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Jules Verne

VOYAGES ET AVENTURES
DU CAPITAINE HATTERAS
(1866)

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Table des matires

PREMIRE PARTIE LES ANGLAIS AU PLE NORD ........... 5
CHAPITRE PREMIER LE FORWARD........................................ 5
CHAPITRE II UNE LETTRE INATTENDUE............................ 16
CHAPITRE III LE DOCTEUR CLAWBONNY........................... 19
CHAPITRE IV DOG-CAPTAIN..................................................30
CHAPITRE V LA PLEINE MER................................................ 40
CHAPITRE VI LE GRAND COURANT POLAIRE.....................50
CHAPITRE VII LENTRE DU DTROIT DE DAVIS..............58
CHAPITRE VIII PROPOS DE LQUIPAGE............................. 67
CHAPITRE IX UNE NOUVELLE LETTRE ............................... 79
CHAPITRE X PRILLEUSE NAVIGATION ............................ 88
CHAPITRE XI LE POUCE-DU-DIABLE ...................................98
CHAPITRE XII LE CAPITAINE HATTERAS.......................... 109
CHAPITRE XIII LES PROJETS DHATTERAS....................... 120
CHAPITRE XIV EXPDITIONS LA RECHERCHE DE
FRANKLIN ............................................................................... 129
CHAPITRE XV LE FORWARD REJET DANS LE SUD........ 137
CHAPITRE XVI LE PLE MAGNTIQUE ............................. 144
CHAPITRE XVII LA CATASTROPHE DE SIR JOHN
FRANKLIN ............................................................................... 154
CHAPITRE XVIII LA ROUTE AU NORD................................ 159
CHAPITRE XIX UNE BALEINE EN VUE............................... 165
CHAPITRE XX LLE BEECHEY............................................. 173
CHAPITRE XXI LA MORT DE BELLOT................................. 182
CHAPITRE XXII COMMENCEMENT DE RVOLTE.............191
CHAPITRE XXIII LASSAUT DES GLAONS ........................ 199
CHAPITRE XXIV PRPARATIFS DHIVERNAGE ................ 210
CHAPITRE XXV UN VIEUX RENARD DE JAMES ROSS ..... 217
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CHAPITRE XXVI LE DERNIER MORCEAU DE CHARBON 227
CHAPITRE XXVII LES GRANDS FROIDS DE NOL............234
CHAPITRE XXVIII PRPARATIFS DE DPART...................243
CHAPITRE XXIX TRAVERS LES CHAMPS DE GLACE ....249
CHAPITRE XXX LE CAIRN..................................................... 261
CHAPITRE XXXI LA MORT DE SIMPSON............................269
CHAPITRE XXXII LE RETOUR AU FORWARD....................276
SECONDE PARTIE LE DSERT DE GLACE.......................285
CHAPITRE I LINVENTAIRE DU DOCTEUR.........................285
CHAPITRE II LES PREMIRES PAROLES DALTAMONT ..296
CHAPITRE III DIX-SEPT JOURS DE MARCHE................... 308
CHAPITRE IV LA DERNIRE CHARGE DE POUDRE ......... 318
CHAPITRE V LE PHOQUE ET LOURS.................................. 331
CHAPITRE VI LE PORPOISE ............................................343
CHAPITRE VII UNE DISCUSSION CARTOLOGIQUE..........354
CHAPITRE VIII EXCURSION AU NORD DE LA BAIE
VICTORIA.................................................................................364
CHAPITRE IX LE FROID ET LE CHAUD............................... 374
CHAPITRE X LES PLAISIRS DE LHIVERNAGE ..................383
CHAPITRE XI TRACES INQUITANTES ..............................394
CHAPITRE XII LA PRISON DE GLACE ................................ 406
CHAPITRE XIII LA MINE....................................................... 416
CHAPITRE XIV LE PRINTEMPS POLAIRE...........................429
CHAPITRE XV LE PASSAGE DU NORD-OUEST ..................439
CHAPITRE XVI LARCADIE BORALE ................................. 451
CHAPITRE XVII LA REVANCHE DALTAMONT................. 460
CHAPITRE XVIII LES DERNIERS PRPARATIFS .............. 468
CHAPITRE XIX MARCHE AU NORD..................................... 473
CHAPITRE XX EMPREINTES SUR LA NEIGE .................... 482
CHAPITRE XXI LA MER LIBRE.............................................493
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CHAPITRE XXII LES APPROCHES DU PLE.......................502
CHAPITRE XXIII LE PAVILLON DANGLETERRE .............. 513
CHAPITRE XXIV COURS DE COSMOGRAPHIE POLAIRE . 521
CHAPITRE XXV LE MONT HATTERAS.................................532
CHAPITRE XXVI RETOUR AU SUD ...................................... 545
CHAPITRE XXVII CONCLUSION........................................... 555
Bibliographie........................................................................ 560
propos de cette dition lectronique.................................563

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PREMIRE PARTIE
LES ANGLAIS AU PLE NORD

CHAPITRE PREMIER
LE FORWARD
Demain, la mare descendante, le brick le Forward,
capitaine, K.Z., second, Richard Shandon, partira de New Princes
Docks pour une destination inconnue.

Voil ce que lon avait pu lire dans le Liverpool Herald du 5
avril 1860.

Le dpart dun brick est un vnement de peu dimportance
pour le port le plus commerant de lAngleterre. Qui sen
apercevrait au milieu des navires de tout tonnage et de toute
nationalit, que deux lieues de bassins flot ont de la peine
contenir ?

Cependant, le 6 avril, ds le matin, une foule considrable
couvrait les quais de New Princes Docks ; linnombrable
corporation des marins de la ville semblait sy tre donn rendez-
vous. Les ouvriers des warfs environnants avaient abandonn leurs
travaux, les ngociants leurs sombres comptoirs, les marchands
leurs magasins dserts. Les omnibus multicolores, qui longent le
mur extrieur des bassins, dversaient chaque minute leur
cargaison de curieux ; la ville ne paraissait plus avoir quune seule
proccupation : assister au dpart du Forward.

Le Forward tait un brick de cent soixante-dix tonneaux, muni
dune hlice et dune machine vapeur de la force de cent vingt
chevaux. On let volontiers confondu avec les autres bricks du
port. Mais, sil noffrait rien dextraordinaire aux yeux du public, les
connaisseurs remarquaient en lui certaines particularits
auxquelles un marin ne pouvait se mprendre.
- 6 -

Aussi, bord du Nautilus, ancr non loin, un groupe de
matelots se livrait-il mille conjectures sur la destination du
Forward.

Que penser, disait lun, de cette mture ? il nest pas dusage,
pourtant, que les navires vapeur soient si largement voils.

Il faut, rpondit un quartier-matre large figure rouge, il
faut que ce btiment-l compte plus sur ses mts que sur sa
machine, et sil a donn un tel dveloppement ses hautes voiles,
cest sans doute parce que les basses seront souvent masques.
Ainsi donc, ce nest pas douteux pour moi, le Forward est destin
aux mers arctiques ou antarctiques, l o les montagnes de glace
arrtent le vent plus quil ne convient un brave et solide navire.

Vous devez avoir raison, matre Cornhill, reprit un troisime
matelot. Avez-vous remarqu aussi cette trave qui tombe droit la
mer ?

Ajoute, dit matre Cornhill, quelle est revtue dun tranchant
dacier fondu affil comme un rasoir, et capable de couper un trois-
ponts en deux, si le Forward, lanc toute vitesse, labordait par le
travers.

Bien sr, rpondit un pilote de la Mersey, car ce brick-l file
joliment ses quatorze nuds lheure avec son hlice. Ctait
merveille de le voir fendre le courant, quand il a fait ses essais.
Croyez-moi, cest un fin marcheur.

Et la voile, il nest gure embarrass non plus, reprit matre
Cornhill ; il va droit dans le vent et gouverne la main ! Voyez-vous,
ce bateau-l va tter des mers polaires, ou je ne mappelle pas de
mon nom ! Et tenez, encore un dtail ! Avez-vous remarqu la large
jaumire par laquelle passe la tte de son gouvernail ?

- 7 -
Cest ma foi vrai, rpondirent les interlocuteurs de matre
Cornhill ; mais quest-ce que cela prouve ?

Cela prouve, mes garons, riposta le matre avec une
ddaigneuse satisfaction, que vous ne savez ni voir ni rflchir ; cela
prouve quon a voulu donner du jeu la tte de ce gouvernail afin
quil pt tre facilement plac ou dplac. Or, ignorez-vous quau
milieu des glaces, cest une manuvre qui se reproduit souvent ?

Parfaitement raisonn, rpondirent les matelots du Nautilus.

Et dailleurs, reprit lun deux, le chargement de ce brick
confirme lopinion de matre Cornhill. Je le tiens de Clifton qui sest
bravement embarqu. Le Forward emporte des vivres pour cinq ou
six ans, et du charbon en consquence. Charbon et vivres, cest l
toute sa cargaison, avec une pacotille de vtements de laine et de
peaux de phoque.

Eh bien, fit matre Cornhill, il ny a plus en douter ; mais
enfin lami, puisque tu connais Clifton, Clifton ne ta-t-il rien dit de
sa destination ?

Il na rien pu me dire ; il lignore ; lquipage est engag
comme cela. O va-t-il ? Il ne le saura gure que lorsquil sera
arriv.

Et encore, rpondit un incrdule, sils vont au diable, comme
cela men a tout lair.

Mais aussi quelle paye, reprit lami de Clifton en sanimant,
quelle haute paye ! cinq fois plus forte que la paye habituelle ! Ah !
sans cela, Richard Shandon naurait trouv personne pour sengager
dans des circonstances pareilles ! Un btiment dune forme trange
qui va on ne sait o, et na pas lair de vouloir beaucoup revenir !
Pour mon compte, cela ne maurait gure convenu.

- 8 -
Convenu ou non, lami, rpliqua matre Cornhill, tu naurais
jamais pu faire partie de lquipage du Forward.

Et pourquoi cela ?

Parce que tu nes pas dans les conditions requises, je me suis
laiss dire que les gens maris en taient exclus. Or tu es dans la
grande catgorie. Donc, tu nas pas besoin de faire la petite bouche,
ce qui, de ta part dailleurs, serait un vritable tour de force.

Le matelot, ainsi interpell, se prit rire avec ses camarades,
montrant ainsi combien la plaisanterie de matre Cornhill tait
juste.

II ny a pas jusquau nom de ce btiment, reprit Cornhill,
satisfait de lui-mme, qui ne soit terriblement audacieux ! Le
Forward
1
, Forward jusquo ? Sans compter quon ne connat pas
son capitaine, ce brick-l ?

Mais si, on le connat, rpondit un jeune matelot de figure
assez nave.

Comment ! on le connat ?

Sans doute.

Petit, fit Cornhill, en es-tu croire que Shandon soit le
capitaine du Forward ?

Mais, rpliqua le jeune marin


1
Forward, en avant.
- 9 -
Sache donc que Shandon est le commander
2
, pas autre
chose ; cest un brave et hardi marin, un baleinier qui a fait ses
preuves, un solide compre, digne en tout de commander, mais
enfin il ne commande pas ; il nest pas plus capitaine que toi ou moi,
sauf mon respect ! Et quant celui qui sera matre aprs Dieu
bord, il ne le connat pas davantage. Lorsque le moment en sera
venu, le vrai capitaine apparatra on ne sait comment et de je ne
sais quel rivage des deux mondes, car Richard Shandon na pas dit
et na pas eu la permission de dire vers quel point du globe il
dirigerait son btiment.

Cependant, matre Cornhill, reprit le jeune marin, je vous
assure quil y a eu quelquun de prsent bord, quelquun annonc
dans la lettre o la place de second tait offerte M. Shandon !

Comment ! riposta Cornhill en fronant le sourcil, tu vas me
soutenir que le Forward a un capitaine bord ?

Mais oui, matre Cornhill.

Tu me dis cela, moi !

Sans doute, puisque je le tiens de Johnson, le matre
dquipage.

De matre Johnson ?

Sans doute ; il me la dit moi-mme !

Il te la dit ? Johnson ?

Non seulement il ma dit la chose, mais il ma montr le
capitaine.

2
Second dun btiment anglais.
- 10 -

Il te la montr ! rpliqua Cornhill stupfait.

Il me la montr.

Et tu las vu ?

Vu de mes propres yeux.

Et qui est-ce ?

Cest un chien.

Un chien !

Un chien quatre pattes.

Oui.

La stupfaction fut grande parmi les marins du Nautilus. En
toute autre circonstance, ils eussent clat de rire. Un chien
capitaine dun brick de cent soixante-dix tonneaux ! il y avait l de
quoi touffer ! Mais, ma foi, le Forward tait un btiment si
extraordinaire, quil fallait y regarder deux fois avant de rire,
avant de nier. Dailleurs, matre Cornhill lui-mme ne riait pas.

Et cest Johnson qui ta montr ce capitaine dun genre si
nouveau, ce chien ? reprit-il en sadressant au jeune matelot. Et tu
las vu ?

Comme je vous vois, sauf votre respect !

Eh bien, quen pensez-vous ? demandrent les matelots
matre Cornhill.

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Je ne pense rien, rpondit brusquement ce dernier, je ne
pense rien, sinon que le Forward est un vaisseau du diable, ou de
fous mettre Bedlam !

Les matelots continurent regarder silencieusement le
Forward, dont les prparatifs de dpart touchaient leur fin ; et
pas un ne se rencontra parmi eux prtendre que le matre
dquipage Johnson se ft moqu du jeune marin.

Cette histoire de chien avait dj fait son chemin dans la ville, et
parmi la foule des curieux plus dun cherchait des yeux ce captain-
dog, qui ntait pas loign de le croire un animal surnaturel.

Depuis plusieurs mois dailleurs, le Forward attirait lattention
publique ; ce quil y avait dun peu extraordinaire dans sa
construction, le mystre qui lenveloppait, lincognito gard par son
capitaine, la faon dont Richard Shandon reut la proposition de
diriger son armement, le choix apport la composition de
lquipage, cette destination inconnue peine souponne de
quelques-uns, tout contribuait donner ce brick une allure plus
qutrange.

Pour un penseur, un rveur, un philosophe, au surplus, rien
dmouvant comme un btiment en partance ; limagination le suit
volontiers dans ses luttes avec la mer, dans ses combats livrs aux
vents, dans cette course aventureuse qui ne finit pas toujours au
port, et pour peu quun incident inaccoutum se produise, le navire
se prsente sous une forme fantastique, mme aux esprits rebelles
en matire de fantaisie.

Ainsi du Forward. Et si le commun des spectateurs ne put faire
les savantes remarques de matre Cornhill, les on dit accumuls
pendant trois mois suffirent dfrayer les conversations
liverpooliennes.

Le brick avait t mis en chantier Birkenhead, vritable
faubourg de la ville, situ sur la rive gauche de la Mersey, et mis en
- 12 -
communication avec le port par le va-et-vient incessant des barques
vapeur.

Le constructeur, Scott & Co., lun des plus habiles de
lAngleterre, avait reu de Richard Shandon un devis et un plan
dtaill, o le tonnage, les dimensions, le gabarit du brick taient
donns avec le plus grand soin. On devinait dans ce projet la
perspicacit dun marin consomm. Shandon ayant des fonds
considrables sa disposition, les travaux commencrent, et,
suivant la recommandation du propritaire inconnu, on alla
rapidement.

Le brick fut construit avec une solidit toute preuve ; il tait
videmment appel rsister dnormes pressions, car sa
membrure en bois de teack, sorte de chne des Indes remarquable
par son extrme duret, fut en outre relie par de fortes armatures
de fer. On se demandait mme dans le monde des marins pourquoi
la coque dun navire tabli dans ces conditions de rsistance ntait
pas faite de tle, comme celle des autres btiments vapeur. cela,
on rpondait que lingnieur mystrieux avait ses raisons pour agir
ainsi.

Peu peu le brick prit figure sur le chantier, et ses qualits de
force et de finesse frapprent les connaisseurs. Ainsi que lavaient
remarqu les matelots du Nautilus, son trave faisait un angle droit
avec la quille ; elle tait revtue, non dun peron, mais dun
tranchant dacier fondu dans les ateliers de R. Hawthorn de
Newcastle. Cette proue de mtal, resplendissant au soleil, donnait
un air particulier au brick, bien quil net rien dabsolument
militaire. Cependant un canon du calibre 16 fut install sur le
gaillard davant ; mont sur pivot, il pouvait tre facilement point
dans toutes les directions ; il faut ajouter quil en tait du canon
comme de ltrave ; ils avaient beau faire tous les deux, ils navaient
rien de positivement guerrier.

Mais si le brick ntait pas un navire de guerre, ni un btiment
de commerce, ni un yacht de plaisance, car on ne fait pas des
- 13 -
promenades avec six ans dapprovisionnement dans sa cale,
qutait-ce donc ?

Un navire destin la recherche de lErebus et du Terror, et de
sir John Franklin ? Pas davantage, car en 1859, lanne prcdente,
le commandant MacClintock tait revenu des mers arctiques,
rapportant la preuve certaine de la perte de cette malheureuse
expdition.

Le Forward voulait-il donc tenter encore le fameux passage du
Nord-Ouest ? quoi bon ? le capitaine MacClure lavait trouv en
1853, et son lieutenant Creswel eut le premier lhonneur de
contourner le continent amricain du dtroit de Behring au dtroit
de Davis.

Il tait pourtant certain, indubitable pour des esprits
comptents, que le Forward se prparait affronter la rgion des
glaces. Allait-il pousser vers le ple Sud, plus loin que le baleinier
Wedell, plus avant que le capitaine James Ross ? Mais quoi bon,
et dans quel but ?

On le voit, bien que le champ des conjectures ft extrmement
restreint, limagination trouvait encore moyen de sy garer.

Le lendemain du jour o le brick fut mis flot, sa machine lui
arriva, expdie des ateliers de R. Hawthorn, de Newcastle.

Cette machine, de la force de cent vingt chevaux, cylindres
oscillants, tenait peu de place ; sa force tait considrable pour un
navire de cent soixante-dix tonneaux, largement voil dailleurs, et
qui jouissait dune marche remarquable. Ses essais ne laissrent
aucun doute cet gard, et mme le matre dquipage Johnson
avait cru convenable dexprimer de la sorte son opinion lami de
Clifton :

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Lorsque le Forward se sert en mme temps de ses voiles et de
son hlice, cest la voile quil arrive le plus vite.

Lami de Clifton navait rien compris cette proposition, mais il
croyait tout possible de la part dun navire command par un chien
en personne.

Aprs linstallation de la machine bord, commena larrimage
des approvisionnements ; et ce ne fut pas peu de chose, car le navire
emportait pour six ans de vivres. Ceux-ci consistaient en viande
sale et sche, en poisson fum, en biscuit et en farine ; des
montagnes de caf et de th furent prcipites dans les soutes en
avalanches normes. Richard Shandon prsidait lamnagement
de cette prcieuse cargaison en homme qui sy entend ; tout cela se
trouvait cas, tiquet, numrot avec un ordre parfait ; on
embarqua galement une trs grande provision de cette prparation
indienne nomme pemmican, et qui renferme sous un petit volume
beaucoup dlments nutritifs.

Cette nature de vivres ne laissait aucun doute sur la longueur de
la croisire ; mais un esprit observateur comprenait de prime saut
que le Forward allait naviguer dans les mers polaires, la vue des
barils de lime-juice
3
, de pastilles de chaux, des paquets de
moutarde, de graines doseille et de cochlaria, en un mot,
labondance de ces puissants antiscorbutiques, dont linfluence est
si ncessaire dans les navigations australes ou borales. Shandon
avait sans doute reu avis de soigner particulirement cette partie
de la cargaison, car il sen proccupa fort, non moins que de la
pharmacie de voyage.

Si les armes ne furent pas nombreuses bord, ce qui pouvait
rassurer les esprits timides, la soute aux poudres regorgeait, dtail
de nature effrayer. Lunique canon du gaillard davant ne pouvait
avoir la prtention dabsorber cet approvisionnement. Cela donnait
penser. II y avait galement des scies gigantesques et des engins

3
Jus de citron.
- 15 -
puissants, tels que leviers, masses de plomb, scies main, haches
normes, etc., sans compter une recommandable quantit de
blasting-cylinders
4
, dont lexplosion et suffi faire sauter la
douane de Liverpool. Tout cela tait trange, sinon effrayant, sans
parler des fuses, signaux, artifices et fanaux de mille espces.

Les nombreux spectateurs des quais de New Princes Docks
admiraient encore une longue baleinire en acajou, une pirogue de
fer-blanc recouverte de guttapercha, et un certain nombre de
halkett-boats, sortes de manteaux en caoutchouc, que lon pouvait
transformer en canots en soufflant dans leur doublure. Chacun se
sentait de plus en plus intrigu, et mme mu, car avec la mare
descendante le Forward allait bientt partir pour sa mystrieuse
destination.

4
Sortes de ptards.
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CHAPITRE II
UNE LETTRE INATTENDUE
Voici le texte de la lettre reue par Richard Shandon huit mois
auparavant.

Aberdeen, 2 aot 1859

Monsieur Richard Shandon,

Liverpool,

Monsieur,

La prsente a pour but de vous donner avis dune remise de
seize mille livres sterling
5
qui a t faite entre les mains de
MM. Marcuart & Co., banquiers Liverpool. Ci-joint une srie de
mandats signs de moi, qui vous permettront de disposer sur lesdits
MM. Marcuart, jusqu concurrence des seize mille livres
susmentionnes.

Vous ne me connaissez pas. Peu importe. Je vous connais. L
est limportant.

Je vous offre la place de second bord du brick le Forward
pour une campagne qui peut tre longue et prilleuse.

Si, non, rien de fait. Si, oui, cinq cents livres
6
vous seront
alloues comme traitement, et lexpiration de chaque anne,
pendant toute la dure de la campagne vos appointements seront
augments dun dixime.


5
400.000 francs.
6
12.500 francs.
- 17 -
Le brick le Forward nexiste pas. Vous aurez le faire
construire de faon quil puisse prendre la mer dans les premiers
jours davril 1860 au plus tard. Ci-joint un plan dtaill avec devis.
Vous vous y conformerez scrupuleusement. Le navire sera construit
dans les chantiers de MM. Scott & Co., qui rgleront avec vous.

Je vous recommande particulirement lquipage du
Forward ; il sera compos dun capitaine, moi, dun second, vous,
dun troisime officier, dun matre dquipage, de deux ingnieurs
7
,
dun ice-master
8
, de huit matelots et de deux chauffeurs, en tout
dix-huit hommes, en y comprenant le docteur Clawbonny de cette
ville, qui se prsentera vous en temps opportun.

Il conviendra que les gens appels faire la campagne du
Forward soient Anglais, libres, sans famille, clibataires, sobres,
car lusage des spiritueux et de la bire mme ne sera pas tolr
bord, prts tout entreprendre comme tout supporter. Vous les
choisirez de prfrence dous dune constitution sanguine, et par
cela mme portant en eux un plus haut degr le principe
gnrateur de la chaleur animale.

Vous leur offrirez une paye quintuple de leur paye habituelle,
avec accroissement dun dixime par chaque anne de service. la
fin de la campagne, cinq cents livres seront assures chacun deux,
et deux mille livres
9
rserves vous mme. Ces fonds seront faits
chez MM. Marcuart & Co., dj nomms.

Cette campagne sera longue et pnible, mais honorable. Vous
navez donc pas hsiter, monsieur Shandon.

Rponse, poste restante, Gotteborg (Sude), aux initiales
K.Z.

7
Ingnieurs-mcaniciens
8
Pilote des glaces.
9
50.000 francs.
- 18 -

P.-S. Vous recevrez, le 15 fvrier prochain, un chien grand
danois, lvres pendantes, dun fauve noirtre, ray
transversalement de bandes noires. Vous linstallerez bord, et
vous le ferez nourrir de pain dorge mlang avec du bouillon de
pain de suif
10
. Vous accuserez rception dudit chien Livourne
(Italie), mmes initiales que dessus.

Le capitaine du Forward se prsentera et se fera reconnatre
en temps utile. Au moment du dpart, vous recevrez de nouvelles
instructions.

Le capitaine du Forward

K.Z.

10
Pain de suif ou pain de cretons trs favorable la nourriture des
chiens.
- 19 -
CHAPITRE III
LE DOCTEUR CLAWBONNY
Richard Shandon tait un bon marin ; il avait longtemps
command les baleiniers dans les mers arctiques, avec une
rputation solidement tablie dans tout le Lancastre. Une pareille
lettre pouvait bon droit ltonner ; il stonna donc, mais avec le
sang-froid dun homme qui en a vu dautres.

Il se trouvait dailleurs dans les conditions voulues ; pas de
femme, pas denfant, pas de parents : un homme libre sil en fut.
Donc, nayant personne consulter, il se rendit tout droit chez
MM. Marcuart & Co, banquiers.

Si largent est l, se dit-il, le reste va tout seul.

II fut reu dans la maison de banque avec les gards dus un
homme que seize mille livres attendent tranquillement dans une
caisse ; ce point vrifi, Shandon se fit donner une feuille de papier
blanc, et de sa grosse criture de marin il envoya son acceptation
ladresse indique.

Le jour mme, il se mit en rapport avec les constructeurs de
Birkenhead, et vingt-quatre heures aprs, la quille du Forward
sallongeait dj sur les tins du chantier.

Richard Shandon tait un garon dune quarantaine dannes,
robuste, nergique et brave, trois qualits pour un marin, car elles
donnent la confiance, la vigueur et le sang-froid. On lui
reconnaissait un caractre jaloux et difficile ; aussi ne fut-il jamais
aim de ses matelots, mais craint. Cette rputation nallait pas,
dailleurs, jusqu rendre laborieuse la composition de son
quipage, car on le savait habile se tirer daffaire.

Shandon craignait que le ct mystrieux de lentreprise ft de
nature gner ses mouvements. Aussi, se dit-il, le mieux est de ne
- 20 -
rien bruiter ; il y aurait de ces chiens de mer qui voudraient
connatre le parce que et le pourquoi de laffaire, et comme je ne
sais rien, je serais fort empch de leur rpondre. Ce K.Z. est coup
sr un drle de particulier ; mais au bout du compte, il me connat,
il compte sur moi : cela suffit. Quant son navire, il sera joliment
tourn, et je ne mappelle pas Richard Shandon, sil nest pas
destin frquenter la mer glaciale. Mais gardons cela pour moi et
mes officiers.

Sur ce, Shandon soccupa de recruter son quipage, en se tenant
dans les conditions de famille et de sant exiges par le capitaine.

Il connaissait un brave garon trs dvou, bon marin, du nom
de James Wall. Ce Wall pouvait avoir trente ans, et nen tait pas
son premier voyage dans les mers du Nord. Shandon lui proposa la
place de troisime officier, et James Wall accepta les yeux ferms ; il
ne demandait qu naviguer, et il aimait beaucoup son tat.
Shandon lui conta laffaire en dtail, ainsi qu un certain Johnson,
dont il fit son matre dquipage.

Au petit bonheur, rpondit James Wall ; autant cela quautre
chose. Si cest pour chercher le passage du Nord-Ouest, il y en a qui
en reviennent.

Pas toujours, rpondit matre Johnson ; mais enfin ce nest
pas une raison pour ny point aller.

Dailleurs, si nous ne nous trompons pas dans nos
conjectures, reprit Shandon, il faut avouer que ce voyage
sentreprend dans de bonnes conditions. Ce sera un fin navire, ce
Forward, et, muni dune bonne machine, il pourra aller loin. Dix-
huit hommes dquipage, cest tout ce quil nous faut.

Dix-huit hommes, rpliqua matre Johnson, autant que
lAmricain Kane en avait bord, quand il a fait sa fameuse pointe
vers le ple.

- 21 -
Cest toujours singulier, reprit Wall, quun particulier tente
encore de traverser la mer du dtroit de Davis au dtroit de
Behring. Les expditions envoyes la recherche de lamiral
Franklin ont dj cot plus de sept cent soixante mille livres
11

lAngleterre, sans produire aucun rsultat pratique ! Qui diable peut
encore risquer sa fortune dans une entreprise pareille ?

Dabord, James, rpondit Shandon, nous raisonnons sur une
simple hypothse. Irons-nous vritablement dans les mers borales
ou australes, je lignore, il sagit peut-tre de quelque nouvelle
dcouverte tenter. Au surplus, il doit se prsenter un jour ou
lautre un certain docteur Clawbonny, qui en saura sans doute plus
long, et sera charg de nous instruire. Nous verrons bien.

Attendons alors, dit matre Johnson ; pour ma part, je vais me
mettre en qute de solides sujets, commandant ; et quant leur
principe de chaleur animale, comme dit le capitaine, je vous le
garantis davance. Vous pouvez vous en rapporter moi.

Ce Johnson tait un homme prcieux ; il connaissait la
navigation des hautes latitudes, Il se trouvait en qualit de quartier-
matre bord du Phnix, qui fit partie des expditions envoyes en
1853 la recherche de Franklin ; ce brave marin fut mme tmoin
de la mort du lieutenant franais Bellot, quil accompagnait dans
son excursion travers les glaces. Johnson connaissait le personnel
maritime de Liverpool, et se mit immdiatement en campagne pour
recruter son monde.

Shandon, Wall et lui firent si bien, que dans les premiers jours
de dcembre leurs hommes se trouvrent au complet ; mais ce ne
fut pas sans difficults ; beaucoup se tenaient allchs par lappt de
la haute paye, que lavenir de lexpdition effrayait, et plus dun
sengagea rsolument, qui vint plus tard rendre sa parole et ses
acomptes, dissuad par ses amis de tenter une pareille entreprise.
Chacun dailleurs essayait de percer le mystre, et pressait de

11
Dix-neuf millions.
- 22 -
questions le commandant Richard. Celui-ci les renvoyait matre
Johnson.

Que veux-tu que je te dise, mon ami ? rpondait
invariablement ce dernier ; je nen sais pas plus long que toi. En
tout cas, tu seras en bonne compagnie avec des lurons qui ne
bronchent pas ; cest quelque chose, cela ! ainsi donc, pas tant de
rflexions : cest prendre ou laisser !

Et la plupart prenaient.

Tu comprends bien, ajoutait parfois le matre dquipage, je
nai que lembarras du choix. Une haute paye ; comme on nen a
jamais vu de mmoire de marin, avec la certitude de trouver un joli
capital au retour : il y a l de quoi allcher.

Le fait est. rpondaient les matelots, que cela est fort tentant !
de laisance jusqu la fin de ses jours !

Je ne te dissimulerai point, reprenait Johnson, que la
campagne sera longue, pnible, prilleuse ; cela est formellement
dit dans nos instructions ; ainsi, il faut bien savoir quoi lon
sengage ; trs probablement tenter tout ce quil est humainement
possible de faire, et peut-tre plus encore ! Donc, si tu ne te sens pas
un cur hardi, un temprament toute preuve, si tu nas pas le
diable au corps, si tu ne te dis pas que tu as vingt chances contre
une dy rester, si tu tiens en un mot laisser ta peau dans un
endroit plutt que dans un autre, ici de prfrence l-bas, tourne-
moi les talons, et cde ta place un plus hardi compre !

Mais au moins, matre Johnson, reprenait le matelot pouss
au mur, au moins, vous connaissez le capitaine ?

Le capitaine, cest Richard Shandon, lami, jusqu ce quil
sen prsente un autre.

- 23 -
Or, il faut le dire, ctait bien la pense du commandant ; il se
laissait facilement aller cette ide, quau dernier moment il
recevrait ses instructions prcises sur le but du voyage, et quil
demeurerait chef bord du Forward. Il se plaisait mme
rpandre cette opinion, soit en causant avec ses officiers, soit en
suivant les travaux de construction du brick, dont les premires
leves se dressaient sur les chantiers de Birkenhead, comme les
ctes dune baleine renverse.

Shandon et Johnson staient strictement conforms la
recommandation touchant la sant des gens de lquipage ; ceux-ci
avaient une mine rassurante, et ils possdaient un principe de
chaleur capable de chauffer la machine du Forward ; leurs
membres lastiques, leur teint clair et fleuri les rendaient propres
ragir contre des froids intenses. Ctaient des hommes confiants et
rsolus, nergiques et solidement constitus ; ils ne jouissaient pas
tous dune vigueur gale ; Shandon avait mme hsit prendre
quelques-uns dentre eux, tels que les matelots Gripper et Garry, et
le harponneur Simpson, qui lui semblaient un peu maigres ; mais,
au demeurant, la charpente tait bonne, le cur chaud, et leur
admission fut signe.

Tout cet quipage appartenait la mme secte de la religion
protestante ; dans ces longues campagnes, la prire en commun, la
lecture de la Bible doit souvent runir des esprits divers, et les
relever aux heures de dcouragement ; il importe donc quune
dissidence ne puisse pas se produire. Shandon connaissait par
exprience lutilit de ces pratiques, et leur influence sur le moral
dun quipage ; aussi sont-elles toujours employes bord des
navires qui vont hiverner dans les mers polaires.

Lquipage compos, Shandon et ses deux officiers soccuprent
des approvisionnements ; ils suivirent strictement les instructions
du capitaine, instructions nettes, prcises, dtailles, dans
lesquelles les moindres articles se trouvaient ports en qualit et
quantit. Grce aux mandats dont le commandant disposait, chaque
- 24 -
article fut pay comptant, avec une bonification de 8 pour cent, que
Richard porta soigneusement au crdit de K.Z.

quipage, approvisionnements, cargaison, tout se trouvait prt
en janvier 1860 ; le Forward prenait dj tournure. Shandon ne
passait pas un jour sans se rendre Birkenhead.

Le 23 janvier, un matin, suivant son habitude, il se trouvait sur
lune de ces larges barques vapeur, qui ont un gouvernail chaque
extrmit pour viter de virer de bord, et font incessamment le
service entre les deux rives de la Mersey ; il rgnait alors un de ces
brouillards habituels, qui obligent les marins de la rivire se
diriger au moyen de la boussole, bien que leur trajet dure peine
dix minutes.

Cependant, quelque pais que fut ce brouillard, il ne put
empcher Shandon de voir un homme de petite taille, assez gros,
figure fine et rjouie, au regard aimable, qui savana vers lui, prit
ses deux mains, et les secoua avec une ardeur, une ptulance, une
familiarit toute mridionale et dit un Franais.

Mais si ce personnage ntait pas du Midi, il lavait chapp
belle ; il parlait, il gesticulait avec volubilit ; sa pense devait tout
prix se faire jour au dehors, sous peine de faire clater la machine.
Ses yeux, petits comme les yeux de lhomme spirituel, sa bouche,
grande et mobile, taient autant de soupapes de sret qui lui
permettaient de donner passage ce trop-plein de lui-mme ; il
parlait, il parlait tant et si allgrement, il faut lavouer, que Shandon
ny pouvait rien comprendre.

Seulement, le second du Forward ne tarda pas reconnatre ce
petit homme quil navait jamais vu ; il se fit un clair dans son
esprit, et au moment o lautre commenait respirer, Shandon
glissa rapidement ces paroles :

Le docteur Clawbonny ?

- 25 -
Lui-mme, en personne, commandant ! Voil prs dun grand
demi-quart dheure que je vous cherche, que je vous demande
partout et tous ! Concevez-vous mon impatience ! cinq minutes de
plus, et je perdais la tte ! Cest donc vous, commandant Richard ?
vous existez rellement ? vous ntes point un mythe ? votre main,
votre main ! que je la serre encore une fois dans la mienne ! Oui,
cest bien la main de Richard Shandon ! Or, sil y a un commandant
Richard, il existe un brick le Forward quil commande ; et sil le
commande, il partira ; et, sil part, il prendra le docteur Clawbonny
son bord.

Eh bien, oui, docteur, je suis Richard Shandon, il y a un brick
le Forward, et il partira !

Cest logique, rpondit le docteur, aprs avoir fait une large
provision dair expirer ; cest logique. Aussi, vous me voyez en joie,
je suis au comble de mes vux ! Depuis longtemps, jattendais une
pareille circonstance, et je dsirais entreprendre un semblable
voyage. Or, avec vous, commandant

Permettez, fit Shandon.

Avec vous, reprit Clawbonny sans lentendre, nous sommes
srs daller loin, et de ne pas reculer dune semelle.

Mais, reprit Shandon.

Car vous avez fait vos preuves, commandant, et je connais vos
tats de service. Ah ! vous tes un fier marin !

Si vous voulez bien

Non, je ne veux pas que votre audace, votre bravoure et votre
habilet soient mises un instant en doute, mme par vous ! Le
capitaine qui vous a choisi pour second est un homme qui sy
connat, je vous en rponds !
- 26 -

Mais il ne sagit pas de cela, fit Shandon impatient.

Et de quoi sagit-il donc ? Ne me faites pas languir plus
longtemps !

Vous ne me laissez pas parler, que diable ! Dites-moi, sil vous
plat, docteur, comment vous avez t amen faire partie de
lexpdition du Forward ?

Mais par une lettre, par une digne lettre que voici, lettre dun
brave capitaine, trs laconique, mais trs suffisante !

Et ce disant, le docteur tendit Shandon une lettre ainsi
conue :

Inverness, 22 janvier 1860.

Au docteur Clawbonny, Liverpool.

Si le docteur Clawbonny veut sembarquer sur le Forward,
pour une longue campagne, il peut se prsenter au commander
Richard Shandon, qui a reu des instructions son gard.

Le capitaine du Forward,

K.Z.

Et la lettre est arrive ce matin, et me voil prt prendre
pied bord du Forward.

Mais au moins, reprit Shandon, savez-vous, docteur, quel est
le but de ce voyage ?

- 27 -
Pas le moins du monde ; mais que mimporte ? pourvu que
jaille quelque part ! On dit que je suis un savant ; on se trompe,
commandant : je ne sais rien, et si jai publi quelques livres qui ne
se vendent pas trop mal, jai eu tort ; le public est bien bon de les
acheter ! Je ne sais rien, vous dis-je, si ce nest que je suis un
ignorant. Or, on moffre de complter, ou, pour mieux dire, de
refaire mes connaissances en mdecine, en chirurgie, en histoire, en
gographie, en botanique, en minralogie, en conchyliologie, en
godsie, en chimie, en physique, en mcanique, en hydrographie ;
eh bien, jaccepte, et je vous assure que je ne me fais pas prier !

Alors, reprit Shandon dsappoint, vous ne savez pas o va le
Forward ?

Si, commandant ; il va l o il y a apprendre, dcouvrir,
sinstruire, comparer, o se rencontrent dautres murs, dautres
contres, dautres peuples tudier dans lexercice de leurs
fonctions ; il va, en un mot, l o je ne suis jamais all.

Mais plus spcialement ? scria Shandon.

-Plus spcialement, rpliqua le docteur, jai entendu dire quil
faisait voile vers les mers borales. Eh bien, va pour le septentrion !

Au moins, demanda Shandon, vous connaissez son
capitaine ?

Pas le moins du monde ! Mais cest un brave, vous pouvez
men croire.

Le commandant et le docteur tant dbarqus Birkenhead, le
premier mit le second au courant de la situation, et ce mystre
enflamma limagination du docteur. La vue du brick lui causa des
transports de joie. Depuis ce jour, il ne quitta plus Shandon, et vint
chaque matin faire sa visite la coque du Forward.

- 28 -
Dailleurs, il fut spcialement charg de surveiller linstallation
de la pharmacie du bord.

Car ctait un mdecin, et mme un bon mdecin que ce
Clawbonny, mais peu pratiquant. vingt-cinq ans docteur comme
tout le monde, il fut un vritable savant quarante ; trs connu de
la ville entire, il devint membre influent de la Socit littraire et
philosophique de Liverpool. Sa petite fortune lui permettait de
distribuer quelques conseils qui nen valaient pas moins pour tre
gratuits ; aim comme doit ltre un homme minemment aimable,
il ne fit jamais de mal personne, pas mme lui ; vif et bavard, si
lon veut, mais le cur sur la main, et la main dans celle de tout le
monde.

Lorsque le bruit de son intronisation bord du Forward se
rpandit dans la ville, ses amis mirent tout en uvre pour le retenir,
ce qui lenracina plus profondment dans son ide ; or, quand le
docteur stait enracin quelque part, bien habile qui let arrach !

Depuis ce jour, les on dit, les suppositions, les apprhensions
allrent croissant ; mais cela nempcha pas le Forward dtre lanc
le 5 fvrier 1860. Deux mois plus tard, il tait prt prendre la mer.

Le 15 mars, comme lannonait la lettre du capitaine, un chien
de race danoise fut expdi par le railway ddimbourg Liverpool,
ladresse de Richard Shandon. Lanimal paraissait hargneux,
fuyard, mme un peu sinistre, avec un singulier regard. Le nom du
Forward se lisait sur son collier de cuivre. Le commandant linstalla
bord le jour mme, et en accusa rception Livourne aux initiales
indiques.

Ainsi donc, sauf le capitaine, lquipage du Forward tait
complet. Il se dcomposait comme suit

1 K.Z., capitaine. 2 Richard Shandon, commandant. 3 James
Wall, troisime officier. 4 Le docteur Clawbonny. 5 Johnson,
matre dquipage. 6 Simpson, harponneur. 7 Bell, charpentier. 8
- 29 -
Brunton, premier ingnieur. 9 Plover, second ingnieur. 10 Strong
(ngre), cuisinier. 11 Foker, ice-master. 12 Wolsten, armurier. 13
Bolton, matelot, 14 Garry, id. 15 Clifton, id. 16 Gripper, id. 17
Pen, id. 18 Waren, chauffeur.
- 30 -
CHAPITRE IV
DOG-CAPTAIN
Le jour du dpart tait arriv avec le 5 avril. Ladmission du
docteur bord rassurait un peu les esprits. O le digne savant se
proposait daller, on pouvait le suivre. Cependant la plupart des
matelots ne laissaient pas dtre inquiets, et Shandon, craignant que
la dsertion ne ft quelques vides son bord, souhaitait vivement
dtre en mer. Les ctes hors de vue, lquipage en prendrait son
parti.

La cabine du docteur Clawbonny tait situe au fond de la
dunette, et elle occupait tout larrire du navire. Les cabines du
capitaine et du second, places en retour, prenaient vue sur le pont.
Celle du capitaine resta hermtiquement close, aprs avoir t
garnie de divers instruments, de meubles, de vtements de voyage,
de livres, dhabits de rechange, et dustensiles indiqus dans une
note dtaille. Suivant la recommandation de linconnu, la clef de
cette cabine lui fut adresse Lubeck ; il pouvait donc seul entrer
chez lui.

Ce dtail contrariait Shandon, et tait beaucoup de chances
son commandement en chef. Quant sa propre cabine, il lavait
parfaitement approprie aux besoins du voyage prsum,
connaissant fond les exigences dune expdition polaire.

La chambre du troisime officier tait place dans le faux pont,
qui formait un vaste dortoir lusage des matelots ; les hommes sy
trouvaient fort laise, et ils eussent difficilement rencontr une
installation aussi commode bord de tout autre navire. On les
soignait comme une cargaison de prix ; un vaste pole occupait le
milieu de la salle commune.

Le docteur Clawbonny tait, lui, tout son affaire ; il avait pris
possession de sa cabine ds le 6 fvrier, le lendemain mme de la
mise leau du Forward.
- 31 -

Le plus heureux des animaux, disait-il, serait un colimaon
qui pourrait se faire une coquille son gr ; je vais tcher dtre un
colimaon intelligent.

Et, ma foi, pour une coquille quil ne devait pas quitter de
longtemps, sa cabine prenait bonne tournure ; le docteur se donnait
un plaisir de savant ou denfant mettre en ordre son bagage
scientifique. Ses livres, ses herbiers, ses casiers, ses instruments de
prcision, ses appareils de physique, sa collection de thermomtres,
de baromtres, dhygromtres, dudomtres, de lunettes, de
compas, de sextants, de cartes, de plans, les fioles, les poudres, les
flacons de sa pharmacie de voyage trs complte, tout cela se
classait avec un ordre qui eut fait honte au British Museum. Cet
espace de six pieds carrs contenait dincalculables richesses ; le
docteur navait qu tendre la main, sans se dranger, pour devenir
instantanment un mdecin, un mathmaticien, un astronome, un
gographe, un botaniste ou un conchyliologue.

Il faut lavouer, il tait fier de ces amnagements, et heureux
dans son sanctuaire flottant, que trois de ses plus maigres amis
eussent suffi remplir. Ceux-ci, dailleurs, y afflurent bientt avec
une abondance qui devint gnante, mme pour un homme aussi
facile que le docteur, et, lencontre de Socrate, il finit par dire :

Ma maison est petite, mais plt au ciel quelle ne ft jamais
pleine damis !

Pour complter la description du Forward, il suffira de dire que
la niche du grand chien danois tait construite sous la fentre mme
de la cabine mystrieuse ; mais son sauvage habitant prfrait errer
dans lentrepont et la cale du navire ; il semblait impossible
apprivoiser, et personne navait eu raison de son naturel bizarre ; on
lentendait, pendant la nuit surtout, pousser de lamentables
hurlements qui rsonnaient dans les cavits du btiment dune
faon sinistre.

- 32 -
tait-ce regret de son matre absent ? tait-ce instinct aux
approches dun prilleux voyage ? tait-ce pressentiment des
dangers venir ? Les matelots se prononaient pour ce dernier
motif, et plus dun en plaisantait, qui prenait srieusement ce chien-
l pour un animal despce diabolique.

Pen, homme fort brutal dailleurs, stant un jour lanc pour le
frapper, tomba si malheureusement sur langle du cabestan, quil
souvrit affreusement le crne. On pense bien que cet accident fut
mis sur la conscience du fantastique animal.

Clifton, lhomme le plus superstitieux de lquipage, fit aussi
cette singulire remarque, que ce chien, lorsquil tait sur la
dunette, se promenait toujours du ct du vent ; et plus tard, quand
le brick fut en mer et courut des bordes, le surprenant animal
changeait de place aprs chaque virement, et se maintenait au vent,
comme let fait le capitaine du Forward.

Le docteur Clawbonny, dont la douceur et les caresses auraient
apprivois un tigre, essaya vainement de gagner les bonnes grces
de ce chien ; il y perdit son temps et ses avances.

Cet animal, dailleurs, ne rpondait aucun des noms inscrits
dans le calendrier cyngtique. Aussi les gens du bord finirent-ils
par lappeler Captain, car il paraissait parfaitement au courant des
usages du bord. Ce chien-l avait videmment navigu.

On comprend ds lors la rponse plaisante du matre
dquipage lami de Clifton, et comment cette supposition ne
trouva pas beaucoup dincrdules ; plus dun la rptait, en riant,
qui sattendait voir ce chien, reprenant un beau jour sa forme
humaine, commander la manuvre dune voix retentissante.

Si Richard Shandon ne ressentait pas de pareilles
apprhensions, il ntait pas sans inquitudes, et la veille du dpart,
le 5 avril au soir, il sentretenait sur ce sujet avec le docteur, Wall et
matre Johnson, dans le carr de la dunette.
- 33 -

Ces quatre personnages dgustaient alors un dixime grog, leur
dernier sans doute, car, suivant les prescriptions de la lettre
dAberdeen, tous les hommes de lquipage, depuis le capitaine
jusquau chauffeur, taient teetotalers, cest--dire quils ne
trouveraient bord ni vin, ni bire, ni spiritueux, si ce nest dans le
cas de maladie, et par ordonnance du docteur.

Or, depuis une heure, la conversation roulait sur le dpart. Si
les instructions du capitaine se ralisaient jusquau bout, Shandon
devait le lendemain mme recevoir une lettre renfermant ses
derniers ordres.

Si cette lettre, disait le commandant, ne mindique pas le nom
du capitaine, elle doit au moins nous apprendre la destination du
btiment. Sans cela, o le diriger ?

Ma foi, rpondait limpatient docteur, votre place, Shandon,
je partirais mme sans lettre ; elle saurait bien courir aprs nous, je
vous en rponds.

Vous ne doutez de rien, docteur ! Mais vers quel point du
globe feriez-vous voile, sil vous plat ?

Vers le ple Nord, videmment ! cela va sans dire, il ny a pas
de doute possible.

Pas de doute possible ! rpliqua Wall ; et pourquoi pas vers le
ple Sud ?

Le ple Sud, scria le docteur, jamais ! Est-ce que le capitaine
aurait eu lide dexposer un brick la traverse de tout
lAtlantique ! prenez donc la peine dy rflchir, mon cher Wall.

Le docteur a rponse tout, rpondit ce dernier.

- 34 -
Va pour le Nord, reprit Shandon. Mais, dites-moi, docteur,
est-ce au Spitzberg ? est-ce au Gronland ? est-ce au Labrador ? est-
ce la baie dHudson ? Si les routes aboutissent toutes au mme
but, cest--dire la banquise infranchissable, elles nen sont pas
moins nombreuses, et je serais fort embarrass de me dcider pour
lune ou pour lautre. Avez-vous une rponse catgorique me faire,
docteur ?

Non, rpondit celui-ci, vex de navoir rien dire ; mais enfin,
pour conclure, si vous ne recevez pas de lettre, que ferez-vous ?

Je ne ferai rien ; jattendrai.

Vous ne partirez pas ! scria Clawbonny, en agitant son verre
avec dsespoir.

Non, certes.

Cest le plus sage, rpondit doucement matre Johnson, tandis
que le docteur se promenait autour de la table, car il ne pouvait
tenir en place. Oui, cest le plus sage ; et cependant une trop longue
attente peut avoir des consquences fcheuses : dabord, la saison
est bonne, et si Nord il y a, nous devons profiter de la dbcle pour
franchir le dtroit de Davis ; en outre, lquipage sinquite de plus
en plus ; les amis, les camarades de nos hommes les poussent
quitter le Forward, et leur influence pourrait nous jouer un
mauvais tour.

Il faut ajouter, reprit James Wall, que si la panique se mettait
parmi nos matelots, ils dserteraient jusquau dernier ; et je ne sais
pas, commandant, si vous parviendriez recomposer votre
quipage.

Mais que faire ? scria Shandon.

- 35 -
Ce que vous avez dit, rpliqua le docteur ; attendre, mais
attendre jusqu demain avant de se dsesprer. Les promesses du
capitaine se sont accomplies jusquici avec une rgularit de bon
augure ; il ny a donc aucune raison de croire que nous ne serons
pas avertis de notre destination en temps utile ; je ne doute pas un
seul instant que demain nous ne naviguions en pleine mer
dIrlande ; aussi, mes amis, je propose un dernier grog notre
heureux voyage ; il commence dune faon un peu inexplicable,
mais avec des marins comme vous il a mille chances pour bien finir.

Et tous les quatre, ils trinqurent une dernire fois.

Maintenant, commandant, reprit matre Johnson, si jai un
conseil vous donner, cest de tout prparer pour le dpart ; il faut
que lquipage vous croie certain de votre fait. Demain, quil arrive
une lettre ou non, appareillez ; nallumez pas vos fourneaux ; le vent
a lair de bien tenir ; rien ne sera plus facile que de descendre grand
largue ; que le pilote monte bord ; lheure de la mare, sortez des
docks ; allez mouiller au-del de la pointe de Birkenhead ; nos
hommes nauront plus aucune communication avec la terre, et si
cette lettre diabolique arrive enfin, elle nous trouvera l comme
ailleurs.

Bien parl, mon brave Johnson ! fit le docteur en tendant la
main au vieux marin.

Va comme il est dit ! rpondit Shandon.

Chacun alors regagna sa cabine, et attendit dans un sommeil
agit le lever du soleil.

Le lendemain, les premires distributions de lettres avaient eu
lieu dans la ville, et pas une ne portait ladresse du commandant
Richard Shandon.

- 36 -
Nanmoins, celui-ci fit ses prparatifs de dpart, le bruit sen
rpandit immdiatement dans Liverpool, et, comme on la vu, une
affluence extraordinaire de spectateurs se prcipita sur les quais de
New Princes Docks.

Beaucoup dentre eux vinrent bord du brick, qui pour
embrasser une dernire fois un camarade, qui pour dissuader un
ami, qui pour jeter un regard sur le navire trange, qui pour
connatre enfin le but du voyage, et lon murmurait voir le
commandant plus taciturne et plus rserv que jamais.

Il avait bien ses raisons pour cela.

Dix heures sonnrent. Onze heures mme. Le flot devait tomber
vers une heure de laprs-midi. Shandon, du haut de la dunette,
jetait un coup dil inquiet la foule, cherchant surprendre le
secret de sa destine sur un visage quelconque. Mais en vain. Les
matelots du Forward excutaient silencieusement ses ordres, ne le
perdant pas des yeux, attendant toujours une communication qui
ne se faisait pas.

Matre Johnson terminait les prparatifs de lappareillage, le
temps tait couvert, et la houle trs forte en dehors des bassins ; il
ventait du sud-est avec une certaine violence, mais on pouvait
facilement sortir de la Mersey.

midi, rien encore. Le docteur Clawbonny se promenait avec
agitation, lorgnant, gesticulant, impatient de la mer, comme il le
disait avec une certaine lgance latine. Il se sentait mu, quoi quil
pt faire. Shandon se mordait les lvres jusquau sang.

En ce moment, Johnson sapprocha et lui dit :

Commandant, si nous voulons profiter du flot, il ne faut pas
perdre de temps ; nous ne serons pas dgags des docks avant une
bonne heure.
- 37 -

Shandon jeta un dernier regard autour de lui, et consulta sa
montre. Lheure de la leve de midi tait passe.

Allez ! dit-il son matre dquipage.

En route, vous autres ! cria celui-ci, en ordonnant aux
spectateurs de vider le pont du Forward.

Il se fit alors un certain mouvement dans la foule qui se portait
la coupe du navire pour regagner le quai, tandis que les gens du
brick dtachaient les dernires amarres.

Or, la confusion invitable de ces curieux que les matelots
repoussaient sans beaucoup dgards fut encore accrue par les
hurlements du chien. Cet animal slana tout dun coup du gaillard
davant travers la masse compacte des visiteurs. Il aboyait dune
voix sourde.

On scarta devant lui ; il sauta sur la dunette, et, chose
incroyable, mais que mille tmoins ont pu constater, ce dog-captain
tenait une lettre entre ses dents.

Une lettre ! scria Shandon ; mais il est donc bord ?

Il y tait sans doute, mais il ny est plus, rpondit Johnson en
montrant le pont compltement nettoy de cette foule incommode.

Captain ! Captain ! ici ! scriait le docteur, en essayant de
prendre la lettre que le chien cartait de sa main par des bonds
violents.

Il semblait ne vouloir remettre son message qu Shandon lui-
mme.

Ici, Captain ! fit ce dernier.
- 38 -

Le chien sapprocha ; Shandon prit la lettre sans difficult, et
Captain fit alors entendre trois aboiements clairs au milieu du
silence profond qui rgnait bord et sur les quais.

Shandon tenait la lettre sans louvrir.

Mais lisez donc ! lisez donc ! scria le docteur.

Shandon regarda. Ladresse, sans date et sans indication de
lieu, portait seulement :

Au commandant Richard Shandon, bord du brick le
Forward.

Shandon ouvrit la lettre, et lut :

Vous vous dirigerez vers le cap Farewel. Vous latteindrez le
20 avril. Si le capitaine ne parat pas bord, vous franchirez le
dtroit de Davis, et vous remonterez la mer de Baffin jusqu la baie
Melville.

Le capitaine du Forward

K.Z.

Shandon plia soigneusement cette lettre laconique, la mit dans
sa poche et donna lordre du dpart. Sa voix, qui retentit seule au
milieu des sifflements du vent dest, avait quelque chose de
solennel.

Bientt le Forward fut hors des bassins, et, dirig par un pilote
de Liverpool, dont le petit cotre suivait distance, il prit le courant
de la Mersey. La foule se prcipita sur le quai extrieur qui longe les
Docks Victoria, afin dentrevoir une dernire fois ce navire trange.
Les deux huniers, la misaine et la brigantine furent rapidement
- 39 -
tablis, et, sous cette voilure, le Forward, digne de son nom, aprs
avoir contourn la pointe de Birkenhead, donna toute vitesse dans
la mer dIrlande.
- 40 -
CHAPITRE V
LA PLEINE MER
Le vent, ingal mais favorable, prcipitait avec force ses rafales
davril. Le Forward fendait la mer rapidement, et son hlice,
rendue folle, nopposait aucun obstacle sa marche. Vers les trois
heures, il croisa le bateau vapeur qui fait le service entre Liverpool
et lle de Man, et qui porte les trois jambes de Sicile carteles sur
ses tambours. Le capitaine le hla de son bord, dernier adieu quil
fut donn dentendre lquipage du Forward.

cinq heures, le pilote remettait Richard Shandon le
commandement du navire, et regagnait son cotre, qui, virant au
plus prs, disparut bientt dans le sud-ouest.

Vers le soir, le brick doubla le calf du Man, lextrmit
mridionale de lle de ce nom. Pendant la nuit, la mer fut trs
houleuse ; le Forward se comporta bien, laissa la pointe dAyr par
le nord-ouest, et se dirigea vers le canal du Nord.

Johnson avait raison ; en mer, linstinct maritime des matelots
reprenait le dessus ; voir la bont du btiment, ils oubliaient
ltranget de la situation. La vie du bord stablit rgulirement. Le
docteur aspirait avec ivresse le vent de la mer ; il se promenait
vigoureusement dans les rafales, et pour un savant il avait le pied
assez marin.

Cest une belle chose que la mer, dit-il matre Johnson, en
remontant sur le pont aprs le djeuner. Je fais connaissance un
peu tard avec elle, mais je me rattraperai.

Vous avez raison, monsieur Clawbonny ; je donnerais tous les
continents du monde pour un bout dOcan. On prtend que les
marins se fatiguent vite de leur mtier ; voil quarante ans que je
navigue, et je my plais comme au premier jour.

- 41 -
Quelle jouissance vraie de se sentir un bon navire sous les
pieds, et, si jen juge bien, le Forward se conduit gaillardement !

Vous jugez bien, docteur, rpondt Shandon qui rejoignit les
deux interlocuteurs ; cest un bon btiment, et javoue que jamais
navire destin une navigation dans les glaces naura t mieux
pourvu et mieux quip. Cela me rappelle quil y a trente ans passs
le capitaine James Ross allant chercher le passage du Nord-Ouest

Montait la Victoire, dit vivement le docteur, brick dun
tonnage peu prs gal au ntre, galement muni dune machine
vapeur

Comment ! vous savez cela ?

Jugez-en, repartit le docteur ; alors les machines taient
encore dans lenfance de lart, et celle de la Victoire lui causa plus
dun retard prjudiciable ; le capitaine James Ross, aprs lavoir
rpare vainement pice par pice, finit par la dmonter, et
labandonna son premier hivernage.

Diable ! fit Shandon ; vous tes au courant, je le vois.

Que voulez-vous ? reprit le docteur ; force de lire, jai lu les
ouvrages de Parry, de Ross, de Franklin, les rapports de MacClure,
de Kennedy, de Kane, de MacClintock, et il men est rest quelque
chose. Jajouterai mme que ce MacClintock, bord du Fox, brick
hlice dans le genre du ntre, est all plus facilement et plus
directement son but que tous ses devanciers.

Cela est parfaitement vrai, rpondit Shandon ; cest un hardi
marin que ce MacClintock ; je lai vu luvre ; vous pouvez ajouter
que comme lui nous nous trouverons ds le mois davril dans le
dtroit de Davis, et, si nous parvenons franchir les glaces, notre
voyage sera considrablement avanc.

- 42 -
moins, repartit le docteur, quil ne nous arrive comme au
Fox, en 1857, dtre pris ds la premire anne par les glaces du
nord de la mer de Baffin, et dhiverner au milieu de la banquise.

Il faut esprer que nous serons plus heureux, monsieur
Shandon, rpondit matre Johnson ; et si avec un btiment comme
le Forward on ne va pas o lon veut, il faut y renoncer jamais.

Dailleurs, reprit le docteur, si le capitaine est bord, il saura
mieux que nous ce quil faudra faire, et dautant plus que nous
lignorons compltement ; car sa lettre, singulirement laconique,
ne nous permet pas de deviner le but du voyage.

Cest dj beaucoup, rpondit Shandon assez vivement, de
connatre la route suivre, et maintenant, pendant un bon mois,
jimagine, nous pouvons nous passer de lintervention surnaturelle
de cet inconnu et de ses instructions. Dailleurs, vous savez mon
opinion sur son compte.

H ! h ! fit le docteur ; je croyais comme vous que cet homme
vous laisserait le commandement du navire, et ne viendrait jamais
bord ; mais.

Mais ? rpliqua Shandon avec une certaine contrarit.

Mais, depuis larrive de sa seconde lettre, jai d modifier
mes ides cet gard.

Et pourquoi cela, docteur ?

Parce que si cette lettre vous indique la route suivre, elle ne
vous fait pas connatre la destination du Forward ; or, il faut bien
savoir o lon va. Le moyen, je vous le demande, quune troisime
lettre vous parvienne, puisque nous voil en pleine mer ! Sur les
terres du Gronland, le service de la poste doit laisser dsirer.
Voyez-vous, Shandon, jimagine que ce gaillard-l nous attend dans
- 43 -
quelque tablissement danois, Hosteinborg ou Uppernawik ; il
aura t l complter sa cargaison de peaux de phoques, acheter ses
traneaux et ses chiens, en un mot, runir tout lattirail que
comporte un voyage dans les mers arctiques. Je serai donc peu
surpris de le voir un beau matin sortir de sa cabine, et commander
la manuvre de la faon la moins surnaturelle du monde.

Possible, rpondit Shandon dun ton sec ; mais, en attendant,
le vent frachit, et il nest pas prudent de risquer ses perroquets par
un temps pareil.

Shandon quitta le docteur et donna lordre de carguer les voiles
hautes.

Il y tient, dit le docteur au matre dquipage.

Oui, rpondit ce dernier, et cela est fcheux, car vous pourriez
bien avoir raison, monsieur Clawbonny.

Le samedi vers le soir, le Forward doubla le mull
12
de
Galloway, dont le phare fut relev dans le nord-est ; pendant la nuit,
on laissait le mull de Cantyre au nord, et lest le cap Fair sur la
cte dIrlande. Vers les trois heures du matin, le brick, prolongeant
lle Rathlin sur sa hanche de tribord, dbouquait par le canal du
Nord dans lOcan.

Ctait le dimanche, 8 avril ; les Anglais, et surtout les matelots,
sont fort observateurs de ce jour ; aussi la lecture de la Bible, dont le
docteur se chargea volontiers, occupa une partie de la matine.

Le vent tournait alors louragan et tendait rejeter le brick sur
la cte dIrlande ; les vagues furent trs fortes, le roulis trs dur. Si
le docteur neut pas le mal de mer, cest quil ne voulut pas lavoir,
car rien ntait plus facile. midi, le cap Malinhead disparaissait

12
Promontoire.
- 44 -
dans le sud ; ce fut la dernire terre dEurope que ces hardis marins
dussent apercevoir, et plus dun la regarda longtemps, qui sans
doute ne devait jamais la revoir.

La latitude par observation tait alors de 5557, et la longitude,
daprs les chronomtres 740
13
.

Louragan se calma vers les neuf heures du soir ; le Forward,
bon voilier, maintint sa route au nord-ouest. On put juger pendant
cette journe de ses qualits marines ; suivant la remarque des
connaisseurs de Liverpool, ctait avant tout un navire voile.

Pendant les jours suivants, le Forward gagna rapidement dans
le nord-ouest ; le vent passa dans le sud, et la mer fut prise dune
grosse houle. Le brick naviguait alors sous pleine voilure. Quelques
ptrels et des puffins vinrent voltiger au-dessus de la dunette ; le
docteur tua fort adroitement lun de ces derniers, qui tomba
heureusement bord.

Simpson, le harponneur, sen empara, et le rapporta son
propritaire.

Un vilain gibier, monsieur Clawbonny, dit-il.

Qui fera un excellent repas, au contraire, mon ami !

Quoi ! vous allez manger cela ?

Et vous en goterez, mon brave, fit le docteur en riant.

Pouah ! rpliqua Simpson ; mais cest huileux et rance comme
tous les oiseaux de mer.


13
Au mridien de Greenwich.
- 45 -
Bon ! rpliqua le docteur ; jai une manire moi
daccommoder ce gibier l, et si vous le reconnaissez aprs pour un
oiseau de mer, je consens ne plus en tuer un seul de ma vie.

Vous tes donc cuisinier, monsieur Clawbonny ? demanda
Johnson.

Un savant doit savoir un peu de tout.

Alors, dfie-toi, Simpson, rpondit le matre dquipage ; le
docteur est un habile homme, et il va nous faire prendre ce puffin
pour une groose
14
du meilleur got.

Le fait est que le docteur eut compltement raison de son
volatile ; il enleva habilement la graisse qui est situe tout entire
sous la peau, principalement sur les hanches, et avec elle disparut
cette rancidit et cette odeur de poisson dont on a parfaitement le
droit de se plaindre dans un oiseau. Ainsi prpar, le puffin fut
dclar excellent, et par Simpson lui-mme.

Pendant le dernier ouragan, Richard Shandon stait rendu
compte des qualits de son quipage ; il avait analys ses hommes
un un, comme doit le faire tout commandant qui veut parer aux
dangers de lavenir ; il savait sur quoi compter.

James Wall, officier tout dvou Richard, comprenait bien,
excutait bien, mais il pouvait manquer dinitiative ; au troisime
rang, il se trouvait sa place.

Johnson, rompu aux luttes de la mer, et vieux routier de locan
Arctique, navait rien apprendre en fait de sang-froid et daudace.

Simpson, le harponneur, et Bell, le charpentier, taient des
hommes srs, esclaves du devoir et de la discipline. Lice-master

14
Sorte de perdrix.
- 46 -
Foker, marin dexprience, lev lcole de Johnson, devait rendre
dimportants services.

Des autres matelots, Garry et Bolton semblaient tre les
meilleurs : Bolton, une sorte de loustic, gai et causeur ; Garry, un
garon de trente-cinq ans, figure nergique, mais un peu ple et
triste.

Les trois matelots, Clifton, Gripper et Pen, semblaient moins
ardents et moins rsolus ; ils murmuraient volontiers. Gripper
mme avait voulu rompre son engagement au dpart du Forward ;
une sorte de honte le retint bord. Si les choses marchaient bien,
sil ny avait ni trop de dangers courir ni trop de manuvres
excuter, on pouvait compter sur ces trois hommes ; mais il leur
fallait une nourriture substantielle, car on peut dire quils avaient le
cur au ventre. Quoique prvenus, ils saccommodaient assez mal
dtre teetotalers, et lheure du repas ils regrettaient le brandy ou
le gin ; ils se rattrapaient cependant sur le caf et le th, distribus
bord avec une certaine prodigalit.

Quant aux deux ingnieurs, Brunton et Plover, et au chauffeur
Waren, ils staient contents jusquici de se croiser les bras.

Shandon savait donc quoi sen tenir sur le compte de chacun.

Le 14 avril, le Forward vint couper le grand courant du gulf-
stream qui, aprs avoir remont le long de la cte orientale de
lAmrique jusquau banc de Terre-Neuve, sincline vers le nord-est
et prolonge les rivages de la Norvge. On se trouvait alors par 5137
de latitude et 2258 de longitude, deux cents milles de la pointe
du Gronland. Le temps se refroidit ; le thermomtre descendit
trente-deux degrs (0 centigrades)
15
, cest--dire au point de
conglation.


15
Il sagit du thermomtre de Fahrenheit.
- 47 -
Le docteur, sans prendre encore le vtement des hivers
arctiques, avait revtu son costume de mer, linstar des matelots
et des officiers ; il faisait plaisir voir avec ses hautes bottes dans
lesquelles il descendait tout dun bloc, son vaste chapeau de toile
huile, un pantalon et une jaquette de mme toffe ; par les fortes
pluies et les larges vagues que le brick embarquait, le docteur
ressemblait une sorte danimal marin, comparaison qui ne laissait
pas dexciter sa fiert.

Pendant deux jours, la mer fut extrmement mauvaise ; le vent
tourna vers le nord-ouest et retarda la marche du Forward. Du 14
au 16 avril, la houle demeura trs forte ; mais le lundi, il survint une
violente averse qui eut pour rsultat de calmer la mer presque
immdiatement. Shandon fit observer cette particularit au
docteur.

Eh bien, rpondit ce dernier, cela confirme les curieuses
observations du baleinier Scoresby qui fit partie de la Socit royale
dEdinburgh, dont jai lhonneur dtre membre correspondant.
Vous voyez que pendant la pluie les vagues sont peu sensibles,
mme sous linfluence dun vent violent. Au contraire, avec un
temps sec, la mer serait plus agite par une brise moins forte.

Mais comment explique-t-on ce phnomne, docteur ?

Cest bien simple ; on ne lexplique pas.

En ce moment, lice-master, qui faisait son quart dans les
barres de perroquet, signala une masse flottante par tribord, une
quinzaine de milles sous le vent.

Une montagne de glace dans ces parages ! scria le docteur.

Shandon braqua sa lunette dans la direction indique, et
confirma lannonce du pilote.

- 48 -
Voil qui est curieux ! dit le docteur.

Cela vous tonne ? fit le commandant en riant. Comment !
nous serions assez heureux pour trouver quelque chose qui vous
tonnt ?

Cela mtonne sans mtonner, rpondit en souriant le
docteur, puisque le brick Ann de Poole, de Greenspond, fut pris en
1813 dans de vritables champs de glace par le quarante-quatrime
degr de latitude nord, et que Dayement, son capitaine, les compta
par centaines !

Bon ! fit Shandon, vous avez encore nous en apprendre l-
dessus !

-Oh ! peu de chose, rpondit modestement laimable
Clawbonny, si ce nest que lon a trouv des glaces sous des latitudes
encore plus basses.

Cela, vous ne me lapprenez pas, mon cher docteur, car, tant
mousse bord du sloop de guerre le Fly

En 1818, continua le docteur, la fin de mars, comme qui
dirait avril, vous avez pass entre deux grandes les de glaces
flottantes, par le quarante-deuxime degr de latitude.

Ah ! cest trop fort ! scria Shandon.

Mais cest vrai ; je nai donc pas lieu de mtonner, puisque
nous sommes deux degrs plus au nord, de rencontrer une
montagne flottante par le travers du Forward.

Vous tes un puits, docteur, rpondit le commandant, et avec
vous il ny a qu tirer le seau.

- 49 -
Bon ! je tarirai plus vite que vous ne pensez ; et maintenant, si
nous pouvons observer de prs ce curieux phnomne, Shandon, je
serai le plus heureux des docteurs.

Justement. Johnson, fit Shandon en appelant son matre
dquipage, la brise, il me semble, a une tendance frachir.

Oui, commandant, rpondit Johnson ; nous gagnons peu, et
les courants du dtroit de Davis vont bientt se faire sentir.

Vous avez raison, Johnson, et si nous voulons tre le 20 avril
en vue du cap Farewel, il faut marcher la vapeur, ou bien nous
serons jets sur les ctes du Labrador. Monsieur Wall, veuillez
donner lordre dallumer les fourneaux.

Les ordres du commandant furent excuts ; une heure aprs,
la vapeur avait acquis une pression suffisante ; les voiles furent
serres, et lhlice, tordant les flots sous ses branches, poussa
violemment le Forward contre le vent du nord-ouest.
- 50 -
CHAPITRE VI
LE GRAND COURANT POLAIRE
Bientt des bandes doiseaux de plus en plus nombreux, des
ptrels, des puffins, des contre-matres, habitants de ces parages
dsols, signalrent lapproche du Gronland. Le Forward gagnait
rapidement dans le nord, en laissant sous le vent une longue trane
de fume noire.

Le mardi 17 avril, vers les onze heures du matin, lice-master
signala la premire vue du blink de la glace
16
. Il se trouvait vingt
milles au moins dans le nord-nord-ouest. Cette bande dun blanc
blouissant clairait vivement, malgr la prsence de nuages assez
pais, toute la partie de latmosphre voisine de lhorizon. Les gens
dexprience du bord ne purent se mprendre sur ce phnomne, et
ils reconnurent sa blancheur que ce blink devait venir dun vaste
champ de glace situ une trentaine de milles au-del de la porte
de la vue, et provenait de la rflexion des rayons lumineux.

Vers le soir, le, vent retomba dans le sud, et devint favorable ;
Shandon put tablir une bonne voilure, et, par mesure dconomie,
il teignit ses fourneaux. Le Forward, sous ses huniers, son foc et sa
misaine, se dirigea vers le cap Farewel.

Le 18, trois heures, un ice-stream fut reconnu une ligne
blanche peu paisse, mais de couleur clatante, qui tranchait
vivement entre les lignes de la mer et du ciel. Il drivait
videmment de la cte est du Gronland plutt que du dtroit de
Davis, car les glaces se tiennent de prfrence sur le bord occidental
de la mer de Baffin. Une heure aprs, le Forward passait au milieu
des pices isoles du ice-stream, et, dans la partie la plus compacte,
les glaces, quoique soudes entre elles, obissaient au mouvement
de la houle.

16
Couleur particulire et brillante que prend latmosphre au-
dessus dune grande tendue de glace.
- 51 -

Le lendemain, au point du jour, la vigie signala un navire :
ctait le Valkyrien, corvette danoise qui courait contre-bord du
Forward et se dirigeait vers le banc de Terre-Neuve. Le courant du
dtroit se faisait sentir, et Shandon dut forcer de voile pour le
remonter.

En ce moment, le commandant, le docteur, James Wall et
Johnson se trouvaient runis sur la dunette, examinant la direction
et la force de ce courant. Le docteur demanda sil tait avr que ce
courant existt uniformment dans la mer de Baffin.

Sans doute, rpondit Shandon, et les btiments voile ont
beaucoup de peine le refouler.

Dautant plus, ajouta James Wall, quon le rencontre aussi
bien sur la cte orientale de lAmrique que sur la cte occidentale
du Gronland.

Eh bien ! fit le docteur, voil qui donne singulirement raison
aux chercheurs du passage du Nord-Ouest ! Ce courant marche avec
une vitesse de cinq milles lheure environ, et il est difficile de
supposer quil prenne naissance au fond dun golfe.

Ceci est dautant mieux raisonn, docteur, reprit Shandon,
que, si ce courant va du nord au sud, on trouve dans le dtroit de
Behring un courant contraire qui coule du sud au nord, et doit tre
lorigine de celui-ci.

Daprs cela, messieurs, dit le docteur, il faut admettre que
lAmrique est compltement dtache des terres polaires, et que
les eaux du Pacifique se rendent, en contournant ses ctes, jusque
dans lAtlantique. Dailleurs, la plus grande lvation des eaux du
premier donne encore raison leur coulement vers les mers
dEurope.

- 52 -
Mais, reprit Shandon, il doit y avoir des faits lappui de cette
thorie ; et sil y en a, ajouta-t-il avec une certaine ironie, notre
savant universel doit les connatre.

Ma foi, rpliqua ce dernier avec une aimable satisfaction, si
cela peut vous intresser, je vous dirai que des baleines, blesses
dans le dtroit de Davis, ont t prises quelque temps aprs dans le
voisinage de la Tartarie, portant encore leur flanc le harpon
europen.

Et moins quelles naient doubl le cap Horn ou le cap de
Bonne-Esprance, rpondit Shandon, il faut ncessairement
quelles aient contourn les ctes septentrionales de lAmrique.
Voil qui est indiscutable, docteur.

Si cependant vous ntiez pas convaincu, mon brave Shandon,
fit le docteur en souriant, je pourrais produire encore dautres faits,
tels que ces bois flotts dont le dtroit de Davis est rempli, mlzes,
trembles et autres essences tropicales. Or, nous savons que le gulf-
stream empcherait ces bois dentrer dans le dtroit ; si donc ils en
sortent, ils nont pu y pntrer que par le dtroit de Behring.

Je suis convaincu, docteur, et javoue quil serait difficile avec
vous de demeurer incrdule.

Ma foi, dit Johnson, voil qui vient propos pour clairer la
discussion. Japerois au large une pice de bois dune jolie
dimension ; si le commandant veut le permettre, nous allons pcher
ce tronc darbre, le hisser bord, et lui demander le nom de son
pays.

Cest cela, fit le docteur ! lexemple aprs la rgle.

Shandon donna les ordres ncessaires ; le brick se dirigea vers
la pice de bois signale, et, bientt aprs, lquipage la hissait sur le
pont, non sans peine.
- 53 -

Ctait un tronc dacajou, rong par les vers jusqu son centre,
circonstance sans laquelle il net pas pu flotter.

Voil qui est triomphant, scria le docteur avec
enthousiasme, car, puisque les courants de lAtlantique nont pu le
porter dans le dtroit de Davis, puisquil na pu tre chass dans le
bassin polaire par les fleuves de lAmrique septentrionale, attendu
que cet arbre-l crot sous lquateur, il est vident quil arrive en
droite ligne de Behring. Et tenez, messieurs, voyez ces vers de mer
qui lont rong ; ils appartiennent aux espces des pays chauds.

II est certain, reprit Hall, que cela donne tort aux dtracteurs
du fameux passage.

Mais cela les tue tout bonnement, rpondit le docteur. Tenez,
je vais vous faire litinraire de ce bois dacajou : il a t charri vers
locan Pacifique par quelque rivire de listhme de Panama ou du
Guatemala ; de l, le courant la tran le long des ctes dAmrique
jusquau dtroit de Behring, et, bon gr, mal gr, il a d entrer dans
les mers polaires ; il nest ni tellement vieux ni tellement imbib
quon ne puisse assigner une date rcente son dpart ; il aura
heureusement franchi les obstacles de cette longue suite de dtroits
qui aboutit la mer de Baffn, et, vivement saisi par le courant
boral, il est venu par le dtroit de Davis se faire prendre bord du
Forward pour la plus grande joie du docteur Clawbonny, qui
demande au commandant la permission den garder un chantillon.

Faites donc, reprit Shandon ; mais permettez-moi mon tour
de vous apprendre que vous ne serez pas le seul possesseur dune
pave pareille. Le gouverneur Danois de lle de Disko

Sur la cte du Gronland, continua le docteur, possde une
table dacajou faite avec un tronc pch dans les mmes
circonstances ; je le sais, mon cher Shandon ; eh bien, je ne lui envie
pas sa table, car, si ce ntait lembarras, jaurais l de quoi me faire
toute une chambre coucher.
- 54 -

Pendant la nuit du mercredi au jeudi, le vent souffla avec une
extrme violence ; le drift wood
17
se montra plus frquemment ;
lapproche de la cte offrait des dangers une poque o les
montagnes de glace sont fort nombreuses ; le commandant fit donc
diminuer de voiles, et le Forward courut seulement sous sa misaine
et sa trinquette.

Le thermomtre descendit au-dessous du point de conglation.
Shandon fit distribuer lquipage des vtements convenables, une
jaquette et un pantalon de laine, une chemise de flanelle, des bas de
wadmel, comme en portent les paysans norvgiens. Chaque homme
fut galement muni dune paire de bottes de mer parfaitement
impermables.

Quant Captain, il se contentait de sa fourrure naturelle ; il
paraissait peu sensible aux changements de temprature ; il devait
avoir pass par plus dune preuve de ce genre, et, dailleurs, un
danois navait pas le droit de se montrer difficile. On ne le voyait
gure, et il se tenait presque toujours cach dans les parties les plus
sombres du btiment.

Vers le soir, travers une claircie de brouillard, la cte du
Gronland se laissa entrevoir par 3727 de longitude ; le docteur,
arm de sa lunette, put un instant distinguer une suite de pics
sillonns par de larges glaciers ; mais le brouillard se referma
rapidement sur cette vision, comme le rideau dun thtre qui
tombe au moment le plus intressant de la pice.

Le Forward se trouva, le 20 avril au matin, en vue dun ice-berg
haut de cent-cinquante pieds, chou en cet endroit de temps
immmorial ; les dgels nont pas prise sur lui, et respectent ses
formes tranges. Snow la vu ; James Ross, en 1829, en prit un
dessin exact, et en 1851, le lieutenant franais Bellot, bord du

17
Bois flott.
- 55 -
Prince Albert, le remarqua parfaitement. Naturellement le docteur
voulut conserver limage de cette montagne clbre, et il en fit une
esquisse trs russie.

Il nest pas surprenant que de semblables masses soient
choues, et par consquent sattachent invinciblement au sol ;
pour un pied hors de leau, elles ont peu prs deux au-dessous, ce
qui donnerait celle-ci quatre-vingts brasses environ de
profondeur
18
.

Enfin, par une temprature qui ne fut midi que de 12 (-11
centigrades), sous un ciel de neige et de brouillards, on aperut le
cap Farewel. Le Forward arrivait au jour fix ; le capitaine inconnu,
sil lui plaisait de venir relever sa position par ce temps diabolique,
naurait pas se plaindre.

Voil donc, se dit le docteur, ce cap clbre, ce cap si bien
nomm !
19
Beaucoup lont franchi comme nous, qui ne devaient
jamais le revoir ! Est-ce donc un adieu ternel dit ses amis
dEurope ? Vous avez pass l, Frobisher, Knight, Barlow,
Vaugham, Scroggs, Barentz, Hudson, Blosseville, Franklin, Crozier,
Bellot, pour ne jamais revenir au foyer domestique, et ce cap a bien
t pour vous le cap des Adieux !

Ce fut vers lan 970 que des navigateurs partis de lIslande
20

dcouvrirent le Gronland. Sbastien Cabot, en 1498, sleva
jusquau 56
e
degr de latitude ; Gaspard et Michel Cotral, de 1500
1502, parvinrent au 60
e
, et Martin Frobisher, en 1576, arriva
jusqu la baie qui porte son nom.

Jean Davis appartient lhonneur davoir dcouvert le dtroit
en 1585, et, deux ans plus tard, dans un troisime voyage, ce hardi

18
Quatre cents pieds.
19
Farewel signifie adieu.
20
le des glaces.
- 56 -
navigateur, ce grand pcheur de baleines, atteignit le soixante-
treizime parallle, vingt-sept degrs du ple.

Barentz en 1596, Weymouth en 1602, James Hall en 1605 et
1607, Hudson, dont le nom fut attribu cette vaste baie qui
chancre si profondment les terres dAmrique, James Poole en
1611, savancrent plus ou moins dans le dtroit, la recherche de
ce passage du nord-ouest, dont la dcouverte et singulirement
abrg les voies de communication entre les deux mondes.

Baffin, en 1616, trouva dans la mer de ce nom le dtroit de
Lancastre ; il fut suivi en 1619 par James Munk, et en 1719 par
Knight, Barlows, Waugham et Scrows, dont on na jamais eu de
nouvelles.

En 1776, le lieutenant Pickersgill, envoy la rencontre du
capitaine Cook, qui tentait de remonter par le dtroit de Behring,
pointa jusquau 68
e
degr ; lanne suivante, Young sleva dans le
mme but jusqu lle des Femmes.

Vint alors James Ross qui fit, en 1818, le tour des ctes de la
mer de Baffin, et corrigea les erreurs hydrographiques de ses
devanciers.

Enfin en 1819 et 1820, le clbre Parry slance dans le dtroit
de Lancastre, parvient travers dinnombrables difficults jusqu
lle Melville, et gagne la prime de cinq mille livres
21
promise par
acte du parlement aux matelots anglais qui couperaient le cent-
soixante-dixime mridien par une latitude plus leve que le
soixante-dix-septime parallle.

En 1826, Becchey touche lle Chamisso, James Ross hiverne,
de 1829 1833, dans le dtroit du Prince Rgent, et fait, entre
autres travaux importants, la dcouverte du ple magntique.

21
125.000 francs
- 57 -

Pendant ce temps, Franklin, par la voie de terre, reconnaissait
les ctes septentrionales de lAmrique, da la rivire Mackensie la
pointe Turnagain ; le capitaine Back marchait sur ses traces de 1823
1835, et ces explorations taient compltes en 1839 par
MM. Dease, Simpson et le docteur Rae.

Enfin, sir John Franklin, jaloux de dcouvrir le passage du
nord-ouest, quitta lAngleterre en 1845 sur lErebus et le Terror ; il
pntra dans la mer de Baffin, et depuis son passage lle Disko, on
neut plus aucune nouvelle de son expdition.

Cette disparition dtermina les nombreuses recherches qui ont
amen la dcouverte du passage, et la reconnaissance de ces
continents polaires si profondment dchiquets ; les plus
intrpides marins de lAngleterre, de la France, des tats-Unis,
slancrent vers ces terribles parages, et, grce leurs efforts, la
carte si tourmente, si difficile de ce pays, put figurer enfin aux
archives de la Socit royale gographique de Londres.

La curieuse histoire de ces contres se prsentait ainsi
limagination du docteur, tandis quappuy sur la lisse, il suivait du
regard le long sillage du brick. Les noms de ces hardis navigateurs
se pressaient dans son souvenir, et il croyait entrevoir sous les
arceaux glacs de la banquise les ples fantmes de ceux qui ne
revinrent pas.
- 58 -
CHAPITRE VII
LENTRE DU DTROIT DE DAVIS
Pendant cette journe, le Forward se fraya un chemin facile
parmi les glaces demi brises ; le vent tait bon, mais la
temprature trs basse ; les courants dair, en se promenant sur les
ice-fields
22
, rapportaient leurs froides pntrations.

La nuit exigea la plus svre attention ; les montagnes flottantes
se resserraient dans cette passe troite ; on en comptait souvent une
centaine lhorizon ; elles se dtachaient des ctes leves, sous la
dent des vagues rongeantes et linfluence de la saison davril, pour
aller se fondre ou sabmer dans les profondeurs de lOcan. On
rencontrait aussi de longs trains de bois dont il fallait viter le choc ;
aussi le crows-nest
23
fut mis en place au sommet du mt de
misaine ; il consistait en un tonneau fond mobile, dans lequel
lice-master, en partie abrit contre le vent, surveillait la mer,
signalait les glaces en vue, et mme, au besoin, commandait la
manuvre.

Les nuits taient courtes ; le soleil avait reparu depuis le 31
janvier par suite de la rfraction, et tendait se maintenir de plus
en plus au-dessus de lhorizon. Mais la neige arrtait la vue, et, si
elle namenait pas lobscurit, rendait cette navigation pnible.

Le 21 avril, le cap Dsolation apparut au milieu des brumes ; la
manuvre fatiguait lquipage ; depuis lentre du brick au milieu
des glaces, les matelots navaient pas eu un instant de repos ; il
fallut bientt recourir la vapeur pour se frayer un chemin au
milieu de ces blocs amoncels.

Le docteur et matre Jonhson causaient ensemble sur larrire,
pendant que Shandon prenait quelques heures de sommeil dans sa

22
Champs de glace.
23
Littralement nid de pie.
- 59 -
cabine. Clawbonny recherchait la conversation du vieux marin,
auquel ses nombreux voyages avaient fait une ducation
intressante et sense. Le docteur le prenait en grande amiti, et le
matre dquipage ne demeurait pas en reste avec lui.

Voyez-vous, monsieur Clawbonny, disait Johnson, ce pays-ci
nest pas comme tous les autres ; on la nomm la Terre-Verte
24
,
mais il ny a pas beaucoup de semaines dans lanne o il justifie
son nom !

Qui sait, mon brave Johnson, rpondit le docteur, si, au
dixime sicle, cette terre navait pas le droit dtre appele ainsi ?
Plus dune rvolution de ce genre sest produite dans notre globe, et
je vous tonnerais beaucoup en vous disant que, suivant les
chroniqueurs islandais, deux cents villages florissaient sur ce
continent, il y a huit ou neuf cents ans !

Vous mtonneriez tellement, monsieur Clawbonny, que je ne
pourrais pas vous croire, car cest un triste pays.

Bon ! si triste quil soit, il offre encore une retraite suffisante
des habitants, et mme des Europens civiliss.

