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The Project Gutenberg EBook of L'homme � l'oreille cass�e, by Edmond About

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Title: L'homme � l'oreille cass�e

Author: Edmond About

Release Date: October 11, 2004 [EBook #13704]

Language: French

Character set encoding: ISO-8859-1

*** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK L'HOMME � L'OREILLE CASS�E ***

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L'HOMME � L'OREILLE CASS�E


gar Edmond About
(1862)

Table des mati�res

� MADAME LA COMTESSE DE NAJAC.


I -- O� l'on tue le veau gras pour f�ter le retour d'un enfant
�conome.
II -- D�ballage aux flambeaux.
III -- Le crime du savant professeur Meiser.
IV -- La victime.
V -- R�ves d'amour et autre.
VI -- Un caprice de jeune fille.
VII -- Testament du professeur Meiser en faveur du colonel
dess�ch�.
VIII -- Comment Nicolas Meiser, neveu de Jean Meiser, avait
ex�cut� le testament de son oncle.
IX -- Beaucoup de bruit dans Fontainebleau.
X -- All�luia!
XI -- O� le colonel Fougas apprend quelques nouvelles qui
para�tront anciennes � mes lecteurs.
XII -- Le premier repas du convalescent.
XIII -- Histoire du colonel Fougas, racont�e par lui-m�me.
XIV -- Le jeu de l'amour et de l'espadon.
XV -- O� l'on verra qu'il n'y a pas loin du Capitole � la roche
Tarp�ienne.
XVI -- M�morable entrevue du colonel Fougas et de S.M. l'Empereur
des Fran�ais.
XVII -- O� Mr Nicolas Meiser, riche propri�taire de Dantzig,
re�oit une visite qu'il ne d�sirait point.
XVIII -- Le colonel cherche � se d�barrasser d'un million qui le
g�ne.
XIX -- Il demande et accorde la main de Cl�mentine.
XX -- Un coup de foudre dans un ciel pur.

� MADAME LA COMTESSE DE NAJAC.

Ce petit livre est �clos sous votre aile.


Oh! le bon temps et l� bonne amiti�!
Jours bien remplis, et trop courts de moiti�!
D�cid�ment, votre Bretagne est belle.

Je l'ai revue en imprimant Fougas:


Les souvenirs s'envolaient de mon page
Comme pinsons �chapp�s de leurs cages;
Je repensais, je ne relisais pas.

Que l'Oc�an avait grande tournure!


Que le soleil faisait bonne figure,
En blanc bonnet, pleurnichant et moqueur!

Qui me rendra ces heures envol�es,


Ces gais propos, ces cr�pes rissol�es,
Ces tours de valse, et cette paix du coeur?

E. A.

Paris, 3 novembre 1861.

I -- O� l'on tue le veau gras pour f�ter le retour d'un enfant


�conome.

Le 18 mai 1859, Mr Renault, ancien professeur, de physique et de


chimie, actuellement propri�taire � Fontainebleau et membre du
conseil municipal de cette aimable petite ville, porta lui-m�me �
la poste la lettre suivante:

�� monsieur L�on Renault, ing�nieur civil, bureau restant,


Berlin, Prusse.

�Mon cher enfant,

�Les bonnes nouvelles que tu as dat�es de Saint-P�tersbourg nous


ont caus� la plus douce joie. Ta pauvre m�re �tait souffrante
depuis l'hiver; je ne t'en avais pas parl� de peur de t'inqui�ter
� cette distance. Moi-m�me je n'�tais gu�re vaillant; il y avait
encore une troisi�me personne (tu devineras son nom si tu peux)
qui languissait de ne pas te voir. Mais rassure-toi, mon cher
L�on: nous renaissons � qui mieux mieux depuis que la date de ton
retour est � peu pr�s fix�e. Nous commen�ons � croire que les
mines de l'Oural ne d�voreront pas celui qui nous est plus cher
que tout au monde. Dieu soit lou�! Cette fortune si honorable et
si rapide ne t'aura pas co�t� la vie, ni m�me la sant�, s'il est
vrai que tu aies pris de l'embonpoint dans le d�sert, comme tu
nous l'assures. Nous ne mourrons pas sans avoir embrass� notre
fils! Tant pis pour toi si tu n'as pas termin� l�-bas toutes tes
affaires: nous sommes trois qui avons jur� que tu n'y
retournerais plus. L'ob�issance ne te sera pas difficile, car tu
seras heureux au milieu de nous. C'est du moins l'opinion de
Cl�mentine... j'ai oubli� que je m'�tais promis de ne pas la
nommer! Ma�tre Bonnivet, notre excellent voisin, ne s'est pas
content� de placer tes capitaux sur bonne hypoth�que; il a r�dig�
dans ses moments perdus un petit acte fort touchant, qui n'attend
plus que ta signature. Notre digne maire a command� � ton
intention une �charpe neuve qui vient d'arriver de Paris. C'est
toi qui en auras l'�trenne. Ton appartement, qui sera bient�t
votre appartement, est � la hauteur de ta fortune pr�sente. Tu
demeures... mais la maison a tellement chang� depuis trois ans,
que mes descriptions seraient lettre close pour toi. C'est Mr
Audret, l'architecte du ch�teau imp�rial, qui a dirig� les
travaux. Il a voulu absolument me construire un laboratoire digne
de Th�nard ou de Desprez. J'ai eu beau protester et dire que je
n'�tais plus bon � rien, puisque mon c�l�bre m�moire sur la
_Condensation des gaz_ en est toujours au chapitre IV, comme ta
m�re �tait de complicit� avec ce vieux sc�l�rat d'ami, il se
trouve que la Science a d�sormais un temple chez nous. Une vraie
boutique � sorcier, suivant l'expression pittoresque de ta vieille
Gothon. Rien n'y manque, pas m�me une machine � vapeur de quatre
chevaux: qu'en ferai-je? h�las! Je compte bien cependant que
ces d�penses ne seront pas perdues pour tout le monde. Tu ne vas
pas t'endormir sur tes lauriers. Ah! si j'avais eu ton bien
lorsque j'avais ton �ge! J'aurais consacr� mes jours � la science
pure, au lieu d'en perdre la meilleure partie avec ces pauvres
petits jeunes gens qui ne profitaient de ma classe que pour lire
Mr Paul de Kock! J'aurais �t� ambitieux! J'aurais voulu attacher
mon nom � la d�couverte de quelque loi bien g�n�rale, ou tout au
moins � la construction de quelque instrument bien utile. Il est
trop tard aujourd'hui; mes yeux sont fatigu�s et le cerveau lui-
m�me refuse le travail. � ton tour, mon gar�on! Tu n'as pas
vingt-six ans, les mines de l'Oural t'ont donn� de quoi vivre �
l'aise, tu n'as plus besoin de rien pour toi-m�me, le moment est
venu de travailler pour le genre humain. C'est le plus vif d�sir
et la plus ch�re esp�rance de ton vieux bonhomme de p�re qui
t'aime et qui t'attend les bras ouverts.

�J. RENAULT.

�P. S. Par mes calculs, cette lettre doit arriver � Berlin deux
ou trois jours avant toi. Tu auras d�j� appris par les journaux du
7 courant la mort de l'illustre Mr de Humboldt. C'est un deuil
pour la science et pour l'humanit�. J'ai eu l'honneur d'�crire �
ce grand homme plusieurs fois en ma vie, et il a daign� me
r�pondre une lettre que je conserve pieusement. Si tu avais
l'occasion d'acheter quelque souvenir de sa personne, quelque
manuscrit de sa main, quelque fragment de ses collections, tu me
ferais un v�ritable plaisir.�

Un mois apr�s le d�part de cette lettre, le fils tant d�sir�


rentra dans la maison paternelle. Mr et Mme Renault, qui vinrent
le chercher � la gare, le trouv�rent grandi, grossi et embelli de
tout point. � dire vrai, ce n'�tait pas un gar�on remarquable,
mais une bonne et sympathique figure. L�on Renault repr�sentait un
homme moyen, blond, rondelet et bien pris. Ses grands yeux bleus,
sa voix douce et sa barbe soyeuse indiquaient une nature plus
d�licate que puissante. Un cou tr�s blanc, tr�s rond et presque
f�minin, tranchait singuli�rement avec son visage roussi par le
h�le. Ses dents �taient belles, tr�s mignonnes, un peu rentrantes,
nullement aigu�s. Lorsqu'il �ta ses gants, il d�couvrit deux
petites mains carr�es, assez fermes, assez douces, ni chaudes, ni
froides, ni s�ches ni humides, mais agr�ables au toucher et
soign�es dans la perfection.

Tel qu'il �tait, son p�re et sa m�re ne l'auraient pas �chang�


contre l'Apollon du Belv�d�re. On l'embrassa, Dieu sait! en
l'accablant de mille questions auxquelles il oubliait de r�pondre.
Quelques vieux amis de la maison, un m�decin, un architecte, un
notaire �taient accourus � la gare avec les bons parents: chacun
d'eux eut son tour, chacun lui donna l'accolade, chacun lui
demanda s'il se portait bien, s'il avait fait bon voyage? Il
�couta patiemment et m�me avec joie cette m�lodie banale dont les
paroles ne signifiaient pas grand-chose, mais dont la musique
allait au coeur, parce qu'elle venait du coeur.

On �tait l� depuis un bon quart d'heure, et le train avait repris


sa course en sifflant, et les omnibus des divers h�tels s'�taient
lanc�s l'un apr�s l'autre au grand trot dans l'avenue qui conduit
� la ville; et le soleil de juin ne se lassait pas d'�clairer cet
heureux groupe de braves gens. Mais Mme Renault s'�cria tout �
coup que le pauvre enfant devait mourir de faim, et qu'il y avait
de la barbarie � retarder si longtemps l'heure de son d�ner. Il
eut beau protester qu'il avait d�jeun� � Paris et que la faim
parlait moins haut que la joie: toute la compagnie se jeta dans
deux grandes cal�ches de louage, le fils � c�t� de la m�re, le
p�re en face, comme s'il ne pouvait rassasier ses yeux de la vue
de ce cher fils. Une charrette venait derri�re avec les malles,
les grandes caisses longues et carr�es et tout le bagage du
voyageur. � l'entr�e de la ville, les cochers firent claquer leur
fouet, le charretier suivit l'exemple, et ce joyeux tapage attira
les habitants sur leurs portes et anima un instant la tranquillit�
des rues. Mme Renault promenait ses regards � droite et � gauche,
cherchant des t�moins � son triomphe et saluant avec la plus
cordiale amiti� des gens qu'elle connaissait � peine. Plus d'une
m�re la salua aussi, sans presque la conna�tre, car il n'y a pas
de m�re indiff�rente � ces bonheurs-l�, et d'ailleurs la famille
de L�on �tait aim�e de tout le monde! Et les voisins s'abordaient
en disant avec une joie exempte de jalousie:

-- C'est le fils Renault, qui a travaill� trois ans dans les mines
de Russie et qui vient partager sa fortune avec ses vieux
parents!

