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Histoire plurielle

ditions UNESCO
DE
LHUMANIT
Volume IV

600 1492

Volume IV
600 1492
ditions UNESCO
Publi par lOrganisation des Nations Unies
pour lducation, la science et la culture (UNESCO)
7, place de Fontenoy, 75352 Paris 07 SP
UNESCO, 2008
ISBN : 978-92-3-202813-6
Titre original : History of Humanity Vol. IV: From the Seventh
to the Sixteenth Century
Publi par lUNESCO, Paris, et Routledge, Londres
UNESCO, 2000 pour ldition anglaise
Les ides et opinions exprimes dans cet ouvrage sont celles des auteurs et ne
reftent pas ncessairement les vues de lUNESCO. Les appellations employes
dans cette publication et la prsentation des donnes qui y fgurent nimpliquent
de la part de lUNESCO aucune prise de position quant au statut juridique des
pays, territoires, villes ou zones ou de leurs autorits, ni quant au trac des
frontires ou limites.
La Commission internationale de lHistoire de lhumanit assume la
responsabilit intellectuelle et scientifque pour la prparation de cet ouvrage.
LUNESCO remercie lOrganisation internationale de la Francophonie
pour sa gnreuse participation fnancire la publication de cet ouvrage.
Tous droits de traduction et dadaptation rservs pour tous les pays.
Ralisation ditoriale : Albert Oll-Martin et Violaine Decang
Avec la collaboration de Khadija Tour
Imprim par Jouve, Mayenne
Imprim en France
Sommaire
Liste des fgures ................................... VII
Liste des cartes ..................................... IX
Liste des illustrations ........................... XI
Liste des auteurs ................................. .. XIX
A. Introduction .................................... 1
Mohammad Adnan Al-Bakhit, Louis
Bazin et Skn Mody Cissoko
B. Section thmatique
1. Lenvironnement et la population .... 15
Victor I. Kozlov
2. La famille, les groupes domestiques
et la socit ...................................... 44
Robert Fossier
3. Ltat et le droit ............................... 92
Note du directeur de publication....... 92
3.1. LEurope ................................... 93
3.1.1. Les principes ................. 93
Rafael Gibert y Snchez de
la Vega
3.1.2. La pratique .................... 106
Aleksander Gieysztor
3.2. Le monde islamique .................. 111
Majid Khadduri
3.3. Les tats nomades en Asie
centrale ...................................... 123
Louis Bazin
3.4. LAsie du Sud et du Sud-Est ..... 128
Irfan Habib
3.5. LAsie de lEst .......................... 134
Guangda Zhang
3.6. LAfrique .................................. 141
Isidore Ndaywel Nziem
3.7 Les Amriques ......................... 147
William T. Sanders
4. Les systmes conomiques et les
techniques ...................................... 158
Richard W. Bulliet
5. Les moyens de communication et les
transports ....................................... 192
Richard W. Bulliet
6. Le savoir et les sciences ................ 223
Ahmad Yusuf Al-Hasan
7. Les religions, lthique et la
philosophie .................................... 281
Maurice Borrmans
8. Lart et lexpression ....................... 335
8.1. LAncien Monde ..................... 335
Oleg Grabar
8.2. Le Nouveau Monde : la preuve
par la Mso-Amrique ............ 389
Alfonso Arellano Hernndez
C. Section rgionale
I. Les hritiers du monde grco-
romain .............................................. 407
Introduction ...................................... 409
Yannis Karayannopoulos
9. Byzance .......................................... 417
9.1. Aperu historique ................... 417
Ljubomir Maksimovic
9.2. Lorganisation de ltat, la
structure sociale, lconomie
et le commerce ....................... 427
Yannis Karayannopoulos
9.3. Les ralisations culturelles ..... 435
Panayotis L. Vocotopoulos
IV 600 1492
10. LEurope carolingienne ................. 458
Pierre Rich
II. La confguration de la personnalit
europenne ....................................... 485
Introduction ...................................... 487
Jacques Le Goff
11. LEurope occidentale mdivale ... 489
Jacques Le Goff
12. LEurope de lEst et du Sud-Est .... 516
12.1. Les changements ethniques et
politiques dans la pninsule
des Balkans partir du
vii
e
sicle ............................... 516
Vasilka Tpkova-Zaimova
12.2. La christianisation des Slaves
et dautres groupes ethniques,
notamment sur les rives de la
mer Noire ............................. 525
Vasilka Tpkova-Zaimova
12.3. Les formes dexpression
littraire et artistique .......... 534
12.3.1. Les formes dexpression
littraire .............................. 534
Vasilka Tpkova-Zaimova
12.3.2. Les formes dexpression
artistique ............................ 540
Vasilka Tpkova-Zaimova
13. LEurope centrale et septentrionale .. 546
Lucien Musset
14. Lexpansion de linfuence
europenne .................................... 562
Jos Luis Martn Rodrguez
15. Le couloir entre lEurope et lAsie . 582
15.1. La Rus kivienne .................. 582
Anatoly P. Novoseltsev
15.2. Les Armniens ...................... 587
Viada Arutjonova-Fidanjan
15.3. Les Gorgiens et les autres
Caucasiens ............................ 592
Viada Arutjonova-Fidanjan
15.4. La Crime ............................. 598
Sergei P. Karpov
III. Le monde musulman et sa zone arabe 603
Introduction ................................. 605
Abdul Aziz Duri
16. Lavnement de lislam ................. 610
16.1. Lavnement de lislam
en Arabie .............................. 610
Abdul Aziz Duri
16.2. Les sources de lislam .......... 621
Azmi Taha Al-Sayyed
16.3. La formation du premier
rgime politique et de la
socit islamiques :
caractristiques gnrales ..... 628
Clifford Edmund Bosworth
17. Lexpansion de lislam et ses divers
aspects en Asie, en Afrique et en
Europe ............................................ 636
17.1. Les ples dexpansion partir
de lArabie ............................ 636
Saleh Ahmed Al-Ali
17.2. Lexpansion arabe dans le
monde musulman ................. 645
Saleh Ahmed Al-Ali
17.3. La renaissance iranienne et
lessor de la langue et de la
littrature nationales ............. 652
Ehsan Yarshater
17.4. Lpoque turco-mongole ..... 666
Franoise Aubin
17.5. Louest de lIslam ............... 674
17.5.1. Le Maghreb, lEspagne
et la Sicile ........................... 674
Younes Shanwan
17.5.2. Le Soudan et les pays
subsahariens ....................... 680
Djibril Tamsir Niane
18. Le monde islamique : vie sociale et
matrielle, classes et communauts . 687
18.1. La culture sociale et matrielle
dans le monde islamique ...... 687
Mounira Chapoutot-Remadi
et Radhi Daghfous
18.2. Les non-musulmans dans la
socit islamique ................ 729
Benjamin Braude, Irfan Habib,
Kamal Salibi et Ahmad
Tafazzoli ; Mounira Chapoutot-
Remadi et Radhi Daghfous,
coordinateurs
V
19. LArabie et les territoires arabes du
Levant (Al-Mashriq) ..................... 737
Farouk Omar Fawzi
20. LAfrique du Nord et du Nord-Est .. 785
20.1. Lgypte (Mir) .................... 785
Ayman Fuad Sayyid
20.2. Le Maghreb (Al-Maghrib) ... 800
Mhammad Benaboud
21. Les musulmans dans la
pninsule Ibrique, la Mditerrane
et ses les ......................................... 823
Manuel Snchez Martnez
IV. Le monde asiatique ......................... 853
Introduction .................................. 855
Irfan Habib
22. LIran ............................................. 858
Seyyed Hossein Nasr
23. LAsie centrale .............................. 888
Muhammad S. Asimov et Numan
Negmatov
24. Lexpansion turque vers louest .... 908
24.1. Lislamisation des Turcs,
des Oghz et des Turkmnes 908
Clifford Edmund Bosworth
24.2. Les avances turkmnes en
Anatolie occidentale et dans
les Balkans ............................ 922
Robert Mantran
24.3. Les Turkmnes dans louest de
lAnatolie et leurs mirats .... 930
Halil Inalcik
25. LAsie du Sud ................................. 932
25.1. LInde ................................... 932
Irfan Habib
25.2. Sri Lanka .............................. 966
Kingsley M. de Silva
25.3. Le Npal ............................... 974
Alexander W. Macdonald
26. LAsie du Sud-Est et les les
asiatiques du Pacifque .................. 977
Denys Lombard
27. La Chine ........................................ 991
Guangda Zhang
28. Le Japon et la Core ...................... 1059
28.1. Le Japon ............................... 1059
Francine Hrail
28.2. La Core ............................... 1084
Li Ogg
29. Les peuples de chasseurs sibriens
et mandchous ................................ 1090
29.1. Le nomadisme chez les
Sibriens et les Mandchous .. 1090
Michail V. Vorobyev
29.2. Les peuples turcs et mongols
de la steppe : le nomadisme
pastoral ................................. 1099
Louis Bazin
30. LEmpire mongol .......................... 1112
Shagdaryn Bira
31. Laire culturelle tibtaine .............. 1133
Yonten Gyatso et Fernand Meyer
V. Le monde africain ............................ 1143
Introduction ..................................... 1145
Skn Mody Cissoko
32. LAfrique de lOuest ..................... 1152
32.1. Les peuples ........................... 1152
Skn Mody Cissoko
32.2. Lconomie ........................... 1158
Skn Mody Cissoko
32.3. Les structures sociales et
politiques .............................. 1168
Skn Mody Cissoko
32.4. Les religions ....................... 1176
32.4.1. Les religions africaines
traditionnelles .................... 1176
Isaac Adeagbo Akinkjogbin
32.4.2. Lislam et le
christianisme ...................... 1182
Skn Mody Cissoko
32.5. Les arts et les sciences ........ 1185
Isaac Adeagbo Akinjogbin
33. La Nubie et le Soudan
nilotique ........................................ 1193
Ysuf Fal asan
34. Lthiopie ...................................... 1216
E. J. Van Donzel
35. La cte orientale et les les de
locan Indien ............................... 1238
35.1. Lenvironnement et les
techniques ............................. 1238
Edward A. Alpers
Sommaire
VI 600 1492
35.2. Le dveloppement
commercial et urbain ............ 1244
Edward A. Alpers
35.3. Les cultures arabo-musulmanes
et locales sur la cte orientale
de lAfrique et dans les les de
locan Indien ...................... 1250
Victor Matveyev
35.4. Le brassage culturel
Madagascar et dans les
autres les ............................. 1256
Rafolo Andrianaivoarivony
35.5. Limportance internationale
de la rgion .......................... 1267
Edward A. Alpers
36. LAfrique centrale et mridionale .. 1274
Isidore Ndaywel Nziem
VI. Les civilisations des Amriques ..... 1297
Introduction .................................. 1299
Louis Bazin et Christine
Niederberger
37. LAmrique du Nord ...................... 1306
37.1. Les cultures arctiques nord-
amricaines ........................... 1306
Jean Aigner
37.2. Le nord-ouest de lAmrique
du Nord ................................ 1322
Roy L. Carlson
37.3. Les Woodlands de lest de
lAmrique du Nord ............. 1336
James B. Stoltman
37.4. Le grand Sud-Ouest ............. 1352
Linda S. Cordell
37.5. Le nord-est du Mexique ....... 1360
Jeremiah F. Epstein
38. La Mso-Amrique et lAmrique
centrale .......................................... 1367
38.1. La Mso-Amrique .............. 1367
Paul Gendrop, Jaime Litvak
King et Paul Schmidt
38.2. LAmrique centrale ............ 1391
Wolfgang Haberland
39. LAmrique du Sud ....................... 1400
39.1 La zone des Carabes et la
rgion de lOrnoque-
Amazone .............................. 1400
Mario Sanoja et Iraida Vargas
Arenas
39.2. Les Andes centrales .............. 1422
Luis Millones
39.3. LAmrique du Sud ............... 1446
mridionale
Ana Mara Lorandi et Daniel
Schvelzon
VII. LOcanie et le Pacifque ............ 1461
Jacqueline de la Fontinelle et
Michel Aufray
Table chronologique ............................ 1473
Index ................................................... 1550
Liste des gures
1. Le quipu (Prou prhispanique)
2. Bton creuser (Prou prhispanique)
3. Femme tissant sur un mtier (Prou pr-
hispanique)
4. Couple de dragons ornant un marteau de
porte en bronze (Iran)
5. Fonctionnaire royal, pont suspendu et
portage dos dhomme (Prou prhis-
panique)
6. Les trois principales formes de harnais :
(a) collier de cou (Antiquit occiden-
tale) ; (b) poitrail (Chine ancienne et
mdivale) ; (c) collier dpaules rem-
bourr (Chine mdivale tardive et
Europe mdivale)
7. Transports et communications dans lEu-
rope du Nord du haut Moyen ge
8. criture oughoure adapte par les Mon-
gols
9. criture arabe dAfrique du Nord et de
lOuest
10. La numration vicsimale maya
11. Le dveloppement de la notation num-
rique en Inde
12. Modle dIbn al-Shir du mouvement de
la Lune
13. Ensemble de roues et dengrenages mu par
leau, servant lever leau (Iraq)
14. Shaoxing Bencao : mdecine chinoise par
les herbes
15. Lacupuncture chinoise
16. Une leon danatomie la fn du xv
e
si-
cle en Italie
17. Principes doptique : tir dun manuscrit
espagnol du xiii
e
sicle
18. Porte monumentale de la mosque Al-
Ahar, Le Caire (gypte)
19. Sainte-Sophie, Kiev (Ukraine)
20. Dessin de larchitecte Villard de Hon-
necourt reprsentant la tour et les sculp-
tures de la cathdrale gothique de Laon
(France)
21. Le temple de Borobudur, Java (Indonsie)
22. Mnestrels musulman et chrtien dans
lEspagne du xiii
e
sicle
23. Rites sacrifciels sur le terrain de jeu de
balle : relief maya de la priode postclas-
sique provenant de Chichn-Itz, Yucatn
(Mexique)
24. Temple et habitations aztques, codex
aztque
25. Exemples de glagolitique et de cyrillique
primitifs : (a) lvangile dAssemanius
(Bulgarie) ; (b) lettre en cyrillique crite sur
une corce dorme, Novgorod (Russie)
26. Cour dun khn ou funduq, tablissement
daccueil et entrept pour les caravanes,
les marchands et leurs marchandises, Le
Caire
27. Architecture islamique Cordoue (Espa-
gne) : (a) la mosque : les doubles arcades
outrepasses de la grande salle de prire ;
(b) la mosque : les arcades polylobes de
lespace de prire priv du calife ; (c) la
mosque : le mihrb ou niche de prire
indiquant la direction de La Mecque ; (d) le
palais du calife dans le faubourg cordouan
de Madnat al-Zahr : dtail des fentres
aveugles sculptes dans la pierre
VIII 600 1492
28. Architecture islamique Sville : aspect
original du minaret de la Grande Mosque
(Espagne)
29. Lhorloge astronomique de Kaifeng
(Chine)
30. Boussole chinoise ancienne : poisson de
mtal fottant sur un bol deau
31. Vue schmatique du Tdaiji (Japon)
32. Tortue de granit proche du palais de
Karkorum (Mongolie)
33. Fentres sculptes dont les dessins sont
reproduits daprs trois glises monolithes
de Lalibela (thiopie) : (a) glise de Beta
Giorghis ; (b) glise de Beta Mariam ; (c)
et (d) glise de Beta Mikael
34. tlatl ou propulseur de sagaies, mixtque
ou aztque (Mexique)
35. Le dieu au bton ou dieu en pleurs
de Tiwanaku ou Tiahuanaco (Bolivie)
36. Dcoration architecturale chim en boue
modele Chanchn (Prou)
Liste des cartes
1. Les zones climatiques et vgtales dans
le monde du vii
e
au xvi
e
sicle
2. Les grandes migrations et conqutes en
Europe entre le vii
e
et le xv
e
sicle
3. Les universits europennes au Moyen
ge
4. Les frontires de lEmpire byzantin : de
lapoge au dclin
5. LEmpire carolingien et le trait de
Verdun (843)
6. LEurope vers lan 1000
7. Les centres intellectuels dans lEurope
de lOuest du xii
e
sicle
8. Les mouvements ethniques en Europe
centrale et du Sud-Est au vi
e
et au
vii
e
sicle
9. Les principales villes des Balkans au
haut Moyen ge
10. LEurope centrale et septentrionale
11. Les voyages de Christophe Colomb en
Amrique
12. La diffusion de lislam dans lAncien
Monde, du vii
e
au xv
e
sicle
13. LAsie centrale : les grandes zones go-
graphiques mdivales
14. LIraq au dbut de lre abbsside
15. Lgypte
16. Le Maghreb au Moyen ge
17. LIran et ses voisins
18. Ltat smnide entre 874 et 999
19. Les migrations turques au x
e
et au
xi
e
sicle
20. Les principauts turques dAnatolie au
xii
e
sicle
21. Les avances ottomanes au xiv
e
et au
xv
e
sicle
22. LInde au x
e
sicle
23. LInde au xiv
e
sicle
24. Lempire des Tang en 755
25. Lempire des Song du Nord en 1111
26. Lempire des Song du Sud en 1208
27. Les voyages de Zheng He, de 1405 1433
28. Les relations entre la Chine et le Japon
du vii
e
au ix
e
sicle
29. LEmpire mongol : conqutes et campa-
gnes (xiii
e
sicle)
30. LAfrique entre le vii
e
et le xv
e
sicle
31. Lle et la ville de Kilwa
32. Sites archologiques connus et dats
Madagascar et aux Comores, de 600
1500
33. Lexpansion bantoue en Afrique centrale
et mridionale
34. Les aires culturelles amricaines
35. Les principaux territoires tribaux dans
lArctique
36. Groupes linguistiques, cours deau et
zones ou sites archologiques impor-
tants de la cte nord-ouest de lAmri-
que du Nord entre 700 et 1500
37. Les Woodlands de lest de lAmrique
du Nord
38. Les aires culturelles et les sites archo-
logiques prhistoriques du grand Sud-
Ouest en Amrique du Nord
39. Laire culturelle du nord-est du Mexique
40. Laire culturelle mso-amricaine
X 600 1492
41. LAmrique centrale
42. Larchipel des Antilles et la rgion
de lOrnoque-Amazone entre 700 et
1600
43. Les Andes centrales de 700 1600
44. Le cne mridional de lAmrique du
Sud entre 700 et 1500
Liste des illustrations
NOTE
Les illustrations de ce volume ont t agences par M. Barry, spcialiste charg de cette mission
par lUNESCO, non seulement en fonction des rgions, mais aussi de faon mettre en relief
des comparaisons signifcatives entre les civilisations de cette re et souligner leurs infuences
mutuelles. En consquence, lordre dans lequel elles sont classes dans la section des illustra-
tions ne correspond pas ncessairement celui des renvois apparaissant au fl des chapitres.
1. Codex Fejrvry-Mayer (Mexique)
reprsentant les neuf seigneurs de
la nuit qui gouvernent le calendrier
aztque
2. Paysan chinois menant une charrue atte-
le dune paire de bufs
3. Paysan musulman menant une charrue
attele dune paire de bufs
4. Chameau et paire de bufs tirant
des charrues dans lAfrique du Nord
romaine
5. Paysan franais menant une charrue
roues attele dune paire de bufs
6. Paysan anglais hersant son champ
laide dun cheval portant un collier
effcace , Luttrell Psalter (Angleterre)
7. Harnachement europen moderne
quip dun collier
8. Chariot attel de chevaux montant une
colline, Luttrell Psalter (Angleterre)
9. Transports dans Bienjing (lactuelle
Kaifeng), ancienne capitale chinoise, La
Fte de Qingming au bord de la rivire
10. Hraldique dEurope occidentale
11. Hraldique islamique (Iraq)
12. Cavaliers dAsie centrale, Farmurz
chassant larme du roi de Kbul
13. Princesse mongole traversant une rivire
dans une charrette grandes roues tire
par un chameau
14. Guerrier noble japonais cheval
15. Cavalier dAfrique de lOuest (Mali)
16. Reprsentation dun moulin et dune roue
eau (Maroc ou Espagne islamique)
17. Reprsentation dune roue eau
(France)
18. Roue eau mue par des bufs (Iraq)
19. Matrise de lnergie hydraulique en
Chine : (a) le niuche ; (b) le tongache ;
(c) le bache
20. Vaisseau viking (Norvge)
21. Gouvernail de poupe chinois, La fte de
Qingming au bord de la rivire (Chine)
22. Dhow musulman utilis dans le golfe
Persique et locan Indien (Iraq)
23. Voilier vnitien, Lgende de sainte
Ursule (Italie)
24. Caravelle portugaise vue par un potier
hispano-musulman
25. Caravelle portugaise sous voiles navi-
guant par vent arrire (Portugal)
26. Construction de la Grande Mosque de
Tmr Samarkand (Ouzbkistan)
XII 600 1492
27. Construction du chteau de Khawarnaq,
miniature de Bihzd de Hert illustrant
les contes persans de Nim (Azer-
badjan)
28. La cathdrale de Reims (France)
29. Cathdrale gothique contemporaine en
construction, Tours (France)
30. Citadelle dAlep (Syrie)
31. Krak des chevaliers, difce bti par les
croiss (Syrie)
32. Le Bb Zuwayla, les remparts de la ville,
Le Caire (gypte)
33. Le Grand Zimbabwe (Zimbabwe) : (a)
vue arienne ; (b) tour et remparts
34. Remparts et minarets de la mosque de
Djinguereber, Tombouctou (Mali)
35. Entre du fort de Kilwa Kisiwani, le de
Kilwa (Kenya)
36. Remparts et douves, Provins (France)
37. Forteresse gnoise de Soldaia, Crime
(Ukraine)
38. Forteresse de Sacsayhuamn, Cuzco
(Prou)
39. Porte fortife dite porte du Croux ,
Nevers (France)
40. Vision nord-europenne de Venise
(Italie)
41. Ville ctire italienne fortife (Italie)
42. Dmon arm dune lance feu sur une
bannire bouddhique (Chine)
43. Ancien canon de bronze coul en 1331
(Chine)
44. Le comte anglais de Warwick assigeant
le port fortif de Caen avec ses canons
45. Le Dme du Rocher, Jrusalem
46. Vision franaise mdivale de Jrusalem
avec le Dme du Rocher (France)
47. Le jugement de Salomon, livre de prires
hbreu, Tours (France)
48. Salomon et la reine de Saba, Notre-Dame
de Corbeil (France)
49. Salomon, livre de psaumes (thiopie)
50. Salomon tenant son sceau magique,
Tabrz (Iran)
51. Salomon, la reine de Saba et leur minis-
tre Asaph ports par des gnies soumis,
probablement Tabrz (Iran)
52. Ganesh et sa shakt ou contrepartie fmi-
nine, Khajurho (Inde)
53. Ganesh sous les traits du matre de la
prosprit et du patron des marchands
(Inde)
54. Ganesh en compagnie dautres divinits
hindoues (Chine)
55. Ganesh dans la posture royale trnant sur
le lotus, Polonnruwa (Sri Lanka)
56. Le Christ Pantocrator dans lattitude du
protecteur imprial avec saint Mnas,
christianisme oriental (gypte)
57. Le Sauveur crucif entre la Vierge et
saint Jean, christianisme oriental, icne
byzantine, Sina (gypte)
58. La mise au tombeau, christianisme orien-
tal, Thessalonique (Grce)
59. Le Christ Pantocrator, christianisme
occidental, Catalogne (Espagne)
60. Le Sauveur crucif, christianisme occi-
dental, Arezzo (Italie)
61. Le Christ portant les stigmates de la
Croix, christianisme occidental, Prague
(Rpublique tchque)
62. Ecce Homo, christianisme occidental
(Portugal)
63. LAssomption de la Vierge devant la
basilique impriale des Saints-Aptres
Constantinople (Turquie)
64. Procession de la sainte Croix devant la
basilique Saint-Marc, Venise (Italie)
65. La Grande Mosque de Cordoue (Espa-
gne)
66. Loratoire priv des califes de la Grande
Mosque de Cordoue (Espagne)
67. Arcades claveaux alterns de la nef de
labbatiale Sainte-Madeleine Vzelay
(France)
68. Arcades claveaux alterns du clotre
de la cathdrale Notre-Dame, Le Puy-
en-Velay (France)
XIII
69. Arcs polylobs du portail de la chapelle
Saint-Michel dAiguilhe, Le Puy-en-
Velay (France)
70. Arcatures brises de la faade de la mos-
que Al-Aqmar, Le Caire (gypte)
71. Votes brises de la salle de prires,
Jmi Masjid (mosque du vendredi),
Ifahn (Iran)
72. Arcades brises de style fimide sur
labside de la cathdrale de Monreale
(Sicile)
73. Arcades brises de style fimide dans
le clotre de la cathdrale de Monreale
(Sicile)
74. Cathdrale de Durham (Angleterre)
75. Cathdrale Saint-tienne, Bourges
(France)
76. Page en hbreu du Guide des gars de
Maimonide (Espagne)
77. Le roi David sous les traits dun souve-
rain franais, Tours (France)
78. Fentres de style islamique dans la syna-
gogue dEl Trnsito, Tolde (Espagne)
79. Calligraphies juives et arabes mles
dans la synagogue dEl Trnsito, Tolde
(Espagne)
80. Visage du prince Gautama sous les traits
dun bodhisattva, Aja(Inde)
81. Visage du bodhisattva Avalokitevara,
Nara (Japon)
82. Bouddha kyamuni, Angkor (Cam-
bodge)
83. Bouddha Akobhya (Tibet)
84. Bodhisattva Avalokitevara, dynastie des
Song (Chine)
85. Bodhisattva Avalokitevara, dynastie
Kory (Core)
86. Bodhisattva Avalokitevara, Dunhuang
(Chine)
87. Bodhisattva Avalokitevara en guide de
lme humaine, Dunhuang (Chine)
88. La Grande Mosque de Tlemcen (Algrie)
89. Oculus du dme surplombant la tombe
du matre souf Shh Nimatullh Wal,
Mhn (Iran)
90. Page dun Coran en plusieurs volumes,
Le Caire (gypte)
91. Dcoration de cramique sur la tombe
suppose du matre souf Shams al-Dn
Tabrz, Multn (Pakistan)
92. Le scribe, Palenque, Chiapas (Mexi-
que)
93. Caractres ou glyphes mayas, Palenque,
Chiapas (Mexique)
94. criture mixtque, Puebla-Oaxaca
(Mexique)
95. Portrait du pote tang Li Bo, dynastie des
Song du Sud (Chine)
96. Calligraphie cursive, dynastie des Yuan
(Chine)
97. Calligraphie de forme classique
(Core)
98. Portrait du pote Akahito, re Kamakura
(Japon)
99. Calligraphie de vers de potes clbres,
criture dherbe , re Kamakura
(Japon)
100. Indienne instruite crivant sur une feuille
de palmier, Khajurho (Inde)
101. Astashasrik-Praj-Pramit (Npal)
102. Missionnaire bouddhiste indien en Chine
lisant un manuscrit sanskrit
103. Giovanni Boccaccio (Boccace) son
pupitre avec la fgure de la Fortune,
Paris (France)
104. Marcus : initiale de lvangile selon saint
Marc de lle-monastre de Lindisfarne
(Angleterre)
105. La page du chi-rh ou initiales grecques
du nom du Christ (Irlande)
106. Caractres cyrilliques sur une plaque de
cramique, Preslav (Bulgarie)
107. Page de calligraphie coufque du Coran
sur parchemin (Tunisie)
108. Page de calligraphie coufque du Coran
sur vlin (Iraq)
109. Bndiction en calligraphie coufque
peinte lengobe dun plat en terre,
Nshpr (Iran)
Liste des illustrations
XIV 600 1492
110. Page dcriture cursive courante (naskh)
du Coran sur papier, Le Caire (gypte)
111. Dcoration murale en carreaux de cra-
mique et en stuc pourvue de bandes de
thuluth, Fez (Maroc)
112. criture arabe utilise pour le persan,
calligraphie cursive nasta lq, Hert
(Afghanistan)
113. criture arabe utilise pour le turc, calli-
graphie cursive nasta lq, Hert (Afgha-
nistan)
114. Scribe arabe crivant sur ses genoux avec
un calame, Bagdad (Iraq)
115. Impression chinoise : xylographie sur
papier, 868, Dunhuang (Chine)
116. Xylographie arabe (Asie occidentale)
117. Bible 42 lignes imprime laide de
caractres mobiles, Mayence (Alle-
magne)
118. Le pote Franois Villon, Paris
(France)
119. Le monde vu par le Franco-Flamand Jean
Mansel : les trois continents entours par
le feuve Ocan
120. Les cratures monstrueuses : illustration
des uvres de Solin Polyhistor, Arnstein
(Allemagne)
121. Marco Polo gotant la rcolte de poivre
sur la cte indienne de Malabar, Le Livre
des merveilles
122. La carte ptolmaque du monde, publie
Ulm (Allemagne)
123. La vision arabe mdivale du monde
124. Mappemonde dHenricus Martellus,
Florence (Italie)
125. Dtail du Kangnido (Core)
126. Traduction arabe du De materia medica
de Dioscoride
127. Le triomphe de saint Thomas dAquin,
Pise (Italie)
128. Le prince Shtoku et ses fls (Japon)
129. Miniature dun trait sur la dislocation
des os dAppollonios de Kition, manus-
crit byzantin
130. Page de manuscrit montrant des plantes
mdicinales, tire de la traduction arabe
du De materia medica de Dioscoride
131. Satan exhalant son haleine sur Job et le
frappant de la lpre (France)
132. Dignitaire de lglise portant des lunet-
tes, cathdrale de Meaux (France)
133. Le Canon de la mdecine dAvicenne :
(a) Avicenne professant ; (b) mdecin
examinant de lurine ; (c) boutique
dapothicaire ; (d) mdecin rendant visite
un patient ; (e) la saigne
134. Lobservatoire astronomique de Beijing
(Chine)
135. La constellation de Perse (Iran)
136. Constellation du Bouvier (Asie centrale)
137. La constellation du Verseau, Liber de
stellis fxarum
138. Globe cleste (Iran)
139. Lastrolabe (Iran)
140. Lastrolabe (Syrie)
141. Lastrolabe (France)
142. Lastrolabe (gypte)
143. Lastrolabe (Espagne)
144. Pierre du Soleil ou calendrier de pierre
aztque (Mexique)
145. Lempereur Constantin, fondateur de
Constantinople
146. Saint Dmtrios en posture de protecteur
imprial de larchevque (Grce)
147. LEnfant Jsus en Pantocrator imp-
rial avec la Vierge assise sur un trne
(Byzance)
148. Lempereur Jean II Comnne et lim-
pratrice Irne avec la Vierge et lEn-
fant, Sainte-Sophie, Constantinople,
Byzance
149. Le Christ couronnant lempereur germa-
nique Otton II et son pouse byzantine,
limpratrice Thophano, Byzance
150. Lempereur Manuel II Palologue, enlu-
minure de manuscrit, Byzance
151. Le tsar Ivan Alexandre de Bulgarie et sa
famille, Tirnovo (Bulgarie)
XV
152. Le prince Milutin de Serbie offre symbo-
liquement son glise de lAnnonciation
Graanica (Serbie-et-Montngro)
153. Baptme des Bulgares sous Boris I
er

(Bulgarie)
154. Tte darchange, Sofa (Bulgarie)
155. Saint Thodore, icne en cramique de
Preslav (Bulgarie)
156. La Transfguration (Armnie)
157. Le baptme des Rus (Bulgarie)
158. Saint Boris et saint Gleb, cole de Mos-
cou (Russie)
159. La Trinit dAndre Roublev (Russie)
160. Le Sauveur dAndre Roublev (Russie)
161. Statuette questre en bronze de Charle-
magne, Empire carolingien
162. Guerriers francs cheval, Empire caro-
lingien
163. Rabanus Maurus, abb de Fulda, pr-
sentant son livre au pape Grgoire IV,
Empire carolingien
164. Vision mystique de saint Jean, lAdora-
tion de lagneau, Empire carolingien
165. Tte de dragon, fgure de proue sculpte
provenant de lossuaire du navire viking
dOseberg (Norvge)
166. Tte de dragon ornant laron dune
selle, Mammen (Danemark)
167. Tte de guerrier viking, Sigtuna (Sude)
168. Tte du roi de Norvge Eystein, Bergen,
(Norvge)
169. Lempereur des Francs Charles le Chauve
et labb du monastre de Saint-Martin
de Tours (France)
170. Rex a Deo Coronatus, lempereur ger-
manique Henri II (Allemagne)
171. Thomas Becket, archevque de Canter-
bury, assassin en 1170 dans sa cath-
drale par les chevaliers dHenry II dAn-
gleterre (Angleterre)
172. Robert dAnjou, roi de Naples, et le saint
vque Louis de Toulouse (Italie)
173. La reine Batrice de Bourbon dans la
basilique de Saint-Denis (France)
174. Le mariage de Giovanni Arnolfni, mar-
chand italien travaillant Bruges, et de
Giovanna Cenami par Jan van Eyck,
Bruges (Belgique)
175. Sainte Brigitte de Vadstena, Ostergtland
(Sude)
176. La Vierge de Kreuzlowa (Pologne)
177. Le pote lyrique et chevalier autrichien
Walther von der
178. Lamour courtois : un chevalier age-
nouill devant sa dame, Westphalie
(Allemagne)
179. Notation musicale : dtail dun missel de
Saint-Denis (France)
180. Dante admonestant la ville de Florence
par Dominico di Michelino, Florence
(Italie)
181. La Mecque, la Grande Mosque avec la
Kaba au centre
182. Jeune Bdouine avec un troupeau de
chameaux, Bagdad (Iraq)
183. Dpart dune caravane de plerins, Bag-
dad (Iraq)
184. Voyageurs dans un village iraqien, Bag-
dad (Iraq)
185. Familles nomades devant des tentes de
feutre de style turco-mongol, Bagdad
(Iraq)
186. La fte du couronnement de Tmr sous
sa yourte royale, Hert (Afghanistan)
187. Le prince Bayd jouant du luth devant
Dame Riyd et ses suivantes
188. La suivante Shaml donnant au prince
Bayd une lettre de Dame Riyd
189. Habitation traditionnelle (Ymen)
190. Pices prislamiques
191. Premires monnaies frappes deffgies
sous la dynastie omeyyade
192. Pices islamiques portant seulement des
inscriptions
193. Infuence des monnaies islamiques sur
lEurope chrtienne
194. Retour gnral de lEurope lor
Liste des illustrations
XVI 600 1492
195. Mausole de Shh Isml le Smnide,
Bukhr (Ouzbkistan)
196. Tombe de Ghiy uddn Tughluq, Delhi
(Inde)
197. Madrasa de la Citadelle , Bagdad
(Iraq)
198. La cour des Lions de lAlhambra, Gre-
nade (Espagne)
199. Mihrb de la mosque du vendredi,
Ifahn (Iran)
200. Mihrb en arc bris polylob de la Jmi
Masjid de lle de Mafa (Kenya)
201. Porche menant la salle de prire de la
mosque Al-Qarawiyyn, Fs (Maroc)
202. Minaret de la Grande Mosque de
Qayrawn (Tunisie)
203. Minaret de la Koutoubia, Marrakech
(Maroc)
204. Minarets de la mosque Al-Ahar, Le
Caire (gypte)
205. Minarets fanquant le portail de la mos-
que de Djenn (Mali)
206. Minaret de la mosque de Smarr
(Iraq)
207. Minarets jumeaux en pierre fanquant le
portail de la Madrasa bleue de Sivas
(Turquie)
208. Minaret de Jm (Afghanistan)
209. Le Qub Mnr, Delhi (Inde)
210. Dimna le chacal et le Roi-Lion, Bagdad
(Iraq)
211. Le Roi-Lion tuant Shanzba le taureau,
tandis que les chacals Kalla et Dimna
regardent la scne, Hert
212. Carreaux de cramique en forme de
croix et dtoile, dcors danimaux et
dautres motifs, provenant des ateliers
de Kshn, Dmghn (Iran)
213. Griffon, uvre islamique, Pise (Italie)
214. Seigneurs de la Sogdiane prislami-
que festoyant, coupe la main, dans
la posture royale sassanide, Penjikent
(Tadjikistan)
215. Le calife abbsside Al-Mamn fes-
toyant, coupe la main, dans la posture
royale sassanide
216. Conqurant musulman du nord-ouest
de lInde trnant dans la posture royale
sassanide
217. Sultan mamelouk festoyant, coupe la
main, dans la posture royale classique,
Le Caire (gypte)
218. Le sultan Huayn Mrz Bayqar dHert
shumilie le soir devant un saint homme,
Hert (Afghanistan)
219. Le hros iranien Siywush et son pouse
Farangish, Gujart (Inde)
220. Kalpastra et Kalakacharya Kath,
Gujart (Inde)
221. Le temple-chariot du Jagamohan, Kona-
rak, Orissa (Inde)
222. iva Naarja, Tamil Ndu (Inde)
223. iva Naarja, Polonnruwa (Sri
Lanka)
224. Vajranrtya, desse de la danse exub-
rante, Java (Indonsie)
225. Ligarja, temple de Bhbanewar,
Orissa (Inde)
226. Faade sud du sanctuaire de Po Klaung
Garai, Binh-dinh (Viet Nam)
227. Vue densemble du Bayon, Angkor Wat
(Cambodge)
228. Borobudur, Java (Indonsie)
229. Fronton ornemental dun temple de iva
Banteay Srei (Cambodge)
230. Le futur bouddha Maitreya (Cambodge)
231. Durg Mahisuramrdin (Cambodge)
232. Tte couronne de Bouddha (Tha-
lande)
233. Plafond de la chambre du tumulus de
Kogury
234. Glvihra, Polonnruwa (Sri Lanka)
235. iva aux multiples bras assis sur le tau-
reau Nand, Dandanuiliq (Chine)
236. Bodhisattva Avalokitevara aux multi-
ples bras, Kyto (Japon)
237. Lempereur tang Taizong (Chine)
238. Lempereur song Taizu (Chine)
XVII
239. Lempereur Hongwu, fondateur de la
dynastie des Ming (Chine)
240. Trois musiciennes, dynastie des Tang
(Chine)
241. Dense foule urbaine aux alentours du
pont, dtail de La Fte de Qingming au
bord de la rivire (Chine)
242. Recration au temps de la dynastie des
Ming, dtail de La Fte de Qingming au
bord de la rivire (Chine)
243. Gengis khn (Mongolie)
244. gdy khn (Mongolie)
245. Kbly khn (Mongolie)
246. Masque funraire kitan en bronze (Mon-
golie)
247. Dtail dune fresque provenant du palais
dgdy khn, Karkorum (Mongo-
lie)
248. Cavalier mongol et sa proie, dynastie des
Yuan (Chine)
249. Carreaux de cramiques de Pohai
250. Amulette en mtal des premiers habitants
de la steppe
251. Htellerie dans les montagnes, dynastie
des Song (Chine)
252. Paysage dautomne (Japon)
253. Automne dans la valle, dynastie des
Song (Chine)
254. Perroquet aux cinq couleurs sur un
abricotier en feurs, dynastie des Song
(Chine)
255. Mouton et chvre, dynastie des Yuan
(Chine)
256. Le ministre Taira-no-Shigemori
(Japon)
257. Portrait de la potesse Kodai-no-Kimi
(Japon)
258. Le prince Niu-no-Miya et son pouse, la
princesse Uji (Japon)
259. Lempire du Mali dans lAtlas catalan
260. Couple : statuettes en terre cuite
(Niger)
261. pingle cheveux en fer, Sanga (Mali)
262. Mors en fer, Kumbi Saleh (Mauritanie)
263. Cache-sexe, fbres et paille, Sanga
(Mali)
264. Statuette prdogon (Mali)
265. Chevalier portugais vu par un Africain de
lOuest, royaume du Bnin (Nigria)
266. Vase de bronze entour dune corde,
Igbo-Ukwu (Nigria)
267. Buste en bronze dune reine mre,
royaume du Bnin (Nigria)
268. Tte dun jeune oni (roi), If (Nigria)
269. Portrait suppos dOrson, pouse de
lowolo (roi) Renrengeyen dOwo
(Nigria)
270. Bouton dcoratif en bronze dun bton de
commandement, Igbo-Ukwu (Nigria)
271. La Grande Mosque de Kilwa (Tanza-
nie)
272. Arcades de la Grande Mosque de Kilwa
(Tanzanie)
273. Palais royal de Dongola transform en
mosque
274. Monnaie : cauris, Cyprea moneta
275. Tombe du kisalien classique, site de
Sanga
276. Lvque Marianos de Faras protg par
la Vierge et lEnfant (Soudan)
277. Martha, la reine mre, avec la Vierge et
lEnfant (Soudan)
278. La Nativit (Soudan)
279. Saint Marc (thiopie)
280. glise monolithe de Beta Ghiorghis,
Lalibela (thiopie)
281. Caon (canyon) de Chelly ; Maison blan-
che, Arizona (tats-Unis)
282. Poterie peinte de Mimbres, Nouveau-
Mexique : (a) oiseau ; (b) sauterelle ; (c)
dindon ; (d) tortue ; (e) scne rituelle ou
mythologique
283. Tte de daim, cte ouest de la Floride
(tats-Unis)
284. Tte humaine avec des bois de cerf,
Spiro, Oklahoma (tats-Unis)
285. Tte de guerrier, Spiro, Oklahoma (tats-
Unis)
286. Guerrier, Tennessee (tats-Unis)
Liste des illustrations
XVIII 600 1492
287. Chaman dansant, Spiro, Oklahoma
(tats-Unis)
288. Cruche en forme de tte humaine, Arkan-
sas (tats-Unis)
289. Pierre trois pointes, Saint-Domingue
(Rpublique dominicaine)
290. Pierre trois pointes, Ro Piedras (Porto
Rico)
291. Spatule, Higey, Saint-Domingue (Rpu-
blique dominicaine)
292. Dague ou sceptre, sculpture anthro-
pomorphique sur pierre, Ro Piedras
(Porto Rico)
293. Ceinture ou collier , Ro Piedras
(Porto Rico)
294. Anctre dif incarn sous laspect dun
serpent, Yaxchiln, Chiapas (Mexique)
295. Rituel de saigne, Yaxchiln, Chiapas
(Mexique)
296. Souverains et nobles avec des prisonniers
de guerre, Bonampak (Mexique)
297. Tte dun souverain, Palenque, Chiapas
(Mexique)
298. Pyrmide del Adivino, Uxmal, Yucatn
(Mexique)
299. Statues-colonnes, Tula, Hidalgo (Mexi-
que)
300. Tambour orn dun serpent, Mexico
(Mexique)
301. Quetzalcatl mi-dieu, mi-serpent,
Mexico (Mexique)
302. Dieu accroupi, Mexico (Mexique)
303. Masque en turquoise, Mexico (Mexique)
304. Guerrier aigle, Mexico (Mexique)
305. Quetzalcatl en seigneur des vents
offrant un sacrifce, rgion mixtque-
puebla (Mexique)
306. Serpent deux ttes, Mexico (Mexi-
que)
307. Temple-pyramide aztque, Mexico
(Mexique)
308. Grenouille en or (Panam)
309. Le dieu Alligator, Ro de Jesus, province
de Vereguas (Panam)
310. Le dieu Alligator, Cocl (Panam)
311. Masque funraire, Tolima (Colombie)
312. Silhouette en or stylise, Tolima (Colom-
bie)
313. Silhouette humaine stylise, Tunja
(Colombie)
314. Masque en or, Nazca (Prou)
315. Couteau crmoniel ou tumi, Tolima
(Colombie)
316. Chanchn, Tschudi (Prou)
317. Jarre anthropomorphe (Prou)
318. Vase en cramique dcor dune scne
mythologique (Prou)
319. Masque funraire en or, Lambayeque
(Prou)
320. Terrasses de Pisaq (Prou)
321. Le temple du Soleil, Machu Picchu
(Prou)
322. Vase en cramique : les guerriers de
lInca (Prou)
323. Alpaga dargent, lac Titicaca (Prou-
Bolivie)
Liste des auteurs
Aigner, Jean (tats-Unis dAmrique) : sp-
cialiste en prhistoire et en palocologie
(Asie du Sud-Est, Arctique, cercle polaire) ;
professeur danthropologie lUniversit
de lAlaska ; directeur du bureau de dve-
loppement des facults de lUniversit de
lAlaska.
Akinjogbin, Isaac Adeagbo (Nigria) : sp-
cialiste en histoire de lAfrique de lOuest et
en langue et en littrature yoruba ; professeur
dhistoire lUniversit Awolowo, If.
Al-Ali, Saleh Ahmad (Iraq) : spcialiste en
histoire socio-conomique des dbuts de lIs-
lam ; prsident de lAcadmie iraqienne ; pro-
fesseur dhistoire arabe la Facult des scien-
ces humaines de lUniversit de Bagdad.
Al-Bakhit, Mohammed Adnan (Jordanie) :
spcialiste en histoire de lIslam ; prsi-
dent de lUniversit Al al-Bayt, Al-Mafraq,
Jordanie.
Al-Hasan, Ahmad Yusuf (Syrie) : spcialiste
en histoire des sciences et des techniques isla-
miques ; professeur lInstitut dhistoire des
sciences arabes de lUniversit dAlep, Syrie ;
professeur lUniversit de Toronto.
Al-Sayyed, Azmi Taha (Jordanie) : profes-
seur au Dpartement de philosophie de lUni-
versit Al al-Bayt, Al-Mafraq, Jordanie.
Alpers, Edward A. (tats-Unis dAmri-
que) : spcialiste en histoire de lAfrique de
lEst ; professeur du Dpartement dhistoire
de lUniversit de Californie.
Andrianaivoarivony, Rafolo (Madagascar) :
spcialiste en archologie et en patrimoine
culturel ; directeur du Centre dart et dar-
chologie de la Facult des sciences humaines
de lUniversit dAntananarivo ; membre de
lAcadmie malgache.
Arellano Hernndez, Alfonso (Mexique) :
spcialiste de lcriture et de la culture mayas
et des civilisations mso-amricaines ; exami-
nateur, coordinateur et professeur la Facult
des sciences humaines (art et littratures pr-
hispaniques) de lUniversidad Nacional Aut-
noma de Mxico.
Arutjonova-Fidanjan, Viada (Fdration de
Russie) : spcialiste en byzantinologie et en
armnologie ; chercheur principal lInstitut
dhistoire russe de lAcadmie des sciences
russe ; membre du corps scientifque du Cen-
tre du christianisme oriental, Moscou.
Asimov, Muhammad S. (Tadjikistan) : sp-
cialiste en philosophie et en histoire des scien-
ces ; professeur ; membre de lAcadmie des
sciences tadjike, Douchanbe.
Aubin, Franoise (France) : spcialiste en
histoire, en sociologie et en religions de lAsie
centrale et orientale ; directeur de recherche
mrite au Centre national de la recherche
scientifque (CNRS) et au Centre dtudes et
de recherches internationales (CERI) de la
Fondation nationale des sciences politiques.
Aufray, Michel (France) : spcialiste en
langues et en civilisations orientales ; conf-
rencier lInstitut national des langues et
civilisations orientales (INALCO) ; membre
scientifque de lINALCO, Paris.
Barry, Michael (tats-Unis dAmrique) :
spcialiste en cultures ibriques mdiva-
les (musulmanes, chrtiennes) et en histoire
mdivale et moderne de lAfghanistan. Son
dernier ouvrage, Colour and symbolism in
Islamic architecture (Thames & Hudson), a
XX 600 1492
reu la mdaille dhistoire de lart de lAca-
dmie franaise en 1997.
Bazin, Louis (France) : spcialiste en philo-
logie et en histoire culturelle du monde tur-
cophone et turco-mongol ; professeur mrite
lUniversit Paris III-Sorbonne nouvelle ;
directeur dtudes (histoire et philologie tur-
ques) dans la 4
e
section de lcole pratique des
hautes tudes ; membre de lInstitut de France
(Acadmie des inscriptions et belles-lettres).
Benaboud, Mhammad (Maroc) : spcia-
liste en histoire sociale dAl-Andalus et du
Maghreb (priode mdivale) ; professeur aux
universits de Rabat et de Ttouan ; coordi-
nateur du Groupe de recherche sur lhistoire
du Maroc et dAl-Andalus lUniversit de
Ttouan.
Bira, Shagdaryn (Mongolie) : spcialiste en
histoire, en religion et en culture mongoles ;
professeur et chercheur lInstitut dhistoire
de lAcadmie mongole des sciences ; secr-
taire gnral de lAssociation internationale
dtudes mongoles ; membre de lAcadmie
mongole des sciences ; membre honoraire
de lAcadmie internationale de la culture
indienne.
Borrmans, Maurice (France/Italie) : spcia-
liste en droit islamique, en spiritualit musul-
mane et des relations entre musulmans et chr-
tiens travers les ges (en particulier dans le
monde arabe) ; rdacteur en chef de la revue
annuelle Islamochristiana ; membre de lAca-
dmie internationale des sciences religieuses,
Bruxelles ; professeur au Pontifcio Istituto di
Studi Arabi e dIslamistica, Rome.
Bosworth, Clifford Edmund (Royaume-
Uni) : spcialiste en histoire et culture du
Moyen-Orient et de lInde islamiques ; pro-
fesseur lUniversit de Manchester ; membre
de lAcadmie britannique.
Braude, Benjamin (tats-Unis dAmrique) :
spcialiste en histoire du Moyen-Orient ; pro-
fesseur lUniversit de Boston College.
Bulliet, Richard W. (tats-Unis dAmrique) :
spcialiste en histoire mdivale de lIslam ; pro-
fesseur lUniversit Columbia, New York.
Carlson, Roy L. (Canada) : spcialiste en
archologie et en ethnologie, en prhistoire
de lAmrique du Nord, notamment de ses
ctes nord-ouest et sud-ouest, et en art pri-
mitif ; professeur au Dpartement darcho-
logie de lUniversit Simon Fraser ; directeur
du Muse darchologie et dethnologie de
lUniversit Simon Fraser.
Chapoutot-Remadi, Mounira (Tunisie) :
spcialiste en histoire mdivale de lIslam,
de lgypte et de la Syrie pendant la priode
mamlk ; professeur dhistoire mdivale
au Dpartement dhistoire mdivale de la
Facult des sciences humaines et sociales de
lUniversit de Tunis I.
Cissoko, Skn Mody (Mali) : spcialiste en
histoire mdivale de Tombouctou ; auteur de
plusieurs ouvrages sur lhistoire du Soudan
occidental, du Moyen ge la conqute colo-
niale ; attach de recherches lIFAN, Dakar ;
professeur lUniversit Cheikh-Anta-Diop,
Dakar, lUniversit de Libreville et au Mali.
Cordell, Linda S. (tats-Unis dAmrique) :
spcialiste en archologie et en histoire du
sud-ouest des tats-Unis dAmrique ; direc-
teur du muse de lUniversit du Colorado ;
professeur au Dpartement danthropologie
de lUniversit du Colorado, Boulder.
Daghfous, Radhi (Tunisie) : spcialiste en
histoire mdivale de lIslam, de la pnin-
sule Arabique et du Ymen au Moyen ge ;
directeur du Dpartement dhistoire de la
Facult des sciences humaines et sociales ;
professeur dhistoire mdivale lUniver-
sit de Tunis I.
Donzel, E. J. van (Pays-Bas) : spcialiste en
histoire de lthiopie, de lIslam ; secrtaire
gnral et codirecteur de la publication de
lEncyclopdie de lIslam ; membre de lAca-
demia Europea.
Duri, Abdul Aziz (Jordanie) : spcialiste en
histoire arabe (en particulier conomique) ;
professeur dhistoire lUniversit de Jorda-
nie, Amman ; membre de lAcadmie royale
de recherche en civilisation islamique ; mem-
bre honoraire de lAcadmie jordanienne de
la langue arabe.
Epstein, Jeremiah F. (tats-Unis dAm-
rique) : spcialiste en archologie de la
Mso-Amrique et des premiers habitants
XXI
du Nouveau Monde ; professeur mrite au
Dpartement danthropologie de lUniversit
du Texas.
Fawzi, Farouk Omar (Iraq) : spcialiste en
histoire et en civilisation de lIslam ; prsident
du Dpartement dhistoire de lIslam de lUni-
versit Al al-Bayt, Al-Mafraq, Jordanie.
Fossier, Robert (France) : spcialiste en
histoire mdivale de lEurope de lOuest ;
professeur mrite lUniversit Paris I-Sor-
bonne ; directeur honoraire du Dpartement
dhistoire.
Fuad Sayyid, Ayman (gypte) : spcia-
liste en histoire musulmane, en codicologie
de manuscrits arabes et en histoire urbaine ;
professeur dhistoire et de civilisation musul-
mane lUniversit Helwan ; conseiller auprs
de la Bibliothque nationale et des Archives
nationales dgypte.
Gendrop, Paul (Mexique) : professeur dar-
chitecture prhispanique, en particulier maya,
lcole darchitecture de lUniversit natio-
nale de Mexico.
Gibert y Snchez de la Vega, Rafael (Espa-
gne) : spcialiste en histoire du droit ; profes-
seur dhistoire du droit espagnol ; professeur
dhistoire du droit et des institutions ; membre
mrite de lAcadmie portugaise dhistoire
(Lisbonne).
Gieysztor, Aleksander (Pologne) : professeur
lUniversit de Varsovie.
Grabar, Oleg (tats-Unis dAmrique) : sp-
cialiste en histoire de lart et de larchitecture
dans le monde islamique ; professeur mrite
lcole dtudes historiques de lInstitut
dtudes avances, Princeton ; titulaire de la
chaire Aga-Khan dart islamique de lUniver-
sit de Harvard.
Gyatso Yonten (France) : spcialiste en his-
toire du Tibet et en philosophie bouddhiste ;
chercheur au Centre dtudes tibtaines du
Centre national de la recherche scientifque
(CNRS), Paris.
Haberland, Wolfgang (Allemagne) : spcia-
liste en archologie, en particulier larcho-
logie de lAmrique centrale et lart amrin-
dien dAmrique du Nord ; vice-directeur du
Muse danthropologie de Hambourg.
Habib, Irfan (Inde) : spcialiste en histoire
socio-conomique de lInde mdivale, en
histoire des sciences et des techniques en Inde
et de leurs liens avec la science islamique ;
professeur dhistoire mdivale lUniversit
musulmane dAligarh.
asan, Ysuf Fal (Soudan) : spcialiste en
histoire du Moyen-Orient, du Soudan et de
lislam en Afrique subsaharienne ; professeur,
directeur de lInstitut dtudes africaines et
asiatiques, Khartoum ; vice-prsident de
lUniversit de Khartoum ; rdacteur en chef
de la revue Sudan Notes and Records.
Hrail, Francine (France) : spcialiste de
lhistoire du Japon (en particulier la priode
Nara-Heian) ; directeur dtudes lcole pra-
tique des hautes tudes, Section des sciences
historiques et philologiques.
Inalcik, Halil (Turquie) : spcialiste en his-
toire ottomane ; professeur lUniversit de
Bilkent ; professeur mrite au Dpartement
dhistoire de lUniversit de Chicago ; mem-
bre de lAcadmie amricaine des arts et des
sciences ; membre de lAcadmie des sciences
de Turquie ; membre correspondant de lAca-
dmie britannique.
Karayannopoulos, Yannis (Grce) : spcia-
liste en histoire byzantine ; membre correspon-
dant de lAcadmie des sciences dAutriche et
de Bulgarie ; professeur mrite lUniversit
de Thessalonique.
Karpov, Sergei P. (Fdration de Russie) :
spcialiste en histoire conomique et poli-
tique de Byzance et de la rgion de la mer
Noire entre le xiii
e
et le xv
e
sicle ; profes-
seur lUniversit dtat de Moscou ; pr-
sident de lAssociation nationale russe des
mdivistes.
Khadduri, Majid (Iraq) : spcialiste en
droit islamique ; membre de la dlgation
iraqienne prsente la confrence de San
Francisco au cours de laquelle a t cre
lOrganisation des Nations Unies ; profes-
seur mrite lUniversit Johns-Hopkins ;
membre de lAcadmie de la langue arabe,
Le Caire ; membre de lAcadmie iraqienne ;
prsident de la Socit de droit international
Al-Shaybani.
Liste des auteurs
XXII 600 1492
Kozlov, Victor I. (Fdration de Russie) :
spcialiste en ethnodmographie et en ethno-
gographie ; professeur et chercheur principal
lInstitut dethnologie et danthropologie de
lAcadmie des sciences russe.
La Fontinelle, Jacqueline de (France) : sp-
cialiste en langues ocaniques ; professeur
lInstitut des langues et civilisations orientales
(INALCO), Paris.
Leboutte, Ren (Belgique) : spcialiste en
dmographie historique et en histoire socio-
conomique de lEurope moderne ; professeur
au Dpartement dhistoire et de civilisation
de lInstitut de lUniversit europenne, Flo-
rence, Italie.
Le Goff, Jacques (France) : spcialiste en
anthropologie historique de lEurope occi-
dentale au Moyen ge ; prsident de lcole
des hautes tudes en sciences sociales ; codi-
recteur de la publication de la revue Annales,
histoire, sciences sociales.
Li, Ogg (Core) : spcialiste en histoire
ancienne de la Core ; professeur mrite au
Dpartement de lAsie de lEst de lUniver-
sit Paris VII ; directeur du Centre dtudes
corennes du Collge de France.
Litvak King, Jame (Mexique) : spcialiste
en archologie mso-amricaine ; membre
de lInstitut de recherche anthropologique de
lUniversit de Mexico.
Lombard, Denys (France) : spcialiste en his-
toire de lAsie du Sud-Est ; directeur dtudes
lcole des hautes tudes en sciences socia-
les ; directeur de lcole franaise dExtrme-
Orient.
Lorandi, Ana Mara (Argentine) : spcia-
liste en archologie et ethnohistoire andines
lpoque prcolombienne ; directeur de
lInstitut danthropologie de lUniversit de
Buenos Aires ; membre de nombreux corps
acadmiques internationaux.
MacDonald, Alexander W. (Royaume-Uni) :
spcialiste en ethnologie de lHimalaya et du
Tibet ; directeur de recherche honoraire au
Centre national de la recherche scientifque
(CNRS), Paris.
Maksimovic, Ljubomir (Serbie-et-Montn-
gro) : spcialiste en byzantinologie, en particu-
lier en histoire de la socit et des institutions de
ltat ; professeur lUniversit de Belgrade ;
chercheur lInstitut dtudes byzantines de
lAcadmie des sciences et des arts serbe.
Mantran, Robert (France) : spcialiste en
histoire ottomane ; professeur mrite lUni-
versit de Provence ; prsident honoraire du
Comit international dtudes pr-ottomanes
et ottomanes ; membre de lInstitut de France
(Acadmie des inscriptions et belles-lettres).
Martn Rodrguez, Jos Luis (Espagne) :
spcialiste en histoire mdivale de lEs-
pagne ; professeur lUniversit nationale
dducation distance, Madrid.
Matveyev, Victor (Fdration de Russie) :
spcialiste en histoire et en ethnographie des
peuples de lAfrique du Nord et de lEst, des
ouvrages arabes sur lAfrique ; ancien chef
du Dpartement africain du Muse danthro-
pologie et dethnographie de lAcadmie des
sciences russe.
Meyer, Fernand (France) : spcialiste en
tibtologie ; professeur lcole pratique des
hautes tudes, Section des sciences histori-
ques et philologiques (chaire des sciences et
de la civilisation du monde tibtain), Paris ;
directeur de lUPR 299 (milieux, socits et
cultures en Himalaya) du Centre national de la
recherche scientifque (CNRS), Paris.
Millones, Luis (Prou) : spcialiste en eth-
nohistoire des Andes centrales ; professeur
danthropologie lUniversit de San Mar-
cos, Lima ; membre de lAcadmie chilienne
dhistoire ; chercheur la Fondation Simon-
Rodriguez, Buenos Aires.
Musset, Lucien (France) : spcialiste en his-
toire mdivale de la Scandinavie ; professeur
mrite lUniversit de Caen ; membre de
lAcadmie des inscriptions et belles-lettres
(Paris).
Nasr, Seyyed Hossein (Iran) : spcialiste
en histoire des sciences, en philosophie et
en tudes islamiques ; professeur, doyen de
lUniversit de Thran ; fondateur et premier
prsident de lAcadmie iranienne de philo-
sophie ; professeur lUniversit George-
Washington ; membre de lInstitut internatio-
nal de philosophie.
XXIII
Ndaywel Nziem, Isidore (Rpublique
dmocratique du Congo) : spcialiste en his-
toire de lAfrique centrale ; professeur titulaire
au Dpartement dhistoire de lUniversit de
Kinshasa ; directeur dtudes associ au Cen-
tre dtudes africaines de lcole des hautes
tudes en sciences sociales, Paris ; prsident
de la Socit des historiens congolais.
Negmatov, Numan N. (Tadjikistan) : sp-
cialiste en archologie ; chef de la Section
culturelle de lInstitut dhistoire ; membre de
lAcadmie des sciences de la Rpublique
tadjike, Douchanbe.
Niane, Djibril Tamsir (Guine) : docteur
honoris causa de lUniversit Tufts, Massa-
chusetts ; spcialiste du monde mandingue ;
directeur de la Fondation L. S. Senghor,
Dakar ; directeur de la publication du volu-
me IV de lHistoire gnrale de lAfrique ;
doyen de la facult de littrature de Conakry ;
palmes acadmiques.
Niederberger, Christine (France) : spcia-
liste des relations humaines avec le palo-
environnement, des techniques agricoles et
des systmes conomiques traditionnels, des
aspects sociopolitiques et iconographiques de
la Mso-Amrique ancienne et de la civilisa-
tion olmque au Centre dtudes sur le Mexi-
que et lAmrique centrale, Mexico.
Novoseltsev, Anatoly P. (Fdration de Rus-
sie) : spcialiste en histoire mdivale de la
Transcaucasie et de lAsie centrale ; professeur
lUniversit dtat de Moscou ; rdacteur en
chef de la revue annuelle Les anciens tats du
territoire de lURSS ; membre correspondant
de lAcadmie des sciences russe ; directeur
de lInstitut dhistoire russe de lAcadmie
des sciences russe.
Rich, Pierre (France) : spcialiste en histoire
religieuse et culturelle de lEurope occiden-
tale au cours du haut Moyen ge ; professeur
mrite lUniversit Paris X-Nanterre ;
membre permanent de la Socit nationale
des antiquaires de France ; membre de la sec-
tion dhistoire et de philologie du Comit des
travaux historiques et scientifques.
Salibi, Kamal (Liban) : professeur dhis-
toire, directeur du Centre des tudes arabes et
moyen-orientales de lUniversit amricaine
de Beyrouth ; directeur de lInstitut royal
des tudes interconfessionnelles, Amman,
Jordanie.
Snchez Martnez, Manuel (Espagne) :
spcialiste en histoire dAl-Andalus et de
lEspagne pendant le bas Moyen ge ; cher-
cheur au CSIC (Institucin Mil y Fontanals),
Barcelone.
Sanders, William T. (tats-Unis dAm-
rique) : spcialiste en anthropologie et en
prhistoire mso-amricaine ; professeur au
Dpartement danthropologie de lUniversit
dtat de Pennsylvanie.
Sanoja, Mario (Venezuela) : spcialiste en
archologie latino-amricaine et en histoire
de lagriculture dans lAncien et le Nouveau
Monde ; professeur lUniversit centrale du
Venezuela ; membre de lAcadmie nationale
dhistoire du Venezuela.
Schvelzon, Daniel (Argentine) : spcialiste
en archologie historique urbaine ; directeur
du Centre darchologie urbaine de lUni-
versit de Buenos Aires ; membre de la Com-
mission nationale des monuments et des sites
historiques.
Schmidt, Paul (Mexique) : spcialiste en
archologie mso-amricaine ; chercheur
associ lUniversit nationale du Mexique.
Shanwan, Younes (Jordanie) : spcialiste en
littrature andalouse (arabo-espagnole) ; pr-
sident du Dpartement darabe de lUniversit
de Yarmouk, Jordanie.
Silva, Kingsley M. de (Sri Lanka) : spcialiste
en histoire du Sri Lanka ; professeur dhistoire
sri-lankaise lUniversit de Peradeniya, Sri
Lanka ; directeur excutif du Centre interna-
tional dtudes ethniques, Kandy.
Stoltman, James B. (tats-Unis dAmri-
que) : spcialiste en prhistoire de lAmrique
du Nord orientale ; professeur lUniversit
de Wisconsin-Madison.
Tafazzoli, Ahmad (Iran) : spcialiste de lIran
ancien ; professeur lUniversit de Thran ;
vice-prsident de lAcadmie persane de lan-
gue et de littrature ; titulaire dun diplme
honorifque de lUniversit dtat de Saint-
Ptersbourg (1996).
Liste des auteurs
XXIV 600 1492
Tpkova-Zaimova, Vasilka (Bulgarie) : sp-
cialiste en histoire des Balkans et de Byzance ;
chef de la Section des peuples mdivaux
byzantins et balkaniques de lInstitut dtu-
des balkaniques ; professeur extraordinaire
lUniversit de Veliko Tarnovo et de Sofa et
lAcadmie des beaux-arts ; membre de lAs-
sociation internationale dtudes sur lEurope
du Sud-Est.
Vargas Arenas, Iraida (Venezuela) : spcia-
liste en archologie du moyen Ornoque, du
nord-est du Venezuela et des Antilles ; profes-
seur de thorie archologique lUniversit
centrale du Venezuela, Caracas ; prsident de
la Socit des archologues vnzueliens.
Vocotopoulos, Panayotis L. (Grce) : sp-
cialiste en art en en architecture byzantins et
post-byzantins ; professeur au Dpartement
dhistoire et darchologie de lUniversit
dAthnes.
Vorobyev, Michail V. (Fdration de Russie),
spcialiste en histoire culturelle de lAsie de
lEst au cours de lAntiquit et du Moyen
ge ; chercheur principal lInstitut dtudes
orientales de lAcadmie des sciences russe.
Yarshater, Ehsan (tats-Unis dAmrique) :
spcialiste en histoire culturelle persane, en
littrature persane et en dialectologie ira-
nienne ; directeur du Centre dtudes iranien-
nes, professeur mrite dtudes iraniennes,
confrencier lUniversit de Columbia ;
directeur de la publication de lEncyclopae-
dia Iranica ; directeur du Tabari Translation
Project.
Zhang, Guangda (Chine) : spcialiste en
histoire mdivale de la Chine et des manus-
crits de Dunhuang ; professeur dhistoire
lUniversit de Beijing ; professeur, chaire
internationale au Collge de France (1993-
1994) ; professeur invit lUniversit de
Pennsylvanie.
Note sur la translittration
Une grande attention a t porte la cohrence de la translittration
des systmes dcriture non occidentaux, mais cette harmonisation
ne sest pas toujours rvle possible.
Introduction
Mohammad Adnan Al-Bakhit, Louis Bazin,
Skn Mody Cissoko
U
n problme majeur qui se pose constamment dans un expos histo-
rique est celui de la priodisation. La difficult est de choisir, pour
un ouvrage collectif qui, pour des raisons de commodit, doit tre constitu
dune srie de volumes, des limites chronologiques, antrieure et post-
rieure, assez significatives pour que le contenu de chaque volume recouvre
une priode au cours de laquelle se sont passs des vnements qui ont
profondment modifi le cours de lHistoire. Ce choix comporte toujours,
quoi quon fasse, une part darbitraire et de subjectivit. plus forte raison
dans un ouvrage vocation universelle comme lHistoire du dveloppement
scientifique et culturel de lhumanit et surtout pour des priodes o la
communication entre groupes humains navait pas encore atteint les dve-
loppements qui, dans notre XXI
e
sicle, la font tendre luniversalit, il est
impossible de fixer des dates limites galement significatives pour toutes
les rgions et toutes les populations de notre plante.
Du moins doit-on sefforcer de retenir les dates dvnements qui, sans
avoir eu des rpercussions immdiates ni mme rapides pour lensemble de
lhumanit, ont du moins t lorigine dvolutions qui, au cours des sicles
suivants et mme jusqu nos jours, ont affect progressivement et de plus
en plus profondment une part considrable, voire majeure, des peuples de
la Terre. Tel est le parti pris pour lequel nous avons opt, tout comme les
auteurs des volumes prcdents, quant ce volume IV.
La priode traite dans le volume III sachevant au moment o com-
mence, avec la prdication du prophte Muammad entre 610 et 632 et les
succs de ses disciples, migrs avec lui de La Mecque Mdine en 622 (date
de lhijira ou hgire, l exil ), lexpansion de la dernire des grandes reli-
gions universelles, lIslam vnement qui na cess, depuis, dinfluencer
A
2 600 1492
le cours de lhistoire mondiale , cest le dbut du VII
e
sicle, soit le I
er

sicle de lhgire, qui a t retenu comme point de dpart chronologique
global du volume IV. Ce moment de lhistoire est aussi celui o, lextr-
mit orientale de l Ancien Monde , une nouvelle dynastie, celle des Tang
(618 907), va runifier la Chine, la rorganiser, mener une politique dex-
pansion vers lAsie centrale et porter pour un temps lempire du Milieu
au sommet de sa puissance tout en tablissant, vers louest, des contacts
culturels avec le monde iranien de la Sogdiane et de la Perse sassanide et en
favorisant, lest, lexpansion au Japon dun bouddhisme sinis.
Les deux grandes forces expansionnistes de lpoque, porteuses lune
et lautre dune culture et dune idologie originales, allaient se rencontrer
au milieu du VIII
e
sicle en Asie centrale o la bataille du Talas, en 751,
entre les armes islamiques conduites par les Arabes et celles de la Chine
coloniale des Tang mit un terme lessor chinois vers louest. Cette victoire
des Arabes allait tablir un poste avanc de lIslam dans une zone orientale
de lAsie centrale, crant une situation qui allait permettre de consolider
lislamisation du monde iranien, puis de ltendre peu peu au monde turc
o elle prit une rapide acclration au cours du X
e
sicle. Au sicle suivant,
la migration vers louest de Turcs islamiss, les Seldjoukides, devait sache-
ver par la conqute turque de lAsie Mineure et, par voie de consquence,
permettre ultrieurement la cration dun tat ottoman appel devenir, en
Asie occidentale, en Europe orientale et en Afrique septentrionale, lune des
plus grandes puissances mondiales.
Le point de dpart chronologique choisi pour le prsent volume cor-
respond donc des vnements trs significatifs pour lhistoire du Vieux
Monde .
Quant la limite chronologique postrieure (fin du XV
e
sicle), cest celle
dun vnement considrable aux rpercussions qui durent encore : en 1492,
la premire traverse de lAtlantique par Christophe Colomb amne la dcou-
verte du Nouveau Monde par l Ancien , ainsi que ltablissement dune
communication directe et continue. Elle marque le dbut de la colonisation
de lAmrique par les Europens (Espagnols, Portugais, Anglais et Franais),
qui se poursuivra au XVI
e
sicle et aux sicles suivants et qui sera voque
dans le volume V. Dramatique pour les autochtones, mais source dimmenses
profits pour certains des conqurants, elle modifiera profondment les donnes
conomiques et gopolitiques de lEurope, avec toutes leurs consquences.
On pourra observer que, pour lachvement de la priode tudie
dans ce volume IV, nous navons pas choisi la date de 1453, celle de la
prise de Constantinople, laquelle une tradition classique, typiquement
europocentrique, fixe la fin du Moyen ge et le dbut de l histoire
moderne . Cest que cette date, qui voque lorigine le choc motionnel
qui a parcouru la chrtient europenne pour des raisons essentiellement
Introduction 3
symboliques (conqute par les Turcs musulmans de la capitale de lEmpire
chrtien dOrient, hritier partiel de lEmpire romain christianis), na pas
eu, lchelle mondiale, limportance dcisive quon lui prte. En effet,
en 1453, lEmpire byzantin tait rduit, en Europe, la ville et la proche
rgion de Constantinople, et les Ottomans, qui ds 1365 avaient tabli leur
capitale Andrinople, occupaient dj une grande partie de la Grce et des
Balkans. Par ailleurs, 1453 ne marque pas lapoge de lEmpire ottoman qui
noccupe pas encore toute lAnatolie, politiquement morcele.
Si, durant la priode considre, lintercommunication nest pas encore
globalement assure entre les grandes rgions du monde, on peut cependant
constater que divers vnements provoquent un dveloppement important
de la communication au sein de l Ancien Monde . Lexpansion rapide de
lIslam entre le VII
e
et le XV
e
sicle dans une grande partie de lAsie, des
les de lAsie du Sud-Est, de lAfrique septentrionale et orientale, de lEs-
pagne et des Balkans diffuse, de Guangzhou Grenade, outre ses concepts
religieux, une culture scientifique et technique de haut niveau. Au XIII
e
et au
XIV
e
sicle, lextraordinaire expansion de lEmpire mongol gengiskhnide,
de la Volga locan Pacifique et de lIndus la mer Noire, ranime pour
un temps la route de la soie et assure, passs les massacres et les destruc-
tions, une nouvelle scurit des voyages par voie de terre travers toute
lAsie. Celui du Vnitien Marco Polo, jusqu Beijing et au Fujian, en est
le plus clbre exemple. Le remarquable clectisme religieux des Mongols
qui, tout en professant gnralement le bouddhisme, laissrent libre cours
la pratique et la prdication du christianisme et de lIslam permit une
coexistence pacifique entre confessions.
Ces deux exemples, auxquels on pourrait en ajouter quelques autres,
ne doivent pas pour autant dissimuler la violence des conflits et la cruaut
des guerres qui, comme aux poques prcdentes (et suivantes), ont oppos
religions, factions ou tats du VII
e
au XV
e
sicle. Ces luttes ont cependant,
leur manire tragique, provoqu entre vainqueurs et vaincus un type certes
peu recommandable de communication qui a, bon gr mal gr, abouti des
changes divers : ainsi en est-il des croisades qui, ct de leurs dsastres,
ont apport lOccident chrtien et lOrient musulman certains lments
de la culture matrielle, intellectuelle et technique de leurs adversaires quils
ont aussi appris mieux connatre.
Les guerres religieuses, politiques ou de conqute, les massacres, les
gnocides, les perscutions, les destructions de biens matriels ou culturels
tant, ne serait-ce que par leur souvenir, de nature rveiller ou entre-
tenir les antagonismes entre groupes humains, nous avons jug que, dans
une publication de lUNESCO dont lune des missions est de promouvoir
la concorde et la paix entre les peuples, nous ne devions en faire tat que
dans leur contexte propre et seulement dans la mesure o leur mention tait
4 600 1492
ncessaire la comprhension de lhistoire culturelle et scientifique de
lhumanit, objet de nos travaux. Notre rserve cet gard ne doit pas tre
interprte comme une ngation de faits parfaitement tablis ou comme un
rvisionnisme de lHistoire.
Toute uvre historique srieuse doit avoir le respect des nations, des
ethnies, des confessions et des cultures. Nous avons donc veill ce que soit
vite toute assertion ou formulation qui, ft-ce involontairement, pourrait
tre interprte comme hostile ou mprisante leur gard. Les divers auteurs
respectant spontanment ce principe de dontologie, nul incident de cet
ordre ne sest produit.
Dans une publication internationale comme la ntre, les rares divergen-
ces qui ont pu apparatre entre historiens ont t de nature scientifique. Il
faut bien admettre que lHistoire nest jamais crite une fois pour toutes. La
documentation ne peut tre exhaustive. Les sources peuvent tre ambigus
ou contradictoires. Mme si les faits sont bien tablis, leur interprtation peut
prter discussion. Lhistorien le plus objectif ne peut se dispenser de faire une
hypothse. Il est mme en droit de soutenir celle qui emporte sa conviction.
Nanmoins, un autre historien est parfaitement autoris avoir un autre point
de vue. Si leur discussion ne dbouche pas sur un accord, aucun des deux ne
doit tre censur, et les deux options doivent tre mentionnes, sous la respon-
sabilit de chacun. Ainsi en sera-t-il quelques reprises dans ce volume.
La constitution des tats modernes, puis contemporains, ne sest pas
effectue sans luttes ni contestations dont certaines persistent. La volont des
groupes dirigeants de justifier et de consolider lordre tabli et, en contre-
partie, sa contestation par des opposants, des communauts religieuses, des
minorits linguistiques ou ethniques, les uns et les autres tirant argument
de faits historiques dont beaucoup remontent lpoque que nous tudions
dans ce volume, ont ncessairement abouti des contradictions dans leur
valuation. Lhistorien qui se veut impartial ne doit pas les ignorer, mais il
na pas pour autant vocation les rsoudre. Son rle nest pas de porter des
jugements de valeur sur les faits, mais de chercher en tablir la ralit avec
le plus dexactitude, ce qui nest dailleurs pas facile dans les cas qui font
lobjet de contestation, ralit qui peut toujours tre remise en question
la lueur de documents nouveaux. La tche est surtout ardue quand il sagit
dhistoire vnementielle, sociale, religieuse ou politique, lorsque celle-ci
conserve encore, ce qui est assez frquent, des rsonances dans les mmoires
et les sensibilits collectives.
Ce type de difficult nest pas entirement absent dans la recherche his-
torique sur le dveloppement des cultures et des sciences, mais il ny atteint
pas le mme degr dincertitude et y comporte, sauf rares exceptions, un bien
moindre risque de heurter les convictions de tel ou tel public. La recherche
est ici dordre factuel, descriptif, sans implications idologiques particulires,
Introduction 5
du moins en ce qui concerne lhistorien. Tout ou plus, ses rsultats, comme
ceux de toute recherche historique, pourront-ils, quelque occasion, tre
utiliss des fins idologiques, sans que la responsabilit de lauteur y soit
engage. Il reste bien sr que, nul ntant infaillible, les conclusions de
celui-ci pourront toujours tre lobjet dune critique objective.
Les diverses cultures, dont les spcificits sont des composantes essen-
tielles de lidentit des diverses socits humaines, ne sont cependant pas
des ensembles clos. Il existe toujours entre elles, des degrs variables,
des communications, pacifiques ou non, qui provoquent des emprunts et
des changes. Ceux-ci peuvent constituer des chanes et des rseaux dont
les dimensions stendent parfois sur de grands espaces. On en peut citer de
nombreux exemples : dans le domaine spirituel, lexpansion de religions
vocation universelle ; dans le domaine intellectuel, celle de lcriture pho-
ntique ; pour lalimentation, les transferts de plantes cultives, etc. Les
inventions techniques et scientifiques se sont propages travers le monde :
ainsi, la fabrication du papier, mise au point en Chine ds le II
e
sicle, sest
rpandue en Sogdiane ds les environs de lan 300 ; les Arabes lont apprise
en Asie centrale au milieu du VIII
e
sicle, en ont apport la technique
Bagdad et Damas, puis au Maghreb et en Espagne musulmane vers lan
1000 ; les Italiens lont connue au XIII
e
sicle et elle sest diffuse en Europe,
finissant par y remplacer le parchemin. La numration dcimale de position,
avec neuf chiffres plus le zro invention dcisive , apparue en Inde au
VI
e
sicle, est adopte par les Arabes au IX
e
sicle et rpandue par eux dans
tout le monde musulman. Son usage se dveloppe assez lentement en Europe,
du XII
e
au XV
e
sicle, et finira par simposer dans le monde entier.
Si lanthropologie culturelle, dans sa diversit, maintient, par des tradi-
tions spcifiques, religieuses, sociales, thiques et plus gnralement ido-
logiques, une grande pluralit des identits, les acquisitions de la science et
de la technique tendent luniversalit. Elles deviennent progressivement un
bien commun de lhumanit, et lhistoire de leur dveloppement, mme si se
manifestent des revendications concurrentes quant leur invention, doit tre
conue dans une perspective unitaire. Telle est, du moins, la conception de
notre publication. Elle nexclut nullement de rendre justice aux inventeurs,
quand ils sont connus, et ceux qui les ont diffuses ou perfectionnes, mais
il faut viter den faire un objet de discorde.
De mme que le volume III et le volume V, entre lesquels il prend place,
le prsent volume est divis en deux sections, lune thmatique, lautre
rgionale.
La section thmatique est destine donner, en huit chapitres constituant
la premire moiti du volume, un aperu global, par principaux thmes, des
conditions gnrales, lchelle de la plante, du dveloppement culturel et
scientifique de lhumanit entre le VII
e
et le XV
e
sicle :
6 600 1492
lenvironnement et la population ;
la famille, les groupes domestiques et la socit ;
ltat et le droit (droit oral, droit crit, droit coutumier) ;
les systmes conomiques et les techniques ;
la communication et les transports ;
le savoir et les sciences ;
les religions, lthique et la philosophie ;
lart et lexpression.
Ces diffrents thmes, dont le nombre ne pouvait tre multipli sans
risque de morcellement, ont t conus de faon recouvrir largement les
principaux domaines concernant les conditions de lactivit humaine en
rapport avec les cultures, les traditions, lvolution intellectuelle et spiri-
tuelle. Leur exposition a t confie des historiens vocation gnraliste
et comparatiste.
Ils laissent de ct certaines disciplines historiques, comme la politologie
ou la polmologie, qui trouvent par ailleurs leur expression dans la section
rgionale. La part dvolue la section thmatique, quelle que soit son impor-
tance, ne permet pas dtendre toutes les rgions du monde lexpos de
chaque thme. Ltat prsent des connaissances historiques, en dpit de leurs
rapides et constants progrs, ne le permet pas davantage : il y subsiste encore
des zones dombre, notamment pour des rgions o labsence, la pnurie ou
le non-dchiffrement des sources crites rend trs difficile la reconstruction
du pass dont le recours, aussi prcieux soit-il, larchologie ne permet
dclairer que certains aspects, les projections vers les sicles rvolus des
donnes actuelles de lanthropologie culturelle restant hypothtiques.
Aussi les auteurs ont-ils d, pour tayer assez solidement leur expos
tout en restant dans les limites imposes ltendue de leur contribution,
faire un choix portant sur des faits la fois assez divers pour esquisser un
tableau densemble et assez bien tablis pour satisfaire aux exigences de
la science historique. Ce choix a t guid par leurs propres comptences,
qui ne prtendent pas luniversalit, et ncessairement limit. Dautres
choix auraient t possibles. On pourra en prendre, au moins partiellement,
connaissance grce aux bibliographies jointes aux articles.
La section rgionale a t programme au terme de vastes concertations
qui ont dur plusieurs annes au sein du directoire du volume, de compo-
sition internationale, qui a consult de nombreux spcialistes de pays trs
divers. Les historiens consults et les responsables de la publication taient
unanimes quant la ncessit de prendre en compte la totalit des rgions
du monde. Ceci admis, deux difficults connexes se prsentaient : dune
part, force tait de constater que ltat davancement des tudes historiques
restait ingal selon les rgions ; dautre part, il fallait, quelles que fussent
ces ingalits, assurer une rpartition quitable, dordre quantitatif, entre les
Introduction 7
rgions considres pour fixer, dans un ensemble limit par les contraintes
budgtaires, ltendue des articles qui leur seraient consacrs, ce qui ne
pouvait manquer de provoquer des discussions.
Outre ces difficults se posait le problme de la dlimitation des aires
rgionales dont la dfinition gographique, lie lextension des zones
culturelles et non la gographie physique, avait vari au cours des neuf
sicles ltude desquels est consacr le volume. Rsoudre ce problme tait
logiquement la tche initiale. Il fallait dabord dlimiter, pour la clart de la
prsentation, un nombre restreint de grandes rgions quil convint ensuite
de subdiviser en aires culturelles secondaires, ces grandes rgions prsentant
en leur sein, quelle que ft limportance de leurs caractristiques communes,
des diversits culturelles plus ou moins considrables.
Celle des grandes rgions dont la dfinition simposa delle-mme, en
raison de sa profonde originalit culturelle, de sa dfinition gographique
aise et de la nouveaut de son apparition dans lhistoire mondiale, fut le
Nouveau Monde dont la dcouverte par l Ancien constitue le terme
chronologique du volume, lequel est antrieur la pntration de plus en plus
forte des cultures extrieures (au premier chef, de la culture europenne),
question traite dans le volume V. LAmrique prcolombienne fut donc
retenue demble comme grande rgion, dautant plus intressante que son
histoire, fort riche, tait en pleine volution dans les dernires dcennies.
Pour des raisons diamtralement opposes, lEurope fut, elle aussi, una-
nimement retenue comme grande rgion : hritire en trs grande partie de
la culture grco-latine et des institutions de lEmpire romain, elle avait
acquis, dans la priode considre, une certaine homognit culturelle
par lexpansion du christianisme, devenu sa caractristique majeure. Elle
est aussi la plus tudie depuis des sicles et fait lobjet dune immense
production historique. Son histoire a t traite en deux parties chronolo-
giques, Les hritiers du monde grco-romain et La configuration de la
personnalit europenne , et occupe environ 20 % du volume IV.
Les grands ensembles culturels europen et amricain prcolombien
tant aisment dtermins, il restait dlimiter ceux qui correspondaient,
dans les divisions gographiques traditionnelles, lAfrique et lAsie
(lOcanie, encore trs peu connue des historiens lpoque considre,
tant un cas part). Il convient dobserver que ces divisions, de conception
europenne (dnommes partir des noms de deux provinces de lEmpire
romain, Africa, correspondant, en gros, la Tunisie septentrionale, et Asia,
la partie occidentale de lAnatolie), dont lusage sest rpandu lpoque
moderne, ne sont pas en tant que telles des aires culturelles et lont t
encore moins dans les temps anciens : la civilisation grecque sest dveloppe
autant en Asie Mineure quen Grce, celle de lEmpire romain tout autour
du bassin mditerranen, en Europe, en Asie et en Afrique tout en laissant
8 600 1492
subsister des cultures locales, pour ne citer que des exemples majeurs ; quant
la limite attribue lOural dans la division entre Europe et Asie (qui, en
fait, ne sont que des parties dun vaste continent, lEurasie), elle na jamais
constitu une barrire relle.
Entre le VII
e
et le XV
e
sicle, il sest produit dans l Ancien Monde un
phnomne historique, religieux et culturel dune ampleur exceptionnelle
qui a profondment modifi, du point de vue qui nous intresse, la nature
et la rpartition des aires de civilisation : lexpansion de lIslam. Parti de
lArabie, il a affect la fois le nord et lest de lAfrique, une partie (mineure)
de lEurope, lAsie occidentale et centrale, les confins de la Chine et une
notable partie de lInde et des les de lAsie du Sud-Est. Certes, les diffrentes
cultures locales se sont maintenues en substrat dans cet immense ensemble,
mais lislamisation y a introduit, avec une religion nouvelle conservant,
quelques nuances prs (plus politiques que thologiques), son unit, des
changements dans les rapports sociaux, les institutions, les modes de vie, les
savoirs et les arts, formant un systme cohrent et donnant aux intellectuels,
par-del lextrme diversit des langues rgionales, un moyen commun
dexpression : larabe.
Aussi est-il apparu certains auteurs du volume IV quil serait opportun,
dans ce cas spcifique et remarquable, de renoncer la division traditionnelle
par continents et de considrer dans son ensemble le monde islamis comme
lune des grandes rgions culturelles de la priode (sans pour autant renoncer
ltude des cultures rgionales qui y taient incluses et y conservaient une
forte vitalit). Dautres historiens, tout en reconnaissant ce point de vue
un intrt certain, ont observ que la spcificit, toujours maintenue, de ces
cultures rgionales et de leur histoire (par exemple des cultures iranienne,
turque ou indienne) risquait dtre en partie occulte dans des dveloppe-
ments dont le thme dominant serait arabo-islamique.
Une solution moyenne, certes imparfaite certains gards mais levant
cette objection et mnageant dventuelles susceptibilits nationales, a t
retenue : une partie importante (un peu plus de 20 % du volume) intitule
Le monde musulman et sa zone arabe a pris en compte non seulement le
domaine de lIslam arabe, mais aussi celui de lIslam non arabe, partir de
son expansion ( des dates diverses) en Iran, en Asie centrale turque, tadjike
et turco-mongole, en Afrique septentrionale, en Espagne et en Sicile, au
Soudan et au sud du Sahara. Dans cette section de louvrage, lhistoire v-
nementielle est rduite ce qui est ncessaire pour comprendre les chapitres
(14 % du volume, donc 70 % de la section) consacrs des dveloppements
dintrt culturel, avec des comparaisons interrgionales et une tude de la
participation des non-musulmans la civilisation des pays musulmans.
Pour les rgions de lAsie et de ses les qui, lpoque considre, taient
hors de laire culturelle musulmane ou pour celles o lacculturation islami-
Introduction 9
que tait soit tardive, soit partielle ou sporadique, soit fortement domine
par la culture nationale, on a t amen constituer une autre grande par-
tie (30 % du volume) intitule Le monde asiatique . Elle comprend qua-
tre sous-groupes rgionaux : lIran, lAsie centrale et le monde turc ; lInde
et ses voisins (Asie du Sud), lAsie du Sud-Est et lIndonsie ; la Chine,
le Japon et la Core ; la Sibrie, la Mongolie (y compris les khnats
de lEmpire mongol) et le Tibet. On a veill adopter, pour les contribu-
tions, un ordre runissant successivement des rgions dont les cultures sont
connexes. Cette prsentation permet au lecteur de percevoir, par sous-groupes
informels, un degr plus ou moins lev de communaut culturelle entre ces
quatre grands secteurs tout en constatant les diffrences, lintrieur de chacun,
entre des cultures rgionales spcifiques. Il y a dailleurs des liens culturels
entre le premier et le deuxime (une islamisation partielle), entre le deuxime
et le troisime (le bouddhisme), et entre le troisime et le quatrime (le boudd-
hisme et lacculturation chinoise), ce qui assure lensemble une cohsion.
En ce qui concerne lAfrique, il a t dcid, compte tenu du fait quil
tait trait de lacculturation musulmane de certaines de ses rgions (notam-
ment dans sa zone septentrionale) dans la partie intitule Le monde musul-
man et sa zone arabe , de consacrer ses autres rgions une partie autonome
sous le titre Le monde africain . Cette partie, qui occupe environ 15 % du
volume, comprend surtout les zones pour lesquelles nous disposons dune
documentation suffisante relative la priode du VII
e
au XV
e
sicle, soit par
des sources crites, soit par des donnes archologiques : lAfrique occiden-
tale, la Nubie et le Soudan nilotique, lthiopie, la cte orientale et les les de
locan Indien (y compris Madagascar), lAfrique centrale et mridionale.
Enfin, pour les les du Pacifique trs loignes des continents et dont
le reste du monde commence peine prendre connaissance au cours des
sicles en question, nous avons d nous limiter un petit nombre de pages
o seront exposs les faits actuellement tablis sous le titre LOcanie .
Ainsi, des subdivisions ont d tre introduites dans les grandes rgions
que nous venons de passer en revue. Une fois adoptes avec leurs volumes
respectifs, ce qui a amen des discussions, on a d y rpartir diverses rubri-
ques adaptes chaque cas. La table des matires sest ainsi tendue prs
de cent trente divisions. Les exposs correspondants ont t confis (gnra-
lement par tranches, mais quelquefois par units) des auteurs spcialiss,
la suite de propositions diverses. Aprs de nombreuses concertations suivies
de dmarches auprs des auteurs pressentis, le total de ceux qui ont accept
de contribuer la rdaction du volume IV sest lev quatre-vingts environ,
dune quarantaine de nationalits diffrentes. Les responsables de la publica-
tion se sont efforcs de runir une quipe rdactionnelle aussi internationale
que possible et reprsentative des dveloppements de la recherche historique
dans les diverses parties du monde.
10 600 1492
Sagissant dun ouvrage de cette nature, portant sur des cultures diff-
rentes et parfois antagonistes, on peut aisment concevoir la difficult de
choisir et de recruter, dans un large consensus, un tel ensemble de rdacteurs
la fois comptents, intresss lentreprise et soucieux de respecter les
sensibilits nationales et religieuses. Non moins difficile tait la tche des
auteurs : le nombre de pages dont ils disposaient tant ncessairement limit,
ils se trouvaient obligs, pour leur contribution, de condenser de la faon la
plus stricte et sans graves omissions une ample matire historique dont ils
taient les connaisseurs avertis. Ceci tait dautant plus ardu que, lhistoire
proprement vnementielle ntant pas le cur du sujet, il leur fallait exposer
les faits essentiels concernant lhistoire scientifique et culturelle de lhuma-
nit tout en rduisant au minimum ncessaire la mention des vnements
qui en avaient caus lapparition.
De toute faon, les limites imposes aux dimensions du volume et donc
celles des contributions obligeaient les auteurs oprer une slection assez
rigoureuse des faits exposer. Tout choix tant par nature rducteur, ceux qui
ont t effectus ne pourront pas tous rpondre lattente de tous les lecteurs.
Les porteurs dune certaine culture pourront se plaindre de ce quelle a t
omise ou insuffisamment tudie ou encore que telle autre, quils nappr-
cient gure, a t trop mise en avant. Les responsables de la publication seront
les premiers admettre quelle ne saurait atteindre la perfection et que des
critiques lgitimes pourront lui tre adresses. Ils ont tenu, pour leur part,
se conformer aux recommandations de lUNESCO : On devra sefforcer de
veiller ce que le contenu des publications de lUNESCO concerne le plus
grand nombre possible de pays et de cultures . Sagissant dune priode
de neuf sicles (VII
e
-XV
e
) dont la fin remonte un demi-millnaire, o la
configuration des nations a subi des changements considrables, de mme
que celle des aires culturelles, et pour laquelle on manque dinformations
sur bien des rgions, lapplication de cette directive ne peut pas seffectuer
dans les mmes conditions que pour les priodes suivantes ni, surtout, que
pour la priode contemporaine. Aussi toute projection de ltat actuel des
cultures et, a fortiori, des tats est-elle abusive et historiquement errone,
bien quon en observe parfois la tentation ds quon la dirige vers un pass
aussi lointain.
Les rapports entre les cultures et les nations ont profondment volu
durant la priode tudie dans le volume IV, au cours de laquelle les changes
culturels ont t intenses et varis et les migrations nombreuses. Il y a eu,
dans de nombreuses rgions, un brassage des peuples et des cultures qui a
prolong celui conscutif, dans l Ancien Monde , aux grandes invasions
des V
e
et VI
e
sicles. Cest essentiellement partir de mlanges que se sont
progressivement constitues les nationalits mdivales, puis modernes, o
se sont opres des synthses culturelles, par-del les antagonismes.
Introduction 11
Cest surtout ces synthses et aux composantes culturelles communes
qui ont rsult des contacts, pacifiques ou guerriers, entre les peuples, que
nous invitons le lecteur sintresser. En plus de celles qui sont explicitement
signales comme telles par les auteurs, il pourra en dcouvrir dautres
mesure quil avancera dans sa lecture. Sans doute pourra-t-il aussi en dce-
ler les survivances dans sa propre culture. Lon est en droit de penser quil
serait peu souhaitable de voir laccumulation de ces composantes communes
aboutir une uniformit des civilisations qui rendrait bien monotone la vie de
lhumanit dans un conformisme gnralis. Mais tel nest pas le cas mme
si, dans le monde actuel, on voit une telle tendance se manifester en raison du
dveloppement des communications dans le domaine des techniques et dans
certains secteurs de la vie matrielle comme celui de lhabillement ou comme
ceux des activits sportives, ludiques, voire artistiques. En vrit, il subsiste
aujourdhui une grande diversit dans la spiritualit, dans les modes de vie
et dans les traditions nationales travers le monde ; et cette diversit, si elle
est bien comprise, peut tre, prsent comme dans les temps anciens, une
source denrichissement pour lhumanit. Encore faut-il, pour que cet heu-
reux rsultat soit atteint, que les identits culturelles, tout en prservant leur
originalit, ne cherchent pas simposer de faon agressive aux dtenteurs
dautres identits et que, par ailleurs, elles soient respectes par ces derniers.
Cela ne va pas de soi et cela exige, pour une comprhension mutuelle, une
information objective et sereine qui est du devoir de lhistorien.
Cest dans cet esprit, que les responsables et les auteurs de ce volume
se sont attachs respecter, qua t fonde la prsente collection par
lUNESCO.
Une fois dfinies la priodisation en sept volumes et la structure qui
leur serait commune (partie thmatique, partie rgionale, annexes), cest
en 1985 quune runion des principaux responsables des volumes labora
les avant-projets des plans de chacun dentre eux. Pour le volume IV, les
modifications rendues, par lexprience, ncessaires lavant-projet furent
effectues au cours des quatre annes suivantes. En mai 1990, une maquette
du volume qui ne dut par la suite subir que de lgers rajustements fut adopte
lissue dune runion des responsables, assists de divers spcialistes,
Avila (Espagne).
Un an plus tard, un malheur vint soudain frapper lquipe de direction du
volume IV : en avril 1991, le professeur Abdulaziz Kamel, minent historien
gyptien et directeur principal de ce volume qui avait beaucoup contribu
en fixer le plan, dcdait subitement. Sa disparition, qui endeuillait tous
ceux qui avaient travaill avec lui la prparation de louvrage, portait un
coup svre aux progrs de sa ralisation.
Il fallut remanier le programme pour limportante partie intitule Le
monde musulman et sa zone arabe , en pressentant de nouveaux auteurs pour
12 600 1492
les chapitres fondamentaux (plus du quart de cette partie) dont le professeur
Kamel devait tre le rdacteur, et complter lquipe directoriale, ce qui ne
put tre fait que dans les dbuts de 1992.
Lors de la prparation de ce volume, lquipe ditoriale fut galement
endeuille par la disparition de trois codirecteurs : le professeur Gendrop,
originaire du Mexique, en 1998 ; le professeur Asimov, du Tadjikistan, en
1996 ; le professeur Gieysztor, de Pologne, en 1999.
Bien moins graves furent les contretemps dus aux retards ou la renon-
ciation de certains auteurs (pour lesquels nous avons eu parfois des difficul-
ts trouver des remplaants), ce qui tait certes prvisible tant donn le
grand nombre de contributeurs. Il a aussi fallu demander quelques-uns de
remanier partiellement leur texte, pour labrger, viter un double emploi ou
combler une lacune. Cela a parfois suscit des regrets bien comprhensibles,
mais a t finalement accept de bonne grce.
Tel que prvu ds le dbut de lentreprise, les articles remis ont t
examins par deux instances successives : un directoire pour chaque volume
et une commission internationale ad hoc pour lensemble de louvrage. Le
directoire du volume IV comprenait trois directeurs principaux assists de six
codirecteurs, les uns et les autres de nationalits diverses ; lEurope, lAsie,
lAfrique et lAmrique taient reprsentes dans cette instance, premire
responsable de la publication. La Commission internationale, forte dune
quarantaine de membres reprsentatifs de cultures trs varies, confiait
son bureau constitu de huit membres le soin de prparer ses travaux. Son
approbation des articles tait requise, aprs celle du directoire, pour une
acceptation dfinitive. Aucune de ces deux instances ne sarrogeait le droit de
modifier les textes, mais chacune pouvait demander aux auteurs dapporter
eux-mmes les amliorations demandes. Ce systme a fonctionn sans crise,
dans une ambiance de rflexion scientifique, de coopration internationale
et de recherche du consensus, quitte ce que parfois deux points de vue
divergents soient sereinement voqus.
Une telle entreprise ne pouvant tre ni exhaustive ni parfaite, nous la
soumettons bien volontiers la critique, moteur indispensable au progrs
de la science historique. Nous souhaitons seulement quelle puisse offrir
un vaste public, avec des informations de porte mondiale (mais nces-
sairement condenses), des lments de rflexion et de comprhension de
nature inciter au respect de la diversit des cultures et lapprciation de
leur apport au patrimoine commun de lhumanit.
B
Section thmatique
1
Lenvironnement et
la population
Victor I. Kozlov
Les conditions gographiques
Pour un intervalle aussi long que les 900 ans qui ont spar les VII
e
et XVI
e

sicles, comprendre historiquement linteraction entre les peuples et les envi-
ronnements dans lesquels ils taient amens vivre ncessite de sintresser
au pralable deux des principaux paramtres gographiques tels quils
conditionnaient (et conditionnent encore) la face du monde. Le premier est
lorographie, cest--dire lagencement des reliefs, rsultat de laction des
forces telluriques. Le second est le climat, variable selon linclinaison des
rayons solaires par rapport la surface du globe et fonction, bien videm-
ment, du relief. Mais le nombre et la densit des habitants ont galement
dpendu de la priode laquelle les rgions ou mme des continents entiers
ont t peupls, sans parler des changements locaux de modes de production
et des hasards des contacts entre les rgions. Ainsi, avant le tournant du XVI
e

sicle, les territoires de ce que lon a appel le Nouveau Monde (lAmrique,
mais aussi lAustralie et lOcanie) nont eu pratiquement aucune espce de
contact avec lAncien : ils sont alls par leur chemin propre, se dveloppant
peut-tre plus lentement, en tout cas diffremment. Les premiers contacts
de ces rgions avec lhumanit ne sont intervenus qu une date bien ult-
rieure aux premiers peuplements de certaines des parties les plus recules
de lAncien Monde (carte 1).
Un simple coup dil la carte de lEurasie rvle dimmenses chanes
de montagnes courant dest en ouest qui coupent pour ainsi dire le continent
en deux. Ces hautes terres stendent des sommets extrme-orientaux des
Kunlun aux Carpates, aux Alpes et aux Pyrnes, en passant par lHimlaya
(le toit du monde ), le Pmr et le Caucase. Cet entrelacs de montagnes
1
6
6
0
0