Sans doute ! Disko, Uppernawik, nous rencontrerons des
hommes qui consentent vivre sous de pareils climats ; mais jai
toujours pens quils y demeuraient par force, non par got.

Je le crois volontiers ; cependant lhomme shabitue tout, et
ces Gronlandais ne me paraissent pas tre aussi plaindre que les
ouvriers de nos grandes villes ; ils peuvent tre malheureux, mais,
coup sr, ils ne sont point misrables ; encore, je dis malheureux, et
ce mot ne rend pas ma pense ; en effet, sils nont pas le bien-tre
des pays temprs, ces gens-l, faits ce rude climat, y trouvent

24
Green Land.
- 60 -
videmment des jouissances quil ne nous est pas donn de
concevoir !

II faut le penser, monsieur Clawbonny, puisque le ciel est
juste ; mais bien des voyages mont amen sur ces ctes, et mon
cur sest toujours serr la vue de ces tristes solitudes ; on aurait
d, par exemple, gayer les caps, les promontoires, les baies par des
noms plus engageants, car le cap des Adieux et le cap Dsolation ne
sont pas faits pour attirer les navigateurs !

Jai fait galement cette remarque, rpondit le docteur ; mais
ces noms ont un intrt gographique quil ne faut pas
mconnatre ; ils dcrivent les aventures de ceux qui les ont
donns ; auprs des noms des Davis, des Baffin, des Hudson, des
Ross, des Parry, des Franklin, des Bellot, si je rencontre le cap
Dsolation, je trouve bientt la baie de la Mercy ; le cap Providence
fait pendant au port Anxiety, la baie Repulse
25
me ramne du cap
den, et, quittant la pointe Turnagain
26
, je vais me reposer dans la
baie du Refuge ; jai l, sous les yeux, cette incessante succession de
prils, dchecs dobstacles, de succs, de dsespoirs, de russites,
mls aux grands noms de mon pays, et, comme une srie de
mdailles antiques, cette nomenclature me retrace toute lhistoire
de ces mers.

Justement raisonn, monsieur Clawbonny, et puissions-nous,
dans notre voyage, rencontrer plus de baies du Succs que de caps
du Dsespoir !

Je le souhaite, Johnson ; mais, dites-moi, lquipage est-il un
peu revenu de ses terreurs ?

Un peu, monsieur ; et cependant, pour tout dire, depuis notre
entre dans le dtroit, on recommence se proccuper du capitaine

25
Baie quon ne peut atteindre.
26
Cap du retour forc.
- 61 -
fantastique ; plus dun sattendait le voir apparatre lextrmit
du Gronland ; et jusquici, rien. Voyons, monsieur Clawbonny,
entre nous, est-ce que cela ne vous tonne pas an peu ?

Si fait, Johnson.

Croyez-vous lexistence de ce capitaine ?

Sans doute.

Mais quelles raisons ont pu le pousser agir de la sorte ?

Sil faut dire toute ma pense, Johnson, je crois que cet
homme aura voulu entraner lquipage assez loin pour quil ny et
plus revenir. Or, sil avait paru son bord au moment du dpart,
chacun voulant connatre la destination du navire, il aurait pu tre
embarrass.

Et pourquoi cela ?

Ma foi, sil veut tenter quelque entreprise surhumaine, sil
veut pntrer l o tant dautres nont pu parvenir, croyez-vous quil
et recrut son quipage ? Tandis quune fois en route, on peut aller
si loin, que marcher en avant devienne ensuite une ncessit.

Cest possible, monsieur Clawbonny ; jai connu plus dun
intrpide aventurier dont le nom seul pouvantait, et qui net
trouv personne pour laccompagner dans ses prilleuses
expditions

Sauf moi, fit le docteur.

Et moi aprs vous, rpondit Johnson, et pour vous suivre ! Je
dis donc que notre capitaine est sans doute du nombre de ces
aventuriers-l. Enfin, nous verrons bien ; je suppose que du ct
dUppernawik ou de la baie Melville, ce brave inconnu viendra
- 62 -
sinstaller tranquillement bord, et nous apprendra jusquo sa
fantaisie compte entraner le navire.

Je le crois comme vous, Johnson ; mais la difficult sera de
slever jusqu cette baie Melville ! voyez comme les glaces nous
entourent de toutes parts ! cest peine si elles laissent passage au
Forward. Tenez, examinez cette plaine immense !

Dans notre langage de baleiniers, monsieur Clawbonny, nous
appelons cela un ice-field, cest--dire une surface continue de glace
dont on naperoit pas les limites.

Et de ce ct, ce champ bris, ces longues pices plus ou
moins runies par leurs bords ?

Ceci est un pack ; sil a une forme circulaire, nous lappelons
palch, et stream, quand cette forme est allonge.

Et l, ces glaces flottantes ?

Ce sont des drift-ice ; avec un peu plus de hauteur, ce seraient
des ice-bergs ou montagnes ; leur contact est dangereux aux
navires, et il faut les viter avec soin. Tenez, voici l-bas, sur cet ice-
field, une protubrance produite par la pression des glaces ; nous
appelons cela un hummock ; si cette protubrance tait submerge
sa base, nous la nommerions un calf ; il a bien fallu donner des
noms tout cela pour sy reconnatre.

Ah ! cest vritablement un spectacle curieux, scria le
docteur en contemplant ces merveilles des mers borales, et
limagination est vivement frappe par ces tableaux divers !

Sans doute, rpondit Johnson ; les glaons prennent parfois
des formes fantastiques, et nos hommes ne sont pas embarrasss
pour les expliquer leur faon.

- 63 -
Tenez, Johnson, admirez cet ensemble de blocs de glace ! ne
dirait-on pas une ville trange, une ville dOrient avec ses minarets
et ses mosques sous la ple lumire de la lune ? Voici plus loin une
longue suite darceaux gothiques qui nous rappellent la chapelle
dHenry VII ou le palais du Parlement
27
.

Vraiment, monsieur Clawbonny, il y en a pour tous les gots ;
mais ce sont des villes ou des glises dangereuses habiter, et il ne
faut pas les ranger de trop prs. Il y a de ces minarets-l qui
chancellent sur leur base, et dont le moindre craserait un navire
comme le Forward.

Et lon a os saventurer dans ces mers, reprit le docteur, sans
avoir la vapeur ses ordres ! Comment croire quun navire voile
ait pu se diriger au milieu de ces cueils mouvants ?

On la fait cependant, monsieur Clawbonny ; lorsque le vent
devenait contraire, et cela mest arriv plus dune fois, moi qui
vous parle, on sancrait patiemment lun de ces blocs ; on drivait
plus ou moins avec lui ; mais enfin on attendait lheure favorable
pour se remettre en route ; il est vrai de dire qu cette manire de
voyager on mettait des mois, l o, avec un peu de bonheur, nous ne
mettrons que quelques jours.

Il me semble, dit le docteur, que la temprature tend encore
sabaisser.

Ce serait fcheux, rpondit Johnson, car il faut du dgel pour
que ces masses se divisent et aillent se perdre dans lAtlantique ;
elles sont dailleurs plus nombreuses dans le dtroit de Davis, parce
que les terres se rapprochent sensiblement entre le cap Walsingham
et Holsteinborg ; mais au-del du soixante-septime degr, nous
trouverons pendant la saison de mai et de juin des mers plus
navigables.

27
difices de Londres.
- 64 -

Oui ; mais il faut passer dabord.

Il faut passer, Monsieur Clawbonny ; en juin et juillet, nous
eussions trouv le passage libre, comme il arrive aux baleiniers ;
mais les ordres taient prcis ; on devait se trouver ici en avril.
Aussi je me trompe fort, ou notre capitaine est un gaillard
solidement tremp, qui a une ide ; il nest parti de si bonne heure
que pour aller loin. Enfin qui vivra, verra.

Le docteur avait eu raison de constater un abaissement dans la
temprature ; le thermomtre midi nindiquait plus que six degrs
(-14 centigrades), et il rgnait une brise du nord-ouest qui, tout en
claircissant le ciel, aidait le courant prcipiter les glaces
flottantes sur le chemin du Forward. Toutes nobissaient pas
dailleurs la mme impulsion ; il ntait pas rare den rencontrer,
et des plus hautes, qui, prises leur base par un courant sous-
marin, drivaient dans un sens oppos.

On comprend alors les difficults de cette navigation ; les
ingnieurs navaient pas un instant de repos ; la manuvre de la
vapeur se faisait sur le pont mme, au moyen de leviers qui
louvraient, larrtaient, la renversaient instantanment, suivant
lordre de lofficier de quart. Tantt il fallait se hter de prendre par
une ouverture de champs de glace, tantt lutter de vitesse avec un
ice-berg qui menaait de fermer la seule issue praticable ; ou bien
quelque bloc, se renversant limproviste, obligeait le brick
reculer subitement pour ne pas tre cras. Cet amas de glaces
entranes, amonceles, amalgames par le grand courant du nord,
se pressait dans la passe, et si la gele venait les saisir, elles
pouvaient opposer au Forward une infranchissable barrire.

Les oiseaux se trouvaient en quantits innombrables dans ces
parages ; les ptrels et les contre-matres voltigeaient et l, avec
des cris assourdissants ; on comptait aussi un grand nombre de
mouettes tte grosse, cou court, bec comprim, qui
dployaient leurs longues ailes, et bravaient en se jouant les neiges
- 65 -
fouettes par louragan. Cet entrain de la gent aile ranimait le
paysage.

De nombreuses pices de bois allaient la drive, se heurtant
avec bruit ; quelques cachalots ttes normes et renfles
sapprochrent du navire ; mais il ne fut pas question de leur
donner la chasse, bien que lenvie nen manqut pas Simpson le
harponneur. Vers le soir, on vit galement plusieurs phoques, qui,
le nez au-dessus de leau, nageaient entre les grands blocs.

Le 22, la temprature sabaissait encore ; le Forward forait de
vapeur pour gagner les passes favorables ; le vent stait dcidment
fix dans le nord-ouest ; les voiles furent serres.

Pendant cette journe du dimanche, les matelots eurent peu
manuvrer. Aprs la lecture de loffice divin, qui fut faite par
Shandon, lquipage se livra la chasse des guillemots, dont il prit
un grand nombre. Ces oiseaux, convenablement prpars suivant la
mthode clawbonnyenne, fournirent un agrable surcrot de
provisions la table des officiers et de lquipage.

trois heures du soir, le Forward avait le Kin de Sael est-quart-
nord-est, et la montagne de Sukkertop sud-est-quart-dest-demi-
est ; la mer tait fort houleuse ; de temps en temps, un vaste
brouillard tombait inopinment du ciel gris. Cependant, midi, une
observation exacte put tre faite. Le navire se trouvait par 6520 de
latitude et 5422 de longitude. Il fallait gagner encore deux degrs
pour rencontrer une navigation meilleure sur une mer plus libre.

Pendant les trois jours suivants, les 24, 25 et 26 avril, ce fut une
lutte continuelle avec les glaces ; la manuvre de la machine devint
trs fatigante ; chaque minute, la vapeur tait subitement
interrompue ou renverse, et schappait en sifflant par les
soupapes.

Dans la brume paisse, lapproche des ice-bergs se
reconnaissait seulement de sourdes dtonations produites par les
- 66 -
avalanches ; le navire virait alors immdiatement ; on risquait de se
heurter des masses de glace deau douce, remarquables par la
transparence de leur cristal, et qui ont la duret du roc. Richard
Shandon ne manqua pas de complter sa provision deau en
embarquant chaque jour plusieurs tonnes de cette glace.

Le docteur ne pouvait shabituer aux illusions doptique que la
rfraction produisait dans ces parages ; en effet tel ice-berg lui
apparaissait comme une petite masse blanche fort rapproche, qui
se trouvait dix ou douze milles du brick ; il tchait daccoutumer
ses regards ce singulier phnomne, afin de pouvoir rapidement
corriger plus tard lerreur de ses yeux.

Enfin, soit par le halage du navire le long des champs de glace,
soit par lcartement des blocs les plus menaants laide de
longues perches, lquipage fut bientt rompu de fatigues, et
cependant, le vendredi 27 avril, le Forward tait encore retenu sur
la limite infranchissable du cercle polaire.
- 67 -
CHAPITRE VIII
PROPOS DE LQUIPAGE
Cependant le Forward parvint, en se glissant adroitement dans
les passes, gagner quelques minutes au nord ; mais, au lieu
dviter lennemi, il faudrait bientt lattaquer ; les ice-fields de
plusieurs milles dtendue se rapprochaient, et comme ces masses
en mouvement reprsentent souvent une pression de plus de dix
millions de tonnes, on devait se garer avec soin de leurs treintes.
Des scies glace furent donc installes lextrieur du navire, de
manire pouvoir tre mises immdiatement en usage.

Une partie de lquipage acceptait philosophiquement ces durs
travaux, mais lautre se plaignait, si elle ne refusait pas encore
dobir. Tout en procdant linstallation des instruments, Garry,
Bolton, Pen, Gripper, changeaient leurs diffrentes manires de
voir.

Par le diable, disait gaiement Bolton, je ne sais pourquoi il me
vient la pense que dans Water-Street, il y a une jolie taverne o
lon ne saccote pas trop mal entre un verre de gin et une bouteille
de porter. Tu vois cela dici, Gripper ?

te dire vrai, riposta le matelot interpell, qui faisait
gnralement profession de mauvaise humeur, je tassure que je ne
vois pas cela dici.

Cest une manire de parler, Gripper ; il est vident que dans
ces villes de neige, qui font ladmiration de monsieur Clawbonny, il
ny a pas le plus mince cabaret o un brave matelot puisse
shumecter dune ou deux demi-pintes de brandy.

Pour cela, tu peux en tre certain, Bolton ; et tu ferais bien
dajouter quil ny a mme pas ici de quoi se rafrachir proprement.
Une drle dide, de priver de tout spiritueux les gens qui voyagent
dans les mers du nord !
- 68 -

Bon ! rpondit Garry ; as-tu donc oubli, Gripper, ce que ta
dit le docteur ? Il faut tre sobre de toute boisson excitante, si lon
veut braver le scorbut, se bien porter et aller loin.

Mais je ne demande pas aller loin, Garry ; et je trouve que
cest dj beau dtre venu jusquici, et de sobstiner passer l o le
diable ne veut pas quon passe.

Eh bien, on ne passera pas ! rpliqua Pen. Quand je pense que
jai dj oubli le got du gin !

Mais, fit Bolton, rappelle-toi ce que ta dit le docteur.

Oh ! rpliqua Pen avec sa grosse voix brutale, pour le dire, on
le dit. Reste savoir si, sous prtexte de sant, on ne samuse pas
faire lconomie du liquide.

Ce diable de Pen a peut-tre raison, rpondit Gripper.

Allons donc ! riposta Bolton, il a le nez trop rouge pour cela ;
et sil perd un peu de sa couleur naviguer sous un pareil rgime,
Pen naura pas trop se plaindre.

Quest-ce que mon nez ta fait ? rpondit brusquement le
matelot attaqu son endroit sensible. Mon nez na pas besoin de
tes conseils ; il ne te les demande pas ; mle-toi donc de ce qui
regarde le tien !

Allons ! ne te fche pas. Pen, je ne te croyais pas le nez si
susceptible. H ! je ne dteste pas plus quun autre un bon verre de
whisky, surtout par une temprature pareille ; mais si, au bout du
compte, cela fait plus de mal que de bien, je men passe volontiers.

- 69 -
Tu ten passes, dit le chauffeur Waren qui prit part la
conversation ; eh bien, tout le monde ne sen passe peut-tre pas
bord !

Que veux-tu dire, Waren ? reprit Garry en le regardant
fixement.

Je veux dire que, pour une raison ou pour une autre, il y a des
liqueurs bord, et jimagine quon ne sen prive pas beaucoup
larrire.

Et quen sais-tu ? demanda Garry.

Waren ne sut trop que rpondre ; il parlait pour parler, comme
on dit.

Tu vois bien, Garry, reprit Bolton, que Waren nen sait rien.

Eh bien, dit Pen, nous demanderons une ration de gin au
commandant ; nous lavons bien gagne, et nous verrons ce quil
rpondra.

Je vous engage nen rien faire, rpondit Garry.

Et pourquoi ? scrirent Pen et Gripper.

Parce que le commandant vous refusera. Vous saviez quel
tait le rgime du bord, quand vous vous tes embarqus ; il fallait y
rflchir ce moment-l.

Dailleurs, rpondit Bolton qui prenait volontiers le parti de
Garry dont le caractre lui plaisait, Richard Shandon nest pas le
matre bord ; il obit tout comme nous autres.

Et qui donc ? demanda Pen.
- 70 -

Au capitaine.

Ah ! toujours ce capitaine de malheur ! scria Pen. Et ne
voyez-vous pas quil ny a pas plus de capitaine que de taverne sur
ces bancs de glace ? Cest une faon de nous refuser poliment ce que
nous avons le droit dexiger.

Mais si, il y a un capitaine, reprit Bolton ; et je parierais deux
mois de ma paye que nous le verrons avant peu.

Cest bon, fit Pen ; en voil un qui je voudrais bien dire deux
mots en face !

Qui parle du capitaine ? dit en ce moment un nouvel
interlocuteur.

Ctait le matelot Clifton, passablement superstitieux et envieux
la fois.

Est-ce que lon sait quelque chose de nouveau sur le
capitaine ? demanda-t-il.

Non, lui fut-il rpondu dune seule voix.

Eh bien, je mattends le trouver install un beau matin dans
sa cabine, sans que personne ne sache ni comment, ni par o il sera
arriv.

Allons donc ! rpondit Bolton ; tu te figures, Clifton, que ce
gaillard-l est un farfadet, un lutin comme il en court dans les
hautes terres dcosse !

Ris tant que tu voudras, Bolton ; cela ne changera pas mon
opinion. Tous les jours, en passant devant la cabine, je jette un
- 71 -
regard par le trou de la serrure, et lun de ces matins je viendrai
vous raconter qui ce capitaine ressemble, et comment il est fait.

Eh, par le diable, fit Pen, il sera bti comme tout le monde,
ton capitaine ! Et si cest un gaillard qui veut nous mener o cela ne
nous plat pas, on lui dira son fait.

Bon, fit Bolton, voil Pen qui ne le connat mme pas, et qui
veut dj lui chercher dispute !

Qui ne le connat pas, rpliqua Clifton de lair dun homme
qui en sait long ; cest savoir, sil ne le connat pas !

Que diable veux-tu dire ? demanda Gripper.

Je mentends.

Mais nous ne tentendons pas !

Eh bien, est-ce que Pen na pas eu dj des dsagrments avec
lui ?

Avec le capitaine ?

Oui, le dog-captain ; car cest exactement la mme chose.

Les matelots se regardrent sans trop oser rpondre.

Homme ou chien, fit Pen entre ses dents, je vous affirme que
cet animal-l aura son compte un de ces jours.

Voyons, Clifton, demanda srieusement Bolton, prtends-tu,
comme la dit Johnson en se moquant, que ce chien-l est le vrai
capitaine ?

- 72 -
Certes, rpondit Clifton avec conviction ; et si vous tiez des
observateurs comme moi, vous auriez remarqu les allures tranges
de cet animal.

Lesquelles ? voyons, parle !

Est-ce que vous navez pas vu la faon dont il se promne sur
l dunette avec un air dautorit, regardant la voilure du navire,
comme sil tait de quart ?

Cest vrai, fit Gripper ; et mme un soir je lai positivement
surpris les pattes appuyes sur la roue du gouvernail.

Pas possible ! fit Bolton.

Et maintenant, reprit Clifton, est-ce que, la nuit, il ne quitte
pas le bord pour aller se promener seul sur les champs de glace,
sans se soucier ni des ours ni du froid ?

Cest toujours vrai, fit Bolton.

Est-ce que vous voyez cet animal-l, comme un honnte
chien, rechercher la compagnie des hommes, rder du ct de la
cuisine, et couver des yeux matre Strong quand il apporte quelque
bon morceau au commandant ? Est-ce que vous ne lentendez pas,
la nuit, quand il sen va deux ou trois milles du navire, hurler de
faon vous donner froid dans le dos, ce qui nest pourtant pas
facile ressentir par une pareille temprature ? Enfin, est-ce que
vous avez jamais vu ce chien-l se nourrir ? Il ne prend rien de
personne ; sa pte est toujours intacte, et, moins quune main ne
le nourrisse secrtement bord, jai le droit de dire que cet animal
vit sans manger, Or, si celui-l nest pas fantastique, je ne suis
quune bte.

Ma foi, rpondit Bell le charpentier, qui avait entendu toute
largumentation de Clifton, ma foi, cela pourrait bien tre !
- 73 -

Cependant les autres matelots se taisaient.

Eh bien, moi, reprit Clifton, je vous dis que si vous faites les
incrdules, il y a bord des gens plus savants que vous qui ne
paraissent pas si rassurs.

Veux-tu parler du commandant ? demanda Bolton.

Oui, du commandant et du docteur.

Et tu prtends quils sont de ton avis ?

Je les ai entendus discuter la chose, et jaffirme quils ny
comprenaient rien ; ils faisaient mille suppositions qui ne les
avanaient gure.

Et ils parlaient du chien comme tu le fais, Clifton ? demanda
le charpentier.

Sils ne parlaient pas du chien, rpondit Clifton mis au pied
du mur, ils parlaient du capitaine, ce qui est la mme chose, et ils
avouaient que tout cela nest pas naturel.

Eh bien, mes amis, reprit Bell, voulez-vous avoir mon
opinion ?

Parlez ! parlez ! fit-on de toutes parts.

Cest quil ny a pas et quil ny aura pas dautre capitaine que
Richard Shandon.

Et la lettre ? fit Clifton.

- 74 -
La lettre existe rellement, rpondit Bell ; il est parfaitement
exact quun inconnu a arm le Forward pour un voyage dans les
glaces ; mais le navire une fois parti, personne ne viendra plus
bord.

Enfin, demanda Bolton, o ira-t-il, le navire ?

Je nen sais rien ; un moment donn, Richard Shandon
recevra le complment de ses instructions.

Mais par qui ?

Par qui ?

Oui, comment ? dit Bolton qui devenait pressant.

Allons, Bell, une rponse, dirent les autres matelots.

Par qui ? comment ? Eh ! je nen sais rien, rpliqua le
charpentier, embarrass son tour.

Eh, par le captain-dog ! scria Clifton. Il a dj crit une
premire fois, il peut bien crire une seconde. Oh ! si je savais
seulement la moiti de ce que sait cet animal-l, je ne serais pas
embarrass dtre premier lord de lAmiraut.

Ainsi, reprit Bolton pour conclure, tu ten tiens ton dire, que
ce chien-l est le capitaine ?

Oui, comme je lai dit.

Eh bien, dit Pen dune voix sourde, si cet animal-l ne veut
pas crever dans la peau dun chien, il na qu se dpcher de
devenir un homme ; car, foi de Pen, je lui ferai son affaire.

- 75 -
Et pourquoi cela ? demanda Garry.

Parce que cela me plat, rpondit brutalement Pen ; et je nai
de compte rendre personne.

Assez caus, les enfants, cria matre Johnson en intervenant
au moment o la conversation semblait devoir mal tourner ;
louvrage, et que ces scies soient installes plus vite que cela ! Il faut
franchir la banquise !

Bon ! un vendredi ! rpondit Clifton en haussant les paules.
Vous verrez quon ne passe pas si facilement le cercle polaire !

Quoi quil en soit, les efforts de lquipage furent peu prs
impuissants pendant cette journe. Le Forward, lanc toute
vapeur contre les ice-fields, ne parvint pas les sparer ; on fut
oblig de sancrer pendant la nuit.

Le samedi, la temprature sabaissa encore sous linfluence dun
vent de lest ; le temps se mit au clair, et le regard put stendre au
loin sur ces plaines blanches que la rflexion des rayons solaires
rendait blouissantes. sept heures du matin, le thermomtre
accusait huit degrs au-dessus de zro (-22 centigrades).

Le docteur tait tent de rester tranquillement dans sa cabine
relire des voyages arctiques ; mais il se demanda, suivant son
habitude, ce qui lui serait le plus dsagrable faire en ce moment.
Il se rpondit que monter sur le pont par cette temprature, et aider
les hommes dans la manuvre, navait rien de trs rjouissant.
Donc, fidle sa rgle de conduite, il quitta sa cabine si bien
chauffe et vint contribuer au halage du navire. Il avait bonne figure
avec les lunettes vertes au moyen desquelles il prservait ses yeux
contre la morsure des rayons rflchis, et dans ses observations
- 76 -
futures il eut toujours soin de se servir de snow-spectacles
28
pour
viter les ophtalmies trs frquentes sous cette latitude leve.

Vers le soir, le Forward avait gagn plusieurs milles dans le
nord, grce lactivit des hommes et lhabilet de Shandon,
adroit profiter de toutes les circonstances favorables ; minuit, il
dpassait le soixante-sixime parallle, et la sonde ayant rapport
vingt-trois brasses de profondeur, Shandon reconnut quil se
trouvait sur le bas-fond o toucha le Victory, vaisseau de Sa
Majest. La terre sapprochait trente milles dans lest.

Mais alors la masse des glaces, immobile jusqualors, se divisa
et se mit en mouvement ; les ice-bergs semblaient surgir de tous les
points de lhorizon ; le brick se trouvait engag dans une srie
dcueils mouvants dont la force dcrasement est irrsistible ; la
manuvre devint assez difficile pour que Garry, le meilleur
timonier, prt la barre ; les montagnes tendaient se refermer
derrire le brick ; il fut donc ncessaire de traverser cette flotte de
glaces, et la prudence autant que le devoir commandait de se porter
en avant. Les difficults saccroissaient de limpossibilit o se
trouvait Shandon de constater la direction du navire au milieu de
ces points changeants, qui se dplaaient et noffraient aucune
perspective stable.

Les hommes de lquipage furent diviss en deux bordes de
tribord et de bbord ; chacun deux, arm dune longue perche
garnie dune pointe de fer, repoussait les glaons trop menaants.
Bientt le Forward entra dans une passe si troite, entre deux blocs
levs, que lextrmit de ses vergues froissa ces murailles aussi
dures que le roc ; peu peu il sengagea dans une valle sinueuse
remplie du tourbillon des neiges, tandis que les glaces flottantes se
heurtaient et se brisaient avec de sinistres craquements.

Mais il fut bientt constant que cette gorge tait sans issue ; un
norme bloc, engag dans ce chenal, drivait rapidement sur le

28
Lunettes neige.
- 77 -
Forward ; il parut impossible de lviter, impossible galement de
revenir en arrire sur un chemin dj obstru.

Shandon, Johnson, debout lavant du brick, considraient leur
position. Shandon, de la main droite, indiquait au timonier la
direction suivre, et de la main gauche il transmettait James
Wall, post prs de lingnieur, ses ordres pour manuvrer la
machine.

Comment cela va-t-il finir ? demanda le docteur Johnson.

Comme il plaira Dieu, rpondit le matre dquipage.

Le bloc de glace, haut de cent pieds, ne se trouvait plus qu une
encablure du Forward, et menaait de le broyer sous lui.

Malheur et maldiction ! scria Pen avec un effroyable juron.

Silence ! scria une voix quil fut impossible de distinguer au
milieu de louragan.

Le bloc parut se prcipiter sur le brick, et il y eut un
indfinissable moment dangoisses ; les hommes, abandonnant
leurs perches, reflurent sur larrire en dpit des ordres de
Shandon.

Soudain un bruit effroyable se fit entendre ; une vritable
trombe deau tomba sur le pont du navire, que soulevait une vague
norme. Lquipage jeta un cri de terreur, tandis que Garry, ferme
sa barre, maintint le Forward en bonne voie, malgr son effrayante
embarde.

Et lorsque les regards pouvants se portrent vers la montagne
de glace, celle-ci avait disparu ; la passe tait libre, et au del, un
long canal, clair par les rayons obliques du soleil, permettait au
brick de poursuivre sa route.
- 78 -

Eh bien, monsieur Clawbonny, dit Johnson, mexpliquerez-
vous ce phnomne ?

Il est bien simple, mon ami, rpondit le docteur, et il se
reproduit souvent ; lorsque ces masses flottantes se dtachent les
unes des autres lpoque du dgel, elles voguent isoles et dans un
quilibre parfait ; mais peu peu, elles arrivent vers le sud, o leau
est relativement plus chaude ; leur base, branle par le choc des
autres glaons, commence fondre, se miner ; il vient donc un
moment o le centre de gravit de ces masses se trouve dplac, et
alors elles se culbutent. Seulement, si cet ice-berg se ft retourn
deux minutes plus tard, il se prcipitait sur le brick et lcrasait dans
sa chute.
- 79 -
CHAPITRE IX
UNE NOUVELLE LETTRE
Le cercle polaire tait enfin franchi ; le Forward passait le 30
avril, midi, par le travers dHolsteinborg ; des montagnes
pittoresques slevrent dans lhorizon de lest. La mer paraissait
pour ainsi dire libre de glaces, ou plutt ces glaces pouvaient tre
facilement vites. Le vent sauta dans le sud-est, et le brick, sous sa
misaine, sa brigantine, ses huniers et ses perroquets, remonta la
mer de Baffin.

Cette journe fut particulirement calme, et lquipage put
prendre un peu de repos ; de nombreux oiseaux nageaient et
voltigeaient autour du navire ; le docteur remarqua, entre autres,
des Alca torda, presque semblables la sarcelle, avec le cou, les
ailes et le dos noirs et la poitrine blanche ; ils plongeaient avec
vivacit, et leur immersion se prolongeait souvent au-del de
quarante secondes.

Cette journe net t marque par aucun incident nouveau, si
le fait suivant, quelque extraordinaire quil paraisse, ne se ft pas
produit bord.

Le matin, six heures, en rentrant dans sa cabine aprs son
quart, Richard Shandon trouva sur sa table une lettre avec cette
suscription :

Au commandant Richard Shandon, bord du Forward.

Mer de Baffin.

Shandon ne put en croire ses yeux ; mais avant de prendre
connaissance de cette trange correspondance, il fit appeler le
docteur, James Wall, le matre dquipage, et il leur montra cette
lettre.

- 80 -
Cela devient particulier, fit Johnson.

Cest charmant ! pensa le docteur.

Enfin, scria Shandon, nous connatrons donc ce secret

Dune main rapide, il dchira lenveloppe, et lut ce qui suit :

Commandant,

Le capitaine du Forward est content du sang-froid, de
lhabilet et du courage que vos hommes, vos officiers et vous, vous
avez montr dans les dernires circonstances ; il vous prie den
tmoigner sa reconnaissance lquipage.

Veuillez vous diriger droit au nord vers la baie Melville, et de
l vous tenterez de pntrer dans le dtroit de Smith.

Le capitaine du Forward,

K.-Z.

Ce lundi, 30 avril, par le travers du cap Walsingham.

Et cest tout ? scria le docteur.

Cest tout, rpondit Shandon.

La lettre lui tomba des mains.

Eh bien, dit Wall, ce capitaine chimrique ne parle mme plus
de venir bord ; jen conclus quil ny viendra jamais.

Mais cette lettre, fit Johnson, comment est-elle arrive ?

- 81 -
Shandon se taisait.

Monsieur Wall a raison, rpondit le docteur, qui, ayant
ramass la lettre, la retournait dans tous les sens ; le capitaine ne
viendra pas bord, par une excellente raison

Et laquelle ? demanda vivement Shandon.

Cest quil y est dj, rpondit simplement le docteur.

Dj ! scria Shandon ; que voulez-vous dire ?

Comment expliquer sans cela larrive de cette lettre ?

Johnson hochait la tte en signe dapprobation.

Ce nest pas possible ! fit Shandon avec nergie, je connais
tous les hommes de lquipage ; il faudrait donc supposer quil se
trouvt parmi eux depuis le dpart du navire ? Ce nest pas possible,
vous dis-je ! Depuis plus de deux ans, il nen est pas un que je naie
vu cent fois Liverpool ; votre supposition, docteur, est
inadmissible !

Alors, quadmettez-vous, Shandon ?

Tout, except cela. Jadmets que ce capitaine, ou un homme
lui, que sais-je ? a pu profiter de lobscurit, du brouillard, de tout
ce que vous voudrez, pour se glisser bord ; nous ne sommes pas
loigns de la terre ; il y a des kaaks dEsquimaux qui passent
inaperus entre les glaons ; on peut donc tre venu jusquau
navire, avoir remis cette lettre le brouillard a t assez intense
pour favoriser ce plan

Et pour empcher de voir le brick, rpondit le docteur ; si
nous navons pas vu, nous, un intrus se glisser bord, comment, lui,
aurait-il pu dcouvrir le Forward au milieu du brouillard ?
- 82 -

Cest vident, fit Johnson.

Jen reviens donc mon hypothse, dit le docteur. Quen
pensez-vous, Shandon ?

Tout ce que vous voudrez, rpondit Shandon avec feu, except
la supposition que cet homme soit mon bord.

Peut-tre, ajouta Wall, se trouve-t-il dans lquipage un
homme lui, qui a reu ses instructions.

Peut-tre, fit le docteur.

Mais qui ? demanda Shandon. Je connais tous mes hommes,
vous dis-je, et depuis longtemps.

En tout cas, reprit Johnson, si ce capitaine se prsente,
homme ou diable, on le recevra ; mais il y a un autre enseignement,
ou plutt un autre renseignement tirer de cette lettre.

Et lequel ? demanda Shandon.

Cest que nous devons nous diriger non seulement vers la baie
Melville, mais encore dans le dtroit de Smith.

Vous avez raison, rpondit le docteur.

Le dtroit de Smith, rpliqua machinalement Richard
Shandon.

Il est donc vident, reprit Johnson, que la destination du
Forward nest pas de rechercher le passage du nord-ouest, puisque
nous laisserons sur notre gauche la seule entre qui y conduise,
- 83 -
cest--dire le dtroit de Lancastre. Voil qui nous prsage une
navigation difficile dans des mers inconnues.

Oui, le dtroit de Smith, rpondit Shandon ; cest la route que
lAmricain Kane a suivie en 1853, et au prix de quels dangers !
Longtemps on la cru perdu sous ces latitudes effrayantes ! Enfin,
puisquil faut y aller, on ira ! mais jusquo ? Est-ce au ple ?

Et pourquoi pas ? scria le docteur.

La supposition de cette tentative insense fit hausser les paules
au matre dquipage.

Enfin, reprit James Wall, pour en revenir au capitaine, sil
existe, je ne vois gure, sur la cte du Gronland, que les
tablissements de Disko ou dUppernawik o il puisse nous
attendre ; dans quelques jours, nous saurons donc quoi nous en
tenir.

Mais, demanda le docteur Shandon, nallez-vous pas faire
connatre cette lettre lquipage ?

Avec la permission du commandant, rpondit Johnson, je
nen ferais rien.

Et pourquoi cela ? demanda Shandon.

Parce que tout cet extraordinaire, ce fantastique, est de nature
dcourager nos hommes ; ils sont dj fort inquiets sur le sort
dune expdition qui se prsente ainsi. Or, si on les pousse dans le
surnaturel, cela peut produire de fcheux effets, et au moment
critique nous ne pourrions plus compter sur eux. Quen dites-vous,
commandant ?

Et vous, docteur, quen pensez-vous ? demanda Shandon.

- 84 -
Matre Johnson, rpondit le docteur, me parat sagement
raisonner.

Et vous, James ?

Sauf meilleur avis, rpondit Wall, je me range lopinion de
ces messieurs.

Shandon se prit rflchir pendant quelques instants ; il relut
attentivement la lettre.

Messieurs, dit-il, votre opinion est certainement fort bonne ;
mais je ne puis ladopter.

Et pourquoi cela, Shandon ? demanda le docteur.

Parce que les instructions de cette lettre sont formelles ; elles
commandent de porter la connaissance de lquipage les
flicitations du capitaine ; or, jusquici, jai toujours obi
aveuglment ses ordres, de quelque faon quils me fussent
transmis, et je ne puis

Cependant, reprit Johnson qui redoutait justement leffet de
semblables communications sur lesprit des matelots.

Mon brave Johnson, repartit Shandon, je comprends votre
insistance ; vos raisons sont excellentes, mais lisez : Il vous prie
den tmoigner sa reconnaissance lquipage.

Agissez donc en consquence, reprit Johnson, qui tait
dailleurs un strict observateur de la discipline. Faut-il rassembler
lquipage sur le pont ?

Faites, rpondit Shandon.

- 85 -
La nouvelle dune communication du capitaine se rpandit
immdiatement bord. Les matelots arrivrent sans retard leur
poste de revue, et le commandant lut haute voix la lettre
mystrieuse.

Un morne silence accueillit cette lecture ; lquipage se spara
en proie mille suppositions ; Clifton eut de quoi se livrer toutes
les divagations de son imagination superstitieuse ; la part quil
attribua dans cet vnement Captain-dog fut considrable, et il ne
manqua plus de le saluer, quand par hasard il le rencontrait sut son
passage.

Quand je vous disais, rptait-il aux matelots, que cet animal
savait crire !

On ne rpliqua rien cette observation, et lui-mme, Bell, le
charpentier, et t fort empch dy rpondre.

Cependant, il fut constant pour chacun qu dfaut du capitaine
son ombre ou son esprit veillait bord ; les plus sages se gardrent
dsormais dchanger entre eux leurs suppositions.

Le 1
er
mai, midi, lobservation donna 68 pour la latitude, et
5632 pour la longitude. La temprature stait releve, et le
thermomtre marquait vingt-cinq degrs au-dessus de zro (-4
centigrades)

Le docteur put samuser suivre les bats dune ourse blanche
et de ses deux oursons sur le bord dun pack qui prolongeait la
terre. Accompagn de Wall et de Simpson, il essaya de lui donner la
chasse dans le canot ; mais lanimal, dhumeur peu belliqueuse,
entrana rapidement sa progniture avec lui, et le docteur dut
renoncer le poursuivre.

Le cap Chidley fut doubl pendant la nuit sous linfluence dun
vent favorable, et bientt les hautes montagnes de Disko se
- 86 -
dressrent lhorizon ; la baie de Godayhn, rsidence du
gouverneur gnral des tablissements danois, fut laisse sur la
droite. Shandon ne jugea pas propos de sarrter, et dpassa
bientt les pirogues dEsquimaux qui cherchaient latteindre.

Lle Disko porte galement le nom dle de la Baleine ; cest de
ce point que le 12 juillet 1845 sir John Franklin crivit pour la
dernire fois lamiraut, et cest cette le aussi que, le 27 aot
1859, le capitaine MacClintock toucha son retour, rapportant les
preuves trop certaines de la perte de cette expdition.

La concidence de ces deux faits devait tre remarque par le
docteur ; ce triste rapprochement tait fcond en souvenirs, mais
bientt les hauteurs de Disko disparurent ses yeux.

Il y avait alors de nombreux ice-bergs sur les ctes, de ceux que
les plus forts dgels ne parviennent pas dtacher ; cette suite
continue de crtes se prtait aux formes tranges et inattendues.

Le lendemain, vers les trois heures, on releva au nord-est
Sanderson-Hope ; la terre fut laisse une distance de quinze
milles sur tribord ; les montagnes paraissaient teintes dun bistre
rougetre. Pendant la soire, plusieurs baleines de lespce des
finners, qui ont des nageoires sur le dos, vinrent se jouer au milieu
des trains de glace, rejetant lair et leau par leurs vents.

Ce fut pendant la nuit du 3 au 4 mai que le docteur put voir
pour la premire fois le soleil raser le bord de lhorizon sans y
plonger son disque lumineux ; depuis le 31 janvier, ses orbes
sallongeaient chaque jour, et il rgnait maintenant une clart
continuelle.

Pour des spectateurs inhabitus, cette persistance du jour est
sans cesse un sujet dtonnement, et mme de fatigue ; on ne
saurait croire quel point lobscurit de la nuit est ncessaire la
sant des yeux ; le docteur prouvait une douleur vritable pour se
- 87 -
faire cette lumire continue, rendue plus mordante encore par la
rflexion des rayons sur les plaines de glace.

Le 5 mai, le Forward dpassa le soixante-deuxime parallle.
Deux mois plus tard, il et rencontr de nombreux baleiniers se
livrant la pche sous ces latitudes leves ; mais le dtroit ntait
pas encore assez libre pour permettre ces btiments de pntrer
dans la mer de Baffin.

Le lendemain, le brick, aprs avoir dpass lle des Femmes,
arriva en vue dUppernawik, ltablissement le plus septentrional
que possde le Danemark sur ces ctes.
- 88 -
CHAPITRE X
PRILLEUSE NAVIGATION
Shandon, le docteur Clawbonny, Johnson, Foker et Strong, le
cuisinier, descendirent dans la baleinire et se rendirent au rivage.

Le gouverneur, sa femme et ses cinq enfants, tous de race
esquimau, vinrent poliment au-devant des visiteurs. Le docteur, en
sa qualit de philologue, possdait un peu de danois qui suffit
tablir des relations fort amicales ; dailleurs, Foker, interprte de
lexpdition en mme temps quice-master, savait une vingtaine de
mots de la langue gronlandaise, et avec vingt mots on va loin, si
lon nest pas ambitieux.

Le gouverneur est n lle Disko, et na jamais quitt son pays
natal ; il fit les honneurs de sa ville, qui se compose de trois maisons
de bois, pour lui et le ministre luthrien, dune cole, et de magasins
dont les navires naufrags se chargent de faire lapprovisionnement.
Le reste consiste en huttes de neige dans lesquelles les Esquimaux
entrent en rampant par une ouverture unique.

Une grande partie de la population stait porte au-devant du
Forward, et plus dun naturel savana jusquau milieu de la baie
dans son kaak, long de quinze pieds, et large de deux au plus.

Le docteur savait que le mot esquimau signifie mangeur de
poissons crus ; mais il savait aussi que ce nom est considr comme
une injure dans le pays ; aussi ne se fit-il pas faute de traiter les
habitants de Gronlandais.

Et, cependant, leurs vtements huileux de peaux de phoques,
leurs bottes de mme nature, tout cet ensemble graisseux et
infect qui ne permet pas de distinguer les hommes des femmes, il
tait facile de reconnatre de quelle nourriture ces gens-l faisaient
usage ; dailleurs, comme chez tous les peuples ichthyophages, la
- 89 -
lpre les rongeait en partie, mais ils ne sen portaient pas plus mal
pour cela.

Le ministre luthrien et sa femme, avec lesquels le docteur se
promettait de causer plus spcialement, se trouvaient en tourne du
ct de Proven, au sud dUppernawik ; il fut donc rduit
sentretenir avec le gouverneur. Ce premier magistrat ne paraissait
pas fort lettr ; un peu moins, ctait un ne ; un peu plus, il savait
lire.

Cependant le docteur linterrogea sur le commerce, les
habitudes, les murs des Esquimaux, et il apprit, dans la langue
des gestes, que les phoques valaient environ quarante livres
29

rendus Copenhague ; une peau dours se payait quarante dollars
danois, une peau de renard bleu, quatre, et de renard blanc, deux ou
trois dollars.

Le docteur voulut aussi, dans le but de complter son
instruction personnelle, visiter une hutte dEsquimaux ; on ne se
figure pas de quoi est capable un savant qui veut savoir ;
heureusement louverture de ces cahutes tait trop troite, et
lenrag ne put y passer. Il lchappa belle, car rien de plus
repoussant que cet entassement de choses mortes ou vivantes,
viande de phoque ou chair dEsquimaux, poissons pourris et
vtements infects, qui meublent une cabane gronlandaise ; pas une
fentre pour renouveler cet air irrespirable ; un trou seulement au
sommet de la hutte, qui donne passage la fume, mais ne permet
pas la puanteur de sortir.

Foker donna ces dtails au docteur, et ce digne savant nen
maudit pas moins sa corpulence. Il et voulu juger par lui-mme de
ces manations sui generis.

Je suis sr, dit-il, que lon sy fait la longue.

29
1.000 francs.
- 90 -

la longue peint dun seul mot le digne Clawbonny.

Pendant les tudes ethnographiques de ce dernier, Shandon
soccupait, suivant ses instructions, de se procurer des moyens de
transport sur les glaces ; il dut payer quatre livres un traneau et six
chiens, et encore les naturels firent des difficults pour sen
dessaisir.

Shandon et galement voulu engager Hans Christian, lhabile
conducteur de chiens, qui fit partie de lexpdition du capitaine
MacClintock ; mais ce Hans se trouvait alors dans le Gronland
mridional.

Vint alors la grande question lordre du jour ; se trouvait-il
Uppernawik un Europen attendant le passage du Forward ? Le
gouverneur avait-il connaissance de ce fait, quun tranger,
vraisemblablement un Anglais, se ft fix dans ces parages ?
quelle poque remontaient ses dernires relations avec des navires
baleiniers ou autres ?

ces questions, le gouverneur rpondit que pas un tranger
navait dbarqu sur cette partie de la cte depuis plus de dix mois.

Shandon se fit donner le nom des baleiniers arrivs en dernier
lieu ; il nen reconnut aucun. Ctait dsesprant.

Vous mavouerez, docteur, que cest ny rien comprendre,
dit-il son compagnon. Rien au cap Farewel ! Rien lle Disko !
Rien Uppernawik !

Rptez-moi encore dans quelques jours : Rien la baie de
Melville, mon cher Shandon, et je vous saluerai comme lunique
capitaine du Forward.

- 91 -
La baleinire revint au brick vers le soir, en ramenant les
visiteurs ; Strong, en fait daliments nouveaux, stait procur
plusieurs douzaines dufs deider-ducks
30
, deux fois gros comme
des ufs de poule et dune couleur verdtre. Ctait peu, mais enfin
trs rafrachissant pour un quipage soumis au rgime de la viande
sale.

Le vent devint favorable le lendemain, et cependant Shandon
nordonna pas lappareillage ; il voulut attendre encore un jour, et,
par acquit de conscience, laisser le temps tout tre quelconque
appartenant la race humaine de rejoindre le Forward ; il fit mme
tirer, dheure en heure, la pice de 16 qui tonnait avec fracas au
milieu des ice-bergs ; mais il ne russit qu pouvanter des nues
de molly-mokes
31
et de rotches
32
. Pendant la nuit, plusieurs fuses
furent lances dans lair. Mais en vain. Il fallut se dcider partir.

Le 8 mai, six heures du matin, le Forward, sous ses huniers,
sa misaine et son grand perroquet, perdait de vue ltablissement
dUppernawik et ces perches hideuses auxquelles pendent, le long
du rivage, des intestins de phoques et des panses de daims.

Le vent soufflait du sud-est, et la temprature remonta trente-
deux degrs (0 centigrades). Le soleil perait le brouillard, et les
glaces se desserraient un peu sous son action dissolvante.

Cependant la rflexion de ces rayons blancs produisit un effet
fcheux sur la vue de plusieurs hommes de lquipage. Wolsten,
larmurier, Gripper, Clifton et Bell furent atteints de snow-
blindness, sorte de maladie des yeux trs commune au printemps,
et qui dtermine chez les Esquimaux de nombreux cas de ccit. Le
docteur conseilla aux malades en particulier, et tous ses

30
Canard, dredon.
31
Oiseaux des mers borales.
32
Sortes de perdrix de rochers.
- 92 -
compagnons en gnral, de se couvrir la figure dun voile de gaze
verte, et il fut le premier lui-mme suivre sa propre ordonnance.

Les chiens achets par Shandon Uppernawik taient dune
nature assez sauvage ; cependant ils sacclimatrent bord, et
Captain ne prit pas trop mal avec ses nouveaux camarades ; il
semblait connatre leurs habitudes. Clifton ne fut pas le dernier
faire cette remarque, que Captain devait avoir eu dj des rapports
avec ses congnres du Gronland. Ceux-ci, toujours affams et
rduits une nourriture incomplte terre, ne pensaient qu se
refaire avec le rgime du bord.

Le 9 mai, le Forward rasa quelques encablures la plus
occidentale des les Baffin. Le docteur remarqua plusieurs roches de
la baie entre les les et la terre, de celles que lon nomme crimson
cliffs ; elles taient recouvertes dune neige rouge comme du beau
carmin, laquelle le docteur Kane donne un origine purement
vgtale ; Clawbonny et voulu considrer de plus prs ce singulier
phnomne, mais la glace ne permit pas de sapprocher de la cte ;
quoique la temprature tendt slever, il tait facile de voir que les
ice-bergs et les ice-streams saccumulaient vers le nord de la mer de
Baffin.

Depuis Uppernawik, la terre offrait un aspect diffrent, et
dimmenses glaciers se profilaient lhorizon sur un ciel gristre. Le
10, le Forward laissait sur la droite la baie de Hingston prs du
soixante-quatorzime degr de latitude ; le canal de Lancastre
souvrait dans la mer plusieurs centaines de milles dans louest.

Mais alors cette immense tendue deau disparaissait sous de
vastes champs, sur lesquels slevaient des hummoks rguliers
comme la cristallisation dune mme substance. Shandon fit
allumer ses fourneaux, et jusquau 11 mai le Forward serpenta dans
les pertuis sinueux, traant avec sa noire fume sur le ciel la route
quil suivait sur la mer.

- 93 -
Mais de nouveaux obstacles ne tardrent pas se prsenter ; les
passes se fermaient par suite de lincessant dplacement des masses
flottantes ; leau menaait chaque instant de manquer devant la
proue du Forward, et sil venait tre nipped
33
, il lui serait difficile
de sen tirer. Chacun le savait, chacun y pensait.

Aussi, bord de ce navire sans but, sans destination connue,
qui cherchait follement slever vers le nord, quelques symptmes
dhsitation se manifestrent ; parmi ces gens habitus une
existence de dangers, beaucoup, oubliant les avantages offerts,
regrettaient de stre aventurs si loin. Il rgnait dj dans les
esprits une certaine dmoralisation, accrue encore par les frayeurs
de Clifton, et les propos de deux ou trois meneurs, tels que Pen,
Gripper, Waren et Wolsten.

Aux inquitudes morales de lquipage se joignaient alors des
fatigues accablantes, car, le 12 mai, le brick se trouvait enferm de
toutes parts ; sa vapeur tait impuissante. Il fallut souvrir un
chemin travers les champs de glace. La manuvre des scies tait
fort pnible dans ces floes
34
qui mesuraient jusqu six et sept pieds
dpaisseur ; lorsque deux entailles parallles divisaient la glace sur
une longueur dune centaine de pieds, il fallait casser la partie
intrieure coups de hache et danspect ; alors on longeait des
ancres fixes dans un trou fait au moyen dune grosse tarire ; puis
la manuvre du cabestan commenait, et on halait le navire bras ;
la plus grande difficult consistait faire rentrer sous les floes les
morceaux briss, afin de livrer passage au btiment, et lon devait
les repousser au moyen de ples, longues perches munies dune
pointe en fer.

Enfin, manuvre de la scie, manuvre du halage, manuvre
du cabestan, manuvre des ples, manuvres incessantes,
obliges, prilleuses, au milieu du brouillard ou des neiges paisses,

33
Pinc.
34
Glaons.
- 94 -
temprature relativement basse, souffrances ophtalmiques,
inquitudes morales, tout contribuait affaiblir lquipage du
Forward et ragir sur son imagination.

Lorsque les matelots ont affaire un homme nergique,
audacieux, convaincu, qui sait ce quil veut, o il va, quel but il
tend, la confiance les soutient en dpit deux-mmes ; ils sont unis
de cur avec leur chef, forts de sa propre force, et tranquilles de sa
propre tranquillit. Mais bord du brick, on sentait que le
commandant ntait pas rassur, quil hsitait devant ce but et cette
destination inconnus. Malgr lnergie de son caractre, sa
dfaillance se traduisait son insu par des changements dordres,
des manuvres incompltes, des rflexions intempestives, mille
dtails qui ne pouvaient chapper son quipage.

Et puis, Shandon ntait pas le capitaine de navire, le matre
aprs Dieu ; raison suffisante pour quon en arrivt discuter ses
ordres : or, de la discussion au refus dobir, le pas est rapidement
franchi.

Les mcontents rallirent bientt leurs ides le premier
ingnieur, qui jusquici restait esclave du devoir.

Le 16 mai, six jours aprs larrive du Forward la banquise,
Shandon navait pas gagn deux milles dans le nord. On tait
menac dtre pris par les glaces jusqu la saison prochaine. Cela
devenait fort grave.

Vers les huit heures du soir, Shandon et le docteur,
accompagns du matelot Garry, allrent la dcouverte au milieu
des plaines immenses ; ils eurent soin de ne pas trop sloigner du
navire, car il devenait difficile de se crer des points de repre dans
ces solitudes blanches, dont les aspects changeaient incessamment.
La rfraction produisait dtranges effets ; le docteur en demeurait
tonn ; l o il croyait navoir quun saut dun pied faire, ctait
cinq ou six pieds franchir ; ou bien le contraire arrivait, et dans les
- 95 -
deux cas le rsultat tait une chute, sinon dangereuse, du moins fort
pnible, sur ces clats de glace durs et acrs comme du verre.

Shandon et ses deux compagnons allaient la recherche de
passes praticables ; trois milles du navire, ils parvinrent non sans
peine gravir un ice-berg qui pouvait mesurer trois cents pieds de
hauteur. De l, leur vue stendit sur cet amas dsol, semblable aux
ruines dune ville gigantesque, avec ses oblisques abattus, ses
clochers renverss, ses palais culbuts tout dune pice. Un vritable
chaos. Le soleil tranait pniblement ses orbes autour dun horizon
hriss, et jetait de longs rayons obliques dune lumire sans
chaleur, comme si des substances athermanes se fussent places
entre lui et ce pays dvast.

La mer paraissait entirement prise jusquaux limites les plus
recules du regard.

Comment passerons-nous ? dit le docteur.

Je lignore, rpondit Shandon, mais nous passerons, dt-on
employer la poudre faire sauter ces montagnes ; je ne me laisserai
certainement pas saisir par les glaces jusquau printemps prochain.

Comme cela cependant arriva au Fox, peu prs dans ces
parages. Bah ! fit le docteur, nous passerons avec un peu de
philosophie. Vous verrez, cela vaut toutes les machines du monde !

Il faut avouer, rpondit Shandon, que cette anne ne se
prsente pas sous une apparence favorable.

Cela nest pas contestable, Shandon, et je remarque que la
mer de Baffin tend se retrouver dans ltat o elle tait avant 1817.

Est-ce que vous pensez, docteur, que ce qui est maintenant
na pas toujours t ?

- 96 -
Non, mon cher Shandon ; il y a, de temps en temps de vastes
dbcles que les savants nexpliquent gure ; ainsi, jusquen 1817,
cette mer demeurait constamment obstrue, lorsquun immense
cataclysme eut lieu, et rejeta dans lOcan ces ice-bergs, dont la plus
grande partie vint schouer sur le banc de Terre-Neuve. partir de
ce moment, la baie de Baffin fut peu prs libre, et devint le rendez-
vous de nombreux baleiniers.

Ainsi, demanda Shandon, depuis cette poque les voyages au
nord furent plus faciles ?

Incomparablement ; mais on remarque que depuis quelques
annes la baie tend se reprendre encore, et menace de se fermer,
pour longtemps peut-tre, aux investigations des navigateurs.
Raison de plus, donc, pour pousser aussi avant quil nous sera
possible. Et cependant nous avons un peu lair de gens qui
savancent dans des galeries inconnues, dont les portes se referment
sans cesse derrire eux.

Me conseilleriez-vous de reculer ! demanda Shandon en
essayant de lire au plus profond des yeux du docteur.

Moi ! je nai jamais su mettre un pied derrire lautre, et, dt-
on ne jamais revenir, je dis quil faut marcher. Seulement, je tiens
tablir que si nous faisons des imprudences, nous savons
parfaitement quoi nous nous exposons.

Et vous, Garry, quen pensez-vous ? demanda Shandon au
matelot.

Moi, commandant, jirais tout droit ; je pense comme
monsieur Clawbonny ; dailleurs, vous ferez ce quil vous plaira ;
commandez, nous obirons.

- 97 -
Tous ne parlent pas comme vous, Garry, reprit Shandon ;
tous ne sont pas dhumeur obir ! Et sils refusent dexcuter mes
ordres ?

Je vous ai donn mon avis, commandant, rpondit Garry dun
air froid, parce que vous me lavez demand ; mais vous ntes pas
oblig de le suivre.

Shandon ne rpondit pas ; il examina attentivement lhorizon,
et redescendit avec ses deux compagnons sur les champs de glace.
- 98 -
CHAPITRE XI
LE POUCE-DU-DIABLE
Pendant labsence du commandant, les hommes avaient
excut divers travaux, de faon permettre au navire dviter la
pression des ice-fields. Pen, Clifton, Bolton, Gripper, Simson,
soccupaient de cette manuvre pnible ; le chauffeur et les deux
mcaniciens durent mme venir en aide leurs camarades, car, du
moment que le service de la machine nexigeait plus leur prsence,
ils redevenaient matelots, et comme tels, ils pouvaient tre
employs tous les services du bord. Mais cela ne se faisait pas sans
grande irritation.

Je dclare en avoir assez, dit Pen, et si dans trois jours la
dbcle nest pas arrive, je jure Dieu que je me croise les bras !

Te croiser les bras, rpondit Plower ; il vaut mieux les
employer revenir en arrire ! Est-ce que tu crois que nous sommes
dhumeur hiverner ici jusqu lanne prochaine ?

En vrit, ce serait un triste hiver, repartit Plower, car le
navire est expos de toutes parts !

Et qui sait, dit Brunton, si mme au printemps prochain la
mer sera plus libre quelle ne lest aujourdhui ?

Il ne sagit pas de printemps prochain, rpliqua Pen ; nous
sommes au jeudi ; si dimanche, au matin, la route nest pas libre,
nous revenons dans le sud.

Bien parl ! dit Clifton.

a vous va-t-il ? demanda Pen.

a nous va, rpondirent ses camarades.

- 99 -
Et cest juste, reprit Waren ; car si nous devons travailler de la
sorte et haler le navire force de bras, je suis davis de le ramener
en arrire.

Nous verrons cela dimanche, fit Wolsten.

Quon men donne lordre, reprit Brunton, et mes fourneaux
seront bientt allums.

Eh, reprit Clifton, nous les allumerons bien nous-mmes.

Si quelque officier, rpondit Pen, veut se donner le plaisir
dhiverner ici, libre lui ; on ly laissera tranquillement ; il ne sera
pas embarrass de se construire une hutte de neige pour y vivre en
vritable Esquimau.

Pas de a, Pen, rpliqua vivement Brunton ; nous navons
personne abandonner ; entendez-vous bien, vous autres ? Je crois,
dailleurs, que le commandant ne sera pas difficile dcider ; il ma
lair fort inquiet dj, et en lui proposant doucement la chose

savoir, reprit Plover ; Richard Shandon est un homme dur
et entt quelquefois ; il faudrait le tter adroitement.

Quand je pense, reprit Bolton avec un soupir de convoitise,
que dans un mois nous pouvons tre de retour Liverpool ! Nous
aurons rapidement franchi la ligne des glaces dans le sud ! la passe
du dtroit de Davis sera ouverte au commencement de juin, et nous
naurons plus qu nous laisser driver dans lAtlantique.

Sans compter, rpondit le prudent Clifton, quen ramenant le
commandant avec nous, en agissant sous sa responsabilit, nos
parts et nos gratifications nous seront acquises ; or, si nous
revenions seuls, nous ne serions pas certains de laffaire.

- 100 -
Bien raisonn, dit Plover ; ce diable de Clifton sexprime
comme un comptable ! Tchons de ne rien avoir dbrouiller avec
ces messieurs de lAmiraut, cest plus sr, et nabandonnons
personne.

Mais si les officiers refusent de nous suivre ? reprit Pen, qui
voulait pousser ses camarades bout.

On fut assez embarrass pour rpondre une question pose
aussi directement.

Nous verrons cela, quand le moment en sera venu, rpliqua
Bolton ; il nous suffira dailleurs de gagner Richard Shandon notre
cause, et jimagine que cela ne sera pas difficile.

Il y a pourtant quelquun que je laisserai ici, fit Pen avec
dnormes jurons, quand il devrait me manger un bras !

Ah ! ce chien, dit Plover.

Oui, ce chien ! et je lui ferai son affaire avant peu !

Dautant mieux, rpliqua Clifton, revenant sa thse favorite,
que ce chien-l est la cause de tous nos malheurs.

Cest lui qui nous a jet un sort, dit Plover.

Cest lui qui nous a entrans dans la banquise, rpondit
Gripper.

Cest lui qui a ramass sur notre route, rplique Walsten, plus
de glaces quon nen vit jamais pareille poque !

Il ma donn ces maux dyeux, dit Brunton.

- 101 -
Il a supprim le gin et le brandy, rpliqua Pen.

Il est cause de tout ! scria lassemble en se montant
limagination.

Sans compter, rpliqua Clifton, quil est le capitaine.

Eh bien, capitaine de malheur, scria Pen, dont la fureur sans
raison saccroissait avec ses propres paroles, tu as voulu venir ici, et
tu y resteras !

Mais comment le prendre ? fit Plover.

Eh ! loccasion est bonne, rpondit Clifton ; le commandant
nest pas bord ; le lieutenant dort dans sa cabine ; le brouillard est
assez pais pour que Johnson ne puisse nous apercevoir

Mais le chien ? scria Pen.

Captain dort en ce moment prs de la soute au charbon,
rpondit Clifton, et si quelquun veut

Je men charge, rpondit Pen avec fureur.

Prends garde, Pen ; il a des dents briser une barre de fer !

-Sil bouge, je lventre, rpliqua Pen, en prenant son couteau
dune main.

Et il slana dans lentre-pont, suivi de Waren, qui voulut
laider dans son entreprise.

Bientt ils revinrent tous les deux, portant lanimal dans leurs
bras, le museau et les pattes fortement attachs ; ils lavaient surpris
- 102 -
pendant son sommeil, et le malheureux chien ne pouvait parvenir
leur chapper.

Hurrah pour Pen ! scria Plover.

Et maintenant, quen vas-tu faire ? demanda Clifton.

Le noyer, et sil en revient jamais rpliqua Pen avec un
affreux sourire de satisfaction.

Il y avait deux cents pas du navire un trou de phoques, sorte
de crevasse circulaire faite avec les dents de cet amphibie, et
toujours creuse de lintrieur lextrieur ; cest par l que le
phoque vient respirer la surface de la glace ; mais il doit prendre
soin dempcher celle-ci de se refermer lorifice, car la disposition
de sa mchoire ne lui permet pas de refaire ce trou de lextrieur
lintrieur, et au moment du danger, il ne pourrait chapper ses
ennemis.

Pen et Waren se dirigrent vers cette crevasse, et l, malgr ses
efforts nergiques, le chien fut impitoyablement prcipit dans la
mer ; un norme glaon repouss ensuite sur cette ouverture ferma
toute issue lanimal, ainsi mur dans sa prison liquide.

Bon voyage, capitaine ! scria le brutal matelot.

Peu dinstants aprs, Pen et Waren rentraient bord. Johnson
navait rien vu de cette excution ; le brouillard spaississait autour
du navire, et la neige commenait tomber avec violence.

Une heure aprs, Richard Shandon, le docteur et Garry
regagnaient le Forward.

Shandon avait remarqu dans la direction du nord-est une
passe dont il rsolut de profiter. Il donna ses ordres en
consquence ; lquipage obit avec une certaine activit ; il voulait
- 103 -
faire comprendre Shandon limpossibilit daller plus avant, et
dailleurs il lui restait encore trois jours dobissance.

Pendant une partie de la nuit et du jour suivant, les manuvres
des scies et de halage furent menes avec ardeur ; le Forward gagna
prs de deux milles dans le nord. Le 18, il se trouvait en vue de
terre, cinq ou six encablures dun pic singulier, auquel sa forme
trange a fait donner le nom de Pouce-du-Diable.

cette mme place, le Prince-Albert en 1851, lAdvance avec
Kane en 1835, furent obstinment pris par les glaces pendant
plusieurs semaines.

La forme bizarre du Pouce-du-Diable, les environs dserts et
dsols, de vastes cirques dice-bergs dont quelques-uns
dpassaient trois cents pieds de hauteur, les craquements des
glaons que lcho reproduisait dune faon sinistre, tout rendait
effroyablement triste la position du Forward. Shandon comprit
quil fallait le tirer de l et le conduire plus loin ; vingt-quatre
heures aprs, suivant son estime, il avait pu scarter de cette cte
funeste de deux milles environ. Mais ce ntait pas assez. Shandon
se sentait envahir par la crainte, et la situation fausse o il se
trouvait paralysait son nergie ; pour obir ses instructions et se
porter en avant, il avait jet son navire dans une situation
excessivement prilleuse ; le halage mettait les hommes sur les
dents ; il fallait plus de trois heures pour creuser un canal de vingt
pieds de long dans une glace qui avait communment de quatre
cinq pieds dpaisseur ; la sant de lquipage menaait dj de
saltrer. Shandon stonnait du silence de ses hommes et de leur
dvouement inaccoutum ; mais il craignait que ce calme ne
prcdt quelque orage prochain.

On peut donc juger de la pnible surprise, du dsappointement,
du dsespoir mme qui sempara de son esprit, quand il saperut
que, par suite dun mouvement insensible de lice-field, le Forward
reperdait pendant la nuit du 18 au 19 tout ce quil avait gagn au
prix de tant de fatigues ; le samedi matin, il se retrouvait en face du
- 104 -
Pouce-du-Diable, toujours menaant, et dans une situation plus
critique encore ; les ice-bergs se multipliaient et passaient comme
des fantmes dans le brouillard.

Shandon fut compltement dmoralis ; il faut dire que leffroi
passa dans le cur de cet homme intrpide et dans celui de son
quipage. Shandon avait entendu parler de la disparition du chien ;
mais il nosa pas punir les coupables ; il et craint de provoquer une
rvolte.

Le temps fut horrible pendant cette journe ; la neige, souleve
en pais tourbillons, enveloppait le brick dun voile impntrable ;
parfois, sous laction de louragan, le brouillard se dchirait, et lil
effray apercevait du ct de la terre ce Pouce-du-Diable dress
comme un spectre.

Le Forward ancr sur un immense glaon, il ny avait plus rien
faire, rien tenter ; lobscurit saccroissait, et lhomme de la
barre net pas aperu James Wall qui faisait son quart lavant.

Shandon se retira dans sa cabine en proie dincessantes
inquitudes ; le docteur mettait en ordre ses notes de voyage ; des
hommes de lquipage, moiti restait sur le pont, et moiti dans la
salle commune.

un moment o louragan redoubla de violence, le Pouce-du-
Diable sembla se dresser dmesurment au milieu du brouillard
dchir.

Grand Dieu ! scria Simpson en reculant avec effroi.

Quest-ce donc ? dit Foker.

Aussitt les exclamations slevrent de toutes parts.

Il va nous craser !
- 105 -

Nous sommes perdus !

Monsieur Wall ! monsieur Wall !

Cest fait de nous !

Commandant ! commandant !

Ces cris taient simultanment profrs par les hommes de
quart.

Wall se prcipita vers le gaillard darrire ; Shandon, suivi du
docteur, slana sur le pont, et regarda.

Au milieu du brouillard entrouvert, le Pouce-du-Diable
paraissait stre subitement rapproch du brick ; il semblait avoir
grandi dune faon fantastique ; son sommet se dressait un second
cne renvers et pivotant sur sa pointe ; il menaait dcraser le
navire de sa masse norme ; il oscillait, prt sabattre. Ctait un
spectacle effrayant. Chacun recula instinctivement, et plusieurs
matelots, se jetant sur la glace, abandonnrent le navire.

Que personne ne bouge ! scria le commandant dune voix
svre ; chacun son poste !

Eh, mes amis, ne craignez rien, dit le docteur ; il ny a pas de
danger ! Voyez, commandant, voyez, monsieur Wall, cest un effet
de mirage, et pas autre chose !

Vous avez raison, monsieur Clawbonny, rpliqua matre
Johnson ; ces ignorants se sont laisss intimider par une ombre.

Aprs les paroles du docteur, la plupart des matelots staient
rapprochs, et de la crainte passaient ladmiration de ce
merveilleux phnomne, qui ne tarda pas seffacer.
- 106 -

Ils appellent cela du mirage, dit Clifton ; eh bien, le diable est
pour quelque chose l dedans, vous pouvez men croire !

Cest sr, lui rpondit Gripper.

Mais le brouillard, en sentrouvrant, avait montr aux yeux du
commandant une passe immense et libre quil ne souponnait pas ;
elle tendait lcarter de la cte ; il rsolut de profiter sans dlai de
cette chance favorable ; les hommes furent disposs de chaque ct
du chenal ; des aussires leur furent tendues, et ils commencrent
remorquer le navire dans la direction du nord.

Pendant de longues heures cette manuvre fut excute avec
ardeur, quoique en silence ; Shandon avait fait rallumer les
fourneaux pour profiter de ce chenal si merveilleusement
dcouvert.

Cest un hasard providentiel, dit-il Johnson, et si nous
pouvons gagner seulement quelques milles, peut-tre serons-nous
bout de nos peines ! Monsieur Brunton, activez le feu ; ds que la
pression sera suffisante, vous me ferez prvenir. En attendant, que
nos hommes redoublent de courage ; ce sera autant de gagn. Ils
ont hte de sloigner du Pouce-du-Diable ! eh bien ! nous
profiterons de leurs bonnes dispositions.

Tout dun coup, la marche du brick fut brusquement
suspendue.

Quy-a-t-il, demanda Shandon ? Wall, est-ce que nous avons
cass nos remorques ?

Mais non, commandant, rpondit Wall, en se penchant au-
dessus du bastingage ! h ! voil les hommes qui rebroussent
chemin ; ils grimpent sur le navire ; ils ont lair en proie une
trange frayeur !
- 107 -

Quest-ce donc ? scria Shandon, en se prcipitant lavant
du brick.

bord ! bord ! scriaient les matelots avec laccent de la
plus vive terreur.

Shandon regarda dans la direction du nord, et frissonna malgr
lui.

Un animal trange, aux mouvements effrayants, dont la langue
fumante sortait dune gueule norme, bondissait une encablure de
navire ; il paraissait avoir plus de vingt pieds de haut ; ses poils se
hrissaient ; il poursuivait les matelots, se mettant en arrt sur eux,
tandis que sa queue formidable, longue de dix pieds, balayait la
neige et la soulevait en pais tourbillons. La vue dun pareil monstre
glaa deffroi les plus intrpides.

Cest un ours norme, disait lun.

Cest la bte du Gvaudan !

Cest le lion de lApocalypse !

Shandon courut dans sa cabine prendre un fusil toujours
charg ; le docteur sauta sur ses armes, et se tint prt faire feu sur
cet animal qui, par ses dimensions, rappelait les quadrupdes
antdiluviens.

Il approchait, en faisant des bonds immenses ; Shandon et le
docteur firent feu en mme temps, et soudain, la dtonation de
leurs armes, branlant les couches de latmosphre, produisit un
effet inattendu.

Le docteur regarda avec attention, et ne put sempcher
dclater de rire.
- 108 -

La rfraction ! dit-il.

La rfraction ! scria Shandon.

Mais une exclamation terrible de lquipage les interrompit.

Le chien ! fit Clifton.

Le dog-captain ! rptrent ses camarades.

Lui ! scria Pen, toujours lui !

En effet, ctait lui qui, brisant ses liens, avait pu revenir la
surface du champ par une autre crevasse. En ce moment la
rfraction, par un phnomne commun sous ces latitudes, lui
donnait des dimensions formidables, que lbranlement de lair
avait dissipes ; mais leffet fcheux nen tait pas moins produit sur
lesprit des matelots, peu disposs admettre lexplication du fait
par des raisons purement physiques. Laventure du Pouce-du-
Diable, la rapparition du chien dans ces circonstances
fantastiques, achevrent dgarer leur moral, et les murmures
clatrent de toutes parts.
- 109 -
CHAPITRE XII
LE CAPITAINE HATTERAS
Le Forward avanait rapidement sous vapeur entre les ice-
fields et les montagnes de glace. Johnson tenait lui-mme la barre.
Shandon examinait lhorizon avec son snow-spectacle ; mais sa joie
fut de courte dure, car il reconnut bientt que la passe aboutissait
un cirque de montagnes.

Cependant, aux difficults de revenir sur ses pas il prfra les
chances de poursuivre sa marche en avant.

Le chien suivait le brick en courant sur la plaine, mais il se
tenait une distance assez grande. Seulement, sil restait en arrire,
on entendait un sifflement singulier qui le rappelait aussitt.

La premire fois que ce sifflement se produisit, les matelots
regardrent autour deux ; ils taient seuls sur le pont, runis en
conciliabule ; pas un tranger, pas un inconnu ; et cependant ce
sifflement se fit encore entendre plusieurs reprises.

Clifton sen alarma le premier.

Entendez-vous ? dit-il, et voyez-vous comme cet animal
bondit quand il sentend siffler ?

Cest ne pas y croire, rpondit Gripper.

Cest fini ! scria Pen.

je ne vais pas plus loin. Pen a raison, rpliqua Brunton.

Cest tenter Dieu, tenter le diable, rpondit Clifton.

- 110 -
Jaime mieux perdre toute ma part de bnfice que de faire un
pas de plus. Nous nen reviendrons pas, fit Bollon avec abattement.

Lquipage en tait arriv au plus haut point de dmoralisation.

Pas un pas de plus ! scria Wolsten ; est-ce votre avis ?

Oui, oui ! rpondirent les matelots. Eh bien, dit Bolton, allons
trouver le commandant ; je me charge de lui parler.

Les matelots, en groupe serr, se dirigrent vers la dunette. Le
Forward pntrait alors dans un vaste cirque qui pouvait mesurer
huit cents pieds de diamtre ; il tait compltement ferm,
lexception dune seule issue, par laquelle arrivait le navire.

Shandon comprit quil venait semprisonner lui-mme. Mais
que faire ? Comment revenir sur ses pas ? II sentit toute sa
responsabilit ; sa main se crispait sur sa lunette.

Le docteur regardait en se croisant les bras, et sans mot dire ; il
contemplait les murailles de glace, dont laltitude moyenne pouvait
dpasser trois cents pieds. Un dme de brouillard demeurait
suspendu au-dessus de ce gouffre.

Ce fut en ce moment que Bolton adressa la parole au
commandant :

Commandant, lui dit-il dune voix mue, nous ne pouvons pas
aller plus loin.

Vous dites ? rpondit Shandon, qui le sentiment de son
autorit mconnue fit monter la colre au visage.

Nous disons, commandant, reprit Bolton, que nous avons
assez fait pour ce capitaine invisible, et nous sommes dcids ne
pas aller plus avant.
- 111 -

Vous tes dcids ? scria Shandon. Vous parlez ainsi,
Bolton ! prenez garde !

Vos menaces ny feront rien, rpondit brutalement Pen ; nous
nirons pas plus loin !

Shandon savanait vers ses matelots rvolts, lorsque le matre
dquipage vint lui dire voix basse :

Commandant, si nous voulons sortir dici, nous navons pas
une minute perdre. Voil un ice-berg qui savance dans la passe ;
il peut boucher toute issue, et nous retenir prisonniers.

Shandon revint examiner la situation.

Vous me rendrez compte de votre conduite plus tard, vous
autres, dit-il en sadressant aux mutins. En attendant, virez de
bord !

Les marins se prcipitrent leur poste. Le Forward volua
rapidement ; les fourneaux furent chargs de charbon ; il fallait
gagner de vitesse sur la montagne flottante. Ctait une lutte entre le
brick et lice-berg ; le premier courait vers le sud pour passer, le
second drivait vers le nord, prt fermer tout passage.

Chauffez ! chauffez ! scria Shandon, toute vapeur !
Brunton, mentendez-vous ?

Le Forward glissait comme un oiseau au milieu des glaons
pars que sa proue tranchait vivement ; sous laction de lhlice, la
coque du navire frmissait, et le manomtre indiquait une tension
prodigieuse de la vapeur ; celle-ci sifflait avec un bruit
assourdissant.

Chargez les soupapes ! scria Shandon.
- 112 -

Et lingnieur obit, au risque de faire sauter le btiment.

Mais ces efforts dsesprs devaient tre vains ; lice-berg, saisi
par un courant sous-marin, marchait rapidement vers la passe ; le
brick sen trouvait encore loign de trois encablures, quand la
montagne, entrant comme un coin dans lintervalle libre, adhra
fortement ses voisines et ferma toute issue.

Nous sommes perdus ! scria Shandon, qui ne put retenir
cette imprudente parole.

Perdus ! rpta lquipage.

Sauve qui peut ! dirent les uns.

la mer les embarcations ! dirent les autres.

la cambuse ! scrirent Pen et quelques-uns de sa bande, et
sil faut nous noyer, noyons-nous dans le gin !

Le dsordre arriva son comble parmi ces hommes qui
rompaient tout frein. Shandon se sentit dbord ; il voulut
commander ; il balbutia, il hsita ; sa pense ne put se faire jour
travers ses paroles. Le docteur se promenait avec agitation.
Johnson se croisait les bras stoquement et se taisait.

Tout dun coup une voix forte, nergique, imprieuse, se fit
entendre et pronona ces paroles :

Tout le monde son poste ! par virer !

Johnson tressaillit, et, sans sen rendre compte, il fit
rapidement tourner la roue du gouvernail.

- 113 -
Il tait temps ; le brick, lanc toute vitesse, allait se briser sur
les murs de sa prison.

Mais tandis que Johnson obissait instinctivement, Shandon,
Clawbonny, lquipage, tous, jusquau chauffeur Waren qui
abandonna ses foyers, jusquau noir Strong qui laissa ses fourneaux,
tous se trouvrent runis sur le pont, et tous virent sortir de cette
cabine, dont il avait seul la clef, un homme

Cet homme, ctait le matelot Garry.

Monsieur ! scria Shandon en plissant. Garry vous de
quel droit commandez-vous ici ?

Duk, fit Garry en reproduisant ce sifflement qui avait tant
surpris lquipage.

Le chien, lappel de son vrai nom, sauta dun bond sur la
dunette, et vint se coucher tranquillement aux pieds de son matre.

Lquipage ne disait mot. Cette clef que devait possder seul le
capitaine du Forward, ce chien envoy par lui et qui venait pour
ainsi dire constater son identit, cet accent de commandement
auquel il tait impossible de se mprendre, tout cela agit fortement
sur lesprit des matelots, et suffit tablir lautorit de Garry.

Dailleurs, Garry ntait plus reconnaissable ; il avait abattu les
larges favoris qui encadraient son visage, et sa figure ressortait plus
impassible encore, plus nergique, plus imprieuse ; revtu des
habits de son rang dposs dans sa cabine, il apparaissait avec les
insignes du commandement.

Aussi, avec cette mobilit naturelle, lquipage du Forward,
emport malgr lui-mme, scria dune seule voix :

Hurrah ! hurrah ! hurrah pour le capitaine !
- 114 -

Shandon, dit celui-ci son second, faites ranger lquipage ; je
vais le passer en revue.

Shandon obit, et donna ses ordres dune voix altre. Le
capitaine savana au-devant de ses officiers et de ses matelots,
disant chacun ce quil convenait de lui dire, et le traitant selon sa
conduite passe.

Quand il eut fini son inspection, il remonta sur la dunette, et
dune voix calme, il pronona les paroles suivantes :

Officiers et matelots, je suis un Anglais, comme vous, et ma
devise est celle de lamiral Nelson : LAngleterre attend que
chacun fasse son devoir
35
.

Comme Anglais, je ne veux pas, nous ne voulons pas que de
plus hardis aillent l o nous naurions pas t. Comme Anglais, je
ne souffrirai pas, nous ne souffrirons pas que dautres aient la gloire
de slever plus au nord. Si jamais pied humain doit fouler la terre
du ple, il faut que ce soit le pied dun Anglais ! Voici le pavillon de
notre pays. Jai arm ce navire, jai consacr ma fortune cette
entreprise, jy consacrerai ma vie et la vtre, mais ce pavillon
flottera sur le ple boral du monde. Ayez confiance. Une somme de
mille livres sterling
36
vous sera acquise par chaque degr que nous
gagnerons dans le nord partir de ce jour. Or, nous sommes par le
soixante-douzime, et il y en a quatre-vingt-dix. Comptez. Mon nom
dailleurs vous rpondra de moi. Il signifie nergie et patriotisme. Je
suis le capitaine Hatteras !

Le capitaine Hatteras ! scria Shandon.


35
England expects every one to make his duty.
36
25.000 francs.
- 115 -
Et ce nom, bien connu du marin anglais, courut sourdement
parmi lquipage.

Maintenant, reprit Hatteras, que le brick soit ancr sur les
glaons ; que les fourneaux steignent, et que chacun retourne ses
travaux habituels. Shandon, jai vous entretenir des affaires du
bord. Vous me rejoindrez dans ma cabine, avec le docteur, Wall et le
matre dquipage. Johnson, faites rompre les rangs.

Hatteras, calme et froid, quitta tranquillement la dunette,
pendant que Shandon faisait assurer le brick sur ses ancres.

Qutait donc cet Hatteras, et pourquoi son nom faisait-il une si
terrible impression sur lquipage ?

John Hatteras, le fils unique dun brasseur de Londres, mort six
fois millionnaire en 1852, embrassa, jeune encore, la carrire
maritime, malgr la brillante fortune qui lattendait. Non quil ft
pouss cela par la vocation du commerce, mais linstinct des
dcouvertes gographiques le tenait au cur ; il rva toujours de
poser le pied l o personne ne let pos encore. vingt ans dj, il
possdait la constitution vigoureuse des hommes maigres et
sanguins : une figure nergique, lignes gomtriquement arrtes,
un front lev et perpendiculaire au plan des yeux, ceux-ci beaux,
mais froids, des lvres minces dessinant une bouche avare de
paroles, une taille moyenne, des membres solidement articuls et
mus par des muscles de fer, formaient lensemble dun homme dou
dun temprament toute preuve. le voir, on le sentait
audacieux, lentendre, froidement passionn ; ctait un caractre
ne jamais reculer, et prt jouer la vie des autres avec autant de
conviction que la sienne. Il fallait donc y regarder deux fois avant
de le suivre dans ses entreprises.

John Hatteras portait haut la fiert anglaise, et ce fut lui qui fit
un jour un Franais cette orgueilleuse rponse :

- 116 -
Le Franais disait devant lui, avec ce quil supposait tre de la
politesse, et mme de lamabilit :

Si je ntais Franais, je voudrais tre Anglais.

Si je ntais Anglais, moi, rpondit Hatteras, je voudrais tre
Anglais !

On peut juger lhomme par la rponse.

Il et voulu par-dessus tout rserver ses compatriotes le
monopole des dcouvertes gographiques ; mais, son grand
dsespoir, ceux-ci avaient peu fait, pendant les sicles prcdents,
dans la voie des dcouvertes.

LAmrique tait due au Gnois Christophe Colomb, les Indes
au Portugais Vasco de Gama, la Chine au Portugais Fernand
dAndrada, la Terre de feu au Portugais Magellan, le Canada au
Franais Jacques Cartier, les les de la Sonde, le Labrador, le Brsil,
le cap de Bonne-Esprance, les Aores, Madre, Terre-Neuve, la
Guine, le Congo, le Mexique, le cap Blanc, le Gronland, lIslande,
la mer du Sud, la Californie, le Japon, le Cambodge, le Prou, le
Kamtchatka, les Philippines, le Spitzberg, le cap Horn, le dtroit de
Behring, la Tasmanie, la Nouvelle-Zlande, la Nouvelle-Bretagne, la
Nouvelle-Hollande, la Louisiane, lle de Jean-Mayen, des
Islandais, des Scandinaves, des Franais, des Russes, des
Portugais, des Danois, des Espagnols, des Gnois, des
Hollandais, mais pas un Anglais ne figurait parmi eux, et ctait un
dsespoir pour Hatteras de voir les siens exclus de cette glorieuse
phalange des navigateurs qui firent les grandes dcouvertes des
XVe et XVIe sicles.

Hatteras se consolait un peu en se reportant aux temps
modernes ; les Anglais prenaient leur revanche avec Sturt, Donall
Stuart, Burcke, Wills, King, Gray, en Australie, avec Palliser en
Amrique, avec Haouran en Syrie, avec Cyril Graham, Wadington,
- 117 -
Cummingham dans lInde, avec Barth, Burton, Speke, Grant,
Livingston en Afrique.

Mais cela ne suffisait pas ; pour Hatteras, ces hardis voyageurs
taient plutt des perfectionneurs que des inventeurs ; il fallait
donc trouver mieux, et John et invent un pays pour avoir
lhonneur de le dcouvrir.

Or, il avait remarqu que si les Anglais ne formaient pas
majorit parmi les dcouvreurs anciens, que sil fallait remonter
Cook pour obtenir la Nouvelle-Caldonie en 1774, et les les
Sandwich o il prit en 1778, il existait nanmoins un coin du globe
sur lequel ils semblaient avoir runi tous leurs efforts.

Ctaient prcisment les terres et les mers borales du nord de
lAmrique. En effet, le tableau des dcouvertes polaires se prsente
ainsi :

La Nouvelle-Zemble, dcouverte par Willoughby en 1553. Lle
de Weigatz Barrough 1556. La cte ouest du Gronland Davis
1585. Le dtroit de Davis Davis 1587. Le Spitzberg
Willoughby 1596. La baie dHudson Hudson 1610. La baie de
Baffin Baffin 1616.

Pendant ces dernires annes, Hearne, Mackensie, John Ross,
Parry, Franklin, Richardson, Beechey, James Ross, Back, Dease,
Sompson, Rae, Inglefield, Belcher, Austin, Kellet, Moore, Mac
Clure, Kennedy, MacClintock, fouillrent sans interruption ces
terres inconnues.

On avait bien dlimit les ctes septentrionales de lAmrique,
peu prs dcouvert le passage du nord-ouest, mais ce ntait pas
assez ; il y avait mieux faire, et ce mieux, John Hatteras lavait
deux fois tent en armant deux navires ses frais ; il voulait arriver
au ple mme, et couronner ainsi la srie des dcouvertes anglaises
par une tentative du plus grand clat.

- 118 -
Parvenir au ple, ctait le but de sa vie.

Aprs dassez beaux voyages dans les mers du sud, Hatteras
essaya pour la premire fois en 1846 de slever au nord par la mer
de Baffin ; mais il ne put dpasser le soixante-quatorzime degr de
latitude ; il montait le sloop lHalifax ; son quipage eut souffrir
des tourments atroces, et John Hatteras poussa si loin son
aventureuse audace, que dsormais les marins furent peu tents de
recommencer de semblables expditions sous un pareil chef.

Cependant, en 1850, Hatteras parvint enrler sur la golette le
Farewel une vingtaine dhommes dtermins, mais dtermins
surtout par le haut prix offert leur audace. Ce fut dans cette
occasion que le docteur Clawbonny entra en correspondance avec
John Hatteras, quil ne connaissait pas, et demanda faire partie de
lexpdition ; mais la place de mdecin tait prise, et ce fut heureux
pour le docteur.

Le Farewel, en suivant la route prise par le Neptune,
dAberdeen, en 1817, sleva au nord du Spitzberg jusquau
soixante-seizime degr de latitude. L, il fallut hiverner ; mais les
souffrances furent telles et le froid si intense, que pas un homme de
lquipage ne revit lAngleterre, lexception du seul Hatteras,
rapatri par un baleinier danois, aprs une marche de plus de deux
cents milles travers les glaces.

La sensation produite par ce retour dun seul homme fut
immense ; qui oserait dsormais suivre Hatteras dans ses
audacieuses tentatives ? Cependant il ne dsespra pas de
recommencer. Son pre, le brasseur, mourut, et il devint possesseur
dune fortune de nabab.