L�on aper�ut aussi quelques visages de connaissance, mais non tout


ceux qu'il souhaitait de revoir. Car il se pencha un instant �
l'oreille de sa m�re en disant:

-- Et Cl�mentine?

Cette parole fut prononc�e si bas et de si pr�s que Mr Renault


lui-m�me ne put conna�tre si c'�tait une parole ou un baiser. La
bonne dame sourit tendrement et r�pondit un seul mot:

-- Patience!
Comme si la patience �tait une vertu bien commune chez les
amoureux!

La porte de la maison �tait toute grande ouverte, et la vieille


Gothon sur le seuil. Elle levait les bras au ciel et pleurait
comme une b�te, car elle avait connu le petit L�on pas plus haut
que cela! Il y eut encore une belle embrassade sur la derni�re
marche du perron entre la brave servante et son jeune ma�tre. Les
amis de Mr Renault firent mine de se retirer par discr�tion, mais
ce fut peine perdue: on leur prouva clair comme le jour que leur
couvert �tait mis. Et quand tout le monde fut r�uni dans le salon,
except� l'invisible Cl�mentine, les grands fauteuils � m�daillon
tendirent leurs bras vers le fils de Mr Renault; la vieille glace
de la chemin�e se r�jouit de refl�ter son image, le gros lustre de
cristal fit entendre un petit carillon, les mandarins de l'�tag�re
se mirent � branler la t�te en signe de bienvenue, comme s'ils
avaient �t� des p�nates l�gitimes et non des �trangers et des
pa�ens.

Personne ne saurait dire pourquoi les baisers et les larmes


recommenc�rent alors � pleuvoir, mais il est certain que ce fut
comme une deuxi�me arriv�e.

-- La soupe! cria Gothon.

Mme Renault prit le bras de son fils, contrairement � toutes les


lois de l'�tiquette, et sans m�me demander pardon aux respectables
amis qui se trouvaient l�. � peine s'excusa-t-elle de servir
l'enfant avant les invit�s. L�on se laissa faire et bien lui en
prit; il n'y avait pas un convive qui ne f�t capable de lui
verser le potage dans son gilet plut�t que d'y go�ter avant lui.

-- M�re, s'�cria L�on la cuiller � la main, voici la premi�re


fois, depuis trois ans, que je mange de la bonne soupe!

Mme Renault se sentit rougir d'aise et Gothon cassa quelque


chose; l'une et l'autre imagin�rent que l'enfant parlait ainsi
pour flatter leur amour-propre, et pourtant il avait dit vrai. Il
y a deux choses en ce monde que l'homme ne trouve pas souvent hors
de chez lui: la bonne soupe est la premi�re; la deuxi�me est
l'amour d�sint�ress�.

Si j'entreprenais ici l'�num�ration v�ridique de tous les plats


qui parurent sur la table, il n'y aurait pas un de mes lecteurs �
qui l'eau ne v�nt � la bouche. Je crois m�me que plus d'une
lectrice d�licate risquerait de prendre une indigestion. Ajoutez,
s'il vous pla�t, que cette liste se prolongerait jusqu'au bout du
volume et qu'il ne me resterait plus une seule page pour �crire la
merveilleuse histoire de Fougas. C'est pourquoi je retourne au
salon, o� le caf� est d�j� servi.

L�on prit � peine la moiti� de sa tasse, mais gardez-vous d'en


conclure que le caf� f�t trop chaud ou trop froid, ou trop sucr�.
Rien au monde ne l'e�t emp�ch� de boire jusqu'� la derni�re
goutte, si un coup de marteau frapp� � la porte de la rue n'avait
retenti jusque dans son coeur.

La minute qui suivit lui parut d'une longueur extraordinaire.


Non! jamais dans ses voyages, il n'avait rencontr� une minute
aussi longue que celle-l�. Mais enfin Cl�mentine parut, pr�c�d�e
de la digne Mlle Virginie Sambucco, sa tante. Et les mandarins qui
souriaient sur l'�tag�re entendirent le bruit de trois baisers.

Pourquoi trois? Le lecteur superficiel qui pr�tend deviner les


choses avant qu'elles soient �crites, a d�j� trouv� une
explication vraisemblable. �Assur�ment, dit-il, L�on �tait trop
respectueux pour embrasser plus d'une fois la digne Mlle Sambucco,
mais lorsqu'il se vit en pr�sence de Cl�mentine, qui devait �tre
sa femme, il doubla la dose et fit bien.� Voil�, monsieur, ce que
j'appelle un jugement t�m�raire. Le premier baiser tomba de la
bouche de L�on sur la joue de Mlle Sambucco; le second fut
appliqu� par les l�vres de Mlle Sambucco sur la joue gauche de
L�on; le troisi�me fut un v�ritable accident qui plongea deux
jeunes coeurs dans une consternation profonde.

L�on, qui �tait tr�s amoureux de sa future, se pr�cipita vers elle


en aveugle, incertain s'il baiserait la joue droite ou la gauche,
mais d�cid� � ne pas retarder plus longtemps un plaisir qu'il se
promettait depuis le printemps de 1856. Cl�mentine ne songeait pas
� se d�fendre, mais bien � appliquer ses belles l�vres rouges sur
la joue droite de L�on, ou sur la gauche indiff�remment. La
pr�cipitation des deux jeunes gens fut cause que ni les joues de
Cl�mentine ni celles de L�on ne re�urent l'offrande qui leur �tait
destin�e. Et les mandarins de l'�tag�re qui comptaient bien
entendre deux baisers, n'en entendirent qu'un seul. Et L�on fut
interdit, Cl�mentine rougit jusqu'aux oreilles, et les deux
fianc�s recul�rent d'un pas en regardant les rosaces du tapis, qui
demeur�rent �ternellement grav�es dans leur m�moire.

Cl�mentine �tait, aux yeux de L�on Renault, la plus jolie personne


du monde. Il l'aimait depuis un peu plus de trois ans, et c'�tait
un peu pour elle qu'il avait fait le voyage de Russie. En 1856,
elle �tait trop jeune pour se marier et trop riche pour qu'un
ing�nieur � 2 400 francs p�t d�cemment pr�tendre � sa main. L�on,
en vrai math�maticien, s'�tait pos� le probl�me suivant: ��tant
donn�e une jeune fille de quinze ans et demi, riche de 8 000
francs de rentes et menac�e de l'h�ritage de Mlle Sambucco, soit
200 000 francs de capital, faire une fortune au moins �gale � la
sienne dans un d�lai qui lui permette de devenir grande fille sans
lui laisser le temps de passer vieille fille.� Il avait trouv� la
solution dans les mines de cuivre de l'Oural.

Durant trois longues ann�es, il avait correspondu indirectement


avec la bien-aim�e de son coeur. Toutes les lettres qu'il �crivait
� son p�re ou � sa m�re passaient aux mains de Mlle Sambucco, qui
ne les cachait pas � Cl�mentine. Quelquefois m�me on les lisait �
voix haute, en famille, et jamais Mr Renault ne fut oblig� de
sauter une phrase, car L�on n'�crivait rien qu'une jeune fille ne
p�t entendre. La tante et la ni�ce n'avaient pas d'autres
distractions; elles vivaient retir�es dans une petite maison, au
fond d'un beau jardin, et elles ne recevaient que de vieux amis.
Cl�mentine eut donc peu de m�rite � garder son coeur pour L�on. �
part un grand colonel de cuirassiers qui la poursuivait
quelquefois � la promenade, aucun homme ne lui avait fait l� cour.

Elle �tait bien belle pourtant, non seulement aux yeux de son
amant, ou de la famille Renault, ou de la petite ville qu'elle
habitait. La province est encline � se contenter de peu. Elle
donne � bon march� les r�putations de jolie femme et de grand
homme, surtout lorsqu'elle n'est pas assez riche pour se montrer
exigeante. C'est dans les capitales qu'on pr�tend n'admirer que le
m�rite absolu. J'ai entendu un maire de village qui disait, avec
un certain orgueil: �Avouez que ma servante Catherine est bien
jolie pour une commune de six cents �mes!� Cl�mentine �tait
assez jolie pour se faire admirer dans une ville de huit cent
mille habitants. Figurez-vous une petite cr�ole blonde, aux yeux
noirs, au teint mat, aux dents �clatantes. Sa taille �tait ronde
et souple comme un jonc. Quelles mains mignonnes elle avait, et
quels jolis pieds andalous, cambr�s, arrondis en fer � repasser!
Tous ses regards ressemblaient � des sourires, et tous ses
mouvements � des caresses. Ajoutez qu'elle n'�tait ni sotte, ni
peureuse, ni m�me ignorante de toutes choses, comme les petites
filles �lev�es au couvent. Son �ducation, commenc�e par sa m�re,
avait �t� achev�e par deux ou trois vieux professeurs
respectables, du choix de Mr Renault, son tuteur. Elle avait
l'esprit juste et le cerveau bien meubl�. Mais, en v�rit�, je me
demande pourquoi j'en parle au pass�, car elle vit encore, gr�ce �
Dieu, et aucune de ses perfections n'a p�ri.

II -- D�ballage aux flambeaux.

Vers dix heures du soir, Mlle Virginie Sambucco dit qu'il fallait
penser � la retraite; ces dames vivaient avec une r�gularit�
monastique. L�on protesta, mais Cl�mentine ob�it: ce ne fut pas
sans laisser voir une petite moue. D�j� la porte du salon �tait
ouverte et la vieille demoiselle avait pris sa capuche dans
l'antichambre, lorsque l'ing�nieur, frapp� subitement d'une id�e,
s'�cria:

-- Vous ne vous en irez certes pas sans m'aider � ouvrir mes


malles! C'est un service que je vous demande, ma bonne
mademoiselle Sambucco!

La respectable fille s'arr�ta; l'habitude la poussait � partir;


l'obligeance lui conseillait de rester; un atome de curiosit� fit
pencher la balance.