1
4
9
2

Carte 1 Les zones climatiques et vgtales dans le monde du vii
e
au xvi
e
sicle (V. Kozlov).
40 0 40 80 120 160 200
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20
0
40
20
80 120 160 160 120
Vol 4 RLDVEGETAT
Toundra, fore de haute montagne
Taga et fort mixte
Fort de feuillus
Steppe, prairie, pampa
Dsert et semi-dsert
Savane, herbages, fort clairseme
Fort tropicale humide
Foyer de civilisations anciennes
(cultures classiques)
Lenvironnement et la population 17
a eu tendance retarder les contacts entre les parties septentrionales et
mridionales du continent eurasiatique, canalisant plutt les mouvements de
peuples entiers dans des directions parallles est-ouest. La priode tudie
a t marque dans sa quasi-totalit par les grandes migrations de peuples
nomades (essentiellement turcs et mongols), qui quittaient les hautes terres
de lAlta et de la Mongolie pour gagner des rgions plus occidentales, ne
prenant que rarement la direction du sud. Afin de bloquer les incursions
sur leur territoire de nomades venus du nord, les Chinois avaient rig ds
le III
e
sicle av. J.-C. la clbre Grande Muraille. Ce nest que bien plus
louest, dans les montagnes du Turkestan, que les nomades ont pu trouver
un passage vers le sud, cest--dire vers le plateau iranien et lInde. Ct
occidental, les nomades sont finalement parvenus remonter la valle du
Danube jusquau cur mme de lEurope centrale. Nanmoins, les autres
grandes migrations de lpoque (tribus germaniques et slaves en Europe,
arabes en Asie occidentale et centrale) nont pas suivi une orientation go-
graphique aussi distincte.
Les chanes de montagnes et hauts plateaux africains stirent linverse
selon une direction nord-sud. En dpit de conditions climatiques hostiles
(comme celles de la zone de fort tropicale, sur laquelle nous reviendrons),
ces hautes terres, situes dans lest du continent, ont l aussi canalis les
migrations de peuples entiers (essentiellement de tribus semi-nomades de
langue bantoue), mais exclusivement vers le sud cette fois. Les migrations
est-ouest des Arabes le long de la cte mditerranenne ont donc plutt
constitu une exception.
La rpartition des grandes zones climatiques et des diffrentes zones
de vgtation associes a galement influenc dans une large mesure les
schmas de peuplement. Si lon se penche nouveau sur la carte de lEura-
sie, on dcouvre une large ceinture steppique et semi-dsertique stendant
longuement de la Mongolie lAsie centrale. Cette plate rgion se divise
alors en deux : on trouve, dune part, une zone qui court de lAsie centrale aux
steppes du sud de la Russie et la valle du Danube et, de lautre, une rgion
toujours plus aride qui englobe les steppes dessches et semi-dsertiques
de lIran, de lAzerbadjan et au-del de lAsie occidentale.
Tout au long de la priode qui nous intresse, des tribus pastorales
ont fait leur cette zone entire. Elles menaient leurs troupeaux en pture
essentiellement entre la grande ceinture forestire au nord et les chanes de
montagnes au sud. Lagriculture ntait possible que dans lhumidit des
steppes europennes ou proximit de points deau permanents tels que
ceux rencontrs dans les oasis dAsie centrale, mme si la menace des raids
nomades y tait constamment prsente.
Au nord de la steppe stend la zone de la fort borale. Les forts
essentiellement mixtes et feuillues dEurope reoivent des prcipitations
18 600 1492
parfaitement appropries. Les portions dfriches de ces forts se prtaient
bien lagriculture et pouvaient abriter une population sdentaire relative-
ment dense. En revanche, les rgions boises situes lest de lOural sont
plus sches et plus froides ; elles forment ainsi ce que lon appelle la taga,
une fort de conifres caractristique des climats froids. Autrefois, seuls de
petits groupes de chasseurs, pcheurs et leveurs de rennes y vivaient.
Au sud de la zone aride de lAsie (avec ses semi-dserts et ses dserts
coups par des chanes de montagnes) se trouve toutefois une zone plus
chaude et plus humide compose de feuillus et dune vgtation subtropicale.
De nombreuses parties de cette rgion sont trs favorables aux cultures.
Les valles des grands fleuves, leurs sols alluviaux fertiles et leurs crales
sauvages (riz, bl, orge, etc.) offraient des conditions tout particulirement
propices lagriculture. On pense ici au Tigre et lEuphrate en Msopota-
mie, lIndus, au Gange et au Brahmapoutre dans le nord du sous-continent
indien, ainsi quau Huanghe et au Yangzi en Chine. Cest dans de telles
rgions, les plus favorables aux cultures et lirrigation, que sont nes plu-
sieurs des premires grandes civilisations de lAncien Monde (4000 1500
av. J.-C.). Seule une petite partie de lAsie se trouve vritablement dans la
zone tropicale et voit ses forts arroses par les pluies de la mousson ; mais
mme ici, plusieurs rgions sont extrmement propices lagriculture, parmi
lesquelles Java et ses sols volcaniques si fertiles.
En Afrique, les zones climatiques sont plus nettement distinctes quen
Eurasie. Lquateur coupe presque parfaitement lAfrique en deux, la
fort tropicale humide occupant le centre du continent. Au nord comme
au sud de cette ceinture forestire, lAfrique possde ses propres rgions
de steppe, cest--dire la savane ; plus au nord, cette dernire fait place
au Sahara, un vaste dsert abritant peu doasis. Lagriculture jouissait de
conditions moins favorables en Afrique quen Eurasie. Le continent offre
certaines crales sauvages (comme le bl et le riz en Afrique de lEst),
ainsi que plusieurs tubercules sauvages (comme les ignames en Afrique
de lOuest). Mais lAfrique abritait galement beaucoup moins danimaux
domesticables : la chvre et le cheval ont, par exemple, d tre impor-
ts dAsie occidentale. Dans les rgions centrales, la maladie mortelle
transmise par la piqre de la mouche ts-ts rendait llevage impossible.
Ainsi, la majeure partie du territoire africain nabritait autrefois que de
petits groupes de chasseurs-cueilleurs. Ce nest que le long des franges
orientale, septentrionale (mditerranenne) et occidentale du continent que
lon trouvait des terres arables dignes de ce nom. La grande civilisation
gyptienne antique, fonde sur lagriculture irrigue, na pu simplanter
que dans la basse valle du Nil.
Les conditions gographiques qui caractrisent le continent amricain
prsentent des diffrences marques avec celles qui prvalent dans lAn-
Lenvironnement et la population 19
cien Monde. Les chanes de montagnes sont moins larges, mais courent de
manire presque ininterrompue le long de la cte ouest, depuis lextrme
nord du continent nord-amricain jusqu la pointe sud de lAmrique latine.
En revanche, la rpartition des zones climatiques est trs semblable. Au nord
et au sud de lquateur, qui traverse lAmrique du Sud, on trouve la fort
tropicale humide. Plus au sud, cest la zone des pampas, ou savanes, recou-
vertes essentiellement dherbe. Au nord (cest--dire en Amrique du Nord),
des semi-dserts alternent avec des prairies assez semblables aux pampas
du Sud, qui cdent le pas des forts de feuillus. Plus au nord encore, on
trouve une zone de forts mixtes, puis des forts de conifres et, enfin, une
zone de toundra circumpolaire.
Lun dans lautre, les difficiles conditions gographiques qui prvalaient
en Amrique du Sud ne se prtaient gure plus un peuplement humain
que celles qui caractrisaient lAfrique, la situation tant encore pire dans
la moiti nord du continent. Pourtant, les hommes, pour lessentiel de petits
groupes de chasseurs-cueilleurs, ont fait irruption sur le sol amricain
quelque 20 000 30 000 ans aprs que les premiers humains anthropodes
descendus du singe ont commenc peupler lAfrique. Les Amrindiens
descendant de ces premiers groupes se sont lentement adapts aux conditions
cologiques locales au cours de longues migrations qui les ont conduits de
lAlaska la Terre de Feu et de la cte occidentale la cte orientale. Dans
lOuest, certaines rgions offraient des espces sauvages cultivables (mas,
ou bl indien, patates, coton, etc.), alors quil ny avait en revanche que peu
danimaux domesticables, lexception notable du lama (et de lalpaga) sur
les hauteurs des Andes centrales. Petit petit, le lama a t utilis pour sa
viande et sa laine, mais aussi pour aider les hommes porter des charges
travers les montagnes. La svrit des conditions de vie a toutefois retard
le dveloppement de la population, si bien que le nombre dhabitants peu-
plant lensemble du continent amricain demeurait cette poque largement
infrieur celui observ en Afrique (tableau 1).
Si lhomme a probablement pris pied en Australie avant datteindre
le continent amricain, cest ici que les conditions gographiques se sont
rvles les plus difficiles. La moiti du territoire est dsertique ou semi-
dsertique. Les rgions de forts sont pour lessentiel limites lest de
lAustralie. Peu danimaux pouvaient tre chasss, aucun ntait domestica-
ble. De mme, la grande majorit des espces vgtales indignes ntaient
pas cultivables. Avant larrive des Europens, on ne trouvait ainsi pas de
population sdentaire en Australie, seulement quelques groupes aborignes
nomades qui vivaient de la cueillette (y compris de chenilles et de vers) et de
la chasse (marsupiaux, oiseaux, etc.). Les natifs australiens ne connaissaient
mme pas larc ; en revanche, cest eux que lon doit linvention darmes
spcifiques comme le boomerang.
20 600 1492
2. La Russie sentend dans les frontires de lex-URSS.
Cette introduction gographique et cologique ne serait pas complte si
nous najoutions que le climat a connu certaines fluctuations au cours de la
priode qui nous intresse, des sicles assez pluvieux alternant avec dautres
plus secs. On a pu vrifier que, du moins en ce qui concerne lEurasie cette
poque, les prcipitations les plus importantes ont eu lieu aux VII
e
et XVI
e

sicles, le XII
e
sicle marquant linverse un creux. Ces variations clima-
tiques ont eu un impact sur la vgtation des diffrentes zones climatiques
et en ont mme lgrement dplac les frontires, en tout cas suffisamment
pour provoquer des bouleversements cologiques et amener des groupes
entiers de population changer de rgion.
Les nomades des steppes et des rgions semi-dsertiques, dont les trou-
peaux dpendaient tant de la quantit que de la qualit de la vgtation natu-
relle, ont toujours t trs sensibles de tels changements, ce qui explique
les migrations massives loin de leurs rgions dorigine des tribus de pasteurs
au cours de cette priode (illustrations 182 et 185).
Les schmas de reproduction humaine
La destine historique de lhumanit a largement dpendu, notamment en ce
qui concerne les poques lointaines comme celle qui nous intresse ici, de
la taille de la population de chaque unit territoriale ou tat. Un plus grand
nombre dhabitants signifiait des changes conomiques et culturels plus
intenses, de plus grands rservoirs de main-duvre ou de soldats, donc un
renforcement de la stabilit des tats ou des units ethniques. linverse,
une population moins importante tait synonyme daffaiblissement de ces
units.
Malheureusement, nous ne disposons que de peu de statistiques fiables
pour vritablement analyser en profondeur les variations dmographiques
lpoque prindustrielle. Nous pouvons toutefois nous appuyer sur des
donnes ethnographiques compiles par des anthropologues ; elles nous
renseignent sur la taille de diverses formations tribales entre les XVII
e
et
XX
e
sicles, mme si ces chiffres relativement rcents ne nous permettent
pas vraiment de nous faire une ide prcise de la situation dmographique
des tribus ou groupes nomades du monde entier dans un pass plus loign.
Nous bnficions galement des dcouvertes archologiques qui nous don-
nent des informations sur les techniques anciennes, la taille des groupements
ruraux et des cits, la disposition des btiments, etc., mais pas de statistiques
dmographiques. Cependant, nous disposons parfois de listes tablies dans
certains tats pendant lAntiquit ou au Moyen ge et recensant, par exem-
ple, des contribuables, des propritaires de maison ou des hommes enrls
pour le service militaire. Nos divers calculs dmographiques prennent donc
Lenvironnement et la population 21
Tableau 1

Estimation moyenne de la population mondiale par rgion et par pays
1
(en millions)
1 apr. J.-C. 600 1000 1300 1500
TOTAL MONDIAL 170 185 195 220 265 290 370 405 440 475
EUROPE (hors Russie) 30 35 25 30 40 45 75 80 80 85
Italie 7 3,5 4,5 5 7 10 9 10
France 6 4 5 6 7 16 17 15 16
Espagne et Portugal 5 6 4 9 10 7 8 7 8
Grande-Bretagne et Irlande 1 1 2 3 4 5 5 6
Allemagne 2 3 3 4 4 6 8 9 10 11
Russie
2
5 7 5 6 9 10 12 13 15 16
ASIE (hors Russie) 115 120 140 150 180 190 230 250 270 290
Inde 35 40 50 55 70 80 80 90 100 110
Chine 50 60 50 60 60 70 85 95 110 120
Japon 1 3 4 5 9 10 15 17
Turquie 5 7 5 7 7 6
Syrie et Liban 3 5 3 4 2 3 2 2
AFRIQUE 15 20 20 25 30 35 40 45 50 55
gypte 4 6 3 5 3 5 4 5 4 5
Maghreb 3 4 2 3 4 5 5 6 5 6
Afrique de lOuest 2 4 4 5 7 8 9 10 12 13
Afrique de lEst 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11
AMRIQUE LATINE 2 3 4 5 5 10 10 15 20 35
AMRIQUE DU NORD 1 1 2 1 2 2 3 2 3
AUSTRALIE et OCANIE 1 1 1,5 1,5 2 2
1. Nous utilisons ici les estimations de tous les auteurs prsents dans la bibliographie mais
supposons que les chiffres les plus faibles sont les plus proches de la ralit.
22 600 1492
en compte les aspects culturels et techniques, le mode de production fon-
damental et les stratgies de subsistance, la superficie cultive et, surtout,
la densit estime de la population (on sait que la densit de population est
de 2 5 habitants pour 1 000 kilomtres carrs dans le cas dune conomie
de chasse-cueillette, de 7 15 habitants aux 10 kilomtres carrs dans les
rgions essentiellement habites par des leveurs nomades, de 1 ou 2 habi-
tants au kilomtre carr dans les rgions de culture sur brlis et, enfin, de
3 10 habitants au kilomtre carr lorsquune agriculture stable ctoie des
formes primitives dartisanat et de commerce ; la liste nest pas exhaustive).
Ainsi, tous les chiffres donns dans ce texte ne serviront qu fournir des
indications gnrales.
Il convient de rappeler en ce dbut de chapitre que, au commencement
de lre chrtienne, la Terre abritait de 170 185 millions dtres humains
environ, du moins selon les estimations moyennes. Au dbut du VII
e
sicle, ce
chiffre stait semble-t-il lev 195 220 millions (tableau 1). La croissance
dmographique tait donc trs faible. Par comparaison, la population des tats-
Unis est passe de 170 190 millions dhabitants entre 1957 et 1964, ce qui
reprsente une augmentation prs de neuf cents fois plus rapide. Les facteurs
dune telle faiblesse de la croissance dmographique seront prsents plus loin,
de mme que les principales caractristiques de la rpartition de la population
entre mais aussi lintrieur des continents. Pour linstant, nous retiendrons
que les trois grands foyers de concentration humaine au cours des six premiers
sicles de lre chrtienne taient, dabord, le bassin mditerranen ainsi que
les pays europens situs au nord et louest de lItalie qui taient passs
sous domination romaine, ensuite lInde du Nord et, enfin, la Chine. Ces trois
rgions abritaient plus des trois quarts de la population de la plante.
Lvolution des statistiques dmographiques dpend de deux grands
facteurs : le taux de natalit et le taux de mortalit. La diffrence entre ces
taux reprsente le taux daccroissement naturel (qui peut tre positif comme
ngatif) de la population. Le taux de natalit est lui-mme dtermin par des
facteurs extrmement complexes, notamment physiologiques, psychologi-
ques et sociologiques. Ils ont une influence sur lge moyen du mariage,
le regard port sur le clibat, la frquence des relations sexuelles, le statut
respectif des familles sans enfants et des familles prolifiques, le recours
des moyens contraceptifs et lavortement, etc.
Il importe galement de mentionner ici les normes religieuses dominantes :
celles-ci influaient fortement sur les taux de natalit dans la mesure o elles
orientaient les priorits dune socit, dterminaient lge et les conditions
gnrales du mariage, spcifiaient des schmas familiaux, instauraient des
tabous sur les relations sexuelles certaines priodes, dfinissaient les attitudes
vis--vis des familles sans enfants, etc. Le rle jou cet gard par des religions
primitives telles que lanimisme, le ftichisme et le totmisme ou mme par
Lenvironnement et la population 23
des croyances anciennes comme le zoroastrisme nest pas exactement connu,
mais, globalement, elles ont probablement toutes autant encourag la fcondit.
Si on limite cette brve analyse aux quatre grandes religions (bouddhisme,
christianisme, hindouisme et Islam), on saperoit que les deux dernires ont
exerc une influence directe, forte et positive sur la natalit, en encourageant un
mariage prcoce et la conception de nombreux enfants, notamment de garons.
Linfluence du bouddhisme et du christianisme nest en revanche pas aussi
tranche, trahissant mme parfois de flagrantes contradictions. Dun ct, les
divers enseignements de ces deux fois approuvaient les traditions anciennes
de mariage prcoce plus quils ne sy opposaient. Leurs grandes doctrines
excluaient le recours des moyens contraceptifs et lavortement, favorisant
un peu plus encore llvation des taux de natalit. Dun autre ct toutefois,
ces deux mmes religions mettaient fortement laccent sur la mortification
de la chair , le clibat, le monachisme, etc., contribuant ainsi tirer les taux
de natalit vers le bas. Quant au confucianisme, systme dthique semi-reli-
gieux surtout rpandu en Chine, il soutenait activement une natalit forte en
prnant le culte des anctres.
Nanmoins, avant comme pendant la priode tudie, les carts de taux
de natalit entre les peuples de diffrents pays ou de diffrentes cultures sont
finalement rests ngligeables. Partout ou presque, les traditions anciennes
encourageaient des taux de natalit levs, afin de compenser une mortalit
forte. Et une coutume universelle ou presque mariait les filles pour ainsi
dire ds la pubert.
En fait, la coutume du mariage prcoce constituait le corollaire direct
defforts parallles destins amener toutes les femmes nubiles disponibles
avoir des relations sexuelles maritales (parfois par le biais de la polygamie).
Le clibat fminin tait rare. Son existence tait la plupart du temps lie
quelque interdit religieux. Lhindouisme interdisait par exemple aux veuves
de se remarier, notamment dans les castes suprieures, mme lorsquelles
taient encore trs jeunes. En Europe de lOuest, lobservance dun strict
clibat prne pour les jeunes femmes membres de lun des ordres religieux
constituait galement une tradition non ngligeable. Partout cependant, les
mres prolifiques taient respectes, tandis que les familles sans enfants
suscitaient la piti et taient mme condamnes socialement.
Pour ce qui est de la mortalit, il convient de noter quune analyse
prcise de ce taux a une influence des plus directes et des plus grandes sur
toutes les tudes lies la dmographie historique. Des milliers dannes
durant, la seule mortalit a dtermin les principales diffrences qui existaient
vritablement entre les diverses tendances dmographiques.
la diffrence des taux de natalit, les taux de mortalit trahissent les
effets la fois marqus et variables de divers facteurs biologiques, relevant
notamment de lcologie et de lanthropologie. Les peuples ayant vcu dans
24 600 1492
un certain milieu naturel pendant des millnaires se sont adapts biologique-
ment ; cest l lorigine de certaines variations raciales et de leur persistance,
par exemple de la couleur de peau noire, qui constitue une protection adapte
un rayonnement solaire intense. Le rle de certaines maladies gntiques
mrite galement dtre ici mentionn du fait de la prdominance quasi uni-
verselle de mariages homognes dun point de vue ethnique par le pass : de
telles maladies pouvaient ainsi devenir trs troitement associes un groupe
ethnique bien particulier (et se trouver renforces lorsque prdominaient des
traditions de mariages entre cousins). En outre, les milieux correspondant
des territoires distincts dun point de vue gographique et ethnique pouvaient
prsenter des diffrences extrmement marques. Aprs stre trs troite-
ment adaptes un habitat donn, les units ethniques voyaient gnralement
leurs taux de mortalit slever lorsquelles taient amenes migrer vers de
nouvelles rgions caractrises par des facteurs environnementaux diffrents
(en termes de climat, de relief ou de rayonnement solaire).
Ainsi, lexistence de certaines maladies spcifiques et le niveau des taux
de mortalit refltaient troitement des modes de vie donns, en particulier
des types dactivits conomiques, qui dterminent si fortement le rap-
port des hommes leur environnement naturel et social. Parmi les facteurs
conditionnant la mortalit qui ont induit une diffrenciation importante entre
les divers groupes ethniques et culturels, on trouve aussi bien le rgime de
travail, la routine quotidienne et les habitudes alimentaires que les normes
et les rituels religieux. Dans de nombreux cas, une combinaison de facteurs
a entran entre les deux sexes ou entre les diffrentes classes dge des
variations de taux de mortalit explicables dun point de vue technique ou
culturel. On pense par exemple la supriorit numrique des hommes dans
de nombreux pays dEurasie (Inde, Chine, Japon, etc.), qui tait principa-
lement due au mpris traditionnel pour les femmes
1
: ds leur naissance,
les filles recevaient moins dattention et une nourriture et des vtements de
moins bonne qualit que les garons. cela venaient sajouter la duret du
travail, des mariages prcoces, ainsi que des grossesses et des accouchements
rpts pour expliquer une mortalit fminine plus leve, notamment en
ce qui concerne la mortalit infantile. Il convient galement de citer ici les
cas o la mort tait donne dlibrment certains membres de la famille.
Dans certains groupes de chasseurs-cueilleurs, comme les aborignes san
(Australie), la tradition voulait que tout nouveau-n dune mre soit tu tant
que ses enfants prcdents taient incapables de marcher. Sous le climat plus
rude des latitudes septentrionales, des groupes de chasseurs (Esquimaux,
Athapascan, Chukchi) faisaient tuer les plus gs (ou les amenaient se tuer
eux-mmes) pour viter la famine hivernale. Les traditions de chasses aux
ttes, de sacrifice rituel et mme de cannibalisme ont de mme contribu
llvation des taux de mortalit.
Lenvironnement et la population 25
Mais les trois principales causes de dcs cette poque taient la
famine, la maladie et la guerre. Toutes trois, et plus particulirement la
famine, frappaient quel que soit lenvironnement considr. Les maladies
constituaient une cause de mortalit majeure. Jusque tard au XIX
e
sicle,
les hommes sont rests quasiment sans dfense face aux infections et aux
pidmies, quelles aient t locales ou gnrales. La peste, le typhus, la
variole et le cholra (ce dernier jusquau dbut du XIX
e
sicle en Europe et
en Amrique du Nord) ont impitoyablement dcim les peuples.
La famine a en revanche constitu un ennemi que les hommes par-
venaient toujours combattre, soit en inventant de nouveaux modes de
production alimentaire, soit en amliorant les anciens, en accord avec leurs
diffrents environnements. Lhumanit est ainsi passe de la chasse et de la
cueillette aux cultures sur brlis et llevage, puis au travail rgulier des
champs et lagriculture irrigue.
Pour ce qui est de la guerre, il faut bien se rendre compte que, au cours
de la priode tudie, les cas de recul dmographique ne sexpliquaient pas
tant par les victimes directes des batailles que par la frquence et la dure
des conflits arms, sans parler de la cruaut des vainqueurs vis--vis des
peuples dfaits et sans dfense.
Nanmoins, dans toutes les rgions suffisamment chanceuses pour tre
pargnes pendant une priode relativement tendue par la famine (quelle
ait t le rsultat de la scheresse ou dune autre catastrophe naturelle), les
pidmies ou les guerres longues, la taille de la population augmentait, jus-
qu ce que quelque catastrophe naturelle ou autre dsastre social ne vienne
interrompre cette croissance.
La popuLation mondiaLe vers 600 apr. J.-c.
Comme nous lavons vu plus haut, les rgions les plus peuples dEurope au
dbut de notre re taient celles qui se trouvaient sous domination romaine,
notamment autour de la partie occidentale du bassin mditerranen : lItalie,
la Gaule (cest--dire plus ou moins la France daujourdhui) et lIbrie
(lEspagne et le Portugal actuels). En Europe de lEst, les provinces de
lEmpire romain taient moins densment peuples. Le dclin dmographi-
que de la Grce peut tre en partie attribu une crise cologique : tandis
que des troupeaux de chvres bien trop nombreux avaient pour ainsi dire
puis la vgtation naturelle, les constructeurs de navires avaient abattu
ou du moins largement rduit la taille de forts auparavant tendues. Mais
toutes les provinces europennes de lEmpire romain ont vu leur population
chuter dans le sillage des invasions de diverses tribus barbares, au cours
de ce que lon a appel le Vlkerwanderung ou la grande migration des
26 600 1492
peuples . Des hordes de guerriers maraudaient dans ces provinces, vivant
grassement, pillant et dtruisant les rcoltes, et contribuant ainsi rpandre
maladies et pidmies.
Les Huns, nomades cheval originaires de Mongolie centrale, semblent
avoir jou un rle cl dans les migrations. Au dbut du IV
e
sicle apr. J.-C.,
une partie de ces tribus est parvenue ouvrir une brche dans la Grande
Muraille et envahir le nord de la Chine, mais la plupart dentre elles ont
migr vers louest travers les steppes, jusquen Pannonie (grosso modo
lactuelle Hongrie), dans la valle du Danube, et en Gaule, o elles terrifiaient
les Europens par leur aspect si diffrent du leur et leur frocit. La pression
des Huns a son tour pouss de nombreux peuples germaniques (Goths,
Vandales, Francs, Lombards et autres) migrer. Rome, la Ville ternelle ,
fut elle-mme prise et mise sac par les Wisigoths en 410 apr. J.-C., puis
nouveau par les Vandales en 455. Sa population est passe denviron 300 000
habitants au milieu du IV
e
sicle moins de 50 000, voire 30 000 habitants
la fin du VI
e
sicle, un sort partag par la plupart des villes dun Empire
romain dOccident en pleine dliquescence, que ce soit en Italie, en Gaule,
en Ibrie ou dans dautres provinces. Les btes ont t abattues, lagriculture
irrigue a t dlaisse, les fermes ont cd la place aux broussailles, aux
forts et aux marcages, tandis que la faim et avec elle les maladies frappaient
durement les survivants de la guerre. Lorsque la croissance dmographique
a repris dans le nord-ouest de lEurope, les densits dhabitants elles-mmes
sont longtemps restes trs faibles, la majeure partie de ces rgions tant
alors couvertes de forts et de marcages.
cette mme poque, lAsie voyait en revanche sa population
augmenter rgulirement, notamment en Inde et en Indochine, grce aux
progrs agricoles. La Chine cependant na pas connu une telle croissance,
en particulier parce que les rgions septentrionales du pays, normalement
les plus densment peuples, taient rgulirement la proie denvahisseurs
nomades comme les Huns, le systme dirrigation de la valle du Huanghe
en ptissant svrement. De frquentes guerres (opposant les Byzantins aux
Perses) ont galement constitu un frein la croissance dmographique en
Asie occidentale.
La rgion la plus peuple du continent africain (et dailleurs du monde)
restait cette poque lgypte. Avec le reste de lAfrique du Nord pass sous
contrle romain, lgypte constituait le principal grenier de lEmpire. Mais
le pays allait considrablement souffrir des guerres entre les Byzantins et les
Perses la fin du VI
e
sicle, linstar des provinces voisines dAfrique du Nord
lorsquelles furent envahies au V
e
sicle par les Vandales (ports jusque-l par
leur migration autour de la Mditerrane) venus dEspagne avant dtre reprises
par les Byzantins au sicle suivant. Aprs ces vnements, la population des
pays concerns est reste pendant des centaines et des centaines dannes en
Lenvironnement et la population 27
de de son niveau antrieur. En Afrique subsaharienne, de petites poches dis-
perses de peuples sdentaires pratiquaient exclusivement la culture sur brlis.
En Afrique de lOuest, il apparat clairement que ces socits matrisaient de
plus en plus les formes primitives de la mtallurgie du fer ; cependant, dans
toutes les rgions situes au sud du Sahara, cest une conomie de type chasse-
cueillette qui prdominait. La population saccroissait, mais lentement.
Vers 600 apr. J.-C., la densit de population sur le continent amricain
tait encore plus faible que celle observe en Afrique. Seules deux rgions
isoles pouvaient se targuer de possder des formes primitives dagriculture
ainsi quune certaine organisation tatique, savoir le centre et le sud-est
du Mexique dune part, le nord des Andes de lautre. Cependant, aucune
de ces rgions culturelles ntait familiarise de quelque manire que ce ft
avec la mtallurgie du fer, ni mme avec les outils et les armes base de
cuivre connus depuis longtemps dans lAncien Monde ; seule lobsidienne
et des matriaux semblables taient utiliss. Dans dautres rgions du sud,
du centre et du nord du continent, de petits groupes parpills subsistaient
essentiellement par la chasse et la cueillette. Si les opinions divergent au
moment de chiffrer la population totale du continent amricain vers 600 apr.
J.-C., on lestime en moyenne environ 5 7 millions dhabitants. cette
mme poque, lAustralie et lOcanie abritaient quant elles seulement
1 million dhabitants environ.
La popuLation mondiaLe depuis 600 apr. J.-c.
La longue priode historique comprise entre 600 et 1500 apr. J.-C. a t
varie et complexe travers les diffrentes rgions du monde. Jusqu la
toute fin du XV
e
sicle, il y avait essentiellement deux mondes. Ce nest
quen 1492, lorsque Christophe Colomb, navigateur gnois au service de
lEspagne, accoste aux Bahamas en croyant avoir atteint le Japon, que les his-
toires jusqualors spares de l Ancien Monde et du Nouveau Monde
deviennent vritablement lies.
Selon les estimations, la population a fait en moyenne un peu plus que
doubler au cours des neuf sicles qui nous intressent, passant de 195 440
millions dhabitants. Ces dductions dmographiques soulignent la lenteur
marque du taux de croissance global moyen (moins de 1 par an). Mais
mme une croissance aussi lente restait erratique, variant non seulement
dune rgion lautre, mais aussi dune poque lautre au sein dune mme
rgion. De vastes territoires ont mme connu un dclin absolu loccasion
de certaines catastrophes (guerres ou pidmies).
Laugmentation de la population mondiale sexplique essentiellement
par lvolution des modes de production. Les amliorations dans le domaine
28 600 1492
de lagriculture ont permis une expansion des terres cultives, facilite par
lapparition et la diffusion de la mtallurgie du fer, marque par la fabrication
doutils tels que des haches, des bches et des houes de fer, ainsi que des
charrues soc de fer. Par consquent, les progrs de lartisanat et lessor des
changes ont ici jou un rle capital (illustrations 2 6).
De fait, dans lAncien Monde, un rseau commercial la fois immense
et unique a fini par englober des rgions aussi loignes que lAsie de lEst
et lAfrique de lOuest, lEurope du Nord et lAsie du Sud et du Sud-Est.
Toutefois, certaines rgions du Nouveau Monde se caractrisaient galement
par des conqutes, des intgrations et des remaniements territoriaux et des
changes soutenus.
Malgr tout, les grandes lignes de la rpartition de la population mon-
diale nont finalement que trs peu volu au cours de ce millnaire. Les
trois grands foyers de peuplement demeuraient la Chine, lInde et le bas-
sin mditerranen, ces rgions reprsentant elles seules une proportion
crasante de lensemble de lhumanit ; mesure toutefois que le nombre
de leurs habitants slevait, leurs frontires culturelles devenaient de plus
en plus floues. Il convient en outre de noter que les densits de population
atteignaient cette poque un maximum lendroit mme o naissaient
les empires ou les grands tats, car cest l que les techniques agricoles,
lexpansion urbaine et lessor commercial constituaient les caractristiques
les plus remarquables de lconomie dominante.
De tels empires ou grands tats, avec leurs institutions politiques
stables et leurs conomies en expansion, se formaient principalement dans les
zones subtropicales ou dans les rgions caractrises par des climats chauds,
pluvieux ou temprs. Dans de telles zones, les forts feuillues et mixtes ont
t largement dfriches pour offrir plus de terres lagriculture ou servir
les besoins des constructeurs de navires ou de maisons, des mtallurgistes,
etc. Le recul de ces forts a constitu lun des principaux faits marquants de
cette poque dun point de vue cologique. En revanche, les rgions froides
recouvertes de forts de conifres ou la toundra circumpolaire et son sol
dnu darbres sont demeures presque aussi vierges dhabitants quavant.
Les zones dsertiques et les rgions occupes par la fort tropicale humide
connaissaient galement une faible densit de population. Dans les zones
steppiques arides, la rpartition des terres arables est reste plutt irrgu-
lire, car, leurs activits tant plus souvent complmentaires que linverse,
cultivateurs et leveurs se partageaient lutilisation des sols.
La rpartition de la population a connu des changements relativement
importants du fait de la migration des peuples : tandis que les paysans
gagnaient de nouveaux territoires, les nomades entreprenaient de lon-
gues migrations (carte 2). Lurbanisation a constitu un autre facteur de
changement.
Lenvironnement et la population 29
Aux XII
e
et XIII
e
sicles, lEurope a connu un renouveau de la croissance
urbaine, aprs une longue interruption due un exode urbain lui-mme
conscutif aux problmes de dfense et un approvisionnement insuffisant.
La reprise des changes internationaux explique pour partie cette tendance
amorce lapproche de la fin du Moyen ge, dont lessor de Venise consti-
tue le plus remarquable exemple (illustrations 36 et 39 41).
Cependant, les nomades des zones steppiques et semi-dsertiques ont
continu jusquau tournant du XV
e
sicle de jouer un rle essentiel et trs
spcifique dans lhistoire de lAncien Monde, car ils taient bien plus que
de simples gardiens de troupeaux. Par tradition, leurs bandes guerrires
taient aussi bien organises et quipes que nimporte quelle unit militaire.
Les cavaliers nomades taient capables de tenir des positions stratgiques,
de bloquer les dplacements de leurs adversaires et de se regrouper en
grands nombres pour prendre dassaut les centres commerciaux urbains (par
exemple, dans les oasis). Mais surtout, les nomades taient passs matres
dans lart de llevage. Les leveurs se dplaaient avec leurs troupeaux
la recherche de pturages et deau. Cependant, ils dpendaient leur tour
des paysans sdentaires qui leur fournissaient crales et objets artisanaux.
leveurs et cultivateurs, qui troquaient ainsi des produits dont ils avaient un
besoin impratif, entretenaient donc une relation de dpendance mutuelle
2
(toutefois variable selon lquilibre des forces qui existait entre eux). Avec
leurs montures de guerre (gnralement des chevaux, mais aussi, au Proche-
Orient, des chameaux de selle), les leveurs jouissaient dune supriorit
stratgique considrable sur les peuples sdentaires, grce leur mobilit,
leurs attaques surprises et leur force de frappe. De nombreux sicles durant,
les nomades ont pu attaquer de trs loin des rgions agricoles entires.
Les raisons de cette agressivit ne sont pas toujours bien claires, mais il
est probable que certains facteurs cologiques, comme des priodes de
scheresse ou une rduction des pturages, ont t lorigine de ces atta-
ques. En outre, la capacit tactique des nomades rassembler des troupes
importantes mais trs mobiles et commandes par des chefs lefficacit
brutale ne les a de toute vidence que trop bien servis sur les champs de
bataille. Mais les victoires militaires engendraient de nouveaux problmes
une fois la paix rtablie : On peut gagner un empire cheval, mais on ne
peut le diriger cheval , disait-on alors. Voil pourquoi les conqurants
nomades adoptaient gnralement lintgralit du systme administratif des
peuples sdentariss quils avaient vaincus. Les nomades mongols qui ont
envahi la Chine au XIII
e
sicle ont ainsi repris le modle de gouvernement
des Han (illustrations 12, 186 et 248). De mme, les tribus magyares, ou
hongroises, qui, venues du sud de lOural, se sont enfonces au IX
e
sicle
dans la valle du Danube, ont fini par adopter les normes culturelles de
lOccident chrtien.
3
0
6
0
0


1
4
9
2

Londres
Paris
Cologne
Venise Milan
Rome
Tolde
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Moscou
Volga
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(Istanbul)
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Les Slaves
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50
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30 10 10 30 50 70
Le Caire

0 600km
Les Arabes VII
e
sicle
Les Bulgares VII
e
sicle
Les Mongols-Tatars XIII
e
sicle
Les Turcs IX
e
-XV
e
sicle
Les Slaves
Les Magyars IX
e
sicle
VII
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-IX
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sicle
Bruxelles
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Les Mongols-T
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Carte 2 Les grandes migrations et conqutes en Europe entre le vii
e
et le xv
e
sicle (V. Kozlov).
Lenvironnement et la population 31
De nombreuses tribus nomades ont galement jou un rle cl dans le
commerce international des esclaves de lpoque. Tandis que les Huns et les
Mongols en vendaient aux Chinois, les Turcs vendaient au Proche-Orient
des prisonniers capturs dans les pays slaves. Dautres marchands desclaves
nomades vendaient des prisonniers africains dans le monde arabe, en Iran
et en Inde
3
.
Leurope
LEurope a t dchire par des guerres tout au long de la priode qui nous
intresse. Du VI
e
au X
e
sicle, ces guerres ont principalement suivi les migra-
tions continuelles de peuples europens locaux, pour la plupart trs ruraux.
Les tribus germaniques se sont ainsi dplaces vers lest jusqu Gdansk et
la Silsie, tandis que les tribus slaves sorientaient vers le sud (Balkans) et
lest (jusqu ce quelles atteignent le Dniepr et la moyenne Volga).
Dautres conflits ont clat sous la pression de migrations venues de
rgions beaucoup plus loignes.
Au VII
e
sicle, les tribus arabes, unies par Muammad sous la bannire
verte de lIslam, ont quitt lArabie avec pour objectif de soumettre ceux
quils considraient comme des infidles . Au cours de leur avance le long
de la cte nord-africaine, ils se sont mlangs aux tribus natives berbres, un
mtissage qui a donn naissance ceux que lon a appels (du moins dans
lEurope chrtienne du Moyen ge) les Maures (du vieux latin Mauri
qui dsignait les habitants de cette rgion). Au dbut du VIII
e
sicle, les chefs
arabes de lEmpire, dont la capitale tait alors Damas (Syrie), dcidaient de
rassembler des tribus berbres marocaines pour envahir la pninsule Ib-
rique ; ils crasrent la monarchie wisigothe et conquirent la quasi-totalit
de lEspagne, seule une petite bande de territoire situe lextrme nord du
pays, le long des Pyrnes, chappant leur contrle. Les chrtiens ibriques
(Navarrais, Lonais, Castillans, Aragonais et Portugais) allaient lutter plus
de sept sicles pour repousser leurs ennemis musulmans.
Dautres envahisseurs ont atteint lEurope plus directement partir
de lest. Au IX
e
sicle, les tribus nomades magyares se sont appropri un
territoire situ pour ainsi dire au cur mme de lEurope (Hongrie), par-
tir duquel elles lanaient des raids contre les pays voisins. Le X
e
sicle a
marqu le dbut de la migration des tribus turques de lAsie centrale vers
lAsie occidentale ; mais au XIII
e
sicle, les tribus mongoles et turciques du
sud du lac Bakal ont t runies par Gengis khn en une seule et formi-
dable force militaire. En 1212 1213, les Mongols ont conquis le nord de
la Chine et ananti, plus louest (en Asie centrale), ltat turc musulman
des Khrezm-shh avant de lancer de longs raids en Transcaucasie et dans
32 600 1492
la steppe dAzov. De 1237 1241, une arme mongole emmene par Bt
khn crase tous les royaumes slaves dEurope occidentale, atteint lAdria-
tique, puis fait demi-tour pour sinstaller autour de la basse Volga ; l, ces
guerriers allaient crer leur propre tat semi-nomade, la Horde dor .
Les Mongols brlaient ou dtruisaient beaucoup de centres urbains, tuant,
chassant ou rduisant lesclavage leurs habitants. Les pertes humaines dues
aux incursions mongoles dans plusieurs des pays slaves dEurope orientale
(notamment les principauts russes) se sont leves un tiers environ de
leur nombre total dhabitants.
Avant le tournant du XV
e
sicle, les Turcs ottomans, qui, venus dAsie
centrale, sont dabord entrs en Asie Mineure (Anatolie), ont commenc
faire sentir leur prsence militaire dans la pninsule balkanique. Au milieu
de ce mme sicle, ils lavaient conquise en totalit. L aussi, les natifs, dans
une population essentiellement slave, ont subi de lourdes pertes. La rgion du
Kosovo a ainsi perdu sa population essentiellement serbe (bien quen partie
par lmigration vers le nord). La capitale de lEmpire romain dOrient,
Constantinople, un temps la plus grande de toutes les cits mdivales avec
300 000 habitants (XI
e
sicle), a vu sa population diminuer de manire consi-
drable, en raison toutefois de son sac par les croiss latins en 1204 et de
lirruption de la peste bubonique en 1338. Le nombre de ses habitants avait
dj fortement chut lorsquelle a t prise par les Turcs ottomans en 1453.
Dautres tats europens taient cette mme poque en guerre, ou
devaient faire face des soulvements ou des guerres civiles. Le conflit
le plus long, qui opposait lAngleterre et la France, a t appel la guerre
de Cent Ans (1337 1453). Entre 1096 et 1270, les huit croisades lances
pour lessentiel de la France et de lAllemagne qui visaient dlivrer le
Saint-Spulcre, en Palestine, ont galement cot de nombreuses vies, en
Europe comme au Proche-Orient.
Comme nous lavons vu plus haut, les peuples mdivaux taient sans
dfense face aux pidmies. Paralllement, la croissance dmographique
continue et la concentration toujours plus forte de la population dans les
villes craient des conditions extrmement favorables des phnomnes
de contagion rapide. Cest la peste bubonique qui, au milieu du XIV
e
sicle,
a constitu la plus dvastatrice de toutes les pidmies. Suivant les routes
commerciales, la mort noire , venue dAsie centrale, a atteint la Crime en
1339, gagnant ensuite lItalie par le biais des navires de commerce avant de
ravager la France et toute lEurope occidentale de 1347 1349 (sans parler des
nombreuses vagues ultrieures). Prs dun tiers de la population europenne,
essentiellement dans le Sud et lOuest, est mort de la peste. Des pidmies
secondaires ont galement fait de nombreuses victimes, le bilan de la famine
tant localement plus lourd : tous ces facteurs ont contribu la nette hausse
des taux de mortalit au cours de cette priode (illustration 131).
Lenvironnement et la population 33
En dpit toutefois de telles pertes dmographiques, la population euro-
penne est parvenue augmenter progressivement durant les neuf sicles
envisags ici. En moyenne, on estime quelle est ainsi passe de 25 30
millions en 600 apr. J.-C. 40 45 millions en lan 1000, puis 80 85
millions en 1500. Ces estimations se fondent sur certains recensements
disponibles, notamment ceux retrouvs en Angleterre : il sagit, par exem-
ple, du recensement des propritaires de maisons, effectu entre 1083 et
1086 (le Domesday book), ou le recensement de la population adulte pour
la capitation (1377). Entre le dbut et la fin de la priode tudie, la popu-
lation de la Grande-Bretagne et de lIrlande a grimp de 1 5 6 millions
dhabitants, tandis que celle de la France slevait de 4 5 16 millions
dhabitants (tableau 1).
La croissance dmographique europenne sexplique avant tout par un
recul de la famine. Lamlioration des mthodes agricoles a permis dex-
ploiter plus de terres. La culture sur brlis a t remplace par le systme de
lassolement triennal. Les progrs de la mtallurgie ont permis la diffusion
de lutilisation doutils en fer. Les marcages ont t asschs et de nom-
breuses forts dfriches, mme si ce dernier point nest pas entirement
positif, puisque, dun point de vue cologique, il faut se rendre compte que
la surface boise de lEurope mdivale rgressait rgulirement. Parall-
lement, le volume des changes augmentait rapidement, au sein des tats
mais aussi entre eux. La pninsule europenne de lEurasie bnficiait,
entre autres avantages, de sa proximit avec des routes maritimes, depuis le
golfe de Finlande et la mer Baltique jusqu la Mditerrane orientale. Des
fleuves comme le Rhin ou le Danube offraient dautres voies navigables
pour le commerce intrieur. Lorsque les routes terrestres sont devenues plus
sres, la menace des guerriers et des brigands se faisant moins forte, les zones
frappes par la scheresse ou la famine ont pu se faire approvisionner plus
facilement par les rgions moins touches.
Dans lensemble, la tendance dans lEurope mdivale a ainsi t une
augmentation dcisive de la population, bien que sujette dimportantes
fluctuations la fois gnrales et rgionales. La croissance dmographi-
que la plus forte est mettre lactif des pays nouvellement coloniss du
nord-ouest, du centre et de lest de lEurope, cest--dire ceux situs au nord
des Alpes et des Carpates, en particulier la Grande-Bretagne, les Pays-Bas,
lAllemagne et la Pologne. Les forts ont t dfriches et les marais ass-
chs, afin de gagner des terres pour lagriculture. La population de lAllema-
gne est ainsi passe de 3 4 millions dhabitants en 600 apr. J.-C. plus de
15 millions la fin du XV
e
sicle. En revanche, la croissance dmographique
sest rvle moins forte en Europe mridionale et occidentale, du fait des
pidmies et de la guerre. Dans les pays ibriques, la population na fait
que doubler. Cependant, de nouvelles villes stendaient rapidement. Au
34 600 1492
XV
e
sicle, six villes dEurope occidentale abritaient 100 000 habitants ou
plus : Paris (274 000), Bruges (125 000), Milan (125 000), Venise (111 000),
Gnes (100 000) et Grenade (100 000), sans parler des centaines de villes
plus petites. Paralllement, la productivit manufacturire et commerciale
des centres urbains de lItalie du Nord en a fait la rgion la plus dveloppe
dEurope et le vritable berceau de la Renaissance europenne.
Nous avons galement une certaine connaissance de lvolution dmogra-
phique de la partie europenne de la Russie, mme pour la priode qui prcde
linstauration dun recensement rgulier par Pierre le Grand au dbut du XVIII
e

sicle. Ainsi, au VI
e
sicle apr. J.-C., nous pouvons retracer la migration des
anctres des Slaves orientaux, qui vivaient auparavant dans la rgion situe
au nord des Carpates, dans les bassins suprieurs du Dniepr et de la Volga.
Le IX
e
sicle a vu la naissance de deux tats, avec Kiev et Novgorod comme
centres urbains. Ils taient rattachs par une route commerciale reliant la mer
Baltique la mer Noire. Ils ont ensuite t unis en un seul royaume, la Russie
kivienne (daprs sa capitale Kiev), qui stendait jusqu la moyenne Volga,
o vivaient des tribus finno-ougriennes. Les steppes du sud de la Russie
taient occupes par des tribus nomades de langue turcique. Au tournant du
XI
e
sicle, la Russie europenne abritait 4 millions dhabitants. Lconomie
tait fonde sur la culture sur brlis, llevage et la chasse. Mme autour de
Kiev, la densit de population ntait que de 5 habitants au kilomtre carr, un
chiffre bien en de de la norme observe dans la plupart des pays dEurope
occidentale. Dans le nord et lest de la Russie europenne, elle tait plus faible
encore (environ 1 habitant au kilomtre carr).
Au XI
e
sicle, la Russie kivienne sest trouve divise en plusieurs
principauts. Elles allaient toutes tre conquises par les Mongols (ou Tatars)
au XIII
e
sicle, et ce nest quau XV
e
sicle que la Russie a recouvr son
indpendance sous lautorit des princes de Moscou.
Durant les deux sicles et demi qua dur leur domination en Russie,
les Tatars, tout en ayant la souverainet sur les peuples slaves sdentariss
quils avaient vaincus, ont continu leur vie de nomades dans la steppe. Ils
se faisaient verser un tribut par les Slaves mais intervenaient trs peu dans
leur mode de vie ; ainsi les Slaves orientaux ont-ils commenc voir leur
population augmenter. Les pertes dues la mort noire ont t moins
importantes parmi les Slaves orientaux que dans le reste de lEurope, pro-
bablement grce une densit de population plus faible et un climat plus
froid. En 1500, la population slevait 1112 millions dhabitants. Au
tournant du XVI
e
sicle, Moscou tait un grand centre urbain abritant plus
de 50 000 mes ; cependant, la ville tait encore entoure de toutes parts de
denses forts, tandis que les niveaux atteints par la Russie moscovite dans
les domaines de lagriculture, de lindustrie, de lducation, etc. restaient
bien loin des standards de lEurope occidentale.
Lenvironnement et la population 35
Lasie
Dans ce qui fut lAsie sovitique, la population transcaucasienne au cours de
la priode envisage est reste limite environ 2 millions dhabitants, en
raison des incursions rptes de nomades centre-asiatiques de Transoxiane
mais aussi de forces iraniennes. La situation tait trs semblable dans lAsie
centrale transoxianienne elle-mme aprs linvasion mongole du XIII
e
sicle :
villes dvastes, systmes dirrigation en ruine, champs revenus ltat de
pturages. Le principal essor conomique et culturel connu par la Transoxiane
est intervenu sous le rgne de Tmr ou Tamerlan (1370 1405), qui a ramen
dans sa rgion un immense butin de guerre amass au cours de ses conqutes.
Mais ce faisant, Tmr a aussi envoy la mort nombre de ses sujets masculins,
limitant ainsi la population de la Transoxiane environ 2 millions dhabitants
galement. La plus grande cit de la Transoxiane de Tmr tait sa capitale
Samarkand, qui comptait plus de 100 000 habitants. En revanche, les tendues
qui constituent aujourdhui les vastes territoires russes de Sibrie et dAsie
orientale sont restes trs peu peuples. Mme au XVII
e
sicle, la population
native de ces rgions ne slevait, selon les estimations, qu environ 240 000
habitants, les Bouriates, une branche du peuple mongol, constituant ici le
groupe ethnique le plus important avec 35 000 40 000 individus.
Comme nous lavons vu plus haut, les deux principaux foyers de popu-
lation en Asie taient situs lest et au sud. En ce qui concerne certains
aspects dmographiques, les schmas de reproduction chinois ressemblaient
ceux observs en Europe, mme si les variations rgionales taient moin-
dres. Dans la Chine ancienne, des units ethniques et politiques compactes
staient progressivement formes ; tous ces tats ennemis avaient dj atteint
des tailles immenses par rapport leurs quivalents occidentaux. La forma-
tion de ltat chinois a dabord t dtermine par lexpansion agricole des
Chinois han dans les valles du Nord-Est (Ching, Wei et Fen), ainsi que dans
la basse valle du Huanghe. Le millet constituait la principale culture de la
rgion, jusqu ce quil soit progressivement supplant par le bl aprs 700 apr.
J.-C. Les centres politiques anciens de la Chine sont entrs dans une relation
plus troite avec la valle du Yangzi (o dominait la culture du riz), les deux
rgions tant rattaches au VII
e
sicle par de grands canaux. Les migrations
des Chinois de souche dans les bassins fluviaux fertiles du sud du Yangzi ont
rapidement augment au cours du VIII
e
sicle, sous limpulsion des progrs
raliss grce de meilleurs outils dans le domaine des techniques de culture
du riz, de lamlioration des semences et du perfectionnement des mthodes
dirrigation. Au sud des Chinois han dsormais unifis, on trouvait des peuples
non han, ou barbares , qui parlaient le miao, le yao ou le tai. mesure que
les Chinois ont franchi le Yangzi pour gagner ces territoires barbares , ils ont
incorpor ou assimil certains de ces peuples, dont le niveau culturel ntait
36 600 1492
pas si loign du leur, mais ils ont galement petit petit repouss dans les
hautes terres plus inhospitalires et dautres rgions impropres lagriculture
des groupes plus faibles qui assuraient leur subsistance grce la chasse ou
la culture sur brlis. Ailleurs galement, des clans dagriculteurs migrants se
sont retirs, afin de protger leurs socits et leur mode de vie de la pression
constante des Chinois beaucoup plus forts dun point de vue conomique. En
consquence, seule une poigne de minorits non han survivait la fin du XII
e

sicle sur les hautes terres du sud-ouest et de louest de la Chine. La croissance
dmographique de la Chine a t interrompue de manire rpte par des
soulvements populaires (notamment aux IX
e
et XIV
e
sicles), des invasions
(aux XII
e
et XIII
e
sicles), des inondations et des famines, ainsi que des pi-
dmies comme la peste et le cholra. Ainsi, la population du sud de la Chine
a augment plus rapidement que celle du Nord, qui est reste la principale
cible des attaques des Mongols nomades. Malgr tout, la Chine est parvenue
passer denviron 60 70 millions dhabitants en 600 110 120 millions en
1500. la fin du XV
e
sicle, la Core voisine abritait de 4 5 millions dha-
bitants, tandis que le Japon en comptait peut-tre de 15 17 millions. eux
trois, la Chine, la Core et le Japon rassemblaient dsormais plus dun tiers
de la population mondiale. Parmi les grandes cits est-asiatiques de lpoque
(1500), il convient de citer Changan, Luoyang, Nanjing, Beijing, Yangzhou,
Guangzhou (Canton), Quanzhou (Zaitun) et Kyto (tableau 1).
Il est important de souligner que, dans bien des domaines techniques
et culturels, les Chinois possdaient une avance certaine sur leurs contem-
porains europens. Ds le VII
e
sicle, ils connaissaient ainsi la poudre
canon, avant de matriser lart de limprimerie au sicle suivant ; de mme,
leur utilisation du compas de navigation est clairement atteste partir
du XII
e
sicle. De nombreux sicles durant, ils ont contrl une portion
importante de la principale route commerciale entre lOrient et lOccident
(la fameuse route de la soie). Sur les mers, entre 1405 et 1433, les navires
de lamiral chinois Zheng He ont contourn lAsie du Sud plusieurs
reprises et se sont rendus en divers points des ctes de la mer Rouge,
atteignant mme lAfrique de lEst. Cependant, la fin du XV
e
sicle, la
Chine avait pour ainsi dire perdu la totalit de son avance technique sur
lEurope (illustrations 21, 42, 43 et 115).
Les grands foyers de peuplement de lAsie du Sud ont trs peu chang
au cours de la priode qui nous intresse. Des catastrophes dmographiques
telles que famines, pidmies et guerres ont annihil les gains antrieurs.
Malgr tout, la population de lInde a augment rgulirement, passant
selon les estimations de 50 55 millions en 600 100 110 millions en 1500
(tableau 1). Le retard dmographique de lInde mdivale sur la Chine est
li aux guerres meurtrires de la fin du XIV
e
sicle, tels les ravages que fit
Tamerlan dans le sultanat de Delhi.
Lenvironnement et la population 37
Les principaux foyers dmographiques de lInde taient situs le long du
Gange, notamment dans les provinces du Bihar et du Bengale. Le riz consti-
tuait une culture majeure, barrages et digues protgeant des inondations des
rgions recevant plus de 2 000 millimtres de pluie par an. Du fait de lessor
de lagriculture intensive, lInde a elle aussi vu les tribus montagnardes qui
assuraient leur subsistance grce aux cultures sur brlis tre repousses dans
des rgions inhospitalires, cette fois dans les forts tropicales, comme cela a
t le cas pour les Mund et les Oron. La densit de population dans lInde
du Sud cette poque tait gnralement plus faible que dans le Nord, mme
si elle tait plus importante le long des rivages ctiers que sur les hauteurs
encore recouvertes par la fort tropicale de lintrieur des terres. Malgr
tout, la population de lInde du Sud augmentait rgulirement, un rythme
trs proche de celui de la Chine et donc probablement plus lev que dans
le Nord, et ce grce ltendue des terres inoccupes encore disponibles
pour lagriculture.
Sur les vastes territoires coincs entre la Chine et lInde (lAsie du
Sud-Est), plusieurs pays (parmi lesquels le Viet Nam, la Thalande et la
Birmanie) se caractrisaient par des schmas de dveloppement semblables.
Leur conomie avance reposait partout sur la culture du riz. Lagriculture
irrigue a fait son apparition dans les plaines, tandis que dans lintrieur des
terres, plus montagneux et plus inhospitalier, on exploitait des fermes ou on
recourait une culture sur brlis extensive. Toutefois, au plus profond des
forts tropicales de la rgion, certaines tribus perptuaient un systme social
de clans et continuaient dassurer leur subsistance grce une conomie de
chasse-cueillette uniquement.
Au cours de ces neuf sicles, les pays dAsie occidentale ne sont cependant
pas parvenus retrouver les niveaux de population qui avaient t les leurs par
le pass. La population de lAnatolie (lactuelle Turquie) a oscill entre 6 et
7 millions dhabitants, tandis que lIran et lArabie abritaient chacun environ
de 4 5 millions de personnes et lIraq, semble-t-il, 1 million seulement. Les
principales raisons dune telle stagnation dmographique sont chercher du
ct du dclin de lagriculture et des guerres de conqute quasi incessantes
menes par les Arabes, les Mongols et les Turcs. Dans lAnatolie byzantine,
puis plus tard seldjoukide, cur du futur Empire ottoman, lagriculture na
vritablement pris de lampleur que sur les rives de la Mditerrane et de la
mer Noire, ainsi que le long des routes commerciales traversant le plateau
montagneux ; le reste du territoire, des steppes pour lessentiel, est en revanche
de plus en plus devenu le domaine des nomades et semi-nomades. Bagdad, qui
son apoge comptait environ 300 000 habitants, constituait le grand centre
urbain de la civilisation hautement dveloppe de lIslam. Parmi les autres
cits islamiques importantes de lAsie occidentale au Moyen ge, il convient
de citer Antioche, Tripoli, Damas, Tabrz, Hert et Ghazn.
38 600 1492
Lafrique
Si lAfrique du Nord sest trouve englobe dans le monde islamique aprs
sa conqute par les Arabes au VII
e
sicle, elle nen a pas moins conserv ses
caractristiques originales au cours de son volution. Lagriculture nord-
africaine tait essentiellement confine une troite bande mditerranenne
au nord de lAtlas, du fait de laridit de la steppe et de la prsence du dsert
plus au sud. Le bl tait cultiv dans les zones littorales entre le Maroc et la
Tunisie, ainsi que dans les oasis de Libye, mais plus particulirement dans
les grandes oasis gyptiennes formes par le Nil. Les crales gyptiennes,
qui avaient aliment Rome lpoque impriale, ont continu approvi-
sionner Byzance, puis la capitale du califat arabe, Damas, et enfin Istanbul
(aprs la conqute ottomane). travers la majeure partie de lAfrique du
Nord, les nomades ont cependant jou un rle stratgique cl au cours de
cette priode. Chacune des villes de cette rgion constituait essentiellement
un regroupement commercial de caravanes entour de champs cultivs et
de palmeraies et spar des autres villes par la steppe ou le dsert. Ces
villes taient relies par de longues routes commerciales, qui traversaient
toutefois des territoires terriblement inhospitaliers tenus par des nomades ou
semi-nomades dsireux de dfendre leurs propres intrts. En dpit de leur
apparent isolement, elles entretenaient de nombreux liens avec la campagne
environnante et ses villages, dont les divers groupes ethniques ou tribaux
taient tous bien reprsents dans des quartiers urbains distincts. La soli-
darit islamique et les nombreux mariages entre habitants des villes et des
campagnes ont galement contribu rapprocher ces dernires.
LAfrique du Nord a t durement frappe par la mort noire , mais
sest vite rtablie puisque sa population augmentait ensuite plus rapidement
que celle de lAsie occidentale. Si lgypte du XV
e
sicle navait toujours
pas retrouv le niveau de population qui tait le sien auparavant, les trois
pays du Maghreb (Maroc, Algrie, Tunisie) avaient quant eux dpass leur
ancien nombre dhabitants.
Dans la savane et les zones tropicales humides du sud du Sahara, la crois-
sance dmographique allait en sacclrant, mme si les densits de popu-
lation demeuraient faibles. Tandis que les cultures sur brlis prdominaient
dans certaines rgions occidentales et orientales, les plantes tubercules
prenaient de plus en plus dimportance louest, tout comme les crales
lest. La mtallurgie continuait dtre pratique dans ses anciens centres. La
population de la ceinture du Sahel, ou rivage mridional du dsert (entre
la Mauritanie et le Tchad), est passe denviron 1 2 millions dhabitants en
600 apr. J.-C. 3 4 millions en 1500 ; en Afrique de lOuest (du Sngal au
Nigria) comme en Afrique de lEst (du Soudan lthiopie et la Tanzanie),
ces chiffres se sont levs de 4 5 millions 12 13 millions.
Lenvironnement et la population 39
Les pays du Sahel et dAfrique de lOuest taient relis lAfrique du
Nord. Les principales routes commerciales du continent africain partaient
du Caire et longeaient la cte mditerranenne jusqu Fs, au Maroc,
avant de sorienter au sud, traversant le Sahara par divers itinraires pour
converger vers les villes de Gao et Tombouctou, situes au niveau de la
boucle du Niger ; navigation fluviale ou caravanes dnes permettaient
alors dacheminer les marchandises au plus profond de lAfrique de lOuest
(illustration 259). Les changes transsahariens avec les pays dAfrique de
lOuest taient dune importance capitale pour lAfrique du Nord, mais
aussi pour le Moyen-Orient et mme lEurope. Les mines dor dAfrique
de lOuest (dans le Bambouk et le Bour) taient en effet essentielles en
ceci quelles constituaient la principale source de lingots pour lconomie
de lAncien Monde. La zone de la fort tropicale tait plus isole et moins
peuple, mme si elle exportait certaines marchandises recherches au
Moyen-Orient (ivoire, caf, esclaves) et importait des chevaux, du cuivre,
des textiles et des produits alimentaires en provenance dAfrique du Nord,
ainsi que du sel issu des mines du Sahara. Les liens entre lAfrique de
lEst et le Moyen-Orient se sont multiplis lorsquune partie de la popu-
lation locale sest convertie lIslam. Les ports islamiques de Zanzibar
et de Malindi sont devenus des plaques tournantes commerciales pour
les changes avec lAsie du Sud. Cest dailleurs Malindi que Vasco de
Gama a recrut en 1498 un pilote musulman qui allait guider ses navires
jusquen Inde (illustrations 22, 200, 271 et 272).
LAfrique australe est reste trs peu peuple. Venues du nord, des tribus
bantouphones, des leveurs et des cultivateurs familiers de lutilisation du
fer, sont entres dans cette rgion vers le VI
e
sicle. Au cours de la priode
tudie ici, elles ont ouvert de nouveaux territoires et se sont adaptes leur
nouvel environnement, mais elles ont galement repouss des habitants ta-
blis de plus longue date : les peuples de langues khoisan (Khoi Khoi et San),
des chasseurs-cueilleurs qui avaient prcd les Bantous dans ces rgions
et ont t forcs de gagner les terres plus ingrates du Sud-Ouest ou mme
le dsert du Kalahari. En 1500, la population totale de lAfrique australe
(Namibie comprise) ne slevait qu 1 million dhabitants.
Lamrique
lpoque prcolombienne, les rgions de lhmisphre occidental les plus
avances dun point de vue culturel, qui abritaient dailleurs aussi les plus
fortes concentrations de population, se trouvaient en Amrique centrale et
dans les hautes terres de louest de lAmrique du Sud. En Amrique centrale,
il sagissait notamment de la pninsule du Yucatn, habite par les Mayas,
40 600 1492
et du haut plateau mexicain, peupl par les Toltques, puis par les Aztques.
Ces deux rgions sappuyaient sur la culture semi-irrigue du mas. Avant
mme larrive de Corts et des Espagnols, la civilisation maya classique
stait effondre, et beaucoup de ses villages taient abandonns. Au Mexi-
que central en revanche, une forte confdration aztque se maintenait, avec
une population avoisinant les 5 10 millions dhabitants, peut-tre plus.
Plus au nord, dans les rgions situes sur ce qui correspond aujourdhui aux
tats-Unis dAmrique, comme les Pueblos , la valle du Mississippi et
les rives des Grands Lacs, les zones cultives taient moins peuples.
Cest en Amrique du Sud, dans la rgion andine centrale englobant
lactuel Prou, quest apparu ltat trs organis des Incas, dont lconomie
reposait sur la culture du mas dans les rgions peu leves et sur celle des
pommes de terre dans les hauteurs. Les Incas jouissaient dun dense rseau
de sentiers de montagne, communiquant galement avec les tribus vivant
dans la fort tropicale proximit du bassin suprieur de lAmazone. Ils
levaient des lamas pour leur viande et leur laine, mais les utilisaient gale-
ment pour le transport de marchandises (illustration 323). Au nord du Prou,
pommes de terre et mas taient essentiellement cultivs par les Chibchas.
Avant sa conqute par les Espagnols, cette rgion agricole situe au nord-
ouest de lAmrique du Sud abritait probablement une population totale trs
proche de celle de la rgion agricole correspondante en Amrique centrale,
cest--dire comprise entre 5 et 10 millions
4
. Les autres parties du continent
amricain, au nord comme au sud, ntaient que faiblement peuples par
des chasseurs-cueilleurs dont le nombre total peut tre estim entre 2 et 3
millions. Il est important de remarquer que ces estimations dmographiques
relatives lAmrique prcolombienne ont gnralement vari de manire
considrable, de 8 ou 9 millions 90, voire 100 millions dhabitants. Que ces
chiffres plus levs soient exacts ou non, tous les chercheurs saccordent en
tout cas affirmer que les natifs amricains ont vu leur population dcliner
de manire catastrophique au cours du sicle qui a suivi leur premier contact
avec des Europens. Les guerres et les conqutes nont pas t la seule raison
de ce phnomne, dont lun des principaux facteurs a t la propagation
de maladies pidmiques europennes comme la variole, la rougeole et le
paludisme, contre lesquels ils ntaient pas du tout immuniss.
concLusion
La priode relativement longue courant de 600 1500 apr. J.-C. a t mar-
que par une augmentation rgulire de la population malgr une mortalit
leve, ainsi que par une multiplication des contacts entre les diffrentes
rgions de la plante malgr de profondes hostilits. Dans lAncien Monde,
Lenvironnement et la population 41
des pays loigns mais relis par des routes commerciales changeaient non
seulement des marchandises, mais aussi des avances techniques et autres
formes de connaissance, largement au profit du progrs en Europe. la fin
de la priode qui nous intresse, des liens puissants ont t forgs entre lAn-
cien et le Nouveau Monde ( lexception de lAustralie). Contrastant avec
le dveloppement anarchique des communications dans lAncien Monde,
les liens tisss entre les deux rives de lAtlantique ont t immdiatement
renforcs par une migration massive en provenance de lEspagne et du
Portugal destination des pays dAmrique latine.
Lhistoire de ces neuf sicles na incontestablement pas manqu dvne-
ments riches en contradictions (et cruels). Les routes qui ont facilit le dve-
loppement des changes ont galement contribu propager les maladies
pidmiques et acclrer la progression des agresseurs lors des invasions.
Les progrs techniques ont entran dautres consquenses dans les domaines
de lagriculture et de larmement.
La principale caractristique cologique de cette priode est chercher
dans le recul des forts lchelle plantaire. Ces dernires ont t abattues
afin doffrir plus de terres arables lagriculture, de garantir un approvi-
sionnement en combustible domestique et de rpondre aux besoins de la
construction navale et de la mtallurgie (notamment celle du fer). Des feux
de fort taient allums pour les cultures sur brlis ou par des chasseurs
harcelant leurs proies. Il est possible que certaines parties des savanes afri-
caines soient le rsultat de tels incendies. Jusquau XVII
e
sicle, la couverture
forestire (ou du moins ce quil en restait) na cess de rgresser devant la
pression du peuplement dense du bassin mditerranen, du nord de lInde
et de lest de la Chine. Pourtant, ce phnomne ne faisait que prfigurer la
grave crise cologique que connat aujourdhui notre plante.
notes du directeur de pubLication
Irfan Habib et Ren Leboutte ont ajout certaines remarques, afin de prciser certains
points de cette contribution ou de mettre jour la bibliographie.
1. Parmi les enfants trouvs dans lEurope mdivale, les filles taient bien plus
nombreuses que les garons (C. Cipolla, 1981, p. 69 et note), et il a t dmontr
que, dans lItalie du xv
e
sicle, un important facteur social contribuait rduire
les rangs des jeunes filles plus que ceux des garons : linfanticide et labandon
(D. Herlihy et Z. C. Klapische, 1987, p. 145). Linfanticide des filles tait encore
plus rpandu au Japon.
2. Il convient galement dvoquer le rle de transporteurs, extrmement important,
jou par les nomades entre des zones sdentaires trs loignes. Cela devrait contri-
buer relativiser quelque peu le point de vue exclusivement ngatif sur limpact
conomique et social des nomades dans le monde mdival.
42 600 1492
3. Il importe de mentionner un autre aspect : les communauts sdentaires ont sem-
blablement puis un grand nombre desclaves au sein des tribus nomades elles-
mmes, en organisant des raids et en envoyant parmi ces tribus des agents chargs de
capturer des esclaves. Cela explique le grand nombre desclaves turcs prsents dans
le monde islamique entre les x
e
et xiii
e
sicles. Signalons que lon estime plus de
2 millions le nombre desclaves africains transports travers le Sahara entre 700
et 1400 (J. D. Tracy, 1990, p. 332).
4. La population du Mexique central en 1518 est dsormais estime 25, 2 millions
dhabitants (la fourchette envisage tant comprise entre 18 et 30 millions) plutt
qu 5 10 millions. Voir S. F. Cook et W. Borah, 1979, pp. 132 168.
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2
La famille, les groupes
domestiques et la socit
Robert Fossier
L
a cellule familiale est encore aujourdhui la structure sociale de base
de tout groupement humain, quelle prsente un aspect nuclaire (un
couple et leurs enfants non maris), quelle stende des branches plus ou
moins proches (comme dans les familles tendues) ou quelle comprenne un
nombre potentiellement important de clients, de domestiques et damis. Ces
formes varies de groupement sont naturellement dtermines par leur niveau
ou leur type de structure conomique, par le degr de contrainte psycholo-
gique ou religieuse et par le poids de la coutume ou de la loi. La famille est
galement comparable un organisme vivant : il volue dans le temps, est
susceptible dtre modifi par des pressions externes, voire provoque, par
raction, de telles pressions. Nanmoins, quelle que soit sa forme, la famille
reste le cadre premier de la communaut humaine. Elle prcde toute autre
forme politique ou conomique de groupement, elle est le socle sur lequel
repose toute la structure de production et de consommation, et par ailleurs,
elle reste le lieu de prservation des coutumes et des croyances. Autant dire
que son tude doit prcder pour lessentiel de lhistoire humaine celle
de toute autre forme de vie.
Ces observations prliminaires sont banales, mais elles sont tout fait
de circonstance puisque la tche qui nous est assigne nest rien moins que
lexamen exhaustif des diffrentes formes qua pris la famille au cours du
dernier millnaire sur toute la surface de notre plante. La famille prenant
des formes multiples voire antagonistes, il est ncessaire que cette tude se
restreigne signaler les principales similitudes. La restriction ncessaire et
obligatoire des observations de nature anthropologique, en nous limitant
quelques caractristiques gnrales, nous laisse suffisamment de matire
pour que nous nayons pas besoin dvoquer les structures plus volues
des socits tablies.
La famille, les groupes domestiques et la socit 45
Les approches de La famiLLe
Nuclaire ou largie, la famille a toujours t taisible, garde sous silence
comme disaient les anciens juristes franais ; cest--dire quelle tablit une
frontire entre lespace ferm au sein duquel elle volue et les autres qui
nont pas connatre ses problmes particuliers. Toute socit prsente ces
traits caractristiques relatifs la vie prive. Il est donc difficile daccder
la connaissance de lintimit dun groupe familial.
Lhistorien de la famille dispose dune rserve considrable de sources
crites. Comme nous le verrons plus avant dans lexpos, il est confront,
en raison du poids des affaires religieuses dans les diverses socits de cette
priode, une srie de rgles supposes tre dorigine surnaturelle ou tout le
moins religieuse sous leur apparence vnrable. Pour la guider sur la voie du
salut dans les domaines sexuels, matrimoniaux ou rituels, lhumanit a reu
un large ventail de rglementations contenues dans les enseignements de la
Bible, puis dans le Nouveau Testament et le Coran, ainsi que dans leurs gloses
respectives lexemple du droit canonique chrtien ou du adth qui complte la
shara musulmane. Plus lest, ces domaines sont rgis par les enseignements
de Bouddha et par les Manusmiti, ainsi que par les enseignements tradition-
nellement attribus Laozi ou (de faon plus certaine) Kongzi (Confucius).
Enfin, de lautre ct de lOcan, ce sont les prophties des Amrindiens qui
remplissent cette fonction. Il va de soi que le volume considrable dordonnan-
ces normatives rgulant la vie quotidienne indique les compromis auxquels la loi
divine dut se soumettre pour trouver un accord avec la loi humaine. Toutefois,
mme si les fatwa de lIslam, les rgles juridiques de lEurope et les textes rims
indiens des dharmastra (sans oublier les contributions fournies par les codes
lgislatifs/codes juridiques chinois des dynasties Tang et Song) ne sont jamais
dpourvus dinspiration religieuse, ils obligent lhistorien prendre en compte
le foss qui spare la volont divine ou lidal et le potentiel humain. Dans
les faits, que lacte judiciaire mane de Dieu ou dun juge humain, les lois se
rsumaient la plupart du temps des thories, des volonts ou des idaux purs.
Que se passait-il, en effet, dans les huttes des plus humbles ? Nous ne pouvons
esprer pntrer la vie prive de ces habitations quen consultant des documents
portant sur les pratiques quotidiennes ou des crits dinspiration littraire.
Comme nous le verrons plus loin, nous pouvons, ici ou l, disposer de sources
crites. Toutefois, ces dernires ne sont jamais fiables, car la littrature de ces
sicles ntait nullement spontane mais crite sur commande ; elle sadaptait
donc aux stipulations des mcnes ou suivait les modes en cours. Quant aux
documents tels que les contrats de vente ou de mariage, ils ne mentionnent
jamais les pauvres, les faibles, les isols (au cours de ce millnaire, quelle que
ft leur origine gographique, les humbles taient les trois la fois), alors que
cette population reprsentait lcrasante majorit.
46 600 1492
La richesse des documents crits est gale par celle des matriaux
archologiques ou artistiques. En effet, les reprsentations sculptes, graves
ou peintes de groupes familiaux, parfois divins, taient charges de sym-
bolisme et de dtails intimes. La sculpture romane, maya ou bouddhique,
ainsi que les miniatures, les cramiques et les tapisseries, de la Mditerrane
au Japon, dpeignaient des couples, des groupes parentaux, des scnes de
pit et des mariages. Ici encore, les exigences du mcne ou les modles
tablis peuvent altrer la ralit. Toujours est-il que les arts plastiques nous
parlent aussi clairement que les textes et que les fouilles produisent encore
plus de matriaux loquents. Les inscriptions funraires, les tombes ou les
vestiges dhabitations nous dvoilent des aperus de lorganisation familiale,
des rites initiatiques ou du mobilier quotidien. Toutefois, les ruines aztques
diffrent des villages dserts dEurope et les sites archologiques dIraq
des fouilles en Chine du Nord. Cependant, les pierres et les squelettes nous
garent bien moins que les crits.
Que les crits ? Et comment ! Mais que faire quand les textes font dfaut ?
Pire, quand il ny a pas non plus de restes archologiques ? Il faut alors suivre
une approche anthropologique. Nous connaissons leur richesse potentielle,
mais nous savons galement que leurs stratifications peuvent tre confuses.
Par dfinition, la coutume, elle-mme, doit imprativement tre adapte
pour saccorder avec lvolution des groupes humains. Comment, dans ces
conditions, tre sr quune caractristique donne est valable tout au long
de la priode explore ? Comment oser prtendre quune pratique atteste
sur les rives du Niger puisse faire la lumire sur ce qui se passait alors sur
les berges de la Seine ?
Le tableau est loin dtre encourageant, dautant quil nous faut ajouter
dautres avertissements lattention du lecteur. En effet, si les diffrentes
pistes de recherches voques plus haut taient disponibles partout qui-
tablement, il serait alors possible de brosser grands traits une fresque
gnrale de lhistoire de la famille sur un millnaire. Malheureusement,
cest loin dtre le cas. Pour le monde du Pacifique, nous nous heurtons
un voile de silence que ne viennent percer que quelques entretiens oraux o
les sicles se confondent. LAmrique prcolombienne ne nous apparat qu
travers le prisme de ses colonisateurs ibriques. LAfrique subsaharienne,
tout au moins lextrme nord de lquateur, possde de riches traditions
qui ont t dchiffres de faon apprciable. Cependant, il reste difficile de
remonter en de des grands empires dAfrique de lOuest des XV
e
et XVI
e

sicles, pour lesquels nous manquons par ailleurs de sources crites. LAsie
nous prsente galement des facettes contrastes : pour le nord du dsert
de Gobi, nous ne pouvons avancer que grce quelques allusions furtives,
cependant que la Chine, la Core et le Japon croulent pratiquement sous
les crits canoniques, normatifs et littraires et sous les donnes artistiques,
La famille, les groupes domestiques et la socit 47
quand bien mme les documents dcrivant la vie quotidienne tendent
manquer. Toutefois, il est possible de discerner des schmas dvolution,
un facteur encourageant qui pourtant complique notre expos gnral. Le
monde indien nous apparat plus immobile. La grande majorit du monde
islamique ne nous fournit pas de nombreuses sources sur la vie quotidienne
et prsente galement dimportantes variations rgionales, consquence
prvisible dune conqute rapide qui resta longtemps superficielle. Restent
les deux branches du christianisme, celle de Rome et celle de Byzance. Un
lecteur impartial percevra rapidement que les structures sous-jacentes de ce
monde sont souvent plus primitives quailleurs.
Abstraction faite des invitables exceptions, les neuf ou dix sicles
que nous devons inspecter prsentent de nombreuses ressemblances sai-
sissantes. Dans toutes les rgions, y compris les plus volues, des traits
communs caractrisent les vies familiales. Partout, le manque defficacit
dfinit les techniques agricoles et les artisanats, de mme que les moyens
dimposer une domination sur dautres tres humains tels que les structures
politiques et lgales, y compris dans les rgions loues pour leur degr de
progrs, comme lAsie de lEst et lEurope de lOuest. La nature dominante
indompte continue de peser de tout son poids sur les groupes humains qui
ne trouvent le rconfort et un sentiment de scurit quen recourant deux
structures ou, si nous pouvons nous permettre, deux proccupations : rester
troitement lis ensemble au sein dun groupe, une attitude due la difficult
dtablir un contact avec les autres ; sen remettre la sphre religieuse pour
obtenir la protection que le groupe nest pas en mesure de prodiguer ses
membres. Do lexistence de deux facteurs puissants : la prdominance
de la sphre prive sur la sphre publique et lassujettissement des tres
humains par les tres divins.
Mme lorsquun roi, un empereur ou un de ses reprsentants dclarait
parler au nom du bien public en promulguant une loi, il se devait dassimiler
sa personne la famille ou lintgrer dans le cadre de la famille. Ainsi en
Chine, la vie prive de lempereur devait servir dexemple ses sujets. Au
Japon, le foyer ou ie reprsentait le relais naturel de lautorit. Dans la chr-
tient, seuls les clercs tudiaient la res publica romaine : le prince habitait
dans son manoir, gouvernait avec ses parents et sattachait ses sujets par
les liens du sang. En Inde, le foyer tait un espace ferm o aucune affaire
publique ntait autorise pntrer : lindividu tait son seul matre. LIslam
propose certainement limage la plus prcise : aucun individu extrieur nest
autoris sintroduire dans le aram, lempire des femmes. De nombreux
signes externes deviennent vidents : le foyer adopte une attitude dfensive
envers le monde extrieur, le choix de la rsidence des poux est crucial,
les enfants restent enferms jusqu lge de sept ans ; et finalement, de
lInde lItalie, la femme doit porter le voile (purdah, chdor, iq, etc.)
48 600 1492
au moment de quitter le domaine priv o elle domine, si elle ne veut pas
devenir publique (illustration 188).
Le poids de la sphre religieuse sur la structure et la vie familiales est
particulirement visible, solide et universel. La structure familiale quivaut
la conscience aigu dun ordre voulu par un ou des pouvoirs divins ; celui
qui le rejette devient immdiatement un paria en Inde, un rebelle en Chine,
un hrtique en Europe. Les reprsentants terrestres du pouvoir spirituel sont
chargs de faire rgner cet ordre. Le succs des textes vdiques indiens est
assez connu ; la chrtient adopta leur trilogie des fonctions de lhumanit.
La moralit, la protection et la fertilit taient autant dexigences divines
que lOccident exprima en assignant aux oratores le service de Dieu, aux
bellatores le maniement des armes et aux laboratores la production.
Le dessein de la divinit portait sur la matrise de toutes les activits
humaines. Ses reprsentants possdaient le contrle du temps pass et futur.
Aux yeux des Blancs, les griots africains pouvaient passer pour des sorciers,
ils nen taient pas moins, eux aussi, possds par lEsprit saint. Les chamans
dAsie du Nord et dOcanie taient inspirs par les esprits qui animaient
le monde. Les prtres des populations dAmrique prcolombienne, maya,
aztque, mochica ou inca, scrutaient la marche du temps et exeraient une
emprise sur le travail de subsistance. La socit ne pouvait survivre quen
observant trs exactement les rituels et les manifestations surnaturelles.
De lInde au Mexique, on croyait que lordre cosmique gouvernait lordre
humain. En marge de notre sujet pourtant, nous voyons merger des ides
tonnantes : simultanment, les brahmanes et lglise chrtienne imposent
lide que lhomme ltat primitif vivait dans le pch pour lequel il doit
expier. Par ailleurs, mme lorsquil tait intgr sans quivoque au domaine
des affaires conomiques, le travail navait de la valeur que sil tait sacralis,
comme ctait le cas dans les guildes de lIslam et de lOccident o la pit
se confondait avec le maniement des outils.
Les serviteurs de la divinit (griots, brahmanes ou clercs chrtiens,
dj mentionns) tendaient sinterposer entre cette dernire et lhuma-
nit. Cette interposition ntait pas essentielle, car, en pratique, il ny avait
pas de clerg dans le monde islamique ou en Chine, et, au Japon, le
clerg existant nexerait aucune pression quotidienne. Ce qui tait
en revanche primordial tait lexistence dune criture sainte ou dfaut,
comme en Afrique ou en Ocanie, de la coutume. Partout ailleurs, les crits
tendaient prolifrer, chargs de rglements pointilleux et de gloses. Il est
vrai que nous navons pas encore russi tout fait dchiffrer ceux des
peuples inca ou maya, cependant, la rcitation de la parole de Dieu (Coran),
et les adth qui suivirent, jetrent les fondations de lusage et de la coutume
quotidienne, ou shara, des croyants de lIslam. Tout comme les vangiles
puis les crits des Pres de lglise, les dcrtales pontificales et le poids
La famille, les groupes domestiques et la socit 49
du droit canonique rglrent ceux des chrtiens. Les droits et les devoirs
des Indiens furent progressivement fixs, tout dabord par les Lois de Manu
(200 av. J.-C. 200 apr. J.-C.), puis par les dharmastra du Moyen ge,
ces derniers tant cependant plus des codes moraux que des codes lgisla-
tifs. En Chine, la sagesse divine offrait de multiples approches qui toutes
convergeaient toutefois vers la notion dun tat de stabilit universelle
inspire par un dessein divin. Laozi prchait une forme de naturalisme que
nous retrouvons chez les adeptes japonais du shint ; Confucius tablit les
quatre principes dordre, ou shu ; la loyaut et la bonne foi taient consi-
dres comme lexpression de lquilibre social ; enfin, Mengzi (Mencius)
croyait dans le pouvoir des Sages. Ainsi, contrairement au rigorisme svre
de la chrtient, lIslam tait capable dembrasser de nombreux rites diff-
rents grce au principe de coutume (sunna), il pouvait mme accepter deux
visions du message du Prophte, qualit qui permit aux musulmans shites
de rester fidles au type de socit familiale mdinoise vnre. De plus,
en Inde et en Asie du Sud, le souriant message de Bouddha favorisa le salut
des croyants, alors que la doctrine indienne radicalement individualiste,
lhindouisme, multipliait le nombre dapproches en fonction du nombre de
divinits importantes : les bhagavata pour les adeptes de Viu, les pupata
pour ceux de iva, etc.
Il nous tait ncessaire, pour tudier le rle de la famille dans ce domaine,
de linsrer dans le contexte religieux prdominant de la priode, qui nous
permet par ailleurs de dterminer les quatre niveaux dtude sur lesquels
nous fonderons notre expos.
La famille et linconnaissable
Les dieux taient puissants. Ils savaient ce que lhomme ignorait. cette
poque, tout lenvironnement de lhomme porte le sceau de lincomprhen-
sible ; la nature loppresse partout et ses mcanismes lui chappent. Tout ce
quil ne comprend pas est considr comme surnaturel , miraculeux
et accept comme un message de lau-del. Les vnements gographiques
ou biologiques taient considrs comme lexpression de la colre ou de
bienveillance de la divinit. Le retour annuel de la vgtation gnratrice
de vie, voire le lever quotidien du soleil taient des bienfaits quil fallait
clbrer. Dans les rgions loues par les historiens pour leur avance scien-
tifique et leurs dcouvertes majeures dans le domaine de la connaissance,
seuls les rudits atteignaient ce niveau de comptence. Le reste de la popu-
lation croyait toujours simplement aux caprices des dieux ou, au mieux, aux
hasards du cycle agricole.
Cette rsignation universelle effleurait des problmes qui nous concer-
nent ici : do vient lhomme si ce nest dun acte de cration divin ? Quel
50 600 1492
est le sens du sang qui coule dans ses veines puis sen chappe ? Pourquoi
un enfant hrite-t-il des caractristiques psychologiques de son grand-pre
paternel et des traits physiques de son oncle maternel ? Les hommes qui
meurent jeunes ou qui manquent leurs devoirs conjugaux, sont-ils mar-
qus dune manire ou dune autre ? Il ne fait aucun doute que le domaine
de la connaissance progressait lpoque. Personne ne peut nier les progrs
raliss alors par lastronomie chinoise et aztque, par la mdecine indienne
et islamique et par la technique europenne (voir les chapitres 4, 5 et 6).
Toutefois, les masses acceptaient de se soumettre. Nous pourrions nous
contenter ici de rappeler que, la plupart du temps, une figure maternelle
tait invoque pour servir dintermdiaire entre les masses et le paradis ;
inutile donc dinsister sur la figure de la Vierge chrtienne (illustration 147).
Alors que la civilisation byzantine osait recourir des images pour reprsen-
ter le monde inconnu au sein duquel les mes taient censes retourner (de
fait, du VII
e
au IX
e
sicle, lEmpire byzantin tait dchir par une controverse
portant sur la convenance de telles reprsentations du divin et de ses inter-
mdiaires), lIslam, par principe, rejetait catgoriquement cette approche
(illustration 90). Il ne fait aucun doute quune croyance plus ancre dans le
pouvoir des choses sanctifies justifiait les statues de dieux tailles dans les
Amriques ou en Asie centrale et orientale (illustrations 236 et 301).
Limpuret
Le monde tait impur car il tait le champ de bataille entre les principes
du bien et du mal, comme lenseignaient les penseurs iraniens et comme
les chrtiens taient prts le croire. Cette impuret tait galement due
au fait que lhomme lui-mme est compos de matire prissable. LInde,
lAmrique native et dautres civilisations prfraient la crmation du corps
pour viter quil ne contamine le sol, plutt que le laisser pourrir dans la
terre comme le prconisent les trois grandes cultures monothistes du bassin
mditerranen. De plus, au cours de sa vie, le corps de lhomme scrte des
matires infectes dont il doit se librer dans le secret de son intimit . Dans
les civilisations toujours confrontes au pouvoir de la nature telles que celles
dAfrique, dOcanie ou des Amriques, la dfcation tait particulirement
considre comme une source de dgot et un signe de faute. En revanche,
ces besoins naturels taient considrs de faon beaucoup plus lgre dans
les socits qui exeraient un plus grand contrle sur lenvironnement. Des
latrines publiques ou collectives existaient dans la Rome antique, tout comme
dans lInde mdivale.
Chacun devait se prmunir de limpuret et se purifier. En termes
moraux, cela signifiait accomplir des rituels accompagnant la naissance du
La famille, les groupes domestiques et la socit 51
nouveau-n, par le biais du baptme ou de ses quivalents autour du bassin
mditerranen, par des initiations magiques aux Amriques et en Afrique. En
termes plus concrets, on accordait un soin prcis et minutieux aux ablutions,
lhygine et aux gestes de purification, tels que les bains rituels de lInde,
les ablutions et la frquentation du ammm par les musulmans, en passant
par les changements frquents de vtements et la destruction des objets
souills pratiqus au Japon. Cette obsession tait moins marque en Chine
(o lon prenait en gnral deux bains par mois), et pratiquement tombe
en dsutude en Europe dont la population conserva pendant longtemps une
rputation dplorable dans le domaine de la propret, au moins jusquau XII
e