Sur ces entrefaites, un fait gographique se produisit, qui porta
le coup le plus sensible John Hatteras.

Un brick, lAdvance, mont par dix-sept hommes, arm par le
ngociant Grinnel, command par le docteur Kane, et envoy la
- 119 -
recherche de sir John Franklin, sleva, en 1853, par la mer de
Baffin et le dtroit de Smith, jusquau-del du 82
e
degr de latitude
borale, plus prs du ple quaucun de ses devanciers.

Or, ce navire tait Amricain, ce Grinnel tait Amricain, ce
Kane tait Amricain !

On comprendra facilement que le ddain de lAnglais pour le
Yankee se changea en haine dans le cur dHatteras ; il rsolut de
dpasser tout prix son audacieux concurrent, et darriver au ple
mme.

Depuis deux ans, il vivait incognito Liverpool. Il passait pour
un matelot, il reconnut dans Richard Shandon lhomme dont il
avait besoin ; il lui fit ses propositions par lettre anonyme, ainsi
quau docteur Clawbonny. Le Forward fut construit, arm, quip.
Hatteras se garda bien de faire connatre son nom ; il net pas
trouv un seul homme pour laccompagner. Il rsolut de ne prendre
le commandement du brick que dans des conjonctures imprieuses,
et lorsque son quipage serait engag assez avant pour ne pas recu-
ler ; il avait en rserve, comme on la vu, des offres dargent faire
ses hommes, telles que pas un ne refuserait de le suivre jusquau
bout du monde.

Et ctait bien au bout du monde, en effet, quil voulait aller.

Or, les circonstances tant devenues critiques, John Hatteras
nhsita plus se dclarer.

Son chien, son fidle Duk, le compagnon de ses traverses, fut
le premier le reconnatre, et heureusement pour les braves,
malheureusement pour les timides, il fut bien et dment tabli que
le capitaine du Forward tait John Hatteras.
- 120 -
CHAPITRE XIII
LES PROJETS DHATTERAS

Lapparition de ce hardi personnage fut diversement apprcie
par lquipage ; les uns se rallirent compltement lui, par amour
de largent ou par audace ; dautres prirent leur parti de laventure,
qui se rservrent le droit de protester plus tard ; dailleurs, rsister
un pareil homme paraissait difficile actuellement. Chacun revint
donc son poste. Le 20 mai tait un dimanche, et fut jour de repos
pour lquipage.

Un conseil dofficiers se tint chez le capitaine ; il se composa
dHatteras, de Shandon, de Wall, de Johnson et du docteur.

Messieurs, dit le capitaine de cette voix la fois douce et
imprieuse qui le caractrisait, vous connaissez mon projet daller
jusquau ple ; je dsire connatre votre opinion sur cette entreprise.
Quen pensez-vous, Shandon ?

Je nai pas penser, capitaine, rpondit froidement Shandon,
mais obir.

Hatteras ne stonna pas de la rponse.

Richard Shandon, reprit-il non moins froidement, je vous
prie de vous expliquer sur nos chances de succs.

Eh bien, capitaine, rpondit Shandon, les faits rpondent
pour moi ; les tentatives de ce genre, ont chou jusquici ; je
souhaite que nous soyons plus heureux.

Nous le serons. Et vous, messieurs, quen pensez-vous ?

Pour mon compte, rpliqua le docteur, je crois votre dessein
praticable, capitaine ; et comme il est vident que des navigateurs
- 121 -
arriveront un jour ou lautre ce ple boral, je ne vois pas
pourquoi ce ne serait pas nous.

Et il y a des raisons pour que ce soit nous, rpondit Hatteras,
car nos mesures sont prises en consquence, et nous profiterons de
lexprience de nos devanciers. Et ce propos, Shandon, recevez
mes remerciments pour les soins que vous avez apports
lquipement du navire ; il y a bien quelques mauvaises ttes dans
lquipage, que je saurai mettre la raison ; mais, en somme, je nai
que des loges vous donner.

Shandon sinclina froidement. Sa position bord du Forward,
quil croyait commander, tait fausse. Hatteras le comprit, et
ninsista pas davantage.

Quant vous, messieurs, reprit-il en sadressant Wall et
Johnson, je ne pouvais massurer le concours dofficiers plus
distingus par leur courage et leur exprience.

Ma foi, capitaine, je suis votre homme, rpondit Johnson, et
bien que votre entreprise me semble un peu hardie, vous pouvez
compter sur moi jusquau bout.

Et sur moi de mme, dit James Wall.

Quant vous, docteur, je sais ce que vous valez

Eh bien, vous en savez plus que moi, rpondit vivement le
docteur.

Maintenant, messieurs, reprit Hatteras, il est bon que vous
appreniez sur quels faits incontestables sappuie ma prtention
darriver au ple. En 1817, le Neptune, dAberdeen, sleva au nord
du Spitzberg jusquau quatre-vingt-deuxime degr. En 1826, le
clbre Parry, aprs son troisime voyage dans les mers polaires,
partit galement de la pointe du Spitzberg, et avec des traneaux-
- 122 -
barques monta cent cinquante milles vers le nord. En 1852, le
capitaine Inglefield pntra, dans lentre de Smith, jusque par
soixante-dix-huit degrs trente-cinq minutes de latitude. Tous ces
navires taient anglais, et commands par des Anglais, nos
compatriotes.

Ici Hatteras fit une pause.

Je dois ajouter, reprit-il dun air contraint, et comme si les
paroles ne pouvaient quitter ses lvres, je dois ajouter quen 1854
lAmricain Kane, commandant le brick lAdvance, sleva plus haut
encore, et que son lieutenant Morton, stant avanc travers les
champs de glace, fit flotter le pavillon des tats-Unis au-del du
quatre-vingt-deuxime degr. Ceci dit, je ny reviendrai plus. Or, ce
quil faut savoir, cest que les capitaines du Neptune, de
lEntreprise, de lIsabelle, de lAdvance constatrent qu partir de
ces hautes latitudes il existait un bassin polaire entirement libre de
glaces.

Libre de glaces ! scria Shandon, en interrompant le
capitaine ; cest impossible !

Vous remarquerez, Shandon, reprit tranquillement Hatteras,
dont lil brilla un instant, que je vous cite des faits et des noms
lappui. Jajouterai que pendant la station du commandant Penny,
en 1851, au bord du canal de Wellington, son lieutenant Stewart se
trouva galement en prsence dune mer libre, et que cette
particularit fut confirme pendant lhivernage de sir Edward
Belcher, en 1853, la baie de Northumberland par soixante-seize
degrs et cinquante-deux minutes de latitude, et quatre-vingt-dix-
neuf degrs et vingt minutes de longitude ; les rapports sont
indiscutables, et il faudrait tre de mauvaise foi pour ne pas les
admettre.

Cependant, capitaine, reprit Shandon, ces faits sont si
contradictoires

- 123 -
Erreur, Shandon, erreur ! scria le docteur Clawbonny ; ces
faits ne contredisent aucune assertion de la science ; le capitaine me
permettra de vous le dire.

Allez, docteur ! rpondit Hatteras.

Eh bien, coutez ceci, Shandon ; il rsulte trs videmment
des faits gographiques et de ltude des lignes isothermes que le
point le plus froid du globe nest pas au ple mme ; semblable au
point magntique de la terre, il scarte du ple de plusieurs degrs.
Ainsi les calculs de Brewster, de Bergham et de quelques physiciens
dmontrent quil y a dans notre hmisphre deux ples de froid :
lun serait situ en Asie par soixante-dix-neuf degrs trente minutes
de latitude nord, et par cent vingt degrs de longitude est ; lautre se
trouverait en Amrique par soixante dix-huit degrs de latitude
nord et par quatre-vingt dix-sept degrs de longitude ouest. Ce
dernier est celui qui nous occupe, et vous voyez, Shandon, quil se
rencontre plus de douze degrs au-dessous du ple. Eh bien, je
vous le demande, pourquoi ce point la mer ne serait-elle pas aussi
dgage de glaces quelle peut ltre en t par le soixante-sixime
parallle, cest--dire au sud de la baie de Baffin ?

Voil qui est bien dit, rpondit Johnson ; monsieur
Clawbonny parle de ces choses comme un homme du mtier.

Cela parat possible, reprit James Wall.

Chimres et suppositions ! hypothses pures ! rpliqua
Shandon avec enttement.

Eh bien, Shandon, reprit Hatteras, considrons les deux cas :
ou la mer est libre de glaces, ou elle ne lest pas, et dans ces deux
suppositions rien ne peut nous empcher de gagner le ple. Si elle
est libre, le Forward nous y conduira sans peine ; si elle est glace,
nous tenterons laventure sur nos traneaux. Vous maccorderez que
cela nest pas impraticable ; une fois parvenus avec notre brick
- 124 -
jusquau quatre-vingt-troisime degr, nous naurons pas plus de
six cents milles
37
faire pour atteindre le ple.

Et que sont six cents milles, dit vivement le docteur, quand il
est constant quun Cosaque, Alexis Markoff, a parcouru sur la mer
Glaciale, le long de la cte septentrionale de lempire russe, avec des
traneaux tirs par des chiens, un espace de huit cents milles en
vingt-quatre jours ?

Vous lentendez, Shandon, rpondit Hatteras, et dites-moi si
des Anglais peuvent faire moins quun Cosaque ?

Non, certes ! scria le bouillant docteur.

Non, certes ! rpta le matre dquipage.

Eh bien, Shandon ? demanda le capitaine.

Capitaine, rpondit froidement Shandon, je ne puis que vous
rpter mes premires paroles : jobirai.

Bien. Maintenant, reprit Hatteras, songeons notre situation
actuelle ; nous sommes pris par les glaces, et il me parat impossible
de nous lever cette anne dans le dtroit de Smith. Voici donc ce
quil convient de faire.

Hatteras dplia sur la table lune de ces excellentes cartes
publies, en 1859, par ordre de lAmiraut.

Veuillez me suivre, je vous prie. Si le dtroit de Smith nous est
ferm, il nen est pas de mme du dtroit de Lancastre, sur la cte
ouest de la mer de Baffin ; selon moi, nous devons remonter ce
dtroit jusqu celui de Barrow, et de l jusqu lle Beechey ; la

37
278 lieues.
- 125 -
route a t cent fois parcourue par des navires voiles ; nous ne
serons donc pas embarrasss avec un brick hlice. Une fois lle
Beechey, nous suivrons le canal Wellington aussi avant que
possible, vers le nord, jusquau dbouch de ce chenal qui fait
communiquer le canal Wellington avec le canal de la Reine,
lendroit mme o fut aperue la mer libre. Or, nous ne sommes
quau 20 mai ; dans un mois, si les circonstances nous favorisent,
nous aurons atteint ce point, et de l nous nous lancerons vers le
ple. Quen pensez-vous, messieurs ?

Cest videmment, rpondit Johnson, la seule route
prendre.

Eh bien, nous la prendrons, et ds demain. Que ce dimanche
soit consacr au repos ; vous veillerez, Shandon, ce que les
lectures de la Bible soient rgulirement faites ; ces pratiques
religieuses ont une influence salutaire sur lesprit des hommes, et
un marin surtout doit mettre sa confiance en Dieu.

Cest bien, capitaine, rpondit Shandon, qui sortit avec le
lieutenant et le matre dquipage.

Docteur, fit John Hatteras en montrant Shandon, voil un
homme froiss que lorgueil a perdu ; je ne peux plus compter sur
lui.

Le lendemain, le capitaine fit mettre de grand matin la pirogue
la mer ; il alla reconnatre les ice-bergs du bassin, dont la largeur
nexcdait pas deux cents yards
38
. Il remarqua mme que par suite
dune lente pression des glaces, ce bassin menaait de se rtrcir ; il
devenait donc urgent dy pratiquer une brche, afin que le navire ne
ft pas cras dans cet tau de montagnes ; aux moyens employs
par John Hatteras, on vit bien que ctait un homme nergique.


38
182 mtres.
- 126 -
II fit dabord tailler des degrs dans la muraille glace, et il
parvint au sommet dun ice-berg ; il reconnut de l quil lui serait
facile de se frayer un chemin vers le sud-ouest ; daprs ses ordres,
on creusa un fourneau de mine presque au centre de la montagne ;
ce travail, rapidement men, fut termin dans la journe du lundi.

Hatteras ne pouvait compter sur ses blasling-cylinders de huit
dix livres de poudre, dont laction et t nulle sur des masses
pareilles ; ils ntaient bons qu briser les champs de glace ; il fit
donc dposer dans le fourneau mille livres de poudre, dont la
direction expansive fut soigneusement calcule. Cette mine, munie
dune longue mche entoure de gutta-percha, vint aboutir au
dehors. La galerie, conduisant au fourneau, fut remplie avec de la
neige et des quartiers de glaons, auxquels le froid de la nuit
suivante devait donner la duret du granit. En effet, la temprature,
sous linfluence du vent dest, descendit douze degrs (-11
centigrades).

Le lendemain, sept heures, le Forward se tenait sous vapeur,
prt profiter de la moindre issue. Johnson fut charg daller
mettre le feu la mine ; la mche avait t calcule de manire
brler une demi-heure avant de communiquer le feu aux poudres.
Johnson eut donc le temps suffisant de regagner le bord ; en effet,
dix minutes aprs avoir excut les ordres dHatteras, il revenait
son poste.

Lquipage se tenait sur le pont, par un temps sec et assez clair ;
la neige avait cess de tomber ; Hatteras, debout sur la dunette avec
Shandon et le docteur, comptait les minutes sur son chronomtre.

huit heures trente-cinq minutes, une explosion sourde se fit
entendre, et beaucoup moins clatante quon ne let suppose. Le
profil des montagnes fut brusquement modifi, comme dans un
tremblement de terre ; une fume paisse et blanche fusa vers le ciel
une hauteur considrable, et de longues crevasses zbrrent les
flancs de lice-berg, dont la partie suprieure, projete au loin,
retombait en dbris autour du Forward.
- 127 -

Mais la passe ntait pas encore libre ; dnormes quartiers de
glace, arc-bouts sur les montagnes adjacentes, demeuraient
suspendus en lair, et lon pouvait craindre que lenceinte ne se
refermt par leur chute.

Hatteras jugea la situation dun coup dil.

Wolsten ! scria-t-il.

Larmurier accourut.

Capitaine ! fit-il.

Chargez la pice de lavant triple charge, dit. Hatteras, et
bourrez aussi fortement que possible.

Nous allons donc attaquer cette montagne boulets de
canon ? dit le docteur.

Non, rpondit Hatteras. Cest inutile. Pas de boulet, Wolsten,
mais une triple charge de poudre. Faites vite.

Quelques instants aprs, la pice tait charge.

Que veut-il faire sans boulet ? dit Shandon entre ses dents.

On le verra bien, rpondit le docteur.

Nous sommes pars, capitaine, scria Wolsten.

Bien, rpondit Hatteras. Brunton ! cria-t-il lingnieur,
attention ! Quelques tours en avant.

- 128 -
Brunton ouvrit les tiroirs, et lhlice se mit en mouvement ; le
Forward sapprocha de la montagne mine.

Visez bien la passe, cria le capitaine larmurier.

Celui-ci obit ; lorsque le brick ne fut plus qu une demi-
encablure, Hatteras cria :

Feu !

Une dtonation formidable suivit son commandement, et les
blocs branls par la commotion atmosphrique furent prcipits
soudain dans la mer. Cette agitation des couches dair avait suffi.

toute vapeur ! Brunton, scria Hatteras. Droit dans la
passe, Johnson.

Johnson tenait la barre ; le brick, pouss par son hlice, qui se
vissait dans les flots cumants, slana au milieu du passage libre
alors. Il tait temps. Le Forward franchissait peine cette
ouverture, que sa prison se refermait derrire lui.

Le moment fut palpitant, et il ny avait bord quun cur ferme
et tranquille : celui du capitaine. Aussi lquipage, merveill de la
manuvre, ne put retenir le cri de :

Hourrah pour John Hatteras !
- 129 -
CHAPITRE XIV
EXPDITIONS LA RECHERCHE DE FRANKLIN
Le mercredi 23 mai, le Forward avait repris son aventureuse
navigation, louvoyant adroitement au milieu des packs et des ice-
bergs, grce sa vapeur, cette force obissante qui manqua tant
de navigateurs des mers polaires ; il semblait se jouer au milieu de
ces cueils mouvants ; on et dit quil reconnaissait la main dun
matre expriment, et, comme un cheval sous un cuyer habile, il
obissait la pense de son capitaine.

La temprature remontait. Le thermomtre marqua six
heures du matin vingt-six degrs (-3 centigrades), six heures du
soir vingt-neuf degrs (-2 centigrades), et minuit vingt-cinq
degrs (-4 centigrades) ; le vent soufflait lgrement du sud-est.

Le jeudi, vers les trois heures du matin, le Forward arriva en
vue de la baie Possession, sur la cte dAmrique, lentre du
dtroit de Lancastre ; bientt le cap Burney fut entrevu. Quelques
Esquimaux se dirigrent vers le navire ; mais Hatteras ne prit pas le
loisir de les attendre.

Les pics de Byam-Martin qui dominent le cap Liverpool, laisss
sur la gauche, se perdirent dans la brume du soir ; celle-ci empcha
de relever le cap Hay, dont la pointe, trs basse dailleurs, se
confond avec les glaces de la cte, circonstance qui rend souvent
fort difficile la dtermination hydrographique des mers polaires.

Les puffins, les canards, les mouettes blanches se montraient en
trs grand nombre. La latitude par observation donna 7401, et la
longitude, daprs le chronomtre, 7715.

Les deux montagnes de Catherine et dlisabeth levaient au-
dessus des nuages leur chaperon de neige.

- 130 -
Le vendredi, dix heures, le cap Warender fut dpass sur la
cte droite du dtroit, et sur la gauche, lAdmiralty-Inlet, baie
encore peu explore par des navigateurs qui avaient hte de se
porter dans louest. La mer devint assez forte, et souvent les lames
balayrent le pont du brick en y projetant des morceaux de glace.
Les terres de la cte nord offraient aux regards de curieuses
apparences avec leurs hautes tables presque niveles, qui
rpercutaient les rayons du soleil.

Hatteras et voulu prolonger les terres septentrionales, afin de
gagner au plus tt lle Beechey et lentre du canal Wellington ;
mais une banquise continue lobligeait, son grand dplaisir, de
suivre les passes du sud.

Ce fut pour cette raison que, le 26 mai, au milieu dun
brouillard sillonn de neige, le Forward se trouva par le travers du
cap York ; une montagne dune grande hauteur et presque pic le
fit reconnatre ; le temps stant un peu lev, le soleil parut un
instant vers midi, et permit de faire une assez bonne observation :
744 de latitude, et 8423 de longitude. Le Forward se trouvait
donc lextrmit du dtroit de Lancastre.

Hatteras montrait sur ses cartes, au docteur, la route suivie et
suivre. Or, la position du brick tait intressante en ce moment.

Jaurais voulu, dit-il, me trouver plus au nord, mais
limpossible nul nest tenu ; voyez, voici notre situation exacte.

Le capitaine pointa sa carte peu de distance du cap York.

Nous sommes au milieu de ce carrefour ouvert tous les
vents, et form par les dbouchs du dtroit de Lancastre, du
dtroit de Barrow, du canal de Wellington, et du passage du
Rgent ; cest un point auquel ont ncessairement abouti tous les
navigateurs de ces mers.

- 131 -
Eh bien, rpondit le docteur, cela devait tre embarrassant
pour eux ; cest un vritable carrefour, comme vous dites, auquel
viennent se croiser quatre grandes routes, et je ne vois pas de
poteaux indicateurs du vrai chemin ! Comment donc les Parry, les
Ross, les Franklin, ont-ils fait ?

Ils nont pas fait, docteur, ils se sont laisss faire : ils navaient
pas le choix, je vous assure ; tantt le dtroit de Barrow se fermait
pour lun, qui, lanne suivante, souvrait pour lautre ; tantt le
navire se sentait invitablement entran vers le passage du Rgent.
Il est arriv de tout cela, que, par la force des choses, on a fini par
connatre ces mers si embrouilles.

Quel singulier pays ! fit le docteur, en considrant la carte ;
comme tout y est dchiquet, dchir, mis en morceaux, sans aucun
ordre, sans aucune logique ! Il semble que les terres voisines du
ple Nord ne soient ainsi morceles que pour en rendre les
approches plus difficiles, tandis que dans lautre hmisphre elles se
terminent par des pointes tranquilles et effiles comme le cap Horn,
le cap de Bonne-Esprance et la pninsule Indienne ! Est-ce la
rapidit plus grande de lquateur qui a ainsi modifi les choses,
tandis que les terres extrmes, encore fluides aux premiers jours du
monde, nont pu se condenser, sagglomrer les unes aux autres,
faute dune rotation assez rapide ?

Cela doit tre, car il y a une logique tout ici-bas, et rien ne
sy est fait sans des motifs que Dieu permet quelquefois aux savants
de dcouvrir ; ainsi, docteur, usez de la permission.

Je serai malheureusement discret, capitaine. Mais quel vent
effroyable rgne dans ce dtroit ? ajouta le docteur en
sencapuchonnant de son mieux.

Oui, la brise du nord y fait rage surtout, et nous carte de
notre route.

- 132 -
Elle devrait cependant repousser les glaces au sud et laisser le
chemin libre.

Elle le devrait, docteur, mais le vent ne fait pas toujours ce
quil doit. Voyez ! cette banquise parat impntrable. Enfin, nous
essayerons darriver lle Griffith, puis de contourner lle
Cornwallis pour gagner le canal de la Reine, sans passer par le canal
de Wellington. Et cependant, je veux absolument toucher lle
Beechey, afin dy refaire ma provision de charbon.

Comment cela ? rpondit le docteur tonn.

Sans doute ; daprs lordre de lAmiraut, de grandes
provisions ont t dposes sur cette le, afin de pourvoir aux
expditions futures, et, quoi que le capitaine MacClintock ait pu
prendre en aot 1859, je vous assure quil en restera pour nous.

Au fait, dit le docteur, ces parages ont t explors pendant
quinze ans, et, jusquau jour o la preuve certaine de la perte de
Franklin a t acquise, lAmiraut a toujours entretenu cinq ou six
navires dans ces mers. Si je ne me trompe, mme, lle Griffith, que
je vois l sur la carte, presque au milieu du carrefour, est devenue le
rendez-vous gnral des navigateurs.

Cela est vrai, docteur, et la malheureuse expdition de
Franklin a eu pour rsultat de nous faire connatre ces lointaines
contres.

Cest juste, capitaine, car les expditions ont t nombreuses
depuis 1845. Ce ne fut quen 1848 que lon sinquita de la
disparition de lErebus et du Terror, les deux navires de Franklin.
On voit alors le vieil ami de lamiral, le docteur Richardson, g de
soixante-dix ans, courir au Canada et remonter la rivire
Coppermine jusqu la mer Polaire ; de son ct, James Ross,
commandant lEntreprise et lInvestigator, appareille
dUppernawik en 1848, et arrive au cap York o nous sommes en ce
moment. Chaque jour, il jette la mer un baril contenant des
- 133 -
papiers destins faire connatre sa position ; pendant la brume, il
tire le canon ; la nuit, il lance des fuses et brle des feux de
Bengale, ayant soin de se tenir toujours sous une petite voilure ;
enfin il hiverne au port Lopold de 1848 1849 ; l, il sempare
dune grande quantit de renards blancs, fait river leur cou des
colliers de cuivre sur lesquels tait grave lindication de la situation
des navires et des dpts de vivres, et il les fait disperser dans
toutes les directions ; puis au printemps, il commence fouiller les
ctes de North-Sommerset sur des traneaux, au milieu de dangers
et de privations qui rendirent presque tous ses hommes malades ou
estropis, levant des cairns
39
dans lesquels il enfermait des
cylindres de cuivre, avec les notes ncessaires pour rallier
lexpdition perdue ; pendant son absence, le lieutenant MacClure
explorait sans rsultat les ctes septentrionales du dtroit de
Barrow. Il est remarquer, capitaine, que James Ross avait sous ses
ordres deux officiers destins devenir clbres plus tard,
MacClure qui franchit le passage du nord-ouest, MacClintock qui
dcouvrit les restes de Franklin.

Deux bons et braves capitaines, aujourdhui, deux braves
Anglais ; continuez, docteur, lhistoire de ces mers que vous
possdez si bien ; il y a toujours gagner aux rcits de ces tentatives
audacieuses.

Eh bien, pour en terminer avec James Ross, jajouterai quil
essaya de gagner lle Melville plus louest ; mais il faillit perdre
ses navires, et, pris par les glaces, il fut ramen malgr lui jusque
dans la mer de Baffin.

Ramen, fit Hatteras en fronant le sourcil, ramen malgr
lui !

Il navait rien dcouvert, reprit le docteur ; ce fut partir de
cette anne 1850 que les navires anglais ne cessrent de sillonner

39
Petites pyramides de pierres.
- 134 -
ces mers, et quune prime de vingt mille livres
40
fut promise toute
personne qui dcouvrirait les quipages de lErebus et du Terror.
Dj en 1848, les capitaines Kellet et Moore, commandant lHrald
et le Plover, tentaient de pntrer par le dtroit de Behring.
Jajouterai que pendant les annes 1850 et 1851, le capitaine Austin
hiverna lle Cornwallis, le capitaine Penny explora sur
lAssistance et la Rsolue le canal Wellington, le vieux John Ross, le
hros du ple magntique, repartit sur son yacht le Flix la
recherche de son ami, le brick le Prince-Albert fit un premier
voyage aux frais de Lady Franklin, et enfin que deux navires
amricains expdis par Grinnel avec le capitaine Haven, entrans
hors du canal de Wellington, furent rejets dans le dtroit de
Lancastre. Ce fut pendant cette anne que MacClintock, alors
lieutenant dAustin, poussa jusqu lle Melville et au cap Dundac,
points extrmes atteints par Parry en 1819, et que lon trouva lle
Beechey des traces de lhivernage de Franklin en 1845.

Oui, rpondit Hatteras, trois de ses matelots y avaient t
inhums, trois hommes plus chanceux que les autres !

De 1851 1852, continua le docteur, en approuvant du geste
la remarque dHatteras, nous voyons le Prince-Albert entreprendre
un second voyage avec le lieutenant franais Bellot ; il hiverne
Batty-Bay dans le dtroit du Prince Rgent, explore le sud-ouest de
Sommerset, et en reconnat la cte jusquau cap Walker. Pendant ce
temps, lEntreprise et lInvestigator, de retour en Angleterre,
passaient sous le commandement de Collinson et de Mac Clure, et
rejoignaient Kellet et Moore au dtroit de Behring ; tandis que
Collinson revenait hiverner Hong-Kong, MacClure marchait en
avant, et, aprs trois hivernages, de 1850 1851, de 1851 1852, de
1852 1853, il dcouvrait le passage du nord-ouest, sans rien
apprendre sur le sort de Franklin. De 1852 1853, une nouvelle
expdition compose de trois btiments voile, lAssistance, le
Rsolute, le North-Star, et de deux bateaux vapeur, le Pionnier et
lIntrpide, mit la voile sous le commandement de sir Edward

40
500.000 francs.
- 135 -
Belcher, avec le capitaine Kellet pour second ; sir Edward visita le
canal de Wellington, hiverna la baie de Northumberland, et
parcourut la cte, tandis que Kellet, poussant jusqu Bridport dans
lle de Melville, explorait sans succs cette partie des terres
borales. Mais alors le bruit se rpandit en Angleterre que deux
navires, abandonns au milieu des glaces, avaient t aperus non
loin des ctes de la Nouvelle-cosse. Aussitt, lady Franklin arme le
petit steamer hlice lIsabelle, et le capitaine Inglefied, aprs avoir
remont la baie de Baffin jusqu la pointe Victoria par le quatre-
vingtime parallle, revient lle Beechey sans plus de succs. Au
commencement de 1855, lamricain Grinnel fait les frais dune
nouvelle expdition, et le docteur Kane, cherchant pntrer
jusquau ple.

Mais il ne la pas fait, scria violemment Hatteras, et Dieu en
soit lou ! Ce quil na pas fait, nous le ferons !

Je le sais, capitaine, rpondit le docteur, et si jen parle, cest
que cette expdition se rattache forcment aux recherches de
Franklin. Dailleurs, elle neut aucun rsultat. Jallais omettre de
vous dire que lAmiraut, considrant lle Beechey comme le
rendez-vous gnral des expditions, chargea en 1853 le steamer le
Phnix, capitaine Inglefied, dy transporter des provisions ; ce
marin sy rendit avec le lieutenant Bellot, et perdit ce brave officier
qui, pour la seconde fois, mettait son dvouement au service de
lAngleterre ; nous pouvons avoir des dtails dautant plus prcis
sur cette catastrophe, que Johnson, notre matre dquipage, fut
tmoin de ce malheur.

Le lieutenant Bellot tait un brave Franais, dit Hatteras, et sa
mmoire est honore en Angleterre.

Alors, reprit le docteur, les navires de lescadre Belcher
commencent revenir peu peu ; pas tous, car sir Edward dut
abandonner lAssistance en 1854, ainsi que MacClure avait fait de
lInvestigator en 1853. Sur ces entrefaites, le docteur Rae, par une
lettre date du 29 juillet 1854, et adresse de Repulse-Bay o il tait
- 136 -
parvenu par lAmrique, fit connatre que les Esquimaux de la terre
du roi Guillaume possdaient diffrents objets provenant de
lErebus et du Terror ; pas de doute possible alors sur la destine de
lexpdition ; le Phnix, le North-Star, et le navire de Collinson
revinrent en Angleterre ; il ny eut plus de btiment anglais dans les
mers arctiques. Mais si le gouvernement semblait avoir perdu tout
espoir, lady Franklin esprait encore, et des dbris de sa fortune elle
quipa le Fox, command par MacClintock ; il partit en 1857,
hiverna dans les parages o vous nous tes apparu, capitaine,
parvint lle Beechey, le 11 aot 1858, hiverna une seconde fois au
dtroit de Bellot, reprit ses recherches en fvrier 1859, le 6 mai,
dcouvrit le document qui ne laissa plus de doute sur la destine de
lErebus et du Terror, et revint en Angleterre la fin de la mme
anne. Voil tout ce qui sest pass pendant quinze ans dans ces
contres funestes, et depuis le retour du Fox, pas un navire nest
revenu tenter la fortune au milieu de ces dangereuses mers !

Eh bien, nous la tenterons ! rpondit Hatteras.
- 137 -
CHAPITRE XV
LE FORWARD REJET DANS LE SUD
Le temps sclaircit vers le soir, et la terre se laissa distinguer
clairement entre le cap Sepping et le cap Clarence, qui savance vers
lest, puis au sud, et est reli la cte de louest par une langue de
terre assez basse. La mer tait libre de glaces lentre du dtroit du
Rgent ; mais, comme si elle et voulu barrer la route du nord au
Forward, elle formait une banquise impntrable au-del du port
Lopold.

Hatteras, trs contrari sans en rien laisser paratre, dut
recourir ses ptards pour forcer lentre du port Lopold ; il
latteignit midi, le dimanche, 27 mai ; le brick fut solidement
ancr sur de gros ice-bergs, qui avaient laplomb, la duret et la
solidit du roc.

Aussitt le capitaine, suivi du docteur, de Johnson et de son
chien Duk, slana sur la glace, et ne tarda pas prendre terre. Duk
gambadait de joie ; dailleurs depuis la reconnaissance du capitaine,
il tait devenu trs sociable et trs doux, gardant ses rancunes pour
certains hommes de lquipage, que son matre naimait pas plus
que lui.

Le port se trouvait dbloqu de ces glaces que les brises de lest
y entassent gnralement ; les terres coupes pic prsentaient
leur sommet de gracieuses ondulations de neige. La maison et le
fanal, construits par James Ross, se trouvaient encore dans un
certain tat de conservation ; mais les provisions paraissaient avoir
t saccages par les renards, et par les ours mme, dont on
distinguait des traces rcentes ; la main des hommes ne devait pas
tre trangre cette dvastation, car quelques restes de huttes
dEsquimaux se voyaient sur le bord de la baie.

Les six tombes, renfermant six des marins de lEntreprise et de
lInvestigator, se reconnaissaient un lger renflement de la terre ;
- 138 -
elles avaient t respectes par toute la race nuisible, hommes ou
animaux.

En mettant le pied pour la premire fois sur les terres borales,
le docteur prouva une motion vritable ; on ne saurait se figurer
les sentiments dont le cur est assailli, la vue de ces restes de
maisons, de tentes, de huttes, de magasins, que la nature conserve
si prcieusement dans les pays froids.

Voil, dit-il ses compagnons, cette rsidence que James
Ross lui-mme nomma le Camp du Refuge. Si lexpdition de
Franklin et atteint cet endroit, elle tait sauve. Voici la machine
qui fut abandonne ici-mme, et le pole tabli sur la plate-forme,
auquel lquipage du Prince-Albert se rchauffa en 1851 ; les choses
sont restes dans le mme tat, et lon pourrait croire que Kennedy,
son capitaine, a quitt dhier ce port hospitalier. Voici la chaloupe
qui labrita pendant quelques jours, lui et les siens, car ce Kennedy,
spar de son navire, fut vritablement sauv par le lieutenant
Bellot qui brava la temprature doctobre pour le rejoindre.

Un brave et digne officier que jai connu, dit Johnson.

Pendant que le docteur recherchait avec lenthousiasme dun
antiquaire les vestiges des prcdents hivernages, Hatteras
soccupait de rassembler les provisions et le combustible qui ne se
trouvaient quen trs petite quantit. La journe du lendemain fut
employe les transporter bord. Le docteur parcourait le pays,
sans trop sloigner du navire, et dessinait les points de vue les plus
remarquables. La temprature slevait peu peu ; la neige
amoncele commenait fondre. Le docteur fit une collection assez
complte des oiseaux du nord, tels que la mouette, le diver, les
molly-nochtes, le canard dredon, qui ressemble aux canards
ordinaires, avec la poitrine et le dos blancs, le ventre bleu, le dessus
de la tte bleu, le reste du plumage blanc nuanc de quelques
teintes vertes ; plusieurs dentre eux avaient dj le ventre dpouill
de ce joli dredon dont le mle et la femelle se servent pour ouater
- 139 -
leur nid. Le docteur aperut aussi de gros phoques respirant la
surface de la glace, mais il ne put en tirer un seul.

Dans ses excursions, il dcouvrit la pierre des mares o sont
gravs les signes suivants [E I] 1849, qui indiquent le passage de
lEntreprise et de lInvestigator ; il poussa jusquau cap Clarence,
lendroit mme ou John et James Ross, en 1833, attendaient si
impatiemment la dbcle des glaces. La terre tait jonche
dossements et de crnes danimaux, et lon distinguait encore les
traces dhabitation dEsquimaux.

Le docteur avait eu lide dlever un cairn au port Lopold, et
dy dposer une note indiquant le passage du Forward et le but de
lexpdition. Mais Hatteras sy opposa formellement ; il ne voulait
pas laisser derrire lui des traces dont quelque concurrent et pu
profiter. Malgr ses bonnes raisons, le docteur fut oblig de cder
la volont du capitaine. Shandon ne fut pas le dernier blmer cet
enttement, car, en cas de catastrophe, aucun navire naurait pu
slancer au secours du Forward. Hatteras ne voulut pas se rendre
ces raisons. Son chargement tant termin le lundi soir, il tenta
encore une fois de slever au nord en forant la banquise, mais
aprs de dangereux efforts, il dut se rsigner redescendre le canal
du Rgent ; il ne voulait aucun prix demeurer au port Lopold qui,
ouvert aujourdhui, pouvait tre ferm demain par un dplacement
inattendu des ice-fields, phnomne trs frquent dans ces mers et
dont les navigateurs doivent particulirement se dfier.

Si Hatteras ne laissait pas percer ses inquitudes au dehors, au
dedans il les ressentait avec une extrme violence ; il voulait aller au
nord et se trouvait forc de marcher au sud ! o arriverait-il ainsi ?
allait-il reculer jusqu Victoria-Harbour dans le golfe Boothia, o
hiverna sir John Ross en 1833 ? trouverait-il le dtroit de Bellot
libre cette poque, et, contournant North-Sommerset, pourrait-il
remonter par le dtroit de Peel ? Ou bien, se verrait-il captur
pendant plusieurs hivers comme ses devanciers, et oblig dpuiser
ses forces et ses approvisionnements ?

- 140 -
Ces craintes fermentaient dans sa tte ; mais il fallait prendre
un parti ; il vira de bord, et senfona vers le sud.

Le canal du prince Rgent conserve une largeur peu prs
uniforme depuis le port Lopold jusqu la baie Adlade. Le
Forward marchait rapidement au milieu des glaons, plus favoris
que les navires prcdents, dont la plupart mirent un grand mois
descendre ce canal, mme dans une saison meilleure ; il est vrai que
ces navires, sauf le Fox, nayant pas la vapeur leur disposition,
subissaient les caprices dun vent incertain et souvent contraire.

Lquipage se montrait gnralement enchant de quitter les
rgions borales ; il paraissait peu goter ce projet datteindre le
ple ; il seffrayait volontiers des rsolutions dHatteras, dont la
rputation daudace navait rien de rassurant. Hatteras cherchait
profiter de toutes les occasions daller en avant, quelles quen
fussent les consquences. Et cependant dans les mers borales,
avancer cest bien, mais il faut encore conserver sa position, et ne
pas se mettre en danger de la perdre.

Le Forward filait toute vapeur ; sa fume noire allait se
contourner en spirales sur les pointes clatantes des ice-bergs ; le
temps variait sans cesse, passant dun froid sec des brouillards de
neige avec une extrme rapidit. Le brick, dun faible tirant deau,
rangeait de prs la cte de louest ; Hatteras ne voulait pas manquer
lentre du dtroit de Bellot, car le golfe de Boothia na dautre sortie
au sud que le dtroit mal connu de la Fury et de lHcla ; ce golfe
devenait donc une impasse, si le dtroit de Bellot tait manqu ou
devenait impraticable.

Le soir, le Forward fut en vue de la baie dElwin, que lon
reconnut ses hautes roches perpendiculaires ; le mardi matin, on
aperut la baie Batty, o, le 10 septembre 1851, le Prince-Albert
sancra pour un long hivernage. Le docteur, sa lunette aux yeux,
observait la cte avec intrt. De ce point rayonnrent les
expditions qui tablirent la configuration gographique de North-
- 141 -
Sommerset. Le temps tait clair et permettait de distinguer les
profondes ravines dont la baie est entoure.

Le docteur et matre Johnson, seuls peut-tre, sintressaient
ces contres dsertes. Hatteras, toujours courb sur ses cartes,
causait peu ; sa taciturnit saccroissait avec la marche du brick vers
le sud ; il montait souvent sur la dunette, et l, les bras croiss, lil
perdu dans lespace, il demeurait souvent des heures entires fixer
lhorizon. Ses ordres, sil en donnait, taient brefs et rudes. Shandon
gardait un silence froid, et peu peu se retirant en lui-mme, il
neut plus avec Hatteras que les relations exiges par les besoins du
service ; James Wall restait dvou Shandon, et modelait sa
conduite sur la sienne. Le reste de lquipage attendait les
vnements, prt en profiter dans son propre intrt. Il ny avait
plus bord cette unit de penses, cette communion dides si
ncessaire pour laccomplissement des grandes choses. Hatteras le
savait bien.

On vit pendant la journe deux baleines filer rapidement vers le
sud ; on aperut galement un ours blanc qui fut salu de quelques
coups de fusil sans succs apparent. Le capitaine connaissait le prix
dune heure dans ces circonstances, et ne permit pas de poursuivre
lanimal.

Le mercredi matin, lextrmit du canal du Rgent fut
dpasse ; langle de la cte ouest tait suivi dune profonde
courbure de la terre. En consultant sa carte, le docteur reconnut la
pointe de Sommerset-House ou pointe Fury.

Voil, dit-il son interlocuteur habituel, lendroit mme o se
perdit le premier navire anglais envoy dans ces mers en 1815,
pendant le troisime voyage que Parry faisait au ple ; la Fury fut
tellement maltraite par les glaces son second hivernage, que
lquipage dut labandonner et revenir en Angleterre sur sa conserve
lHcla.

- 142 -
Avantage vident davoir un second navire, rpondit
Johnson ; cest une prcaution que les navigateurs polaires ne
doivent pas ngliger ; mais le capitaine Hatteras ntait pas homme
sembarrasser dun compagnon !

Est-ce que vous le trouvez imprudent, Johnson ? demanda le
docteur.

Moi ? je ne trouve rien, monsieur Clawbonny. Tenez, voyez
sur la cte ces pieux qui soutiennent encore quelques lambeaux
dune tente demi pourrie.

Oui, Johnson ; cest l que Parry dbarqua tous les
approvisionnements de son navire, et, si ma mmoire est fidle, le
toit de la maison quil construisit tait fait dun hunier recouvert par
les manuvres courantes de la Fury.

Cela a d bien changer depuis 1825.

Mais pas trop, Johnson. En 1829, John Ross trouva la sant
et le salut de son quipage dans cette fragile demeure. En 1851,
lorsque le prince Albert y envoya une expdition, cette maison
subsistait encore ; le capitaine Kennedy la fit rparer, il y a neuf ans
de cela. Il serait intressant pour nous de la visiter, mais Hatteras
nest pas dhumeur sarrter !

Et il a sans doute raison, monsieur Clawbonny ; si le temps
est largent en Angleterre, ici cest le salut, et pour un jour de retard,
une heure mme, on sexpose compromettre tout un voyage.
Laissons-le donc agir sa guise.

Pendant la journe du jeudi 1
er
juin, la baie qui porte le nom de
baie Creswell, fut coupe diagonalement par le Forward ; depuis la
pointe de la Fury, la cte slevait vers le nord en rochers
perpendiculaires de trois cents pieds de hauteur ; au sud, elle
tendait sabaisser ; quelques sommets neigeux prsentaient aux
- 143 -
regards des tables nettement coupes, tandis que les autres,
affectant des formes bizarres, projetaient dans la brume leurs
pyramides aigus.

Le temps se radoucit pendant cette journe, mais au dtriment
de sa clart ; on perdit la terre de vue ; le thermomtre remonta
trente-deux degrs (0 centigrades), quelques gelinottes voletaient
et l, et des troupes doies sauvages pointaient vers le nord ;
lquipage dut se dbarrasser dune partie de ses vtements ; on
sentait linfluence de la saison dt dans ces contres arctiques.

Vers le soir, le Forward doubla le cap Garry un quart de mille
du rivage par un fond de dix douze brasses, et ds lors il rangea la
cte de prs jusqu la baie Brentford. Ctait sous cette latitude que
devait se rencontrer le dtroit de Bellot, dtroit que sir John Ross
ne souponna mme pas dans son expdition de 1828 ; ses cartes
indiquent une cte non interrompue, dont il a not et nomm les
moindres irrgularits avec le plus grand soin ; il faut donc
admettre qu lpoque de son exploration lentre du dtroit,
compltement ferme par les glaces, ne pouvait en aucune faon se
distinguer de la terre elle-mme.

Ce dtroit fut rellement dcouvert par le capitaine Kennedy
dans une excursion faite en avril 1852 ; il lui donna le nom du
lieutenant Bellot, juste tribut, dit-il, aux importants services
rendus notre expdition par lofficier franais.
- 144 -
CHAPITRE XVI
LE PLE MAGNTIQUE
Hatteras, en sapprochant de ce dtroit, sentit redoubler ses
inquitudes ; en effet, le sort de son voyage allait se dcider ;
jusquici il avait fait plus que ses prdcesseurs, dont le plus
heureux, MacClintock, mit quinze mois atteindre cette partie des
mers polaires ; mais ctait peu, et rien mme, sil ne parvenait
franchir le dtroit de Bellot ; ne pouvant revenir sur ses pas, il se
voyait bloqu jusqu lanne suivante.

Aussi il ne voulut sen rapporter qu lui-mme du soin
dexaminer la cte ; il monta dans le nid de pie, et il y passa
plusieurs heures de la matine du samedi.

Lquipage se rendait parfaitement compte de la situation du
navire ; un profond silence rgnait bord ; la machine ralentit ses
mouvements ; le Forward se tint aussi prs de terre que possible ;
la cte tait hrisse de ces glaces que les plus chauds ts ne
parviennent pas dissoudre ; il fallait un il habile pour dmler
une entre au milieu delles.

Hatteras comparait ses cartes et la terre. Le soleil stant
montr un instant vers midi, il fit prendre par Shandon et Wall une
observation assez exacte qui lui fut transmise voix haute.

Il y eut l une demi-journe danxit pour tous les esprits. Mais
soudain, vers deux heures, ces paroles retentissantes tombrent du
haut du mt de misaine :

Le cap louest, et forcez de vapeur.

Le brick obit instantanment ; il tourna sa proue vers le point
indiqu ; la mer cuma sous les branches de lhlice, et le Forward
slana toute vitesse entre deux ice-streams convulsionns.

- 145 -
Le chemin tait trouv ; Hatteras redescendit sur la dunette, et
lice-master remonta son poste.

Eh bien, capitaine, dit le docteur, nous sommes donc enfin
entrs dans ce fameux dtroit ?

Oui, rpondit Hatteras en baissant la voix ; mais ce nest pas
tout que dy entrer, il faut encore en sortir.

Et sur cette parole, il regagna sa cabine.

Il a raison, se dit le docteur ; nous sommes l comme dans
une souricire, sans grand espace pour manuvrer, et sil fallait
hiverner dans ce dtroit ! Bon ! nous ne serions pas les premiers
qui pareille aventure arriverait, et o dautres se sont tirs
dembarras nous saurions bien nous tirer daffaire !

Le docteur ne se trompait pas. Cest cette place mme, dans
un petit port abrit nomm port Kennedy par MacClintock lui-
mme, que le Fox hiverna en 1858. En ce moment, on pouvait
reconnatre les hautes chanes granitiques et les falaises escarpes
des deux rivages.

Le dtroit de Bellot, dun mille de large sur dix-sept milles de
long, avec un courant de six sept nuds, est encaiss dans des
montagnes dont laltitude est estime seize cents pieds ; il spare
North-Sommerset de la terre Boothia ; les navires, on le comprend,
ny ont pas leurs coudes franches. Le Forward avanait avec
prcaution, mais il avanait ; les temptes sont frquentes dans cet
espace resserr, et le brick nchappa pas leur violence habituelle ;
par ordre dHatteras, les vergues des perroquets et des huniers
furent envoyes en bas, les mts dpasss ; malgr tout, le navire
fatigua normment ; les coups de mer arrivaient par paquets dans
les rafales de pluie ; la fume senfuyait vers lest avec une
tonnante rapidit ; on marchait un peu laventure au milieu des
glaces en mouvement ; le baromtre tomba vingt-neuf pouces ; il
tait difficile de se maintenir sur le pont ; aussi la plupart des
- 146 -
hommes demeuraient dans le poste pour ne pas souffrir
inutilement.

Hatteras, Johnson, Shandon restrent sur la dunette, en dpit
des tourbillons de neige et de pluie ; et il faut ajouter le docteur, qui,
stant demand ce qui lui serait le plus dsagrable de faire en ce
moment, monta immdiatement sur le pont ; on ne pouvait
sentendre, et peine se voir ; aussi garda-t-il pour lui ses
rflexions.

Hatteras essayait de percer le rideau de brume, car, daprs son
estime, il devait se trouver lextrmit du dtroit vers les six
heures du soir ; alors toute issue parut ferme ; Hatteras fut donc
forc de sarrter et sancra solidement un ice-berg ; mais il resta
en pression toute la nuit.

Le temps fut pouvantable. Le Forward menaait chaque
instant de rompre ses chanes ; on pouvait craindre que la
montagne, arrache de sa base sous les violences du vent douest, ne
sen allt la drive avec le brick. Les officiers furent constamment
sur le qui-vive et dans des apprhensions extrmes ; aux trombes de
neige se joignait une vritable grle ramasse par louragan sur la
surface dgele des bancs de glace ; ctaient autant de flches
aigus qui hrissaient latmosphre.

La temprature sleva singulirement pendant cette nuit
terrible ; le thermomtre marqua cinquante-sept degrs (14
centigrades), et le docteur, son grand tonnement, crut
surprendre dans le sud quelques clairs suivis dun tonnerre trs
loign. Cela semblait corroborer le tmoignage du baleinier
Scoresby, qui observa un pareil phnomne au-del du soixante-
cinquime parallle. Le capitaine Parry fut galement tmoin de
cette singularit mtorologique en 1821.

Vers les cinq heures du matin, le temps changea avec une
rapidit surprenante ; la temprature retourna subitement au point
de conglation ; le vent passa au nord et se calma. On pouvait
- 147 -
apercevoir louverture occidentale du dtroit, mais entirement
obstrue. Hatteras promenait un regard avide sur la cte, se
demandant si le passage existait rellement.

Cependant le brick appareilla, et se glissa lentement entre les
ice-streams, tandis que les glaces scrasaient avec bruit sur son
bordage ; les packs cette poque mesuraient encore six sept
pieds dpaisseur ; il fallait viter leur pression avec soin, car au cas
o le navire y et rsist, il aurait couru le risque dtre soulev et
jet sur le flanc.

midi, et pour la premire fois, on put admirer un magnifique
phnomne solaire, un halo avec deux parhlies ; le docteur
lobserva et en prit les dimensions exactes ; larc extrieur ntait
visible que sur une tendue de trente degrs de chaque ct du
diamtre horizontal ; les deux images du soleil se distinguaient
remarquablement ; les couleurs aperues dans les arcs lumineux
taient du dedans au dehors, le rouge, le jaune, le vert, un bleutre
trs faible, enfin de la lumire blanche sans limite extrieure
assignable.

Le docteur se souvint de lingnieuse thorie de Thomas Young
sur ces mtores ; ce physicien suppose que certains nuages
composs de prismes de glace sont suspendus dans latmosphre ;
les rayons du soleil qui tombent sur ces prismes sont dcomposs
sous des angles de soixante et quatre-vingt-dix degrs. Les halos ne
peuvent donc se former par des ciels sereins.

Le docteur trouvait cette explication fort ingnieuse.

Les marins, habitus aux mers borales, considrent
gnralement ce phnomne comme prcurseur dune neige
abondante. Si cette observation se ralisait, la situation du Forward
devenait fort difficile. Hatteras rsolut donc de se porter en avant ;
pendant le reste de cette journe et la nuit suivante, il ne prit pas un
instant de repos, lorgnant lhorizon, slanant dans les enflchures,
ne perdant pas une occasion de se rapprocher de lissue du dtroit.
- 148 -

Mais, au matin, il dut sarrter devant linfranchissable
banquise. Le docteur le rejoignit sur la dunette. Hatteras lemmena
tout fait larrire, et ils purent causer sans crainte dtre
entendus.

Nous sommes pris, dit Hatteras. Impossible daller plus loin.

Impossible ? fit le docteur.

Impossible ! Toute la poudre du Forward ne nous ferait pas
gagner un quart de mille !

Que faire alors ? dit le docteur.

Que sais-je ? Maudite soit cette funeste anne qui se prsente
sous des auspices aussi dfavorables !

Eh bien, capitaine, sil faut hiverner, nous hivernerons !
Autant vaut cet endroit quun autre !

Sans doute, fit Halteras voix basse ; mais il ne faudrait pas
hiverner, surtout au mois de juin. Lhivernage est plein de dangers
physiques et moraux. Lesprit dun quipage se laisse vite abattre
par ce long repos au milieu de vritables souffrances. Aussi, je
comptais bien nhiverner que sous une latitude plus rapproche du
ple !

Oui, mais la fatalit a voulu que la baie de Baffin ft ferme.

Elle qui sest trouve ouverte pour un autre, scria Hatteras
avec colre, pour cet Amricain, ce

Voyons, Hatteras, dit le docteur, en linterrompant dessein ;
nous ne sommes encore quau 5 juin ; ne nous dsesprons pas ; un
passage soudain peut souvrir devant nous ; vous savez que la glace
- 149 -
a une tendance se sparer en plusieurs blocs, mme dans les
temps calmes, comme si une force rpulsive agissait entre les
diffrentes masses qui la composent ; nous pouvons donc dune
heure lautre trouver la mer libre.

Eh bien, quelle se prsente, et nous la franchirons ! Il est trs
possible quau-del du dtroit de Bellot nous ayons la facilit de
remonter vers le nord par le dtroit de Peel ou le canal de
MacClintock, et alors

Capitaine, vint dire en ce moment James Wall, nous risquons
dtre dmonts de notre gouvernail par les glaces.

Eh bien, rpondit Hatteras, risquons-le ; je ne consentirai pas
le faire enlever ; je veux tre prt toute heure de jour ou de nuit.
Veillez, monsieur Wall, ce quon le protge autant que possible, en
cartant les glaons ; mais quil reste en place, vous mentendez.

Cependant, ajouta Wall

Je nai pas dobservations recevoir, monsieur, dit
svrement Hatteras. Allez.

Wall retourna vers son poste.

Ah ! fit Hatteras avec un mouvement de colre, je donnerais
cinq ans de ma vie pour me trouver au nord ! Je ne connais pas de
passage plus dangereux ; pour surcrot de difficult, cette distance
rapproche du ple magntique, le compas dort, laiguille devient
paresseuse ou affole, et change constamment de direction.

Javoue, rpondit le docteur, que cest une prilleuse
navigation ; mais enfin, ceux qui lont entreprise sattendaient ses
dangers, et il ny a rien l qui doive les surprendre.

- 150 -
Ah ! docteur ! mon quipage est bien chang, et vous venez de
le voir, les officiers en sont dj aux observations. Les avantages
pcuniaires offerts aux marins taient de nature dcider leur
engagement ; mais ils ont leur mauvais ct, puisque aprs le
dpart ils font dsirer plus vivement le retour ! Docteur, je ne suis
pas second dans mon entreprise, et si jchoue, ce ne sera pas par
la faute de tel ou tel matelot dont on peut avoir raison, mais par le
mauvais vouloir de certains officiers Ah ! ils le payeront cher !

Vous exagrez, Hatteras.

Je nexagre rien ! Croyez-vous que lquipage soit fch des
obstacles que je rencontre sur mon chemin ? Au contraire ! On
espre quils me feront abandonner mes projets ! Aussi, ces gens ne
murmurent pas, et tant que le Forward aura le cap au sud, il en
sera de mme. Les fous ! ils simaginent quils se rapprochent de
lAngleterre ! Mais si je parviens remonter au nord, vous verrez les
choses changer ! Je jure Dieu pourtant, que pas un tre vivant ne
me fera dvier de ma ligne de conduite ! Un passage, une ouverture,
de quoi glisser mon brick, quand je devrais y laisser le cuivre de son
doublage, et jaurai raison de tout.

Les dsirs du capitaine devaient tre satisfaits dans une certaine
proportion. Suivant les prvisions du docteur, il y eut un
changement soudain pendant la soire ; sous une influence
quelconque de vent, de courant ou de temprature, les ice-fields
vinrent se sparer ; le Forward se lana hardiment, brisant de sa
proue dacier les glaons flottants ; il navigua toute la nuit, et le
mardi, vers les six heures, il dbouqua du dtroit de Bellot.

Mais quelle fut la sourde irritation dHatteras en trouvant le
chemin du nord obstinment barr ! Il eut assez de force dme
pour contenir son dsespoir, et, comme si la seule route ouverte et
t la route prfre, il laissa le Forward redescendre le dtroit de
Franklin ; ne pouvant remonter par le dtroit de Peel, il rsolut de
contourner la terre du Prince de Galles, pour gagner le canal de
- 151 -
MacClintock. Mais il sentait bien que Shandon et Wall ne pouvaient
sy tromper, et savaient quoi sen tenir sur son esprance due.

La journe du 6 juin ne prsenta aucun incident ; le ciel tait
neigeux, et les pronostics du halo saccomplissaient.

Pendant trente-six heures, le Forward suivit les sinuosits de la
cte de Boothia, sans parvenir se rapprocher de la terre du Prince
de Galles ; Hatteras forait de vapeur, brlant son charbon avec
prodigalit ; il comptait toujours refaire son approvisionnement
lle Beechey ; il arriva le jeudi lextrmit du dtroit de Franklin,
et trouva encore le chemin du nord infranchissable.

Ctait le dsesprer ; il ne pouvait plus mme revenir sur ses
pas ; les glaces le poussaient en avant, et il voyait sa route se
refermer incessamment derrire lui, comme sil net jamais exist
de mer libre l o il venait de passer une heure auparavant.

Ainsi, non seulement le Forward ne pouvait gagner au nord,
mais il ne devait pas sarrter un instant, sous peine dtre pris, et il
fuyait devant les glaces, comme un navire fuit devant lorage.

Le vendredi, 8 juin, il arriva prs de la cte de Boothia,
lentre du dtroit de James Ross, quil fallait viter tout prix, car
il na dissue qu louest, et aboutit directement aux terres
dAmrique.

Les observations, faites midi sur ce point, donnrent 70517
pour la latitude, et 964645 pour 1s longitude ; lorsque le docteur
connut ces chiffres, il les rapporta sa carte, et vit quil se trouvait
enfin au ple magntique, lendroit mme o James Ross, le
neveu de sir John, vint dterminer cette curieuse situation.

La terre tait basse prs de la cte, et se relevait dune
soixantaine de pieds seulement en scartant de la mer de la
distance dun mille.
- 152 -

La chaudire du Forward ayant besoin dtre nettoye, le
capitaine fit ancrer son navire un champ de glace, et permit au
docteur daller terre en compagnie du matre dquipage. Pour lui,
insensible tout ce qui ne se rattachait pas ses projets, il se
renferma dans sa cabine, dvorant du regard la carte du ple.

Le docteur et son compagnon parvinrent facilement terre ; le
premier portait un compas destin ses expriences ; il voulait
contrler les travaux de James Ross ; il dcouvrit aisment le
monticule de pierres chaux lev par ce dernier ; il y courut ; une
ouverture permettait dapercevoir lintrieur la caisse dtain dans
laquelle James Ross dposa le procs-verbal de sa dcouverte. Pas
un tre vivant ne paraissait avoir visit depuis trente ans cette cte
dsole.

En cet endroit, une aiguille aimante, suspendue le plus
dlicatement possible, se plaait aussitt dans une position peu
prs verticale sous linfluence magntique ; le centre dattraction se
trouvait donc une trs faible distance, sinon immdiatement au-
dessous de laiguille.

Le docteur fit son exprience avec soin. Mais si James Ross,
cause de limperfection de ses instruments, ne put trouver pour son
aiguille verticale quune inclinaison de 8959, cest que le vritable
point magntique se trouvait rellement une minute de cet
endroit. Le docteur Clawbonny fut plus heureux, et quelque
distance de l il eut lextrme satisfaction de voir son inclinaison de
90 degrs.

Voil donc exactement le ple magntique du monde ! scria-
t-il en frappant la terre du pied.

Cest bien ici ? demanda matre Johnson.

Ici mme, mon ami.
- 153 -

Eh bien, alors, reprit le matre dquipage, il faut abandonner
toute supposition de montagne daimant ou de masse aimante.

Oui, mon brave Johnson, rpondit le docteur en riant, ce sont
les hypothses de la crdulit ! Comme vous le voyez, il ny a pas la
moindre montagne capable dattirer les vaisseaux, de leur arracher
leur fer, ancre par ancre, clou par clou ! et vos souliers eux-mmes
sont aussi libres quen tout autre point du globe.

Alors comment expliquer ?

On ne lexplique pas, Johnson ; nous ne sommes pas encore
assez savants pour cela. Mais ce qui est certain, exact,
mathmatique, cest que le ple magntique est ici mme, cette
place !

Ah ! monsieur Clawbonny, que le capitaine serait heureux de
pouvoir en dire autant du ple boral !

Il le dira, Johnson, il le dira.

Dieu le veuille ! rpondit ce dernier.

Le docteur et son compagnon levrent un cairn sur lendroit
prcis o lexprience avait eu lieu, et le signal de revenir leur ayant
t fait, ils retournrent bord cinq heures du soir.
- 154 -
CHAPITRE XVII
LA CATASTROPHE DE SIR JOHN FRANKLIN
Le Forward parvint couper directement le dtroit de James
Ross, mais ce ne fut pas sans peine ; il fallut employer la scie et les
ptards ; lquipage prouva une fatigue extrme. La temprature
tait heureusement fort supportable, et suprieure de trente degrs
celle que trouva James Ross pareille poque. Le thermomtre
marquait trente-quatre degrs (-2 centigrades).

Le samedi, on doubla le cap Flix, lextrmit nord de la terre
du roi Guillaume, lune des les moyennes de ces mers borales.

Lquipage prouvait alors une impression forte et
douloureuse ; il jetait des regards curieux, mais tristes, sur cette le
dont il prolongeait la cte.

En effet, il se trouvait en prsence de cette terre du roi
Guillaume, thtre du plus terrible drame des temps modernes !
quelques milles dans louest staient jamais perdus lErebus et le
Terror.

Les matelots du Forward connaissaient bien les tentatives
faites pour retrouver lamiral Franklin et le rsultat obtenu, mais ils
ignoraient les affligeants dtails de cette catastrophe. Or, tandis que
le docteur suivait sur sa carte la marche du navire, plusieurs dentre
eux, Bell, Bolton, Simpson, sapprochrent de lui et se mlrent sa
conversation. Bientt leurs camarades les suivirent, mus par une
curiosit particulire ; pendant ce temps, le brick filait avec une
vitesse extrme, et les baies, les caps, les pointes de la cte
passaient devant le regard comme un panorama gigantesque.

Hatteras arpentait la dunette dun pas rapide ; le docteur, tabli
sur le pont, se vit entour de la plupart des hommes de lquipage ;
il comprit lintrt de cette situation, et la puissance dun rcit fait
- 155 -
dans de pareilles circonstances ; il reprit donc en ces termes la
conversation commence avec Johnson :

Vous savez, mes amis, quels furent les dbuts de Franklin ; il
fut mousse comme Cook et Nelson ; aprs avoir employ sa
jeunesse de grandes expditions maritimes, il rsolut en 1845 de
slancer la recherche du passage du nord-ouest ; il commandait
lErebus et le Terror, deux navires prouvs qui venaient de faire
avec James Ross, en 1840, une campagne au ple antarctique.
LErebus, mont par Franklin, portait soixante-dix hommes
dquipage, tant officiers que matelots, avec Fitz-James pour
capitaine, Gore, Le Vesconte, pour lieutenants, Des Voeux, Sargent,
Couch, pour matres dquipage, et Stanley pour chirurgien. Le
Terror comptait soixante-huit hommes, capitaine Crozier,
lieutenants, Little Hogdson et Irving, matres dquipage, Horesby
et Thomas, chirurgien, Peddie. Vous pouvez lire aux baies, aux caps,
aux dtroits, aux pointes, aux canaux, aux les de ces parages, le
nom de la plupart de ces infortuns dont pas un na revu son pays !
En tout cent trente-huit hommes ! Nous savons que les dernires
lettres de Franklin sont adresses de lle Disko et dates du 12
juillet 1845. Jespre, disait-il, appareiller cette nuit pour le
dtroit de Lancastre. Que sest-il pass depuis son dpart de la
baie de Disko ? Les capitaines des baleiniers le Prince de Galles et
lEntreprise aperurent une dernire fois les deux navires dans la
baie Melville, et, depuis ce jour, on nentendit plus parler deux.
Cependant nous pouvons suivre Franklin dans sa marche vers
louest ; il sengage par les dtroits de Lancastre et de Barrow, arrive
lle Beechey o il passe lhiver de 1845 1846.

Mais comment a-t-on connu ces dtails ? demanda Bell, le
charpentier.

Par trois tombes quen 1850 lexpdition Austin dcouvrit sur
lle. Dans ces tombes taient inhums trois des matelots de
Franklin ; puis ensuite, laide du document trouv par le
lieutenant Hobson du Fox, et qui porte la date du 25 avril 1848.
Nous savons donc quaprs leur hivernage, lErebus et le Terror
- 156 -
remontrent le dtroit de Wellington jusquau soixante-dix-
septime parallle ; mais au lieu de continuer leur route au nord,
route qui ntait sans doute pas praticable, ils revinrent vers le sud

Et ce fut leur perte ! dit une voix grave. Le salut tait au nord.

Chacun se retourna. Hatteras, accoud sur la balustrade de la
dunette, venait de lancer son quipage cette terrible observation.

Sans doute, reprit le docteur, lintention de Franklin tait de
rejoindre la cte amricaine ; mais les temptes lassaillirent sur
cette route funeste, et le 12 septembre 1846, les deux navires furent
saisis par les glaces, quelques milles dici, au nord-ouest du cap
Flix ; ils furent entrans encore jusquau nord-nord-ouest de la
pointe Victory ; l-mme, fit le docteur en dsignant un point de la
mer. Or, ajouta-t-il, les navires ne furent abandonns que le 22 avril
1848. Que sest-il donc pass pendant ces dix-neuf mois ? quont-ils
fait, ces malheureux ? Sans doute, ils ont explor les terres
environnantes, tent tout pour leur salut, car lamiral tait un
homme nergique ! et, sil na pas russi

Cest que ses quipages lont trahi, dit Hatteras dune voix
sourde.

Les matelots nosrent pas lever les yeux ; ces paroles pesaient
sur eux.

Bref, le fatal document nous lapprend encore, sir John
Franklin succombe ses fatigues, le 11 juin 1847. Honneur sa
mmoire ! dit le docteur en se dcouvrant.

Ses auditeurs limitrent en silence.

Que devinrent ces malheureux privs de leur chef, pendant
dix mois ? ils demeurrent bord de leurs navires, et ne se
dcidrent les abandonner quen avril 1848 ; cent cinq hommes
- 157 -
restaient encore sur cent trente-huit. Trente-trois taient morts !
Alors les capitaines Crozier et Fitz-James lvent un cairn la
pointe Victory, et ils y dposent leur dernier document. Voyez, mes
amis, nous passons devant cette pointe ! Vous pouvez encore
apercevoir les restes de ce cairn, plac pour ainsi dire au point
extrme que John Ross atteignit en 1831 ! Voici le cap Jane
Franklin ! voici la pointe Franklin ! voici la pointe Le Vesconte !
voici la baie de lErebus, o lon trouva la chaloupe faite avec les
dbris de lun des navires, et pose sur un traneau ! L furent
dcouverts des cuillers dargent, des munitions en abondance, du
chocolat, du th, des livres de religion ! Car les cent cinq survivants,
sous la conduite du capitaine Crozier, se mirent en route pour
Great-Fish-River ! Jusquo ont-ils pu parvenir ? ont-ils russi
gagner la baie dHudson ? quelques-uns survivent-ils ? que sont-ils
devenus depuis ce dernier dpart ?

Ce quils sont devenus, je vais vous lapprendre dit John
Hatteras dune voix forte. Oui, ils ont tch darriver la baie
dHudson, et se sont fractionns en plusieurs troupes ! Oui, ils ont
pris la route du sud ! Oui, en 1854, une lettre du docteur Rae apprit
quen 1850 les Esquimaux avaient rencontr sur cette terre du roi
Guillaume un dtachement de quarante hommes, chassant le veau
marin, voyageant sur la glace, tranant un bateau, maigris, hves,
extnus de fatigues et de douleurs. Et plus tard, ils dcouvraient
trente cadavres sur le continent, et cinq sur une le voisine, les uns
demi enterrs, les autres abandonns sans spulture, ceux-ci sous
un bateau renvers, ceux-l sous les dbris dune tente, ici un
officier, son tlescope lpaule et son fusil charg prs de lui, plus
loin des chaudires avec les restes dun repas horrible ! ces
nouvelles, lAmiraut pria la Compagnie de la baie dHudson
denvoyer ses agents les plus habiles sur le thtre de lvnement.
Ils descendirent la rivire de Back jusqu son embouchure. Ils
visitrent les les de Montral, Maconochie, pointe Ogle. Mais rien !
Tous ces infortuns taient morts de misre, morts de souffrance,
morts de faim, en essayant de prolonger leur existence par les
ressources pouvantables du cannibalisme ! Voil ce quils sont
devenus le long de cette route du sud jonche de leurs cadavres
mutils ! Eh bien ! voulez-vous encore marcher sur leurs traces ?
- 158 -

La voix vibrante, les gestes passionns, la physionomie ardente
dHatteras, produisirent un effet indescriptible. Lquipage,
surexcit par lmotion en prsence de ces terres funestes, scria
tout dune voix :

Au nord ! au nord !

Eh bien ! au nord ! le salut et la gloire sont l ! au nord ! Le
ciel se dclare pour nous ! le vent change ! la passe est libre ! par
virer !

Les matelots se prcipitrent leur poste de manuvre ; les ice-
streams se dgageaient peu peu ; le Forward volua rapidement
et se dirigea en forant de vapeur vers le canal de Mac-Clintock.

Hatteras avait eu raison de compter sur une mer plus libre ; il
suivait en la remontant la route prsume de Franklin ; il longeait la
cte orientale de la terre du Prince de Galles, suffisamment
dtermine alors, tandis que la rive oppose est encore inconnue.
videmment la dbcle des glaces vers le sud stait faite par les
pertuis de lest, car ce dtroit paraissait tre entirement dgag ;
aussi le Forward fut-il en mesure de regagner le temps perdu ; il
fora de vapeur, si bien que le 14 juin il dpassait la baie Osborne et
les points extrmes atteints dans les expditions de 1851. Les glaces
taient encore nombreuses dans le dtroit, mais la mer ne menaait
plus de manquer la quille du Forward.
- 159 -
CHAPITRE XVIII
LA ROUTE AU NORD
Lquipage paraissait avoir repris ses habitudes de discipline et
dobissance. Les manuvres, rares et peu fatigantes, lui laissaient
de nombreux loisirs. La temprature se maintenait au-dessus du
point de conglation, et le dgel devait avoir raison des plus grands
obstacles de cette navigation.

Duk, familier et sociable, avait nou des relations dune amiti
sincre avec le docteur Clawbonny. Ils taient au mieux. Mais
comme en amiti il y a toujours un ami sacrifi lautre, il faut
avouer que le docteur ntait pas lautre. Duk faisait de lui tout ce
quil voulait. Le docteur obissait comme un chien son matre.
Duk, dailleurs, se montrait aimable envers la plupart des matelots
et des officiers du bord ; seulement, par instinct sans doute, il fuyait
la socit de Shandon ; il avait aussi conserv une dent, et quelle
dent ! contre Pen et Foker ; sa haine pour eux se traduisait en
grognements mal contenus leur approche. Ceux-ci, dailleurs,
nosaient plus sattaquer au chien du capitaine, son gnie
familier , comme le disait Clifton.

En fin de compte, lquipage avait repris confiance et se tenait
bien.

Il semble, dit un jour James Wall Bichard Shandon, que nos
hommes aient pris au srieux les discours du capitaine ; ils ont lair
de ne plus douter du succs.

Ils ont tort, rpondit Shandon ; sils rflchissaient, sils
examinaient la situation, ils comprendraient que nous marchons
dimprudence en imprudence.

Cependant, reprit Wall, nous voici dans une mer plus libre ;
nous revenons vers des routes dj reconnues ; nexagrez-vous pas,
Shandon ?
- 160 -

Je nexagre rien, Wall ; la haine, la jalousie, si vous le voulez,
que minspire Hatteras, ne maveuglent pas. Rpondez-moi, avez-
vous visit les soutes au charbon ?

Non, rpondit Wall.

Eh bien ! descendez-y, et vous verrez avec quelle rapidit nos
approvisionnements diminuent. Dans le principe, on aurait d
naviguer surtout la voile, lhlice tant rserve pour remonter les
courants ou les vents contraires ; notre combustible ne devait tre
employ quavec la plus svre conomie ; car, qui peut dire en quel
endroit de ces mers et pour combien dannes nous pouvons tre
retenus ? Mais Hatteras, pouss par cette frnsie daller en avant,
de remonter jusqu ce ple inaccessible, ne se proccupe plus dun
pareil dtail. Que le vent soit contraire ou non, il marche toute
vapeur, et, pour peu que cela continue, nous risquons dtre fort
embarrasss, sinon perdus.

Dites-vous vrai, Shandon ? cela est grave alors !

Oui, Wall, grave ; non seulement pour la machine qui, faute
de combustible, ne nous serait daucune utilit dans une
circonstance critique, mais grave aussi, au point de vue dun
hivernage auquel il faudra tt ou tard arriver. Or, il faut un peu
songer au froid dans un pays o le mercure se gle frquemment
dans le thermomtre
41
.

Mais, si je ne me trompe, Shandon, le capitaine compte
renouveler son approvisionnement lle Beechey ; il doit y trouver
du charbon en grande quantit.


41
Le mercure se gle 42 centigrades au-dessous de 0.
- 161 -
Va-t-on o lon veut dans ces mers, Wall ? peut-on compter
trouver tel dtroit libre de glace ? Et sil manque lle Beechey, et sil
ne peut y parvenir, que deviendrons-nous ?

Vous avez raison, Shandon ; Hatteras me parat imprudent ;
mais pourquoi ne lui faites-vous pas quelques observations ce
sujet ?

Non, Wall, rpondit Shandon avec une amertume mal
dguise ; jai rsolu de me taire ; je nai plus la responsabilit du
navire ; jattendrai les vnements ; on me commande, jobis, et je
ne donne pas dopinion.

Permettez-moi de vous dire que vous avez tort, Shandon,
puisquil sagit dun intrt commun, et que ces imprudences du
capitaine peuvent nous coter fort cher tous.

Et si je lui parlais, Wall, mcouterait-il ?

Wall nosa rpondre affirmativement.

Mais, ajouta-t-il, il couterait peut-tre les reprsentations de
lquipage.

Lquipage, fit Shandon en haussant les paules ; mais, mon
pauvre Wall, vous ne lavez donc pas observ ? il est anim de tout
autre sentiment que celui de son salut ! il sait quil savance vers le
soixante-douzime parallle, et quune somme de mille livres lui est
acquise par chaque degr gagn au-del de cette latitude.

Vous avez raison, Shandon, rpondit Wall, et le capitaine a
pris l le meilleur moyen de tenir ses hommes.

Sans doute, rpondit Shandon, pour le prsent du moins.

Que voulez-vous dire ?
- 162 -

Je veux dire quen labsence de dangers ou de fatigues, par
une mer libre, cela ira tout seul ; Hatteras les a pris par largent ;
mais ce que lon fait pour largent, on le fait mal. Viennent donc les
circonstances difficiles, les dangers, la misre, la maladie, le
dcouragement, le froid, au-devant duquel nous nous prcipitons
en insenss, et vous verrez si ces gens-l se souviennent encore
dune prime gagner !

Alors, selon vous, Shandon, Hatteras ne russira pas ?

Non, Wall, il ne russira pas ; dans une pareille entreprise, il
faut entre les chefs une parfaite communaut dides, une
sympathie qui nexiste pas. Jajoute quHatteras est un fou ; son
pass tout entier le prouve ! Enfin, nous verrons ! il peut arriver des
circonstances telles, que lon soit forc de donner le
commandement du navire un capitaine moins aventureux.

Cependant, dit Wall, en secouant la tte dun air de doute,
Hatteras aura toujours pour lui

Il aura, rpliqua Shandon en interrompant lofficier, il aura le
docteur Clawbonny, un savant qui ne pense qu savoir, Johnson,
un marin esclave de la discipline, et qui ne prend pas la peine de
raisonner, peut-tre un ou deux hommes encore, comme Bell, le
charpentier, quatre au plus, et nous sommes dix-huit bord ! Non,
Wall, Hatteras na pas la confiance de lquipage, il le sait bien, il
lamorce par largent ; il a profit habilement de la catastrophe de
Franklin pour oprer un revirement dans ces esprits mobiles ; mais
cela ne durera pas, vous dis-je ; et sil ne parvient pas atterrir
lle Beechey, il est perdu !

Si lquipage pouvait se douter

Je vous engage, rpondit vivement Shandon, ne pas lui
communiquer ces observations ; il les fera de lui-mme. En ce
moment, dailleurs, il est bon de continuer suivre la route du nord.
- 163 -
Mais qui sait si ce quHatteras croit tre une marche vers le ple
nest pas un retour sur ses pas ? Au bout du canal MacClintock est
la baie Melville, et l dbouche cette suite de dtroits qui ramnent
la baie de Baffin. QuHatteras y prenne garde ! le chemin de
louest est plus facile que le chemin du nord.

On voit par ces paroles quelles taient les dispositions de
Shandon, et combien le capitaine avait droit de pressentir un tratre
en lui.

Shandon raisonnait juste dailleurs, quand il attribuait la
satisfaction actuelle de lquipage cette perspective de dpasser
bientt le soixante-douzime parallle. Cet apptit dargent
sempara des moins audacieux du bord. Clifton avait fait le compte
de chacun avec une grande exactitude. En retranchant le capitaine
et le docteur, qui ne pouvaient tre admis partager la prime, il
restait seize hommes sur le Forward. La prime tant de mille livres,
cela donnait une somme de soixante-deux livres et demie
42
par tte
et par degr. Si jamais on parvenait au ple, les dix-huit degrs
franchir rservaient chacun une somme de onze cent vingt-cinq
livres
43
, cest--dire une fortune. Cette fantaisie-l coterait dix-
huit mille livres
44
au capitaine ; mais il tait assez riche pour se
payer pareille promenade au ple.

Ces calculs enflammrent singulirement lavidit de
lquipage, comme on peut le croire, et plus dun aspirait dpasser
cette latitude dore, qui, quinze jours auparavant, se rjouissait de
descendre vers le sud.

Le Forward, dans la journe du 16 juin, rangea le cap Aworth.
Le mont Rawlinson dressait ses pics blancs vers le ciel ; la neige et
la brume le faisaient paratre colossal en exagrant sa distance ; la

42
1.362 francs 50 centimes.
43
23.123 francs.
44
450.000 francs.
- 164 -
temprature se maintenait quelques degrs au-dessus de glace ;
des cascades et des cataractes improvises se dveloppaient sur les
flancs de la montagne ; les avalanches se prcipitaient avec une
dtonation semblable aux dcharges continues de la grosse
artillerie. Les glaciers, tals en longues nappes blanches,
projetaient une immense rverbration dans lespace. La nature
borale aux prises avec le dgel offrait aux yeux un splendide
spectacle. Le brick rasait la cte de fort prs ; on apercevait sur
quelques rocs abrits de rares bruyres dont les fleurs roses
sortaient timidement entre les neiges, des lichens maigres dune
couleur rougetre, et les pousses dune espce de saule nain, qui
rampaient sur le sol.

Enfin, le 19 juin, par ce fameux soixante-douzime degr de
latitude, on doubla la pointe Minto, qui forme lune des extrmits
de la baie Ommaney ; le brick entra dans la baie Melville,
surnomme la mer dArgent par Bolton ; ce joyeux marin se livra
sur ce sujet mille facties dont le bon Clawbonny rit de grand
cur.

La navigation du Forward, malgr une forte brise du nord-est,
fut assez facile pour que, le 23 juin, il dpasst le soixante-
quatorzime degr de latitude. Il se trouvait au milieu du bassin de
Melville, lune des mers les plus considrables de ces rgions. Cette
mer fut traverse pour la premire fois par le capitaine Parry dans
sa grande expdition de 1819, et ce fut l que son quipage gagna la
prime de cinq mille livres promise par acte du gouvernement.

Clifton se contenta de remarquer quil y avait deux degrs du
soixante-douzime au soixante-quatorzime : cela faisait dj cent
vingt-cinq livres son crdit. Mais on lui fit observer que la fortune
dans ces parages tait peu de chose, quon ne pouvait se dire riche
qu la condition de boire sa richesse ; il semblait donc convenable
dattendre le moment o lon roulerait sous la table dune taverne
de Liverpool, pour se rjouir et se frotter les mains.
- 165 -
CHAPITRE XIX
UNE BALEINE EN VUE
Le bassin de Melville, quoique aisment navigable, ntait pas
dpourvu de glaces ; on apercevait dimmenses ice-fields prolongs
jusquaux limites de lhorizon ; et l apparaissaient quelques ice-
bergs, mais immobiles et comme ancrs au milieu des champs
glacs. Le Forward suivait toute vapeur de larges passes o ses
volutions devenaient faciles. Le vent changeait frquemment,
sautant avec brusquerie dun point du compas lautre.

La variabilit du vent dans les mers arctiques est un fait
remarquable, et souvent quelques minutes peine sparent un
calme plat dune tempte dsordonne. Cest ce quHatteras
prouva le 23 juin, au milieu mme de limmense baie.

Les vents les plus constants soufflent gnralement de la
banquise la mer libre, et sont trs froids. Ce jour-l, le
thermomtre descendit de quelques degrs ; le vent sauta dans le
sud, et dimmenses rafales passant au-dessus des champs de glace,
vinrent se dbarrasser de leur humidit sous la forme dune neige
paisse, Hatteras fit immdiatement carguer les voiles dont il aidait
lhlice, mais pas si vite cependant que son petit perroquet ne ft
emport en un clin dil.

Hatteras commanda ses manuvres avec le plus grand sang-
froid, et ne quitta pas le pont pendant la tempte ; il fut oblig de
fuir devant le temps et de remonter dans louest. Le vent soulevait
des vagues normes au milieu desquelles se balanaient des glaons
de toutes formes arrachs aux ice-fields environnants ; le brick tait
secou comme un jouet denfant, et les dbris des packs se
prcipitaient sur sa coque ; par moment, il slevait
perpendiculairement au sommet dune montagne liquide ; sa proue
dacier, ramassant la lumire diffuse, tincelait comme une barre de
mtal en fusion ; puis il descendait dans un abme, donnant de la
tte au milieu des tourbillons de sa fume, tandis que son hlice,
hors de leau, tournait vide avec un bruit sinistre et frappait lair
- 166 -
de ses branches merges. La pluie, mle la neige, tombait
torrent.

Le docteur ne pouvait manquer une occasion pareille de se faire
tremper jusquaux os ; il demeura sur le pont, en proie toute cette
mouvante admiration quun savant sait extraire dun tel spectacle.
Son plus proche voisin naurait pu entendre sa voix ; il se taisait
donc et regardait ; mais en regardant, il fut tmoin dun phnomne
bizarre et particulier aux rgions hyperborennes.

La tempte tait circonscrite dans un espace restreint et ne
stendait pas plus de trois ou quatre milles ; en effet, le vent qui
passe sur les champs de glace perd beaucoup de sa force, et ne peut
porter loin ses violences dsastreuses ; le docteur apercevait de
temps autre, par quelque embellie, un ciel serein et une mer
tranquille au-del des ice-fields ; il suffisait donc au Forward de se
diriger travers les passes pour retrouver une navigation paisible ;
seulement, il courait risque dtre jet sur ces bancs mobiles qui
obissaient au mouvement de la houle. Cependant, Hatteras parvint
au bout de quelques heures conduire son navire en mer calme,
tandis que la violence de louragan, faisant rage lhorizon, venait
expirer quelques encablures du Forward.

Le bassin de Melville ne prsentait plus alors le mme aspect ;
sous linfluence des vagues et des vents, un grand nombre de
montagnes, dtaches des ctes, drivaient vers le nord, se croisant
et se heurtant dans toutes les directions. On pouvait en compter
plusieurs centaines ; mais la baie est fort large, et le brick les vita
facilement. Le spectacle tait magnifique de ces masses flottantes,
qui, doues de vitesses ingales, semblaient lutter entre elles sur ce
vaste champ de course.

Le docteur en tait lenthousiasme, quand Simpson, le
harponneur, sapprocha et lui fit remarquer les teintes changeantes
de la mer ; ces teintes variaient du bleu intense jusquau vert olive ;
de longues bandes sallongeaient du nord au sud avec des artes si
vivement tranches, que lon pouvait suivre jusqu perte de vue
- 167 -
leur ligne de dmarcation. Parfois aussi, des nappes transparentes
prolongeaient dautres nappes entirement opaques.

Eh bien, monsieur Clawbonny, que pensez-vous de cette
particularit ? dit Simpson.

Je pense, mon ami, rpondit le docteur, ce que pensait le
baleinier Scoresby sur la nature de ces eaux diversement colores :
cest que les eaux bleues sont dpourvues de ces milliards
danimalcules et de mduses dont sont charges les eaux vertes ; il a
fait diverses expriences ce sujet, et je len crois volontiers.

Oh ! monsieur, il y a un autre enseignement tirer de la
coloration de la mer.

Vraiment ?

Oui, monsieur Clawbonny, et, foi de harponneur, si le
Forward tait seulement un baleinier, je crois que nous aurions
beau jeu.

Cependant, rpondit le docteur, je naperois pas la moindre
baleine.

Bon ! nous ne tarderons pas en voir, je vous le promets.
Cest une fameuse chance pour un pcheur de rencontrer ces
bandes vertes sous cette latitude.

Et pourquoi ? demanda le docteur, que ces remarques faites
par des gens du mtier intressaient vivement.

Parce que cest dans ces eaux vertes, rpondit Simpson, que
lon pche les baleines en plus grande quantit.

Et la raison, Simpson ?

- 168 -
Cest quelles y trouvent une nourriture plus abondante.

Vous tes certain de ce fait ?

Oh ! je lai expriment cent fois, monsieur Clawbonny, dans
la mer de Baffin ; je ne vois pas pourquoi il nen serait pas de mme
dans la baie Melville.

Vous devez avoir raison, Simpson.

Et tenez, rpondit celui-ci en se penchant au-dessus du
bastingage, regardez, monsieur Clawbonny.

Tiens, rpondit le docteur, on dirait le sillage dun navire !

Eh bien, rpondit Simpson, cest une substance graisseuse
que la baleine laisse aprs elle. Croyez-moi, lanimal qui la produite
ne doit pas tre loin !

En effet, latmosphre tait imprgne dune forte odeur de
frachin. Le docteur se prit donc considrer attentivement la
surface de la mer, et la prdiction du harponneur ne tarda pas se
vrifier. La voix de Foker se fit entendre au haut du mt.

Une baleine, cria-t-il, sous le vent nous !

Tous les regards se portrent dans la direction indique ; une
trombe peu leve qui jaillissait de la mer fut aperue un mille du
brick.

La voil ! la voil ! scria Simpson que son exprience ne
pouvait tromper.

Elle a disparu, rpondit le docteur.

- 169 -
On saurait bien la retrouver, si cela tait ncessaire, dit
Simpson avec un accent de regret.

Mais son grand tonnement, et bien que personne net os le
demander, Hatteras donna lordre darmer la baleinire ; il ntait
pas fch de procurer cette distraction son quipage, et mme de
recueillir quelques barils dhuile. Cette permission de chasse fut
donc accueillie avec satisfaction.

Quatre matelots prirent place dans la baleinire ; Johnson,
larrire, fut charg de la diriger ; Simpson se tint lavant, le
harpon la main. On ne put empcher le docteur de se joindre
lexpdition. La mer tait assez calme. La baleinire dborda
rapidement, et, dix minutes aprs, elle se trouvait un mille du
brick.

La baleine, munie dune nouvelle provision dair, avait plong
de nouveau ; mais elle revint bientt la surface et lana une
quinzaine de pieds ce mlange de vapeurs et de mucosits qui
schappe de ses vents.

L ! l ! fit Simpson, en indiquant un point huit cents yards
de la chaloupe.

Celle-ci se dirigea rapidement vers lanimal ; et le brick, layant
aperu de son ct, se rapprocha en se tenant sous petite vapeur.

Lnorme ctac paraissait et reparaissait au gr des vagues,
montrant son dos noirtre, semblable un cueil chou en pleine
mer ; une baleine ne nage pas vite, lorsquelle nest pas poursuivie,
et celle-ci se laissait bercer indolemment.