-- Quel bonheur! dit Cl�mentine en restituant � la pat�re la


capuche de sa tante.

Mme Renault ne savait pas encore o� l'on avait mis les bagages de
L�on. Gothon vint dire que tout �tait jet� p�le-m�le dans la
boutique � sorcier, en attendant que Monsieur d�sign�t ce qu'il
fallait porter dans sa chambre. Toute la compagnie se rendit avec
les lampes et les flambeaux dans une vaste salle du rez-de-
chauss�e o� les fourneaux, les cornues, les instruments de
physique, les caisses, les malles, les sacs de nuit, les cartons �
chapeau et la c�l�bre machine � vapeur formaient un spectacle
confus et charmant. La lumi�re se jouait dans cet int�rieur comme
dans certains tableaux de l'�cole hollandaise. Elle glissait sur
les gros cylindres jaunes de la machine �lectrique, rebondissait
sur les matras de verre mince, se heurtait � deux r�flecteurs
argent�s et accrochait en passant un magnifique barom�tre de
Fortin. Les Renault et leurs amis, group�s au milieu des malles,
les uns assis, les autres debout, celui-ci arm� d'une lampe et
celui-l� d'une bougie, n'�taient rien au pittoresque du tableau.
L�on, arm� d'un trousseau de petites clefs, ouvrait les malles
l'une apr�s l'autre. Cl�mentine �tait assise en face de lui sur
une grande bo�te de forme oblongue, et elle le regardait de tous
ses yeux avec plus d'affection que de curiosit�. On commen�a par
mettre � part deux �normes caisses carr�es qui ne renfermaient que
des �chantillons de min�ralogie, apr�s quoi l'on passa la revue
des richesses de toute sorte que l'ing�nieur avait serr�es dans
son linge et ses v�tements.

Une douce odeur de cuir de Russie, de th� de caravane, de tabac du


Levant et d'essence de ros�s se r�pandit bient�t dans l'atelier.
L�on rapportait un peu de tout, suivant l'usage des voyageurs
riches qui ont laiss� derri�re eux une famille et beaucoup
d'amis: Il exhiba tour � tour des �toffes asiatiques, des
narghil�s d'argent repouss� qui viennent de Perse, des bo�tes de
th�, des sorbets � la rose, des essences pr�cieuses, des tissus
d'or de Tarjok, des armes antiques, un service d'argenterie
niell�e de la fabrique de Toula, des pierreries mont�es � la
russe, des bracelets du Caucase, des colliers d'ambre laiteux et
un sac de cuir rempli de turquoises, comme on en vend � la foire
de Nijni-Novgorod. Chaque objet passait de main en main, au milieu
des questions, des explications et des interjections de toute
sorte. Tous les amis qui se trouvaient l� re�urent les pr�sents
qui leur �taient destin�s. Ce fut un concert de refus polis,
d'insistances amicales et de remerciements sur tous les tons.
Inutile de dire que la plus grosse part �chut � Cl�mentine; mais
elle ne se fit pas prier, car, au point o� l'on en �tait, toutes
ces belles choses entraient dans la corbeille et ne sortaient pas
de la famille.

L�on rapportait � son p�re une robe de chambre trop belle, en


�toffe broch�e d'or, quelques livres anciens trouv�s � Moscou, un
joli tableau de Greuze, �gar� par le plus grand des hasards dans
une ignoble boutique du _Gastinitvor_, deux magnifiques
�chantillons de cristal de roche et une canne de Mr de Humboldt:

-- Tu vois, dit-il � Mr Renault en lui mettant dans les mains ce


jonc historique, le post-scriptum de ta derni�re lettre n'est pas
tomb� dans l'eau.

Le vieux professeur re�ut ce pr�sent avec une �motion visible.

-- Je ne m'en servirai jamais, dit-il � son fils: le Napol�on de


la science l'a tenue dans sa main. Que penserait-on si un vieux
sergent comme moi se permettait de la porter dans ses promenades
en for�t? Et les collections? Tu n'as rien pu en acheter? Se
sont-elles vendues bien cher?

-- On ne les a pas vendues, r�pondit L�on. Tout est entr� dans le


mus�e national de Berlin. Mais dans mon empressement � te
satisfaire, je me suis fait voler d'une �trange fa�on. Le jour
m�me de mon arriv�e, j'ai fait part de ton d�sir au domestique de
place qui m'accompagnait. Il m'a jur� qu'un petit brocanteur juif
de ses amis, du nom de Ritter, cherchait � vendre une tr�s belle
pi�ce anatomique, provenant de la succession. J'ai couru chez le
juif, examin� la momie, car c'en �tait une, et pay� sans
marchander le prix qu'on en voulait. Mais le lendemain, un ami de
Mr de Humboldt, le professeur Hirtz, m'a cont� l'histoire de cette
guenille humaine, qui tra�nait en magasin depuis plus de dix ans,
et qui n'a jamais appartenu � Mr de Humboldt. O� diable Gothon
l'a-t-elle fourr�e? Ah! Mlle Cl�mentine est dessus.

Cl�mentine voulut se lever, mais L�on la fit rasseoir.

-- Nous avons bien le temps, dit-il, de regarder cette vieillerie,


et d'ailleurs vous devinez que ce n'est pas un spectacle riant.
Voici l'histoire que le p�re Hirtz m'a cont�e; du reste il m'a
promis de m'envoyer copie d'un m�moire assez curieux sur ce sujet.
Ne vous en allez pas encore, ma bonne demoiselle Sambucco! C'est
un petit roman militaire et scientifique. Nous regarderons la
momie lorsque je vous aurai mis au courant de ses malheurs.

-- Parbleu! s'�cria Mr Audret, l'architecte du ch�teau, c'est le


roman de la momie que tu vas nous r�citer. Trop tard, mon pauvre
L�on: Th�ophile Gautier a pris les devants, dans le feuilleton du
_Moniteur_, et tout le monde la conna�t, ton histoire �gyptienne!

-- Mon histoire, dit L�on, n'est pas plus �gyptienne que _Manon
Lescaut_. Notre bon docteur Martout, ici pr�sent, doit conna�tre
le nom du professeur Jean Meiser de Dantzig; il vivait au
commencement de notre si�cle, et je crois que ses derniers
ouvrages sont de 1824 ou 1825.

-- De 1823, r�pondit Mr Martout. Meiser est un des savants qui ont


fait le plus d'honneur � l'Allemagne. Au milieu des guerres
�pouvantables qui ensanglantaient sa patrie, il poursuivit les
travaux de Leeuwenkoeck, de Baker, de Needham, de Fontana, et de
Spallanzani sur les animaux reviviscents. Notre �cole honore en
lui un des p�res de la biologie moderne.

-- Dieu! Les vilains grands mots! s'�cria Mlle Sambucco. Est-il


permis de retenir les gens � pareille heure pour leur faire
�couter de l'allemand!

Cl�mentine essaya de la calmer.

-- N'�coutez pas les grands mots, ma ch�re petite tante; m�nagez-


vous pour le roman, puisqu'il y en a un!

-- Un terrible, dit L�on. Mlle Cl�mentine est assise sur une


victime humaine, immol�e � la science par le professeur Meiser.

Pour le coup, Cl�mentine se leva, et vivement, son fianc� lui


offrit une chaise et s'assit lui-m�me � la place qu'elle venait de
quitter. Les auditeurs, craignant que le roman de L�on f�t en
plusieurs volumes, prirent position autour de lui, qui sur une
malle, qui dans un fauteuil.

III -- Le crime du savant professeur Meiser.

-- Mesdames, dit L�on, le professeur Meiser n'�tait pas un


malfaiteur vulgaire, mais un homme d�vou� � la science et �
l'humanit�. S'il tua le colonel fran�ais qui repose en ce moment
sous les basques de ma redingote, c'�tait d'abord pour lui
conserver la vie, ensuite pour �claircir une question qui vous
int�resse vous-m�mes au plus haut, point.
�La dur�e de notre existence est infiniment trop courte. C'est un
fait que nul homme ne saurait contester. Dire que dans cent ans
aucune des neuf ou dix personnes qui sont r�unies dans cette
maison n'habitera plus � la surface de la terre! N'est-ce pas une
chose navrante?

Mlle Sambucco poussa un gros soupir. L�on poursuivit:

�H�las! mademoiselle, j'ai bien des fois soupir� comme vous, �


l'id�e de cette triste n�cessit�. Vous avez une ni�ce, la plus
jolie et la plus adorable de toutes les ni�ces, et l'aspect de son
charmant visage vous r�jouit le coeur. Mais vous d�sirez quelque
chose de plus; vous ne serez satisfaite que lorsque vous aurez vu
courir vos petits-neveux. Vous les verrez, j'y compte bien. Mais
verrez-vous leurs enfants? c'est douteux. Leurs petits-enfants?
C'est impossible. Pour ce qui est la dixi�me, vingti�me, trenti�me
g�n�ration, il n'y faut pas songer.

�On y songe pourtant, et il n'est peut-�tre pas un homme qui ne


se soit dit au moins une fois dans sa vie: �Si je pouvais
rena�tre dans deux cents ans!� Celui-ci voudrait revenir sur la
terre pour chercher des nouvelles de sa famille, celui-l� de sa
dynastie. Un philosophe est curieux de savoir si les id�es qu'il a
sem�es auront port� des fruits; un politique si son parti aura
pris le dessus; un avare, si ses h�ritiers n'auront pas dissip�
la fortune qu'il a faite; un simple propri�taire, si les arbres
de son jardin auront grandi. Personne n'est indiff�rent aux
destin�es futures de ce monde que nous traversons au galop dans
l'espace de quelques ann�es et pour n'y plus revenir. Que de gens
ont envi� le sort d'�pim�nide qui s'endormit dans une caverne et
s'aper�ut en rouvrant les yeux que le monde avait vieilli! Qui
n'a pas r�v� pour son compte la merveilleuse aventure de la Belle
au bois dormant?

�H� bien! mesdames, le professeur Meiser, un des hommes les plus


s�rieux de notre si�cle, �tait persuad� que la science peut
endormir un �tre vivant et le r�veiller au bout d'un nombre infini
d'ann�es, arr�ter toutes les fonctions du corps, suspendre la vie,
d�rober un individu � l'action du temps pendant un si�cle ou deux,
et le ressusciter apr�s.

-- C'�tait donc un fou? s'�cria Mme Renault.