sicle o des thermes furent nouveau ouverts.
La chrtient insiste plus quaucune autre rgion sur loffense faite
Dieu par limpuret de lhomme et dfinit trois champs o cette impuret
fait des ravages. Lun de ces champs est celui de largent et de son abus, un
sujet sur lequel nous ne reviendrons quincidemment ; le deuxime (que nous
devrons tudier) concerne la sexualit qui, supposait-on, diminuait la volont
de lhomme ; enfin, le troisime avait trait au sang qui coule du corps dune
victime et plus particulirement celui qui coule sans blessure du corps de
la femme, ce qui fait delle lincarnation mme de limpuret.
La femme, entre lhomme et linconnu
Lun des points communs incontestables de toutes les zones culturelles de
lpoque est le statut mprisable de ce sexe trangement qualifi de faible .
Cest prcisment dans les rgions o nous chercherons plus tard trouver
des traces de promotion des femmes , cest--dire en Afrique subsaha-
rienne, en Inde ou en Europe, que nous devons reconnatre la persistance
dune ingalit entre les sexes. Les dolances des hommes font appel un
arsenal bien fourni, du moins en apparence, fond sur des raisons morales.
Les femmes sont des cratures cruelles, lascives, inconstantes, bavardes,
dpensires et capricieuses. Puisquil serait tout aussi facile dtablir une
liste parallle et galement critique des caractristiques masculines, il est
clair que ces raisons ne sont que des prtextes et non la raison originelle
de la relgation des femmes. Jusqu un certain point, certes discutable, la
relative faiblesse physique des femmes a pu contribuer leur disqualifica-
tion dans les socits primitives de chasseurs-cueilleurs o toutefois leur
rle procrateur et leur mainmise sur le foyer nont sans doute pas manqu
de leur apporter des compensations. Il nous faut chercher ailleurs la raison
premire de lviction des femmes : partout dans le monde le mme argument
est invoqu, savoir que la femme dtruit lhomme et dvore sa vigueur en
le sduisant et en lui faisant perdre son contrle. La femme est tetzahuitl,
comme le dit lexpression aztque ; cest--dire quelle effraye. Parmi les
52 600 1492
civilisations monothistes du Livre, celles qui parlent de pch et de chute, la
femme est responsable du malheur de toutes les espces. Pour lhindouisme,
elle contrle la vie mais aussi la mort. Elle est la croise de ce monde et de
lau-del, servant dintermdiaire et de magicienne qui communique avec
les morts ou jette des sorts aux hommes. Pour la chrtient, elle est coupable
presque par dfinition, mme dans les cas dimpuissance masculine.
Ses parties gnitales sont la source de la mfiance quelle dclenche, car
elles intriguent et repoussent la fois. En Afrique et en Ocanie, on pensait
que le sang menstruel dtruisait le sperme, ailleurs on le considrait au
mieux comme corrompu et donc diffrent du sang honorable qui jaillissait,
par exemple, des blessures. Les menstrues de la femme doivent tre caches.
Elle est isole du groupe et relgue des zones rserves comme au Japon,
mais aussi en Ocanie et aux Amriques. Elle doit tout au moins se purifier
aprs ses rgles comme en Inde ou dans la chrtient.
Ainsi, les femmes, victimes et dvoreuses la fois, sont alines cause
de leur activit sexuelle. Leur droit dtre fire de la forme de sexualit qui
leur est propre ne se rencontre que rarement dans le monde musulman et
au Japon. La copulation reste peut-tre une arme fminine, mais cest une
affaire touffe. On attend de la femme quelle cache ses parties gnitales,
mystrieuses et effrayantes, mais quelle se vte des pieds la tte pour sortir.
En portant le voile, elle se protgeait et protgeait les autres plus quelle ne
signifiait son alination et son appartenance quelquun.
videmment, lidal tait de ne pas avoir de contact avec le sexe impur
ou tout au moins dattendre que la divinit qui a plac la femme sur le
chemin de lhomme pour le tester en fasse, la fin des temps, la source de
rdemption de lhomme aprs avoir t la cause de son malheur. La chr-
tient na jamais cess de se proccuper de ce problme. ve est respon-
sable de la chute de lhumanit, il est donc logique que cette dernire soit
sauve par la Vierge Marie, la nouvelle ve , dont le culte a souvent des
saveurs quelque peu hindouistes. Prisonnire de ses propres contradictions,
lglise est oblige de condamner ve et dpargner Marie. En attendant la
rdemption, les femmes doivent tre vites. Cest aussi ce que Manu avait
dj recommand en Inde alors que, plus louest, les Pres de lglise,
de saint Jrme Jacques de Vitry, tiennent les mmes propos. La virginit
doit prvaloir chez les hommes et chez les femmes, et cet tat est considr
par les penseurs de lglise comme un ordre (ordo virginarum, viduarum
ou monachorum) suprieur tous les autres. Loue de la mme manire en
Asie de lEst et particulirement au Japon comme le signe dun contrle
personnel extrmement moral, la virginit dans le monde musulman acquiert
une autre dimension : elle devient insigne dhonneur. Bien videmment,
on est partout conscient du fait que la survie de lespce dpend de lacte
sexuel et de son impuret et que Dieu a dit : Croissez et multipliez ! Le
La famille, les groupes domestiques et la socit 53
dfi consiste donc dompter linstinct et tablir un comportement chaste
qui empche lextinction de lespce tout en vitant la luxure.
La conscience dtre
La vie sociale repose sur la relation entre les tres humains qui suppose que
les individus possdent une conscience de soi et dappartenance un groupe
ayant des caractristiques qui le distinguent de tous les autres groupes, quil
sagisse dun clan ou dun cercle familial restreint. cette poque, lhomme
na aucun soupon concernant les origines de sa propre espce ou la raison
pour laquelle les diffrentes entits ethniques ont t disperses. Il croit au
couple primordial form par Adam et ve au paradis ou aux tres humains
originels, tels que Fuxi ou Ngna, appartenant respectivement au pass
lointain de la Chine et de la Core. Ces croyances expliquent les diffren-
tes volutions des civilisations. Toutefois, lhomme na quune trs vague
notion des gnes et de lhrdit qui fondent des lignages. LIslam, hritier
de la pense grecque, est la civilisation qui a accord le plus de valeur aux
caractristiques physiques ou morales que lon retrouve dune gnration
lautre. Ailleurs, lindividualisme bouddhiste, le culte de la nature shint et la
soumission chrtienne la volont de dieu limitent les spculations quant
lhrdit ou aux revendications de liens de sang. Partout o intervient lide
que lindividu pourrait appartenir un groupe ayant des caractristiques
communes, limportance est attribue plus laspect sacr du groupe qu
la gntique. Des observations empiriques permettaient parfois de percevoir
quun individu ressemblait tel ou tel de ses parents et donc quon pouvait
lui attribuer un nom de famille identique ; cependant, de telles observations
cdaient souvent devant la soumission la volont arbitraire des dieux.
Pourtant, le sentiment de perptuer son lignage dans toute sa puissance et
son originalit constituait la base mme de la survie du groupe. Ainsi toute
zone culturelle, en dehors de quelques exceptions trs localises, vnrait ses
anctres, se souciait de ses parents et continuait se mfier de cet lment
fluctuant en son sein : la femme.
La place des anctres
Cest aux circonstances de sa naissance que lon reconnaissait lindividu.
Cest--dire quil tait accept en tant que membre dun lignage dont les
origines lointaines, inventes si elles faisaient dfaut, taient une source de
prestige pour le groupe dans son ensemble ainsi quune base pour son unit.
Quils fussent mythiques ou rels, les anctres appartenaient la sphre du
sacr. Compars des dieux au Japon ou chez les Mayas, confondus avec
54 600 1492
les gnies et les objets surnaturels en Afrique subsaharienne, identifis un
totem animal tel que le loup, laigle ou lours en Europe centrale et orientale,
ils permettaient enfin simplement, en termes humains, un individu de faire
impudemment remonter sa ligne , disons, Charlemagne.
Dans les socits o la subsistance tait difficile, comme sur les les
dOcanie, en Afrique subsaharienne ou aux Amriques, les anctres rvrs
taient ceux qui taient censs avoir t les premiers dfricher et planter.
Cest sur leur terre dont on pensait quils la cultivaient autrefois en commun
que la vie continuait. Les nomades tels que les Bdouins, les Mongols ou
les Fulani ont transfr ce rle danctre aux premiers bergers. Ailleurs, l
o lorganisation sociale tait plus avance, les anctres servaient garantir
lunit judiciaire de la famille, par exemple en Chine. Ils pouvaient gale-
ment avoir, par leur comportement pass, dtermin le destin et la caste de
leurs descendants, comme en Inde, ou leur activit conomique, comme au
Japon, sils navaient pas tout simplement, comme dans la chrtient, tabli
les fondations des devoirs, des biens et des honneurs de leurs descendants.
Il fallait donc respecter les morts et leur mmoire. Le culte qui tait rendu
aux anctres avait certainement pour but de sattirer leurs faveurs mais aussi,
plus profondment, dattester sa propre existence dans ce monde. Les rituels
diffraient peut-tre, mais leur principe sous-jacent tait universel ; ftes,
sacrifices et invocations donnaient accs lesprit de lanctre qui permet-
tait alors de connatre linconnu. Ces cultes atteignirent leur paroxysme en
Asie, en particulier en Chine et au Japon. LInde fait exception la rgle,
car la notion dincarnation posait des limites lide que les anctres avaient
disparu de faon permanente de ce monde. cet gard, le monde chinois
fut pendant plus dun millnaire le tmoin dune certaine tension entre la
tradition de respect d aux plus gs, quils fussent encore en vie ou non, et
une certaine dose de scepticisme transmise par le confucianisme puis par le
bouddhisme. Toutefois la Core et le Japon continuent davoir pour pilier
de leurs vies sociales le culte quotidien des anctres.
Un groupe danciens tendait peser sur la vie des plus jeunes. Ces
anciens ne se lassaient jamais de donner des conseils, ils taient consults au
sujet des mariages et des chasses, portaient la responsabilit des adoptions
et, en tant quarbitres et tmoins la mmoire insondable, ils menaaient et
tenaient conseil. Ctait le cas en Afrique subsaharienne (le mansa), dans
le monde musulman (le mal), Byzance ou autour de lorme sur la place
des villages europens. Ces anciens prsidaient linitiation des jeunes
(dans des endroits spciaux, voir le tsimia de Nouvelle-Guine) ; ctaient
eux galement qui, linstar des femmes, interprtaient les signes envoys
par linconnu. Afin dassurer le pouvoir des ans, on enseignait aux plus
jeunes les couter docilement au sein du groupe familial. Cette seconde
caractristique clarifiait le statut souvent peu enviable de lenfant en
La famille, les groupes domestiques et la socit 55
insistant sur le fait que le lien entre les gnrations est la justification du
lignage. Finalement, au sein du cercle dhabitations se dressait la ncropole
o les anciens suivaient le chemin de la mort. Il ne sagissait pas seulement
dun champ o reposaient les morts et o personne naurait os venir troubler
leur sommeil ternel (comme latrium des chrtiens ou le kiwa des Antilles),
ctait un temple familial o se perptuait la vnration des gnrations
prcdentes.
Cest ainsi que prit naissance la conscience dynastique (Sippen-
bewusstsein) dont est investi tout individu puissant et quil transmet son
tour comme un fragment sacr de son pouvoir. Cela se passait ainsi chez les
princes du Ghana et du Mali en Afrique, chez les dirigeants dOccident ou
chez les empereurs de Chine et du Japon. Mme dans les rgions o lexal-
tation du rang ancestral ntait pas aussi forte, des efforts taient raliss
pour prserver les lments tmoignant de la continuit, comme les cheveux
et les ongles des morts. Ntait-ce pas effectivement la preuve que la mort
nest jamais une fin ? La coutume de la nomenclature servait rappeler les
disparus si on venait les oublier. Ainsi un individu pouvait porter le nom
dun anctre. En Asie de lEst, les noms ancestraux devinrent une appellation
gnrique, tout comme en Chine, par exemple, o le nom du clan (xin) est
ajout celui de la maison (xi). Le patronyme pouvait galement rappeler une
origine commune, comme ctait le cas dans lEmpire byzantin, ou encore
remmorer des anctres remontant deux ou trois gnrations, comme dans
le monde musulman. Un nom musulman complet comprenait celui de la tribu
(nisba), de la ligne (nasab), puis le nom accompagn soit de celui du pre
(introduit par ibn) ou de celui du fils (introduit par ab), enfin un surnom,
souvent honorifique (laqab). trangement, lOccident rsista longtemps cet
usage. Jusquau XI
e
sicle, le nom de baptme dun individu lui tait propre,
mme si ce nom tait utilis traditionnellement par la famille. Lutilisation
dappellations dascendance, fils de , ou de surnoms transmissibles ne
se rpandit quaprs 1100, voire 1150.
Une ligne commune
Ce terme dsigne un groupe de personnes qui ne partagent pas forcment la
mme ascendance, puisquil comprend aussi les individus aims et les ser-
viteurs, ce qui nous amne une ide inclusive de la famille. Le vocabulaire
exprime cette ralit sans quivoque. En Afrique, le swahili ujamaa regroupe
trois notions : la parent, laide mutuelle et la communaut ; au Mexique,
le mot tecalli dsigne un groupe li par les liens du sang, les fidles dun
culte et des partenaires conomiques ; le japonais no ko traduit la parent
biologique, les allis politiques et les voisins ; la familia chrtienne comprend
la parent, les domestiques et ceux qui y apportent aide et confort . La
56 600 1492
cellule familiale tendue prodigue ainsi le cadre premier de la vie sociale,
du culte des anctres (comme nous lavons vu), mais aussi des activits
politiques et conomiques. Les notions de solidarit, daide mutuelle, etc.
fondrent le concept de responsabilit collective, dun point de vue moral
mais aussi purement pratique. En Afrique subsaharienne, les sorcelleries dun
groupe rival taient censes avoir des effets handicapants sur lensemble
du groupe qui se retournait dun bloc contre lennemi pour des reprsailles
violentes ; en Asie de lEst, partir du VIII
e
sicle, une insulte ou un acte de
dsertion pouvaient dclencher une chane de conflits, pouvant aller jusqu
une guerre des clans vises politiques, comme au Japon o les liens de
loyaut rivalisaient avec les liens de parent. Bien quen thorie, lIslam
interdise la violence, en particulier dans la sphre prive, en pratique il fut
oblig de composer avec des rivalits sanglantes. La chrtient occidentale
eut, elle aussi, bien des difficults juguler ses querelles de familles (faida
et vendetta sont deux termes italiens clbres qui les dsignent), son tour
la justice publique poursuivait souvent ce que la coutume prive exigeait.
Sans entrer dans ce qui nest gnralement que de simples sous-titres for-
mels, nous devons ajouter que les systmes de parent qui semblent prdominer
cette priode sont les systmes agnatiques (pyramide des consanguins par les
mles uniquement), dont la solidit tait certainement renforce par le culte
des anctres ; laspect patrilinaire est particulirement visible dans le systme
de transmission des possessions et dans la structure matrimoniale. Dans la
mesure o ces schmas se rencontrent, au cours des sicles mdivaux, dans
toutes les populations indo-europennes, dans lensemble de la zone occupe
par les civilisations indiennes et chrtiennes, ainsi que dans les les dOcanie,
en Amrique prcolombienne, dans les terres smitiques et en Asie de lEst, il
faut sans aucun doute chercher leurs origines dans les structures conomiques
de base, cest--dire dans les groupes de chasseurs et de guerriers, dleveurs
et de cueilleurs itinrants dont les valeurs donnaient la prminence aux mles
et plus particulirement au chef mle du clan.
Ces systmes originels subirent cependant des altrations profondes au
cours de la priode tudie. Alors que les tribus dOcanie et dAmrique
nous prsentent des systmes stables o les indications concernant lascen-
dance maternelle restent caches, on note en Afrique subsaharienne, vers le
XIV
e
sicle, une augmentation des groupes sdentaires, ce qui entrane, au
sein des mmes groupes ethniques, des affrontements entre les clans poss-
dant des proprits terriennes exploites sous le rgime de la communaut et
les clans rests nomades. Au sein du premier groupe, qui pouvait comprendre
plusieurs centaines dindividus, les disparits dans les richesses y compris
les esclaves avaient parfois tendance remettre en cause lgalit des
membres du clan par rapport lanctre commun. Cest alors quune contri-
bution matrilinaire pouvait apporter des biens prcieux qui valorisaient
La famille, les groupes domestiques et la socit 57
socialement la famille de la femme. Cette situation prvalait galement dans
le monde musulman. En principe, une femme et ses biens passaient sous le
contrle de son mari et donc sous celui de son lignage ancestral. Si elle ne
se mariait pas, elle restait sous le contrle de ses frres. La chrtient alla
mme plus loin en mlant le droit romain, qui graduellement en est venu
favoriser le principe cognatique, et lusage celtique ou germanique, o la
part des femmes et de leurs lignages originels tait extrmement importante.
Aprs le XII
e
sicle, les progrs raliss taient tels que les lignages paternels
et maternels taient mis pratiquement sur un pied dgalit ; ctait le cas,
par exemple, Byzance o nous voyons au moins au sein de laristocra-
tie des femmes revenir leur patronyme dorigine. La situation en Asie
tait plus complexe. Le principe agnatique volua peu au nord de lInde,
tandis quau sud, les systmes matrilinaires et mme matriarcaux prenaient
lascendant. Les rgions chinoises, japonaises et corennes restrent, elles
aussi, fidles une structure patrilinaire stricte, car le culte des anctres
y tait particulirement bien tabli et saccompagnait dun profond respect
pour les pres omnipotents. Cela dit, la part maternelle de la famille tait
aussi clbre dans le culte familial.
Jusqu la fin du X
e
sicle, lensemble familial, cest--dire une col-
lectivit lie par des liens de parent, pouvait ainsi comprendre, comme
lont rvl des fouilles archologiques en Europe par exemple, de 100
200 individus (do le japonais hwon : ceux qui habitent ensemble). Il est
fort probable que la structure gnrale de la famille consistant en une tribu
ou un groupe ethnique li au clan ou la ligne (lallemand discerne Sippe
de Geschlecht) ne resta comprhensive que jusqu laube de la priode tu-
die dans ce chapitre. Il ne nous est gnralement pas donn de connatre les
modes de vie des plus humbles. Pourtant, des similitudes apparaissent dans
les systmes de parent lorsque nous ne nous arrtons pas aux diffrences
strictement locales de terminologie. Ainsi en Amrique, le mexicain cencal-
tin et le pruvien ayllu dsignaient des habitations groupes autour dune
mme cour o vivaient ceux lis par le mme sang sur quatre gnrations.
En Afrique subsaharienne, le conseil de clan (mansa au Mali) contrlait
jusqu trois gnrations. LIslam conservait un degr encore plus impor-
tant de solidarit sous lgide du mala tribal (le rassemblement ou le
conseil ). Dans la chrtient occidentale, la famille indivise tissait ses liens
de parent avec ses proximitas et propinquitas jusqu la sixime gnration
dascendants, crant ainsi une sphre de pouvoir conomique et politique
do la noblesse terrienne tirait sa force. Byzance, dans le cadre du village
(chrion), le groupe de parents (syngeneta) joignait les lignes paternelle et
maternelle et les unissait pour grer des biens communs. En Inde, le gtra
correspondait un clan uni par les liens du sang sur six gnrations. Au
Japon, luji dont la formation entre les VI
e
et IX
e
sicles apr. J.-C. fut une
58 600 1492
tape essentielle dans lhistoire sociale du pays runissait au sein dun
seul et mme groupe tous les descendants dun mme anctre, un assemblage
qui pouvait inclure tous les membres dun seul village ou ceux que liait un
systme dallgeance. Cette organisation tait une sorte de compromis entre
le clan dorigine ethnique (daikazoku) et un systme de parent ne couvrant
que quelques gnrations (dzoku). Le nombre dindividus ainsi solidaires
pouvait aller de 100 1 000.
Alors que le culte des anctres ne concernait que ceux qui partageaient
effectivement une origine commune, la parent pouvait tre tendue
ceux dont on attendait un secours, que ce soit une aide volontaire ou non. La
parent artificielle regroupait ainsi un nombre considrable dindividus
attachs au clan par des liens damiti ou de dpendance. Ces individus
pouvaient compter des esclaves, comme ce fut le cas au Ghana partir du
VII
e
sicle ou chez les Aztques et les Incas du XV
e
sicle. En Islam, les tri-
butaires ayant fui leur lieu de naissance ou bien des familles qui demeuraient
pouvaient devenir les mawl ou clients dune tribu dominante, qui pou-
vait compter dans ses rangs un nombre important desclaves, de serviteurs
ou de prisonniers. Dans ce cas, comme dans dautres cas avrs, les hommes
libres pouvaient entrer volontairement dans une dpendance personnelle et
se trouver dans la position dtre nourris la charge dun riche suzerain.
Ainsi en est-il des oblats offerts au service dun monastre ou des
vassaux du systme fodal de la chrtient. Le Japon, pour sa part, comptait
les sides inconditionnels (noto) et les participants (munch) au culte et au
travail du clan. Un groupe pouvait donc dpasser les 1 000 individus. Cepen-
dant, cette hypertrophie bouleversa dangereusement la structure familiale :
de cellule rituelle, adapte pour subvenir ses propres besoins, elle devint
une unit conomique, politique ou militaire plus large, forme de cercles
concentriques rayonnant partir dun noyau initial compos de consanguins.
Ce bouleversement apparat aussi bien en Islam quau sein de laristocratie
byzantine, parmi les grandes maisons de la chrtient occidentale et mme
en Chine ou au Japon. ce stade, ce ne sont plus les liens de parent qui
motivent les ractions, mais les intrts dun petit nombre dindividus.
Il va de soi que dans les familles ou les clans les plus vastes pouvaient
apparatre des sous-groupes. Leur caractre fragmentaire pouvait mme,
en dernier ressort, entraner une rupture de lunit du culte familial. Lasso-
ciation la plus vidente est celle entre les frres et les beaux-frres, car elle
pouvait souvent tre dicte par la ncessit de ne pas diviser les hritages :
fratries, fraternits et garonneries taient certains des termes utiliss en
Occident pour dcrire de tels partenariats qui associaient souvent de faon
troite plusieurs membres mles de la famille issus des lignages paternel et
maternel. Ces groupements taient galement courants en Islam qui veillait
maintenir un contrle sur ses femmes. Cest pourquoi ils pouvaient
La famille, les groupes domestiques et la socit 59
apparatre avant mme la mort du pre. En Chine, tout au moins entre le
VII
e
et le XI
e
sicle, les associations entre les frres et les surs taient pr-
pondrantes. Les sororits, quivalent fminin des fraternits, apparurent
aux XIII
e
et XIV
e
sicles.
ce stade de notre expos, il nous parat donc judicieux de considrer
la place relle que le couple occupait au sein de tels groupements. Chaque
groupe, aprs tout, se rclamait dun couple primordial. Pourtant, ltude
de ce sujet (dans lequel nous nincluons pas les rituels de mariage que nous
aborderons ultrieurement) est problmatique, car les sources disponibles se
font trs discrtes sur ce qui est, pour ainsi dire, lossature de la vie familiale.
Certes, limportance du rle du couple est souligne par les enseignements du
bouddhisme, du shint et du confucianisme dans toute lAsie de lEst, par les
messages de lIslam et par ceux des vangiles et des textes canoniques de la
chrtient ; pourtant, ces textes sont formels et peuvent donc voiler la ralit.
La vitalit du noyau conjugal est cependant atteste par la taille des groupe-
ments claniques. Il est possible quen Amrique prcolombienne, en Afrique
et en Ocanie, la nature des proccupations conomiques locales ait mis un
frein au dveloppement dune telle structure. Ailleurs, malgr la constance
de la subordination psychologique et mme culturelle vis--vis du groupe, le
couple fut en mesure de continuer renforcer sa position du X
e
au XIV
e
sicle,
en raison du relchement de linfluence des parents, des frres et des cousins
et de la diversification des activits de production. la maison (domus,
ostal, haus) de lOccident correspondaient la maison (ghar) et le four
(chlh) du nord de lInde, ainsi que leurs quivalents dInde du Sud (vitu et
kutumpa), que lon appelait ie au Japon. De nombreux indices archologiques
et iconographiques rvlent quaprs le XII
e
ou le XIII
e
sicle, partout existaient
des groupements composs dun homme adulte, de sa ou de ses pouses et de
leurs enfants, vivant autour dun foyer dans une habitation isole. Il est tout
fait probable que plus la catgorie sociale de lunit tait basse, plus elle avait
de chances dchapper au contrle des groupes plus levs socialement.
Le monde des femmes
Dans toutes les rgions tudies, la femme tait considre, au cours de ces
sicles, comme une crature impure, suppose fragile ; un objet dtonnement
pour lautre moiti de lhumanit. Elle devait, dune part, tre mise lcart,
voire isole cause des dfauts qui, pensait-on, taient inhrents sa nature.
Dautre part, pourtant, son rle primordial et lattraction quelle exerait
confondaient les religieux de toute confession. Cest pourquoi, mme si
la femme tait relativement mieux traite dans les cultures indiennes et
japonaises que dans celles de lIslam et de lOccident chrtien, linflexible
prdominance masculine tait, en gnral, partout incontestable.
60 600 1492
La femme devait rester cache mais aussi tre prise en charge : les
diffrentes cultures lui assignrent donc des zones rserves. En Amrique
prcolombienne, en Ocanie et, dans une moindre mesure, en Afrique sub-
saharienne, les socits groupaient les femmes part (voir par exemple le
citnacalli mexicain). Partout ailleurs, on leur assignait certaines zones de la
maison o les hommes ne pntraient quexceptionnellement. Il nexistait
pas proprement parler de diffrence entre le aram islamique et leurs
appartements dans les chteaux de la chrtient. LAsie du Sud recourait
des pratiques similaires auxquelles sen ajoutaient dautres, comme, dans le
Japon du XIV
e
sicle, le logement de la femme dans la maison de son pre,
o son mari pouvait lui rendre visite. Pourtant, mme lorsquelle avait le
droit de vivre avec son mari, elle tait troitement surveille pour une raison
que nous pouvons expliquer ainsi : lutrus de la femme tait une sorte de
proprit familiale prcieuse quil fallait protger imprativement du dsir
des hommes et du pch de chair. Les pres, les maris, les frres et les oncles
(avec de considrables variations rgionales en ce qui concerne les derniers)
devaient donc exercer une troite surveillance sur elle en vertu dun sens
de lhonneur (ou de la proprit), particulirement quand elle saventurait
lextrieur. Son voile, comme nous lavons dj expliqu, prolongeait son
intimit dans la sphre publique.
Apparemment rduite ltat dobjet, la femme avait toutefois un rle
essentiel jouer. Lorsquelle se rvlait incapable dexercer ses fonctions de
mre, dducatrice et de gardienne du foyer, sa prsence au sein de la famille
tait considre comme un fardeau et non plus comme un atout. Fallait-il
par exemple pargner les petites filles quand elles taient trop nombreuses
dans la famille ; les filles non maries ou non mariables ? Linfanticide,
perptr systmatiquement ou induit par de mauvais traitements, tait une
pratique dont lnormit tend laisser les historiens sans voix. Pourtant, aux
premiers sicles de notre re, elle semble avre chez les Incas et au Japon.
En Chine, elle sest perptue jusquau X
e
sicle, chez les nourrissons. On a
mme affirm lexistence de telles pratiques dans la chrtient du dbut du
Moyen ge et les dngations qui ont suivi, bien que virulentes, manqurent
darguments convaincants et ne furent profres qu mi-voix.
Le destin des femmes apportait cependant quelques compensations.
Considres comme inconnaissables par essence, les femmes taient toute-
fois, comme nous lavons vu, considres comme les interprtes de lautre
monde ; les divinits et les intercesseurs fminins ne manquaient pas,
commencer par la Vierge des chrtiens. Il nous faut cependant noter que
les femmes navaient accs aux fonctions liturgiques que dans les socits
relativement primitives. Les femmes chamans existaient en Ocanie, en
Asie centrale et peut-tre au Mexique ; dans les autres socits, les femmes
devaient simplement tre consacres au service divin comme en Inde et en
La famille, les groupes domestiques et la socit 61
Amrique du Sud, voire comme les sorcires de la chrtient. Les deux
seuls domaines o la femme pouvait exercer compltement son rle taient
videmment lis sa fonction procratrice et la situation sdentaire de
son groupe familial, domaine important sil en est. En tant que mre, elle
jouissait dun statut privilgi dans toutes les socits, avant mme la nais-
sance attendue. Le prix de son sang (wergild en anglo-saxon, Wehrgeld en
allemand) dans lOccident mdival pouvait tre jusqu quatre fois plus
lev que celui dun homme assassin ; en Inde, elle valait mille pres .
La valeur impute sa fonction procratrice tait naturellement lie la
ncessit de perptuer lespce. Il est surprenant de noter la distinction tablie
entre lacte sexuel initial, entour dune aura de suspicion, et la conception
de lenfant dont linterruption tait, comme nous le verrons, considre
comme une calamit. On a accord une attention plthorique lexpansion
de la vnration de la mre au sein des diffrentes civilisations des sicles
tudis dans ce chapitre, particulirement en Occident o le culte de Marie
tait rsolument orient vers la protection maternelle.
Il ne fait aucun doute que le prestige maternel, coupl avec certaines
exigences conomiques, soit une raison de confier lducation des enfants
des deux sexes la mre. La surveillance et le soin des enfants mles taient
dlgus aux femmes jusqu lge de sept ans en Occident, en Islam, en
Afrique et en Ocanie, et jusqu un peu plus tard (dix ou douze ans) en
Asie de lEst. Quand bien mme cela aurait t le seul domaine gouvern
par les femmes, il aurait suffi leur confrer un rle fondamental, puisque
le caractre et lesprit sont forgs dans les toutes premires annes de la
vie. Tous les hommes de la priode mdivale taient donc peu ou prou
faonns, forms et duqus moralement par les femmes, tout au moins
pour lessentiel. Il nous faut toutefois insister sur la diffrence fondamen-
tale opposant les civilisations qui sattachrent ouvrir les portes de la
connaissance et mme des lettres aux femmes (le Japon et la Chine o
Ban Zhao crivit au III
e
sicle apr. J.-C. un conseil aux filles ) et celles
(comme lIslam et la chrtient) qui choisirent de maintenir la femme dans
une sainte ignorance .
La sdentarisation progressive, exception faite des peuples nomades
et de ceux qui pratiquaient lagriculture itinrante sur de longues prio-
des, contribua grandement lvolution des rles de la femme, puisque les
hommes, chasseurs ou cueilleurs, fermiers ou bergers, ne pouvaient pas
surveiller les provisions ou grer les stocks de nourriture, ni soccuper du
feu ou prparer les repas. Les socits de lpoque, mme les plus volues,
restaient particulirement dpendantes de leurs moyens de subsistance. Les
hommes taient certainement les principaux soutiens de la famille, mais les
femmes taient les grantes de ce que les hommes rapportaient. Tout porte
la trace du pouvoir exerc par les femmes. Puiser leau, surveiller la citerne,
62 600 1492
faire bouillir le pot : du Mexique au Japon, ces tches sont la prrogative des
femmes, de mme que la conservation et la prparation du mas, du bl, de
lorge ou du riz, la tche de nourrir et de tuer les volailles ou les porcs. En
tant que matresse de maison, la femme possdait un pouvoir sans partage sur
le foyer occidental ou sur lie japonais ; cest elle qutaient confies les
cls de la maison (do le germanique fruwa), ainsi que ses comptes. Avec les
autres femmes du village, elle tenait conseil, changeait des nouvelles et les
colportait tout en lavant les abreuvoirs, les moulins ou les puits. Pendant ce
temps-l, les hommes chahutaient dans les tavernes ou la forge, se vantant
et inventant des histoires, puis faisaient des entres fracassantes dans leurs
sphres prives. Pourtant, qui y rgnait rellement ?
lexception possible de lAfrique subsaharienne, les femmes ne
pouvaient jouir de laccs aux titres et aux charges du royaume sculaire.
Toutefois, les princesses chrtiennes, les impratrices dAsie de lEst ou
les confidentes indiennes ou musulmanes ayant laiss une telle empreinte
dans lhistoire, tout au moins aux X
e
, XI
e
et XV
e
sicles dans la chrtient, au
XIII
e
sicle pour lInde, au X
e
sicle pour le monde musulman et aux XIV
e
et
XV
e
sicles pour lAsie de lEst, ne faudrait-il pas pondrer cette assertion ?
Tout est question de nuances. Si notre sujet lexigeait, il nous serait facile
dattester des ouvertures juridiques qui permirent aux femmes dendosser
le rle de tmoin la cour, dengager des poursuites, de grer leurs biens
ou de dvelopper leur activit conomique.
Nous ne devons toutefois pas cder la tentation dadopter un point de
vue trop optimiste. Il nous semblait essentiel, aprs avoir expos la rel-
gation par principe de la femme, de montrer quen bien des domaines les
deux sexes avaient des statuts quivalents avant que leurs os soient enterrs
ensemble dans la mme terre. Certes on trouvait, aux cts des fileuses
et des coupeuses de foin, des comtesses poigne ; certaines mres taient
savantes dautres autoritaires, certaines pouses taient effaces dautres
dominatrices. Il y eut des priodes de progrs, dautres de rgression :
il nous faut, ici, nous passer du synchronisme car les conditions locales
diffraient par trop. Pour prendre lexemple des deux ples de lEurasie,
la situation des femmes au Japon se dtriora entre le XII
e
et le XIV
e
sicle
(lre Kamakura), alors quau cours de mme priode, elle progressait en
Occident (illustrations 173, 174, 257 et 258).
La ncessit de procrer
Langoisse gnre de nos jours par la croissance incontrle du nombre
dtres humains nourrir nest pas nouvelle. Il y eut toujours des poques
et des lieux sur terre ou le monde semblait trop plein, au vu du niveau
technique du moment. Nous connaissons la cause vidente de ce fait. La
La famille, les groupes domestiques et la socit 63
sexualit humaine, comme celles des autres espces, est gnreuse et puis-
sante au point dtre la base de toute la socit. Ses excs ne peuvent tre
restreints que par la volont conscience de lhumanit ou par les fureurs
de la nature. Cest pourquoi les manifestations des pulsions sexuelles furent
trs tt canalises par les socits grce la cration dune organisation
de forme matrimoniale, considre comme le seul moyen dendiguer les
excs. Aucune des zones culturelles tudies de cette poque ne semble tre
demeure dans un tat danarchie sexuelle prhistorique ou protohistorique
dans lequel les mles et les femelles dun territoire donn se mlangeaient
en commun et au hasard.
Lacte charnel
Lattraction des deux sexes semble si naturelle quil parat inutile dy reve-
nir. Mme si elle pouvait tre prouve, un voile pais nous empcherait de
prendre la juste mesure de ce que cela implique, car lacte sexuel assouvi en
public fut de tout temps considr comme une dviation de lordre normal
et donc puni partout ; dautre part, ralis en priv, il nous chappe prati-
quement totalement. Pourtant, les documents ne manquent pas : rglements
promulgus par les autorits religieuses, procs-verbaux de conseils aux
familles, anecdotes romances, pomes et dessins.
Dans lordre de la Cration, le pouvoir divin a permis un lment
particulirement perturbateur dentrer en jeu : pour les hommes au moins,
lacte sexuel est une source de plaisir, donc une tentation et une attirance.
Les gens du Livre peuvent considrer quil sagit dune preuve envoye
par Dieu ses cratures, afin de les encourager la modration ; toutefois,
lacte reste la fois invitable, agrable et ncessaire. Si la virginit, voire
la stricte chastet taient considres, comme nous lavons vu, comme le
meilleur chemin que puisse prendre lhumanit, une telle approche mettait
en pril le culte des anctres et finalement la survie de lespce. De plus,
elle troublait lordre social dans les cas o elle ntait pas partage par toutes
les parties. Cest la raison pour laquelle, en dpit de courants antimatrimo-
niaux virulents en Iran, Byzance et en Occident la fin du XI
e
sicle, le
caractre lgitime de la copula carnalis, comme les chrtiens la dsignaient,
tait admis partout. Les partisans de la modration dans la pugna carnis, le
combat de la chair contre les pulsions non rfrnes (le type de delirium
sexuel que les Indiens nomment gandharva), tentrent de btir des barrires
contre les excs. partir du IX
e
sicle, les prescriptions chrtiennes devinrent
pointilleuses : lacte ntait tolr que dans le but de la procration, en dehors
des jours de fte religieuse, de la priode de grossesse et dallaitement ; il
devait par ailleurs, en toute occasion, ntre accompli quavec delectatio
moderata, comme lexprime Thomas dAquin. Les juifs ne recommandaient
64 600 1492
les relations sexuelles quune seule fois par semaine ; les musulmans seule-
ment si la femme en faisait la demande. Les rglements de lInde pouvaient
imposer labstinence pour des priodes stendant sur plusieurs mois. Hors
les civilisations monothistes, les relations sexuelles pouvaient tre interdites
pendant les priodes de chasse ou de dfrichement ou prohibes dans certains
lieux considrs comme nfastes tels que les marcages, les jardins ou les
cimetires. Au reste, lacte mme restreint, comme les Pres de lglise ne
cessrent de le rclamer, de saint Paul saint Albert (Albertus Magnus),
par le discretio nen tait pas moins considr comme dgradant puisque
les organes sexuels fminins taient impurs, comme nous lavons dj dit,
et parce que la volont de lhomme est affaiblie et perdue lors de ltreinte
charnelle, ce qui bouleversait lordre masculin.
Un certain nombre de cultures senorgueillissaient mme de considrer
le plaisir comme une sensation devant tre partage quitablement par les
deux partenaires et que lhomme devait veiller susciter chez sa partenaire.
Tel tait le cas de lIslam, de lInde et du Japon. Lrotisme pourrait tre
lapproche naturelle adopter pour atteindre le plaisir mutuel. Les traits sur
lamour ne manquaient nulle part, ils dcrivaient les attitudes, les postures
et les pratiques pouvant engendrer le plaisir : dOvide au Liber Gonorrhini
en Occident, en passant par les Notes de chevet de Sei Shnagon dans le
Japon du XI
e
sicle ou le Kmastra indien (manuel technique pour un cot
russi), les humains disposaient de guides subtils. Les prtres, les brahmanes
et les moines bouddhistes tonnaient en vain. Il nous faut toutefois remarquer
quune relle gographie de lrotisme continue de nous chapper. Ainsi
laccent port sur la nudit en Occident provoqua un regain dattention
pour les vtements et la coiffure, mais rapparut comme stimulant en Asie
de lEst et dans les pays de lIslam ; livresse tait populaire au Prou, les
aphrodisiaques base de plantes ltaient en Afrique, le baiser tait interdit
en Nouvelle-Guine, alors quen Chine, les pieds bands des jeunes filles
(coutume qui apparut au plus tard au X
e
sicle) taient considrs comme
rotiques ; il nous serait facile dallonger la liste des fantasmes particuliers
chaque culture.
Dans toute culture, il existe des tmoignages damour partag. Les abon-
dants crits potiques arabes, les romans chrtiens des XIII
e
et XIV
e
sicle,
les Vies de personnages saints Byzance et ailleurs, lhonneur que lInde
accorde aux sat, femmes aimantes et aimes accompagnant leur mari dans
la mort, les aventures romances des amants clandestins du Japon ou de la
Chine attestent sans quivoque ce fait culturel.
Il ne faut pas forcer son imagination pour percevoir que les censures des
ministres des divinits ntaient pas respectes spontanment par le peuple.
Nous pouvons mesurer la svrit des sanctions visant viter les effets
naissances illgitimes en particulier de ces pratiques interdites. Les
La famille, les groupes domestiques et la socit 65
pchs taient partout identiques : ingestion dune potion abortive, touffe-
ment dun ftus, coitus interruptus pour les hommes, recours immdiat au
nettoyage intime pour les femmes, pratique de postures rputes empcher
la conception, sans oublier les invocations magiques avant ou aprs lac-
couplement. Lattitude des gardiens de la chastet variait, parfois jusquaux
extrmes. Les coutumes acceptes au Japon pouvaient tre punies de mort
au Mexique ; entre ces deux ples, le monde islamique montrait plus din-
dulgence dans ses condamnations et la chrtient plus de rigueur, mais aussi
plus de subtilit. Ainsi la contraception prventive entranait une pnitence,
mais la contraception aprs lacte tait suivie dune pnitence plus svre.
Toutefois, linfanticide, la naissance ou durant les derniers stades de la
grossesse, tait considr comme un meurtre et une insulte aux anctres ;
les coupables taient punis de la peine de mort.
Les plaisirs solitaires permettaient videmment de se mettre labri
de tout danger ; nous pouvons dduire, mais non prouver quils taient uni-
versels. Les lois traitaient durement ces pratiques, les considrant comme un
gaspillage du don divin. Les femmes en taient plus accuses que les hom-
mes, sans doute parce que les lois taient crites par ces derniers. La rgle
voulait que lhomosexualit soit place sur le mme plan, mais les faons
dont ce sujet tait trait pouvaient varier considrablement dune rgion
lautre. Probablement parce que les structures sociales pouvaient, ici ou l,
lencourager comme en Occident et en Islam, o les sexes taient systma-
tiquement isols de douze ans jusqu lge du mariage, mais galement les
organisations non mixtes, telles que le clerg ou les monastres chrtiens, les
bandes de guerriers, quils aient t musulmans ou occidentaux, les assem-
bles de brahmanes et autres groupes rsultant du systme discriminatoire
des castes en Inde. En principe, la peine inflige au coupable tait la mort.
Cette peine tait applique en Amrique et dans le monde islamique, mais
la frquence des occurrences, particulirement parmi les femmes, conduisit
certaines autorits fermer les yeux, de faon systmatique en Asie de
lEst.
Naturellement, ce qui restait craindre tait la violence incontrle
des pulsions masculines. Condamn sur tous les fronts, mais nanmoins
systmatiquement perptr et multiforme, le viol tait la peste sexuelle de
cette re. Le violeur tait puni de la peine de mort en Amrique et dans le
monde islamique, le chtiment que lui rservait lOccident tait trs svre,
car il affectait srieusement lordre de la socit et de la famille, voire de
la proprit, plus ou moins longue chance. Lorsque les circonstances
imposaient aux autorits de fermer les yeux, celles-ci choisissaient de consi-
drer cet acte comme une sorte de rite de la virilit pour les hommes, et plus
particulirement les jeunes gens qui y prenaient part. Cependant, les dangers
inhrents au viol furent promptement et clairement reconnus comme insup-
66 600 1492
portables pour la socit ; des formes officielles de prostitutions furent donc
instaures bien avant le Moyen ge. Les femmes exerant ce commerce
remplissaient un rle en contribuant la rgularit sociale et la dfense
de la famille et de lordre public, ce qui explique le fait que les glises tol-
raient, protgeaient et mme encourageaient les services des prostitues.
En Inde, les prtresses et les htesses de devadas pratiquaient leur art
dans des temples ; dans la chrtient, les maisons de gentes dames vivant
honntement de leurs travaux daiguille taient regroupes autour des gli-
ses ; en terre dIslam, les filles des rues tranaient devant les mosques ; les
prostitues japonaises accueillaient leurs clients dans le quartier des fleurs
bnies , ou yoshiwara. LAmrique prcolombienne rigea cette coutume en
rgle de vie et, au Prou, chaque grande maison possdait ses propres filles
de joie charges de linstruction des adolescents mles de la famille. Les
statistiques sont la mesure de lexpansion de cette pratique. Dijon, en
France, vers la fin du Moyen ge, 10 % des femmes de la ville sadonnaient
la prostitution, de faon rgulire ou pisodique. Vers la seconde moiti du
premier millnaire de notre re, 500 prostitues taient recenses Tanjore,
en Inde, 15 000 Kyto et 20 000 Changan sans compter les travestis.
Nous pouvons galement observer des diffrences gographiques nettes.
Alors que les devadas indiennes et les geisha (femmes de lart) japonaises
taient instruites, souvent rudites et offraient des conversations cultives
en plus du plaisir physique quelles procuraient, les prostitues taient le
plus souvent des filles de la campagne.
Le mariage
Il sagissait de lunion entre un homme et une ou plusieurs pouses la
polyandrie a effectivement exist parmi les Celtes et dans certaines rgions
dAfrique subsaharienne et dInde, mais au Moyen ge il ne sagissait dj
plus que dun lointain souvenir qui pourvoit aux fondations de la socit
puisquelle radique lanarchie sexuelle. Durable ou phmre, fonde sur
le consentement mutuel ou impose, rsultat dune simple cohabitation ou
aboutissement de rites compliqus, cette union est le socle des relations entre
les sexes et se trouve donc au cur de notre sujet. Pourtant, il est difficile de
suivre lhistoire du mariage sur une priode de 1 000 ans et dans un si grand
nombre de rgions puisque les liens maritaux sont les plus flexibles et les
plus contrasts de tous les liens faisant lobjet de notre tude. Une fois de
plus, il nous faut nous restreindre aux gnralits.
Rappelons tout dabord que, bien que toute dimension sexuelle ne puisse
pas tre exclue du mariage, ce serait commettre une erreur que de lui assigner
le rle principal. Le mariage, quelles que soient ses formes, tait avant tout
un contrat, le plaisir nen tait que lornement. La gestion des biens et des
La famille, les groupes domestiques et la socit 67
hritages, la perptuation du lignage taient en jeu. Un certain nombre de
ses caractristiques dpendaient troitement des circonstances antagonistes
dans le cadre dune zone culturelle donne. La monogamie tait le lot des
pauvres qui ne pouvaient dcemment pas se permettre de nourrir plusieurs
femmes, ou celui des citadins qui ne disposaient pas dassez de place pour
tendre leur lignage. Largent, lge, lintrt personnel et les mtres carrs
dcidaient des unions plus souvent que les restrictions des ecclsiastiques.
Le premier aspect de ce tout complexe concernait bien videmment le
nombre dpouses impliques. Les cultures monogames avaient tendance
juger svrement la polygamie. Elles la considraient comme une forme de
complaisance envers la licence, un mpris des femmes ou comme le refus
dun tre humain de simpliquer totalement aux cts dun autre tre humain.
Dautre part, les polygames invoquaient le besoin absolu de descendants,
surtout mles, afin de perptuer lespce et la religion ; ils se rfraient
galement la dimension de prestige social et conomique, ainsi qu la
force reprsente par un groupe de femmes dans le foyer. Toute culture non-
ait clairement ses principes, mais encore une fois les ralits taient tout
autres, les concubines offraient une sorte de compensation la monogamie
et lextrme pauvret imposait des limites au nombre de femmes. Les peu-
ples monogames, que ce soit au nom du couple primitif dAdam et ve, de
diffrents mythes de cration asiatiques ou encore de la force sacramentelle
de lunion entre les sexes, comprenaient les juifs, les chrtiens, les peuples
dAsie de lEst et de lInde. Dans ce cas, le foyer , en japonais ie, com-
prenait de 5 7 individus, cette unit de base tant bien videmment incluse
dans un clan plus vaste. De fait, cette situation mit du temps simposer. En
Occident, en particulier parmi les plus riches, la polygamie (admise ou non)
fut ouvertement pratique jusquaux dcisions conciliaires des VIII
e
et surtout
XI
e
sicles. On sait que la pratique persista, sous la forme de lentretien de
concubines, jusquau XV
e
sicle. Lorsque lglise plaa le mariage parmi
les sacrements bien quau rang le plus bas , cela confra aux liens du
mariage une force contraignante. En Inde, il ny avait pas dopposition entre
les bouddhistes plus tolrants et les brahmanes plus rigoureux qui allaient
jusqu encourager le sat, cest--dire la crmation de lpouse sur le bcher
de son poux dfunt. On pense que 90 % des foyers indiens taient monoga-
mes (illustrations 219 et 220). Le Japon et la Chine taient aussi rsolument
monogames mais avaient lgitim les concubines. Dans le monde islamique,
le Coran autorisait quatre femmes la condition que le mari soit capable de
les nourrir et de les traiter quitablement. Dans les socits moins stables,
le principe de march aux femmes semblait familier ; la polygamie tait
donc lgitime. Ctait incontestablement vrai en Afrique subsaharienne
et certainement en Amrique prcolombienne, notamment au Prou o un
des ministres des Incas tait charg de distribuer les femmes. trangement,
68 600 1492
lunion monogame semble avoir t la tendance des les dOcanie, encore
quaucune explication satisfaisante nait pu tre avance.
Il existait cependant des limites ces unions. Elles provenaient princi-
palement du tabou de linceste. Cela dit, comme les pharaons dgypte, les
Incas se mariaient avec leurs surs, et le commerce charnel entre un frre
et sa sur tait possible chez les Aztques. Pourtant, dans lensemble, les
relations sexuelles entre consanguins taient prohibes sur plusieurs degrs
de parent. Cela tait-il d des craintes relles portant sur les effets physio-
logiques de telles pratiques ? Ou afin dviter de mler des lignes familiales
identiques ? Ou encore de regrouper un trop grand nombre dhritages ? Alors
que les peuples dAmrique prcolombienne semblaient tolrer le contact
entre parents de degrs proches (avec une sur ou une tante) sous le contrle
du gouvernement comme au Prou et que la Nouvelle-Guine lgitimait
lunion entre cousins, partout ailleurs les degrs dinterdiction taient bien
plus levs. Au VII
e
sicle, Byzance avait fix la prohibition matrimoniale
au quatrime puis au cinquime degr ; au IX
e
sicle, lOccident ltablit au
septime degr et lInde au huitime ; enfin, lIslam et lExtrme-Orient
ltendirent mme jusqu inclure les individus unis par des liens de parent
fictive. Naturellement, le relchement des contraintes religieuses saccompa-
gna dune volution. Jusqu un certain point, la progression de la pratique
de ladoption, autrefois si frquente dans le monde grco-romain, servait
occulter la faute. Le Proche-Orient chrtien y recourait abondamment
de mme que lIslam et lInde partir du VII
e
sicle, mais elle fut longue
simposer en Occident (XIII
e
sicle). Dans cette dernire rgion, lglise
abaissa le degr de prohibition de linceste au quatrime degr lorsquil
apparut finalement que le danger matriel de lendogamie systmatique
diminuait dintensit (1215).
Le terme endogamie nous conduit au second aspect du monde du
mariage. Une fois assur le caractre lgitime de lunion (les bans taient
affichs, afin que les objections sil y en avait puissent tre connues), la
principale question rgler tait de choisir dans son propre groupe de parent
(endogamie) ou lextrieur (exogamie). Ces deux options ont coexist dans
toutes les cultures. pouser son parent, sans que cette union tombe sous le
coup de linceste, signifiait renforcer la puret du sang, prserver le culte
de lanctre, viter le dpart dun poux du clan ou trouver facilement un
remplaant dans la personne dun oncle en cas de dcs du pre, de prf-
rence un oncle du ct maternel, car il tait plus proche de lge de la mre.
LAfrique subsaharienne, lInde, le Japon et la Chine saccrochaient cette
pratique, encourags par une imprieuse socit maisons. Le bouddhisme
contribua galement cette tendance puisquil refusa dapprouver lingalit
entre les statuts sociaux des poux (anisogamie mariage entre individus
de statuts sociaux distincts). LIslam y souscrivit galement, du moins en
La famille, les groupes domestiques et la socit 69
thorie, car le Prophte navait pas rellement envisag ce problme, et la
pratique mdivale musulmane fut plus due des influences plus tardives,
particulirement iraniennes. Dans la chrtient, les choses taient encore
plus complexes. Les deux solutions ont longtemps coexist, mme si lglise
uvra en faveur de lexogamie car cette dernire excluait linceste et affai-
blissait donc la rivale de lglise : laristocratie dpe. Une longue lutte
opposa lglise aux membres puissants de la socit qui, imbus de la puret
de leur sang, cherchaient pouser des individus de statut aussi suprieur
au leur que possible (hypergamie), alors que les humbles acceptaient plus
facilement lavis des prtres.
laune de ces contraintes, nous pouvons estimer linfime proportion
de mariages damour . Ces derniers ntaient pas lobjectif principal, qui
tait la procration et donc lunion sexuelle fertile. La dfrence tait due aux
sages qui faisaient les demandes et dcidaient. Il sagissait en Afrique des
anciens , au Japon des nakd, en Chine des mei jen, qui choisissaient les
pouses parmi les filles en ge de se marier, ou encore dun officiel comme
le ministre inca. En Inde, dans les mondes chrtien et musulman, les parents
menaient des ngociations souvent longues, linsu des promis, lesquels
pouvaient ne se rencontrer que le jour mme du mariage, comme en Asie
orientale, ou au moment de lchange des vux (sponsalia, verba de futuro)
chez les chrtiens. Dans le monde islamique, lors de la mme occasion, la
fille ntait pas tenue dhonorer la promesse et pouvait encore refuser, ce qui
aurait t considr comme une aberration extraordinaire partout ailleurs.
Les fianailles entre enfants nayant pas encore lge de raison taient une
pratique commune toutes les rgions tudies. La chrtient, toutefois,
accordait un peu plus de poids la notion de libre arbitre et respectait un peu
plus lapprobation ou le consensus des fiancs que les autres cultures. Le
droit romain tel quil fut codifi par Justinien, appliqu au VI
e
sicle en Orient
et partir du X
e
sicle en Occident, tait fond sur laffection, dilectio, que
le principe dexogamie, encourag par lglise, devait en principe favoriser.
Nanmoins, en Europe comme ailleurs, le modle matrimonial, en gnral,
unissait souvent des filles peine nubiles des hommes dj tablis , donc
de dix ou quinze ans leurs ans. Les principales caractristiques de cette
structure matrimoniale taient la position de dpendance de lpouse trop
jeune, le rle prpondrant jou par son pre ou ses frres en cas dabsence
ou de dcs de son mari, la brivet de telles unions et la ncessit de la
prostitution pour la satisfaction des nombreux jeunes gens qui attendaient
dtre tablis ou de recevoir lpouse accorde par leur pre (do la forte
prsence des adth de lIslam, gangs de jeunes gens clibataires rdant et
lafft du moindre viol ou vol).
Le mariage se rsumant un contrat, il tait normal quil soit loccasion
de manifestations publiques sans quivoque : la promesse devant tmoins,
70 600 1492
voire devant un notaire, Byzance ; les paroles et les vux changs qui
assimilaient laccord un pacte commercial ; lchange dobjets symboliques
ou rituels, tels que la bague symbolisant le mariage et porte au doigt (dans
la chrtient), ou sur une narine (en Inde et en Afrique) ; la consommation
charnelle, sans laquelle laccord et le contrat devenaient nuls et non avenus ;
enfin ltablissement de lpoux et de lpouse ou des pouses dans un endroit
qui devenait ds lors leur foyer , mme sils le partageaient avec dautres.
cet gard, on observe de nombreuses variations. Dans le monde chrtien, en
Inde, en Islam et en Chine, ltablissement se faisait dans la maison du mari ;
le Japon considrait les deux possibilits et, en Afrique subsaharienne comme
en Amrique prcolombienne, la cohabitation avait lieu, au moins temporai-
rement, dans la maison du pre de la marie. En Ocanie, le problme tait
rsolu de faon radicale : chaque partenaire restait dans sa maison dorigine.
Il pouvait arriver que les rites ne suffisent pas. Laccord devait tre rendu
tangible entre les parties contractantes. Le pre dotait donc sa fille afin de
pourvoir lentretien de lpouse pendant sa vie conjugale, le pre du mari
quant lui donnait ou promettait un douaire ou prix de la fiance pour lui
assurer un veuvage dcent. Ces principes taient une garantie prodigue
universellement. Les juristes de tous pays nont eu aucun mal voir dans
cette pratique la relique dun ge o les femmes taient achetes et vendues.
En fait, les deux prestations matrimoniales complmentaires ntaient pas
toujours mises en uvre exactement. La contribution de lpouse pouvait
se limiter quelques lments de mobilier ou des biens dont elle aban-
donnait le monopole ; en revanche, le mari pouvait donner son beau-pre
des fonds, voire des terres. Tel tait le cas en Amrique, en Afrique et au
Japon. En Islam, le prix de la fiance (mahr) rassembl pour la femme tait
accompagn dun cadeau donn au moment de lunion ; lpouse y avait droit
mme lorsquelle napportait pas beaucoup de biens matriels. La situation
tait pratiquement inverse en Inde o le douaire rassembl pouvait tre issu
dune collecte faite dans le village, alors que le fianc ne promettait presque
rien. La Chine et la chrtient proposaient les systmes les plus quilibrs.
Dun ct, sa famille dotait richement la marie (maritagium, dotalicium,
exovale) ; les biens de la femme taient ensuite grs par son poux sous le
contrle du pre de la marie ; dautre part, le fianc mettait de ct certains
de ses biens, souvent un tiers, pour pourvoir, le cas chant, au veuvage de sa
femme ; dans certains cas, cette pratique sajoutait une dotation immdiate
(doarium, donatio proper nuptias, Morgengab).
La fin dune union tait forcment un problme extrmement srieux.
Nous pouvons facilement discerner les raisons principales de ces ruptures :
la non-consommation du mariage ou la strilit cette dernire souvent
impute la femme qui, dans le pire des cas, pouvait mme tre souponne
de sorcellerie. La rpudiation pouvait recourir dautres expdients, par
La famille, les groupes domestiques et la socit 71
exemple le fait que la femme avec lge perd son attrait, raison invoque en
Islam et en Occident. La rpudiation existait partout, en Afrique, en Chine,
en Inde et mme Byzance en cas dinfertilit caractrise. Linitiative, la
plupart du temps, tait du fait de lhomme, mais en Asie de lEst, la femme
tait autorise faire le premier pas, le divorce pouvant mme rsulter dun
consentement mutuel. Nous sommes en mesure dobserver que ladultre,
entranant de toute faon la rpudiation, ne pouvait pas tre invoqu comme
une cause dterminante. En effet, il constituait un crime contre la famille,
voire contre la socit. La punition pouvait donc varier selon la structure
psychologique dune socit donne. Parmi les Incas, ladultre tait puni de
mort, mais au Mexique, ladultre compensateur servait annuler la faute.
En Asie orientale, le chtiment tait la relgation et laccomplissement de
tches serviles pendant plusieurs annes. LIslam condamnait ladultre
la mort par lapidation ; toutefois, il tait en gnral possible de trouver des
compromis. La chrtient semble avoir prfr mettre laccent sur la honte
et labsurdit de loffense en recourant des manifestations publiques qui
dshonoraient le coupable. La fidlit lpoux tait donc considre comme
un des piliers du groupe familial. Cela pouvait mener lexcessif sat indien
ou, plus raisonnablement, une interdiction de se remarier, particulirement
pour les veuves qui taient par ailleurs plus nombreuses que les veufs.
Alors que cette interdiction perdura en Inde et en Chine, elle disparut en
Occident au X
e
sicle et Byzance au XI
e
sicle, certainement afin dencou-
rager le taux de natalit.
Survivre et endurer
Comment assurer la continuit ncessaire la perptuation du groupe familial
ou du groupe humain et ainsi transmettre lhritage physique, matriel et psy-
chologique dont lindividu est le gardien lors de son passage sur cette terre ?
La place de lenfant
Dans un monde partout confront au problme de la simple subsistance, o
les outils devaient tre partags et o la solidarit tait la rgle pour assurer
la survie, les individus incapables de produire pouvaient facilement passer
pour des charges inutiles ou, tout le moins, pour des fardeaux quil valait
mieux supporter le moins longtemps possible. Que lenfant portt en lui
lavenir ntait pas remis en question. Dans lattente dune future matrice
ou dun futur gniteur, la naissance dun enfant tait dsire. Les garons,
qui sont en fait physiologiquement plus fragiles que les filles, taient pro-
bablement plus protgs contre les preuves de la vie que les filles qui,
72 600 1492
elles, taient parfois purement et simplement limines, comme dans les
cas voqus plus haut. De plus, la mortalit infantile frappait rapidement
et bien plus denfants que dans les pays les plus pauvres de notre poque
(les cimetires europens, en particulier, tmoignent dun taux de dcs de
pratiquement un enfant sur trois, voire un sur deux). Les enfants vivaient
ainsi perptuellement sous une pe de Damocls une vie qui ntait pas
proprement parler la leur. Superflus et sans valeur conomique, ils ne
survivaient que grce lespoir que leurs parents fondaient sur leur avenir.
On a mme souvent avanc que la notion denfance, en tant que sentiment,
nexistait pas lpoque.
Une telle affirmation doit nanmoins tre nuance. Tout dabord, dans
certaines cultures, larrive dun enfant tait considre comme le signe de
la misricorde divine, envoy par lau-del ; dans ces cas, lenfant avait beau
navoir aucun rle jouer, il justifiait lexistence de la famille. En Inde et
en Chine, lenfant semblait avoir dj la mme valeur que celle quon lui
attribue aujourdhui. Lenfant tait considr comme un bon exemple ou
comme le remboursement dune dette , et non pas seulement comme le
petit de lhomme ou comme un avorton sans valeur. Le Japon se montrait
plus rticent, mais moins que lIslam cependant. Dans le monde islamique,
les enfants, lexception des fils les plus gs, taient souponns, considrs
comme des tres irresponsables et cachs par principe. Pendant longtemps,
les chrtiens partagrent cet tat desprit, pourtant il existe des tmoignages
iconographiques, archologiques et potiques convaincants qui dmontrent
lintrt port au moins aux premiers stades de lenfance au XII
e
sicle en
particulier. Il est vrai quau cours de ces premires phases, lenfant, comme
nous lavons vu, restait entirement au sein du monde fminin, ce qui nous
amne penser, sans que cela constitue une ncessit, que les femmes ten-
dent montrer plus de tendresse et dattention ces cratures incompltes
issues de leur sein.
partir de cinq ans (en Afrique), de sept ans (en Europe, dans le monde
islamique et en Asie orientale) et de dix ans (en Inde), lenfant rejoignait le
monde des hommes sil sagissait dun garon, des femmes dans le cas dune
fille : cela marquait le dbut de ltape la plus dure de la vie, qui pouvait
durer environ dix ans ; un peu moins pour les filles maries rapidement, un
peu plus pour les garons qui devaient attendre pour obtenir leur mtier,
leur statut et leur pouse. Ladolescence des garons pouvait durer jusqu
vingt-cinq ans ( Byzance) ; cette priode de leur apprentissage de la vie
tait particulirement difficile, car on attendait deux quils fassent preuve
de pouvoirs de concentration et de travail que leurs esprits et leurs corps
insuffisamment matures ntaient pas forcment capables de supporter. Des
rites dinitiation accompagnaient ce passage . Dans la chrtient et en
Chine, de simples allusions laissent peine entrevoir les conflits brutaux
La famille, les groupes domestiques et la socit 73
opposant les forces tablies et les forces en devenir ; au Japon et dans le
monde islamique, des textes publis mentionnent des brutalits perptres,
particulirement par des jeunes hommes dans les villages ou par les bandes
dadth clibataires qui erraient dans les rues des villes arabes. Les rites
daccs la pubert puis la responsabilit culturelle taient frquents en
Inde, mais comme souvent dans la rgion, ils se droulaient dans la paix. Le
passage prenait ses formes les plus dures en Amrique, en Afrique et dans
la zone ocanique, se manifestant par lenlvement violent de ladolescent
la mre, les coups de fouet, linfliction de cicatrices ou autres marques ;
presque littralement du bizutage , qui pouvait tre rpt sur plusieurs
annes, accompagn quelquefois par de longues priodes disolation ou de
privation qui pouvaient conduire au dveloppement de la violence ou de
lhomosexualit au sein des membres des deux sexes.
La caractristique la plus rpandue, la plus remarquable et peut-tre la
plus douloureuse pour ladolescent tait la tutelle excessivement possessive
exerce par le pre lors de cette manifestation. La patria potestas absolue
de lancien droit mditerranen avait sans doute perdu de sa force, mais la
responsabilit du pre restait illimite. Au Japon, il pouvait toujours ven-
dre, prostituer ou mme tuer son enfant sil le jugeait inutile ou coupable ;
en Inde, il pouvait le bannir de la caste avec le consensus des membres de
ladite caste ce qui revenait le condamner mort par isolation. La Chine
et lIslam semblent avoir montr plus de modration, mais la loyaut et la
pit lgard du pre y faisaient partie des piliers de la socit. En Inde,
comme toujours, le pouvoir du pre qui restait fort tait quilibr par celui
de la mre qui possdait un certain poids. trangement, la chrtient qui
portait pourtant toujours les stigmates du droit romain fut la civilisation qui
remit le plus en question lautorit paternelle.
La transmission des richesses
Les donnes judiciaires portant sur le problme de lhritage sont parmi les
documents les plus pesants et les plus compliqus que lhistorien ait tudier.
Lhomme porte en effet, bien enracine en son sein, la volont de sassurer
que le fruit de son labeur sur terre passe bien ses descendants. Que ces
intentions soient motives par la volont de perptuer le culte des anctres,
par laffection, voire par les intrts du moment, le fait est que lhomme a
multipli les prescriptions, les interdits et les chappatoires.
Tout dabord, lhomme qui souhaitait lguer sa fortune pouvait vouloir
prserver lintgrit de ce dont il avait hrit ou de ce quil avait acquis
au cours de sa vie. En ce cas, il devait choisir un seul bnficiaire une
solution toute simple puisque ainsi le legs tait prserv, mais dsastreuse
74 600 1492
pour les autres hritiers. Cependant, il pouvait montrer plus dintrt, par
affection ou souci de justice, la distribution impartiale ; auquel cas, il
partageait son bien en parts plus ou moins gales, ne lsant ainsi personne
mais dispersant sa maison. Enfin, lorsquun homme mari sentait sa mort
approcher, il pouvait choisir de pourvoir lavenir de sa future veuve ou de
ses filles. Si la priorit tait le culte des anctres ou, part gale, le besoin
de renforcer un legs, alors le testateur devait choisir un seul hritier, ou un
hritier privilgi, afin dassurer la continuit. Toutefois, si le type dactivit
du groupe requrait des efforts collectifs, comme la chasse, la garde du btail
ou le dfrichement, ou si les pressions dmographiques taient ressenties
fortement comme une source de troubles possible, alors un partage quitable
pouvait se rvler prfrable. Parfois, la position de la femme tait si solide
dans une socit donne que le testateur ne pouvait pas faire autrement que
de subvenir ses besoins. Chez les pauvres, lhritage indivis tait inutile,
alors que chez les puissants, il pouvait tre un atout pour conserver richesse
et prestige. Lorsque les parents ntaient ni trop proches ni trop tatillons,
le testateur pouvait faire comme bon lui semblait ou attendre le dernier
moment. L o le systme cognatique restait en vigueur, le testateur devait
se plier lapprobation de ceux qui dcidaient en fonction de lintrt du
groupe et non de celui du testateur mourant. La place de la primogniture
mle ou, pour employer des termes plus prosaques, du fils an (le choix
pouvant toutefois, comme chez les Mongols, porter sur le fils le plus jeune,
avec toute lamertume et les troubles que cette pratique pouvait engendrer)
est le premier problme que nous devons aborder. Nous avons tudi les
raisons de la primogniture, coutume selon laquelle le culte des anctres, la
terre et le pouvoir de commander revenaient au fils an. Il ny a cependant
aucun exemple o la totalit des biens disponibles lui revenait. Nonobstant
la part attribue la veuve, il existait partout des obstacles la dpossession
totale des autres fils. Mme les testaments crits selon la loi romaine res-
treignaient la mise en place de la primogniture complte, ce qui ne pouvait
quinciter la coutume en faire autant. Au Japon, o la primogniture tait
strictement observe, tel point quun fils an encore jeune pouvait partir
vivre ailleurs que chez son pre, des limitations inhrentes continuaient
dexister. Ainsi lorsquun fils, malgr son obligation de faire preuve de pit
filiale envers son sire (k), choisissait les loyauts militaires ou politiques
(ch), son attitude pouvait justifier son exclusion de lhritage paternel. De
plus, tout au moins parmi les plus humbles, entre un quart et un tiers du
legs tait en pratique rserv aux autres hritiers. En Inde, o la situation
tait dores et dj moins rigide, on commenait vouloir dsigner comme
hritier le beau-fils en cas de dcs du fils an. Aprs 1200, les cohritages
tendirent se substituer au droit de primogniture, tout comme en Chine
la mme poque. LIslam favorisait la primogniture dans la mesure o un
La famille, les groupes domestiques et la socit 75
hritier privilgi pouvait racheter la part des autres, mais la pratique de la
division y tait galement extrmement forte. Tout bien considr, la chr-
tient favorisa les deux approches, en fonction de la priode. Bien entendu,
laristocratie optait pour la primogniture, mais mme dans ce cas, le fils
an navait droit qu une part prfrentielle correspondant au plus deux
tiers de lhritage. Il est fort probable que ces restrictions la transmission
complte de la proprit un seul hritier devaient plus la conscience des
risques encourus qu un esprit de justice. On en est convaincu en observant
lanarchie qui menaait en cas dapplication de lautre approche possible,
celle consistant partager.
Dans ce cas, les traditions locales, dont les origines nous chappent
souvent, deviennent extrmement embrouilles. Dans la chrtient occi-
dentale, par exemple, lusage celtique rservait une place aux femmes et
recommandait le partage ; parmi les peuples germaniques, les mles domi-
naient (comme dans la loi salique), mais les veuves pouvaient hriter (loi
burgonde) ; les Lombards rpartissaient quitablement, mais les Goths dfen-
daient la primogniture ; la loi romaine favorisait le fils an mais approuvait
la rpartition ; les peuples nordiques incluaient les oncles et les tantes dans
lhritage. Par ailleurs, les arrangements concernant les veuves ntaient
pas moins confus. La confusion est telle, rien quen Eurasie, quil serait
difficile desprer distinguer une image claire pour des continents entiers.
Il nous faut donc nous restreindre certains faits saillants. Tout dabord, la
rpartition ne pouvait concerner que certains biens. Au Prou, lInca et les
temples se rservaient les deux tiers des legs ; en Afrique subsaharienne, il
tait exclu que les terres communes puissent tre distribues ; en Inde, les
biens paternels et maternels taient traits diffremment. De plus, parmi
les chrtiens au moins, il tait toujours possible pour un parent dinterfrer
de faon approuver ou sopposer un legs, voire rcuprer des biens
injustement distribus (laudatio parentum, retrait lignager, ritorn), ou encore
dencourager lattribution dun bien patrimonial vacant un proximus ou
un germanus (cette pratique tait connue sous le nom depibol Byzance
et dadjectio sterilium en Occident). Si lon ajoute cela que, en fonction
de son statut lgal, un homme pouvait tre spoli par son propre matre
souvent dune bonne partie de ses biens et parfois de tous, et que cette
situation tait commune en Europe, en Amrique et en Inde, on peut alors
juger du nombre de sources de conflits qui pouvaient nourrir des troubles
rpts et traumatisants. Il nous suffit de regarder lEurope et ses pratiques
de partage des enfants ns de lunion entre un homme libre et une serve,
que la coutume vouait la servitude partout o elle dcrtait que lon devait
hriter du pire statut.
Toutefois, nous bnficions dune vue plus claire de la troisime appro-
che, celle concernant lhritage dune femme ou pour une femme. En Europe,
76 600 1492
la coutume variait selon les zones : celles o dominait la transmission par
filiation paternelle (per virgam) et o laristocratie guerrire donnait le ton
social, et les zones il est vrai en dclin aprs le dbut du XII
e
sicle o
la transmission per ventrem tait plus courante. Nous pouvons donner ici
quelques principes simples. Une fille qui tait attribue une dot, puis qui
se mariait, tait exclue de la succession de son pre dans la mesure o elle
avait dj, pour ainsi dire, reu une avance sur hritage. Cette pratique se
rpandit en Inde et dans la chrtient partir du XII
e
sicle. Le raisonnement
tablissait que si la femme russissait grer sa dot ou tout au moins rester
son propritaire principal, elle pouvait rcuprer ce quil en restait au moment
de son veuvage. Une seconde tendance permettait aux filles de recevoir une
part de lhritage lorsque la coutume tait la distribution du legs mais
uniquement aprs avoir donn la primaut aux fils et en tirant cet hritage
des biens de la mre (materna maternis). Ainsi les parts des filles taient
toujours plus rduites, ne slevant jamais plus de la moiti en Islam.
Il est vident que les veuves tiraient souvent mieux leur pingle du jeu,
en raison de leur jeune ge au moment du dcs de leur mari, consquence
du modle matrimonial, de linterdiction du remariage et de la violence de
la priode qui ne leur laissait pas dautre issue que la pauvret ou le couvent.
Si nous laissons de ct ces zones o la coutume tait dexclure strictement
les femmes qui ne pouvaient plus avoir denfants et taient donc consid-
res comme inutiles, comme en Ocanie et en Afrique, il est gnralement
admis que les veuves avaient le droit de jouir de leur douaire (cest--dire
le prix de la fiance, donn par son poux) et de rcuprer ce qui restait de
leur dot (alloue par leur pre). Ctait la solution minimale adopte en Asie
de lEst. Une autre possibilit consistait accorder lusufruit dune partie
de ce qui restait du legs la veuve. Dans la chrtient, cette part pouvait
slever un tiers des biens acquis par le couple ou un tiers des biens qui
appartenaient en propre la ligne maternelle ; selon cette procdure, la
veuve avait la priorit sur les autres hritiers consanguins ou affins et en
particulier sur les beaux-fils.
La situation la plus favorable se trouvait en Inde, surtout dans le Sud.
Au tournant du XIII
e
sicle, une veuve avait droit une part normale voire
prdominante du legs de son mari, dans les rgions toutefois o ne prvalait
pas la coutume du sat.
Vivre ensemble
Les diffrentes socits de ce millnaire aspiraient de faon mouvante
renforcer tous les liens qui leur permettaient de rsister. Certains taient
fonds, si ce nest sur laffection mutuelle entre les hommes, au moins sur
des dmonstrations damiti dans la vie quotidienne. Dautres faisaient
La famille, les groupes domestiques et la socit 77
plutt confiance aux obligations des organisations mutuelles par lesquelles
les intrts communs taient lis au respect de lautorit. Le principal effet
tait presque partout de structurer la socit en ordres hirarchiques qui
semblaient seuls en mesure de cimenter les groupes humains et de leur
permettre de perdurer.
Lamiti, bien sr, dpendait des pulsions culturelles dont lintensit
pouvait varier selon les groupes ethniques, leur sens de lhospitalit, leur
inclinaison aux jeux ou leur intrt dans les repas partags. Nous devrons
donc nous contenter de mettre en lumire limportance des clbrations, qui
prenaient souvent une forte nuance religieuse et rassemblaient les hommes
plus rarement les femmes lors de regroupements festifs frquents
et rguliers (on a estim quen Occident, plus de cent jours par an taient
occups par toutes sortes de festivals, de ftes, de jeux ou de processions).
Les danses, les feux de joie, les jeux dadresse, les courses, les combats dani-
maux, les parades costumes, le bruit existaient partout, en ville comme la
campagne. Les variantes taient bien videmment nombreuses. En Occident,
les arbres de mai et les feux de joie de la Saint-Jean avaient des origines
paennes ; en Amrique prcolombienne, des jeux de balle prcdaient les
sacrifices de sang ; les concours de boisson dans la chrtient, de tir larc
en Chine et de navigation au Japon pouvaient dclencher des rivalits entre
les familles ou les clans ; mme les jeux apparemment pacifiques comme
les checs chez les musulmans et les cartes chez les Chinois sassimilaient
plus des duels qu des rcrations divertissantes.
La fraternisation des hommes dans les tavernes et la socialisation des
femmes autour du lavoir prsentent une dimension galitaire ; cependant,
il nous faut les regarder travers le prisme des liens verticaux qui unissent
les hommes au sein de structures trs puissantes dans lesquelles le senti-
ment damiti humain, bien que cr artificiellement, pouvait avoir autant
de pouvoir si ce nest plus que les liens de parent. Ce phnomne semble
avoir t particulirement marqu surtout dans deux rgions : la chrtient
occidentale o, au moins partir du VII
e
sicle, lamiti des jeunes guerriers
unissait, par des liens proches de la loyaut filiale, le vassal (du celte
gwass, garon ) et son seigneur (toutes les variantes romanes du terme
viennent du latin senior). partir des XII
e
et XIII
e
sicles, cette relation
fut la base du fameux concept de vassalit. Lautre rgion tait lAsie de
lEst, o laspect militaire du Japon prsentait presque un reflet parfait de la
chrtient contemporaine, alors que les liens en vigueur en Chine taient plus
intellectuels et psychologiques et unissaient les matres et les disciples.
Le modle royal , ou lexemple dun empereur, proposait un ple
psychologique qui servait orienter la socit vers un sommet hirarchi-
que, qui rendait dsirable lattachement la famille du prince, ou au moins
lassociation de son groupe familial lautorit magnifique, religieuse et,
78 600 1492
le cas chant, froce du prince. En Chine, les termes duc et pre, comte
et fils an ont la mme signification. Au Japon, laspect paramilitaire de
la structure sociale tait surprenant. Devons nous lattribuer une volont
consciente des diffrents clans qui manuvraient pour le pouvoir depuis
le VII
e
sicle ? Ou un systme politique conu par les shgun du XIII
e
sicle ? Ou encore simplement la configuration compartimente du pays,
perptuant des traditions dautodfense dans des conditions difficiles, voire
au sens de lhonneur et au respect pour la force si fortement enracins dans
larchipel ? LIslam a honor le guerrier (do le terme daabiyya pour une
organisation de guerriers), sans distinguer si ce combattant se battait pour
la foi ou non, mais sans ptrifier ce respect dans un moule aussi rigide que
celui du Japon. Quand bien mme la chrtient, que lon appelle si souvent
et si imprudemment fodale , donnait certainement une grande importance
politique ses hommes en armes, il ne faut pas oublier de mentionner que
de vastes secteurs de la socit chappaient au contrle militaire.
La Chine tait en tous points exceptionnelle. Lunion de sa socit tait
assure non par ses hommes dpe mais par les scribes. Au commencement,
le message de Confucius a instaur la connaissance pour rgle. Tout au long
du millnaire, le rle des juristes , des coles et des lettrs continua de
progresser. La dynastie Qin, au III
e
sicle av. J.-C., les Tang, les Song et les
Ming aux VIII
e
, XII
e
et XV
e
sicles mirent en place un systme denseignement
fond sur des codes (de plusieurs centaines darticles), des examens, des
contrles sans fin qui donnrent naissance une bureaucratie omnipotente,
diffrents chelons de mandarins et de fonctionnaires, matres de la
vie quotidienne, attirs par la promotion sociale, le respect pour lcrit et
lefficacit administrative. Au XV
e
sicle, il y avait 80 000 officiers en titre
pour la seule maison impriale. Il est naturellement difficile de comparer la
chrtient occidentale et le monde chinois. Pourtant leur respect commun
pour la loi, sculaire et ecclsiastique, crite ou orale (les traditions orales
sont dailleurs mises par crit partir des XII
e
et XIII
e
sicles), ainsi que le
rle chu aux clercs aux cts des princes laques ou dans lglise montraient
que dans cette rgion du monde aussi, le cadre social ne pouvait plus reposer
seulement sur la force brute pour maintenir lordre.
Il restait une solution qui aurait t de crer une administration sociale
confie aux autorits purement religieuses, mais le poids des diffrentes
glises tait ingal, et parfois mme inexistant. Ainsi lIslam ne faisait pas la
diffrence entre les croyants linstar des bouddhistes de lOrient ; il est vrai
que lInde supportait la pression considrable de ses millions de brahmanes,
mais ces derniers formaient une caste hermtiquement ferme qui ne se
souciait que de sa propre destine. La chrtient recourut le plus aux grou-
pements pieux, avec ses confrries (qui ntaient pas sans contenir certaines
rminiscences de paganisme, avec leurs beuveries sociales ou potaciones), au
La famille, les groupes domestiques et la socit 79
sein desquelles les paysans ou les artisans se runissaient pour sapporter une
assistance mutuelle et pour sadonner des exercices de dvotion ; jusqu
un certain point, les tablissements monastiques vers lesquels affluaient les
pauvres, les exclus, les puns et les vieilles filles sans oublier ceux qui
taient appels par des vocations plus authentiques y taient comparables.
Byzance, o de telles maisons religieuses remplissaient des fonctions
multiples, elles taient appeles monastres de famille .
Il naura certainement pas chapp votre attention que les diffrentes
barrires sparant les individus, tels que les allgeances verticales ou hori-
zontales, et les poids relatifs de lpe et de la plume ont donn naissance
une hirarchisation stricte du monde des vivants. lexception possible
des cultures encore assujetties par la tyrannie de la nature, comme sur les
les dOcanie, des fosss infranchissables sparaient les individus les uns
des autres. Certains de ces fosss, que nous ne mentionnerons quen passant,
concernent les diffrents droits octroys aux hommes. Lesclavage, par
exemple, existait partout. Le contingent des esclaves tait ravitaill par les
prisonniers de guerre, les condamns et les individus achets en vue de se
procurer de la main-duvre gratuite. On pourrait ergoter sur les nuances
et arguer que la forme occidentale de lesclavage, qui disparut au cours du
X
e
sicle, tait encore plus dure que la servitude qui lui succda, que les 5 %
desclaves des socits japonaise et chinoise taient bien traits, que tout
bien considr, le destin quotidien des serfs ntait pas pire que celui des
autres hommes. Reste que lesclavage au Moyen ge constituait un fait
quil est inutile de tenter de cacher au nom de la chrtient, dautant que la
civilisation chrtienne sen moquait comme cela se manifesterait longtemps
aprs le Moyen ge. Sans atermoiements, il faut rappeler que cette institution
honteuse existait en marge de lhumanit au sein mme de la chrtient.
Dautres lments de diffrenciation peuvent tre fonds sur deux
critres qui, en loccurrence, ne sexcluaient pas : le type dactivit assigne
par la socit un individu et son rang conomique, politique ou religieux.
Le premier plaait normalement lindividu au sein dun groupe duquel il ne
pouvait plus sortir et o il ne pouvait tre approch par un individu appar-
tenant tout autre groupe, car chacun tait tenu de jouer le rle, de vivre la
vie et de respecter la loi qui lui correspondaient, lintrieur dun ensemble
plus large. Au Japon, par exemple, un individu pouvait appartenir au groupe,
ou sei, des guerriers (samurai), des artisans, des paysans, des marchands ou
des proscrits (se min : ceux qui pratiquent des mtiers dgradants tels que
les bouchers ou les tanneurs) et enfin des esclaves (yatsuko). Cest en Inde,
comme tout le monde le sait, et en particulier dans la plaine du Gange et
dans le Sud, que le systme des castes (jt) devint le cadre de vie oblig.
Les textes du Dharmastra ne cessrent jamais de laffirmer, et leurs glo-
ses (nibandha) fossilisrent progressivement la socit. Il existait presque
80 600 1492
3 000 castes hermtiquement isoles, opposes tout contact qui aurait pu
mler leur sang et leurs manifestations religieuses avec dautres, chacune
ayant ses propres coutumes (chr) et ses propres usages (charan), que
les autres castes navaient pas le droit dimiter. Le systme des castes se
rpandit comme une contagion travers lAsie du Sud (Inde) entre le x
e
et
le XII
e
sicle, car on considrait quil proposait la meilleure garantie contre
le dsordre ; nous nobservons aucune tentative pour tenter de renverser
ce systme. De fait, certaines de ces castes taient hautement respectes,
celle des guerriers (kshatriya) par exemple, qui inclinaient souvent vers le
bouddhisme, celle des brahmanes, les servants du temple et mme celle
des marchants (vaiya). En revanche, le pire des destins tait dappartenir
celle laquelle chouaient les tches les plus humiliantes et les plus sales.
Il sagissait de ceux den bas (paraiyan, do le terme de paria), dans le
sens dintouchables, de sans valeurs.
Sans atteindre ces extrmes de dsintgration, la chrtient et dans une
moindre mesure lIslam furent galement tents par cette ide dallouer une
fonction immuable aux individus. Le systme trinitaire, hrit de lInde et
voqu plus haut, divisait les individus en trois catgories : ceux qui prient
pour les autres (oratores), ceux qui dfendent (bellatores) et ceux qui nour-
rissent (laboratores). Cette vision dun quilibre censment voulu par Dieu
empchait toute notion de promotion sociale, dans la mesure o il tait
sacrilge dessayer dchapper son ordre. Cependant, lide de rivalit fut
introduite au sein de chaque ordre social, avec des luttes entre les plus riches
et les plus pauvres, les plus forts et les plus faibles, entre ceux pour qui le
prix de leur sang tait plus lev que celui des autres et lesdits autres.
Ainsi mergrent des groupes qui taient la fois unis dans leurs mca-
nismes familiaux et dans leurs besoins quotidiens, mais spars par leur
valeur effective et leurs relations sociales.
La famille, les groupes domestiques et la socit 81
concLusion
la fin dune tude globale o tant de nuances quelquefois de taille
ont d tre apportes, il nous est possible de tenter de proposer une
vision globale. Nous navons pas parl du Tibet, de la Core, de lAfrique
du Sud, de lAsie du Nord, de lEurope du Nord, des Juifs et des Khmers.
Dans les pays tudis, nous avons d laisser de ct un certain nombre de
caractristiques spcifiques. Nous avons utilis les termes Afrique subsa-
harienne , Ocanie , chrtient , et pire, Islam . Mais nous navons
pu faire autrement, afin dviter toute confusion ou fragmentation dans un
monceau de dtails.
Est-il possible maintenant de tirer une conclusion gnrale ? Il est mme
possible den tirer une sur deux plans diffrents. Dune part, ce millnaire
fut de fait marqu par des caractristiques communes au monde entier,
bien que plus marque dans certaines rgions que dans dautres. Toutes les
socits taient plonges dans une atmosphre religieuse qui colorait tout ce
qui sy faisait, ce qui confrait parfois des rles prpondrants aux hommes
au service de la divinit, les gardiens de la vie de famille. De plus, toutes
les socits taient fortement hirarchises en ordres, castes et clans. Leur
lment moteur tait la force arme, celle de ltat ou celle des guerriers.
Concernant cette dernire, les pratiques familiales se combinrent pour
renforcer leur contrle. Si nous pntrons plus avant dans le domaine abord
ici, nous trouverons galement une dtrioration du statut des femmes quasi
gnrale, avec cependant deux bmols : dune part, des garanties juridiques
ou mme conomiques les protgeaient, en thorie, du manque ; dautre part,
lintrieur de la maison, cest--dire dans la sphre prive, ctait elles
qui dtenaient la vritable autorit, presque exclusive, particulirement sur
les enfants. Enfin, la pression des liens de parent, mme trs lches, tait
fondamentale et pesait sur le mariage, lhritage et la gestion des biens.
Ctait la parent qui animait les dmonstrations de solidarit, les formes
de groupes et mme lactivit conomique.
Le second domaine dobservation qui peut tre tir dune vision trs
gnrale de tous ces composants nous mne une tentative de classification
des types familiaux. Il semble possible den identifier trois.
Le premier concerne lAsie de lEst. Les caractristiques observes
dans cette rgion esquissent un systme social monogame (en gnral), o
la sexualit est sous stricte surveillance et o lendogamie prdomine. Les
femmes taient traites avec plus de considration au Japon quen Chine,
mais les liens de parent sont tout-puissants partout, quand bien mme la
primogniture prend son essor. Linfluence de la religion tait lgre, lin-
verse de celle des structures politiques, considrable. Les dmonstrations
de solidarit taient strictes tout comme la hirarchie sociale. En un mot,
82 600 1492
latmosphre familiale et sociale tait solide, presque rigide, et la loi lui
servait de guide. Tout compte fait, et la comparaison peut surprendre, les
socits andines avaient des caractristiques assez similaires, nonobstant une
plus grande libert sexuelle, compense par un contrle plus fort des prtres.
Il sagissait donc de socits solides que seule la force dtruisit. Ce que nous
connaissons des coutumes de lOcanie dnote des structures familiales,
encore une fois, relativement comparables, mais ici le manque de structures
politiques donne un ton sensiblement diffrent lensemble.
Le second modle est le modle indien qui nous apparat rapidement
comme le plus flexible, libral et, de fait, agrable . Ici, pas de rigidit
ni dans le systme matrimonial, qui pouvait voir coexister la monogamie
et la polygamie, ni dans le statut de la femme, de lpouse ou des enfants.
Dun ct le clerg navait pas de contrle quotidien et la politique tait
inexistante ou presque. Mais de lautre, servant de garantie fondamentale
contre le chaos social, une stricte hirarchie de caste enfermait lensemble
dans un corset rigide. Alors que lest de lAsie tait stable, lInde tait rela-
tivement immobile. Cest la raison pour laquelle il est possible dinclure
dans ce groupe lIslam voisin, hritier de diffrents legs, sans sarrter sur
les divergences apparentes telles quune plus grande rigueur lgard des
femmes (mais simplement quand ces dernires sortaient en public) ou dune
plus grande influence de lide religieuse. Pourtant, tout comme en Inde, il
y avait peu de dmonstrations dallgeance, et les sphres les plus hautes
de la socit ninterfraient pas sur la vie du pays. Il sagissait dune socit
flexible, absorbe par ses coutumes locales et pratiquement immobile. Nous
serions tents de rechercher de nombreux traits similaires dans les socits
africaines, mme si ces dernires diffraient certains gards, notamment
une sexualit plus strictement bride, des dmonstrations dallgeance plus
marques et lexistence dune prtrise.
Il ne nous reste encore le modle chrtien, o la plupart des caractris-
tiques que nous avons observes se retrouvent, mais pousses lextrme :
monogamie imprieuse, sexualit troitement surveille, position difficile des
femmes, influence de la parent, puissance des allgeances, contrle strict
exerc par les prtres, interfrence du pouvoir politique, hirarchie sociale
inconteste. Byzance ntait pas Rome. lest, ltat tait encore plus exi-
geant, mais les femmes taient traites avec plus de considration, et les liens
de parent taient moins tyranniques ; toutefois, la socit y tait puissante,
brutale et dynamique. Par une trange ressemblance, le Mexique des Aztques
et des Mayas partageait certaines similitudes avec ce schma, et le conflit du
XVI
e
sicle prit, pour cette raison, lapparence dune lutte mort.
Il est facile de concevoir quil nexiste pas une explication unique pour
ces trois modles. Les croyances, les groupes ethniques diffrents, les condi-
tions naturelles et les possibilits conomiques taient bien trop entremls.
La famille, les groupes domestiques et la socit 83
Leurs origines doivent tre recherches dans un pass lointain, mais cette
tche incombe aux anthropologistes et non aux historiens. Au moins pouvons
nous dire qu la fin du XV
e
sicle, des trois modles prsents ici, celui de
lAsie de lEst tait solide et homogne, proccup par sa propre stabilit
et renferm sur lui-mme ; celui de lInde tait caractris par sa flexibilit
mais aussi par sa faiblesse, qui lexposait chanceler sous les coups venant
de lextrieur. Le troisime modle, europen, est celui qui apparat en fait
comme le plus vigoureux, le plus capable dexpansion, sans toutefois tre le
plus humain ou le plus quilibr, mais dans la conqute du monde par les
Europens, alors sur le point de commencer, cette structure, ce dynamisme
ont sans doute jou un rle dterminant.
notes du directeur de pubLication
Face un thme si vaste et si complexe et en raison de la pression ditoriale tendant
invitablement limiter le nombre de page des articles, lauteur a d faire des choix
difficiles quant aux aspects et aux rgions traits et a d galement faire des coupes,
chose peu facile, dans un article originellement plus long et dtaill.
En outre, les manuscrits des collaborateurs ayant t transmis divers spcialistes,
certains de ces derniers nous ont envoy des notes de lecture. Les plus dtailles
taient celles du professeur Irfan Habib, spcialiste de lInde et de lIslam. Ne pouvant
les reproduire en intgralit, nous les avons rsumes ci-dessous.
1. Le professeur Habib met en doute le fait que les Veda indiens, compils entre 1500
et 800 av. J.-C., aient pu avoir une influence sur les trois fonctions (religieuse, militaire
et productive) du christianisme, car les dates ne concordent pas. [Ne pourrait-il pas
sagir, de manire plus gnrale, de la persistance dune tradition indo-europenne ?]
2. La doctrine indienne du karma diffre de la notion de pch originel dans la
mesure o elle soutient que la position dune personne dans sa vie actuelle est dter-
mine par son comportement dans sa vie antrieure, qui a pu tre guide par la vertu
ou le pch. Son destin et sa caste dpendent de ces lments mais non ceux de sa
descendance. Cette importance accorde lindividu par lhindouisme est cependant
nuance par le systme de caste collective. (Les gens naissent dans une caste mais
peuvent en changer, aprs la mort, dans une autre vie, en fonction de leurs bonnes
ou mauvaises actions.)
3. Rites funraires : en Inde, la crmation tait surtout obligatoire pour les trois
castes suprieures (vara). Lenterrement tait autoris pour les autres castes (et les
enfants). La pratique courante de la crmation chez les castes infrieures et mme
les intouchables est rcente. Lide que la crmation pollue le sol napparat pas dans
les textes brahmaniques orthodoxes. En revanche, les Prsis interdisent la crmation
en allguant que le corps pollue le feu.
4. Statut de la femme : dans le canon brahmanique orthodoxe, les femmes sont trs
maltraites. Elles sont considres comme malveillantes et luxurieuses et semblent
symboliser limpuret. Leur statut est diffrent dans certaines sectes tantriques qui
sont loignes de lhindouisme gnralement pratiqu et qui leur attribuent certains
84 600 1492
pouvoirs magiques et religieux. La tradition hindoue du sat (sacrifice volontaire de
la veuve sur le bcher de son mari) interdit de penser que la culture indienne octroie
aux femmes un statut plus enviable que celui accord par les autres cultures. Nan-
moins, la pratique du sat na jamais t universelle en Inde, et traditionnellement,
dans les castes infrieures et chez les intouchables, les veuves ont coutume de se
remarier, en particulier avec un des frres cadets du dfunt.
5. Il convient de noter que lenseignement du bouddhisme, consistant apprendre
briser le cycle de la rincarnation pour atteindre la libration ultime du nirva,
diffre selon les coles. Celui profess dans les coles conservatrices, dites de la
voie infrieure (Hnayna), est trs strict. En revanche, il est plus souple dans
les coles dites de la grande voie (Mahyna), nes au dbut de lre chrtienne.
Reconnaissant que le salut peut tre obtenu par la misricorde des mes libres, les
bodhisattva, ces dernires firent de nombreux disciples.
6. Dans lIslam, les textes fondamentaux de la doctrine en matire de foi et de com-
portement sont rassembls dans le Coran (la parole de Dieu par la voix du Prophte
Muammad, et non la parole du Prophte) et dans le adth (recueil de rcits sur
les prceptes du Prophte et ses actions, qui devraient tre pris comme exemples
suivre). Ces textes fondent la loi islamique, la shara, rfrence commune pour tous
les musulmans stricto sensu, soit les sunnites et les shites. La diffrence entre les
premiers, majoritaires, et les seconds vient des dissensions nes la suite de la mort
du Prophte pour assurer sa succession en tant que chef suprme des musulmans.
Aprs lassassinat de son premier successeur, Al, mari de Fima, fille et unique
enfant du Prophte, les shites ne reconnurent pas lautorit des califes lus et nap-
partenant pas la ligne du Prophte. Ils considraient en effet que les successeurs
du Prophte devaient tre ses descendants, soit uniquement les enfants dAl et
Fima. lorigine, il sagissait donc uniquement dun conflit entre les dfenseurs
dune succession par lection, les sunnites, et les partisans dune succession hr-
ditaire, les shites.
7. Eu gard la loi islamique en matire dhritage patrimonial, le professeur Habib
mentionne le fait que les fils hritaient de parts gales quel que ft leur ge et que les
filles hritaient de parts gales correspondant la moiti de la part dun fils. Il na
connaissance daucune source indiquant des cas dans lesquels le fils an rachetait
dautres parts.
8. Sur la question de la virginit et du clibat dans lIslam, le professeur Habib
rappelle que le Prophte tait mari (et avait mme plusieurs femmes).
9. Enfin, le professeur Habib remet en question lhypothse formule par lauteur
dans sa conclusion (et sur laquelle ce dernier met certes de nombreuses rserves)
sur le rle particulier du modle chrtien dans lessor de lEurope aprs lan 1500.
La famille, les groupes domestiques et la socit 85
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3
Ltat et le droit
Note du directeur de
publication
C
e chapitre soulve des questions trs complexes qui varient dune
rgion lautre. Malheureusement, la contribution trs substantielle
que nous avons reue de lminent historien et professeur Rafael Gibert y
Snchez excdait largement le nombre de pages attribu ce chapitre. En
outre, comme il tait impossible pour un spcialiste de couvrir simultanment
toutes les rgions du monde sur un sujet si vaste, cet auteur sest principa-
lement intress aux phnomnes europens. Estimant que les autres aires
culturelles existant lpoque devraient galement tre traites dans ce cha-
pitre sur ltat et le droit, le directoire a demand des spcialistes dautres
rgions sils accepteraient de soumettre des contributions plus concises.
Malheureusement, afin dviter une augmentation excessive du nombre
de pages originellement attribu ce chapitre, il a galement t ncessaire
dabrger la contribution du professeur Gibert y Snchez, qui a gracieuse-
ment donn son accord mais a prfr ne pas procder aux coupes ncessaires
lui-mme. Cette tche difficile et prilleuse a donc incomb au directoire, qui
est conscient que toute suppression est sujette controverse. Nous souhaitons
donc assurer au lecteur que les omissions du texte abrg ne sont pas impu-
tables cet minent rudit auquel nous prsentons nos sincres excuses.
3.1
LEurope
3.1.1
LES PRINCIPES
Rafael Gibert y Snchez de la Vega
Ltat
En 600 apr. J.-C., le trac de la carte gopolitique de la Terre tait dj fort
avanc et bien des noms y figuraient. Pourtant, de nouveaux noms dtats
ont continu de sy ajouter jusquen 1500. Ces pays devaient leur dnomi-
nation celle que portaient des peuples ou des individus, sans que ceux-ci
en soient ncessairement les fondateurs ou les conqurants ; parfois ces
dsignations relevaient dun choix arbitraire, voire du hasard. Pendant toute
la dure du Moyen ge, du dbut la fin, il est arriv que des catastrophes
naturelles fissent disparatre des tats, mais ce sont les activits humaines
qui ont t le plus souvent responsables de leur destruction. Certes, par la
suite, ltat ou la ville pouvait tre reconstruit dans un lieu plus propice
ou sur son site dorigine. Ltat retrouvait son ancien nom et quelquefois,
la faveur de cette rsurrection, reprenait sa configuration initiale. Le fait
quun tat pouvait changer de nom ou, au contraire, le conserver alors
que son territoire samenuisait ou saccroissait entrave ltude de la ralit
politique mdivale ou, plutt, de la ralit des tats. Le mot territoire
sapplique ici lun des lments constitutifs de tout tat, dans la mesure
o lexistence dune ville compltement isole de sa campagne environnante
est inconcevable.
strictement parler, la cit tait un territoire politique. Elle occupait
une parcelle de terre unique en son genre, irremplaable, que lon choisis-
sait par hasard ou aprs consultation des augures et dont la superficie tait
dment arpente avant que soit fonde la ville ou, en tout cas, avant que
commence sa construction. Chaque ville tait luvre dun, de deux ou de
plusieurs fondateurs ayant rellement exist ou de divinits mythologiques,
dont elle empruntait gnralement le nom, mme si parfois des circonstan-
ces particulires justifiaient ladoption dune dnomination diffrente ou
94 600 1492
de celle que portait le lieu avant ldification de la cit. En 600 apr. J.-C.,
certaines villes de lAntiquit existaient encore. Comme ce fut le cas bien
dautres poques, notamment la fin de chaque sicle, le dbut du VII
e
sicle
connut ce que lon pourrait appeler une crise de la civilisation urbaine ,
cest--dire un retour la vie rurale ou forestire. Linvasion de la ville et
du pays par la fort la ruralisation sous ses diverses formes tait un
phnomne universel et priodique. Il nexiste aucune rgle absolue quant
la dure dexistence des villes. cette poque, la cit se distinguait par
ses remparts, mais elle pouvait nanmoins continuer de stendre au-del
des murailles (illustrations 36, 39, 40 et 41).
Il y avait des villes saintes et des villes de caractre militaire, gnra-
lement parce quelles avaient t lorigine des camps de garnison. Mme
si la cit avait vu le jour et prospr pour dautres raisons comme sige
de lautorit, centre industriel ou centre commercial , elle devait toujours
tre dfendue. Ctait le rle du chteau bti proximit de lagglomration.
Lagriculture et llevage, ces deux activits troitement connexes, taient
aussi troitement lis la cit, dont lune des caractristiques fondamenta-
les tait le march, secteur particulier et spcialement protg, bnficiant
dune grande scurit au point de possder ses propres autorits adminis-
tratives, et auquel les trangers avaient accs. Une ville importante ou mi-
nente, qui surclassait les autres, pouvait servir de capitale ou de mtropole
ltat avec lequel elle finissait par tre identifie. Les cits du dbut du
Moyen ge ont peu peu perdu les traits qui les avaient caractriss dans
lAntiquit classique, notamment cause des invasions barbares ; le pou-
voir politique ntait exerc que l o rsidait le monarque rgnant : or, au
moins jusquau X
e
sicle, le souverain dplaait sa rsidence dune ville
lautre. Par la suite, cependant, grce lapparition de pouvoirs publics
mieux tablis et au dveloppement des activits conomiques notam-
ment dans le bassin mditerranen comme ce fut le cas au dbut des X
e