La chaloupe sapprochait silencieusement en suivant ces eaux
vertes dont lopacit empchait lanimal de voir son ennemi. Cest
un spectacle toujours mouvant que celui dune barque fragile
sattaquant ces monstres ; celui-ci pouvait mesurer cent trente
- 170 -
pieds environ, et il nest pas rare de rencontrer entre le soixante-
douzime et le quatre-vingtime degrs des baleines dont la taille
dpasse cent quatre-vingts pieds ; danciens, crivains ont mme
parl danimaux longs de plus de sept cents pieds ; mais il faut les
ranger dans les espces dites dimagination.

Bientt la chaloupe se trouva prs de la baleine. Simpson fit un
signe de la main, les rames sarrtrent, et, brandissant son harpon,
ladroit marin le lana avec force ; cet engin, arm de javelines
barbeles, senfona dans lpaisse couche de graisse. La baleine
blesse rejeta sa queue en arrire et plongea. Aussitt les quatre
avirons furent relevs perpendiculairement ; la corde, attache au
harpon et dispose lavant se droula avec une rapidit extrme, et
la chaloupe fut entrane, pendant que Johnson la dirigeait
adroitement.

La baleine dans sa course sloignait du brick et savanait vers
les ice-bergs en mouvement ; pendant une demi-heure, elle fila
ainsi ; il fallait mouiller la corde du harpon pour quelle ne prt pas
feu par le frottement. Lorsque la vitesse de lanimal parut se
ralentir, la corde fut retire peu peu et soigneusement roule sur
elle-mme ; la baleine reparut bientt la surface de la mer quelle
battait de sa queue formidable ; de vritables trombes deau
souleves par elle retombaient en pluie violente sur la chaloupe.
Celle-ci se rapprocha rapidement ; Simpson avait saisi une longue
lance, et sapprtait combattre lanimal corps corps.

Mais celui-ci prit toute vitesse par une passe que deux
montagnes de glace laissaient entre elles. La poursuivre devenait
alors extrmement dangereux.

Diable, fit Johnson.

En avant ! en avant ! Ferme, mes amis, scriait Simpson
possd de la furie de la chasse ; la baleine est nous !

- 171 -
Mais nous ne pouvons la suivre dans les ice-bergs, rpondit
Johnson en maintenant la chaloupe.

Si ! si ! criait Simpson.

Non, non, firent quelques matelots.

Oui, scriaient les autres.

Pendant la discussion, la baleine stait engage entre deux
montagnes flottantes que la houle et le vent tendaient runir.

La chaloupe remorque menaait dtre entrane dans cette
passe dangereuse, quand Johnson, slanant lavant, une hache
la main, coupa la corde.

Il tait temps ; les deux montagnes se rejoignaient avec une
irrsistible puissance, crasant entre elles le malheureux animal.

Perdu ! scria Simpson.

Sauvs ! rpondit Johnson.

Ma foi, fit le docteur qui navait pas sourcill, cela valait la
peine dtre vu !

La force dcrasement de ces montagnes est norme. La baleine
venait dtre victime dun accident souvent rpt dans ces mers.
Scoresby raconte que dans le cours dun seul t trente baleiniers
ont ainsi pri dans la baie de Baffin ; il vit un trois-mts aplati en
une minute entre deux immenses murailles de glace, qui, se
rapprochant avec une effroyable rapidit, le firent disparatre corps
et biens. Deux autres navires, sous ses yeux, furent percs de part
en part, comme coups de lance, par des glaons aigus de plus de
cent pieds de longueur, qui se rejoignirent travers les bordages.

- 172 -
Quelques instants aprs, la chaloupe accostait le brick, et
reprenait sur le pont sa place accoutume.

Cest une leon, dit Shandon haute voix, pour les
imprudents qui saventurent dans les passes !
- 173 -
CHAPITRE XX
LLE BEECHEY
Le 25 juin, le Forward arrivait en vue du cap Dundas,
lextrmit nord-ouest de la terre du Prince de Galles. L, les
difficults saccrurent au milieu des glaces plus nombreuses. La mer
se rtrcit en cet endroit, et la ligne des les Crozier, Young, Day,
Lowther, Carret, ranges comme des forts au-devant dune rade,
obligent les ice-streams saccumuler dans le dtroit. Ce que le
brick en toute autre circonstance et fait en une tourne lui prit du
25 au 30 juin ; il sarrtait, revenait sur ses pas, attendait loccasion
favorable pour ne pas manquer lle Beechey, dpensant beaucoup
de charbon, se contentant de modrer son feu pendant ses haltes,
mais sans jamais lteindre, afin dtre en pression toute heure de
jour et de nuit.

Hatteras connaissait aussi bien que Shandon ltat de son
approvisionnement ; mais, certain de trouver du combustible lle
Beechey, il ne voulait pas perdre une minute par mesure
dconomie ; il tait fort retard par suite de son dtour dans le
sud ; et, sil avait pris la prcaution de quitter lAngleterre ds le
mois davril, il ne se trouvait pas plus avanc maintenant que les
expditions prcdentes pareille poque.

Le 30, on releva le cap Walker, lextrmit nord-est de la terre
du Prince de Galles ; cest le point extrme que Kennedy et Bellot
aperurent le 3 mai 1852, aprs une excursion travers tout le
North-Sommerset. Dj en 1851, le capitaine Ommaney, de
lexpdition Austin, avait eu le bonheur de pouvoir y ravitailler son
dtachement.

Ce cap, fort lev, est remarquable par sa couleur dun rouge
brun ; de l, dans les temps clairs, la vue peut stendre jusqu
lentre du canal Wellington. Vers le soir, on vit le cap Bellot spar
du cap Walker par la baie de Mac-Leon. Le cap Bellot fut ainsi
nomm en prsence du jeune officier franais, que lexpdition
anglaise salua dun triple hurrah. En cet endroit, la cte est faite
- 174 -
dune pierre calcaire jauntre, dapparence trs rugueuse ; elle est
dfendue par dnormes glaons que les vents du nord y entassent
de la faon la plus imposante. Elle fut bientt perdue de vue par le
Forward, qui souvrit au travers des glaces mal cimentes un
chemin vers lle Beechey, en traversant le dtroit de Barrow.

Hatteras, rsolu marcher en ligne droite, pour ne pas tre
entran au-del de lle, ne quitta gure son poste pendant les jours
suivants ; il montait frquemment dans les barres de perroquet
pour choisir les passes avantageuses. Tout ce que peuvent faire
lhabilet, le sang-froid, laudace, le gnie mme dun marin, il le fit
pendant cette traverse du dtroit. La chance, il est vrai, ne le
favorisait gure, car cette poque il et d trouver la mer peu
prs libre. Mais enfin, en ne mnageant ni sa vapeur, ni son
quipage, ni lui-mme, il parvint son but.

Le 3 juillet, onze heures du matin, lice-master signala une
terre dans le nord ; son observation faite, Hatteras reconnut lle
Beechey, ce rendez-vous gnral des navigateurs arctiques. L
touchrent presque tous les navires qui saventuraient dans ces
mers. L Franklin tablit son premier hivernage, avant de
senfoncer dans le dtroit de Wellington. L Creswell, le lieutenant
de Mac-Clure, aprs avoir franchi quatre cent soixante-dix milles
sur les glaces, rejoignit le Phnix et revint en Angleterre. Le dernier
navire qui mouilla lle Beechey avant le Forward fut le Fox ;
MacClintock sy ravitailla, le 11 aot 1855, et y rpara les habitations
et les magasins ; il ny avait pas deux ans de cela ; Hatteras tait au
courant de ces dtails.

Le cur du matre dquipage battait fort la vue de cette le ;
lorsquil la visita, il tait alors quartier-matre bord du Phnix ;
Hatteras linterrogea sur la disposition de la cte, sur les facilits du
mouillage, sur latterrissement possible ; le temps se faisait
magnifique ; la temprature se maintenait cinquante-sept degrs
(+14 centigrades).

- 175 -
Eh bien, Johnson, demanda le capitaine, vous y reconnaissez-
vous ?

Oui, capitaine, cest bien lle Beechey ! Seulement, il nous
faudra laisser porter un peu au nord ; la cte y est plus accostable.

Mais les habitations, les magasins ? dit Hatteras.

Oh ! vous ne pourrez les voir quaprs avoir pris terre ; ils
sont abrits derrire ces monticules que vous apercevez l-bas.

Et vous y avez transport des provisions considrables ?

Considrables, capitaine. Ce fut ici que lAmiraut nous
envoya en 1853, sous le commandement du capitaine Inglefield,
avec le steamer le Phnix et un transport charg de provisions, le
Breadalbane ; nous apportions de quoi ravitailler une expdition
tout entire.

Mais le commandant du Fox a largement puis ces
provisions en 1855, dit Hatteras.

Soyez tranquille, capitaine, rpliqua Johnson, il en restera
pour vous ; le froid conserve merveilleusement, et nous trouverons
tout cela frais et en bon tat comme au premier jour.

Les vivres ne me proccupent pas, rpondit Hatteras ; jen ai
pour plusieurs annes ; ce quil me faut, cest du charbon.

Eh bien, capitaine, nous en avons laiss plus de mille
tonneaux ; ainsi vous pouvez tre tranquille.

Approchons-nous, reprit Hatteras, qui, sa lunette la main,
ne cessait dobserver la cte.

- 176 -
Vous voyez cette pointe, reprit Johnson ; quand nous laurons
double, nous serons bien prs de notre mouillage. Oui, cest bien
de cet endroit que nous sommes partis pour lAngleterre avec le
lieutenant Creswell et les douze malades de lInvestigator. Mais si
nous avons eu le bonheur de rapatrier le lieutenant du capitaine
Mac-Clure, lofficier Bellot, qui nous accompagnait sur le Phnix,
na jamais revu son pays ! Ah ! cest l un triste souvenir. Mais,
capitaine, je pense que nous devons mouiller ici-mme.

Bien, rpondit Hatteras.

Et il donna ses ordres en consquence. Le Forward se trouvait
dans une petite baie naturellement abrite contre les vents du nord,
de lest et du sud, et une encablure de la cte environ.

Monsieur Wall, dit Hatteras, vous ferez prparer la chaloupe,
et vous lenverrez avec six hommes pour transporter le charbon
bord.

Oui, capitaine, rpondit Wall.

Je vais me rendre terre dans la pirogue avec le docteur et le
matre dquipage. Monsieur Shandon, vous voudrez bien nous
accompagner ?

vos ordres, rpondit Shandon.

Quelques instants aprs, le docteur, muni de son attirail de
chasseur et de savant, prenait place dans la pirogue avec ses
compagnons ; dix minutes plus tard, ils dbarquaient sur une cte
assez basse et rocailleuse.

Guidez-nous, Jobnson, dit Halteras. Vous y retrouvez-vous ?

Parfaitement, capitaine ; seulement, voici un monument que
je ne mattendais pas rencontrer en cet endroit !
- 177 -

Cela ! scria le docteur, je sais ce que cest ; approchons-
nous ; cette pierre va nous dire elle-mme ce quelle est venue faire
jusquici.

Les quatre hommes savancrent, et le docteur dit en se
dcouvrant :

Ceci, mes amis, est un monument lev la mmoire de
Franklin et de ses compagnons.

En effet, lady Franklin, ayant remis en 1855 une table de
marbre noir au docteur Kane, en confia une seconde en 1858
MacClintock, pour tre dpose lle Beechey. MacClintock
sacquitta religieusement de ce devoir, et il plaa cette table non loin
dune stle funraire rige dj la mmoire de Bellot par les soins
de sir John Barrow.

Cette table portait linscription suivante :

la mmoire de FRANKLIN, CROZIER, FITZJAMES, et de
tous leurs vaillants frres officiers et fidles compagnons qui ont
souffert et pri pour la cause de la science et pour la gloire de leur
patrie. Cette pierre est rige prs du lieu o ils ont pass leur
premier hiver arctique et do ils sont partis pour triompher des
obstacles ou pour mourir. Elle consacre le souvenir de leurs
compatriotes et amis qui les admirent, et de langoisse matrise par
la foi de celle qui a perdu dans le chef de lexpdition le plus dvou
et le plus affectionn des poux. Cest ainsi quil les conduisit au
port suprme o tous reposent.
1855

Cette pierre, sur une cte perdue de ces rgions lointaines,
parlait douloureusement au cur ; le docteur, en prsence de ces
regrets touchants, sentit les larmes venir ses yeux. la place
mme o Franklin et ses compagnons passrent, pleins dnergie et
- 178 -
despoir, il ne restait plus quun morceau de marbre pour souvenir ;
et malgr ce sombre avertissement de la destine, le Forward allait
slancer sur la route de lErebus et du Terror.

Hatteras sarracha le premier cette pnible contemplation, et
gravit rapidement un monticule assez lev et presque entirement
dpourvu de neige.

Capitaine, lui dit Johnson en le suivant, de l nous
apercevrons les magasins.

Shandon et le docteur les rejoignirent au moment o ils
atteignaient le sommet de la colline.

Mais, de l, leurs regards se perdirent sur de vastes plaines qui
noffraient aucun vestige dhabitation.

Voil qui est singulier, dit le matre dquipage.

Eh bien ! et ces magasins ? dit vivement Hatteras.

Je ne sais je ne vois balbutia Johnson.

Vous vous serez tromps de route, dit le docteur.

Il me semble pourtant, reprit Johnson en rflchissant, qu
cet endroit mme

Enfin, dit impatiemment Hatteras, o devons-nous aller ?

Descendons, fit le matre dquipage, car il est possible que je
me trompe ! depuis sept ans, je puis avoir perdu la mmoire de ces
localits !

- 179 -
Surtout, rpondit le docteur, quand le pays est dune
uniformit si monotone.

Et cependant murmura Johnson.

Shandon navait pas fait une observation. Au bout de quelques
minutes de marche, Johnson sarrta.

Mais non, scria-t-il, non, je ne me trompe pas !

Eh bien ? dit Hatteras en regardant autour de lui.

Qui vous fait parler ainsi, Johnson ? demanda le docteur.

Voyez-vous ce renflement du sol ? dit le matre dquipage en
indiquant sous ses pieds une sorte dextumescence dans laquelle
trois saillies se distinguaient parfaitement.

Quen concluez-vous ? demanda le docteur.

Ce sont-l, rpondit Johnson, les trois tombes des marins de
Franklin ! Jen suis sr ! je ne me suis pas tromp, et cent pas de
nous devraient se trouver les habitations, et si elles ny sont pas
cest que

Il nosa pas achever sa pense ; Hatteras stait prcipit en
avant, et un violent mouvement de dsespoir sempara de lui. L
avaient d slever en effet ces magasins tant dsirs, avec ces
approvisionnements de toutes sortes sur lesquels il comptait ; mais
la ruine, le pillage, le bouleversement, la destruction avaient pass
l o des mains civilises crrent dimmenses ressources pour les
navigateurs puiss. Qui stait livr ces dprdations ? Les
animaux de ces contres, les loups, les renards, les ours ? Non, car
ils neussent dtruit que les vivres, et il ne restait pas un lambeau de
tente, pas une pice de bois, pas un morceau de fer, pas une parcelle
dun mtal quelconque, et, circonstance plus terrible pour les gens
- 180 -
du Forward, pas un fragment de combustible ! videmment les
Esquimaux, qui ont t souvent en relation avec les navires
europens, ont fini par apprendre la valeur de ces objets dont ils
sont compltement dpourvus ; depuis le passage du Fox, ils taient
venus et revenus ce lieu dabondance, prenant et pillant sans
cesse, avec lintention bien raisonne de ne laisser aucune trace de
ce qui avait t ; et maintenant, un long rideau de neige demi
fondue recouvrait le sol !

Hatteras tait confondu. Le docteur regardait en secouant la
tte. Shandon se taisait toujours, et un observateur attentif et
surpris un mchant sourire sur ses lvres.

En ce moment, les hommes envoys par le lieutenant Wall
arrivrent. Ils comprirent tout. Shandon savana vers le capitaine
et lui dit :

Monsieur Hatteras, il me semble inutile de se dsesprer ;
nous sommes heureusement lentre du dtroit de Barrow, qui
nous ramnera la mer de Baffin !

Monsieur Shandon, rpondit Hatteras, nous sommes
heureusement lentre du dtroit de Wellington, et il nous
conduira au nord !

Et comment naviguerons-nous, capitaine ?

la voile, monsieur ! Nous avons encore pour deux mois de
combustible, et cest plus quil ne nous en faut pendant notre
prochain hivernage.

Vous me permettrez de vous dire, reprit Shandon

Je vous permettrai de me suivre mon bord, monsieur,
rpondit Hatteras.

- 181 -
Et tournant le dos son second, il revint vers le brick, et
senferma dans sa cabine.

Pendant deux jours, le vent fut contraire ; le capitaine ne
reparut pas sur le pont. Le docteur mit profit ce sjour forc en
parcourant lle Beechey, il recueillit les quelques plantes quune
temprature relativement leve laissait crotre et l sur les rocs
dpourvus de neige, quelques bruyres, des lichens peu varis, une
espce de renoncule jaune, une sorte de plante semblable loseille,
avec des feuilles larges de quelques lignes au plus, et des saxifrages
assez vigoureux.

La faune de cette contre tait suprieure cette flore si
restreinte ; le docteur aperut de longues troupes doies et de grues
qui senfonaient dans le nord ; les perdrix, les eider-ducks dun
bleu noir, les chevaliers, sorte dchassiers de la classe des scolopax,
des northern-divers, plongeurs au corps trs long, de nombreux
ptarmites, espce de gelinottes fort bonnes manger, les dovekies
avec le corps noir, les ailes, tachetes de blanc, les pattes et le bec
rouges comme du corail, les bandes criardes de kitty-wakes, et les
gros loons au ventre blanc, reprsentaient dignement lordre des
oiseaux. Le docteur fut assez heureux pour tuer quelques livres
gris qui navaient pas encore revtu leur blanche fourrure dhiver, et
un renard bleu que Duk fora avec un remarquable talent. Quelques
ours, habitus videmment redouter la prsence de lhomme, ne
se laissrent pas approcher, et les phoques taient extrmement
fuyards, par la mme raison sans doute que leurs ennemis les ours.
La baie regorgeait dune sorte de buccin fort agrable dguster. La
classe des animaux articuls, ordre des diptres, famille des
culicides, division des nmocres, fut reprsente par un simple
moustique, un seul, dont le docteur eut la joie de semparer aprs
avoir subi ses morsures. En qualit de conchyliologue, il fut moins
favoris, et il dut se borner recueillir une sorte de moule et
quelques coquilles bivalves.
- 182 -
CHAPITRE XXI
LA MORT DE BELLOT
La temprature, pendant les journes du 3 et du 4 juillet, se
maintint cinquante-sept degrs (+ 14 centigrades) ; ce fut le plus
haut point thermomtrique observ pendant cette campagne. Mais
le jeudi 5, le vent passa dans le sud-est, et fut accompagn de
violents tourbillons de neige. Le thermomtre tomba dans la nuit
prcdente de vingt-trois degrs. Hatteras, sans se proccuper des
mauvaises dispositions de lquipage, donna lordre dappareiller.
Depuis treize jours, cest--dire depuis le cap Dundas, le Forward
navait pu gagner un nouveau degr dans le nord ; aussi le parti
reprsent par Clifton ntait pas satisfait ; ses dsirs, il est vrai, se
trouvrent daccord en ce moment avec la rsolution du capitaine
de slever dans le canal Wellington, et il ne fit pas de difficults
pour manuvrer.

Le brick ne parvint pas sans peine mettre la voile ; mais,
ayant tabli dans la nuit sa misaine, ses huniers et ses perroquets,
Hatteras savana hardiment au milieu des trains de glace que le
courant entranait vers le sud. Lquipage se fatigua beaucoup dans
cette navigation sinueuse, qui lobligeait souvent contrebrasser la
voilure.

Le canal Wellington na pas une trs grande largeur ; il est
resserr entre la cte du Devon septentrional lest, et lle
Cornvallis louest ; cette le passa longtemps pour une presqule.
Ce fut sir John Franklin qui la contourna, en 1846, par sa cte
occidentale, en revenant de sa pointe au nord du canal.

Lexploration du canal Wellington fut faite, en 1851, par le
capitaine Penny, sur les baleiniers Lady Franklin et Sophie ; lun de
ses lieutenants, Stewart, parvenu au cap Beecher, par 7620 de
latitude, dcouvrit la mer libre. La mer libre ! Voil ce quesprait
Hatteras.

- 183 -
Ce que Stewart a trouv, je le trouverai, dit-il au docteur, et
alors je pourrai naviguer la voile vers le ple.

Mais, rpondit le docteur, ne craignez-vous pas que votre
quipage

Mon quipage ! dit durement Hatteras.

Puis, voix basse.

Pauvres gens ! murmura-t-il au grand tonnement du
docteur.

Ctait le premier sentiment de cette nature que celui-ci
surprenait dans le cur du capitaine.

Mais non, reprit ce dernier avec nergie, il faut quils me
suivent ! ils me suivront !

Cependant, si le Forward navait pas craindre la collision des
ice-streams encore espacs, il gagnait peu dans le nord, car les
vents contraires lobligrent souvent sarrter. Il dpassa
pniblement les caps Spencer et Innis, et, le 10, le mardi, le
soixante-quinzime degr de latitude fut enfin franchi, la grande
joie de Clifton.

Le Forward se trouvait lendroit mme o les vaisseaux
amricains le Rescue et lAdvance, commands par le capitaine de
Haven, coururent de si terribles dangers. Le docteur Kane faisait
partie de cette expdition ; vers la fin de septembre 1850, ces
navires, envelopps par une banquise, furent rejets avec une
puissance irrsistible dans le dtroit de Lancastre.

Ce fut Shandon qui raconta cette catastrophe James Wall
devant quelques-uns des hommes du brick.

- 184 -
LAdvance et le Rescue, leur dit-il, furent tellement secous,
enlevs, ballotts par les glaces, quon dut renoncer conserver du
feu bord ; et cependant la temprature tomba jusqu dix-huit
degrs au-dessous de zro ! Pendant lhiver tout entier, les
malheureux quipages furent retenus prisonniers dans la banquise,
toujours prpars labandon de leur navire, et pendant trois
semaines ils ntrent mme pas leurs habits ! Ce fut dans cette
situation pouvantable, quaprs une drive de mille milles
45
, ils
furent drosss jusque dans le milieu de la mer de Baffin !

On peut juger de leffet produit par ces rcits sur le moral dun
quipage dj mal dispos.

Pendant cette conversation, Johnson sentretenait avec le
docteur dun vnement dont ces parages avaient t le thtre ; le
docteur, suivant sa demande, le prvint du moment prcis auquel le
brick se trouvait par 7530 de latitude.

Cest l ! cest bien l ! scria Johnson ; voil cette terre
funeste !

Et, en parlant ainsi, les larmes venaient aux yeux du digne
matre dquipage.

Vous voulez parler de la mort du lieutenant Bellot, lui dit le
docteur.

Oui, monsieur Clawbonny, de ce brave officier de tant de
cur et de tant de courage !

Et cest ici, dites-vous, que cette catastrophe eut lieu ?


45
Plus de 400 lieues.
- 185 -
Ici-mme, sur cette partie de la cte du North-Devon ! Oh ! il
y a eu dans tout cela une trs grande fatalit, et ce malheur ne serait
pas arriv, si le capitaine Pullen ft revenu plus tt son bord !

Que voulez-vous dire ? Johnson.

coutez-moi, monsieur Clawbonny, et vous verrez quoi tient
souvent lexistence. Vous savez que le lieutenant Bellot fit une
premire campagne la recherche de Franklin, en 1850 ?

Oui, Johnson, sur le Prince-Albert.

Eh bien, en 1853, de retour en France, il obtint la permission
dembarquer sur le Phnix, bord duquel je me trouvais en qualit
de matelot, sous le capitaine Inglefield. Nous venions, avec le
Breadalbane, transporter des approvisionnements lle Beechey.

Ceux-l qui nous ont si malheureusement fait dfaut !

Cest cela mme, monsieur Clawbonny. Nous arrivmes lle
Beechey au commencement daot ; le 10 de ce mois, le capitaine
Inglefleld quitta le Phnix pour rejoindre le capitaine Pullen, spar
depuis un mois de son navire le North-Star. son retour, il
comptait expdier sir Edward Belcher, qui hivernait dans le canal
de Wellington, les dpches de lAmiraut. Or, peu aprs le dpart
de notre capitaine, le commandant Pullen regagna son bord. Que
ny est-il revenu avant le dpart du capitaine Inglefield ! Le
lieutenant Bellot, craignant que labsence de notre capitaine ne se
prolonget, et sachant que les dpches de lAmiraut taient
presses, offrit de les porter lui-mme. Il laissa le commandement
des deux navires au capitaine Pullen, et partit le 12 aot avec un
traneau et un canot en caoutchouc. Il emmenait avec lui Harvey, le
quartier-matre du North-Star, trois matelots, Madden, David
Hook, et moi. Nous supposions que sir Edward Belcher devait se
trouver aux environs du cap Beecher, au nord du canal ; nous nous
dirigemes donc de ce ct, dans notre traneau, en serrant de prs
les rivages de lest. Le premier jour, nous campmes trois milles
- 186 -
du cap Innis ; le lendemain, nous nous arrtions sur un glaon,
trois milles peu prs du cap Bowden. Pendant la nuit, claire
dailleurs comme le jour, la terre tant trois milles, le lieutenant
Bellot rsolut dy aller camper ; il essaya de sy rendre dans le canot
de caoutchouc ; deux fois une violente brise du sud-est le repoussa ;
leur tour, Harvey et Madden tentrent le passage et furent plus
heureux ; ils staient munis dune corde, et ils tablirent une
communication entre le traneau et la cte ; trois objets furent
transports au moyen de cette corde ; mais une quatrime
tentative, nous sentmes notre glaon se mettre en mouvement ;
monsieur Bellot cria ses compagnons de lcher la corde, et nous
fmes entrans, le lieutenant, David Hook et moi, une grande
distance de la cte. En ce moment, le vent soufflait avec force du
sud-est, et il neigeait. Mais nous ne courions pas encore de grands
dangers, et il pouvait bien en revenir, puisque nous en sommes
revenus, nous autres !

Johnson sinterrompit un instant en considrant cette cte
fatale, puis il reprit :

Aprs avoir perdu de vue nos compagnons, nous essaymes
dabord de nous abriter sous la tente de notre traneau, mais en
vain ; alors avec nos couteaux nous commenmes nous tailler
une maison dans la glace. Monsieur Bellot sassit une demi-heure,
et sentretint avec nous sur le danger de notre situation ; je lui dis
que je navais pas peur. Avec la protection de Dieu, nous rpondit-
il, pas un cheveu ne tombera de notre tte. Je lui demandai alors
quelle heure il tait ; il rpondit : Environ six heures et quart.
Ctait six heures et quart du matin, le jeudi 18 aot. Alors monsieur
Bellot attacha ses livres et dit quil voulait aller voir comment la
glace flottait ; il tait parti depuis quatre minutes seulement, quand
jallai, pour le chercher, faire le tour du mme glaon sur lequel
nous tions abrits ; mais je ne pus le voir, et, en retournant notre
retraite, japerus son bton du ct oppos dune crevasse
denviron cinq toises de large, o la glace tait toute casse.
Jappelai alors, mais sans rponse. cet instant le vent soufflait trs
fort. Je cherchai encore autour du glaon, mais je ne pus dcouvrir
aucune trace du pauvre lieutenant.
- 187 -

Et que supposez-vous ? demanda le docteur mu de ce rcit.

Je suppose que quand monsieur Bellot sortit de la cachette, le
vent lemporta dans la crevasse, et, son paletot tant boutonn, il ne
put nager pour revenir la surface ! Oh ! monsieur Clawbonny,
jprouvai l le plus grand chagrin de ma vie ! Je ne voulais pas le
croire ! Ce brave officier, victime de son dvouement ! car sachez
que cest pour obir aux instructions du capitaine Pullen quil a
voulu rejoindre la terre, avant cette dbcle ! Brave jeune homme,
aim de tout le monde bord, serviable, courageux ! il a t pleur
de toute lAngleterre, et il nest pas jusquaux Esquimaux eux-
mmes qui, apprenant du capitaine Inglefield, son retour la baie
de Pound, la mort du bon lieutenant, ne scrirent en pleurant
comme je le fais ici : pauvre Bellot ! pauvre Bellot !

Mais votre compagnon, et vous, Johnson, demanda le docteur
attendri par cette narration touchante, comment parvntes-vous
regagner la terre ?

Nous, monsieur, ctait peu de chose ; nous restmes encore
vingt-quatre heures sur le glaon, sans aliments et sans feu ; mais
nous finmes par rencontrer un champ de glace chou sur un bas-
fond ; nous y sautmes, et, laide dun aviron qui nous restait,
nous accrochmes un glaon capable de nous porter et dtre
manuvr comme un radeau. Cest ainsi que nous avons gagn le
rivage, mais seuls, et sans notre brave officier !

la fin de ce rcit, le Forward avait dpass cette cte funeste,
et Johnson perdit de vue le lieu de cette terrible catastrophe. Le
lendemain, on laissait la baie Griffin sur tribord, et, deux jours
aprs, les caps Grinnel et Helpman ; enfin, le 14 juillet, on doubla la
pointe Osborn, et, le 15, le brick mouilla dans la baie Baring,
lextrmit du canal. La navigation navait pas t trs difficile ;
Hatteras rencontra une mer presque aussi libre que celle dont
Belcher profita pour aller hiverner avec le Pionnier et lAssistance
jusquauprs du soixante dix-septime degr. Ce fut de 1852 1853,
- 188 -
pendant son premier hivernage, car, lanne suivante, il passa
lhiver de 1853 1854 cette baie Baring o le Forward mouillait
en ce moment.

Ce fut mme la suite des preuves et des dangers les plus
effrayants quil dut abandonner son navire lAssistance au milieu de
ces glaces ternelles.

Shandon se fit aussi le narrateur de cette catastrophe devant les
matelots dmoraliss. Hatteras connut-il ou non cette trahison de
son premier officier ? Il est impossible de le dire ; en tout cas, il se
tut cet gard.

la hauteur de la baie Baring se trouve un troit chenal qui fait
communiquer le canal Wellington avec le canal de la Reine. L, les
trains de glace se trouvrent fort presss. Hatteras fit de vains
efforts pour franchir les passes du nord de lle Hamilton ; le vent
sy opposait ; il fallait donc se glisser entre lle Hamilton et lle
Cornwallis ; on perdit l cinq jours prcieux en efforts inutiles. La
temprature tendait sabaisser, et tomba mme, le 19 juillet,
vingt-six degrs (-4 centigrades) ; elle se releva le jour suivant ;
mais cette menace anticipe de lhiver arctique devait engager
Hatteras ne pas attendre davantage. Le vent avait une tendance
se tenir dans louest et sopposait la marche de son navire. Et
cependant, il avait hte de gagner le point o Stewart se trouva en
prsence dune mer libre. Le 19, il rsolut de savancer tout prix
dans le chenal ; le vent soufflait debout au brick, qui, avec son
hlice, et pu lutter contre ces violentes rafales charges de neige,
mais Hatteras devait avant tout mnager son combustible ; dun
autre ct, la passe tait trop large pour permettre de haler sur le
brick. Hatteras, sans tenir compte des fatigues de lquipage,
recourut un moyen que les baleiniers emploient parfois dans des
circonstances identiques. Il fit amener les embarcations fleur
deau, tout en les maintenant suspendues leurs palans sur les
flancs du navire ; ces embarcations tant solidement amarres de
lavant et de larrire, les avirons furent arms sur tribord des unes
et sur bbord des autres ; les hommes, tour de rle, prirent place
- 189 -
leurs bancs de rameurs, et durent nager
46
vigoureusement de
manire pousser le brick contre le vent. Le Forward savana
lentement dans le chenal ; on comprend ce que furent les fatigues
provoques par ce genre de travaux ; les murmures se firent
entendre. Pendant quatre jours, on navigua de la sorte jusquau 23
juin, o lon parvint atteindre lle Baring dans le canal de la
Reine.

Le vent restait contraire. Lquipage nen pouvait plus. La sant
des hommes parut fort branle au docteur, et il crut voir chez
quelques-uns les premiers symptmes du scorbut ; il ne ngligea
rien pour combattre ce mal terrible, ayant sa disposition
dabondantes rserves de lime-juice et de pastilles de chaux.

Hatteras comprit bien quil ne fallait plus compter sur son
quipage ; la douceur, la persuasion fussent demeures sans effet ;
il rsolut donc de lutter par la svrit, et de se montrer impitoyable
loccasion ; il se dfiait particulirement de Richard Shandon, et
mme de James Wall, qui cependant nosait parler trop haut.
Hatteras avait pour lui le docteur, Jonhson, Bell, Simpson ; ces gens
lui taient dvous corps et me ; parmi les indcis, il notait Foker,
Bolton, Wolsten, larmurier, Brunton, le premier ingnieur, qui
pouvaient un moment donn se tourner contre lui ; quant aux
autres, Pen, Gripper, Clifton, Waren, ils mditaient ouvertement
leurs projets de rvolte ; ils voulaient entraner leurs camarades et
forcer le Forward revenir en Angleterre.

Hatteras vit bien quil ne pourrait plus obtenir de cet quipage
mal dispos, et surtout puis de fatigue, la continuation des
manuvres prcdentes. Pendant vingt-quatre heures, il resta en
vue de lle Baring sans faire un pas en avant. Cependant la
temprature sabaissait, et le mois de juillet sous ces hautes
latitudes se ressentait dj de linfluence du prochain hiver. Le 24,
le thermomtre tomba vingt-deux degrs (-6 centigrades). La
young-ice, la glace nouvelle, se reformait pendant la nuit, et

46
Ramer.
- 190 -
acqurait six huit lignes dpaisseur ; sil neigeait par-dessus, elle
pouvait devenir bientt assez forte pour supporter le poids dun
homme. La mer prenait dj cette teinte sale qui annonce la
formation des premiers cristaux.

Hatteras ne se mprenait pas ces symptmes alarmants ; si les
passes venaient se boucher, il serait forc dhiverner en cet
endroit, loin du but de son voyage, et sans mme avoir entrevu cette
mer libre dont il devait tre si rapproch, suivant les rapports de ses
devanciers. Il rsolut donc, cote que cote, de se porter en avant et
de gagner quelques degrs dans le nord ; voyant quil ne pouvait
employer ni les avirons avec un quipage bout de forces, ni les
voiles avec un vent toujours contraire, il donna lordre dallumer les
fourneaux.
- 191 -
CHAPITRE XXII
COMMENCEMENT DE RVOLTE
ce commandement inattendu, la surprise fut grande bord
du Forward.

Allumer les fourneaux ! dirent les uns.

Et avec quoi ? dirent les autres.

Quand nous navons plus que deux mois de charbon dans le
ventre ! scria Pen.

Et comment nous chaufferons-nous, lhiver ? demanda
Clifton.

Il nous faudra donc, reprit Gripper, brler le navire jusqu sa
ligne de flottaison ?

Et bourrer le pole avec les mts, rpondit Waren, depuis le
petit perroquet jusquau bout-dehors de beaupr ?

Shandon regardait fixement Wall. Les ingnieurs stupfaits
hsitaient descendre dans la chambre de la machine.

Mavez-vous entendu ? scria le capitaine dune voix irrite.

Brunton se dirigea vers lcoutille ; mais au moment de
descendre, il sarrta.

Ny va pas, Brunton, dit une voix.

Qui a parl ? scria Hatteras.

Moi ! fit Pen, en savanant vers le capitaine.
- 192 -

Et vous dites ? demanda celui-ci.

Je dis, je dis, rpondit Pen en jurant, je dis que nous en
avons assez, que nous nirons pas plus loin, que nous ne voulons pas
crever de fatigue et de froid pendant lhiver, et quon nallumera pas
les fourneaux !

Monsieur Shandon, rpondit froidement Hatteras, faites
mettre cet homme aux fers.

Mais, capitaine, rpondit Shandon, ce que cet homme a dit

Ce que cet homme a dit, rpliqua Hatteras, si vous le rptez,
vous, je vous fais enfermer dans votre cabine et garder vue ! Que
lon saisisse cet homme ! mentend-on ?

Johnson, Bell, Simpson se dirigrent vers le matelot que la
colre mettait hors de lui.

Le premier qui me touche ! scria-t-il, en saisissant un
anspect quil brandit au-dessus de sa tte.

Hatteras savana vers lui.

Pen, dit-il dune voix presque tranquille, un geste de plus, et
je te brle la cervelle !

En parlant de la sorte, il arma un revolver et le dirigea sur le
matelot.

Un murmure se fit entendre.

Pas un mot, vous autres, dit Hatteras, ou cet homme tombe
mort.
- 193 -

En ce moment, Johnson et Bell dsarmrent Pen, qui ne rsista
plus et se laissa conduire fond de cale.

Allez, Brunton, dit Hatteras.

Lingnieur, suivi de Plover et de Waren, descendit son poste.
Hatteras revint sur la dunette.

Ce Pen est un misrable, lui dit le docteur.

Jamais homme na t plus prs de la mort, rpondit
simplement le capitaine.

Bientt la vapeur eut acquis une pression suffisante : les ancres
du Forward furent leves ; celui-ci, coupant vers lest, mit le cap sur
la pointe Becher, et trancha de son trave les jeunes glaces dj
formes.

On rencontre entre lle Baring et la pointe Becher un assez
grand nombre dles, choues pour ainsi dire au milieu des ice-
fields ; les streams se pressaient en grand nombre dans les petits
dtroits dont cette partie de la mer est sillonne ; ils tendaient
sagglomrer sous linfluence dune temprature relativement
basse ; des hummocks se formaient et l, et lon sentait que ces
glaons dj plus compactes, plus denses, plus serrs, feraient
bientt, avec laide des premires geles, une masse impntrable.

Le Forward chenalait donc, non sans une extrme difficult, au
milieu des tourbillons de neige. Cependant, avec la mobilit qui
caractrise latmosphre de ces rgions, le soleil reparaissait de
temps autre ; la temprature remontait de quelques degrs ; les
obstacles se fondaient comme par enchantement, et une belle nappe
deau, charmante contempler, stendait l o nagure les glaons
hrissaient toutes les passes. Lhorizon revtait de magnifiques
- 194 -
teintes oranges sur lesquelles lil se reposait complaisamment de
lternelle blancheur des neiges.

Le jeudi, 26 juillet, le Forward rasa lle Dundas, et mit ensuite
le cap plus au nord ; mais alors il se trouva face face avec une
banquise, haute de huit neuf pieds et forme de petits ice-bergs
arrachs la cte ; il fut oblig den prolonger longtemps la
courbure dans louest. Le craquement ininterrompu des glaces, se
joignant aux gmissements du navire, formait un bruit triste qui
tenait du soupir et de la plainte. Enfin le brick trouva une passe et
sy avana pniblement ; souvent, un glaon norme paralysait sa
course pendant de longues heures ; le brouillard gnait la vue du
pilote ; tant que lon voit un mille en avant, on peut parer
facilement les obstacles ; mais au milieu de ces tourbillons
embrums, la vue sarrtait souvent moins dune encablure. La
houle trs forte fatiguait.

Parfois, les nuages lisses et polis prenaient un aspect
particulier, comme sils eussent rflchi les bancs de glace ; il y eut
des jours o les rayons jauntres du soleil ne parvinrent pas
franchir la brume tenace.

Les oiseaux taient encore fort nombreux, et leurs cris
assourdissants ; des phoques, paresseusement couchs sur les
glaons en drive, levaient leur tte peu effraye et agitaient leurs
longs cous au passage du navire ; celui-ci, en rasant leur demeure
flottante, y laissa plus dune fois des feuilles de son doublage
roules par le frottement.

Enfin, aprs six jours de cette lente navigation, le 1
er
aot, la
pointe Becher fut releve dans le nord ; Hatteras passa ces
dernires heures dans les barres de perroquet ; la mer libre
entrevue par Stewart, le 30 mai 1851, vers 7620 de latitude, ne
pouvait tre loigne, et cependant, si loin quHatteras proment
ses regards, il naperut aucun indice dun bassin polaire dgag de
glaces. Il redescendit sans mot dire.

- 195 -
Est-ce que vous croyez cette mer libre ? demanda Shandon
au lieutenant.

Je commence en douter, rpondit James Wall.

Navais-je donc pas raison de traiter cette prtendue
dcouverte de chimre et dhypothse ? Et lon na pas voulu me
croire, et vous mme, Wall, vous avez pris parti contre moi !

On vous croira dsormais, Shandon.

Oui, rpondit ce dernier, quand il sera trop tard.

Et il rentra dans sa cabine, o il se tenait presque toujours
renferm depuis sa discussion avec le capitaine.

Le vent retomba dans le sud vers le soir. Hatteras fit alors
tablir sa voilure et teindre ses feux ; pendant plusieurs jours, les
plus pnibles manuvres furent reprises par lquipage ; chaque
instant, il fallait ou lofer ou laisser arriver, ou masquer
brusquement les voiles pour enrayer la marche du brick ; les bras
des vergues dj roidis par le froid couraient mal dans les poulies
engorges, et ajoutaient encore la fatigue ; il fallut plus dune
semaine pour atteindre la pointe Barrow. Le Forward navait pas
gagn trente milles en dix jours.

L, le vent sauta de nouveau dans le nord, et lhlice fut remise
en mouvement. Hatteras esprait encore trouver une mer
affranchie dobstacles, au-del du soixante-dix-septime parallle,
telle que la vit Edward Belcher.

Et cependant, sil sen rapportait aux rcits de Penny, cette
partie de mer quil traversait en ce moment aurait d tre libre, car,
Penny, arriv la limite des glaces, reconnut en canot les bords du
canal de la Reine jusquau soixante-dix-septime degr.

- 196 -
Devait-il donc regarder ces relations comme apocryphes ? ou
bien un hiver prcoce venait-il sabattre sur ces rgions borales ?

Le 15 aot, le mont Percy dressa dans la brume ses pics couverts
de neiges ternelles ; le vent trs violent brassait devant lui une
mitraille de grsil qui crpitait avec bruit. Le lendemain, le soleil se
coucha pour la premire fois, terminant enfin la longue srie des
jours de vingt-quatre heures. Les hommes avaient fini par
shabituer cette clart incessante ; mais les animaux en
ressentaient peu linfluence ; les chiens gronlandais se couchaient
lheure habituelle, et Duk, lui-mme, sendormait rgulirement
chaque soir, comme si les tnbres eussent envahi lhorizon.

Cependant, pendant les nuits qui suivirent le 16 aot,
lobscurit ne fut jamais profonde ; le soleil, quoique couch,
donnait encore une lumire suffisante par rfraction.

Le 19 aot, aprs une assez bonne observation, on releva le cap
Franklin sur la cte orientale, et sur la cte occidentale, le cap lady
Franklin ; ainsi, au point extrme atteint sans doute par ce hardi
navigateur, la reconnaissance de ses compatriotes voulut que le
nom de sa femme si dvoue ft face son propre nom, emblme
touchant de ltroite sympathie qui les unit toujours !

Le docteur fut mu de ce rapprochement, de cette union morale
entre deux pointes de terre au sein de ces contres lointaines.

Le docteur, suivant les conseil de Johnson, saccoutumait dj
supporter les basses tempratures ; il demeurait presque sans cesse
sur le pont, bravant le froid, le vent et la neige. Sa constitution, bien
quil et un peu maigri, ne souffrait pas des atteintes de ce rude
climat. Dailleurs, il sattendait dautres prils, et constatait avec
gaiet mme les symptmes prcurseurs de lhiver.

Voyez, dit-il un jour Johnson, voyez ces bandes doiseaux
qui migrent vers le sud ! Comme ils senfuient tire-daile en
poussant leurs cris dadieu !
- 197 -

Oui, monsieur Clawbonny, rpondit Johnson ; quelque chose
leur a dit quil fallait partir, et ils se sont mis en route.

Plus dun des ntres, Johnson, serait, je crois, tent de les
imiter !

Ce sont des curs faibles, monsieur Clawbonny ; que diable !
ce quun oiseau ne peut faire, un homme doit le tenter ! ces
animaux-l nont pas un approvisionnement de nourriture comme
nous, et il faut bien quils aillent chercher leur existence ailleurs !
Mais des marins, avec un bon navire sous les pieds, doivent aller au
bout du monde.

Vous esprez donc quHatteras russira dans ses projets ?

Il russira, monsieur Clawbonny.

Je le pense comme vous, Johnson, et dt-il, pour le suivre, ne
conserver quun seul compagnon fidle

Nous serions deux !

Oui, Johnson, rpondit ce dernier en serrant la main du brave
matelot.

La terre du Prince-Albert, que le Forward prolongeait en ce
moment, porte aussi le nom de terre Grinnel, et bien quHatteras,
en haine des Yankees, net jamais consenti lui donner ce nom,
cest cependant celui sous lequel elle est le plus gnralement
dsigne. Voici do vient cette double appellation : en mme temps
que lAnglais Penny lui donnait le nom de Prince-Albert, le
commandant de la Rescue, le lieutenant de Haven, la nommait terre
Grinnel en lhonneur du ngociant amricain qui avait fait New-
York les frais de son expdition.

- 198 -
Le brick, en suivant ses contours, prouva une srie de
difficults inoues, naviguant tantt la voile et tantt la vapeur.
Le 18 aot, on releva le mont Britannia peine visible dans la
brume, et le Forward jeta lancre le lendemain dans la baie de
Northumberland. Il se trouvait cern de toutes parts.
- 199 -
CHAPITRE XXIII
LASSAUT DES GLAONS
Hatteras, aprs avoir prsid au mouillage du navire, rentra
dans sa cabine, prit sa carte et la pointa avec soin ; il se trouvait par
7657 de latitude et 9920 de longitude, cest--dire trois minutes
seulement du soixante-dix-septime parallle. Ce fut cet endroit
mme que sir Edward Belcher passa son premier hivernage sur le
Pionnier et lAssistance. Cest de ce point quil organisa ses
excursions en traneau et en bateau ; il dcouvrit lle de la Table, les
Cornouailles septentrionales, larchipel Victoria et le canal Belcher.
Parvenu au-del du soixante-dix-huitime degr, il vit la cte
sincliner vers le sud-est. Elle semblait devoir se relier au dtroit de
Jones, dont lentre donne sur la baie de Baffin. Mais dans le nord-
ouest, au contraire, une mer libre, dit son rapport, stendait
perte de vue .

Hatteras considrait avec motion cette partie des cartes
marines o un large espace blanc figurait ces rgions inconnues, et
ses yeux revenaient toujours ce bassin polaire dgag de glaces.

Aprs tant de tmoignages, se dit-il, aprs les relations de
Stewart, de Penny, de Belcher, il nest pas permis de douter ! il faut
que cela soit ! Ces hardis marins ont vu, vu de leurs propres yeux !
peut-on rvoquer leur assertion en doute ? Non ! Mais si,
cependant, cette mer, libre alors, par suite dun hiver prcoce fut
Mais non, cest plusieurs annes dintervalle que ces dcouvertes
ont t faites ; ce bassin existe, je le trouverai ! je le verrai !

Hatteras remonta sur la dunette. Une brume intense
enveloppait le Forward ; du pont on apercevait peine le haut de sa
mture. Cependant Hatteras fit descendre lice-master de son nid
de pie, et prit sa place ; il voulait profiter de la moindre claircie du
ciel pour examiner lhorizon du nord-ouest.

Shandon navait pas manqu cette occasion de dire au
lieutenant :
- 200 -

Eh bien, Wall ! et cette mer libre ?

Vous aviez raison, Shandon, rpondit Wall, et nous navons
plus que pour six semaines de charbon dans nos soutes.

Le docteur trouvera quelque procd scientifique rpondit
Shandon, pour nous chauffer sans combustible. Jai entendu dire
que lon faisait de la glace avec du feu ; peut-tre nous fera-t-il du
feu avec de la glace.

Shandon rentra dans sa cabine en haussant les paules.

Le lendemain, 20 aot, le brouillard se fendit pendant quelques
instants. On vit Hatteras, de son poste lev, promener vivement
ses regards vers lhorizon ; puis il redescendit, sans rien dire, et
donna lordre de se porter en avant ; mais il tait facile de voir que
son espoir avait t du une dernire fois.

Le Forward leva lancre et reprit sa marche incertaine vers le
nord. Comme il fatiguait beaucoup, les vergues des huniers et de
perroquet furent envoyes en bas avec tout leur grement ; les mts
furent dpasss ; on ne pouvait plus compter sur le vent variable,
que la sinuosit des passes rendait dailleurs peu prs inutile ; de
larges taches blanchtres se formaient et l sur la mer,
semblables des taches dhuile ; elles faisaient prsager une gele
gnrale trs prochaine ; ds que la brise venait tomber, la mer se
prenait presque instantanment, mais au retour du vent cette jeune
glace se brisait et se dissipait. Vers le soir, le thermomtre descendit
dix-sept degrs (-7 centigrades).

Lorsque le brick arrivait au fond dune passe ferme, il faisait
alors loffice de blier, et se prcipitait toute vapeur sur lobstacle
quil enfonait. Quelquefois on le croyait dfinitivement arrt ;
mais un mouvement inattendu des streams lui ouvrait un nouveau
passage, et il slanait hardiment ; pendant ces temps darrt, la
vapeur, schappant par les soupapes, se condensait dans lair froid
- 201 -
et retombait en neige sur le pont. Une autre cause venait aussi
suspendre la marche du brick ; les glaons sengageaient parfois
dans les branches de lhlice, et ils avaient une duret telle que tout
leffort de la machine ne parvenait pas les briser ; il fallait alors
renverser la vapeur, revenir en arrire, et envoyer des hommes
dbarrasser lhlice laide de leviers et danspects ; de l, des
difficults, des fatigues et des retards.

Pendant treize jours il en fut ainsi ; le Forward se trana
pniblement le long du dtroit de Penny. Lquipage murmurait,
mais il obissait ; il comprenait que revenir en arrire tait
maintenant impossible. La marche au nord offrait moins de prils
que la retraite au sud ; il fallait songer lhivernage.

Les matelots parlaient entre eux de cette nouvelle situation, et,
un jour, ils en causrent mme avec Richard Shandon, quils
savaient bien tre pour eux. Celui-ci, au mpris de ses devoirs
dofficier, ne craignit pas de laisser discuter devant lui lautorit de
son capitaine.

Vous dites donc, monsieur Shandon, lui demandait Gripper,
que nous ne pouvons plus revenir sur nos pas.

Maintenant, il est trop tard, rpondit Shandon.

Alors, reprit un autre matelot, nous ne devons plus songer
qu lhivernage ?

Cest notre seule ressource ! On na pas voulu me croire

Une autre fois, rpondit Pen, qui avait repris son service
accoutum, on vous croira.

Comme je ne serai pas le matre rpliqua Shandon.

- 202 -
Qui sait ? rpliqua Pen. John Hatteras est libre daller aussi
loin que bon lui semble, mais on nest pas oblig de le suivre.

Il ny a qu se rappeler, reprit Gripper, son premier voyage
la mer de Baffin, et ce qui sen est suivi !

Et le voyage du Farewel, dit Clifton, qui est all se perdre
dans les mers du Spitzberg sous son commandement !

Et dont il est revenu seul, rpondit Gripper.

Seul avec son chien, rpliqua Clifton.

Nous navons pas envie de nous sacrifier pour le bon plaisir
de cet homme, ajouta Pen.

Ni de perdre les primes que nous avons si bien gagnes !

On reconnat Clifton cette remarque intresse.

Lorsque nous aurons dpass le soixante-dix-huitime degr,
ajouta-t-il, et nous nen sommes pas loin, cela fera juste trois cent
soixante-quinze livres pour chacun
47
, six fois huit degrs !

Mais, rpondit Gripper, ne les perdrons-nous pas, si nous
revenons sans le capitaine ?

Non, rpondit Clifton, lorsquil sera prouv que le retour tait
devenu indispensable.

Mais le capitaine cependant


47
2.375 francs.
- 203 -
Sois tranquille, Gripper, rpondit Pen, nous en aurons un
capitaine, et un bon, que monsieur Shandon connat. Quand un
commandant devient fou, on le casse et on en nomme un autre.
Nest-ce pas, monsieur Shandon ?

Mes amis, rpondit Shandon vasivement, vous trouverez
toujours en moi un cur dvou. Mais attendons les vnements.

Lorage, on le voit, samassait sur la tte dHatteras ; celui-ci,
ferme, inbranlable, nergique, toujours confiant, marchait avec
audace. En somme, sil navait pas t matre de la direction de son
navire, celui-ci stait vaillamment comport ; la route parcourue en
cinq mois reprsentait la route que dautres navigateurs mirent
deux et trois ans faire ! Hatteras se trouvait maintenant dans
lobligation dhiverner, mais cette situation ne pouvait effrayer des
curs forts et dcids, des mes prouves et aguerries, des esprits
intrpides et bien tremps ! Sir John Ross et MacClure ne
passrent-ils pas trois hivers successifs dans les rgions arctiques ?
ce qui stait fait ainsi ne pouvait-on le faire encore ?

Certes si, rptait Hatteras, et plus, sil le faut ! Ah ! disait-il
avec regret au docteur, que nai-je pu forcer lentre de Smith, au
nord de la mer de Baffin, je serais maintenant au ple !

Bon ! rpondait invariablement le docteur, qui et invent la
confiance au besoin, nous y arriverons, capitaine, sur le quatre-
vingt-dix-neuvime mridien au lieu du soixante-quinzime, il est
vrai ; mais quimporte ? si tout chemin mne Rome, il est encore
plus certain que tout mridien mne au ple.

Le 31 aot, le thermomtre marqua treize degrs (-10
centigrades). La fin de la saison navigable arrivait ; le Forward
laissa lle Exmouth sur tribord, et, trois jours aprs, il dpassa lle
de la Table, situe au milieu du canal Belcher. une poque moins
avance, il et t possible peut-tre de regagner par ce canal la mer
de Baffin, mais alors il ne fallait pas y songer. Ce bras de mer,
entirement barr par les glaces, net pas offert un pouce deau la
- 204 -
quille du Forward ; le regard stendait sur des ice-fields sans fin et
immobiles pour huit mois encore.

Heureusement, on pouvait encore gagner quelques minutes
vers le nord, mais la condition de briser la glace nouvelle sous de
gros rouleaux, ou de la dchirer au moyen des ptards. Ce quil
fallait redouter alors, par ces basses tempratures, ctait le calme
de latmosphre, car les passes se prenaient rapidement, et on
accueillait avec joie mme les vents contraires. Une nuit calme, et
tout tait glac.

Or, le Forward ne pouvait hiverner dans la situation actuelle,
expos aux vents, aux ice-bergs, la drive du canal ; un abri sr est
la premire chose trouver ; Hatteras esprait gagner la cte du
Nouveau-Cornouailles, et rencontrer, au-del de la pointe Albert,
une baie de refuge suffisamment couverte. Il poursuivit donc sa
route au nord avec persvrance.

Mais, le 8 septembre, une banquise continue, impntrable,
infranchissable, sinterposa entre le nord et lui ; la temprature
sabaissa dix degrs (-12 centigrades). Hatteras, le cur inquiet,
chercha vainement un passage, risquant cent fois son navire, et se
tirant de pas dangereux par des prodiges dhabilet. On pouvait le
taxer dimprudence, dirrflexion, de folie, daveuglement, mais
pour bon marin, il ltait, et parmi les meilleurs !

La situation du Forward devint vritablement prilleuse ; en
effet, la mer se refermait derrire lui, et dans lespace de quelques
heures, la glace acqurait une duret telle que les hommes
couraient dessus et halaient le navire en toute scurit.

Hatteras, ne pouvant tourner lobstacle, rsolut de lattaquer de
front ; il employa ses plus forts blasting-cylinders, de huit dix
livres de poudre ; on commenait par trouer la glace dans son
paisseur ; on remplissait le trou de neige, aprs avoir eu soin de
placer le cylindre dans une position horizontale, afin quune plus
- 205 -
grande partie de glace ft soumise lexplosion ; alors on allumait
la mche, protge par un tube de gutta-percha.

On travailla donc briser la banquise ; on ne pouvait la scier,
car les sciures se recollaient immdiatement. Toutefois, Hatteras
put esprer passer le lendemain.

Mais, pendant la nuit, le vent fit rage ; la mer se souleva sous sa
crote glace, comme secoue par quelque commotion sous-
marine, et la voix terrifie du pilote laissa tomber ces mots :

Veille larrire ! veille larrire !

Hatteras porta ses regards vers la direction indique, et ce quil
vit la faveur du crpuscule tait effrayant.

Une haute banquise, refoule vers le nord, accourait sur le
navire avec la rapidit dune avalanche.

Tout le monde sur le pont ! scria le capitaine.

Cette montagne roulante ntait plus qu un demi-mille
peine ; les glaons se soulevaient, passaient les uns par-dessus les
autres, se culbutaient, comme dnormes grains de sable emports
par un ouragan formidable ; un bruit terrible agitait latmosphre.

Voil, monsieur Clawbonny, dit Johnson au docteur, lun des
plus grands dangers dont nous ayons t menacs.

Oui, rpondit tranquillement le docteur, cest assez effrayant

Un vritable assaut quil nous faudra repousser, reprit le
matre dquipage.

- 206 -
En effet on dirait une troupe immense danimaux
antdiluviens, de ceux que lon suppose avoir habit le ple ! Ils se
pressent ! Ils se htent qui arrivera le plus vite.

Et, ajouta Johnson, il y en a qui sont arms de lances aigus
dont je vous engage vous dfier, monsieur Clawbonny.

Cest un vritable sige, scria le docteur ; eh bien ! courons
sur les remparts.

Et il se prcipita vers larrire, o lquipage arm de perches,
de barres de fer, danspects, se prparait repousser cet assaut
formidable.

Lavalanche arrivait et gagnait de hauteur, en saccroissant des
glaces environnantes quelle entranait dans son tourbillon ; daprs
les ordres dHatteras, le canon de lavant tirait boulets pour
rompre cette ligne menaante. Mais elle arriva et se jeta sur le
brick ; un craquement se fit entendre, et, comme il fut abord par la
hanche de tribord, une partie de son bastingage se brisa.

Que personne ne bouge ! scria Hatteras. Attention aux
glaces !

Celles-ci grimpaient avec une force irrsistible ; des glaons
pesant plusieurs quintaux escaladaient les murailles du navire ; les
plus petits, lancs jusqu la hauteur des hunes, retombaient en
flches aigus, brisant les haubans, coupant les manuvres.
Lquipage tait dbord par ces ennemis innombrables, qui, de
leur masse, eussent cras cent navires comme le Forward. Chacun
essayait de repousser ces rocs envahissants, et plus dun matelot fut
bless par leurs arrtes aigus, entre autres Bolton, qui eut lpaule
gauche entirement dchire. Le bruit prenait des proportions
effrayantes. Duck aboyait avec rage aprs ces ennemis dune
nouvelle sorte. Lobscurit de la nuit accrut bientt lhorreur de la
situation, sans cacher ces blocs irrits, dont la blancheur rpercutait
les dernires lueurs parses dans latmosphre.
- 207 -

Les commandements dHatteras retentissaient toujours au
milieu de cette lutte trange, impossible, surnaturelle, des hommes
avec des glaons. Le navire, obissant cette pression norme,
sinclinait sur bbord, et lextrmit de sa grande vergue sarc-
boutait dj contre le champ de glace, au risque de briser son mt.

Hatteras comprit le danger ; le moment tait terrible ; le brick
menaait de se renverser entirement, et la mture pouvait tre
emporte.

Un bloc norme, grand comme le navire lui-mme, parut alors
slever le long de la coque ; il se soulevait avec une irrsistible
puissance ; il montait, il dpassait dj la dunette ; sil se prcipitait
sur le Forward, tout tait fini ; bientt il se dressa debout, sa
hauteur dpassant les vergues de perroquet, et il oscilla sur sa base.

Un cri dpouvante schappa de toutes les poitrines. Chacun
reflua sur tribord.

Mais, ce moment, le navire fut entirement soulag
48
. On le
sentit enlev, et pendant un temps inapprciable il flotta dans lair,
puis il inclina, retomba sur les glaons, et, l, fut pris dun roulis qui
fit craquer ses cordages. Que se passait-il donc ?

Soulev par cette mare montante, repouss par les blocs qui le
prenaient larrire, il franchissait linfranchissable banquise.
Aprs une minute, qui parut un sicle, de cette trange navigation,
il retomba de lautre ct de lobstacle, sur un champ de glace ; il
lenfona de son poids, et se retrouva dans son lment naturel.

La banquise est franchie ! scria Johnson, qui stait jet
lavant du brick.


48
Soulev.
- 208 -
Dieu soit lou ! rpondit Hatteras.

En effet, le brick se trouvait au centre dun bassin de glace ;
celle-ci lentourait de toutes parts, et, bien que la quille plonget
dans leau, il ne pouvait bouger ; mais sil demeurait immobile, le
champ marchait pour lui.

Nous drivons, capitaine ! cria Johnson

Laissons faire, rpondit Hatteras.

Comment, dailleurs, et-il t possible de sopposer cet
entranement ?

Le jour revint, et il fut bien constat que, sous linfluence dun
courant sous-marin, le banc de glace drivait vers le nord avec
rapidit. Cette masse flottante emportait le Forward, clou au
milieu de lice-field, dont on ne voyait pas la limite ; dans la
prvision dune catastrophe, dans le cas o le brick serait jet sur
une cte ou cras par la pression des glaces, Hatteras fit monter
sur le pont une grande quantit de provisions, les effets de
campement, les vtements et les couvertures de lquipage ;
lexemple de ce que fit le capitaine MacClure dans une circonstance
semblable, il fit entourer le btiment dune ceinture de hamacs
gonfls dair de manire le prmunir contre les grosses avaries ;
bientt la glace, saccumulant sous linfluence dune temprature de
sept degrs (-14 centigrades) ; le navire fut entour dune muraille
de laquelle sa mture sortait seule.

Pendant sept jours, il navigua de cette faon ; la pointe Albert,
qui forme lextrmit ouest du Nouveau-Cornouailles, fut entrevue,
le 10 septembre, et disparut bientt ; on remarqua que le champ de
glace inclina dans lest partir de ce moment. O allait-il de la
sorte ? o sarrterait-on ? Qui pouvait le prvoir ?

- 209 -
Lquipage attendait et se croisait les bras. Enfin, le 15
septembre, vers les trois heures du soir, lice-field, prcipit sans
doute sur un autre champ, sarrta brusquement ; le navire ressentit
une secousse violente, Hatteras, qui avait fait son point pendant
cette journe, consulta sa carte ; il se trouvait dans le nord, sans
aucune terre en vue, par 9535 de longitude et 7815 de latitude,
au centre de cette rgion, de cette mer inconnue, o les gographes
ont plac le ple du froid !
- 210 -
CHAPITRE XXIV
PRPARATIFS DHIVERNAGE
Lhmisphre austral est plus froid parit de latitude que
lhmisphre boral ; mais la temprature du Nouveau Continent
est encore de quinze degrs au-dessous de celle des autres parties
du monde ; et, en Amrique, ces contres, connues sous le nom de
ple du froid, sont les plus redoutables.

La temprature moyenne pour toute lanne nest que de deux
degrs au-dessous de zro (-19 centigrades). Les savants ont
expliqu cela de la faon suivante, et le docteur Clawbonny
partageait leur opinion cet gard.

Suivant eux, les vents qui rgnent avec la force la plus constante
dans les rgions septentrionales de lAmrique sont les vents de
sud-ouest ; ils viennent de locan Pacifique avec une temprature
gale et supportable ; mais pour arriver aux mers arctiques, ils sont
forcs de traverser limmense territoire amricain, couvert de
neiges ; ils se refroidissent son contact et couvrent alors les
rgions hyperborennes de leur glaciale pret.

Hatteras se trouvait au ple du froid, au-del des contres
entrevues par ses devanciers ; il sattendait donc un hiver terrible,
sur un navire perdu au milieu des glaces, avec un quipage demi
rvolt. Il rsolut de combattre ces dangers divers avec son nergie
habituelle. Il regarda sa situation en face, et ne baissa pas les yeux.

Il commena par prendre, avec laide et lexprience de
Johnson, toutes les mesures ncessaires son hivernage. Daprs
son calcul, le Forward avait t entran deux cent cinquante
milles de la dernire terre connue, cest--dire le Nouveau-
Cornouailles ; il tait treint dans un champ de glace, comme dans
un lit de granit, et nulle puissance humaine ne pouvait len
arracher.

- 211 -
Il nexistait plus une goutte deau libre dans ces vastes mers
frappes par lhiver arctique. Les ice-fields se droulaient perte de
vue, mais sans offrir une surface unie. Loin de l. De nombreux ice-
bergs hrissaient la plaine glace, et le Forward se trouvait abrit
par les plus hauts dentre eux sur trois points du compas ; le vent du
sud-est seul soufflait jusqu lui. Que lon suppose des rochers au
lieu de glaons, de la verdure au lieu de neige, et la mer reprenant
son tat liquide, le brick et t tranquillement lancre dans une
jolie baie et labri des coups de vent les plus redoutables. Mais
quelle dsolation sous cette latitude ! quelle nature attristante !
quelle lamentable contemplation !

Le navire, quelque immobile quil ft, dut tre nanmoins
assujetti fortement au moyen de ses ancres ; il fallait redouter les
dbcles possibles ou les soulvements sous-marins. Johnson, en
apprenant cette situation du Forward au ple du froid, observa plus
svrement encore ses mesures dhivernage.

Nous en verrons de rudes ! avait-il dit au docteur ; voil bien
la chance du capitaine ! aller se faire pincer au point le plus
dsagrable du globe ! Bah ! vous verrez que nous nous en tirerons.

Quant au docteur, au fond de sa pense, il tait tout simplement
ravi de la situation. Il ne let pas change pour une autre !
Hiverner au ple du froid ! quelle bonne fortune !

Les travaux de lextrieur occuprent dabord lquipage ; les
voiles demeurrent envergues au lieu dtre serres fond de cale,
comme le firent les premiers hiverneurs ; elles furent uniquement
replies dans leur tui, et bientt la glace leur fit une enveloppe
impermable ; on ne dpassa mme pas les mts de perroquet, et le
nid de pie resta en place. Ctait un observatoire naturel ; les
manuvres courantes furent seules retires.

Il devint ncessaire de couper le champ autour du navire, qui
souffrait de sa pression. Les glaons, accumuls sur ses flancs,
pesaient dun poids considrable ; il ne reposait pas sur sa ligne de
- 212 -
flottaison habituelle. Travail long et pnible. Au bout de quelques
jours, la carne fut dlivre de sa prison, et lon profita de cette
circonstance pour lexaminer ; elle navait pas souffert, grce la
solidit de sa construction ; seulement son doublage de cuivre tait
presque entirement arrach. Le navire, devenu libre, se releva de
prs de neuf pouces ; on soccupa alors de tailler la glace en biseau
suivant la forme de la coque ; de cette faon, le champ se rejoignait
sous la quille du brick, et sopposait lui-mme tout mouvement de
pression. Le docteur participait ces travaux ; il maniait
adroitement le couteau neige ; il excitait les matelots par sa bonne
humeur. Il instruisait et sinstruisait. Il approuva fort cette
disposition de la glace sous le navire.

Voil une bonne prcaution, dit-il.

Sans cela, monsieur Clawbonny, rpondit Johnson, on ny
rsisterait pas. Maintenant, nous pouvons sans crainte lever une
muraille de neige jusqu la hauteur du plat-bord ; et, si nous
voulons, nous lui donnerons dix pieds dpaisseur, car les matriaux
ne manquent pas.

Excellente ide, reprit le docteur ; la neige est un mauvais
conducteur de la chaleur ; elle rflchit au lieu dabsorber, et la
temprature intrieure ne pourra pas schapper au dehors.

Cela est vrai, rpondit Johnson ; nous levons une
fortification contre le froid, mais aussi contre les animaux, sil leur
prend fantaisie de nous rendre visite ; le travail termin, cela aura
bonne tournure, vous verrez ; nous taillerons dans cette masse de
neige deux escaliers, donnant accs lun lavant, lautre larrire
du navire ; une fois les marches tailles au couteau, nous
rpandrons de leau dessus ; cette eau se convertira en une glace
dure comme du roc, et nous aurons un escalier royal.

Parfait, rpondit le docteur, et, il faut lavouer, il est heureux
que le froid engendre la neige et la glace, cest--dire de quoi se
protger contre lui. Sans cela, on serait fort embarrass.
- 213 -

En effet, le navire tait destin disparatre sous une couche
paisse de glace, laquelle il demandait la conservation de sa
temprature intrieure ; un toit fait dpaisses toiles goudronnes et
recouvertes de neige fut construit au dessus du pont sur toute sa
longueur ; la toile descendait assez bas pour recouvrir les flancs du
navire. Le pont, se trouvant labri de toute impression du dehors,
devint un vritable promenoir ; il fut recouvert de deux pieds et
demi de neige ; cette neige fut foule et battue de manire devenir
trs dure ; l elle faisait encore obstacle au rayonnement de la
chaleur interne ; on tendit au-dessus delle une couche de sable,
qui devint, sincrustant, un macadamisage de la plus grande duret.

Un peu plus, disait le docteur, et avec quelques arbres, je me
croirais Hyde-Park, et mme dans les jardins suspendus de
Babylone.

On fit un trou feu une distance assez rapproche du brick ;
ctait un espace circulaire creus dans le champ, un vritable puits,
qui devait tre maintenu toujours praticable ; chaque matin, on
brisait la glace forme lorifice ; il devait servir se procurer de
leau en cas dincendie, ou pour les bains frquents ordonns aux
hommes de lquipage par mesure dhygine ; on avait mme soin,
afin dpargner le combustible, de puiser leau dans des couches
profondes, o elle est moins froide ; on parvenait ce rsultat au
moyen dun appareil indiqu par un savant franais
49
; cet appareil,
descendu une certaine profondeur, donnait accs leau
environnante au moyen dun double fond mobile dans un cylindre.

Habituellement, on enlve, pendant les mois dhiver, tous les
objets qui encombrent le navire, afin de se rserver de plus larges
espaces ; on dpose ces objets terre dans des magasins. Mais ce
qui peut se pratiquer prs dune cte est impossible un navire
mouill sur un champ de glace.


49
Franois Arago.
- 214 -
Tout fut dispos lintrieur pour combattre les deux grands
ennemis de ces latitudes, le froid et lhumidit ; le premier amenait
le second, plus redoutable encore ; on rsiste au froid, on succombe
lhumidit ; il sagissait donc de la prvenir.

Le Forward, destin une navigation dans les mers arctiques,
offrait lamnagement le meilleur pour un hivernage : la grande
chambre de lquipage tait sagement dispose ; on y avait fait la
guerre aux coins o lhumidit se rfugie dabord ; en effet, par
certains abaissements de temprature, une couche de glace se
forme sur les cloisons, dans les coins particulirement, et, quand
elle vient se fondre, elle entretient une humidit constante.
Circulaire, la salle de lquipage et encore mieux convenu ; mais
enfin, chauffe par un vaste pole, et convenablement ventile, elle
devait tre trs habitable ; les murs taient tapisss de peaux de
daims, et non dtoffes de laine, car la laine arrte les vapeurs qui
sy condensent, et imprgnent latmosphre dun principe humide.

Les cloisons furent abattues dans la dunette, et les officiers
eurent une salle commune plus grande, plus are, et chauffe par
un pole. Cette salle, ainsi que celle de lquipage, tait prcde
dune sorte dantichambre, qui lui enlevait toute communication
directe avec lextrieur. De cette faon, la chaleur ne pouvait se
perdre, et lon passait graduellement dune temprature lautre.
On laissait dans les antichambres les vtements chargs de neige ;
on se frottait les pieds des scrapers
50
installs au dehors, de
manire nintroduire avec soi aucun lment malsain.

Des manches en toile servaient lintroduction de lair destin
au tirage des poles ; dautres manches permettaient la vapeur
deau de schapper. Au surplus, des condensateurs taient tablis
dans les deux salles, et recueillaient cette vapeur au lieu de la laisser
se rsoudre en eau ; on les vidait deux fois par semaine, et ils
renfermaient quelquefois plusieurs boisseaux de glace. Ctait
autant de pris sur lennemi.

50
Grattoirs.
- 215 -

Le feu se rglait parfaitement et facilement, au moyen des
manches air ; on reconnut quune petite quantit de charbon
suffisait maintenir dans les salles une temprature de cinquante
degrs (+10 centigrades). Cependant Hatteras, aprs avoir fait
jauger ses soutes, vit bien que mme avec la plus grande parcimonie
il navait pas pour deux mois de combustible.

Un schoir fut install pour les vtements qui devaient tre
souvent lavs ; on ne pouvait les faire scher lair, car ils
devenaient durs et cassants.

Les parties dlicates de la machine furent aussi dmontes avec
soin ; la chambre qui la renfermait fut hermtiquement close.

La vie du bord devint lobjet de srieuses mditations ; Hatteras
la rgla avec le plus grand soin, et le rglement fut affich dans la
salle commune. Les hommes se levaient six heures du matin ; les
hamacs taient exposs lair trois fois par semaine ; le plancher
des deux chambres fut frott chaque matin avec du sable chaud ; le
th brlant figurait chaque repas, et la nourriture variait autant
que possible suivant les jours de la semaine ; elle se composait de
pain, de farine, de gras de buf et de raisins secs pour les puddings,
de sucre, de cacao, de th, de riz, de jus de citron, de viande
conserve, de buf et de porc sal, de choux, et de lgumes au
vinaigre ; la cuisine tait situe en dehors des salles communes ; on
se privait ainsi de sa chaleur ; mais la cuisson des aliments est une
source constante dvaporation et dhumidit.

La sant des hommes dpend beaucoup de leur genre de
nourriture ; sous ces latitudes leves, on doit consommer le plus
possible de matires animales. Le docteur avait prsid la
rdaction du programme dalimentation.

Il faut prendre exemple sur les Esquimaux, disait-il ; ils ont
reu les leons de la nature et sont nos matres en cela ; si les
Arabes, si les Africains peuvent se contenter de quelques dattes et
- 216 -
dune poigne de riz, ici il est important de manger, et beaucoup.
Les Esquimaux absorbent jusqu dix et quinze livres dhuile par
jour. Si ce rgime ne vous plat pas, nous devons recourir aux
matires riches en sucre et en graisse. En un mot, il nous faut du
carbone, faisons du carbone ! cest bien de mettre du charbon dans
le pole, mais noublions pas den bourrer ce prcieux pole que
nous portons en nous !

Avec ce rgime, une propret svre fut impose lquipage ;
chacun dut prendre tous les deux jours un bain de cette eau demi
glace, que procurait le trou feu, excellent moyen de conserver sa
chaleur naturelle. Le docteur donnait lexemple ; il le fit dabord
comme une chose qui devait lui tre fort dsagrable ; mais ce
prtexte lui chappa bientt, car il finit par trouver un plaisir
vritable cette immersion trs hyginique.

Lorsque le travail, ou la chasse, ou les reconnaissances
entranaient les gens de lquipage au dehors par les grands froids,
ils devaient prendre garde surtout ne pas tre frost bitten, cest--
dire gels dans une partie quelconque du corps ; si le cas arrivait, on
se htait, laide de frictions de neige, de rtablir la circulation du
sang. Dailleurs, les hommes, soigneusement vtus de laine sur tout
le corps, portaient des capotes en peau de daim et des pantalons de
peaux de phoque qui sont parfaitement impermables au vent.

Les divers amnagements du navire, linstallation du bord,
prirent environ trois semaines, et lon arriva au 10 octobre sans
incident particulier.
- 217 -
CHAPITRE XXV
UN VIEUX RENARD DE JAMES ROSS
Ce jour-l, le thermomtre sabaissa jusqu trois degrs au
dessous de zro (-16 centigrades). Le temps fut assez calme ; le
froid se supportait facilement en labsence de la brise. Hatteras,
profitant de la clart de latmosphre, alla reconnatre les plaines
environnantes ; il gravit lun des plus hauts ice-bergs du nord, et
nembrassa dans le champ de sa lunette quune suite de montagnes
de glaces et dice-fields. Pas une terre en vue, mais bien limage du
chaos sous son plus triste aspect. Il revint bord, essayant de
calculer la longueur probable de sa captivit.

Les chasseurs, et parmi eux, le docteur, James Wall, Simpson,
Johnson, Bell, ne manquaient pas de pourvoir le navire de viande
frache. Les oiseaux avaient disparu, cherchant au sud des climats
moins rigoureux. Les ptarmigans seuls, perdrix de rocher
particulires cette latitude, ne fuyaient pas devant lhiver ; on
pouvait les tuer facilement, et leur grand nombre promettait une
rserve abondante de gibier.

Les livres, les renards, les loups, les hermines, les ours ne
manquaient pas ; un chasseur franais, anglais ou norvgien net
pas eu le droit de se plaindre ; mais ces animaux, trs farouches, ne
se laissaient gure approcher ; on les distinguait difficilement
dailleurs sur ces plaines blanches dont ils possdaient la blancheur,
car, avant les grands froids, ils changent de couleur et revtent leur
fourrure dhiver. Le docteur constata, contrairement lopinion de
certains naturalistes, que ce changement ne provenait pas du grand
abaissement de la temprature, car il avait lieu avant le mois
doctobre ; il ne rsultait donc pas dune cause physique, mais bien
de la prvoyance providentielle, qui voulait mettre les animaux
arctiques en mesure de braver la rigueur dun hiver boral.

On rencontrait souvent des veaux marins, des chiens de mer,
animaux compris sous la dnomination gnrale de phoques ; leur
chasse fut spcialement recommande aux chasseurs, autant pour
- 218 -
leurs peaux que pour leur graisse minemment propre servir de
combustible. Dailleurs le foie de ces animaux devenait au besoin un
excellent comestible ; on en comptait par centaines, et deux ou
trois milles au nord du navire, le champ tait littralement perc
jour par les trous de ces normes amphibies ; seulement ils
ventaient le chasseur avec un instinct remarquable, et beaucoup
furent blesss, qui schapprent aisment en plongeant sous les
glaons.

Cependant, le 19, Simpson parvint semparer de lun deux
quatre cents yards du navire ; il avait eu la prcaution de boucher
son trou de refuge, de sorte que lanimal fut la merci des
chasseurs. Il se dbattit longtemps, et, aprs avoir essuy plusieurs
coups de feu, il finit par tre assomm. Il mesurait neuf pieds de
long ; sa tte de bull-dog, les seize dents de ses mchoires, ses
grandes nageoires pectorales en forme dailerons, sa queue petite et
munie dune autre paire de nageoires, en faisaient un magnifique
spcimen de la famille des chiens de mer. Le docteur, voulant
conserver sa tte pour sa collection dhistoire naturelle, et sa peau
pour les besoins venir, fit prparer lune et lautre par un moyen
rapide et peu coteux. Il plongea le corps de lanimal dans le trou
feu, et des milliers de petites crevettes enlevrent les moindres
parcelles de chair ; au bout dune demi journe, le travail tait
accompli, et le plus adroit de lhonorable corporation des tanneurs
de Liverpool net pas mieux russi.

Ds que le soleil a dpass lquinoxe dautomne, cest--dire le
23 septembre, on peut dire que lhiver commence dans les rgions
arctiques. Cet astre bienfaisant, aprs avoir peu peu descendu au
dessous de lhorizon, disparut enfin le 23 octobre, effleurant de ses
obliques rayons la crte des montagnes glaces. Le docteur lui lana
le dernier adieu du savant et du voyageur. Il ne devait plus le revoir
avant le mois de fvrier.

Il ne faut pourtant pas croire que lobscurit soit complte
pendant cette longue absence du soleil ; la lune vient chaque mois le
remplacer de son mieux ; il y a encore la scintillation trs claire des
- 219 -
toiles, lclat des plantes, de frquentes aurores borales, et des
rfractions particulires aux horizons blancs de neige ; dailleurs, le
soleil, au moment de sa plus grande dclinaison australe, le 21
dcembre, sapproche encore de treize degrs de lhorizon polaire ;
il rgne donc, chaque jour, un certain crpuscule de quelques
heures. Seulement le brouillard et les tourbillons de neige venaient
souvent plonger ces froides rgions dans la plus complte obscurit.

Cependant, jusqu cette poque, le temps fut assez favorable ;
les perdrix et les livres seuls purent sen plaindre, car les chasseurs
ne leur laissaient pas un moment de repos ; on disposa plusieurs
trappes renard ; mais ces animaux souponneux ne sy laissrent
pas prendre ; plusieurs fois mme, ils grattrent la neige au-dessous
de la trappe, et semparrent de lappt sans courir aucun risque ; le
docteur les donnait au diable, fort pein toutefois de lui faire un
semblable cadeau.

Le 25 octobre, le thermomtre ne marqua plus que quatre
degrs au-dessous de zro (-20 centigrades). Un ouragan dune
violence extrme se dchana ; une neige paisse sempara de
latmosphre, ne permettant plus un rayon de lumire darriver au
Forward. Pendant plusieurs heures, on fut inquiet du sort de Bell et
de Simpson, que la chasse avait entrans au loin ; ils ne
regagnrent le bord que le lendemain, aprs tre rests une journe
entire couchs dans leur peau de daim, tandis que louragan
balayait lespace au-dessus deux, et les ensevelissait sous cinq pieds
de neige. Ils faillirent tre gels, et le docteur eut beaucoup de peine
rtablir en eux la circulation du sang.

La tempte dura huit longs jours sans interruption. On ne
pouvait mettre le pied dehors. Il y avait, pour une seule journe, des
variations de quinze et vingt degrs dans la temprature.

Pendant ces loisirs forcs, chacun vivait part, les uns dormant,
les autres fumant, certains sentretenant voix basse et
sinterrompant lapproche de Johnson ou du docteur ; il nexistait
aucune liaison morale entre les hommes de cet quipage ; ils ne se
- 220 -
runissaient qu la prire du soir, faite en commun, et le dimanche,
pour la lecture de la Bible et de loffice divin.

Clifton stait parfaitement rendu compte que, le soixante-dix-
huitime parallle franchi, sa part de prime slevait trois cent
soixante-quinze livres
51
; il trouvait la somme ronde, et son
ambition nallait pas au-del. On partageait volontiers son opinion,
et lon songeait jouir de cette fortune acquise au prix de tant de
fatigues.

Hatteras demeurait presque invisible. Il ne prenait part ni aux
chasses, ni aux promenades. Il ne sintressait aucunement aux
phnomnes mtorologiques qui faisaient ladmiration du docteur.
Il vivait avec une seule ide ; elle se rsumait en trois mots : le ple
nord. Il ne songeait quau moment o le Forward, libre enfin,
reprendrait sa course aventureuse.

En somme, le sentiment gnral du bord, ctait la tristesse.
Rien dcurant en effet comme la vue de ce navire captif, qui ne
repose plus dans son lment naturel, dont les formes sont altres
sous ces paisses couches de glace ; il ne ressemble rien : fait pour
le mouvement, il ne peut bouger ; on le mtamorphose en maison
de bois, en magasin, en demeure sdentaire, lui qui sait braver le
vent et les orages ! Cette anomalie, cette situation fausse, portait
dans les curs un indfinissable sentiment dinquitude et de
regret.

Pendant ces heures inoccupes, le docteur mettait en ordre les
notes de voyage, dont ce rcit est la reproduction fidle ; il ntait
jamais dsuvr, et son galit dhumeur ne changeait pas.
Seulement il vit venir avec satisfaction la fin de la tempte, et se
disposa reprendre ses chasses accoutumes.


51
9.375 francs.
- 221 -
Le 3 novembre, six heures du matin, et par une temprature
de cinq degrs au-dessous de zro (-21 centigrades), il partit en
compagnie de Johnson et de Bell ; les plaines de glace taient
unies ; la neige, rpandue en grande abondance pendant les jours
prcdents et solidifie par la gele, offrait un terrain assez propice
la marche ; un froid sec et piquant se glissait dans latmosphre ;
la lune brillait avec une incomparable puret, et produisait un jeu
de lumire tonnant sur les moindres asprits du champ ; les
traces de pas sclairaient sur leurs bords et laissaient comme une
trane lumineuse par le chemin des chasseurs, dont les grandes
ombres sallongeaient sur la glace avec une surprenante nettet.

Le docteur avait emmen son ami Duk avec lui ; il le prfrait
pour chasser le gibier aux chiens gronlandais, et cela avec raison ;
ces derniers sont peu utiles en semblable circonstance, et ne
paraissent pas avoir le feu sacr de la race des zones tempres.
Duk courait en flairant la route, et tombait souvent en arrt sur des
traces dours encore fraches. Cependant, en dpit de son habilet,
les chasseurs navaient pas rencontr mme un livre, au bout de
deux heures de marche.

Est-ce que le gibier aurait senti le besoin dmigrer vers le
sud ? dit le docteur en faisant halte au pied dun hummock.

On le croirait, monsieur Clawbonny, rpondit le charpentier.

Je ne le pense pas pour mon compte, rpondit Johnson ; les
livres, les renards et les ours sont faits ces climats ; suivant moi,
la dernire tempte doit avoir caus leur disparition ; mais avec les
vents du sud, ils ne tarderont pas revenir. Ah ! si vous me parliez
de rennes ou de bufs musqus, ce serait autre chose.

Et cependant, lle Melville, on trouve ces animaux-l par
troupes nombreuses, reprit le docteur ; elle est situe plus au sud, il
est vrai, et pendant ses hivernages, Parry a toujours eu de ce
magnifique gibier discrtion.

- 222 -
Nous sommes moins bien partags, rpondit Bell ; si nous
pouvions seulement nous approvisionner de viande dours, il ne
faudrait pas nous plaindre.

Voil prcisment la difficult, rpliqua le docteur ; cest que
les ours me paraissent fort rares et trs sauvages ; ils ne sont pas
encore assez civiliss pour venir au-devant dun coup de fusil.

Bell parle de la chair de lours, reprit Johnson ; mais la graisse
de cet animal est plus enviable en ce moment que sa chair et sa
fourrure.

Tu as raison, Johnson, rpondit Bell ; tu penses toujours au
combustible ?

Comment ny pas penser ? mme en le mnageant avec la plus
svre conomie, il ne nous en reste pas pour trois semaines !

Oui, reprit le docteur, l est le vritable danger, car nous ne
sommes quau commencement de novembre, et fvrier est le mois
le plus froid de lanne dans la zone glaciale ; toutefois, dfaut de
graisse dours, nous pouvons compter sur la graisse de phoques.

Pas longtemps, monsieur Clawbonny, rpondit Johnson, ces
animaux-l ne tarderont pas nous abandonner ; raison de froid ou
deffroi, ils ne se montreront bientt plus la surface des glaons.

Alors, reprit le docteur, je vois quil faut absolument se
rabattre sur les ours, et, je lavoue, cest bien lanimal le plus utile de
ces contres, car, lui seul, il peut fournir la nourriture, les
vtements, la lumire et le combustible ncessaires lhomme.
Entends-tu, Duk, fit le docteur en caressant le chien, il nous faut des
ours, mon ami ; cherche ! voyons, cherche !

Duk, qui flairait la glace en ce moment, excit par la voix et les
caresses du docteur, partit tout dun coup avec la rapidit dun trait.
- 223 -
Il aboyait avec vigueur, et malgr son loignement, ses aboiements
arrivaient avec force jusquaux chasseurs.

Lextrme porte du son par les basses tempratures est un fait
tonnant ; il nest gal que par la clart des constellations dans le
ciel boral ; les rayons lumineux et les ondes sonores se
transportent des distances considrables, surtout par les froids
secs des nuits hyperborennes.

Les chasseurs, guids par ces aboiements lointains, se lancrent
sur les traces de Duk ; il leur fallut faire un mille, et ils arrivrent
essouffls, car les poumons sont rapidement suffoqus dans une
semblable atmosphre. Duk demeurait en arrt cinquante pas
peine dune masse norme qui sagitait au sommet dun monticule.