-- Je n'en voudrais pas jurer. Mais il avait des id�es � lui sur
le grand ressort qui fait mouvoir les �tres vivants. Te rappelles-
tu, ma bonne m�re, la premi�re impression que tu as �prouv�e �tant
petite fille, lorsqu'on t'a fait voir l'int�rieur d'une montre en
mouvement? Tu as �t� convaincue qu'il y avait au milieu de la
bo�te une petite b�te tr�s remuante qui se d�menait vingt-quatre
heures par jour � faire tourner les aiguilles. Si les aiguilles ne
marchaient plus, tu disais: �C'est que la petite b�te est
morte.� Elle n'�tait peut-�tre qu'endormie.

�On t'a expliqu� depuis que la montre renfermait un ensemble


d'organes bien adapt�s et bien huil�s qui se mouvaient
spontan�ment dans une harmonie parfaite. Si un ressort vient � se
rompre, si un rouage est cass�, si un grain de sable s'introduit
entre deux pi�ces, la montre ne marche plus, et les enfants
s'�crient avec raison: �La petite b�te est morte.� Mais suppose
une montre solide, bien �tablie, saine de tout point, et arr�t�e
parce que les organes ne glissent plus faute d'huile, la petite
b�te n'est pas morte: il ne faut qu'un peu d'huile pour la
r�veiller.

�Voici un chronom�tre excellent, de la fabrique de Londres. Il


marche quinze jours de suite sans �tre remont�. Je lui ai donn� un
tour de clef avant-hier, il a donc treize jours � vivre. Si je le
jette par terre, si je casse le grand ressort, tout sera dit.
J'aurai tu� la petite b�te. Mais suppose que, sans rien briser, je
trouve moyen de soutenir ou de s�cher l'huile fine qui permet aux
organes de glisser les uns sur les autres, la petite b�te sera-t-
elle morte? non, elle dormira. Et la preuve, c'est que je peux
alors serrer ma montre dans un tiroir, la garder l� vingt-cinq
ans, et si j'y remets une goutte d'huile apr�s un quart de si�cle,
les organes rentreront en jeu. Le temps aura pass� sans vieillir
la petite b�te endormie. Elle aura encore treize jours � marcher
depuis l'instant de son r�veil.

�Tous les �tres vivants, suivant l'opinion du professeur Meiser,


sont des montres ou des organismes qui se meuvent, respirent, se
nourrissent et se reproduisent pourvu que leurs organes soient
intacts et huil�s convenablement. L'huile de la montre est
repr�sent�e chez l'animal par une �norme quantit� d'eau. Chez
l'homme, par exemple, l'eau fournit environ les quatre cinqui�mes
du poids total. �tant donn� un colonel du poids de cent cinquante
livres, il y a trente livres de colonel et cent vingt livres ou
soixante litres d'eau. C'est un fait d�montr� par de nombreuses
exp�riences. Je dis un colonel comme je dirais un roi: tous les
hommes sont �gaux devant l'analyse.

�Le professeur Meiser �tait persuad�, comme tous les savants, que
casser la t�te d'un colonel, ou lui percer le coeur, ou s�parer en
deux sa colonne vert�brale, c'est tuer la petite b�te, attendu que
le cerveau, le coeur, la moelle �pini�re sont des ressorts
indispensables sans lesquels la machine ne peut marcher. Mais il
croyait aussi qu'en soutirant soixante litres d'eau d'une personne
vivante, on endormait la petite b�te sans la tuer; qu'un colonel
dess�ch� avec pr�caution pouvait se conserver cent ans, puis
rena�tre � la vie, lorsqu'on lui rendrait la goutte d'huile, ou
mieux les soixante litres d'eau sans lesquels la machine humaine
ne saurait entrer en mouvement.

�Cette opinion qui vous para�t inacceptable et � moi aussi, mais


qui n'est pas rejet�e absolument par notre ami le docteur Martout,
se fondait sur une s�rie d'observations authentiques, que le
premier venu peut encore v�rifier aujourd'hui.

�Il y a des animaux qui ressuscitent: rien n'est plus certain ni


mieux d�montr�. Mr Meiser, apr�s l'abb� Spallanzani et beaucoup
d'autres, ramassait dans la goutti�re de son toit de petites
anguilles dess�ch�es, cassantes comme du verre, et il leur rendait
la vie en les plongeant dans l'eau. La facult� de rena�tre n'est
pas le privil�ge d'une seule esp�ce: on l'a constat�e chez des
animaux nombreux et divers. Les _volvox_, les petites anguilles ou
_anguillules_ du vinaigre, de la boue, de la colle g�t�e, du bl�
niell�; les _rotif�res_, qui sont de petites �crevisses arm�es de
carapace, munies d'un intestin complet, de sexes s�par�s, d'un
syst�me nerveux, avec un cerveau distinct, un ou deux yeux,
suivant les genres, un cristallin et un nerf optique; les
_tardigrades_, qui sont de petites araign�es � six et huit pattes,
sexes s�par�s, intestin complet, une bouche, deux yeux, syst�me
nerveux bien distinct, syst�me musculaire tr�s d�velopp�; tout
cela meurt et ressuscite dix et quinze fois de suite, � la volont�
du naturaliste. On s�che un _rotif�re_, bonsoir! on le mouille,
bonjour! Le tout est d'en avoir bien soin quand il est sec. Vous
comprenez que si on lui cassait seulement la t�te, il n'y aurait
ni goutte d'eau, ni fleuve, ni oc�an capable de le ressusciter.

�Ce qui est merveilleux, c'est qu'un animal qui ne saurait vivre
plus d'un an, comme l'_anguillule_ de la nielle, peut rester
vingt-huit ans sans mourir, si l'on a pris la pr�caution de le
dess�cher. Needham en avait recueilli un certain nombre en 1743;
il en fit pr�sent � Martin Folkes, qui les donna � Baker, et ces
int�ressants animaux ressuscit�rent dans l'eau en 1771. Ils
jouirent de la satisfaction bien rare de coudoyer leur vingt-
huiti�me g�n�ration! Un homme qui verrait sa vingt-huiti�me
g�n�ration ne serait-il pas un heureux grand-p�re?

�Un autre fait non moins int�ressant, c'est que les animaux
dess�ch�s ont la vie infiniment plus dure que les autres. Que la
temp�rature vienne � baisser subitement de trente degr�s dans le
laboratoire o� nous sommes r�unis, nous prendrons tous une fluxion
de poitrine. Qu'elle s'�l�ve d'autant, gare aux congestions
c�r�brales! Eh bien! un animal dess�ch�, qui n'est pas
d�finitivement mort, qui ressuscitera demain si je le mouille,
affronte impun�ment des variations de quatre-vingt-quinze degr�s
six dixi�mes. Mr Meiser et bien d'autres l'ont prouv�.

�Reste � savoir si un animal sup�rieur, un homme par exemple,


peut �tre dess�ch� sans plus d'inconv�nient qu'une _anguillule_ ou
un _tardigrade_. Mr Meiser en �tait convaincu; il l'a �crit dans
tous ses livres, mais il ne l'a pas d�montr� par l'exp�rience.
Quel dommage, mesdames! Tous les hommes curieux de l'avenir, ou
m�contents de la vie, ou brouill�s avec leurs contemporains, se
mettraient eux-m�mes en r�serve pour un si�cle meilleur, et l'on
ne verrait plus de suicides par misanthropie! Les malades que la
science ignorante du dix-neuvi�me si�cle aurait d�clar�s
incurables, ne se br�leraient plus la cervelle: ils se feraient
dess�cher et attendraient paisiblement au fond d'une bo�te que le
m�decin e�t trouv� un rem�de � leurs maux. Les amants rebut�s ne
se jetteraient plus � la rivi�re: ils se coucheraient sous la
cloche d'une machine pneumatique; et nous les verrions, trente
ans apr�s, jeunes, beaux et triomphants, narguer la vieillesse de
leurs cruelles et leur rendre m�pris pour m�pris. Les
gouvernements renonceraient � l'habitude malpropre et sauvage de
guillotiner les hommes dangereux. On ne les enfermerait pas dans
une cellule de Mazas pour achever de les abrutir; on ne les
enverrait pas � l'�cole de Toulon pour compl�ter leur �ducation
criminelle: on les dess�cherait par fourn�es, celui-ci pour dix
ans, celui-l� pour quarante, suivant la gravit� de leurs forfaits.
Un simple magasin remplacerait les prisons, les maisons centrales
et les bagnes. Plus d'�vasions � craindre, plus de prisonniers �
nourrir! une �norme quantit� de haricots secs et de pommes de
terre moisies serait rendue � l� consommation du pays.

�Voil�, mesdames, un faible �chantillon des bienfaits que le


docteur Meiser a cru r�pandre sur l'Europe en inaugurant la
dessiccation de l'homme. Il � fait sa grande exp�rience en 1813
sur un colonel fran�ais, prisonnier, m'a-t-on dit, et condamn�
comme espion par un conseil de guerre. Malheureusement, il n'a pas
r�ussi; car j'ai achet� le colonel et sa bo�te au prix d'un
cheval de remonte dans la plus sale boutique de Berlin.

IV -- La victime.

-- Mon cher L�on, dit Mr Renault, tu viens de me rappeler la


distribution des prix. Nous avons �cout� ta dissertation comme on
�coute le discours latin du professeur de rh�torique; il y a
toujours dans l'auditoire une majorit� qui n'y apprend rien et une
minorit� qui n'y comprend rien. Mais tout le monde �coute
patiemment en faveur des �motions qui viendront � la suite. Mr
Martout et moi nous connaissons les travaux de Meiser et de son
digne �l�ve, Mr Pouchet; tu en as donc trop dit si tu as cru
parler � notre adresse; tu n'en as pas dit assez pour ces dames
et ces messieurs qui ne connaissent rien aux discussions pendantes
sur le vitalisme et l'organicisme: La vie est-elle un principe
d'action qui anime les organes et les met en jeu? N'est-elle, au
contraire, que le r�sultat de l'organisation, le jeu des diverses
propri�t�s de la mati�re organis�e? C'est un probl�me de la plus
haute importance, qui int�resserait les femmes elles-m�mes si on
le posait hardiment devant elles. Il suffirait de leur dire:
�Nous cherchons s'il y a un principe vital, source et
commencement de tous les actes du corps, ou si la vie n'est que le
r�sultat du jeu r�gulier des organes? Le principe vital, aux yeux
de Meiser et de son disciple, n'est pas; s'il existait
r�ellement, disent-ils, on ne comprendrait point qu'il p�t sortir
d'un homme et d'un _tardigrade_ lorsqu'on les s�che, et y rentrer
lorsqu'on les mouille. Or, si le principe vital n'est pas, toutes
les th�ories m�taphysiques et morales qu'on a fond�es sur son
existence sont � refaire.� Ces dames t'ont patiemment �cout�,
c'est une justice � leur rendre; tout ce qu'elles ont pu
comprendre � ce discours un peu latin, c'est que tu leur donnais
une dissertation au lieu du roman que tu leur avais promis. Mais
on te pardonne en faveur de la momie que tu vas nous montrer;
ouvre la bo�te du colonel!