et XI
e
sicles, il devint possible de faire la distinction entre les villes qui
taient des capitales politiques incontestables et celles qui taient purement
commerciales ; certaines devinrent dailleurs compltement indpendantes
et se dotrent dun gouvernement propre pour administrer leurs affaires
politiques aussi bien quconomiques (par exemple les cits italiennes :
Venise, Gnes, Florence) (illustrations 40, 41 et 64). De la mme faon,
il convient de corriger lide selon laquelle ltat territorial serait une
caractristique des temps modernes. Il nen est rien. Avec la fodalit, le
pouvoir et la loi se trouvaient runis entre les mains de ceux qui possdaient
des forteresses, exeraient lautorit et protgeaient des territoires plus ou
moins vastes. Aux XI
e
et XII
e
sicles, une nouvelle volution vit le jour,
avec la concentration progressive du pouvoir entre les mains dun chef
impos par la force des armes, ou reconnu comme tel par une lection,
Ltat et le droit 95
par choix ou par ncessit. Quand la dsignation de ce chef tait approu-
ve par les autorits religieuses, il se muait alors en souverain qui tous
ses sujets devaient allgeance. Cette tendance aboutit aux monarchies de
lpoque post-fodale. Le terme capitale sappliquait la ville o rsi-
dait un souverain de ce type et o se trouvaient concentrs les instruments
administratifs, politiques, militaires, financiers et conomiques. Le plus
souvent, la capitale politique tait aussi le sige de la plus haute autorit
religieuse du territoire ; par consquent, les lois et directives mises par ces
centres urbains taient dans une large mesure influences par des critres
religieux, et le pouvoir sculier risquait loccasion de se voir dsavou,
voire chti par lglise.
La popuLation
Une population nest pas simplement un ensemble dindividus mme si,
pour une raison ou pour une autre, cest la dfinition quen donnent certains
tats, y compris ceux du Moyen ge. lintrieur de ltat, on trouve tou-
jours la famille. Une mtaphore emprunte la biologie, comme dautres
sont inspires par la botanique, la mcanique ou plus propos la zoo-
logie, considre que la famille est la cellule de base de la socit. La famille
a de tout temps prserv son identit et une partie de sa vigueur originelle
lintrieur de ltat. Ltat lui-mme tait considr comme une grande
famille, et le roi assumait les caractres dun pre pour son peuple.
La tribu est un groupe de familles qui se reconnat une origine commune
et un chef. Une tribu donne pouvait occuper un territoire et aussi fonder
une ville lintrieur de laquelle ses membres prservaient leur identit
et leur nom, quand plusieurs tribus se partageaient la mme rgion. Un
rgime tribal suppose une structure particulire de ltat qui transcende
tout systme politique et toute obligation de service militaire. La cration
de lorganisation politique proprement dite a entran la dissolution de
lordre tribal, mais chaque fois que le lien avec ltat sest relch, un
rgime tribal a refait surface. Dans de tels cas, lordre tribal, la solidarit
et la justice ont coexist.
Le pouvoir
La caractristique qui dfinit un tat est son pouvoir. Au VII
e
sicle, il y
avait dj des chefs de famille et des chefs tribaux, mais on ressentait le
besoin de mettre quelquun la tte de ltat. Des rminiscences de la
structure tribale et familiale ont donn naissance au pouvoir politique de
ltat. Il y a une diffrenciation capitale et dcisive qui fait du pouvoir
96 600 1492
politique une ralit concrte, une chose autonome bien que non indpen-
dante, souvent en conflit avec les ralits connexes de la guerre et de la
morale, dont les affinits nourrissent le pouvoir lui-mme. Le pouvoir est
une chose indfinissable mais vidente. Pourquoi et comment une personne
gouverne-t-elle ? Sa relation avec la force physique et la supriorit morale
est vidente. Le pouvoir souverain est attribu un individu, mme sil
peut, dans des circonstances exceptionnelles et pour une courte priode,
tre de nature collective. Pourtant, il est toujours personnel, sincarne
dans un ou plusieurs tres humains investis dun pouvoir suprieur qui,
au Moyen ge, tait de nature sacre. Comme la expliqu G. Duby :
Lhommage et le serment de fidlit instituaient, entre un vassal et son
seigneur, des devoirs rciproques de non-agression et dassistance peu
diffrents de ceux dont sont censs faire preuve les parents unis par les
liens du sang. Mais la position prpondrante occupe par le fief dans les
relations entre le seigneur et son vassal a contribu affaiblir les liens
dicts par le sentiment personnel, et les institutions fodales ont finalement
t impuissantes librer la socit aristocratique de la violence et de
lanarchie, malgr les efforts de lglise (comme avec la paix de Dieu).
partir du XII
e
sicle, les progrs du pouvoir royal se sont, dans un premier
temps, fait sentir lintrieur de la structure des institutions fodales qui
se sont ensuite progressivement vides de leur sens pour laisser place la
personne du monarque.
La monarchie contenait des connotations familiales, tout comme un
aspect religieux. Elle imposait le gouvernement de ltat par la famille,
lgitime ou non. Dans la monarchie mdivale, le pouvoir se transmet-
tait du pre au fils, mme sil devint possible loccasion de sauter une
gnration ou un degr de parent quand le pouvoir passait aux petits-
fils, aux neveux ou un parent plus loign, dont le droit tait lgitim
par la prsence dun ancien roi parmi ses anctres. La succession sef-
fectuait parfois dans un climat de troubles graves et donnait lieu des
revendications contradictoires, voire carrment des guerres. Le crime,
sous la forme du rgicide, prit mme une certaine nature institutionnelle.
Saint Grgoire de Tours appelait cela morbus goticus, mais la chose tait
universelle. La mort du dauphin de la couronne permettait dorienter la
succession vers une autre branche de la famille royale. Antrieurement
600 apr. J.-C., et postrieurement aussi, il advint que des femmes fussent
couronnes et places sur le trne, tinssent le sceptre et mme maniassent
lpe avec une nergie remarquable, mais ce fut exceptionnel. Dautre
part, laccs au trne grce au mariage avec une princesse hritire tait
dusage courant, quand il ny avait pas dhritier mle dans la famille
royale. Malgr lusage qui consistait morceler le royaume entre les
fils, ou bien entre les chefs des diffrentes factions, de la mme manire
Ltat et le droit 97
que le reste de lhritage tait partag entre les ayants droit, lide de
prserver la succession dans son intgralit ou den restaurer lunit
demeurait latente. Le systme de la primogniture permit de conserver
les royaumes intacts.
Les souverains et Les suJets
Le Moyen ge a connu des priodes de stabilit qui concident avec la
reconnaissance de la notion dtat. Le peuple ntait pas alors une socit
structure et divise en classes qui, pour simplifier et selon la perspective
adopte, pouvaient tre considres comme suprieure, moyenne ou inf-
rieure. La classe moyenne formait la base de la normalit civile. Quand il
nexistait aucune classe moyenne, la socit se polarisait, se divisait en une
classe noble dsigne sous le nom daristocratie , dtentrice du pouvoir
aprs le souverain, et une classe infrieure, crase par lordre politique. Le
statut de la classe suprieure tait hrditaire, et y accder tait facile ou
difficile selon les cas ; cela dpendait dun mariage, de la possession dun
mrite extraordinaire ou dune concession royale. Il y avait diffrents degrs
lintrieur de la noblesse. Les membres de la classe suprieure prfraient
garder leurs distances et ne pas partager les avantages quoffrait leur posi-
tion, laquelle saccompagnait de privilges. Le pilier et le fondement de la
noblesse taient la proprit de la terre ou la libre disposition de celle-ci.
La possession de la terre par nimporte quelle classe, y compris les couches
infrieures, signifiait une participation au pouvoir. Une certaine forme de
pouvoir absolu faisait de la proprit foncire un droit exclusif du roi et
de sa famille. La proprit de la terre se trouvait ainsi troitement lie la
domination politique exerce sur le territoire. La concession temporaire de
terre, soumise au paiement dun loyer ou dun impt, entranait lattribution
dun statut servile au concessionnaire.
On pourrait rsumer en un seul mot la relation rciproque entre les
souverains et les sujets : la loyaut. Pour brutale et tyrannique que puisse
paratre la domination politique, elle tait cense se justifier par le souci du
bien des sujets, et, en contrepartie, ces derniers devaient au roi hommage et
service. Cette relation acqurait tout son sens et tait fermement consolide
par la pratique religieuse et universelle du serment de fidlit qui, mme
sil na pas t rserv exclusivement cette priode, caractrise le Moyen
ge, selon la pense conventionnelle. Pourtant, cette relation directe entre
le souverain et ses sujets tait bouleverse quand des rapports de clientle,
supposant un lien de loyaut, stablissaient entre les sujets eux-mmes. En
vertu de ce genre de relations, des sujets dun rang suprieur accordaient une
protection des sujets dun rang infrieur et leur fournissaient de la terre, des
98 600 1492
armes et autres biens. Le sujet de rang infrieur tait alors oblig de fournir
son protecteur des conseils, de lui payer un tribut et de lui apporter son
concours militaire. Quand des relations de cette nature prenaient de lam-
pleur, elles altraient la notion dtat et donnaient naissance une forme
dtat diffrente, ltat fodal. La fodalit tait une caractristique de ltat
mdival, mais elle a disparu compltement la suite des changements qui
se sont produits laube des temps modernes.
La cour
Tandis que les populations se dplaaient sur leur territoire, la recherche
dendroits nouveaux o sinstaller, un groupe de fidles accompagnait son
chef jusquau moment o il sinstallait dans une ville. Le palais du prc-
dent souverain, ou un chteau nouvellement difi, devenait le signe visible
du pouvoir tabli. Pour des raisons militaires ou autres, la cour redevenait
parfois itinrante. Il existait quantit de rsidences royales ; certaines dentre
elles servaient de lieux dagrment ou de pavillons de chasse, car la chasse
tait une occupation caractristique de la monarchie. La prsence, mme
phmre, du souverain dans une ville entranait son expansion grce
la construction de temples, de tribunaux, de thtres et la concentration
de diffrentes installations destines aux activits intellectuelles et artisti-
ques. Le sceau de llgance marquait ces villes. linverse de ces cours
accueillantes, chaleureuses, il existait dautres centres du pouvoir, exclusive-
ment proccups des tches concernant le gouvernement et ladministration.
Ctait dans ces centres hermtiques, impntrables et isols de la population
que se trouvaient regroups les fonctionnaires et collaborateurs du roi. Le
scribe et le porteur du sceau royal qui authentifiait les documents (le chan-
celier) incarnaient le pouvoir effectif du gouvernement. En fonction des
personnalits respectives du roi et de son ministre, ce dernier ntait rien de
plus que le simple excuteur des dcisions royales ou exerait effectivement
le pouvoir excutif.
Le conseiL et LassembLe
Tt ou tard, lassemble gnrale, cette institution fondamentale, caract-
ristique de tous les tats mdivaux, tait rduite au silence ou abolie par
un personnage dot dun pouvoir absolu qui rduisait le peuple ltat de
foule passive. En revanche, lexistence dune telle assemble prsupposait
que les reprsentants des divers corps sociaux prpondrants constituaient
dsormais lossature visible de ltat et entouraient donc la personne du
souverain : il sagissait de dignitaires ecclsiastiques, de barons, de ministres,
Ltat et le droit 99
dadministrateurs et de juges. Les reprsentants des collectivits locales
pouvaient aussi tre invits y participer, mais, pendant fort longtemps, le
commun du peuple, en tant que tel, ne fut nulle part reprsent. Quand un
peuple sinstallait sur un territoire et quune structure de pouvoir central y
tait mise en place, le rle des assembles diminuait.
Ladministration de La Justice
La justice tait double au Moyen ge : la justice du roi et la justice du peuple
regroup en assemble. Lintervention secrte du roi dans les activits des
juges injustes comme le pouvoir arbitraire dont il disposait pour rparer les
injustices constituaient lavant-dernier recours mis la porte des opprims.
Faire appel devant le roi tait un droit, parfois contrecarr par lalination
de la justice, qui quivalait la dissolution de ltat. Les appels contre une
sentence royale ne pouvaient sadresser qu Dieu. Linjustice flagrante
et rpte provoquait une rbellion, une destitution et, en fin de compte,
la mort du roi. Dans des cas exceptionnels, certains royaumes jouissaient
dune instance judiciaire qui servait de mdiatrice entre le roi et ses sujets.
Un empereur tait le juge des rois. L o le roi ntait pas galement le
chef suprme de linstitution religieuse, des appels pouvaient tre intro-
duits devant les autorits ecclsiastiques. Le pape pouvait excommunier
des empereurs et des rois en raison de leurs prtendues injustices et librer
les sujets de leur serment de fidlit et dobissance.
On peut distinguer les aspects purement lgalistes du droit canon des
aspects spirituels ou personnels de la loi religieuse et de ceux dont la nature
tait arbitraire ou sociale. La religion prsupposait un monde gouvern par
une divinit. Dieu avait promulgu certaines lois dont drivaient les lois
humaines, et il tait le seul juge suprme auprs de qui lhumanit pou-
vait faire appel en dernier ressort. Inversement, les devoirs de lhumanit
envers Dieu pouvaient recevoir un cadre juridique. Le pouvoir du souve-
rain dcoulait de la relation spciale qui existait entre lui et Dieu. Dans
le cas dun tat thocratique, il y avait identification totale du souverain
avec Dieu. Ou bien le souverain se rclamait dune ascendance divine et
dune protection spciale. Lide que tout pouvoir manait de Dieu tait
une conviction universelle. La conscration des rois tait un rite religieux,
tout comme la prestation de serment, qui impliquait Dieu dans les relations
humaines, dans certaines clauses pnales des contrats et mme dans les
rapports impliquant la confiance ou le crdit. un degr plus ou moins
grand, la religion imprgnait la vie de ltat et le droit. Lglise existait
paralllement ltat politique, et il pouvait y avoir une double hirarchie
de fonctionnaires civils et de prtres. Un code pnal visant les dlits sp-
100 600 1492
cifiquement religieux coexistait avec le code juridique ordinaire qui sanc-
tionnait, lui aussi, les transgressions de nature religieuse. Les monastres
taient des centres consacrs la spiritualit, la science, au commerce
et aux services sociaux. Ils jouaient galement un rle dans le cadre du
pouvoir temporel, en particulier dans les zones rurales. Le mariage et la
filiation avaient une connotation religieuse et les tribunaux ecclsiastiques
taient chargs de rsoudre les litiges dans ce domaine. Linfluence de la
loi religieuse sur le droit sculier occupait tout un chapitre dans nimporte
quel ouvrage juridique.
Au fil du temps, on promulgua des lois plus nombreuses et meilleures
dont certaines avaient t inexistantes ou rares au commencement
mesure que se faisait sentir la ncessit de dterminer dune manire pr-
cise les rgles applicables aux rapports sociaux qui, jusque-l, avaient t
involontairement mais tacitement observes (les termes quantit et qualit
ne sont pas toujours compatibles).
Cest partir de ce moment-l que la figure du juriste a pris naissance.
Le juriste tait un technicien charg de dgager des rgles et des principes,
en interprtant les coutumes prexistantes pour rsoudre les cas douteux
qui, par dfinition, sont tous ceux quun juge doit connatre. La loi qui, au
commencement, se contentait de faire la synthse des coutumes, devint
plus tard un lment actif capable de faire voluer les coutumes ou de les
supprimer. Une fois que le systme juridique avait t recueilli dans un code,
la coutume, dfinie et soutenue par les lois, tait intgre lintrieur de ce
code. Elle tait accepte en accord avec la loi ou en marge de celle-ci. Avec
le temps, elle recouvra sa capacit cratrice dune manire clandestine, en
sapant progressivement et, finalement, en remplaant ldifice lgislatif.
lapoge de la priode lgislative, au tout dbut du Moyen ge, quand
fut rdig le Code justinien, la coutume fut intgre au Digeste de cet empe-
reur (482565). Ses jurisconsultes taient davis, chaque fois que les lois
crites ntaient pas applicables, dadopter la solution fournie par la coutume.
Ce ntait pas pour rien que celle-ci, ancre dans les murs, prenait force de
loi. Puisque la nature excutoire de la lgislation dcoulait essentiellement
de la volont du peuple, ce qui tait approuv par le peuple, mais non crit,
avait aussi force de loi. La population exprimait sa volont par ses votes
ou par ses actes. Dans un systme aussi imprgn dautorit que le droit
canon, qui a volu fort lentement jusquau XII
e
sicle, la coutume trouvait
sa pleine reconnaissance en qualit de source de la loi ecclsiastique, et, en
fin de compte, elle surpassait mme la loi crite, laquelle seffaait souvent
devant la force dun usage contraire. En dfinitive, les coutumes ou lois ne
sont devenues des instruments judiciaires quaprs avoir t appliques ou
cres par un juge : cest ce qui devrait tre examin partout. Cette activit
des juges, sur laquelle repose la mise en vigueur des lois et des coutumes,
Ltat et le droit 101
est connue sous le nom de jurisprudence. Le mme terme est galement
utilis pour dsigner la doctrine qui fournit la substance sous-jacente de
la justice. Une distinction tait faite entre la coutume territoriale et locale,
de mme quentre les coutumes des divers ordres sociaux, commerces et
corporations. La coutume, inventorie pour tre fixe et codifie, continua
dvoluer aprs avoir t couche par crit.
La guerre et La paix
Le problme de la lgitimit de la guerre tait voqu dans le domaine
religieux, o laspiration la paix tait commune. Il y avait des guerres
permanentes, hrditaires, au cours desquelles des batailles pisodiques
taient suivies de courts intermdes de paix.
Les conflits au Moyen ge observaient certaines formalits, telles que
la dclaration de guerre, le choix dun champ de bataille et larrt dune
date pour la bataille. Lissue en tait accepte. En certaines occasions cl-
bres, les vaincus taient massacrs et la population chasse ou envoye en
exil, spolie de tous ses biens. Les villes qui rsistaient un sige taient
galement saccages et pilles. Nanmoins, il arrivait quune capitulation
survnt, auquel cas les deux camps recevaient des garanties, notamment
en vue de protger la vie et les biens de ceux qui staient rendus. Lusage
antique qui consistait rduire en esclavage la population vaincue ntait
plus de pratique courante, mais le recours lemprisonnement temporaire
avec la possibilit dune demande de ranon ce qui reprsentait un geste
de pit continuait dexister.
Une alliance est un accord pass entre deux ou plusieurs tats pour la
poursuite dobjectifs prcis. Le point fondamental en ce qui concerne les
alliances est que les signataires doivent sabstenir de toute forme dagres-
sion les uns envers les autres. Le terme alliance voque gnralement
lamiti, mais les deux concepts sont diffrents. Lamiti donne naissance
une coopration plus efficace. Les alliances suggrent une ide de dfense
contre un ennemi commun et supposent lexistence dune menace, le plus
souvent potentielle, lgard dune tierce partie. Une alliance entre ceux qui
professaient la mme religion passait pour naturelle lpoque mdivale. En
contracter une avec un prince dune confession diffrente contre un prince
de sa propre religion tait considr comme un cas dimpium foedus.
Les traits pouvaient tre renforcs par des instruments qui garantissaient
leur excution et leur respect. Ils taient accompagns dun acte religieux
le serment , et lon invoquait lintervention divine contre celui qui
enfreindrait le pacte. La coutume antique qui permettait de garantir le respect
dun trait par une prise dotages tait encore observe cette poque-l.
102 600 1492
La dipLomatie et Les reLations
entre tats
Influencs par le point de vue de leurs sources, les historiens ont par tra-
dition prt beaucoup dattention aux relations intergouvernementales et,
en particulier, celles quentretenaient les souverains de diffrents tats.
La nature personnelle de ces rapports apparaissait lorsque, la mort dun
souverain, les amitis et alliances noues au cours de son rgne devaient
tre renouveles. Mme sil existait une certaine continuit dans les amitis
et inimitis hrditaires, chaque royaume, en particulier chaque dynastie,
tablissait un nouveau type de relations, dans un style nouveau, avec les
tats voisins. Ce genre de liens se traduisait de la manire la plus visible
par lenvoi dambassadeurs auprs des cours trangres.
La diplomatie tait une activit prcise qui bnficiait dune certaine
autonomie dans le cadre du domaine plus vaste de la politique. On faisait
une distinction entre la politique extrieure de chaque tat, inspire par
le souverain ou par un ministre, et lexcution de cette politique par les
agents diplomatiques. Le rle de reprsentants jou par les diplomates tout
comme les rsultats de leur mission mdiatrice taient consigns dans des
documents. Les mariages entre familles rgnantes taient lexpression la
plus aboutie de lharmonie entre les peuples et de leurs bonnes intentions
rciproques. Une des consquences de ce genre dalliance matrimoniale
tait lunion des tats sous lgide dun unique hritier. Un fort senti-
ment de nationalisme se manifestait de plusieurs manires pour empcher
pareilles occurrences. De mme, les litiges conjugaux affectaient aussi les
relations politiques. Lhabitude de donner en dot des provinces, des rgions
et des villes pouvait galement changer la configuration dun territoire
et affecter la composition des tats. En plus du mariage, la pratique de
ladoption et lexercice de la fonction de parrain ou de marraine taient
dautres instruments de la politique extrieure. Le rayonnement des tats
mdivaux tait inextricablement li lhistoire familiale des diffrentes
dynasties.
Les prmices des droits de Lhomme
Deux aspects de la lgislation sociale qui allaient lencontre du droit natu-
rel se pratiquaient au Moyen ge : lesclavage et la torture. Pour lescla-
vage, nous avons dj mentionn lexistence de liberts urbaines et rurales,
mais, dans des environnements identiques et au cours de la mme priode,
linverse pouvait aussi bien se produire : ainsi, des habitants qui taient
libres de par leur origine pouvaient tre soumis aux rgles et la pratique de
Ltat et le droit 103
lesclavage. Jusqu un certain point, laffranchissement dun esclave
par un acte juridique permettait dassurer son droit naturel la libert,
clairement proclam par beaucoup. Mais si lon se penche brivement sur
le droit pnal, on y trouve damples preuves du fait que la peine capitale,
les mutilations et autres chtiments infmes relevaient dune pratique
courante. Pourtant, il convient de faire observer quau cours dune si
vaste dure, il y eut des priodes o les sanctions pnales imposes par
les pouvoirs publics et leur appareil rpressif ont t suspendues, prci-
sment cause dun affaiblissement des organes du pouvoir ou de leur
extinction totale. certaines poques, lusage atavique de la vengeance
prive a refait surface. Certains indices laissent pourtant entrevoir lexis-
tence de principes que lon pourrait considrer comme les racines des
droits de lhomme. Dans les premiers temps de lEspagne mdivale, o
le despotisme de lancienne administration romaine stait combin avec
les coutumes barbares , on voit formuler ce que lon a appel lhabeas
corpus wisigothique des VI
e
et VII
e
sicles, en vertu duquel nul ne pouvait
tre condamn sans avoir fait lobjet dune accusation publique et sans
que des preuves convaincantes eussent t produites pendant un procs
galement public. Il est manifeste quil sagissait bien de garantir le droit
un jugement quitable, et dautant plus que cette disposition tomba en
dsutude (Tolde, 583 apr. J.-C.) parce quelle rendait difficile la pour-
suite des personnes qui avaient trahi le roi. Linviolabilit du domicile
est atteste en zone urbaine. Le Moyen ge accordait aussi un accus
une priode de grce au cours de laquelle il avait la facult de senfuir
ou de se prsenter volontairement devant la justice pour viter de devoir
affronter les consquences de poursuites perptuelles. Enfin, le droit de
se rfugier dans les glises et autres lieux saints et dy demander le droit
dasile, mme pour les personnes souponnes de crimes graves, tait
extrmement efficace pendant le Moyen ge, mais le recours cette
pratique dclina pendant les temps modernes et il est inconnu de notre
propre poque.
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3.1.2
LA PRATIQUE
Aleksander Gieysztor
laube du Moyen ge, des royaumes nouveaux sinstallent sur les ruines
de lancien Empire romain dOccident et y apportent leurs institutions monar-
chiques. Elles apparaissent aussi, quelques sicles plus tard, en Scandinavie,
en Europe centrale et de lEst, issues des socits tribales. Cest le paysage
agraire qui domine partout, en organisation des grands et moyens domaines,
conomie plus ou moins ferme ; le commerce de luxe et lartisanat dans
des centres pr-urbains sont au service dune lite restreinte au pouvoir.
Dans la monarchie du haut Moyen ge, et partiellement encore aux
XI
e
et XII
e
sicles, le pouvoir et la proprit senchevtrent, de mme le droit
public et le droit priv. La monarchie conserve son caractre patrimonial,
le prince est son chef et propritaire ; sa mort, lhritage est partag entre
ses fils. LEmpire carolingien introduit, dans le concept du pouvoir, le sacre
qui donne au roi le caractre charismatique et une place dominante dans les
institutions de lglise (illustration 169). Le pouvoir royal et lglise agis-
sent conjointement pour la cit de Dieu ; ils sont actifs dans la formation des
ides de morale et des rapports sociaux, dans la culture desprit. Lglise
est largement dote en domaines par le pouvoir sculier, et les seigneurs
ecclsiastiques, ct des seigneurs lacs, exercent auprs du prince une
influence politique croissante.
Les seigneurs sculiers ont un droit hrditaire leur domaine et y
acquirent des prrogatives dordre public en particulier sur leurs sujets
la base des immunits fiscales et judiciaires dont ils bnficient, des
offices quils remplissent et des autres privilges quils obtiennent.
Lautorit publique, longtemps trs forte et fonde sur le lien personnel
de tous les sujets avec le prince, se disloque en royaumes et principau-
ts territoriales. Cest le lien fodal, contrat vassalique, qui structure les
rapports du roi au duc et au comte et de ceux-ci aux seigneurs, et qui cre
une corrlation des personnes et des terres. Le systme ne se gnralise que
dans quelques pays notamment en France qui lapplique assez strictement
et des degrs diffrents.
Le pouvoir royal, tout aussi patrimonial quil soit, tente aussi par le
sacre devenir hrditaire, transmis au fils an. Le pouvoir est soumis la
loi divine dans une socit chrtienne, et il est limit par lappui des grands
qui participent au conseil du roi. Dans leurs conflits avec le prince, des for-
Ltat et le droit 107
mulations du droit permettent de rsister au prince injuste. Lorganisation de
ltat englobe la force arme (dabord une garde princire, ensuite la leve
des chevaliers), le fisc et la justice, dans des formes encore rudimentaires, au
niveau de ladministration centrale (la cour) et territoriale, celle-ci souvent
transmise aux seigneurs.
Avec des dcalages dans le temps, mais dune faon gnralise (avec
quelques exceptions, dont lAngleterre), la monarchie suit la pression des
forces sociales centrifuges, reprsentes par les grands. Lessor conomique
de lOccident dmarre aussi bien dans lexploitation agraire et dans lhabitat
rural que dans le commerce, dans la production artisanale et dans les services,
de plus en plus localiss dans les villes. Il contribue une diffrenciation
sociale en couches, ordres et tats privilgis et hirarchiss.
Le pouvoir central sefface ou saffaiblit en faveur des grands seigneurs
gouvernant dans leurs seigneuries comme en France, dans leurs principauts
territoriales comme en Allemagne et dans leurs duchs autonomes, voire
indpendants, comme en Pologne ou en Russie. Dans certains dentre eux,
cest la continuit du pouvoir monocratique lchelle rduite, dans dautres,
ce sont les tats privilgis et organiss en assembles qui dcident des
affaires publiques. Lappareil de ltat se disloque, lglise smancipe de
lemprise du pouvoir sculier et formule, Rome, un programme thocra-
tique contrecarr par les souverains lacs.
Dans ce tableau de synthse, il y a des particularits qui comptent ainsi
que des diffrences dintensit dans la voie de la runification, ouverte au
XIII
e
sicle par des tendances centriptes, sensibles au sein de la chevalerie et
dans la bourgeoisie urbaine, favorises par le besoin de dfense aussi bien de
lextrieur que contre les abus de la fodalit. Lide nationale ses dbuts
a aussi sa part. Dans les modalits diffrencies de lunification, le droit
vassalique ou celui de lhritage patrimonial peuvent, habilement utiliss,
parfois servir la cause monarchique, tout dabord au niveau rgional, ensuite
nationale. Aux XIII
e
et XIV
e
sicles, en France et dans le centre de lEurope,
des monarchies nationale surgissent. Dans lEmpire germanique qui, au XII
e
sicle, vise encore une ide de domination duniversalit, quelques grands
duchs deviennent des tats de facto souverains, comme lAutriche ; tous
y forment une fdration disparate et complique. En Italie, les cits-tats
prennent la forme de rpubliques gouvernes par oligarchie ; elles tendent
peu peu leur souverainet territoriale, parvenant mme affirmer leur
autorit sur des possessions outre-mer.
Les assises de la nouvelle forme de la monarchie rsident dans les tats
privilgis : le clerg, la noblesse, les bourgeois et, parfois aussi, des fermiers
libres. En fait, les deux premiers et leurs lites se rvlent les plus forts et
sont souvent en conflit avec la bourgeoisie dont limportance conomique
ne cesse de saccrotre en Occident.
108 600 1492
Le pouvoir monarchique reprend des forces en sappuyant sur la cheva-
lerie et les villes ainsi que sur des barons dvous la couronne. Il cherche
son fondement non seulement dans le sacre de la personne royale, mais
aussi dans lide transpersonnalise de linstitution, publique et souveraine,
du royaume (kings two bodies, rex imperator in regno suo). Ce pouvoir a
ses limites dans des privilges accords aux groupes qui solidairement les
reoivent et veillent sur leur fonctionnement politique. La structure verticale
de lancienne monarchie se change, un certain degr, en horizontale.
Alors que ladministration royale se dveloppe un point tel quap-
paraissent des germes de bureaucratie, les assembles dtats privilgis
gardent un quilibre prcaire vis--vis de la monarchie. Il y a en effet une
cour royale de justice. Le rseau de ladministration territoriale rnove
apparat, mais aussi une large autogestion locale des provinces, des villes,
de lglise, parfois des minorits culturelles et confessionnelles. La fiscalit
royale, qui dpend largement de laccord des tats privilgis dtre plus ou
moins grevs, est dote doffices comptents pour percevoir limpt.
Les XIV
e
et XV
e
sicles sont les tmoins, dans quelques pays dEurope
(France, Angleterre, Espagne), dune royaut qui achve de rduire la fo-
dalit politique. Elle tente de rduire les pouvoirs des tats privilgis. Elle
ralise lunit territoriale du royaume o le roi seul lgifre et exerce lauto-
rit souveraine en disposant dun impt rgulier et dune arme permanente,
en nommant les juges, en crant les offices publics. Cest une monarchie
tempre par les conseils et les assembles. Nanmoins, elle annonce, pour
lpoque moderne et dans plusieurs pays, un systme de gouvernement o
le pouvoir du souverain devient absolutiste.
Le droit priv et pnal ainsi que diverses procdures judiciaires sont
issus de la culture sociale du Moyen ge europen et se sont complexifis au
cours du temps. Leur point de dpart se trouve au moment de la disparition
du droit romain dont lexistence, voire linfluence, ne se prolonge que dans
lEmpire dOrient. Les institutions romaines en Occident dclinant, cest
le droit coutumier, apport par les peuples germaniques dans les territoires
de lEmpire dOccident et cultiv aussi dans dautres parties (scandinaves
et slaves) de lEurope, qui dominera. Au cours du haut Moyen ge, les
normes de droit formes ds lpoque tribale par la pratique judiciaire et
sanctionnes ensuite par lautorit de ltat, avec peu ou prou dintervention
lgislative de sa part, assurent au droit coutumier sa prpondrance auto-
ritaire dans la vie sociale. Ce droit nat dans des groupes humains, tribus
et peuples, extrieurs lEmpire romain et, au dbut, cest la personnalit
des lois, et non pas la territorialit de la loi, qui rgne. Dans lvolution
particulariste de lOccident, le droit se particularise sur les plans personnel et
territorial. Les leges barbarorum, comme on appelle les plus anciens textes
du droit coutumier, ceux des Wisigoths, Ostrogoths, Burgondes, Lombards
Ltat et le droit 109
et Francs, coexistent avec les leges romanae qui concernent la population
romanise et lglise.
Le droit coutumier priv rgle la situation des personnes et des lignages,
voire des familles. Il soccupe des formes du mariage, de la structure de la
famille, de la proprit et de la possession, directe ou indirecte, des obli-
gations et de la succession. Dans le droit pnal, la vengeance dun meurtre
est remplace, sous lautorit princire, par un paiement compensatoire
(wergeld) vers par la famille du coupable celle de la victime. On sait
quelles sont les infractions lordre public qui sont rgles au profit du
souverain. Dans la procdure, cest lordalie qui simpose, partir du duel
judiciaire jusqu lpreuve de leau bouillante ou du fer rouge, que lauto-
rit divine dabord paenne, ensuite chrtienne est cense trancher au
bnfice de linnocent.
Des changements importants arrivent au XIII
e
sicle, lpoque o le
mouvement de dsintgration de ltat sarrte, puis sinverse, ce qui permet
au souverain de rclamer son droit de lgifrer. Le renouveau universitaire
du droit romain et le dveloppement du droit canon apportent, ds le xii
e

et le XIII
e
sicle, une argumentation thorique. Dans la premire phase, il
sagit de mettre par crit le droit coutumier dune rgion (consuetudines in
scriptis redactae), ce qui est observ dans toute lEurope. Ce travail dont
sacquittent, titre priv, les juristes de pratique continue sous forme de
recueils approuvs, non sans intervention, par le souverain. Par la suite, on
arrivera, aux XIV
e
et XV
e
sicles et sous des formes diverses (privilges,
statuts), la lgislation royale, mais aussi celle des assembles et des orga-
nismes autonomes comme des villes. Le caractre corporatif (ordres sociaux,
groupes professionnels) sexprime dans la diversit du droit coutumier et se
constitue sparment pour la noblesse, pour le clerg (droit canon), pour les
bourgeois et pour les paysans (droit domanial).
Dans le droit priv saccentue lascendant du droit romain ressuscit
et de ses glossateurs et commentateurs universitaires, par exemple sur la
thorie du dominium directum et du dominium utile, donc de la proprit
divise entre le propritaire et lusufruitier. Dans le droit des personnes et
de la famille, on prcise la capacit lgale selon lge et le sexe, lordre
social et la confession, on accepte la personnalit lgale des corporations
de toute sorte, on procde la rglementation civile du mariage selon le
droit canon.
Le droit pnal soccupe de la paix publique, menace par les guerres
prives ; il intervient dans le nombre croissant des dlits jugs par le sou-
verain (crimen lesae maiestatis entre autres). On met en relief la responsa-
bilit individuelle et intentionnelle et on limite le paiement compensatoire
(wergeld) priv pour le transformer en amende fiscale. La peine de mort,
souvent cruellement excute, stend.
110 600 1492
Dans la procdure judiciaire, la distinction entre les domaines civil et
pnal ne fait quapparatre. Dans les deux cas, cest toujours un plaidoyer
contre quelquun qui ouvre un procs oral, public et trs formalis : le juge
y arbitre un litige entre deux parties et dcide sur la force des arguments
exposs. Du milieu la fin du Moyen ge, la procdure senrichit dans
plusieurs domaines en ouvrant, dans les causes civiles, la voie de recours
une autre juridiction en vue dobtenir la rvision dun jugement. En Italie
partir du XIII
e
sicle, la procdure judiciaire commence tre rdige,
la lumire du droit romain et canon, ce qui a une influence, ds le dbut de
lpoque moderne, sur la procdure civile de plusieurs pays dEurope.
Le legs institutionnel et lgal du Moyen ge europen prolonge son
existence et sa vitalit dans ses grandes lignes jusqu la fin de lAncien
Rgime.
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3.2
Le monde islamique
Majid Khadduri
Le systme juridique est un instrument de matrise de la socit, dont lobjet
est de rglementer la conduite humaine conformment un ensemble de
principes. Tout systme de ce genre, parvenu maturit, reflte lexprience
de lhumanit et son souci de maintenir la paix et la scurit dans une socit
donne. Dans la partie du monde o lIslam sest impos, la loi islamique
refltait donc sa propre exprience quant la faon de parvenir rgler les
questions du maintien de la paix et de la scurit. Si cette loi a incorpor
dans sa structure certains lments trangers, elle nen a pas moins toujours
prserv son caractre fondamental.
La thorie de La Loi isLamique
Dans une socit qui considrait les hommes comme des tres essentiellement
faibles et par consquent incapables de surmonter leurs dfauts personnels, il
tait difficile dadmettre lide que des individus faillibles pouvaient tablir
une srie de rgles susceptibles de satisfaire les exigences humaines. Il tait
par consquent ncessaire, aux yeux de ce type de socit, que son systme
juridique soit peru comme ayant t dict par quelque forme dautorit
suprieure. Comme on considrait que la loi devait provenir dune source
divine et suprieure, incarnant la volont et la justice propres de Dieu, cette
lgislation formait une catgorie spare. Celle-ci pourrait tre qualifie de
loi sainte ou sacre, transmise par lintermdiaire dun prophte (Kamali,
1991 ; Khadduri, 1955). Selon la thorie juridique islamique, cette sorte de
loi est considre comme divine et ternelle. Elle a prcd la socit, car
elle coexistait avec Dieu lui-mme, et elle est infaillible et inviolable parce
quelle incarne la volont, la puissance et la justice mmes de Dieu.
Les commandements de Dieu tels quils ont t communiqus au
prophte Muammad, le sceau des prophtes (Coran 33.40 ; Calverly,
1936), reprsentaient, aux yeux des croyants, lultime et la plus parfaite de
toutes les rvlations lgislatives divines. Ces commandements comportaient
des rgles de conduite aussi bien quune doctrine religieuse. Communiqus
comme la Parole mme de Dieu, runis dans le livre intitul le Coran ou la
Lecture , les commandements formaient un corps de lois qui fournissait
112 600 1492
la lgislation fondamentale de ltat aussi bien que les lois rgissant les
relations trangres.
Sil est accept comme tant la source de toute la lgislation, le Coran
ne prsentait pas toutes ses lois avec la mme clart et autant de dtails.
Sur toutes les questions relatives la loi et la foi, le Prophte ntait pas
cens avoir parl de son propre mouvement (53.3) ; car seul lesprit divin
linspirait, lui donnant le pouvoir dappliquer des principes gnraux des
situations particulires. Les dcisions du Prophte, transmises comme des
traditions (sunna ou adth), fournissaient une source nouvelle de rgles
juridiques, tenues pour tre tout aussi obligatoires que les rvlations divi-
nes (Shfi, 1961). Ni le Coran ni la sunna, cependant, ne sont considrs
comme fournissant un vritable abrg des lois. Ce sont des sources partir
desquelles les juristes (ulam ou ulmas) ont mis au point un code juridique
labor dcrivant en dtail lventail complet des comportements humains
individuels tels quils taient attendus.
La shara, ou loi sainte, cest--dire le chemin quil faut suivre, guide
les croyants toute leur vie dans ce monde et les prpare trouver le salut
dans lautre monde. La shara fait une distinction entre le beau (usn)
quil faut cultiver, et le laid (qub) quil faut viter ou, en dautres termes,
entre le bien et le mal . Cependant, la shara offre aux tres humains
plusieurs choix entre les actions strictement obligatoires (far) et les actions
strictement interdites (arm). Entre ces deux extrmes, les croyants sont
libres daccomplir certaines actions recommandables (mandb) et de se
refuser commettre certaines actions condamnables (makrh). Mais ces
dernires ne sont pas formellement interdites, pas plus que les premires ne
sont absolument impratives. En outre, entre ces deux extrmes se trouve
la catgorie de ce qui est jiz (admissible), cest--dire ce qui laisse la loi
indiffrente et permet aux croyants de jouir dune totale libert daction.
On peut dire de la shara quelle possde trois caractristiques fonda-
mentales. La premire est sa validit permanente quels que soient lpoque et
lendroit ; ainsi les croyants, quel que soit le territoire tranger o ils rsident,
demeurent lis par la shara. La deuxime est la faon dont elle accorde
une importance prpondrante aux principes thiques et lintrt gnral
de la communaut dans son ensemble, alors que les intrts individuels du
croyant ne sy trouvent protgs que sils correspondent aux intrts com-
muns de la socit. La troisime concerne la manire dont la loi est cense
tre observe avec sincrit et en toute bonne foi.
la suite de leurs conqutes, les musulmans se sont familiariss avec
les lois et coutumes des territoires conquis, tels ceux des Byzantins et des
Sassanides. Certaines de ces lois et coutumes ont t adoptes et int-
gres dans la mesure o elles ne contredisaient pas la shara. De la mme
manire, certains lments juridiques appartenant aux tats mongols qui
Ltat et le droit 113
ont succd lempire de Gengis khn ont pu trouver une place dans le
droit public local de plusieurs pays musulmans. Les sultans ottomans
ont fait de mme au XV
e
sicle pour les procdures juridiques des provinces
balkaniques.
Le concept de socit, dtat et de
souverainet
tant donn que la loi islamique tait accepte comme ternelle, la socit
tait forcment conue et tablie en fonction delle. Mais comme la socit
est le produit de la sociabilit de lindividu, puisque par sa nature mme
lhomme est un animal social , aucun tre, lexception de Dieu, ne peut
vivre seul, les hommes ayant t crs pour vivre ensemble. Les penseurs
musulmans tenaient pour acquis que les hommes et les femmes devaient
vivre ensemble pour former des socits (Al-Frb, 1895 ; Ibn Khaldn,
1958 ; Aristote, 1946). Pourtant, les hommes sont anims dinimiti les uns
contre les autres dclare une rvlation coranique (20.121), et si Dieu
ne contenait pas les nations les unes par les autres, certes la Terre serait
perdue , comme le dit encore une autre rvlation (2.252). En dautres
termes, la socit ne peut pas survivre, sauf sous une autorit. Ainsi, la doc-
trine islamique estime que la socit est indispensable la survie des tres
humains et elle considre de mme que lexistence dune autorit publique
est ncessaire la survie de la socit. Car tout en tant un animal social
par nature, lhomme nest pas un animal disciplin. Ibn Khaldn (mort en
1406), philosophe et historien, a rsum cette conception de lautorit de
la faon suivante :
Quand lhumanit parvient une organisation sociale, [] les hommes ont
besoin que quelquun exerce une influence modratrice et les tienne dis-
tance les uns des autres, car lagressivit et linjustice font partie de la nature
animale de lhomme. Les armes destines dfendre les tres humains contre
lagressivit des animaux dpourvus de raison ne suffisent pas les protger
contre lagressivit de lhomme envers lhomme parce que tous possdent
ces armes. Ainsi, il faut autre chose pour se dfendre contre lagressivit des
tres humains, les uns envers les autres. [] La personne qui exerce une
influence modratrice doit les dominer et avoir sur eux pouvoir et autorit
de sorte quaucun deux ne soit capable dattaquer autrui. Tel est le sens de
lautorit royale (mulk). Il est donc devenu vident que lautorit royale est
une qualit naturelle de lhomme, absolument ncessaire au genre humain
(Ibn Khaldn, 1958, pp. 91 92).
qui, au bout du compte, revient lautorit ? Il y a plusieurs versets dans
le Coran o le terme mulk ( souverainet ou pouvoir dtat ) et son driv
114 600 1492
mlik (le titulaire de ce mulk) indiquent que lautorit suprme appartient
Dieu. Cest ainsi que le Coran (2.101) pose la question : Ne sais-tu pas que
lempire du ciel et de la terre appartient Dieu ? Cest la raison pour laquelle
les manifestations de Dieu doivent tre transmises sur Terre par lintermdiaire
des prophtes. En outre, et toujours selon le Coran, la souverainet ne peut tre
conue que comme dlgation : Dieu donne le pouvoir qui il veut (2.248 ;
3.25), et cest l une simple rvlation parmi dautres sur ce sujet.
Quand le prophte Muammad est mort, aucune rgle navait pourvu sa
succession immdiate. Mais les principaux compagnons du Prophte se sont
runis pour lire Ab Bakr comme son premier successeur (khalfa, ou
calife). Cette lection a donc cr un prcdent qui permit ds lors de dsigner
le dtenteur de la fonction de calife avec le pouvoir de chef dtat.
La premire lection du calife navait pas prsent de difficults, car
Ab Bakr avait reu de Muammad, avant son dcs, la mission de diriger
les prires : en outre, tout le monde le savait comptent, sage et influent. Le
moment venu, le choix quil fit personnellement pour assurer sa succession
en la personne dUmar fut aussitt ratifi par les Compagnons et lumma
ou communaut des croyants. Puis Umar confia un conseil (shr)
compos de six membres slectionns par lui la tche de dsigner son propre
successeur, qui devait tre Uthmn. Mais, en fin de compte, Al fut pro-
clam quatrime calife dans des circonstances obscures, aprs lassassinat
dUthmn. Muwiya, pour sa part, na pas t proclam calife la suite
de larbitrage ralis Adhruh, mais il le devint en fait aprs lassassinat
dAl en 661 apr. J.-C. Jusqu cette poque-l, le principe dun choix pour
trancher la question stait fond sur la notion de baya ou mubyaa, cest-
-dire dune approbation de la part dindividus comptents pour juger
les juristes ou ulam, les savants .
Mais par la suite, aprs lpoque de Muwiya, linstitution du califat
revtit une forme dynastique, et la pratique de sa transmission hrditaire
devint une coutume, peut-tre cause de linfluence byzantine mais surtout
par ncessit afin de riposter aux prtentions des Alides , la fois
pour assurer le transfert du pouvoir lintrieur de la famille de Muwiya
(les Omeyyades) et pour lgitimer ce pouvoir en sassurant lapprobation
requise. Ce faisant, on esprait viter ou limiter toute contestation en ce qui
concernait le califat. Pourtant, la transmission hrditaire na jamais t
considre comme rigoureusement lgale.
Dans le shisme, la mission du Prophte se prolonge travers limmat,
dont le titulaire jouit de toutes les prrogatives dun prophte mis part
la rvlation : dans lenseignement chite, limm lgitime est Al, et ses
descendants sont, eux aussi, considrs comme lgitimes.
Comme lautorit suprme et le pouvoir de faire la loi taient rservs
Dieu, les juristes ont conclu que lautorit terrestre, ou lexercice de la
Ltat et le droit 115
souverainet, restait subordonne la loi. Donc le dirigeant aussi bien que
le peuple taient soumis de la mme manire la loi ; aussi les pouvoirs du
dirigeant dcoulaient-ils de la shara et taient-ils dfinis par elle.
Le calife, bien que dtenteur de la souverainet divine dans la pratique,
ntait donc pas considr contrairement certaines conceptions du
pouvoir moderne comme tant au-dessus de la loi. Lui-mme et ltat
taient lun comme lautre considrs comme de simples instruments grce
auxquels la loi tait applique. Dans le cas o ltat ne russissait pas faire
appliquer la loi, il perdait naturellement sa raison dtre ; mais si le calife
violait la loi, il navait alors aucun droit de demeurer calife, selon certains
juristes ; cependant, mme dans de telles circonstances, les croyants restaient
en thorie dans lobligation absolue dobserver la loi. Dans la pratique, tou-
tefois, il est bien arriv que des califes donnent des ordres qui, sciemment
ou non, violaient bel et bien la loi.
En raison de la suprmatie dtenue par la loi dans la socit islamique,
ltat y assume un rle diffrent de celui quil tient dans dautres socits,
o la loi est place sous la responsabilit de ltat. On a soutenu que ce type
dtat devrait tre dfini comme une thocratie terme fabriqu par Flavius
Josphe , tant entendu que Dieu y est le souverain suprme (Mwardi,
1853). Toutefois, ce nest pas Dieu mais la loi de Dieu qui gouverne dans la
ralit, car Dieu na jamais t considr comme le souverain direct de ses
sujets. Seul son reprsentant (prophte ou calife), dont le pouvoir provient
de la loi divine, est charg du pouvoir excutif. En consquence, ce genre
dtat pourrait tre considr comme une nomocratie et non une thocratie,
car cest la loi qui est la source tangible du pouvoir.
Les coLes de droit
La loi islamique ne se trouve pas uniquement dans le Coran, car lcriture
sainte est souvent beaucoup trop laconique sur les questions de dtail. Nan-
moins, le Coran continue dtre considr comme la source fondamentale
de la loi. Les dtails de celle-ci ont t mis au point par des juristes qui ont
engendr des doctrines compliques et des coles de droit.
Les juristes, ou ulam, saccordaient tous pour penser que le Coran
tait la source fondamentale et incontestable du droit. Mais l sarrte leur
accord. Quatre coles juridiques ont progressivement vu le jour quant
la manire dlaborer le droit. La premire de ces coles, dite anafite,
daprs le nom du juriste iraqien Ab Hanfa (mort en 767), sest distin-
gue par son usage libral de lanalogie (qiys) et, notamment, le recours
linterprtation personnelle (ray) ; elle sest dveloppe dans une rgion o
les toutes premires civilisations avaient pris leur essor et elle a reflt les
116 600 1492
nouvelles conditions qui rgnaient lextrieur de lArabie. La deuxime
cole a vu le jour dans le ijz (province de lArabie saoudite), o Mlik
ibn Anas (mort en 795) insistait sur le recours aux traditions du Prophte ;
elle finit par tre connue sous le nom dcole ijzi ou mlikisme. Mais le
corpus de la compilation juridique de Mlik montre que cette cole tait
tout autant proccupe par le recours linterprtation personnelle que
lcole iraqienne (Schacht, 1951 ; 1964). La troisime, ou shfiisme, fut
cre par Shfi (mort en 820) qui tablit une mthode systmatique pour
lutilisation des sources juridiques fournies par ses prdcesseurs. Shfi
tait nanmoins trs prudent quant lusage des traditions du Prophte et
il insistait sur le fait que seules les traditions dune authenticit dmontre
pouvaient tre obligatoires. Il recommandait en outre de recourir lijm
(consensus), en tant que source du droit, en allguant que ce consensus
reprsenterait la volont de la communaut des croyants, selon les propos
attribus par la tradition au Prophte : Mon peuple ne se mettra jamais
daccord sur une erreur. Dans la pratique, pourtant, on tenait pour acquis
que seuls les juristes pouvaient exercer lijm pour le compte de la commu-
naut. Quant la quatrime cole, celle du anbalisme, fonde par Amad
ibn anbal (mort en 855), elle insistait sur une lecture rigoureuse de la
sunna du Prophte et sopposait lutilisation de lanalogie quelle tenait
pour inadquate, en tant que source, pour la prise de dcisions (Amad ibn
anbal, 1949).
La secte shite engendra ses propres coles juridiques, mais rien nem-
pchait un croyant ni jadis ni aujourdhui de dplacer son allgeance en
passant dune doctrine une autre. Tandis que le anafisme et le shfiisme
bnficiaient de la prpondrance en Iraq, en Syrie et en gypte, cest tar-
divement que le anafisme y a t considr comme lcole officielle sous
lempire ottoman. Le mlikisme a progressivement perdu du terrain dans
son berceau originel, lArabie, mais il sest propag dans toute lAfrique
du Nord et il a fini par faire autorit en Espagne avant que celle-ci passe
sous la domination chrtienne. La doctrine shite sest finalement impose
dans le sud de lIraq et en Iran ; elle a aussi gagn des adhsions en Asie
centrale et en Inde.
Aucun individu na occup la fonction de chef du pouvoir civil au ct
du calife, ni sous les quatre premiers dentre eux ni sous les Omeyyades.
Les fonctionnaires de haut rang taient essentiellement chargs de veiller
sur les forces armes, les questions financires et ladministration des pro-
vinces. Il ny a pas eu non plus de vizir pour exercer les pleins pouvoirs
sous les premiers Abbssides. Plus tard, toutefois, et dans tous les territoires
musulmans, le vizir (qui sappelait en Espagne le hjib) en vint tenir un
rle capital, par suite de laffaiblissement du pouvoir du calife, et finit donc
par assumer lui-mme les pleins pouvoirs.
Ltat et le droit 117
partir du X
e
et surtout du XI
e
sicle, un autre individu, le sultan, acquit
un rang prminent auprs du calife, en tant que dtenteur des pouvoirs
militaires et politiques. De ce fait, il se trouva investi, dans certaines rgions,
du statut de souverain pleinement indpendant sans avoir dsormais
besoin dtre reconnu par le calife. Le rle du sultan a t clairement dfini
dans le Siysat-Nmeh de Nim al-Mulk, et cest ainsi que le sultanat fit
son apparition parmi les Seldjoukides au cours de la seconde moiti du
XI
e
sicle, puis parmi les Mamluk dgypte partir de 1258, et parmi les
Ottomans vers la fin du XIV
e
sicle.
La Loi isLamique des nations
Ayant pour vocation de stendre universellement toute lhumanit, ltat
islamique soulve ncessairement le point de savoir comment devraient tre
conduites ses relations avec les autres tats et communauts. La branche
spciale du droit islamique appele siyar
1
, mise au point par les juristes
musulmans pour rgler les relations de lIslam avec les non-musulmans,
peut tre tenue pour la loi islamique des nations (droit international isla-
mique). Lhypothse de base sur laquelle elle se fonde est le principe selon
lequel seuls les croyants sont les sujets de la loi islamique, tandis que les
non-croyants sont les objets de son systme, mme sils ne sont en aucune
manire carts de certains avantages du systme. Lobjectif ultime de
lIslam tait dtablir la paix et lordre lintrieur du territoire soumis
sa loi, et daccrotre la porte de la validit de cette loi, afin dy inclure le
monde entier.
Mais, comme dautres tats vocation universelle, ltat islamique
ne pouvait absolument pas tablir la paix et lordre dans le monde en seule
conformit avec sa propre loi. En dehors de son territoire subsistaient dautres
communauts avec lesquelles il tait oblig de traiter en permanence. Le
monde se trouvait donc divis en deux parties : le territoire de lIslam (Dr
al-Islm), savoir le territoire sur lequel la loi islamique tait lautorit
suprme, et le reste du monde, appel Dr al-arb, ou le territoire de la
guerre, sur lequel prvalaient dautres ordres publics. Le premier incluait
la communaut des croyants et dautres peuples connus pour avoir possd
de saintes critures, mais qui prfraient observer leurs propres lois quitte
payer un impt, la capitation (jizya), aux autorits islamiques. Les relations
entre lIslam et les autres communauts taient rgies par des conventions
spciales qui reconnaissaient lautorit de la loi canonique de chaque commu-
naut religieuse pour toutes les questions concernant le statut personnel.
Le monde qui entoure le Dr al-Islm est donc le Dr al-arb, le
territoire de la guerre. En thorie, le Dr al-Islm nest ni en paix ni for-
118 600 1492
cment en conflit permanent avec le Dr al-arb, mais dans une situation
qui pourrait tre dcrite par la formule tat de guerre ou, plutt, tat de
belligrance quutilise la terminologie juridique moderne. Mais, quoique
considr comme tant encore dans ltat de nature, le Dr al-arb ntait
pas trait comme un no mans land sans aucune considration de justice.
Le dJihd considr comme un concept de
guerre Juste
partir de lide selon laquelle lobjectif ultime de lIslam tait de se rpan-
dre dans le monde entier, linstrument avec lequel il cherchait atteindre cet
objectif tait le djihd. LIslam interdisait toutes les sortes de guerre, sauf
sous la forme du djihd, mais celui-ci, bien que souvent prsent comme une
guerre sainte, nexigeait pas ncessairement un affrontement, mme si un
tat de belligrance existait entre le Dr al-Islm et le Dr al-arb, car les
objectifs ultimes de lIslam pouvaient tre atteints par des moyens pacifiques
aussi bien que par le recours la force. strictement parler, le mot djihd ne
veut pas dire guerre au sens matriel du terme. Littralement, il signifie
pression, effort et tentative, ce qui indique seulement que le croyant est
somm de faire tout ce quil peut pour accomplir la tche qui lui est assigne.
Dun point de vue technique, le mot dsigne la pression exerce par la force
du croyant qui veut remplir un devoir prescrit par la loi dans le sentier de
Dieu (61.1011), cest--dire dans les voies du droit et de la justice. Ainsi
peut-on dfinir le djihd comme un devoir religieux et lgal qui doit tre
rempli par chaque croyant, soit avec son cur et sa langue pour combattre
le mal et propager la parole de Dieu, soit avec sa main et son pe dans le
cas dune participation quelque bataille. Cest uniquement dans ce dernier
sens que lIslam attribue au djihd la signification dun devoir collectif que
chaque croyant a lobligation de remplir, dans la mesure o il est capable
dentrer en campagne. Ce genre de guerre, appele dans la tradition juridique
occidentale une guerre juste (bellum justum), est le seul type de guerre
acceptable selon le droit international islamique.
Au dbut de lIslam, des rudits comme Ab anfa (mort en 768) nont
fait aucune dclaration explicite permettant de penser que le djihd tait une
guerre quil fallait faire contre les non-musulmans sous le seul prtexte de
leur incroyance. Au contraire, ils insistaient tous sur le fait quil fallait pra-
tiquer la tolrance envers les incroyants, et tous conseillaient au calife de ne
faire la guerre que dans le seul cas o les habitants du Dr al-arb entreraient
en conflit avec lIslam. Ce fut Shfi (mort en 820), dans sa formulation des
relations de lIslam avec les non-musulmans, qui a soutenu la doctrine selon
laquelle lobjet du djihd tait de faire la guerre aux incroyants parce quils
Ltat et le droit 119
ne croyaient pas en lIslam, et pas seulement quand ils entraient en conflit
avec ltat islamique (Shfi, 19041908). Lobjet du djihd, qui ntait pas
ncessairement une guerre offensive, se trouva par consquent transform en
une obligation collective impose la communaut musulmane de combattre
les incroyants partout o vous les trouverez (9.5), et la distinction entre
guerre offensive et dfensive perdit toute pertinence.
Mais la doctrine de Shfi en ce qui concerne le djihd ne fut pas
entirement accepte par tous les juristes ni mme par tous ses propres
disciples. Quand la puissance islamique commena de dcliner, ltat ne
pouvait naturellement pas manifester une volont de prpondrance sans
porter atteinte son unit interne. Le devoir de djihd se trouva donc limit
et ne fut obligatoire que lorsque la force des croyants leur en donnait les
moyens (2.233). Non contents de devoir veiller leur scurit interne, les
tats islamiques devinrent alors inquiets pour leur intgrit territoriale mise
en pril quand des forces trangres (les croiss ou les Mongols) du Dr al-
arb dfiaient leur pouvoir et menaaient leur existence mme. Le juriste Ibn
Taymiyya (mort en 1328), fortement proccup par les dsordres intrieurs,
comprit la futilit de la doctrine classique du djihd alors que des troupes
trangres taient en train de menacer les frontires du Dr al-Islm. Il fit
des concessions la ralit en rinterprtant le djihd pour que sa signifi-
cation concerne la guerre dfensive faite aux incroyants lorsque ceux-ci
menaaient lIslam (Taqi al-Dn Ahmad bin Taymiya, 1949). Aprs que
lon eut cess de considrer le djihd comme une guerre mene contre le
Dr al-arb pour cause dincroyance, le terme dsigna lobligation faite
aux croyants dassumer la dfense du Dr al-Islm dans le seul cas o les
autorits musulmanes dclaraient lIslam en danger.
Les conditions de La paix
Certes la situation normale tait ltat de guerre entre les tats islamiques et
non islamiques, mais la loi islamique permettait ltablissement de relations
pacifiques court terme avec les non-musulmans, sur le plan individuel
et collectif. lchelon des individus, cela prit la forme de lamn (sauf-
conduit). Dans la vie publique, ce fut le rle de la diplomatie et la conclusion
de traits court terme.
Lamn
Cest une garantie de protection grce quoi tout individu du Dr al-arb
tait autoris pntrer dans le Dr al-Islm pour une priode nexcdant
pas un an. Si un non-musulman entrait dans le Dr al-Islm sans un amn,
120 600 1492
il encourait un chtiment. Le mustamin (celui qui tait accord un amn)
avait le privilge de faire venir sa famille auprs de lui et pouvait se rendre
dans nimporte quel endroit qui lintressait, lexception des villes saintes
de La Mecque et de Mdine. Il pouvait aussi sinstaller de manire perma-
nente, sil dcidait de devenir soit un dhimm en sacquittant de la capitation,
soit un musulman. En sa qualit de rsidant, il avait le droit de conduire ses
affaires et de remplir toute autre fonction pourvu quil observt les lois et
traditions de lIslam. Sil y manquait et commettait un dlit, il tait passible
dun chtiment. Sil tait convaincu despionnage, il courait le risque dtre
excut. Lamn expirait normalement la date dchance. Si le bnfi-
ciaire souhaitait revenir, il devait en obtenir un autre. Lamn remplissait
une fonction utile, car il permettait aussi bien aux musulmans quaux non-
musulmans de traverser les frontires et de voyager dans les pays des uns
et des autres sur la base de la rciprocit. Il peut tre considr comme un
facteur de ltablissement de relations pacifiques entre les musulmans et
les non-musulmans.
La diplomatie
Ladoption de la diplomatie par lIslam ne visait pas ncessairement des
fins pacifiques, car elle tait souvent utilise comme auxiliaire de la guerre.
Quand le djihd en arrivait au point mort, il devenait de plus en plus important
pour les tats islamiques dentretenir des rapports officiels avec les autres
tats. Lexercice du droit de lgation, toutefois, ntait pas destin tablir
une reprsentation permanente ltranger, mais il visait surtout envoyer
des missions temporaires pour dlivrer des messages, ngocier des traits
et rgler maintes autres questions. Les missaires trangers qui entraient
dans le Dr al-Islm taient munis de lettres de crance et jouissaient dune
immunit diplomatique partir du moment o ils se disaient tre en mission
officielle. Si, cependant, la mission se rvlait tre un chec, les missaires
taient congdis avec une froideur ostentatoire (Afifi, 1986).
Les traits
La signature dun trait fixait les conditions de la paix entre les musulmans
et les non-musulmans. tant donn ltat de guerre qui existait alors entre
les tats islamiques et les autres, la validit du trait devait forcment tre
limite. En vertu du prcdent tabli par le prophte Muammad dans un
accord quil avait conclu avec le peuple de La Mecque pour une priode de
dix ans, la rgle voulait que la dure des traits de paix nexcdt pas dix
ans. Aprs la mort du Prophte, le pouvoir de conclure des traits demeura
Ltat et le droit 121
entre les mains du calife. Ce pouvoir, toutefois, tait souvent dlgu des
commandants en campagne ou des gouverneurs de province. Lorsquun
trait tait sign, les autorits musulmanes taient dans lobligation den
observer rigoureusement les termes. Comme il est dit dans le Coran, il leur
tait ordonn de ne pas violer les serments faits solennellement (16.93),
et si les non-musulmans ne les violaient pas, il tait demand aux musulmans
de remplir les engagements contracts jusqu lexpiration de leur terme
(9.4 ; 3.7576). Pourtant, les pactes pouvaient tre rsilis par anticipation,
avant leur date dexpiration, par consentement mutuel des parties (Afifi,
1985 ; Khadduri, 1955 ; Fattal, 1958).
concLusion
la fin du XV
e
sicle, malgr ltat de guerre qui existait encore entre le
Dr al-Islm et le Dr al-arb, lIslam en tant que nation ne pouvait plus
continuer stendre gographiquement, mais, en tant que religion, il na
jamais cess de se rpandre dans le centre et le sud de lAsie, de mme
quen Afrique, par des moyens culturels et commerciaux. Depuis la chute
de la dynastie des Abbssides en 1258, on peut dire que le Dr al-Islm
sest formellement divis en trois sortes dentits politiques : premirement,
la catgorie des tats totalement indpendants ; deuximement, la catgorie
des entits nominalement places sous lautorit ottomane ou perse, mais
entirement indpendantes dans leurs affaires intrieures ; troisimement,
la priphrie du Dr al-Islm.
note
1 Le terme siyar, pluriel de sira, a reu deux significations depuis le II
e
sicle de
lhgire. Lune est utilise par les chroniqueurs dans leurs rcits pour dsigner la vie
ou les bibliographies ; lautre est utilise par les juristes pour dsigner la conduite de
ltat dans ses relations avec les autres nations (Nsir Bin Abd-Allah al-Mutarrazi,
1950).
bibLiographie
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1986. Diplomacy in Islam [texte arabe]. Le Caire.
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pp. 311314.
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pp. 115146.
3.3
Les tats nomades en Asie
centrale
Louis Bazin
Aux environs de 600 apr. J.-C. (et depuis le dbut de lAntiquit), le
nomadisme pastoral structure tribale tait le modle socio-conomique
dominant dans les steppes dAsie centrale. Cependant, les tribus des zones
montagneuses boises, qui se dplaaient sur une surface plus rduite que
celle des tribus des steppes, vivaient plus de llevage que de la chasse et
pratiquaient la cueillette. La chasse constituait un complment prcieux
lalimentation des pasteurs, et les expditions leur permettaient dacqu-
rir dautres biens. Lagriculture pratique par chaque type de tribu tait
embryonnaire.
Dans de telles socits, lorganisation la plus hirarchise et structure
tait la tribu. Les titres correspondaient diffrents niveaux dans la hirarchie
et devaient tre utiliss lorsque les personnes taient identifies par un nom.
Les titres les plus importants, notamment dans les steppes, taient ceux
qui taient associs la hirarchie militaire, laquelle, la plupart du temps,
dterminait la structure du pouvoir de la tribu.
En Asie centrale, au dbut du Moyen ge, le terme tat tel que nous
le comprenons sappliquait assez bien aux zones places sous le contrle de
groupes sdentaires, notamment des groupes indo-europens (les Iraniens
de la Sogdiane et du royaume de Khotan, ainsi que les Tokhariens de
la rgion du Tarim), qui avaient leurs mtropoles (telles que Samarkand,
Bukhr, Khotan, Kuch, Agni). Le concept dtat nomade avec une struc-
ture tribale flexible et une capitale se dplaant avec le palais de tentes
du chef le plus haut plac ncessite nanmoins quelques explications.
En fait, les confdrations de tribus taient construites partir de la
victoire dune tribu sur une ou plusieurs autres. Le vainqueur imposait
par la suite une structure tatique et un systme de lois permettant de per-
ptuer ladite structure. De la mme manire, cest lusage de la force qui
dterminait la structure interne de la tribu, plus que le principe hrditaire.
travers lhistoire, les tribus se sont formes, dchires et reconstruites
au fil des coalitions, des conflits internes, des changements dallgeance
et des rvolutions de palais . Ces bouleversements au sein des tribus et
124 600 1492
des confdrations nengendraient pas une anarchie permanente. Une fois
quun clan avait triomph, son chef ou son successeur immdiat entamait
une restauration de l tat et des lois en utilisant plus ou moins les
mmes principes.
Ces principes, daprs ce que lon peut dduire des sources historiques
les plus fiables (de la rgion ou de ltranger), taient plutt homognes
au sein des deux principales communauts ethnolinguistiques dAsie cen-
trale lorigine de la fondation des tats nomades que lon peut appeler
empires : les anciens Turcs et les Mongols. Ces communauts, ainsi que
leurs voisins (principalement des annalistes chinois), nous ont lgu les textes
les plus intressants sur le sujet. Cest pourquoi notre analyse se concentrera
sur ces deux exemples clefs.
Daprs les annales chinoises, le chef du groupe tribal quon appe-
lait Turc, qui avait auparavant vcu dans le sud de lAlta, se rvolta en
552 apr. J.-C. contre son suzerain, le grand khn (khaghan) des Zhuan-Shuan
(Protomongols ?), qui dirigeait lactuelle Mongolie. Il le vainquit, lobligea
se suicider et prit possession de ses terres et de son titre. Ce conqurant,
devenu par la suite Bumn khaghan, mourut peu de temps aprs sa vic-
toire. Ses descendants prirent le contrle de la zone mongole stendant des
frontires de la Chine septentrionale jusquau bassin de lIrtych jusquau
dbut des annes 740, exception faite dun demi-sicle (630 682) au cours
duquel ils furent domins par la Chine. Son jeune frre, Istmi khaghan,
tendit son empire louest de lAsie centrale jusquaux frontires de la
Perse sassanide, mais le khnat turc occidental quil avait cr disparut en
630 sans laisser aucun rcit de premire main de son histoire. Cependant,
les inscriptions figurant sur la stle funraire rige en Mongolie pour les
dirigeants du khnat turc oriental sont historiquement trs intressantes et
constituent les monuments datables les plus anciens en turc. La plus longue
de ces inscriptions ainsi que celles qui donnent le plus dinformations sur
lidologie de ltat et son application lgislative sont, dune part, lauto-
biographie de Tonyukuk (mort vers 726), dirigeant militaire et conseiller de
lempereur Bilg khaghan, son gendre, et, dautre part, la biographie de Kl
tegin, le jeune frre de Bilg khaghan, guerrier hroque mort en 731, ainsi
que lpitaphe de lempereur, rdige pour le peuple la premire personne
du singulier (utilise galement par Tonyukuk), qui inclut quelques-unes des
donnes mentionnes dans la biographie et des informations autobiographi-
ques supplmentaires, et proclame une doctrine de ltat. La biographie et
lpitaphe furent tous deux crits par Bilg khaghan lui-mme (mort en 734),
et toutes ces inscriptions constituent des sources dinformation de premier
ordre concernant cette priode.
Les trois textes expriment le mme concept de pouvoir, pas totale-
ment diffrent de celui de la Chine impriale : ltat est une institution de
Ltat et le droit 125
droit divin, dirig par le Ciel bleu ternel, Tengri, dont le nom du khaghan
( comme le ciel ) en est une manation (voir les Fils du Ciel des empe-
reurs chinois). Si le khaghan accomplit loyalement sa mission cleste dans
lintrt du peuple turc (Trk bodun), y compris des roturiers (kara bodun,
le peuple sombre ), Tengri laidera toujours gouverner et faire la guerre.
Mais si le khaghan commet des erreurs, et plus particulirement sil dsobit
la loi (tr) du peuple turc (cest--dire la loi coutumire transmise par
la tradition orale, qui gouverne toutes les institutions, publiques et prives,
ainsi que les relations entre les individus), Tengri labandonnera, et le kha-
ghan perdra alors son pouvoir (parfois mme sa vie). De la mme manire,
Tengri punira ou mme dtruira les personnes qui destitueront leur khaghan
lgitime, par exemple pour se soumettre aux Chinois et de ce fait devenir
chinois. Le contenu de cette loi nest pas explicite car cest une loi naturelle,
une loi sacre ; ses dispositions sont connues de tous les dirigeants dans la
mesure o elles les concernent, depuis le sommet de la hirarchie jusquaux
vies prives des familles et des individus. Lorsquil intervient, Tengri est
souvent associ deux divinits majeures : Umay, son pouse divine et
desse mre dont la femme de lempereur, la Katun ( comme Umay ), est
la reprsentante, et Yer Sub, l esprit de la Terre et de lEau des Turcs,
protectrice de leur espace vital. Tengri est parfois lui-mme appel Tengrisi
turc ( ciel des Turcs ).
Dans les trois inscriptions que nous avons dcrites, le terme Turc
dnote, au sens le plus strict, toutes les tribus turques de Bumn khaghan et
les autres tribus turcophones qui forment partie intgrante de leur confd-
ration et sont soumises leur khaghan et leur loi. Dautres groupes tribaux
galement turcophones, tels que les Oghuz de la Mongolie septentrionale et
les Krkz (anciens Kirghiz) du haut Ienisse, bien quayant t soumis au
khaghan turc de force, ntaient pas considrs comme turcs, car ils conser-
vaient intacte leur propre organisation interne. Cependant, ils taient intgrs
dans ltat (el) des Turcs (Trk eli) en tant que vassaux de son souverain,
auquel ils payaient tribut.
Cet tat idal dcrit par Bilg khaghan, que ce dernier souhaitait ter-
nel, na jamais connu de longues priodes de stabilit. Il tait amoindri
par son htrognit, par des dissensions parmi les chefs des tribus, les
beys (Bg), au sein de la confdration turque et par des rivalits entre les
princes du sang (tegin). Il sest effondr en 744, et les neuf Oguz (Tokuz
Oguz) prirent le pouvoir en Mongolie avant dtre eux-mmes chasss en
840 par les Krkz.
Cinq sicles aprs le rgne de Bilg khaghan, cest au tour des Mongols
de Gengis khn de former un tat puis un vaste empire. Le texte le plus
ancien quils nous ont lgu, lHistoire secrte des Mongols, achev en 1240
et crit par une personne de lentourage de Gengis khn, expose les grandes
126 600 1492
lignes des concepts de souverain, dtat et de loi rappelant les pitaphes de
Kl tegin et de Bilg khaghan. Selon cet ouvrage, Temjin, le futur Gengis
khn, tait un descendant de dixime gnration, par ligne paternelle directe,
du plus jeune des trois fils que la belle veuve Alan Qoa donna Tenggiri (le
Tengri turc), qui vint lui rendre visite la nuit sous la forme dun homme jaune
lumineux. Gengis khn tait ainsi un descendant du Ciel bleu ternel, quil
priait avec ferveur et qui guida ses dcisions, lui permettant ainsi, aprs une
enfance malheureuse, de devenir khn de sa tribu et, par la suite, lge de
quarante ans environ, en 1206, dtre lu grand khn (kahan = khaghan turc)
de toutes les tribus mongoles et turques de Mongolie. Entre cette date et sa
mort en 1227, il assujettit tous les nomades des steppes et des forts dAsie
centrale et conquit les zones habites depuis la Chine du Nord jusqu la mer
Caspienne. Il accomplit cela avec la force du Ciel ternel , formule qui
figurait en tte des lettres et dcrets de ses successeurs immdiats, gdy,
Gyk et Mngke, de 1229 1259.
Avant le couronnement de Gengis khn, les liens entre les diffrentes
tribus mongoles taient flous et instables et ne ressemblaient pas ceux que
lon trouve gnralement dans un tat. Mais une fois devenu grand khn,
Gengis khn entama une nergique rorganisation de la socit mongole,
se concentrant principalement sur les structures militaires, aux dpens des
structures tribales ; il nomma des dirigeants la tte de contingents de 10,
100, 1 000 ou 10 000 soldats, comme bon lui semblait, sans tenir compte des
hirarchies prexistantes. Il brisa ainsi le dsir dautonomie tribale. Durant
sa vie, son tat navait pas de nom mongol, mais avant sa mort, il divisa
son empire en diffrents territoires (ulus) pour ses fils, et le mot ulus fut
finalement utilis pour dsigner les tats ainsi forms.
Les anciens Mongols navaient pas de mot pour dsigner ltat, mais il
en existait un pour la coutume (tr/tr ; ces termes, qui signifient cou-
tume en mongol, se disent de la mme faon en turc et signifient alors
coutume et loi ) et un pour loi (jasah/jasaq, driv de jasa, mettre
en ordre = yasa en turc, dterminer ). Pour la premire fois dans le monde
turco-mongol, Gengis khn ordonna la cration dun projet de loi mongole
telle que lui lentendait. Ladite loi, de laquelle ne subsistent que quelques
passages, incluait de nombreuses coutumes mongoles, mais Gengis khn les
renfora (par exemple, la mort devint la punition non seulement du meurtre
mais galement du vol aggrav, du recel de biens vols, du mensonge volon-
taire, de ladultre, du viol, etc.). Aprs sa mort en 1227, ces lois devinrent
de moins en moins strictement appliques.
Aprs la dissolution de lEmpire mongol, la suite de sa division en
ulus, le nombre croissant de zones habites et de villes rduisit progressi-
vement limportance du nomadisme. Bien videmment, des tribus nomades
persistrent en Mongolie et dans les steppes dAsie centrale, mais elles ne
Ltat et le droit 127
formaient plus de vritables tats, et leurs lois coutumires traditionnelles
taient affectes par la conversion au bouddhisme et encore plus (sauf en
Mongolie) lIslam.
bibLiographie
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cription du texte mongol et traduction franaise des six premiers cha-
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et traduction des trois pitaphes mentionnes dans le texte).
vLADIMIRTSOV B. yA. 1934. Obcestvennyj stroj Mongolov. Leningrad
(interprtation des structures sociales en termes de fodalisme).
3.4
LAsie du Sud et du Sud-Est
Irfan Habib
Quand il sagit de dfinir la nature de ltat comme lment dune structure
sociale dans lInde mdivale, notamment au commencement de cette priode,
la difficult provient surtout de la faon trs trouble dont nos sources peroivent
ses diverses composantes, comme la monarchie, laristocratie, ladministration
et les diffrents secteurs des classes suprieures investies dune autorit adminis-
trative ou politique. Il est possible de supposer quune monarchie faible pouvait
pourtant faire partie dun tat puissant si toutes les diverses composantes de ce
dernier sont considres comme un ensemble. Ainsi, le mme tat pourrait
paratre aussi bien faible et fort, libral et implacable, en fonction des lments
que nous sommes en train dexaminer. On pourrait illustrer cela en comparant
la description faite par le plerin chinois Xuan Zhuang (634 644) qui observe,
en Inde, un rgime politique gnreux dont limpt est lger (Watters,
1904 1905, vol. I, p. 176), avec la vision quen donne lhistorien Kalhaa
(vers 1148 1149) par lintermdiaire des paroles attribues au souverain idal,
Lalitditya. Celui-ci dnonce un tat implacable qui ne laisserait aux villageois
pas plus que la nourriture ncessaire la consommation annuelle et que les
bufs indispensables pour [le labour] de leurs champs (Stein, 1900, p. 154).
Il est possible que Xuan Zhuang nait pens qu linstitution royale et
au fisc, tandis que Kalhaa sattache tout lappareil du pouvoir dans la
socit. Rien nindique vrai dire que, entre les VII
e
et XII
e
sicles, ait eu
lieu une monte en puissance importante de lautorit exerce par le roi ;
en fait, on allgue beaucoup de preuves qui indiquent un affaiblissement
du pouvoir royal, par une fodalisation de la socit politique (Sharma,
1980 ; pp. 63 90). Pour lInde du Sud, B. Stein (1980) a mis au sujet de
cette priode sa thse fort conteste dun tat segmentaire , mais sans
rpondre la question de savoir si la vigueur de ltat dans le sens le plus
vaste avait vraiment dclin, simultanment avec celle de la monarchie.
B. D. Chattopadhyaya (1996, pp. 143 146) fait remarquer que la tendance
des pouvoirs rgionaux se substituer aux tats plus grands durant cette
priode na pas ncessairement rsult dune simple fragmentation des empi-
res antrieurs mais, au contraire, de laction des sources locales du pouvoir ;
ainsi pourrait-on prsumer que celles-ci ont constitu des centres dautorit
bien plus forts que leurs prdcesseurs plus vastes.
Ltat et le droit 129
On peut ds lors supposer que deux processus se sont drouls dans
une grande partie, au moins, du nord de lInde et du Deccan (rgions sep-
tentrionales de la pninsule). Dune part sest produite une expansion des
fiefs hrditaires (smanta, hakkura puis raka, ruta, nyaka), avec
lapparition de monarchies claniques , qui ont cr de nouvelles units
de division territoriale dfinies par le nombre de villages (12, 42, 84, etc.)
(Ghoshal, 1929, pp. 241 et 259 260). Dautre part, il y a eu un renforcement
du pouvoir exerc par les couches suprieures de la socit sur la popula-
tion, notamment avec lapparition de la classe des rjaputra, ou soldats
de cavalerie, qui devinrent les piliers des tats indiens du Nord (Habib,
1995, pp. 138 140). En consquence, la pression fiscale qui pesait sur les
paysans augmenta continuellement avec la multiplication des impts et des
prlvements (Sharma, 1980, pp. 190 192).
Laugmentation de lchelle laquelle seffectuait la construction de
bassins et de canaux dirrigation, comme ceux des souverains Candela dans
lInde centrale et des Chola dans le Sud (X
e
XI
e
sicles), montre que ces
tats taient capables de mobiliser des ressources suffisantes pour les investir
dans des travaux fort rendement fiscal. Gunawardana (1981) distingue
deux phases dans les travaux dirrigation au Sri Lanka : jusquau VII
e
sicle,
de grands travaux avaient t entrepris par les rois, mais, par la suite, les
ralisations devinrent plus rduites et plus nombreuses, car elles furent le fait
de propritaires privs, les rois servant darbitres entre les propritaires
et les paysans consommateurs de leau. Le point de savoir si ces propri-
taires taient vraiment des personnes prives ou bien sil sagissait en fait
de potentats locaux qui faisaient donc partie de ltat est important. Dans ce
dernier cas, la diffusion du pouvoir sur lactivit hydraulique au Sri Lanka
ne doit pas tre considre comme un affaiblissement de ltat, pas plus
que la situation ne doit passer pour un symbole du despotisme oriental
(Wittfogel, 1958).
Un domaine dans lequel les dirigeants indiens ne revendiquaient gn-
ralement pas lexercice du pouvoir tait celui de la lgislation. La loi dcou-
lait en grande partie de la coutume, dans la formation de laquelle la classe
dirigeante sans aucun doute avait jou un rle ; elle avait donc tendance
tre codifie dans les textes des dharmastra, gnralement recueillis par
les coles sacerdotales. Dans les dharmastra, la sparation entre les castes
(vara, jti) et la supriorit des castes leves jouaient un rle fondamental
(Kane, 1930, sur lvolution de ce corps de loi). Les dirigeants pouvaient
enfreindre la loi quand cela leur convenait, comme Kalhaa le note si fr-
quemment dans son histoire du Cachemire ; mais aucun roi de cette priode
ne mrite vraiment dtre considr comme un lgislateur. Au contraire, les
souverains aspiraient aux titres de protecteur de la dharma, ou de sentinelle
veillant empcher le mlange des castes , comme lindiquent si souvent
130 600 1492
les inscriptions. Linfluence sacerdotale contribuait donc accorder une
fonction importante ltat dans lapplication de la loi brahmanique, quelles
que fussent les sympathies bouddhistes ou janes manifestes par certains
monarques ou dynasties.
Ce que nous avons dcouvert dans beaucoup de royaumes du Sud-Est
asiatique correspond assez bien ce que nous savons de leurs modles
indiens. Dans une grande partie de lAsie du Sud-Est, notamment Suma-
tra, Java, dans certaines rgions de la Thalande, au Cambodge et dans
la province de lAnnam, la langue officielle durant cette priode tait le
sanskrit ; les monarques et leurs cours copiaient la terminologie politique
et administrative indienne et tolraient les religions originaires de lInde,
cest--dire le bouddhisme, le shivasme et le vichnouisme (Majumdar,
1927, 1933, 1937, 1938, 1944). Comme leurs homologues indiens, ces
tats taient des socits politiques essentiellement agraires, et ils ont eu
la facult, certaines poques, de mobiliser des ressources suffisantes pour
difier des monuments gigantesques comme ceux de Borobudur Java
(IX
e
sicle) et dAngkor Vat au Cambodge (XII
e
sicle), ce dernier clipsant
toute construction comparable en Inde. (La comparaison la plus proche que
lon puisse faire ici concerne les vastes complexes de temples dravidiens
dans le sud de lInde.) Les tats du Sud-Est asiatique ont galement entrepris
des travaux dirrigation (comme ceux dAngkor Thom, au Cambodge, vers
1200), et cela renforce limpression quils prsentent une affinit avec les
royaumes de la pninsule Indienne.
Les conqutes ralises dans le nord de lInde par les Ghrides, vers la
fin du XII
e
sicle, aboutirent la cration dun tat (le sultanat de Delhi ,
1206 1526) calqu sur les sultanats du monde iranien et de lAsie centrale.
Il ny avait dsormais plus aucun lien vivant entre ces tats et le califat,
mme si Bagdad na t dtruite quen 1258. Des sultans comme Iltutmish
(1210 1236) ou Muammad Tughluq (1324 1351) ont certes accept des
diplmes de la part des califes, mais ce ntait que de simples gestes rituels
destins renforcer leur lgitimit : en fait, les sultans se rclamaient dune
souverainet absolue (ll amar), libre de toute tutelle religieuse ou
sculire. Cette prtention saccompagnait dune revendication du sultan
sur la totalit des excdents agricoles, revendication mise en application
dans une trs grande partie du sultanat sous Aluddn Khalj (1296 1316).
Cest sans doute cette date que remonte lquation impt-fermage, dont les
implications politiques et conomiques ont tellement intrigu Marx.
Cette tendance croissante des sultanats revendiquer le pouvoir absolu
a soulev dimportantes questions, auxquelles sest intress avec un mrite
particulier lhistorien iy Baran (n en 1285). Sil a crit un trait consa-
cr aux problmes de gouvernement (Fatw-i Jahndr) (Habib et Khan,
1957 1958), cest dans son histoire du sultanat de Delhi (1357) que ses
Ltat et le droit 131
ides essentielles, souvent exprimes travers des phrases attribues des
personnages historiques, ressortent le plus clairement et par rapport aux
contextes vritables.
Baran attribue Balban (1266 1286) laffirmation selon laquelle le sul-
tan participe dune inspiration divine spciale ; pourtant, le simple Jalluddn
Khalj (1290 1296) est rput avoir dcouvert, au moment o il devint sul-
tan, que cette prtention tait vide de sens ! La vrit se situe dans la bouche
des nobles prsents qui, sur ce sujet, murmuraient entre eux : La royaut
nest rien dautre que la terreur, le pouvoir et la prtention une autorit sans
partage (cit dans Habib, 1981, p. 104). Il ntait donc pas ncessaire de se
recommander dune aurole de saintet ou dune bndiction religieuse pour
justifier le pouvoir du sultan. Un sultan qui exerait librement son autorit,
comme Aluddn Khalj ou Muammad Tughluq, dans la premire phase
de son rgne, contribuait largir et consolider ltat et augmenter ses
ressources, ce qui allait naturellement enrichir toute la classe dirigeante.
Pourtant, le pouvoir du sultan sopposait toujours forcment aux ambitions
des membres de la noblesse, qui revendiquaient une part des ressources
et du pouvoir, soit comme dtenteurs diqs (attributions territoriales),
soit comme amr (commandants militaires). Baran est frapp dhorreur en
voyant des sultans puissants anantir des pans entiers de la noblesse ( des
hommes de [haute] naissance ) et recruter des fonctionnaires en dehors de
ses rangs. En dautres termes, le pouvoir du monarque et la stabilit de la
classe dirigeante taient toujours emptrs dans des contradictions insolubles.
Si les aspirations des nobles la stabilit devaient lemporter, comme ce
fut le cas aprs laccession de Frz Tughluq au trne en 1351, le pouvoir
dorganiser des conqutes ou de rprimer les rbellions et de liquider les
petits exploiteurs locaux (kh, chaudhur, etc.), ne pouvait que svanouir
rapidement (Habib, 1981, pp. 99 113).
Lautre question importante qui tracassait Baran tait la relation entre le
sultan et la shara (loi islamique). La codification de la lgislation musul-
mane par les juristes avait t ralise bien avant la cration du sultanat de
Delhi, et ni les coutumes ni la situation de lInde navaient jou aucun rle
dans sa formulation. Bien quaucun sultan nait prtendu avoir le droit de
modifier la shara, les mesures administratives prises par les sultans conte-
naient des dispositions qui souvent mconnaissaient la loi musulmane. Dans
lensemble, lattitude de Baran sur cette question est pragmatique : il met en
balance lavantage dappliquer la shara contre linconvnient de lignorer
(par exemple, en ne traitant pas les hindous rigoureusement comme des kfir,
ou en tolrant la prostitution). Il semble, en fait, admettre que les intrts du
gouvernement devaient prvaloir sur le devoir dappliquer la loi.
Le sultanat de Delhi et les tats rgionaux quil engendrait ( ct des
imitations partielles mais notoires, comme lempire de Vijayanagar) avaient
132 600 1492
conserv diverses grandes caractristiques des premiers tats indiens. Mais les
principales institutions des sultanats avaient dautres antcdents que les institu-
tions indiennes antrieures ; la vigueur et le degr de centralisation du pouvoir
royal y taient bien plus importants et, surtout, lquation impt-fermage tait
dsormais bien plus explicitement dfinie et applique. Tout cela reprsentait des
modifications importantes de la nature de ltat. La rapide acculturation de la
classe dirigeante du sultanat au profit du mode de vie indien et loubli silencieux
de la loi islamique au bnfice dun compromis avec les potentats hindous et
leurs sujets nont pas vraiment modifi les caractristiques structurelles des
sultanats. Car leur russite ne dcoulait pas tant dun enthousiasme religieux
que de la prsence de leur arme professionnelle (qui attirait aussi, de plus en
plus, certains lments hindous). En outre, aussi longtemps que leurs archers
monts lemporteraient sur tous leurs adversaires, les compromis avantageux
passs avec les groupes infrieurs ne pouvaient faire aucun mal aux sultanats.
Lhistoire des sultanats de lAsie du Sud-Est commence ds le XIII
e

