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Historiquement, on peut successivement distinguer le mercantilisme, le libralisme de

lcole classique, le marxisme, le courant libral noclassique, le keynsianisme et enfin


des dveloppements contemporains de la pense librale noclassique.
LE MERCANTILISME
Favorables lintervention de ltat, les mercantilistes laborent, au cours des
XVI
e
et XVII
e
sicle, des rgles de politique conomique visant attirer et conser-
ver sur le territoire national les mtaux prcieux constituant, selon eux, la principale
richesse indispensable au dveloppement de lactivit conomique. cet effet,
ltat doit notamment limiter les importations par une politique protectionniste,
favoriser les exportations par des subventions et stimuler lessor des manufac-
tures.
LE COURANT LIBRAL CLASSIQUE
la fin du XVIII
e
sicle, le libralisme devient un courant de pense dominant,
avec notamment A. Smith, Malthus et D. Ricardo en Angleterre et J.-B. Say en
France. rigeant en principe fondamental la libert individuelle, ces conomistes
considrent quil existe un ordre naturel , caractris par un systme logique de
lois naturelles immuables et universelles que lon peut constater mais non chan-
ger, ordre le meilleur qui puisse tre conu. Au niveau conomique, cet ordre
naturel est spontanment atteint ds lors que les individus ont la possibilit dagir
librement, la ralisation des intrts individuels permettant de satisfaire au mieux
lintrt gnral. Aussi, les libraux prconisent-ils la libre entreprise et la non-
intervention de ltat.
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Les grands courants
de la pense conomique
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Le libre jeu de la concurrence doit permettre
daboutir au meilleur ordre conomique. Le
systme conomique tend vers un quilibre
rsultant dun ordre naturel et toute
intervention de ltat ne peut que modifier de
faon nfaste les mcanismes spontans
assurant cet quilibre.
Ltat ne doit quassurer la scurit des transactions et veiller au
bon fonctionnement normal des mcanismes du march.
Ltat doit laisser faire les individus Ltat doit laisser passer les produits
La libre concurrence entre les pays permet la
meilleure utilisation des ressources mondiales.
Le libre-change doit notamment permettre
chaque pays de se spcialiser dans la
production o il dtient un avantage
comparatif .
LE COURANT MARXISTE
Le dveloppement du capitalisme a provoqu une grande misre et a suscit une
importante contestation sociale. Karl Marx (1818-1883) sefforce dappuyer sa
critique sociale du capitalisme sur une analyse scientifique. Pour Marx, la proprit
prive des moyens de production et lexploitation des ouvriers permettent aux
capitalistes de sapproprier la plus-value, diffrence entre la valeur de la marchan-
dise et celle de la force de travail ncessaire pour la fabriquer. La recherche dune
plus-value plus importante avec le maintien de salaires bas conduit une paup-
risation de la classe ouvrire faisant apparatre des contradictions fatales pour le
systme capitaliste. Aucune appropriation prive des moyens de production ne doit
se substituer une appropriation collective.
LES NO-CLASSIQUES
De nouvelles coles, qui renouvellent la pense classique, apparaissent la fin
du XIX
e
sicle. Les coles (Cambridge, Lausanne,Vienne), qui soulignent comme
les auteurs classiques lefficacit des mcanismes de march, recourent une
utilisation plus importante des mathmatiques en effectuant notamment une
analyse la marge.
LE COURANT KEYNSIEN
Rompant avec lapproche no-classique, J.-M. Keynes (1883-1946) effectue un
raisonnement macroconomique permettant dtablir des relations entre agr-
gats au niveau global et accorde la monnaie un rle essentiel au niveau de
lactivit conomique. Lanalyse keynsienne montre que lconomie peut connatre
une situation dquilibre durable de sous-emploi et propose des politiques cono-
miques permettant de rsorber le chmage. Cest notamment une politique de
dficit budgtaire et de baisse des taux dintrt qui peut fournir un accroisse-
ment de la demande globale et, par consquent, de la production et de lemploi.
LES DVELOPPEMENTS CONTEMPORAINS
DE LA PENSE LIBRALE NO-CLASSIQUE
Quil sagisse de lcole de Chicago (ou cole des montaristes avec M. Friedman),
soulignant le rle dstabilisateur court terme de la monnaie sur lactivit cono-
mique, des conomistes de loffre prconisant la rduction de la pression fiscale,
de lcole des choix publics critiquant ltat-providence, ou de la nouvelle cole
classique sappuyant sur les anticipations rationnelles des agents conomiques,
tous les nouveaux dveloppements de la pense librale no-classique soulignent
linefficacit des politiques conomiques conjoncturelles.
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9 Les grands courants de la pense conomique
Les fondements de la connaissance conomique
Entranement