-- Nous l'avons bien gagn�! s'�cria Cl�mentine en riant.

-- Et si vous alliez avoir peur?

-- Sachez, monsieur, que je n'ai peur de personne, pas m�me des


colonels vivants!

L�on reprit son trousseau de clefs et ouvrit la longue caisse de


ch�ne sur laquelle il �tait assis. Le couvercle soulev�, on vit un
gros coffre de plomb qui renfermait une magnifique bo�te de noyer
soigneusement polie au dehors, doubl�e de soie blanche et
capitonn�e en dedans. Les assistants rapproch�rent les flambeaux
et les bougies, et le colonel du 23�me de ligne apparut comme dans
une chapelle ardente.

On e�t dit un homme endormi. La parfaite conservation du corps


attestait les soins paternels du meurtrier. C'�tait vraiment une
pi�ce remarquable, qui aurait pu soutenir la comparaison avec les
plus belles momies europ�ennes d�crites par Vicq d'Azyr en 1779,
et par Puymaurin fils en 1787.
La partie la mieux conserv�e, comme toujours, �tait la face. Tous
les traits avaient gard� une physionomie m�le et fi�re. Si quelque
ancien ami du colonel e�t assist� � l'ouverture de la troisi�me
bo�te, il aurait reconnu l'homme au premier coup d'oeil.

Sans doute le nez avait la pointe un peu plus effil�e, les ailes
moins bomb�es et plus minces, et le m�plat du dos un peu moins
prononc� que vers l'ann�e 1813. Les paupi�res s'�taient amincies,
les l�vres s'�taient pinc�es, les coins de la bouche �taient
l�g�rement tir�es vers le bas, les pommettes ressortaient trop en
relief; le cou s'�tait visiblement r�tr�ci, ce qui exag�rait la
saillie du menton et du larynx. Mais les yeux, ferm�s sans
contraction, �taient beaucoup moins caves qu'on n'aurait pu le
supposer; la bouche ne grima�ait point comme la bouche d'un
cadavre; la peau, l�g�rement rid�e, n'avait pas chang� de
couleur: elle �tait seulement devenue un peu plus transparente et
laissait deviner en quelque sorte la couleur des tendons, de la
graisse et des muscles partout o� elle les recouvrait d'une
mani�re imm�diate. Elle avait m�me pris une teinte ros�e qu'on
n'observe pas d'ordinaire sur les cadavres momifi�s. Mr le docteur
Martout expliqua cette anomalie en disant que, si le colonel avait
�t� dess�ch� tout vif, les globules du sang ne s'�taient pas
d�compos�s, mais simplement agglutin�s dans les vaisseaux
capillaires du derme et des tissus sous-jacents; qu'ils avaient
donc conserv� leur couleur propre, et qu'ils la laissaient voir
plus facilement qu'autrefois, gr�ce � la demi-transparence de la
peau dess�ch�e.

L'uniforme �tait devenu beaucoup trop large; on le comprend sans


peine; mais il ne semblait pas � premi�re vue que les membres se
fussent d�form�s. Les mains �taient s�ches et anguleuses; mais
les ongles, quoique un peu recourb�s vers le bout, avaient
conserv� toute leur fra�cheur. Le seul changement tr�s notable
�tait la d�pression excessive des parois abdominales, qui
semblaient refoul�es au-dessous des derni�res c�tes; � droite,
une l�g�re saillie laissait deviner la place du foie. Le choc du
doigt sur les diverses parties du corps rendait un son analogue �
celui du cuir sec. Tandis que L�on signalait tous ces d�tails �
son auditoire et faisait les honneurs de sa momie, il d�chira
maladroitement l'ourlet de l'oreille droite et il lui resta dans
la main un petit morceau de colonel.

Cet accident sans gravit� aurait pu passer inaper�u, si


Cl�mentine, qui suivait avec une �motion visible tous les gestes
de son amant, n'avait laiss� tomber sa bougie en poussant un cri
d'effroi. On s'empressa autour d'elle; L�on la soutint dans ses
bras et la porta sur une chaise; Mr Renault courut chercher des
sels: elle �tait p�le comme une morte et semblait au moment de
s'�vanouir.

Elle reprit bient�t ses forces et rassura tout le monde avec un


sourire charmant.

-- Pardonnez-moi, dit-elle, un mouvement de terreur si ridicule;


mais ce que Mr L�on nous avait dit... et puis... cette figure qui
para�t endormie... il m'a sembl� que ce pauvre homme allait ouvrir
la bouche en criant qu'on lui faisait mal.
L�on s'empressa de refermer la bo�te de noyer, tandis que Mr
Martout ramassait le fragment d'oreille et le mettait dans sa
poche. Mais Cl�mentine tout en continuant � s'excuser et �
sourire, fut reprise d'un nouvel acc�s d'�motion et se mit �
fondre en larmes. L'ing�nieur se jeta � ses pieds, se r�pandit en
excuses et en bonnes paroles, et fit tout ce qu'il put pour
consoler cette douleur inexplicable. Cl�mentine s�chait ses
larmes, puis repartait de plus belle, et sanglotait � fendre
l'�me, sans savoir pourquoi.

�Animal que je suis! murmurait L�on en s'arrachant les cheveux.


Le jour o� je la revois apr�s trois ans d'absence, je n'imagine
rien de plus spirituel que de lui montrer des momies!�

Il lan�a un coup de pied dans le triple coffre du colonel en


disant:

-- Je voudrais que ce maudit colonel f�t au diable!

-- Non! s'�cria Cl�mentine avec un redoublement de violence et


d'�clat. Ne le maudissez pas, monsieur L�on! Il a tant souffert!
Ah! pauvre! pauvre malheureux homme!

Mlle Sambucco �tait un peu honteuse. Elle excusait sa ni�ce et


protestait que jamais, depuis sa plus tendre enfance, elle n'avait
laiss� voir un tel exc�s de sensibilit�. Mr et Mme Renault qui
l'avaient vue grandir, le docteur Martout qui remplissait aupr�s
d'elle la sin�cure de m�decin, l'architecte, le notaire, en un
mot, toutes les personnes pr�sentes �taient plong�es dans une
v�ritable stup�faction. Cl�mentine n'�tait pas une sensitive: ce
n'�tait pas m�me une pensionnaire romanesque. Sa jeunesse n'avait
pas �t� nourrie d'Anne Radcliffe; elle ne croyait pas aux
revenants; elle marchait fort tranquillement dans la maison � dix
heures du soir, sans lumi�re. Quelques mois avant le d�part de
L�on, lorsque sa m�re �tait morte, elle n'avait voulu partager
avec personne le triste bonheur de veiller en priant dans la
chambre mortuaire.

-- Cela nous apprendra, dit la tante, � rester sur pied pass� dix
heures; que dis-je! il est minuit moins un quart. Viens, mon
enfant; tu ach�veras de te remettre dans ton lit.

Cl�mentine se leva avec soumission, mais au moment de sortir du


laboratoire elle revint sur ses pas, et, par un caprice encore
plus inexplicable que sa douleur, elle voulut absolument revoir la
figure du colonel. Sa tante eut beau la gronder; malgr� les
observations de Mlle Sambucco et de tous les assistants, elle
rouvrit la bo�te de noyer, s'agenouilla devant la momie et la
baisa sur le front.

-- Pauvre homme! dit-elle en se relevant; comme il a froid!


Monsieur L�on, promettez-moi que s'il est mort, vous le ferez
mettre en terre sainte!

-- Comme il vous plaira, mademoiselle. Je comptais l'envoyer au


mus�e anthropologique, avec la permission de mon p�re; mais, vous
savez que nous n'avons rien � vous refuser.

On ne se s�para pas aussi gaiement � beaucoup pr�s qu'on ne


s'�tait abord�. Mr Renault et son fils reconduisirent Mlle
Sambucco et sa ni�ce jusqu'� leur porte et rencontr�rent ce grand
colonel de cuirassiers qui honorait Cl�mentine de ses attentions.
La jeune fille serra tendrement le bras de son fianc� et lui dit:

-- Voici un homme qui ne me voit jamais sans soupirer. Et quels


soupirs, grand Dieu! Il n'en faudrait pas deux pour enfler les
voiles d'un vaisseau. Avouez que la race des colonels a bien
d�g�n�r� depuis 1813! On n'en voit plus d'aussi distingu�s que
notre malheureux ami!

L�on avoua tout ce qu'elle voulut. Mais il ne s'expliquait pas


clairement pourquoi il �tait devenu l'ami d'une momie qu'il avait
pay�e vingt-cinq louis. Pour d�tourner la conversation, il dit �
Cl�mentine:

-- Je ne vous ai pas montr� tout ce que j'apportais de mieux.


S.M. l'empereur de toutes les Russies m'a fait pr�sent d'une
petite �toile en or �maill� qui se porte au bout d'un ruban.
Aimez-vous les rubans qu'on met � la boutonni�re?

-- Oh! oui, r�pondit-elle, le ruban rouge de la L�gion


d'honneur! Vous avez remarqu�? Le pauvre colonel en a encore un
lambeau sur son uniforme, mais la croix n'y est plus. Ces mauvais
Allemands la lui auront arrach�e lorsqu'ils l'ont fait
prisonnier!

-- C'est bien possible, dit L�on.

Comme on �tait arriv� devant la maison de Mlle Sambucco, il fallut


se quitter. Cl�mentine tendit la main � L�on, qui aurait mieux
aim� la joue.

Le p�re et le fils retourn�rent chez eux, bras-dessus, bras-


dessous, au petit pas, en se livrant � des conjectures sans fin
sur les �motions bizarres de Cl�mentine.

Mme Renault attendait son fils pour le coucher: vieille et


touchante habitude que les m�res ne perdent pas ais�ment. Elle lui
montra le bel appartement qu'on avait construit pour son futur
m�nage, au-dessus du salon et de l'atelier de Mr Renault.