Nous voil servis souhait ! scria le docteur en armant son
fusil.

Un ours, ma foi, et un bel ours, dit Bell en imitant le docteur.

Un ours singulier, fit Johnson, se rservant de tirer aprs ses
deux compagnons.

Duk aboyait avec fureur. Bell savana dune vingtaine de pieds
et fit feu ; mais lanimal ne parut pas tre atteint, car il continua de
balancer lourdement sa tte.

Johnson, sapprocha son tour, et, aprs avoir soigneusement
vis, il pressa la dtente de son arme.

Bon ! scria le docteur ; rien encore ! Ah ! maudite
rfraction ! nous sommes hors de porte ; on ne sy habituera donc
jamais ! Cet ours est plus de mille pas de nous !

En avant ! rpondit Bell.

- 224 -
Les trois compagnons slancrent rapidement vers lanimal
que cette fusillade navait aucunement troubl ; il semblait tre de
la plus forte taille, et, sans calculer les dangers de lattaque, les
chasseurs se livraient dj la joie de la conqute. Arrivs une
porte raisonnable, ils firent feu ; lours, bless mortellement sans
doute, fit un bond norme et tomba au pied du monticule.

Duk se prcipita sur lui.

Voil un ours, dit le docteur, qui naura pas t difficile
abattre.

Trois coups de feu seulement, rpondit Bell dun air
mprisant, et il est terre.

Cest mme singulier, fit Johnson.

moins que nous ne soyons arrivs juste au moment o il
allait mourir de vieillesse, rpondit le docteur en riant.

Ma foi, vieux ou jeune, rpliqua Bell, il nen sera pas moins de
bonne prise.

En parlant de la sorte, les chasseurs arrivrent au monticule, et,
leur grande stupfaction, ils trouvrent Duk acharn sur le
cadavre dun renard blanc !

Ah ! par exemple, scria Bell, voil qui est fort !

En vrit, dit le docteur ! nous tuons un ours, et cest un
renard qui tombe !

Johnson ne savait trop que rpondre.

Bon ! scria le docteur avec un clat de rire, ml de dpit ;
encore la rfraction ! toujours la rfraction !
- 225 -

Que voulez-vous dire, monsieur Clawbonny ? demanda le
charpentier.

Eh oui, mon ami ; elle nous a tromps sur les dimensions
comme sur la distance ! elle nous a fait voir un ours sous la peau
dun renard ! pareille mprise est arrive plus dune fois aux
chasseurs dans des circonstances identiques ! Allons ! nous en
sommes pour nos frais dimagination.

Ma foi, rpondit Johnson, ours ou renard, on le mangera tout
de mme. Emportons-le.

Mais, au moment o le matre dquipage allait charger lanimal
sur ses paules :

Voil qui est plus fort ! scria-t-il.

Quest-ce donc ? demanda le docteur.

Regardez, monsieur Clawbonny, voyez ! il y a un collier au
cou de cette bte !

Un collier ? rpliqua le docteur, en se penchant sur lanimal.

En effet, un collier de cuivre demi us apparaissait au milieu
de la blanche fourrure du renard ; le docteur crut y remarquer des
lettres graves ; en un tour de main, il lenleva de ce cou autour
duquel il paraissait riv depuis longtemps.

Quest-ce que cela veut dire ? demanda Johnson.

Cela veut dire, rpondit le docteur, que nous venons de tuer
un renard g de plus de douze ans, mes amis, un renard qui fut
pris par James Ross en 1848.

- 226 -
Est-il possible ! scria Bell.

Cela nest pas douteux ; je regrette que nous ayons abattu ce
pauvre animal ! Pendant son hivernage, James Ross eut lide de
prendre dans des piges une grande quantit de renards blancs ; on
riva leur cou des colliers de cuivre sur lesquels taient grave
lindication de ses navires lEntreprise et lInvestigator, ainsi que
celle des dpts de vivres. Ces animaux traversent dimmenses
tendues de terrain en qute de leur nourriture, et James Ross
esprait que lun deux pourrait tomber entre les mains de quelques
hommes de lexpdition Franklin. Voil toute lexplication, et cette
pauvre bte qui aurait pu sauver la vie de deux quipages, est venue
inutilement tomber sous nos balles.

Ma foi, nous ne le mangerons pas, dit Johnson ; dailleurs, un
renard de douze ans ! En tous cas, nous conserverons sa peau en
tmoignage de cette curieuse rencontre.

Johnson chargea la bte sur ses paules. Les chasseurs se
dirigrent vers le navire en sorientant sur les toiles ; leur
expdition ne fut pas cependant tout fait infructueuse ; ils purent
abattre plusieurs couples de ptarmigans.

Une heure avant darriver au Forward, il survint un
phnomne qui excita au plus haut degr ltonnement du docteur.
Ce fut une vritable pluie dtoiles filantes ; on pouvait les compter
par milliers, comme les fuses dans un bouquet de feu dartifice
dune blancheur clatante ; la lumire de la lune plissait. Lil ne
pouvait se lasser dadmirer ce phnomne qui dura plusieurs
heures. Pareil mtore fut observ au Gronland par les Frres
Moraves en 1799. On eut dit une vritable fte que le ciel donnait
la terre sous ces latitudes dsoles. Le docteur, de retour bord,
passa la nuit entire suivre la marche de ce mtore, qui cessa vers
les sept heures du matin, au milieu du profond silence de
latmosphre.
- 227 -
CHAPITRE XXVI
LE DERNIER MORCEAU DE CHARBON
Les ours paraissaient dcidment imprenables ; on tua
quelques phoques pendant les journes des 4, 5 et 6 novembre, puis
le vent venant changer, la temprature sleva de plusieurs
degrs ; mais les drifts
52
de neige recommencrent avec une
incomparable violence. Il devint impossible de quitter le navire, et
lon eut fort faire pour combattre lhumidit. la fin de la
semaine, les condensateurs recelaient plusieurs boisseaux de glace.

Le temps changea de nouveau le 15 novembre, et le
thermomtre, sous linfluence de certaines conditions
atmosphriques, descendit vingt-quatre degrs au-dessous de
zro (-31 centigrades). Ce fut la plus basse temprature observe
jusque-l. Ce froid et t supportable dans une atmosphre
tranquille ; mais le vent soufflait alors, et semblait fait de lames
aigus qui traversaient lair.

Le docteur regretta fort dtre ainsi captif, car la neige,
raffermie par le vent, offrait un terrain solide pour la marche, et il
et pu tenter quelque lointaine excursion.

Cependant, il faut le dire, tout exercice violent par un tel froid
amne vite lessoufflement. Un homme ne peut alors produire le
quart de son travail habituel ; les outils de fer deviennent
impossibles manier ; si la main les prend sans prcaution, elle
prouve une douleur semblable celle dune brlure, et des
lambeaux de sa peau restent attachs lobjet imprudemment saisi.

Lquipage, confin dans le navire, fut donc rduit se
promener pendant deux heures par jour sur le pont recouvert, o il
avait la permission de fumer, car cela tait dfendu dans la salle
commune.

52
Tourbillon.
- 228 -

L, ds que le feu baissait un peu, la glace envahissait les
murailles et les jointures du plancher ; il ny avait pas une cheville,
un clou de fer, une plaque de mtal qui ne se recouvrt
immdiatement dune couche glace.

Linstantanit du phnomne merveillait le docteur. Lhaleine
des hommes se condensait dans lair et, sautant de ltat fluide
ltat solide, elle retomba en neige autour deux. quelques pieds
seulement des poles, le froid reprenait alors toute son nergie, et
les hommes se tenaient prs du feu, en groupe serr.

Cependant, le docteur leur conseillait de saguerrir, de se
familiariser avec cette temprature, qui navait certainement pas dit
son dernier mot ; il leur recommandait de soumettre peu peu leur
piderme ces cuissons intenses, et prchait dexemple ; mais la
paresse ou lengourdissement clouait la plupart dentre eux leur
poste ; ils nen voulaient pas bouger, et prfraient sendormir dans
cette mauvaise chaleur.

Cependant, daprs le docteur, il ny avait aucun danger
sexposer un grand froid en sortant dune salle chauffe ; ces
transitions brusques nont dinconvnient en effet que pour les gens
qui sont en moiteur ; le docteur citait des exemples lappui de son
opinion, mais ses leons taient perdues ou peu prs. Quant
John Hatteras, il ne paraissait pas ressentir linfluence de cette
temprature. Il se promenait silencieusement, ni plus ni moins vite.
Le froid navait-il pas prise sur son nergique constitution ?
Possdait-il au suprme degr ce principe de chaleur naturelle quil
recherchait chez ses matelots ? tait-il cuirass dans son ide fixe,
de manire se soustraire aux impressions extrieures ? Ses
hommes ne le voyaient pas sans un profond tonnement affronter
ces vingt-quatre degrs au-dessous de zro ; il quittait le bord
pendant des heures entires, et revenait sans que sa figure portt
les marques du froid.

- 229 -
Cet homme est trange, disait le docteur Johnson ; il
mtonne moi-mme ! il porte en lui un foyer ardent ! Cest une des
plus puissantes natures que jaie tudies de ma vie !

Le fait est, rpondit Johnson, quil va, vient, circule en plein
air, sans se vtir plus chaudement quau mois de juin.

Oh ! la question de vtement est peu de chose, rpondait le
docteur ; quoi bon vtir chaudement celui qui ne peut produire la
chaleur de lui-mme ? Cest essayer dchauffer un morceau de
glace en lenveloppant dans une couverture de laine ! Mais Hatteras
na pas besoin de cela ; il est ainsi bti, et je ne serais pas tonn
quil ft vritablement chaud ses cts, comme auprs dun
charbon incandescent.

Johnson, charg de dgager chaque matin le trou feu,
remarqua que la glace mesurait plus de dix pieds dpaisseur.

Presque toutes les nuits, le docteur pouvait observer de
magnifiques aurores borales ; de quatre heures huit heures du
soir, le ciel se colorait lgrement dans le nord ; puis, cette
coloration prenait la forme rgulire dune bordure jaune ple, dont
les extrmits semblaient sarc-bouter sur le champ de glace. Peu
peu, la zone brillante slevait dans le ciel suivant le mridien
magntique, et apparaissait strie de bandes noirtres ; des jets
dune matire lumineuse slanaient, sallongeaient alors,
diminuant ou forant leur clat ; le mtore, arriv son znith, se
composait souvent de plusieurs arcs, qui se baignaient dans les
ondes rouges, jaunes ou vertes de la lumire. Ctait un
blouissement, un incomparable spectacle. Bientt, les diverses
courbes se runissaient en un seul point, et formaient des
couronnes borales dune opulence toute cleste. Enfin, les arcs se
pressaient les uns contre les autres, la splendide aurore plissait, les
rayons intenses se fondaient en lueurs ples, vagues, indtermines,
indcises, et le merveilleux phnomne, affaibli, presque teint,
svanouissait insensiblement dans les nuages obscurcis du sud.

- 230 -
On ne saurait comprendre la ferie dun tel spectacle, sous les
hautes latitudes, moins de huit degrs du ple ; les aurores
borales, entrevues dans les rgions tempres, nen donnent
aucune ide, mme affaiblie ; il semble que la Providence ait voulu
rserver ces climats ses plus tonnantes merveilles.

Des paraslnes nombreuses apparaissaient galement pendant
la dure de la lune, dont plusieurs images se prsentaient alors dans
le ciel, en accroissant son clat souvent aussi, de simples halos
lunaires entouraient lastre des nuits, qui brillait au centre dun
cercle lumineux avec une splendide intensit.

Le 26 novembre, il y eut une grande mare, et leau schappa
avec violence par le trou feu ; lpaisse couche de glace fut comme
branle par le soulvement de la mer, et des craquements sinistres
annoncrent la lutte sous-marine ; heureusement le navire tint
ferme dans son lit, et ses chanes seules travaillrent avec bruit ;
dailleurs, en prvision de lvnement, Hatteras les avait fait
assujettir.

Les jours suivants furent encore plus froids ; le ciel se couvrit
dun brouillard pntrant ; le vent enlevait la neige amoncele ; il
devenait difficile de voir si ces tourbillons prenaient naissance dans
le ciel ou sur les ice-fields ; ctait une confusion inexprimable.

Lquipage soccupait de divers travaux lintrieur, dont le
principal consistait prparer la graisse et lhuile produites par les
phoques ; elles se convertissaient en blocs de glace quil fallait
travailler la hache ; on concassait cette glace en morceaux, dont la
duret galait celle du marbre ; on en recueillit ainsi la valeur dune
dizaine de barils. Comme on le voit, toute espce de vase devenait
inutile ou peu prs ; dailleurs ils se seraient briss sous leffort du
liquide que la temprature transformait.

Le 28, le thermomtre descendit trente-deux degrs au
dessous de zro (-36 centigrades) ; il ny avait plus que pour dix
- 231 -
jours de charbon, et chacun voyait arriver avec effroi le moment o
ce combustible viendrait manquer.

Hatteras, par mesure dconomie, fit teindre le pole de la
dunette, et ds lors, Shandon, le docteur et lui durent partager la
salle commune de lquipage, Hatteras fut donc plus constamment
en rapport avec ses hommes, qui jetaient sur lui des regards hbts
et farouches. Il entendait leurs rcriminations, leurs reproches,
leurs menaces mme, et ne pouvait les punir. Du reste, il semblait
sourd toute observation. Il ne rclamait pas la place la plus
rapproche du feu. Il restait dans un coin, les bras croiss, sans mot
dire.

En dpit des recommandations du docteur, Pen et ses amis se
refusaient prendre le moindre exercice ; ils passaient les journes
entires accouds au pole ou sous les couvertures de leur hamac ;
aussi leur sant ne tarda pas saltrer ; ils ne purent ragir contre
linfluence funeste du climat, et le terrible scorbut fit son apparition
bord.

Le docteur avait cependant commenc depuis longtemps
distribuer chaque matin le jus de citron et les pastilles de chaux ;
mais ces prservatifs, si efficaces dhabitude, neurent quune action
insensible sur les malades, et la maladie, suivant son cours, offrit
bientt ses plus horribles symptmes.

Quel spectacle que celui de ces malheureux dont les nerfs et les
muscles se contractaient sous la douleur ! Leurs jambes enflaient
extraordinairement et se couvraient de larges taches dun bleu
noirtre ; leurs gencives sanglantes, leurs lvres tumfies, ne
livraient passage qu des sons inarticuls ; la masse du sang
compltement altre, dfibrinise, ne transmettait plus la vie aux
extrmits du corps.

Clifton, le premier, fut attaqu de cette cruelle maladie ; bientt
Gripper, Brunton, Strong, durent renoncer quitter leur hamac.
Ceux que la maladie pargnait encore ne pouvaient fuir le spectacle
- 232 -
de ces souffrances : il ny avait pas dautre abri que la salle
commune ; il y fallait demeurer ; aussi fut-elle promptement
transforme en hpital, car sur les dix-huit marins du Forward,
treize furent en peu de jours frapps par le scorbut. Pen semblait
devoir chapper la contagion ; sa vigoureuse nature len
prservait ; Shandon ressentit les premiers symptmes du mal ;
mais cela nalla pas plus loin, et lexercice parvint le maintenir
dans un tat de sant suffisant.

Le docteur soignait ses malades avec le plus entier dvouement,
et son cur se serrait en face de maux quil ne pouvait soulager.
Cependant, il faisait surgir le plus de gaiet possible du sein de cet
quipage dsol ; ses paroles, ses consolations, ses rflexions
philosophiques, ses inventions heureuses, rompaient la monotonie
de ces longs jours de douleur ; il lisait voix haute ; son tonnante
mmoire lui fournissait des rcits amusants, tandis que les hommes
encore valides entouraient le pole de leur cercle press ; mais les
gmissements des malades, les plaintes, les cris de dsespoir
linterrompaient parfois, et, son histoire suspendue, il redevenait le
mdecin attentif et dvou.

Dailleurs, sa sant rsistait ; il ne maigrissait pas ; sa
corpulence lui tenait lieu du meilleur vtement, et, disait-il, il se
trouvait fort bien dtre habill comme un phoque ou une baleine,
qui, grce leurs paisses couches de graisse, supportent facilement
les atteintes dune atmosphre arctique.

Hatteras, lui, nprouvait rien, ni au physique ni au moral. Les
souffrances de son quipage ne paraissaient mme pas le toucher.
Peut-tre ne permettait-il pas une motion de se traduire sur sa
figure ; et cependant, un observateur attentif et surpris parfois un
cur dhomme battre sous cette enveloppe de fer.

Le docteur lanalysait, ltudiait, et ne parvenait pas classer
cette organisation trange, ce temprament surnaturel.

- 233 -
Le thermomtre baissa encore ; le promenoir du pont restait
dsert ; les chiens esquimaux larpentaient seuls en poussant de
lamentables aboiements.

Il y avait toujours un homme de garde auprs du pole, et qui
veillait son alimentation ; il tait important de ne pas le laisser
steindre ; ds que le feu venait baisser, le froid se glissait dans la
salle, la glace sincrustait sur les murailles, et lhumidit,
subitement condense, retombait en neige sur les infortuns
habitants du brick.

Ce fut au milieu de ces tortures indicibles, que lon atteignit le 8
dcembre ; ce matin-l, le docteur alla consulter, suivant son
habitude, le thermomtre plac lextrieur. Il trouva le mercure
entirement gel dans la cuvette.

Quarante-quatre degrs au-dessous de zro ! se dit-il avec
effroi.

Et ce jour-l, on jeta dans le pole le dernier morceau de
charbon du bord.
- 234 -
CHAPITRE XXVII
LES GRANDS FROIDS DE NOL
Il y eut alors un moment de dsespoir. La pense de la mort, et
de la mort par le froid, apparut dans toute son horreur ; ce dernier
morceau de charbon brlait avec un crpitement sinistre ; le feu
menaait dj de manquer, et la temprature de la salle sabaissait
sensiblement. Mais Johnson alla chercher quelques morceaux de ce
nouveau combustible que lui avaient fourni les animaux marins, et
il en chargea le pole ; il y ajouta de ltoupe imprgne dhuile
gele, et obtint bientt une chaleur suffisante. Lodeur de cette
graisse tait fort insupportable ; mais comment sen dbarrasser ? il
fallait sy faire, Johnson convint lui-mme que son expdient
laissait dsirer, et naurait aucun succs dans les maisons
bourgeoises de Liverpool.

Et pourtant, ajouta-t-il, cette odeur fort dplaisante amnera
peut-tre de bons rsultats.

Et lesquels donc ? demanda le charpentier.

Elle attirera sans doute les ours de notre ct, car ils sont
friands de ces manations.

Bon, rpliqua Bell, et la ncessit davoir des ours ?

Ami Bell, rpondit Johnson, il ne nous faut plus compter sur
les phoques ; ils ont disparu et pour longtemps ; si les ours ne
viennent pas leur tour fournir leur part de combustible, je ne sais
pas ce que nous deviendrons.

Tu dis vrai, Johnson ; notre sort est loin dtre assur ; cette
situation est effrayante. Et si ce genre de chauffage vient nous
manquer je ne vois pas trop le moyen

Il y en aurait encore un !
- 235 -

Encore un ? rpondit Bell.

Oui, Bell ! en dsespoir de cause mais jamais le capitaine
Et cependant, il faudra peut-tre en venir l.

Le vieux Johnson secoua tristement la tte, et tomba dans des
rflexions silencieuses, dont Bell ne voulut pas le tirer. Il savait que
ces morceaux de graisse, si pniblement acquis, ne dureraient pas
huit jours, malgr la plus svre conomie.

Le matre dquipage ne se trompait pas. Plusieurs ours, attirs
par ces exhalaisons ftides, furent signals sous le vent du
Forward ; les hommes valides leur donnrent la chasse ; mais ces
animaux sont dous dune vitesse remarquable et dune finesse qui
djoue tous les stratagmes ; il fut impossible de les approcher, et
les balles les plus adroites ne purent les atteindre.

Lquipage du brick fut srieusement menac de mourir de
froid ; il tait incapable de rsister quarante-huit heures une
temprature pareille, qui envahirait la salle commune. Chacun
voyait venir avec terreur la fin du dernier morceau de combustible.
Or, cela arriva le 20 dcembre, trois heures du soir ; le feu
steignit ; les matelots, rangs en cercle autour du pole, se
regardaient avec des yeux hagards. Hatteras demeurait immobile
dans son coin ; le docteur, suivant son habitude, se promenait avec
agitation ; il ne savait plus quoi singnier.

La temprature tomba subitement dans la salle sept degrs
au-dessous de zro. (-22 centigrades)

Mais si le docteur tait bout dimagination, sil ne savait plus
que faire, dautres le savaient pour lui. Aussi, Shandon, froid et
rsolu, Pen, la colre aux yeux, et deux ou trois de leurs camarades,
de ceux qui pouvaient encore se traner, savancrent vers Hatteras.

- 236 -
Capitaine, dit Shandon.

Hatteras, absorb par ses penses, ne lentendit pas.

Capitaine ! rpta Shandon en le touchant de la main.

Hatteras se redressa.

Monsieur, dit-il.

Capitaine, nous navons plus de feu.

Eh bien ? rpondit Hatteras.

Si votre intention est que nous mourions de froid, reprit
Shandon avec une terrible ironie, nous vous prions de nous en
informer !

Mon intention, rpondit Hatteras dune voix grave, est que
chacun ici fasse son devoir jusquau bout.

Il y a quelque chose au-dessus du devoir, capitaine, rpondit
le second, cest le droit sa propre conservation. Je vous rpte que
nous sommes sans feu, et si cela continue, dans deux jours, pas un
de nous ne sera vivant !

Je nai pas de bois, rpondit sourdement Hatteras.

Eh bien ! scria violemment Pen, quand on na plus de bois,
on va en couper o il en pousse !

Hatteras plit de colre.

O cela ? dit-il.

- 237 -
bord, rpondit insolemment le matelot.

bord ! reprit le capitaine, les poings crisps, lil tincelant.

Sans doute, rpondit Pen, quand le navire nest plus bon
porter son quipage, on brle le navire !

Au commencement de cette phrase, Hatteras avait saisi une
hache ; la fin, cette hache tait leve sur la tte de Pen.

Misrable ! scria-t-il.

Le docteur se jeta au-devant de Pen, quil repoussa ; la hache,
retombant terre, entailla profondment la plancher. Johnson,
Bell, Simpson, groups autour dHatteras, paraissaient dcids le
soutenir. Mais des voix lamentables, plaintives, douloureuses,
sortirent de ces cadres transforms en lits de mort.

Du feu ! du feu ! criaient les infortuns malades, envahis par
le froid sous leurs couvertures.

Hatteras fit un effort sur lui-mme, et, aprs quelques instants
de silence, il pronona ces mots dun ton calme :

Si nous dtruisons notre navire, comment regagnerons-nous
lAngleterre ?

Monsieur, rpondit Johnson, on pourrait peut-tre brler
sans inconvnient les parties les moins utiles, le plat-bord, les
bastingages

Il resterait toujours les chaloupes, reprit Shandon, et,
dailleurs, qui nous empcherait de reconstruire un navire plus petit
avec les dbris de lancien ?

Jamais ! rpondit Hatteras.
- 238 -

Mais reprirent plusieurs matelots en levant la voix

Nous avons de lesprit-de-vin en grande quantit, rpondit
Hatteras ; brlez-le jusqu la dernire goutte.

Eh bien, va pour de lesprit-de-vin ! rpondt Johnson, avec
une confiance affecte qui tait loin de son cur.

Et, laide de larges mches, trempes dans cette liqueur dont
la flamme ple lchait les parois du pole, il put lever de quelques
degrs la temprature de la salle.

Pendant les jours qui suivirent cette scne dsolante, le vent
revint dans le sud, le thermomtre remonta ; la neige tourbillonna
dans une atmosphre moins rigide. Quelques-uns des hommes
purent quitter le navire aux heures les moins humides du jour ;
mais les ophtalmies et le scorbut retinrent la plupart dentre eux
bord ; dailleurs, ni la chasse, ni la pche ne furent praticables.

Au reste, ce ntait quun rpit dans les atroces violences du
froid, et, le 25, aprs une saute de vent inattendue, le mercure gel
disparut de nouveau dans la cuvette de linstrument ; on dut alors
sen rapporter au thermomtre esprit-de-vin, que les plus grands
froids ne parviennent pas congeler.

Le docteur, pouvant, le trouva soixante-six degrs au-
dessous de zro (-52 centigrades). Cest peine sil avait jamais t
donn lhomme de supporter une telle temprature.

La glace stendait en longs miroirs ternis sur le plancher ; un
pais brouillard envahissait la salle ; lhumidit retombait en neige
paisse ; on ne se voyait plus ; la chaleur humaine se retirait des
extrmits du corps ; les pieds et les mains devenaient bleus ; la tte
se cerclait de fer, et la pense confuse, amoindrie, gele, portait au
- 239 -
dlire. Symptme effrayant : la langue ne pouvait plus articuler une
parole.

Depuis ce jour o on le menaa de brler son navire, Hatteras
rdait pendant de longues heures sur le pont. Il surveillait, il
veillait. Ce bois, ctait sa chair lui ! On lui coupait un membre en
en coupant un morceau ! Il tait arm et faisait bonne garde,
insensible au froid, la neige, cette glace qui roidissait ses
vtements et lenveloppait comme dune cuirasse de granit. Duk, le
comprenant, aboyait sur ses pas et laccompagnait de ses
hurlements.

Cependant, le 25 dcembre, il descendit la salle commune. Le
docteur, profitant dun reste dnergie, alla droit lui.

Hatteras, lui dit-il, nous allons mourir faute de feu.

Jamais ! fit Hatteras, sachant bien quelle demande il
rpondait ainsi.

Il le faut, reprit doucement le docteur.

Jamais, reprit Hatteras avec plus de force, jamais je ny
consentirai ! Que lon me dsobisse, si lon veut !

Ctait la libert dagir donne ainsi. Johnson et Bell
slancrent sur le pont. Hatteras entendit le bois de son brick
craquer sous la hache. Il pleura.

Ce jour-l, ctait le jour de Nol, la fte de la famille, en
Angleterre, la soire des runions enfantines ! Quel souvenir amer
que celui de ces enfants joyeux autour de leur arbre encore vert !
Qui ne se rappelait ces longues pices de viande rtie que
fournissait le buf engraiss pour cette circonstance ? Et ces
tourtes, ces minced-pies, o les ingrdients de toutes sortes se
trouvaient amalgams pour ce jour si cher aux curs anglais ? Mais
- 240 -
ici, la douleur, le dsespoir, la misre son dernier degr, et pour
bche de Nol ces morceaux du bois dun navire perdu au plus
profond de la zone glaciale !

Cependant, sous linfluence du feu, le sentiment et la force
revinrent lesprit des matelots ; les boissons brlantes de th ou
de caf produisirent un bien-tre instantan, et lespoir est chose si
tenace lesprit, que lon se reprit esprer. Ce fut dans ces
alternatives que se termina cette funeste anne 1860, dont le
prcoce hiver avait djou les hardis projets dHatteras.

Or, il arriva que prcisment ce premier janvier 1861 fut
marqu par une dcouverte inattendue. Il faisait un peu moins
froid ; le docteur avait repris ses tudes accoutumes ; il lisait les
relations de sir Edward Belcher sur son expdition dans les mers
polaires. Tout dun coup, un passage, inaperu jusqualors, le frappa
dtonnement ; il relut ; on ne pouvait sy mprendre.

Sir Edward Belcher racontait quaprs tre parvenu
lextrmit du canal de la Reine il avait dcouvert des traces
importantes du passage et du sjour des hommes.

Ce sont, disait-il, des restes dhabitations bien suprieures
tout ce que lon peut attribuer aux habitudes grossires des tribus
errantes dEsquimaux. Leurs murs sont bien assis dans le sol
profondment creus ; laire de lintrieur, recouvert dune couche
paisse de beau gravier, a t pave. Des ossements de rennes, de
morses, de phoques, sy voient en grande quantit. Nous y
rencontrmes du charbon.

Aux derniers mots, une ide surgt dans lesprit du docteur ; il
emporta son livre et vint le communiquer Hatteras.

Du charbon ! scria ce dernier.

Oui, Hatteras, du charbon ; cest dire le salut pour nous !
- 241 -

Du charbon ! sur cette cte dserte ! reprit Hatteras. Non,
cela nest pas possible !

Pourquoi en douter, Hatteras ? Belcher net pas avanc un
tel fait sans en tre certain, sans lavoir vu de ses propres yeux.

Eh bien, aprs, docteur ?

Nous ne sommes pas cent milles de la cte o Belcher vit ce
charbon ! Quest-ce quune excursion de cent milles ? Rien. On a
souvent fait des recherches plus longues travers les glaces, et par
des froids aussi grands. Partons donc, capitaine !

Partons ! scria Hatteras, qui avait rapidement pris son parti,
et, avec la mobilit de son imagination, entrevoyait des chances de
salut.

Johnson fut aussitt prvenu de cette rsolution ; il approuva
fort le projet ; il le communiqua ses camarades ; les uns y
applaudirent, les autres laccueillirent avec indiffrence.

Du charbon sur ces ctes ! dit Wall, enfoui dans son lit de
douleur.

Laissons-les faire, lui rpondit mystrieusement Shandon.

Mais avant mme que les prparatifs de voyage fussent
commencs, Hatteras voulut reprendre avec la plus parfaite
exactitude la position du Forward. On comprend aisment
limportance de ce calcul, et pourquoi cette situation devait tre
mathmatiquement connue. Une fois loin du navire, on ne saurait
le retrouver sans chiffres certains.

- 242 -
Hatteras monta donc sur le pont ; il recueillit divers moments
plusieurs distances lunaires, et les hauteurs mridiennes des
principales toiles.

Ces observations prsentaient de srieuses difficults, car, par
cette basse temprature, le verre et les miroirs des instruments se
couvraient dune couche de glace au souffle dHatteras ; plus dune
fois ses paupires furent entirement brles en sappuyant sur le
cuivre des lunettes.

Cependant, il put obtenir des bases trs exactes pour ses
calculs, et il revint les chiffrer dans la salle. Quand ce travail fut
termin, il releva la tte avec stupfaction, prit sa carte, la pointa et
regarda le docteur.

Eh bien ? demanda celui-ci.

Par quelle latitude nous trouvions-nous au commencement
de lhivernage ?

Mais par soixante-dix-huit degrs, quinze minutes de
latitude, et quatre-vingt-quinze degrs, trente-cinq minutes de
longitude, prcisment au ple du froid.

Eh bien, ajouta Hatteras voix basse, notre champ de glace
drive ! nous sommes de deux degrs plus au nord et plus louest,
trois cents milles au moins de votre dpt de charbon !

Et ces infortuns qui ignorent ! scria le docteur.

Silence ! fit Hatteras en portant son doigt ses lvres.
- 243 -
CHAPITRE XXVIII
PRPARATIFS DE DPART
Hatteras ne voulut pas mettre son quipage au courant de cette
situation nouvelle. Il avait raison. Ces malheureux, se sachant
entrans vers le nord avec une force irrsistible, se fussent livrs
peut-tre aux folies du dsespoir. Le docteur le comprit, et
approuva le silence du capitaine.

Celui-ci avait renferm dans son cur les impressions que lui
causrent cette dcouverte. Ce fut son premier instant de bonheur
depuis ces longs mois passs dans sa lutte incessante contre les
lments. Il se trouvait report cent cinquante milles plus au
nord, peine huit degrs du ple ! Mais cette joie, il la cacha si
profondment, que le docteur ne put pas mme la souponner ;
celui-ci se demanda bien pourquoi lil dHatteras brillait dun clat
inaccoutum ; mais ce fut tout, et la rponse si naturelle cette
question ne lui vint mme pas lesprit.

Le Forward, en se rapprochant du ple, stait loign de ce
gisement de charbon observ par sir Edward Belcher ; au lieu de
cent milles, il fallait, pour le chercher, revenir de deux cent
cinquante milles vers le sud. Cependant, aprs une courte
discussion cet gard entre Hatteras et Clawbonny, le voyage fut
maintenu.

Si Belcher avait dit vrai, et lon ne pouvait mettre sa vracit en
doute, les choses devaient se trouver dans ltat o il les avait
laisses. Depuis 1853, pas une expdition nouvelle ne fut dirige
vers ces continents extrmes. On ne rencontrait que peu ou point
dEsquimaux sous cette latitude. La dconvenue arrive lle
Beechey ne pouvait se reproduire sur les ctes du Nouveau-
Cornouailles. La basse temprature de ce climat conservait
indfiniment les objets abandonns son influence. Toutes les
chances se runissaient donc en faveur de cette excursion travers
les glaces.

- 244 -
On calcula que ce voyage pourrait durer quarante jours au plus,
et les prparatifs furent faits par Johnson en consquence.

Ses soins se portrent dabord sur le traneau ; il tait de forme
gronlandaise, large de trente-cinq pouces et long de vingt-quatre
pieds. Les Esquimaux en construisent qui dpassent souvent
cinquante pieds en longueur. Celui-ci se composait de longues
planches recourbes lavant et larrire, et tendues comme un
arc par deux fortes cordes. Cette disposition lui donnait un certain
ressort de nature rendre les chocs moins dangereux. Ce traneau
courait aisment sur la glace ; mais par les temps de neige, lorsque
les couches blanches ntaient pas encore durcies, on lui adaptait
deux chssis verticaux juxtaposs, et, lev de la sorte, il pouvait
avancer sans accrotre son tirage. Dailleurs, en le frottant dun
mlange de soufre et de neige, suivant la mthode esquimau, il
glissait avec une remarquable facilit.

Son attelage se composait de six chiens ; ces animaux, robustes
malgr leur maigreur, ne paraissaient pas trop souffrir de ce rude
hiver ; leurs harnais de peau de daim taient en bon tat ; on devait
compter sur un tel quipage, que les Gronlandais dUppernawik
avaient vendu en conscience. eux six, ces animaux pouvaient
traner un poids de deux mille livres, sans se fatiguer outre mesure.

Les effets de campement furent une tente, pour le cas o la
construction dune snow-house
53
serait impossible, une large toile
de mackintosh, destine stendre sur la neige, quelle empchait
de fondre au contact du corps, et enfin plusieurs couvertures de
laine et de peau de buffle. De plus, on emporta lhalkett-boat.

Les provisions consistrent en cinq caisses de pemmican pesant
environ quatre cent cinquante livres ; on comptait une livre de
pemmican par homme et par chien ; ceux-ci taient au nombre de
sept, en comprenant Duk ; les hommes ne devaient pas tre plus de
quatre. On emportait aussi douze gallons desprit-de-vin, cest--

53
Maison de neige.
- 245 -
dire cent cinquante livres peu prs, du th, du biscuit en quantit
suffisante, une petite cuisine portative, avec une notable quantit de
mches et dtoupes, de la poudre, des munitions, et quatre fusils
deux coups. Les hommes de lexpdition, daprs linvention du
capitaine Parry, devaient se ceindre de ceintures en caoutchouc,
dans lesquelles la chaleur du corps et le mouvement de la marche
maintenaient du caf, du th et de leau ltat liquide.

Johnson soigna tout particulirement la confection des snow-
shoes
54
, fixes sur des montures en bois garnies de lanires de cuir ;
elles servaient de patins ; sur les terrains entirement glacs et
durcis, les mocassins de peau de daim les remplaaient avec
avantage ; chaque voyageur dut tre muni de deux paires des unes
et des autres.

Ces prparatifs, si importants, puisquun dtail omis peut
amener la perte dune expdition, demandrent quatre jours pleins.
Chaque midi, Hatteras eut soin de relever la position de son navire ;
il ne drivait plus, et il fallait cette certitude absolue pour oprer le
retour.

Hatteras soccupa de choisir les hommes qui devaient le suivre.
Ctait une grave dcision prendre ; quelques-uns ntaient pas
bons emmener, mais on devait aussi regarder les laisser bord.
Cependant, le salut commun dpendant de la russite du voyage, il
parut opportun au capitaine de choisir avant tout des compagnons
srs et prouvs.

Shandon se trouva donc exclu ; il ne manifesta, dailleurs, aucun
regret cet gard. James Wall, compltement alit, ne pouvait
prendre part lexpdition.

Ltat des malades, au surplus, nempirait pas ; leur traitement
consistait en frictions rptes et en fortes doses de jus de citron ; il

54
Chaussures neige.
- 246 -
ntait pas difficile suivre, et ne ncessitait aucunement la
prsence du docteur. Celui-ci se mit donc en tte des voyageurs, et
son dpart namena point la moindre rclamation.

Johnson et vivement dsir accompagner le capitaine dans sa
prilleuse entreprise ; mais celui-ci le prit part, et dune voix
affectueuse, presque mue :

Johnson, lui dit-il, je nai de confiance quen vous. Vous tes
le seul officier auquel je puisse laisser mon navire. Il faut que je
vous sache l pour surveiller Shandon et les autres. Ils sont
enchans ici par lhiver ; mais qui sait les funestes rsolutions dont
leur mchancet est capable ? Vous serez muni de mes instructions
formelles, qui remettront au besoin le commandement entre vos
mains. Vous serez un autre moi-mme. Notre absence durera
quatre cinq semaines au plus, et je serai tranquille, vous ayant l
o je ne puis tre. Il vous faut du bois, Johnson. Je le sais ! mais,
autant quil sera possible, pargnez mon pauvre navire. Vous
mentendez, Johnson ?

Je vous entends, capitaine, rpondit le vieux marin, et je
resterai, puisque cela vous convient ainsi.

Merci ! dit Hatteras en serrant la main de son matre
dquipage, et il ajouta : Si vous ne nous voyez pas revenir, Johnson,
attendez jusqu la dbcle prochaine, et tchez de pousser une
reconnaissance vers le ple. Si les autres sy opposent, ne pensez
plus nous, et ramenez le Forward en Angleterre.

Cest votre volont, capitaine ?

Ma volont absolue, rpondit Hatteras.

Vos ordres seront excuts, dit simplement Johnson.

- 247 -
Cette dcision prise, le docteur regretta son digne ami, mais il
dut reconnatre quHatteras faisait bien en agissant ainsi.

Les deux autres compagnons de voyage furent Bell, le
charpentier, et Simpson. Le premier, bien portant, brave et dvou,
devait rendre de grands services pour les campements sur la neige ;
le second, quoique moins rsolu, accepta cependant de prendre part
une expdition dans laquelle il pouvait tre fort utile en sa double
qualit de chasseur et de pcheur.

Ainsi ce dtachement se composa dHatteras, de Clawbonny, de
Bell, de Simpson et du fidle Duk, ctaient donc quatre hommes et
sept chiens nourrir. Les approvisionnements avaient t calculs
en consquence.

Pendant les premiers jours de janvier, la temprature se
maintint en moyenne trente-trois degrs au-dessous de zro (-37
centigrades). Hatteras guettait avec impatience un changement de
temps ; plusieurs fois il consulta le baromtre, mais il ne fallait pas
sy fier ; cet instrument semble perdre sous les hautes latitudes sa
justesse habituelle ; la nature, dans ces climats, apporte de notables
exceptions ses lois gnrales : ainsi la puret du ciel ntait pas
toujours accompagne de froid, et la neige ne ramenait pas une
hausse dans la temprature ; le baromtre restait incertain, ainsi
que lavaient dj remarqu beaucoup de navigateurs des mers
polaires ; il descendait volontiers avec des vents du nord et de lest ;
bas, il amenait du beau temps ; haut, de la neige ou de la pluie. On
ne pouvait donc compter sur ses indications.

Enfin, le 5 janvier, une brise de lest ramena une reprise de
quinze degrs ; la colonne thermomtrique remonta dix-huit
degrs au-dessous de zro (-28 centigrades). Hatteras rsolut de
partir le lendemain ; il ny tenait plus, voir sous ses yeux dpecer
son navire ; la dunette avait pass tout entire dans le pole.

Donc, le 6 janvier, au milieu de rafales de neige, lordre du
dpart fut donn ; le docteur fit ses dernires recommandations aux
- 248 -
malades ; Bell et Simpson changrent de silencieux serrements de
main avec leurs compagnons. Hatteras voulut adresser ses adieux
haute voix, mais il se vit entour de mauvais regards. Il crut
surprendre un ironique sourire sur les lvres de Shandon. Il se tut.
Peut-tre mme hsita-t-il un instant partir, en jetant les yeux sur
le Forward.

Mais il ny avait pas revenir sur sa dcision ; le traneau
charg et attel attendait sur le champ de glace ; Bell prit les
devants ; les autres suivirent. Johnson accompagna les voyageurs
pendant un quart de mille ; puis Hatteras le pria de retourner
bord, ce que le vieux marin fit aprs un long geste dadieu.

En ce moment, Hatteras, se retournant une dernire fois vers le
brick, vit lextrmit de ses mts disparatre dans les sombres
neiges du ciel.
- 249 -
CHAPITRE XXIX
TRAVERS LES CHAMPS DE GLACE
La petite troupe descendit vers le sud-est. Simpson dirigeait
lquipage du traneau. Duk laidait avec zle, ne stonnant pas trop
du mtier de ses semblables. Hatteras et le docteur marchaient
derrire, tandis que Bell, charg dclairer la route, savanait en
tte, sondant les glaces du bout de son bton ferr.

La hausse du thermomtre annonait une neige prochaine ;
celle-ci ne se fit pas attendre, et tomba bientt en pais flocons. Ces
tourbillons opaques ajoutaient aux difficults du voyage ; on
scartait de la ligne droite ; on nallait pas vite ; cependant, on put
compter sur une moyenne de trois milles lheure.

Le champ de glace, tourment par les pressions de la gele,
prsentait une surface ingale et raboteuse ; les heurts du traneau
devenaient frquents, et, suivant les pentes de la route, il sinclinait
parfois sous des angles inquitants ; mais enfin on se tira daffaire.

Hatteras et ses compagnons se renfermaient avec soin dans
leurs vtements de peau taills la mode gronlandaise ; ceux-ci ne
brillaient pas par la coupe, mais ils sappropriaient aux ncessits
du climat ; la figure des voyageurs se trouvait encadre dans un
troit capuchon impntrable au vent et la neige ; la bouche, le
nez, les yeux, subissaient seuls le contact de lair, et il net pas fallu
les en garantir ; rien dincommode comme les hautes cravates et les
cache-nez, bientt roidis par la glace ; le soir, on net pu les enlever
qu coups de hache, ce qui, mme dans les mers arctiques, est une
vilaine manire de se dshabiller. Il fallait au contraire laisser un
libre passage la respiration, qui devant un obstacle se ft
immdiatement congele.

Linterminable plaine se poursuivait avec une fatigante
monotonie ; partout des glaons amoncels sous des aspects
uniformes, des hummoks dont lirrgularit finissait par sembler
rgulire, des blocs fondus dans un mme moule, et des ice-bergs
- 250 -
entre lesquels serpentaient de tortueuses valles ; on marchait, la
boussole la main ; les voyageurs parlaient peu. Dans cette froide
atmosphre, ouvrir la bouche constituait une vritable souffrance ;
des cristaux de glace aigus se formaient soudain entre les lvres, et
la chaleur de lhaleine ne parvenait pas les dissoudre. La marche
restait silencieuse, et chacun ttait de son bton ce sol inconnu. Les
pas de Bell simprgnaient dans les couches molles ; on les suivait
attentivement, et, l o il passait, le reste de la troupe pouvait se
hasarder son tour.

Des traces nombreuses dours et de renards se croisaient en
tous sens ; mais il fut impossible pendant cette premire journe
dapercevoir un seul de ces animaux ; les chasser et t dailleurs
dangereux et inutile : on ne pouvait encombrer le traneau dj
lourdement charg.

Ordinairement, dans les excursions de ce genre, les voyageurs
ont soin de laisser des dpts de vivres sur leur route ; il les placent
dans des cachettes de neige labri des animaux, se dchargeant
dautant pour leur voyage, et, au retour, ils reprennent peu peu
ces approvisionnements quils nont pas eu la peine de transporter.

Hatteras ne pouvait recourir ce moyen sur un champ de glace
peut-tre mobile ; en terre ferme, ces dpts eussent t praticables,
mais non travers les ice-fields, et les incertitudes de la route
rendaient fort problmatique un retour aux endroits dj
parcourus.

midi, Hatteras fit arrter sa petite troupe labri dune
muraille de glace ; le djeuner se composa de pemmican et de th
bouillant ; les qualits revivifiantes de cette boisson produisirent un
vritable bien-tre, et les voyageurs ne sen firent pas faute.

La route fut reprise aprs une heure de repos ; vingt milles
environ avaient t franchis pendant cette premire journe de
marche ; au soir, hommes et chiens taient puiss.

- 251 -
Cependant, malgr la fatigue, il fallut construire une maison de
neige pour y passer la nuit ; la tente et t insuffisante. Ce fut
laffaire dune heure et demie. Bell se montra fort adroit ; les blocs
de glace, taills au couteau, se superposrent avec rapidit,
sarrondirent en forme de dme, et un dernier quartier vint assurer
la solidit de ldifice, en formant clef de vote ; la neige molle
servait de mortier ; elle remplissait les interstices, et, bientt durcie,
elle fit un bloc unique de la construction tout entire.

Une ouverture troite, et par laquelle on se glissait en rampant,
donnait accs dans cette grotte improvise ; le docteur sy enfourna
non sans peine, et les autres le suivirent. On prpara rapidement le
souper sur la cuisine esprit-de-vin. La temprature intrieure de
cette snow-house tait fort supportable ; le vent, qui faisait rage au
dehors, ne pouvait y pntrer.

table ! scria bientt le docteur de sa voix la plus aimable.

Et ce repas, toujours le mme, peu vari mais rconfortant, se
prit en commun. Quand il fut termin, on ne songea plus quau
sommeil ; les toiles de mackintosh, tendues sur la couche de neige,
prservaient de toute humidit. On fit scher la flamme de la
cuisine portative les bas et les chaussures ; puis, trois des
voyageurs, envelopps dans leur couverture de laine, sendormirent
tour tour sous la garde du quatrime ; celui-l devait veiller la
sret de tous, et empcher louverture de la maison de se boucher,
car, faute de ce soin, on risquait dtre enterr vivant.

Duk partageait la chambre commune ; lquipage de chiens
demeurait au dehors, et, aprs avoir pris sa part de souper, il se
blottit sous une neige qui lui fit bientt une impermable
couverture.

La fatigue de cette journe amena un prompt sommeil. Le
docteur prit son quart de veille trois heures du matin ; louragan
se dchanait dans la nuit. Situation trange que celle de ces gens
- 252 -
isols, perdus dans les neiges, enfouis dans ce tombeau dont les
murailles spaississaient sous les rafales !

Le lendemain matin, six heures, la marche monotone fut
reprise ; toujours mmes valles, mmes icebergs, une uniformit
qui rendait difficile le choix des points de repre. Cependant la
temprature, sabaissant de quelques degrs, rendit plus rapide la
course des voyageurs, en glaant les couches de neige. Souvent on
rencontrait certains monticules qui ressemblaient des cairns ou
des cachettes dEsquimaux ; le docteur en fit dmolir un pour
lacquit de sa conscience, et ny trouva quun simple bloc de glace.

Quesprez-vous, Clawbonny ? lui disait Hatteras ; ne
sommes-nous pas les premiers hommes fouler cette partie du
globe ?

Cela est probable, rpondit le docteur, mais enfin qui sait ?

Ne perdons pas de temps en vaines recherches, reprenait le
capitaine ; jai hte davoir rejoint mon navire, quand mme ce
combustible si dsir viendrait nous manquer.

cet gard, rpondit le docteur, jai bon espoir.

Docteur, disait souvent Hatteras, jai eu tort de quitter le
Forward, cest une faute ! la place dun capitaine est son bord, et
non ailleurs.

Johnson est l.

Sans doute ! enfin htons-nous ! htons-nous !

Lquipage marchait rapidement ; on entendait les cris de
Simpson qui excitait les chiens ; ceux-ci, par suite dun curieux
phnomne de phosphorescence, couraient sur un sol enflamm, et
les chssis du traneau semblaient soulever une poussire
- 253 -
dtincelles. Le docteur stait port en avant pour examiner la
nature de cette neige, quand tout dun coup, en voulant sauter un
hummock, il disparut. Bell, qui se trouvait rapproch de lui,
accourut aussitt.

Eh bien, monsieur Clawbonny, cria-t-il avec inquitude,
pendant quHatteras et Simpson le rejoignaient, o tes-vous ?

Docteur ! fit le capitaine.

Par ici ! au fond dun trou, rpondit une voix rassurante ; un
bout de corde, et je remonte la surface du globe.

On tendit une corde au docteur, qui se trouvait blotti au fond
dun entonnoir creux dune dizaine de pieds ; il sattacha par le
milieu du corps, et ses trois compagnons le halrent, non sans
peine.

tes-vous bless ? demanda Hatteras.

Jamais ! il ny a pas de danger avec moi, rpondit le docteur
en secouant sa bonne figure toute neigeuse.

Mais comment cela vous est-il arriv ?

Eh ! cest la faute de la rfraction ! rpondit-il en riant,
toujours la rfraction ! jai cru franchir un intervalle large dun pied,
et je suis tomb dans un trou profond de dix ! Ah ! les illusions
doptique ! ce sont les seules illusions qui me restent, mes amis,
mais jaurai de la peine les perdre ! Que cela vous apprenne ne
jamais faire un pas sans avoir sond le terrain, car il ne faut pas
compter sur ses sens ! ici les oreilles entendent de travers et les
yeux voient faux ! Cest vraiment un pays de prdilection.

Pouvons-nous continuer notre route ? demanda le capitaine.

- 254 -
Continuons, Hatteras, continuons ! cette petite chute ma fait
plus de bien que de mal.

La route au sud-est fut reprise, et, le soir venu, les voyageurs
sarrtaient, aprs avoir franchi une distance de vingt-cinq milles ;
ils taient harasss, ce qui nempcha pas le docteur de gravir une
montagne de glace pendant la construction de la maison de neige.

La lune, presque pleine encore, brillait dun clat extraordinaire
dans le ciel pur ; les toiles jetaient des rayons dune intensit
surprenante ; du sommet de lice-berg la vue stendait sur
limmense plaine, hrisse de monticules aux formes tranges ; les
voir pars, resplendissant sous les faisceaux lunaires, dcoupant
leurs profils nets sur les ombres avoisinantes, semblables des
colonnes debout, des fts renverss, des pierres tumulaires, on
et dit un vaste cimetire sans arbres, triste, silencieux, infini, dans
lequel vingt gnrations du monde entier se fussent couches
laise pour le sommeil ternel.

Malgr le froid et la fatigue, le docteur demeura dans une
longue contemplation dont ses compagnons eurent beaucoup de
peine larracher ; mais il fallait songer au repos ; la hutte de neige
tait prpare : les quatre voyageurs sy blottirent comme des
taupes et ne tardrent pas sendormir.

Le lendemain et les jours suivants se passrent sans amener
aucun incident particulier ; le voyage se faisait facilement ou
difficilement, avec rapidit ou lenteur, suivant les caprices de la
temprature, tantt pre et glaciale, tantt humide et pntrante ; il
fallait, selon la nature du sol, employer soit les mocassins, soit les
chaussures neige.

On atteignit ainsi le 15 janvier ; la lune, dans son dernier
quartier, restait peu de temps visible ; le soleil, quoique toujours
cach sous lhorizon, donnait dj six heures dune sorte de
crpuscule, insuffisant encore pour clairer la route ; il fallait la
jalonner daprs la direction donne par le compas. Puis Bell
- 255 -
prenait la tte ; Hatteras marchait en ligne droite derrire lui ;
Simpson et le docteur, les relevant lun par lautre, de manire
napercevoir quHatteras, cherchaient ainsi se maintenir dans la
ligne droite ; et cependant, malgr leurs soins, ils sen cartaient
parfois de trente et quarante degrs ; il fallait alors recommencer le
travail des jalons.

Le 15 janvier, le dimanche, Hatteras estimait avoir fait peu
prs cent milles dans le sud ; cette matine fut consacre la
rparation de divers objets de toilette et de campement ; la lecture
du service divin ne fut pas oublie.

midi, lon se remit en marche ; la temprature tait froide ; le
thermomtre marquait seulement trente-deux degrs au-dessous de
zro (-36 centigrades), dans une atmosphre trs pure.

Tout coup, et sans que rien pt faire prsager ce changement
soudain, il sleva de terre une vapeur dans un tat complet de
conglation ; elle atteignit une hauteur de quatre-vingt-dix pieds
environ, et resta immobile ; on ne se voyait plus un pas de
distance ; cette vapeur sattachait aux vtements quelle hrissait de
longs prismes aigus.

Les voyageurs, surpris par ce phnomne du frost-rime
55
,
neurent quune pense dabord, celle de se runir ; aussitt ces
divers appels se firent entendre :

Oh ! Simpson !

Bell ! par ici !

Monsieur Clawbonny !

Docteur !

55
Fume-gele.
- 256 -

Capitaine ! o tes-vous ?

Les quatre compagnons de route se cherchaient, les bras
tendus dans ce brouillard intense, qui ne laissait aucune
perception au regard. Mais ce qui devait les inquiter, cest
quaucune rponse ne leur parvenait ; on et dit cette vapeur
impropre transmettre les sons.

Chacun eut donc lide de dcharger ses armes, afin de se
donner un signal de ralliement. Mais, si le son de la voix paraissait
trop faible, les dtonations des armes feu taient trop fortes, car
les chos sen emparrent, et, rpercutes dans toutes les directions,
elles produisaient un roulement confus, sans direction apprciable.

Chacun agit alors suivant ses instincts. Hatteras sarrta, et, se
croisant les bras, attendit. Simpson se contenta, non sans peine, de
retenir son traneau. Bell revint sur ses pas, dont il rechercha
soigneusement les marques avec la main. Le docteur, se heurtant
aux blocs de glace, tombant et se relevant, alla de droite et de
gauche, coupant ses traces et sgarant de plus en plus.

Au bout de cinq minutes, il se dit :

Cela ne peut pas durer ! Singulier climat ! Un peu trop
dimprvu, par exemple ! On ne sait sur quoi compter, sans parler
de ces prismes aigus qui vous dchirent la figure. Aho ! aho !
capitaine ! cria-t-il de nouveau.

Mais il nobtint pas de rponse ; tout hasard, il rechargea son
fusil, et malgr ses gants pais le froid du canon lui brlait les
mains. Pendant cette opration, il lui sembla entrevoir une masse
confuse qui se mouvait quelques pas de lui.

Enfin ! dit-il, Hatteras ! Bell ! Simpson ! Est-ce vous ? Voyons,
rpondez !
- 257 -

Un sourd grognement se fit entendre.

Ha ! pensa le bon docteur, quest cela ?

La masse se rapprochait ; en perdant leur dimension premire,
ses contours saccusaient davantage. Une pense terrible se fit jour
lesprit du docteur.

Un ours ! se dit-il.

En effet, ce devait tre un ours de grande dimension ; gar
dans le brouillard, il allait, venait, retournait sur ses pas, au risque
de heurter ces voyageurs dont certainement il ne souponnait pas la
prsence.

Cela se complique ! pensa le docteur en restant immobile.

Tantt il sentait le souffle de lanimal, qui peu aprs se perdait
dans ce frost-rime ; tantt il entrevoyait les pattes normes du
monstre, battant lair, et elles passaient si prs de lui que ses
vtements furent plus dune fois dchirs par des griffes aigus ; il
sautait en arrire, et alors la masse en mouvement svanouissait
la faon des spectres fantasmagoriques.

Mais en reculant ainsi le docteur sentit le sol slever sous ses
pas ; saidant des mains, se cramponnant aux artes des glaons, il
gravit un bloc, puis deux ; il tta du bout de son bton.

Un ice-berg ! se dit-il ; si jarrive au sommet, je suis sauv.

Et, ce disant, il grimpa avec une agilit surprenante quatre-
vingts pieds dlvation environ ; il dpassait de la tte le brouillard
gel, dont la partie suprieure se tranchait nettement !

- 258 -
Bon ! se dit-il, et, portant ses regards autour de lui, il
aperut ses trois compagnons mergeant de ce fluide dense.

Hatteras !

Monsieur Clawbonny !

Bell !

Simpson !

Ces quatre cris partirent presque en mme temps ; le ciel,
allum par un magnifique halo, jetait des rayons ples qui
coloraient le frost-rime la faon des nuages, et le sommet des ice-
bergs semblait sortir dune masse dargent liquide. Les voyageurs se
trouvaient circonscrits dans un cercle de moins de cent pieds de
diamtre. Grce la puret des couches dair suprieures, par une
temprature trs froide, leurs paroles sentendaient avec une
extrme facilit, et ils purent converser du haut de leur glaon.
Aprs les premiers coups de fusil, chacun deux nentendant pas de
rponse navait eu rien de mieux faire que de slever au-dessus
du brouillard.

Le traneau ! cria le capitaine.

quatre-vingts pieds au-dessous de nous, rpondit Simpson.

En bon tat ?

En bon tat.

Et lours ? demanda le docteur.

Quel ours ? rpondit Bell.

- 259 -
Lours que jai rencontr, qui a failli me briser le crne.

Un ours ! fit Hatteras ; descendons alors.

Mais non ! rpliqua le docteur, nous nous perdrions encore,
et ce serait recommencer.

Et si cet animal se jette sur nos chiens ? dit Hatteras.

En ce moment, les aboiements de Duk retentirent ; ils sortaient
du brouillard, et ils arrivaient facilement aux oreilles des voyageurs.

Cest Duk ! scria Hatteras ! Il y a certainement quelque
chose. Je descends.

Des hurlements de toute espce sortaient alors de la masse,
comme un concert effrayant ; Duk et les chiens donnaient avec rage.
Tout ce bruit ressemblait un bourdonnement formidable, mais
sans clat, ainsi quil arrive des sons produits dans une salle
capitonne. On sentait quil se passait l, au fond de cette brume
paisse, quelque combat invisible, et la vapeur sagitait parfois
comme la mer pendant la lutte des monstres marins.

Duk ! Duk, scria le capitaine en se disposant rentrer dans
le frost-rime.

Attendez ! Hatteras, attendez ! rpondit le docteur ; il me
semble que le brouillard se dissipe.

Il ne se dissipait pas, mais il baissait comme leau dun tang
qui se vide peu peu ; il paraissait rentrer dans le sol o il avait pris
naissance ; les sommets resplendissants des ice-bergs grandissaient
au-dessus de lui ; dautres, immergs jusqualors, sortaient comme
des les nouvelles ; par une illusion doptique facile concevoir, les
voyageurs, accrochs leurs cnes de glace, croyaient slever dans
- 260 -
latmosphre, tandis que le niveau suprieur du brouillard
sabaissait au-dessous deux.

Bientt le haut du traneau apparut, puis les chiens dattelage,
puis dautres animaux au nombre dune trentaine, puis de grosses
masses sagitant, et Duk sautant, dont la tte sortait de la couche
gele et sy replongeait tour tour.

Des renards ! scria Bell.

Des ours, rpondit le docteur ! un ! trois ! cinq !

Nos chiens ! nos provisions ! fit Simpson.

Une bande de renards et dours, ayant rejoint le traneau, faisait
une large brche aux provisions. Linstinct du pillage les runissait
dans un parfait accord ; les chiens aboyaient avec fureur, mais la
troupe ny prenait pas garde ; et la scne de destruction se
poursuivait avec acharnement.

Feu ! scria le capitaine en dchargeant son fusil.

Ses compagnons limitrent. Mais cette quadruple dtonation
les ours, relevant la tte et poussant un grognement comique,
donnrent le signal du dpart ; ils prirent un petit trot que le galop
dun cheval net pas gal, et, suivis de la bande de renards, ils
disparurent bientt au milieu des glaons du nord.
- 261 -
CHAPITRE XXX
LE CAIRN
La dure de ce phnomne particulier aux climats polaires avait
t de trois quarts dheure environ ; les ours et les renards eurent le
temps den prendre leur aise ; ces provisions arrivaient point
pour remettre ces animaux, affams pendant ce rude hiver ; la
bche du traneau dchire par des griffes puissantes, les caisses de
pemmican ouvertes et dfonces, les sacs de biscuit pills, les
provisions de th rpandues sur la neige, un tonnelet desprit-de-
vin aux douves disjointes et vide de son prcieux liquide, les effets
de campement disperss, saccags, tout tmoignait de
lacharnement de ces btes sauvages, de leur avidit famlique, de
leur insatiable voracit.

Voil un malheur, dit Bell en contemplant cette scne de
dsolation.

Et probablement irrparable, rpondit Simpson.

valuons dabord le dgt, reprit le docteur, et nous en
parlerons aprs.

Hatteras, sans mot dire, recueillait dj les caisses et les sacs
pars ; on ramassa le pemmican et les biscuits encore mangeables ;
la perte dune partie de lesprit-de-vin tait une chose fcheuse ;
sans lui, plus de boisson chaude, plus de th, plus de caf. En
faisant linventaire des provisions pargnes, le docteur constata la
disparition de deux cents livres de pemmican, et de cent cinquante
livres de biscuit ; si le voyage continuait, il devenait ncessaire aux
voyageurs de se mettre demi-ration.

On discuta donc le parti prendre dans ces circonstances.
Devait-on retourner au navire, et recommencer cette expdition ?
Mais comment se dcider perdre ces cent cinquante milles dj
franchis ? Revenir sans ce combustible si ncessaire serait dun effet
- 262 -
dsastreux sur lesprit de lquipage ! Trouverait-on encore des gens
dtermins reprendre cette course travers les glaces ?

videmment, le mieux tait de se porter en avant, mme au prix
des privations les plus dures.

Le docteur, Hatteras et Bell taient pour ce dernier parti ;
Simpson poussait au retour ; les fatigues du voyage avaient altr sa
sant ; il saffaiblissait visiblement ; mais enfin, se voyant seul de
son avis, il reprit sa place en tte du traneau, et la petite caravane
continua sa route au sud.

Pendant les trois jours suivants, du 15 au 17 janvier, les
incidents monotones du voyage se reproduisirent ; on avanait plus
lentement ; les voyageurs se fatiguaient ; la lassitude les prenait aux
jambes ; les chiens de lattelage tiraient pniblement ; cette
nourriture insuffisante ntait pas faite pour rconforter btes et
gens. Le temps variait avec sa mobilit accoutume, sautant dun
froid intense des brouillards humides et pntrants.

Le 18 janvier, laspect des champs de glace changea soudain ; un
grand nombre de pics, semblables des pyramides termines par
une pointe aigu, et dune grande lvation, se dressrent
lhorizon ; le sol, certaines places, perait la couche de neige ; il
semblait form de gneiss, de schiste et de quartz avec quelque
apparence de roches calcaires. Les voyageurs foulaient enfin la terre
ferme, et cette terre devait tre, daprs lestimation, ce continent
appel le Nouveau-Cornouailles.

Le docteur ne put sempcher de frapper dun pied satisfait ce
terrain solide ; les voyageurs navaient plus que cent milles
franchir pour atteindre le cap Belcher ; mais leurs fatigues allaient
singulirement saccrotre sur ce sol tourment, sem de roches
aigus, de ressauts dangereux, de crevasses et de prcipices ; il
fallait senfoncer dans lintrieur des terres, et gravir les hautes
falaises de la cte, travers des gorges troites dans lesquelles les
neiges samoncelaient sur une hauteur de trente quarante pieds.
- 263 -

Les voyageurs vinrent regretter promptement le chemin peu
prs uni, presque facile, des ice-fields si propices au glissage du
traneau ; maintenant, il fallait tirer avec force ; les chiens reints
ny suffisaient plus ; les hommes, forcs de satteler prs deux,
spuisaient les soulager ; plusieurs fois, il devint ncessaire de
dcharger entirement les provisions pour franchir des monticules
extrmement roides, dont les surfaces glaces ne donnaient aucune
prise ; tel passage de dix pieds demanda des heures entires ; aussi,
pendant cette premire journe, on gagna cinq milles peine sur
cette terre de Cornouailles, bien nomme assurment, car elle
prsentait les asprits, les pointes aigus, les artes vives, les
roches convulsionnes de lextrmit sud-ouest de lAngleterre.

Le lendemain, le traneau atteignit la partie suprieure des
falaises ; les voyageurs, bout de forces, ne pouvant construire leur
maison de neige, durent passer la nuit sous la tente, envelopps
dans les peaux de buffle, et rchauffant leurs bas mouills sur leur
poitrine. On comprend les consquences invitables dune pareille
hygine ; le thermomtre, pendant cette nuit, descendit plus bas
que quarante-quatre degrs (-42 centigrades), et le mercure gela.

La sant de Simpson saltrait dune faon inquitante ; un
rhume de poitrine opinitre, des rhumatismes violents, des
douleurs intolrables, lobligeaient se coucher sur le traneau quil
ne pouvait plus guider. Bell le remplaa ; il souffrait, mais ses
souffrances ntaient pas de nature laliter. Le docteur ressentait
aussi linfluence de cette excursion par un hiver terrible ; cependant
il ne laissait pas une plainte schapper de sa poitrine ; il marchait
en avant, appuy sur son bton ; il clairait la route, il aidait tout.
Hatteras, impassible, impntrable, insensible, valide comme au
premier jour avec son temprament de fer, suivait silencieusement
le traneau.

Le 20 janvier, la temprature fut si rude, que le moindre effort
amenait immdiatement une prostration complte. Cependant les
difficults du sol devinrent telles que le docteur, Hatteras et Bell,
- 264 -
sattelrent prs des chiens ; des chocs inattendus avaient bris le
devant du traneau ; on dut le raccommoder. Ces causes de retard se
reproduisaient plusieurs fois par jour.

Les voyageurs suivaient une profonde ravine, engags dans la
neige jusqu mi-corps, et suant au milieu dun froid violent. Ils ne
disaient mot. Tout coup, Bell, plac prs du docteur, se prend
regarder celui-ci avec effroi ; puis, sans prononcer une parole, il
ramasse une poigne de neige, et en frotte vigoureusement la figure
de son compagnon.

Eh bien, Bell ! faisait le docteur en se dbattant.

Mais Bell continuait et frottait de son mieux.

Voyons ! Bell, reprit le docteur, la bouche, le nez, les yeux
pleins de neige, tes-vous fou ? Quy a-t-il donc ?

Il y a, rpondit Bell, que si vous possdez encore un nez, cest
moi que vous le devrez !

Un nez ! rpliqua vivement le docteur en portant la main
son visage.

Oui, monsieur Clawbonny, vous tiez compltement frost-
bitten ; votre nez tait tout blanc quand je vous ai regard, et sans
mon traitement nergique vous seriez priv de cet ornement,
incommode en voyage, mais ncessaire dans lexistence.

En effet, un peu plus le docteur avait le nez gel ; la circulation
du sang stant heureusement refaite propos, grce aux
vigoureuses frictions de Bell, tout danger disparut.

Merci ! Bell, dit le docteur, et charge de revanche.

- 265 -
Jy compte, monsieur Clawbonny, rpondit le charpentier, et
plt au ciel que nous neussions jamais de plus grands malheurs
redouter !

Hlas, Bell ! reprit le docteur, vous faites allusion Simpson ;
le pauvre garon est en proie de terribles souffrances.

Craignez-vous pour lui ? demanda vivement Hatteras

Oui, capitaine, reprit le docteur.

Et que craignez-vous ?

Une violente attaque de scorbut ; ses jambes enflent dj et
ses gencives se prennent ; le malheureux est l, couch sous les
couvertures du traneau, demi gel, et les chocs ravivent chaque
instant ses douleurs ; je le plains, Hatteras, et je ne puis rien pour le
soulager !

Pauvre Simpson ! murmura Bell.

Peut-tre faudrait-il nous arrter un jour ou deux, reprit le
docteur.

Sarrter ! scria Hatteras, quand la vie de dix-huit hommes
tient notre retour !

Cependant fit le docteur.

Clawbonny, Bell, coutez-moi, reprit Hatteras ; il ne nous
reste pas pour vingt jours de vivres ! Voyez si nous pouvons perdre
un instant !

Ni le docteur, ni Bell, ne rpondirent un seul mot, et le traneau
reprit sa marche un moment interrompue.
- 266 -

Le soir, on sarrta au pied dun monticule de glace dans lequel
Bell tailla promptement une caverne ; les voyageurs sy rfugirent ;
le docteur passa la nuit soigner Simpson ; le scorbut exerait dj
sur le malheureux ses affreux ravages, et les souffrances amenaient
une plainte continuelle sur ses lvres tumfies.

Ah ! monsieur Clawbonny !

Du courage, mon garon ! disait le docteur.

Je nen reviendrai pas ! je le sens ! je nen puis plus ! jaime
mieux mourir !

ces paroles dsespres, le docteur rpondait par des soins
incessants ; quoique bris lui-mme des fatigues du jour, il
employait la nuit composer quelque potion calmante pour le
malade ; mais dj le lime-juice restait sans action, et les frictions
nempchaient pas le scorbut de stendre peu peu.

Le lendemain, il fallait replacer cet infortun sur le traneau,
quoiquil demandt rester seul, abandonn, et quon le laisst
mourir en paix ; puis on reprenait cette marche effroyable au milieu
de difficults sans cesse accumules.

Les brumes glaces pntraient ces trois hommes jusquaux os ;
la neige, le grsil, leur fouettaient le visage ; ils faisaient le mtier de
bte de somme, et navaient plus une nourriture suffisante.

Duk, semblable son matre, allait et venait, bravant les
fatigues, toujours alerte, dcouvrant de lui-mme la meilleure route
suivre ; on sen remettait son merveilleux instinct.

Pendant la matine du 23 janvier, au milieu dune obscurit
presque complte, car la lune tait nouvelle Duk avait pris les
devants ; durant plusieurs heures on le perdit de vue ; linquitude
- 267 -
prit Hatteras, dautant plus que de nombreuses traces dours
sillonnaient le sol ; il ne savait trop quel parti prendre, quand des
aboiements se firent entendre avec force.

Hatteras hta la marche du traneau, et bientt il rejoignit le
fidle animal au fond dune ravine.

Duk, en arrt, immobile comme sil et t ptrifi, aboyait
devant une sorte de cairn, fait de quelques pierres chaux
recouvertes dun ciment de glace.

Cette fois, dit le docteur en dtachant ses courroies, cest un
cairn, il ny a pas sy tromper.

Que nous importe ? rpondit Hatteras.

Hatteras, si cest un cairn, il peut contenir un document
prcieux pour nous ; il renferme peut-tre un dpt de provisions,
et cela vaut la peine dy regarder.

Et quel Europen aurait pouss jusquici ? fit Hatteras en
haussant les paules.

Mais dfaut dEuropens, rpliqua le docteur, les
Esquimaux nont-ils pu faire une cache en cet endroit, et y dposer
les produits de leur pche ou de leur chasse ? cest assez leur
habitude, ce me semble.

Eh bien ! voyez, Clawbonny, rpondit Hatteras ; mais je
crains bien que vous nen soyez pour vos peines.

Clawbonny et Bell, arms de pioches, se dirigrent vers le cairn.
Duk continuait daboyer avec fureur. Les pierres chaux taient
fortement cimentes par la glace ; mais quelques coups ne tardrent
pas les parpiller sur le sol.

- 268 -
Il y a videmment quelque chose, dit le docteur.

Je le crois, rpondit Bell.

Ils dmolirent le cairn avec rapidit. Bientt une cachette fut
dcouverte ; dans cette cachette se trouvait un papier tout humide.
Le docteur sen empara, le cur palpitant. Hatteras accourut, prit le
document et lut :

Altam, Porpoise, 13 dc 1860, 12 long 835 lat

Le Porpoise, dit le docteur.

Le Porpoise, rpta Hatteras ! Je ne connais pas de navire de
ce nom frquenter ces mers.

Il est vident, reprit le docteur, que des navigateurs, des
naufrags peut-tre, ont pass l depuis moins de deux mois.

Cela est certain, rpondit Bell.

Quallons-nous faire ? demanda le docteur.

Continuer notre route, rpondit froidement Hatteras. Je ne
sais ce quest ce navire le Porpoise, mais je sais que le brick le
Forward attend notre retour.
- 269 -
CHAPITRE XXXI
LA MORT DE SIMPSON
Le voyage fut repris ; lesprit de chacun semplissait dides
nouvelles et inattendues, car une rencontre dans ces terres borales
est lvnement le plus grave qui puisse se produire. Hatteras
fronait le sourcil avec inquitude.

Le Porpoise ! se demandait-il ; quest-ce que ce navire ? Et
que vient-il faire si prs du ple ?

cette pense, un frisson le prenait en dpit de la temprature.
Le docteur et Bell, eux, ne songeaient quaux deux rsultats que
pouvait amener la dcouverte de ce document : sauver leurs
semblables ou tre sauvs par eux.

Mais les difficults, les obstacles, les fatigues revinrent bientt,
et ils ne durent songer qu leur propre situation, si dangereuse
alors.

La situation de Simpson empirait ; les symptmes dune mort
prochaine ne purent tre mconnus par le docteur. Celui-ci ny
pouvait rien ; il souffrait cruellement lui-mme dune ophtalmie
douloureuse qui pouvait aller jusqu la ccit, sil ny prenait garde.
Le crpuscule donnait alors une quantit suffisante de lumire, et
cette lumire, rflchie par les neiges, brlait les yeux ; il tait
difficile de se protger contre cette rflexion, car les verres des
lunettes, se couvrant dune crote glace, devenaient opaques et
interceptaient la vue. Or, il fallait veiller avec soin aux moindres
accidents de la route et les relever du plus loin possible ; force tait
donc de braver les dangers de ophtalmie ; cependant le docteur et
Bell, se couvrant les yeux, laissaient tour tour chacun deux le
soin de diriger le traneau.

Celui-ci glissait mal sur ses chssis uss ; le tirage devenait de
plus en plus pnible ; les difficults du terrain ne diminuaient pas ;
- 270 -
on avait affaire un continent de nature volcanique, hriss et
sillonn de crtes vives ; les voyageurs avaient d, peu peu,
slever une hauteur de quinze cents pieds pour franchir le
sommet des montagnes. La temprature tait la plus pre ; les
rafales et les tourbillons sy dchanaient avec une violence sans
gale, et ctait un triste spectacle que celui de ces infortuns se
tranant sur ces cimes dsoles.

Ils taient pris aussi du mal de la blancheur ; cet clat uniforme
curait ; il enivrait, il donnait le vertige ; le sol semblait manquer
et noffrir aucun point fixe sur cette immense nappe blanche ; le
sentiment prouv tait celui du roulis, pendant lequel le pont du
navire fuit sous le pied du marin ; les voyageurs ne pouvaient
shabituer cet effet, et la continuit de cette sensation leur portait
la tte. La torpeur semparait de leurs membres, la somnolence de
leur esprit, et souvent ils marchaient comme des hommes peu
prs endormis ; alors un chaos, un heurt inattendu, une chute
mme, les tirait de cette inertie, qui les reprenait quelques instants
plus tard.

Le 25 janvier, ils commencrent descendre des pentes
abruptes ; leurs fatigues saccrurent encore sur ces dclivits
glaces ; un faux pas, bien difficile viter, pouvait les prcipiter
dans des ravins profonds, et, l, ils eussent t perdus sans
ressource.

Vers le soir, une tempte dune violence extrme balaya les
sommets neigeux ; on ne pouvait rsister la violence de louragan ;
il fallait se coucher terre ; mais la temprature tant fort basse, on
risquait de se faire geler instantanment.

Bell, aid dHatteras, construisit avec beaucoup de peine une
snow-house, dans laquelle les malheureux cherchrent un abri ; l,
on prit quelques pinces de pemmican et un peu de th chaud ; il ne
restait pas quatre gallons desprit-de-vin ; or il tait ncessaire den
user pour satisfaire la soif, car il ne faut pas croire que la neige
puisse tre absorbe sous sa forme naturelle ; on est forc de la faire
- 271 -
fondre. Dans les pays temprs, o le froid descend peine au-
dessous du point de conglation, elle ne peut tre malfaisante ; mais
au-del du cercle polaire il en est tout autrement ; elle atteint une
temprature si basse, quil nest pas plus possible de la saisir avec la
main quun morceau de fer rougi blanc, et cela, quoiquelle
conduise trs mal la chaleur ; il y a donc entre elle et lestomac une
diffrence de temprature telle, que son absorption produirait une
suffocation vritable. Les Esquimaux prfrent endurer les plus
longs tourments se dsaltrer de cette neige, qui ne peut
aucunement remplacer leau et augmente la soif au lieu de lapaiser.
Les voyageurs ne pouvaient donc tancher la leur qu la condition
de fondre la neige en brlant lesprit-de-vin.

trois heures du matin, au plus fort de la tempte, le docteur
prit le quart de veille ; il tait accoud dans un coin de la maison,
quand une plainte lamentable de Simpson appela son attention ; il
se leva pour lui donner ses soins, mais en se levant il se heurta
fortement la tte la vote de glace ; sans se proccuper autrement
de cet incident, il se courba sur Simpson et se mit lui frictionner
ses jambes enfles et bleutres ; aprs un quart dheure de ce
traitement, il voulut se relever, et se heurta la tte une seconde fois,
bien quil ft agenouill alors.

Voil qui est bizarre , se dit-il.

Il porta la main au-dessus de sa tte : la vote baissait
sensiblement.

Grand Dieu ! scria-t-il. Alerte, mes amis !

ses cris, Hatteras et Bell se relevrent vivement, et se
heurtrent leur tour ; ils taient dans une obscurit profonde.

Nous allons tre crass ! dit le docteur ; au dehors ! au
dehors !

- 272 -
Et tous les trois, tranant Simpson travers louverture, ils
quittrent cette dangereuse retraite ; il tait temps, car les blocs de
glace, mal assujettis, seffondrrent avec fracas.

Les infortuns se trouvaient alors sans abri au milieu de la
tempte, saisis par un froid dune rigueur extrme. Hatteras se hta
de dresser la tente ; on ne put la maintenir contre la violence de
louragan, et il fallut sabriter sous les plis de la toile, qui fut bientt
charge dune couche paisse de neige ; mais au moins cette neige,
empchant la chaleur de rayonner au dehors, prserva les
voyageurs du danger dtre gels vivants.

Les rafales ne cessrent pas avant le lendemain ; en attelant les
chiens insuffisamment nourris, Bell saperut que trois dentre eux
avaient commenc ronger leurs courroies de cuir ; deux
paraissaient fort malades et ne pouvaient aller loin.

Cependant, la caravane reprit sa marche tant bien que mal ; il
restait encore soixante milles franchir avant datteindre le point
indiqu.

Le 26, Bell, qui allait en avant, appela tout coup ses
compagnons. Ceux-ci accoururent, et il leur montra dun air
stupfait un fusil appuy sur un glaon.

Un fusil ! scria le docteur.

Hatteras le prit ; il tait en bon tat et charg.

Les hommes du Porpoise ne peuvent tre loin, dit le docteur.

Hatteras, en examinant larme, remarqua quelle tait dorigine
amricaine ; ses mains se crisprent sur le canon glac.

En route ! en route ! dit-il dune voix sourde.

- 273 -
On continua de descendre la pente des montagnes. Simpson
paraissait priv de tout sentiment ; il ne se plaignait plus ; la force
lui manquait.

La tempte ne discontinuait pas ; la marche du traneau
devenait de plus en plus lente ; on gagnait peine quelques milles
par vingt-quatre heures, et, malgr lconomie la plus stricte, les
vivres diminuaient sensiblement ; mais, tant quil en restait au-del
de la quantit ncessaire au retour, Hatteras marchait en avant.

Le 27, on trouva presque enfoui sous la neige un sextant, puis
une gourde ; celle-ci contenait de leau-de-vie, ou plutt un morceau
de glace, au centre duquel tout lesprit de cette liqueur stait
rfugi sous la forme dune boule de neige ; elle ne pouvait plus
servir.

videmment Hatteras suivait sans le vouloir les traces dune
grande catastrophe ; il savanait par le seul chemin praticable,
ramassant les paves de quelque naufrage horrible. Le docteur
examinait avec soin si de nouveaux cairns ne soffriraient pas sa
vue ; mais en vain.

De tristes penses lui venaient lesprit : en effet, sil dcouvrait
ces infortuns, quels secours pourrait-il leur apporter ? Ses
compagnons et lui commenaient manquer de tout ; leurs
vtements se dchiraient, leurs vivres devenaient rares. Que ces
naufrags fussent nombreux, et ils prissaient tous de faim.
Hatteras semblait port les fuir ! Navait-il pas raison, lui sur qui
reposait le salut de son quipage ? Devait-il, en ramenant des
trangers bord, compromettre la sret de tous ?

Mais ces trangers, ctaient des hommes, leurs semblables,
peut-tre des compatriotes ! Si faible que ft leur chance de salut,
devait-on la leur enlever ? Le docteur voulut connatre la pense de
Bell cet gard. Bell ne rpondit pas. Ses propres souffrances lui
endurcissaient le cur. Clawbonny nosa pas interroger Hatteras : il
sen rapporta donc la Providence.
- 274 -

Le 27 janvier, vers le soir, Simpson parut tre toute
extrmit ; ses membres dj roidis et glacs, sa respiration
haletante qui formait un brouillard autour de sa tte, des
soubresauts convulsifs, annonaient sa dernire heure. Lexpression
de son visage tait terrible, dsespre, avec des regards de colre
impuissante adresss au capitaine. Il y avait l toute une accusation,
toute une suite de reproches muets, mais significatifs, mrits peut-
tre !

Hatteras ne sapprochait pas du mourant. Il lvitait, il le fuyait,
plus taciturne, plus concentr, plus rejet en lui-mme que jamais !

La nuit suivante fut pouvantable ; la tempte redoublait de
violence ; trois fois la tente fut arrache, et le drift de neige sabattit
sur ces infortuns, les aveuglant, les glaant, les perant de dards
aigus arrachs aux glaons environnants. Les chiens hurlaient
lamentablement ; Simpson restait expos cette cruelle
temprature. Bell parvint rtablir le misrable abri de toile, qui,
sil ne dfendait pas du froid, protgeait au moins contre la neige.
Mais une rafale, plus rapide, lenleva une quatrime fois, et
lentrana dans son tourbillon au milieu dpouvantables
sifflements.

Ah ! cest trop souffrir ! scria Bell.

Du courage ! du courage ! rpondit le docteur en saccrochant
lui pour ne pas tre roul dans les ravins.

Simpson rlait. Tout coup, par un dernier effort, il se releva
demi, tendit son poing ferm vers Hatteras, qui le regardait de ses
yeux fixes, poussa un cri dchirant et retomba mort au milieu de sa
menace inacheve.

Mort ! scria le docteur.

- 275 -
Mort ! rpta Bell.

Hatteras, qui savanait vers le cadavre, recula sous la violence
du vent.

Ctait donc le premier de cet quipage qui tombait frapp par
ce climat meurtrier, le premier ne jamais revenir au port, le
premier payer de sa vie, aprs dincalculables souffrances,
lenttement intraitable du capitaine. Ce mort lavait trait
dassassin, mais Hatteras ne courba pas la tte sous laccusation.
Cependant, une larme, glissant de sa paupire, vint se congeler sur
sa joue ple.

Le docteur et Bell le regardaient avec une sorte de terreur. Arc-
bout sur son long bton, il apparaissait comme le gnie de ces
rgions hyperborennes, droit au milieu des rafales surexcites, et
sinistre dans son effrayante immobilit.

Il demeura debout, sans bouger, jusquaux premires lueurs du
crpuscule, hardi, tenace, indomptable, et semblant dfier la
tempte qui mugissait autour de lui.
- 276 -
CHAPITRE XXXII
LE RETOUR AU FORWARD
Le vent se calma vers six heures du matin, et, passant
subitement dans le nord, il chassa les nuages du ciel ; le
thermomtre marquait trente-trois degrs au dessous de zro (-37
centigrades). Les premires lueurs du crpuscule argentaient cet
horizon quelles devaient dorer quelques jours plus tard.

Hatteras vint auprs de ses deux compagnons abattus, et dune
voix douce et triste il leur dit :

Mes amis, plus de soixante milles nous sparent encore du
point signal par sir Edward Belcher. Nous navons que le strict
ncessaire de vivres pour rejoindre le navire. Aller plus loin, ce
serait nous exposer une mort certaine, sans profit pour personne.
Nous allons retourner sur nos pas.

Cest l une bonne rsolution, Hatteras, rpondit le docteur ;
je vous aurais suivi jusquo il vous et plut de me mener, mais
notre sant saffaiblit de jour en jour ; peine pouvons-nous mettre
un pied devant lautre ; japprouve compltement ce projet de
retour.

Est-ce galement votre avis, Bell ? demanda Hatteras.

Oui, capitaine, rpondit le charpentier.

Eh bien, reprit Hatteras, nous allons prendre deux jours de
repos. Ce nest pas trop. Le traneau a besoin de rparations
importantes. Je pense donc que nous devons construire une maison
de neige, dans laquelle puissent se refaire nos forces.

Ce point dcid, les trois hommes se mirent louvrage avec
ardeur ; Bell prit les prcautions ncessaires pour assurer la solidit
- 277 -
de sa construction, et bientt une retraite suffisante sleva au fond
de la ravine o la dernire halte avait eu lieu.

Hatteras stait fait sans doute une violence extrme pour
interrompre son voyage ! tant de peines, de fatigues perdues ! une
excursion inutile, paye de la mort dun homme ! Revenir bord
sans un morceau de charbon ! quallait devenir lquipage ?
quallait-il faire sous linspiration de Richard Shandon ? Mais
Hatteras ne pouvait lutter davantage.

Tous ses soins se reportrent alors sur les prparatifs du
retour ; le traneau fut rpar, sa charge avait bien diminu
dailleurs, et ne pesait pas deux cents livres. On raccommoda les
vtements uss, dchirs, imprgns de neige et durcis par la gele ;
des mocassins et des snow-shoes nouveaux remplacrent les
anciens mis hors dusage. Ces travaux prirent la journe du 29 et la
matine du 30 ; dailleurs, les trois voyageurs se reposaient de leur
mieux et se rconfortaient pour lavenir.

Pendant ces trente-six heures passes dans la maison de neige
et sur les glaons de la ravine, le docteur avait observ Duk, dont les
singulires allures ne lui semblaient pas naturelles ; lanimal
tournait sans cesse en faisant mille circuits imprvus qui
paraissaient avoir entre eux un centre commun ; ctait une sorte
dlvation, de renflement du sol produit par diffrentes couches de
glaces superposes ; Duk, en contournant ce point, aboyait petit
bruit, remuant sa queue avec impatience, regardant son matre et
semblant linterroger.

Le docteur, aprs avoir rflchi, attribua cet tat dinquitude
la prsence du cadavre de Simpson, que ses compagnons navaient
pas encore eu le temps denterrer.

Il rsolut donc de procder cette triste crmonie le jour
mme ; on devait repartir le lendemain matin des le crpuscule.

- 278 -
Bell et le docteur se munirent de pioches et se dirigrent vers le
fond de la ravine ; lminence signale par Duk offrait un
emplacement favorable pour y dposer le cadavre ; il fallait
linhumer profondment pour le soustraire la griffe des ours.

Le docteur et Bell commencrent par enlever la couche
superficielle de neige molle, puis ils attaqurent la glace durcie ; au
troisime coup de pioche, le docteur rencontra un corps dur qui se
brisa ; il en retira les morceaux, et reconnut les restes dune
bouteille de verre.

De son ct, Bell mettait jour un sac racorni, et dans lequel se
trouvaient des miettes de biscuit parfaitement conserv.

Hein ? fit le docteur.

Quest-ce que cela veut dire ? demanda Bell en suspendant
son travail.

Le docteur appela Hatteras, qui vint aussitt.