sicle. Ceux-ci ont pris naissance dans les communauts musulmanes for-
mes par des marchands venus de lInde (en particulier du Gujart), du
golfe Persique et de la mer Rouge. Compte tenu de la nature mercantile
de ces communauts, les sultanats du Sud-Est asiatique, tels que ceux de
Smudra, de Perlak et dAch Sumatra, de Mataram dans lle de Java
et de Malacca (Melaka) en Malaisie, avaient leurs siges dans des ports et
se rpandirent par la suite dans larrire-pays. Il ny avait presque pas de
modles indiens et sans doute peu de modles islamiques pour ce genre
dtats maritimes : ceux-ci nont commenc saligner sur les sultanats de
lintrieur des terres quaprs avoir assujetti les habitants de larrire-pays,
processus qui tait dj bien avanc au moment o la priode tudie prend
fin (vers 1500).
Ltat et le droit 133
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3.5
LAsie de lEst
Guangda Zhang
La chine
Les sources du pouvoir et le principe sous-jacent du droit
Depuis lpoque o la Chine tait sortie de la prhistoire et tait devenue
un tat, vers 1766 av. J.-C., la majorit des Chinois taient convaincus que
les souverains dtenaient un mandat du ciel (tianmin) pour rgner et que
le pouvoir royal ou imprial inclus dans lhritage familial ne pouvait sy
perptuer quavec lapprobation du ciel. Cette ide a conduit tous les fon-
dateurs des dynasties suivantes justifier leur prtention la lgitimit par
la seule prsomption davoir t choisis pour prendre grand soin du peuple,
tant entendu que le ciel naccordait plus son approbation leurs prdces-
seurs. Sous les Han, une dynastie qui a dur quatre sicles, de 202 av. J.-C.
220 apr. J.-C., quand une administration nationale fortement centralise et
un systme juridique furent enfin tablis, le souverain renfora plus encore sa
prtention tre le fils du ciel (tianzu) et manifesta une prfrence marque
pour lidal de gouvernement traditionnel, surtout confucen. Si la personne
de lempereur tait au-dessus de la loi, sa principale fonction, dfinie dans
lidologie confucenne lpoque des Han, consistait exercer convenable-
ment le mandat do il tirait son pouvoir, dagir conformment une morale
exemplaire et de manifester vertu et bienveillance. Sous les dynasties suc-
cessives, toutes les poques o les lois furent systmatiquement intgres
dans le code ou rvises, on insista particulirement sur le principe selon
lequel lutilit de la loi consistait garantir non pas tant lautorit effective
du pouvoir imprial que le maintien des valeurs morales. Un souverain plein
de sagesse devait gouverner par lexemple quil donnait ; seul un souverain
ordinaire, celui qui aurait nglig dinstruire le peuple et avilirait les principes
moraux, gouvernerait en appliquant une politique rpressive.
Dans le contexte du systme familial patriarcal chinois, le talent poli-
tique des autorits impriales chinoises et ltablissement de la loi codifie
de lEmpire taient, eux aussi, influencs par les valeurs ritualistes confu-
cennes (voir ci-aprs).
Ltat et le droit 135
La loi sous les Sui et les Tang
Les Sui (581 618) et les Tang (618 907) ont t dimportantes dynasties
de lhistoire de la Chine. Une de leurs russites les plus remarquables a
t leffort quelles ont dploy pour prescrire des normes applicables aux
institutions et des procdures administratives, en codifiant la loi et le droit
administratif, avec une persvrance que lon navait jamais observe aupa-
ravant et que lon na pas revue depuis lors. Nombre dinitiatives prises au
cours des sicles prcdents pour construire des institutions durables long
terme furent dsormais incorpores dans les structures politiques de ces
deux dynasties, et quantit dinnovations se greffrent sur les institutions
traditionnelles pour remodeler le mcanisme qui permettait de gouverner le
vaste empire runifi. De 581 737, les Sui et les premiers Tang ont codifi
tous les aspects des institutions politiques et socio-conomiques ainsi que
les pratiques administratives pour les soumettre des normes et des rgles
uniformes applicables dans tout lEmpire. Ces efforts permanents, dploys
sur une vaste chelle, ont culmin avec ltablissement dun systme juri-
dique codifi, universel et uniforme, qui tait divis en quatre catgories :
le droit pnal (l), les lois administratives (ling), les rglements (ge) et les
ordonnances (shi). Dune faon gnrale, ce systme codifi tait appel
l-lingge shi en chinois et ritsuryshi en japonais.
Le l, ou loi crite codifie, tait essentiellement un code de droit pnal.
Il prcisait les catgories et la gravit des peines applicables aux dlits cri-
minels et aux infractions administratives. La sanction variait en fonction du
rang hirarchique quoccupait le dlinquant dans la socit, compte tenu des
circonstances aggravantes et attnuantes. Un acte commis par un esclave
contre son matre ou sa matresse, ou par un membre infrieur de la famille
contre un membre suprieur de celle-ci, se trouvait ainsi beaucoup plus
durement puni, mais linverse ntait pas vrai. Cest l que nous sommes
en mesure dobserver les normes thiques de la loi codifie des Sui et des
Tang : celle-ci prenait en compte la relation ingalitaire qui rgnait dans la
socit entre un pre et son fils, un mari et sa femme, un an et son cadet,
lintrieur du systme de parent, ainsi que lingalit entre un matre et son
esclave ou un autre membre infrieur de la socit assimilable un esclave,
voire entre un dirigeant et son administr. Ce systme juridique dictait la
peine approprie, mais pas seulement au regard dun dlit prcis ; il refltait
le fait que llment le plus important de la loi tait la haute valeur accorde
aux rituels et aux rites du confucianisme.
La codification du droit pnal avait commenc avec la rvision des
lois existantes par Wendi, le fondateur de la dynastie Sui, au cours des
annes 581 583, et elle sest trouve accomplie, pour lessentiel, avec la
promulgation dun code considr comme lun des plus importants et des
136 600 1492
plus influents, adopt en 651, sous la dynastie des Tang, le code Younghui,
suivi par son commentaire dtaill, intitul le Tangl shuyi, en 653. Le code
sui avait aboli nombre de punitions svres pour bien montrer la clmence
de lempereur et en avait simplifi le contenu, ramen 500 articles soit
lquivalent dun tiers environ des textes en vigueur sous lancienne dynastie
, afin den rduire les incohrences et les redondances pour faciliter la
conduite de la procdure. Il a servi de modle au code tang. Le Tangl shuyi,
aujourdhui intitul gnralement Code tang dans les textes occidentaux,
est rest le commentaire le plus autoris du code pnal chinois jusquau
XIV
e
sicle, et il survit aujourdhui dans sa 737
e
rdition. Le Code pnal
des Song (Song Xingtong), promulgu en 963, et le Nouveau Code de lre
Zhih-Yuan (Zhiyuan Xinge), promulgu sous le rgne des Mongols (Yuan)
en 1291, figuraient parmi les nombreux textes inspirs par le Code tang.
Les lois administratives, le ling, traitaient principalement de la conduite
des affaires publiques et rglementaient les comportements officiels. Elles
ont t rgulirement rvises diverses priodes (en 583, 624, 651, 712 et
737). Le Zhenguanling (637), par exemple, comportait 1 590 articles rpartis
en 30 chapitres. Le premier dentre eux prcisait les divers postes officiels
correspondant chaque niveau du systme hirarchique. Les aristocra-
tes, les dignitaires et les fonctionnaires se voyaient attribuer des privilges
selon leur rang, des titres honorifiques (san guan , des distinctions corres-
pondant au mrite militaire et des nominations officielles effectives. Les
chapitres 2 5, 11 19, 21, 25 et 26 concernaient les bureaux et institutions
du gouvernement central et des instances locales, la fonction de chaque
bureau gouvernemental et les procdures administratives, les devoirs des
hauts fonctionnaires et du personnel subalterne, le recrutement, la discipline
et les moluments ou salaires des diffrentes catgories de fonctionnaires.
Le chapitre 8 ( Foyers ) dfinissait une classification rigide de la popu-
lation qui tait range dabord dans la catgorie liang ( gens de bien ) et
chien ( gens de basse extraction ), puis la catgorie des gens de bien
se divisait en chi, nung, kung, shang, ou lettrs, paysans, artisans et mar-
chands, et celle des gens de basse extraction en cinq groupes de rang
servile. Les dispositions sur les logements ou foyers rglementaient aussi
le recensement qui avait lieu rgulirement tous les trois ans. Le chapitre 9
( Terres arables ) fixait des rgles prcises pour lapplication dun systme
de rpartition quitable des terres (chn tian zhi), et tablissait un nouveau
modle conomique pour la proprit foncire et la jouissance de celle-ci,
qui ont eu cours pendant prs de trois sicles (486 780). Selon ce systme,
les terres agricoles du domaine public taient priodiquement soumises
une redistribution en faveur des individus de sexe masculin pour toute la
dure de leur vie dadulte. Lattribution dune certaine superficie de terre
imposait des devoirs aux sujets adultes. Des impts en nature et sous forme de
Ltat et le droit 137
travail taient collects en retour auprs de chaque foyer, selon une formule
de capitation (comme le prcisait le chapitre 10, Imposition en nature et
sous forme de travail ).
Comme le principal objectif de la loi codifie et des lois administrati-
ves visait fournir des normes uniformes et des directives explicites pour
la conduite des affaires publiques tous les niveaux, le systme ne pouvait
fonctionner convenablement que dans la mesure o les conditions sociales
restaient stables ou paisibles. Alors que des changements conomiques
et sociaux amenaient nombre de dviations par rapport ce qui avait t
originellement prescrit dans les codes intgrs, il a fallu adopter des rgles
particulires et des dispositions supplmentaires sous formes ddits et de
dcrets. Ceux-ci taient ultrieurement promulgus une nouvelle fois dans
des abrgs appels ke ( rglementations ) qui amendaient les lois et les
codes ou en largissaient le champ dapplication. Le Zhenguan ke, achev
en 637, se limitait 700 articles rpartis dans 18 chapitres. Ces dispositions
avaient t slectionnes partir de quelque 3 000 dits adopts depuis 618.
Le ke fut systmatiquement rvis, lui aussi, et fit notamment lobjet de
compilations sous forme de recueils d dits postrieurs aux rglementa-
tions (Kehou chi) dans les annes 651, 685, 705, 712, 719, 737, 785, 807,
818, 830, 839 et 851.
Enfin, il y avait des ordonnances supplmentaires, appeles shih, qui
apportaient des prcisions dtailles ou des modifications particulires
concernant lapplication des l, ling et ke par les diffrents dpartements
ministriels. Ces ordonnances taient mises par lorgane central du gou-
vernement sous 33 ttes de chapitre.
Nanmoins, aprs la rbellion du gnral An Lushan en 755 763, nom-
bre de rgles tablies par la lgislation tombrent en dsutude.
Les contrats privs entre individus
Ds les VII
e
et VIII
e
sicles, les contrats privs entre deux parties
(ssu-yueh) se dvelopprent en dehors du systme juridique officiel, afin
dacclrer les transactions conomiques. La formule strotype de ces
contrats tait : Les fonctionnaires appliquent le droit public et les gens
ordinaires observent les contrats privs. la fin de la dynastie des Tang,
lpoque des Cinq Dynasties (907 960) et au temps des Song (960 1279),
sous leffet conjugu de leffondrement du systme l et dune expansion
conomique prononce, la socit chinoise sintressa de plus en plus aux
changes commerciaux et se diversifia. Les gens commencrent rdiger
des contrats qui reprsentaient les seuls documents fiables attestant des
changements de proprit. La confiance accorde aux contrats crits pour
lacquisition ou lhypothque des terres ou dautres biens, pour lachat de
138 600 1492
marchandises, desclaves, dune vache ou dun cheval, ou pour lembauche
demploys salaris, pour ladoption dun enfant ou pour lannonce dune
promesse matrimoniale entra couramment dans les murs. Le partenariat en
matire de commerce et dagriculture pouvait tre officialis et protg grce
cet usage de plus en plus vigoureux et efficace des contrats. La pratique
contractuelle fut aussi largement observe dans la vie quotidienne sous le
rgne des Mongols (Yuan).
Les instructions familiales et les dits religieux destins
la population
lpoque impriale, la primaut de la famille tait proclame dans les
codes juridiques. Linstrument capital qui a permis de renforcer lthique
familiale et lendoctrinement moral partir du VI
e
sicle et jusquau XV
e
sicle fait usage de la tradition consistant expliciter les valeurs confu-
cennes dans la transcription des textes originaux en langage parl. Un des
premiers exemples clbres de ce procd nous est fourni par les Instructions
familiales destines au clan Yen (Yanshi Jiaxun) de Yen Zhitui, publi au
VI
e
sicle. Un document plus rcent est celui des Maximes destines la
gestion familiale (Zhijia Geyan) de Zhu Bailu au temps des premiers Qing.
Un autre type dinstrument visant aux mmes fins est celui que reprsentent
les dits religieux. Ming Taizi (1368 1398), le fondateur de la dynastie des
Ming, a fait paratre ses commandements, six en tout, en 1388 et 1399. Il
a galement ordonn que ces maximes soient affiches sur les murs des
coles et graves sur des tablettes de pierre : Montrez-vous filial envers
vos parents ; soyez respectueux de vos ans ; vivez en harmonie avec vos
voisins ; instruisez vos fils et vos petits-fils ; soyez satisfait de votre tat ;
et ne faites pas le mal (Rawski, 1985, p. 32). De plus, elles taient lues
haute voix aux villageois six fois par mois.
Le Japon
Le bouddhisme chinois a t introduit au Japon, partir de la Core, vers le
milieu du VI
e
sicle. Il apportait dans son sillage les beaux-arts qui lui sont
associs et diverses influences culturelles chinoises, comme les caractres
chinois. La fougue initiale avec laquelle le Japon a adopt le systme social
et institutionnel chinois provenait de son admiration pour lempire des Sui
et des Tang, la fois prospre et hautement centralis. Les Japonais ont dli-
brment entrepris dorganiser leur pays sur le modle fourni par les Tang,
partir du VII
e
sicle, bien que la tradition autochtone, fortement aristocratique,
se soit rvle puissante, elle aussi. La priode qui scoula entre 604, anne
Ltat et le droit 139
o la cour impriale japonaise prit les premires mesures concrtes pour
crer des institutions bureaucratiques, et 967, anne o le pouvoir imprial
fut soumis un rgime de rgence, peut tre considre comme la priode
du ritsury dans lhistoire japonaise, lintrieur de laquelle la priode Nara
(710 940) reprsenta lge classique dun panouissement de la civilisation
chinoise au Japon. Le gouvernement, linstar de la coutume chinoise,
tablit un programme rgulier dtudes juridique dans lacadmie de la
fonction publique (Daigakury). Le Yr ritsury entra en vigueur en 757,
et son modle principal fut le Yong hui l chinois de 651. Mais le Japon dut
scarter quelque peu des modles chinois pour tenir compte de ses propres
conditions de vie. Le systme continental des milices, par exemple, fut mis
lessai, mais ne tarda pas tre abandonn, alors que le systme dexamen
des fonctionnaires chinois ne fut jamais introduit au Japon.
siLLa
Silla tait un royaume bien organis dans la pninsule corenne, troitement
calqu sur le modle tang. La classe dirigeante copiait le systme juridique
lling des Tang, utilisait la langue crite chinoise et pratiquait le confucia-
nisme aussi bien quune forme sinise du bouddhisme.
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3.6
LAfrique
Isidore Ndaywel Nziem
En Afrique subsaharienne, o ont coexist de multiples formes de ltat
1
, tout
peuple tait caractris par une communaut dinstitutions et de pratiques
sociales, admises par tous comme normes sociales. Ce premier ordre juri-
dique, qui affectait invariablement lorganisation familiale et matrimoniale,
le principe de succession et le code de bonne conduite (sociale et morale),
reprsentait, avec la communaut de langue, le critre le plus sr didenti-
fication du groupe. Ensemble ils regroupaient les lments constitutifs de
la tradition . Et la lgitimit de tout pouvoir, quelle quen ft la nature
juridique, tait fonde sur lhrdit ; celle-ci trouvait sa justification dans
le fait que lautorit tait en principe dessence extra-humaine, incapable
dtre usurpe par ceux qui ny taient pas prdestins.
Pourtant ces lments avaient beau tre garants de la permanence de
la socit, ils ntaient pas, en eux-mmes, immuables puisquils taient
permables lvolution. En effet, linnovation tait possible du fait des
individus. Le cas le plus typique est celui dun grand conqurant comme
Chaka qui, contrairement aux traditions et de manire indite, parvint
inventer une arme redoutable et se tailler un empire puissant chez les
Zoulous (Ki-Zerbo, 1972, pp. 355 356). De manire moins spectaculaire,
on a vu les interdits alimentaires voluer, dune priode lautre, suivant les
situations conomiques, de mme quils ont d connatre des rajustements,
au cours des migrations, cause de la variation des milieux cologiques.
Car les tabous des peuples de la savane ntaient pas forcment les mmes
que ceux des peuples de la fort.
Mme le principe de filiation, qui passait pour llment le plus stable dans
les traditions ethniques, na pas t insensible la mutation. La ceinture matri-
linaire de lAfrique centrale, depuis la Namibie jusquau Zambze et depuis
lOgoou jusquau lac Tanganyika, est sans doute le vestige de la matrilinarit
archaque qui aurait caractris lensemble des peuples au sud du Sahara (Diop,
1960 ; Vansina, 1985, p. 607). Il est en tout cas reconnu que les Luba du Katanga,
comme les peuples de la fort louest du Lualaba, ont connu dans le pass
cet tat, avant dadopter leur mode actuel de filiation patrilinaire (Heusch,
1972 ; Murdock, 1959, p. 287). Lvolution en sens inverse, de patrilinaire
matrilinaire, bien que rare, a pu galement tre observe, notamment chez
142 600 1492
les peuples de la Cuvette centrale (Mumbanza mwa Bawele 1976), comme
consquence des pressions conomiques. Et la pratique, encore de nos jours, de
la double filiation, comme chez les Lunda (Vansina, 1966b) permet dobserver
que de tels processus oprent encore dans le prsent ; car les traditions, hier
comme demain, demeurent soumises la loi de lvolution.
Ce premier ordre juridique disposait donc dun ventail de lois qui
dterminaient les droits et obligations de chacun. Le non-respect de ces
prescriptions coutumires entranait des sanctions morales comme le ds-
honneur, le blme, la maldiction, la marginalisation par rapport au reste
du groupe.
Au-del des coutumes existaient des lois dictes par des aristo-
craties politiques et qui se trouvaient en rapport troit avec lexercice du
pouvoir. Lallgeance une cour donne, lointaine ou proche, devait se
manifester par le paiement dun tribut
2
. Cette pratique devait se raliser
de manire rgulire et chaque fois que le fruit de la chasse la rendait
possible. Le refus, par une hirarchie infrieure, de sacquitter dune telle
obligation tait en soi la manifestation dune contestation politique et le
dclenchement dune rbellion. Il suffisait davoir omis denvoyer un
tribut pour attirer sur soi le courroux royal et risquer de faire lobjet lune
expdition punitive. Dans le cas de la victoire du sujet face son seigneur,
celui-ci acqurait du coup son indpendance. Une situation similaire a
t constate entre le royaume du Kongo
3
et celui de lAngola. Le roi
du Kongo recevait le tribut du roi de Ndongo (nord de lAngola), ce qui
lautorisait se nommer seigneur des Ambundu . Le fait que ce titre ait
fini par disparatre, au cours du XVI
e
sicle, est la preuve que la contesta-
tion politique du roi de Ndongo avait fini par aboutir la conqute de son
autonomie (Randles, 1968). La relation de subordination se transforma
en celle de rciprocit.
Les envoys du pouvoir central, rgulirement en visite auprs des
noblesses provinciales, avaient finalement pour objectif, au-del de la percep-
tion du tribut, dassurer le contrle de lensemble de lespace politique. Car
la conqute politique revenait imposer aux rseaux politiques prexistants
la reconnaissance dune superstructure commune. Les ensembles concerns,
au dpart autonomes, se retrouvaient ainsi regroups dans le nouveau cadre,
au sein duquel ils fonctionnaient dsormais comme sous-ensembles. Ils
devenaient donc soumis un contrle rgulier de la part des agents de ce
pouvoir central, par lentremise de la perception des tributs.
Lextension de ltat assurait ainsi celle de la loi. Le cas le plus typique
de ce processus dintgration politique est celui du Rwanda o les seigneuries
hutu furent conquises, les unes aprs les autres, par le clan tutsi des Nyin-
ginya pour constituer, partir du XVI
e
sicle, le royaume fodal du Rwanda
o coexistaient agriculteurs et pasteurs (Ogot, 1985).
Ltat et le droit 143
Quant au pouvoir judiciaire, dpendant du pouvoir politique, il connais-
sait un fonctionnement distinct. En effet, si lautorit politique prsidait aux
procs, elle ntait jamais seule, car elle se trouvait toujours accompagne
de notables , les dtenteurs de la loi, chargs de linstruction et qui assu-
raient, de faon contradictoire, et laccusation et la dfense. Ces tribunaux
fonctionnaient tous les niveaux, du village la haute hirarchie du royaume,
suivant la gravit des cas et les parties impliques au procs. Un litige entre
villages ne pouvait se traiter quauprs du dignitaire responsable de chefferie
et celui opposant deux dignitaires ne pouvait tre tranch que par le roi.
Les dlits les plus courants, en dehors de ceux de droit commun, concer-
naient les conflits de succession, les contestations des hritages fonciers
et les assassinats par sorcellerie. Dans ce dernier cas, les ordalies taient
souvent en usage, au sein des familles, pour dterminer lidentit de celui
qui avait mang le dfunt.
Il existait un droit international qui rgentait les relations entre tats. La
coexistence pacifique comme les rapports prfrentiels sexprimaient par
ltablissement dune sorte de parent politique unissant les aristocraties en
place. Ces rapports familiaux se nouaient dans la forme de subordination
ou de rciprocit. Dans la savane mridionale, au sud des forts quatoria-
les, les diffrentes cours ayant subi avec le temps lacculturation lunda se
disaient toutes cadettes des Ant Yav, la dynastie rgnante au sein de ce
peuple (Vansina, 1966b). Mais le roi du Kongo, dans ses rapports avec la
cour portugaise, la suite de la dcouverte par Diogo Co en 1483 de
lembouchure du fleuve Congo-Zare, qualifiait volontiers son homologue
portugais de frre . Pour concrtiser cette fraternit, la famille royale
kongolaise, lors du baptme, choisit exactement les mmes prnoms que
ceux de la famille correspondante Lisbonne
4
. La chute de ce royaume est
due essentiellement au fait que Dom Afonso (1506 1543), roi du Kongo,
totalement gagn la modernit, prit trop au srieux cette fraternit avec son
homologue portugais, au point de compter sur son intervention personnelle
pour mettre fin la traite, alors que ce dernier en tait le grand matre (Jadin
et Dicorato, 1974, pp. 155 156).
Les rapports conflictuels ne conduisaient pas forcment la guerre, car
la ngociation politique se pratiquait entre tats par lentremise dmissaires
attitrs. Ce rle, chez les Kuba comme chez les Leele du Zare, incom-
bait aussi des personnalits fminines, souvent des pouses polyandres
(Ndaywel Nziem, 1981, pp. 769 789) qui taient envoyes auprs de
lennemi ou qui se chargeaient daccueillir son dlgu sur place (Douglas,
1963, pp. 129 130). Lorsque la guerre clatait, elle se poursuivait jusqu
ce que lun des belligrants admette sa soumission lautre ou que lchec
du pouvoir central, dans le cas dune rvolte interne, consacre lautonomie
de la province rebelle.
144 600 1492
Considrs du point de vue du respect des droits de lhomme, les faits
africains anciens accusaient nombre de faiblesses lies la mconnaissance
du principe dgalit entre les hommes. La conception spcifiquement locale,
en effet, admettait lexistence des ingalits entre humains. Certains taient
de rang social plus lev que dautres, dans la mesure o ils taient en
contact avec le monde supranaturel, comme les rois et les chefs par rapport
aux hommes simples, les matres par rapport aux esclaves, les hommes par
rapport aux femmes, les ans par rapport aux cadets. Il paraissait donc
juste que le chef soit enterr avec des esclaves chargs de le servir dans
lau-del, que lan exerce un contrle strict sur les cadets, car ses paroles
bienveillantes ou malveillantes aient prise sur ces derniers, et que lacqui-
sition dune femme puisse revtir des formes aussi singulires que celle du
rapt, du moment quune telle union passait pour fructueuse pour la famille.
Pourtant, ces manquements trouvaient des formes de compensation par la
conception globale de la vie qui reconnaissait lhumain une place prpon-
drante. Ainsi, la personne humaine ne pouvait souffrir dune confusion
quelconque avec la bte ou avec lobjet. Le devoir de laccueil tout comme
le respect de la vie et de la maternit navaient de signification que parce
quils concernaient la personne humaine.
LAfrique, au sud du Sahara, disposait en dfinitive dun code juridi-
que suffisamment labor, avec ses prescriptions, ses lois et son barme de
sanctions. Cet hritage juridique attend encore dtre mis en valeur dans le
cadre de la modernit postcoloniale.
note du directeur de pubLication
Au Moyen ge, en Afrique, il existait des structures tatiques qui constituent la base
de lhistoire du continent tudi dans ce chapitre, rgion par rgion. Lauteur, spcia-
liste de lAfrique centrale, concentre son tude sur la rgion subsaharienne o peuvent
tre observs les fondements mmes de ltat et du droit en Afrique mdivale,
cest--dire les coutumes et leur volution en une socit structure et une autorit
fdraliste classique. Hors dAfrique centrale, dans les rgions soudano-sahlienne
et soudano-thiopienne o des formes dtat existaient par exemple dans les empires
du Ghana (vii
e
xi
e
sicle), du Mali (xiii
e
xiv
e
sicle) et de Gao (xv
e
xvi
e
sicle),
ainsi que dans les tats hawsa et yoruba, dans les tats du Knem-Borno et dans le
monde thiopien nilotique, ltat tait propice lunification des tribus et des pro-
vinces et au dveloppement de la socit sur des fondements que lauteur analyse
partir de lexemple de lAfrique centrale.
Ltat et le droit 145
Notes
1. Il existe des tentatives de classification et de comparaison des systmes politiques
africains. Voir les travaux de M. Fortes et E. Evans-Pritchard (1940), et de J. Vansina
(1962, 1966a).
2. Il sagit particulirement du tribut noble distinct du tribut ordinaire constitu
des produits alimentaires issus de la chasse, de la cueillette ou du travail agricole
qui faisait obligation de remettre aux hirarchies suprieures des symboles du
pouvoir que reprsentent des objets tels que la peau de lopard ou de panthre, les
canines de fauves, les plumes daigle, les dfenses dlphants, etc.
3. Introduisons ici une distinction entre Kongo (royaume) et Congo (rpublique
ayant pour capitale Brazzaville).
4. la fin du xv
e
sicle, les couronnes portugaise et kongolaise taient dtenues
respectivement par Dom Joo (II) et sa femme Dona Eleonor, et par Dom Joo
(Nzinga Nkuwu) et sa propre femme Dona Eleonor.
bibLiographie
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LAfrique du xii
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au xvi
e
sicle. Paris, UNESCO-NEA, pp. 601 628.
3.7
Les Amriques
William T. Sanders
Dans le Nouveau Monde, lpoque de sa dcouverte par les Europens,
lorganisation sociale et politique de la population autochtone variait nor-
mment. On y trouvait aussi bien de petites bandes de nomades galitaires
vivant de la chasse et de la cueillette que de vastes empires, coexistant avec
des exemples de toutes les tapes intermdiaires de lvolution culturelle.
Cest seulement dans deux parties du continent amricain, la Mso-Amrique
et les Andes centrales, que les peuples indignes avaient cr des socits
dignes dtre considres comme des tats. larrive des Espagnols au
Mexique en 1519, approximativement un tiers de cette zone culturelle tait
incorpor un vaste empire rgi par un systme de tributs, dont la capitale
tait Tenochtitln, sur le site actuel de Mexico ; quant la zone culturelle des
Andes centrales, elle tait presque tout entire (y compris certaines rgions
qui en avaient probablement t exclues au commencement) organise en
un unique et vaste tat dont la capitale tait Cuzco ; ctait ltat le plus
important qui et jamais t cr dans le Nouveau Monde. Ltude ci-aprs
de lorganisation politique de ces deux zones est consacre ces deux tats,
les Empires aztque et inca.
La priode qui stend de 700 1500 apr. J.-C. en Mso-Amrique
constitue la phase ultime du dveloppement culturel pr-europen, et cest
galement la premire priode sur laquelle nous possdons une combinaison
darchives historiques dtailles et de donnes archologiques, notamment en
ce qui concerne les deux derniers sicles. Nous disposons donc dune image
plus prcise des institutions et du comportement politiques quil nest possi-
ble den avoir pour la priode antrieure, propos de laquelle la plus grande
partie de nos reconstitutions se fonde sur des vestiges archologiques. Certes,
lhistoire consigne sur les monuments publics de lpoque classique maya
constitue une importante exception cet gard, mais la nature du support
sur lequel figurent ces documents est telle que les messages sont trs courts
et, pour linstant, ne peuvent encore tre entirement dchiffrs.
Sur la plus grande partie de ce territoire, et pendant presque toute la
dure de la priode considre, les tats taient relativement petits. La
plupart des socits politiques comptaient, comme aux poques antrieu-
res, une population de quelque 10 000 20 000 personnes. Quelques-unes
148 600 1492
taient un peu plus grandes, les autres taient considrablement plus peti-
tes, chacune dentre elles tant gouverne par une famille dynastique et un
souverain hrditaire. Il y avait aussi manifestement une classe dun rang
intermdiaire, compose dune noblesse hrditaire (au sein de laquelle le
rang et les terres avec leurs serfs taient transmis par hritage) et un
certain nombre de personnes anoblies en vertu des services quelles avaient
rendu ltat dans le domaine militaire. Cette classe rsidait dans des cen-
tres importants o vivait la famille rgnante avec des populations de 3 000
6 000 personnes. Les artisans et les marchands composaient le reste de la
population urbaine et les villes formaient les noyaux dun grand nombre
dexploitations rurales. Pendant cette priode, pourtant, lun de ces petits
tats pouvait priodiquement connatre une certaine expansion, soumettre
ses voisins et se tailler un empire, dont la population dpassait souvent les
100 000 personnes, fond sur lassujettissement des tributs des vaincus.
Les Aztques ont cr, au centre du Mexique, le plus vaste de ces tats et
le premier empire panmso-amricain, dont la capitale tait Tenochtitln.
LEmpire aztque a t linstitution politique la plus complexe de toute
lhistoire de cette rgion culturelle, tant en ce qui concerne ses dimensions
que son organisation interne.
Les Aztques, ou plus exactement les Mexica, se sont organiss en un
petit tat ds 1376, lorsque leur premier souverain, Acamapichtli, est mont
sur le trne. Peu de temps aprs, en 1428 environ, ils se sont engags dans
une entreprise militaire dexpansion.
ct de la classe des guerriers de mtier et de la paysannerie soumise
une conscription priodique, les Aztques ont tabli quantit de garni-
sons permanentes le long des frontires des tats rivaux et dans des lieux
stratgiques. Tout au long de cette priode denviron 90 ans, ils ont cr
un empire hgmonique auquel environ 500 petits tats locaux, rpartis
sur une superficie de 210 000 kilomtres carrs, ont t intgrs dans un
systme politique unifi, avec une population que lon estime 5 ou 6
millions de personnes. Tenochtitln, la capitale, sagrandit rgulirement au
fur et mesure de cette expansion impriale, et elle atteignait, au moment
de larrive de Corts en 1519, son point culminant avec 150 000 ou mme
200 000 habitants.
Ltat originel qui en tait le noyau, avant cette expansion, avait proba-
blement une population de 10 000 20 000 personnes, comme ctait le cas
des autres petits tats de la quasi-totalit de la Mso-Amrique. Nous allons
dabord tudier lorganisation et la structure de cet tat originel avant de
passer ladministration de lEmpire. Les petits tats dans la partie centrale
du Mexique, comme ltat aztque dorigine, avaient leur tte un individu
qui portait le titre de tlatoque ou tlatoani. La fonction tait hrditaire lin-
trieur de lignes prcises, mais, frquemment, la succession ne procdait
Ltat et le droit 149
pas du pre au fils mais du frre an au frre cadet, avant de passer la
gnration suivante. Le pouvoir du tlatoani saccroissait spectaculairement
dans le cas dun tat expansionniste, car il lexerait sur les petits tats
voisins. Juste en dessous du tlatoani, Tenochtitln, venait un fonctionnaire
que lon appelait le cihuacoatl. Ctait un proche parent du tlatoani, qui
tenait le rle de conseiller militaire. Un cran plus bas venaient les 4 chefs
qui se partageaient le gouvernement de la ville de Tenochtitln, divise en
4 principaux quartiers placs sous la responsabilit de ces fonctionnaires
dsigns, choisis gnralement dans la classe des guerriers. Ils relevaient
directement du tlatoani ou de son agent, le cihuacoatl, et remplissaient des
fonctions principalement administratives : la mobilisation des contingents
pour la guerre et la collecte des impts. lchelon infrieur, chacun des
principaux quartiers de la cit tait divis en 12 15 districts, appels calpulli
ou tlaxicalli, dont les responsables respectifs taient des chefs hrditaires,
choisis dans une ligne prcise au sein de la population du quartier concern.
Les auteurs se sont disputs pendant des annes sur le point de savoir si le
calpulli correspondait une sorte dascendance thorique aussi bien qu
une division spatiale. Ce que nous savons cest que, dans les zones rurales,
le calpulli tait lentit dtentrice de la terre, considre comme proprit
de la communaut et rpartie entre ses membres par le chef, assist par un
conseil des anciens. Ctait aussi une circonscription fiscale dans laquelle
les adultes de sexe masculin taient requis par le chef pour fournir soit du
travail, soit des marchandises au tlatoani de ltat local. Le calpulli tait
aussi une entit religieuse, en ce sens que chacun dentre eux avait un temple
ddi son dieu protecteur. Enfin, chacun formait une circonscription part
en matire de service militaire, o les jeunes gens taient forms dans des
coles spciales, appeles telpochcalli ; ils y apprenaient principalement le
mtier des armes, avant de marcher au combat dans des formations militaires
distinctes. Dans les villes, notamment les plus grandes, le calpulli ou ses
subdivisions plus petites taient des units caractrises par leur spciali-
sation professionnelle.
Indpendamment de cette hirarchie administrative, il y avait un corps
judiciaire spcialis avec des juges de mtier dsigns par le tlatoani et choisis
soit parmi la noblesse hrditaire soit parmi la classe militaire. Les tribunaux
taient organiss en deux niveaux, lun rserv la noblesse et lautre pour
les gens du commun. Les premiers servaient aussi de cours dappel pour les
roturiers. En gnral, tout litige concernant les membres dun calpulli tait
rgl par le chef du calpulli et son conseil des anciens. Les affaires taient
soumises lappareil judiciaire quand le litige intervenait entre les membres de
diffrents calpulli, ou entre des calpulli en tant que groupes. Les vrais procs
se droulaient au palais royal, o des juges professionnels coutaient les parties
ou leurs reprsentants et prenaient eux-mmes les dcisions. Le droulement
150 600 1492
du procs tait enregistr par des scribes professionnels qui consignaient les
noms des parties, celui du juge, la nature de laffaire, la date et le jugement
rendu dans des livres spciaux qui taient conservs au greffe du tribunal. Les
chroniques espagnoles ne font aucune rfrence des lois que les Aztques
auraient codifies dans des livres ; apparemment, seules les affaires judiciaires
spcifiques taient enregistres par crit.
Les Espagnols ont t fortement impressionns par lefficacit avec
laquelle les procs taient mens, tant en ce qui concerne la rapidit de la
procdure que lhonntet des juges, et les comparaisons quils firent avec le
systme espagnol ont toujours t favorables aux Aztques. En gnral, les
peines, en cas de dlit ou de crime, taient excessivement svres, et din-
nombrables infractions taient sanctionnes par la mort. Par exemple, si un
individu dtruisait par malveillance le champ de crales dun fermier, il tait
excut pour cet acte. Pourtant, il est intressant de constater quon oprait une
distinction entre un comportement malveillant de ce type et le vol de crales
en temps de pnurie. Dans ce dernier cas, lindividu ntait pas du tout puni,
mais le chef du calpulli et le conseil des anciens taient blms pour ne stre
pas assurs que leurs membres avaient une terre pour les faire vivre. Une sanc-
tion moins svre tait la condamnation temporaire lesclavage qui obligeait
laccus devenir pour un temps dtermin lesclave de son accusateur.
En ce qui concerne le personnel militaire, dans les tats les plus petits
du Mexique central, presque toutes les armes leves pour faire la guerre
aux tats voisins se composaient de conscrits recruts dans lensemble de
la population savoir la noblesse, les artisans et marchands installs en
ville, et tout particulirement la paysannerie dont une partie vivait dans les
zones urbanises et lautre dans les zones rurales. lpoque de la conqute
espagnole, il tait courant, dans le Mexique central, que des guerriers enne-
mis soient capturs pour tre sacrifis aux dieux protecteurs des tats locaux.
Les individus qui faisaient ces prisonniers sur le champ de bataille recevaient
des rcompenses et des titres spciaux, et ce sont eux qui ont donn naissance
une sorte daristocratie militaire. un certain stade de leur carrire, ces
guerriers se voyaient attribuer des proprits foncires et des serfs, de sorte
quils constituaient, par essence, une catgorie spciale de la noblesse. Ils
composaient la seule arme permanente existant parmi les petits tats du
Mexique central. Au fur et mesure que lEmpire aztque se dveloppait et
que la ville gagnait en importance, cette classe de guerriers prit une grande
ampleur : plusieurs rfrences espagnoles laissent entendre que le nombre
des individus promus ce statut avait atteint plusieurs milliers et, vraisem-
blablement, plusieurs dizaines de milliers en 1519.
Ces soldats vivaient aux frais de ltat et intervenaient durgence comme
troupes de choc pour rprimer les soulvements ainsi que sur les principaux
champs de bataille pour donner un tour dcisif au combat.
Ltat et le droit 151
R. Hassig a qualifi lEmpire aztque d hgmonique . Ce quil entend
par l, cest que les chefs de ces tats avaient des objectifs extrmement
prcis et limits, et quils investissaient dans le minimum de moyens admi-
nistratifs pour les atteindre. Il en rsultait une carence de la hirarchie admi-
nistrative. Le principal objectif de lexpansion militaire tait de se procurer
par la force des produits introuvables dans le bassin de Mexico, o ltat
central tait implant. Dans les rgions de plaines tropicales, par exemple, les
impts taient prlevs sous forme de cabosses de cacao, de tissu de coton, de
plumes provenant doiseaux tropicaux et dautres produits exotiques divers.
Dans des endroits similaires au bassin de Mexico, ctaient les produits de
premire ncessit, comme le mas et autres crales, qui taient taxs. Dans
la plupart des 500 tats soumis, les Aztques laissaient la ligne rgnante
conserver le pouvoir et gouverner son peuple, sans interfrence vritable du
vainqueur. Le tlatoani local tait charg de lever la main-duvre corvable
et les produits destins au paiement de limpt en nature pour remplir les
obligations fiscales impriales et remettre les marchandises aux percepteurs
aztques, appels calpixque, qui habitaient dans sa ville.
Les Aztques regrouprent les 500 tats conquis en 38 provinces et choi-
sirent gnralement une des villes pour capitale de chaque province. Dans
ces capitales provinciales sigeait un gouverneur principalement charg de
veiller ce que les calpixque locaux, affects aux petits tats de la rgion, y
collectent dment les impts et les lui transmettent dans la capitale provin-
ciale. Aprs quoi, cette recette fiscale tait envoye Tenochtitln o elle
tait rceptionne par la classe des comptables professionnels qui, eux aussi,
portaient le titre de calpixque. Ils vrifiaient la nature des versements, en
enregistraient le volume et les stockaient dans des entrepts royaux, avant
de les redistribuer. la tte de cette hirarchie de comptables, il y avait un
fonctionnaire appel huecalpixque. Les matires premires, comme le mtal
et le coton, qui composaient une partie du prlvement fiscal taient alors
remises des artisans attachs au palais royal qui les transformaient en pro-
duits finis. Les marchandises taient consommes par la famille royale, mais
aussi distribues gratuitement au personnel subalterne employ par ltat.
Lensemble des magistrats, administrateurs qui occupaient une position
suprieure celle des calpulli, des gouverneurs, des percepteurs et receveurs
des impts taient dsigns parmi les membres de la noblesse hrditaire
ou parmi les chefs militaires.
Pour la priode qui a prcd lascension de lEmpire aztque au centre
du Mexique, entre 900 et 1200 apr. J.-C., nous disposons bien de quelques
renseignements historiques, mais ceux-ci nont pas t consigns lpoque
des vnements, car ce sont les souverains du XV
e
sicle qui en ont comman-
dit la reconstitution, surtout pour lgitimer les droits de la famille rgnante
exercer le pouvoir en se rclamant des toutes premires dynasties. Par
152 600 1492
exemple, bon nombre de ces souverains des XV
e
et XVI
e
sicles prtendaient
faire remonter leurs origines une dynastie ancienne de rois qui avaient
exerc leur hgmonie dans la ville de Tula ou Tolln entre 900 et environ
1200 apr. J.-C. Plus tard, la population du Mexique a donn le nom de Tol-
tques au peuple de Tolln qui, daprs la tradition, aurait t le tout premier
grand conqurant de ltat et aurait introduit la vie et la civilisation urbaines
dans le centre du Mexique. Comme nous lavons vu dans le volume III, la
premire grande ville et le premier tat important du centre du Mexique ont
surgi, en fait, Teotihuacn entre 100 av. J.-C. et 700 apr. J.-C. Les fouilles
archologiques ont rvl que, aux alentours de 1100 apr. J.-C., la ville de
Tolln comptait environ 60 000 habitants. Ses btiments publics ressem-
blaient normment ceux que les conquistadors espagnols ont dcrits et
que les archologues ont dcouverts dans la capitale aztque pour une poque
plus tardive. Cela prouve que nombre des institutions et structures politiques
dcouvertes au cur de ltat aztque centralis taient prexistantes et
drivaient sans doute, historiquement, des structures inventes Tolln par
les Toltques. Lempire des Toltques devait tre approximativement de la
mme taille que celui de lancien Teotihuacn, mais il sest dploy plus
nettement vers le nord et louest du plateau central. Il englobait sans doute
ltat actuel du Mexique, certaines parties du Puebla, lensemble des tats
mexicains modernes aujourdhui dsigns sous les noms dHidalgo (o se
trouvait la capitale), de Guanajuato, de Quertaro et dAguascalientes avec
certaines parties du Michoacn et du Tamaulipas. Dans le Yucatn, peu
prs la mme poque, tait ne une socit politique qui entretint des liens
culturels avec Tolln et dont le grand site archologique de Chichn-Itz
tait le centre.
Situ dans la zone culturelle des Andes centrales, lEmpire inca tait
la socit politique la plus vaste et la plus rigoureusement organise du
Nouveau Monde. Au moment de la conqute espagnole, en 1532, il couvrait
une superficie de quelque 1,5 million de kilomtres carrs et stendait de la
frontire actuelle entre lquateur et la Colombie au centre du Chili, sur une
distance de 3 000 kilomtres. Sa largeur variait de 200 300 kilomtres. Cette
configuration particulire, ajoute la topographie extrmement accidente
en raison du caractre montagneux du terrain et laridit extrme de la cte
pruvienne, posait un formidable problme administratif que les Incas ont
su rsoudre de manire ingnieuse.
Comme dans le cas des Aztques, le pouvoir suprme tait incarn
chez les Incas par un souverain hrditaire disposant de pouvoirs autocra-
tiques. La crise successorale qui surgissait la mort de chaque souverain
posait un problme capital, vraisemblablement d la brivet de ltat
inca moins de 100 ans. Dune part, le choix devait se porter sur lun de
ses fils, sans quun hritier prcis ft automatiquement dsign. Dautre part,
Ltat et le droit 153
cela prsentait peut-tre un avantage, du moins pendant le dernier sicle de
la dynastie inca, car le dirigeant le plus vigoureux, le plus martial et le plus
brillant finissait par monter sur le trne.
Cuzco rsidaient 11 groupes familiaux ou ayllus, qui descendaient
tous dun Inca prcdent. Ils formaient une noblesse suprieure et occupaient
diverses fonctions dans le maintien et lexpansion de lEmpire. Cest de cette
classe qutaient originaires les administrateurs de plus haut niveau ; en outre,
le mtier des armes tait rserv des hommes de cette mme extraction,
choisis pour leur vigueur physique. Dix autres ayllus, qui pouvaient prtendre
au titre dInca mais qui taient dune origine plus vulgaire, rsidaient aussi
Cuzco o ils pouvaient, eux aussi, fournir du personnel ces deux secteurs.
Sous le rgne de Pachacutec, une certaine tension avait commenc se
manifester quant aux ressources en matire de main-duvre, mais le sou-
verain avait rsolu le problme en accordant le statut dInca une trs vaste
population quechuaphone qui habitait sur les hauts plateaux centraux. Grce
cet ingnieux procd qui largissait les possibilits dadhsion au groupe
inca dominant, il stait procur des effectifs pour ladministration aussi
bien que pour larme professionnelle ; cette politique avait aussi renforc
le loyalisme dune population beaucoup plus large et plus diversifie.
Sous la classe des Incas venait une strate de nobles issus des lignes
royales dont le pouvoir stait exerc originellement dans les pays conquis
et que lon appelait les curacas. La population de ces tats allait de quelques
milliers de personnes plusieurs centaines de milliers, comme ce devait tre
le cas pour lEmpire chim de la cte nord lpoque de la conqute inca.
Les descendants de ces lignes royales taient gards comme administrateurs
sur place, et le caractre hrditaire de leur position leur tait conserv.
Toutefois, le pouvoir de lInca exigeait que les curacas contractent des
alliances matrimoniales avec les lignes royales. Si la dure de lEmpire
stait prolonge pendant quelques gnrations de plus, ce processus aurait
abouti la cration dune aristocratie rgnante unifie.
linverse des Aztques, les Incas avaient conu ce que lon pourrait
appeler, non sans raison, un empire administratif dot dune administration
hirarchise complexe. Une de leurs pratiques caractristiques consistait
recenser priodiquement toute la population de lEmpire par ge et par sexe,
et ces calculs taient effectus, laide des clbres quipus (fig. 1), par des
archivistes professionnels. Cest sur la base du recensement que les impts
taient exigs sous forme de services ou de produits de tout individu
valide, de sexe masculin, domicili dans lEmpire et dont la condition tait
infrieure celle des Incas et des curacas. Cette organisation diffrait fortement
du systme aztque qui imposait au souverain local dun tat la fourniture de
certaines quantits de produits, dont il se chargeait de faire la collecte. Tous les
postes administratifs du plus haut niveau par exemple ceux des gouverneurs
154 600 1492
des quatre grandes parties de lEm-
pire et des gouverneurs de pro-
vinces taient occups par des
Incas nobles. Le recensement ser-
vait, apparemment, organiser les
curacas locaux en une hirarchie de
fonctionnaires, fonde sur le nombre
des contribuables dont chacun avait
la charge, rpartis en units fiscales
selon un systme dcimal. Dans des
rgions o les socits politiques
locales taient de taille rduite et
o lorganisation politique tait for-
tement fragmente, les niveaux les
plus levs de cette hirarchie, fon-
de sur la rpartition numrique des
administrs, taient galement rser-
vs des Incas tel tait particuli-
rement le cas pour les responsables
dunits de 10 000 contribuables.
lexception des quatre seigneurs
des quatre coins de lEmpire et
des titulaires des postes des deux
niveaux les plus bas de la hirarchie
les chefs dunit de 50 et de 10
contribuables , ces positions taient toutes remplies, dans leur ensemble, par
des Incas et par des curacas locaux et se transmettaient par voie hrditaire
aux mles de la ligne.
Comme nous lavons dj mentionn, les curacas taient galement
obligs dpouser des femmes de la ligne royale inca. La cration dun
rseau routier vraiment extraordinaire tait un autre titre de gloire de ladmi-
nistration inca. La route des hauts plateaux stendait sur toute la longueur
de lEmpire, depuis la frontire entre lquateur et la Colombie jusquau
sud de Santiago du Chili. La route ctire desservait toute la longueur du
dsert littoral pruvien. En outre, quantit de grandes routes transversales
reliaient ces deux principaux axes routiers. Le long de ces voies, ltat inca
avait construit des tambos (auberges) pour les voyageurs et mis en place
un service postal assur par des coureurs pied capables dacheminer des
messages sur des centaines de kilomtres en quelques jours seulement.
Les tmoignages archologiques sur lexistence de lEmpire sont dune
telle prcision quun chercheur spcialis dans les tudes andines a pu faire
remarquer que, mme si lEmpire inca avait exist bien avant la conqute
Figure 1 Le quipu (srie de cordelettes noues
utilise pour la comptabilit). Le dessin en forme
de domino donne une ide du systme dcimal
en vigueur dans le Prou prhispanique. Redes-
sin daprs le chroniqueur inca-espagnol Felipe
Guamn Poma de Ayala (xvii
e
sicle) (daprs
V. W. von Hagen, Realm of the Incas, New York,
1957, p. 157).
Ltat et le droit 155
espagnole, nous naurions eu aucun mal lui reconnatre la qualit dempire
ni dterminer son tendue ou la situation de sa capitale sur la base de ses
seuls vestiges archologiques. En effet, outre leur systme routier, les Incas
ont construit, sur tout le territoire de lEmpire, quantit dimportants centres
administratifs provinciaux, dans le pur style inca, o les Incas par les liens
du sang ou par naturalisation taient implants. Ces centres taient difis
par une main-duvre locale soumise la corve selon le systme fiscal en
usage, et les souverains incas ont lev, pour leurs travaux publics, des impts
bien plus lourds que ne lavaient fait les Aztques.
Leur arme, comme celle des Aztques, tait essentiellement compose
de conscrits, mais il y avait, galement comme chez les Aztques, une classe
de militaires de mtier. En ce qui concerne les Incas, il sagissait essentielle-
ment dindividus valides de sexe masculin appartenant aux lignes royales
et aux Incas dextraction plus vulgaire en rsidence Cuzco. Ceux-ci four-
nissaient une source rgulire deffectifs humains. Comme les campagnes
militaires, pendant les 80 annes dexpansion que connut lEmpire, taient
permanentes et prolonges, cette politique avait donn naissance une arme
professionnelle. Contrairement aux Aztques, qui recrutaient les effectifs de
leurs armes de conscrits dans le seul noyau central de lEmpire, savoir la
cuvette de Mexico, les Incas enrlaient des hommes sur tout le territoire de
leur empire. Dans certains cas, leurs forces dinvasion se trouvaient presque
entirement formes par des conscrits qui ntaient ni incas ni quechuas.
Alors que les Aztques avaient fait dplacer certaines familles de la
cuvette de Mexico pour les installer dans des villes, des points critiques
o leurs membres pouvaient veiller ladministration de lEmpire et former
des garnisons militaires, les Incas ont appliqu cette politique sur une chelle
bien plus vaste. Outre la rimplantation dIncas (par droit de naissance ou de
naturalisation) dans les centres provinciaux construits dans tout lEmpire, ils
ont galement dport des communauts locales dune rgion une autre,
en particulier l o la rsistance la conqute inca tait nergique, afin de
briser les liens dallgeance locaux et de crer une certaine htrognit
dans toutes les provinces de lEmpire. Dans certains cas, presque toute la
population tait dporte et parpille dun bout lautre de leur domaine.
Certains de ces trangers furent installs dans la capitale de Cuzco pour
y accomplir des tches destines faire vivre ltat. Le dplacement des
quechuaphones, contraints de quitter les hauts plateaux centraux et disperss
dans toutes les parties de lEmpire, a abouti une homognisation de la lan-
gue. Si lvolution navait pas t interrompue par la conqute espagnole, ces
politiques auraient abouti la formation dun territoire unique et homogne,
dun point de vue linguistique et culturel, dans les Andes centrales. Compte
tenu de la topographie de lEmpire inca et de son immensit, ces pratiques
administratives ont connu une russite aussi remarquable que soutenue.
156 600 1492
En ce qui concerne le secteur judiciaire, Cuzco mme, une hirarchie
spciale de juges, semblable celle des Aztques, avait t mise sur pied
pour prsider aux procs criminels et civils. Pour le reste de lEmpire, la
hirarchie administrative remplissait les fonctions judiciaires en mme temps
que les siennes propres.
Lexpression Horizon moyen dsigne la priode 600 1000 apr. J.-C.,
antrieure lre de lEmpire inca dans les Andes centrales. Elle dsigne
un processus historique capital, la propagation large chelle dun style
artistique hautement intgr et de son iconographie dans toutes les Andes
centrales. Ce style sexprimait dans des cramiques peintes, des textiles
tisss, des ornements en mtaux prcieux et, dans une rgion limite, dans
la sculpture en pierre. Comme ce fut le cas chez les Incas, liconographie
refltait un mlange didologie politique et religieuse. On possde aussi
des preuves claires et manifestes de lexistence dune organisation imp-
riale, parallle au phnomne inca. Les priodes immdiatement antrieure
et postrieure cette dernire se caractrisent par des cultures et des styles
rgionaux hautement volus et vigoureux.
Lidologie religieuse et politique est plus ancienne et plus largement
diffuse. En outre, elle sexprime dans les monuments de pierre et larchitecture
du magnifique site de Tiahuanaco sur les hauts plateaux de Bolivie, do elle
est manifestement originaire. Ce qui pose un problme, en revanche, cest que
le style particulier trouv Tiahuanaco se limite aux hauts plateaux de Bolivie
et aux rgions adjacentes du Chili et de lArgentine, ainsi qu de minuscules
valles ctires situes au sud du Prou. Dans une zone bien plus vaste, qui
inclut les hauts plateaux pruviens ainsi que le nord et les zones ctires mri-
dionales et centrales du Prou, une version distincte de ce style est beaucoup
plus rpandue. Elle se distingue du style de Tiahuanaco en soi, mais en dcoule
manifestement. Lorigine de ce style driv de Tiahuanaco avait troubl depuis
toujours les archologues jusqu la dcouverte de Huari, un immense site
urbain proche dAyacucho, sur les hauts plateaux du Prou central. Il semble
que, peut-tre la suite dune querelle dynastique, certains membres de la
classe suprieure de Tiahuanaco aient quitt la ville, se soient empars dune
partie de la valle dAyacucho et y aient introduit certaines manifestations
litistes de la culture de Tiahuanaco, relativement lorganisation sociale et
lidologie qui sy rapportait. partir de ce centre, leur pouvoir sest alors
accru pendant une priode de 100, voire 200 ans, pour englober la quasi-totalit
des hauts plateaux du Prou ainsi que la cte septentrionale et centrale.
L encore larchitecture fournit une preuve trs nette de lexpansion
de ce pouvoir. Une des caractristiques spatiales de la capitale dHuari
est sa disposition dans de vastes enceintes rectangulaires o sont encloses
les habitations, lesquelles comportent des cours centrales et des ranges
de chambres disposes, en tandem, tout autour de ces cours. Sur les hauts
Ltat et le droit 157
plateaux, ces traits architecturaux ont t reproduits sur deux sites impor-
tants et peut-tre sur quantit dautres. Il sagit de Piquillacta dans le Sud
et de Viracochapampa dans le Nord, qui marquent approximativement les
limites respectives, mridionale et septentrionale, de la diffusion du style
dont il est ici question. Dans les rgions ctires, pour la premire fois,
des communauts planifies se sont tablies, o chaque unit dhabitations
sinscrivait dans une enceinte rectangulaire, construite en adobe. La prsence
de ces centres laisse supposer lexistence dun empire trs semblable celui
des Incas, et cette conclusion se trouve galement renforce par la prsence
de routes reliant les valles ctires entre elles et leur facilitant laccs aux
hauts plateaux. Entre 600 et 800 apr. J.-C., il y aurait donc eu la formation
de deux vastes empires andins, lun bas Tiahuanaco lautre Huari, com-
parables bien des gards, notamment en ce qui concerne lempire dHuari,
la dernire socit politique inca. Entre ces deux priodes qui ont prsid
la formation dun tat de grande envergure, les Andes centrales taient
divises en principauts et petits royaumes, lexception de la cte nord, o
beaucoup de valles ctires ont t conquises et intgres dans un systme
politique unifi dont la capitale tait la grande ville de Chanchn.
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4
Les systmes
conomiques et
les techniques
Richard W. Bulliet
I
l y a un sicle, la conception du dveloppement historique de lhumanit
qui rgnait sans partage dans la pense europenne se fondait sur lide
dune histoire de lOccident , paradigme intellectuel reposant sur les liens
suivants : gypte ancienne et Msopotamie, Antiquit classique, ge des
tnbres, haut Moyen ge, Renaissance et Rforme, sicle des Lumires,
temps modernes. On sintressait dautres paradigmes, imagins par des
non-Europens comme Ibn Khaldn, que lon tenait pour des composants de
lhistoire intellectuelle du monde ; mais celui de l histoire de lOccident
restait le modle dinterprtation dominant, dautant quil contribuait puissam-
ment expliquer et justifier limprialisme europen et la non-soumission de
lEurope dautres peuples. Dans le monde entier, revues et socits dhistoire,
programmes duniversit et diverses autres institutions fondes sur le modle
europen acceptaient ce prsuppos sans la moindre discussion.
Lide que le Moyen ge avait t une priode de stagnation conomique
et technique tait lun des lments ncessaires de ce concept ; dans cet ouvrage,
nous indiquons seulement les dates de la priode tudie. Les temps modernes
et lhgmonie de lEurope taient, affirmait-on, directement issus des progrs
de la science et de lindustrie, souvent qualifis de rvolutions , lesquelles
nauraient pu se produire sans la lacisation et la rationalisation de la pense,
produits directs de la Renaissance et de la Rforme, puis des Lumires. Si
remarquables quaient t les avances du Moyen ge europen au point de
vue spirituel et artistique, on estimait quil tait pauvre en facults dinvention,
dimagination technique, de curiosit naturelle et daspiration au changement.
Ce concept tait indispensable si lon voulait faire la diffrence entre la priode
Les systmes conomiques et les techniques 159
ancienne et la squence suivante, de la pense claire aux dcouvertes tech-
niques et scientifiques qui ont dbouch sur la rvolution industrielle.
mesure que les historiens tentaient dexplorer lhistoire ancienne
des autres parties du monde, il mergeait des paradoxes en puissance. Si la
science et lindustrie ne dpendaient que dune squence intellectuelle propre
lEurope, allant de la stagnation mdivale aux temps modernes, alors,
comme les autres parties du monde navaient pas cr de socit industrielle
moderne, elles avaient d connatre une stagnation conomique et technique
analogue qui navait jamais connu le stimulant des Lumires. Et pourtant,
il tait vident que tel navait pas toujours t le cas. Un tableau synchrone
du monde montrait que, au cours de la mme priode, en Chine, en Inde
et dans diverses socits musulmanes, il existait une dynamique inventive
et conomique. En outre, dans diverses socits au Japon, en Afrique,
en Asie du Sud-Est continentale et insulaire, en Amrique centrale et aus-
trale, certaines techniques et certaines organisations conomiques taient en
avance sur dautres rgions europennes.
mesure que progressent les connaissances sur lhistoire conomique
et technique mondiale avant les tumultueux changements du XVI
e
sicle, il
apparat que le mot stagnation est totalement faux pour lEurope comme pour
le reste du monde. La situation privilgie que celle-ci connaissait et qui lui
a permis de modeler lhistoire mondiale aux temps prmodernes, doit donc
faire place une interrogation plus vaste sur les rapports entre, dune part,
les conditions conomiques et techniques et, dautre part, les formations
intellectuelles et religieuses, ou politiques et socitales.
Dans ce chapitre, nous insisterons sur la diversit, linventivit et les
rapports gographiques pour tenter de montrer la complexit des questions
conomiques et techniques de la plante au cours du Moyen ge europen.
Ce faisant, il sera invitable domettre la discussion sur bien des progrs
conomiques et techniques. Le manque de place nous oblige renoncer
toute vision encyclopdique et nous force choisir des exemples soumis
aux arguments ci-dessus exposs.
Les mouvements de popuLation et
LvoLution technique
Les historiens ont fait la part belle aux dplacements des peuples sur la
surface de la Terre. On peut prouver que, depuis la prhistoire, conqutes,
migrations, rinstallations forces et implantations de colonies ont engendr
des changements de langue, la diffusion de la technique et une modifca-
tion des modles sociaux et politiques. Certains historiens et prhistoriens
160 600 1492
voient mme dans ce phnomne le mcanisme premier des changements
conomiques et techniques, attribuant souvent une corrlation entre des
priodes de grandes migrations et des poques de changements technique et
conomique. Pour mettre cette hypothse lpreuve, il faudrait comparer
les 900 ans couls de 300 av. J.-C. lan 600 apr. J.-C. avec la priode
allant de 600 1500.
Au cours de la premire priode, lEurope a t le terrain des migrations
germaniques et des croissances impriales hellnistique et romaine, accom-
pagnes parfois de lasservissement et du dplacement des peuples vaincus.
Ce fut aussi le dbut des migrations bantoues vers le sud et lest, partir du
nord-ouest de lAfrique subsaharienne et, en Asie centrale, du mouvement
des peuples turc et iranien vers louest. Mais, dans lensemble, la priode
na connu que peu de migrations. Mis part la supriorit des techniques
et outillages agricoles des peuples de langue bantoue et la cration par les
Romains dun rseau routier et dune conomie impriale centralise, les
dplacements qui ont eu lieu ntaient lis aux bouleversements conomiques
et techniques que dans les sicles de dclin de lEmpire romain. lpo-
que, lEurope souffrait dune grave rgression conomique et politique. La
plus remarquable des techniques a sans doute t lutilisation des chevaux
monts par les guerriers ; la longue, ce progrs devint un facteur militaire
dans de nombreuses parties de lAfrique, de lAsie et de lEurope, et on peut
lassocier aux mouvements de population dont lorigine se situait chez les
peuples pasteurs dAsie centrale envahissant les terres agricoles du Proche-
Orient et dEurope orientale.
En revanche, de 600 1500, les mouvements de population ont connu
une grande amplitude. Non seulement les conqutes arabes du VII
e
sicle ont
dissmin les tribus, avec leurs coutumes et leurs croyances, de la pninsule
Arabique lAfghanistan et lEspagne, mais les populations sont devenues
trs mobiles au sein de limmense califat cr par les musulmans. En Iraq, la
main-duvre rurale se composait surtout desclaves zanj venus dAfrique
orientale. Les Jatt (Zo en arabe) du nord de lInde, peut-tre prsents en Iraq
avant la conqute arabe, ont t transplants en Syrie, puis vers la frontire
byzantine ; il est possible que leurs descendants soient le peuple gitan. Une
communaut indonsienne en Iraq, les Saybija, faisait sans doute partie
de la grande migration vers louest qui a fini par sinstaller Madagascar.
Les esclaves militaires slaves (saqliba) servaient en Afrique du Nord. Et
les guerriers turcs, achets ou recruts dans toute lAsie centrale, servaient
partout o les envoyaient les califes.
la mme poque, les tribus turco-mongoles dferlaient dans toute
lAsie centrale vers louest, les peuples turcs affirmant leur prsence dans
les Balkans et lIran aprs 950 et en Anatolie aprs 1071, tandis que les
Mongols semparaient du plus vaste empire territorial dun seul tenant, sous
Les systmes conomiques et les techniques 161
lgide de Gengis khn au VIII
e
sicle. Les invasions turco-mongoles eurent
des effets secondaires aussi importants que ceux des conqutes arabes. En
particulier, les troubles ainsi engendrs entranrent un dclin conomique
de lIran, qui poussa des milliers dIraniens, surtout parmi llite instruite,
migrer vers lInde, lAnatolie et les pays arabes.
En Europe, du IX
e
au XI
e
sicle, les raids des Vikings frapprent la
Grande-Bretagne et le Nord-Ouest europen ; une colonie importante fut
fonde en Normandie. Linvasion de la Sicile par les Normands en 1060 et
la conqute de la Grande-Bretagne en 1066, la prsence de trsors de pices
islamiques en Scandinavie et en Pologne, provenant des changes vikings
le long des fleuves russes, tmoignent de ltendue de ces expditions. En
Chine, lavance des Han du Nord vers les provinces mridionales a marqu
lpoque. La dynastie des Song du Sud (11271279) a t le premier grand
tat chinois install dans le Sud. En Afrique, les migrations bantoues et, dans
le Pacifique, lavance des Polynsiens dle en le ajoutent encore limage
dune poque marque par lextraordinaire mobilit de la population. Et cela,
sans parler des expditions maritimes des Europens, dont lapoge fut la
circumnavigation de lAfrique et la dcouverte des Amriques.
La priode fut-elle aussi riche de changements techniques et conomi-
ques comparables ce mlange de populations sans prcdent ? On peut
laffirmer. Plusieurs techniques caractre de transformation se rpandirent
grce aux migrations de la population et aux nouveaux contacts. partir de
1300, la poudre canon, mise au point, titre de dmonstration, en Chine
mais aussi ailleurs, transforma les armes et les systmes politiques du monde
entier (illustrations 42 et 43). La fabrication du papier et la xylographie se
rpandirent de Chine vers la Core et le Japon, puis dans toute lAsie centrale
(illustrations 115 et 116). Il semble que, peu prs la mme poque, cette
dernire technique se soit dveloppe indpendamment dans louest de lAsie
(Bulliet, 1987). Que les Europens aient connu cette invention chinoise par
lAsie centrale ou par lgypte et la Syrie reste ouvert la discussion, mais
il semble quelle ait t lorigine de limprimerie caractres mobiles
invente par Gutenberg au XV
e
sicle (illustration 117). Dans toutes ces
rgions sauf, bizarrement, en Asie occidentale, limprimerie a eu un impact
considrable sur bien des aspects de la socit.
La boussole, invente dans le cadre de la gomancie, sest, elle aussi,
rpandue en Occident au cours de cette priode ; cest grce elle que Vasco
de Gama, Christophe Colomb et dautres navigateurs ont pu mener leurs
voyages terme, grce elle encore que lamiral chinois Zheng He parvint
en Afrique entre 1405 et 1433. Sur terre, les grandes amliorations des trans-
ports et des rendements agricoles furent ralises une fois que les Europens
eurent compris les avantages des harnais chinois. Avec cette innovation,
162 600 1492
les chevaux devenaient plus efficaces puisquon pouvait labourer plus vite,
surtout dans les sols lourds ; en outre, la vitesse accrue des vhicules hippo-
mobiles suscita un intrt pour le confort qui dboucha sur linvention, dans
lest de lEurope, du carrosse, chariot dont le compartiment des passagers
tait suspendu par des courroies ou des ressorts (illustrations 7 9).
Du point de vue de lhistoire mondiale, donc, il semble quil y ait quel-
que justesse dans lide que, au cours de cette priode, lintensification des
contacts entre les socits et les mouvements de population ont favoris le
changement technique. Il en est de mme pour les arts comme en tmoigne
limpact des styles de peinture et de poterie chinoises sur lIran mongol et
tmride , pour les religions comme ladoption de lislam en Inde et
en Indonsie, ainsi que du bouddhisme au Japon et pour la propagation
des maladies comme la pandmie eurasienne de peste bubonique, dont
lorigine se situe en Asie centrale vers la moiti du XIV
e
sicle. Nous repren-
drons cette hypothse la fin de ce chapitre, aprs avoir pass en revue les
modalits de la vie conomique au cours de cette priode.
Les chasseurs, Les cueiLLeurs et
Les pcheurs
Le panorama agit des mouvements de population et des changements
connexes en matire de technique et dconomie a aliment une bonne
part de la scne trouble du monde de 600 1500. Cependant, il ne faut
jamais oublier les techniques quils ont mises au point pour satisfaire
leurs besoins nont gure chang au cours de cette re. En Amrique du
Nord et du Sud, par exemple, mme si lagriculture tait le principal mode
de production des aliments dans les Andes, au Mexique et en Amrique
centrale, comme dans lest de lAmrique du Nord, bien des peuples des
forts, des plaines et des dserts vivaient de la cueillette et de la chasse,
comme ils le faisaient depuis des millnaires. Il en tait de mme pour la
population dAustralie, de Nouvelle-Guine et dautres parties du Sud-Est
asiatique insulaire, pour certains peuples de la fort tropicale dAfrique
centrale et des dserts dAfrique australe, et pour dautres encore, au nord
du cercle arctique, mme si, l, la pche tait une ressource importante.
Dans dautres parties du monde, le mode de vie issu de la chasse et de la
cueillette se prolongeait pour de petits groupes.
Les socits de chasseurs, pcheurs et cueilleurs ont amass et trans-
mis une abondance de savoirs sur la faune et la flore de leurs territoires
respectifs. Aujourdhui, lethnobotanique tudie leurs systmes de classe-
ment et didentification des plantes, et les chercheurs enqutent auprs de
Les systmes conomiques et les techniques 163
leurs mdecins et de leurs chamans sur les agents thrapeutiques naturels.
Ce genre de recherches prouve quen dpit de faibles densits de popu-
lation et de modes de fabrication limits, ces peuples possdaient des
techniques trs fines ; pour eux, la technique englobait laccumulation
et la transmission des connaissances ncessaires lexploitation et la
matrise de la nature. En outre, la somme de traditions ainsi rassemble
se prolongeait aprs que les groupes staient familiariss avec les plantes
et les animaux domestiqus.
Chez les Kaapor dans le nord-est du Brsil, par exemple, les hommes
adultes passent 20 % de leur temps jardiner, mais ils en consacrent 30 %
la chasse, la pche et la cueillette (Bale, 1994). Les femmes adultes
jardinent pendant 15 % de leur temps et en consacrent 14 % la chasse,
la pche et la cueillette. Bien quanalphabte, ce peuple connat quelque
500 espces de plantes sur son territoire, dont le septime seulement est
cultiv. Il puise dans ces plantes la plus grande part de son alimentation et
des matriaux pour fabriquer textiles, maisons et armes. En outre, elles lui
fournissent des ornements, des produits de beaut, des teintures, des agents
de nettoyage, des peintures corporelles, des parfums, des remdes pour
37 maladies, des amulettes et des objets rituels. Les Kaapor connaissent
aussi divers vgtaux vnneux, ainsi que dautres quils utilisent pour
empoisonner les poissons.
Leurs connaissances botaniques sont reprsentatives des sommes de
savoirs immenses acquises aprs des sicles dexpriences de lenvironnement,
caractristiques des peuples qui satisfont la majorit de leurs besoins grce
la pche, la chasse et la cueillette. Entre 600 et 1500, cependant, cette
connaissance a t peu transmise en dehors du groupe qui la possdait. Les
peuples agricoles en savaient gnralement moins sur les plantes et les animaux
sauvages. Mme aprs 1500, lorsquon a introduit en Europe, puis dans le reste
de lAncien Monde, les plantes et les animaux originaires des Amriques, les
plantes cultives telles que le mas, la pomme de terre, le cacao et le tabac ont
eu un impact beaucoup plus important que les espces sauvages.
La plante sauvage qui a t exploite et cultive au cours de cette
priode ne venait pas du Nouveau Monde mais de Somalie et du Ymen.
Les pasteurs et cueilleurs de Somalie savaient sans doute depuis des sicles
que la fve du cafier les garderait veills, mais la dcoction dun breuvage
partir de la fve (ou de son enveloppe) nacquit une signification cono-
mique quau XIV
e
sicle. La coutume sen rpandit partir du Ymen, vers
le nord, dans lEmpire ottoman, puis en Europe (Hattox, 1985). Curieuse-
ment, lusage de leffet stimulant des feuilles de qat, que lon mche, aussi
connu au Ymen aujourdhui qualors, ne se rpandit pas en mme temps
que celui du caf.
164 600 1492
Les peupLes de pasteurs
Le pastoralisme est un systme conomique plus spcialis, parfaitement
adapt aux rgions trop accidentes ou trop arides pour lagriculture. Comme
les chasseurs et cueilleurs, les pasteurs accordent une attention soutenue
leur environnement et emmagasinent nombre de connaissances sur les
plantes que paissent leurs animaux et sur le gibier de leur territoire. Ils se
proccupent beaucoup de la matrise de la reproduction. En gnral, on
abat la plupart des jeunes mles afn daugmenter la proportion de femelles
et donc damliorer le potentiel reproducteur du troupeau qui se nourrit
sur de maigres pturages. Le faible nombre de mles que lon garde pour
la reproduction limite le rservoir gntique et entrane lmergence de
races locales. Parfois, on slectionne les animaux pour dvelopper certaines
caractristiques : la forme des cornes pour le btail, la robe pie des chevaux
et des chameaux, les queues paisses pour les moutons et bien des qualits
diffrentes pour les chiens. Les frontires entre races, par exemple entre
les chameaux pie du sud du Sahara et le pelage uni des animaux du Nord,
ou entre les moutons queue paisse de Libye et de Tunisie et les ovins
queue plus mince dAlgrie et du Maroc, dissimulent des diffrences que
les historiens ont encore peu tudies.
Pourtant, en dpit de leurs similarits avec les chasseurs-cueilleurs, les
peuples pasteurs ont toujours t plus ou moins lis aux socits pratiquant
lagriculture. Contrairement aux premiers dont le mode de vie tait souvent
entirement autarcique, les pasteurs consommaient certaines denres et des
produits fabriqus ; pour se les procurer, ils vendaient du btail, de la laine
et des peaux.
Mme si la consommation de produits animaux est un mode peu effi-
cace de transformation de la vgtation en aliments pour les hommes, les
socits pastorales connaissaient une densit de population suprieure celle
des chasseurs-cueilleurs vivant dans des habitats similaires. Cette densit
reposait sur deux variables : le type de vgtation qui, son tour, dterminait
les animaux susceptibles de sen nourrir et la rivalit avec les agriculteurs
pour les terres cultivables. Les dserts dArabie et de Somalie ont longtemps
accueilli des gardiens de dromadaires. Comme ces derniers peuvent passer
une semaine sans boire, tandis que chvres et moutons doivent sabreuver
tous les jours, tous les terrains, sauf les plus arides, leur taient favorables,
En Arabie, des groupes nomades composs de familles allies se dplaaient
avec leurs troupeaux, tandis quen Somalie, les hommes quittaient leur
famille pendant une partie de lanne et emmenaient leurs animaux dans les
plaines de lintrieur o ils paissaient (illustrations 182 184).
Au cours de la priode tudie, ce nomadisme sest largement rpandu
dans le dsert du Sahara (Bulliet, 1975). Peu peu, partir du III
e
sicle
Les systmes conomiques et les techniques 165
av. J.-C., les chameaux avaient remplac le btail et les chevaux la lisire
sud du dsert. De louest du Soudan la Mauritanie, il se cra un type
particulier dleveurs de chameaux. Ce genre de nomadisme ne sest gure
rpandu dans le nord du Sahara avant le III
e
sicle apr. J.-C. De mme que
les peuples mridionaux, comme les Teda du Tchad et les Touareg du Niger
et du Mali, ont cr leur propre mode de vie et leurs techniques, comme le
montre, par exemple, le dessin de leurs selles, les Berbres du Nord, bien que
linguistiquement proches des Touareg, ont adopt des techniques issues de
sources romaines et arabes. Le rgime hivernal des pluies du Nord contrastait
avec les pluies de printemps du Sud, ce qui contribuait sparer les peuples
et les troupeaux, puisque llevage des chameaux est physiologiquement li
au cycle pluvial. Nanmoins, ce genre dlevage a favoris la croissance du
commerce transsaharien par les caravanes qui ont mis lAfrique du Nord
et subsaharienne plus troitement en contact avec le monde quau cours
des nombreux sicles prcdents, au moins depuis 2500 av. J.-C., poque
laquelle le climat dsertique a atteint son niveau actuel daridit.
La Somalie, lArabie et le Sahara nous permettent de comparer lide que
la densit des populations drivant des degrs daridit, les espces animales
dlevage, ont un impact certain sur les capacits politiques des groupes de
pasteurs. Xavier de Planhol pense que les nomades leveurs de chevaux,
plus nombreux sur leur territoire, sont plus aptes sorganiser en bandes
guerrires que les leveurs de chameaux, plus clairsems (Planhol, 1968).
Cependant, si les pasteurs de chameaux somalis ne se sont jamais engags
sur les voies des conqutes et de la cration dempires, ceux du Sahara sy
sont parfois livrs, comme le montre lempire cr, au XI
e
sicle, par les
murbin, ou Almoravides ; les tribus arabes ont conquis la plus grande
partie de louest de lAsie et de lAfrique du Nord entre 632 et 711. Certes,
nombre dentre eux venaient de rgions de la pninsule Arabique, comme
le Ymen o ils taient installs, et dautres taient bergers de moutons et
de chvres aux lisires du dsert plutt quleveurs de chameaux, mais
les noms le plus souvent mentionns, lors de la priode de la conqute, se
rapportent aux seconds.
Si nous faisons cette comparaison, cest pour mettre en garde contre
lide que certains modes de pastoralisme possdent des qualits intrinsques
propres permettre lessor dune activit politique, ou que les modifications
de ce mode de vie, qui peuvent par exemple se produire cause de fluc-
tuations climatiques, provoquent des vnements politiques dimportance
dans les zones nomades. Lhistoire de lEmpire arabe du VII
e
sicle et de
lEmpire mongol du XIII
e
sicle, pour ne prendre que les exemples des deux
plus vastes tats fonds par des peuples de pasteurs cette poque, donne
penser que bien dautres facteurs, notamment les circonstances rgnant dans
les territoires limitrophes, les talents de certains dirigeants et les incitations
166 600 1492
la coopration, psent normment dans le dclenchement dvnements
historiques dimportance.
Les nomades leveurs de chevaux, qui ont form la base conomique et
militaire des invasions mongoles, taient dominants en Asie centrale depuis
lpoque des Scythes louest et des Xiongnu lest. Les historiens ont tent
dinterprter leurs raids priodiques violents dans les terres agricoles comme
une raction au changement climatique (Huntington, 1907), aux priodes
de lexpansion chinoise vers le nord (Lattimore, 1951) ou, inversement,
aux priodes de faiblesse de lEmpire chinois (Barfield, 1989). Cependant,
aucune des premires priodes de conqutes ne soutient la comparaison avec
ce quont accompli Gengis khn et ses descendants. Non seulement, aids
de leurs allis des tribus turques, ils ont fait plier sous leur joug la Chine, la
Russie et lIran, et tent denvahir le Japon, mais pendant un sicle et plus
ils ont galement russi grer les rapports entre les zones les plus loignes
de leur empire et maintenu leur domination, pacifique dans lensemble, sur
de vastes terres agricoles (illustrations 14 et 248).
cause de leur impact sur la communication interrgionale, les changes
de techniques et autres caractres culturels, les conqutes arabes et mongoles
et le dveloppement des changes caravaniers dans le Sahara laissent dans
lombre les autres modes de pastoralisme qui se pratiquaient au cours de
cette priode. Il nen reste pas moins que les peuples de pasteurs qui, la sai-
son venue, dplaaient leurs troupeaux de moutons, de chvres et de bovins
vers leurs pturages dt ou dhiver se rencontraient partout dans les zones
montagneuses de louest de lAsie (par exemple, les Kurdes) et lAfrique
du Nord (par exemple, les Berbres de lAtlas) et, moindre chelle, dans
les montagnes dEurope (illustration 185). Le nomadisme pastoral tait
commun dans le district semi-aride du Sahel de lAfrique subsaharienne,
tandis que les Lapons levaient des rennes dans le nord de la Scandinavie
et les Chukchi dans lest de la Sibrie.
La mobilit des peuples de pasteurs diffre beaucoup selon le climat
et le territoire. Ceux qui lvent des btes de somme et migrent sur de
vastes territoires peuvent se livrer aux changes caravaniers, comme cela
sest produit en Asie occidentale, en Afrique du Nord et en Asie centrale.
Mme dans les rgions sdentaires de lInde, les pasteurs de btail banjara
transportaient des marchandises en vrac grce leurs grands troupeaux
de bufs (Tracy, 1990). Ainsi, ils pouvaient devenir les instruments de la
transmission interrgionale de la technique, de diverses marchandises et
de caractristiques culturelles. Mais, plus souvent encore, les peuples de
pasteurs font preuve de conservatisme culturel. Leur existence migratoire
ou semi-migratoire dans des milieux pauvres en ressources milite contre
laccumulation de richesses ou les changements importants de mode de vie
qui pourraient mettre leur survie en danger. Ainsi les empires fonds par les
Les systmes conomiques et les techniques 167
Arabes et les cavaliers mongols ont-ils marqu des priodes dinteraction
rgionale et dchanges sans prcdent, bien que ces peuples naient gure
modifi leur mode de vie.
LagricuLture
La grande majorit des peuples du monde a consacr ses efforts la culture
de vgtaux destins lalimentation. Le terme agriculture habituellement
consacr cette activit voque gnralement limage de champs de crales
travaills par des bufs ou des chevaux attels des charrues. Limage est
peu prs juste pour la plus grande partie de lEurope, de lAsie occiden-
tale, de lInde et de lAsie de lEst. Dans ces rgions, riz, bl, orge, avoine,
millet ou seigle taient largement cultivs. Mais les modes de prparation
de la terre, des semailles, de la rcolte et du traitement des grains diffraient
normment. Le riz exigeait de grandes quantits deau et il tait plant en
rangs serrs dans des terrains soigneusement labours ; au bout de 30 50
jours, on le repiquait. Les buffes taient souvent les animaux de trait quon
faisait travailler dans les rizires inondes de lAsie du Sud et du Sud-Est,
comme en Chine mridionale et centrale (illustration 19). Lirrigation tait
indispensable dans bien des rgions rizicoles trs exigeantes en eau, mais
aussi dans les zones arides dAsie occidentale. L, une grande partie de la
main-duvre tait employe la construction et lentretien des systmes
dirrigation, ainsi qu la surveillance de lapport deau dans les champs,
soit par des canaux souterrains (qnt) en Iran, par le canal du Tigre et de
lEuphrate en Iraq ou, dans dautres rgions, par des norias. En revanche,
lEurope dpendait surtout des pluies (illustrations 16 18). Mais lessartage
et le dfrichement de nouvelles terres taient un labeur considrable.
La surface de terre que lon pouvait cultiver dpendait de la disponibilit
de la main-duvre et du perfectionnement des techniques. Certes, au cours
de cette priode, la riziculture se rpandit largement dans le sud de la Chine,
mais sans doute la plus importante modification de la culture des crales
est-elle lintroduction de harnais amliors en Europe (White, 1962). Depuis
lAntiquit classique, les Europens taient acquis lide que le labourage
devait se faire laide de deux danimaux, en gnral des bufs, attels un
joug. Pour les chevaux, ce systme tait inefficace car la courroie qui passait
autour de lencolure de lanimal pour le lier au joug exerait une pression
trop forte sur la gorge ; on ne pouvait donc esprer un maximum de traction.
On retrouve des preuves de ce nouveau mode de harnachement, comprenant
un collier et des traits, partir du VIII
e
sicle (illustrations 5 8). Daprs les
tymologies, on pense que cette technique venait de Chine, mais les voies
de transmission restent obscures. On a retrouv des harnais similaires dans
168 600 1492
la Tunisie et la Libye romaines, mais il semble quils naient pas t imits
(illustrations 2 4).
Plus rapides que les bufs, les chevaux de labour attels grce au nou-
veau systme ont permis dtendre la superficie des terres que lon pouvait
cultiver en un temps donn. Leur force, accrue en partie par un levage
slectif destin aux chevaux de guerre qui devaient supporter le poids des
chevaliers en armure, a facilit la mise en culture des sols lourds et boueux
quon avait vits jusqualors. Lusage du versoir de charrue, galement
connu en Chine, qui retournait le sol au lieu de ne creuser quun sillon
constituait un autre changement. On amliora aussi en Europe les techniques
de mouture du grain. Les moulins eau roue, dans lesquels la pesanteur
de leau ajoutait la force du flux, et les moulins vent axe horizontal se
rpandirent (Forbes, 1964 1966) (illustration 17). Pourtant, la plupart des
autres oprations telles que la moisson, le battage et le vannage dpendaient
toujours de la force humaine ou animale.
Mais si, cette poque, la culture cralire tait dominante pour la
production des aliments de base et pour la mise au point dun calendrier de
travail, ce ntait pas le seul aspect du monde agricole. Les autres rcoltes
revtaient une importance considrable, mme dans les rgions crali-
res. En Asie de lEst, le soja apportait un complment nutritionnel au riz,
tandis que les vers soie, nourris de feuilles de mrier, taient la base de
lindustrie textile chinoise. En Asie occidentale et en Afrique du Nord, la
canne sucre et le coton, venus dInde, se rpandirent rapidement dans les
premiers sicles de la priode, tandis que la premire devenait un produit
dimportance en gypte, puis en Iran (Watson, 1983). Cest seulement vers
la fin de la priode quelle est parvenue jusque dans le sud de lEurope et
dans les les mditerranennes soumises aux Europens. Le mme esprit
dinnovation qui devait entraner la popularisation de ces plantes, cultives
trs petite chelle en Asie occidentale avant les conqutes arabes, favorisera
la culture des agrumes, des aubergines et dautres espces originaires de
lEst asiatique. Pour les historiens, la route de la soie, qui traversait lAsie
centrale, a t la principale voie de dissmination de ces cultivars, mais le
commerce maritime a sans doute aussi jou un rle.
Mme si lon tend croire que les champs labours et les vastes tendues
emblaves rsument eux seuls toute lagriculture, lAfrique subsaharienne,
une bonne partie du Sud-Est asiatique et les Amriques ont eu recours des
techniques totalement diffrentes pour leurs cultures. la place de la charrue,
la houe ou le bton creuser (fig. 2) tait linstrument le plus usit. Au lieu
dparpiller les semences en les lanant sur le sol, pratique peu efficace des
Europens, les graines ou les boutures taient soigneusement plantes dans des
trous ou des monticules individuels. La culture du mas, mise au point au Mexi-
que partir dune gramine sauvage, avec sa tige solide et ses gros pis, a t
Les systmes conomiques et les techniques 169
aussi diffuse dans certaines rgions
dAmrique du Nord, tandis que la
culture de varits similaires de
sorgho, en Afrique subsaharienne,
supposait un cycle saisonnier des
travaux agricoles analogue celui
des crales. Mais les rhizomes et
les tubercules comme les pommes
de terre, les ignames et le manioc,
aliments de base des Andes, des
Antilles et du Sud-Est asiatique
insulaire, se rcoltaient tout le long
de lanne (Sauer, 1972).
Certains spcialistes nomment
vgculture la culture de ces
plantes partir de boutures et non
pas de semences. Bien que, en Afri-
que, les terres consacres lagri-
culture se soient beaucoup tendues
avec lextension des populations
bantouphones, il y eut relativement
peu de transferts de techniques
entre les zones agricoles et celles
de la vgculture. En fait, les rf-
rences des textes latins faisant tat de la mconnaissance de lagriculture
chez les Berbres qui auraient appris ces techniques des Romains traduisent
surtout lignorance des cultivateurs de crales quant aux autres modes de
culture (Bulliet, 1981). Les plantes domestiques et les techniques agricoles
se voyaient partout attribuer une valeur symbolique et religieuse.
Larboriculture tait un autre mode de production alimentaire. Les noix
de coco, les fruits de larbre pain et les bananes taient des nourritures de
base dans le Pacifique et dans le Sud-Est asiatique insulaire. Les bananes ont
t trs tt acclimates en Afrique, sans doute au cours de cette priode, par
les migrants venus dIndonsie. Dans les dserts torrides dAfrique du Nord
et dAsie occidentale, on accordait une grande valeur au palmier-dattier. Au
Yucatn, les Mayas dpendaient sans doute beaucoup des fruits tropicaux
(Netting, 1977). Dans la plupart des rgions, cependant, les produits arboricoles
taient plutt des complments alimentaires que des aliments de base.
De mme que la diversit des techniques de production daliments est
trop vaste pour quon ltudie ici, la nature des soles (partie dun domaine
cultiv soumise lassolement) et leur gestion variaient normment. Le
manoir de lEurope du X
e
sicle et le village de chaumires paysannes blotties
Figure 2 Bton creuser : hommes et femmes
travaillent en quipe la rcolte des pommes de
terre, dans le Prou prhispanique. Redessin
daprs Felipe Guamn Poma de Ayala (daprs
V. W. von Hagen, Realm of the Incas, New York,
1957, p. 55).
170 600 1492
autour de la grande demeure seigneuriale traduisent bien la fragmentation de
la proprit foncire et une tendance lautarcie. Ces caractristiques mon-
trent une rgion o la vie urbaine et commerciale tait rare et o le pouvoir
politique reposait sur les liens personnels de fodalit. Pourtant, manoirs et
serfs attachs la glbe taient aussi un trait de la Chine des Song, empire
solide et bien administr. En revanche, dans lgypte des Fimides et des
Mamluk, les villages schelonnaient sur les rives du Nil sans dpendre
dun seigneur, et il nexistait pas de rel servage. Les agents responsables
de lusufruit de la terre, envoys par la nouvelle et florissante capitale du
Caire, fixaient lassiette des impts et les collectaient (Rabie, 1972). Dans
les Andes, la rpartition des villages refltait la situation politique. Les
grandes conqutes des Incas au XV
e
sicle ont prsid la rorganisation du
peuplement et de limplantation des entrepts de nourriture le long de voies
de circulation pour faciliter les mouvements des armes et leur approvision-
nement (DAltroy, 1992). Cette situation traduit bien le degr du pouvoir
quexeraient les Incas sur leurs sujets agriculteurs (illustration 320).
En rgle gnrale, lorganisation des domaines agricoles refltait les
conditions locales gouvernant la distribution des rcoltes. un extrme,
par exemple, dans bien des dserts montagneux et de lAsie occidentale, les
communauts agricoles vivaient en autarcie. Dautre part, par exemple dans
la Chine des Song, des services administratifs de transport et de taxation
trs perfectionnes collectaient les produits agricoles afin de les distribuer,
grce un rseau de canaux trs dvelopp, dans les villes.
La thorie du lieu central nous offre des modles gographiques de la
distribution correspondant diffrents modes de fonctionnement de diverses
socits (Christaller, 1966). Par exemple, un cordonnier naura sans doute pas
assez de travail dans un petit village agricole. Il faudrait donc, dans lidal,
quune bourgade o sinstalleraient un cordonnier et dautres artisans soit
place au cur dun ensemble de plusieurs villages. Un groupe de petits
bourgs aurait pour centre une ville plus importante, abritant vraisemblable-
ment un march hebdomadaire et une glise. Et ces grandes agglomrations
seraient rparties autour dune vaste mtropole offrant des fonctions plus
importantes, comme une perception ou un tribunal. Cette thorie nous aide
comprendre comment les villages agricoles se distribuent dans une socit
possdant une hirarchie de besoins fonctionnels, mais aussi, comme dans
lexemple pruvien cit plus haut, dduire les fonctions exerces par-
tir de la rpartition du peuplement. Les greniers sont proches des routes,
traduisant ainsi la ncessit de subvenir aux besoins de larme, sans quil soit
besoin de descriptions crites de la logistique des conqutes Incas. La rpar-
tition spatiale ajoute une nouvelle dimension au vaste rservoir de savoirs et
dexpriences inscrit dans les techniques et les modles de la vie agricole.
Les systmes conomiques et les techniques 171
Figure 3 Femme tissant sur un mtier, Prou
prhispanique. Redessin daprs Felipe Guamn
Poma de Ayala (daprs V. W. von Hagen, Realm
of the Incas, New York, 1957, p. 83).
Les arts, Lartisanat et
Les manufactures
Quels que soient leur organisation sociale ou leurs moyens de subsistance,
tous les peuples du monde ont fabriqu des objets. Les distinctions classiques
entre manufacture, artisanat et art ne nous aident pas toujours lucider cet
norme ventail dactivits. On dit, par exemple, que la fabrication des vte-
ments relve de la manufacture, aussi les historiens attachent-ils une grande
importance lanalyse des techniques du flage, du tissage, du feutrage,
de la teinture et ainsi de suite. La confection, la couture et la broderie, par
contre, sont considres comme de lartisanat ou, plus simplement, comme
des travaux domestiques. Lune des consquences de cette diffrence de
classement est que le rle des femmes dans la fabrication de divers articles
est grossirement nglig. Les objets sortant des mains des femmes au foyer
ou de celles vivant dans les campements des peuples de pasteurs, chasseurs
et pcheurs font preuve dun grand sens artistique, dune relle crativit
et dun vritable travail. Dans presque toutes les socits du monde, la
broderie, la broderie perle, la plumasserie et la couture absorbaient une
grande part du travail des femmes
(fg. 3). En outre, les modles et les
motifs dcouverts sur les produits
de lartisanat domestique ont sou-
vent infuenc les articles manufac-
turs plus labors. Les tmoigna-
ges qui nous restent nous aident
corriger ce prjug des genres dans
ltude des arts, de lartisanat et des
manufactures. En dehors du foyer,
les industries taient entre les mains
des hommes, mme si les femmes
et les enfants constituaient le gros
de la main-duvre, comme ctait
majoritairement le cas dans lin-
dustrie textile en Europe et en Asie
occidentale, par exemple. Il en tait
de mme pour le bobinage de la soie
en Chine, du moins avant quune
machine ne ft mise au point au
XIII
e
sicle (Elvin, 1973).
Un autre mode de classement
des objets fabriqus consiste crer
172 600 1492
des catgories, par exemple usage quotidien , luxe et arts dcoratifs .
Ces termes proviennent en partie de la relative raret des biens et en partie
du temps ou de lhabilet ncessaires leur confection. En consquence, ce
classement est plutt relatif. Par exemple, la poterie chinoise tait abondante
et de trs grande qualit. Les grandes figurines de terre maille de chevaux
et de chameaux dcouvertes dans les tombes tang, le raffinement des couleurs
et des techniques de glaure des porcelaines song, la profusion ornemen-
tale de la porcelaine blanc bleut des Ming taient connus de tous les
cramistes du monde islamique par la voie des routes commerciales dAsie
centrale et des routes maritimes de locan Indien. La poterie iranienne, la
meilleure du monde islamique pendant toute cette priode, na jamais gal
la perfection atteinte par les Chinois. Certaines imitations des poteries tang
dcores de coulures et dclaboussures taient trs rpandues en Iran au IX
e
sicle, au mme titre que les copies du cladon et de la porcelaine chinois
au XV
e
sicle. Mais on ne savait pas produire de la vraie porcelaine, issue de
la fusion trs haute temprature du kaolin et du feldspath, et les couleurs
et les formes dlicates ne pouvaient rivaliser avec la production chinoise
(illustration 200).
Cependant, il est trs facile de distinguer les niveaux de mtier de la
production iranienne. Au X
e
sicle, par exemple, la poterie sans glaure
trs peu dcore tait omniprsente. La cramique glaure, de caractre
utilitaire, abondait dans les villes et se vendait sans doute dans les classes
moyennes, tandis que quelques pices de dimension et de beaut inhabituel-
les trouvaient probablement leur place auprs de llite. Pourtant, nous ne
disposons pas de renseignement sur lartisanat de la cramique, et trs peu
dobjets portent les noms des potiers qui, dans lensemble, paraissent avoir
connu une situation peu enviable.
Trois cents ans plus tard, la poterie iranienne avait subi une transforma-
tion fortement marque par limmense popularit des nouvelles couvertes
turquoise (illustration 212). Pour llite, les porcelaines dcores mn,
les carrelages polychromes et les mosaques de cramique destins aux
ornements architecturaux montraient une trs grande crativit ; dailleurs,
les noms des artisans sont mentionns plus souvent. Les grandes tombes et
les mosques de la Samarkand tmride du XV
e
sicle marquent lapoge de
cette volution (illustration 26). Dun autre ct, il semble que labondance
et la qualit des cramiques destines la classe moyenne, qui avaient baiss
pendant les dsordres des priodes pr-mongoles et mongoles, aient diminu
encore, surtout si on les compare la production chinoise contemporaine
yuan et ming.
Si lon pousse la comparaison plus loin encore entre la cramique ira-
nienne et les poteries fabriques en Espagne musulmane et au Maroc, la
diffrence est encore plus nette. Les potiers occidentaux avaient une moindre
Les systmes conomiques et les techniques 173
connaissance de la chimie et des varits de formes et de dessins. Le bleu
de lOrient nest jamais parvenu en Occident o le vert fonc est longtemps
rest la couleur dominante dans la dcoration architecturale et dans bien des
cramiques domestiques (illustration 24).
Pourtant, compare au reste de lEurope, lEspagne musulmane a t
un grand centre de production de cramique. Les potiers du sud de lEurope
copiaient les modles islamiques. Ainsi, dans lEurope du XII
e
sicle, une
belle pice fabrique pour llite tait dune qualit bien infrieure celle
des produits contemporains destins la mme classe sociale en Iran, sans
mme parler de la Chine.
Ce qui est vrai pour la cramique vaut aussi pour la plupart des autres
fabrications. Dans une zone donne de productions dun certain type, quil
sagisse de mtal, de cuir, de textile, de pierres prcieuses ou de toute autre
matire, la comparaison permet de faire des diffrences entre lhabilet, la
crativit du projet, les heures de travail ou la complexit de la fabrication.
Ainsi, on distingue facilement les biens destins llite de la production
commune. Pourtant, les techniques de fabrication taient si locales et la
connaissance des articles venus de terres lointaines si limite (on connaissait
encore moins leur technique) quil devient futile de faire des comparaisons
entre les zones.
Par exemple, en sciant du bois, un menuisier europen faisait porter son
effort sur le mouvement de pousse de la scie. Personne ne remettait cette
habitude en question. Mais les menuisiers japonais se servaient doutils avec
lesquels ils sciaient en tirant. La diffrence tenait ce quen coupant vers
lavant, la scie devait supporter la fois la rsistance du bois et le force de com-
pression de la main de louvrier. Il fallait donc quelle ft assez rigide et paisse
pour ne pas se tordre. Mais, avec lautre manire de scier, il fallait surmonter
la rsistance du bois et la tension impose par la main du scieur. Comme le fer
possde une force de traction suprieure sa rsistance la compression, au
Japon, les scies taient plus minces quen Europe. Ainsi, les artisans japonais
obtenaient une coupe trs prcise, comme le prouvent les peignes de bois aux
dents beaucoup plus serres que ceux de la production europenne.
En travaillant lhistoire des manufactures, des arts et de lartisanat de
cette priode, il faut tudier avec prcaution les dcisions des historiens et
des conservateurs de muse qui classent certains produits en beaux-arts ,
arts mineurs et arts populaires . Les masques en or repouss du Prou,
les bustes en laiton du Bnin, les figurines des dits hindoues du Chla,
dans le sud de lInde, et les brleurs dencens de lIran seldjoukide (fig. 4)
sont peu prs contemporains et portent tmoignage du trs haut niveau de
lartisanat du mtal dans ces diverses rgions (illustrations 222, 267 et 319).
Il ne serait cependant pas difficile de classer ces objets comparativement au
vu de critres esthtiques, du raffinement de la technique ou de la connais-
174 600 1492
sance des matriaux. Historiquement, il est
plus intressant dtudier lorganisation de
la production, la division du travail et les
traditions locales, ainsi que les modles
dont tmoigne leur existence. Pendant toute
la priode, limpact des techniques et des
styles entre rgions gographiques, comme
entre lEspagne et lEurope dans le domaine
de la cramique, a t lent et rare.
Les exceptions cette situation gn-
rale sont lies pour la plupart la pr-
sence dune clientle royale ou aristocra-
tique, dans le domaine souvent qualifi de
beaux-arts . Les souverains jouissant de
ressources financires illimites taient fr-
quemment la recherche darticles exoti-
ques et parfois de spcialistes trangers que
lon faisait venir, afin quils enseignent leur
savoir-faire aux artisans locaux. Citons un
exemple clbre : limportation, au cours des priodes mongole et tmride,
duvres dart et dartisans chinois qui devaient apprendre les styles chinois
aux miniaturistes dAsie occidentale. Les nuages, les arbres et les rochers
qui ont une place importante dans les manuscrits de la Tabrz mongole ou
de la Hert tmride trahissent bien leur origine chinoise (illustrations 12
et 211). Cependant, si les gots de la cour stimulaient parfois des change-
ments spectaculaires dans les styles artistiques ou architecturaux, cela ne
contredit pas le ct troitement local et la lenteur de ladoption des styles
venus de ltranger et des traditions de fabrication.
Les inventions et La diffusion de
La technique
Nous avons dj parl de quelques-uns des exemples les plus probants de
diffusion de la technique au cours de la priode : la boussole, le harnachement
des chevaux, la fabrication du papier, la xylographie, la poudre canon,
les outils de fer en Afrique, etc. Pareils exemples peinent cependant faire
comprendre la nature des inventions et les raisons de leur diffusion. Les his-
toriens de la technique ont longtemps lutt contre le fardeau de lexception
europenne. Le modle historique que nous avons prsent au dbut de cet
essai trouve son apoge avec la cration du monde industriel moderne, et
Figure 4 Couple de dragons ornant
un marteau de porte en bronze, Iran
seldjoukide, xii
e
ou xiii
e
sicle. Staat-
liche Museen, Berlin (daprs K. Otto-
Dorn, Kunst des Islam, Baden-Baden,
1964, p. 151).
Les systmes conomiques et les techniques 175
lon considre dhabitude cette cration comme la consquence, unique en
son genre, dune volution intellectuelle et philosophique aux vastes pers-
pectives, cest--dire lmergence dune vision rationaliste, exprimentale,
du monde naturel. Ce schma exceptionnel est encore renforc par labon-
dance des sources concernant ltude des inventions et des changements
techniques en Europe, aprs la diffusion de limprimerie et la lacisation de
lenseignement, partir du XV
e
sicle.
Il semble en revanche quau cours de la priode tudie, mme si lat-
titude lgard de la raison et de lexprimentation qui allait rgner plus
tard en Europe manquait alors, linvention abondait lchelle mondiale.
Si nous ignorons les noms de la plupart des inventeurs et la manire dont ils
ont abouti leurs dcouvertes, il est vident que pendant les priodes song
et yuan, la Chine a connu un immense dveloppement technique. Chacun
des aspects de cette dernire, des mines lirrigation, aux armements et
la construction navale, a connu des amliorations significatives. Un expos
dtaill en est donn par J. Needham dans son ouvrage en plusieurs volumes,
Science and civilization in China (Needham, 1954). Le monde islamique a
lui aussi apport des innovations en chimie le processus de la distillation
et dans le domaine des instruments astronomiques, les secondes ayant fait
normment progresser lobservation astronomique et la conceptualisation
pendant les XIV
e
et XV
e
sicles (Saliba, 1994).
partir de ces exemples et dautres, innombrables, dans dautres soci-
ts, il parat vident quun regard empreint de curiosit et de sens pratique
sur le monde naturel soit parfaitement compatible aussi bien avec une vision
thiste du monde, comme celle de lislam, quavec une vision totalement
diffrente, comme le noconfucianisme. Il est inutile dhriter de la pense
dAristote ou de bannir les autres visions du monde pour quun individu
observe un phnomne et rflchisse aux manires de lamliorer, ou prenne
en compte un besoin et de trouver comment le satisfaire. Linvention est une
facult humaine universelle.
Mais la diffusion de la technique varie considrablement dans le temps et
lespace. Il y a un sicle, le sociologue V. Pareto sest pench sur lquilibre
changeant entre les secteurs enclins linnovation et les lments conserva-
teurs dune population (Pareto, 1980). Les tudes diriges par E. Rogers et
dautres, relatives une innovation diffuse grce cet ventail de dispositions
psychologiques, ont explor le sujet plus avant (Rogers, 1962). En gros, les
conclusions de ces tudes sont que, lorsquils font face des occasions de
changement, les peuples prennent de nombreux facteurs en considration
avant de dcider : quel avantage en tireront-ils ? Quels en seront les cots, les
difficults ? Qui dautre y a recours ? La famille et les amis laccepteront-ils ?
Cela contredit-il les lois et les coutumes tablies ? Si jaccepte cette nouveaut,
pensera-t-on que je suis bizarre ou que je manque de respect ?
176 600 1492
Les historiens de lconomie, comme R. Heilbroner, croient limpor-
tance du facteur cot/bnfice dans ladoption des techniques novatrices
et considrent le changement technique comme essentiellement alatoire,
avant lmergence des conomies capitalistes europennes dans lesquelles les
avantages financiers reposaient directement sur la comptition (Heilbroner,
1994). Quant D. Landes, historien des techniques, il invoque les facteurs
techniques pour expliquer pourquoi lhorloge mcanique trouve son origine
et son extension dans lEurope dalors (Landes, 1983). Il pense que les moi-
nes devaient connatre lheure sils voulaient respecter leur programme de
prires, mais il nglige lexigence gale, sinon plus pressante, de la prire
et du jene dans les pays musulmans.
Dans le domaine militaire, les facteurs responsables de la diffusion de
la technique sont plus nets quailleurs. Les armes nouvelles ou amliores
entre les mains dune partie suscitaient des efforts similaires chez lautre
partie qui tentait de les copier, de les acheter ou de les amliorer. cet
gard, lEurope et sa plthore de royaumes et de principauts, offraient de
plus nombreuses arnes aux affrontements militaires que dautres parties
du monde, aussi la technique et larchitecture militaires y ont-elles pro-
gress rapidement, mme si le monde musulman avait dj connaissance
de lusage de la poudre.
Dans le secteur civil, le taux de diffusion pouvait normment varier.
Par exemple, la fabrication du papier semble avoir atteint Samarkand
partir de la Chine en 751 apr. J.-C., mais elle a mis 640 ans parvenir
Nuremberg. Certaines techniques nont pas connu dextension cause
des barrires sociales. La xylographie, qui recourait parfois des plaques
dtain, est atteste en gypte et en Iran ds le XI
e
et jusquau XIV
e
sicle
(Bulliet, 1987). Mais limprimerie proprement dite ne sest pas dveloppe au
cours des sicles suivants. Dans la socit musulmane de lEmpire ottoman,
lopposition cette technique tait voulue par les autorits religieuses ; ces
dernires pensaient que leurs saintes critures en seraient souilles (peut-
tre craignaient-elles de perdre leur monopole de lcriture). Les premires
planches dimpression, bien oublies au temps des Ottomans, taient surtout
des amulettes portant des versets du Coran (illustration 116). Selon toute
vraisemblance, lchec de limprimerie dans le monde musulman de cette
poque tait troitement li ses rapports avec la fraternit des mendiants,
qui vendaient sous le manteau aux illettrs des amulettes imprimes que ces
derniers croyaient crites de la main de saints hommes.
Si lon considre la priode dans son ensemble, on voit que certaines
conditions sociales et conomiques ont favoris ladoption de nouvelles techni-
ques, notamment dans la Chine des Song, mais aussi dans les villes islamiques
du IX
e
au XII
e
sicle et dans les cits dEurope du XIII
e
au XV
e
sicle. Cependant,
la diffusion slective de la technique sest opre aussi bien dans dautres
Les systmes conomiques et les techniques 177
rgions, souvent par les routes commerciales, ou selon les mouvements de
population. Il semble bien que lvolution technique ait t nettement plus
rapide quau cours du prcdent millnaire et, chez les peuples non euro-
pens, infiniment plus que dans les 500 ans qui ont suivi.
Lorganisation de La production
Lorganisation de la production agricole et manufacturire a vari selon
lchelle des activits, la complexit des oprations, les contraintes de len-
vironnement et la structure politique et sociale locale, mme si on peut tenir
cette dernire pour une manifestation de ladite organisation. Comme laccu-
mulation des richesses dpendait plus souvent de la coercition politique ou de
la dvotion religieuse que de la concurrence commerciale, leffcacit de la
production ne revtait pas une importance primordiale. Nanmoins, lescla-
vage est devenu moins gnral dans lagriculture au cours de ces sicles, sans
doute parce quil tait peu effcace et onreux. Il tait courant, par exemple,
dans la Chine des Tang du VII
e
sicle, mais, sous la dynastie des Song, il a t
largement supplant par le servage ou lattachement la terre et au propritaire
ou seigneur de la terre. De mme, le servage a remplac lesclavage dans une
bonne partie de lEurope aprs la chute de lEmpire romain.
Les lites sattachaient surtout entretenir la productivit de la terre et
en matriser les excdents. Les Aztques et les Incas maintenaient leurs
tats par la menace des armes, et ils pouvaient par l mme extorquer un
tribut aux peuples soumis. La plupart des tats musulmans percevaient
des taxes en change de la protection accorde aux communauts locales
contre les prils extrieurs et les dsordres intrieurs. Au dbut, les impts
taient fixs et perus par ladministration fiscale trs labore du califat
unifi, mais, ds le X
e
sicle, on eut tendance attribuer, sous forme de
dons en usufruit (iq), les terres productives des fonctionnaires et des
officiers. En Europe, les seigneurs laques dpendaient du service rendu au
monarque, dont le pouvoir avait t en gnral conquis par la force dans
les derniers jours de lEmpire romain ; il sagissait, la plupart du temps,
dune tribu germanique. Dans le systme issu de ces conqutes, de petits
seigneurs devaient fidlit un roi ou un comte, au bout dune longue
chane dallgeances, mais ils navaient aucun devoir envers les serfs et
les paysans libres vivant sur leurs terres. Les seigneurs ecclsiastiques, qui
tenaient leurs fiefs du pape (parfois avec confirmation du monarque laque),
ne laissaient pas leur souci des mes entrer en conflit avec la perception
des excdents agricoles. Les tablissements monastiques, notamment ceux
des Cisterciens du XII
e
sicle, dont les frres laques travaillaient la terre
tait des propritaires plus bienveillants.
178 600 1492
La majorit de la population du monde avait donc pour lot le travail des
champs sous un pouvoir coercitif ou semi-coercitif. Au-del du niveau de
subsistance le plus juste, la production tait automatiquement saisie sous
forme de taxe, de loyer, de remboursement de dettes ou de tribut. Mme sils
taient soumis des impts semblables, les pasteurs nomades menaient une
vie plus libre, car il tait difficile de les poursuivre ; quant aux chasseurs,
cueilleurs et pcheurs, ils vivaient en autarcie dans de petits villages qui
navaient que peu dobligations envers leurs chefs. Les revenus de la vie
agricole taient si maigres que le paysan tait peu enclin au changement et
la fuite vers la ville, le banditisme ou une vie derrance tait une tentation
permanente, du moins pour les hommes jeunes.
Le fardeau de lorganisation de la production, ou de son amlioration,
incombait ceux qui tenaient la terre et aux agents qui les servaient. Dans les
rgions o largent avait peu cours o le gros de la production tait consomm
sur place et le peu qui restait converti en biens durables ou en espces, linnova-
tion et les amliorations productivistes donnaient de minces rsultats, et on sy
attachait rarement. Il en tait de mme pour les systmes de commandement ;
les collecteurs de taxes ou de tributs, arms, venant dune cour, dune capitale
lointaine ou de quelque campement de chef de guerre faisaient priodiquement
leur apparition pour percevoir tout excdent. La montisation et lextension
des possibilits dchange ouvrirent cependant la voie des occasions den-
richissement pour les propritaires qui avaient su en profiter.
En Iran, aux IX
e
et X
e
sicles, la croissance des villes et lextension du
commerce entre les rgions ont dclench une explosion de la culture du
coton qui a hiss marchands, fabricants de tissu et acheteurs des rcoltes
au sommet de la hirarchie des ngociants. Simultanment, la culture de la
canne sucre, devenue la principale denre dexportation de lgypte, a t
caractristique dune raction semblable la montisation croissante et
lexpansion dun rseau de transport sr, instaur par le califat et entretenu
par la plupart des tats qui lui ont succd aprs le IX
e
sicle.
Dans la Chine des Song, laugmentation de la masse montaire et les
nettes amliorations des rseaux de routes et de canaux ont favoris le com-
merce entre les rgions ce qui, son tour, a provoqu une flambe de la
production agricole et de ses rendements. De nouvelles varits de riz, une
meilleure prparation de la terre, la polyculture et de nouvelles techniques
dirrigation, tous ces facteurs ont contribu une rvolution de lagricul-
ture, en mme temps que la riziculture progressait vers le sud. Des traits
dagriculture imprims confirment cette volution et montrent quun autre
lment dinnovation et de croissance tait luvre.
Contrairement ce qui se passait en Asie occidentale et en Chine, lagri-
culture europenne a stagn pendant les premiers sicles de cette poque ;
largent tait rare, les villes petites et les transports peu srs. Les changements
Les systmes conomiques et les techniques 179
les plus probants les labourages profonds, lamlioration du harnachement
des chevaux et les dfrichements importants de terres nouvelles ont eu
un impact aux XI
e
et XII
e
sicles, au moment o les villes commenaient
devenir florissantes en Italie et dans les Flandres et o les foires rgionales
prenaient de limportance.
Quant lorganisation du travail dans les champs, il est souvent diffi-
cile den identifier la planification relle. Les terres des villages iraniens,
arroses par des canaux souterrains, taient divises entre des quipes de
travail hrditaires appeles boneh, mais les documents dont nous dispo-
sons ne fournissent aucune indication sur lpoque ou la manire dont le
systme sest labor. La pratique gyptienne consistant rediviser les terres
chaque anne entre les paysans, aprs la crue du Nil, est, elle aussi, dune
anciennet imprcise.
Si lon aborde lorganisation de la production non agricole, on trouve
dans les travaux publics les projets les plus vastes et les plus complexes.
En Chine et, un moindre degr, en Iraq, le gouvernement recrutait des
masses de travailleurs qui lon faisait creuser des canaux. En Europe, les
travaux les plus grandioses taient ceux des cathdrales. On embauchait des
catgories de main-duvre trs diverses pour les diffrentes tapes de ce
genre de construction : architectes, carriers, tailleurs de pierre, constructeurs
dchafaudages, sculpteurs, vitriers, ouvriers du plomb, comptables et autres.
Laboutissement de ces projets immenses exigeait une organisation de fer,
tale sur de longues priodes. Il en est de mme pour la construction de
vastes difices religieux, pour lesquels on dispose de moins de documents,
ailleurs dans le monde : le temple bouddhique de Borobudur Java (IX
e
si-
cle), les temples hindous de Tanjore, en Inde mridionale, et de Khajurho,
dans le nord du sous-continent (XI
e
sicle), le complexe de temples vish-
nouites (hindous) dAngkor Vat, au Cambodge (XII
e
sicle), les mosques
et les tombes de lgypte mamluk, ainsi que de lIran et de lAsie centrale
mongols et tmrides (XIV
e
XV
e
sicle), et, enfin, les temples pyramidaux
de la capitale aztque de Tenochtitln (XIV
e
sicle). peine moins complexe
fut la construction des murs de dfense et des fortifications. Sacsahuaman,
forteresse inca du XV
e
sicle rige prs de Cuzco, au Prou, Zimbabwe, cit
aux murs de pierre du XI
e
sicle, dont le moderne pays dAfrique a pris le
nom, la Grande Muraille de Chine, reconstruite en pierre par les souverains
Ming aprs le XIV
e
sicle, enfin les magnifiques chteaux de lpoque des
croisades, comme le Krak des Chevaliers en Syrie, Beaufort au Liban et la
citadelle du Caire, tous tmoignent de lexistence dune capacit mener
bien, dans presque toutes les parties du monde, de vastes projets de construc-
tion (illustrations 26 41, 221, 229, 307, 320 et 321).
Les chantiers navals et les fabriques darmes tenaient la deuxime place
pour le gigantisme. Pour ce qui touche la division du travail et au volume
180 600 1492
de la production, ctaient, part les mtiers textiles, les activits non agri-
coles les plus importantes. Par exemple, Venise qui, en 829 apr. J.-C., ntait
quune cit de peu dimportance cette poque, deux de ses citoyens
drobrent Alexandrie les reliques de son patron, saint Marc , devait
mener, partir du XII
e
sicle, une politique dimprialisme commercial qui
lui permit dcraser ses rivales, Pise et Gnes, et de devenir partir de 1500,
en Mditerrane orientale, une puissance de premier plan. La puissance de
la cit se concentrait sur son arsenal, un chantier naval fortifi qui, son
apoge, employait 16 000 artisans capables de construire une galre de com-
bat en un seul jour. De mme la Chine des Song, grce sa production de
fer la premire du monde jusqu la rvolution industrielle , se lana
dans lindustrie des armes. Et, la fin de la priode tudie, les fonderies
de canons taient une industrie europenne florissante, les pistolets et les
fusils commenant tout juste conqurir la premire place sur les champs
de bataille. Dans lune et lautre rgion, grce aux grandes amliorations
apportes la conception et la construction des navires, les voyages de
dcouverte au long cours du XV
e
sicle et lintensification des combats navals
marqurent lpoque (illustrations 21 25 et 42 44).
Dans le domaine de ce que nous appellerions les biens de consommation,
les textiles occupaient une place dhonneur, car ctait lindustrie la plus
importante et la plus prise. Mais la production schelonnait du tissage
domicile pour la consommation familiale aux grandes units produisant des
vtements orns pour les hauts personnages (irz) dans le califat islami-
que ou de la soie damasse dans la Chine des Song. Un industriel chinois
possdait chez lui 500 mtiers tisser la soie (Elvin, 1973). De mme, dans
cette industrie, la division du travail allait du filage et du tissage domicile
aux oprations complexes exigeant plusieurs tapes. Par exemple, en Iran,
la production de fil dargent a commenc lorsquon a pu fondre de petits
lingots dargent cylindriques (Wulff, 1966). Ces derniers taient ensuite
tirs en un fil pais et tirs de nouveau sur une autre machine jusqu
ce que lon parvienne un fil fin que lon aplatissait ensuite travers un
systme de rouleau qui le changeait en une mince feuille dargent quune
bobineuse enroulait ensuite. Alors seulement il pouvait servir au tissage et
la broderie.
Les divers artisanats pratiqus dans les villes craient des liens entre les
matres de mmes mtiers. Les guildes taient donc, dans diverses rgions,
lexpression plus ou moins organise de ces affinits. Elles avaient une
importance conomique certaine au X
e
sicle Byzance, comme au XII
e
si-
cle dans les Flandres. En Asie occidentale islamique, ces affinits qui exis-
taient bel et bien ds le XI
e
sicle ne semblent pas avoir donn naissance
des guildes, cest--dire des regroupements dartisans qui imposaient des
critres et des niveaux de production, avant le XIV
e
sicle. Les membres
Les systmes conomiques et les techniques 181
des guildes musulmanes appartenaient souvent la mme organisation de
soufis le soufisme commenait alors tre domin par des fraternits
qui se consacraient autant la camaraderie et lorthodoxie quau mysti-
cisme , tout comme les guildes europennes se rattachaient des saints
chrtiens ou des sectes. En Inde, les divisions des mtiers taient encore
plus marques, socialement et religieusement. Les membres de lune des
nombreuses castes (jt) se consacraient gnralement tel ou tel mtier, et
leurs affinits de travail se voyaient renforcer par les traditions dendogamie
et de commensalit, comme par divers tabous.
Le rLe des viLLes
La consommation des excdents agricoles et des biens manufacturs se
concentrait dans les villes et les cits, mais la dimension, lorganisation et
la fonction de ces agglomrations taient trs variables. Les villes qui ne se
situaient pas prs dune rivire navigable, dun canal ou encore dun port
maritime ne comptaient que rarement plus de 100 000 200 000 habitants.
Beaucoup taient bien plus petites. Le cot trs lev de la traction animale
et des transports tant donn quil fallait nourrir les btes, payer les char-
retiers ou les conducteurs de chameaux et engager de largent pour rgler les
pages ou une protection rendait diffcile lapprovisionnement dune vaste
population, car plus les habitants taient nombreux, plus les terres agricoles
ncessaires leur subsistance taient loignes et, donc, plus les transports
taient longs. Mais les ports accessibles par la mer comme Constantinople
et Guangzhou, ou les villes fuviales comme Bagdad et Le Caire, ou encore
celles que desservait un canal, comme Beijing et Yangzhou, connaissaient
une remarquable expansion et, parfois, comptaient plus de 1 million dha-
bitants (illustrations 241 et 242).
Au sein dune rgion gographique donne, la plus grande ville assumait
gnralement certaines fonctions, un peu comme selon le schma thorique
du centre ci-dessus dcrit. Les villes plus petites et les bourgades se classaient
selon la taille et les catgories de fonctions. Le calcul du pourcentage de la
population totale dune rgion dans ses 10 plus grandes villes nous fournit un
indice comparatif de lurbanisation dans diverses parties du monde (Russell,
1972). Mme si les chiffres de la population pour la priode tudie sont
rares et souvent peu fiables, ou soumis interprtation, il parat vident que
la population europenne tait majoritairement rurale. Dans la plupart des
pays, les villes nabritaient pas plus de 10 % de la population. Nanmoins,
autour des rgions qui jouissaient dun accs facile la mer, comme la
Toscane (avec Florence), la Vntie (Venise) et les Flandres (Gand), cette
182 600 1492
proportion a doubl lorsque le commerce maritime a commenc spanouir
au XII
e
sicle (illustrations 40 et 41).
Dans les villes islamiques dAsie occidentale, dAfrique du Nord et
dEspagne, le degr durbanisation tait bien suprieur. Cordoue, Le Caire,
Bagdad et Nshpr taient bien plus vastes que les villes europennes. La
proportion de la population vivant dans les 10 plus grandes villes de lIran
nord-oriental, rgion qui avait Nshpr pour centre, tait proche de celle de
la Vntie ou des Flandres, bien quil ny et pas de voies navigables ou de
ports maritimes (Bulliet, 1994). Certaines provinces chinoises taient encore
plus peuples sous la dynastie des Song du Sud. Au dbut du XIII
e
sicle, par
exemple, la ville de Zhanjiang, la jonction du Grand Canal et du Yangzi,
accueillait 24 % de la population de la province et 33 % la fin du mme
sicle (Elvin, 1973). Dans lensemble, les rgions les plus peuples de la
Chine semblent avoir connu une urbanisation de quelque 20 %.
Les fonctions des villes et des bourgs dpendaient en partie de leurs
dimensions et du degr durbanisation. Les petites cits et le faible taux dur-
banisation de lEurope correspondaient au fait que la richesse de la noblesse
tait surtout faite de biens fonciers. Dans le monde ecclsiastique, la plupart