-- Tu seras l� dedans comme un petit coq en p�te, dit-elle en


montrant une chambre � coucher merveilleuse de confort. Tous les
meubles sont moelleux, arrondis, sans aucun angle: un aveugle s'y
prom�nerait sans craindre de se blesser. Voil� comme je comprends
le bien-�tre int�rieur; que chaque fauteuil soit un ami. Cela te
co�te un peu cher; les fr�res Penon sont venus de Paris tout
expr�s. Mais il faut qu'un homme se trouve bien chez lui, pour
qu'il n'ait pas la tentation d'en sortir.

Ce doux bavardage maternel se prolongea deux bonnes heures, et il


fut longuement parl� de Cl�mentine, vous vous en doutez bien. L�on
la trouvait plus jolie qu'il ne l'avait r�v�e dans ses plus doux
songes, mais moins aimante.

�Diable m'emporte! dit-il en soufflant sa bougie; on croirait


que ce maudit colonel empaill� est venu se fourrer entre nous!�
V -- R�ves d'amour et autre.

L�on apprit � ses d�pens qu'il ne suffit pas d'une bonne


conscience et d'un bon lit pour nous procurer un bon somme. Il
�tait couch� comme un sybarite, innocent comme un berger
d'Arcadie, et, par surcro�t, fatigu� comme un soldat qui a doubl�
l'�tape: cependant une lourde insomnie pesa sur lui jusqu'au
matin. C'est en vain qu'il se tourna et retourna dans tous les
sens, comme pour rejeter le fardeau d'une �paule sur l'autre. Il
ne ferma les yeux qu'apr�s avoir vu les premi�res lueurs de l'aube
argenter les fentes de ses volets.

Il s'endormit en pensant � Cl�mentine; un r�ve complaisant ne


tarda pas � lui montrer la figure de celle qu'il aimait. Il la vit
en toilette de mari�e dans la chapelle du ch�teau imp�rial. Elle
s'appuyait sur le bras de Mr Renault p�re, qui avait mis des
�perons pour la c�r�monie. L�on suivait, donnant la main � Mlle
Sambucco; la vieille demoiselle �tait d�cor�e de la L�gion
d'honneur. En approchant de l'autel, le mari� s'aper�ut que les
jambes de son p�re �taient minces comme des baguettes, et, comme
il allait exprimer son �tonnement, Mr Renault se retourna et lui
dit: �Elles sont minces parce qu'elles sont s�ches; mais elles
ne sont pas d�form�es.� Tandis qu'il donnait cette explication
son visage s'alt�ra, ses traits chang�rent, il lui poussa des
moustaches noires, et il ressembla terriblement au colonel. La
c�r�monie commen�a. Le fond du choeur �tait rempli de
_tardigrades_ et de _rotif�res_ grands comme des hommes et v�tus
comme des chantres: ils entonn�rent en faux bourdon un hymne du
compositeur allemand Meiser, qui commen�ait ainsi:

_Le principe vital_


_Est une hypoth�se gratuite!_

La po�sie et la musique parurent admirables � L�on; il


s'effor�ait de les graver dans sa m�moire, lorsque l'officiant
s'avan�a vers lui avec deux anneaux d'or sur un plat d'argent. Ce
pr�tre �tait un colonel de cuirassiers en grand uniforme. L�on se
demanda o� et quand il l'avait rencontr�: c'�tait la veille au
soir, devant la porte de Cl�mentine. Le cuirassier murmura ces
mots: �La race des colonels a bien d�g�n�r� depuis 1813!� Il
poussa un profond soupir, et la nef de la chapelle, qui �tait un
vaisseau de ligne, fut entra�n�e sur les eaux avec une vitesse de
quatorze noeuds. L�on prit tranquillement le petit anneau d'or et
s'appr�ta � le passer au doigt de Cl�mentine, mais il s'aper�ut
que la main de sa fianc�e �tait s�che; les ongles seuls avaient
conserv� leur fra�cheur naturelle. Il eut peur et s'enfuit �
travers l'�glise, qu'il trouva pleine de colonels de tout �ge et
toute arme. La foule �tait si compacte qu'il lui fallut des
efforts inou�s pour la percer. Il s'�chappe enfin, mais il entend
derri�re lui le pas pr�cipit� d'un homme qui veut l'atteindre. Il
redouble de vitesse, il se jette � quatre pattes, il galope, il
hennit, les arbres de la route semblent fuir derri�re lui, il ne
touche plus le sol. Mais l'ennemi s'approche aussi rapide que le
vent; on entend le bruit de ses pas; ses �perons r�sonnent; il
a rejoint L�on, il le saisit par la crini�re et s'�lance d'un bond
sur sa croupe en labourant ses flancs de l'�peron. L�on se cabre;
le cavalier se penche � son oreille et lui dit en le caressant de
la cravache: �Je ne suis pas lourd � porter; trente livres de
colonel!�Le malheureux fianc� de Mlle Cl�mentine fait un effort
violent, il se jette de c�t�; le colonel tombe et tire l'�p�e.
L�on n'h�site pas; il se met en garde, il se bat, il sent presque
aussit�t l'�p�e du colonel entrer dans son coeur jusqu'� la garde.
Le froid de la lame s'�tend, s'�tend encore et finit par glacer
L�on de la t�te aux pieds. Le colonel s'approche et dit en
souriant: �Le ressort est cass�; la petite b�te est morte.� Il
d�pose le corps dans la bo�te de noyer, qui est trop courte et
trop �troite. Serr� de tous c�t�s, L�on lutte, se d�m�ne,
s'�veille enfin, moulu de fatigue et � demi-�touff� dans la ruelle
du lit.

Comme il sauta vivement dans ses pantoufles! Avec quel


empressement il ouvrit les fen�tres et poussa les volets! �Il
fit la lumi�re et il vit que cela �tait bon� comme dit l'autre.
Brroum! Il secoua les souvenirs de son r�ve comme un chien
mouill� secoue les gouttes d'eau. Le fameux chronom�tre de Londres
lui apprit qu'il �tait neuf heures; une tasse de chocolat servie
par Gothon ne contribua pas m�diocrement � d�brouiller ses id�es.
En proc�dant � sa toilette dans un cabinet bien clair, bien riant,
bien commode, il se r�concilia avec la vie r�elle. �Tout bien
pes�, se disait-il en peignant sa barbe blonde, il ne m'est rien
arriv� que d'heureux. Me voici dans ma patrie, dans ma famille et
dans une jolie maison qui est � nous. Mon p�re et ma m�re sont
bien portants, moi-m�me je jouis de la sant� la plus florissante.
Notre fortune est modeste, mais nos go�ts le sont aussi et nous ne
manquerons jamais de rien. Nos amis m'ont re�u hier � bras
ouverts; nous n'avons pas d'ennemis. La plus jolie personne de
Fontainebleau consent � devenir ma femme; je peux l'�pouser avant
trois semaines, s'il me pla�t de h�ter un peu les �v�nements.
Cl�mentine ne m'a pas abord� comme un indiff�rent; il s'en faut.
Ses beaux yeux me souriaient hier soir avec la gr�ce la plus
tendre. Il est vrai qu'elle a pleur� � la fin, c'est trop s�r.
Voil� mon seul chagrin, ma seule pr�occupation, la cause unique du
sot r�ve que j'ai fait cette nuit. Elle a pleur�, mais pourquoi?
Parce que j'avais �t� assez b�te pour la r�galer d'une
dissertation et d'une momie. Eh bien! je ferai enterrer la momie,
je rengainerai mes dissertations, et rien au monde ne viendra plus
troubler notre bonheur!

Il descendit au rez-de-chauss�e en fredonnant un air des _Nozze_.


Mr et Mme Renault, qui n'avaient pas l'habitude de se coucher
apr�s minuit, dormaient encore. En entrant dans le laboratoire, il
vit que la triple caisse du colonel �tait referm�e. Gothon avait
pos� sur le couvercle une petite croix de bois noir et une branche
de buis b�ni. �Faites donc des collections!� murmura-t-il entre
ses dents, avec un sourire tant soit peu sceptique. Au m�me
instant, il s'aper�ut que Cl�mentine, dans son trouble, avait
oubli� les pr�sents qu'il avait apport�s pour elle. Il en fit un
paquet, regarda sa montre et jugea qu'il n'y aurait pas
d'indiscr�tion � pousser une pointe jusqu'� la maison de Mlle
Sambucco.

En effet, la respectable tante, matinale comme on l'est en


province, �tait d�j� sortie pour aller � l'�glise, et Cl�mentine
jardinait aupr�s de la maison. Elle courut au-devant de son
fianc�, sans penser � jeter le petit r�teau qu'elle tenait � la
main; elle lui tendit avec le plus joli sourire du monde ses
belles joues ros�s, un peu moites, anim�es par la douce chaleur du
plaisir et du travail.
-- Vous ne m'en voulez pas? lui dit-elle. J'ai �t� bien ridicule
hier soir; aussi ma tante m'a grond�e! Et j'ai oubli� de prendre
les belles choses que vous m'aviez rapport�es de chez les
sauvages! Ce n'est pas par m�pris au moins. Je suis si heureuse
de voir que vous avez toujours pens� � moi comme je pensais �
vous! J'aurais pu les envoyer chercher aujourd'hui, mais je m'en
suis bien gard�e. Mon coeur me disait que vous viendriez vous-
m�me.

-- Votre coeur me conna�t, ma ch�re Cl�mentine.

-- Ce serait assez malheureux, si l'on ne connaissait pas son


propri�taire.

-- Que vous �tes bonne, et que je vous aime!

-- Oh! moi aussi, mon cher L�on, je vous aime bien!

Elle appuya le r�teau contre un arbre et se pendit au bras de son


futur mari avec cette gr�ce souple et langoureuse dont les cr�oles
ont le secret.

-- Venez par l�, dit-elle, que je vous montre tous les


embellissements que nous avons faits dans le jardin.

L�on admira tout ce qu'elle voulut. Le fait est qu'il n'avait


d'yeux que pour elle. La grotte de Polyphonie et l'antre de Cacus
lui auraient sembl� plus riants que les jardins d'Armide si le
petit peignoir rose de Cl�mentine s'�tait promen� par l�.

Il lui demanda si elle n'aurait point de regret � quitter une


retraite si charmante et qu'elle avait embellie avec tant de
soins.

-- Pourquoi? r�pondit-elle sans rougir. Nous n'irions pas bien


loin, et, d'ailleurs, ne viendrons-nous pas ici tous les jours?