Duk aboyait avec force, et, de ses pattes, il essayait de creuser
lpaisse couche de glace.

Est-ce que nous aurions mis la main sur un dpt de
provisions ? dit le docteur.

Cela y ressemble, rpondit Bell.

Continuez ! fit Hatteras.

Quelques dbris daliments furent encore retirs, et une caisse
au quart pleine de pemmican.

Si cest une cache, dit Hatteras, les ours lont certainement
visite avant nous. Voyez, ces provisions ne sont pas intactes.
- 279 -

Cela est craindre, rpondit le docteur, car

Il nacheva pas sa phrase ; un cri de Bell venait de
linterrompre : ce dernier, cartant un bloc assez fort, montrait une
jambe roide et glace qui sortait par linterstice des glaons.

Un cadavre ! scria le docteur.

Ce nest pas une cache, rpondit Hatteras, cest une tombe.

Le cadavre, mis lair, tait celui dun matelot dune trentaine
dannes, dans un tat parfait de conservation ; il avait le vtement
des navigateurs arctiques ; le docteur ne put dire quelle poque
remontait sa mort.

Mais aprs ce cadavre Bell en dcouvrit un second, celui dun
homme de cinquante ans, portant encore sur sa figure la trace des
souffrances qui lavaient tu.

Ce ne sont pas des corps enterrs, scria le docteur ; ces
malheureux ont t surpris par la mort, tels que nous les trouvons.

Vous avez raison, monsieur Clawbonny, rpondit Bell.

Continuez ! continuez ! disait Hatteras.

Bell osait peine. Qui pouvait dire ce que ce monticule de glace
renfermait des cadavres humains !

Ces gens ont t victimes de laccident qui a failli nous arriver
nous-mmes, dit le docteur ; leur maison de neige sest affaisse.
Voyons si quelquun deux ne respire pas encore !

- 280 -
La place fut dblaye avec rapidit, et Bell ramena un troisime
corps, celui dun homme de quarante ans ; il navait pas lapparence
cadavrique des autres ; le docteur se baissa sur lui, et crut
surprendre encore quelques symptmes dexistence.

Il vit ! il vit ! scria-t-il.

Bell et lui transportrent ce corps dans la maison de neige,
tandis quHatteras, immobile, considrait la demeure croule.

Le docteur dpouilla entirement le malheureux exhum ; il ne
trouva sur lui aucune trace de blessure ; aid de Bell, il le frictionna
vigoureusement avec des toupes imbibes desprit-de-vin, et il
sentit peu peu la vie renatre ; mais linfortun tait dans un tat
de prostration absolue, et compltement priv de la parole ; sa
langue adhrait son palais, comme gele.

Le docteur chercha dans les poches de ses vtements ; elles
taient vides. Donc pas de document. Il laissa Bell continuer ses
frictions et revint vers Hatteras.

Celui-ci, descendu dans les cavits de la maison de neige, avait
fouill le sol avec soin, et remontait en tenant la main un fragment
demi brl dune enveloppe de lettre. On pouvait encore y lire ces
mots :

tamont, . orpoise w-York

Altamont, scria le docteur ! du navire le Porpoise ! de New-
York !

Un Amricain ! fit Hatteras en tressaillant.

Je le sauverai ! dit le docteur, jen rponds, et nous saurons le
mot de cette pouvantable nigme.

- 281 -
Il retourna prs du corps dAltamont, tandis quHatteras
demeurait pensif. Grce ses soins, le docteur parvint rappeler
linfortun la vie, mais non au sentiment ; il ne voyait, ni
nentendait, ni ne parlait, mais enfin il vivait !

Le lendemain matin, Hatteras dit au docteur

Il faut cependant que nous partions.

Partons, Hatteras ! le traneau nest pas charg ; nous y
transporterons ce malheureux, et nous le ramnerons au navire.

Faites, dit Hatteras. Mais auparavant ensevelissons ces
cadavres.

Les deux matelots inconnus furent replacs sous les dbris de la
maison de neige ; le cadavre de Simpson vint remplacer le corps
dAltamont.

Les trois voyageurs donnrent, sous forme de prire, un dernier
souvenir leur compagnon, et, sept heures du matin, ils reprirent
leur marche vers le navire.

Deux des chiens dattelage tant morts, Duk vint de lui-mme
soffrir pour tirer le traneau, et il le fit avec la conscience et la
rsolution dun Gronlandais.

Pendant vingt jours, du 31 janvier au 19 fvrier, le retour
prsenta peu prs les mmes pripties que laller. Seulement,
dans ce mois de fvrier, le plus froid de lhiver, la glace offrit partout
une surface rsistante ; les voyageurs souffrirent terriblement de la
temprature, mais non des tourbillons et du vent.

Le soleil avait reparu pour la premire fois depuis le 31 janvier ;
chaque jour il se maintenait davantage au-dessus de lhorizon. Bell
- 282 -
et le docteur taient au bout de leurs forces, presque aveugles et
demi clops ; le charpentier ne pouvait marcher sans bquilles.

Altamont vivait toujours, mais dans un tat dinsensibilit
complte ; parfois on dsesprait de lui, mais des soins intelligents
le ramenaient lexistence ! Et cependant le brave docteur aurait eu
grand besoin de se soigner lui-mme, car sa sant sen allait avec les
fatigues.

Hatteras songeait au Forward ! son brick ! Dans quel tat
allait-il le retrouver ? Que se serait-il pass bord ? Johnson aurait-
il pu rsister Shandon et aux siens ? Le froid avait t terrible !
Avait-on brl le malheureux navire ? ses mts, sa carne, taient-
ils respects ?

En pensant tout cela, Hatteras marchait en avant, comme sil
et voulu voir son Forward de plus loin.

Le 24 fvrier, au matin, il sarrta subitement. trois cents pas
devant lui, une lueur rougetre apparaissait, au-dessus de laquelle
se balanait une immense colonne de fume noirtre qui se perdait
dans les brumes grises du ciel !

Cette fume ! scria-t-il.

Son cur battit se briser.

Voyez ! l-bas ! cette fume ! dit-il ses deux compagnons qui
lavaient rejoint ; mon navire brle !

Mais nous sommes encore plus de trois milles de lui,
repartit Bell. Ce ne peut tre le Forward !

Si, rpondit le docteur, cest lui ; il se produit un phnomne
de mirage qui le fait paratre plus rapproch de nous !

- 283 -
Courons ! scria Hatteras en devanant ses compagnons.

Ceux-ci, abandonnant le traneau la garde de Duk,
slancrent rapidement sur les traces du capitaine.

Une heure aprs, ils arrivaient en vue du navire. Spectacle
horrible ! le brick brlait au milieu des glaces qui se fondaient
autour de lui ; les flammes enveloppaient sa coque, et la brise du
sud rapportait loreille dHatteras des craquements inaccoutums.

cinq cents pas, un homme levait les bras avec dsespoir ; il
restait l, impuissant, en face de cet incendie qui tordait le Forward
dans ses flammes.

Cet homme tait seul, et cet homme, ctait le vieux Johnson.

Hatteras courut lui.

Mon navire ! mon navire ! demanda-t-il dune voix altre.

Vous ! capitaine ! rpondit Johnson, vous ! arrtez ! pas un
pas de plus !

Eh bien ? demanda Hatteras avec un terrible accent de
menace.

Les misrables ! rpondit Johnson ; partis depuis quarante-
huit heures, aprs avoir incendi le navire.

Maldiction ! scria Hatteras.

Alors une explosion formidable se produisit ; la terre trembla ;
les ice-bergs se couchrent sur le champ de glace ; une colonne de
fume alla senrouler dans les nuages, et le Forward, clatant sous
leffort de sa poudrire enflamme, se perdit dans un abme de feu.
- 284 -

Le docteur et Bell arrivaient en ce moment auprs dHatteras.
Celui-ci, abm dans son dsespoir, se releva tout dun coup.

Mes amis, dit-il dune voix nergique, les lches ont pris la
fuite ! les forts russiront ! Johnson, Bell, vous avez le courage ;
docteur, vous avez la science ; moi, jai la foi ! le ple nord est l-
bas ! luvre donc, luvre !

Les compagnons dHatteras se sentirent renatre ces mles
paroles.

Et cependant, la situation tait terrible pour ces quatre hommes
et ce mourant, abandonns sans ressource, perdus, seuls, sous le
quatre-vingtime degr de latitude, au plus profond des rgions
polaires !
- 285 -
SECONDE PARTIE
LE DSERT DE GLACE.

CHAPITRE I
LINVENTAIRE DU DOCTEUR
Ctait un hardi dessein quavait eu le capitaine Hatteras de
slever jusquau nord, et de rserver lAngleterre, sa patrie, la
gloire de dcouvrir le ple boral du monde. Cet audacieux marin
venait de faire tout ce qui tait dans la limite des forces humaines.
Aprs avoir lutt pendant neuf mois contre les courants, contre les
temptes, aprs avoir bris les montagnes de glace et rompu les
banquises, aprs avoir lutt contre les froids dun hiver sans
prcdent dans les rgions hyperborennes, aprs avoir rsum
dans son expdition les travaux de ses devanciers, contrl et refait
pour ainsi dire lhistoire des dcouvertes polaires, aprs avoir
pouss son brick le Forward au-del des mers connues, enfin, aprs
avoir accompli la moiti de la tche, il voyait ses grands projets
subitement anantis ! La trahison ou plutt le dcouragement de
son quipage us par les preuves, la folie criminelle de quelques
meneurs, le laissaient dans une pouvantable situation : des dix-
huit hommes embarqus bord du brick, il en restait quatre,
abandonns sans ressource, sans navire, plus de deux mille cinq
cents milles de leur pays !

Lexplosion du Forward, qui venait de sauter devant eux, leur
enlevait les derniers moyens dexistence.

Cependant, le courage dHatteras ne faiblit pas en prsence de
cette terrible catastrophe. Les compagnons qui lui restaient,
ctaient les meilleurs de son quipage, des gens hroques. Il avait
fait appel lnergie, la science du docteur Clawbonny, au
dvouement de Johnson et de Bell, sa propre foi dans son
entreprise, il osa parler despoir dans cette situation dsespre ; il
- 286 -
fut entendu de ses vaillants camarades, et le pass dhommes aussi
rsolus rpondait de leur courage venir.

Le docteur, aprs les nergiques paroles du capitaine, voulut se
rendre un compte exact de la situation, et, quittant ses compagnons
arrts cinq cents pas du btiment, il se dirigea vers le thtre de
la catastrophe.

Du Forward, de ce navire construit avec tant de soin, de ce
brick si cher, il ne restait plus rien ; des glaces convulsionnes, des
dbris informes, noircis, calcins, des barres de fer tordues, des
morceaux de cbles brlant encore comme des boutefeux
dartillerie, et, au loin, quelques spirales de fume rampant et l
sur lice-field, tmoignaient de la violence de lexplosion. Le canon
du gaillard davant, rejet plusieurs toises, sallongeait sur un
glaon semblable un afft. Le sol tait jonch de fragments de
toute nature dans un rayon de cent toises ; la quille du brick gisait
sous un amas de glaces ; les icebergs, en partie fondus la chaleur
de lincendie, avaient dj recouvr leur duret de granit.

Le docteur se prit songer alors sa cabine dvaste, ses
collections perdues, ses instruments prcieux mis en pices, ses
livres lacrs, rduits en cendre. Tant de richesses ananties ! Il
contemplait dun il humide cet immense dsastre, pensant, non
pas lavenir, mais cet irrparable malheur qui le frappait si
directement.

Il fut bientt rejoint par Johnson ; la figure du vieux marin
portait la trace de ses dernires souffrances ; il avait d lutter contre
ses compagnons rvolts, en dfendant le navire confi sa garde.

Le docteur lui tendit une main que le matre dquipage serra
tristement.

Quallons-nous devenir, mon ami ? dit le docteur.

- 287 -
Qui peut le prvoir ? rpondit Johnson.

Avant tout, reprit le docteur, ne nous abandonnons pas au
dsespoir, et soyons hommes !

Oui, monsieur Clawbonny, rpondit le vieux marin, vous avez
raison ; cest au moment des grands dsastres quil faut prendre les
grandes rsolutions ; nous sommes dans une vilaine passe ;
songeons nous en tirer.

Pauvre navire ! dit en soupirant le docteur ; je mtais attach
lui ; je laimais comme on aime son foyer domestique, comme la
maison o lon a pass sa vie entire, et il nen reste pas un morceau
reconnaissable !

Qui croirait, monsieur Clawbonny, que cet assemblage de
poutres et de planches pt ainsi nous tenir au cur !

Et la chaloupe ? reprit le docteur en cherchant du regard
autour de lui, elle na mme pas chapp la destruction ?

Si, monsieur Clawbonny, Shandon et les siens, qui nous ont
abandonns, lont emmene avec eux !

Et la pirogue ?

Brise en mille pices ! tenez, ces quelques plaques de fer-
blanc encore chaudes, voil tout ce quil en reste.

Nous navons plus alors que lhalkett-boat
56
?


56
Canot de caoutchouc, fait en forme de vtement, et qui se gonfle
volont.
- 288 -
Oui, grce lide que vous avez eue de lemporter dans votre
excursion.

Cest peu, dit le docteur.

Les misrables tratres qui ont fui ! scria Johnson. Puisse le
ciel les punir comme ils le mritent !

Johnson, rpondit doucement le docteur, il ne faut pas
oublier que la souffrance les a durement prouvs ! Les meilleurs
seuls savent rester bons dans le malheur, l o les faibles
succombent ! Plaignons nos compagnons dinfortune, et ne les
maudissons pas !

Aprs ces paroles, le docteur demeura pendant quelques
instants silencieux, et promena des regards inquiets sur le pays.

Quest devenu le traneau ? demanda Johnson.

Il est rest un mille en arrire.

Sous la garde de Simpson ?

Non ! mon ami. Simpson, le pauvre Simpson a succomb la
fatigue.

Mort ! scria le matre dquipage.

Mort ! rpondit le docteur.

Linfortun ! dit Johnson, et qui sait, pourtant, si nous ne
devrions pas envier son sort !

Mais, pour un mort que nous avons laiss, reprit le docteur,
nous rapportons un mourant.
- 289 -

Un mourant ?

Oui ! le capitaine Altamont.

Le docteur fit en quelques mots au matre dquipage le rcit de
leur rencontre.

Un Amricain ! dit Johnson en rflchissant.

Oui, tout nous porte croire que cet homme est citoyen de
lUnion. Mais quest-ce que ce navire, le Porpoise, videmment
naufrag, et que venait-il faire dans ces rgions ?

Il venait y prir, rpondit Johnson ; il entranait son quipage
la mort, comme tous ceux que leur audace conduit sous de pareils
cieux ! Mais, au moins, monsieur Clawbonny, le but de votre
excursion a-t-il t atteint ?

Ce gisement de charbon ! rpondit le docteur.

Oui, fit Johnson.

Le docteur secoua tristement la tte.

Rien ? dit le vieux marin.

Rien ! les vivres nous ont manqu, la fatigue nous a briss en
route ! Nous navons pas mme gagn la cte signale par Edward
Belcher !

Ainsi, reprit le vieux marin, pas de combustible ?

Non !

- 290 -
Pas de vivres ?

Non !

Et plus de navire pour regagner lAngleterre !

Le docteur et Johnson se turent. Il fallait un fier courage pour
envisager en face cette terrible situation.

Enfin, reprit le matre dquipage, notre position est franche,
au moins ! nous savons quoi nous en tenir ! Mais allons au plus
press ; la temprature est glaciale ; il faut construire une maison de
neige.

Oui, rpondit le docteur, avec laide de Bell, ce sera facile ;
puis nous irons chercher le traneau, nous ramnerons lAmricain,
et nous tiendrons conseil avec Hatteras.

Pauvre capitaine ! fit Johnson, qui trouvait moyen de
soublier lui-mme, il doit bien souffrir !

Le docteur et le matre dquipage revinrent vers leurs
compagnons.

Hatteras tait debout, immobile, les bras croiss suivant son
habitude, muet et regardant lavenir dans lespace. Sa figure avait
repris sa fermet habituelle. quoi pensait cet homme
extraordinaire ? Se proccupait-il de sa situation dsespre ou de
ses projets anantis ? Songeait-il enfin revenir en arrire puisque
les hommes, les lments, tout conspirait contre sa tentative ?

Personne net pu connatre sa pense. Elle ne se trahissait pas
au-dehors. Son fidle Duk demeurait prs de lui, bravant ses cts
une temprature tombe trente-deux degrs au-dessous de zro
(-36 centigrades).

- 291 -
Bell, tendu sur la glace, ne faisait aucun mouvement ; il
semblait inanim ; son insensibilit pouvait lui coter la vie ; il
risquait de se faire geler tout dun bloc.

Johnson le secoua vigoureusement, le frotta de neige, et parvint
non sans peine le tirer de sa torpeur.

Allons, Bell, du courage ! lui dit-il ; ne te laisse pas abattre ;
relve-toi ; nous avons causer ensemble de la situation, et il nous
faut un abri ! As-tu donc oubli comment se fait une maison de
neige ? Viens maider, Bell ! Voil un iceberg qui ne demande qu
se laisser creuser ! Travaillons ! Cela nous redonnera ce qui ne doit
pas manquer ici, du courage et du cur !

Bell, un peu remis ces paroles, se laissa diriger par le vieux
marin.

Pendant ce temps, reprit celui-ci, monsieur Clawbonny
prendra la peine daller jusquau traneau et le ramnera avec les
chiens.

Je suis prt partir, rpondit le docteur ; dans une heure, je
serai de retour.

Laccompagnez-vous, capitaine ? ajouta Johnson en se
dirigeant vers Hatteras.

Celui-ci, quoique plong dans ses rflexions, avait entendu la
proposition du matre dquipage, car il lui rpondit dune voix
douce :

Non, mon ami, si le docteur veut bien se charger de ce soin
Il faut quavant la fin de la journe une rsolution soit prise, et jai
besoin dtre seul pour rflchir. Allez. Faites ce que vous jugerez
convenable pour le prsent. Je songe lavenir.

- 292 -
Johnson revint vers le docteur.

Cest singulier, lui dit-il, le capitaine semble avoir oubli toute
colre ; jamais sa voix ne ma paru si affable.

Bien ! rpondit le docteur ; il a repris son sang-froid. Croyez-
moi, Johnson, cet homme-l est capable de nous sauver !

Ces paroles dites, le docteur sencapuchonna de son mieux, et,
le bton ferr la main, il reprit le chemin du traneau, au milieu de
cette brume que la lune rendait presque lumineuse.

Johnson et Bell se mirent immdiatement louvrage ; le vieux
marin excitait par ses paroles le charpentier, qui travaillait en
silence ; il ny avait pas btir, mais creuser seulement un grand
bloc ; la glace, trs dure, rendait pnible lemploi du couteau ; mais,
en revanche, cette duret assurait la solidit de la demeure ; bientt
Johnson et Bell purent travailler couvert dans leur cavit, rejetant
au-dehors ce quils enlevaient la masse compacte.

Hatteras marchait de temps en temps, et sarrtait court ;
videmment, il ne voulait pas aller jusqu lemplacement de son
malheureux brick.

Ainsi quil lavait promis, le docteur fut bientt de retour ; il
ramenait Altamont tendu sur le traneau et envelopp des plis de
la tente ; les chiens Gronlandais, maigris, puiss, affams, tiraient
peine, et rongeaient leurs courroies ; il tait temps que toute cette
troupe, btes et gens, prt nourriture et repos.

Pendant que la maison se creusait plus profondment, le
docteur, en furetant de ct et dautre, eut le bonheur de trouver un
petit pole que lexplosion avait peu prs respect et dont le tuyau
dform put tre redress facilement ; le docteur lapporta dun air
triomphant. Au bout de trois heures, la maison de glace tait
- 293 -
logeable ; on y installa le pole ; on le bourra avec les clats de bois ;
il ronfla bientt, et rpandit une bienfaisante chaleur.

LAmricain fut introduit dans la demeure et couch au fond
sur les couvertures ; les quatre Anglais prirent place au feu. Les
dernires provisions du traneau, un peu de biscuit et du th
brlant, vinrent les rconforter tant bien que mal. Hatteras ne
parlait pas, chacun respecta son silence.

Quand ce repas fut termin, le docteur fit signe Johnson de le
suivre au-dehors.

Maintenant, lui dit-il, nous allons faire linventaire de ce qui
nous reste. Il faut que nous connaissions exactement ltat de nos
richesses ; elles sont rpandues et l ; il sagit de les rassembler ;
la neige peut tomber dun moment lautre, et il nous serait
impossible de retrouver ensuite la moindre pave du navire.

Ne perdons pas de temps alors, rpondit Johnson ; vivres et
bois, voil ce qui a pour nous une importance immdiate.

Eh bien, cherchons chacun de notre ct, rpondit le docteur,
de manire parcourir tout le rayon de lexplosion ; commenons
par le centre, puis nous gagnerons la circonfrence.

Les deux compagnons se rendirent immdiatement au lit de
glace quavait occup le Forward ; chacun examina avec soin, la
lumire douteuse de la lune, les dbris du navire. Ce fut une
vritable chasse. Le docteur y apporta la passion, pour ne pas dire le
plaisir dun chasseur, et le cur lui battait fort quand il dcouvrait
quelque caisse peu prs intacte ; mais la plupart taient vides, et
leurs dbris jonchaient le champ de glace.

La violence de lexplosion avait t considrable. Un grand
nombre dobjets ntaient plus que cendre et poussire. Les grosses
pices de la machine gisaient et l, tordues ou brises ; les
- 294 -
branches rompues de lhlice, lances vingt toises du navire,
pntraient profondment dans la neige durcie ; les cylindres
fausss avaient t arrachs de leurs tourillons ; la chemine,
fendue sur toute sa longueur et laquelle pendaient encore des
bouts de chanes, apparaissait demi crase sous un norme
glaon ; les clous, les crochets, les capes de mouton, les ferrures du
gouvernail, les feuilles du doublage, tout le mtal du brick stait
parpill au loin comme une vritable mitraille.

Mais ce fer, qui et fait la fortune dune tribu dEsquimaux,
navait aucune utilit dans la circonstance actuelle ; ce quil fallait
rechercher, avant tout, ctaient les vivres, et le docteur faisait peu
de trouvailles en ce genre.

Cela va mal, se disait-il ; il est vident que la cambuse, situe
prs de la soute aux poudres, a d tre entirement anantie par
lexplosion ; ce qui na pas brl doit tre rduit en miettes. Cest
grave, et si Johnson ne fait pas meilleure chasse que moi, je ne vois
pas trop ce que nous deviendrons.

Cependant, en largissant le cercle de ses recherches, le docteur
parvint recueillir quelques restes de pemmican
57
, une quinzaine
de livres environ, et quatre bouteilles de grs qui, lances au loin
sur une neige encore molle, avaient chapp la destruction et
renfermaient cinq ou six pintes deau-de-vie.

Plus loin, il ramassa deux paquets de graines de chochlearia ;
cela venait propos pour compenser la perte du lime-juice, si
propre combattre le scorbut.

Au bout de deux heures, le docteur et Johnson se rejoignirent.
Ils se firent part de leurs dcouvertes ; elles taient
malheureusement peu importantes sous le rapport des vivres :
peine quelques pices de viande sale, une cinquantaine de livres de

57
Prparation de viande condense.
- 295 -
pemmican, trois sacs de biscuit, une petite rserve de chocolat, de
leau-de-vie et environ deux livres de caf rcolt grain grain sur la
glace. Ni couvertures, ni hamacs, ni vtements, ne purent tre
retrouvs ; videmment lincendie les avait dvors.

En somme, le docteur et le matre dquipage recueillirent des
vivres pour trois semaines au plus du strict ncessaire ; ctait peu
pour refaire des gens puiss. Ainsi, par suite de circonstances
dsastreuses, aprs avoir manqu de charbon, Hatteras se voyait
la veille de manquer daliments.

Quant au combustible fourni par les paves du navire, les
morceaux de ses mts et de sa carne, il pouvait durer trois
semaines environ ; mais encore le docteur, avant de lemployer au
chauffage de la maison de glace, voulut savoir de Johnson si, de ces
dbris informes, on ne saurait pas reconstruire un petit navire, ou
tout au moins une chaloupe.

Non, monsieur Clawbonny, lui rpondit le matre dquipage,
il ny faut pas songer ; il ny a pas une pice de bois intacte dont on
puisse tirer parti ; tout cela nest bon qu nous chauffer pendant
quelques jours, et aprs

Aprs ? dit le docteur.

la grce de Dieu ! rpondit le brave marin.

Cet inventaire termin, le docteur et Johnson revinrent
chercher le traneau ; ils y attelrent, bon gr, mal gr, les pauvres
chiens fatigus, retournrent sur le thtre de lexplosion,
chargrent ces restes de la cargaison, si rares mais si prcieux, et les
rapportrent auprs de la maison de glace ; puis, demi gels, ils
prirent place auprs de leurs compagnons dinfortune.
- 296 -
CHAPITRE II
LES PREMIRES PAROLES DALTAMONT
Vers les huit heures du soir, le ciel se dgagea pendant quelques
instants de ses brumes neigeuses ; les constellations brillrent dun
vif clat dans une atmosphre plus refroidie.

Hatteras profita de ce changement pour aller prendre la
hauteur de quelques toiles. Il sortit sans mot dire, en emportant
ses instruments. Il voulait relever la position et savoir si lice-field
navait pas encore driv.

Au bout dune demi-heure, il rentra, se coucha dans un angle de
la maison, et resta plong dans une immobilit profonde qui ne
devait pas tre celle du sommeil.

Le lendemain, la neige se reprit tomber avec une grande
abondance ; le docteur dut se fliciter davoir entrepris ses
recherches ds la veille, car un vaste rideau blanc recouvrit bientt
le champ de glace, et toute trace de lexplosion disparut sous un
linceul de trois pieds dpaisseur.

Pendant cette journe, il ne fut pas possible de mettre le pied
dehors ; heureusement, lhabitation tait confortable, ou tout au
moins paraissait-elle ces voyageurs harasss. Le petit pole allait
bien, si ce nest par de violentes rafales qui repoussaient parfois la
fume lintrieur ; sa chaleur procurait en outre des boissons
brlantes de th ou de caf, dont linfluence est si merveilleuse par
ces basses tempratures.

Les naufrags, car on peut vritablement leur donner ce nom,
prouvaient un bien-tre auquel ils ntaient plus accoutums
depuis longtemps ; aussi ne songeaient-ils qu ce prsent, cette
bienfaisante chaleur, ce repos momentan, oubliant et dfiant
presque lavenir, qui les menaait dune mort si prochaine.

- 297 -
LAmricain souffrait moins et revenait peu peu la vie ; il
ouvrait les yeux, mais il ne parlait pas encore ; ses lvres portaient
les traces du scorbut et ne pouvaient formuler un son ; cependant, il
entendait, et fut mis au courant de la situation. Il remua la tte en
signe de remerciement ; il se voyait sauv de son ensevelissement
sous la neige, et le docteur eut la sagesse de ne pas lui apprendre de
quel court espace de temps sa mort tait retarde, car enfin, dans
quinze jours, dans trois semaines au plus, les vivres manqueraient
absolument.

Vers midi, Hatteras sortit de son immobilit ; il se rapprocha du
docteur, de Johnson et de Bell.

Mes amis, leur dit-il, nous allons prendre ensemble une
rsolution dfinitive sur ce qui nous reste faire. Auparavant, je
prierai Johnson de me dire dans quelles circonstances cet acte de
trahison qui nous perd a t accompli.

quoi bon le savoir ? rpondit le docteur ; le fait est certain, il
ny faut plus penser.

Jy pense, au contraire, rpondit Hatteras. Mais, aprs le rcit
de Johnson, je ny penserai plus.

Voici donc ce qui est arriv, rpondit le matre dquipage.
Jai tout fait pour empcher ce crime

Jen suis sr, Johnson, et jajouterai que les meneurs avaient
depuis longtemps lide den arriver l.

Cest mon opinion, dit le docteur.

Cest aussi la mienne, reprit Johnson ; car presque aussitt
aprs votre dpart, capitaine, ds le lendemain, Shandon, aigri
contre vous, Shandon, devenu mauvais, et, dailleurs, soutenu par
les autres, prit le commandement du navire ; je voulus rsister,
- 298 -
mais en vain. Depuis lors, chacun fit peu prs sa guise ; Shandon
laissait agir ; il voulait montrer lquipage que le temps des
fatigues et des privations tait pass. Aussi, plus dconomie
daucune sorte ; on fit grand feu dans le pole ; on brlait mme le
brick. Les provisions furent mises la discrtion des hommes, les
liqueurs aussi, et, pour des gens privs depuis longtemps de
boissons spiritueuses, je vous laisse penser quel abus ils en firent !
Ce fut ainsi depuis le 7 jusquau 15 janvier.

Ainsi, dit Hatteras dune voix grave, ce fut Shandon qui
poussa lquipage la rvolte ?

Oui, capitaine.

Quil ne soit plus jamais question de lui. Continuez, Johnson.

Ce fut vers le 24 ou le 25 janvier que lon forma le projet
dabandonner le navire. On rsolut de gagner la cte occidentale de
la mer de Baffin ; de l, avec la chaloupe, on devait courir la
recherche des baleiniers, ou mme atteindre les tablissements
Gronlandais de la cte orientale. Les provisions taient
abondantes ; les malades, excits par lesprance du retour, allaient
mieux. On commena donc les prparatifs du dpart ; un traneau
fut construit, propre transporter les vivres, le combustible et la
chaloupe ; les hommes devaient sy atteler. Cela prit jusquau 15
fvrier. Jesprais toujours vous voir arriver, capitaine, et cependant
je craignais votre prsence ; vous nauriez rien obtenu de lquipage,
qui vous et plutt massacr que de rester bord. Ctait comme
une folie de libert. Je pris tous mes compagnons les uns aprs les
autres ; je leur parlai, je les exhortai, je leur fis comprendre les
dangers dune pareille expdition, en mme temps que cette lchet
de vous abandonner ! Je ne pus rien obtenir, mme des meilleurs !
Le dpart fut fix au 22 fvrier. Shandon tait impatient. On entassa
sur le traneau et dans la chaloupe tout ce quils purent contenir de
provisions et de liqueurs ; on fit un chargement considrable de
bois ; dj la muraille de tribord tait dmolie jusqu sa ligne de
flottaison. Enfin, le dernier jour fut un jour dorgie ; on pilla, on
- 299 -
saccagea, et ce fut au milieu de leur ivresse que Pen et deux ou trois
autres mirent le feu au navire. Je me battis contre eux, je luttai ; on
me renversa, on me frappa ; puis ces misrables, Shandon en tte,
prirent par lest et disparurent mes regards ! Je restai seul ; que
pouvais-je faire contre cet incendie qui gagnait le navire tout
entier ? Le trou feu tait obstru par la glace ; je navais pas une
goutte deau. Le Forward, pendant deux jours, se tordit dans les
flammes, et vous savez le reste.

Ce rcit termin, un assez long silence rgna dans la maison de
glace ; ce sombre tableau de lincendie du navire, la perte de ce
brick si prcieux, se prsentrent plus vivement lesprit des
naufrags ; ils se sentirent en prsence de limpossible ; et
limpossible, ctait le retour en Angleterre. Ils nosaient se regarder,
de crainte de surprendre sur la figure de lun deux les traces dun
dsespoir absolu. On entendait seulement la respiration presse de
lAmricain.

Enfin, Hatteras prit la parole.

Johnson, dit-il, je vous remercie ; vous avez tout fait pour
sauver mon navire ; mais, seul, vous ne pouviez rsister. Encore une
fois, je vous remercie, et ne parlons plus de cette catastrophe.
Runissons nos efforts pour le salut commun. Nous sommes ici
quatre compagnons, quatre amis, et la vie de lun vaut la vie de
lautre. Que chacun donne donc son opinion sur ce quil convient de
faire.

Interrogez-nous, Hatteras, rpondit le docteur ; nous vous
sommes tout dvous, nos paroles viendront du cur. Et dabord,
avez-vous une ide ?

Moi seul, je ne saurais en avoir, dit Hatteras avec tristesse.
Mon opinion pourrait paratre intresse. Je veux donc connatre
avant tout votre avis.

- 300 -
Capitaine, dit Johnson, avant de nous prononcer dans des
circonstances si graves, jaurai une importante question vous
faire.

Parlez, Johnson.

Vous tes all hier relever notre position ; eh bien, le champ
de glace a-t-il encore driv, ou se trouve-t-il la mme place ?

Il na pas boug, rpondit Hatteras. Jai trouv, comme avant
notre dpart, quatre-vingts degrs quinze minutes pour la latitude,
et quatre-vingt-dix-sept degrs trente-cinq minutes pour la
longitude.

Et, dit Johnson, quelle distance sommes-nous de la mer la
plus rapproche dans louest ?

six cents milles environ
58
, rpondit Hatteras.

Et cette mer, cest ?

Le dtroit de Smith.

Celui-l mme que nous navons pu franchir au mois davril
dernier ?

Celui-l mme.

Bien, capitaine, notre situation est connue maintenant, et
nous pouvons prendre une rsolution en connaissance de cause.

Parlez donc, dit Hatteras, qui laissa sa tte retomber sur ses
deux mains.

58
Deux cent quarante-sept lieues environ.
- 301 -

Il pouvait couter ainsi ses compagnons sans les regarder.

Voyons, Bell, dit le docteur, quel est, suivant vous, le meilleur
parti suivre ?

Il nest pas ncessaire de rflchir longtemps, rpondit le
charpentier : il faut revenir, sans perdre ni un jour, ni une heure,
soit au sud, soit louest, et gagner la cte la plus prochaine
quand nous devrions employer deux mois au voyage !

Nous navons que pour trois semaines de vivres, rpondit
Hatteras sans relever la tte.

Eh bien, reprit Johnson, cest en trois semaines quil faut faire
ce trajet, puisque l est notre seule chance de salut ; dussions-nous,
en approchant de la cte, ramper sur nos genoux, il faut partir et
arriver en vingt-cinq jours.

Cette partie du continent boral nest pas connue, rpondit
Hatteras. Nous pouvons rencontrer des obstacles, des montagnes,
des glaciers qui barreront compltement notre route.

Je ne vois pas l, rpondit le docteur, une raison suffisante
pour ne pas tenter le voyage ; nous souffrirons, et beaucoup, cest
vident ; nous devrons restreindre notre nourriture au strict
ncessaire, moins que les hasards de la chasse

Il ne reste plus quune demi-livre de poudre, rpondit
Hatteras.

Voyons, Hatteras, reprit le docteur, je connais toute la valeur
de vos objections, et je ne me berce pas dun vain espoir. Mais je
crois lire dans votre pense ; avez-vous un projet praticable ?

- 302 -
Non, rpondit le capitaine, aprs quelques instants
dhsitation.

Vous ne doutez pas de notre courage, reprit le docteur ; nous
sommes gens vous suivre jusquau bout, vous le savez ; mais ne
faut-il pas en ce moment abandonner toute esprance de nous
lever au ple ? La trahison a bris vos plans ; vous avez pu lutter
contre les obstacles de la nature et les renverser, non contre la
perfidie et la faiblesse des hommes ; vous avez fait tout ce quil tait
humainement possible de faire, et vous auriez russi, jen suis
certain ; mais dans la situation actuelle, ntes-vous pas forc de
remettre vos projets, et mme, pour les reprendre un jour, ne
chercherez-vous pas regagner lAngleterre ?

Eh bien, capitaine ! demanda Johnson Hatteras, qui resta
longtemps sans rpondre.

Enfin, le capitaine releva la tte et dit dune voix contrainte :

Vous croyez-vous donc assurs datteindre la cte du dtroit,
fatigus comme vous ltes, et presque sans nourriture ?

Non, rpondit le docteur, mais coup sr la cte ne viendra
pas nous ; il faut laller chercher. Peut-tre trouverons-nous plus
au sud des tribus dEsquimaux avec lesquelles nous pourrons entrer
facilement en relation.

Dailleurs, reprit Johnson, ne peut-on rencontrer dans le
dtroit quelque btiment forc dhiverner ?

Et au besoin, rpondit le docteur, puisque le dtroit est pris,
ne pouvons-nous en le traversant atteindre la cte occidentale du
Gronland, et de l, soit de la terre Prudho, soit du cap York,
gagner quelque tablissement danois ? Enfin, Hatteras, rien de tout
cela ne se trouve sur ce champ de glace ! La route de lAngleterre est
l-bas, au sud, et non ici, au nord !
- 303 -

Oui, dit Bell, M. Clawbonny a raison, il faut partir, et partir
sans retard. Jusquici, nous avons trop oubli notre pays et ceux qui
nous sont chers !

Cest votre avis, Johnson ? demanda encore une fois Hatteras.

Oui, capitaine.

Et le vtre, docteur ?

Oui, Hatteras.

Hatteras restait encore silencieux ; sa figure, malgr lui,
reproduisait toutes ses agitations intrieures. Avec la dcision quil
allait prendre se jouait le sort de sa vie entire ; sil revenait sur ses
pas, cen tait fait jamais de ses hardis desseins ; il ne fallait plus
esprer renouveler une quatrime tentative de ce genre.

Le docteur, voyant que le capitaine se taisait, reprit la parole :

Jajouterai, Hatteras, dit-il, que nous ne devons pas perdre un
instant ; il faut charger le traneau de toutes nos provisions, et
emporter le plus de bois possible. Une route de six cents milles dans
ces conditions est longue, jen conviens, mais non infranchissable ;
nous pouvons, ou plutt, nous devrons faire vingt milles
59
par jour,
ce qui en un mois nous permettra datteindre la cte, cest--dire
vers le 25 mars

Mais, dit Hatteras, ne peut-on attendre quelques jours ?

Quesprez-vous ? rpondit Johnson.


59
Environ huit lieues.
- 304 -
Que sais-je ? Qui peut prvoir lavenir ? Quelques jours
encore ! Cest dailleurs peine de quoi rparer vos forces puises !
Vous naurez pas fourni deux tapes, que vous tomberez de fatigue,
sans une maison de neige pour vous abriter !

Mais une mort horrible nous attend ici ! scria Bell.

Mes amis, reprit Hatteras dune voix presque suppliante, vous
vous dsesprez avant lheure ! Je vous proposerais de chercher au
nord la route du salut, que vous refuseriez de me suivre ! Et
pourtant, nexiste-t-il pas prs du ple des tribus dEsquimaux
comme au dtroit de Smith ? Cette mer libre, dont lexistence est
pourtant certaine, doit baigner des continents. La nature est logique
en tout ce quelle fait. Eh bien, on doit croire que la vgtation
reprend son empire l o cessent les grands froids. Nest-ce pas une
terre promise qui nous attend au nord, et que vous voulez fuir sans
retour ?

Hatteras sanimait en parlant ; son esprit surexcit voquait les
tableaux enchanteurs de ces contres dune existence si
problmatique.

Encore un jour, rptait-il, encore une heure !

Le docteur Clawbonny, avec son caractre aventureux et son
ardente imagination, se sentait mouvoir peu peu ; il allait cder ;
mais Johnson, plus sage et plus froid, le rappela la raison et au
devoir.

Allons. Bell, dit-il, au traneau !

Allons ! rpondit Bell.

Les deux marins se dirigrent vers louverture de la maison de
neige.

- 305 -
Oh ! Johnson ! vous ! vous ! scria Hatteras. Eh bien ! partez,
je resterai ! je resterai !

Capitaine ! fit Johnson, sarrtant malgr lui.

Je resterai, vous dis-je ! Partez ! abandonnez-moi comme les
autres ! Partez Viens, Duk, nous resterons tous les deux !

Le brave chien se rangea prs de son matre en aboyant.
Johnson regarda le docteur. Celui-ci ne savait que faire ; le meilleur
parti tait de calmer Hatteras et de sacrifier un jour ses ides. Le
docteur allait sy rsoudre, quand il se sentit toucher le bras.

Il se retourna. LAmricain venait de quitter ses couvertures ; il
rampa sur le sol ; il se redressa enfin sur ses genoux, et de ses lvres
malades il fit entendre des sons inarticuls.

Le docteur, tonn, presque effray, le regardait en silence.
Hatteras, lui, sapprocha de lAmricain et lexamina attentivement.
Il essayait de surprendre des paroles que le malheureux ne pouvait
prononcer. Enfin, aprs cinq minutes defforts, celui-ci fit entendre
ce mot :

Porpoise.

Le Porpoise ! scria le capitaine.

LAmricain fit un signe affirmatif.

Dans ces mers ? demanda Hatteras, le cur palpitant.

Mme signe du malade.

Au nord ?

- 306 -
Oui ! fit linfortun.

Et vous savez sa position ?

Oui !

Exacte ?

Oui ! dit encore Altamont.

Il se fit un moment de silence. Les spectateurs de cette scne
imprvue taient palpitants.

coutez bien, dit enfin Hatteras au malade ; il nous faut
connatre la situation de ce navire ! Je vais compter les degrs voix
haute, vous marrterez par un signe.

LAmricain remua la tte en signe dacquiescement.

Voyons, dit Hatteras, il sagit des degrs de longitude. Cent
cinq ? Non. Cent six ? Cent sept ? Cent huit ? Cest bien
louest ?

Oui, fit lAmricain.

Continuons. Cent neuf ? Cent dix ? Cent douze ? Cent
quatorze ? Cent seize ? Cent dix-huit ? Cent dix-neuf ? Cent
vingt ?

Oui, rpondit Altamont.

Cent vingt degrs de longitude ? fit Hatteras. Et combien de
minutes ? Je compte

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Hatteras commena au numro un. Au nombre quinze,
Altamont lui fit signe de sarrter.

Bon ! dit Hatteras. Passons la latitude. Vous mentendez ?
Quatre-vingts ? Quatre-vingt-un ? Quatre-vingt-deux ? Quatre-
vingt-trois ?

LAmricain larrta du geste.

Bien ! Et les minutes ? Cinq ? Dix ? Quinze ? Vingt ? Vingt-
cinq ? Trente ? Trente-cinq ?

Nouveau signe dAltamont, qui sourit faiblement.

Ainsi, reprit Hatteras dune voix grave, le Porpoise se trouve
par cent vingt degrs et quinze minutes de longitude, et quatre-
vingt-trois degrs et trente-cinq minutes de latitude ?

Oui ! fit une dernire fois lAmricain en retombant sans
mouvement dans les bras du docteur ?

Cet effort lavait bris.

Mes amis, scria Hatteras, vous voyez bien que le salut est au
nord, toujours au nord ! Nous serons sauvs !

Mais, aprs ces premires paroles de joie, Hatteras parut
subitement frapp dune ide terrible. Sa figure saltra, et il se
sentit mordre au cur par le serpent de la jalousie.

Un autre, un Amricain, lavait dpass de trois degrs sur la
route du ple ! Pourquoi ? Dans quel but ?
- 308 -
CHAPITRE III
DIX-SEPT JOURS DE MARCHE
Cet incident nouveau, ces premires paroles prononces par
Altamont, avaient compltement chang la situation des naufrags ;
auparavant, ils se trouvaient hors de tout secours possible, sans
espoir srieux de gagner la mer de Baffin, menacs de manquer de
vivres pendant une route trop longue pour leurs corps fatigus, et
maintenant, moins de quatre cents milles
60
de leur maison de
neige, un navire existait qui leur offrait de vastes ressources, et
peut-tre les moyens de continuer leur audacieuse marche vers le
ple. Hatteras, le docteur, Johnson, Bell se reprirent esprer,
aprs avoir t si prs du dsespoir ; ce fut de la joie, presque du
dlire.

Mais les renseignements dAltamont taient encore incomplets,
et aprs quelques minutes de repos, le docteur reprit avec lui cette
prcieuse conversation ; il lui prsenta ses questions sous une forme
qui ne demandait pour toute rponse quun simple signe de tte, ou
un mouvement des yeux.

Bientt il sut que le Porpoise tait un trois-mts amricain, de
New York, naufrag au milieu des glaces, avec des vivres et des
combustibles en grande quantit ; quoique couch sur le flanc, il
devait avoir rsist, et il serait possible de sauver sa cargaison.

Altamont et son quipage lavaient abandonn depuis deux
mois, emmenant la chaloupe sur un traneau ; ils voulaient gagner
le dtroit de Smith, atteindre quelque baleinier, et se faire rapatrier
en Amrique ; mais peu peu les fatigues, les maladies frapprent
ces infortuns, et ils tombrent un un sur la route. Enfin, le
capitaine et deux matelots restrent seuls dun quipage de trente
hommes, et si lui, Altamont, survivait, ctait vritablement par un
miracle de la Providence.

60
Cent soixante lieues.
- 309 -

Hatteras voulut savoir de lAmricain pourquoi le Porpoise se
trouvait engag sous une latitude aussi leve.

Altamont fit comprendre quil avait t entran par les glaces
sans pouvoir leur rsister.

Hatteras, anxieux, linterrogea sur le but de son voyage.

Altamont prtendit avoir tent de franchir le passage du nord-
ouest.

Hatteras ninsista pas davantage, et ne posa plus aucune
question de ce genre.

Le docteur prit alors la parole :

Maintenant, dit-il, tous nos efforts doivent tendre retrouver
le Porpoise ; au lieu de nous aventurer vers la mer de Baffin, nous
pouvons gagner par une route moins longue dun tiers un navire qui
nous offrira toutes les ressources ncessaires un hivernage.

Il ny a pas dautre parti prendre, rpondit Bell.

Jajouterai, dit le matre dquipage, que nous ne devons pas
perdre un instant ; il faut calculer la dure de notre voyage sur la
dure de nos provisions, contrairement ce qui se fait
gnralement, et nous mettre en route au plus tt.

Vous avez raison, Johnson, rpondit le docteur ; en partant
demain, mardi 26 fvrier, nous devons arriver le 15 mars au
Porpoise, sous peine de mourir de faim. Quen pensez-vous,
Hatteras ?

- 310 -
Faisons nos prparatifs immdiatement, dit le capitaine, et
partons. Peut-tre la route sera-t-elle plus longue que nous ne le
supposons.

Pourquoi cela ? rpliqua le docteur. Cet homme parat tre
certain de la situation de son navire.

Mais, rpondit Hatteras, si le Porpoise a driv sur son
champ de glace, comme a fait le Forward ?

En effet, dit le docteur, cela a pu arriver !

Johnson et Bell ne rpliqurent rien la possibilit dune
drive, dont eux-mmes avaient t victimes.

Mais Altamont, attentif cette conversation, fit comprendre au
docteur quil voulait parler. Celui-ci se rendit au dsir de
lAmricain, et aprs un grand quart dheure de circonlocutions et
dhsitations, il acquit cette certitude que le Porpoise, chou prs
dune cte, ne pouvait pas avoir quitt son lit de rochers.

Cette nouvelle rendit la tranquillit aux quatre Anglais ;
cependant elle leur enlevait tout espoir de revenir en Europe,
moins que Bell ne parvnt construire un petit navire avec les
morceaux du Porpoise. Quoi quil en soit, le plus press tait de se
rendre sur le lieu mme du naufrage.

Le docteur fit encore une dernire question lAmricain :
celui-ci avait-il rencontr la mer libre sous cette latitude de quatre-
vingt-trois degrs ?

Non, rpondit Altamont.

La conversation en resta l. Aussitt les prparatifs de dpart
furent commencs ; Bell et Johnson soccuprent dabord du
traneau ; il avait besoin dune rparation complte ; le bois ne
- 311 -
manquant pas, ses montants furent tablis dune faon plus solide ;
on profitait de lexprience acquise pendant lexcursion au sud ; on
savait le ct faible de ce mode de transport, et comme il fallait
compter sur des neiges abondantes et paisses, les chssis de
glissage furent rehausss.

lintrieur, Bell disposa une sorte de couchette recouverte par
la toile de la tente et destine lAmricain ; les provisions,
malheureusement peu considrables, ne devaient pas accrotre
beaucoup le poids du traneau ; mais en revanche, on complta la
charge avec tout le bois que lon put emporter.

Le docteur, en arrangeant les provisions, les inventoria avec la
plus scrupuleuse exactitude ; de ses calculs il rsulta que chaque
voyageur devait se rduire trois quarts de ration pour un voyage
de trois semaines. On rserva ration entire aux quatre chiens
dattelage. Si Duk tirait avec eux, il aurait droit sa ration complte.

Ces prparatifs furent interrompus par le besoin de sommeil et
de repos qui se fit imprieusement sentir ds sept heures du soir ;
mais, avant de se coucher, les naufrags se runirent autour du
pole, dans lequel on npargna pas le combustible ; les pauvres
gens se donnaient un luxe de chaleur auquel ils ntaient plus
habitus depuis longtemps ; du pemmican, quelques biscuits et
plusieurs tasses de caf ne tardrent pas les mettre en belle
humeur, de compter demi avec lesprance qui leur revenait si vite
et de si loin.

sept heures du matin, les travaux furent repris, et se
trouvrent entirement termins vers les trois heures du soir.

Lobscurit se taisait dj ; le soleil avait reparu au-dessus de
lhorizon depuis le 31 janvier, mais il ne donnait encore quune
lumire faible et courte ; heureusement, la lune devait se lever six
heures et demie, et, par ce ciel pur, ses rayons suffiraient clairer
la route. La temprature, qui sabaissait sensiblement depuis
- 312 -
quelques jours, atteignit enfin trente-trois degrs au-dessous de
zro ( 37 centigrades).

Le moment du dpart arriva. Altamont accueillit avec joie lide
de se mettre en route, bien que les cahots dussent accrotre ses
souffrances ; il avait fait comprendre au docteur que celui-ci
trouverait bord du Porpoise les antiscorbutiques si ncessaires
sa gurison.

On le transporta donc sur le traneau ; il y fut install aussi
commodment que possible ; les chiens, y compris Duk, furent
attels ; les voyageurs jetrent alors un dernier regard sur ce lit de
glace, o fut le Forward. Les traits dHatteras parurent empreints
un instant dune violente pense de colre, mais il redevint matre
de lui-mme, et la petite troupe, par un temps trs sec, senfona
dans la brume du nord-nord-ouest.

Chacun reprit sa place accoutume, Bell en tte, indiquant la
route, le docteur et le matre dquipage aux cts du traneau,
veillant et poussant au besoin, Hatteras larrire, rectifiant la
route et maintenant lquipage dans la ligne de Bell.

La marche fut assez rapide ; par cette temprature trs basse, la
glace offrait une duret et un poli favorables au glissage ; les cinq
chiens enlevaient facilement cette charge, qui ne dpassait pas neuf
cents livres. Cependant hommes et btes sessoufflaient rapidement
et durent sarrter souvent pour reprendre haleine.

Vers les sept heures du soir, la lune dgagea son disque
rougetre des brumes de lhorizon. Ses calmes rayons se firent jour
travers latmosphre et jetrent quelque clat que les glaces
rflchirent avec puret ; lice-field prsentait vers le nord-ouest
une immense plaine blanche dune horizontalit parfaite. Pas un
pack, pas un hummock. Cette partie de la mer semblait stre glace
tranquillement comme un lac paisible.

Ctait un immense dsert, plat et monotone.
- 313 -

Telle est limpression que ce spectacle fit natre dans lesprit du
docteur, et il la communiqua son compagnon.

Vous avez raison, monsieur Clawbonny, rpondit Johnson ;
cest un dsert, mais nous navons pas la crainte dy mourir de soif !

Avantage vident, reprit le docteur ; cependant cette
immensit me prouve une chose : cest que nous devons tre fort
loigns de toute terre ; en gnral, lapproche des ctes est signale
par une multitude de montagnes de glaces, et pas un ice-berg nest
visible autour de nous.

Lhorizon est fort restreint par la brume, rpondit Johnson.

Sans doute, mais depuis notre dpart nous avons foul un
champ plat qui menace de ne pas finir.

Savez-vous, monsieur Clawbonny, que cest une dangereuse
promenade que la ntre ? On sy habitue, on ny pense pas, mais
enfin, cette surface glace sur laquelle nous marchons ainsi
recouvre des gouffres sans fond !

Vous avez raison, mon ami, mais nous navons pas craindre
dtre engloutis ; la rsistance de cette blanche corce par ces froids
de trente-trois degrs est considrable ! Remarquez quelle tend de
plus en plus saccrotre, car, sous ces latitudes, la neige tombe
neuf jours sur dix, mme en avril, mme en mai, mme en juin, et
jestime que sa plus forte paisseur ne doit pas tre loigne de
mesurer trente ou quarante pieds.

Cela est rassurant, rpondit Johnson.

- 314 -
En effet, nous ne sommes pas comme ces patineurs de la
Serpentine-river
61
qui craignent chaque instant de sentir le sol
fragile manquer sous leurs pas : nous navons pas un pareil danger
redouter.

Connat-on la force de rsistance de la glace ? demanda le
vieux marin, toujours avide de sinstruire dans la compagnie du
docteur.

Parfaitement, rpondit ce dernier ; quignore-t-on maintenant
de ce qui peut se mesurer dans le monde, sauf lambition humaine !
Nest-ce pas elle, en effet, qui nous prcipite vers ce ple boral que
lhomme veut enfin connatre ? Mais, pour en revenir votre
question, voici ce que je puis vous rpondre. lpaisseur de deux
pouces, la glace supporte un homme ; lpaisseur de trois pouces
et demi, un cheval et son cavalier ; cinq pouces, une pice de huit ;
huit pouces, de lartillerie de campagne tout attele, et enfin, dix
pouces, une arme, une foule innombrable ! O nous marchons en
ce moment, on btirait la douane de Liverpool ou le palais du
parlement de Londres.

On a de la peine concevoir une pareille rsistance, dit
Johnson ; mais tout lheure, monsieur Clawbonny, vous parliez de
la neige qui tombe neuf jours sur dix en moyenne dans ces
contres ; cest un fait vident ; aussi je ne le conteste pas ; mais
do vient toute cette neige, car, les mers tant prises, je ne vois pas
trop comment elles peuvent donner naissance cette immense
quantit de vapeur qui forme les nuages.

Votre observation est juste, Johnson : aussi, suivant moi, la
plus grande partie de la neige ou de la pluie que nous recevons dans
ces rgions polaires est faite de leau des mers des zones tempres ;
il y a tel flocon qui, simple goutte deau dun fleuve de lEurope, sest
lev dans lair sous forme de vapeur, sest form en nuage, et est
enfin venu se condenser jusquici : il nest donc pas impossible

61
Rivire de Hyde-Park, Londres.
- 315 -
quen la buvant, cette neige, nous nous dsaltrions aux fleuves
mmes de notre pays.

Cest toujours cela, rpondit le matre dquipage.

En ce moment, la voix dHatteras, rectifiant les erreurs de la
route, se fit entendre et interrompit la conversation. La brume
spaississait et rendait la ligne droite difficile garder.

Enfin la petite troupe sarrta vers les huit heures du soir, aprs
avoir franchi quinze milles ; le temps se maintenait au sec ; la tente
fut dresse ; on alluma le pole ; on soupa, et la nuit se passa
paisiblement.

Hatteras et ses compagnons taient rellement favoriss par le
temps. Leur voyage se fit sans difficults pendant les jours suivants,
quoique le froid devnt extrmement violent et que le mercure
demeurt gel dans le thermomtre. Si le vent sen ft ml, pas un
des voyageurs net pu supporter une semblable temprature. Le
docteur constata dans cette occasion la justesse des observations de
Parry, pendant son excursion lle Melville. Ce clbre marin
rapporte quun homme convenablement vtu peut se promener
impunment lair libre par les grands froids, pourvu que
latmosphre soit tranquille ; mais, ds que le plus lger vent vient
souffler, on prouve la figure une douleur cuisante et un mal de
tte dune violence extrme qui bientt est suivi de mort. Le docteur
ne laissait donc pas dtre inquiet, car un simple coup de vent les
et tous glacs jusqu la moelle des os.

Le 5 mars, il fut tmoin dun phnomne particulier cette
latitude : le ciel tant parfaitement serein et brillant dtoiles, une
neige paisse vint tomber sans quil y et apparence de nuage ; les
constellations resplendissaient travers les flocons qui sabattaient
sur le champ de glace avec une lgante rgularit. Cette neige dura
deux heures environ, et sarrta sans que le docteur et trouv une
explication suffisante de sa chute.

- 316 -
Le dernier quartier de la lune stait alors vanoui ; lobscurit
restait profonde pendant dix-sept heures sur vingt-quatre ; les
voyageurs durent se lier entre eux au moyen dune longue corde,
afin de ne pas se sparer les uns des autres ; la rectitude de la route
devenait presque impossible garder.

Cependant, ces hommes courageux, quoique soutenus par une
volont de fer, commenaient se fatiguer ; les haltes devenaient
plus frquentes, et pourtant il ne fallait pas perdre une heure, car
les provisions diminuaient sensiblement.

Hatteras relevait souvent la position laide dobservations
lunaires et stellaires. En voyant les jours se succder et le but du
voyage fuir indfiniment, il se demandait parfois si le Porpoise
existait rellement, si cet Amricain navait pas le cerveau drang
par les souffrances, ou mme si, par haine des Anglais, et se voyant
perdu sans ressource, il ne voulait pas les entraner avec lui une
mort certaine.

Il communiqua ses suppositions au docteur ; celui-ci les rejeta
absolument, mais il comprit quune fcheuse rivalit existait dj
entre le capitaine anglais et le capitaine amricain.

Ce seront deux hommes difficiles maintenir en bonne
relation , se dit-il.

Le 14 mars, aprs seize jours de marche, les voyageurs ne se
trouvaient encore quau quatre-vingt-deuxime degr de latitude ;
leurs forces taient puises, et ils taient encore cent milles du
navire ; pour surcrot de souffrances, il fallut rduire les hommes au
quart de ration, pour conserver aux chiens leur ration entire.

On ne pouvait malheureusement pas compter sur les ressources
de la chasse, car il ne restait plus alors que sept charges de poudre
et six balles ; en vain avait-on tir sur quelques livres blancs et des
renards, trs rares dailleurs : aucun deux ne fut atteint.

- 317 -
Cependant, le vendredi 13, le docteur fut assez heureux pour
surprendre un phoque tendu sur la glace ; il le blessa de plusieurs
balles ; lanimal, ne pouvant schapper par son trou dj ferm, fut
bientt pris et assomm : il tait de forte taille ; Johnson le dpea
adroitement, mais lextrme maigreur de cet amphibie offrit peu de
profit des gens qui ne pouvaient se rsoudre boire son huile, la
manire des Esquimaux.

Cependant, le docteur essaya courageusement dabsorber cette
visqueuse liqueur : malgr sa bonne volont, il ne put y parvenir. Il
conserva la peau de lanimal, sans trop savoir pourquoi, par instinct
de chasseur, et la chargea sur le traneau.

Le lendemain, 16, on aperut quelques ice-bergs et des
monticules de glace lhorizon. tait-ce lindice dune cte
prochaine, ou seulement un bouleversement de lice-field ? Il tait
difficile de savoir quoi sen tenir.

Arrivs lun de ces hummocks, les voyageurs en profitrent
pour sy creuser une retraite plus confortable que la tente, laide
du couteau neige
62
, et, aprs trois heures dun travail opinitre, ils
purent stendre enfin autour du pole allum.

62
Large coutelas dispos pour tailler les blocs de glace.
- 318 -
CHAPITRE IV
LA DERNIRE CHARGE DE POUDRE
Johnson avait d donner asile dans la maison de glace aux
chiens harasss de fatigue : lorsque la neige tombe abondamment,
elle peut servir de couverture aux animaux, dont elle conserve la
chaleur naturelle. Mais, lair, par ces froids secs de quarante
degrs, les pauvres btes eussent t geles en peu de temps.

Johnson, qui faisait un excellent dog driver
63
, essaya de
nourrir ses chiens avec cette viande noirtre du phoque que les
voyageurs ne pouvaient absorber, et, son grand tonnement,
lattelage sen fit un vritable rgal ; le vieux marin, tout joyeux,
apprit cette particularit au docteur.

Celui-ci nen fut aucunement surpris ; il savait que dans le nord
de lAmrique les chevaux font du poisson leur principale
nourriture, et de ce qui suffisait un cheval herbivore, un chien
omnivore pouvait se contenter plus forte raison.

Avant de sendormir, bien que le sommeil devnt une
imprieuse ncessit pour des gens qui staient trans pendant
quinze milles sur les glaces, le docteur voulut entretenir ses
compagnons de la situation actuelle, sans en attnuer la gravit.

Nous ne sommes encore quau quatre-vingt-deuxime
parallle, dit-il, et les vivres menacent dj de nous manquer !

Cest une raison pour ne pas perdre un instant, rpondit
Hatteras ! Il faut marcher ! les plus forts traneront les plus faibles.

Trouverons-nous seulement un navire lendroit indiqu ?
rpondit Bell, que les fatigues de la route abattaient malgr lui.

63
Dresseur de chiens.
- 319 -

Pourquoi en douter ? rpondit Johnson ; le salut de
lAmricain rpond du ntre.

Le docteur, pour plus de sret, voulut encore interroger de
nouveau Altamont. Celui-ci parlait assez facilement, quoique dune
voix faible ; il confirma tous les dtails prcdemment donns ; il
rpta que le navire, chou sur des roches de granit, navait pu
bouger, et quil se trouvait par 126 15 de longitude et 83 35 de
latitude
Nous ne pouvons douter de cette affirmation, reprit alors le
docteur ; la difficult nest pas de trouver le Porpoise, mais dy
arriver.

Que reste-t-il de nourriture ? demanda Hatteras.

De quoi vivre pendant trois jours au plus, rpondit le docteur.

Eh bien, il faut arriver en trois jours ! dit nergiquement le
capitaine.

Il le faut, en effet, reprit le docteur, et si nous russissons,
nous ne devrons pas nous plaindre, car nous aurons t favoriss
par un temps exceptionnel. La neige nous a laiss quinze jours de
rpit, et le traneau a pu glisser facilement sur la glace durcie. Ah !
que ne porte-t-il deux cents livres daliments ! nos braves chiens
auraient eu facilement raison de cette charge ! Enfin, puisquil en
est autrement, nous ny pouvons rien.

Avec un peu de chance et dadresse, rpondit Johnson, ne
pourrait-on pas utiliser les quelques charges de poudre qui restent ?
Si un ours tombait en notre pouvoir, nous serions approvisionns
de nourriture pour le reste du voyage.

- 320 -
Sans doute, rpliqua le docteur, mais ces animaux sont rares
et fuyards ; et puis, il suffit de songer limportance du coup de
fusil pour que lil se trouble et que la main tremble.

Vous tes pourtant un habile tireur, dit Bell.

Oui, quand le dner de quatre personnes ne dpend pas de
mon adresse ; cependant, vienne loccasion, je ferai de mon mieux.
En attendant, mes amis, contentons-nous de ce maigre souper de
miettes de pemmican, tchons de dormir, et ds le matin nous
reprendrons notre route.

Quelques instants plus tard, lexcs de la fatigue lemportant sur
toute autre considration, chacun dormait dun sommeil assez
profond.

Le samedi, de bonne heure, Johnson rveilla ses compagnons ;
les chiens furent attels au traneau, et celui-ci reprit sa marche vers
le nord.

Le ciel tait magnifique, latmosphre dune extrme puret, la
temprature trs basse ; quand le soleil parut au-dessus de
lhorizon, il avait la forme dune ellipse allonge ; son diamtre
horizontal, par suite de la rfraction, semblait tre double de son
diamtre vertical ; il lana son faisceau de rayons clairs, mais froids,
sur limmense plaine glace. Ce retour la lumire, sinon la
chaleur, faisait plaisir.

Le docteur, son fusil la main, scarta dun mille ou deux,
bravant le froid et la solitude ; avant de sloigner, il avait mesur
exactement ses munitions ; il lui restait quatre charges de poudre
seulement et trois balles, pas davantage. Ctait peu, quand on
considre quun animal fort et vivace comme lours polaire ne
tombe souvent quau dixime ou au douzime coup de fusil.

- 321 -
Aussi lambition du brave docteur nallait-elle pas jusqu
rechercher un si terrible gibier ; quelques livres, deux ou trois
renards eussent fait son affaire et produit un surcrot de provisions
trs suffisant.

Mais pendant cette journe, sil aperut un de ces animaux, ou il
ne put pas lapprocher, ou, tromp par la rfraction, il perdit son
coup de fusil. Cette journe lui cota inutilement une charge de
poudre et une balle.

Ses compagnons, qui avaient tressailli despoir la dtonation
de son arme, le virent revenir la tte basse. Ils ne dirent rien. Le
soir, on se coucha comme dhabitude, aprs avoir mis de ct les
deux quarts de ration rservs pour les deux jours suivants.

Le lendemain, la route parut tre de plus en plus pnible. On ne
marchait pas on se tranait ; les chiens avaient dvor jusquaux
entrailles du phoque, et ils commenaient ronger leurs courroies.

Quelques renards passrent au large du traneau, et le docteur,
ayant encore perdu un coup de fusil en les poursuivant, nosa plus
risquer sa dernire balle et son avant-dernire charge de poudre.

Le soir, on fit halte de meilleure heure ; les voyageurs ne
pouvaient plus mettre un pied devant lautre, et, quoique la route
ft claire par une magnifique aurore borale, ils durent sarrter.

Ce dernier repas, pris le dimanche soir, sous la tente glace, fut
bien triste. Si le Ciel ne venait pas au secours de ces infortuns, ils
taient perdus.

Hatteras ne parlait pas, Bell ne pensait plus, Johnson
rflchissait sans mot dire, mais le docteur ne se dsesprait pas
encore.

- 322 -
Johnson eut lide de creuser quelques trappes pendant la nuit ;
nayant pas dappt y mettre, il comptait peu sur le succs de son
invention, et il avait raison, car le matin, en allant reconnatre ses
trappes, il vit bien des traces de renards, mais pas un de ces
animaux ne stait laiss prendre au pige.

Il revenait donc fort dsappoint, quand il aperut un ours de
taille colossale qui flairait les manations du traneau moins de
cinquante toises. Le vieux marin eut lide que la Providence lui
adressait cet animal inattendu pour le tuer ; sans rveiller ses
compagnons, il slana sur le fusil du docteur et gagna du ct de
lours.

Arriv bonne distance, il le mit en joue ; mais, au moment de
presser la dtente, il sentit son bras trembler ; ses gros gants de
peau le gnaient. Il les ta rapidement et saisit son fusil dune main
plus assure.

Soudain, un cri de douleur lui chappa. La peau de ses doigts,
brle par le froid du canon, y restait adhrente, tandis que larme
tombait terre et partait au choc, en lanant sa dernire balle dans
lespace.

Au bruit de la dtonation, le docteur accourut ; il comprit tout.
Il vit lanimal senfuir tranquillement ; Johnson se dsesprait et ne
pensait plus ses souffrances.

Je suis une vritable femmelette ! scriait-il, un enfant qui ne
sait pas supporter une douleur ! Moi ! moi ! mon ge !

Voyons, rentrez, Johnson, lui dit le docteur, vous allez vous
faire geler ; tenez, vos mains sont dj blanches ; venez ! venez !

Je suis indigne de vos soins, monsieur Clawbonny ! rpondait
le matre dquipage. Laissez-moi !

- 323 -
Mais venez donc, entt ! venez donc ! il sera bientt trop
tard !

Et le docteur, entranant le vieux marin sous la tente lui fit
mettre les deux mains dans une jatte deau que la chaleur du pole
avait maintenue liquide, quoique froide ; mais peine les mains de
Johnson y furent-elles plonges que leau se congela
immdiatement leur contact.

Vous le voyez, dit le docteur, il tait temps de rentrer, sans
quoi jaurais t oblig den venir lamputation.

Grce ses soins, tout danger disparut au bout dune heure,
mais non sans peine, et il fallut des frictions ritres pour rappeler
la circulation du sang dans les doigts du vieux marin. Le docteur lui
recommanda surtout dloigner ses mains du pole, dont la chaleur
et amen de graves accidents.

Ce matin-l, on dut se priver de djeuner ; du pemmican, de la
viande sale, il ne restait rien. Pas une miette de biscuit ; peine
une demi-livre de caf ; il fallut se contenter de cette boisson
brlante, et on se remit en marche.

Plus de ressources ! dit Bell Johnson, avec un indicible
accent de dsespoir.

Ayons confiance en Dieu, dit le vieux marin ; il est tout-
puissant pour nous sauver !

Ah ! ce capitaine Hatteras ! reprit Bell, il a pu revenir de ses
premires expditions, linsens ! mais de celle-ci il ne reviendra
jamais, et nous ne reverrons plus notre pays !

Courage, Bell ! Javoue que le capitaine est un homme
audacieux, mais auprs de lui il se rencontre un autre homme
habile en expdients.
- 324 -

Le docteur Clawbonny ? dit Bell.

Lui-mme ! rpondit Johnson.

Que peut-il dans une situation pareille ? rpliqua Bell en
haussant les paules. Changera-t-il ces glaons en morceaux de
viande ? Est-ce un dieu, pour faire des miracles ?

Qui sait ! rpondit le matre dquipage aux doutes de son
compagnon. Jai confiance en lui.

Bell hocha la tte et retomba dans ce mutisme complet pendant
lequel il ne pensait mme plus.

Cette journe fut de trois milles peine : le soir, on ne mangea
pas ; les chiens menaaient de se dvorer entre eux : les hommes
ressentaient avec violence les douleurs de la faim.

On ne vit pas un seul animal. Dailleurs, quoi bon ? on ne
pouvait chasser au couteau. Seulement Johnson crut reconnatre,
un mille sous le vent, lours gigantesque qui suivait la malheureuse
troupe.

Il nous guette ! pensa-t-il : il voit en nous une proie assure !

Mais Johnson ne dit rien ses compagnons : le soir, on fit la
halte habituelle, et le souper ne se composa que de caf. Les
infortuns sentaient leurs yeux devenir hagards, leur cerveau se
prendre, et, torturs par la faim, ils ne pouvaient trouver une heure
de sommeil ; des rves tranges et des plus douloureux
semparaient de leur esprit.

Sous une latitude o le corps demande imprieusement se
rconforter, les malheureux navaient pas mang depuis trente-six
heures, quand le matin du mardi arriva. Cependant, anims par un
- 325 -
courage, une volont surhumaine, ils reprirent leur route, poussant
le traneau que les chiens ne pouvaient tirer.

Au bout de deux heures, ils tombrent puiss.

Hatteras voulait aller plus loin encore. Lui, toujours nergique,
il employa les supplications, les prires, pour dcider ses
compagnons se relever : ctait demander limpossible !

Alors, aid de Johnson, il tailla une maison de glace dans un
ice-berg. Ces deux hommes, travaillant ainsi, avaient lair de
creuser leur tombe.

Je veux bien mourir de faim, disait Hatteras, mais non de
froid.

Aprs de cruelles fatigues, la maison fut prte, et toute la troupe
sy blottit.

Ainsi se passa la journe. Le soir, pendant que ses compagnons
demeuraient sans mouvement, Johnson eut une sorte
dhallucination ; il rva dours gigantesque.

Ce mot, souvent rpt par lui, attira lattention du docteur, qui,
tir de son engourdissement, demanda au vieux marin pourquoi il
parlait dours, et de quel ours il sagissait.

Lours qui nous suit, rpondit Johnson.

Lours qui nous suit ? rpta le docteur.

Oui, depuis deux jours !

Depuis deux jours ! Vous lavez vu ?

- 326 -
Oui, il se tient un mille sous le vent.

Et vous ne mavez pas prvenu, Johnson ?

quoi bon ?

Cest juste, fit le docteur ; nous navons pas une seule balle
lui envoyer.

Ni mme un lingot, un morceau de fer, un clou quelconque !
rpondit le vieux marin.

Le docteur se tut et se prit rflchir. Bientt il dit au matre
dquipage :

Vous tes certain que cet animal nous suit ?

Oui, monsieur Clawbonny. Il compte sur un repas de chair
humaine ! Il sait que nous ne pouvons pas lui chapper !

Johnson ! fit le docteur, mu de laccent dsespr de son
compagnon.

Sa nourriture est assure, lui ! rpliqua le malheureux, que
le dlire prenait ; il doit tre affam, et je ne sais pas pourquoi nous
le faisons attendre !

Johnson, calmez-vous !

Non, monsieur Clawbonny ; puisque nous devons y passer,
pourquoi prolonger les souffrances de cet animal ? Il a faim comme
nous ; il na pas de phoque dvorer ! Le Ciel lui envoie des
hommes ! eh bien, tant mieux pour lui !

- 327 -
Le vieux Johnson devenait fou ; il voulait quitter la maison de
glace. Le docteur eut beaucoup de peine le contenir, et, sil y
parvint, ce fut moins par la force que parce quil pronona les
paroles suivantes avec un accent de profonde conviction :

Demain, dit-il, je tuerai cet ours !

Demain ! fit Johnson, qui semblait sortir dun mauvais rve.

Demain !

Vous navez pas de balle !

Jen ferai.

Vous navez pas de plomb !

Non, mais jai du mercure !

Et, cela dit, le docteur prit le thermomtre ; il marquait
lintrieur cinquante degrs au-dessus de zro (+ 10 centigrades).
Le docteur sortit, plaa linstrument sur un glaon et rentra bientt.
La temprature extrieure tait de cinquante degrs au-dessous de
zro (-47 centigrades).

demain, dit-il au vieux marin ; dormez, et attendons le lever
du soleil.

La nuit se passa dans les souffrances de la faim ; seul, le matre
dquipage et le docteur purent les temprer par un peu despoir.

Le lendemain, aux premiers rayons du jour, le docteur, suivi de
Johnson, se prcipita dehors et courut au thermomtre ; tout le
mercure stait rfugi dans la cuvette, sous la forme dun cylindre
compact. Le docteur brisa linstrument et en retira de ses doigts,
- 328 -
prudemment gants, un vritable morceau de mtal trs peu
mallable et dune grande duret. Ctait un vrai lingot.

Ah ! monsieur Clawbonny, scria le matre dquipage, voil
qui est merveilleux ! Vous tes un fier homme !

Non, mon ami, rpondit le docteur, je suis seulement un
homme dou dune bonne mmoire et qui a beaucoup lu.

Que voulez-vous dire ?

Je me suis souvenu propos dun fait relat par le capitaine
Ross dans la relation de son voyage : il dit avoir perc une planche
dun pouce dpaisseur avec un fusil charg dune balle de mercure
gel ; si javais eu de lhuile ma disposition, cet t presque la
mme chose, car il raconte galement quune balle dhuile damande
douce, tire contre un poteau, le fendit et rebondit terre sans avoir
t casse.

Cela nest pas croyable !

Mais cela est, Johnson ; voici donc un morceau de mtal qui
peut nous sauver la vie ; laissons-le lair avant de nous en servir, et
voyons si lours ne nous a pas abandonns.

En ce moment, Hatteras sortit de la hutte ; le docteur lui
montra le lingot et lui fit part de son projet ; le capitaine lui serra la
main, et les trois chasseurs se mirent observer lhorizon.

Le temps tait clair. Hatteras, stant port en avant de ses
compagnons dcouvrit lours moins de six cents toises.

Lanimal, assis sur son derrire, balanait tranquillement la
tte, en aspirant les manations de ces htes inaccoutums.

Le voil ! scria le capitaine.
- 329 -

Silence ! fit le docteur.

Mais lnorme quadrupde, lorsquil aperut les chasseurs, ne
bougea pas. Il les regardait sans frayeur ni colre. Cependant il
devait tre fort difficile de lapprocher.

Mes amis, dit Hatteras, il ne sagit pas ici dun vain plaisir,
mais de notre existence sauver. Agissons en hommes prudents.

Oui, rpondit le docteur, nous navons quun seul coup de
fusil notre disposition. Il ne faut pas manquer lanimal ; sil
senfuyait, il serait perdu pour nous, car il dpasse un lvrier la
course.

Eh bien, il faut aller droit lui, rpondit Johnson ; on risque
sa vie ! quimporte ? je demande risquer la mienne.

Ce sera moi ! scria le docteur.

Moi ! rpondit simplement Hatteras.

Mais, scria Johnson, ntes-vous pas plus utile au salut de
tous quun vieux bonhomme de mon ge ?

Non, Johnson, reprit le capitaine, laissez-moi faire ; je ne
risquerai pas ma vie plus quil ne faudra ; il sera possible, au
surplus, que je vous appelle mon aide.

Hatteras, demanda le docteur, allez-vous donc marcher vers
cet ours ?

Si jtais certain de labattre, dt-il mouvrir le crne, je le
ferais, docteur, mais mon approche il pourrait senfuir. Cest un
tre plein de ruse ; tchons dtre plus russ que lui.

- 330 -
Que comptez-vous faire ?

Mavancer jusqu dix pas sans quil souponne ma prsence.

Et comment cela ?

Mon moyen est hasardeux, mais simple. Vous avez conserv
la peau du phoque que vous avez tu ?

Elle est sur le traneau.

Bien ! regagnons notre maison de glace, pendant que Johnson
restera en observation.

Le matre dquipage se glissa derrire un hummock qui le
drobait entirement la vue de lours.

Celui-ci, toujours la mme place, continuait ses singuliers
balancements en reniflant lair.
- 331 -
CHAPITRE V
LE PHOQUE ET LOURS
Hatteras et le docteur rentrrent dans la maison.

Vous savez, dit le premier, que les ours du ple chassent les
phoques, dont ils font principalement leur nourriture. Ils les
guettent au bord des crevasses pendant des journes entires et les
touffent dans leurs pattes ds quils apparaissent la surface des
glaces. Un ours ne peut donc seffrayer de la prsence dun phoque.
Au contraire.

Je crois comprendre votre projet, dit le docteur ; il est
dangereux.

Mais il offre des chances de succs, rpondit le capitaine : il
faut donc lemployer. Je vais revtir cette peau de phoque et me
glisser sur le champ de glace. Ne perdons pas de temps. Chargez
votre fusil et donnez-le moi.

Le docteur navait rien rpondre : il et fait lui-mme ce que
son compagnon allait tenter ; il quitta la maison, en emportant deux
haches, lune pour Johnson, lautre pour lui ; puis, accompagn
dHatteras, il se dirigea vers le traneau.

L, Hatteras fit sa toilette de phoque et se glissa dans cette
peau, qui le couvrait presque tout entier.

Pendant ce temps, le docteur chargea son fusil avec sa dernire
charge de poudre, puis il glissa dans le canon le lingot de mercure
qui avait la duret du fer et la pesanteur du plomb. Cela fait, il remit
larme Hatteras, qui la fit disparatre sous la peau du phoque.

Allez, dit-il au docteur, rejoignez Johnson ; je vais attendre
quelques instants pour drouter mon adversaire.

- 332 -
Courage, Hatteras ! dit le docteur.

Soyez tranquille, et surtout ne vous montrez pas avant mon
coup de feu.

Le docteur gagna rapidement lhummock derrire lequel se
tenait Johnson.

Eh bien ? dit celui-ci.

Eh bien, attendons ! Hatteras se dvoue pour nous sauver.

Le docteur tait mu ; il regarda lours, qui donnait des signes
dune agitation plus violente, comme sil se ft senti menac dun
danger prochain.

Au bout dun quart dheure, le phoque rampait sur la glace ; il
avait fait un dtour labri des gros blocs pour mieux tromper
lours ; il se trouvait alors cinquante toises de lui. Celui-ci
laperut et se ramassa sur lui-mme, cherchant pour ainsi dire se
drober.

Hatteras imitait avec une profonde habilet les mouvements du
phoque, et, sil net t prvenu, le docteur sy ft certainement
laiss prendre.

Cest cela ! cest bien cela ! disait Johnson voix basse.

Lamphibie, tout en gagnant du ct de lanimal, ne semblait
pas lapercevoir : il paraissait chercher une crevasse pour se
replonger dans son lment.

Lours, de son ct, tournant les glaons, se dirigeait vers lui
avec une prudence extrme ; ses yeux enflamms respiraient la plus
ardente convoitise ; depuis un mois, deux mois peut-tre, il jenait,
et le hasard lui envoyait une proie assure.
- 333 -

Le phoque ne fut bientt plus qu dix pas de son ennemi ;
celui-ci se dveloppa tout dun coup, fit un bond gigantesque, et,
stupfait, pouvant, sarrta trois pas dHatteras, qui, rejetant en
arrire sa peau de phoque, un genou en terre, le visait au cur.

Le coup partit, et lours roula sur la glace.

En avant ! en avant ! scria le docteur.

Et, suivi de Johnson, il se prcipita sur le thtre du combat.

Lnorme bte stait redresse, frappant lair dune patte,
tandis que de lautre elle arrachait une poigne de neige dont elle
bouchait sa blessure.

Hatteras navait pas bronch : il attendait, son couteau la
main. Mais il avait bien vis, et frapp dune balle sre, avec une
main qui ne tremblait pas ; avant larrive de ses compagnons, son
couteau tait plong tout entier dans la gorge de lanimal, qui
tombait pour ne plus se relever.

Victoire ! scria Johnson.

Hurrah ! Hatteras ! hurrah ! fit le docteur.

Hatteras, nullement mu, regardait le corps gigantesque en se
croisant les bras.

mon tour dagir, dit Johnson ; cest bien davoir abattu ce
gibier, mais il ne faut pas attendre que le froid lait durci comme
une pierre ; nos dents et nos couteaux ny pourraient rien ensuite.

Johnson alors commena par corcher cette bte monstrueuse
dont les dimensions atteignaient presque celles dun buf ; elle
- 334 -
mesurait neuf pieds de longueur, sur six pieds de circonfrence ;
deux normes crocs longs de trois pouces sortaient de ses gencives.

Johnson louvrit et ne trouva que de leau dans son estomac ;
lours navait videmment pas mang depuis longtemps ; cependant
il tait fort gras et pesait plus de quinze cents livres ; il fut divis en
quatre quartiers, dont chacun donna deux cents livres de viande, et
les chasseurs tranrent toute cette chair jusqu la maison de neige,
sans oublier le cur de lanimal, qui, trois heures aprs, battait
encore avec force.

Les compagnons du docteur se seraient volontiers jets sur
cette viande crue, mais celui-ci les retint et demanda le temps de la
faire griller.

Clawbonny, en rentrant dans la maison, avait t frapp du
froid qui y rgnait ; il sapprocha du pole et le trouva
compltement teint ; les occupations de la matine, les motions
mmes, avaient fait oublier Johnson ce soin dont il tait
habituellement charg.

Le docteur se mit en devoir de rallumer le feu, mais il ne
rencontra pas une seule tincelle parmi les cendres dj refroidies.

Allons, un peu de patience ! se dit-il.

Il revint au traneau chercher de lamadou, et demanda son
briquet Johnson.

Le pole est teint, lui dit-il.

Cest de ma faute, rpondit Johnson.

Et il chercha son briquet dans la poche o il avait lhabitude de
le serrer ; il fut surpris de ne pas ly trouver.

- 335 -
Il tta ses autres poches, sans plus de succs ; il rentra dans la
maison de neige, retourna en tous sens la couverture sur laquelle il
avait pass la nuit, et ne fut pas plus heureux.

Eh bien ? lui criait le docteur.

Johnson revint et regarda ses compagnons.

Le briquet, ne lavez-vous pas, monsieur Clawbonny ? dit-il.

Non. Johnson.

Ni vous, capitaine ?

Non, rpondit Hatteras.

Il a toujours t en votre possession, reprit le docteur.

Eh bien, je ne lai plus murmura le vieux marin en plissant.

Plus ! scria le docteur, qui ne put sempcher de tressaillir.

Il nexistait pas dautre briquet, et cette perte pouvait amener
des consquences terribles.

Cherchez bien, Johnson, dit le docteur.

Celui-ci courut vers le glaon derrire lequel il avait guett
lours, puis au lieu mme du combat o il lavait dpec ; mais il ne
trouva rien. Il revint dsespr. Hatteras le regarda sans lui faire un
seul reproche.

Cela est grave, dit-il au docteur.

Oui, rpondit ce dernier.
- 336 -

Nous navons pas mme un instrument, une lunette dont
nous puissions enlever la lentille pour nous procurer du feu.

Je le sais, rpondit le docteur, et cela est malheureux, car les
rayons du soleil auraient eu assez de force pour allumer de
lamadou.

Eh bien, rpondit Hatteras, il faut apaiser notre faim avec
cette viande crue ; puis nous reprendrons notre marche, et nous
tcherons darriver au navire.

Oui ! disait le docteur, plong dans ses rflexions, oui, cela
serait possible la rigueur. Pourquoi pas ? On pourrait essayer

quoi songez-vous ? demanda Hatteras.

Une ide qui me vient

Une ide ! scria Johnson. Une ide de vous ! Nous sommes
sauvs alors !

Russira-t-elle, rpondit le docteur, cest une question !

Quel est votre projet ? dit Hatteras.

Nous navons pas de lentille, eh bien, nous en ferons une.

Comment ? demanda Johnson.

Avec un morceau de glace que nous taillerons.

Quoi ? vous croyez ?

- 337 -
Pourquoi pas ? il sagit de faire converger les rayons du soleil
vers un foyer commun, et la glace peut nous servir cela comme le
meilleur cristal.

Est-il possible ? fit Johnson.

Oui, seulement je prfrerais de la glace deau douce la glace
deau sale ; elle est plus transparente et plus dure.

Mais, si je ne me trompe, dit Johnson en indiquant un
hummock cent pas peine, ce bloc daspect presque noirtre et
cette couleur verte indiquent

Vous avez raison ; venez, mes amis ; prenez votre hache,
Johnson.

Les trois hommes se dirigrent vers le bloc signal, qui se
trouvait effectivement form de glace deau douce.

Le docteur en fit dtacher un morceau dun pied de diamtre, et
il commena le tailler grossirement avec la hache ; puis il en
rendit la surface plus gale au moyen de son couteau ; enfin il le
polit peu peu avec sa main, et il obtint bientt une lentille
transparente comme si elle et t faite du plus magnifique cristal.

Alors il revint lentre de la maison de neige ; l, il prit un
morceau damadou et commena son exprience.

Le soleil brillait alors dun assez vif clat ; le docteur exposa sa
lentille de glace aux rayons quil rencontra sur lamadou.

Celui-ci prit feu en quelques secondes.

Hurrah ! hurrah ! scria Johnson, qui ne pouvait en croire
ses yeux. Ah ! monsieur Clawbonny ! monsieur Clawbonny !

- 338 -
Le vieux marin ne pouvait contenir sa joie ; il allait et venait
comme un fou.

Le docteur tait rentr dans la maison ; quelques minutes plus
tard, le pole ronflait, et bientt une savoureuse odeur de grillade
tirait Bell de sa torpeur.

On devine combien ce repas fut ft ; cependant le docteur
conseilla ses compagnons de se modrer ; il leur prcha
dexemple, et, tout en mangeant, il reprit la parole.

Nous sommes aujourdhui dans un jour de bonheur, dit-il ;
nous avons des provisions assures pour le reste de notre voyage.
Pourtant il ne faut pas nous endormir dans les dlices de Capoue, et
nous ferons bien de nous remettre en chemin.

Nous ne devons pas tre loigns de plus de quarante-huit
heures du Porpoise, dit Altamont, dont la parole redevenait presque
libre.

Jespre, dit en riant le docteur, que nous y trouverons de
quoi faire du feu ?

Oui, rpondit lAmricain.

Car, si ma lentille de glace est bonne, reprit le docteur, elle
laisserait dsirer les jours o il ny a pas de soleil, et ces jours-l
sont nombreux moins de quatre degrs du ple !

En effet, rpondit Altamont avec un soupir ; moins de
quatre degrs ! mon navire est all l o jamais btiment ne stait
aventur avant lui !

En route ! commanda Hatteras dune voix brve.

- 339 -
En route ! rpta le docteur en jetant un regard inquiet sur les
deux capitaines.