des monastres et des couvents ruraux se faisaient lcho de ce systme. Les
villes taient gnralement trop petites, la fois comme centres de production
et foyers de consommation, pour exercer un effet quelconque sur lensemble
de lconomie, et ce jusquau XII
e
sicle, avec la renaissance du ngoce mdi-
terranen et les dbuts de la manufacture textile en Flandres. Mme alors, en
dehors de lItalie, du sud de la France et des Pays-Bas, la croissance urbaine
tait souvent affecte tout autant par la prsence royale et par le pouvoir gran-
dissant du souverain sur la noblesse que par le commerce et lindustrie.
En Iran, par comparaison, les conqutes arabes du XII
e
sicle firent pas-
ser lautorit de la petite aristocratie base rurale de lEmpire sassanide aux
noyaux du gouvernement musulman arabe dans les petites cits du plateau
iranien (Bulliet, 1994). Dans ces modes de gouvernement fonds sur lim-
pt et la vente du butin, la richesse venait des campagnes et la conversion
attirait de nouveaux musulmans vers les cits naissantes, afin dy vivre
dans une communaut islamique, chapper aux perscutions et au harcle-
ment de leurs anciens coreligionnaires et trouver un milieu dans lequel ils
pouvaient vivre pleinement leur vie religieuse. Il en rsulta une explosion
de la croissance urbaine ; certaines villes qui, en 700 apr. J.-C. comptaient
10 000 habitants, passrent ds 950 100 000. Pareille croissance offrait
la fois le march et la base financire ncessaires lexpansion du com-
merce et de lindustrie qui devinrent la signature du monde islamique.
lexception de Bagdad et du Caire, la prsence dune cour royale ntait
pas, en rgle gnrale, le principal aiguillon de la croissance et de lpa-
nouissement des villes.
Les systmes conomiques et les techniques 183
Une fois que les villes, indpendamment de leur emplacement, avaient
pass un certain seuil de prosprit et dactivit commerciale, que ce soit
par faveur gouvernementale, par possession dun lieu de plerinage, par
une situation portuaire ou fluviale favorable ou encore par leur proximit
avec une route commerciale, leur dynamisme tendait attirer la richesse
et faire venir la population des campagnes. En ville, avec les mauvaises
conditions dhygine et la surpopulation de lpoque, les morts tant plus
nombreuses que les naissances, un flux constant de migration rurale suffisait
maintenir le nombre des habitants. La croissance urbaine rapide appelait
une grande migration. Dans lEurope du XIII
e
sicle, la croissance gnrale
de la population, issue des innovations techniques qui contribuaient aux
meilleurs rendements agricoles, fut le principal moteur dune telle migration.
En Asie occidentale islamique, des facteurs sociologiques associs au phno-
mne de la conversion entranrent une migration qui ne saccompagna pas
dune explosion dmographique. En Chine, les progrs de lagriculture, un
changement sociologique des lites qui, au lieu de reposer sur une noblesse
rurale, faisaient dsormais appel une classe urbaine de lettrs, enfin une
augmentation gnrale de la population, surtout dans le Sud, ont tous jou
un rle dans le phnomne durbanisation dalors.
Les diffrences entre une rgion culturelle et une autre se traduisaient
de manire symbolique. Ds le dbut de la priode, la littrature europenne
traitait des exploits des chevaliers et dune noblesse habitant les chteaux
entours de villages ou de petites bourgades. Les grands projets de construc-
tion et le mcnat se concentraient dans les monastres et les demeures
aristocratiques des campagnes. Ds le XIV
e
sicle cependant, les cathdrales,
le savoir concentr dans les universits et dans les crits, comme ceux de
Boccace ou de Chaucer (illustration 103), visant plaire aux bourgeois,
montraient bien le rayonnement nouveau des villes. Pourtant, la littrature
paysanne continuait de dcrire de redoutables forts et les errances des
malheureux qui cherchaient fortune.
En revanche, dans lInde relativement peu urbanise, le Rmyaa,
pope narrant les aventures de Rma et de son pouse St pendant leur
bannissement dans la fort, a gard une popularit intacte, tout comme les
pices et les pomes de Klidsa, crits quelque peu avant cette priode ont
conserv leur rputation de plus belles uvres crites en sanskrit. Lattrait
de ces ouvrages ne suppose naturellement pas une absence de toute vie
urbaine. Le sanskrit tait avant tout la langue dune lite largement citadine.
Simplement, les villes indiennes nont pas connu la sduction et la prise de
conscience culturelle existant en Europe.
En Asie occidentale musulmane, le grand genre littraire en vogue aprs
lurbanisation des IX
e
et X
e
sicles tait le maqmt, srie de contes lis entre
eux, portant souvent le nom des villes o se droulait leur action (illustra-
184 600 1492
tion 184). Le mcnat des arts et de larchitecture tait lui aussi entirement
urbain, sauf pendant une brve priode, sous les dynasties mongoles et appa-
rentes dont les cours taient itinrantes. Tmr (Tamerlan), lun des plus
grands conqurants du monde, commandait des armes composes essentiel-
lement de pasteurs nomades (illustration 186), mais il chercha aussi se faire
une rputation de btisseur de cits. Grce lui et sa famille, Samarkand
devint, au XV
e
sicle, une ville lgendaire, et elle conserve toujours certains
des plus beaux btiments orns du monde (illustration 26).
la suite de M. Weber (Weber, 1992), nombre dhistoriens ont fait de
la notion de ville un symbole incluant le phnomne de lautonomie judi-
ciaire, telle quelle sest instaure au XII
e
sicle et ensuite par charte royale
ou serment conjoint des bourgeois de certaines villes europennes. En dpit
du fait que rares taient les villes qui ont conserv leur autonomie pendant
plus de deux sicles, ces historiens pensent que ce trait devrait faire partie de
la dfinition dune vraie ville. Par le truchement de ce cheminement sym-
bolique de la dfinition, ils ont octroy aux villes commerantes de lItalie
et des Flandres aux XII
e
et XIII
e
sicles une place particulire non seulement
dans lhistoire paradigmatique de la civilisation occidentale, mais aussi dans
celle du monde dans son ensemble. En comparaison, les agglomrations de
lAsie occidentale, de lInde, de la Chine et dailleurs sont parfois dpouilles
de leur titre de ville, et leur rle historique est diminu.
Certes, nul ne songerait nier limportance des chartes royales ou des
serments en Europe, qui taient les moyens par lesquels certaines villes
craient leur pouvoir judiciaire entre les prtentions du droit canon, du droit
fodal et du droit royal, mais ce foyer de systmes juridiques concurrents
navait pas son pareil en Europe. Dans le monde islamique, par exemple,
il existait une loi religieuse unique laquelle sultan, ngociant ou paysan
devait obissance (Bulliet, 1972). Cependant, ce droit ntait pas administr
par un systme de tribunaux centralis. Les dirigeants avaient le droit de
nommer des juges dans toutes les villes, mais, dans la pratique, ces fonctions
taient octroyes en fonction du choix ou, du moins, avec lassentiment des
bourgeois locaux (ngociants, propritaires fonciers et rudits religieux) ;
parfois mme, elles devenaient hrditaires dans une famille donne. Comme
il nexistait pas, au-del du tribunal local, de juridiction dappel comparable
aux appels au pape ou au roi en Europe, la plupart des villes fonctionnaient
de manire autonome, mme sans serment ni charte.
Les situations islamique et europenne sont le reflet de conditions his-
toriques diffrentes quil ne faudrait pas gnraliser dautres parties du
monde. En Inde, par exemple, ctaient plutt les villages et non les villes
qui jouissaient dune autonomie, condition quils se soient acquitts de
leurs impts. Dans bien des rgions de la plante, les villes taient des cen-
tres de population, de march, de production industrielle, de distribution,
Les systmes conomiques et les techniques 185
dadministration et de pratique religieuse. On doit dcrire et valuer leur
croissance et leurs fonctions selon les conditions lgales, gouvernementales,
conomiques, dmographiques et culturelles correspondant chaque cas
sans se rfrer un modle europen spcifique.
Le commerce
Dans tous les sujets dj tudis, nous avons tenu les changes pour une
donne. Au niveau le plus rudimentaire, le troc de biens et de services fait
partie intgrante de toutes les socits ignorantes de largent, de la fort
pluviale amazonienne la toundra arctique et aux villages agricoles auto-
suffsants dEurope, de Chine, du Sngal ou de Malaisie. Ce troc se hausse
parfois au niveau du commerce comme le montrent les changes, sur de
longues distances, de biens tels que lobsidienne et le lapis-lazuli, attests
ds les temps prhistoriques. Mais, dans la pratique, le commerce supposait
un moyen dchange, quelque gage symbolique dune valeur accepte par
les divers protagonistes. Le mtal, comme vhicule dchange qui na pas
dautre usage, est qualif de pices. Parmi les gages non mtalliques rem-
plissant la mme fonction, citons les fves de cacao en Amrique centrale,
les cauris en Afrique subsaharienne et en Asie du Sud-Est, et les colliers de
perles naturelles, ou wampun, dans lest de lAmrique du Nord. Si certaines
substances utilises comme moyens dchange se voyaient accorder une
grande valeur cause de leurs autres utilisations possibles, comme lor et
largent avec lesquels on faisait des bijoux, cela navait rien voir avec la
valeur symbolique de lchange.
Au cours de la premire partie de la priode considre, les pices
dargent, dor ou de cuivre taient le principal moyen dchange en Europe
mditerranenne, Byzance, en Inde du Nord, en Asie occidentale islami-
que, en Asie centrale et en Afrique du Nord. Il sagissait, dans toutes ces
contres, dun hritage commun des res hellnistique et romaine. Avec
le temps, la frappe des monnaies reprit vie dans les marges de lancienne
Europe romaine, comme en Angleterre et en France, mais elle progressa plus
lentement dans lest et le nord de lEurope. La zone islamique de frappe de
la monnaie finit par stendre lInde entire, aprs lan 1000, et le long du
littoral oriental de lAfrique. La Chine demeura une zone spare, utilisant
des pices de cuivre fondu dans toutes les rgions et une monnaie de plomb
et de fer dans certaines.
Labondance des pices dans telle ou telle rgion dpendait des sources
dapprovisionnement mines, refonte dobjets en mtal et importation de
pices venues dailleurs , et de leur valeur comme monnaie ou comme
186 600 1492
mtal simple, par rapport leur valeur sur les places o se faisaient les
changes. Les rgions dont les exportations taient trs demandes et qui
importaient peu tendaient accumuler les pices qui pouvaient tre refondues
ou converties en trsor. Pendant toute cette priode, lInde, qui exportait des
tissus de coton, des pices et des pierres prcieuses, semble avoir eu une
balance commerciale favorable. Les rgions dont la demande de produits
imports excdait leurs capacits dexportation, comme lEurope occidentale
qui avait peu vendre sur le march international part les lainages, les
fourrures et lambre, mais o la demande dpices, de sucre et de coton tait
forte, avaient des difficults conserver un volume important de monnaie
de valeur. La frappe des monnaies tait normalement une prrogative des
souverains, mais il ny avait aucune surveillance de leur circulation une fois
quelles avaient t mises sur le march (illustrations 190 194).
Les ngociants qui changeaient des marchandises au sein des rgions
et entre elles obtenaient des bnfices considrables, mais les risques quils
prenaient ltaient tout autant. Naufrages, banditisme, guerre et piraterie,
tels taient les dangers omniprsents. En outre, la raret de linformation
sur loffre et la demande dans les pays lointains faisait que les ngociants
taient susceptibles deffectuer des achats au prix fort un endroit et dtre
forcs de vendre sur un march satur. La marge de profit sur le commerce
lointain tait si leve que la prsence de ngociants dans une ville ou un pays
ajoutait beaucoup sa richesse. La renaissance conomique de lEurope aprs
le XI
e
sicle est indubitablement associe au rle croissant des marchands de
France et dItalie dans le ngoce mditerranen, comme au rle dcroissant
des marchands musulmans autrefois dominants. Certains rgimes, comme
celui des Mongols, facilitaient les activits des commerants locaux et tran-
gers, considrs comme source de richesses pour ltat. Dautres, comme
les Mamluk en gypte aux XIV
e
et XV
e
sicles, dcourageaient le commerce
en instaurant des monopoles dtat sur certaines marchandises.
Rares taient ceux qui avaient la moindre connaissance des mcanismes
de lconomie. Les guerres taient souvent dclenches pour des raisons
conomiques, ou bien on lanait des raids afin de saisir des terres ou un
butin, mais ces phnomnes nengendraient que rarement la prosprit, pas
plus quils narrtaient le dclin conomique. Par exemple, on a dcouvert
en Scandinavie et dans les les de la Baltique, chez les Vikings qui pillaient
les villes ctires du nord de lEurope et de Grande-Bretagne, des rserves
considrables de pices iraniennes qui semblent indiquer que le commerce
pacifique tait probablement une plus grande source de richesses que les
divers butins. De mme, les dbuts du commerce transsaharien dont les
caravanes traversaient rgulirement les cits de Thert en Algrie ou de
Sijilmsa au Maroc firent la prosprit de ces petits tats enrichis par le
commerce du sel venu du dsert, chang contre de la poudre dor de la
Les systmes conomiques et les techniques 187
rgion du Niger. Comme les socits africaines au sud du Sahara ne se
servaient ni de pices ni dobjets en or, elles naccordaient pas, au dbut,
de grande valeur la poudre dor. la longue, Thert et Sijilmsa perdirent
leur supriorit conomique et furent abandonnes. Leur chute semble plus
avoir un rapport avec les modifications du commerce quavec la conqute
par les armes.
Il tait beaucoup plus facile de rglementer le commerce local que les
changes lointains. La fidlit lgard de la famille ou de la secte tait un
trait rpandu dans le commerce interrgional, o les connaissances confi-
dentielles sur ltat des marchs lointains faisaient souvent la diffrence
entre profit et perte (Steensgaard, 1974). Les ngociants juifs et armniens
entretenaient une correspondance et des relations daffaires dnormes
distances. Mais au sein du march dune ville, le commerce tait souvent
surveill par des agents du gouvernement. Les parques de Constantinople
et les mutasib des grandes villes islamiques exeraient un grand pouvoir
sur les prix, les poids et mesures et le comportement du march. En Chine,
les marchs urbains avaient des limites topographiques et on les surveillait
troitement. Les ngociants trangers connaissaient des interdictions plus
draconiennes encore. Arabes et Indiens, par exemple, ne pouvaient faire du
ngoce que dans des ports dsigns ; au royaume du Ghana, dans le district
du Sahel en Afrique de lOuest, les marchands arabes venus du nord du
Sahara rsidaient dans un quartier spar de la capitale.
En dehors des villes, dautre part, on ne pouvait surveiller les marchs
aussi troitement. Les marchs hebdomadaires ou mensuels et les foires
saisonnires constituaient dimportants intermdiaires commerciaux entre
la ville et la campagne. Le systme de rotation des foires de Champagne aux
XII
e
et XIII
e
sicles tait connu de toute lEurope et gr par des fonctionnaires
particuliers, mais la plupart des marchs et des foires, ruraux ou priodiques,
dans diverses parties dAfrique et dEurasie et dans la Chine des Song taient
moins troitement inspects. En dehors de la ville encore, les caravanes
qui passaient et les colporteurs itinrants offraient encore un mcanisme
occasionnel aux changes. On croit souvent que les caravanes taient un
moyen de transport pour les longues distances, mais bien des marchands
changeaient des marchandises contre les fournitures ncessaires chaque
arrt le long de leur itinraire. Les villes et villages loigns dpendaient de
ces visites non programmes, ainsi que des colporteurs, qui leur offraient
une occasion dchange et de contact avec le monde extrieur.
188 600 1492
concLusion : Les mouvements de
popuLation et Le changement
Dans lespace qui nous est ici imparti, un tableau des rgimes techniques
et conomiques du monde au long dune priode de neuf sicles ne peut
gure tre quune srie dinstantans. Notre intention tait double : dabord,
esquisser limmense ventail des situations techniques et conomiques exis-
tant dans le monde entre 600 et 1500 apr. J.-C. ; ensuite, montrer que la
tradition historiographique du regard port sur lhistoire mondiale du point
de vue de lEurope, pose comme modle, a peu de valeur. La Chine des
Song tait sans conteste le gant conomique et technique de la priode.
Lurbanisation et le commerce dans le monde islamique laissaient lEurope
larrire-garde. Les contacts interrgionaux, de grande importance pour la
diffusion des plantes et des techniques, ont longtemps prcd les voyages
de dcouverte des Europens. La capacit dinnovation technique et de
traduction de ces innovations dans les circuits commerciaux tait largement
rpandue, et, en rgle gnrale, elle tait sans lien avec les superstructures
idologiques ou religieuses.
Dans la mesure o lon peut penser que le mouvement du changement
technique et du contact interrgional sest acclr au cours de ces sicles, il
parat plausible den attribuer les causes aux mouvements et aux migrations
humaines plutt qu des phnomnes politiques ou idologiques, si on
compare la situation gnrale celle des sicles prcdents. Mme si, entre
300 av. J.-C. et 300 apr. J.-C., les conqutes dAlexandre, lEmpire romain
et la dynastie des Han offrent des exemples spectaculaires dinteraction et
dchange interrgionaux, les mouvements de masse ethniques des Arabes,
des Turcs, des Mongols, des Han (dans le sud de la Chine) et des Bantous
ont pes davantage sur les changes culturels et techniques.
Il ne faut pas perdre de vue que lEurope occidentale est reste isole
de la plupart de ces grands mouvements de population. Lhistoire de ce
continent sera toujours dimportance dans lhistoire mondiale, cause
des volutions qui se sont produites partir du XVI
e
sicle, mais on la
comprendra mieux si les historiens la replacent dans le contexte de len-
semble de la plante.
Les systmes conomiques et les techniques 189
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5
Les moyens de
communication et les
transports
Richard W. Bulliet
L
e sicle qui commence en lan 600 fut tmoin de deux extraordinaires
pisodes dexpansion politique : celle du califat arabe musulman,
tabli en Asie occidentale avec pour capitales successives Mdine en
Arabie, Damas en Syrie et Bagdad en Iraq, et celle de la dynastie des
Tang, en Chine. En 711, paules par une aide venue de contres loin-
taines Berbres dAfrique du Nord et peuples persanophones dAsie
centrale , les armes arabes conquirent lEspagne et le sud de la France,
louest, et le bassin centre-asiatique du Tarim, lest. Leur frontire
septentrionale se stabilisa toutefois dans le massif turc du Taurus, tandis
quau sud, leur lisire tait proche de la frontire gypto-soudanaise et
longeait les oasis du nord du Sahara. Elles ne franchirent pas vritable-
ment ces dernires limites, du moins politiquement, avant le XII
e
sicle.
lautre extrmit de lAsie, la dynastie des Tang prit possession de
vastes territoires en Core, en Mandchourie, en Mongolie, au Tibet et
au Turkestan, tout en exerant une profonde infuence culturelle sur le
Japon. En 751, ces deux forces en expansion en vinrent se heurter sur
les rives du Talas, au Kirghizistan.
Lautre extrmit de la priode tudie dans cet essai est galement mar-
que par un vnement majeur, larrive de Christophe Colomb aux Antilles.
Cinq ans plus tard, lexpdition de Vasco de Gama autour de lAfrique faisait
pntrer les Europens dans locan Indien, tandis quen 1522, le retour en
Espagne de la fotte de Magellan achevait la circumnavigation du monde,
liaison entre les terres habites que lon a considre comme naturelle au
cours des priodes ultrieures.
Les moyens de communication et les transports 193
Ces deux types dexpansion, majoritairement terrestre pour les Arabes
et les Chinois et maritime pour les Europens, dpendaient des communica-
tions et des transports mondiaux quils transformaient en retour. En mettant
en contact des peuples qui se connaissaient mal auparavant, ils stimulrent
profondment les changes de biens manufacturs, de produits naturels et
dides. Non seulement les voyages longue distance se multiplirent, mais
une conomie mondiale unife se dessina galement, partiellement en raison
de lintensifcation des changes internationaux de biens.
Cependant, les Europens ne se seraient jamais lancs dans leurs aven-
tures maritimes si les voyages terrestres navaient pas eu lieu. Au XIII
e
sicle,
la cration de limmense Empire mongol stendant de la Chine lEurope
orientale renouvela, pendant environ un sicle, les prouesses des Arabes
musulmans et des Tang. L encore, les produits, les ides et les connaissances
des peuples schangrent librement travers de vastes rgions. Nanmoins,
si les Europens avaient t en grande partie exclus des premires phases
dinterconnexion mondiale, des voyageurs comme Marco Polo se rendirent
alors jusquen Chine dont ils revinrent pour conter aux Europens limmen-
sit de lAsie et le haut niveau de ses civilisations.
Entre-temps, sur le continent africain, le commerce caravanier du Sahara
permettait de grandes quantits dor subsaharien datteindre le Maroc,
rvlant aux monarques espagnols et portugais lexistence dune lointaine
source de richesse laquelle leurs ennemis hrditaires, les musulmans,
avaient seuls accs. Contourner lIslam et dcouvrir la source de lor africain
devint ainsi lun des grands objectifs des expditions quils entreprirent pour
tablir un contact direct entre lEurope et le reste du monde.
Cependant, en dpit de leur importance considrable, les transports et les
moyens de communication au cours de ces sicles ont rarement fait lobjet
dtudes historiques. Aprs tout, les peuples continentaux du monde vivaient
en grande majorit des existences relativement isoles, dpendant de leurs
troupeaux, de leurs rcoltes ou de leur pche pour subsister et saventurant
rarement loin de leurs villages ou de leurs ptures habituelles. Pour eux, les
dplacements taient principalement locaux et pdestres.
Prenons pour exemple lIran du XI
e
sicle o les chameaux de bt consti-
tuaient le vhicule classique des transports lourds. En lan 1000, la ville
enclave de Nshpr abritait environ 150 000 habitants non agriculteurs. Le
principal moyen dacheminement des marchandises pondreuses tait donc
le chameau qui pouvait porter une charge denviron 225 kilogrammes. Par
consquent, si chacun de ces habitants devait se voir fournir 1 kilogramme
de crales de base par jour, il ne fallait pas moins de 600 chameaux ou btes
de somme quivalentes pour approvisionner quotidiennement la ville. Une
fois arrivs, les animaux devaient tre dchargs et leur fardeau distribu,
dos dne ou par des porteurs, aux moulins, aux boulangeries, aux tables
194 600 1492
et dans les foyers. Si lon tient compte des autres besoins vitaux comme
le grain et la paille pour les btes, les autres denres agricoles, le bois de
chauffage et les briques sches au soleil , il faut au moins multiplier ce
chiffre par deux pour arriver un total de 1 200 chameaux chargs, ou leur
quivalent, faisant quotidiennement leur entre dans la ville. Ce nombre est
infniment plus grand que toute estimation plausible du trafc caravanier
longue distance traversant chaque jour Nshpr.
Dans ce contexte, il semble manifeste que lessentiel des transports
se faisait partout lchelle locale. Il faut garder ce fait prsent lesprit
mme si la majeure partie de ce chapitre est consacre aux voyages et aux
transports longue distance. Certes, les contacts entre les diverses rgions
du monde se sont considrablement accrus entre 600 et 1492, et la vie de
millions dtres en a t affecte, mais ces effets ont t principalement
indirects. La plupart des habitants du monde restaient proches de leur foyer,
la fois physiquement et mentalement parlant.
Les transports terrestres
Selon W. McNeill, on peut classer les transports lourds dans le monde
mdival et prmoderne en trois vastes zones techniques respectivement
caractrises par les chameaux, les chariots et les canaux (McNeill, 1987).
Si les btes de somme taient abondamment utilises dans chacune de ces
trois zones, le Moyen-Orient et lAfrique du Nord taient spcialement
dpendants de cette forme de transport.
En revanche, les charrettes, les chariots et, plus tard, les routes ont connu
une expansion particulirement forte en Europe. Les chariots taient gale-
ment employs en Inde, en Chine, en Asie centrale et au Japon. Lhypothse
dun point dorigine commun du transport sur roues en Europe ou au Moyen-
Orient appartient une priode antrieure (Piggott, 1983 ; Littauer et Crouwel,
1979). Quoi quil en soit, ces hypothtiques premiers liens ne se sont pas
maintenus, et la Chine et lInde ont apport leurs caractristiques propres.
La construction de ponts, besoin commun ces socits qui utilisaient la
roue, tait galement entreprise de manires trs diverses selon les rgions. Leur
conception diffrait considrablement en fonction des matriaux disponibles
et de la nature des cours deau franchir. Ainsi, la grande ville de Bagdad, sur
le Tigre, ntait desservie que par des ponts fottants, car il fallait tenir compte
des crues de printemps du feuve, imprvisibles et souvent dvastatrices. Dans
les Andes, o lon ne connaissait pas la roue, les ponts suspendus dploys au-
dessus des gorges par les Incas mesuraient jusqu 60 mtres de long (fg. 5). La
Chine, lInde, lEurope et le Moyen-Orient islamique avaient galement leurs
traditions propres dans ce domaine (illustrations 30, 31, 40, 241 et 242).
Les moyens de communication et les transports 195
Les canaux, qui devaient jouer
un rle majeur en Europe au cours
de sicles ultrieurs, caractrisaient
alors les transports chinois. Il en
sera question dans la section rela-
tive aux voies deau navigables.
Il est ncessaire dajouter
une quatrime zone celles que
cite W. McNeill : celle du portage
humain. Dans lAmrique prco-
lombienne, aucun des animaux
domestiques existants ne pouvait
porter de charge, lexception des
lamas andins qui ntaient toute-
fois pas trs puissants. De mme,
en Afrique subsaharienne, de vastes
rgions taient infestes de mou-
ches ts-ts qui dcimaient les ani-
maux bovins, chameaux et, un
moindre degr, chevaux servant
aux transports le long de la zone
soudanaise. Ainsi, dans ces deux
rgions, la main-duvre humaine
tait la seule solution. Malheureusement, pour la priode tudie, nous ne
disposons que de peu dinformations dtailles sur le portage, aussi nabor-
derons-nous pas cette question de manire spcifique.
Le Moyen-Orient, lAsie centrale, lAfrique du Nord et le
dsert du Sahara
La zone du chameau sest cre la suite de labandon du transport sur roues
pendant les sicles immdiatement antrieurs la priode tudie ici. Les
socits moyen-orientale et nord-africaine ont offert un exemple unique dans
lhistoire en rejetant ce triomphe proverbial de lingniosit humaine au cours
dune priode par ailleurs relativement prospre et paisible, celle de la fn des
Empires romain et sassanide. Ce recul technique apparent est dautant plus
surprenant si lon considre que, sans tre le foyer de linvention de la roue, le
Moyen-Orient est du moins une rgion dans laquelle de grandes amliorations
techniques ont t attestes dans ce domaine au cours de lAntiquit.
La dgradation des voies romaines a sans doute t un effet plutt quune
cause de labandon des roues, car les chameaux prfrent les sols meubles. Ni
Figure 5 Fonctionnaire royal, pont suspendu et
portage dos dhomme dans le Prou prhispani-
que. Redessin daprs Felipe Guamn Poma de
Ayala (daprs V. W. Hagen, Realm of the Incas,
New York, 1957, p. 169).
196 600 1492
en arabe ni en persan, il nexiste de vocabulaire technique du charronnage,
et ce manque est encore renforc par lextrme raret des rfrences aux
vhicules roues dans les textes islamiques, ce qui tendrait prouver que la
disparition de la roue avait, dans une large mesure, eu lieu avant mme les
conqutes arabes du VII
e
sicle (Bulliet, 1975, chap. 1, 3 et 4).
Nous dpasserions les limites chronologiques de ce chapitre en dtaillant
lhypothse selon laquelle labandon de la roue rsulte de lconomie dexploi-
tation des chameaux levs dans le dsert, moins onreuse que lutilisation des
bufs ou des mules, et dune dcision volontaire, bien que fragmentairement
atteste, des leveurs de chameaux arabes qui souhaitaient vendre, louer ou
utiliser leurs animaux pour tous les transports de pondreux et longue dis-
tance et, ainsi, liminer leurs concurrents charretiers. Elle doit nanmoins tre
mentionne, car les consquences de la mainmise progressive des Arabes sur
le systme des transports au Moyen-Orient pendant les sicles prislamiques
ont prpar le terrain pour les conqutes ultrieures et lessor extraordinaire
du commerce et des voyages. Non seulement le califat instaur par les fidles
de Muammad exera sa domination du Portugal lIndus, mais aussi, ds
lorigine et conformment au penchant croissant des Arabes pour les voya-
ges, il favorisa de nombreuses interconnexions entre ses provinces les plus
loignes.
La technique du transport animal dans le monde islamique avant le XII
e
sicle tait relativement uniforme. Les bts destins aux chameaux et aux
nes taient bien adapts et peu onreux. Les selles des chameaux, en particu-
lier, conservaient lempreinte de leur origine arabe du Maroc lAfghanistan.
Linfluence arabe ne trouva sa limite quen Asie centrale (Bulliet, 1975,
chap. 5). Les dromadaires arabes supplantrent rapidement les chameaux
iraniens deux bosses, peut-tre avant mme lmergence de lislam, mais
les hivers froids de la rgion constituaient un obstacle infranchissable. Les
marchandises transportes le long de la route de la soie taient charges sur
des dromadaires de la Msopotamie aux rives de lOxus avant dtre trans-
fres, dans les cits commerciales de la Transoxiane, sur des chameaux
deux bosses qui poursuivaient leur chemin travers le bassin du Tarim puis
vers le sud-est, travers le Gansu, pour atteindre le nord de la Chine. Les
selles des chameaux deux bosses taient entirement diffrentes des selles
arabes et provenaient dune autre tradition technique.
La disparition des vhicules roues et lessor du transport par chameau
bouleversrent la vie conomique et sociale de nombreux gards (Bulliet,
1975, chap. 8). Des sentiers battus remplaaient les routes aplanies ou paves.
Certains obstacles qui, ailleurs, empchaient le passage des vhicules
roues dfils, pentes raides, arbres et gros rochers taient aisment
contourns ou franchis en file indienne. Aucun village ne se trouvait hors de
porte des btes de somme. En revanche, mme sils taient rares dans les
Les moyens de communication et les transports 197
zones arides, les cours deau gnaient autant les animaux que les chariots. Il
nest donc pas surprenant que la construction de ponts et de caravansrails
dans lesquels on pouvait faire tape entre deux villes ait t la signature dun
gouvernement fort (illustrations 13, 184, 241 et 242).
Il se cra en Asie centrale une activit particulire, destine au commerce
caravanier, qui disparut sans laisser de trace au dbut des temps modernes.
Il sagissait doprer des croisements entre chameaux deux bosses et dro-
madaires (Bulliet, 1975, chap. 5). Lhybride ainsi obtenu, appel bukht en
arabe, tait exceptionnellement grand et fort, supportait assez bien le froid
et portait une charge suprieure la moyenne. Nanmoins, la progniture
de deux bukht tant un animal faible, il fallait recommencer lopration
chaque gnration, comme pour les mules striles.
En rgle gnrale, les routes caravanires traversaient les dserts ou les
contournaient. Outre la route de la soie, qui franchissait lAsie centrale et
le nord de lIran, il existait plusieurs grands itinraires : ceux qui longeaient
le Tigre et lEuphrate, en Msopotamie ; les chemins de plerinage de la
pninsule Arabique, la fois dest en ouest, de lEuphrate La Mecque, et
du nord au sud, le long de la barrire montagneuse de la province du ijz,
de la Syrie au Ymen ; la route du Nil, pourvue dun embranchement sud
qui partait dans le dsert aux environs dAssouan pour rejoindre la zone
soudanaise de lAfrique subsaharienne ; enfin, une route qui traversait le
haut plateau de lAfrique du Nord, de la Tunisie au Maroc.
Les pistes transsahariennes posent un problme particulier au sujet
duquel les avis des historiens divergent profondment. Bien que certains,
en se fiant aux indices glans dans les textes, retiennent lide que les cha-
meaux ne furent introduits au Sahara qu lpoque de la Rome impriale, en
provenance du nord, les preuves techniques laissent entendre que cet animal
est en ralit apparu plus tt dans la rgion, le long de la limite mridionale
du dsert et des plateaux et massifs centraux (Bulliet, 1975, chap. 4). Si les
bts dcouverts au Sahara sont de facture sud-arabique, les selles y sont
en revanche diverses, remarquablement bien conues et sans quivalent
ailleurs. Notons par exemple quelles ntaient pas utilises par les tribus
du nord du Sahara. Bien que leur technique sinspire trs probablement de
celle du nord de lArabie, ces selles, qui ne peuvent pas servir de bts, ont
sans doute connu une longue volution indpendante des autres traditions et
de la ncessit, ressentie ailleurs, de concevoir des quipements utilisables
pour la monte comme pour le transport de marchandises. Ce phnomne
tend attester une dissmination non commerciale des chameaux dans le
sud du Sahara, suivie dune progression vers le nord.
Si nous nous fondons sur cette hypothse, il semble vraisemblable que
le commerce transsaharien nait pris son vritable essor qu lpoque isla-
mique, en particulier aprs les rbellions contre le pouvoir central du califat
198 600 1492
qui ont clat en 740. Les nouvelles routes commerciales se sont dabord
concentres louest (au Maroc, en Mauritanie, au Mali), loin du dernier
avant-poste du califat en Tunisie. Nanmoins, aprs le dmantlement des
petits tats nord-africains opr par les Fimides au dbut du X
e
sicle, les
routes centrales reliant la boucle du Niger la Tunisie et la Tripolitaine ont
vu leur rle se renforcer. Toutes ces pistes ont probablement t ouvertes par
des marchands venus du nord pour sengager dans le commerce de la poudre
dor, des esclaves et dautres denres subsahariennes. Le rle des peuples du
sud du Sahara reste toutefois tudier, notamment dans lessor des changes
en plusieurs tapes du sel subsaharien contre la poudre dor du Sngal et du
Niger, ngoce qui, tant donn lintemporalit du besoin de sel, a sans doute
prcd louverture des routes transsahariennes (illustration 259).
Dans la mesure o toutes les marchandises taient achemines par des
btes de somme, on risquerait de fausser limage globale du transport terres-
tre en choisissant de privilgier lun ou lautre de ces biens. Contentons-nous
de prciser que les longues expditions caravanires favorisaient les produits
de grande valeur et de faible encombrement tels que les mtaux prcieux,
les pices, les belles toffes et les objets dart. Nanmoins, la plupart des
caravanes commeraient sur leur chemin et sapprovisionnaient dans les
villes et villages quelles traversaient. Ctait moins vrai pour les caravanes
dhiver qui franchissaient le bassin dsertique du Tarim ou pour celles qui
traversaient les dserts faiblement peupls du Sahara ou dArabie. Pourtant,
en dpit de limage populaire de la caravane du dsert, la plus grande partie
du commerce longue distance parcourait des terres agricoles peuples, et
les traverses de dsert taient relativement courtes. Le rle que jouaient les
grandes caravanes en entretenant un contact commercial rgulier et en com-
muniquant les nouvelles entre les tapes intermdiaires, petites ou grandes,
doit tre soulign pour comprendre le systme des transports.
On pense que le cot de ces transports terrestres tait lev, mais les don-
nes nous manquent. Quoi quil en soit, labsence de mode dacheminement
par voies navigables intrieures, laridit de larrire-pays de la plupart des
ports maritimes, qui les empchait de desservir de vastes rgions, et le manque
de vhicules roues liminaient en grande partie la concurrence potentielle
sur les prix. Sil est manifeste que les marchandises importes de contres
lointaines sachetaient beaucoup plus cher que dans leur lieu dorigine, une
bonne part de cette augmentation nest pas imputable aux frais de transport.
tant donn la lenteur dune caravane de chameaux, qui parcourait gnra-
lement une trentaine de kilomtres par jour, les ngociants devaient attendre
des mois, voire des annes, avant que leur soient livres les marchandises
dans lesquelles ils avaient investi leur capital ou de recevoir les recettes de
lexpdition. Le prix auquel ils revendaient ces biens comprenait donc non
seulement le cot du transport (les animaux, le personnel, le ravitaillement, la
Les moyens de communication et les transports 199
protection, la casse et le pillage, etc.), mais aussi le manque gagner reprsent
par les investissements plus court terme ou moins risqus quils navaient
pas engags dans lespoir de raliser un plus grand profit.
LEurope
La priode tudie ici commence au creux du dclin conomique europen
qui accompagna et suivit la chute de lEmpire romain dOccident. Les quatre
sicles postrieurs cet vnement ne connurent que peu de progrs. Les villes
romaines taient rduites ltat de bourgades, la monnaie avait presque dis-
paru et lagriculture avait dlaiss les changes commerciaux pour se replier
sur la subsistance et lapprovisionnement des seigneurs locaux. Lexigut
des entits politiques, la diffrenciation linguistique et lasservissement du
paysan la terre ou son seigneur militaient contre les grands dplacements.
En outre, la plus grande partie de lEurope tait couverte de forts et sillonne
de cours deau. Seules quelques-unes des belles voies que les Romains avaient
construites pour les communications impriales et les mouvements militaires
pdestres taient encore en usage (Forbes, 1965, pp. 161 164).
Nanmoins, lEurope tait lhritire dune longue tradition de vhicules
roues. Bien que les premires descriptions datables de ce type dengins
proviennent du Moyen-Orient, les dcouvertes archologiques de roues et de
charrettes en Europe du Nord et dans les plaines de lEurope de lEst mettent
en vidence lusage, dans une lointaine prhistoire, de vhicules perfection-
ns et novateurs dont lorigine proche-orientale nest pas manifeste (Piggott,
1983). Il semble que cette tradition de transport soit davantage lie au statut
social quau commerce. On trouve des gravures rupestres prhistoriques de
charrettes schmatises et danimaux attels, toujours sans fardeau, de la
Scandinavie aux montagnes du Tianshan, en Asie centrale, et de nombreux
vhicules ont t dcouverts dans les tombes des lites.
En outre, lEurope a hrit de lAntiquit classique une considration
quasi religieuse pour les vhicules roues. La course de chars commmo-
rant la mort de Patrocle dans lIliade est la premire mention de la tradition
des courses qui sest perptue Rome avant de prendre une importance
particulire dans lOrient byzantin. Il ne faut pas sous-estimer le fait que les
dieux paens de lAntiquit classique se dplaaient ordinairement sur des
chars. Comme dans la Rome antique o, bien quil net plus de fonction
militaire, le char tait le vhicule sur lequel un gnral victorieux dfilait
dans des rues ornes dcarlate en hommage la statue de Jupiter capitolin,
la tradition germanique obligeait les Mrovingiens, rois de France au VIII
e
sicle, voyager sur un char bufs. Rien dautre ntait la mesure de
leur dignit royale (Haupt, 1986, p. 189).
200 600 1492
Ainsi lEurope mdivale a-t-elle hrit dune fixation culturelle sur
les vhicules roues, mais pas de conditions conomiques favorables pour
les amliorer. Nanmoins, les termes utiliss dans les textes mdivaux
en latin biga, carpentum, carrus, esseda, vehiculum, etc. sont issus
dun vocabulaire romain archaque qui nindique gure autre chose que le
nombre de roues du vhicule et dissimulent peut-tre certaines innovations
techniques (Haupt, 1986, pp. 194 195).
Les charrettes taient trs probablement les vhicules les plus communs,
mais elles taient mieux adaptes au transport de passagers qu celui de
marchandises pondreuses. Il tait difficile dquilibrer une charge lourde ou
volumineuse, comme les blocs de pierre destins ldification des cath-
drales, directement sur lessieu dune charrette ; or, si lon ny parvenait pas,
le transport devenait ardu. cette fin, il valait mieux recourir un chariot
quatre roues, mais les virages taient malaiss prendre avec ce type de
vhicule. Il lui fallait dcrire un arc norme pour tourner, moins que lessieu
avant ne pivote autour de son centre, mais cette manuvre ntait possible
que si lon trouvait un moyen dempcher les grandes roues de heurter le
chariot lui-mme dans les tournants. Les diverses solutions avaient toutes des
inconvnients. Le fait de surlever entirement la caisse au-dessus des roues
rendait lensemble instable. En rtrcissant la caisse tout en gardant, pour
les essieux, un cart aussi large que le permettaient les routes, on diminuait
le volume de stockage disponible. Enfin, en rduisant la taille des roues de
faon les placer sous le chariot, on les soumettait davantage de pression,
notamment sur les surfaces irrgulires (illustrations 7 et 8).
De nombreuses formes dessieux mobiles finirent par tre adoptes dans
diffrentes rgions, mais la chronologie et la localisation de ces innovations
demeurent obscures (Haupt, 1986, pp. 191 194). Labsence de virages lar-
ges dans certains plans urbains tmoigne que ces essieux taient sans doute
utiliss ds le dbut du XIII
e
sicle, mais la premire description explicite
dun tel quipement date dun manuel militaire du sicle suivant.
ce problme de direction tait li celui de la fixation de la caisse du
chariot au chssis roues. Lautonomie de la caisse favorisait non seulement
une rflexion sur la mobilit des roues, mais aussi des ides pour amliorer
le confort (Wackernagel, 1986, pp. 197-205). Lune de ces trouvailles a
consist fixer des arceaux et un toit solide ou en toile pour protger les
passagers des intempries, tandis quune autre a fini par dboucher sur
linvention des ressorts.
Que les rues aient t paves de galets, technique qui se gnralisa avec
lexpansion urbaine observe partir du XII
e
sicle, dalles comme certaines
des voies romaines ou encore formes de simples surfaces dames de terre,
de sable et de cailloux, elles taient la source dun grand inconfort pour
les passagers des vhicules sans suspension. Ds lan 1000, on trouve des
Les moyens de communication et les transports 201
exemples de chariots quips dun hamac ou dun sige suspendu laide
de crochets de fer fixs des poteaux lavant et larrire. Ce systme
ne devait pas tre trs pratique pour une seule personne, mais, la fin de
la priode tudie ici, on avait imagin de suspendre la caisse entire
des crochets, afin quelle puisse se balancer librement au-dessus des roues
cahotantes. Cest de cette ide que devait natre celle des ressorts.
Soulignons que les vhicules roues de lEurope du Sud ont fait lobjet
de relativement peu dtudes. Sil est permis de supposer quils ont vo-
lu paralllement ceux de lEurope du Nord et de lEst, certains indices
attestent lexistence dune tradition distincte dans le domaine primordial
du harnachement. En 1962, dans un important ouvrage, L. White Jr a mis
laccent sur ladoption du collier dpaules et du poitrail quil considre
comme un lment clef de la reprise conomique en Europe
1
(White, 1962).
Les colliers de cou de lAntiquit classique supposaient que tous les vhi-
cules devaient tre tracts par une paire danimaux attels ensemble laide
dun joug. Comme les chevaux tenaient leur tte plus haut que les bufs et
navaient pas sur le dos de point dancrage semblable aux vertbres thora-
ciques protubrantes des bovins, la seule manire de fixer le joug tait de
lattacher autour de leur cou et de leur poitrine (illustrations 6, 7 et 8). Le
point de traction se situait donc principalement sur les muscles du cou et non
sur le squelette, ce qui tranglait lanimal et lempchait dexploiter toute sa
puissance. Les nouveaux harnais (fig. 6), fonds sur lutilisation de traits ou
de brancards passant de chaque ct du cheval, plaaient le point de traction
sur les paules de lanimal (collier dpaules) ou sur sa poitrine (poitrail), ce
qui lui permettait de faire usage de toute sa force. L. White estime quavec
ces nouveaux quipements, attes-
ts pour la premire fois au VIII
e
sicle, on pouvait labourer plus
vite, travailler des sols plus lourds
et tirer des charges plus importan-
tes. Sa thse soulve la question
de lorigine gographique et de la
chronologie de ces nouveaux har-
nais. Lui et dautres historiens sap-
puient notamment sur des preuves
linguistiques pour tayer lhypo-
thse dune diffusion lpoque
mrovingienne, par lAsie centrale,
partir de la Chine o un harnais
efficace destin un seul animal
tait apparu bien auparavant (Hau-
dricourt, 1948, p. 61 ; Needham et
Figure 6 Les trois principales formes de har-
nais : (a) collier de cou (Antiquit occidentale);
(b) poitrail (Chine ancienne et mdivale) ; (c)
collier dpaules rembourr (Chine mdivale
tardive et Europe mdivale) (daprs J. Need-
ham, Science and civilization in China, Cam-
bridge, 1952).
a) b)
c)
202 600 1492
Ling, 1965, pp. 243 253 et 303 328). Pourtant, lexistence de types ori-
ginaux de poitrails et de colliers est atteste dans la Tunisie romaine et en
Tripolitaine. Des charrues tires par un seul chameau (et peut-tre un cheval)
quip dun harnais efficace et des charrettes atteles un cheval portant un
collier dpaules apparaissent sur des lampes et des bas-reliefs nord-afri-
cains datant des III
e
et IV
e
sicles av. J.-C. ; il existe, de plus, une rfrence
textuelle une charrette tire par un chameau (Bulliet, 1975, pp. 192 202 ;
Deneauve, 1986, p. 152, fig. 12 13). En outre, cette technique est encore
en usage aujourdhui dans les oasis du sud de la Tunisie et dans la pninsule
du cap Bon.
Des considrations linguistiques permettent de se demander si les har-
nais efficaces ont pu se propager vers le nord, en Europe du Sud, la fin
de lpoque romaine (Bulliet, 1975, pp. 202 208). Dans le domaine du
harnachement, lespagnol, le portugais, litalien, le maltais et larabe actuel
des oasis relativement isoles du sud de la Tunisie disposent de termes clefs,
dsignant le poitrail et le palonnier, qui drivent manifestement dune ori-
gine latine commune. En revanche, le franais et le provenal utilisent des
mots trs diffrents. Sil est possible que des rfugis chasss dAndalousie
par la reconqute chrtienne aient import ce vocabulaire dans le sud de la
Tunisie, il est difficile dexpliquer pourquoi le terme kirrita (quivalent du
latin carretta), par exemple, nest utilis que dans larabe des oasis et ne se
rencontre pas dans le reste du pays. Il est davantage plausible denvisager que
son usage a perdur dans cette rgion, ce qui suppose toutefois lexistence
dune zone commune de harnachement, dorigine romaine tardive, reliant la
Tunisie et la Tripolitaine au littral nord de la Mditerrane. Cela implique
donc une connaissance antrieure des harnais efficaces en Europe, de mme
quune autre source et, peut-tre, une diffusion vers le nord du continent
aux temps mrovingiens.
Il ressort de ce dbat que les questions lies ladoption et lincidence
des harnais efficaces en Europe entre 600 et 1492 demeurent sans rponse.
Nanmoins, du point de vue des transports eux-mmes, par opposition au
travail de la terre, on peut se demander si lamlioration du harnachement a
pu entraner des changements notables pendant les premiers sicles de cette
priode que marquaient lexigut persistante des villes, la pitre qualit des
routes et la faiblesse du volume des changes. Dans ce contexte, il est sans
doute naturel que les progrs soient davantage patents dans le domaine du
transport des passagers que dans celui des convois commerciaux.
Il est difficile de dpeindre en quelques phrases les routes qui sillon-
naient lEurope cette poque. Le rseau de voies romaines, dont beaucoup
taient encore praticables, reliait les principaux points de certaines rgions,
mais le volume du fret tait faible. Une estimation avance ainsi le chiffre
de 1 000 tonnes par an vers la fin de la priode tudie (Forbes, 1965).
Les moyens de communication et les transports 203
linverse, les routes de plerinage taient trs frquentes, linstar de celles
qui traversaient la France vers Saint-Jacques-de-Compostelle et le nord-ouest
de lEspagne et de celles qui convergeaient vers Rome et Constantinople.
Dans lensemble, limage dune circulation htroclite de cavaliers, de pi-
tons portant des charges ou poussant des brouettes et de vhicules roues,
qui se dplaaient souvent en convois et faisaient chaque jour tape dans des
auberges rudimentaires aprs avoir parcouru de 30 50 kilomtres, semble
bien correspondre la plupart des rgions dEurope occidentale. Plus lest,
les archologues ont dmontr lexistence dune longue route reliant la mer
Baltique aux terres islamiques de la Caspienne, mais on connat mal ceux
qui lempruntaient et leurs modes de dplacement.
La Chine et lInde
De mme que les abondants tmoignages sur lpoque romaine clipsent
lvolution des transports europens au cours des sicles postrieurs, les
travaux sur les dplacements terrestres en Chine et en Inde ont tendance
se concentrer sur des priodes antrieures. Les charrettes taient en usage en
Chine ds le XIV
e
sicle av. J.-C. Des idogrammes anciens, des dcouvertes
funraires et des descriptions montrent quelles taient trs similaires leurs
quivalents contemporains dAsie centrale, dEurope et du Proche-Orient
(von Dewall, 1986, pp. 168 186 ; Needham et Ling, 1965). Deux ou quatre
chevaux taient attels, au moyen dun joug, un vhicule dot de roues
rayons. Cette ressemblance, associe labsence de tmoignages antrieurs
de roues pleines ou composites, mne gnralement la conclusion que les
Chinois ont import la charrette dAsie centrale.
Cependant, laube du rgne des Han, au III
e
sicle av. J.-C., la technique
du harnachement avait subi un profond changement. Au timon central et au
joug auparavant attests stait substitue une paire de brancards fixs sur
la charrette et placs le long des flancs dun seul cheval. La traction tait
assure par un poitrail attach aux brancards. Ainsi, linvention dun harnais
efficace en Chine stait produite plusieurs sicles avant que ne survienne
une volution similaire en Europe et en Afrique du Nord, traite dans la
section prcdente.
Entre cette poque et le XIX
e
sicle, les vhicules chinois ont connu rela-
tivement peu damliorations techniques. Peut-tre en raison de linvention
prcoce du harnachement efficace dun seul animal, les Chinois ont toujours
prfr les charrettes aux chariots, vitant ainsi les difficults associes aux
vhicules quatre roues tirs par plusieurs btes. Dans la mesure o des
progrs importants tels que les ressorts, les essieux pivotants, les freins et les
harnais complexes (de mme que lamlioration des routes pour les adapter
204 600 1492
au passage de lourdes charges) ntaient imposs que par lutilisation des
chariots, on peut avancer que la Chine a trs tt atteint un quilibre dans
le domaine des vhicules roues, ce qui na pas encourag le changement.
La brouette constitue une exception ce phnomne gnral. Bien que la
chronologie de ces inventions soit incertaine, on sait quil sest cr en Chine
un ensemble de brouettes diverses (illustration 9). Curieusement, aucun
lien napparat entre les brouettes chinoises et les modles europens, plus
rudimentaires, et il semble que ce petit vhicule soit rest inconnu du reste
du monde, y compris de lAsie centrale.
La route de la soie qui partait de Beijing et traversait le Gansu et le Xin-
jiang (le bassin du Tarim) nous permet de comparer le transport par charrette
et par chameau. Parfois tires par des chameaux, les charrettes transportaient
communment les voyageurs dans les segments de la route sous autorit
chinoise, et certains leveurs dAsie centrale transportaient leurs yourtes
(huttes de feutre) (illustration 185) sur des vhicules roues. Nanmoins,
les lourdes charges taient habituellement achemines vers Beijing sur des
chameaux deux bosses. Limportance de cette route et de ses prcieuses
marchandises est atteste ds les premiers sicles de la priode tudie ici
(dynastie des Tang, du VII
e
au X
e
sicle) par la dcouverte, dans les tombes,
de nombreuses figurines de cramique vernie ou naturelle reprsentant des
chameaux chargs (Bulliet, 1975, pp. 161 170 et 209 213 ; Husler, 1986,
pp. 139 152). Il semble quau Proche-Orient et en Afrique du Nord, les cha-
meaux de bt se rvlaient plus efficaces que les charrettes pour le transport
de lourdes charges. Cependant, sans accs ais aux pturages dsertiques
des zones arides, la plupart des rgions chinoises taient trop loignes (et
la plupart dentre elles, trop chaudes) pour que les animaux originaires de
Mongolie puissent tre utiliss (illustration 13).
Quoi quil en soit, les transports lourds dans les plaines dinondation chinoi-
ses se faisaient surtout par les canaux, comme nous le verrons ci-aprs. La
plupart des itinraires terrestres convergeaient vers ces voies navigables et vers
les ports maritimes chinois qui sadonnaient activement au commerce ctier.
En Inde, les vhicules roues sont attests ds le III
e
millnaire av. J.-C.
sous la forme de chars bufs miniatures appartenant la civilisation de la
valle de lIndus. Pendant la priode vdique du II
e
millnaire, une poque
o les textes sacrs sont plus prolixes sur les nouveaux arrivants de langue
indo-europenne que sur les autochtones, on voit apparatre des vhicules
plus lgers, notamment des chars de guerre. Ils taient tous tirs par une
paire danimaux, zbus ou chevaux, attels laide dun joug (Gail, 1986,
pp. 153 167). Dans les reprsentations de chars bufs indiens, le principal
changement visible au cours de la priode aborde ici est ladoption dune
sorte de suspension demi-ressort, inconnue ailleurs, qui continue tre
utilise lpoque moderne. Il ny a pas de certitude quant la datation
Les moyens de communication et les transports 205
exacte de cette amlioration. Aux temps prmodernes, les bufs servaient
aussi au transport des crales.
Le perfectionnement des harnais ne sest jamais rvl ncessaire en
Inde, o les chevaux taient rares et monopoliss par larme. Rendus mili-
tairement obsoltes par la cavalerie, les chariots furent progressivement
abandonns. Maintes enluminures plus tardives illustrant les scnes de guerre
de lpope du Mahbhrata dont une partie, la Bhagavad Gt, dpeint le
dieu Kria en conducteur de chariot, montrent que les artistes navaient
aucune ide de ce quoi ressemblait ce type de vhicule.
Aprs lan 1000, les transports indiens furent marqus par lintroduc-
tion du dromadaire (Bulliet, 1975, pp. 153 156 et 188 190). Une frise du
XII
e
sicle provenant de Mandor, dans le nord-ouest du pays, reprsente des
dromadaires de bt ou attels une charette
2
. La rgion tait dj pourvue de
chameaux afghans employs comme animaux de somme, de monte et de trait,
mais les dromadaires du Balchistn, en migrant au dbut du millnaire vers
lactuel sud de lAfghanistan et le Pakistan, commencrent concurrencer
leurs cousins deux bosses. Lutilisation de ces derniers pour le transport fut
progressivement abandonne au profit des dromadaires, mieux adapts la
chaleur, qui devinrent des btes de somme communes dans tout le nord de
lInde. Les charrettes tires par des camlids demeurent aujourdhui un mode
de transport concurrentiel dans certaines parties du Pakistan et de lInde.
Les principaux itinraires dInde occidentale reliaient la valle de lIndus
lAfghanistan, puis la route de la soie par la valle de Kaboul, au nord,
et lIran par Kandahr, au sud (Schwartzberg, 1978, illustrations III.C.5a,
III.D.4, IV.3e). Du Panjb, ou haut Indus, une grande route partait vers lest
et longeait le vaste dsert de Thar pour rejoindre le Dob, valle commune
au Gange et la Yamun. Elle restait ensuite peu prs parallle ces fleu-
ves jusquau golfe du Bengale. Un autre itinraire, contournant le dsert
par le sud, reliait la valle de lIndus au Gujart et au littoral occidental du
Deccan. Lescarpement des Ghts occidentaux, derrire la plaine ctire,
rendait toutefois difficiles les transports dest en ouest dans le Deccan. Les
principales routes menant au Deccan intrieur et aux ports de la cte orientale
sinflchissaient vers le sud partir du Dob.
On ne sait pas grand-chose de la circulation des passagers et des mar-
chandises sur ces routes cette poque. Divise, comme lEurope, en une
myriade de petits tats en butte aux attaques des Arabes musulmans, qui
occuprent la basse valle de lIndus au VIII
e
sicle, puis, de manire plus
terrible encore, par celles des envahisseurs turco-iraniens venus dAfgha-
nistan aprs lan 1000, lInde traversait alors une priode complexe et
turbulente de son histoire politique. Les routes menant aux terres islamiques qui
stendaient au nord-ouest furent nanmoins particulirement prospres aprs
linstauration du sultanat musulman de Delhi, en Inde du Nord, aprs 1200.
206 600 1492
Les transports maritimes
Le demi-sicle daventures maritimes portugaises et espagnoles qui tablit
un contact entre lEurope et le reste du monde atteignit son premier apoge
avec le dbarquement de Christophe Colomb dans le Nouveau Monde en
1492 et larrive de Vasco de Gama en Inde en 1498. La premire de ces
dates marque la fn de la priode tudie ici, car elle symbolise un tournant
dans lhistoire du monde, lEurope voyant alors la fn de son millnaire
disolement post-romain et commenant interagir vritablement avec le
reste de la plante.
Ce serait nanmoins une erreur de considrer ces grandes expditions
europennes comme des exploits ingals de la navigation et de la dcou-
verte. Malheureusement, hormis les priples quasi contemporains des flottes
chinoises commandes par Zheng He, les prouesses tout aussi remarquables
accomplies par les marins des ocans Indien et Pacifique au cours de cette
priode nont pas laiss de tmoignages directs. Mme si leurs voyages ont
eu moins dincidence sur lhistoire mondiale que ceux des Europens, leur
habilet, leur audace, leur persvrance et leurs comptences techniques
mritent une mention particulire malgr la raret des preuves historiques
directes.
Au moyen de techniques de datation archologiques et linguistiques, les
chercheurs sont parvenus situer loccupation des les polynsiennes aprs
lan 500 ; Tahiti semble par exemple avoir t atteinte au XIV
e
sicle. De
mme, Madagascar a t colonise par des peuples marins venus dIndonsie
au cours dune trs longue priode sachevant peu prs au XV
e
sicle. Bien
que ce peuplement nait pas ncessit daussi longues traverses ocaniques
que les expditions du Pacifique, les origines indonsiennes du malgache
attestent que les immigrants ont d tre nombreux parcourir une distance
comparable celle qui spare lEurope de lAmrique du Nord.
Alors quils ne connaissaient pas la boussole, ces marins polynsiens et
indonsiens se sont rvls dexcellents navigateurs et daventureux explo-
rateurs bord de leurs pirogues balancier et de leurs radeaux voile. La
voilure de leurs embarcations, dont les modles deux coques taient parfois
aussi longs que les vaisseaux europens de lpoque de Christophe Colomb,
est le fruit dun important processus dvolution et dinnovation dont le
foyer semble tre lIndonsie o sont apparues les premires voiles livarde
(Bowen, 1953, pp. 81 117 et 185 211 ; Hornell, 1946). Cette tradition dif-
fre considrablement de celle des voiles latines de locan Indien occidental
et des voiles chinoises en nattes de jonc tress renforces par des lattes.
Il semble donc que la rgion insulaire comprise entre lIndonsie et
Hawa ait connu une riche priode, malheureusement oublie, de prise de
Les moyens de communication et les transports 207
risques, dinventivit, de soif de nouvelles aventures et de vritables dcou-
vertes (Dodd, 1972). Mme si cette histoire a t clipse par lexpansion
maritime de lEurope aprs 1500, il faut garder ces faits prsents lesprit,
afin de ne pas cder des conclusions faciles sur la hardiesse, la perspicacit
ou le savoir technique et scientifique des Europens.
Locan Indien
La navigation dans locan Indien avait connu un essor considrable bien
avant lan 600. Les embarcations voile, gnriquement appeles dhow,
pratiquaient le cabotage le long des ctes dAfrique de lEst partir de
Madagascar, dans le sud de lArabie et de lIran, particulirement dans
le golfe Persique o taient entretenus des contacts commerciaux avec la
Msopotamie, et le long de la cte indienne de Malabar jusquau Sri Lanka.
Le commerce ctier de la partie orientale de lOcan sur la cte indienne
de Coromandel, dans le golfe du Bengale et le long de la pninsule Malaise
jusquen Indonsie semble avoir t conduit par des Indiens et des Indo-
nsiens plutt que par les Arabes et les Perses qui rgnaient sur les itinraires
occidentaux. Nanmoins, des marins et des marchands de toutes langues et
de toutes cultures se ctoyaient dans le monde cosmopolite des changes de
locan Indien. En outre, la technique maritime tait relativement uniforme
dans la rgion.
Les voiles livarde des les du Pacifique sont gnralement triangulaires
et envergues une bme. Les voiles latines rencontres dans locan Indien
se caractrisent galement par une forme peu prs triangulaire tout en
tant dpourvues de bme. Selon toute vraisemblance, ces deux techniques
drivent de versions primitives diffrentes : une voile fixe entre deux mts
verticaux dans le cas de la voile livarde et une voile carre suspendue une
vergue horizontale attache un mt vertical dans le cas de la voile latine.
Lindpendance de ces volutions indique que le monde de locan Indien
et celui des mers plus orientales ne constituaient pas un systme maritime uni-
que dans lAntiquit. Pourtant, ds le VII
e
sicle apr. J.-C., des bateaux indiens
pourvus de voiles de conception chinoise furent reprsents dans les grottes
dAja, tandis que les marchands arabes commenaient former une com-
munaut prospre dans le sud de la Chine. En somme, lancienne sparation
entre les rgions maritimes sestompait dj au dbut de cette priode.
Comme une grande partie des textes portant tmoignage de la navigation
dans locan Indien entre 600 et 1492 provient de sources musulmanes, il
est possible que le rle des Arabes ait t un peu exagr. Lide que lislam
tait en quelque sorte un facteur dencouragement aux activits maritimes
reste galement dmontrer.
208 600 1492
Il est vraisemblable que des marins venus dIndonsie, dInde, dIran
et dArabie se livraient un commerce qui portait tant sur des articles de
valeur, comme les pices dAsie du Sud-Est, que sur des marchandises en
vrac comme le bois dAfrique de lEst. En 711, le transport maritime dun
contingent arabe charg denvahir le Sind, la basse valle de lIndus, atteste
la science de la navigation, la capacit de transport et la connaissance des
ports ctiers qui caractrisaient le golfe Persique 75 ans aprs le dbut des
conqutes arabes. En Iraq, peu prs la mme poque, la prsence dun
groupe ethnique dIndonsiens appels Saybija en arabe vient lappui
de lexistence dun fonds similaire de savoir sur lautre rive de lOcan.
Ces connaissances ont dailleurs sans doute connu une nette amlioration
lorsque la boussole magntique chinoise a t introduite au XIII
e
sicle dans
la rgion (Needham, 1954, p. 247).
Au cours de la priode tudie ici, on peut donc prsumer que les rgions
littorales de locan Indien entretenaient des contacts rguliers et se trou-
vaient sous linfluence dune culture maritime plus ou moins commune vhi-
cule par des marins et des marchands issus dhorizons divers. Nanmoins,
cela ne signifie pas que les arrire-pays de ces rgions ctires taient eux
aussi en contact. Les vestiges archologiques dcouverts en Afrique de lEst
ne tmoignent pas dune vaste expansion de la culture ctire swahili (sil
en arabe, pluriel sawil) vers lintrieur des terres. En Somalie et en Arabie
du Sud, ainsi que dans la zone dactivit maritime relativement modeste
qui stendait jusqu mi-chemin de la mer Rouge, la plupart des ports se
situaient sur des ctes arides. En outre, mme lorsque les arrire-pays taient
peupls, comme la valle de laramawt et les hauts plateaux du Ymen ou
la montagne Verte (Jbl Akhar) dOman, des dserts et des hauteurs les
empchaient de nouer aisment des contacts terrestres avec dautres rgions.
En dautres termes, les contres influences par le systme maritime de
locan Indien communiquaient peu avec le reste du monde islamique.
Il en va de mme pour la plus grande partie du golfe Persique, bord
de dserts arides du ct arabe comme du ct persan, et pour la cte ira-
nienne de Makrn et le littoral pakistanais du Balchistn. Le Cha al-Arab,
confluent du Tigre et de lEuphrate qui se jette dans le golfe Persique, et
le delta de lIndus, qui se jette dans la mer dOman, constituaient de pr-
cieuses portes dentre vers des rgions agricoles plus vastes, de mme
que, dans une moindre mesure, quelques petits ports o aboutissaient des
pistes caravanires. Dans lensemble toutefois, en dpit de limmensit de
leur littoral, lAfrique de lEst et lAsie occidentale demeuraient tournes
vers lintrieur des terres tout en jouissant parfois des biens imports par la
socit de marchands cosmopolites et dynamiques avec laquelle elles taient
indirectement en contact. Le nord-ouest de lInde tait galement marqu,
jusqu un certain point, par cette sparation entre mer et terre en raison des
Les moyens de communication et les transports 209
dserts et des escarpements des Ghts occidentaux ; en revanche, plus au
sud, la cte de Malabar disposait dun arrire-pays plus vaste.
Le littoral du golfe du Bengale, qui se prolongeait le long de la pninsule
Malaise jusquaux les indonsiennes, offrait dans certaines rgions un accs
plus facile larrire-pays agricole ou sorientait rsolument vers les com-
munications maritimes. Il nest donc gure surprenant que certains aspects
de la culture indienne hindoue et bouddhique se soient diffuss vers lAsie
du Sud-Est continentale et insulaire sans faire de mme vers louest.
Malheureusement, la raret des informations dont nous disposons sur
lhistoire ancienne de lest de locan Indien empche tout expos prcis
sur les dates et les modalits de la communication.
La Mditerrane
Depuis louverture du canal de Suez en 1869, on sest accoutum considrer
la mer Rouge comme un lien naturel entre la Mditerrane et locan Indien.
En ralit, avant cet vnement, elle tait un cul-de-sac dont les rives sep-
tentrionales taient bordes de vastes dserts si arides que les quelques ports
maritimes qui sy trouvaient ne pouvaient dpasser la taille de petites villes.
En outre, les vents du nord rgnant dans cette rgion y rendaient trs diffcile
la navigation des bateaux tels quils taient grs entre 600 et 1492.
Si lon envisage lAsie occidentale comme une redoutable barrire terres-
tre entre le commerce de la Mditerrane orientale et celui de locan Indien,
lexistence dune rupture technique entre ces deux zones maritimes nest gure
surprenante. Les navires de locan Indien taient habituellement faits de plan-
ches attaches laide de cordes en fibre de palmier noues travers des trous
creuss cet effet. Les jointures taient calfates avec du bitume, substance
abondante dans ce qui est aujourdhui la rgion ptrolifre du golfe Persique
(illustration 22). linverse, les constructeurs mditerranens utilisaient des
clous et, au cours de cette priode, commencrent construire des vaisseaux
en clouant des planches une structure intrieure fabrique lavance.
partir du IX
e
sicle toutefois, un nouveau type de voilure originaire de
locan Indien, probablement du golfe Persique, fit son apparition en Mdi-
terrane (Bowen, 1953, pp. 197 198). Les voiles carres de lAntiquit furent
remplaces par des voiles latines triangulaires qui rsultaient certainement
dune fusion culturelle stimule par lunification musulmane de lgypte et
de la Syrie byzantines la Msopotamie et lIran sassanides.
Nanmoins, mme avec ce nouveau modle de voilure, la rame demeurait
un lment essentiel de la navigation en Mditerrane. Les galres servirent
aussi bien la guerre quau ngoce jusquau XIV
e
sicle o les cogues (kogge)
voiles carres, vaisseaux lourds, lents et de fort tonnage qui staient adapts
210 600 1492
au commerce en Atlantique Nord, se mirent dominer les flottes marchandes
(Parry, 1963, pp. 60 61). Quand un navire de charge mditerranen classique
du XIV
e
sicle, gr avec une voile latine, ncessitait un quipage de 50 marins
pour transporter 250 tonnes de marchandises, une cogue accomplissait la mme
tche avec peine plus de 20 matelots (illustration 23).
Lessor de ces bateaux commerciaux lents et peu manuvrables renfora
le besoin de vaisseaux de guerre rapides et maniables. Ainsi, tout au long de
la priode tudie, la galre voile latine continua de dominer les conflits
navals qui, avec la piraterie, ont jou dans lhistoire de la Mditerrane un
rle plus dcisif que partout ailleurs, au moins jusquau XV
e
sicle. Riche en
petites les, en ports abrits et en passages troits, cette mer tait idale pour
la navigation des galres. Ces btiments de combat taient capables de sortir
de leur base ctire pour surprendre les navires marchands qui passaient,
mais ils ne pouvaient rester longtemps en mer. En effet, ils transportaient
un quipage trop nombreux, et leurs lignes militaires profiles ne laissaient
gure de place bord pour les rserves deau douce.
La stratgie navale, apparue ultrieurement, qui consistait dfaire la
marine de lennemi et bloquer ses ports avec des navires capables de garder
leur position en mer pendant de longues priodes ne fut pas applique en
Mditerrane (Guilmartin, 1974). Un combat naval pouvait conduire une
victoire, mais celle-ci ntait gnralement pas suivie dun blocus, moins
que le vainqueur ne tienne galement des positions terrestres pour y abriter
ses galres. Par consquent, les ports fortifis et les forts ctiers jouent un
rle particulirement dterminant dans lhistoire de la rgion. De mme, le
dveloppement de lartillerie la fin de cette priode est davantage centr
sur les batteries ctires que sur les canons navals. Lors dune attaque, une
galre lance pleine vitesse afin dperonner un ennemi le rejoignait trop
vite pour pouvoir recharger les canons avec lesquels elle avait fait feu dis-
tance. Les coups taient donc rservs au moment prcdant immdiatement
le contact, ce qui nencourageait pas lessor dune artillerie navale comme
celle de lAtlantique Nord (illustrations 25 et 44).
Au dbut de cette priode, le trafic mditerranen se bornait principa-
lement au cabotage. Les marins couvraient rarement de grandes distances
au large, et, en hiver, les conditions mtorologiques interdisaient toute
navigation. Mme si certains historiens et dirigeants politiques envisagent
la Mditerrane comme un foyer naturel dunit en raison de son troitesse
et des similitudes gographiques existant entre ses rives, elle reprsentait
encore, pendant la majeure partie de la priode qui nous occupe, une barrire
considrable entre ses littoraux nord et sud, hormis aux extrmits, lendroit
o Espagne et Maroc se touchaient presque et o la cte du Levant jouissait
de liens faciles avec lgypte et la Grce, et vers le milieu, l o la Sicile et
Malte constituaient un pont entre lItalie et la Tunisie.
Les moyens de communication et les transports 211
Le renouveau commercial europen du XII
e
sicle, emmen par les cits-
tats de Venise, de Pise et de Gnes, raviva les relations transmditerra-
nennes qui taient en berne depuis le dclin de lEmpire romain. Lgypte,
la Tunisie et la mer Noire devinrent dimportants ports descales pour les
navires italiens, tandis que les Europens se murent en grands consomma-
teurs de biens fabriqus ou transbords dans le monde islamique (Ashtor,
1983). Cette nouvelle re de transports est marque par le dveloppement
des portulans, cartes marines dcrivant les ctes mditerranennes avec une
grande prcision et indiquant les directions par rapport au nord magntique,
ce qui permettait aux capitaines de raliser sans crainte de grandes traver-
ses. Si la plupart des portulans conservs sont de la main de cartographes
dEurope du Sud, il subsiste quelques cartes nord-africaines en arabe dont la
plus ancienne remonte 1330 (Soucek, 1992, pp. 263 265). Les premiers
exemplaires europens datent quant eux de la fin du XIII
e
sicle (Parry,
1963, p. 101). Cette invention ne semble toutefois pas stre propage tra-
vers les terres islamiques car, jusqu la fin de cette priode, ce type de carte
marine demeure inconnu dans locan Indien (Tibbetts, 1992, pp. 256 262)
(illustrations 122 124 et 259).
cette poque, les changes mditerranens taient galement facili-
ts par le dveloppement juridique dassociations commerciales, tant dans
le monde musulman que dans les socits chrtiennes. Le partenariat de
la commenda italienne se compare directement celui de la muraba
musulmane (Udovitch, 1970). Ces contrats prvoyaient quun marchand
fournisse un autre le capital ncessaire pour entreprendre une expdition
commerciale lointaine, les bnfices tant ensuite partags entre les deux
ngociants. Dans la mesure o ces liens reposaient sur la confiance et o
il tait difficile de connatre les prix pratiqus sur les diffrents marchs,
des rseaux commerciaux se tissaient souvent autour dautres affinits. Les
habitants dune cit-tat donne craient des partenariats et conduisaient des
changes commerciaux avec leurs concitoyens. Les juifs entretenaient des
relations troites sur les deux rives de la Mditerrane et jusquen Indonsie.
Un peu plus tard, les Armniens et les bany indiens en firent tout autant.
LAtlantique Nord
Les habitants des ctes europennes de lAtlantique et de la Baltique, isoles
du domaine maritime mditerranen et caractrises par une multitude des-
tuaires et de fjords, mirent au point des techniques de navigation diffrentes.
La voile carre de lAntiquit garda sa prminence, mais on la gra plus
effcacement. Les rames virent quant elles leur usage progressivement
restreint aux embarcations lgres. Si les bateaux vikings des VIII
e
et IX
e
212 600 1492
sicles avaient montr quun navire rames et voile carre pouvait vain-
cre lAtlantique Nord, comme en tmoigne le voyage de Leif Ericsson en
Amrique du Nord au XI
e
sicle (fg. 7, illustration 20), le dveloppement
maritime sorienta principalement vers la construction de vaisseaux plus
larges et de haut bord, propulss par plusieurs voiles carres. Au XV
e
sicle,
infuencs par les pratiques de la Mditerrane, avec laquelle les capitai-
nes du Nord avaient renou contact au cours du sicle prcdent, tous les
constructeurs europens commencrent ajouter des mts et des voiles sur
les hautes coques de lAtlantique Nord, confrmant ainsi cette tendance
(Parry, 1963, pp. 62 63) (illustrations 23 et 24).
Les raisons du dclin des galres ne sont pas difficiles dceler. La
cte ibrique de lAtlantique, le golfe de Gascogne et la mer du Nord se
prtaient mal au genre de combat naval pratiqu bord de ces btiments dans
les eaux troites de la Mditerrane. Celles de lAtlantique taient agites,
les les y taient relativement rares et immenses les distances jusquaux
ports des rives opposes. Les voiles taient indispensables, les bords levs
constituaient une protection contre la houle, et llargissement des coques
augmentait lespace de stockage. Il fallait 200 hommes pour manuvrer
une galre transportant 250 tonnes de marchandises. Or, au XIV
e
sicle, un
navire de lAtlantique Nord navait besoin que dun quipage dune vingtaine
dhommes (Parry, 1963, pp. 55, 61).
Les gains defficacit entrans par lessor de vaisseaux coque large
augmentaient la rentabilit du transport de marchandises en vrac et de faible
valeur. La laine, les crales et le vin en vinrent reprsenter lessentiel du
commerce en Atlantique Nord, comme les pices et autres marchandises
orientales prcieuses en Mditerrane, bien quaucune de ces tendances
nait t exclusive.
Bien que la construction navale de lAtlantique Nord ait fini par deve-
nir un facteur dcisif de la domination europenne sur les mers du monde,
Figure 7 Transports et communications dans lEurope du Nord du haut Moyen ge : bateau
viking, tour de guet ctire et messagers monts sur des chevaux quips de selles et dtriers
anciens. Redessin daprs la tapisserie de Bayeux , xi
e
sicle, muse de Bayeux, Norman-
die, France (daprs un dessin de Jean Thouvenin tir de M. Parisse, La Tapisserie de Bayeux,
Paris, 1983, p. 23).
Les moyens de communication et les transports 213
maints progrs de la navigation ne sont parvenus que relativement tard dans
la rgion, notamment la boussole et les cartes marines (routier, rutter ou
portulans) empruntes la Mditerrane. Ds la fin du XIII
e
sicle, les marins
italiens et catalans disposaient de cartes et de tables figurant un rseau de
lignes traces en fonction de la rose des vents, afin de faciliter la navigation
en haute mer, outils inconnus en Europe du Nord jusquau XVI
e
sicle.
Limportance historique des voyages maritimes dans lAtlantique Nord
samplifie au cours des dcennies antrieures aux voyages de Christophe
Colomb. Le prince portugais Henri le Navigateur (mort en 1460) fut lins-
tigateur dune srie dexpditions menes le long de la cte atlantique de
lAfrique. la suite de la Reconquista, les Portugais se tournrent vers le
sud et lancrent des assauts contre les ports marocains, ce qui les conduisit
vouloir contourner les terres des musulmans pour dcouvrir les sources de
leur or. Entre 1434, date laquelle Gil Eanes doubla le cap Bojador, situ
au sud des Canaries, 1 600 kilomtres seulement de Lisbonne, et 1488,
lorsque Bartolomeu Dias remit pied terre pour informer son souverain quil
avait contourn lextrmit de lAfrique et, ainsi, ouvert la voie aux voyages
directs vers lInde, lintrt national des Portugais se mua progressivement en
un dsir de dcouvrir la route des Indes. Paralllement, lEspagne finanait
les voyages du marin gnois Christophe Colomb, qui avait dj navigu vers
la Guine bord de navires portugais, dans le dessein plus hasardeux daller
bien au-del des les de lAtlantique dj atteintes au cours des dcennies
prcdentes. Si lexplorateur navait pas eu la chance de se heurter un
obstacle continental totalement imprvu, lui et ses hommes auraient pri en
mer comme lavaient prdit ses dtracteurs.
La mer de Chine
La navigation chinoise tait trs active durant cette priode. Les jonques
et les sampans qui sillonnaient les eaux ctires et les cours deau chinois
tmoignent dun domaine technique tout fait indpendant de celui de
locan Indien et de lAsie du Sud-Est
3
(Needham et Ronan, 1986, chap. 2,
5 et 6). linverse des bateaux quille dIndonsie, appels jong (terme
dont drive probablement le mot jonque ) en malais, les jonques avaient
habituellement un fond plat et une coque compartimente, ce dernier concept
ayant ensuite t adopt par les constructeurs europens. Leur gouvernail
tait suspendu dans laxe de la poupe, alors que la jong tait dote de deux
gouvernails latraux. En outre, les voiles carres chinoises taient non seule-
ment pourvues dune vergue et dun gui, mais elles taient aussi fxes un
ensemble de lattes horizontales destines renforcer les bandes de tissu ou
de jonc tress qui formaient la voilure. Avec leurs voiles gres sur trois mts
214 600 1492
ou plus, technique galement pratique en Indonsie, les bateaux chinois
surprirent les premiers Europens arrivs dans les mers dOrient et contri-
burent peut-tre ladoption des vaisseaux plusieurs mts en Europe. Pour
les combats, on utilisait des navires sur le pont desquels slevait un petit
chteau pourvu dune catapulte (par opposition aux gaillards des vaisseaux
de lAtlantique), quips de voiles ainsi que de rames pour les rendre plus
manuvrables (Needham et Ronan, 1986, p. 91, fg. 189).
Si les voies navigables intrieures semblent avoir jou un rle capital
dans le dveloppement de la construction navale en Chine au dbut de cette
priode, le pays en vint mettre profit ses longs littoraux et ses ports abrits
pour le transport ctier de crales et de marchandises, en particulier sous
la dynastie mongole des Yuan, la fin du XIII
e
sicle. Les bateaux chinois
naviguaient aussi jusquau Japon et diverses parties du Sud-Est asiatique,
comme latteste une jonque finement sculpte dcouverte Angkor Thom, au
Cambodge, date denviron 1185. Les navires de Chine du Sud runissaient
des caractristiques propres la jonque et la jong : clous et non cousus, ils
taient quips dun gouvernail axial comme les bateaux de Chine du Nord
et dune quille comme ceux dIndonsie (Manguin, 1993, pp. 253 280).
Il semble nanmoins que les navires chinois aient t rares dans locan
Indien et absents des ports commerants du Proche-Orient. En revanche,
une communaut trs active de marchands arabes se constitua Zaytn, au
nord dAmoy, pendant la priode islamique (illustration 21).
Lpisode le plus glorieux de la navigation chinoise eut lieu entre 1405
et 1433, lorsque lamiral Zheng He, galement connu sous le nom proverbial
d Eunuque aux trois joyaux qui explora lOccident , accomplit sept grands
voyages dans les mers de Chine de lEst et du Sud, ainsi que dans locan
Indien, atteignant mme lAfrique (Needham et Ronan, 1986, pp. 128 132).
Les Chinois connaissaient les rivages de cet ocan grce des sicles de
commerce, essentiellement men par des intermdiaires arabes mais aussi par
un certain nombre de compatriotes, et grce aux voyages en Inde de plerins
bouddhistes chinois. Aussi les expditions de Zheng He ne sont-elles pas
directement comparables aux voyages europens entrepris un peu plus tard
dans les eaux inconnues de lAtlantique, mais elles attestent nanmoins la
capacit des Chinois traverser de vastes mers et, si lempereur le dsirait,
exercer leur influence sur des terres trangres.
Les ambitions navales chinoises staient rvles lors de la cration
dune amiraut par les Song au XII
e
sicle, alors que le pays connaissait une
re de forte croissance conomique et de progrs techniques (Needham et
Ronan, 1986, pp. 120 126). En un sicle, le nombre descadres passa de 11
20, et les catapultes projetant des bombes poudre se gnralisrent sur
les navires. Certains vaisseaux utilisaient de nouvelles roues aube, pla-
ces la poupe ou sur le ct, et on commena tester le blindage en fer
Les moyens de communication et les transports 215
au dbut du XIII
e
sicle. Peu aprs, lorsque la dynastie des Yuan parvint au
pouvoir, lexpansion territoriale par la mer devint un objectif politique. En
1274, 900 vaisseaux transportrent 250 000 soldats sur la mer du Japon,
afin dattaquer ce pays, mais le mauvais temps contraria leur entreprise. En
1281, 4 400 bateaux repartirent lassaut, mais les Japonais furent nouveau
sauvs, cette fois par un typhon ou vent divin .
Au dbut du XV
e
sicle, sous le rgne des Ming, les chantiers navals
chinois produisirent une large flotte de nouveaux bateaux. Les plus imposants
dentre eux mesuraient 135 mtres de long et prs de 55 mtres de large,
transportaient un quipage de 400 500 hommes et possdaient jusqu
9 mts (Needham et Ronan, 1986, p. 123). Par comparaison, une galre
europenne contemporaine faisait peu prs 40 mtres de long pour 5 mtres
de large (Parry, 1963, p. 55). Le tonnage des navires chinois tait galement
plus gros que celui des vaisseaux espagnols et portugais qui naviguaient vers
lhmisphre occidental et longeaient les ctes de lAfrique. Ctait de ce
type de bateaux qutait compose la flotte de Zheng He.
Le premier voyage (1405 1407) du clbre amiral le conduisit Java et
Sumatra, Sri Lanka et sur la cte occidentale de lInde. Certaines escadres
de la quatrime expdition (1413 1415) atteignirent lIran, tandis que dautres
parcoururent les Indes orientales. De 1417 1419, la flotte chinoise parvint au
Kenya et en Somalie do elle rapporta notamment des girafes. Enfin, en 1431,
une dernire expdition forte de 27 550 officiers et marins entra en contact
avec une vingtaine de royaumes distincts et poussa encore plus au sud le long
de la cte africaine (Needham et Ronan, 1986, pp. 132 138). Deux ans aprs
son retour, en 1433, le second des deux empereurs Ming qui avaient financ
ces voyages mourut, et ses successeurs, coutant les recommandations dun
nouveau groupe de conseillers, se dtournrent des mers pour concentrer leurs
efforts sur la politique agricole. Les oprations navales ultrieures se limitrent
la protection du trafic ctier contre les pirates, et loccasion quavait eue la
Chine de simposer comme puissance maritime mondiale fut manque.
Dans la mesure o, linverse des expditions lances plus tard par les
souverains espagnols et portugais, les missions de Zheng He naboutirent
pas la dcouverte de contres inconnues ou de sources exploitables dor
et dargent, la dcision de renoncer ces onreuses explorations maritimes
tait sans doute fonde. Les Scandinaves avaient pris le mme parti quatre
sicles auparavant en renonant tirer profit des terres quils avaient atteintes
sur lautre rive de lAtlantique Nord.
Ces comparaisons mettent en vidence la bonne fortune dont ont joui
les capitaines des expditions europennes postrieures en dcouvrant de
grandes richesses assez tt dans leurs aventures communes.
216 600 1492
Les voies navigaBLes intrieures
Dans larticle mentionn plus haut, W. McNeill affrme que les transports
intrieurs eurasiens taient domins par les bateaux fuviaux, plus effcaces
et plus frquemment utiliss que les modes de transport terrestre. En Chine,
o plusieurs sicles de construction de canaux virent leur premier apoge
lors de louverture, en 605 apr. J.-C., du Grand Canal reliant le Huanghe au
Yangzi, les pniches se multiplirent. Partout o existaient des cours deau
et des canaux navigables, les transports par voie terrestre avaient tendance
prendre la forme de rseaux secondaires rayonnant partir des ports fuviaux
et servant la collecte et la distribution de denres et de marchandises
(illustrations 241 et 242).
Les conditions du transport fluvial diffrant beaucoup selon les rgions,
il est difficile den faire un expos rapide. LEurope possdait de nombreux
cours deau que sillonnaient des embarcations de toutes sortes. Des barques
rames en peau, en vannerie, en bois et mme en terre cuite taient employes
pour le transport de petits groupes de passagers et pour la pche. Dans ce
domaine des embarcations lgres, lhmisphre occidental se distinguait par
une grande diversit de modles, souvent trs novateurs, allant des kayaks
inuit en peau aux canos amrindiens en corce de bouleau en passant par
les radeaux pruviens en balsa (Hornell, 1946, pp. 148 175).
Certaines de ces embarcations servaient la navigation ctire, dautres
parcouraient les cours deau et les lacs. Malheureusement, la plupart des
informations dont nous disposons sur ce sujet sont relatives des priodes
postrieures, et nous ne pouvons donc qumettre des hypothses quant
lre prcolombienne.
Les navires de charge avanaient au moyen de voiles mais aussi de rames
ou de perches. Dans certaines rgions, notamment sur le Tigre et lEuphrate
o la circulation contre-courant tait plus facile par caravane, les radeaux
taient dusage courant.
Sur ces fleuves, des plates-formes en bois auxquelles taient amarres
des peaux danimaux gonfles dair sont attestes ds le II
e
millnaire av. J.-C.
et, pendant toute cette priode, continurent tre frquemment utilises
pour acheminer vers le nord les marchandises en provenance de Bagdad
(Hornell, 1946, pp. 26 30). L comme ailleurs, notamment sur les cours
deau de lHimlaya, leur avantage rsidait dans le fait qu larrive, on
pouvait vendre le bois et dgonfler les peaux qui taient rapportes en amont
laide de btes de somme.
La Chine possdait le plus grand rseau de navigation fluviale au monde.
Le Grand Canal permettait au riz de, Chine du Sud de descendre le Yangzi
puis de cheminer vers le nord afin de rejoindre le Huanghe do il tait
distribu dans le nord du pays. lgard du Yangzi, Marco Polo faisait
Les moyens de communication et les transports 217
remarquer, la fin du XIII
e
sicle, que davantage de marchandises prcieuses
et de grande valeur [allaient et venaient] par ce fleuve que par toutes les
rivires de la chrtient ainsi que par toutes ses mers . Il estimait 15 000
le nombre dembarcations qui naviguaient dans sa basse valle (Needham
et Ronan, 1986, p. 115).
Pourtant, le Grand Canal ne put tre emprunt en toute saison qu
partir du XV
e
sicle. Les premiers canaux chinois pousaient gnralement
la configuration naturelle du paysage. Les ingnieurs de la dynastie des
Yuan semployrent toutefois construire des cluses afin de faire passer
le Grand Canal au-dessus dobstacles montagneux pour atteindre Beijing
(Elvin, 1973, pp. 104 105). Leur entreprise ne russit quen partie. Ce nest
quen 1411, sous les Ming, quun systme complexe de 15 cluses fut bti
afin dachever une nouvelle voie navigable denviron 4 mtres de profon-
deur pour 10 mtres de large. En consquence, le volume annuel de crales
transportes par canal jusqu Beijing fut multipli par dix. Le transport
ctier de crales bord de jonques, qui avait connu un grand essor sous
les Yuan, connut alors un dclin brutal. La taille et lefficacit de la marine
de guerre subirent rapidement la mme volution. En 1474, la principale
flotte avait fondu, passant de 400 140 navires.
Les autres aspects de La communication
Nous avons jusquici consacr ce chapitre aux moyens de transport en sup-
posant tacitement que, partout o les peuples voyagent, ils communiquent
galement. Notons toutefois que bien des grands tats instituaient des sys-
tmes spcifques de relais pour la transmission des messages, en gnral
caractre offciel seulement. Au sein du califat islamique, ce rseau sappe-
lait bard, terme dorigine romaine car driv du latin veredus qui signife
cheval de poste. Le systme des Mongols portait quant lui le nom de yam
et, comme son quivalent arabe, reposait sur lutilisation de chevaux. En
revanche, on employait des coureurs en Inde ou chez les Incas pruviens o
un message pouvait parcourir 250 kilomtres par jour, avec un relais tous
les 2 kilomtres environ. Naturellement, ces systmes de communication
servaient aussi de rseaux de renseignements et informaient les souverains
de ce qui se tramait dans les lointaines provinces de leur royaume.
Un autre aspect de la communication cette poque est lapparition de
la xylographie chinoise, aux alentours du IX
e
sicle, et des caractres mobiles
corens au XIII
e
sicle. Une grande partie des premiers textes imprims tait
de nature religieuse. En Asie centrale, la plupart des fragments qui nous res-
tent proviennent dcrits religieux, de mme quen gypte o limpression
218 600 1492
par planches semble stre dveloppe de faon autonome peu prs la
mme poque quen Chine. Nanmoins, au temps des Song, des livres de
toutes sortes taient communment imprims (illustrations 115 et 116).
La communication par lintermdiaire de lettres et douvrages dpendait
toutefois du degr dalphabtisation et de la matrise dune langue commune.
En Chine, lusage universel dun systme unique de caractres reprsentant des
mots prononcs trs diffremment selon les dialectes rgionaux facilitait nor-
mment la communication crite et contribuait prserver lunit dun pays
immense. De manire quelque peu diffrente, le latin et larabe remplissaient
des fonctions semblables en Europe et dans le monde islamique. En 600, le latin
tait quasiment le seul idiome couramment crit dans le continent europen et
demeura la langue dominante des lettrs jusqu la fin de cette priode, alors
mme que les littratures vernaculaires gagnaient en popularit. La matrise
commune du latin permettait tous les Europens instruits de communiquer,
quelle que ft leur langue maternelle (illustrations 117 et 118).
Bien quil ait attendu le VIII
e
sicle pour simposer dans la prose scien-
tifique, larabe jouait le mme rle chez les rudits musulmans. Son statut
de langue du Coran lui donna une forme immuable dans laquelle chaque
enfant recevait son instruction. Ainsi, la langue crite ne suivit pas lvolution
des diverses versions parles qui divergrent tant au fil des sicles quelles
seraient devenues des idiomes distincts si elles navaient repos sur le socle
grammatical et lexical du texte coranique.
Dautres langues servaient la communication crite, quoique de manire
plus limite. Les juifs transcrivaient gnralement les langues vernaculaires
des rgions dans lesquelles ils rsidaient en caractres hbraques. Grce
ce systme, ils possdaient plusieurs langues crites le judo-arabique, le
judo-persan, etc. qui prsentaient lavantage, notamment commercial, de
ne pouvoir tre lus par dautres peuples. La langue et lcriture armniennes
procuraient le mme privilge aux marchands armniens.
Il convient enfin de mentionner les langues commerciales hybrides qui
rendaient possible la communication entre individus de contres diffrentes.
Ces idiomes, que lon appelle parfois sabirs, sont grammaticalement plus
simples que les langues dont ils drivent. La lingua franca originale tait la
langue commerciale pratique autour de la Mditerrane durant cette priode.
Dsormais disparue, elle tait fonde sur litalien tout en empruntant des
mots lespagnol, au franais, au grec et larabe. Lidiome vhiculaire n
en Afrique de lEst cette poque reut le nom de swahili, la langue des
peuples de la cte . Sa grammaire repose sur le bantou, mais il contient de
nombreux mots arabes. LAsie du Sud-Est continentale et insulaire disposait
elle aussi dune langue commerciale issue dune forme simplifie du malais,
dialecte qui, dans les temps modernes, est devenu la langue officielle de la
Malaisie et de lIndonsie.
Les moyens de communication et les transports 219
concLusion
Entre 600 et 1492, il est prfrable de procder une analyse rgionale des
moyens de communication et des transports mondiaux, comme il a t fait
dans ce chapitre. La Chine et ses mers adjacentes formaient un seul systme
eu gard la plupart de leurs caractristiques techniques, conomiques et
militaires. Des routes terrestres locales y desservaient des rseaux de cours
deau et de canaux quappuyait un commerce maritime actif mais habituel-
lement non conqurant. Malgr la pnurie de donnes rgionales, lAsie
du Sud-Est insulaire et la Polynsie semblent avoir elles aussi constitu
un systme maritime dont la composante terrestre tait ngligeable. Cette
hypothse est principalement formule la lumire de continuits techniques
et dindices mettant en vidence des migrations lointaines de populations et
de biens pendant cette priode. Le littoral de locan Indien formait gale-
ment un systme qui, pour des raisons gographiques, tait souvent isol de
son arrire-pays. Royaume cosmopolite peupl de marins et de voyageurs
dorigines et de religions diverses, il ne prolongeait vritablement aucune des
cultures qui lentouraient, mais les infuenait toutes en tablissant des liens
entre elles. Les systmes majoritairement terrestres comprenaient lInde, le
Moyen-Orient et lAsie centrale, ainsi que les franges nord et sud du dsert
du Sahara. Quant lEurope, elle peut tre considre sous langle dun
systme unique fond sur le transport fuvial et ctier, auquel sajoutait un
rseau secondaire de routes, ou de deux sous-systmes centrs sur la Mdi-
terrane et lAtlantique Nord.
Les critres qui prsident la classification de ces ensembles en sys-
tmes se composent dune continuit technique substantielle, dchanges
faciles de biens conomiques et culturels au sein du systme et de labsence
de barrires internes la communication comme il sen dressait entre les
systmes, quelles fussent de nature gographique ou culturelle, religieuse
ou politique. Il existait indiscutablement un certain degr de communication
et dchanges matriels entre ces systmes, mais ils ne formaient pas pour
autant un systme unifi ou mondial . Les relations intersystmiques
restaient lentes et difficiles, et les informations qui filtraient dune rgion du
monde lautre ne provoquaient souvent qutonnement et stupfaction.
Nanmoins, les contacts intersystmiques, souvent entretenus par des
individus dots dune grande perspicacit technique, ont sans cesse stimul
des progrs qui ont fini par converger pour donner forme aux systmes de
transports relativement uniformes des temps modernes. Les voiles latines
de locan Indien ont pntr en Mditerrane, laquelle les constructeurs
navals de lAtlantique ont emprunt le concept des mats multiples, lui-
mme peut-tre dorigine chinoise. Les modles de selles de chameaux
se sont diffuss du Moyen-Orient au Maroc, lInde et lAsie centrale.
220 600 1492
Paralllement, lamlioration des harnais de chevaux sest transmise de
Chine en Europe.
Lhistoire de la boussole tmoigne de linsaisissabilit des changes tech-
niques. En 1088, un sicle avant la premire mention europenne de cette
invention, un ingnieur et astronome chinois crivait ceci : Des magiciens
frottent la pointe dune aiguille sur un aimant ; aprs cela, elle se dirige vers le
sud. Mais elle sincline toujours un peu vers lest, et nindique par nettement
le sud. [On peut la faire] flotter la surface de leau, mais alors elle est plutt
instable. On peut la faire tenir en quilibre sur un ongle, ou sur le bord dune
tasse, o elle tournera plus facilement, mais comme ces supports sont durs et
lisses, elle risque de tomber (Needham et Ronan, 1986, pp. 9 10).
Des sicles dobservations et dexprimentations menes par les go-
manciens chinois semblent sous-tendre cette description. Cependant, quels
que soient les autres usages de cet instrument, la boussole marine est claire-
ment mentionne dans des documents datant de la priode immdiatement
postrieure celle de cet extrait. La possibilit dune diffusion du compas
chinois en Europe via locan Indien au cours du sicle suivant a fait lobjet
de nombreux dbats. Sans recenser tous les arguments soutenant ou contredi-
sant cette hypothse, il est simplement ncessaire de souligner que, comme
pour bien dautres facettes de la question des transports avant 1492, la raret,
lambigut et la discontinuit des donnes rendent difficile une vision den-
semble des vnements. Lhistoire des transports et de la communication
entre 600 et 1492 demeure donc un sujet dimportance dcisive sur lequel
on peut esprer que de nouvelles dcouvertes et analyses viendront faire la
lumire dans les annes venir.
notes
1. Le premier spcialiste avoir soulign limportance historique de lvolution des
harnais, auteur dune collection dillustrations qui demeure prcieuse, est Richard
Lefbvre des Nottes, 1924, 1931.
2. Archaeological survey of India. Annual report, 1909 1910, illustration XLIVa,
texte, p. 98. Je dois au professeur I. Habib la communication de cette rfrence fort
intressante.
3. Cet ouvrage recueille sous la forme dun seul volume les divers dbats sur les
questions maritimes dissmines dans les deux tomes de luvre complte.
Les moyens de communication et les transports 221
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6
Le savoir et les sciences
Ahmad Yusuf Al-Hasan
Le dveLoppement des connaissances
LAsie de lEst
La Chine connat une civilisation qui dure depuis la plus haute Antiquit. En
589, elle a t runife par la dynastie des Sui (581 618), sous lautorit de
laquelle fut achev le Grand Canal. La priode des Tang (618 907), qui a
marqu un progrs dans les arts, la littrature et lenseignement, a subi une
infuence certaine du confucianisme. Chaque district, ville et bourgade tait dot
dune administration et dcoles prives. Dans la capitale, des facults taient
ouvertes aux tudes suprieures. Le systme de concours crit pour le choix
des fonctionnaires sinstalla durablement. ct de luniversit, il se fonda une
Acadmie impriale. Linvention de limpression par plaques fournissait les
manuels ncessaires aux examens dentre dans ladministration et satisfaisait
la demande de prires et de sortilges, bouddhiques et taostes. La littrature
tait forissante en cette priode, mais les bouddhistes avaient une activit
scientifque, et les taostes pratiquaient lalchimie. Il y eut un infux de nouvelles
religions, notamment, le zoroastrisme, le nestorianisme et le manichisme.
La priode couverte par la dynastie des Song (960 1279) a connu de
magnifiques russites artistiques. Les ides traditionnelles du confucianisme
ont t rexamines ce qui a donn lmergence du noconfucianisme. Lin-
vention de limprimerie caractres mobiles a favoris la multiplication des
livres et stimul la connaissance de la lecture et la culture. Les recherches
alchimiques des taostes ont dbouch sur la formule de la poudre canon, tan-
dis que les sciences biologiques connaissaient un bel panouissement et que
le nombre des compilations et des ouvrages encyclopdiques augmentait.
224 600 1492
La dynastie (mongole) des Yuan (1279 1368) sest rvle moins fruc-
tueuse dun point de vue culturel, mais lEmpire mongol stendait sur une
immense superficie et les contacts avec ltranger saccrurent. la cour du
khn se pressaient musulmans et Europens ; lintensification des contacts
avec ltranger, en particulier avec lislam, insuffla de nouvelles ides scien-
tifiques et techniques, tandis que la connaissance du monde extrieur sam-
plifiait. Ces contacts culturels encouragrent la fondation dun observatoire
astronomique. Mais, la suite dune crise gnrale de lemploi, les rudits
chinois appliqurent de plus en plus leurs talents au thtre et au roman. Ils
utilisaient la langue vernaculaire, ce qui marquait un tournant significatif
de la civilisation (illustrations 95, 96, 115 et 134).
La dynastie des Ming (1368 1644) a restaur la civilisation chinoise
originelle. Sous ses premiers empereurs, le mouvement encyclopdique a
atteint son apoge, et cest en 1403 que fut lanc le projet du Yongle dadian,
ouvrage qui devait compter plus de 11 000 volumes. Au XV
e
sicle, lamiral
chinois Zheng He conduisit ses grandes expditions maritimes.
Les dbuts du dveloppement du Japon commencrent par sinspirer de
la civilisation chinoise. Au VI
e
sicle, les idogrammes chinois, le confucia-
nisme et le bouddhisme parvinrent au Japon par la Core. Au VII
e
sicle, le
prince Shtoku Taishi entama des contacts directs avec la dynastie Sui (illus-
tration 128). Il y eut un change denvoys, et nombre dtudiants japonais
partirent pour la Chine. En 701, le pays inaugurait un systme universitaire
et faisait construire des coles dans les provinces.
En 710, la capitale impriale fut transfre Nara qui connut alors un
apoge culturel. Quatre fois en 70 annes, des missions officielles furent
envoyes la cour des Tang, accompagnes dun grand nombre dtudiants.
On commena la compilation des deux plus anciennes histoires du Japon, le
Kojiki et le Nihon Shoki. Il y eut un nouveau transfert de la capitale en 794, cette
fois Heian-Ky. La priode dite Heian (794 1185) a connu une floraison
littraire brillante ; on devait compiler nouveau des histoires. Les premiers
crits de cette priode sont cependant presque tous rdigs en chinois.
Au cours du X
e
sicle, il se dveloppa une civilisation authentiquement
japonaise, ce qui fut lun des plus importants facteurs contribuant lav-
nement dune criture indigne et aux syllabaires kana. Les deux critures,
hiragana et katakana, permettaient de transcrire la langue nationale et leur
invention a marqu une date dimportance capitale dans lhistoire du Japon.
Grce lcriture hiragana, la production littraire en japonais connut un
essor remarquable, et de nombreuses femmes de talent rdigrent des uvres
littraires (illustration 257). Avec linstauration dun gouvernement mili-
taire, ou shgunat, commena le rgne de la classe des guerriers, les samu-
rai, tandis que samorait le dclin de laristocratie. Au cours de lpoque
Kamakura (1192 1333), le commerce avec loutre-mer favorisa de nouveaux
Le savoir et les sciences 225
dveloppements culturels comme lintroduction du bouddhisme zen et le
noconfucianisme venus de la Chine des Song. Les influences chinoises ont
laiss leur empreinte sur la formation de la culture des samurai, comme sur
la vie quotidienne (illustrations 14, 98, 256, 257 et 258).
La Core se laissa fortement imprgner par divers lments de la civili-
sation chinoise, comme les caractres de lcriture, le droit, le confucianisme
et le bouddhisme. Le royaume de Silla (668-935) a unifi le pays et adopt
la civilisation de la Chine des Tang ; la langue de Silla prfigurait le coren
moderne. Le bouddhisme devint une croyance rpandue, et le confucianisme
marqua les principes politiques et moraux (illustration 86). La dynastie Yi
fut cre en 1392 et adopta Hanyang (lactuelle Soul) comme capitale. Le
systme thique du confucianisme fut officiellement adopt, remplaant ainsi
le bouddhisme, et on choisit des rudits noconfucianistes pour occuper les
postes gouvernementaux. La dynastie Yi connut une floraison remarquable,
grce la technique de limpression avec des caractres mobiles, pratique
en Core ds 1234, et de nombreuses publications scientifiques virent alors
le jour. LAcadmie royale fut fonde en 1420 et, ds 1443, lalphabet pho-
ntique coren avait t men bien (illustration 97 et 125).
En 1204, Gengis khn adopta lcriture ougoure pour la langue mongole
(fig. 8). La langue tibtaine scrivit partir du VII
e
sicle avec des caractres
drivs de lcriture brahmi.
LInde et lAsie du Sud-Est
Les premiers sicles de lre chrtienne concident avec lge classique de
la science en Inde, re des plus glorieuses de son histoire. compter du
Figure 8 criture oughoure adapte par les Mongols. Lettre de lil-khn de Perse, Arghn,
au roi de France Philippe le Bel, en 1288 (daprs Mostaert, Cleaves et Woodman, 1962,
p. 105, illustration 1).
226 600 1492
roi Hara (606 646) jusqu la fn du VIII
e
sicle, on a assist en fait un
prolongement de la priode gupta ; on relve dailleurs des russites remar-
quables jusque vers 1200. Ensuite, la science indienne bifurqua sur deux
voies : la premire suivait la tradition, tandis que lautre se dveloppait sous
linfuence de la prsence islamique.
Lenseignement primaire, majoritairement rserv aux castes aristocra-
tiques, se donnait en sanskrit (illustration 100). Les universits et facults,
cres dabord par les bouddhistes puis par les hindous, se chargeaient de
lenseignement suprieur. Le nord de lInde comptait plusieurs centres de
culture, dont les plus importants taient Nland, Valabh et Vikramala.
Luniversit de Nland a t cre au cours de la priode gupta, et sa
rputation attirait des tudiants venus de ltranger. Les universits, nom-
breuses dans le Nord comme dans le Sud, taient rattaches des monast-
res bouddhiques ou des temples hindous. Certaines institutions hindoues
taient diriges par de savants brahmanes qui enseignaient chez eux. Les
mathmatiques et lastronomie ont atteint un sommet au cours de la priode
classique, tandis que la mdecine, lalchimie et lagronomie taient elles
aussi lorigine duvres de valeur. Si les textes juridiques et les commen-
taires abondaient, la littrature continuait de scrire en sanskrit, et il y eut
un renouveau dintrt pour la prosodie, la grammaire et la lexicographie.
Avant lmergence des langues vernaculaires, le sanskrit, puis le prkrit
ont t les vhicules de linstruction. Lalphabet cinghalais est une modifica-
tion de lcriture brahmi qui avait antrieurement servi au pli. Les langues
prkrites se situent mi-chemin entre le sanskrit et certaines des langues
vernaculaires vivantes de lInde (illustrations 101 et 102). On connat surtout
les crits en prkrit du janisme, lune des principales religions de lInde.
Au XIV
e
sicle, de saints hommes ont prch le bhakti, en langue locale
et non plus en sanskrit. Lun dentre eux, Nmdev, parlait le marh. Cest un
peu auparavant que les prdicateurs dautres traditions comme les nath-yogi
du Nord et les lingyat du Karaka commencrent utiliser les dialectes
locaux. Ce phnomne provoqua une rupture graduelle avec le sanskrit et
le prkrit, et la monte des langues vernaculaires, bengali, hindi, gujart
et marh qui se dvelopprent entre le VII
e
et le XIV
e
sicle ; toutes appar-
tiennent au groupe indo-aryen. Dans la famille des langues dravidiennes,
nous citerons les plus importantes : le telugu, le tamoul, le kannaa et le
malaylam. lexception du tamoul, une littrature a pris naissance dans les
trois autres langues, avec quelques influences du sanskrit (illustration 220).
partir du XI
e
sicle, le persan devint la langue de la culture et de la cour
(illustration 219). Les langues indiennes modernes fourmillent de mots
persans.
Les influences indiennes et chinoises ont pntr lAsie du Sud-Est ds
les premiers sicles de lre chrtienne. Cest la civilisation indienne qui a
Le savoir et les sciences 227
laiss lempreinte la plus profonde, tandis que la Chine influenait le Viet
Nam pour la seule raison quelle avait annex ce pays et que cette occupation
dura des sicles. Linfluence indienne sexera sur ce quon a appel l Inde
lointaine (Myanmar, sud de la Thalande, Cambodge et sud du Viet Nam),
la Malaisie occidentale, lest de Sumatra et le nord de Java. Les moines et les
savants venus de lInde, qui parlaient le sanskrit, sinstallrent dans ces pays
et contriburent consolider les communauts en tats rgionaux, thocra-
tiques et socialement stratifis, qui taient, selon les poques, soit bouddhi-
ques, soit hindou-brahmanistes. Java et au Cambodge, o se dveloppa
linstitution dun dieu-roi, les rudits verss dans le sanskrit faisaient partie
de la cour royale, mais lactivit littraire en sanskrit tait rserve llite,
et elle natteignit jamais les couches populaires. Au Myanmar, on naccepta
jamais vraiment lhindouisme et lon persista dans les tudes en pli, non
pas la cour mais dans les monastres bouddhiques de tout le royaume, ce
qui rendait ces tudes plus faciles daccs la population.
Aux XIV
e
et XV
e
sicles mergea une littrature vernaculaire. Aprs lin-
dpendance, acquise sur la Chine au XV
e
sicle, le vietnamien commena son
essor, utilisant une criture chinoise modifie. Aprs ladoption de lislam,
le malais devint langue littraire au XIII
e
sicle, faisant appel une criture
fonde sur les caractres arabes ; linstruction souvrit tous. Au Myanmar,
les premiers crivains furent des moines, puis des lacs forms par eux dans
leurs monastres. Les rois thas du Laos et du Siam crrent leur propre
littrature vernaculaire, mais le Cambodge ne produisit encore aucun crit
cette poque.
Le monde de lislam
On avait assist aux dbuts de la science islamique dans lAsie du Sud-
Ouest et en gypte, rgion qui avait t le cur de lAncien Monde pendant
4 000 ans avant lavnement de lislam. La priode qui scoule entre 622 et
750 a connu la gestation de la science dans les pays islamiques. Ds le milieu
du IX
e
sicle, la majorit de la population tait islamise. Dans celle des pays
qui formaient le noyau des contres de lIslam Syrie, Iraq et gypte ,
larabe devint langue vernaculaire, tandis quen Iran, il tait la langue de la
seule lite. On voit se produire, selon les rgions, dautres variantes dans le
degr darabisation. Les premiers centres de culture de lislam taient Mdine
et La Mecque. Aprs les conqutes du VII
e
sicle, de nouvelles institutions
souvrirent dans les villes nouvellement construites dAl-Bara et de Kfa,
en Iraq. Avec le transfert du califat Damas, au temps des Omeyyades, la
nouvelle capitale devint aussi un important centre culturel. Le savoir musul-
man commena vraiment avec le dbut de la codifcation de lcriture arabe,
228 600 1492
ce qui permit de transcrire le Coran en 650. Limportance de larabe, devenu
la langue du Coran, dboucha, au VIII
e
sicle, sur le dveloppement dune
grammaire et dtudes linguistiques. Thologie et jurisprudence devinrent
forissantes, et divers mouvements culturels, religieux et philosophiques
frent leur apparition. Les sciences rationnelles taient toujours tudies
en grec, en syriaque et en pehlevi, mais, au cours de la priode tudie, on
assista aux dbuts des traductions partir de ces langues.
En 750, lors de larrive au pouvoir des Abbssides, le terrain tait dj
prpar pour la renaissance scientifique qui allait suivre ; alors commena la
deuxime phase de la civilisation islamique. Le calife Al-Manr (754 775)
commena la construction de Bagdad en 762. En quelques annes, la ville
tait devenue le centre de la culture de tout lEmpire islamique. Sous le rgne
dAl-Manr et des califes qui lui ont succd, la science et les connaissances
atteignirent leur apoge. La recherche scientifique en arabe prit de llan au
dbut du IX
e
sicle, moment favorable la traduction grande chelle des
ouvrages de sciences naturelles. Le mouvement de traduction, commenc
sous le rgne dAl-Manr, se prolongea pendant 150 ans.
Lenseignement se rpandit dans toutes les villes et les bourgades de
lIslam, tandis que, partout, lon rencontrait des savants et des rudits. Vers
le milieu du VIII
e
sicle, un systme dcoles lmentaires, les maktab,
existait dans presque chaque bourgade ou village. Pendant les premiers
sicles, des matres indpendants dispensaient un enseignement suprieur
dans lenceinte des mosques. Ce systme engendra un rseau de facults,
al-madrasa, qui commena de se crer partir du XI
e
sicle. Les profes-
seurs recevaient un traitement gnreux, grce des dons, tandis que les
tudiants taient logs, nourris et vtus. Ces facults se rpandirent dans
tout lIslam. En fait, beaucoup dentre elles taient des universits, comme
la Mustaniriyyah, Bagdad (1234) (illustration 197). Bien des profes-
seurs indpendants donnaient des confrences de philosophie, dastrono-
mie, dastrologie, de gomtrie, de mdecine, de pharmacie, de sciences
naturelles et dalchimie. En gnral, la mdecine tait enseigne dans
des coles rattaches aux hpitaux, tandis que lon sinitiait aux sciences
exactes (mathmatiques, astronomie et physique) dans les observatoires. Il
existait aussi des instituts de recherche comme le Bayt al-ikma (Maison
de la sagesse), fond Bagdad, en 830, par Al-Mamn. Il se composait
dun observatoire astronomique, dun bureau de traduction et dune grande
bibliothque. En 1005, le calife Al-kim fonda un institut de recherche et
dtudes suprieures au Caire. Au X
e
sicle, sous le rgne des Smnides,
Bukhr devint elle aussi un grand centre intellectuel, dot dune biblioth-
que clbre. Lexistence des bibliothques, qui se rpandaient partout, tait
favorise par la fabrication du papier ; ainsi se cra le mtier de warrq,
celui qui avait affaire ce nouveau support et copiait les manuscrits. On
Le savoir et les sciences 229
finit par trouver du papier dans toutes les rgions de lIslam, avant quil
atteigne lEurope (illustrations 114, 126 et 130).
En Iran, aprs le VII
e
sicle, le pehlevi amora un dclin et finit par tomber
en dsutude. Une nouvelle langue persane prenait forme, mais lactivit litt-
raire ne commena pas avant le IX
e
sicle. Le grand pote persan Firdsi (mort
vers 1020 1026) termina le grand pome pique de son peuple, le Shh-Nmeh
(illustrations 12 et 219). Au XIII
e
sicle, le persan tait devenu une langue part
entire, riche dcrits scientifiques et historiques considrables. Citons, entre
autres, les premires uvres gographiques connues, le udd al-lam (Les
Limites du monde, X
e
sicle) et le Dnishnmeh-yi Al dIbn Sn. Lcriture
ougoure servait transcrire le turc. Mais, aprs leur conversion lislam, les
Turcs dAsie centrale adoptrent la langue arabe, la suite des Tadjik (illustra-
tions 112 et 113), et la littrature turque fit son apparition au XI
e
sicle. En Syrie,
la langue vernaculaire tait laramen, avant dtre remplac par larabe. Le
syriaque conserva son statut de langue ecclsiastique des monophysites, tandis
que lhbreu demeurait au titre de langue littraire et liturgique, mais larabe
tait la langue des savants juifs ns dans des rgions islamiques (illustrations 76
79). Larabe, lui aussi, devint une langue littraire pour les peuples berbres ;
dailleurs, lcriture arabe transcrivait la plupart de leurs langues. Le copte fut
galement remplac par larabe, mais il resta langue liturgique.
LAfrique subsaharienne
Entre les VIII
e
et XV
e
sicles, cette rgion fut le thtre de lapparition de
plusieurs royaumes et empires forissants. Ses peuples avaient organis des
rseaux trs effcaces dchanges commerciaux lointains, une agriculture
perfectionne et des activits minires et mtallurgiques. Les grands tats
africains taient les empires soudanais du Ghana, du Mali, du Songhay et du
Knem-Borno. Certains dentre eux avaient des superfcies et un chiffre de
population suprieurs ce qui existait alors en Europe. Le littoral oriental du
continent, de la corne de lAfrique Sofala, entretenait des relations commer-
ciales directes avec le monde islamique et lExtrme-Orient. Cest ainsi qu
la longue se crrent plusieurs petites cits commerantes, dentre lesquelles
se distingua Kilwa. De ce mlange entre Arabes, Persans et Asiatiques avec
les Bantous indignes apparut une nouvelle culture swahili, ainsi quune
population. Madagascar fut aussi le creuset dune symbiose entre civilisations
africaines et orientales. Au dbut du IV
e
sicle, le royaume dAxoum, anctre
de lthiopie, adopta le christianisme monophysite. En Afrique centrale, il se
fonda plusieurs tats : le royaume du Kongo, louest, et lempire de Mwene
Mutapa, lest, avaient une position dominante. Dans la partie australe du
continent, on a trouv des restes dune civilisation alors forissante.
230 600 1492
Lenseignement en Afrique
subsaharienne prparait les enfants
assumer leurs responsabilits au
foyer, au village et dans la socit.
Il assurait une formation la reli-
gion et des mtiers, ainsi quune
pleine intgration la socit. Le sys-
tme islamique fond sur lcriture
avait cours dans toutes les rgions
o stait rpandu lislam. Ainsi se
crrent des coles lmentaires
reposant sur ltude du Coran.
la fin de notre priode, Tombouc-
tou possdait 180 coles lmen-
taires et une universit clbre. La
prosprit favorisa lclosion dune
classe de lettrs qui se consacraient
la prire et ltude. Le com-
merce du livre tait florissant. Les
universits soudanaises (en arabe
mdival, Sdn dsignait toute la
bande sahlienne au sud du Sahara,
de lAfrique de lOuest lAfrique
de lEst) enseignaient les humani-
ts, parmi lesquelles on comptait
tous les sujets islamiques, ainsi que la grammaire, la rhtorique, la logique,
lastrologie, lastronomie, lhistoire et la gographie. Llite soudanaise
stait hisse des sommets dans le savoir islamique. La littrature africaine
islamique rgnait dans tout le Sdn, du littoral atlantique la mer Rouge.
Outre les crits, il existait une tradition orale (voir plus bas lhistoriographie),
source de savoir et de connaissances scientifiques dans toute lAfrique.
Le continent africain est une vaste zone linguistique au sein de laquelle
existent plus de 1 000 langues. On y distingue quatre familles principales :
afro-asiatique, nigro-congolaise, nilo-saharienne et khoisan. La famille
nigro-congolaise est la plus vaste, qui sest rpandue dans lensemble de la
zone subsaharienne. Les langues importantes sont le swahili, le fulani, ligbo,
le wolof, le yoruba et le zoulou. Dans la famille afro-asiatique, existant en
Afrique du Nord, dans la corne de lAfrique et lAsie du Sud-Ouest, on classe
le galla, le somali et le beja, issus de la branche couchitique, le hawsa, issu du
tchadien, larabe, lhbreu et lamharique, qui ont le smitique pour origine
commune, le berbre et, enfin, le copte. Les langues nilo-sahariennes se par-
lent dans une rgion qui stend du Mali, louest, lthiopie, lest, et de
Figure 9 criture arabe dAfrique du Nord et de
lOuest. Page dun rcit sur le royaume du Mali
extrait du Rila ( Voyage ) du voyageur marocain
Ibn Baa, XIV
e
sicle (Bibliothque nationale
de France, Paris, MS arabe 2291, folio 103).
Le savoir et les sciences 231
lgypte, au nord, la Tanzanie, au sud. Le songhay est lune des principales
langues de cette famille. Les langues de la famille khoisan sont parles dans
lextrme sud de lAfrique.
On trouvait en usage des systmes dcriture idographiques analogues
aux hiroglyphes gyptiens. Ctait un ancien systme nubien, drivant du
copte, qui tait utilis, mais, plus tard, le nubien a t consign en cri-
ture arabe. Le guze, lamharique, le tigr et le tigrinya scrivent grce
lalphabet thiopien, lui-mme issu dune criture sabenne de lArabie
du Sud (illustration 279). Au cours de cette priode, le hawsa et le swahili
scrivaient en alphabet arabe (fig. 9).
LEurope, Byzance et la Russie antique
Au VII
e
sicle, les nations du Nord et de lOuest europen taient encore
en formation, car elles mergeaient peine des nombreuses migrations
dont elles avaient t le thtre. Ce nest pas avant le X
e
sicle que la carte
linguistique et ethnique de lEurope septentrionale a commenc de se sta-
biliser et de se modeler dans sa forme moderne. cette poque, lglise
devint lhritire de lEmpire romain et la matresse de linstruction, grce
aux coles quelle a cres et entretenues. La plupart des hommes instruits
taient des prtres ou des moines, et toutes les branches du savoir taient
subordonnes la thologie. Les uvres dIsidore (mort en 636) et de Bede
(mort en 735) sont reprsentatives des crits scientifques des dbuts de la
priode. Elles avaient pour seul objectif de prserver ce qui subsistait de la
civilisation classique. La renaissance scientifque que connut lEurope au
XII
e
sicle eut beaucoup plus dimportance pour la science que la renaissance
de lAntiquit classique qui eut lieu plus tard en Italie. Cette renaissance
introduisit en Europe lensemble des connaissances de la philosophie, de la
logique, des sciences exactes, des sciences naturelles non mathmatiques
et de la mdecine, grecques et musulmanes. Il ne fallut pas moins de deux
sicles, le XIV
e
et le XV
e
sicle, pour assimiler cette somme de savoirs et
commencer laborer une science nouvelle.
Le mouvement de traduction saccompagna dun renouveau des tudes
suprieures en Occident. Louest de lEurope tait la veille de sa renaissance
politique, sociale et conomique. La croissance dmographique et lurbani-
sation favorisaient le dveloppement des coles. Les coles cathdrales firent
leur apparition, notamment Reims, Chartres et Paris. Avec la parution, aprs
le XII
e
sicle, duvres traduites du grec et de larabe, les tudiants, venus
de toutes les rgions dEurope, afflurent en grand nombre vers ces coles.
Une fois que matres et tudiants devinrent aussi nombreux, les universits
se crrent. Au dbut, ce furent Paris et Bologne ; la fin du XII
e
sicle et,
232 600 1492
au dbut du XIII
e
sicle, les universits se multiplirent dans toute lEu-
rope. Cest en leur sein que ladaptation et lassimilation des connaissances
grecques et islamiques trouvrent leur aboutissement et que se situaient les
centres de lactivit intellectuelle. Limportance de ces universits pour la
cration de la science moderne fut plus considrable encore, car elles ont
fourni la fondation institutionnelle sur laquelle se sont ancres les russites
des sicles suivants (illustrations 127, 133, 137 et 141, carte 3).
Entre-temps, Constantinople assumait la prminence sur la chrtient
dOrient, tandis que Rome jouait le mme rle pour lOccident. Le schisme
entre les glises dOrient et dOccident commena au VIII
e
sicle et fut
consomm en 1054. Byzance connut alors son ge dor, entre les IX
e
et XI
e
sicles ; il y eut ensuite une dcadence aprs les attaques des Seldjoukides,
par lest, et des Normands, des Bulgares et des Patzinak (Petchngues) par
louest. La suprmatie commerciale se dplaa alors vers Venise. Constan-
tinople tomba entre les mains des croiss en 1204, fut reprise en 1261 et
perdue dfinitivement, au bnfice des Ottomans, en 1453.
La rhtorique comptait plus que la pense individuelle dans lenseigne-
ment suprieur Byzance. Lenseignement de la philosophie traitait plus
dexplication que danalyse, et loriginalit tait absente des sciences. Mais,
en dpit de ces limites, les Byzantins ont su conserver la littrature, la science
et la philosophie de la Grce classique dans des manuscrits recopis, dont
certains furent transmis en Occident (illustration 127).
On peut distinguer, parmi les Slaves, ceux de lEst, de lOuest et du
Sud. La religion quils pratiquent les divise en deux groupes ; ceux qui sont
associs lglise orthodoxe dOrient et ceux qui adhrent lglise catho-
lique romaine. Avec quelques exceptions, la division est encore marque plus
avant par lusage de lalphabet cyrillique pour les premiers et de lalphabet
latin pour les autres (illustration 105 et 106).
Les Slaves de lOuest avaient une vie culturelle et politique intgre dans
le modle gnral europen ; plus que leurs semblables, ils prenaient part
aux bouleversements culturels, philosophiques, politiques et conomiques de
lOccident. Des universits se crrent en Bohme, en Pologne et en Hongrie.
Dautre part, les Slaves de Russie et des Balkans, dont les territoires furent
envahis par les Mongols et les Turcs, restrent pendant de nombreux sicles
coups de tout contact troit avec lOuest ; ils neurent donc pas connaissance
du renouveau de la science qui commena avec la traduction des ouvrages
arabes. Le schisme entre les deux glises dOrient et dOccident constitua
encore un facteur disolement. Et lune des grandes diffrences rsidait dans
le fait que, dans chaque pays, les orthodoxes recouraient la langue verna-
culaire pour les services religieux ; aussi, contrairement au latin en Occident,
la langue grecque ne devint-elle pas la langue universelle de la culture.
Le savoir et les sciences 233
O c a n
A t l a n t i q u e
Saint Andrews
vers 1413
Oxford
vers 1220
Cambridge
vers 1225
M e r
d u N o r d
R
h
i
n
Paris
vers 1200 Orlans
vers 1250
Salamanque
vers 1230
Tage
Rostock
1419
M
e
r
B
a
l
t
i
q
u
e
V
i
s
t
u
l
e
Cracovie
1397
Vienne
1365
Cologne
1388
Heidelberg
1385
O
d
e
r
Leipzig
1409
E
l
b
e
Erfurt
1379
Prague
1347
D
a
n
u
b
e
M
e
u
s
e
S
e
i
n
e
Angers
1229
L
o
i
r
e
G
a
r
o
n
n
e Montpellier
vers 1220
Avignon
1303
R
h