Ce prochain mariage �tait une chose si bien d�cid�e qu'on n'en


avait pas m�me parl� la veille. Il ne restait plus qu'� publier
les bans et � fixer la date. Cl�mentine, coeur simple et droit,
s'exprimait sans embarras et sans fausse pudeur sur un �v�nement
si pr�vu, si naturel et si agr�able. Elle avait donn� son avis �
Mme Renault sur la distribution du nouvel appartement, et choisi
les tentures elle-m�me; elle ne fit pas plus de fa�ons pour
causer avec son mari de cette bonne vie en commun qui allait
commencer pour eux, des t�moins qu'on inviterait au mariage, des
visites de noce qu'on ferait ensuite, du jour qui serait consacr�
aux r�ceptions, du temps qu'on r�serverait pour l'intimit� et pour
le travail. Elle s'enquit des occupations que L�on voulait se
cr�er et des heures qu'il donnait de pr�f�rence � l'�tude. Cette
excellente petite femme aurait �t� honteuse de porter le nom d'un
oisif, et malheureuse de passer ses jours aupr�s d'un d�soeuvr�.
Elle promettait d'avance � L�on de respecter son travail comme une
chose sainte. De son c�t�, elle comptait bien aussi mettre le
temps � profit et ne pas vivre les bras crois�s. D�s le d�but,
elle prendrait soin du m�nage, sous la direction de Mme Renault
qui commen�ait � trouver la maison un peu lourde. Et puis,
n'aurait-elle pas bient�t des enfants � nourrir, � �lever, �
instruire? C'�tait un noble et utile plaisir qu'elle ne voudrait
pas partager avec personne. Elle enverrait pourtant ses fils au
coll�ge pour les former � la vie en commun et leur apprendre de
bonne heure les principes de justice et d'�galit� qui sont le fond
de tout homme de bien. L�on la laissait dire ou l'interrompait
pour lui donner raison, car ces deux jeunes gens, �lev�s l'un pour
l'autre et nourris des m�mes id�es, voyaient tout avec les m�mes
yeux. L'�ducation, avant l'amour, avait cr�� cette douce harmonie.

-- Savez-vous, dit Cl�mentine, que j'ai senti hier une palpitation


terrible au moment d'entrer chez vous?

-- Si vous croyez que mon coeur battait moins fort que le


v�tre!...

-- Oh! mais moi, c'est autre chose: j'avais peur.

-- Et de quoi?

-- J'avais peur de ne pas vous retrouver tel que je vous voyais


dans ma pens�e. Songez donc qu'il y avait plus de trois ans que
nous nous �tions dit adieu! Je me souvenais fort bien de ce que
vous �tiez au d�part, et l'imagination aidant un peu � la m�moire,
je reconstruisais mon L�on tout entier. Mais si vous n'aviez plus
�t� ressemblant! Que serrais-je devenue en pr�sence d'un nouveau
L�on, moi qui avais pris la douce habitude d'aimer l'autre?

-- Vous me faites fr�mir. Mais votre premier abord m'a rassur�


d'avance.

-- Chut! monsieur. Ne parlons pas de ce premier abord. Vous me


forceriez � rougir une seconde fois. Parlons plut�t du pauvre
colonel qui m'a fait r�pandre tant de larmes. Comment va-t-il ce
matin?

-- J'ai oubli� de lui demander de ses nouvelles, mais si vous en


d�sirez...

-- C'est inutile. Vous pouvez lui annoncer ma visite pour


aujourd'hui. Il faut absolument que je le revoie au grand jour.

-- Vous seriez bien aimable de renoncer � cette fantaisie.


Pourquoi vous exposer encore � des �motions p�nibles?

-- C'est plus fort que moi. S�rieusement, mon cher L�on, ce


vieillard m'attire.

-- Pourquoi vieillard? Il a l'air d'un homme qui est mort entre


vingt-cinq et trente ans.

-- �tes-vous bien s�r qu'il soit mort? J'ai dit vieillard, �


cause d'un r�ve que j'ai fait cette nuit.

-- Ah! vous aussi?

-- Oui. Vous vous rappelez comme j'�tais agit�e en vous quittant.


Et puis, j'avais �t� grond�e par ma tante. Et puis, je me
rappelais des spectacles terribles, ma pauvre m�re couch�e sur son
lit de mort... Enfin, j'avais l'esprit frapp�.
-- Pauvre cher petit coeur!

-- Cependant, comme je ne voulais plus penser � rien, je me


couchai bien vite et je fermai les yeux de toutes mes forces, si
bien que je m'endormis. Je ne tardai pas � revoir le colonel. Il
�tait couch� comme je l'avais vu, dans son triple cercueil, mais
il avait de longs cheveux blancs et la figure la plus douce et la
plus v�n�rable. Il nous priait de le mettre en terre sainte, et
nous le portions, vous et moi, au cimeti�re de Fontainebleau.
Arriv�s devant la tombe de ma m�re, nous v�mes que le marbre �tait
d�plac�. Ma m�re, en robe blanche, au fond du caveau, s'�tait
rang�e pour faire une place � c�t� d'elle et elle semblait
attendre le colonel. Mais toutes les fois que nous essayions de le
descendre, son cercueil nous �chappait des mains et restait
suspendu dans l'air, comme s'il n'e�t rien pes�. Je distinguais
les traits du pauvre vieillard, car sa triple caisse �tait devenue
aussi transparente que la lampe d'alb�tre qui br�le au plafond de
ma chambre. Il �tait triste, et son oreille bris�e saignait
abondamment. Tout � coup il s'�chappa de nos mains, le cercueil
s'�vanouit, je ne vis plus que lui, p�le comme une statue et grand
comme les plus hauts ch�nes du bas Br�au. Ses �paulettes d'or
s'allong�rent et devinrent des ailes, et il s'�leva dans le ciel
en nous b�nissant des deux mains. Je m'�veillai, tout en larmes,
mais je n'ai pas cont� ce r�ve � ma tante, elle m'aurait encore
grond�e.

-- Il ne faut gronder que moi, ma ch�re Cl�mentine. C'est ma faute


si votre doux sommeil est troubl� par des visions de l'autre
monde. Mais tout cela finira bient�t: d�s aujourd'hui je vais
m'enqu�rir d'un logement d�finitif � l'usage du colonel.

VI -- Un caprice de jeune fille.

Cl�mentine avait le coeur tr�s neuf. Avant de conna�tre L�on, elle


n'avait aim� qu'une seule personne: sa m�re. Ni cousins, ni
cousines, ni oncles, mi tantes, ni grands-p�res, ni grand-m�res
n'avaient �parpill�, en le partageant, ce petit tr�sor d'affection
que les enfants bien n�s apportent au monde. Sa grand-m�re,
Cl�mentine Pichon, mari�e � Nancy en janvier 1814, �tait morte
trois mois plus tard dans la banlieue de Toulon, � la suite de ses
premi�res couches. Son grand-p�re, Mr Langevin, sous-intendant
militaire de premi�re classe, rest� veuf avec une fille au
berceau, s'�tait consacr� � l'�ducation de cette enfant. Il
l'avait donn�e en 1835 � un homme estimable et charmant, Mr
Sambucco, Italien d'origine, n� en France et procureur du roi pr�s
le tribunal de Marseille. En 1838, Mr Sambucco, qui avait un peu
d'ind�pendance parce qu'il avait un peu d'aisance, encourut tr�s
honorablement la disgr�ce du garde des sceaux. Il fut nomm� avocat
g�n�ral � la Martinique, et apr�s quelques jours d'h�sitation, il
accepta ce d�placement au long cours. Mais le vieux Langevin ne se
consola pas si facilement du d�part de sa fille: il mourut deux
ans plus tard, sans avoir embrass� la petite Cl�mentine, � qui il
devait servir de parrain. Mr Sambucco, son gendre, p�rit en 1843,
dans un tremblement de terre; les journaux de la colonie et de la
m�tropole ont racont� alors comment il avait �t� victime de son
d�vouement. � la suite de cet affreux malheur, la jeune veuve se
h�ta de repasser les mers avec sa fille. Elle s'�tablit �
Fontainebleau, pour que l'enfant v�c�t en bon air: Fontainebleau
est une des villes les plus saines de la France. Si Mme Sambucco
avait �t� aussi bon administrateur qu'elle �tait bonne m�re, elle
e�t laiss� � Cl�mentine une fortune respectable, mais elle g�ra
mal ses affaires et se mit dans de grands embarras. Un notaire du
pays lui emporta une somme assez ronde; deux fermes qu'elle avait
pay�es cher ne rendaient presque rien. Bref, elle ne savait plus
o� elle en �tait et elle commen�ait � perdre la t�te, lorsqu'une
soeur de son mari, vieille fille d�vote et pinc�e, t�moigna le
d�sir de vivre avec elle et de mettre tout en commun. L'arriv�e de
cette haridelle aux dents longues effraya singuli�rement la petite
Cl�mentine, qui se cachait sous tous les meubles ou se cramponnait
aux jupons de sa m�re; mais ce fut le salut de la maison. Mlle
Sambucco n'�tait pas des plus spirituelles ni des plus fondantes,
mais c'�tait l'ordre incarn�. Elle r�duisit les d�penses, toucha
elle-m�me les revenus, vendit les deux fermes en 1847, acheta du
trois pour cent en 1848, et �tablit un �quilibre stable dans le
budget. Gr�ce aux talents et � l'activit� de cet intendant
femelle, la douce et impr�voyante veuve n'eut plus qu'� choyer son
enfant. Cl�mentine apprit � honorer les vertus de sa tante, mais
elle adora sa m�re. Lorsqu'elle eut le malheur de la perdre, elle
se vit seule au monde, appuy�e sur Mlle Sambucco, comme une jeune
plante sur un tuteur de bois sec. Ce fut alors que son amiti� pour
L�on se colora d'une vague lueur d'amour; le fils de Mr Renault
profita du besoin d'expansion qui remplissait cette jeune �me.

Durant les trois longues ann�es que L�on passa loin d'elle,
Cl�mentine sentit � peine qu'elle �tait seule. Elle aimait, elle
se savait aim�e, elle avait foi dans l'avenir; elle vivait de
tendresse int�rieure et de discr�te esp�rance, et ce coeur noble
et d�licat ne demandait rien de plus.