Les forces des voyageurs staient promptement refaites ; les
chiens avaient eu large part des dbris de lours, et lon reprit
rapidement le chemin du nord.

Pendant la route, le docteur voulut tirer dAltamont quelques
claircissements sur les raisons qui lavaient amen si loin, mais
lAmricain rpondit vasivement.

Deux hommes surveiller, dit le docteur loreille du vieux
matre dquipage.

Oui ! rpondit Johnson.

Hatteras nadresse jamais la parole lAmricain, et celui-ci
parat peu dispos se montrer reconnaissant ! Heureusement, je
suis l.

Monsieur Clawbonny, rpondit Johnson, depuis que ce
Yankee revient la vie, sa physionomie ne me va pas beaucoup.

Ou je me trompe fort, rpondit le docteur, ou il doit
souponner les projets dHatteras !

Croyez-vous donc que cet tranger ait eu les mmes desseins
que lui ?

Qui sait, Johnson ? Les Amricains sont hardis et audacieux ;
ce quun Anglais a voulu faire, un Amricain a pu le tenter aussi !

Vous pensez quAltamont ?

Je ne pense rien, rpondit le docteur, mais la situation de son
btiment sur la route du ple donne rflchir.
- 340 -

Cependant, Altamont dit avoir t entran malgr lui !

Il le dit ! oui, mais jai cru surprendre un singulier sourire sur
ses lvres.

Diable ! monsieur Clawbonny, ce serait une fcheuse
circonstance quune rivalit entre deux hommes de cette trempe.

Fasse le Ciel que je me trompe, Johnson, car cette situation
pourrait amener des complications graves, sinon une catastrophe !

Jespre quAltamont noubliera pas que nous lui avons sauv
la vie !

Ne va-t-il pas sauver la ntre son tour ? Javoue que sans
nous il nexisterait plus ; mais sans lui, sans son navire, sans ces
ressources quil contient, que deviendrions-nous ?

Enfin, monsieur Clawbonny, vous tes l, et jespre quavec
votre aide tout ira bien.

Je lespre aussi, Johnson.

Le voyage se poursuivit sans incident ; la viande dours ne
manquait pas, et on en fit des repas copieux ; il rgnait mme une
certaine bonne humeur dans la petite troupe, grce aux saillies du
docteur et son aimable philosophie ; ce digne homme trouvait
toujours dans son bissac de savant quelque enseignement tirer
des faits et des choses. Sa sant continuait dtre bonne ; il navait
pas trop maigri, malgr les fatigues et les privations ; ses amis de
Liverpool leussent reconnu sans peine, surtout sa belle et
inaltrable humeur.

Pendant la matine du samedi, la nature de limmense plaine de
glace vint se modifier sensiblement ; les glaons convulsionns,
- 341 -
les packs plus frquents, les hummocks entasss dmontraient que
lice-field subissait une grande pression ; videmment, quelque
continent inconnu, quelque le nouvelle, en rtrcissant les passes,
avait d produire ce bouleversement. Des blocs de glace deau
douce, plus frquents et plus considrables, indiquaient une cte
prochaine.

Il existait donc peu de distance une terre nouvelle, et le
docteur brlait du dsir den enrichir les cartes de lhmisphre
boral. On ne peut se figurer ce plaisir de relever des ctes
inconnues et den former le trac de la pointe du crayon ; ctait le
but du docteur, si celui dHatteras tait de fouler de son pied le ple
mme, et il se rjouissait davance en songeant aux noms dont il
baptiserait les mers, les dtroits, les baies, les moindres sinuosits
de ces nouveaux continents. Certes, dans cette glorieuse
nomenclature, il nomettait ni ses compagnons, ni ses amis, ni Sa
Gracieuse Majest , ni la famille royale ; mais il ne soubliait pas
lui-mme, et il entrevoyait un certain cap Clawbonny avec une
lgitime satisfaction.

Ces penses loccuprent toute la journe. On disposa le
campement du soir, suivant lhabitude, et chacun veilla tour de
rle pendant cette nuit passe prs de terres inconnues.

Le lendemain, le dimanche, aprs un fort djeuner fourni par
les pattes de lours, et qui fut excellent, les voyageurs se dirigrent
au nord, en inclinant un peu vers louest ; le chemin devenait plus
difficile ; on marchait vite cependant.

Altamont, du haut du traneau, observait lhorizon avec une
attention fbrile ; ses compagnons taient en proie une inquitude
involontaire. Les dernires observations solaires avaient donn
pour latitude exacte 83 35 et pour longitude 120 15 ; ctait la
situation assigne au navire amricain ; la question de vie ou de
mort allait donc recevoir sa solution pendant cette journe.

- 342 -
Enfin, vers les deux heures de laprs-midi, Altamont, se
dressant tout debout, arrta la petite troupe par un cri retentissant,
et, montrant du doigt une masse blanche que tout autre regard et
confondue avec les ice-bergs environnants, il scria dune voix
forte :

Le Porpoise !
- 343 -
CHAPITRE VI
LE PORPOISE
Le 24 mars tait ce jour de grande fte, ce dimanche des
Rameaux, pendant lequel les rues des villages et des villes de
lEurope sont jonches de fleurs et de feuillage ; alors les cloches
retentissent dans les airs et latmosphre se remplit de parfums
pntrants.

Mais ici, dans ce pays dsol, quelle tristesse ! quel silence ! Un
vent pre et cuisant, pas une feuille dessche, pas un brin dherbe !

Et cependant, ce dimanche tait aussi un jour de rjouissance
pour les voyageurs, car ils allaient trouver enfin ces ressources dont
la privation les et condamns une mort prochaine.

Ils pressrent le pas ; les chiens tirrent avec plus dnergie,
Duk aboya de satisfaction, et la troupe arriva bientt au navire
amricain.

Le Porpoise tait entirement enseveli sous la neige ; il navait
plus ni mt, ni vergue, ni cordage ; tout son grement fut bris
lpoque du naufrage. Le navire se trouvait encastr dans un lit de
rochers compltement invisibles alors. Le Porpoise, couch sur le
flanc par la violence du choc, sa carne entrouverte, paraissait
inhabitable.

Cest ce que le capitaine, le docteur et Johnson reconnurent,
aprs avoir pntr non sans peine lintrieur du navire. Il fallut
dblayer plus de quinze pieds de glace pour arriver au grand
panneau ; mais, la joie gnrale, on vit que les animaux, dont le
champ offrait des traces nombreuses, avaient respect le prcieux
dpt de provisions.

Si nous avons ici, dit Johnson, combustible et nourriture
assurs, cette coque ne me parat pas logeable.
- 344 -

Eh bien, il faut construire une maison de neige, rpondit
Hatteras, et nous installer de notre mieux sur le continent.

Sans doute, reprit le docteur ; mais ne nous pressons pas, et
faisons bien les choses. la rigueur, on peut se caser
provisoirement dans le navire ; pendant ce temps, nous btirons
une solide maison, capable de nous protger contre le froid et les
animaux. Je me charge den tre larchitecte, et vous me verrez
luvre !

Je ne doute pas de vos talents, monsieur Clawbonny, rpondit
Johnson ; installons-nous ici de notre mieux, et nous ferons
linventaire de ce que renferme ce navire ; malheureusement, je ne
vois ni chaloupe, ni canot, et ces dbris sont en trop mauvais tat
pour nous permettre de construire une embarcation.

Qui sait ? rpondit le docteur ; avec le temps et la rflexion,
on fait bien des choses ; maintenant, il nest pas question de
naviguer, mais de se crer une demeure sdentaire : je propose
donc de ne pas former dautres projets et de faire chaque chose
son heure.

Cela est sage, rpondit Hatteras ; commenons par le plus
press.

Les trois compagnons quittrent le navire, revinrent au traneau
et firent part de leurs ides Bell et lAmricain. Bell se dclara
prt travailler ; lAmricain secoua la tte en apprenant quil ny
avait rien faire de son navire ; mais, comme cette discussion et
t oiseuse en ce moment, on sen tint au projet de se rfugier
dabord dans le Porpoise et de construire une vaste habitation sur la
cte.

quatre heures du soir, les cinq voyageurs taient installs tant
bien que mal dans le faux pont ; au moyen despars et de dbris de
mts, Bell avait install un plancher peu prs horizontal ; on y
- 345 -
plaa les couchettes durcies par la gele, que la chaleur dun pole
ramena bientt leur tat naturel. Altamont, appuy sur le docteur,
put se rendre sans trop de peine au coin qui lui avait t rserv. En
mettant le pied sur son navire, il laissa chapper un soupir de
satisfaction qui ne parut pas de trop bon augure au matre
dquipage.

Il se sent chez lui, pensa le vieux marin, et on dirait quil nous
invite !

Le reste de la journe fut consacr au repos. Le temps menaait
de changer, sous linfluence des coups de vent de louest ; le
thermomtre plac lextrieur marqua vingt-six degrs (-32
centigrades).

En somme, le Porpoise se trouvait plac au-del du ple du
froid et sous une latitude relativement moins glaciale, quoique plus
rapproche du nord.

On acheva, ce jour-l, de manger les restes de lours, avec des
biscuits trouvs dans la soute du navire et quelques tasses de th ;
puis la fatigue lemporta, et chacun sendormit dun profond
sommeil.

Le matin, Hatteras et ses compagnons se rveillrent un peu
tard. Leurs esprits suivaient la pente dides nouvelles ; lincertitude
du lendemain ne les proccupait plus ; ils ne songeaient qu
sinstaller dune confortable faon. Ces naufrags se considraient
comme des colons arrivs leur destination, et, oubliant les
souffrances du voyage, ils ne pensaient plus qu se crer un avenir
supportable.

Ouf ! scria le docteur en se dtirant les bras, cest quelque
chose de navoir point se demander o lon couchera le soir et ce
que lon mangera le lendemain.

- 346 -
Commenons par faire linventaire du navire, rpondit
Johnson.

Le Porpoise avait t parfaitement quip et approvisionn
pour une campagne lointaine.

Linventaire donna les quantits de provisions suivantes : six
mille cent cinquante livres de farine, de graisse, de raisins secs pour
les puddings ; deux mille livres de buf et de cochon sal ; quinze
cents livres de pemmican ; sept cents livres de sucre, autant de
chocolat ; une caisse et demie de th, pesant quatre-vingt seize
livres : cinq cents livres de riz ; plusieurs barils de fruits et de
lgumes conservs ; du lime-juice en abondance, des graines de
cochlaria, doseille, de cresson ; trois cents gallons de rhum et
deau-de-vie. La soute offrait une grande quantit de poudre, de
balles et de plomb ; le charbon et le bois se trouvaient en
abondance. Le docteur recueillit avec soin les instruments de
physique et de navigation, et mme une forte pile de Bunsen, qui
avait t emporte dans le but de faire des expriences dlectricit.

En somme, les approvisionnements de toutes sortes pouvaient
suffire cinq hommes pendant plus de deux ans, ration entire.
Toute crainte de mourir de faim ou de froid svanouissait.

Voil notre existence assure, dit le docteur au capitaine, et
rien ne nous empchera de remonter jusquau ple.

Jusquau ple ! rpondit Hatteras en tressaillant.

Sans doute, reprit le docteur ; pendant les mois dt, qui
nous empchera de pousser une reconnaissance travers les
terres ?

travers les terres, oui ! mais travers les mers ?

- 347 -
Ne peut-on construire une chaloupe avec les planches du
Porpoise ?

Une chaloupe amricaine, nest-ce pas ? rpondit
ddaigneusement Hatteras, et commande par cet Amricain !

Le docteur comprit la rpugnance du capitaine et ne jugea pas
ncessaire de pousser plus avant cette question. Il changea donc le
sujet de la conversation.

Maintenant que nous savons quoi nous en tenir sur nos
approvisionnements, reprit-il, il faut construire des magasins pour
eux et une maison pour nous. Les matriaux ne manquent pas, et
nous pouvons nous installer trs commodment. Jespre, Bell,
ajouta le docteur en sadressant au charpentier, que vous allez vous
distinguer, mon ami ; dailleurs, je pourrai vous donner quelques
bons conseils.

Je suis prt, monsieur Clawbonny, rpondit Bell ; au besoin,
je ne serais pas embarrass de construire, au moyen de ces blocs de
glace, une ville tout entire avec ses maisons et ses rues

Eh ! il ne nous en faut pas tant ; prenons exemple sur les
agents de la Compagnie de la baie dHudson : ils construisent des
forts qui les mettent labri des animaux et des Indiens ; cest tout
ce quil nous faut ; retranchons-nous de notre mieux ; dun ct
lhabitation, de lautre les magasins, avec une espce de courtine et
deux bastions pour nous couvrir. Je tcherai de me rappeler pour
cette circonstance mes connaissances en castramtation.

Ma foi ! monsieur Clawbonny, dit Johnson, je ne doute pas
que nous ne fassions quelque chose de beau sous votre direction.

Eh bien, mes amis, il faut dabord choisir notre
emplacement ; un bon ingnieur doit avant tout reconnatre son
terrain. Venez-vous, Hatteras ?
- 348 -

Je men rapporte vous, docteur, rpondit le capitaine.
Faites, tandis que je vais remonter la cte.

Altamont, trop faible encore pour prendre part aux travaux, fut
laiss bord de son navire, et les Anglais prirent pied sur le
continent.

Le temps tait orageux et pais ; le thermomtre midi
marquait onze degrs au-dessous de zro (-23 centigrades) ; mais,
en labsence du vent, la temprature restait supportable.

en juger par la disposition du rivage, une mer considrable,
entirement prise alors, stendait perte de vue vers louest ; elle
tait borne lest par une cte arrondie, coupe destuaires
profonds et releve brusquement deux cents yards de la plage ;
elle formait ainsi une vaste baie hrisse de ces rochers dangereux
sur lesquels le Porpoise fit naufrage ; au loin, dans les terres, se
dressait une montagne dont le docteur estima laltitude cinq cents
toises environ. Vers le nord, un promontoire venait mourir la mer,
aprs avoir couvert une partie de la baie. Une le dune tendue
moyenne, ou mieux un lot, mergeait du champ de glace trois
milles de la cte, de sorte que, net t la difficult dentrer dans
cette rade, elle offrait un mouillage sr et abrit. Il y avait mme,
dans une chancrure du rivage, un petit havre trs accessible aux
navires, si toutefois le dgel dgageait jamais cette partie de locan
Arctique. Cependant, suivant les rcits de Belcher et de Penny, toute
cette mer devait tre libre pendant les mois dt.

mi-cte, le docteur remarqua une sorte de plateau circulaire
dun diamtre de deux cents pieds environ ; il dominait la baie sur
trois de ses cts, et le quatrime tait ferm par une muraille pic
haute de vingt toises ; on ne pouvait y parvenir quau moyen de
marches vides dans la glace. Cet endroit parut propre asseoir
une construction solide, et il pouvait se fortifier aisment ; la nature
avait fait les premiers frais ; il suffisait de profiter de la disposition
des lieux.
- 349 -

Le docteur, Bell et Johnson atteignirent ce plateau en taillant
la hache les blocs de glace ; il se trouvait parfaitement uni. Le
docteur, aprs avoir reconnu lexcellence de lemplacement, rsolut
de le dblayer des dix pieds de neige durcie qui le recouvraient ; il
fallait en effet tablir lhabitation et les magasins sur une base
solide.

Pendant la journe du lundi, du mardi et du mercredi, on
travailla sans relche ; enfin le sol apparut ; il tait form dun
granit trs dur grain serr, dont les artes vives avaient lacuit du
verre ; il renfermait en outre des grenats et de grands cristaux de
feldspath, que la pioche fit jaillir.

Le docteur donna alors les dimensions et le plan de la snow-
house
64
; elle devait avoir quarante pieds de long sur vingt de large
et dix pieds de haut ; elle tait divise en trois chambres, un salon,
une chambre coucher et une cuisine ; il nen fallait pas davantage.
gauche se trouvait la cuisine ; droite, la chambre coucher ; au
milieu, le salon.

Pendant cinq jours, le travail fut assidu. Les matriaux ne
manquaient pas ; les murailles de glace devaient tre assez paisses
pour rsister aux dgels, car il ne fallait pas risquer de se trouver
sans abri, mme en t.

mesure que la maison slevait, elle prenait bonne tournure ;
elle prsentait quatre fentres de faade, deux pour le salon, une
pour la cuisine, une autre pour la chambre coucher ; les vitres en
taient faites de magnifiques tables de glace, suivant la mode
esquimaude, et laissaient passer une lumire douce comme celle du
verre dpoli.


64
Maison de neige.
- 350 -
Au-devant du salon, entre ses deux fentres, sallongeait un
couloir semblable un chemin couvert, et qui donnait accs dans la
maison ; une porte solide enleve la cabine du Porpoise le fermait
hermtiquement. La maison termine, le docteur fut enchant de
son ouvrage ; dire quel style darchitecture cette construction
appartenait eut t difficile, bien que larchitecte et avou ses
prfrences pour le gothique saxon, si rpandu en Angleterre ; mais
il tait question de solidit avant tout ; le docteur se borna donc
revtir la faade de robustes contreforts, trapus comme des piliers
romans ; au-dessus, un toit pente roide sappuyait la muraille de
granit. Celle-ci servait galement de soutien aux tuyaux des poles
qui conduisaient la fume au-dehors.

Quand le gros uvre fut termin, on soccupa de linstallation
intrieure. On transporta dans la chambre les couchettes du
Porpoise ; elles furent disposes circulairement autour dun vaste
pole. Banquettes, chaises, fauteuils, tables, armoires furent
installs aussi dans le salon qui servait de salle manger ; enfin la
cuisine reut les fourneaux du navire avec leurs divers ustensiles.
Des voiles tendues sur le sol formaient tapis et faisaient aussi
fonction de portires aux portes intrieures qui navaient pas
dautre fermeture.

Les murailles de la maison mesuraient communment cinq
pieds dpaisseur, et les baies des fentres ressemblaient des
embrasures de canon.

Tout cela tait dune extrme solidit ; que pouvait-on exiger de
plus ? Ah ! si lon et cout le docteur, que net-il pas fait au
moyen de cette glace et de cette neige, qui se prtent si facilement
toutes les combinaisons ! Il ruminait tout le long du jour mille
projets superbes quil ne songeait gure raliser, mais il amusait
ainsi le travail commun par les ressources de son esprit.

Dailleurs, en bibliophile quil tait, il avait lu un livre assez rare
de M. Kraft, ayant pour titre : Description dtaille de la maison de
glace construite Saint-Ptersbourg, en janvier 1740, et de tous les
- 351 -
objets quelle renfermait. Et ce souvenir surexcitait son esprit
inventif. Il raconta mme un soir ses compagnons les merveilles
de ce palais de glace.

Ce que lon a fait Saint-Ptersbourg, leur dit-il, ne pouvons-
nous le faire ici ? Que nous manque-t-il ? Rien, pas mme
limagination !

Ctait donc bien beau ? demanda Johnson.

Ctait ferique, mon ami ! La maison construite par ordre de
limpratrice Anne, et dans laquelle elle fit faire les noces de lun de
ses bouffons, en 1740, avait peu prs la grandeur de la ntre ;
mais, au-devant de sa faade, six canons de glace sallongeaient sur
leurs affts ; on tira plusieurs fois boulet et poudre, et ces
canons nclatrent pas ; il y avait galement des mortiers taills
pour des bombes de soixante livres ; ainsi nous pourrions tablir au
besoin une artillerie formidable : le bronze nest pas loin, et il nous
tombe du ciel. Mais o le got et lart triomphrent, ce fut au
fronton du palais, orn de statues de glace dune grande beaut ; le
perron offrait aux regards des vases de fleurs et dorangers faits de
la mme matire ; droite se dressait un lphant norme qui
lanait de leau pendant le jour et du naphte enflamm pendant la
nuit. Hein ! quelle mnagerie complte nous ferions, si nous le
voulions bien !

En fait danimaux, rpliqua Johnson, nous nen manquerons
pas, jimagine, et, pour ntre pas de glace, ils nen seront pas moins
intressants !

Bon, rpondit le belliqueux docteur, nous saurons nous
dfendre contre leurs attaques ; mais, pour en revenir ma maison
de Saint-Ptersbourg, jajouterai qu lintrieur il y avait des tables,
des toilettes, des miroirs, des candlabres, des bougies, des lits, des
matelas, des oreillers, des rideaux, des pendules, des chaises, des
cartes jouer, des armoires avec service complet, le tout en glace
- 352 -
cisele, guilloche, sculpte, enfin un mobilier auquel rien ne
manquait.

Ctait donc un vritable palais ? dit Bell.

Un palais splendide et digne dune souveraine ! Ah ! la glace !
Que la Providence a bien fait de linventer, puisquelle se prte
tant de merveilles et quelle peut fournir le bien-tre aux naufrags !

Lamnagement de la maison de neige prit jusquau 31 mars ;
ctait la fte de Pques, et ce jour fut consacr au repos ; on le
passa tout entier dans le salon, o la lecture de loffice divin fut
faite, et chacun put apprcier la bonne disposition de la snow-
house.

Le lendemain, on soccupa de construire les magasins et la
poudrire ; ce fut encore laffaire dune huitaine de jours, en y
comprenant le temps employ au dchargement complet du
Porpoise, qui ne se fit pas sans difficult, car la temprature trs
basse ne permettait pas de travailler longtemps. Enfin, le 8 avril, les
provisions, le combustible et les munitions se trouvaient en terre
ferme et parfaitement labri ; les magasins taient situs au nord,
et la poudrire au sud du plateau, soixante pieds environ de
chaque extrmit de la maison ; une sorte de chenil fut construit
prs des magasins ; il tait destin loger lattelage Gronlandais, et
le docteur lhonora du nom de Dog-Palace . Duk, lui, partageait
la demeure commune.

Alors, le docteur passa aux moyens de dfense de la place. Sous
sa direction, le plateau fut entour dune vritable fortification de
glace qui le mit labri de toute invasion ; sa hauteur faisait une
escarpe naturelle, et, comme il navait ni rentrant ni saillant, il tait
galement fort sur toutes les faces. Le docteur, en organisant ce
systme de dfense, rappelait invinciblement lesprit le digne
oncle Tobie de Sterne, dont il avait la douce bont et lgalit
dhumeur. Il fallait le voir calculant la pente de son talus intrieur,
linclinaison du terre-plein et la largeur de la banquette ; mais ce
- 353 -
travail se faisait si facilement avec cette neige complaisante, que
ctait un vritable plaisir, et laimable ingnieur put donner jusqu
sept pieds dpaisseur sa muraille de glace ; dailleurs, le plateau
dominant la baie, il neut construire ni contre-escarpe, ni talus
extrieur, ni glacis ; le parapet de neige, aprs avoir suivi les
contours du plateau, prenait le mur du rocher en retour et venait se
souder aux deux cts de maison. Ces ouvrages de castramtation
furent termins vers le 15 avril. Le fort tait au complet, et le
docteur paraissait trs fier de son uvre.

En vrit, cette enceinte fortifie et pu tenir longtemps contre
une tribu dEsquimaux, si de pareils ennemis se fussent jamais
rencontrs sous une telle latitude ; mais il ny avait aucune trace
dtres humains sur cette cte ; Hatteras, en relevant la
configuration de la baie, ne vit jamais un seul reste de ces huttes qui
se trouvent communment dans les parages frquents des tribus
gronlandaises ; les naufrags du Forward et du Porpoise
paraissaient tre les premiers fouler ce sol inconnu.

Mais, si les hommes ntaient pas craindre, les animaux
pouvaient tre redoutables, et le fort, ainsi dfendu, devait abriter
sa petite garnison contre leurs attaques.
- 354 -
CHAPITRE VII
UNE DISCUSSION CARTOLOGIQUE
Pendant ces prparatifs dhivernage, Altamont avait repris
entirement ses forces et sa sant ; il put mme semployer au
dchargement du navire. Sa vigoureuse constitution lavait enfin
emport, et sa pleur ne put rsister longtemps la vigueur de son
sang.

On vit renatre en lui lindividu robuste et sanguin des tats-
Unis, lhomme nergique et intelligent, dou dun caractre rsolu,
lAmricain entreprenant, audacieux, prompt tout ; il tait
originaire de New York, et naviguait depuis son enfance, ainsi quil
lapprit ses nouveaux compagnons ; son navire le Porpoise avait
t quip et mis en mer par une socit de riches ngociants de
lUnion, la tte de laquelle se trouvait le fameux Grinnel.

Certains rapports existaient entre Hatteras et lui, des
similitudes de caractre, mais non des sympathies. Cette
ressemblance ntait pas de nature faire des amis de ces deux
hommes ; au contraire. Dailleurs un observateur et fini par
dmler entre eux de graves dsaccords ; ainsi, tout en paraissant
dployer plus de franchise, Altamont devait tre moins franc
quHatteras ; avec plus de laisser-aller, il avait moins de loyaut ;
son caractre ouvert ninspirait pas autant de confiance que le
temprament sombre du capitaine. Celui-ci affirmait son ide une
bonne fois, puis il se renfermait en elle. Lautre, en parlant
beaucoup, ne disait souvent rien.

Voil ce que le docteur reconnut peu peu du caractre de
lAmricain, et il avait raison de pressentir une inimiti future,
sinon une haine, entre les capitaines du Porpoise et du Forward.

Et pourtant, de ces deux commandants, il ne fallait quun seul
commander. Certes, Hatteras avait tous les droits lobissance de
lAmricain, les droits de lantriorit et ceux de la force. Mais si
- 355 -
lun tait la tte des siens, lautre se trouvait bord de son navire.
Cela se sentait.

Par politique ou par instinct, Altamont fut tout dabord entran
vers le docteur ; il lui devait la vie, mais la sympathie le poussait
vers ce digne homme plus encore que la reconnaissance. Tel tait
linvitable effet du caractre du digne Clawbonny ; les amis
poussaient autour de lui comme les bls au soleil. On a cit des gens
qui se levaient cinq heures du matin pour se faire des ennemis ; le
docteur se ft lev quatre sans y russir.

Cependant il rsolut de tirer parti de lamiti dAltamont pour
connatre la vritable raison de sa prsence dans les mers polaires.
Mais lAmricain, avec tout son verbiage, rpondit sans rpondre, et
il reprit son thme accoutum du passage du nord-ouest.

Le docteur souponnait cette expdition un autre motif, celui-
l mme que craignait Hatteras. Aussi rsolut-il de ne jamais mettre
les deux adversaires aux prises sur ce sujet ; mais il ny parvint pas
toujours. Les plus simples conversations menaaient de dvier
malgr lui, et chaque mot pouvait faire tincelle au choc des intrts
rivaux.

Cela arriva bientt, en effet. Lorsque la maison fut termine, le
docteur rsolut de linaugurer par un repas splendide ; une bonne
ide de Clawbonny, qui voulait ramener sur ce continent les
habitudes et les plaisirs de la vie europenne. Bell avait prcisment
tu quelques ptarmigans et un livre blanc, le premier messager du
printemps nouveau.

Ce festin eut lieu le 14 avril, le second dimanche de la
Quasimodo, par un beau temps trs sec ; mais le froid ne se
hasardait pas pntrer dans la maison de glace ; les poles qui
ronflaient en auraient eu facilement raison.

On dna bien ; la chair frache fit une agrable diversion au
pemmican et aux viandes sales ; un merveilleux pudding
- 356 -
confectionn de la main du docteur eut les honneurs de tous ; on en
redemanda ; le savant matre coq, un tablier aux reins et le couteau
la ceinture, net pas dshonor les cuisines du grand chancelier
dAngleterre.

Au dessert, les liqueurs firent leur apparition ; lAmricain
ntait pas soumis au rgime des Anglais tee-totalers
65
; il ny avait
donc aucune raison pour quil se privt dun verre de gin ou de
brandy ; les autres convives, gens sobres dordinaire, pouvaient
sans inconvnient se permettre cette infraction leur rgle ; donc,
par ordonnance du mdecin, chacun put trinquer la fin de ce
joyeux repas. Pendant les toasts ports lUnion, Hatteras stait tu
simplement.

Ce fut alors que le docteur mit une question intressante sur le
tapis.

Mes amis, dit-il, ce nest pas tout davoir franchi les dtroits,
les banquises, les champs de glace, et dtre venus jusquici ; il nous
reste quelque chose faire. Je viens vous proposer de donner des
noms cette terre hospitalire, o nous avons trouv le salut et le
repos ; cest la coutume suivie par tous les navigateurs du monde, et
il nest pas un deux qui y ait manqu en pareille circonstance ; il
faut donc notre retour rapporter, avec la configuration
hydrographique des ctes, les noms des caps, des baies, des pointes
et des promontoires qui les distinguent. Cela est de toute ncessit.

Voil qui est bien parl, scria Johnson ; dailleurs, quand on
peut appeler toutes ces terres dun nom spcial, cela leur donne un
air srieux, et lon na plus le droit de se considrer comme
abandonn sur un continent inconnu.

Sans compter, rpliqua Bell, que cela simplifie les instructions
en voyage et facilite lexcution des ordres ; nous pouvons tre

65
Rgime qui exclut toute boisson spiritueuse.
- 357 -
forcs de nous sparer pendant quelque expdition, ou dans une
chasse, et rien de tel pour retrouver son chemin que de savoir
comment il se nomme.

Eh bien, dit le docteur, puisque nous sommes tous daccord
ce sujet, tchons de nous entendre maintenant sur les noms
donner, et noublions ni notre pays, ni nos amis dans la
nomenclature. Pour moi, quand je jette les yeux sur une carte, rien
ne me fait plus de plaisir que de relever le nom dun compatriote au
bout dun cap, ct dune le ou au milieu dune mer. Cest
lintervention charmante de lamiti dans la gographie.

Vous avez raison, docteur, rpondit lAmricain, et, de plus,
vous dites ces choses-l dune faon qui en rehausse le prix.

Voyons, rpondit le docteur, procdons avec ordre.

Hatteras navait pas encore pris part la conversation ; il
rflchissait. Cependant les yeux de ses compagnons stant fixs
sur lui, il se leva et dit :

Sauf meilleur avis, et personne ici ne me contredira, je pense
en ce moment, Hatteras regardait Altamont il me parat
convenable de donner notre habitation le nom de son habile
architecte, du meilleur dentre nous, et de lappeler Doctors-House.

Cest cela, rpondit Bell.

Bien ! scria Johnson, la Maison du Docteur !

On ne peut mieux faire, rpondit Altamont. Hurrah pour le
docteur Clawbonny !

Un triple hurrah fut pouss dun commun accord, auquel Duk
mla des aboiements dapprobation.

- 358 -
Ainsi donc, reprit Hatteras, que cette maison soit ainsi
appele en attendant quune terre nouvelle nous permette de lui
dcerner le nom de notre ami.

Ah ! fit le vieux Johnson, si le paradis terrestre tait encore
nommer, le nom de Clawbonny lui irait merveille !

Le docteur, trs mu, voulut se dfendre par modestie ; il ny
eut pas moyen ; il fallut en passer par l. Il fut donc bien et dment
arrt que ce joyeux repas venait dtre pris dans le grand salon de
Doctors-House, aprs avoir t confectionn dans la cuisine de
Doctors-House, et quon irait gaiement se coucher dans la chambre
de Doctors-House.

Maintenant, dit le docteur, passons des points plus
importants de nos dcouvertes.

Il y a, rpondit Hatteras, cette mer immense qui nous
environne, et dont pas un navire na encore sillonn les flots.

Pas un navire ! il me semble cependant, dit Altamont, que le
Porpoise ne doit pas tre oubli, moins quil ne soit venu par
terre, ajouta-t-il railleusement.

On pourrait le croire, rpliqua Hatteras, voir les rochers sur
lesquels il flotte en ce moment.

Vraiment, Hatteras, dit Altamont dun air piqu ; mais, tout
prendre, cela ne vaut-il pas mieux que de sparpiller dans les airs,
comme a fait le Forward ?

Hatteras allait rpliquer avec vivacit, quand le docteur
intervint.

Mes amis, dit-il, il nest point question ici de navires, mais
dune mer nouvelle
- 359 -

Elle nest pas nouvelle, rpondit Altamont. Elle est dj
nomme sur toutes les cartes du ple. Elle sappelle lOcan boral,
et je ne crois pas quil soit opportun de lui changer son nom ; plus
tard, si nous dcouvrons quelle ne forme quun dtroit ou un golfe,
nous verrons ce quil conviendra de faire.

Soit, fit Hatteras.

Voil qui est entendu, rpondit le docteur, regrettant presque
davoir soulev une discussion grosse de rivalits nationales.

Arrivons donc la terre que nous foulons en ce moment,
reprit Hatteras. Je ne sache pas quelle ait un nom quelconque sur
les cartes les plus rcentes !

En parlant ainsi, il fixait du regard Altamont, qui ne baissa pas
les yeux et rpondit :

Vous pourriez encore vous tromper, Hatteras.

Me tromper ! Quoi ! cette terre inconnue, ce sol nouveau

A dj un nom, rpondit tranquillement lAmricain.

Hatteras se tut. Ses lvres frmissaient.

Et quel est ce nom ? demanda le docteur, un peu tonn de
laffirmation de lAmricain.

Mon cher Clawbonny, rpondit Altamont, cest lhabitude,
pour ne pas dire le droit, de tout navigateur, de nommer le
continent auquel il aborde le premier. Il me semble donc quen cette
occasion jai pu, jai d user de ce droit incontestable

- 360 -
Cependant dit Johnson, auquel dplaisait le sang-froid
cassant dAltamont.

Il me parat difficile de prtendre, reprit ce dernier, que le
Porpoise nait pas atterri sur cette cte, et mme en admettant quil
y soit venu par terre, ajouta-t-il en regardant Hatteras, cela ne peut
faire question.

Cest une prtention que je ne saurais admettre, rpondit
gravement Hatteras en se contenant. Pour nommer, il faut au moins
dcouvrir, et ce nest pas ce que vous avez fait, je suppose. Sans
nous dailleurs, o seriez-vous, monsieur, vous qui venez nous
imposer des conditions ? vingt pieds sous la neige !

Et sans moi, monsieur, rpliqua vivement lAmricain, sans
mon navire, que seriez-vous en ce moment ? Morts de faim et de
froid !

Mes amis, fit le docteur, en intervenant de son mieux, voyons,
un peu de calme, tout peut sarranger. coutez-moi.

Monsieur, continua Altamont en dsignant le capitaine,
pourra nommer toutes les autres terres quil dcouvrira, sil en
dcouvre ; mais ce continent mappartient ! je ne pourrais mme
admettre la prtention quil portt deux noms, comme la terre
Grinnel, nomme galement terre du Prince-Albert, parce quun
Anglais et un Amricain la reconnurent presque en mme temps.
Ici, cest autre chose ; mes droits dantriorit sont incontestables.
Aucun navire, avant le mien, na ras cette cte de son plat-bord.
Pas un tre humain, avant moi, na mis le pied sur ce continent ; or,
je lui ai donn un nom, et il le gardera.

Et quel est ce nom ? demanda le docteur.

La Nouvelle-Amrique, rpondit Altamont.

- 361 -
Les poings dHatteras se crisprent sur la table. Mais, faisant un
violent effort sur lui-mme, il se contint.

Pouvez-vous me prouver, reprit Altamont, quun Anglais ait
jamais foul ce sol avant un Amricain ?

Johnson et Bell se taisaient, bien quils fussent non moins
irrits que le capitaine de limprieux aplomb de leur contradicteur.
Mais il ny avait rien rpondre.

Le docteur reprit la parole, aprs quelques instants dun silence
pnible :

Mes amis, dit-il, la premire loi humaine est la loi de la
justice ; elle renferme toutes les autres. Soyons donc justes, et ne
nous laissons pas aller de mauvais sentiments. La priorit
dAltamont me parat incontestable. Il ny a pas la discuter ; nous
prendrons notre revanche plus tard, et lAngleterre aura bonne part
dans nos dcouvertes futures. Laissons donc cette terre le nom de
la Nouvelle-Amrique. Mais Altamont, en la nommant ainsi, na
pas, jimagine, dispos des baies, des caps, des pointes, des
promontoires quelle contient, et je ne vois aucun empchement
ce que nous nommions cette baie la baie Victoria ?

Aucun, rpondit Altamont, si le cap qui stend l-bas dans la
mer porte le nom de cap Washington.

Vous auriez pu, monsieur, scria Hatteras hors de lui, choisir
un nom moins dsagrable une oreille anglaise.

Mais non plus cher une oreille amricaine, rpondit
Altamont avec beaucoup de fiert.

Voyons ! voyons ! rpondit le docteur, qui avait fort faire
pour maintenir la paix dans ce petit monde, pas de discussion cet
gard ! quil soit permis un Amricain dtre fier de ses grands
- 362 -
hommes ! honorons le gnie partout o il se rencontre, et puisque
Altamont a fait son choix, parlons maintenant pour nous et les
ntres. Que notre capitaine

Docteur, rpondit ce dernier, cette terre tant une terre
amricaine, je dsire que mon nom ny figure pas.

Cest une dcision irrvocable ? dit le docteur.

Absolue, rpondit Hatteras.

Le docteur ninsista pas.

Eh bien, nous, dit-il en sadressant au vieux marin et au
charpentier ; laissons ici quelque trace de notre passage. Je vous
propose dappeler lle que nous voyons trois milles au large le
Johnson, en lhonneur de notre matre dquipage.

Oh ! fit ce dernier, un peu confus, monsieur Clawbonny !

Quant cette montagne que nous avons reconnue dans
louest, nous lui donnerons le nom de Bell-Mount, si notre
charpentier y consent !

Cest trop dhonneur pour moi, rpondit Bell.

Cest justice, rpondit le docteur.

Rien de mieux, fit Altamont.

Il ne nous reste donc plus que notre fort baptiser, reprit le
docteur ; l-dessus, nous naurons aucune discussion ; ce nest ni
Sa Gracieuse Majest la reine Victoria, ni Washington, que nous
devons dy tre abrits en ce moment, mais Dieu, qui, en nous
runissant, nous a sauvs tous. Que ce fort soit donc nomm le
Fort-Providence !
- 363 -

Cest justement trouv, repartit Altamont.

Le Fort-Providence, reprit Johnson, cela sonne bien ! Ainsi
donc, en revenant de nos excursions du nord, nous prendrons par le
cap Washington, pour gagner la baie Victoria, de l le Fort-
Providence, o nous trouverons repos et nourriture dans Doctors-
House !

Voil qui est entendu, rpondit le docteur ; plus tard, au fur et
mesure de nos dcouvertes, nous aurons dautres noms donner,
qui namneront aucune discussion, je lespre ; car, mes amis, il
faut ici se soutenir et saimer ; nous reprsentons lhumanit tout
entire sur ce bout de cte ; ne nous abandonnons donc pas ces
dtestables passions qui harclent les socits ; runissons-nous de
faon rester forts et inbranlables contre ladversit. Qui sait ce
que le Ciel nous rserve de dangers courir, de souffrances
supporter avant de revoir notre pays ! Soyons donc cinq en un seul,
et laissons de ct des rivalits qui nont jamais raison dtre, ici
moins quailleurs. Vous mentendez, Altamont ? Et vous, Hatteras ?

Les deux hommes ne rpondirent pas, mais le docteur fit
comme sils eussent rpondu.

Puis on parla dautre chose. Il fut question de chasses
organiser pour renouveler et varier les provisions de viandes ; avec
le printemps, les livres, les perdrix, les renards mme, les ours
aussi, allaient revenir ; on rsolut donc de ne pas laisser passer un
jour favorable sans pousser une reconnaissance sur la terre de la
Nouvelle-Amrique.
- 364 -
CHAPITRE VIII
EXCURSION AU NORD DE LA BAIE VICTORIA
Le lendemain, aux premiers rayons du soleil, Clawbonny gravit
les rampes assez roides de cette muraille de rochers contre laquelle
sappuyait Doctors-House ; elle se terminait brusquement par une
sorte de cne tronqu. Le docteur parvint, non sans peine, son
sommet, et de l son regard stendit sur une vaste tendue de
terrain convulsionn, qui semblait tre le rsultat de quelque
commotion volcanique ; un immense rideau blanc recouvrait le
continent et la mer, sans quil ft possible de les distinguer lun de
lautre.

En reconnaissant que ce point culminant dominait toutes les
plaines environnantes, le docteur eut une ide, et qui le connat ne
sen tonnera gure.

Son ide, il la mrit, il la combina, il la creusa, il en fut tout
fait matre en rentrant dans la maison de neige, et il la communiqua
ses compagnons.

Il mest venu lesprit, leur dit-il, dtablir un phare au
sommet de ce cne qui se dresse au-dessus de nos ttes.

Un phare ? scria-t-on.

Oui, un phare ! Il aura un double avantage, celui de nous
guider la nuit, lorsque nous reviendrons de nos excursions
lointaines, et celui dclairer le plateau pendant nos huit mois
dhiver.

coup sr, rpondit Altamont, un semblable appareil serait
une chose utile ; mais comment ltablirez-vous ?

Avec lun des fanaux du Porpoise.

- 365 -
Daccord ; mais avec quoi alimenterez-vous la lampe de votre
phare ? Est-ce avec de lhuile de phoque ?

Non pas ! la lumire produite par cette huile ne jouit pas dun
pouvoir assez clairant ; elle pourrait peine percer le brouillard.

Prtendez-vous donc tirer de notre houille lhydrogne quelle
contient, et nous faire du gaz dclairage ?

Bon ! cette lumire serait encore insuffisante, et elle aurait le
tort grave de consommer une partie de notre combustible.

Alors, fit Altamont, je ne vois pas

Pour mon compte, rpondit Johnson, depuis la balle de
mercure, depuis la lentille de glace, depuis la construction du Fort-
Providence, je crois M. Clawbonny capable de tout.

Eh bien ! reprit Altamont, nous direz-vous quel genre de
phare vous prtendez tablir ?

Cest bien simple, rpondit le docteur, un phare lectrique.

Un phare lectrique !

Sans doute ; naviez-vous pas bord du Porpoise une pile de
Bunsen en parfait tat ?

Oui, rpondit lAmricain.

videmment, en les emportant, vous aviez en vue quelque
exprience, car rien ne manque, ni les fils conducteurs parfaitement
isols, ni lacide ncessaire pour mettre les lments en activit. Il
est donc facile de nous procurer de la lumire lectrique. On y verra
mieux, et cela ne cotera rien.
- 366 -

Voil qui est parfait, rpondit le matre dquipage, et moins
nous perdrons de temps

Eh bien, les matriaux sont l, rpondit le docteur, et en une
heure nous aurons lev une colonne de glace de dix pieds de
hauteur, ce qui sera trs suffisant.

Le docteur sortit ; ses compagnons le suivirent jusquau
sommet du cne ; la colonne sleva promptement et fut bientt
couronne par lun des fanaux du Porpoise.

Alors le docteur y adapta les fils conducteurs qui se rattachaient
la pile ; celle-ci, place dans le salon de la maison de glace, tait
prserve de la gele par la chaleur des poles. De l, les fils
montaient jusqu la lanterne du phare.

Tout cela fut install rapidement, et on attendit le coucher du
soleil pour jouir de leffet. la nuit, les deux pointes de charbon,
maintenues dans la lanterne une distance convenable, furent
rapproches, et des faisceaux dune lumire intense, que le vent ne
pouvait ni modrer ni teindre, jaillirent du fanal. Ctait un
merveilleux spectacle que celui de ces rayons frissonnants dont
lclat, rivalisant avec la blancheur des plaines, dessinait vivement
lombre de toutes les saillies environnantes. Johnson ne put
sempcher de battre des mains.

Voil M. Clawbonny, dit-il, qui fait du soleil, prsent !

Il faut bien faire un peu de tout, rpondit modestement le
docteur.

Le froid mit fin ladmiration gnrale, et chacun alla se blottir
sous ses couvertures.

- 367 -
La vie fut alors rgulirement organise. Pendant les jours
suivants, du 15 au 20 avril, le temps fut trs incertain ; la
temprature sautait subitement dune vingtaine de degrs, et
latmosphre subissait des changements imprvus, tantt
imprgne de neige et agite par les tourbillons, tantt froide et
sche au point que lon ne pouvait mettre le pied au-dehors sans
prcaution.

Cependant, le samedi, le vent vint tomber ; cette circonstance
rendait possible une excursion ; on rsolut donc de consacrer une
journe la chasse pour renouveler les provisions.

Ds le matin, Altamont, le docteur, Bell, arms chacun dun
fusil deux coups, de munitions suffisantes, dune hachette, et dun
couteau neige pour le cas o il deviendrait ncessaire de se crer
un abri, partirent par un temps couvert.

Pendant leur absence, Hatteras devait reconnatre la cte et
faire quelques relevs. Le docteur eut soin de mettre le phare en
activit ; ses rayons luttrent avantageusement avec les rayons de
lastre radieux ; en effet, la lumire lectrique, quivalente celle de
trois mille bougies ou de trois cents becs de gaz, est la seule qui
puisse soutenir la comparaison avec lclat solaire.

Le froid tait vif, sec et tranquille. Les chasseurs se dirigrent
vers le cap Washington ; la neige durcie favorisait leur marche. En
une demi-heure, ils franchirent les trois milles qui sparaient le cap
du Fort-Providence. Duk gambadait autour deux.

La cte sinflchissait vers lest, et les hauts sommets de la baie
Victoria tendaient sabaisser du ct du nord. Cela donnait
supposer que la Nouvelle-Amrique pourrait bien ntre quune le ;
mais il ntait pas alors question de dterminer sa configuration.

Les chasseurs prirent par le bord de la mer et savancrent
rapidement. Nulle trace dhabitation, nul reste de hutte ; ils
foulaient un sol vierge de tout pas humain.
- 368 -

Ils firent ainsi une quinzaine de milles pendant les trois
premires heures, mangeant sans sarrter ; mais leur chasse
menaait dtre infructueuse. En effet, cest peine sils virent des
traces de livre, de renard ou de loup. Cependant, quelques snow-
birds
66
, voltigeant et l, annonaient le retour du printemps et
des animaux arctiques.

Les trois compagnons avaient d senfoncer dans les terres pour
tourner des ravins profonds et des rochers pic qui se reliaient au
Bell-Mount ; mais, aprs quelques retards, ils parvinrent regagner
le rivage ; les glaces ntaient pas encore spares. Loin de l, la mer
restait toujours prise ; cependant des traces de phoques
annonaient les premires visites de ces amphibies, qui venaient
dj respirer la surface de lice-field. Il tait mme vident, de
larges empreintes, de fraches cassures de glaons, que plusieurs
dentre eux avaient pris terre tout rcemment.

Ces animaux sont trs avides des rayons du soleil, et ils
stendent volontiers sur les rivages pour se laisser pntrer par sa
bienfaisante chaleur.

Le docteur fit observer ces particularits ses compagnons.

Remarquons cette place avec soin, leur dit-il ; il est fort
possible que, lt venu, nous rencontrions ici des phoques par
centaines ; ils se laissent facilement approcher dans les parages peu
frquents des hommes, et on sen empare aisment. Mais il faut
bien se garder de les effrayer, car alors ils disparaissent comme par
enchantement et ne reviennent plus ; cest ainsi que des pcheurs
maladroits, au lieu de les tuer isolment, les ont souvent attaqus
en masse, avec bruit et vocifrations, et ont perdu ou compromis
leur chargement.


66
Oiseaux de neige.
- 369 -
Les chasse-t-on seulement pour avoir leur peau ou leur
huile ? demanda Bell.

Les Europens, oui, mais, ma foi, les Esquimaux les
mangent ; ils en vivent, et ces morceaux de phoque, quils
mlangent dans le sang et la graisse, nont rien dapptissant. Aprs
tout, il y a manire de sy prendre, et je me chargerais den tirer de
fines ctelettes qui ne seraient point ddaigner pour qui se ferait
leur couleur noirtre.

Nous vous verrons luvre, rpondit Bell ; je mengage, de
confiance, manger de la chair de phoque tant que cela vous fera
plaisir. Vous mentendez, monsieur Clawbonny ?

Mon brave Bell, vous voulez dire tant que cela vous fera
plaisir. Mais vous aurez beau faire, vous ngalerez jamais la
voracit du Gronlandais, qui consomme jusqu dix et quinze livres
de cette viande par jour.

Quinze livres ! fit Bell. Quels estomacs !

Des estomacs polaires, rpondit le docteur, des estomacs
prodigieux, qui se dilatent volont, et, jajouterai, qui se
contractent de mme, aptes supporter la disette comme
labondance. Au commencement de son dner, lEsquimau est
maigre ; la fin, il est gras, et on ne le reconnat plus ! Il est vrai que
son dner dure souvent une journe entire.

videmment, dit Altamont, cette voracit est particulire aux
habitants des pays froids ?

Je le crois, rpondit le docteur ; dans les rgions arctiques, il
faut manger beaucoup ; cest une des conditions non seulement de
la force, mais de lexistence. Aussi, la Compagnie de la baie
dHudson attribue-t-elle chaque homme ou huit livres de viande,
ou douze livres de poisson, ou deux livres de pemmican par jour.
- 370 -

Voil un rgime rconfortant, dit le charpentier.

Mais pas tant que vous le supposez, mon ami, et un Indien,
gav de la sorte, ne fournit pas une quantit de travail suprieure
celle dun Anglais nourri de sa livre de buf et de sa pinte de bire.

Alors, monsieur Clawbonny, tout est pour le mieux.

Sans doute, mais cependant un repas dEsquimaux peut bon
droit nous tonner. Aussi, la terre Boothia, pendant son
hivernage, Sir John Ross tait toujours surpris de la voracit de ses
guides ; il raconte quelque part que deux hommes, deux, entendez-
vous, dvorrent pendant une matine tout un quartier de buf
musqu ; ils taillaient la viande en longues aiguillettes, quils
introduisaient dans leur gosier ; puis chacun, coupant au ras du nez
ce que sa bouche ne pouvait contenir, le passait son compagnon ;
ou bien, ces gloutons, laissant pendre des rubans de chair jusqu
terre, les avalaient peu peu, la faon du boa digrant un buf, et
comme lui tendus tout de leur long sur le sol !

Pouah ! lit Bell ; les dgotantes brutes !

Chacun a sa manire de dner, rpondit philosophiquement
lAmricain.

Heureusement ! rpliqua le docteur.

Eh bien, reprit Altamont, puisque le besoin de se nourrir est
si imprieux sous ces latitudes, je ne mtonne plus que, dans les
rcits des voyageurs arctiques, il soit toujours question de repas.

Vous avez raison, rpondit le docteur, et cest une remarque
que jai faite galement : cela vient de ce que non seulement il faut
une nourriture abondante, mais aussi de ce quil est souvent fort
- 371 -
difficile de se la procurer. Alors, on y pense sans cesse, et, par suite,
on en parle toujours.

Cependant, dit Altamont, si mes souvenirs sont exacts, en
Norvge, dans les contres les plus froides, les paysans nont pas
besoin dune alimentation aussi substantielle : un peu de laitage,
des ufs, du pain dcorce de bouleau, quelquefois du saumon,
jamais de viande ; et cela nen fait pas moins des gaillards
solidement constitus.

Affaire dorganisation, rpondit le docteur, et que je ne me
charge pas dexpliquer. Cependant, je crois quune seconde ou une
troisime gnration de Norvgiens, transplants au Gronland,
finirait par se nourrir la faon gronlandaise. Et nous-mmes, mes
amis, si nous restions dans ce bienheureux pays, nous arriverions
vivre en Esquimaux, pour ne pas dire en gloutons fieffs.

Monsieur Clawbonny, dit Bell, me donne faim parler de la
sorte.

Ma foi non, rpondit Altamont, cela me dgoterait plutt et
me ferait prendre la chair de phoque en horreur. Eh ! mais, je crois
que nous allons pouvoir nous mettre lpreuve. Je me trompe fort,
ou japerois l-bas, tendue sur les glaons, une masse qui me
parat anime.

Cest un morse ! scria le docteur ; silence, et en avant !

En effet, un amphibie de la plus forte taille sbattait deux
cents yards des chasseurs ; il stendait et se roulait
voluptueusement aux ples rayons du soleil.

Les trois chasseurs se divisrent de manire cerner lanimal
pour lui couper la retraite, ils arrivrent ainsi quelques toises de
lui en se drobant derrire les hummocks, et ils firent feu.

- 372 -
Le morse se renversa sur lui-mme, encore plein de vigueur ; il
crasait les glaons, il voulait fuir ; mais Altamont lattaqua coups
de hache et parvint lui trancher ses nageoires dorsales. Le morse
essaya une dfense dsespre ; de nouveaux coups de feu
lachevrent, et il demeura tendu sans vie sur lice-field rougi de
son sang.

Ctait un animal de belle taille ; il mesurait prs de quinze
pieds de long depuis son museau jusqu lextrmit de sa queue, et
il et certainement fourni plusieurs barriques dhuile.

Le docteur tailla dans la chair les parties les plus savoureuses,
et il laissa le cadavre la merci de quelques corbeaux qui, cette
poque de lanne, planaient dj dans les airs.

La nuit commenait venir. On songea regagner le Fort-
Providence ; le ciel stait entirement purifi, et, en attendant les
rayons prochains de la lune, il sclairait de magnifiques lueurs
stellaires.

Allons, en route, dit le docteur ; il se fait tard ; en somme,
notre chasse na pas t trs heureuse ; mais, du moment o il
rapporte de quoi souper, un chasseur na pas le droit de se plaindre.
Seulement, prenons par le plus court, et tchons de ne pas nous
garer ; les toiles sont l pour nous indiquer la route.

Cependant, dans ces contres o la polaire brille droit au-
dessus de la tte du voyageur, il est malais de la prendre pour
guide ; en effet, quand le nord est exactement au sommet de la
vote cleste, les autres points cardinaux sont difficiles
dterminer : la lune et les grandes constellations vinrent
heureusement aider le docteur fixer sa route.

Il rsolut, pour abrger son chemin, dviter les sinuosits du
rivage et de couper au travers des terres ; ctait plus direct, mais
moins sr : aussi, aprs quelques heures de marche, la petite troupe
fut compltement gare.
- 373 -

On agita la question de passer la nuit dans une hutte de glace,
de sy reposer, et dattendre le jour pour sorienter, dt-on revenir
au rivage, afin de suivre lice-field ; mais le docteur, craignant
dinquiter Hatteras et Johnson, insista pour que la route ft
continue.

Duk nous conduit, dit-il, et Duk ne peut se tromper : il est
dou dun instinct qui se passe de boussole et dtoile. Suivons-le
donc.

Duk marchait en avant, et on sen fia son intelligence. On eut
raison ; bientt une lueur apparut au loin dans lhorizon ; on ne
pouvait la confondre avec une toile, qui ne ft pas sortie de brumes
aussi basses.

Voil notre phare ! scria le docteur.

Vous croyez, monsieur Clawbonny ? dit le charpentier.

Jen suis certain. Marchons.

mesure que les voyageurs approchaient, la lueur devenait
plus intense, et bientt ils furent envelopps par une trane de
poussire lumineuse ; ils marchaient dans un immense rayon, et
derrire eux leurs ombres gigantesques, nettement dcoupes,
sallongeaient dmesurment sur le tapis de neige.

Ils doublrent le pas, et, une demi-heure aprs, ils gravissaient
le talus du Fort-Providence.
- 374 -
CHAPITRE IX
LE FROID ET LE CHAUD
Hatteras et Johnson attendaient les trois chasseurs avec une
certaine inquitude. Ceux-ci furent enchants de retrouver un abri
chaud et commode. La temprature, avec le soir, stait
singulirement abaisse, et le thermomtre plac lextrieur
marquait soixante-treize degrs au-dessous de zro (-31
centigrades).

Les arrivants, extnus de fatigue et presque gels, nen
pouvaient plus ; les poles heureusement marchaient bien ; le
fourneau nattendait plus que les produits de la chasse ; le docteur
se transforma en cuisinier et fit griller quelques ctelettes de morse.
neuf heures du soir, les cinq convives sattablaient devant un
souper rconfortant.

Ma foi, dit Bell, au risque de passer pour un Esquimau,
javouerai que le repas est la grande chose dun hivernage ; quand
on est parvenu lattraper, il ne faut pas bouder devant !

Chacun des convives, ayant la bouche pleine, ne put rpondre
immdiatement au charpentier ; mais le docteur lui fit signe quil
avait bien raison.

Les ctelettes de morse furent dclares excellentes, ou, si on ne
le dclara pas, on les dvora jusqu la dernire, ce qui valait toutes
les dclarations du monde.

Au dessert, le docteur prpara le caf, suivant son habitude ; il
ne laissait personne le soin de distiller cet excellent breuvage ; il le
faisait sur la table, dans une cafetire esprit-de-vin, et le servait
bouillant. Pour son compte, il fallait quil lui brlt la langue, ou il le
trouvait indigne de passer par son gosier. Ce soir-l il labsorba
une temprature si leve, que ses compagnons ne purent limiter.

- 375 -
Mais vous allez vous incendier, docteur, lui dit Altamont.

Jamais, rpondit-il.

Vous avez donc le palais doubl en cuivre ? rpliqua Johnson.

Point, mes amis ; je vous engage prendre exemple sur moi.
Il y a des personnes, et je suis du nombre, qui boivent le caf la
temprature de cent trente et un degrs (+55 centigrades).

Cent trente et un degrs ! scria Altamont ; mais la main ne
supporterait pas une pareille chaleur !

videmment, Altamont, puisque la main ne peut pas endurer
plus de cent vingt-deux degrs (+50 centigrades) dans leau ; mais
le palais et la langue sont moins sensibles que la main, et ils
rsistent l o celles-ci ne pourraient y tenir.

Vous mtonnez, dit Altamont.

Eh bien, je vais vous convaincre.

Et le docteur, ayant pris le thermomtre du salon, en plongea la
boule dans sa tasse de caf bouillant ; il attendit que linstrument ne
marqut plus que cent trente et un degrs, et il avala sa liqueur
bienfaisante avec une vidente satisfaction.

Bell voulut limiter bravement et se brla jeter les hauts cris.

Manque dhabitude, dit le docteur.

Clawbonny, reprit Altamont, pourriez-vous nous dire quelles
sont les plus hautes tempratures que le corps humain soit capable
de supporter ?

- 376 -
Facilement, rpondit le docteur ; on la expriment, et il y a
des faits curieux cet gard. Il men revient un ou deux la
mmoire, et ils vous prouveront quon saccoutume tout, mme
ne pas cuire o cuirait un beefsteak. Ainsi, on raconte que des filles
de service au four banal de la ville de La Rochefoucauld, en France,
pouvaient rester dix minutes dans ce four, pendant que la
temprature sy trouvait trois cents degrs (+ 132 centigrades),
cest--dire suprieure de quatre-vingt-neuf degrs leau
bouillante, et tandis quautour delles des pommes et de la viande
grillaient parfaitement.

Quelles filles ! scria Altamont.

Tenez, voici un autre exemple quon ne peut mettre en doute.
Neuf de nos compatriotes, en 1774, Fordyce, Banks, Solander,
Blagdin, Home, Nooth, Lord Seaforth et le capitaine Philips,
supportrent une temprature de deux cent quatre-vingt-quinze
degrs (+ 128 centigrades), pendant que des ufs et un roastbeef
cuisaient auprs deux.

Et ctaient des Anglais ! dit Bell avec un certain sentiment de
fiert.

Oui, Bell, rpondit le docteur.

Oh ! des Amricains auraient mieux fait, fit Altamont.

Ils eussent rti, dit le docteur en riant.

Et pourquoi pas ? rpondit lAmricain.

En tout cas, ils ne lont pas essay ; donc je men tiens mes
compatriotes. Jajouterai un dernier fait, incroyable, si lon pouvait
douter de la vracit des tmoins. Le duc de Raguse et le docteur
Jung, un Franais et un Autrichien, virent un Turc se plonger dans
un bain qui marquait cent soixante-dix degrs (+78 centigrades).
- 377 -

Mais il me semble, dit Johnson, que cela ne vaut ni les filles
du four banal, ni nos compatriotes !

Pardon, rpondit le docteur ; il y a une grande diffrence
entre se plonger dans lair chaud ou dans leau chaude ; lair chaud
amne une transpiration qui garantit les chairs, tandis que dans
leau bouillante on ne transpire pas, et lon se brle. Aussi la limite
extrme de temprature assigne aux bains nest-elle en gnral que
de cent sept degrs (+42 centigrades). Il fallait donc que ce Turc
ft un homme peu ordinaire pour supporter une chaleur pareille !

Monsieur Clawbonny, demanda Johnson, quelle est donc la
temprature habituelle des tres anims ?

Elle varie suivant leur nature, rpondit le docteur ; ainsi les
oiseaux sont les animaux dont la temprature est la plus leve, et,
parmi eux, le canard et la poule sont les plus remarquables ; la
chaleur de leur corps dpasse cent dix degrs (+43 centigrades),
tandis que le chat-huant, par exemple, nen compte que cent quatre
(+40 centigrades), puis viennent en second lieu les mammifres,
les hommes ; la temprature des Anglais est en gnral de cent un
degrs (+37 centigrades).

Je suis sr que M. Altamont va rclamer pour les Amricains,
dit Johnson en riant.

Ma foi, dit Altamont, il y en a de trs chauds ; mais, comme je
ne leur ai jamais plong un thermomtre dans le thorax ou sous la
langue, il mest impossible dtre fix cet gard.

Bon ! rpondit le docteur, la diffrence nest pas sensible
entre hommes de races diffrentes, quand ils sont placs dans des
circonstances identiques et quel que soit leur genre de nourriture ;
je dirai mme que la temprature humaine est peu prs semblable
lquateur comme au ple.
- 378 -

Ainsi, dit Altamont, notre chaleur propre est la mme ici
quen Angleterre ?

Trs sensiblement, rpondit le docteur ; quant aux autres
mammifres, leur temprature est, en gnral, un peu suprieure
celle de lhomme. Le cheval se rapproche beaucoup de lui, ainsi que
le livre, llphant, le marsouin, le tigre ; mais le chat, lcureuil, le
rat, la panthre, le mouton, le buf, le chien, le singe, le bouc, la
chvre atteignent cent trois degrs, et enfin, le plus favoris de tous,
le cochon, dpasse cent quatre degrs (+ 40 centigrades).

Cest humiliant pour nous, fit Altamont.

Viennent alors les amphibies et les poissons, dont la
temprature varie beaucoup suivant celle de leau. Le serpent na
gure que quatre-vingt-six degrs (+30 centigrades), la grenouille
soixante-dix (+25 centigrades), et le requin autant dans un milieu
infrieur dun degr et demi ; enfin les insectes paraissent avoir la
temprature de leau et de lair.

Tout cela est bien, dit Hatteras, qui navait pas encore pris la
parole, et je remercie le docteur de mettre sa science notre
disposition ; mais nous parlons l comme si nous devions avoir des
chaleurs torrides braver. Ne serait-il pas plus opportun de causer
du froid, de savoir quoi nous sommes exposs, et quelles ont t
les plus basses tempratures observes jusquici ?

Cest juste, rpondit Johnson.

Rien nest plus facile, reprit le docteur, et je peux vous difier
cet gard.

Je le crois bien, fit Johnson, vous savez tout.

- 379 -
Mes amis, je ne sais que ce que mont appris les autres, et,
quand jaurai parl, vous serez aussi instruits que moi. Voil donc
ce que je puis vous dire touchant le froid, et sur les basses
tempratures que lEurope a subies. On compte un grand nombre
dhivers mmorables, et il semble que les plus rigoureux soient
soumis un retour priodique tous les quarante et un ans peu
prs, retour qui concide avec la plus grande apparition des taches
du soleil. Je vous citerai lhiver de 1364, o le Rhne gela jusqu
Arles ; celui de 1408, o le Danube fut glac dans tout son cours et
o les loups traversrent le Cattgat pied sec ; celui de 1509,
pendant lequel lAdriatique et la Mditerrane furent solidifies
Venise, Cette, Marseille, et la Baltique prise encore au 10 avril ;
celui de 1608, qui vit prir en Angleterre tout le btail ; celui de
1789, pendant lequel la Tamise fut glace jusqu Gravesend, six
lieues au-dessous de Londres ; celui de 1813, dont les Franais ont
conserv de si terribles souvenirs ; enfin, celui de 1829, le plus
prcoce et le plus long des hivers du XIX
e
sicle. Voil pour
lEurope.

Mais ici, au-del du cercle polaire, quel degr la temprature
peut-elle atteindre ? demanda Altamont.

Ma foi, rpondit le docteur, je crois que nous avons prouv
les plus grands froids qui aient jamais t observs, puisque le
thermomtre alcool a marqu un jour soixante-douze degrs au-
dessous de zro (-58 centigrades), et, si mes souvenirs sont exacts,
les plus basses tempratures reconnues jusquici par les voyageurs
arctiques ont t seulement de soixante et un degrs lle Melville,
de soixante-cinq degrs au port Flix, et de soixante-dix degrs au
Fort-Reliance (-567 centigrades).

Oui, fit Hatteras, nous avons t arrts par un rude hiver, et
cela mal propos !

Vous avez t arrts ? dit Altamont en regardant fixement le
capitaine.

- 380 -
Dans notre voyage louest, se hta de dire le docteur.

Ainsi, dit Altamont, en reprenant la conversation, les maxima
et les minima de tempratures supportes par lhomme ont un cart
de deux cents degrs environ ?

Oui, rpondit le docteur ; un thermomtre expos lair libre
et abrit contre toute rverbration ne slve jamais plus de cent
trente-cinq degrs au-dessus de zro (+57 centigrades), de mme
que par les grands froids il ne descend jamais au-dessous de
soixante-douze degrs (-58 centigrades). Ainsi, mes amis, vous
voyez que nous pouvons prendre nos aises.

Mais cependant, dit Johnson, si le soleil venait steindre
subitement, est-ce que la terre ne serait pas plonge dans un froid
plus considrable ?

Le soleil ne steindra pas, rpondit le docteur ; mais, vnt-il
steindre, la temprature ne sabaisserait pas vraisemblablement
au-dessous du froid que je vous ai indiqu.

Voil qui est curieux.

Oh ! je sais quautrefois on admettait des milliers de degrs
pour les espaces situs en dehors de latmosphre ; mais, aprs les
expriences dun savant franais, Fourrier, il a fallu en rabattre ; il a
prouv que si la terre se trouvait place dans un milieu dnu de
toute chaleur, lintensit du froid que nous observons au ple serait
bien autrement considrable, et quentre la nuit et le jour il
existerait de formidables diffrences de temprature ; donc, mes
amis, il ne fait pas plus froid quelques millions de lieues quici
mme.

Dites-moi, docteur, demanda Altamont, la temprature de
lAmrique nest-elle pas plus basse que celle des autres pays du
monde ?
- 381 -

Sans doute, mais nallez pas en tirer vanit, rpondit le
docteur en riant.

Et comment explique-t-on ce phnomne ?

On a cherch lexpliquer, mais dune faon peu
satisfaisante ; ainsi, il vint lesprit dHalley quune comte, ayant
jadis choqu obliquement la terre, changea la position de son axe de
rotation, cest--dire de ses ples ; daprs lui, le ple Nord, situ
autrefois la baie dHudson, se trouva report plus lest, et les
contres de lancien ple, si longtemps geles, conservrent un froid
plus considrable, que de longs sicles de soleil nont encore pu
rchauffer.

Et vous nadmettez pas cette thorie ?

Pas un instant, car ce qui est vrai pour la cte orientale de
lAmrique ne lest pas pour la cte occidentale, dont la temprature
est plus leve. Non ! il faut constater quil y a des lignes isothermes
diffrentes des parallles terrestres, et voil tout.

Savez-vous, monsieur Clawbonny, dit Johnson, quil est beau
de causer du froid dans les circonstances o nous sommes.

Juste, mon vieux Johnson : nous sommes mme dappeler
la pratique au secours de la thorie. Ces contres sont un vaste
laboratoire ou lon peut faire de curieuses expriences sur les basses
tempratures ; seulement, soyez toujours attentifs et prudents ; si
quelque partie de votre corps se gle, frottez-la immdiatement de
neige pour rtablir la circulation du sang, et si vous revenez prs du
feu, prenez garde, car vous pourriez vous brler les mains ou les
pieds sans vous en apercevoir ; cela ncessiterait des amputations,
et il faut tcher de ne rien laisser de nous dans les contres
borales. Sur ce, mes amis, je crois que nous ferons bien de
demander au sommeil quelques heures de repos.
- 382 -

Volontiers, rpondirent les compagnons du docteur.

Qui est de garde prs du pole ?

Moi, rpondit Bell.

Eh bien, mon ami, veillez ce que le feu ne tombe pas, car il
fait ce soir un froid de tous les diables.

Soyez tranquille, monsieur Clawbonny, cela pique ferme, et
cependant, voyez donc ! le ciel est tout en feu.

Oui, rpondit le docteur en sapprochant de la fentre, une
aurore borale de toute beaut ! Quel magnifique spectacle ! je ne
me lasse vraiment pas de le contempler.

En effet, le docteur admirait toujours ces phnomnes
cosmiques, auxquels ses compagnons ne prtaient plus grande
attention ; il avait remarqu, dailleurs, que leur apparition tait
toujours prcde de perturbations de laiguille aimante, et il
prparait sur ce sujet des observations destines au Weather
Book
67
.

Bientt, pendant que Bell veillait prs du pole, chacun, tendu
sur sa couchette, sendormit dun tranquille sommeil.

67
Livre du temps de lamiral Fitz-Roy, o sont rapports tous les
faits mtorologiques.
- 383 -
CHAPITRE X
LES PLAISIRS DE LHIVERNAGE
La vie au ple est dune triste uniformit. Lhomme se trouve
entirement soumis aux caprices de latmosphre, qui ramne ses
temptes et ses froids intenses avec une dsesprante monotonie.
La plupart du temps, il y a impossibilit de mettre le pied dehors, et
il faut rester enferm dans les huttes de glace. De longs mois se
passent ainsi, faisant aux hiverneurs une vritable existence de
taupe.

Le lendemain, le thermomtre sabaissa de quelques degrs, et
lair semplit de tourbillons de neige, qui absorbrent toute la clart
du jour. Le docteur se vit donc clou dans la maison et se croisa les
bras ; il ny avait rien faire, si ce nest dboucher toutes les
heures le couloir dentre, qui pouvait se trouver obstru, et
repolir les murailles de glace, que la chaleur de lintrieur rendait
humides ; mais la snow-house tait construite avec une grande
solidit et les tourbillons ajoutaient encore sa rsistance, en
accroissant lpaisseur de ses murs.

Les magasins se tenaient bien galement. Tous les objets retirs
du navire avaient t rangs avec le plus grand ordre dans ces
Docks des marchandises , comme les appelait le docteur. Or,
bien que ces magasins fussent situs soixante pas peine de la
maison, cependant, par certains jours de drift, il tait presque
impossible de sy rendre ; aussi une certaine quantit de provisions
devait toujours tre conserve dans la cuisine pour les besoins
journaliers.

La prcaution de dcharger le Porpoise avait t opportune. Le
navire subissait une pression lente, insensible, mais irrsistible, qui
lcrasait peu peu ; il tait vident quon ne pourrait rien faire de
ces dbris. Cependant le docteur esprait toujours en tirer une
chaloupe quelconque pour revenir en Angleterre ; mais le moment
ntait pas encore venu de procder sa construction.

- 384 -
Ainsi donc, la plupart du temps, les cinq hiverneurs
demeuraient dans une profonde oisivet. Hatteras restait pensif,
tendu sur son lit ; Altamont buvait ou dormait, et le docteur se
gardait bien de les tirer de leur somnolence, car il craignait toujours
quelque querelle fcheuse. Ces deux hommes sadressaient
rarement la parole.

Aussi, pendant les repas, le prudent Clawbonny prenait
toujours soin de guider la conversation et de la diriger de manire
ne pas mettre les amours-propres en jeu ; mais il avait fort faire
pour dtourner les susceptibilits surexcites. Il cherchait, autant
que possible, instruire, distraire, intresser ses compagnons ;
quand il ne mettait pas en ordre ses notes de voyage, il traitait
haute voix les sujets dhistoire, de gographie ou de mtorologie
qui sortaient de la situation mme ; il prsentait les choses dune
faon plaisante et philosophique, tirant un enseignement salutaire
des moindres incidents ; son inpuisable mmoire ne le laissait
jamais court ; il faisait application de ses doctrines aux personnes
prsentes ; il leur rappelait tel fait qui stait produit dans telle
circonstance, et il compltait ses thories, par la force des
arguments personnels.

On peut dire que ce digne homme tait lme de ce petit monde,
une me de laquelle rayonnaient les sentiments de franchise et de
justice. Ses compagnons avaient en lui une confiance absolue ; il
imposait mme au capitaine Hatteras, qui laimait dailleurs ; il
faisait si bien de ses paroles, de ses manires, de ses habitudes, que
cette existence de cinq hommes abandonns six degrs du ple
semblait toute naturelle ; quand le docteur parlait, on croyait
lcouter dans son cabinet de Liverpool.

Et cependant, combien cette situation diffrait de celle des
naufrags jets sur les les de locan Pacifique, ces Robinsons dont
lattachante histoire fit presque toujours envie aux lecteurs. L, en
effet, un sol prodigue, une nature opulente, offrait mille ressources
varies ; il suffisait, dans ces beaux pays, dun peu dimagination et
de travail pour se procurer le bonheur matriel ; la nature allait au-
- 385 -
devant de lhomme ; la chasse et la pche suffisaient tous ses
besoins ; les arbres poussaient pour lui, les cavernes souvraient
pour labriter, les ruisseaux coulaient pour le dsaltrer : de
magnifiques ombrages le dfendaient contre la chaleur du soleil, et
jamais le terrible froid ne venait le menacer dans ses hivers
adoucis ; une graine ngligemment jete sur cette terre fconde
rendait une moisson quelques mois plus tard. Ctait le bonheur
complet en dehors de la socit. Et puis, ces les enchantes, ces
terres charitables se trouvaient sur la route des navires ; le naufrag
pouvait toujours esprer dtre recueilli, et il attendait patiemment
quon vnt larracher son heureuse existence.

Mais ici, sur cette cte de la Nouvelle-Amrique, quelle
diffrence ! Cette comparaison, le docteur la faisait quelquefois,
mais il la gardait pour lui, et surtout il pestait contre son oisivet
force.

Il dsirait avec ardeur le retour du dgel pour reprendre ses
excursions, et cependant il ne voyait pas ce moment arriver sans
crainte, car il prvoyait des scnes graves entre Hatteras et
Altamont. Si jamais on poussait jusquau ple, quarriverait-il de la
rivalit de ces deux hommes ?

Il fallait donc parer tout vnement, amener peu peu ces
rivaux une entente sincre, une franche communion dides ;
mais rconcilier un Amricain et un Anglais, deux hommes que leur
origine commune rendait plus ennemis encore, lun pntr de
toute la morgue insulaire, lautre dou de lesprit spculatif,
audacieux et brutal de sa nation, quelle tche remplie de difficults !

Quand le docteur rflchissait cette implacable concurrence
des hommes, cette rivalit des nationalits, il ne pouvait se
retenir, non de hausser les paules, ce qui ne lui arrivait jamais,
mais de sattrister sur les faiblesses humaines.

Il causait souvent de ce sujet avec Johnson ; le vieux marin et
lui sentendaient tous les deux cet gard ; ils se demandaient quel
- 386 -
parti prendre, par quelles attnuations arriver leur but, et ils
entrevoyaient bien des complications dans lavenir.

Cependant, le mauvais temps continuait ; on ne pouvait songer
quitter, mme une heure, le Fort-Providence. Il fallait demeurer
jour et nuit dans la maison de neige. On sennuyait, sauf le docteur,
qui trouvait toujours moyen de soccuper.

Il ny a donc aucune possibilit de se distraire ? dit un soir
Altamont. Ce nest vraiment pas vivre, que vivre de la sorte, comme
des reptiles enfouis pour tout un hiver.

En effet, rpondit le docteur ; malheureusement, nous ne
sommes pas assez nombreux pour organiser un systme
quelconque de distractions !

Ainsi, reprit lAmricain, vous croyez que nous aurions moins
faire pour combattre loisivet, si nous tions en plus grand
nombre ?

Sans doute, et lorsque des quipages complets ont pass
lhiver dans les rgions borales, ils trouvaient bien le moyen de ne
pas sennuyer.

Vraiment, dit Altamont, je serais curieux de savoir comment
ils sy prenaient ; il fallait des esprits vritablement ingnieux pour
extraire quelque gaiet dune situation pareille. Ils ne se
proposaient pas des charades deviner, je suppose !

Non, mais il ne sen fallait gure, rpondit le docteur ; et ils
avaient introduit dans ces pays hyperborens deux grandes causes
de distraction : la presse et le thtre.

Quoi ! ils avaient un journal ? repartit lAmricain.

Ils jouaient la comdie ? scria Bell.
- 387 -

Sans doute, et ils y trouvaient un vritable plaisir. Aussi,
pendant son hivernage lle Melville, le commandant Parry
proposa-t-il ces deux genres de plaisir ses quipages, et la
proposition eut un succs immense.

Eh bien, franchement, rpondit Johnson, jaurais voulu tre
l ; ce devait tre curieux.

Curieux et amusant, mon brave Johnson ; le lieutenant
Beechey devint directeur du thtre, et le capitaine Sabine
rdacteur en chef de la Chronique dhiver ou Gazette de la Gorgie
du Nord.

Bons titres, fit Altamont.

Ce journal parut chaque lundi, depuis le 1
er
novembre 1819
jusquau 20 mars 1820. Il rapportait tous les incidents de
lhivernage, les chasses, les faits divers, les accidents de
mtorologie, la temprature ; il renfermait des chroniques plus ou
moins plaisantes ; certes, il ne fallait pas chercher l lesprit de
Sterne ou les articles charmants du Daily Telegraph ; mais enfin,
on sen tirait, on se distrayait ; les lecteurs ntaient ni difficiles ni
blass, et jamais, je crois, mtier de journaliste ne fut plus agrable
exercer.

Ma foi, dit Altamont, je serais curieux de connatre des
extraits de cette gazette, mon cher docteur ; ses articles devaient
tre gels depuis le premier mot jusquau dernier.

Mais non, mais non, rpondit le docteur ; en tout cas, ce qui
et paru un peu naf la Socit philosophique de Liverpool, ou
lInstitution littraire de Londres, suffisait des quipages enfouis
sous les neiges. Voulez-vous en juger ?

Comment ! votre mmoire vous fournirait au besoin ?
- 388 -

Non, mais vous aviez bord du Porpoise les voyages de Parry,
et je nai qu vous lire son propre rcit.

Volontiers ! scrirent les compagnons du docteur.

Rien nest plus facile.

Le docteur alla chercher dans larmoire du salon louvrage
demand, et il neut aucune peine y trouver le passage en
question.

Tenez, dit-il, voici quelques extraits de la Gazette de la
Gorgie du Nord. Cest une lettre adresse au rdacteur en chef :

Cest avec une vraie satisfaction que lon a accueilli parmi
nous vos propositions pour ltablissement dun journal. Jai la
conviction que, sous votre direction, il nous procurera beaucoup
damusements et allgera de beaucoup le poids de nos cent jours de
tnbres.

Lintrt que jy prends, pour ma part, ma fait examiner
leffet de votre annonce sur lensemble de notre socit, et je puis
vous assurer, pour me servir des expressions consacres dans la
presse de Londres, que la chose a produit une sensation profonde
dans le public.

Le lendemain de lapparition de votre prospectus, il y a eu
bord une demande dencre tout fait inusite et sans prcdent. Le
tapis vert de nos tables sest vu subitement couvert dun dluge de
rognures de plumes, au grand dtriment dun de nos servants, qui,
en voulant les secouer, sen est enfonc une sous longle.

Enfin, je sais de bonne part que le sergent Martin na pas eu
moins de neuf canifs aiguiser.

- 389 -
On peut voir toutes nos tables gmissant sous le poids
inaccoutum de pupitres crire, qui depuis deux mois navaient
pas vu le jour, et lon dit mme que les profondeurs de la cale ont
t ouvertes plusieurs reprises, pour donner issue maintes
rames de papier qui ne sattendaient pas sortir sitt de leur repos.

Je noublierai pas de vous dire que jai quelques soupons
quon tentera de glisser dans votre bote quelques articles qui,
manquant du caractre de loriginalit complte, ntant pas tout
fait indits, ne sauraient convenir votre plan. Je puis affirmer que
pas plus tard quhier soir on a vu un auteur, pench sur son pupitre,
tenant dune main un volume ouvert du Spectateur, tandis que de
lautre il faisait dgeler son encre la flamme dune lampe ! Inutile
de vous recommander de vous tenir en garde contre de pareilles
ruses ; il ne faut pas que nous voyions reparatre dans la Chronique
dhiver ce que nos aeux lisaient en djeunant, il y a plus dun
sicle.

Bien, bien, dit Altamont, quand le docteur eut achev sa
lecture ; il y a vraiment de la bonne humeur l-dedans, et lauteur
de la lettre devait tre un garon dgourdi.

Dgourdi est le mot, rpondit le docteur. Tenez, voici
maintenant un avis qui ne manque pas de gaiet :

On dsire trouver une femme dge moyen et de bonne
renomme, pour assister dans leur toilette les dames de la troupe
du Thtre-Royal de la Gorgie septentrionale . On lui donnera
un salaire convenable, et elle aura du th et de la bire discrtion.
Sadresser au comit du thtre. N.B. Une veuve aura la
prfrence.

Ma foi, ils ntaient pas dgots, nos compatriotes, dit
Johnson.

Et la veuve sest-elle rencontre ? demanda Bell.

- 390 -
On serait tent de le croire, rpondit le docteur, car voici une
rponse adresse au Comit du thtre :

Messieurs, je suis veuve ; jai vingt-six ans, et je puis produire
des tmoignages irrcusables en faveur de mes murs et de mes
talents. Mais, avant de me charger de la toilette des actrices de votre
thtre, je dsire savoir si elles ont lintention de garder leurs
culottes, et si lon me fournira lassistance de quelques vigoureux
matelots pour lacer et serrer convenablement leurs corsets. Cela
tant, messieurs, vous pouvez compter sur votre servante.

A. B.

P. S. Ne pourriez-vous substituer leau-de-vie la petite
bire ?

Ah ! bravo ! scria Altamont. Je vois dici ces femmes de
chambre qui vous lacent au cabestan. Eh bien, ils taient gais, les
compagnons du capitaine Parry.

Comme tous ceux qui ont atteint leur but, rpondit Hatteras.

Hatteras avait jet cette remarque au milieu de la conversation,
puis il tait retomb dans son silence habituel. Le docteur, ne
voulant pas sappesantir sur ce sujet, se hta de reprendre sa
lecture.

Voici maintenant, dit-il, un tableau des tribulations
arctiques ; on pourrait le varier linfini ; mais quelques-unes de
ces observations sont assez justes ; jugez-en :

Sortir le matin pour prendre lair, et, en mettant le pied hors
du vaisseau, prendre un bain froid dans le trou du cuisinier.

- 391 -
Partir pour une partie de chasse, approcher dun renne
superbe, le mettre en joue, essayer de faire feu et prouver laffreux
mcompte dun rat, pour cause dhumidit de lamorce.

Se mettre en marche avec un morceau de pain tendre dans la
poche, et, quand lapptit se fait sentir, le trouver tellement durci
par la gele quil peut bien briser les dents, mais non tre bris par
elles.

Quitter prcipitamment la table en apprenant quun loup
passe en vue du navire, et trouver au retour le dner mang par le
chat.

Revenir de la promenade en se livrant de profondes et utiles
mditations, et en tre subitement tir par les embrassements dun
ours.

Vous le voyez, mes amis, ajouta le docteur, nous ne serions
pas embarrasss dimaginer quelques autres dsagrments
polaires ; mais, du moment quil fallait subir ces misres, cela
devenait un plaisir de les constater.

Ma foi, rpondit Altamont, cest un amusant journal que cette
Chronique dhiver, et il est fcheux que nous ne puissions nous y
abonner !

Si nous essayions den fonder un, dit Johnson.

nous cinq ! dit Clawbonny ; nous ferions tout au plus des
rdacteurs, et il ne resterait pas de lecteurs en nombre suffisant.

Pas plus que de spectateurs, si nous nous mettions en tte de
jouer la comdie, rpondit Altamont.

- 392 -
Au fait, monsieur Clawbonny, dit Johnson, parlez-nous donc
un peu du thtre du capitaine Parry ; y jouait-on des pices
nouvelles ?

Sans doute ; dans le principe, deux volumes embarqus
bord de lHcla furent mis contribution, et les reprsentations
avaient lieu tous les quinze jours ; mais bientt le rpertoire fut us
jusqu la corde ; alors des auteurs improviss se mirent luvre,
et Parry composa lui-mme, pour les ftes de Nol, une comdie
tout fait en situation ; elle eut un immense succs, et tait intitule
Le Passage du Nord-Ouest ou La Fin du Voyage.

Un fameux titre, rpondit Altamont ; mais javoue que si
javais traiter un pareil sujet, je serais fort embarrass du
dnouement.

Vous avez raison, dit Bell, qui sait comment cela finira ?

Bon ! scria le docteur, pourquoi songer au dernier acte,
puisque les premiers marchent bien ? Laissons faire la Providence,
mes amis ; jouons de notre mieux notre rle, et puisque le
dnouement appartient lauteur de toutes choses, ayons confiance
dans son talent ; il saura bien nous tirer daffaire.

Allons donc rver tout cela, rpondit Johnson ; il est tard, et
puisque lheure de dormir est venue, dormons.

Vous tes bien press, mon vieil ami, dit le docteur.

Que voulez-vous, monsieur Clawbonny, je me trouve si bien
dans ma couchette ! et puis, jai lhabitude de faire de bons rves ; je
rve de pays chauds ! de sorte qu vrai dire la moiti de ma vie se
passe sous lquateur, et la seconde moiti au ple.

Diable, fit Altamont, vous possdez l une heureuse
organisation.
- 393 -

Comme vous dites, rpondit le matre dquipage.

Eh bien, reprit le docteur, ce serait une cruaut de faire
languir plus longtemps le brave Johnson. Son soleil des Tropiques
lattend. Allons nous coucher.
- 394 -
CHAPITRE XI
TRACES INQUITANTES
Pendant la nuit du 26 au 27 avril, le temps vint changer ; le
thermomtre baissa sensiblement, et les habitants de Doctors-
House sen aperurent au froid qui se glissait sous leurs
couvertures ; Altamont, de garde auprs du pole, eut soin de ne
pas laisser tomber le feu, et il dut lalimenter abondamment pour
maintenir la temprature intrieure cinquante degrs au-dessus
de zro (+10 centigrades).

Ce refroidissement annonait la fin de la tempte, et le docteur
sen rjouissait ; les occupations habituelles allaient tre reprises, la
chasse, les excursions, la reconnaissance des terres ; cela mettrait
un terme cette solitude dsuvre, pendant laquelle les meilleurs
caractres finissent par saigrir.

Le lendemain matin, le docteur quitta son lit de bonne heure et
se fraya un chemin travers les glaces amonceles jusquau cne du
phare.

Le vent avait saut dans le nord ; latmosphre tait pure ; de
longues nappes blanches offraient au pied leur tapis ferme et
rsistant.

Bientt les cinq compagnons dhivernage eurent quitt
Doctors-House ; leur premier soin fut de dgager la maison des
masses glaces qui lencombraient ; on ne sy reconnaissait plus sur
le plateau ; il et t impossible dy dcouvrir les vestiges dune
habitation ; la tempte, comblant les ingalits du terrain, avait tout
nivel ; le sol stait exhauss de quinze pieds, au moins.