n
e
Pavie
1361
P
Bologne
vers 1150
Padoue
1222
M
e
r
A
d
r
i
a
t
i
q
u
e
Florence
1349
Pise 1343
Prouse
1308
T
i
b
r
e
Salerne
vers 1250
Naples
1224
M
e r
M
d i t e r r a n e
G
uadalquivir
Coimbra
1308
Valladolid
vers 1230

b
r
e
Lrida
1300
Toulouse
1229
V
l
t
a
v
a
Carte 3 Les universits europennes au Moyen ge (daprs D. C. Lindberg, The beginnings
of Western science, Chicago University Press, 1992, p. 207).
En 1240, lEmpire tatar, galement connu sous le nom de Horde dor,
imposa sa domination la Russie jusquen 1451. La civilisation russe en
fut trs affecte, ainsi que lglise qui se replia sur le formalisme et le strict
respect des rites. la fin du rgne des Tatars, la Russie, dsormais unifie
sous le pouvoir de Moscou, tait entre dans une nouvelle phase de son dve-
loppement. Cest alors que les divers pays de lEurope de lEst tombrent
sous la coupe des Ottomans pendant quatre sicles, aprs avoir t tmoins
de lascension et de la chute de leurs royaumes respectifs.
Pendant toute la priode, le latin demeura la langue du savoir en Europe
occidentale, et les langues romanes se dvelopprent partir du latin vulgaire.
Le franais, le premier, donna naissance une langue littraire, bientt suivi
234 600 1492
de litalien, de lespagnol, du portugais, du provenal et du catalan. Cest pour
des raisons politiques que ces deux dernires langues connurent un dclin
et laissrent respectivement la place au franais et lespagnol. La famille
germanique (anglais, allemand, nerlandais et langues scandinaves) connut
elle aussi un plein essor cette mme poque. Lislandais se cra partir
du norvgien. Ce dernier tait lui-mme une langue apprise, et le latin ne le
remplaa jamais entirement dans les uvres littraires. Le yiddish est une
langue germanique que lon vint associer avec la population juive dEurope
centrale aux alentours du IX
e
sicle ; cest un mlange dlments germani-
ques et hbreux, avec quelques traces de langue slave. Le galique, parl en
Irlande, tait dj une langue littraire au VIII
e
sicle et donnait naissance de
nombreux textes. cette poque, le pays entier sexprimait dans cet idiome
(illustration 104).
Prserv par son patrimoine littraire ainsi que par lEmpire byzantin, le
grec a subi des changements considrables travers les sicles, et une diglos-
sie interne entre la forme crite et la forme parle la profondment marqu.
Enfin, en mme temps que le grec classique, une langue vernaculaire sest
forme, qui a servi des crits simples. Au IX
e
sicle, saint Cyrille a utilis
une forme mridionale de langue slave pour traduire la Bible des Septante, et
le vieux slavon dglise est rest, depuis, le vhicule de lorthodoxie russe.
De nos jours, lalphabet cyrillique codifie toutes les langues slaves orientales
(illustrations 106 et 153), tandis que les langues slaves occidentales et la
plupart des Croates font appel lalphabet latin. lpoque considre, la
principale langue slave tait le bohmien, ou tchque. Les premiers textes
tchques nous ramnent au XIII
e
sicle, tandis que la littrature russe est
reprsente alors par des crits religieux ou des rcits de voyages. Des
glossaires de botanique publis en polonais attestent de son existence. Dans
la branche finno-ougrienne, le hongrois a t codifi grce un alphabet
latin modifi, datant du XIII
e
sicle. Les premires inscriptions gorgiennes
datent du V
e
sicle. Le nouveau gorgien, devenu langue littraire laque au
XII
e
sicle, use de lalphabet mkhedruli. Lalphabet armnien a t invent
par saint Mesrop (V
e
sicle). Ds le IX
e
sicle, larmnien parl a commenc
se sparer des idiomes littraires ; on a commenc lcrire, paralllement
la langue classique, au XII
e
sicle (illustration 156).
LAmrique prcolombienne
Lappellation civilisation prcolombienne fait allusion aux cultures indi-
gnes de lAmrique qui spanouissaient avant le XVI
e
sicle et la conqute
espagnole. On compare souvent les bilans culturels exceptionnels de ces
civilisations ceux de lAncien Monde.
Le savoir et les sciences 235
Les Mayas avaient produit lune des plus grandes civilisations de lh-
misphre occidental. Ils pratiquaient lagriculture, construisaient de vastes
btiments en pierre et des temples en forme de pyramide, travaillaient lor et
le cuivre, avaient mis au point un calendrier prcis et utilisaient une criture
hiroglyphique. Depuis quelque temps seulement, on parvient dchiffrer
ces signes. Les Mayas rvraient leurs prtres : pour accder la fonction
sacerdotale, limptrant devait recevoir une instruction rigoureuse dans une
cole o on lui enseignait lhistoire, lcriture, la divination, la mdecine
et le systme calendaire (illustrations 92, 93, 294 et 295). Les Aztques,
pour leur part, ont cr un vaste empire de 6 millions dhabitants, dot de
systmes agricoles remarquables, faisant appel lirrigation et la mise
en valeur des terres. Leur calendrier tait le mme que celui dune bonne
partie de la Mso-Amrique (illustration 114). Le Mexique avait une langue
crite, mais on pourrait plutt parler de pictogrammes (illustration 94) ; la
prservation du patrimoine culturel dpendait surtout de la transmission
orale des vnements importants et des connaissances.
Dans les Andes centrales, le plus grand dveloppement culturel a t
celui de lempire des Incas qui, son apoge, comptait une population de
quelque 6 millions dindividus. La technique et larchitecture des Incas
taient trs perfectionnes, et lon peut encore admirer leurs systmes dir-
rigation, leurs palais, leurs temples et leurs fortifications, ainsi que leur
vaste rseau routier. Leur langue ntait ni crite ni codifie, aussi leur
histoire et leur culture taient-elles conserves grce la tradition orale.
Lenseignement quils dispensaient se divisait en deux catgories distinctes :
un enseignement technique pour le peuple et une formation trs spcialise
pour laristocratie.
Les sciences exactes
Les mathmatiques dans lAmrique prcolombienne
Les mathmatiques mayas faisaient entrer en jeu de remarquables russites :
la notation positionnelle et le zro. Dans le systme numrique, le rapport
daccroissement des units successives tait de 20 dans toutes les positions,
except la troisime. Ainsi, 20 units de lordre infrieur (kin, ou jour) font
une unit de lordre suprieur suivant (uinal, ou 20 jours) ; 18 uinal font
une unit du troisime ordre (tun, ou 360 jours) ; 20 tun font une unit du
quatrime ordre (katun, ou 7 200 jours) et ainsi de suite jusqu lordre le
plus lev, alautun. Un alautun gale 64 millions de tun. Dans les codex
mayas, les symboles qui reprsentent les chiffres de 1 19 taient exprims
236 600 1492
par des traits et des points. Chaque
trait reprsente 5 units et chaque
point 1 unit. Le zro est reprsent
par un symbole qui voque un il
demi ferm. Les nombres sont
aligns verticalement, lordre inf-
rieur occupant la position la plus
basse (fg. 10).
Les mathmatiques en
Chine et au Japon
Sous la dynastie des Tang
(618 906), Wang Xiaotong (foruit
625) crivit le Qigu Suanjing, dans
lequel il traitait dquations du troi-
sime degr et dquations quadratiques. la fn du VIII
e
sicle, le systme
dcimal fut simplif, et Han Yan crivit simplement le mot duan pour sparer
les dcimales. Au cours du mme sicle, le symbole zro tait mentionn
dans luvre de lastronome indo-chinois Qutan Xida. Sous les dynas-
ties Song et Yuan, on compte quatre grands mathmaticiens. En 1247, Qin
Jiushao crivit ses Notes sur les traits mathmatiques en neuf sections. Il
y traitait des quations indtermines et donnait des solutions aux quations
jusquau dixime degr. Li Ye crivit le Miroir de la mer de la mesure du
cercle en 1248. Il y abordait le problme de linscription dun cercle dans
un triangle et crivit lquation qui en rsultait, avec 4 inconnues. Yang Hui
publia une Analyse dtaille des rgles mathmatiques en 9 chapitres ; il y
donnait la somme de plusieurs sries et rsolvait, en 1261, des quations
5 inconnues. Le dernier grand mathmaticien chinois a t Zhu Shijie qui
crivit une Introduction aux tudes mathmatiques en 1299 et le Prcieux
miroir des quatre lments qui marque lapoge de lalgbre chinoise en
1303. Le premier ouvrage a t le vhicule de lintroduction de lalgbre
chinoise au Japon. Dans le suivant, Zhu sest servi dun diagramme identique
celui du triangle de Pascal pour dcouvrir les coeffcients numriques du
dveloppement des binmes.
Les ouvrages mathmatiques chinois ont atteint le Japon, par linterm-
diaire de la Core dabord, puis directement de Chine. Le prince Shtoku
Taishi (mort en 622) a t dclar pre de larithmtique japonaise ; une cole
darithmtique a t fonde aux alentours de 670, et 9 ouvrages chinois taient
au programme des tudiants en mathmatiques. Cette priode a t toute de
prparation et na en rien contribu ce que la Chine avait dj cr.
Figure 10 La numration vicsimale maya
(daprs M. D. Coe, The Maya, Londres, 1966,
p. 183).
Le savoir et les sciences 237
Les mathmatiques en
Inde
Avant lan 600, les mathmatiques
connaissaient dj une certaine
maturit. Deux vnements ant-
rieurs valent dtre mentionns. Le
systme dcimal base 10, connu
des Indiens ds le dbut du VI
e
si-
cle, est probablement inspir des
Babyloniens (fg. 11). Autre rus-
site lactif des Indiens, la trigo-
nomtrie. Les premires tables
des sinus ont leur origine en Inde.
Parmi les mathmaticiens qui ont
travaill aprs 600, on en compte
trois, particulirement minents.
Brahmagupta (n en 589) a mis au
point un lemme qui a servi rsoudre les quations indtermines du second
degr, ainsi quune formule pour la somme des progressions arithmtiques.
Les oprations arithmtiques de Mahvra (vers 850) reposent sur la place
des dcimales, et certaines font appel au zro. Il a galement tudi les
progressions gomtriques. Bhskara II (n en 1114) reprsente le sommet
de la science mathmatique en Inde. Il a t le premier dterminer que la
division dun nombre par zro tait infnie. Il a trait des quations linai-
res et des quations du quatrime degr, dtermines et indtermines, de
la mensuration simple, des progressions arithmtique et gomtrique, des
quantits incommensurables et des triades de Pythagore.
Les mathmatiques islamiques
Les chiffres indiens ont fait leur apparition en Syrie au VII
e
sicle, tandis
quau VIII
e
sicle la traduction duvres astronomiques indiennes introduisait
leur arithmtique. Le premier trait de calcul arabo-indien a eu pour auteur
Muammad ibn Ms al-Khwrizm (mort vers 850). Lutilisation des frac-
tions dcimales a t une tape fondamentale ; Al-Uqldis (foruit 950) fut le
premier sen servir, et elles furent parfaitement mises au point par Al-Ksh
(foruit 1420). Grce aux procdures itratives, les mathmaticiens purent
produire des tables numriques dune prcision encore ingale. Al-Mhn
(foruit 860) et dautres avec lui tudirent la thorie des proportions et mirent
au point la dfnition des nombres irrationnels. Dans la thorie des nombres,
Figure 11 Le dveloppement de la notation
numrique en Inde (daprs Taton [dir. publ.],
1963, p. 149).

238 600 1492
Thbit ibn Qurra (mort en 901) a mis en avant un thorme important pour
les nombres amiables.
Lalgbre islamique commena par assimiler les connaissances baby-
loniennes, grecques et indiennes, mais ce fut Al-Khwrizm qui posa les
fondations de lalgbre, considre comme une discipline part entire.
Il donna les solutions de 6 catgories dquations quadratiques. Plusieurs
de ses minents successeurs dvelopprent encore lalgbre, notamment
Umar al-Khayym (mort en 1131), qui classrent plusieurs types dqua-
tions du troisime degr. Le triangle de Pascal a t dcouvert par Al-Karaj
(foruit 1011) et utilis par Al-Khayym et Nar al-Dn al-s (mort en
1274). Le premier, Al-Qalasd (vers 1486) se servit pour lalgbre de signes
et non plus de mots.
La gomtrie sest construite sur des uvres grecques, notamment
les lments dEuclide. Aprs la traduction dArchimde, Ban Ms
(IX
e
sicle) crivit un trait intitul Sur la mesure des fgures simples et
sphriques. Un autre problme classique reut sa part dattention, la thorie
des parallles. la recherche de meilleures solutions, les mathmaticiens
dmontrrent certains thormes non euclidiens. Une dmonstration dAl-
s fut traduite en latin.
Pour la trigonomtrie, les musulmans adoptrent la fonction des sinus
tablie dans les uvres en sanskrit. Au IX
e
sicle, abash al-sib intro-
duisit lide dombre ou de tangente, et il compila une table des tangen-
tes, la premire de son espce. Les musulmans dfinirent les 6 fonctions
trigonomtriques dont ils tablirent les tables avec une grande prci-
sion. En 1260, Nar al-Dn al-s crivit un manuel de trigonomtrie,
quil considrait comme une branche indpendante des mathmatiques
(illustration 139).
Les mathmatiques en Europe
Gerbert (mort en 1003) introduisit le premier les chiffres arabes en
Europe, afn dutiliser labaque. Au XII
e
sicle, le trait darithmtique
dAl-Khwrizm fut traduit en latin : cest du titre du livre en latin quest
venu le terme algorithme . Les chiffres indo-arabes furent galement
introduits par Fibonacci, dit Lonard de Pise (mort vers 1245), qui apprit
larithmtique alors quil rsidait dans des pays arabes. En 1202, il crivit
son Liber abbaci. Vers 1240, Jean de Hollywood crivit lAlgorismus vul-
garis, fond sur le travail dAl-Khwrizm qui, pendant des sicles, a t
un manuel universitaire fondamental. Mais le nouveau systme rencontrait
quelque rsistance, et cest seulement au XVI
e
sicle que les chiffres indo-
arabes remplacrent totalement les chiffres romains.
Le savoir et les sciences 239
Le trait dalgbre dAl-Khwrizm fut galement traduit en latin (le mot
algbre vient de larabe al-jabr). Le livre de Fibonacci discute de lalgbre
et donne les rsultats dAl-Khwrizm et dAl-Karaj. Ces traits dalgbre
nattirrent gure lattention du monde universitaire, et peu de mathmati-
ciens en prirent connaissance. Ce nest qu la fin du XV
e
sicle que lalgbre
a t inscrite dans les cours de luniversit de Leipzig. Pour la gomtrie,
les lments dEuclide et quelques uvres dArchimde et de Ban Ms
taient traduits en latin. Mais les lments ntaient pas un ouvrage daccs
facile, et il fallait du temps pour lassimiler.
La trigonomtrie a t introduite grce la traduction des uvres
astronomiques arabes. En 1249, Robert de Chester a t le premier se
servir du mot sinus , venu de larabe jaib. On ignore si luvre indpendante
dAl-s tait connue en Europe, mais Wallingford (mort en 1335) et
Regiomontanus (mort en 1476) traitaient eux aussi la trigonomtrie en dis-
cipline indpendante.
Lastronomie dans lAmrique prcolombienne
La dure de lanne solaire tait calcule avec une prcision stupfante, ainsi
que la rvolution synodique de Vnus. Dans le codex de Dresde, on trouve
des tables vnusiennes et lunaires extrmement prcises et une mthode de
prdiction des clipses du Soleil. Les Mayas avaient une anne sacre de
260 jours, une anne offcielle de 360 jours et une anne solaire de 365
jours.
Lastronomie chinoise
En 1092, Su Song a dcrit une immense horloge astronomique eau, plu-
sieurs tages, qui faisait tourner un globe cleste et une sphre armillaire.
Zhamalunding (Jaml al-Dn), astronome musulman, conut un calendrier
nouveau pour Kbly khn en 1267 et introduisit en Chine certains instru-
ments astronomiques islamiques. Dans le mme temps, Guo Shoujing (mort
en 1316) compilait une liste dinstruments astronomiques, qui incluait le
torquetum arabe (illustration 134).
Lastronomie indienne
Du IV
e
au VI
e
sicle, plusieurs tudes astronomiques parurent sous le titre de
Siddhnta. Elles rsultaient dune longue histoire de contacts avec les Baby-
loniens et les Grecs, et avec leurs contributions originales. Le Sryasiddhnta
240 600 1492
tait la meilleure et la plus prcise de
ces uvres. Elle devait tre rvise
priodiquement au cours des sicles
et demeura longtemps le texte de
base de lastronomie. Brahmagupta
crivit deux traits dastronomie,
tandis que Bhskara II suivait les
lignes gnrales du Sryasiddhnta
et que son uvre tait la continua-
tion de celle de ses prdcesseurs,
en particulier Brahmagupta. Il la-
bora plus encore sur les thories de
lpicycle et de lexcentricit des
mouvements des plantes.
Lastronomie islamique
Lastronomie islamique com-
mena avec les traductions
duvres crites en sanskrit, en
pehlevi et en grec, notamment
lAlmageste. Les astronomes
musulmans furent particulirement remarquables et le plus grand, au
IX
e
sicle, a t Al-Battn qui a dress un catalogue des toiles et consign
ses observations pour lanne 880. Il a dtermin les divers coeffcients
astronomiques avec une grande prcision, dcouvert le mouvement des
apsides du Soleil et rdig un trait qui a fait autorit jusquau XVI
e
sicle. De
nombreux traits arabes ont discut de la thorie des plantes et les crits se
sont affns jusqu lancer des critiques contre lAlmageste. Ibn al-aytham
(Alhazen), Al-Urd et Al-s ont argument contre lastronomie de Pto-
lme et propos des modles plantaires nouveaux. Al-s a introduit un
nouveau thorme mathmatique connu dsormais sous le nom de couple
de s. Al-Shrz a propos un modle du mouvement de Mercure et, au
XIV
e
sicle, Ibn al-Shir a prsent le premier modle des mouvements de
la Lune (fg. 12). Grce des recherches rcentes, on sait que le modle de
Copernic pour les mouvements des plantes lointaines fait appel aux techni-
ques dAl-Urd et dal-s et que son modle pour la Lune est identique
celui dIbn al-Shir. Cette correspondance prcise soulve la question dune
transmission possible des modles islamiques vers lEurope.
Les observatoires islamiques taient des centres de recherche astrono-
mique et de formation ; entre le IX
e
et le XV
e
sicle, il sen est install dans
Figure 12 Modle dIbn al-Shir du mouve-
ment de la Lune, XIV
e
sicle, labor daprs
la thorie de Ptolme sur les mouvements des
plantes (daprs Badeau et al., 1978, p. 127).
Le savoir et les sciences 241
plusieurs villes, notamment Bagdad, Damas, Le Caire, Shrz, Margheh et
Samarkand. Lobservatoire de cette dernire ville a t fond par un prince
clair, Ulugh Beg (mort en 1449). Termin en 1420, il continua de fonction-
ner pendant 30 ans, entretenu par le mme prince, lui-mme savant, qui avait
fait entrer dans linstitution des astronomes et des mathmaticiens comme
Al-Ksh. Le travail de tous ces scientifiques est consign dans le Zj-i Ulugh
beg, chef-duvre dobservation astronomique. Ce fut l le sommet atteint
par les travaux des observatoires islamiques, et, partir de l, la tradition
islamique de fondation dobservatoires passa en Europe (illustrations 135,
136, 138 140, 142 et 143).
Lastronomie en Europe
Au X
e
sicle, partir de contacts avec la science arabe dans le nord de
lEspagne, Gerbert introduisit la sphre armillaire et lastrolabe ; lusage
de ce dernier instrument ncessitait tout une srie de tables astronomiques
(illustration 141). Adlard de Bath donnait, en 1126, une version en latin des
tables astronomiques dAl-Khwrizm, tandis que le Zj dAl-Battn et les
Tables de Tolde (dAl-Zarqall) taient galement traduits. Outre lastrolabe
et les diverses tables, les astronomes avaient besoin dune connaissance plus
approfondie des thories relatives leur science. On traduisit lAlmageste,
du grec et de larabe, mais ctait un ouvrage trop en avance pour servir de
manuel. Un trait non mathmatique dAl-Farghn, les Rudimenta astro-
nomica, servit dintroduction lastronomie thorique. Pour rpondre aux
besoins des universits, on mit au point un programme concoct partir
des manuels de Jean de Hollywood. Sy ajoutrent lanonyme Theorica
planetarum, quelques traits de Thbit et les Tables alphonsines. Sous le
rgne dAlphonse X (1252-1284), en Espagne, une srie de traits sur les
instruments et les tables astronomiques virent le jour sous le titre gnral de
Libros del saber de astronoma ; rdigs en castillan, ils taient en majorit
des traductions de larabe. Au XV
e
sicle, Peuerbach crivit ses Theoricae
novae planetarum (1454). Si Regiomontanus installait un petit observa-
toire priv Nuremberg, il fallut attendre le XVI
e
sicle pour voir sdifer
des btiments dots dinstruments de grande taille, monts en permanence
(illustrations 137 et 141).
La physique en Chine
Les Chinois taient plus enclins envisager un concept dondes, aussi
nadoptrent-ils pas une philosophie atomique. Leur grande russite a t
la boussole magntique. Shen Gua, le premier, a mentionn laiguille magn-
242 600 1492
tique en 1086, et cest Zhu Yu qui a parl, aprs 1100, de son utilisation pour
la navigation. Dans le domaine de loptique, le Hua shu, crit en 940, cite
quatre sortes de lentilles ; Shen Gua, pour sa part, connaissait la camera
oscura. En acoustique, Zhang Zai expliquait, en 1060, que le son se formait
la suite de la friction entre des objets matriels.
La physique en Inde
Cette matire ntait pas tudie en soi, et chacune des diverses coles
religieuses avait ses ides concernant latome, lespace et le temps. Lato-
misme tait connu depuis le VI
e
sicle av. J.-C. et, si elle apparut au VII
e

sicle av. J.-C., la thorie de la vitesse acquise tait dj reconnaissable ds
le V
e
sicle apr. J.-C.
La physique islamique
Statique et hydrostatique taient tudies sous le vocable de science des
poids . Les livres arabes qui existaient sur ce sujet traitaient de la thorie,
de la construction et de lutilisation des instruments de pese scientifques.
Plusieurs ouvrages furent publis sur le Qarastn, comme celui de Thbit ibn
Qurra. Al-Brn traita de la mesure de certaines gravits, tandis que louvrage
dAl-Khzin, Lquilibre de la sagesse, est lun des plus remarquables sur
la mcanique, lhydrostatique et la physique du Moyen ge. Les rsultats
quont obtenus ces deux savants sur des gravits spcifques fgurent parmi les
plus belles russites de la physique exprimentale. Les frres Ban Ms ont
largement appliqu les lois de lhydrostatique au Kitb al-iyal. Al-Brna
a lui aussi appliqu ces lois, afn dexpliquer le fonctionnement des sources
naturelles et des puits artsiens. Certains thormes originaux expliqurent le
mouvement des corps dans les fuides et leffet de la forme sur la rsistance
au mouvement. Bien que la cinmatique ne ft pas considre comme une
branche indpendante de la science, le mouvement circulaire uniforme a t
dfni. Thbit ibn Qurra sest approch trs prs dune dfnition de la vlocit
instantane. Nous trouvons galement dans les uvres dIbn Sn et dIbn
Rushd des ides relatives la frquence du changement de place. Dans le
domaine de la dynamique, Ibn Sn a dvelopp le concept de mayl, llan,
pour expliquer le mouvement des projectiles. Un autre concept important, celui
de vitesse acquise, ou quwwat al-harakah, a t dcrit par Ibn al-aytham.
La gravit a fait lobjet dtudes approfondies de la part de nombreux savants
qui ont avanc des hypothses fort intressantes. Al-Khzin a dfni la gravit
comme une force universelle dirige vers le centre de la Terre. La dynamique
dIbn Bjja, connue en Europe, a t trs infuente.
Le savoir et les sciences 243
Il est une autre catgorie du-
vres qui traitaient de la science
des appareils ingnieux (ilm al-
iyal). Le premier a t louvrage
des frres Ban Ms. Al-Murd,
(XI
e
sicle) en Espagne, a dcrit de
grandes clepsydres et des automates
(fig. 13) mus par dnormes roues
eau. Ces appareils se comparent
aux grandes clepsydres de Su Song.
Le plus important des traits mdi-
vaux sur ces machines a t celui
dAl-Jazar (XIII
e
sicle). Tous ces
ouvrages dcrivaient les ingnieu-
ses machines visant aussi bien des
objectifs de production que lamu-
sement.
Loptique tait encore un sujet
pour lequel il y eut de nombreuses
contributions de la science islami-
que. Ibn al-aytham ralisa les plus beaux progrs en la matire. Son Kitb
al-Manir est un ouvrage denvergure qui offrait une nouvelle thorie de la
vision et discutait de la propagation, de la rflexion et de la rfraction de la
lumire. Parmi ses dcouvertes importantes, il a voqu le pouvoir dagran-
dissement des lentilles. sa suite, Kaml al-Dn al-Fris a pu donner une
explication satisfaisante des arcs-en-ciel primaires et secondaires.
La physique en Europe
La source la plus infuente de la statique mdivale a t le livre de Thbit ibn
Qurra, Liber Karastonis. Les Elementa super demonstrationem ponderis de
Jordanus Nemorarius (mort en 1237) ont fourni quelques hypothses neuves
sur la statique. Ils furent suivis dun ouvrage plus considrable et plus la-
bor, lanonyme De Ratione ponderis, qui corrigeait bien des insuffsances du
premier trait. On sintressait beaucoup la nature du mouvement. Parmi les
commentateurs qui ont trait de cette question, citons Guillaume dOckham
(mort en 1347), dOxford, et Jean Buridan (mort vers 1358), de Paris. Lide
que le mouvement tait une qualit devint commune au cours de la seconde
moiti du XIV
e
sicle. En cinmatique, le mouvement est dcrit sans aucune
rfrence sa cause. Grard de Bruxelles crivit son Livre du mouvement et
lana ainsi la tradition cinmatique dans lOccident latin. Cest un groupe
Figure 13 Ensemble de roues et dengrenages
mu par leau, servant lever leau (on voit le
dessin dun buf). Redessin daprs le trait sur
les Automates dAl-Jazar, Iraq, 1206, conserv
dans la bibliothque du palais de Topkapi, Istanbul
(daprs A. Y. Al-Hassan et D. R. Hill, 1986).
244 600 1492
du Merton College, Oxford, qui a affn la distinction entre cinmatique et
dynamique ; y fguraient Bradwardine et dautres. Ils largirent le vocabulaire
technique et parlrent de vlocit. Paris, Nicolas Oresme a mis au point
un systme gomtrique de reprsentation du mouvement.
Pour la dynamique, au VI
e
sicle, Jean Philoponos dAlexandrie a rejet
la thorie du mouvement dAristote. Il supposait quun corps en mouvement
acquiert une force motrice qui spuise, ou une tendance provenant de lagent
qui a produit le mouvement initial. Ibn Sn a modifi cette proposition en
affirmant que la tendance violente ne spuisait pas delle-mme ; il sagis-
sait dune force permanente dont leffet se dissipait par laction dagents
externes, tels que la rsistance de lair. Au XIV
e
sicle, Buridan et ses suc-
cesseurs travaillrent ces ides sur la force imprime un corps et en firent
une thorie solide. Buridan donna cette force le nom dlan. Il franchit
une tape supplmentaire en dclarant quelle dpendait de la quantit de
matire contenue dans un corps et de sa vlocit.
Le travail sur loptique dAl-Kind et les ides dIbn Sn sur la nature
de la lumire taient connus en Europe. Mais luvre dIbn al-aytham a t
de la plus haute importance et est longtemps reste la rfrence sur ce sujet.
LEurope occidentale a commenc de sintresser loptique avec Robert
Grosseteste (mort en 1253) et Roger Bacon (mort en 1292). Pecham (mort en
1292) et Witelo (mort aprs 1281) crivirent des traits doptique la suite de
Ibn al-aytham (Alhazen), et cest grce leur travail que les thories de ce
dernier conquirent la prminence. Thodore de Fribourg (mort vers 1310)
sest fond sur les thories dIbn al-aytham pour mettre au point une hypo-
thse sur larc-en-ciel. Comme nous lavons vu, un contemporain musulman
de Thodore, Al-Fris, avait labor une thorie du mme ordre.
Les sciences natureLLes
Les sciences naturelles en Chine
Les Chinois conservaient les annales de phnomnes tels que la pluviomtrie
et les sismes, tablissaient des tableaux des mares et faisaient des prvi-
sions mtorologiques. Lanalyse du contenu de luvre de Shen Gua (XI
e

sicle) indique quil a fait une grande place aux observations mtorologi-
ques, la gologie et la minralogie. En 1133, Du Wan parla des fossiles et
Mu Biao crivit un Dictionnaire synonymique des minraux et des drogues.
Les herbiers (bencao) constituaient une tradition remarquable qui se perptua
pendant des sicles (fg. 14). On publia de nombreuses ditions auxquelles
on ajoutait sans cesse de nouveaux articles. Citons entre autres, pour cette
Le savoir et les sciences 245
priode, le Zhenglei bencao, labor
en 1108 par Tang Shenwei. Limpor-
tant Shaoxing bencao a t ralis
et imprim en 1159, en 33 volumes.
La publication la plus originale fut
le Jinhuang bencao, compil en
1406 par le prince ming Zhu Xiao
(mort en 1425). Un dictionnaire
botanique, Quanfang beizu, est
luvre de Chen Jingyi, publie
en 1256. Le Nongsang jiyao, trait
important sur llevage, a t ter-
min en 1273. Wang Zhen crivit un
trait sur lagriculture, le Nongshu,
en 1314. On publia aussi des tudes
sur des sujets particuliers, le th, par
exemple, ou le bambou. Les bencao
dcrivaient aussi des animaux, et
il y eut des ouvrages qui traitaient
despces particulires tels les
oiseaux ou encore les sauterelles.
Les sciences naturelles en Inde
Plantes et animaux faisaient lobjet de lattention des lexicographes, des
encyclopdistes et des potes. Sil existait des systmes de classifcation
des animaux et des plantes, certains textes se consacraient lagriculture et
lhorticulture, comme le risi-Parasara.
Les sciences naturelles islamiques
la suite dAristote, les philosophes musulmans discutaient de questions
mtorologiques, et ils eurent de nouvelles ides. Ibn Sn tudia les change-
ments qui se produisaient proximit de la surface de la Terre : la formation
des alluvions, la structure des montagnes, les fossiles et la formation des
roches ; cest lui qui a le mieux trait la gologie au Moyen ge. Al-Brn ft,
lui aussi, dimportantes observations sur les accidents gologiques, comme
les tremblements de terre. Il remarqua que la valle de lIndus tait proba-
blement le lit dune ancienne mer. LIkhwn al-af (les Frres de la puret)
donna une interprtation juste des fossiles et du cycle hydrologique. Les
tudes minralogiques furent lorigine de traits sur les pierres prcieuses,
Figure 14 Shaoxing bencao mdecine chinoise
par les herbes. Les herbiers chinois, ou bencao,
se fondaient sur des principes originaux. Cette
plante contient un principe actif ocytoxique. Tir
du Shaoxing bencao, 1159 (daprs J. Needham,
1970, p. 413).
246 600 1492
puis de la mtallurgie et de la ptrologie. Parmi ces uvres, citons celles
dAl-Kind sur les pierres prcieuses et sur la mtallurgie de lacier, et le
Kitb al-Jamhir dAl-Brn. Les uvres dalchimie et de cosmographie
se penchaient aussi sur des sujets semblables.
La botanique tait troitement lie la mdecine et lagriculture. On
vit paratre des uvres de nature philologique traitant de certaines plantes
(illustration 130). Luvre arabe la plus significative en la matire est alors
le Kitb al-Nabt (Livre des plantes) dAl-Dnawar (IX
e
sicle). Les manuels
mdicaux consacraient une section aux plantes, de mme que les ouvrages
encyclopdiques comme ceux dAl-Nuwayr. Les livres dagronomie (ilm
al-fla), par exemple celui dIbn Washiyya (xe sicle) intitul LAgri-
culture nabatenne, sont de bonnes sources. partir du X
e
sicle, presque
toutes les uvres islamiques en ce domaine taient crites en langue arabe
dAl-Andalus. Ibn Bal et Ibn al-Awwm figurent parmi une longue ligne
dagronomes, tandis quau Ymen, on trouve trace des pratiques agricoles
courantes au XIII
e
sicle chez deux des rois rasl.
La zoologie entretenait des rapports troits avec la mdecine vtrinaire,
la mdecine et lagriculture. Les premiers ouvrages arabes taient des traits
philologiques abordant le sujet danimaux domestiques particuliers, comme
le cheval. Citons le plus important dentre eux, le Kitb al-ayawn, dont
lauteur, Al-Ji (IX
e
sicle), prsentait des thories entirement neuves.
Toutes les uvres encyclopdiques et cosmographiques des XIII
e
et XIV
e

sicles, ainsi que certains traits dagronomie, consacraient des sections
entires aux animaux. Au XIV
e
sicle, Kaml al-Dn al-Damr produisit un
Grand Livre sur la vie des animaux, le plus exhaustif de toutes les grandes
uvres arabes.
La mdecine vtrinaire devint une discipline part entire, et lun de
ses premiers traits a pour auteur unayn ibn Isq ; au cours de la mme
priode (IX
e
sicle), Ibn Akh Khizm crivit le premier ouvrage sur lart de
soigner les chevaux (hippiatrie), mais le plus remarquable est sans contexte
celui dAb Bakr al-Bayr (mort en 1340), le Kmil al-natayn. La
fauconnerie, qui tudiait les oiseaux de proie, tait encore une branche de
la mdecine vtrinaire. Ds le dbut du rgne des Abbssides, les tudes
foisonnrent, mais cest louvrage Al-Qnn al-Wi dIbn Qushtimur
(XIII
e
sicle) que revient la palme.
Lhistoire naturelle en Europe
Du fait de lintrt pour la mtorologie aprs le XII
e
sicle, on remarque que
le savant juif europen Themon (foruit XIV
e
sicle) a compil des Questions
sur les quatre livres de la mtorologie dAristote. Le trait dIbn Sn, Sur
Le savoir et les sciences 247
la formation des roches et des montagnes, tait disponible en latin. Albert
le Grand (mort en 1280), dans son Livre sur les minraux, analyse la consti-
tution, la duret et la qualit fssile de certaines roches, donnant ainsi bien
des renseignements de premire main. Jean Buridan (mort en 1358) publia
ses ides sur la gologie.
Les ouvrages connus au Moyen ge sous le nom de lapidaires taient
fort rpandus ; on y trouvait des textes de nature fabuleuse, comme des rcits
sur les vertus magiques des pierres. La collection duvres rudites, publies
sous lgide dAlphonse X (1252 1284), en comprenait un dans lequel
taient exposes des ides relatives lastrologie et loccultisme.
Il existait deux sortes de manuels de botanique : les traits sur la thorie
et les livres sur les vertus des plantes mdicinales. Les uvres thoriques
taient surtout inspires de louvrage attribu Aristote, Sur les plantes,
qui a fait lobjet dun commentaire dAlbert le Grand. Quant aux plantes
mdicinales, le De materia medica de Dioscoride faisait autorit. Vers 1300,
Simon de Gnes produisit une compilation intitule Synonyma medicinae,
dictionnaire rassemblant quelque 6 000 articles, pour lesquels il avait puis
tant dans les sources classiques tardives que dans les ouvrages arabes.
Les textes dAlbert le Grand sur la zoologie sont les meilleurs de lpoque
en Europe. Ses Questions sur les animaux, reposant sur louvrage dAristote,
ont paru avec des commentaires remarquables dus Ibn Sn. Autre source
de connaissances mdivales, les bestiaires, ces livres sur les animaux, trs
populaires au XII
e
sicle, que lon ne cessait de copier en y apportant des ajouts.
Citons encore un clbre ouvrage de fauconnerie, celui de lempereur germa-
nique Frdric II (mort en 1250). galement fond sur Aristote, ainsi que sur
des sources arabes, il fait aussi appel ses propres observations directes.
Lalchimie chinoise
En Chine, lalchimie est troitement lie au taosme. La doctrine se fonde
sur une foi en limmortalit physique et sur la possibilit de lobtenir au
moyen dun lixir. Le plus clbre des traits taostes est le Danjing yaojue,
attribu Sun Simo (mort aprs 673), tandis que lune des principales uvres
est une collection de traits dalchimie, intituls Yunji qigian, runie par
Zhang Junfang en 1022. Une autre source importante est le Daozang. Les
lixirs dimmortalit ou de longvit taient de composition varie, mais les
principaux ingrdients en taient le cinabre, le mercure, le plomb, largent,
lor et le soufre. Dans leur qute de llixir dimmortalit, les alchimistes
taostes se livraient de nombreuses oprations chimiques, ce qui leur permit
de faire maintes dcouvertes, notamment celle de la poudre. Leurs traits
contiennent quantit de connaissances.
248 600 1492
Lalchimie indienne
Lalchimie est apparue au V
e
ou au VI
e
sicle apr. J.-C. sous un double aspect :
la recherche de llixir de la vie et les tentatives faites pour transmuer les
mtaux vils en or. Au cours des sept ou huit sicles suivants, elle a gagn en
Inde une grande popularit, du fait de son association avec le tantrisme. Il
semble raisonnable de penser que le concept de mle et femelle de lalchimie
indienne provienne de Chine, o cette notion reposait sur le yin et le yang
et o lon considrait le cinabre comme le principal ingrdient de llixir de
limmortalit. Lalchimie, ou rasavidya, devait devenir, partir du X
e
sicle,
une connaissance mthodique sappuyant sur de nombreux textes, connus
sous le nom de rasashstra ; elle englobait de nombreuses connaissances,
ainsi que quantit de matires, de processus et dappareils.
Lalchimie islamique
Lalchimie alexandrine prislamique reposait sur lide que tous les corps
sont composs de quatre lments leau, le feu, lair et la terre et sur la
croyance quil tait possible de transmuer un mtal en un autre. Cest avec
le prince omeyyade Khlid ibn Yazd (mort en 704) que commena lre de
lalchimie islamique, mais le plus grand des alchimistes, qui travailla avant la
naissance de la chimie moderne, fut Jbir ibn ayyn (Geber) (mort en 813).
Il souligna limportance du concept de soufre et de mercure dans la formation
des mtaux. Il connaissait parfaitement les oprations chimiques classiques et
possdait son laboratoire dans lequel il pratiqua des expriences quil transcri-
vit : cest ainsi quil dcouvrit lacide nitrique et dautres acides. Ses ouvrages
fourmillent dinnovations techniques, comme la production de la fonte et de
lacier. Les livres quon lui attribue sont nombreux, mais seuls certains dentre
eux sont vraiment de lui, tandis que dautres sont dus ses disciples. Comme
bien dautres uvres arabes, certains des crits de Jbir ne sont disponibles
que dans leur version en latin alors que les autres ont t perdus. En son
temps, il circulait des versions arabes duvres grecques tardives comme la
pseudo-pigraphe Turba philosophorum et le pseudo-Apollonius Secret de la
cration, auquel tait ajoute la Tabula smaragdina. La personnalit la plus
importante de lalchimie islamique, aprs Jabir, tait Ab Bakr Muammad
ibn Zakariyy al-Rz (Rhazs) (mort en 925). Avec son prdcesseur, il a
t responsable de la transformation de lalchimie en chimie. Ses uvres les
plus importantes sont le Livre des secrets, le Liber secretum secretorum et le
Liber de aluminibus et salibus, qui nexiste quen latin. La classifcation des
substances minrales est lune de ses principales contributions ; mais il a donn
aussi une description dtaille de lquipement dun laboratoire de chimie et
Le savoir et les sciences 249
des principales oprations qui pouvaient sy drouler, et de bon nombre dex-
priences de chimie minrale au cours desquelles il a obtenu plusieurs acides
et divers autres corps. Il appliqua ses connaissances la mdecine et peut donc
tre considr comme lanctre de la iatrochimie. Ibn Sn (mort en 1037)
ntait pas chimiste, mais il tudia beaucoup lalchimie ; il rfuta la thorie de
la transmutation. Bien dautres savants musulmans minents travaillrent sur
lalchimie et la technique de la chimie. Dans le grand nombre de manuscrits
qui restent encore tudier, on trouve abondance dinformations sur les pro-
prits des corps, sur les appareils et les mthodes utiliss pour produire des
acides organiques et minraux et des alcalis, sur la distillation du vin, sur la
technique de fabrication de produits tels que le savon, le verre, la cramique
et les teintures et, enfn, sur la mtallurgie. Il existe aussi de nombreux crits
sur les matriels incendiaires, notamment la poudre canon.
Lalchimie en Europe
Il existait quelques ouvrages techniques anciens numrant les divers moyens
de fabriquer des peintures ou des pigments, mais la science de lalchimie tait
encore inconnue. Au XIII
e
sicle, le Liber secretum secretorum et le Liber de
aluminibus et salibus dAl-Rz, ainsi que le De anima in arte alchimia dIbn
Sn avaient une grande infuence. la fn du XIII
e
sicle, il parut quatre traits
attribus Jabr, notamment sa Summa perfectionis magesterii, qui devait
devenir le principal manuel de chimie de lEurope mdivale. Malgr les
doutes qui subsistent sur lidentit de lauteur des uvres en latin attribues
ce grand homme, elles sont reprsentatives de lalchimie arabe. partir du
milieu du XIII
e
sicle, lalchimie commena de paratre dans des crits attribus
des noms clbres tels que ceux dAlbert le Grand et Raymond Lulle.
La mdecine
La mdecine chinoise et japonaise
Dans lAntiquit chinoise, la philosophie de la nature reposait sur lide de
deux forces fondamentales, le yang et le yin. Les mdecins supposaient alors
que toutes les maladies se divisaient en six classes, provenant de lexcs de
lun ou lautre des six qi fondamentaux. Les naturalistes classaient tous les
phnomnes naturels en cinq groupes lis aux cinq lments : leau, le feu,
le bois, le mtal et la terre, que lon considrait comme intimement lis aux
organes du corps humain. Ainsi, le feu du cur est rouge comme le cinabre qui
250 600 1492
peut assurer la rgnration perptuelle de lorganisme humain. Cest trs tt
qua commenc en Chine lorganisation tatique de la mdecine. Les mde-
cins passaient des examens et lenseignement et la pratique de leur art taient
rglements. Sur ordre de lempereur, Chao Yuanfang publia en 610 le Trait
sur les causes et les symptmes des maladies. Il sagit l dune uvre majeure
sur la thorie de la mdecine dans laquelle se trouve expos le savoir clinique
et qui contient des descriptions des troubles gnito-urinaires et de la variole.
Autre mdecin remarquable, Sun Simo, dont louvrage, Mille Remdes en or,
est un immense rpertoire de recettes ; il prescrivait, par exemple, le calomel
pour les maladies vnriennes. Encore un trait gnral, La Pratique de la
mdecine familiale par un fonctionnaire de la frontire a t rdig par Wang
Tao et publi en 752. Cet ouvrage englobe toutes les branches de la mdecine
et de la thrapeutique, ainsi quun bref aperu de la mdecine vtrinaire.
Sous la dynastie Song, il parut de nombreux traits ; Wang Weide (foruit vers
1027) publia une tude sur lart de lacupuncture (fg. 15), tandis que Song
Ci (foruit 1247) compilait un manuel de mdecine lgale. On recense aussi
des ouvrages sur la pdiatrie, le pouls, les maladies des femmes et les fvres.
On accordait une importance extrme lhygine sociale et personnelle,
ainsi qu la mdecine prventive, et la vaccination orale existait dj. Enfn,
on prescrivait des rgimes particu-
liers pour lutter contre des maladies
comme la pellagre.
Cest aux mdecins corens
que revient le mrite davoir
introduit la mdecine chinoise au
Japon, au VI
e
sicle apr. J.-C. Les
tudiants en mdecine nippons
furent envoys en Chine en 608,
tandis quau Japon, au VIII
e
sicle,
quelques mdecins chinois occu-
paient une haute position. Le pre-
mier hpital japonais a t fond en
758, mais, au IX
e
sicle, la mde-
cine chinoise avait laiss loin der-
rire elle les traditions empiriques
japonaises. Au IX
e
sicle, Wak
Hiroyo crivit un trait sur les
questions mdicales, driv du-
vres chinoises, tandis quau mme
sicle, Fukuyoshi Omura publiait
le premier ouvrage sur la chirurgie,
inspir dun modle chinois.
Figure 15 Lacupuncture chinoise : page extraite
du Manuel dacupuncture de Wang Wei-I, 1026
(daprs J. Needham, 1970, p. 290).
Le savoir et les sciences 251
La mdecine indienne
Les thories, yurveda, avaient dj t formules avant cette poque. Le
terme yurveda signife connaissance de la longvit et lessentiel de
ces thories porte sur les fonctions organiques et leur dsquilibre. Comme
lunivers, le corps humain se compose de cinq lments : leau, le feu, le vent,
lespace et la terre. Lyurveda a pour tche de les maintenir en quilibre.
On estime que Vbghaa (foruit vers 625) a autant dimportance que des
mdecins tels que Caraka et Suruta. Son Astangahrdaya tait un expos qui
faisait autorit sur le savoir ayurvdique. Le Rugvinischaya de Mdhavakara
(foruit VIII
e
ou IX
e
sicle), qui traite surtout des mthodes de diagnostic, est
devenu un texte de rfrence. Les materia medica indiennes consistaient
surtout en substances vgtales et en quelques minraux introduits plus
tard. Les chirurgiens se servaient dinstruments varis avec lesquels ils
pratiquaient des interventions telles que lextraction de calculs de la vessie
ou lopration de la cataracte.
La mdecine islamique
Quand lislam sest rpandu dans tout le Proche-Orient, il existait des co-
les de mdecine Alexandrie et Jundshpr. Au IX
e
sicle, unayn ibn
Isq et son cole de traducteurs ont donn des versions arabes duvres
grecques, et dautres ouvrages furent traduits du pehlevi et du sanskrit. En
outre, certains traducteurs taient eux-mmes des mdecins accomplis qui
crivaient titre personnel. unayn produisit de nombreux traits, dont
une Introduction la mdecine. Le Paradis de la sagesse dAl ibn Sahl
Rabbn al-abar (mort aprs 861) a t la premire encyclopdie mdicale
en arabe. Le plus grand mdecin de lIslam, Al-Rz (mort en 925), est
lauteur de nombreux ouvrages importants, notamment le Kitb al-Hw
f al-ibb en 23 volumes, le Kitb al-ibb al-Manr et le Trait sur la
variole et la rougeole. Al ibn Abbs al-Majs (Haly Abbas) (mort vers
994) a t un autre mdecin clbre, auteur de La Perfection de lart de la
mdecine. Ab al-Qsim al-Zahrw (Abulcasis) (mort vers 1009), n en
Espagne, publia le Kitb al-Tarf ou Exposition des matires. On y trou-
vait un trait de chirurgie illustr, considr comme le plus remarquable
aboutissement de la mdecine mdivale. Le personnage le plus clbre a
t Ibn Sn (Avicenne) (mort en 1037), dont lAl-Qnn, ou Canon de la
mdecine, est un ouvrage capital qui a longtemps surpass tous les autres
traits, restant la base des tudes mdicales en Europe jusqu la fn du XVI
e

sicle, et que lon na pas cess de publier jusqu la fn du XVII
e
sicle
(illustration 133).
252 600 1492
En terre dislam, la physiologie dpendait du systme des humeurs,
concept issu des ouvrages mdicaux grecs. On considrait tout lorganisme
comme un mlange de quatre humeurs . Quand lindividu tait en bonne
sant, elles taient en quilibre dans le corps. Dans le domaine de lanatomie,
ctait Galien la principale source. Certains se montraient critiques son
gard, comme Al-Rz qui crivit un Livre des doutes sur Galien. On pensait
que le cur possdait deux ventricules, un gauche et un droit, spars par
une paroi perce dune ouverture. Ibn al-Nafs (mort en 1288) repoussa cette
hypothse pour dclarer quil nexistait pas douverture et que la paroi tait
impermable. Cest ainsi quil dcouvrit la circulation pulmonaire.
Les facteurs extrieurs jouaient un rle dans lapparition de la maladie,
comme le milieu et lge, le sexe et les habitudes du patient. On expliquait
ainsi certaines maladies contagieuses. Dans la diagnose, on accordait une
grande attention la temprature de lorgane, au pouls, lurine et aux selles.
Ce que nous appellerions aujourdhui la pathologie clinique tait alors un
lment essentiel du diagnostic. On savait dceler un grand nombre de mala-
dies, comme la variole, le rhume des foins, la mningite et la coqueluche.
Al-Zahrw expliquait que la chirurgie devait tre fonde sur une solide
connaissance de lanatomie. Il a dcrit lutilisation dune ponge anesth-
siante ainsi que lusage des antiseptiques dans le traitement des blessures. En
ophtalmologie, les travaux connurent leur apoge vers lan 1000, poque o
Al ibn s al-Kal crivit son Tadhkirat al-kaln. Son contemporain,
Ammr al-Mawil, a introduit la technique de lablation du cristallin par
succion dans les cas de cataracte. En pharmacologie, on distinguait entre
les remdes simples et composs, et on vit paratre plusieurs ouvrages sur
les premiers. Toutes les uvres mdicales comportaient une section sur
les remdes. Le Kitb al-Saydala dAl-Brn et le trait dAb Manr
Muwaffaq ont t deux uvres majeures de pharmacologie. En Andalousie,
Ibn Juljul publia un commentaire sur Dioscoride, tandis quIbn al-Bayr
(mort en 1248) menait bien la plus vaste encyclopdie de la pharmacie.
Sur les remdes composs, br ibn Sahl (mort en 869) publia le premier
formulaire connu. Si les hpitaux existaient avant lavnement de lislam,
le premier tablissement islamique a t cr au VII
e
sicle, tandis que lon
en fondait de nombreux autres Bagdad, do ils essaimrent rapidement
vers la plupart des autres villes. Ils devinrent trs vite de grandes institutions
scientifiques qui se consacraient au traitement de toutes sortes de maladies
et auxquelles taient attaches des coles de mdecine.
Le savoir et les sciences 253
La mdecine en Europe occidentale
Au dbut du Moyen ge, on disposait de quelques crits pratiques de Galien
et dHippocrate. Il fut un temps o la mdecine se pratiquait dans les monas-
tres o prdominait la tradition religieuse des gurisons miraculeuses et
du culte des saints. Peu peu, la formation mdicale passa des monastres
aux coles des villes, et, partir de 1200, la pratique de la mdecine tait
presque totalement scularise. la fn du XI
e
sicle, Salerne devint un
des grands centres de formation des mdecins. Venu dAfrique du Nord,
Constantin lAfricain (mort en 1087) commena traduire des ouvrages
mdicaux de larabe en latin. Aprs 1150, on traduisit encore plus duvres
mdicales, et lassimilation des textes grco-arabes, qui avait commenc
Salerne, contribua lmergence
de la mdecine considre comme
une profession savante ; il se cra
des facults de mdecine Paris,
Montpellier, Bologne et dans
les autres universits. Les traduc-
tions de Constantin dbouchrent
sur la cration dune collection de
textes mdicaux, les Articella, qui
devinrent le cur des program-
mes dtude de la mdecine. Sy
ajoutaient les uvres de Galien,
dAl-Rz, dIbn Sn et de bien
dautres. Les programmes dtudes
prirent une forte orientation philo-
sophique. Les thories mdicales
mdivales taient toujours celles
des Grecs et des Arabes. Les lexi-
ques mdico-botaniques exposaient
les vertus mdicinales des simples,
et bien des recueils de prescrip-
tions taient dusage trs rpandu,
comme lAntidotarium Nicolai, qui
jouissait dune grande rputation
la fn du XIII
e
sicle.
Salerne, ltude de lanato-
mie commenait avec le Pantegni
dHaly Abbas que lon lassociait
ltude anatomique des porcs. Cest
sans doute Bologne, la fin du
Figure 16 Une leon danatomie la fn du
xv
e
sicle en Italie. compter du xiv
e
sicle,
les dissections de cadavres humains frent partie
de la formation mdicale en Italie. Le sujet de
cette gravure sur bois, qui date de la fn du xv
e

sicle, est une dissection qui a fait date, plus
dun sicle auparavant, sous lautorit du cl-
bre mdecin Mondino dei Luzzi (mort en 1326)
(tir de Goldstein, 1980, p. 149).
254 600 1492
XIII
e
sicle, que lon effectua les premires dissections sur des tres humains.
Mondino dei Luzzi (mort en 1326), de Bologne, crivit un manuel de dis-
section, Anatomia, qui, pendant deux sicles, fit autorit. Au cours du XIV
e

sicle, la dissection devint un lment permanent de la formation mdicale en
Italie (fig. 16). En dpit de cela, les thories anatomiques de Galien restrent
dominantes. La chirurgie a acquis son vritable statut intellectuel dans les
universits italiennes. Cependant, le Chirurgia magna de Guy de Chauliac
(mort vers 1370) est demeur en usage dans toute lEurope occidentale jus-
qu la fin du XVI
e
sicle. On pratiquait certaines interventions audacieuses
comme lablation du cristallin, dans les cas de cataracte, et lextraction des
calculs de la vessie.
Les sciences humaines et sociaLes
La gographie
La gographie chinoise
On prfrait nettement les observations concrtes la formulation de tho-
ries. Il existait des relevs mtorologiques, des tudes de ressources et
de produits, des travaux sur la nature des sols et des descriptions de cours
deau. Les Chinois se servaient de jauges afn de mesurer les prcipitations
(pluie et neige), tandis que la boussole servait la navigation. La nature
du cycle hydrologique tait connue, et, au temps o Ibn Sn crivait ses
thories sur lrosion des montagnes, Shen Gua (foruit 1070) travaillait sur
des ides semblables.
Bon nombre de voyageurs chinois ont laiss des archives dimportance
historique. Lun deux tait le moine bouddhiste Xuanzang qui se rendit
en Inde au VII
e
sicle pour y tudier le bouddhisme. Il y eut aussi le moine
nestorien chrtien Bar Sauma qui se rendit en mission en Europe au XIII
e

sicle. Au cours de la mme priode, Zhou Daguan visita le Cambodge et
crivit un compte rendu dtaill des coutumes des habitants de ce pays. Des
marchands chinois partaient par mer pour Java et la Malaisie, lInde et le
golfe Persique. Lessentiel du travail dexploration a t le fait de lamiral
Zeng He, au XV
e
sicle. Dans ses voyages, il a abord Java, Sumatra,
en Malaisie, Sri Lanka et a long la cte occidentale de lInde. Il est all
jusquau golfe Persique, a pntr en mer Rouge et jusqu la cte orientale
de lAfrique.
Nous connaissons deux exemples de cartes de la Chine, graves dans la
pierre, qui datent du XII
e
sicle. Sous le rgne des Mongols, on commena
Le savoir et les sciences 255
disposer de cartes du continent asiatique tout entier. Le gographe Zhu Sifen
a prpar une carte gnrale de la Chine, laquelle ses successeurs ajoutrent
dautres pays. Une rvision effectue en Core partir du XV
e
sicle men-
tionne de nombreux lieux situs en Europe et en Afrique (illustration 125).
La gographie indienne
Les connaissances gographiques sont rassembles dans les Puna sacres o
lon trouve de nombreux lments relatifs la gographie rgionale et gnrale.
Ces crits traitent aussi de mtorologie, de climatologie et docanographie.
Les traits dastronomie Siddhnta se penchent aussi sur les questions gogra-
phiques. Les uvres brahmaniques sont rares, mais on signale quatre titres qui
auraient t crits entre le X
e
et le XIII
e
sicle. On rapporte aussi que les jaina
auraient ralis des ouvrages importants avant 1200. Mais, en rgle gnrale,
on peut dire que les Indiens connaissaient la gographie de leur pays et que la
littrature hindoue traduit une connaissance relle dautres contres.
La gographie islamique
La gographie scientifque musulmane a pris son essor au cours de la priode
abbsside. Les connaissances prislamiques en ont t le point de dpart. Au
IX
e
sicle, le Kitb rat al-ar dAl-Khwrizm est aussi proche que possible
de la Gographie de Ptolme. la base du systme, il y avait la division du
monde habit en sept rgions parallles lquateur. On supposait que la vie
tait impossible au nord comme au sud de ces rgions. Al-Khwrizm pensait
encore que lautre hmisphre, qui est au-dessous de nous , ntait pas habit
non plus. Dans ce systme, le principal mridien passe par les les Canaries
et se dirige vers lest jusqu lextrmit de la Core, o la longitude est de
180

. Cet espace contient la moiti de lhmisphre. Tout en rfchissant la


rotondit de la Terre, les gographes ont labor lide que lon pouvait attein-
dre lest en voyageant vers louest. Et, en dcrivant les terres ventuellement
rencontres en traversant la mer Ocane qui entoure toutes les terres , les
gographes donnaient des comptes rendus intressants de la circumnavigation
hypothtique de lAfrique, en partant dun point situ dans locan Atlantique.
Sur la base de tmoignages concrets, Al-Brn a conclu que locan Indien
et lAtlantique communiquaient. Il a mis aussi une proposition intressante,
savoir que, vers le ple Sud, la nuit cessait dexister. Al-s et Al-Brn
discutrent la notion classique dun quart sud inhabit cause de la chaleur
du Soleil. Lcole de Balkh et dautres encore nont pas suivi le systme des
rgions ; ils ont adopt la place une division de provinces sur une base terri-
toriale. Ctait, en somme, une bauche de gographie humaine.
256 600 1492
Pendant toute cette priode, de nombreux textes gographiques ont
enrichi la science, dcrivant en dtail toutes les rgions de lIslam, ainsi que
dautres pays dAsie, dAfrique et dEurope que lon connaissait. La longue
liste des gographes et des voyageurs comprend Al- Iakhr, Ibn awqal,
Al-Muqaddas, Al-Masd, al-Brn, Nir-i Khusraw, Ibn Jubayr et Ibn
Baa. Plusieurs ouvrages ont dcrit lInde, la Chine et lAsie du Sud-Est,
tandis que la Core tait visite et le Japon identifi. Des missions dexplo-
ration se sont enfonces profondment dans le centre et le nord de lAsie.
Il y a eu des voyages au Niger et dans les rgions quatoriales dAfrique
occidentale. On connaissait lAfrique orientale jusqu 24

de latitude sud.
Dans lAtlantique, des navires musulmans ont doubl les ctes occidentales
de lEurope, y compris lAngleterre, lcosse et lIrlande, ainsi quau sud du
Maroc sur une distance considrable. On connaissait les les de lAtlantique,
comme larchipel des Canaries ; Al-Masd et Al-Idrs ont donn le rcit de
leurs missions aventureuses dans ces mers. Les pays dEurope occidentale
ont fait lobjet de descriptions de la part de plusieurs gographes, et divers
voyageurs ont relat leurs itinraires aux alentours de Byzance, dans la rgion
de lAral et de la Caspienne, dans lempire des Khazars et dans ltat de la
Rus (la Russie).
Au IX
e
sicle, outre les cartes fondes sur la latitude et la longitude des
lieux, Al-Khwrizm a prpar une carte du monde. Les longitudes taient
dtermines au moyen de calculs. Ce que lon connat comme lAtlas de lIs-
lam dAl-Balkh se composait dune srie de 20 cartes des diverses rgions.
Quant louvrage dAl-Idrs, il contenait un ensemble de 70 cartes, fondes
sur la tradition des rgions (illustration 123) ; il tait assorti dune vaste carte
du monde grave sur argent. Les uvres damdallah Musawf, Trkh-i
Guzdeh (1329 1330) et Nuzat al-Qulb (1339 1340), saccompagnaient
de cartes.
Les textes arabes sur la navigation, florissants au XI
e
sicle, forment un
ensemble dcrits hautement spcialiss. Ils concernent locan Indien, la
mer Rouge et le golfe Persique. Amad ibn Mjid (XV
e
sicle) a t lun des
plus grands navigateurs de tous les temps ; il a rdig quelque 50 ouvrages
sur la navigation et, en croire un chroniqueur arabe du XVI
e
sicle, il aurait
servi de pilote Vasco de Gama de Malindi Calicut. Au dbut du XVI
e

sicle, Sulaymn al-Mahr a crit 5 ouvrages et les uvres dIbn Mjid et
dAl-Mahr reprsentent la quintessence du savoir arabe sur la gographie
maritime. Ils utilisaient de remarquables cartes marines sur lesquelles taient
tracs les mridiens et les parallles, ainsi que bon nombre dinstruments
excellents (dont la boussole), et faisaient usage de leurs connaissances astro-
nomiques appliques la navigation.
Le savoir et les sciences 257
La gographie en Afrique subsaharienne
Les marchands du Soudan occidental avaient une assez bonne ide de la go-
graphie du monde musulman et, peut-tre, du reste du monde connu. Au XV
e

sicle, les ngociants wangara savaient gnralement lire et connaissaient
bien le milieu dans lequel ils vivaient. Grce aux plerinages royaux, bien
des Soudanais avaient une bonne connaissance du Maghreb, de lgypte et
de lArabie. Sur la cte orientale dAfrique, les Zanj et les Swahili taient
des familiers du monde arabe oriental, de lInde et peut-tre mme de la
lointaine Chine. Dans les coles de Tombouctou, on enseignait la gographie.
Beaucoup dAfricains naviguaient le long des ctes orientale et occidentale
dAfrique. Le prince africain Mansa Ms, au XVI
e
sicle, racontait lhistoire
dun de ses prdcesseurs qui avait envoy une mission de 200 vaisseaux
dans lAtlantique. Certains chercheurs ont tent de trouver dans cet int-
ressant rcit un tmoignage dune hypothtique dcouverte de lAmrique
par des marins du Mali.
La gographie en Europe occidentale
Au dbut du Moyen ge, la plupart des Europens de lOuest pensaient que
la Terre avait la forme dun disque ou dun rectangle. Mais il y avait pourtant
des chercheurs qui acceptaient lide dune Terre sphrique. Au XII
e
sicle,
lAlmageste de Ptolme et le savoir gographique arabe devinrent disponibles
en latin. Au dbut du XV
e
sicle, deux livres importants frent leur apparition :
lun tait la traduction de la Gographie de Ptolme, lautre lImago mundi de
Pierre dAilly qui slevait contre lide de Ptolme dun ocan Indien ferm
(illustration 122). Pierre dAilly fut aussi le premier en Europe prtendre
quon pouvait atteindre lInde en voguant vers louest. Certes, les informations
contenues dans ces deux uvres navaient rien de nouveau pour les rudits
latins, mais leur publication ce moment-l insistait sur les ides indispensa-
bles aux grandes dcouvertes gographiques qui allaient suivre.
Jusquau XI
e
sicle, lhorizon gographique europen tait trs limit, et
bien des habitants du continent ne connaissaient que leurs environs imm-
diats. Les Scandinaves vivaient, pensait-on, dans un monde eux, dans
des terres considres comme inhabitables, mais au IX
e
sicle, ces mmes
Vikings atteignirent lIslande et y tablirent une colonie. Ils dcouvrirent le
Groenland un sicle plus tard et dbarqurent en Amrique du Nord en 1003.
Au XI
e
sicle, dans le sillage des croisades, des hommes commencrent
voyager vers le Proche-Orient, et lEurope entra ainsi en contact avec les
Mongols. partir du XIII
e
sicle, missionnaires et marchands se dplaaient
normment, allant jusquen Chine et nous laissant des rcits de leurs voya-
ges. Le plus tonnant de ces voyageurs a t Marco Polo (mort en 1234),
258 600 1492
qui est all en Asie en 12711295 et qui a habit la Chine pendant dix-sept
de ces annes. Son Il millione, connu sous le titre de Livre des merveilles
du monde, est devenu un classique (illustration 121).
Au dbut du XV
e
sicle, la scne tait prte pour accueillir la nouvelle
tape de la dcouverte du monde. La science gographique progressait, on
construisait des navires plus aptes affronter lAtlantique, et les instruments
de navigation, dont la boussole, samlioraient, tandis que lusage de las-
trolabe pour dterminer la latitude se rpandait. Linfant du Portugal Henri
le Navigateur (mort en 1460) prit linitiative denvoyer des expditions dans
lAtlantique le long des ctes dAfrique, dans lespoir datteindre lInde. Au
cours de son existence, les Portugais explorrent la Cte-de-lOr. En 1487,
Bartolomeu Dias doubla lextrmit sud de lAfrique et, finalement, Vasco de
Gama acheva lexpdition en atteignant Calicut en 1498 (illustration 124).
Christophe Colomb tait influenc par les thses gographiques de
son temps et croyait en la possibilit de rejoindre lInde en naviguant vers
louest. Il partit dEspagne en 1492 et, en gardant son cap, il dcouvrit
invitablement lAmrique.
Les cartographes mdivaux plus tardifs taient bien conscients de la
rotondit de la Terre, mais la plupart des cartes taient toujours petites et
schmatiques. Le monde habit tait reprsent par une figure circulaire
entoure par locan. Au milieu de la zone des terres merges, on voyait un
assemblage des continents en forme de T. Les trois divisions Europe, Asie,
Afrique taient gnralement acceptes. Le centre du monde habit, juste
au-dessus du milieu du T, tait Jrusalem (illustration 119). La fin du XIV
e

sicle vit apparatre une amlioration notable de lart cartographique, car les
portulans taient devenus indispensables aux capitaines de navires. La cl-
bre carte catalane du monde, dresse en 1375, incorporait des lments tirs
de nombreux portulans. Elle faisait figurer aussi diverses parties de la cte
occidentale dAfrique, ainsi que lest et le sud-est de lAsie, dessins daprs
les comptes rendus de Marco Polo. la fin du XV
e
sicle, les connaissances
gographiques staient considrablement accrues. Les relevs montrant les
dernires dcouvertes de Christophe Colomb, de Vasco de Gama et dautres
navigateurs transformaient peu peu les cartes du monde.
Lhistoriographie
Lhistoriographie chinoise
La Chine jouissait du plus long pass continu et des textes historiques
les plus abondants ; nul autre pays ne pouvait lgaler. Depuis la nuit des
temps, les savants chinois sintressaient beaucoup lhistoire de leur pays.
Le savoir et les sciences 259
Confucius insistait sur limportance des leons de lHistoire et, daprs
son enseignement, la transmission consciencieuse des rcits authentiques
tait un devoir essentiel. Plusieurs sicles aprs sa mort, lHistoire et la
prservation attentive des archives devinrent lune des principales fonctions
du gouvernement, au niveau local comme lchelle nationale. La plupart
des rcits dhistoire taient crits par des historiens offciels et, bien que
leur contenu ft impos par ce qui intressait les cercles du pouvoir, il y
eut des hommes dots dune grande intuition de leur science et dune par-
faite intgrit. Lun des plus grands dentre eux tait Liu Zhiji (661 721),
auteur dune uvre de critique historique qui a marqu son temps, Shitong,
publie vers 710. Persuad quil ne pouvait exercer pleinement son juge-
ment sil devait obissance au gouvernement, il se retira afn dcrire sa
critique historique indpendante. La premire histoire gnrale dtaille
de la Chine a t le Zizhi tongjian, de Sima Guang (1019 1086), cou-
vrant la priode allant de 402 av. J.-C. 959 apr. J.-C. Il travailla pendant
19 ans, assist de trois rudits ; leurs sources furent choisies dans plus de
320 uvres historiques.
Lhistoriographie japonaise
Au Japon, on tenait des gnalogies et des archives mythologiques depuis le
VI
e
sicle au moins. Lempereur Temmu (VII
e
sicle) commanda une com-
pilation des mythes et des gnalogies dont le rsultat devint le Kojiki et le
Nihon shoki. Si le premier est riche de gnalogie et de mythe, le second
contribue faire connatre de manire rudite lhistoire et les rcits mythi-
ques du Japon ancien. Ces deux uvres sont dune grande importance, car
il nexiste aucune autre autorit sur lhistoire du Japon ancien et parce que
toute la mythologie shint y est renferme. Le Nihon shoki a t la premire
des six histoires nationales publies jusquau X
e
sicle.
Lhistoriographie indienne
LInde ancienne et mdivale na pas eu dhistoriographie vraiment natio-
nale. La seule uvre historique de la priode est le Rjatarangini du pote
cachemiri Kalhaa, au XII
e
sicle, rdig en sanskrit. Il semble que cet
ouvrage soit bien autre chose quune simple narration dannaliste. Dautres
crits peuvent tre considrs comme une littrature quasi historique, tels les
rcits des bardes des Rjputs et les ballades, les popes et les chroniques
du Rajasthan et de lAssam. Mme si ces textes ne peuvent constituer une
histoire politique, ils contiennent des donnes de valeur pour lhistorien de
la socit et de la culture.
260 600 1492
iy al-Dn Barn, ou Barn (mort aprs 1357), figure significative
de la pense indo-musulmane sur le gouvernement, crivit une histoire de
lInde en langue persane. Dans le Fatw-i Jahndr, il exposait une philo-
sophie politico-religieuse de lhistoire. Son Trkh-i Firz-Shhi nous livre
lhistoire du sultanat de Delhi et montre ce que rserve lHistoire quand les
prceptes des fatwa sont ignors. Son histoire est la continuation de lhistoire
des premiers sultans de Delhi et des nobles de leur entourage, le abaqt-i
Niri, de Minhj Sirj, termin en 1260.
Lhistoriographie musulmane
La chronologie commence avec lhgire en 622. Au moment o sest cr le
califat abbsside en 750, la science de lhistoire tait parvenue maturit.
Lexamen mticuleux queffectuent les Historiens des sources utilises est
un trait important de lhistoriographie. Jusqu lpoque dAl-abar (mort
en 923), quand les auteurs taient encore proches des vnements relatifs
la naissance de lislam, ils avaient mis au point une technique particulire,
appele isnd, qui comprenait une chane dautorits par laquelle se com-
muniquait linformation vers les poques postrieures. Quand les historiens
se trouvaient loigns des priodes anciennes, ils prenaient soin dutiliser
toutes les sources fables accumules par leurs prdcesseurs et den faire
la liste. Les mthodes dexamen des faits historiques furent perfectionnes
par Ibn Khaldn, qui en concluait que les rcits historiques devaient subir
lpreuve de la probabilit inhrente ou de la crdibilit.
Les tout premiers historiens musulmans crivaient sur la vie du Prophte
et sur ses campagnes missionnaires ; ils furent suivis par ceux rapportant
une srie dhistoires des fut, ou conqutes. Citons, parmi ces derniers,
Al-Wqid (mort en 823) et Al-Baldhur (mort en 892). Des histoires gn-
rales commencrent paratre au IX
e
sicle. Celle dAl-abar (mort en
923), connue en Occident sous le titre Annales, est la plus fable. Lauteur
a appliqu avec rigueur la mthode de lisnd et na rapport que des
faits avrs. Les plus grandes russites de lhistoriographie islamique
ont t lhistoire dIbn al-Athr (mort en 1232), intitule Le Parfait dans
lhistoire. Ctait un historien impartial qui a rdig son uvre partir de
toutes les sources disponibles. Autre uvre majeure, le Jmi al-Tawrkh,
ou Somme des chroniques, de Rashd al-Dn (mort en 1318), ministre l-
khnde, publi en persan et en arabe. Louvrage a t compil aprs des
recherches approfondies partir de sources arabes, persanes, ougoures,
mongoles et chinoises.
Outre les chroniques gnrales, il y eut des textes relatifs certains
vnements importants, comme lhistoire de Siffn. partir du IX
e
sicle,
Le savoir et les sciences 261
on vit apparatre des historiens locaux : en gypte, par exemple, on peut citer
Al-Maqrz (mort en 1442) et Ibn Taghrbard (mort en 1469). Une longue
cohorte dhistoriens andalous et maghrbins travailla sur lhistoire locale
de lIslam occidental. Citons aussi le wazr (vizir) andalou Lisn al-Dn
ibn al-Khab (mort en 1347), ainsi que les biographies de hros de lIslam
comme al al-Dn (Saladin). On traitait aussi de villes importantes comme
Bagdad ou Damas. Il y avait encore des ouvrages de gnalogie, ainsi que
des biographies des vizirs et des scribes de lislam. Les biographies et les
autobiographies reprsentaient des sources historiques importantes, parmi
lesquelles il faut signaler le Dictionnaire biographique dIbn Khallikn
(mort en 1282).
Le plus clbre historien de la priode mdivale, qui fut aussi le plus
distingu de tous les temps, a t incontestablement Ibn Khaldn (mort en
1406). Il avait inaugur une nouvelle cole de pense avec la publication de
Muqaddima (Introduction lHistoire), dans laquelle il essayait de traiter
lHistoire comme une science (illustration 123). Il a su voir quelle englobait,
outre les vnements purement politiques, militaires et religieux, des notions
comme lconomie et la sociologie. Il labora un concept de croissance et
de changement comparable celui dun organisme individuel et tenta dex-
pliquer comment les socits se crent, se dveloppent et seffondrent. De
plus, il tudia la solidarit sociale et ses fondements, les influences du climat
et du mtier sur les caractristiques des groupes, les lois du changement
social et de la stabilit conomiques, ainsi que les influences religieuses et
conomiques sur le comportement.
Lhistoriographie subsaharienne
La renaissance du savoir qui sest produite dans ces pays aux XIV
e
et XV
e

sicles a engendr lapparition de textes historiques africains rdigs en
langue arabe aux XVI
e
et XVII
e
sicles, comme le Trkh al-Fattsh, crit
par plusieurs gnrations de la famille Ka ( partir de 1519), et le Trkh
al-dn, dAl- Sad (termin en 1655). Au cours de la mme priode,
la littrature historique africaine a fait son apparition sur la cte orientale
dAfrique ; il reste de nombreux manuscrits historiques dcouvrir.
La tradition orale a t aussi une source importante de lHistoire sur ce
continent. On y trouvait ple-mle des mythes, des chants de louange, des
chansons populaires, des comptines, des incantations magiques, des nigmes
et des proverbes. Cette collecte et cette conservation des traditions orales
ne sont dsormais plus abandonnes aux trangers ; les universits et les
chercheurs africains sen occupent ardemment eux-mmes.
262 600 1492
Lhistoriographie europenne
Pendant la priode considre, en Europe, lhistoriographie avait exclu-
sivement pour vhicule le latin crit par des religieux, en particulier les
moines. Le langage fgur de la Bible rvlait les grandes lignes de lhistoire
mondiale ; les rcits bibliques faisaient gnralement appel la parataxe,
dpourvus quils taient de termes causatifs ou de liaison. Cest ainsi que ce
style est devenu caractristique de lhistoriographie mdivale ses dbuts.
partir du IX
e
sicle, cependant, les historiens accrurent leurs sources par des
emprunts la rhtorique et la littrature romaines. la fn du IX
e
sicle, il
existait tout un assortiment dcrits historiques, notamment des annales, des
chroniques universelles et des rcits ethniques. Lexistence dune abondante
littrature sur les vies des saints, qui prsentent des vnements surnaturels,
est lun des traits caractristiques de lhistoriographie mdivale. Il en est
un autre, la tentative des historiens ecclsiastiques visant relier lhistoire
ethnique des diverses peuplades barbares la Bible, comme les histoires
des Anglais, des Germains, des Francs et des Wisigoths.
Du X
e
la fin du XII
e
sicle, lhistoriographie mdivale a t particu-
lirement florissante. Peu peu, lhorizon des chroniqueurs slargissait
mesure que les Europens entretenaient plus de contacts entre eux et avec les
autres civilisations, notamment la culture islamique. Les croisades inspirrent
les plus beaux rcits historiques de toute la priode mdivale. partir du
XIV
e
sicle, lhistoire ntait plus du domaine rserv de lglise, aussi les
textes taient-ils rdigs en langue vulgaire. Un changement se produisait
dans ltude des sources et les rcits, ce qui poussa les chercheurs soccu-
per des affaires du monde. En France, partir de 1250 environ et jusqu la
fin du XV
e
sicle, les moines de labbaye royale de Saint-Denis rdigrent
les Grandes Chroniques de France, tandis quen Angleterre, les moines de
Saint-Albans tenaient des annales nationales pendant deux sicles, partir de
1214. Il se passait des vnements similaires en Italie, dans les Pays-Bas et en
Allemagne. Par exemple, les chroniques de villes devinrent trs rpandues,
comme la Chronique de Nuremberg et lHistoire de Florence.
La Renaissance apporta de grands changements. Les lacs taient de
plus en plus nombreux parmi les historiens. Franois Ptrarque (mort en
1374) crivit une histoire de Rome, et Giovanni Villani (mort en 1348) fut
le premier historien important de Florence dont il crivit lhistoire ; il faut
remarquer quil a utilis de nombreux chiffres. On tient Lorenzo Valla (mort
en 1457) pour le pionnier de la critique historique moderne.
Dans lEmpire byzantin, on sen tenait la tradition classique hrite
des Grecs et on tait donc plus intress par lactualit et moins infod
lglise. Les Byzantins ont donn au monde une des meilleures historien-
nes en la personne dAnne Comnne (morte en 1148), fille de lempereur
Le savoir et les sciences 263
Alexis I
er
Comnne. Dans sa jeunesse, elle avait vu les armes de la premire
croisade arriver dans Constantinople.
La grammaire et la lexicographie
La Chine
Lcriture chinoise est idographique et non alphabtique. Elle utilise des
symboles dorigine picturale pour reprsenter les ides exprimes dans la
langue. Llment dcriture associe, en gnral, un lment smantique
(un radical) un lment phontique. Le nombre de radicaux a t rduit
214, chiffre encore en usage aujourdhui. Les mots chinois sont mono-
syllabiques, aussi ce sont les tons qui font partie intgrante du morphme
monosyllabique. Dans de nombreux cas, ils dterminent les diffrences de
sens entre des syllabes qui, par ailleurs, sont identiques. Au XII
e
sicle, Lu
Fayan a compos le premier dictionnaire phontique du chinois, le Qieyun,
dont les mots sont classs selon 204 rimes. En 1067, dans son dictionnaire
Leipian, Sima Guang a ajout une clef au Qieyun. Ce dictionnaire trs labor
contenait plus de 31 000 mots.
Le Japon
Le premier dictionnaire encyclopdique chinois-japonais date du XI
e
sicle ;
de nombreux autres lont suivi entre les XII
e
et XV
e
sicles.
Le Tibet
Le Tenjur contient un dictionnaire tibtain-sanskrit et des traits de gram-
maire, de logique, de mdecine et autres sujets.
LInde
linstar du latin en Occident, le sanskrit tait une langue savante. Lenseigne-
ment primaire se donnait en sanskrit qui tait donc la seule langue commune
lInde entire. La grammaire sest dveloppe assez tt, mais la lexicographie a
connu un essor plus lent. Les premiers dictionnaires de sanskrit schelonnent
du VI
e
au XII
e
sicle. Le bouddhisme stant propag dans toute lAsie, il a
fallu prparer des dictionnaires bilingues en chinois, en tibtain, en coren, en
mongol et en japonais. La lgende voulant que le Bouddha et prch en pli,
plusieurs grammairiens ont labor des grammaires et des dictionnaires de
cette langue. Le cinghalais est driv du pli, mais avec de nombreux termes
dravidiens ; sa grammaire est proche de celle du pli.
264 600 1492
Le monde islamique
La grammaire de larabe a son origine Bara et Kfa, en Iraq, au VII
e

sicle. Dans son ouvrage magistral, Al-Kitb, Sbawayhi (VIII
e
sicle) a
t le premier entreprendre une description complte de larabe aux trois
niveaux de la syntaxe, de la morphologie et de la phonologie, dans le cadre
dun modle grammatical unif. Le X
e
sicle a t lge dor de la gram-
maire Bagdad o enseignaient plusieurs grammairiens rputs. Au cours
des sicles suivants, jusquau XIV
e
, une galaxie de grammairiens a brill,
parmi lesquels le plus remarquable a t Ibn Jinn (X
e
sicle) dont la plus
grande russite a t le Khai al-Arabiyyah. Il y recherchait les principes
organisateurs uniformes de larabe tous les niveaux, de la phonologie la
syntaxe, partir dun point de vue smantique et psychologique. Au XIV
e

sicle, Ibn Hishm crivit le Kitb Mughn al-Labb f al-Naw, devenu le
manuel standard de lenseignement de larabe.
Al-Khall ibn Amad (VIII
e
sicle), le premier lexicographique dresser
un dictionnaire gnral de larabe, a systmatis la prosodie. Entre les VIII
e
et
XV
e
sicles, plus dune dizaine de dictionnaires arabes ont t labors. Au
X
e
sicle, Al-Jawhar a compil Al-Si qui contient plus de 40 000 entres
par ordre alphabtique du dernier radical du mot. Deux autres dictionnaires
notables ont t publis au cours des XIII
e
et XIV
e
sicles ; lun, le Lisn al-
Arab dIbn Manr, qui contient 80 000 entres, est sans contexte le plus
considrable monument lexicographique du Moyen ge, quelle que soit la
langue ; lautre, que lon doit Al-Firzbd, est lAl-Qms al-Mut.
Il y eut un grand nombre de lexiques ou de dictionnaires spcialiss sur
divers sujets. Lexemple le plus caractristique de ce genre de dictionnaires
de synonymes est lnorme Al-Mukhaa dIbn Sda (XI
e
sicle). De plus,
on recense aussi des dictionnaires techniques de diverses sciences, comme
le Maft al-Ulm dAl-Khwrizm (X
e
sicle).
Autres langues du monde islamique
Au XI
e
sicle a paru le Dwn lughat al-Turk, vocabulaire de turc orien-
tal, assorti de quelques remarques grammaticales. Au XIII
e
sicle, on a
pu disposer dun glossaire turc-arabe et dun autre groupant le persan,
le turc et le mongol. La premire grammaire systmatique turque a paru
la mme poque. Lughat-i furs, le plus ancien dictionnaire persan par-
venu jusqu nous, a eu pour auteur, au XI
e
sicle, Al ibn Amad Asad
us ; il a t suivi de deux autres au XIV
e
sicle, en Iran. Il y en eut
encore dautres en Inde ou chez les Turcs, ainsi quun grand nombre de
glossaires spcialiss.
Le savoir et les sciences 265
Le premier trait systmatique de grammaire syriaque date de la pre-
mire moiti du VII
e
sicle, tandis quau X
e
sicle Bar Bahlul produisait le
premier dictionnaire gnral syriaque. Entre les XI
e
et XIII
e
sicles, il y eut
divers traits de grammaire selon les mthodes arabes.
En Iraq, Sadia, que lon considre comme le fondateur de la philologie
hbraque, composa deux uvres de grammaire et un dictionnaire. Ltude
de la grammaire hbraque tait florissante Cordoue o Ibn Jan (X
e
si-
cle), le plus grand philologue du Moyen ge, composa une grammaire et un
dictionnaire de lhbreu, ces deux ouvrages tant rdigs en arabe. Il y eut,
en mme temps, la parution du premier dictionnaire de la langue biblique,
tandis que de nouvelles rgles de prosodie taient labores sur le modle de
larabe et que la grammaire et le dictionnaire de lrudit juif europen David
Qimi (mort vers 1235) exeraient une grande influence. Cest Yehuda ben
Tibbon (mort en 1190) qui entama limmense tche consistant adapter la
langue ses orientations scientifiques et philosophiques.
Il existe quelques grammaires compltes et des crits lexicographiques
datant du XI
e
sicle, tous rdigs en arabe.
LEurope et Byzance
Les grammaires latines de Donat (IV
e
sicle) et de Priscien (fn du V
e
sicle)
ont t les manuels les plus largement rpandus de la priode mdivale. Entre
le X
e
et le XIII
e
sicle, il y eut plusieurs traits qui en reprenaient les bases. Jean
de Garland (XIII
e
sicle) fut lun des premiers rudits lever la grammaire un
niveau philosophique. Au XIV
e

sicle, on soccupait normment de grammaire
thorique dans la formation universitaire, tandis que les manuels scolaires
taient toujours fonds sur les anciens textes de Donat et de Priscien.
Le latin tait la langue parle dans tout lOccident, mais au dbut de cette
poque, la lexicographie tait encore balbutiante. Il existait de nombreux
glossaires, prpars pour des uvres prcises. Plus tard, on collecta des
gloses de diffrentes sources que lon associa entre elles, mais il ne sagissait
pas encore de dictionnaire. Le premier ouvrage lexicographique latin de
quelque importance fut celui de Papias de Lombardie au XI
e
sicle, suivi de
nombreux autres comme le De utensilibius de Neckham. Le Dictionarius de
Jean de Garland tait lui aussi une simple liste de mots, mais le titre mme
de louvrage reprsente la premire utilisation du terme dictionnaire .
Luvre la plus importante du XIII
e
sicle est le Catholicon de Jean Balbi,
mlange de grammaire, de prosodie, de rhtorique, dtymologie et dun
dictionnaire. Il paraissait de nouveaux vocabulaires, comme celui de Simon
de Gnes, dans lequel figuraient des termes grecs, arabes et latins.
266 600 1492
Autres langues europennes
Au IX
e
sicle en Angleterre, Aelfric crivit une grammaire latine, tire pour
lessentiel de Donat et Priscien ; il voulait appliquer cette grammaire au
vieil anglais. Mais la premire vritable uvre du genre en Europe est un
exceptionnel manuscrit irlandais intitul Premier Trait grammatical, crit
au XII
e
sicle par un inconnu qui a fait preuve dune remarquable originalit
et dune grande indpendance de pense. La littrature des troubadours a
engendr une demande dinformation grammaticale, et cest ainsi qu partir
du XIII
e
sicle, on vit clore plusieurs uvres de ce genre en provenal et en
catalan. Dante (XIV
e
sicle) est lauteur du De vulgari eloquentia, premire
uvre de philologie en Italie. part ces exemples, le dveloppement de la
grammaire en Europe a t dune lenteur remarquable. La premire gram-
maire franaise destine des tudiants anglais a t crite en Angleterre au
XV
e
sicle, sur des modles latins. Les premires grammaires allemande et
espagnole datent du XV
e
sicle, et, pour litalien, le franais, le moyen anglais
et le nerlandais, il ny eut rien en la matire avant le XVI
e
sicle.
En Europe de lEst, le livre de Moschopoulos, pour le grec, est apparu
au XIV
e
sicle. La premire grammaire du slavon a t compose en Serbie
la mme poque, tandis que, plus lest, on note des textes armniens ds
le XIII
e
sicle.
Lessor de la lexicographie dans les langues vernaculaires a t tout aussi
lent. Vocabulaires, gloses et simples listes de mots continuaient de paratre,
dont certains taient bilingues, mais il ny eut pas de vritable dictionnaire
avant le XVI
e
sicle. La grammaire dAelfric contenait bien un glossaire
latin-vieil anglais, le tout premier lexique latin-anglais, alors que le premier
glossaire latin-allemand date du IX
e
sicle. En France, la lexicographie prit
naissance avant la fin du XIV
e
sicle, avec une adaptation du Catholicon
latin. Il y eut aussi un dictionnaire latin-anglais la fin du XV
e
sicle, un
dictionnaire armnien, ainsi quun glossaire armnien-arabe-latin.
Le savoir et les sciences 267
LA TRANSMISSION DES CONNAISSANCES
La diffusion de la civilisation chinoise
en Core et au Japon
La Core et, de l, le Japon subirent linfuence de la Chine ; ensuite, au VII
e

sicle, le Japon prit directement contact avec le cleste empire. Lre de la
Taika (grande rforme) qui suivit la cration dune monarchie en 645 vit
clore bien de nouvelles institutions, dont beaucoup copiaient celles de la
Chine des Tang. Le daigakuryo, ou maison de collge, qui fut fond dans la
capitale, puis les coles de province suivirent dabord un programme calqu
sur celui quavaient instaur les Tang. Nous avons dj abord ci-dessus
dautres aspects de linfuence chinoise sur la Core et le Japon.
La Chine et lInde
Aprs la propagation du bouddhisme en Chine, de nombreux bonzes venus
dInde se rendirent dans ce pays, tandis que lInde, son tour, devenait un
but de plerinage pour les bouddhistes chinois. Ainsi y eut-il un change
culturel et de savoir scientifque qui sintensifa au cours du IV
e
sicle et
dura jusquau dbut du XI
e
sicle. Lhistoire offcielle de la dynastie des Sui,
termine en 636, contient dans sa bibliographie un certain nombre douvra-
ges qui tous commencent avec le mot boluomen ou brahmane. Ces uvres
sont dsormais perdues, mais il est signifcatif quelles aient t mention-
nes dans une histoire offcielle. Au VII
e
sicle, on enseignait les Siddhnta
indiennes Zhangnan et, au VIII
e
sicle, il y avait, la cour des Tang, des
astronomes indiens. Mais il existe, dautre part, des exemples de linfuence
des mathmatiques chinoises sur la science indienne. Il existe aussi des
preuves dchange dans les domaines de lalchimie, de la pharmacope et de
la mdecine, mais, au point o nous en sommes, il est bien diffcile dtablir
un bilan des infuences rciproques entre lInde et la Chine.
La Chine, lIslam et lEurope occidentale
On peut dire, trs gnralement, que les sciences chinoises se sont dvelop-
pes indpendamment des civilisations islamique et latine, mais, au Moyen
ge, la science et la pense scientifque de lIslam constituaient un tout avec
leurs homologues europennes. Par ailleurs, la science ancienne et mdivale
en Chine tait confne laire de la langue idographique et ntait traduite
268 600 1492
ni en arabe, ni en latin. Le mouvement de traduction des autres langues en
arabe a pris place partir du milieu du VIII
e
sicle jusqu la fn du IX
e
sicle.
Cest le temps du rgne de la dynastie des Tang, poque o les Arabes avaient
dj tabli de solides relations commerciales avec la Chine. Il existait bien
une colonie arabe Guangzhou, mais aucune uvre scientifque chinoise
ntait parvenue en Islam. Cest pourquoi, dans son ouvrage Les Catgories
de nations, id al-Andalus (mort en 1070) concluait que la civilisation
chinoise ne connaissait que la technique.
Sous la domination de lEmpire mongol aux XIII
e
et XIV
e
sicles, tant
donn quil avait annex certains territoires islamiques, il y eut des contacts
scientifiques entre Chinois et musulmans. Dans lobservatoire de Margha,
Nar al-Dn al-s (mort en 1274) travaillait entour dune quipe qui
comptait un astronome chinois (illustration 139) ; il est tout aussi proba-
ble quil avait import quelque savoir mathmatique islamique. Dautres
astronomes musulmans, Jaml al-Dn et sa mission, ont aussi travaill la
cour des Mongols pendant plusieurs annes. Bien quil soit difficile den
juger, il semble que la prsence de ces hommes a influenc la mise au point
dinstruments astronomiques et la cration dun observatoire. Kbly khn
a employ des ingnieurs militaires musulmans qui ont construit des engins
balistiques pour ses armes. Aux alentours de 1313, Rashd al-Dn a com-
menc les prparatifs dune encyclopdie en persan de la mdecine chinoise.
Pendant toute la priode du pouvoir des Mongols, lEurope eut directement
accs la Chine, mais il ny eut, en retour, aucune traduction des ouvrages
scientifiques chinois en latin. Il en tait tout autrement pour la transmission
des inventions techniques.
LInde, lIslam et lEurope occidentale
LInde a jou un rle important pour le passage et la diffusion des ides
scientifiques entre lOrient et lOccident. Dune part, elle avait accueilli les
notions babyloniennes, gyptiennes et grecques ; dautre part, sa science se
communiqua, dans les premiers sicles de lislam, la civilisation musul-
mane et, de l, lOccident. Avec les dbuts du mouvement de traduction
en arabe partir du VIII
e
sicle, le premier livre dastronomie fut une des
uvres de Brahmagupta qui devait tre connu sous le titre Sindhind. Elle
fut la principale source de lastronomie islamique jusqu la traduction de
lAlmageste. Beaucoup dalmanachs (zj) taient prpars partir de ces
bases ; le plus important tait celui dAl-Khwrizm, rvis plus tard par
Al-Majr. Pour larithmtique, nous avons dj relat de quelle manire les
chiffres indiens sont parvenus chez les Arabes et comment ils ont t trans-
mis lEurope occidentale. Al-Brn, le grand savant musulman, avait eu
Le savoir et les sciences 269
loccasion de vivre en Inde, dapprendre le sanskrit et dtudier la civilisation
et les sciences de ce pays. On sait quil sest initi l-bas la science des
Grecs et des Arabes. Son Kitb al-Hind (1035) est sans doute lexamen le
plus approfondi dune civilisation jamais accompli aux temps prmodernes
par le plus grand savant dune autre.
Les ouvrages mdicaux indiens taient traduits en arabe ds le VIII
e

sicle. Ab al-asan Al al-abar consacra une grande partie de la rdac-
tion de son Paradis de la sagesse la mdecine de lInde. Mais ce livre ne
fut pas traduit en latin, et cest ainsi que les thories mdicales indiennes
natteignirent pas lEurope. Avec linstauration du pouvoir musulman des
Ghaznvides et, plus tard, du sultanat de Delhi (dbut du XIII
e
sicle), les
sciences islamiques, qui avaient absorb les thories astronomiques et mdi-
cales grecques, parvinrent en Inde. Et mme si, au dbut, on ne les tudiait
que dans les milieux musulmans, elles se firent connatre peu peu des
savants et rudits indiens.
LAfrique subsaharienne, lIslam et lAsie
Cette priode fut un ge dor pour le commerce transsaharien. Aussi, bon
nombre de Berbres et dArabes sinstallrent-ils dans les villes du Sou-
dan. Le rle de lislam dans la diffusion des ides a t capital, car larabe
devint la langue des lettrs et des cours ; Mansa ( prince ) Ms le parlait
couramment. Ainsi naquit une littrature africaine crite en arabe. Il y eut,
du XIV
e
au XVI
e
sicle, des changes entre les universits du Soudan et celles
du Maghreb ; au XIV
e
sicle, Le Caire attirait fortement les rudits soudanais
car, situe sur un itinraire de plerinage, la ville abritait une importante
colonie de rsidents et dtudiants africains. Les souverains soudanais taient
entours de conseillers et de savants arabes ; en revenant de La Mecque,
Mansa Ms comptait dans son entourage des crivains, des savants et des
architectes (illustration 259).
On peut en dire autant de linfluence du commerce international sur la
cte orientale dAfrique. Une nouvelle civilisation swahili tait ne, forte-
ment marque par la culture islamique et arabe. Lthiopie, pour sa part,
tait depuis longtemps influence par les missionnaires chrtiens syriaques,
et sa langue ainsi que son criture taient dorigine arabe mridionale. Les
navigateurs venus de lAsie du Sud-Est avaient une action puissante sur
Madagascar, tandis que les missions commerciales chinoises se rendaient
sur la cte dAfrique ; aussi les Africains connaissaient-ils les produits
chinois.
270 600 1492
Les traductions en arabe duvres en grec, en syriaque et
en pehlevi
Au milieu du VIII
e
sicle, avec lavnement des Abbssides, le temps tait
venu pour quun mouvement de traduction grande chelle sbauche
partir du pehlevi, du syriaque, du sanskrit et du grec. Lanc par le souverain
Al-Manr (754 775), le mouvement a reu les soins de ses successeurs,
notamment Al-Mamn ; les califes nont pas taient seuls soutenir cet
effort qui a t appuy par des mcnes infuents. Ibn al-Muqaffa (mort en
757) a traduit du pehlevi en arabe des uvres de logique, dhistoire et de
mdecine, tandis que des membres de la famille Al-Nawbakht sattaquaient
aux uvres dastronomie et dastrologie. On a traduit lAlmageste plusieurs
reprises au cours du IX
e
sicle. Al-ajjj ibn Maar a effectu deux traduc-
tions des lments dEuclide dont unayn ibn Isq a livr une troisime
version, rvise plus tard par Thbit ibn Qurra.
Le patrimoine mdical hrit de lcole dAlexandrie a t traduit par
unayn ibn Isq (mort en 877) et son cole ; ainsi ont paru les uvres de
Galien, dHippocrate et les ouvrages sur les vertus des plantes de Diosco-
ride. En philosophie, presque toutes les uvres de Platon et dAristote sont
passes par leurs mains. Thbit ibn Qurra (mort en 901) a t responsable
de la traduction ou de la rvision de certains des ouvrages les plus impor-
tants dArchimde, dApollonius, dEuclide, de Ptolme, de Thodose et
de bien dautres (illustrations 126 et 130). linstar dunayn, il tait la
tte dune cole de traducteurs.
Les traductions darabe en latin
Il y avait des contacts entre lEurope occidentale et lIslam tant au point de
vue de la diplomatie que des changes commerciaux. Les relations diplo-
matiques remontent au temps dHrn al-Rashd et de Charlemagne, au
VIII
e
sicle. En 950, Otto I
er
, Francfort, et Abd al-Ramn, Cordoue,
ont chang des ambassadeurs qui taient tous deux des rudits. Il y avait
aussi des contacts dans le nord de lEspagne, car des tudiants venus dEu-
rope occidentale sy rendaient pour tudier la science islamique. Gerbert
a accompli un tel plerinage dans les annes 960 pour tudier les math-
matiques. Ces contacts craient dans lesprit des Europens une image de
la culture islamique considre comme un rservoir de grandes richesses
intellectuelles. Les premires traductions de larabe ont t des traits sur
les mathmatiques et sur lastrolabe au X
e
sicle. Au XI
e
sicle, Constan-
tin lAfricain, dont nous avons dj parl, a traduit plusieurs ouvrages de
mdecine qui ont jet les bases des crits mdicaux en Occident pour plu-
Le savoir et les sciences 271
sieurs sicles. Le mouvement de traduction a pris de llan dans la premire
moiti du XII
e
sicle. LEspagne tait particulirement bien place pour tre
le centre de ce mouvement, puisquelle avait lavantage daccueillir une
brillante civilisation islamique et jouissait de sa proximit gographique avec
lEurope occidentale. En 1085, Tolde, o vivait une vaste colonie mozarabe
et juive qui joua un rle important dans la traduction de larabe en latin,
tait reprise par les chrtiens. La chute de Tolde offrait une occasion en or
aux chercheurs dEurope occidentale qui ont pu se rendre dans cette grande
ville pour y tudier la culture et la science de lIslam.
Lun des pionniers de la traduction a t Adlard de Bath (foruit 1116
1142), venu dAngleterre. Il sjourna plusieurs annes en Syrie o il acquit
de fortes connaissances de la culture arabe, et devait traduire les tables astro-
nomiques dAl-Khwrizm, rvise par al-Majr, et les lments dEuclide.
Jean de Sville (foruit 1133 1142), mozarabe de Tolde, traduisit plusieurs
ouvrages dastrologie. Dautres Espagnols, notamment Marc de Tolde (fo-
ruit 11911216), traduisirent plusieurs textes de Galien. La liste de ceux qui
viennent Tolde comprenait encore Robert de Chester, du pays de Galles,
Hermann le Dalmatien, un Slave, et lItalien Platon de Tivoli. Le plus grand
dentre eux fut Grard de Crmone (vers 1114 1187) qui stait dplac
dItalie Tolde en qute de lAlmageste. Il y resta pour apprendre larabe
et, une fois quil eut traduit lAlmageste en latin, il prolongea son sjour
pendant 35 ou 40 ans, travaillant avec une quipe dassistants afin de traduire
les principales uvres arabes. Le nombre de ses traductions dpasse 90 : y
figurent des ouvrages dastronomie, de mathmatiques, de mdecine, de
logique, de philosophie et dalchimie. Le mouvement de traduction perdura
en Espagne jusque bien avant dans le XIII
e
sicle o nous rencontrons des
personnages tels quAlfred de Sareshel, Michel Scot, Marrochini, Arnold
de Villanova et Raymond Lulle. Alphonse X le Sage avait lanc un vaste
effort de traductions darabe en espagnol, comme nous lavons dit plus haut.
En dehors de Tolde et de lEspagne, tienne dAntioche traduisit le Liber
regalis dAl ibn Abbs en 1127. Un sicle plus tard, Philippe de Tripoli
traduisait le Secret des secrets, attribu alors Aristote.
Au XII
e
sicle, la Sicile tait elle aussi un centre de diffusion de la
culture islamique. Plusieurs rois y attirrent successivement leur cour des
hommes de savoir, quelle que ft leur religion ou leur langue maternelle.
La civilisation islamique continua doccuper une situation exceptionnelle,
en particulier sous le rgne de Roger II, protecteur dAl-Idrs, qui rgna
de 1101 1154. La cour de Frdric II (1194 1250) fourmillait elle aussi
drudits de toutes religions. Citons Michel Scot, Thodore dAntioche
et Lonard de Pise. Ces savants traduisirent des traits de philosophie, de
zoologie, de mdecine, de mathmatiques, de mcanique et de cosmographie.
En 1224, Frdric II fondait luniversit de Naples laquelle il adjoignit une
272 600 1492
bibliothque riche dune vaste collection de manuscrits arabes. Il fit don
aux Universits de Paris et de Bologne de copies de traductions dAristote
et dIbn Rushd, qui avaient t menes bien sur ses ordres. Lactivit de
traduction continua avec Manfred et Charles dAnjou ; sous le rgne de ce
dernier, la plus remarquable adaptation fut celle du Kitb al-w (Conti-
nens) dAl-Rz, entreprise par Faraj ben Salim (illustration 133).
Il y eut, au XIII
e
sicle, des traducteurs qui travaillaient en Italie et en
France, notamment Montpellier. Certes, cette poque, le mouvement
avait perdu de sa puissance, et pourtant, on continua traduire jusquau
XVI
e
sicle.
Les traductions du grec en latin
Le mouvement entam au XII
e
sicle donna une impulsion aux tentatives
de traduction partir du grec. Il y avait en Italie des colonies hellniques,
et diverses bibliothques conservaient des uvres grecques. Les rudits
pouvaient aussi se procurer des ouvrages grecs provenant directement de
Byzance. Au XII
e
sicle, ces efforts aboutirent la traduction de quelques-
uns des traits dAristote, de lAlmageste de Ptolme et des lments, de
lOptique et de la Catoptrique dEuclide. Cette activit se poursuivit au cours
du XIII
e
sicle, notamment par lintermdiaire de Guillaume de Moerbeke qui
voulait transmettre au monde occidental une version complte de luvre
dAristote. Il traduisit galement certains ouvrages noplatoniciens et des
crits dArchimde.
Au XV
e
sicle, le besoin de retourner aux sources grecques se raviva. En
1410, on traduisit la Gographie de Ptolme, tandis que Regiomontanus
travaillait sur lAlmageste, traduction quil laissa inacheve. En 1453, aprs
la chute de Constantinople, tous les rudits byzantins se rfugirent en Italie,
apportant avec eux les uvres grecques classiques, ce qui contribua vivifier
la renaissance de lhumanisme. Mais en fait, bien des textes scientifiques
grecs avaient dj t traduits.
Les consquences des dcouvertes
scientifiques
Les origines de la science moderne
Avant de discuter des consquences de certaines dcouvertes scientifques, il
est utile de donner une valuation gnrale de ce que nous a lgu la science
Le savoir et les sciences 273
en cette priode de lHistoire. Elle a apport des contributions importantes
la science moderne qui a commenc de spanouir aux XVI
e
et XVII
e
sicles,
en prparant le terrain aux dcouvertes venir. Si la nouvelle science a com-
menc par renverser les systmes prexistants jusqualors en astronomie et en
mcanique, systmes que lon devait Euclide et Aristote, sous sa forme nou-
velle, elle a prserv lensemble des notions hrites des civilisations ancienne
et mdivale. chaque tape, la science recueille les rsultats des cultures
prcdentes ou acquiert les connaissances dune civilisation contemporaine.
LEurope occidentale mdivale a commenc btir ses systmes scientifques
en assimilant les sciences grecque et islamique, surtout grce aux traductions de
larabe. Une bonne part du savoir classique, ou d aux civilisations de lInde,
a t incorpore dans ces traductions. Il aurait fallu des centaines dannes
supplmentaires aux Europens pour dcouvrir les mmes notions eux-mmes,
autrement dit recrer la mme expertise scientifque par leurs propres recher-
ches. De mme, la science moderne naurait pas pris son essor si Copernic,
Galile, Kepler et Newton navaient pas eu leur disposition les rsultats
scientifques de leurs prdcesseurs. Prenons quelques exemples.
Nous avons dj parl des astronomes islamiques et de leurs efforts pour
rformer le systme plantaire ptolmaque ; ils avaient russi produire des
modles non ptolmaques qui resurgirent en Europe occidentale dans les
travaux de Copernic. Le seul changement important quapporta ce dernier
consistait reprendre le concept grec ancien dun univers hliocentrique.
Lastronomie copernicienne a prserv les principes de base tels quils taient
pratiqus par le pass.
Pour la dynamique du mouvement, nous avons vu comment les doutes
sur les ides dAristote avaient commenc avec Philoponos dAlexandrie et
comment Ibn Sn et dautres avaient labor le concept dlan ; les recher-
ches avaient abouti avec Jean Buridan. En Inde, les savants tudiaient eux
aussi ce principe. Les historiens des sciences ont dcouvert un rapport quasi
direct entre les commentaires sur Aristote dIbn Bjja (Avempace) (mort
en 1139) et la thorie de la chute des corps de Galile. Ils attribuent Ibn
Bjja un rle important qui aurait permis Galile de gnraliser la thorie
de Buridan et de parvenir ainsi noncer le principe de lnergie. Lanalyse
galilenne de la cinmatique de la chute des corps tait, dans une large
mesure, une laboration des principes de cinmatique proposs Oxford et
Paris au XIV
e
sicle.
Loptique est une autre science qui montre un degr lev de continuit
entre la science prmoderne et les dbuts de la science moderne (fig. 17).
La thorie de Kepler sur limage rtinienne reprsentait une importante
innovation dans la thorie de la vision, mais elle a t labore au sein du
cadre conceptuel mdival, sans quil ft ncessaire de rpudier aucun des
principes fondamentaux. Les uvres imprimes dIbn al-aytham, de Witelo
274 600 1492
et de Pecham ont form les fondations de la nouvelle thorie de Kepler
sur limage rtinienne. Pour formuler son hypothse, ce dernier appliqua
rigoureusement des principes tablis de longue date.
La continuit est tout aussi vidente dans le domaine des mathmatiques.
On constate l une volution continue travers les sicles et, sil y a peut-tre
eu une acclration du progrs avec le temps, on ne peut pas dire que les math-
matiques ont connu de rvolution spectaculaire. Au Moyen ge, larithmti-
que, lalgbre et la trigonomtrie sont devenues des disciplines indpendantes.
Les mthodes spcialises utilises en algbre ont t les premires tapes de
la cration de nouvelles disciplines annexes comme lalgbre des polynmes,
la solution numrique des quations et lanalyse indtermine. Cette continuit
entre des poques diffrentes se traduit dans toutes les matires, y compris les
sciences naturelles, lalchimie et la mdecine.
Aprs cette analyse de la continuit, nous allons tudier quelques dcou-
vertes scientifiques et leurs consquences. Mais nous ne prtendons pas en
donner une liste exhaustive.
Les chiffres indo-arabes
On ne saurait surestimer limportance de lintroduction de ces chiffres. Elle
marque un jalon essentiel de lHistoire, semblable en tout point limpor-
tance de lalphabet.
Loptique et les lentilles
Le Trait doptique dIbn al-aytham (vers 1038) voquait les lentilles et
leur pouvoir dagrandissement. Roger Bacon (mort en 1294) parla de leur
utilisation comme aide la vision des personnes ges ; les lunettes lentilles
convexes furent sans doute inventes avant 1280. En 1300, on les fabriquait
Venise o elles favorisrent les mtiers de fabricants de lentilles et dopti-
ciens (illustration 132). En 1608, cest un membre de cette corporation qui
inventa le tlescope.
Loptique et la perspective
Ibn al-aytham a formul une thorie de lintromission qui expliquait les
principaux faits de la vision. En latin, loptique en vint tre connue sous
le nom perspectiva. Au XIII
e
sicle, Bacon, Pecham et Witelo crivirent des
commentaires sur la perspectiva. La perspective moderne, rejeton de la
science optique, est ne Florence au XIV
e
sicle. Le concept dun cne de
Le savoir et les sciences 275
Figure 17 Principes doptique : tir dun manuscrit espagnol du XIII
e
sicle de la traduction
en latin datant du xii
e
sicle, termine Tolde par Grard de Crmone, partir du manuscrit
arabe du xii
e
sicle, dIslh al-Majist (Corrections apportes lAlmageste de Ptolme),
par Jbir ibn Afah de Sville (Bibliothque nationale de Madrid, manuscrito rabe 10006,
folio 59 v

).
276 600 1492
rayons visuels en provenance dun objet vers lil est son fondement. Son
premier tenant a t Lorenzo Ghiberti, le sculpteur forentin, qui a annot
de sa main un manuscrit dIbn al-aytham, conserv la bibliothque du
Vatican. Ghiberti a t lun des artistes, sculpteurs, peintres et architectes,
tout comme Lonard de Vinci, qui formrent une cole identifable. la
Renaissance, la perspective a fourni une inspiration Desargues (mort en
1661), linventeur de la gomtrie projective. Lintrt exprim par les
mathmaticiens envers la perspective a continu de se manifester au cours
des sicles suivants, jusquau moment o elle fut totalement incorpore la
gomtrie et joua un rle majeur dans la rvolution du sujet.
Lapplication de la mcanique aux machines,
horloges et automates
La tradition mcanique hellnistique des roues eau et des clepsydres sest
perptue en terre dislam et a donn naissance des textes plus labors sur
une grande diversit de conception de machines servant lever leau, de
moulins eau, de moulins vent, dengins de sige, dhorloges, dautomates
et autres appareils ingnieux. Cette tradition est parvenue dans lOccident latin
et a connu son apoge avec linvention de lhorloge mcanique au XIV
e
sicle.
Aux XVI
e
et XVII
e
sicles, un grand nombre de titres parurent en arabe et en latin,
qui reprenaient plusieurs ides anciennes. Dans lun de ces traits par exemple
(Taq al-Dn, 1552), on trouve la description dun piston monobloc six cylin-
dres, quip dun arbre cames. Ctaient l les prdcesseurs immdiats de la
machine vapeur et des moteurs cylindres multiples des temps modernes.
Linfuence de la gographie et de lastronomie sur la
navigation et sur les voyages de dcouverte
Cest grce lapplication du savoir scientifque lamlioration de la navi-
gation et au concept quil devait tre possible datteindre lInde en allant vers
louest travers lAtlantique que les grandes dcouvertes du XV
e
sicle ont pu
avoir lieu. Telle tait lide de base qui inspira Christophe Colomb et lencou-
ragea voguer vers louest pour aller en Inde ; et cest ainsi quil dcouvrit le
Nouveau Monde. Pour traverser lAtlantique ou dautres ocans, un navigateur
devait connatre sa position, et il y parvenait partiellement en calculant la lati-
tude. Au nord de lquateur, on y parvient en observant la hauteur de ltoile
polaire au-dessus de lhorizon. Mais, proximit de lquateur, cette toile est
trop basse dans le ciel, et, au sud, il est impossible de la voir. Par consquent
on dterminait les latitudes en mesurant le mridien par rapport la hauteur
Le savoir et les sciences 277
du Soleil. Pour effectuer ce calcul, on avait besoin dun astrolabe et de tables
de dclinaison. Les Tables de Tolde dAl-Zarqall (Azarquiel), les Tables
alphonsines et les almanachs arabes, espagnols et portugais du XIV
e
sicle
fournissaient les donnes thoriques ncessaires, tandis que la trigonomtrie
simplifait les calculs. La longitude tait dtermine approximativement,
lestime. Plusieurs autres facteurs jouaient un rle essentiel dans lamlioration
de la navigation, comme la boussole et les progrs de la cartographie, ainsi que
lutilisation du gouvernail la poupe et les progrs en matire de construction
des navires. Les voiles latines triangulaires rendaient les caravelles particuli-
rement adaptes naviguer contre le vent (illustrations 21 25).
Outre les consquences immenses pour lHistoire de ces grands voyages
de dcouverte, les retombes furent aussi importantes pour la science. La
russite des premires traverses cra une demande norme pour les chantiers
navals et les instruments de navigation. Les artisans qui avaient reu une
formation mathmatique pour fabriquer des boussoles, des instruments et
des cartes taient de plus en plus nombreux. Plusieurs pays fondrent des
coles de navigation. Enfin, avec le stimulant de la demande dobservations
astronomiques et de cartes, lastronomie fit encore des progrs et se dtacha
de plus en plus de lastrologie.
Lalchimie et la mtallurgie
Les alchimistes nourrissaient un profond intrt pour les mtaux dont ils
tudiaient les proprits au cours de longues expriences. Outre les traits
dalchimie, dautres ouvrages dcrivent en dtail la fabrication et le traite-
ment par le feu de lacier et des pes. Les pes en acier de Damas taient
dune qualit si remarquable que, pendant un sicle et demi, on essaya, en
Europe, de fabriquer un acier comparable ; dminents chercheurs y travaill-
rent, notamment Michael Faraday. Ces progrs furent utiles la mtallurgie
moderne. Les alchimistes avaient aussi identif la fonte dont ils avaient
dcrit les caractristiques ; elle connut un renouveau dimportance avec la
fabrication des canons et la construction de machines.
La poudre et les canons
Les diverses formules de la poudre, invente par les alchimistes chinois, se
multiplirent dans les ouvrages du XIII
e
sicle. Elle servait aux feux dartifce,
mais on commena lutiliser la guerre et les premiers canons virent le
jour au XIII
e
sicle. Au XIV
e
sicle, canons et arquebuses taient courants tant
dans les pays islamiques quen Europe. Ces nouvelles armes entranrent
dimmenses consquences pour lHistoire.
278 600 1492
La poudre canon et lessor de la science
La poudre canon marqua un tournant dans la science. Son principal com-
posant, le nitrate de potassium ou salptre, ne convient pas dans son tat
naturel impur la fabrication de la poudre. On arriva isoler le salptre
la suite dune opration de sparation et de purifcation des sels, processus
quAl-Ramm (mort en 1292) fut le premier dcrire. La demande de
salptre purif orienta lattention vers le phnomne de solution et de cris-
tallisation. De plus, on ne savait pas expliquer lexplosion de la poudre qui,
contrairement aux autres formes de feu, nexigeait pas la prsence de lair.
Aprs des sicles de rfexion et dexprimentation, on fnit par identifer
loxygne, au cours du XVIII
e
sicle, et cette dcouverte marqua la fn de
lalchimie et lessor de la chimie moderne.
La puissance de lexplosion et lexpulsion du projectile travers un ft
de canon donnrent un indice sur la possibilit dutiliser ces forces ; cette
intuition contribua linvention de la machine vapeur. La fabrication des
canons entrana la cration de foreuses pour les fts. Ainsi, on pouvait obtenir
des cylindres parfaits pour les machines vapeur.
Ltude du mouvement dun projectile dans lair servit dterminer sa
trajectoire et ce fut, l encore, un facteur important pour les progrs de la
dynamique.
La distillation et les acides minraux
Les alchimistes savaient produire les acides nitrique, sulfurique et chlo-
rhydrique et de leau rgale pour la distillation. Tous ces corps taient des
solvants puissants qui taient au service de mthodes industrielles, comme
la sparation de lor et de largent. Au XVI
e
sicle et plus tard, les mthodes
de production staient amliores. Les acides ont t dune extrme utilit
dans lessor de la chimie moderne et des industries chimiques.
La distillation et lalcool
La production dalcool tait trs proche des progrs en matire de distilla-
tion. Les traits dalchimie arabe, entre le VIII
e
et le XI
e
sicle, voquent la
distillation du vin. Jbir a not, ds le VIII
e
sicle, les proprits infammables
de lalcool. Salerne, en 1100, on connaissait lalcool, aussi les distillateurs
de boissons alcoolises frent-ils leur apparition, tandis que, dans les pays
islamiques, il tait un composant des feux grgeois. La production dalcool
dboucha sur la fabrication de condenseurs refroidis par eau. On put donc
condenser dautres corps volatiles comme lther. Pour de plus grandes
Le savoir et les sciences 279
productions, la chambre de vaporisation et le condenseur ont complt
lalambic et la cornue, ce qui a ouvert la voie la chimie industrielle. Grce
au condenseur refroidi par eau, James Watt a pu inventer un condens spar
et construire ainsi la premire machine vapeur thermiquement effcace.
Les remdes chimiques et la iatrochimie
Lutilisation de produits chimiques des fns thrapeutiques tait connue
en Chine et en Inde. Les mdecins islamiques, comme Al-Rz, usaient de
ce genre de remdes. Mais lopinion commune attribue la fondation de la
iatrochimie Paracelse (mort en 1541). Au XVII
e
sicle, on ft de plus en plus
confance ces mdications, car Boyle ft de la prparation des composs
chimiques un processus plus scientifque. Les laboratoires pharmaceutiques
se sont crs par la suite, ds le XVIII
e
sicle.
note
1. Cest l une approximation trs grossire. Le problme est extrmement complexe
et exigerait dtre trait beaucoup plus fond.
BiBLiographie
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7
Les religions, lthique et
la philosophie
Maurice Borrmans
A
u cours des neuf sicles qui vont du dbut du VII
e
sicle, tmoin de la
naissance et de la propagation de lislam au Moyen-Orient, jusquen
1492, anne o lEurope dcouvre lAmrique, toutes les socits humaines
connaissent des formes religieuses plus ou moins labores quil est bien
difficile de classer en des cadres rigides. Certaines, qui demeurent proches
de la cit, du terroir ou de la tribu, constituent les religions naturelles ou
cosmiques parfois rassembles sous les termes plutt vagues danimisme
ou de chamanisme, voire de polythisme naturel. Dautres ont accompagn,
durant de longs sicles, des recherches philosophiques et mystiques qui sont
alles de pair avec le dveloppement de brillantes civilisations dans le cadre
de structures rurales ou citadines. Quelques-unes dentre elles se sont expri-
mes dans des courants dualistes et des qutes gnostiques, dautres se sont
cristallises en des sagesses o la philosophie et la spiritualit ont converg
en des visions du monde qui embrassaient tout le devenir humain, comme
le taosme, le shint et lhindouisme, avant de se voir renouveles, voire
transformes, par des formes religieuses plus personnalises telles que le
janisme et le bouddhisme. ct de ces religions que beaucoup appellent
cosmiques ou, dans le cas des deux dernires, historiques, les religions pro-
phtiques, fondes sur une rvlation faite aux humains par des mdiateurs
privilgis choisis par un dieu unique, constituent ces monothismes qui ont
pour nom islam, judasme et christianisme.
Toutes ces religions le mot religion tant alors pris au sens
large entendent rpondre ainsi aux grandes interrogations qui troublent
depuis toujours le cur de lhomo religiosus : quel sens faut-il donner
lhomme, la vie, au bien et au mal, la souffrance, au bonheur, la mort
et lau-del ? En effet, ltre humain se trouve partout comme fascin par
282 600 1492
la recherche dun divin qui lui confre un sens et par la qute dun
sacr qui lui donne une dignit . Les religions lui proposent dy
avoir accs par leurs rites et leur symbolique, car il sagit par l dentrer en
communication avec labsolu (ltre suprieur, les dieux ou Dieu lui-mme),
avec les esprits (le monde immatriel du suprasensible) et les anctres (la
grande famille humaine continue). Le prsent chapitre, sans vouloir entrer
dans lhistoire concrte de ces religions et de leurs relations, russies ou
non, avec lconomie, la culture, lesthtique ou la politique, entend sim-
plement en dcrire les manifestations rituelles, en prciser les croyances ou
les dogmes et en mesurer la russite sur le plan de la recherche spirituelle et
mystique, en lien plus ou moins troit avec les philosophies dominantes.
Lanimisme, Le chamanisme et Les systmes
poLythistes
Croyance en un principe suprieur ( force vitale ou me ) qui rsiderait
dans les lieux ou les objets, lanimisme se diversife selon les cultures locales
et les moments de lHistoire. Partout, les religions du terroir, de la cit ou de
la tribu entendent ainsi faire accder leurs adeptes au divin ou au sacr grce
une symbolique o sont privilgis des tres ou des choses, afn dassurer
lintgration de tous dans le groupe social et linsertion de chacun dans la
continuit vitale de celui-ci. Que ces groupes soient sdentaires ou noma-
des, que ces socits soient constitues de cultivateurs, de chasseurs ou de
pcheurs, il sagit toujours de survivre en participant au mystre de la vie et
de ses nergies, en recourant des rites ou la magie qui permettent, par des
mdiateurs spcialiss, de participer la surnature et de donner un sens
aux tapes essentielles de la vie humaine, individuelle et collective.
Le chamanisme (terme qui renvoie la religion des Toungouzes de
Sibrie) est alors cette forme de religion dont lanimisme constitue le fon-
dement philosophique , le chaman dsignant un individu capable dentrer
en contact avec la surnature, afin daider la communaut faire face aux
difficults quotidiennes. Religion au sens large, le chamanisme semble tre
vcu, pour la dure de la priode historique qui nous concerne, dans toutes
ces zones de la plante o ne sont pas encore apparues ou implantes les
sagesses suprieures que sont les religions cosmiques, puis historiques
et, enfin, monothistes. Europe et Asie septentrionales, Pacifique, Afrique
subsaharienne et Amrique en illustrent alors les nombreuses variantes.
Le chamanisme nord-europen et nord-asiatique se caractrise par des
techniques archaques dextase enracines dans un complexe de croyan-
ces, de rituels et de traditions qui se cristallisent dans la figure du chaman
Les religions, lthique et la philosophie 283
(tltos chez les Magyars). L extase correspondrait lascension de lme
du chaman vers la divinit, tandis que la possession signifierait que les
esprits visitent le prtre et sen emparent. On a l le double mouvement,
ascendant et descendant, que lon retrouve dans toutes les religions de la
nature qui se sont galement maintenues comme substratum des sagesses
et des religions plus labores. Le chaman, celui qui sait , reprsenterait
une gnose primitive . Ncromancier, devin, gurisseur et magicien, cest
une personne sacre occasionnellement ou professionnellement qui fait
communiquer le groupe avec le divin ou les divinits et fait participer cer-
tains de ses membres aux nergies du mana, pouvoir ou influence dordre
physique ou surnaturel , que transmettent les esprits ou les anctres par lui
invoqus.
Chine et Japon connaissent alors les multiples manifestations de ce
chamanisme dans leurs strates populaires, soit la communication avec
les divinits protectrices et les esprits des morts par lintermdiaire dun
medium (chaman), homme ou femme, dont les transes sont perues
comme lexpression cosmique de la foi. Au Tibet, la religion bon ( vrit ,
ralit ), pratique avant larrive du bouddhisme (qui se voit assur du
patronage royal aux VIII
e
et IX
e
sicles) et partiellement intgre par celui-
ci la suite dune constante interaction, fait que ses adeptes (les bon-po)
entendent rejoindre la doctrine ternelle grce lenseignement et la
pratique transmis par leurs chamans dans leurs critures sacres, leur propre
Kanjur (textes considrs comme ayant t rellement exposs par Tnpa
Shenrap, parvenu la totale illumination) et leur Tanjur (commentaires et
traits postrieurs). Le chamanisme des Magyars, avant leur christianisation
qui suit leur fixation dans les plaines danubiennes (aux X
e
et XI
e
sicles),
est aussi un ensemble de croyances magiques qui embrassent la cosmologie
hirarchise de multiples mondes , la ralit des animaux et des esprits de
ce bas monde dont il faut sapproprier les nergies par le port damulettes
et lintuition dun tre suprme , matre de lunivers (Isten).
Dans les multiples les du Pacifique (Micronsie, Mlansie et Polyn-
sie), avec des nuances selon les aires culturelles, cest ce mme animisme
qui rpond aux questions de lhomo religiosus. Les Micronsiens avaient une
pluralit de reprsentations divines. Il y a dabord les dieux suprmes du ciel
ou les hros du groupe, puis les esprits associs des lieux, des objets ou
des activits et, enfin, les anctres. Un clerg spcialis gre la connaissance
des mythes et les gnalogies des tribus. En Mlansie, peu dintrt semblait
tre accord aux dieux suprmes, mais une grande importance tait donne
aux hros civilisateurs (dema) et aux fondateurs de clans ainsi quaux
esprits (masalai) plutt malfaisants contre lesquels on se protgeait par des
rites apotropaques (exorcismes). Les anctres y jouaient un rle majeur
comme transmetteurs du mana (nergie) grce la mdiation des ma-
284 600 1492
tres en matire de rites dinitiation et de funrailles (masques et magie).
Les Polynsiens, ayant mieux structur leur systme, avaient des familles
aristocratiques, un clerg plus organis et une mythologie-thologie plus
articule fonde sur une hirarchie de dieux cosmiques, laspect terrifiant et
inaccessible du sacr (observations des tapus, limites/interdictions physiques
ou morales ne pas transgresser) et des spcialistes du religieux ( figures
chamaniques ) qui taient aussi les matres de la louange (associations
cultuelles ou kaioi). Quant la religion des Aborignes dAustralie, elle tait
centre sur le culte (kunapipi) de la fertilit, les divinits spirituelles ( cen-
tres-rservoirs dnergies surtout saisonnires) tant reprsentes dans le
monde visible par des cratures ou des lments particuliers. Des activits
rituelles propres aux passages essentiels de la vie (conception, pubert,
mariage, mort) taient associes au sacr-secret et au sacr-ouvert , en
lien troit avec les mythes fondateurs (le temps du rve ) et lactivation
liturgique, afin quil y ait constamment renouvellement de la vie.
Les religions de lAfrique, malgr leur relative htrognit culturelle
et leur grande diversit linguistique, ont toutes une vision totalisante de
lexistence o squilibrent le vital et la sagesse . Selon la dfinition
de Marcel Griaule, il sagit dun systme de relations entre le monde
visible des hommes et le monde de linvisible rgi par un crateur et des
puissances qui, sous des noms divers et tout en tant des manifestations de
ce dieu unique, sont spcialises dans des fonctions de toutes sortes , do
les convergences vers lunion vitale par la mdiation des puissances inter-
mdiaires (anctres, gnies, esprits). Le monde de lailleurs y est rgi par
un dieu suprme, crateur et matre du cosmos, dont on na rien craindre
puisquil est bon par nature et qui est absent et prsent tout la fois. Ce
sont les anctres qui occupent une place centrale et privilgie. Puissances
tutlaires qui assurent la vie, la fcondit et la prosprit, ils sont aussi les
gardiens des traditions familiales. Leur culte, avec ses rites et ses croyances,
se conjugue avec celui des dieux secondaires , esprits et gnies autochtones
ou allognes dont il faut gagner la bienveillance par des rites spcifiques qui
garantissent tous une relation essentielle avec les anctres et les esprits. Ces
rites prennent la forme dun recours aux techniques corporelles de la danse et
du rythme (masques, transes, possessions), dactes rituels de base (cycliques
ou occasionnels) qui sexpriment par la prire, loffrande ou le sacrifice
(immolation mdiatrice de lanimal substitu aux hommes : totmisme) et,
surtout, de grands complexes crmoniels au symbolisme sacralisant (rites
dinitiation, rites de funrailles, rites de gurison). Ce faisant, lindividu est
intgr dans le groupe et le devenir humain dans celui du cosmos en vue
dune survie qui lemporte sur la mort.
En Amrique du Nord, la religion des Inuit prenait des formes trs
dpouilles, dpourvues de dieux, de prtres et de clbrations, mais fondes
Les religions, lthique et la philosophie 285
sur la conscience dappartenir un ordre cosmique o les esprits sont
prsents, tant dans le rgne animal que dans le rgne minral. Profondment
marque par ce caractre animiste, cette religion a pour matre langakop
(chaman) dont lascendant moral sexerce sur le groupe. Cest lui qui fait
respecter les tabous, ces actions induisant une transgression manifeste de
lordre du monde . Chez les Amrindiens, plus la socit est organise et
passe de la chasse lagriculture, plus la sparation du profane et du sacr
est marque travers les croyances et les rites et plus la personne du chaman
se distingue de celle du chef. La profonde religiosit de lhomme indien, qui
entend respecter et accomplir lharmonie de lunivers, consiste en un profond
attachement la mre-terre, en une soumission au grand esprit crateur (et
parfois solaire) qui assure la sacralisation du ciel et en une parent intime
avec certains animaux quutilisent les personnages mythiques, transmetteurs
des lgendes et des rites (tricksters), et parfois les chamans dont lart mdical
et magique assure le prestige en garantissant cette harmonie universelle.
Les religions de lAmrique centrale se rvlaient beaucoup plus la-
bores et structures. Des systmes dcriture y avaient t conus qui assu-
raient aux Mayas et aux Aztques des livres sacrs. La religion toltco-maya
disposait ainsi de trois livres, le Chilam Balam, le Rituel des Bacab et le
Popol Vuh, qui en prcisaient le rituel. Reprenant les antiques traditions
olmques dont lanimisme exaltait comme tres suprieurs le flin, le bb-
homme jaguar et la femme-desse de leau et de la fcondit, la religion
des Toltques et de leur capitale, Tula (856 1168), celle des Mayas du
Yucatn (VII
e
XV
e
sicle) et celle des Aztques Mexico (XII
e
XV
e
sicle)
sintgrent lune dans lautre grce un syncrtisme qui ne fait quen com-
pliquer le panthon, les croyances et les rites (illustration 144). Les religions
mso-amricaines ont toutes une physionomie commune. Le monde y est
conu comme une ralit prcaire et menace. Quatre fois dtruit par des
phnomnes mythiques, il connat un cinquime cycle solaire (le ntre)
condamn disparatre dans un cataclysme cosmique. Do une cosmologie
complique o aux treize cieux et aux neuf enfers correspond un nombre
quivalent de dieux.
Le temps semble y avoir t divinis, particulirement chez les Mayas
(ce quillustrent les stles quils ont riges au terme de chaque katun de
7 200 jours). Ils ont labor, avec une ingniosit remarquable, des systmes
de calendriers extrmement prcis o sinsraient les travaux et les ftes,
ainsi que le destin des hommes et des socits. Il existait ainsi un calendrier
solaire de 365 jours o chaque mois de 20 jours est sous le signe dune divi-
nit spciale, un calendrier rituel de 260 jours qui rythmait les clbrations et
le culte et, enfin, un calendrier vnusien divinatoire (li aux rvolutions de
la plante Vnus). Le compte des jours ou des destins y engendrait la
croyance en une prdestination rigoureusement dtermine ds la naissance.
286 600 1492
Un polythisme illimit sy tait de la sorte dvelopp partir dun couple
primordial dont les descendances se multipliaient au rythme mme du
foisonnement des rcits mythologiques . Finalement, les Aztques dispo-
saient dun panthon o les divinits dorigine ou demprunt se divisaient
en divinits de la terre, de leau, de la vgtation et du ciel (astres), en dieux
protecteurs de tel ou tel groupe, en divinits corporatives selon les mtiers
et en dits qui prsidaient aux activits les plus diverses.
Les Aztques avaient ainsi hrit de quatre grands dieux dont les deux
principaux, Tezcatlipoca (dieu du Miroir qui fume) et Quetzalcatl (serpent-
oiseau plumes), taient entrs en conflit. Le premier, dieu des Guerriers,
lavait emport sur le second, dieu des Prtres. Quetzalcatl tait le dieu de
lEst et du Vent, ainsi que linventeur de lcriture. Hostile aux sacrifices
humains, il tait le hros civilisateur par excellence. Tezcatlipoca, dieu sorcier
venu du nord, exigeait des sacrifices humains, car ctait le dieu qui voyait
tout dans son miroir qui espionne et inspirait donc le choix des souverains.
Au XV
e
sicle, Mexico, les deux sanctuaires jumels taient ddis lun
Tlloc, le grand dieu des Eaux sigeant sur les montagnes et rclamant des
sacrifices denfants parce quil tait le dieu solaire des agriculteurs sdentai-
res, et lautre Huitzilopochtli (guerrier ressuscit) qui avait guid la longue
migration des Aztques jusqu leur dsigner le site de Mexico (1325) au
terme de conqutes sans fin (illustrations 300, 301 et 305 307).
Les dieux de ce polythisme compliqu et hirarchis taient la fois
bienveillants et redoutables, exigeants et jaloux, avides doffrandes et de
sacrifices, ce qui donnait lieu un rituel foisonnant et minutieux quassurait
la caste des prtres, eux-mmes rpartis en autant de collges quil y avait de
temples desservir. Ces difices larchitecture merveilleuse et aux dcora-
tions polychromes tmoignent de lar