Il fallut procder dabord au dblaiement des neiges, puis
redonner ldifice une forme plus architecturale, raviver ses lignes
engorges et rtablir son aplomb. Rien ne fut plus facile dailleurs,
- 395 -
et, aprs lenlvement des glaces, quelques coups du couteau neige
ramenrent les murailles leur paisseur normale.

Au bout de deux heures dun travail soutenu, le fond de granit
apparut ; laccs des magasins de vivres et de la poudrire redevint
praticable.

Mais comme, par ces climats incertains, un tel tat de choses
pouvait se reproduire dun jour lautre, on refit une nouvelle
provision de comestibles qui fut transporte dans la cuisine. Le
besoin de viande frache se faisait sentir ces estomacs surexcits
par les salaisons ; les chasseurs furent donc chargs de modifier le
systme chauffant dalimentation, et ils se prparrent partir.

Cependant, la fin davril namenait pas le printemps polaire ;
lheure du renouvellement navait pas sonn ; il sen fallait de six
semaines au moins ; les rayons du soleil, trop faibles encore, ne
pouvaient fouiller ces plaines de neige et faire jaillir du sol les
maigres produits de la flore borale. On devait craindre que les
animaux ne fussent rares, oiseaux ou quadrupdes. Cependant un
livre, quelques couples de ptarmigans, un jeune renard mme
eussent figur avec honneur sur la table de Doctors-House, et les
chasseurs rsolurent de chasser avec acharnement tout ce qui
passerait porte de leur fusil.

Le docteur, Altamont et Bell se chargrent dexplorer le pays.
Altamont, en juger par ses habitudes, devait tre un chasseur
adroit et dtermin, un merveilleux tireur, bien quun peu vantard.
Il fut donc de la partie, tout comme Duk, qui le valait dans son
genre, en ayant lavantage dtre moins hbleur.

Les trois compagnons daventure remontrent par le cne de
lest et senfoncrent au travers des immenses plaines blanches ;
mais ils neurent pas besoin daller loin, car des traces nombreuses
se montrrent moins de deux milles du fort ; de l, elles
descendaient jusquau rivage de la baie Victoria, et paraissaient
enlacer le Fort-Providence de leurs cercles concentriques.
- 396 -

Aprs avoir suivi ces pitinements avec curiosit, les chasseurs
se regardrent.

Eh bien ! dit le docteur, cela me semble clair.

Trop clair, rpondit Bell ; ce sont des traces dours.

Un excellent gibier, rpondit Altamont, mais qui me parat
pcher aujourdhui par une qualit.

Laquelle ? demanda le docteur.

Labondance, rpondit lAmricain.

Que voulez-vous dire ? reprit Bell.

Je veux dire quil y a l les traces de cinq ours parfaitement
distinctes, et cinq ours, cest beaucoup pour cinq hommes !

tes-vous certain de ce que vous avancez ? dit le docteur.

Voyez et jugez par vous-mme : voici une empreinte qui ne
ressemble pas cette autre ; les griffes de celles-ci sont plus
cartes que les griffes de celles-l. Voici les pas dun ours plus
petit. Comparez bien, et vous trouverez dans un cercle restreint les
traces de cinq animaux.

Cest vident, dit Bell, aprs avoir examin attentivement.

Alors, fit le docteur, il ne faut pas faire de la bravoure inutile,
mais au contraire se tenir sur ses gardes ; ces animaux sont trs
affams la fin dun hiver rigoureux ; ils peuvent tre extrmement
dangereux ; et puisquil nest plus possible de douter de leur
nombre
- 397 -

Ni mme de leurs intentions, rpliqua lAmricain.

Vous croyez, dit Bell, quils ont dcouvert notre prsence sur
cette cte ?

Sans doute, moins que nous ne soyons tombs dans une
passe dours ; mais alors pourquoi ces empreintes stendent-elles
circulairement, au lieu de sloigner perte de vue ? Tenez ! ces
animaux-l sont venus du sud-est, ils se sont arrts cette place, et
ils ont commenc ici la reconnaissance du terrain.

Vous avez raison, dit le docteur ; il est mme certain quils
sont venus cette nuit.

Et sans doute les autres nuits, rpondit Altamont ; seulement,
la neige a recouvert leurs traces.

Non, rpondit le docteur, il est plus probable que ces ours ont
attendu la fin de la tempte ; pousss par le besoin, ils ont gagn du
ct de la baie, dans lintention de surprendre quelques phoques, et
alors ils nous auront vents.

Cest cela mme, rpondit Altamont ; dailleurs, il est facile de
savoir sils reviendront la nuit prochaine.

Comment cela ? dit Bell.

En effaant ces traces sur une partie de leur parcours ; et si
demain nous retrouvons des empreintes nouvelles, il sera bien
vident que le Fort-Providence est le but auquel tendent ces
animaux.

Bien, rpondit le docteur, nous saurons au moins quoi nous
en tenir.

- 398 -
Les trois chasseurs se mirent luvre, et, en grattant la neige,
ils eurent bientt fait disparatre les pitinements sur un espace de
cent toises peu prs.

Il est pourtant singulier, dit Bell, que ces btes-l aient pu
nous sentir une pareille distance ; nous navons brl aucune
substance graisseuse de nature les attirer.

Oh ! rpondit le docteur, les ours sont dous dune vue
perante et dun odorat trs subtil ; ils sont, en outre, trs
intelligents, pour ne pas dire les plus intelligents de tous les
animaux, et ils ont flair par ici quelque chose dinaccoutum.

Dailleurs, reprit Bell, qui nous dit que, pendant la tempte,
ils ne se sont pas avancs jusquau plateau ?

Alors, rpondit lAmricain, pourquoi se seraient-ils arrts
cette nuit cette limite ?

Oui, il ny a pas de rponse cela, rpliqua le docteur, et nous
devons croire que peu peu ils rtrciront le cercle de leurs
recherches autour du Fort-Providence.

Nous verrons bien, rpondit Altamont.

Maintenant, continuons notre marche, dit le docteur, mais
ayons lil au guet.

Les chasseurs veillrent avec attention ; ils pouvaient craindre
que quelque ours ne ft embusqu derrire les monticules de glace ;
souvent mme ils prirent les blocs gigantesques pour des animaux,
dont ces blocs avaient la taille et la blancheur. Mais, en fin de
compte, et leur grande satisfaction, ils en furent pour leurs
illusions.

- 399 -
Ils revinrent enfin mi-cte du cne, et de l leur regard se
promena inutilement depuis le cap Washington jusqu lle
Johnson.

Ils ne virent rien ; tout tait immobile et blanc ; pas un bruit,
pas un craquement.

Ils rentrrent dans la maison de neige.

Hatteras et Johnson furent mis au courant de la situation, et
lon rsolut de veiller avec la plus scrupuleuse attention. La nuit
vint ; rien ne troubla son calme splendide, rien ne se fit entendre
qui pt signaler lapproche dun danger.

Le lendemain, ds laube, Hatteras et ses compagnons, bien
arms, allrent reconnatre ltat de la neige ; ils retrouvrent des
traces identiques celles de la veille, mais plus rapproches.
videmment, les ennemis prenaient leurs dispositions pour le sige
du Fort-Providence.

Ils ont ouvert leur seconde parallle, dit le docteur.

Ils ont mme fait une pointe en avant, rpondit Altamont ;
voyez ces pas qui savancent vers le plateau ; ils appartiennent un
puissant animal.

Oui, ces ours nous gagnent peu peu, dit Johnson ; il est
vident quils ont lintention de nous attaquer.

Cela nest pas douteux, rpondit le docteur ; vitons de nous
montrer. Nous ne sommes pas de force combattre avec succs.

Mais o peuvent tre ces damns ours ? scria Bell.

Derrire quelques glaons de lest, do ils nous guettent ;
nallons pas nous aventurer imprudemment.
- 400 -

Et la chasse ? fit Altamont.

Remettons-la quelques jours, rpondit le docteur ; effaons
de nouveau les traces les plus rapproches, et nous verrons demain
matin si elles se sont renouveles. De cette faon, nous serons au
courant des manuvres de nos ennemis.

Le conseil du docteur fut suivi, et lon revint se caserner dans le
fort ; la prsence de ces terribles btes empchait toute excursion.
On surveilla attentivement les environs de la baie Victoria. Le phare
fut abattu ; il navait aucune utilit actuelle et pouvait attirer
lattention des animaux ; le fanal et les fils lectriques furent serrs
dans la maison ; puis, tour de rle, chacun se mit en observation
sur le plateau suprieur.

Ctaient de nouveaux ennuis de solitude subir ; mais le
moyen dagir autrement ? On ne pouvait pas se compromettre dans
une lutte si ingale, et la vie de chacun tait trop prcieuse pour la
risquer imprudemment. Les ours, ne voyant plus rien, seraient
peut-tre dpists, et, sils se prsentaient isolment pendant les
excursions, on pourrait les attaquer avec chance de succs.

Cependant cette inaction tait releve par un intrt nouveau :
il y avait surveiller, et chacun ne regrettait pas dtre un peu sur le
qui-vive.

La journe du 28 avril se passa sans que les ennemis eussent
donn signe dexistence. Le lendemain, on alla reconnatre les
traces avec un vif sentiment de curiosit, qui fut suivi
dexclamations dtonnement.

Il ny avait plus un seul vestige, et la neige droulait au loin son
tapis intact.

- 401 -
Bon ! scria Altamont. les ours sont dpists ! ils nont pas eu
de persvrance ! ils se sont fatigus dattendre ! ils sont partis !
Bon voyage ! et maintenant, en chasse !

Eh ! eh ! rpliqua le docteur, qui sait ? Pour plus de sret,
mes amis, je vous demande encore un jour de surveillance. Il est
certain que lennemi nest pas revenu cette nuit, du moins de ce
ct

Faisons le tour du plateau, dit Altamont, et nous saurons
quoi nous en tenir.

Volontiers, dit le docteur.

Mais on eut beau relever avec soin tout lespace dans un rayon
de deux milles, il fut impossible de retrouver la moindre trace.

Eh bien, chassons-nous ? demanda limpatient Amricain.

Attendons demain, rpondit le docteur.

demain donc, rpondit Altamont, qui avait de la peine se
rsigner.

On rentra dans le fort. Cependant, comme la veille, chacun dut,
pendant une heure, aller reprendre son poste dobservation.

Quand le tour dAltamont arriva, il alla relever Bell au sommet
du cne.

Ds quil fut parti, Hatteras appela ses compagnons autour de
lui. Le docteur quitta son cahier de notes, et Johnson ses fourneaux.

On pouvait croire quHatteras allait causer des dangers de la
situation ; il ny pensait mme pas.
- 402 -

Mes amis, dit-il, profitons de labsence de cet Amricain pour
parler de nos affaires : il y a des choses qui ne peuvent le regarder et
dont je ne veux pas quil se mle.

Les interlocuteurs du capitaine se regardrent, ne sachant pas
o il voulait en venir.

Je dsire, dit-il, mentendre avec vous sur nos projets futurs.

Bien, bien, rpondit le docteur ; causons, puisque nous
sommes seuls.

Dans un mois, reprit Hatteras, dans six semaines au plus
tard, le moment des grandes excursions va revenir. Avez-vous pens
ce quil conviendrait dentreprendre pendant lt ?

Et vous, capitaine ? demanda Johnson.

Moi, je puis dire que pas une heure de ma vie ne scoule, qui
ne me trouve en prsence de mon ide, jestime que pas un de vous
na lintention de revenir sur ses pas ?

Cette insinuation fut laisse sans rponse immdiate.

Pour mon compte, reprit Hatteras, duss-je aller seul, jirai
jusquau ple nord ; nous en sommes trois cent soixante milles au
plus. Jamais hommes ne sapprochrent autant de ce but dsir, et
je ne perdrai pas une pareille occasion sans avoir tout tent, mme
limpossible. Quels sont vos projets cet gard ?

Les vtres, rpondit vivement le docteur.

Et les vtres. Johnson ?

- 403 -
Ceux du docteur, rpondit le matre dquipage.

vous de parler. Bell, dit Hatteras.

Capitaine, rpondit le charpentier, nous navons pas de
famille qui nous attende en Angleterre, cest vrai, mais enfin le pays,
cest le pays ! ne pensez-vous donc pas au retour ?

Le retour, reprit le capitaine, se fera aussi bien aprs la
dcouverte du ple. Mieux mme. Les difficults ne seront pas
accrues, car, en remontant, nous nous loignons des points les plus
froids du globe. Nous avons pour longtemps encore du combustible
et des provisions. Rien ne peut donc nous arrter, et nous serions
coupables de ne pas tre alls jusquau bout.

Eh bien, rpondit Bell, nous sommes tous de votre opinion,
capitaine.

Bien, rpondit Hatteras. Je nai jamais dout de vous. Nous
russirons, mes amis, et lAngleterre aura toute la gloire de notre
succs.

Mais il y a un Amricain parmi nous, dit Johnson.

Hatteras ne put retenir un geste de colre cette observation.

Je le sais, dit-il dune voix grave.

Nous ne pouvons labandonner ici, reprit le docteur.

Non ! nous ne le pouvons pas ! rpondit machinalement
Hatteras.

Et il viendra certainement !

- 404 -
Oui ! il viendra ! mais qui commandera ?

Vous, capitaine.

Et si vous mobissez, vous autres, ce Yankee refusera-t-il
dobir ?

Je ne le pense pas, rpondit Johnson ; mais enfin sil ne
voulait pas se soumettre vos ordres ?

Ce serait alors une affaire entre lui et moi.

Les trois Anglais se turent en regardant Hatteras. Le docteur
reprit la parole.

Comment voyagerons-nous ? dit-il.

En suivant la cte autant que possible, rpondit Hatteras.

Mais si nous trouvons la mer libre, comme cela est probable ?

Eh bien, nous la franchirons.

De quelle manire ? nous navons pas dembarcation.

Hatteras ne rpondit pas ; il tait visiblement embarrass.

On pourrait peut-tre, dit Bell, construire une chaloupe avec
les dbris du Porpoise.

Jamais ! scria violemment Hatteras.

Jamais ! fit Johnson.

- 405 -
Le docteur secouait la tte ; il comprenait la rpugnance du
capitaine.

Jamais, reprit ce dernier. Une chaloupe faite avec le bois dun
navire amricain serait amricaine.

Mais, capitaine reprit Johnson.

Le docteur fit signe au vieux matre de ne pas insister en ce
moment. Il fallait rserver cette question pour un moment plus
opportun : le docteur, tout en comprenant les rpugnances
dHatteras, ne les partageait pas, et il se promit bien de faire revenir
son ami sur une dcision aussi absolue.

Il parla donc dautre chose, de la possibilit de remonter la cte
directement jusquau nord, et de ce point inconnu du globe quon
appelle le ple boral.

Bref, il dtourna les cts dangereux de la conversation,
jusquau moment o elle se termina brusquement, cest--dire
lentre dAltamont.

Celui-ci navait rien signaler.

La journe finit ainsi, et la nuit se passa tranquillement. Les
ours avaient videmment disparu.
- 406 -
CHAPITRE XII
LA PRISON DE GLACE
Le lendemain, il fut question dorganiser une chasse, laquelle
devaient prendre part Hatteras, Altamont et le charpentier ; les
traces inquitantes ne staient pas renouveles, et les ours avaient
dcidment renonc leur projet dattaque, soit par frayeur de ces
ennemis inconnus, soit que rien de nouveau ne leur et rvl la
prsence dtres anims sous ce massif de neige.

Pendant labsence des trois chasseurs, le docteur devait pousser
jusqu lle Johnson, pour reconnatre ltat des glaces et faire
quelques relevs hydrographiques. Le froid se montrait trs vif,
mais les hiverneurs le supportaient bien ; leur piderme tait fait
ces tempratures exagres.

Le matre dquipage devait rester Doctors-House, en un mot
garder la maison.

Les trois chasseurs firent leurs prparatifs de dpart ; ils
sarmrent chacun dun fusil deux coups, canon ray et balles
coniques ; ils prirent une petite provision de pemmican, pour le cas
o la nuit les surprendrait avant la fin de leur excursion ; ils
portaient en outre linsparable couteau neige, le plus
indispensable outil de ces rgions, et une hachette senfonait dans
la ceinture de leur jaquette en peau de daim.

Ainsi quips, vtus, arms, ils pouvaient aller loin, et, adroits
et audacieux, ils devaient compter sur le bon rsultat de leur chasse.

Ils furent prts huit heures du matin, et partirent. Duk les
prcdait en gambadant ; ils remontrent la colline de lest,
tournrent le cne du phare et senfoncrent dans les plaines du sud
bornes par le Bell-Mount.

- 407 -
De son ct, le docteur, aprs tre convenu avec Johnson dun
signal dalarme en cas de danger, descendit vers le rivage, de
manire gagner les glaces multiformes qui hrissaient la baie
Victoria.

Le matre dquipage demeura seul au Fort-Providence, mais
non oisif. Il commena par donner la libert aux chiens
Gronlandais qui sagitaient dans le Dog-Palace ; ceux-ci,
enchants, allrent se rouler sur la neige. Johnson ensuite soccupa
des dtails compliqus du mnage. Il avait renouveler le
combustible et les provisions, mettre les magasins en ordre,
raccommoder maint ustensile bris, repriser les couvertures en
mauvais tat, refaire des chaussures pour les longues excursions
de lt. Louvrage ne manquait pas, et le matre dquipage
travaillait avec cette habilet du marin auquel rien nest tranger
des mtiers de toutes sortes.

En soccupant, il rflchissait la conversation de la veille ; il
pensait au capitaine et surtout son enttement, trs hroque et
trs honorable aprs tout, de ne pas vouloir quun Amricain, mme
une chaloupe amricaine atteignt avant lui ou avec lui le ple du
monde.

Il me semble difficile pourtant, se disait-il, de passer locan
sans bateau, et, si nous avons la pleine mer devant nous, il faudra
bien se rendre la ncessit de naviguer. On ne peut pas faire trois
cents milles la nage, ft-on le meilleur Anglais de la terre. Le
patriotisme a des limites. Enfin, on verra. Nous avons encore du
temps devant nous ; M. Clawbonny na pas dit son dernier mot dans
la question ; il est adroit ; et cest un homme faire revenir le
capitaine sur son ide. Je gage mme quen allant du ct de lle, il
jettera un coup dil sur les dbris du Porpoise et saura au juste ce
quon en peut faire.

Johnson en tait l de ses rflexions, et les chasseurs avaient
quitt le fort depuis une heure, quand une dtonation forte et claire
retentit deux ou trois milles sous le vent.
- 408 -

Bon ! se dit le vieux marin, ils ont trouv quelque chose, et
sans aller trop loin, puisquon les entend distinctement. Aprs cela,
latmosphre est si pure !

Une seconde dtonation, puis une troisime se rptrent coup
sur coup.

Allons, reprit Johnson, ils sont arrivs au bon endroit.

Trois autres coups de feu plus rapprochs clatrent encore.

Six coups ! fit Johnson ; leurs armes sont dcharges
maintenant. Laffaire a t chaude ! Est-ce que par hasard ?

lide qui lui vint, Johnson plit ; il quitta rapidement la
maison de neige et gravit en quelques instants le coteau jusquau
sommet du cne.

Ce quil vit le fit frmir.

Les ours ! scria-t-il.

Les trois chasseurs, suivis de Duk, revenaient toutes jambes,
poursuivis par cinq animaux gigantesques ; leurs six balles
navaient pu les abattre ; les ours gagnaient sur eux ; Hatteras, rest
en arrire, ne parvenait maintenir sa distance entre les animaux et
lui quen lanant peu peu son bonnet, sa hachette, son fusil mme.
Les ours sarrtaient, suivant leur habitude, pour flairer lobjet jet
leur curiosit, et perdaient un peu de ce terrain sur lequel ils
eussent dpass le cheval le plus rapide.

Ce fut ainsi quHatteras, Altamont, Bell, poumons par leur
course, arrivrent prs de Johnson, et, du haut du talus, ils se
laissrent glisser avec lui jusqu la maison de neige.

- 409 -
Les cinq ours les touchaient presque, et de son couteau le
capitaine avait d parer un coup de patte qui lui fut violemment
port.

En un clin dil, Hatteras et ses compagnons furent renferms
dans la maison. Les animaux staient arrts sur le plateau
suprieur form par la troncature du cne.

Enfin, scria Hatteras, nous pourrons nous dfendre plus
avantageusement, cinq contre cinq !

Quatre contre cinq ! scria Johnson dune voix terrifie.

Comment ? fit Hatteras.

Le docteur ! rpondit Johnson, en montrant le salon vide.

Eh bien !

Il est du ct de lle !

Le malheureux ! scria Bell.

Nous ne pouvons labandonner ainsi, dit Altamont.

Courons ! fit Hatteras.

Il ouvrit rapidement la porte, mais il eut peine le temps de la
refermer ; un ours avait failli lui briser le crne dun coup de griffe.

Ils sont l ! scria-t-il.

Tous ? demanda Bell.

Tous ! rpondit Hatteras.
- 410 -

Altamont se prcipita vers les fentres, dont il combla les baies
avec des morceaux de glace enlevs aux murailles de la maison. Ses
compagnons limitrent sans parler ; le silence ne fut interrompu
que par les jappements sourds de Duk.

Mais, il faut le dire, ces hommes navaient quune seule pense ;
ils oubliaient leur propre danger et ne songeaient quau docteur.
lui, non eux. Pauvre Clawbonny ! si bon, si dvou, lme de cette
petite colonie ! pour la premire fois, il ntait pas l ; des prils
extrmes, une mort pouvantable peut-tre lattendaient, car, son
excursion termine, il reviendrait tranquillement au Fort-
Providence et se trouverait en prsence de ces froces animaux.

Et nul moyen pour le prvenir !

Cependant, dit Johnson, ou je me trompe fort, ou il doit tre
sur ses gardes ; vos coups de feu rpts ont d lavertir, et il ne
peut manquer de croire quelque vnement extraordinaire.

Mais sil tait loin alors, rpondit Altamont, et sil na pas
compris ? Enfin, sur dix chances, il y en a huit pour quil revienne
sans se douter du danger ! Les ours sont abrits par lescarpe du
fort, et il ne peut les apercevoir !

Il faut donc se dbarrasser de ces dangereuses btes avant son
retour, rpondit Hatteras.

Mais comment ? fit Bell.

La rponse cette question tait difficile. Tenter une sortie
paraissait impraticable. On avait eu soin de barricader le couloir,
mais les ours pouvaient avoir facilement raison de ces obstacles, si
lide leur en prenait ; ils savaient quoi sen tenir sur le nombre et
la force de leurs adversaires, et il leur serait ais darriver jusqu
eux.
- 411 -

Les prisonniers staient posts dans chacune des chambres de
Doctors-House afin de surveiller toute tentative dinvasion ; en
prtant loreille, ils entendaient les ours aller, venir, grogner
sourdement, et gratter de leurs normes pattes les murailles de
neige.

Cependant il fallait agir ; le temps pressait. Altamont rsolut de
pratiquer une meurtrire, afin de tirer sur les assaillants ; en
quelques minutes, il eut creus une sorte de trou dans le mur de
glace ; il y introduisit son fusil ; mais, peine larme passa-t-elle au-
dehors, quelle lui fut arrache des mains avec une puissance
irrsistible, sans quil pt faire feu.

Diable ! scria-t-il, nous ne sommes pas de force.

Et il se hta de reboucher la meurtrire.

Cette situation durait dj depuis une heure, et rien nen faisait
prvoir le terme. Les chances dune sortie furent encore discutes ;
elles taient faibles, puisque les ours ne pouvaient tre combattus
sparment. Nanmoins, Hatteras et ses compagnons, presss den
finir, et, il faut le dire, trs confus dtre ainsi tenus en prison par
des btes, allaient tenter une attaque directe, quand le capitaine
imagina un nouveau moyen de dfense.

Il prit le poker
68
qui servait Johnson dgager ses fourneaux
et le plongea dans le brasier du pole ; puis il pratiqua une
ouverture dans la muraille de neige, mais sans la prolonger
jusquau-dehors, et de manire conserver extrieurement une
lgre couche de glace.

Ses compagnons le regardaient faire. Quand le poker fut rouge
blanc. Hatteras prit la parole et dit :

68
Longue tige de fer destine arriser le feu des fourneaux.
- 412 -

Cette barre incandescente va me servir repousser les ours,
qui ne pourront la saisir, et travers la meurtrire il sera facile de
faire un feu nourri contre eux, sans quils puissent nous arracher
nos armes.

Bien imagin ! scria Bell, en se postant prs dAltamont.

Alors Hatteras, retirant le poker du brasier, lenfona
rapidement dans la muraille. La neige, se vaporisant son contact,
siffla avec un bruit assourdissant. Deux ours accoururent, saisirent
la barre rougie et poussrent un hurlement terrible, au moment ou
quatre dtonations retentissaient coup sur coup.

Touchs ! scria lAmricain.

Touchs ! riposta Bell.

Recommenons, dit Hatteras, en rebouchant
momentanment louverture.

Le poker fut plong dans le fourneau ; au bout de quelques
minutes, il tait rouge.

Altamont et Bell revinrent prendre leur place, aprs avoir
recharg les armes ; Hatteras rtablit la meurtrire et y introduisit
de nouveau le poker incandescent.

Mais cette fois une surface impntrable larrta.

Maldiction ! scria lAmricain.

Quy a-t-il ? demanda Johnson.

- 413 -
Ce quil y a ! il y a que ces maudits animaux entassent blocs
sur blocs, quils nous murent dans notre maison, quils nous
enterrent vivants !

Cest impossible !

Voyez, le poker ne peut traverser ! cela finit par tre ridicule,
la fin !

Plus que ridicule, cela devenait inquitant. La situation
empirait. Les ours en btes trs intelligentes, employaient ce moyen
pour touffer leur proie. Ils entassaient les glaons de manire
rendre toute fuite impossible.

Cest dur ! dit le vieux Johnson dun air trs mortifi. Que des
hommes vous traitent ainsi, passe encore, mais des ours !

Aprs cette rflexion, deux heures scoulrent sans amener de
changement dans la situation des prisonniers ; le projet de sortie
tait devenu impraticable ; les murailles paissies arrtaient tout
bruit extrieur. Altamont se promenait avec lagitation dun homme
audacieux qui sexaspre de trouver un danger suprieur son
courage. Hatteras songeait avec effroi au docteur, et au pril trs
srieux qui le menaait son retour.

Ah ! scria Johnson, si M. Clawbonny tait ici !

Eh bien ! que ferait-il ? rpondit Altamont.

Oh ! il saurait bien nous tirer daffaire !

Et comment ? demanda lAmricain avec humeur.

Si je le savais, rpondit Johnson, je naurais pas besoin de lui.
Cependant, je devine bien quel conseil il nous donnerait en ce
moment !
- 414 -

Lequel ?

Celui de prendre quelque nourriture ! cela ne peut pas nous
faire de mal. Au contraire. Quen pensez-vous, monsieur Altamont ?

Mangeons si cela vous fait plaisir, rpondit ce dernier,
quoique la situation soit bien sotte, pour ne pas dire humiliante.

Je gage, dit Johnson, quaprs dner, nous trouverons un
moyen quelconque de sortir de l.

On ne rpondit pas au matre dquipage, mais on se mit
table.

Johnson, lev lcole du docteur, essaya dtre philosophe
dans le danger, mais il ny russit gure ; ses plaisanteries lui
restaient dans la gorge. Dailleurs, les prisonniers commenaient
se sentir mal leur aise ; lair spaississait dans cette demeure
hermtiquement ferme ; latmosphre ne pouvait se refaire
travers le tuyau des fourneaux qui tiraient mal, et il tait facile de
prvoir que, dans un temps fort limit, le feu viendrait steindre ;
loxygne, absorb par les poumons et le foyer, ferait bientt place
lacide carbonique, dont on connat linfluence mortelle.

Hatteras saperut le premier de ce nouveau danger ; il ne
voulut point le cacher ses compagnons.

Alors, il faut sortir tout prix ! rpondit Altamont.

Oui ! reprit Hatteras ; mais attendons la nuit ; nous ferons un
trou la vote, cela renouvellera notre provision dair ; puis, lun de
nous prendra place ce poste, et de l il fera feu sur les ours.

Cest le seul parti prendre, rpliqua lAmricain.

- 415 -
Ceci convenu, on attendit le moment de tenter laventure, et,
pendant les heures qui suivirent, Altamont npargna pas ses
imprcations contre un tat de choses dans lequel, disait-il, des
ours et des hommes tant donns, ces derniers ne jouaient pas le
plus beau rle .
- 416 -
CHAPITRE XIII
LA MINE
La nuit arriva, et la lampe du salon commenait dj plir
dans cette atmosphre pauvre doxygne.

huit heures, on fit les derniers prparatifs. Les fusils furent
chargs avec soin, et lon pratiqua une ouverture dans la vote de la
snow-house.

Le travail durait dj depuis quelques minutes, et Bell sen tirait
adroitement, quand Johnson, quittant la chambre coucher, dans
laquelle il se tenait en observation, revint rapidement vers ses
compagnons.

Il semblait inquiet.

Quavez-vous ? lui demanda le capitaine.

Ce que jai ? rien ! rpondit le vieux marin en hsitant, et
pourtant.

Mais quy a-t-il ? dit Altamont.

Silence ! nentendez-vous pas un bruit singulier ?

De quel ct ?

L ! il se passe quelque chose dans la muraille de la chambre !

Bell suspendit son travail ; chacun couta.

Un bruit loign se laissait percevoir, qui semblait produit dans
le mur latral ; on faisait videmment une troue dans la glace.

- 417 -
On gratte ! fit Johnson.

Ce nest pas douteux, rpondit Altamont.

Les ours ? dit Bell.

Oui ! les ours, dit Altamont.

Ils ont chang de tactique, reprit le vieux marin ; ils ont
renonc nous touffer !

Ou ils nous croient touffs ! reprit lAmricain, que la colre
gagnait trs srieusement.

Nous allons tre attaqus, fit Bell.

Eh bien ! rpondit Hatteras, nous lutterons corps corps.

Mille diables ! scria Altamont, jaime mieux cela ! jen ai
assez pour mon compte de ces ennemis invisibles ! on se verra et on
se battra !

Oui, rpondit Johnson, mais pas coups de fusil ; cest
impossible dans un espace aussi troit.

Soit ! la hache ! au couteau !

Le bruit augmentait ; on entendait distinctement lraillure des
griffes ; les ours avaient attaqu la muraille langle mme o elle
rejoignait le talus de neige adoss au rocher.

Lanimal qui creuse, dit Johnson, nest pas maintenant six
pieds de nous.

- 418 -
Vous avez raison, Johnson, rpondit lAmricain ; mais nous
avons le temps de nous prparer le recevoir !

LAmricain prit sa hache dune main, son couteau de lautre ;
arc-bout sur son pied droit, le corps rejet en arrire, il se tint en
posture dattaque. Hatteras et Bell limitrent. Johnson prpara son
fusil pour le cas o lusage dune arme feu serait ncessaire.

Le bruit devenait de plus en plus fort ; la glace arrache craquait
sous la violente incision de griffes dacier.

Enfin une crote mince spara seulement lassaillant de ses
adversaires ; soudain, cette crote se fendit comme le cerceau tendu
de papier sous leffort du clown, et un corps noir, norme, apparut
dans la demi-obscurit de la chambre.

Altamont ramena rapidement sa main arme pour frapper.

Arrtez ! par le Ciel ! dit une voix bien connue.

Le docteur ! le docteur ! scria Johnson.

Ctait le docteur, en effet, qui, emport par sa masse, vint
rouler au milieu de la chambre.

Bonjour, mes braves amis, dit-il en se relevant lestement.

Ses compagnons demeurrent stupfaits ; mais la stupfaction
succda la joie ; chacun voulut serrer le digne homme dans ses
bras ; Hatteras, trs mu, le retint longtemps sur sa poitrine. Le
docteur lui rpondit par une chaleureuse poigne de main.

Comment, vous, monsieur Clawbonny ! dit le matre
dquipage.

- 419 -
Moi, mon vieux Johnson, et jtais plus inquiet de votre sort
que vous navez pu ltre du mien.

Mais comment avez-vous su que nous tions assaillis par une
bande dours ? demanda Altamont ; notre plus vive crainte tait de
vous voir revenir tranquillement au Fort-Providence, sans vous
douter du danger.

Oh ! javais tout vu, rpondit le docteur ; vos coups de fusil
mont donn lveil ; je me trouvais en ce moment prs des dbris
du Porpoise ; jai gravi un hummock ; jai aperu les cinq ours qui
vous poursuivaient de prs ; ah ! quelle peur jai ressentie pour
vous ! Mais enfin votre dgringolade du haut de la colline et
lhsitation des animaux mont rassur momentanment ; jai
compris que vous aviez eu le temps de vous barricader dans la
maison. Alors, peu peu, je me suis approch, tantt rampant,
tantt me glissant entre les glaons ; je suis arriv prs du fort, et
jai vu ces normes btes au travail, comme de gros castors ; ils
battaient la neige, ils amoncelaient les blocs, en un mot ils vous
muraient tout vivants. Il est heureux que lide ne leur soit pas
venue de prcipiter des blocs de glace du sommet du cne, car vous
auriez t crass sans merci.

Mais, dit Bell, vous ntiez pas en sret, monsieur
Clawbonny ; ne pouvaient-ils abandonner la place et revenir vers
vous ?

Ils ny pensaient gure ; les chiens Gronlandais, lchs par
Johnson, sont venus plusieurs fois rder petite distance, et ils
nont pas song leur donner la chasse ; non, ils se croyaient srs
dun gibier plus savoureux.

Grand merci du compliment, dit Altamont en riant.

Oh ! il ny a pas de quoi tre fier. Quand jai compris la
tactique des ours, jai rsolu de vous rejoindre. Il fallait attendre la
nuit, par prudence ; aussi, ds les premires ombres du crpuscule,
- 420 -
je me suis gliss sans bruit vers le talus, du ct de la poudrire.
Javais mon ide en choisissant ce point ; je voulais percer une
galerie. Je me suis donc mis au travail ; jai attaqu la glace avec
mon couteau neige, un fameux outil, ma foi ! Pendant trois heures
jai pioch, jai creus, jai travaill, et me voil affam, reint, mais
arriv

Pour partager notre sort ? dit Altamont.

Pour nous sauver tous ; mais donnez-moi un morceau de
biscuit et de viande ; je tombe dinanition.

Bientt le docteur mordait de ses dents blanches un respectable
morceau de buf sal. Tout en mangeant, il se montra dispos
rpondre aux questions dont on le pressait.

Nous sauver ! avait repris Bell.

Sans doute, rpondit le docteur, en faisant place sa rponse
par un vigoureux effort des muscles staphylins.

Au fait, dit Bell, puisque M. Clawbonny est venu, nous
pouvons nous en aller par le mme chemin.

Oui-da, rpondit le docteur, et laisser le champ libre cette
engeance malfaisante, qui finira par dcouvrir nos magasins et les
piller !

Il faut demeurer ici, dit Hatteras.

Sans doute, rpondit le docteur, et nous dbarrasser
nanmoins de ces animaux.

Il y a donc un moyen ? demanda Bell.

Un moyen sr, rpondit le docteur.
- 421 -

Je le disais bien, scria Johnson en se frottant les mains ;
avec M. Clawbonny, jamais rien nest dsespr ; il a toujours
quelque invention dans son sac de savant.

Oh ! oh ! mon pauvre sac est bien maigre, mais en fouillant
bien

Docteur, dit Altamont, les ours ne peuvent-ils pntrer par
cette galerie que vous avez creuse ?

Non, jai eu soin de reboucher solidement louverture ; et
maintenant, nous pouvons aller dici la poudrire sans quils sen
doutent.

Bon ! nous direz-vous maintenant quel moyen vous comptez
employer pour nous dbarrasser de ces ridicules visiteurs ?

Un moyen bien simple, et pour lequel une partie du travail est
dj fait.

Comment cela ?

Vous le verrez. Mais joublie que je ne suis pas venu seul ici.

Que voulez-vous dire ? demanda Johnson.

Jai l un compagnon vous prsenter.

Et, en parlant de la sorte, le docteur tira de la galerie le corps
dun renard frachement tu.

Un renard ! scria Bell.

- 422 -
Ma chasse de ce matin, rpondit modestement le docteur, et
vous verrez que jamais renard naura t tu plus propos.

Mais enfin, quel est votre dessein ? demanda Altamont.

Jai la prtention, rpondit le docteur, de faire sauter les ours
tous ensemble avec cent livres de poudre.

On regarda le docteur avec surprise.

Mais la poudre ? lui demanda-t-on.

Elle est au magasin.

Et le magasin ?

Ce boyau y conduit. Ce nest pas sans motif que jai creus une
galerie de dix toises de longueur ; jaurais pu attaquer le parapet
plus prs de la maison, mais javais mon ide.

Enfin, cette mine, o prtendez-vous ltablir ? demanda
lAmricain.

la face mme de notre talus, cest--dire au point le plus
loign de la maison, de la poudrire et des magasins.

Mais comment y attirer les ours tous la fois ?

Je men charge, rpondit le docteur ; assez parl, agissons.
Nous avons cent pieds de galerie creuser pendant la nuit ; cest un
travail fatigant ; mais cinq, nous nous en tirerons en nous
relayant. Bell va commencer, et pendant ce temps nous prendrons
quelque repos.

- 423 -
Parbleu ! scria Johnson plus jy pense, plus je trouve le
moyen de M. Clawbonny excellent.

Il est sr, rpondit le docteur.

Oh ! du moment que vous le dites, ce sont des ours morts, et
je me sens dj leur fourrure sur les paules.

louvrage donc !

Le docteur senfona dans la galerie sombre, et Bell le suivit ; o
passait le docteur, ses compagnons taient assurs de se trouver
laise. Les deux mineurs arrivrent la poudrire et dbouchrent
au milieu des barils rangs en bon ordre. Le docteur donna Bell
les indications ncessaires ; le charpentier attaqua le mur oppos,
sur lequel spaulait le talus, et son compagnon revint dans la
maison.

Bell travailla pendant une heure et creusa un boyau long de dix
pieds peu prs, dans lequel on pouvait savancer en rampant. Au
bout de ce temps, Altamont vint le remplacer, et dans le mme
temps il fit peu prs le mme travail ; la neige, retire de la galerie,
tait transporte dans la cuisine, o le docteur la faisait fondre au
feu, afin quelle tnt moins de place.

lAmricain succda le capitaine, puis Johnson. En dix
heures, cest--dire vers les huit heures du matin, la galerie tait
entirement ouverte.

Aux premires lueurs de laurore, le docteur vint considrer les
ours par une meurtrire quil pratiqua dans le mur du magasin
poudre.

Ces patients animaux navaient pas quitt la place. Ils taient l,
allant, venant, grognant, mais, en somme, faisant leur faction avec
une persvrance exemplaire ; ils rdaient autour de la maison, qui
- 424 -
disparaissait sous les blocs amoncels. Mais un moment vint
pourtant o ils semblrent avoir puis leur patience, car le docteur
les vit tout coup repousser les glaons quils avaient entasss.

Bon ! dit-il au capitaine, qui se trouvait prs de lui.

Que font-ils ? demanda celui-ci.

Ils mont tout lair de vouloir dmolir leur ouvrage et darriver
jusqu nous ! Mais un instant ! ils seront dmolis auparavant. En
tout cas, pas de temps perdre.

Le docteur se glissa jusquau point o la mine devait tre
pratique ; l, il fit largir la chambre de toute la largeur et de toute
la hauteur du talus ; il ne resta bientt plus la partie suprieure
quune corce de glace paisse dun pied au plus ; il fallut mme la
soutenir pour quelle ne seffondrt pas.

Un pieu solidement appuy sur le sol de granit fit loffice de
poteau ; le cadavre du renard fut attach son sommet, et une
longue corde, noue sa partie infrieure, se droula travers la
galerie jusqu la poudrire.

Les compagnons du docteur suivaient ses instructions sans trop
les comprendre.

Voici lappt, dit-il, en leur montrant le renard.

Au pied du poteau, il fit rouler un tonnelet pouvant contenir
cent livres de poudre.

Et voici la mine, ajouta-t-il.

Mais, demanda Hatteras, ne nous ferons-nous pas sauter en
mme temps que les ours ?

- 425 -
Non ! nous sommes suffisamment loigns du thtre de
lexplosion ; dailleurs, notre maison est solide ; si elle se disjoint un
peu, nous en serons quittes pour la refaire.

Bien, rpondit Altamont ; mais maintenant comment
prtendez-vous oprer ?

Voici, en halant cette corde, nous abattrons le pieu qui
soutient la crote de la glace au-dessus de la mine ; le cadavre du
renard apparatra subitement hors du talus, et vous admettrez sans
peine que des animaux affams par un long jene nhsiteront pas
se prcipiter sur cette proie inattendue.

Daccord.

Eh bien, ce moment, je mets le feu la mine, et je fais sauter
dun seul coup les convives et le repas.

Bien ! bien ! scria Johnson, qui suivait lentretien avec un vif
intrt.

Hatteras, ayant confiance absolue dans son ami, ne demandait
aucune explication. Il attendait. Mais Altamont voulait savoir
jusquau bout.

Docteur, dit-il, comment calculerez-vous la dure de votre
mche avec une prcision telle que lexplosion se fasse au moment
opportun ?

Cest bien simple, rpondit le docteur, je ne calculerai rien.

Vous avez donc une mche de cent pieds de longueur ?

Non.

Vous ferez donc simplement une trane de poudre ?
- 426 -

Point ! cela pourrait rater.

Il faudra donc que quelquun se dvoue et aille mettre le feu
la mine ?

Sil faut un homme de bonne volont, dit Johnson avec
empressement, je moffre volontiers.

Inutile, mon digne ami, rpondit le docteur, en tendant la
main au vieux matre dquipage, nos cinq existences sont
prcieuses, et elles seront pargnes, Dieu merci.

Alors, fit lAmricain, je renonce deviner.

Voyons, rpondit le docteur en souriant, si lon ne se tirait pas
daffaire dans cette circonstance, quoi servirait davoir appris la
physique ?

Ah ! fit Johnson rayonnant, la physique !

Oui ! navons-nous pas ici une pile lectrique et des fils dune
longueur suffisante, ceux-l mmes qui servaient notre phare ?

Eh bien ?

Eh bien, nous mettrons le feu la mine quand cela nous
plaira, instantanment et sans danger.

Hurrah ! scria Johnson.

Hurrah ! rptrent ses compagnons, sans se soucier dtre ou
non entendus de leurs ennemis.

- 427 -
Aussitt, les fils lectriques furent drouls dans la galerie
depuis la maison jusqu la chambre de la mine. Une de leurs
extrmits demeura enroule la pile, et lautre plongea au centre
du tonnelet, les deux bouts restant placs une petite distance lun
de lautre.

neuf heures du matin, tout fut termin. Il tait temps ; les
ours se livraient avec furie leur rage de dmolition.

Le docteur jugea le moment arriv. Johnson fut plac dans le
magasin poudre, et charg de tirer sur la corde rattache au
poteau. Il prit place son poste.

Maintenant, dit le docteur ses compagnons, prparez vos
armes, pour le cas o les assigeants ne seraient pas tus du
premier coup, et rangez-vous auprs de Johnson : aussitt aprs
lexplosion, faites irruption au-dehors.

Convenu, rpondit lAmricain.

Et maintenant, nous avons fait tout ce que des hommes
peuvent faire ! nous nous sommes aids ! que le Ciel nous aide !

Hatteras, Altamont et Bell se rendirent la poudrire. Le
docteur resta seul prs de la pile.

Bientt, il entendit la voix loigne de Johnson qui criait :

Attention !

Tout va bien, rpondit-il.

Johnson tira vigoureusement la corde ; elle vint lui,
entranant le pieu ; puis, il se prcipita la meurtrire et regarda.

- 428 -
La surface du talus stait affaisse. Le corps du renard
apparaissait au-dessus des dbris de glace. Les ours, surpris
dabord, ne tardrent pas se prcipiter en groupe serr sur cette
proie nouvelle.

Feu ! cria Johnson.

Le docteur tablit aussitt le courant lectrique entre ses fils ;
une explosion formidable eut lieu ; la maison oscilla comme dans
un tremblement de terre ; les murs se fendirent. Hatteras, Altamont
et Bell se prcipitrent hors du magasin poudre, prts faire feu.

Mais leurs armes furent inutiles ; quatre ours sur cinq, englobs
dans lexplosion, retombrent et l en morceaux,
mconnaissables, mutils, carboniss, tandis que le dernier, demi
rti, senfuyait toutes jambes.

Hurrah ! hurrah ! hurrah ! scrirent les compagnons de
Clawbonny, pendant que celui-ci se prcipitait en souriant dans
leurs bras.
- 429 -
CHAPITRE XIV
LE PRINTEMPS POLAIRE
Les prisonniers taient dlivrs ; leur joie se manifesta par de
chaudes dmonstrations et de vifs remerciements au docteur. Le
vieux Johnson regretta bien un peu les peaux dours, brles et hors
de service ; mais ce regret ninflua pas sensiblement sur sa belle
humeur.

La journe se passa restaurer la maison de neige, qui stait
fort ressentie de lexplosion. On la dbarrassa des blocs entasss par
les animaux, et ses murailles furent rejointoyes. Le travail se fit
rapidement, la voix du matre dquipage, dont les bonnes
chansons faisaient plaisir entendre.

Le lendemain, la temprature samliora singulirement, et, par
une brusque saute de vent, le thermomtre remonta quinze degrs
au-dessus de zro (-9 centigrades). Une diffrence si considrable
fut vivement ressentie par les hommes et les choses. La brise du sud
ramenait avec elle les premiers indices du printemps polaire.

Cette chaleur relative persista pendant plusieurs jours ; le
thermomtre, labri du vent, marqua mme trente et un degrs
au-dessus de zro (-1 centigrades), des symptmes de dgel vinrent
se manifester.

La glace commenait se crevasser ; quelques jaillissements
deau sale se produisaient et l, comme les jets liquides dun
parc anglais ; quelques jours plus tard, la pluie tombait en grande
abondance.

Une vapeur intense slevait des neiges ; ctait de bon augure,
et la fonte de ces masses immenses paraissait prochaine. Le disque
ple du soleil tendait se colorer davantage et traait des spirales
plus allonges au-dessus de lhorizon ; la nuit durait trois heures
peine.
- 430 -

Autre symptme non moins significatif, quelques ptarmigans,
les oies borales, les pluviers, les gelinottes, revenaient par bandes ;
lair semplissait peu peu de ces cris assourdissants dont les
navigateurs du printemps dernier se souvenaient encore. Des
livres, que lon chassa avec succs, firent leur apparition sur les
rivages de la baie, ainsi que la souris arctique, dont les petits
terriers formaient un systme dalvoles rgulires.

Le docteur fit remarquer ses compagnons que presque tous
ces animaux commenaient perdre le poil ou la plume blanche de
lhiver pour revtir leur parure dt ; ils se printanisaient vue
dil, tandis que la nature laissait poindre leur nourriture sous
forme de mousses, de pavots, de saxifrages et de gazon nain. On
sentait toute une nouvelle existence percer sous les neiges
dcomposes.

Mais avec les animaux inoffensifs revinrent leurs ennemis
affams ; les renards et les loups arrivrent en qute de leur proie ;
des hurlements lugubres retentirent pendant la courte obscurit des
nuits.

Le loup de ces contres est trs proche parent du chien ; comme
lui, il aboie, et souvent de faon tromper les oreilles les plus
exerces, celles de la race canine, par exemple ; on dit mme que ces
animaux emploient cette ruse pour attirer les chiens et les dvorer.
Ce fait fut observ sur les terres de la baie dHudson, et le docteur
put le constater la Nouvelle-Amrique ; Johnson eut soin de ne
pas laisser courir ses chiens dattelage, qui auraient pu se laisser
prendre ce pige.

Quant Duk, il en avait vu bien dautres, et il tait trop fin pour
aller se jeter dans la gueule du loup.

On chassa beaucoup pendant une quinzaine de jours ; les
provisions de viandes fraches furent abondantes ; on tua des
perdrix, des ptarmigans et des ortolans de neige, qui offraient une
- 431 -
alimentation dlicieuse. Les chasseurs ne sloignaient pas du Fort-
Providence. On peut dire que le menu gibier venait de lui-mme au-
devant du coup de fusil ; il animait singulirement par sa prsence
ces plages silencieuses, et la baie Victoria prenait un aspect
inaccoutum qui rjouissait les yeux.

Les quinze jours qui suivirent la grande affaire des ours furent
remplis par ces diverses occupations. Le dgel fit des progrs
visibles ; le thermomtre remonta trente-deux degrs au-dessus
de zro (0 centigrades) ; les torrents commencrent mugir dans
les ravines, et des milliers de cataractes simprovisrent sur le
penchant des coteaux.

Le docteur, aprs avoir dblay une acre de terrain, y sema des
graines de cresson, doseille et de cochlaria, dont linfluence
antiscorbutique est excellente ; il voyait dj sortir de terre de
petites feuilles verdoyantes, quand tout coup, et avec une
inconcevable rapidit, le froid reparut en matre dans son empire.

En une seule nuit, et par une violente brise du nord, le
thermomtre reperdit prs de quarante degrs ; il retomba huit
degrs au-dessous de zro (-22 centigrades). Tout fut gel :
oiseaux, quadrupdes, amphibies, disparurent par enchantement ;
les trous phoques se refermrent, les crevasses disparurent, la
glace reprit sa duret de granit, et les cascades, saisies dans leur
chute, se figrent en longs pendicules de cristal.

Ce fut un vritable changement vue ; il se produisit dans la
nuit du 11 au 12 mai. Et quand Bell, le matin, mit le nez au-dehors
par cette gele foudroyante, il faillit ly laisser.

Oh ! nature borale, scria le docteur un peu dsappoint,
voil bien de tes coups ! Allons ! jen serai quitte pour recommencer
mes semis.

Hatteras prenait la chose moins philosophiquement, tant il
avait hte de reprendre ses recherches. Mais il fallait se rsigner.
- 432 -

En avons-nous pour longtemps de cette temprature ?
demanda Johnson.

Non, mon ami, non, rpondit Clawbonny ; cest le dernier
coup de patte du froid ! vous comprenez bien quil est ici chez lui, et
on ne peut gure le chasser sans quil rsiste.

Il se dfend bien, rpliqua Bell en se frottant le visage.

Oui ! mais jaurais d my attendre, rpliqua le docteur, et ne
pas sacrifier mes graines comme un ignorant, dautant plus que je
pouvais, la rigueur, les faire pousser prs des fourneaux la
cuisine.

Comment, dit Altamont, vous deviez prvoir ce changement
de temprature ?

Sans doute, et sans tre sorcier ! Il fallait mettre mes semis
sous la protection immdiate de saint Mamert, de saint Pancrace et
de saint Servais, dont la fte tombe les 11, 12 et 13 de ce mois.

Par exemple, docteur, scria Altamont, vous allez me dire
quelle influence les trois saints en question peuvent avoir sur la
temprature ?

Une trs grande, si lon en croit les horticulteurs, qui les
appellent les trois saints de glace.

Et pourquoi cela, je vous prie ?

Parce que gnralement il se produit un froid priodique dans
le mois de mai, et que ce plus grand abaissement de temprature a
lieu du 11 au 13 de ce mois. Cest un fait, voil tout.

Il est curieux, mais lexplique-t-on ? demanda lAmricain.
- 433 -

Oui, de deux manires : ou par linterposition dune grande
quantit dastrodes
69
cette poque de lanne entre la terre et le
soleil, ou simplement par la dissolution des neiges qui, en fondant,
absorbent ncessairement une trs grande quantit de chaleur. Ces
deux causes sont plausibles ; faut-il les admettre absolument ? Je
lignore ; mais, si je ne suis pas certain de la valeur de lexplication,
jaurais d ltre de lauthenticit du fait, ne point loublier, et ne
pas compromettre mes plantations.

Le docteur disait vrai. Soit par une raison, soit par une autre, le
froid fut trs intense pendant le reste du mois de mai ; les chasses
durent tre interrompues, non pas tant par la rigueur de la
temprature que par labsence complte du gibier ; heureusement,
la rserve de viande frache ntait pas encore puise, beaucoup
prs.

Les hiverneurs se retrouvrent donc condamns une nouvelle
inactivit ; pendant quinze jours, du 11 au 25 mai, leur existence
monotone ne fut marque que par un seul incident, une maladie
grave, une angine couenneuse, qui vint frapper le charpentier
inopinment ; ses amygdales fortement tumfies et la fausse
membrane qui les tapissait, le docteur ne put se mprendre sur la
nature de ce terrible mal ; mais il se trouvait l dans son lment, et
la maladie, qui navait pas compt sur lui sans doute, fut
rapidement dtourne. Le traitement suivi par Bell fut trs simple,
et la pharmacie ntait pas loin ; le docteur se contenta de mettre
quelques petits morceaux de glace dans la bouche du malade ; en
quelques heures, la tumfaction commena diminuer, et la fausse
membrane disparut. Vingt-quatre heures plus tard, Bell tait sur
pied.

Comme on smerveillait de la mdication du docteur :


69
toiles filantes, probablement les dbris dune grande plante.
- 434 -
Cest ici le pays des angines, rpondit-il ; il faut bien que le
remde soit auprs du mal.

Le remde et surtout le mdecin, ajouta Johnson, dans
lesprit duquel le docteur prenait des proportions pyramidales.

Pendant ces nouveaux loisirs, celui-ci rsolut davoir avec le
capitaine une conversation importante : il sagissait de faire revenir
Hatteras sur cette ide de reprendre la route du nord sans emporter
une chaloupe, un canot quelconque, un morceau de bois, enfin de
quoi franchir les bras de mer ou les dtroits. Le capitaine, si absolu
dans ses ides, stait formellement prononc contre lemploi dune
embarcation faite des dbris du navire amricain.

Le docteur ne savait trop comment entrer en matire, et
cependant il importait que ce point ft promptement dcid, car le
mois de juin amnerait bientt lpoque des grandes excursions.
Enfin, aprs avoir longtemps rflchi, il prit un jour Hatteras part,
et, avec son air de douce bont, il lui dit :

Hatteras, me croyez-vous votre ami ?

Certes, rpondit le capitaine avec vivacit, le meilleur, et
mme le seul.

Si je vous donne un conseil, reprit le docteur, un conseil que
vous ne me demandez pas, le regarderez-vous comme
dsintress ?

Oui, car je sais que lintrt personnel ne vous a jamais guid ;
mais o voulez-vous en venir ?

Attendez, Hatteras, jai encore une demande vous faire. Me
croyez-vous un bon Anglais, comme vous, et ambitieux de gloire
pour mon pays ?

- 435 -
Hatteras fixa le docteur dun il surpris.

Oui, rpondit-il, en linterrogeant du regard sur le but de sa
demande.

Vous voulez arriver au ple nord, reprit le docteur ; je conois
votre ambition, je la partage ; mais, pour parvenir ce but, il faut
faire le ncessaire.

Eh bien, jusquici, nai-je pas tout sacrifi pour russir ?

Non, Hatteras, vous navez pas sacrifi vos rpulsions
personnelles, et en ce moment je vous vois prt refuser les moyens
indispensables pour atteindre le ple.

Ah ! rpondit Hatteras, vous voulez parler de cette chaloupe,
de cet homme

Voyons, Hatteras, raisonnons sans passion, froidement, et
examinons cette question sous toutes ses faces. La cte sur laquelle
nous venons dhiverner peut tre interrompue ; rien ne nous prouve
quelle se prolonge pendant six degrs au nord ; si les
renseignements qui vous ont amen jusquici se justifient, nous
devons, pendant le mois dt, trouver une vaste tendue de mer
libre. Or, en prsence de locan Arctique, dgag de glace et
propice une navigation facile, comment ferons-nous, si les
moyens de le traverser nous manquent ?

Hatteras ne rpondit pas.

Voulez-vous donc vous trouver quelques milles du ple
Nord sans pouvoir y parvenir ?

Hatteras avait laiss retomber sa tte dans ses mains.

- 436 -
Et maintenant, reprit le docteur, examinons la question son
point de vue moral. Je conois quun Anglais sacrifie sa fortune et
son existence pour donner lAngleterre une gloire de plus ! Mais
parce quun canot fait de quelques planches arraches un navire
amricain, un btiment naufrag et sans valeur, aura touch la
cte nouvelle ou parcouru locan inconnu, cela pourra-t-il rduire
lhonneur de la dcouverte ? Est-ce que si vous aviez rencontr
vous-mme, sur cette plage, la coque dun navire abandonn, vous
auriez hsit vous en servir ? Nest-ce pas au chef seul de
lexpdition quappartient le bnfice de la russite ? Et je vous
demande si cette chaloupe, construite par quatre Anglais, ne sera
pas anglaise depuis la quille jusquau plat-bord ?

Hatteras se taisait encore.

Non, fit Clawbonny, parlons franchement, ce nest pas la
chaloupe qui vous tient au cur, cest lhomme.

Oui, docteur, oui, rpondit le capitaine, cet Amricain, je le
hais de toute une haine anglaise, cet homme que la fatalit a jet sur
mon chemin

Pour vous sauver !

Pour me perdre ! Il me semble quil me nargue, quil parle en
matre ici, quil simagine tenir ma destine entre ses mains et quil
a devin mes projets. Ne sest-il pas dvoil tout entier quand il sest
agi de nommer ces terres nouvelles ? A-t-il jamais avou ce quil
tait venu faire sous ces latitudes ? Vous ne mterez pas de lesprit
une ide qui me tue : cest que cet homme est le chef dune
expdition de dcouverte envoye par le gouvernement de lUnion.

Et quand cela serait, Hatteras, qui prouve que cette
expdition cherchait gagner le ple ? LAmrique ne peut-elle pas
tenter, comme lAngleterre, le passage du nord-ouest ? En tout cas,
Altamont ignore absolument vos projets, car ni Johnson, ni Bell, ni
vous, ni moi, nous nen avons dit un seul moi devant lui.
- 437 -

Eh bien, quil les ignore toujours !

Il finira ncessairement par les connatre, car nous ne
pouvons pas le laisser seul ici ?

Et pourquoi ? demanda le capitaine avec une certaine
violence ; ne peut-il demeurer au Fort-Providence ?

Il ny consentirait pas, Hatteras ; et puis abandonner cet
homme que nous ne serions pas certains de retrouver au retour, ce
serait plus quimprudent, ce serait inhumain ; Altamont viendra, il
faut quil vienne ! mais, comme il est inutile de lui donner
maintenant des ides quil na pas, ne lui disons rien, et
construisons une chaloupe destine en apparence la
reconnaissance de ces nouveaux rivages.

Hatteras ne pouvait se dcider se rendre aux ides de son
ami ; celui-ci attendait une rponse qui ne se faisait pas.

Et si cet homme refusait de consentir au dpeage de son
navire ? dit enfin le capitaine.

Dans ce cas, vous auriez le bon droit pour vous ; vous
construiriez cette chaloupe malgr lui, et il naurait plus rien
prtendre.

Fasse donc le Ciel quil refuse ! scria Hatteras.

Avant un refus, rpondit le docteur, il faut une demande ; je
me charge de la faire.

En effet, le soir mme, au souper, Clawbonny amena la
conversation sur certains projets dexcursions pendant les mois
dt, destines faire le relev hydrographique des ctes.

- 438 -
Je pense, Altamont, dit-il, que vous serez des ntres ?

Certes, rpondit lAmricain, il faut bien savoir jusquo
stend cette terre de la Nouvelle-Amrique.

Hatteras regardait son rival fixement pendant quil rpondait
ainsi.

Et pour cela, reprit Altamont, il faut faire le meilleur emploi
possible des dbris du Porpoise ; construisons donc une chaloupe
solide et qui nous porte loin.

Vous entendez, Bell, dit vivement le docteur, ds demain nous
nous mettrons louvrage.
- 439 -
CHAPITRE XV
LE PASSAGE DU NORD-OUEST
Le lendemain, Bell, Altamont et le docteur se rendirent au
Porpoise ; le bois ne manquait pas ; lancienne chaloupe du trois-
mts, dfonce par le choc des glaons, pouvait encore fournir les
parties principales de la nouvelle. Le charpentier se mit donc
immdiatement luvre ; il fallait une embarcation capable de
tenir la mer, et cependant assez lgre pour pouvoir tre
transporte sur le traneau. Pendant les derniers jours de mai, la
temprature sleva ; le thermomtre remonta au degr de
conglation ; le printemps revint pour tout de bon, cette fois, et les
hiverneurs durent quitter leurs vtements dhiver.

Les pluies taient frquentes ; la neige commena bientt
profiter des moindres dclivits du terrain pour sen aller en chutes
et en cascades.

Hatteras ne put contenir sa satisfaction en voyant les champs
de glace donner les premiers signes de dgel. La mer libre, ctait
pour lui la libert.

Si ses devanciers se tromprent ou non sur cette grande
question du bassin polaire, cest ce quil esprait savoir avant peu.
De l dpendait tout le succs de son entreprise.

Un soir, aprs une assez chaude journe, pendant laquelle les
symptmes de dcomposition des glaces saccusrent plus
manifestement, il mit la conversation sur ce sujet si intressant de
la mer libre.

Il reprit la srie des arguments qui lui taient familiers, et
trouva comme toujours dans le docteur un chaud partisan de sa
doctrine. Dailleurs ses conclusions ne manquaient pas de justesse.

- 440 -
Il est vident, dit-il, que si lOcan se dbarrasse de ses glaces
devant la baie Victoria, sa partie mridionale sera galement libre
jusquau Nouveau-Cornouailles et jusquau canal de la Reine. Penny
et Belcher lont vu tel, et ils ont certainement bien vu.

Je le crois comme vous, Hatteras, rpondit le docteur, et rien
nautorisait mettre en doute la bonne foi de ces illustres marins ;
on tentait vainement dexpliquer leur dcouverte par un effet du
mirage ; mais ils se montraient trop affirmatifs pour ne pas tre
certains du fait.

Jai toujours pens de cette faon, dit Altamont, qui prit alors
la parole ; le bassin polaire stend non seulement dans louest, mais
aussi dans lest.

On peut le supposer, en effet, rpondit Hatteras.

On doit le supposer, reprit lAmricain, car cette mer libre,
que les capitaines Penny et Belcher ont vue prs des ctes de la
terre Grinnel, Morton, le lieutenant de Kane, la galement aperue
dans le dtroit qui porte le nom de ce hardi savant !

Nous ne sommes pas dans la mer de Kane, rpondit
schement Hatteras, et par consquent nous ne pouvons vrifier le
fait.

Il est supposable, du moins, dit Altamont.

Certainement, rpliqua le docteur, qui voulait viter une
discussion inutile. Ce que pense Altamont doit tre la vrit ;
moins de dispositions particulires des terrains environnants, les
mmes effets se produisent sous les mmes latitudes. Aussi, je crois
la mer libre dans lest aussi bien que dans louest.

En tout cas, peu nous importe ! dit Hatteras.

- 441 -
Je ne dis pas comme vous, Hatteras, reprit lAmricain, que
lindiffrence affecte du capitaine commenait chauffer, cela
pourra avoir pour nous une certaine importance !

Et quand, je vous prie ?

Quand nous songerons au retour.

Au retour ! scria Hatteras. Et qui y pense ?

Personne, rpondit Altamont, mais enfin nous nous
arrterons quelque part, je suppose.

O cela ? fit Hatteras.

Pour la premire fois, cette question tait directement pose
lAmricain. Le docteur et donn un de ses bras pour arrter net la
discussion.

Altamont ne rpondant pas, le capitaine renouvela sa demande.

O cela ? fit-il en insistant.

O nous allons ! rpondit tranquillement lAmricain.

Et qui le sait ? dit le conciliant docteur.

Je prtends donc, reprit Altamont, que si nous voulons
profiter du bassin polaire pour revenir, nous pourrons tenter de
gagner la mer de Kane ; elle nous mnera plus directement la mer
de Baffin.

Vous croyez ? fit ironiquement le capitaine.

- 442 -
Je le crois, comme je crois que si jamais ces mers borales
devenaient praticables, on sy rendrait par ce chemin, qui est plus
direct. Oh ! cest une grande dcouverte que celle du docteur Kane !

Vraiment ! fit Hatteras en se mordant les lvres jusquau
sang.

Oui, dit le docteur, on ne peut le nier, et il faut laisser
chacun son mrite.

Sans compter quavant ce clbre marin, reprit lAmricain
obstin, personne ne stait avanc aussi profondment dans le
nord.

Jaime croire, reprit Hatteras, que maintenant les Anglais
ont le pas sur lui !

Et les Amricains ! fit Altamont.

Les Amricains ! rpondit Hatteras.

Que suis-je donc ? dit firement Altamont.

Vous tes, rpondit Hatteras dune voix peine contenue,
vous tes un homme qui prtend accorder au hasard et la science
une mme part de gloire ! Votre capitaine amricain sest avanc
loin dans le nord, mais le hasard seul

Le hasard ! scria Altamont ; vous osez dire que Kane nest
pas redevable son nergie et son savoir de cette grande
dcouverte ?

Je dis, rpliqua Hatteras, que ce nom de Kane nest pas un
nom prononcer dans un pays illustr par les Parry, les Franklin,
les Ross, les Belcher, les Penny, dans ces mers qui ont livr le
passage du nord-ouest lAnglais Mac Clure
- 443 -

Mac Clure ! riposta vivement lAmricain, vous citez cet
homme, et vous vous levez contre les bnfices du hasard ? Nest-
ce pas le hasard seul qui la favoris ?

Non, rpondit Hatteras en sanimant, non ! Cest son courage,
son obstination passer quatre hivers au milieu des glaces

Je le crois bien, rpondit lAmricain ; il tait pris, il ne
pouvait revenir, et il a fini par abandonner son navire lInvestigator
pour regagner lAngleterre !

Mes amis, dit le docteur

Dailleurs, reprit Altamont en linterrompant, laissons
lhomme, et voyons le rsultat. Vous parlez du passage du nord-
ouest : eh bien, ce passage est encore trouver !

Hatteras bondit cette phrase ; jamais question plus irritante
navait surgi entre deux nationalits rivales !

Le docteur essaya encore dintervenir.

Vous avez tort, Altamont, dit-il.

Non pas ! je soutiens mon opinion, reprit lentt ; le passage
du nord-ouest est encore trouver, franchir, si vous laimez
mieux ! Mac Clure ne la pas remont, et jamais, jusqu ce jour, un
navire parti du dtroit de Behring nest arriv la mer de Baffin !

Le fait tait vrai, absolument parlant. Que pouvait-on rpondre
lAmricain ?

Cependant Hatteras se leva et dit :

- 444 -
Je ne souffrirai pas quen ma prsence la gloire dun capitaine
anglais soit plus longtemps attaque !

Vous ne souffrirez pas ! rpondit lAmricain en se levant
galement, mais les faits sont l, et votre puissance ne va pas
jusqu les dtruire.

Monsieur ! fit Hatteras, ple de colre.

Mes amis, reprit le docteur, un peu de calme ! nous discutons
un point scientifique !

Le bon Clawbonny ne voulait voir quune discussion de science
l o la haine dun Amricain et dun Anglais tait en jeu.

Les faits, je vais vous les dire, reprit avec menace Hatteras,
qui ncoutait plus rien.

Et moi, je parlerai ! riposta lAmricain.

Johnson et Bell ne savaient quelle contenance tenir.

Messieurs, dit le docteur avec force, vous me permettrez de
prendre la parole ! je le veux, dit-il ; les faits me sont connus comme
vous, mieux qu vous, et vous maccorderez que jen puis parler
sans partialit.

Oui ! oui ! firent Bell et Johnson, qui sinquitrent de la
tournure de la discussion, et crrent une majorit favorable au
docteur.

Allez, monsieur Clawbonny, dit Johnson, ces messieurs vous
couteront, et cela nous instruira tous.

Parlez donc ! fit lAmricain.
- 445 -

Hatteras reprit sa place en faisant un signe dacquiescement, et
se croisa les bras.

Je vais vous raconter les faits dans toute leur vrit, dit le
docteur, et vous pourrez me reprendre, mes amis, si jomets ou si
jaltre un dtail.

Nous vous connaissons, monsieur Clawbonny, rpondit Bell,
et vous pouvez conter sans rien craindre.

Voici la carte des mers polaires, reprit le docteur, qui stait
lev pour aller chercher les pices du procs ; il sera facile dy suivre
la navigation de Mac Clure, et vous pourrez juger en connaissance
de cause.

Le docteur tala sur la table lune de ces excellentes cartes
publies par ordre de lAmiraut, et qui contenait les dcouvertes
les plus modernes faites dans les rgions arctiques ; puis il reprit en
ces termes :

En 1848, vous le savez, deux navires, lHerald, capitaine
Kellet, et le Plover, commandant Moore, furent envoys au dtroit
de Behring pour tenter dy retrouver les traces de Franklin ; leurs
recherches demeurrent infructueuses ; en 1850, ils furent rejoints
par Mac Clure, qui commandait lInvestigator, navire sur lequel il
venait de faire la campagne de 1849 sous les ordres de James Ross.
Il tait suivi du capitaine Collinson, son chef, qui montait
lEntreprise ; mais il le devana, et, arriv au dtroit de Behring, il
dclara quil nattendrait pas plus longtemps, quil partirait seul
sous sa propre responsabilit, et, entendez-moi bien, Altamont,
quil dcouvrirait Franklin ou le passage.

Altamont ne manifesta ni approbation ni improbation.

- 446 -
Le 5 aot 1850, reprit le docteur, aprs avoir communiqu
une dernire fois avec le Plover, Mac Clure senfona dans les mers
de lest par une route peu prs inconnue ; voyez, cest peine si
quelques terres sont indiques sur cette carte. Le 30 aot, le jeune
officier relevait le cap Bathurst ; le 6 septembre, il dcouvrait la
terre Baring quil reconnut depuis faire partie de la terre de Banks,
puis la terre du Prince-Albert ; alors il prit rsolument par ce dtroit
allong qui spare ces deux grandes les, et quil nomma le dtroit
du Prince-de-Galles. Entrez-y par la pense avec le courageux
navigateur ! Il esprait dboucher dans le bassin de Melville que
nous avons travers, et il avait raison de lesprer ; mais les glaces,
lextrmit du dtroit, lui opposrent une infranchissable barrire.
Alors, arrt dans sa marche, Mac Clure hiverne de 1850 1851, et
pendant ce temps il va au travers de la banquise sassurer de la
communication du dtroit avec le bassin de Melville.

Oui, fit Altamont, mais il ne le traversa pas.

Attendez, fit le docteur. Pendant cet hivernage, les officiers de
Mac Clure parcourent les ctes avoisinantes, Creswell, la terre de
Baring, Haswelt, la terre du Prince-Albert au sud, et Wynniat le cap
Walker au nord. En juillet, aux premiers dgels, Mac Clure tente
une seconde fois dentraner lInvestigator dans le bassin de
Melville ; il sen approche vingt milles, vingt milles seulement !
mais les vents lentranent irrsistiblement au sud, sans quil puisse
forcer lobstacle. Alors, il se dcide redescendre le dtroit du
Prince-de-Galles et contourner la terre de Banks pour tenter par
louest ce quil na pu faire par lest ; il vire de bord ; le 18, il relve le
cap Kellet, et le 19, le cap du Prince-Alfred, deux degrs plus haut ;
puis, aprs une lutte effroyable avec les ice-bergs, il demeure soud
dans le passage de Banks, lentre de cette suite de dtroits qui
ramnent la mer de Baffin.

Mais il na pu les franchir, rpondit Altamont.

Attendez encore, et ayez la patience de Mac Clure. Le 26
septembre, il prit ses positions dhiver dans la baie de la Mercy, au
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nord de la terre de Banks, et y demeura jusquen 1852 ; avril arrive ;
Mac Clure navait plus dapprovisionnements que pour dix-huit
mois. Cependant, il ne veut pas revenir ; il part, traverse en traneau
le dtroit de Banks et arrive lle Melville. Suivons-le. Il esprait
trouver sur ces ctes les navires du commandant Austin envoys
sa rencontre par la mer de Baffin et le dtroit de Lancastre ; il
touche le 28 avril Winter-Harbour, au point mme o Parry
hiverna trente-trois ans auparavant ; mais de navires, aucun ;
seulement, il dcouvre dans un cairn un document par lequel il
apprend que Mac Clintock, le lieutenant dAustin, avait pass l
lanne prcdente, et tait reparti. O un autre et dsespr, Mac
Clure ne dsespre pas. Il place tout hasard dans le cairn un
nouveau document, o il annonce son intention de revenir en
Angleterre par le passage du nord-ouest quil a trouv, en gagnant le
dtroit de Lancastre et la mer de Baffin. Si lon nentend plus parler
de lui, cest quil aura t entran au nord ou louest de lle
Melville ; puis il revient, non dcourag, la baie de la Mercy refaire
un troisime hivernage, de 1852 1853.

Je nai jamais mis son courage en doute, rpondit Altamont,
mais son succs.

Suivons-le encore, rpondit le docteur. Au mois de mars,
rduit deux tiers de ration, la suite dun hiver trs rigoureux o
le gibier manqua. Mac Clure se dcida renvoyer en Angleterre la
moiti de son quipage, soit par la mer de Baffin, soit par la rivire
Mackensie et la baie dHudson ; lautre moiti devait ramener
lInvestigator en Europe. Il choisit les hommes les moins valides,
auxquels un quatrime hivernage et t funeste ; tout tait prt
pour leur dpart, fix au 15 avril, quand le 6, se promenant avec son
lieutenant Creswell sur les glaces, Mac Clure aperut, accourant du
nord et gesticulant, un homme, et cet homme, ctait le lieutenant
Pim, du Herald, le lieutenant de ce mme capitaine Kellet, quil
avait laiss deux ans auparavant au dtroit de Behring, comme je
vous lai dit en commenant. Kellet, parvenu Winter-Harbour,
avait trouv le document laiss tout hasard par Mac Clure ; ayant
appris de la sorte sa situation dans la baie de la Mercy, il envoya son
lieutenant Pim au-devant du hardi capitaine. Le lieutenant tait
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suivi dun dtachement de marins du Herald, parmi lesquels se
trouvait un enseigne de vaisseau franais, M. de Bray, qui servait
comme volontaire dans ltat-major du capitaine Kellet. Vous ne
mettez pas en doute cette rencontre de nos compatriotes !

Aucunement, rpondit Altamont.

Eh bien, voyons ce qui va arriver dsormais, et si ce passage
du nord-ouest aura t rellement franchi. Remarquez que si lon
reliait les dcouvertes de Parry celles de Mac Clure, on trouverait
que les ctes septentrionales de lAmrique ont t contournes.

Pas par un seul navire, rpondit Altamont.

Non, mais par un seul homme. Continuons. Mac Clure alla
visiter le capitaine Kellet lle Melville ; il fit en douze jours les cent
soixante-dix milles qui sparaient la baie de la Mercy de Winter-
Harbour ; il convint avec le commandant du Herald de lui envoyer
ses malades, et revint son bord ; dautres croiraient avoir assez fait
la place de Mac Clure, mais lintrpide jeune homme voulut
encore tenter la fortune. Alors, et cest ici que jappelle votre
attention, alors son lieutenant Creswell, accompagnant les malades
et les infirmes de lInvestigator, quitta la baie de la Mercy, gagna
Winter-Harbour, puis de l, aprs un voyage de quatre cent
soixante-dix milles sur les glaces, il atteignit, le 2 juin, lle de
Beechey, et quelques jours aprs, avec douze de ses hommes, il prit
passage bord du Phnix.

O je servais alors, dit Johnson, avec le capitaine Inglefield, et
nous revnmes en Angleterre.

Et, le 7 octobre 1853, reprit le docteur, Creswell arrivait
Londres, aprs avoir franchi tout lespace compris entre le dtroit
de Behring et le cap Farewell.

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Eh bien, fit Hatteras, tre arriv dun ct, tre sorti par
lautre, cela sappelle-t-il avoir pass ?

Oui, rpondit Altamont, mais en franchissant quatre cent
soixante-dix milles sur les glaces.

Eh ! quimporte ?

Tout est l, rpondit lAmricain. Le navire de Mac Clure a-t-
il fait la traverse, lui ?

Non, rpondit le docteur, car, aprs un quatrime hivernage,
Mac Clure dut labandonner au milieu des glaces.

Eh bien, dans un voyage maritime, cest au vaisseau et non
lhomme de passer. Si jamais la traverse du nord-ouest doit
devenir praticable, cest des navires et non des traneaux. Il faut
donc que le navire accomplisse le voyage, ou dfaut du navire, la
chaloupe.

La chaloupe ! scria Hatteras, qui vit une intention vidente
dans ces paroles de lAmricain.

Altamont, se hta de dire le docteur, vous faites une
distinction purile, et, cet gard, nous vous donnons tous tort.

Cela ne vous est pas difficile, messieurs, rpondit lAmricain,
vous tes quatre contre un. Mais cela ne mempchera pas de garder
mon avis.

Gardez-le donc, scria Hatteras, et si bien, quon ne lentende
plus.

Et de quel droit me parlez-vous ainsi ? reprit lAmricain en
fureur.

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-De mon droit de capitaine ! rpondit Hatteras avec colre.

Suis-je donc sous vos ordres ? riposta Altamont.

Sans aucun doute ! et malheur vous, si

Le docteur, Johnson, Bell intervinrent. Il tait temps ; les deux
ennemis se mesuraient du regard. Le docteur se sentait le cur bien
gros.

Cependant, aprs quelques paroles de conciliation, Altamont
alla se coucher en sifflant lair national du Yankee Doodle, et,
dormant ou non, il ne dit pas un seul mot.

Hatteras sortit de la tente et se promena grands pas au-
dehors ; il ne rentra quune heure aprs, et se coucha sans avoir
prononc une parole.
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CHAPITRE XVI
LARCADIE BORALE
Le 29 mai, pour la premire fois, le soleil ne se coucha pas ; son
disque vint raser le bord de lhorizon, leffleura peine et se releva
aussitt ; on entrait dans la priode des jours de vingt-quatre
heures. Le lendemain, lastre radieux parut entour dun halo
magnifique, cercle lumineux brillant de toutes les couleurs du
prisme ; lapparition trs frquente de ces phnomnes attirait
toujours lattention du docteur ; il noubliait jamais den noter la
date, les dimensions et lapparence ; celui quil observa ce jour-l
prsentait, par sa forme elliptique, des dispositions encore peu
connues. Bientt toute la gent criarde des oiseaux reparut ; des
bandes doutardes, des troupes doies du Canada, venant des
contres lointaines de la Floride ou de lArkansas, filaient vers le
nord avec une tonnante rapidit et ramenaient le printemps sous
leurs ailes. Le docteur put en abattre quelques-unes, ainsi que trois
ou quatre grues prcoces et mme une cigogne solitaire.

Cependant les neiges fondaient de toutes parts, sous laction du
soleil ; leau sale, rpandue sur lice-field par les crevasses et les
trous de phoque, en htait la dcomposition ; mlange leau de
mer, la glace formait une sorte de pte sale laquelle les
navigateurs arctiques donnent le nom de slush . De larges mares
stablissaient sur les terres qui avoisinaient la baie, et le sol
dbarrass semblait pousser comme une production du printemps
boral.

Le docteur reprit alors ses plantations : les graines ne lui
manquaient pas ; dailleurs il fut surpris de voir une sorte doseille
poindre naturellement entre les pierres dessches, et il admirait
cette force cratrice de la nature qui demande si peu pour se
manifester. Il sema du cresson, dont les jeunes pousses, trois
semaines plus tard, avaient dj prs de dix lignes de longueur.

Les bruyres aussi commencrent montrer timidement leurs
petites fleurs dun ros incertain et presque dcolor, dun rose dans
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lequel une main inhabile et mis trop deau. En somme, la flore de
la Nouvelle-Amrique laissait dsirer ; cependant cette rare et
craintive vgtation faisait plaisir voir ; ctait tout ce que
pouvaient donner les rayons affaiblis du soleil, dernier souvenir de
la Providence, qui navait pas compltement oubli ces contres
lointaines.

Enfin, il se mit faire vritablement chaud ; le 15 juin, le
docteur constata que le thermomtre marquait cinquante-sept
degrs au-dessus de zro (+ 14 centigrades) ; il ne voulait pas en
croire ses yeux, mais il lui fallut se rendre lvidence ; le pays se
transformait ; des cascades innombrables et bruyantes tombaient
de tous les sommets caresss du soleil ; la glace se disloquait, et la
grande question de la mer libre allait enfin se dcider. Lair tait
rempli du bruit des avalanches qui se prcipitaient du haut des
collines dans le fond des ravins, et les craquements de lice-field
produisaient un fracas assourdissant.

On fit une excursion jusqu lle Johnson ; ce ntait rellement
quun lot sans importance, aride et dsert ; mais le vieux matre
dquipage ne fut pas moins enchant davoir donn son nom ces
quelques rochers perdus en mer. Il voulut mme le graver sur un
roc lev, et pensa se rompre le cou.

Hatteras, pendant ces promenades, avait soigneusement
reconnu les terres jusquau-del du cap Washington ; la fonte des
neiges modifiait sensiblement la contre ; des ravins et des coteaux
apparaissaient l o le vaste tapis blanc de lhiver semblait
recouvrir des plaines uniformes.

La maison et les magasins menaaient de se dissoudre, et il
fallait souvent les remettre en bon tat ; heureusement les
tempratures de cinquante-sept degrs sont rares sous ces
latitudes, et leur moyenne est peine suprieure au point de
conglation.

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Vers le 15 du mois de juin, la chaloupe tait dj fort avance et
prenait bonne tournure. Tandis que Bell et Johnson travaillaient
sa construction, quelques grandes chasses furent tentes qui
russirent bien. On parvint tuer des rennes ; ces animaux sont trs
difficiles approcher ; cependant Altamont mit profit la mthode
des Indiens de son pays ; il rampa sur le sol en disposant son fusil et
ses bras de manire figurer les cornes de lun de ces timides
quadrupdes, et de cette faon, arriv bonne porte, il put les
frapper coup sr.

Mais le gibier par excellence, le buf musqu, dont Parry
trouva de nombreux troupeaux lle Melville, ne paraissait pas
hanter les rivages de la baie Victoria. Une excursion lointaine fut
donc rsolue, autant pour chasser ce prcieux animal que pour
reconnatre les terres orientales. Hatteras ne se proposait pas de
remonter au ple par cette partie du continent, mais le docteur
ntait pas fch de prendre une ide gnrale du pays. On se dcida
donc faire une pointe dans lest du Fort-Providence. Altamont
comptait chasser. Duk fut naturellement de la partie.

Donc, le lundi 17 juin, par un joli temps, le thermomtre
marquant quarante et un degrs (+ 5 centigrades) dans une
atmosphre tranquille et pure, les trois chasseurs, arms chacun
dun fusil deux coups, de la hachette, du couteau neige, et suivis
de Duk, quittrent Doctors-House six heures du matin ; ils
taient quips pour une excursion qui pouvait durer deux ou trois
jours ; ils emportaient des provisions en consquence.

huit heures du matin, Hatteras et ses deux compagnons
avaient franchi une distance de sept milles environ. Pas un tre
vivant ntait encore venu solliciter un coup de fusil de leur part, et
leur chasse menaait de tourner lexcursion.

Ce pays nouveau offrait de vastes plaines qui se perdaient au-
del des limites du regard ; des ruisseaux ns dhier les sillonnaient
en grand nombre, et de vastes mares, immobiles comme des tangs,
miroitaient sous loblique clat du soleil. Les couches de glace
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dissoute livraient au pied un sol appartenant la grande division
des terrains sdimentaires dus laction des eaux, et si largement
tendus la surface du globe.

On voyait cependant quelques blocs erratiques dune nature fort
trangre au sol quils recouvraient, et dont la prsence sexpliquait
difficilement ; mais les schistes ardoiss, les divers produits des
terrains calcaires, se rencontraient en abondance, et surtout des
espces de cristaux curieux, transparents, incolores et dous de la
rfraction particulire au spath dIslande.

Mais, bien quil ne chasst pas, le docteur navait pas le temps
de faire le gologue ; il ne pouvait tre savant quau pas de course,
car ses compagnons marchaient rapidement. Cependant il tudiait
le terrain, et il causait le plus possible, car, sans lui, un silence
absolu et rgn dans la petite troupe. Altamont navait aucune
envie de parler au capitaine, qui ne dsirait pas lui rpondre.

Vers les dix heures du matin, les chasseurs staient avancs
dune douzaine de milles dans lest ; la mer se cachait au-dessous de
lhorizon ; le docteur proposa une halte pour djeuner. Ce repas fut
pris rapidement ; au bout dune demi-heure, la marche
recommena.

Le sol sabaissait alors par des rampes douces ; certaines
plaques de neige conserves, soit par lexposition, soit par la
dclivit des rocs, lui donnaient une apparence moutonneuse ; on
et dit des vagues dferlant en pleine mer par une forte brise.

La contre prsentait toujours des plaines sans vgtation que
pas un tre anim ne paraissait avoir jamais frquentes.

Dcidment, dit Altamont au docteur, nous ne sommes pas
heureux dans nos chasses ; je conviens que le pays offre peu de
ressources aux animaux ; mais le gibier des terres borales na pas
le droit dtre difficile, et il aurait pu se montrer plus complaisant.

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Ne nous dsesprons pas, rpondit le docteur ; la saison dt
commence peine, et si Parry a rencontr tant danimaux divers
lle Melville, il ny a aucune raison pour nen pas trouver ici.

Cependant nous sommes plus au nord, rpondit Hatteras.

Sans doute ; mais le nord nest quun mot dans cette
question ; cest le ple du froid quil faut considrer, cest--dire
cette immensit glaciale au milieu de laquelle nous avons hivern
avec le Forward ; or, mesure que nous montons, nous nous
loignons de la partie la plus froide du globe ; nous devons donc
retrouver au-del ce que Parry, Ross et dautres navigateurs
rencontrrent en de.

Enfin, fit Altamont avec un soupir de regret, jusquici nous
faisons plutt mtier de voyageurs que de chasseurs !

Patience, rpondit le docteur, le pays tend changer peu
peu, et je serai bien tonn si le gibier nous manque dans les ravins
o la vgtation aura trouv moyen de se glisser.

Il faut avouer, rpliqua lAmricain, que nous traversons une
contre bien inhabite et bien inhabitable !

Oh ! bien inhabitable, cest un gros mot, repartit le docteur ;
je ne crois pas aux contres inhabitables ; lhomme, force de
sacrifices, en usant gnration sur gnration, et avec toutes les
ressources de la science agricole, finirait par fertiliser un pareil
pays !

Vous pensez ? fit Altamont.

Sans doute ! si vous alliez aux contres clbres des premiers
jours du monde, aux lieux o fut Thbes, o fut Ninive, o fut
Babylone, dans ces valles fertiles de nos pres, il vous semblerait
impossible que lhomme y et jamais pu vivre, et latmosphre
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mme sy est vicie depuis la disparition des tres humains. Cest la
loi gnrale de la nature qui rend insalubres et striles les contres
o nous ne vivons pas comme celles o nous ne vivons plus. Sachez-
le bien, cest lhomme qui fait lui-mme son pays, par sa prsence,
par ses habitudes, par son industrie, je dirai plus, par son haleine ;
il modifie peu peu les exhalaisons du sol et les conditions
atmosphriques, et il assainit par cela mme quil respire ! Donc,
quil existe des lieux inhabits, daccord, mais inhabitables, jamais.

En causant ainsi, les chasseurs, devenus naturalistes,
marchaient toujours, et ils arrivrent une sorte de vallon,
largement dcouvert, au fond duquel serpentait une rivire peu
prs dgele ; son exposition au midi avait dtermin sur ses bords
et mi-cte une certaine vgtation. Le sol y montrait une vritable
envie de se fertiliser ; avec quelques pouces de