Mais ce qui �tonna bien son fianc�, sa tante et elle-m�me, ce qui


d�route singuli�rement toutes les th�ories les plus accr�dit�es
sur le coeur f�minin, ce que la raison se refuserait � croire si
les faits n'�taient pas l�, c'est que le jour o� elle avait revu
le mari de son choix, une heure apr�s s'�tre jet�e dans les bras
de L�on avec une gr�ce si �tourdie, Cl�mentine se sentit
brusquement envahie par un sentiment nouveau qui n'�tait ni
l'amour, ni l'amiti�, ni la crainte, mais qui dominait tout cela
et parlait en ma�tre dans son coeur,

Depuis l'instant o� L�on lui avait montr� la figure du colonel,


elle s'�tait �prise d'une vraie passion pour cette momie anonyme.
Ce n'�tait rien de semblable � ce qu'elle �prouvait pour le fils
de Mr Renault, mais c'�tait un m�lange d'int�r�t, de compassion et
de respectueuse sympathie,

Si on lui avait cont� quelque beau fait d'armes, une histoire


romanesque dont le colonel e�t �t� le h�ros, cette impression se
f�t l�gitim�e ou du moins expliqu�e. Mais non; elle ne savait
rien de lui, sinon qu'il avait �t� condamn� comme espion par un
conseil de guerre, et pourtant c'est de lui qu'elle r�va, la nuit
m�me qui suivit le retour de L�on.

Cette incroyable pr�occupation se manifesta d'abord sous une forme


religieuse. Elle fit dire une messe pour le repos de l'�me du
colonel; elle pressa L�on de pr�parer ses fun�railles, elle
choisit elle-m�me le terrain o� il devait �tre enseveli. Ces soins
divers ne lui firent jamais oublier sa visite quotidienne � la
bo�te de noyer, ni la g�nuflexion respectueuse aupr�s du mort, ni
le baiser fraternel ou filial qu'elle d�posait r�guli�rement sur
son front. La famille Renault finit par s'inqui�ter de sympt�mes
si bizarres; elle h�ta l'enterrement du bel inconnu, pour s'en
d�barrasser au plus t�t. Mais la veille du jour fix� pour la
c�r�monie, Cl�mentine changea d'avis. �De quel droit allait-on
emprisonner dans la tombe un homme qui n'�tait peut-�tre pas
mort? Les th�ories du savant docteur Meiser n'�taient pas de
celles qu'on peut rejeter sans examen. La chose valait au moins
quelques jours de r�flexion. N'�tait-il pas possible de soumettre
le corps du colonel � quelques exp�riences? Le professeur Hirtz,
de Berlin, avait promis d'envoyer � L�on des documents pr�cieux
sur la vie et la mort de ce malheureux officier; on ne pouvait
rien entreprendre avant de les avoir re�us; on devait �crire �
Berlin pour h�ter l'envoi de ces pi�ces.� L�on soupira, mais il
ob�it docilement, � ce nouveau caprice. Il �crivit � Mr Hirtz.

Cl�mentine trouva un alli� dans cette seconde campagne: c'�tait


Mr le docteur Martout. M�decin assez m�diocre dans la pratique et
beaucoup trop d�daigneux de la client�le, Mr Martout ne manquait
pas d'instruction. Il �tudiait depuis longtemps cinq ou six
grandes questions de physiologie, comme les reviviscences, les
g�n�rations spontan�es et tout ce qui s'ensuit. Une correspondance
r�guli�re le tenait au courant de toutes les d�couvertes
modernes; il �tait l'ami de Mr Pouchet, de Rouen; il connaissait
le c�l�bre Karl Nibor qui a port� si haut et si loin l'usage du
microscope. Mr Martout avait dess�ch� et ressuscit� des milliers
d'_anguillules_, de _rotif�res_ et de _tardigrades_; il pensait
que la vie n'est autre chose que l'organisation en action, et que
l'id�e de faire revivre un homme dess�ch� n'a rien d'absurde en
elle-m�me. Il se livra � de longues m�ditations, lorsque Mr Hirtz
envoya de Berlin la pi�ce suivante, dont l'original est class�
dans les manuscrits de la collection Humboldt.

VII -- Testament du professeur Meiser en faveur du colonel


dess�ch�.

Aujourd'hui 20 janvier 1824, �puis� par une cruelle maladie et


sentant approcher le jour o� ma personne s'absorbera dans le grand
tout.

J'ai �crit de ma main ce testament, qui est l'acte de ma derni�re


volont�.

J'institue en qualit� d'ex�cuteur testamentaire, mon neveu,


Nicolas Meiser, riche brasseur en cette ville de Dantzig.

Je l�gue mes livres, papiers et collections g�n�ralement


quelconques, sauf la pi�ce 3712, � mon tr�s estimable et tr�s
savant ami, Mr de Humboldt.

Je l�gue la totalit� de mes autres biens, meubles et immeubles,


�valu�s � 100 000 thalers de Prusse ou 375 000 francs, � Mr le
colonel Pierre-Victor Fougas, actuellement dess�ch�, mais vivant,
et inscrit dans mon catalogue sous le n� 3712 (Zoologie).

Puisse-t-il agr�er ce faible d�dommagement des �preuves qu'il a


subies dans mon cabinet, et du service qu'il a rendu � la science.
Afin que mon neveu Nicolas Meiser se rende un compte exact des
devoirs que je lui laisse � remplir, j'ai r�solu de consigner ici
l'histoire d�taill�e de la dessiccation de Mr le colonel Fougas,
mon l�gataire universel.

C'est le 11 novembre de la malheureuse ann�e 1813 que mes


relations avec ce brave jeune homme ont commenc�. J'avais quitt�
depuis longtemps la ville de Dantzig, o� le bruit du canon et le
danger des bombes rendaient tout travail impossible, et je m'�tais
retir� avec mes instruments et mes livres sous la protection des
arm�es alli�es, dans le village fortifi� de Liebenfeld. Les
garnisons fran�aises de Dantzig, de Stettin, de Custrin, de
Glogau, de Hambourg et de plusieurs autres villes allemandes ne
pouvaient communiquer entre elles ni avec leur patrie; cependant
le g�n�ral Rapp se d�fendait obstin�ment contre la flotte anglaise
et l'arm�e russe. Mr le colonel Fougas fut pris par un d�tachement
du corps Barclay de Tolly, comme il cherchait � passer la Vistule
sur la glace, en se dirigeant vers Dantzig. On l'amena prisonnier
� Liebenfeld le 11 novembre, � l'heure de mon souper, et le bas
officier Garok, qui commandait le village, me fit requ�rir de
force pour assister � l'interrogatoire et servir d'interpr�te.

La figure ouverte, la voix m�le, la r�solution fi�re et la belle


attitude de cet infortun� me gagn�rent le coeur. Il avait fait le
sacrifice de sa vie. Son seul regret, disait-il, �tait d'�chouer
au port, apr�s avoir travers� quatre arm�es, et de ne pouvoir
ex�cuter les ordres de l'empereur. Il paraissait anim� de ce
fanatisme fran�ais qui a fait tant de mal � notre ch�re Allemagne,
et pourtant je ne sus pas m'emp�cher de le d�fendre, et je
traduisis ses paroles moins en interpr�te qu'en avocat.
Malheureusement on avait trouv� sur lui une lettre de Napol�on au
g�n�ral Rapp, dont j'ai conserv� copie:

�Abandonnez Dantzig, forcez le blocus, r�unissez-vous aux


garnisons de Stettin, de Gustrin et de Glogau, marchez sur l'Elbe,
entendez-vous avec Saint-Cyr et Davoust pour concentrer les forces
�parses � Dresde, Torgau, Wittemberg, Magdebourg et Hambourg;
faites la boule de neige; traversez la Westphalie qui est libre
et venez d�fendre la ligne du Rhin avec une arm�e de 170 000
Fran�ais que vous sauvez!�

�NAPOL�ON.�

Cette lettre fut envoy�e � l'�tat-major de l'arm�e russe, tandis


qu'une demi-douzaine de militaires illettr�s, ivres de joie et de
brandevin, condamnaient le brave colonel du 23�me de ligne � la
mort des espions et des tra�tres. L'ex�cution fut fix�e au
lendemain 12, et Mr Pierre-Victor Fougas, apr�s m'avoir remerci�
et embrass� avec la sensibilit� la plus touchante (il est �poux et
p�re), se vit enfermer dans la petite tour cr�nel�e de Liebenfeld,
o� le vent soufflait terriblement par toutes les meurtri�res.

La nuit du 11 au 12 novembre fut une des plus rigoureuses de ce


terrible hiver. Mon thermom�tre � minima, suspendu hors de ma
fen�tre � l'exposition sud-est, indiquait 19 degr�s centigrades
au-dessous de z�ro. Je sortis au petit jour pour dire un dernier
adieu � Mr le colonel, et je rencontrai le bas officier Garok qui
me dit en mauvais allemand:
-- Nous n'aurons pas besoin de tuer le frantzouski, il est gel�.

Je courus � la prison. Mr le colonel �tait couch� sur le dos, et


roide. Mais je reconnus apr�s quelques minutes d'examen que la
roideur de ce corps n'�tait pas celle de la mort. Les
articulations, sans avoir leur souplesse ordinaire, se laissaient
fl�chir et ramener � l'extension sans un effort trop violent. Les
membres, la face, la poitrine donnaient � ma main une sensation de
froid, mais bien diff�rente de celle que j'avais souvent per�ue au
contact des cadavres.

Sachant qu'il avait pass� plusieurs nuits sans dormir et support�


des fatigues extraordinaires, je ne doutais point qu'il ne se f�t
laiss� prendre de ce sommeil profond et l�thargique qu'entra�ne un
froid intense, et qui, trop prolong�, ralentit la respiration et
la circulation au point que les moyens les plus d�licats de
l'observation m�dicale sont n�cessaires pour constater la
persistance de la vie. Le pouls �tait insensible, ou tout au moins
mes doigts engourdis par le froid ne le sentaient pas. La duret�
de mon ou�e (j'�tais alors dans ma soixante-neuvi�me ann�e)
m'emp�cha de constater par l'auscultation si les bruits du coeur
r�v�laient encore ces battements faibles, mais prolong�s, que
l'oreille peut encore entendre lorsque la main ne les per�oit d�j�
plus.

Mr le colonel se trouvait � cette p�riode de l'engourdissement


caus� par le froid, o� pour r�veiller un homme sans le faire
mourir, des soins nombreux et d�licats deviennent n�cessaires.
Quelques heures encore, et la cong�lation allait survenir, et avec
elle l'impossibilit� du retour � la vie.

J'�tais dans la plus grande perplexit�. D'un c�t�, je le sentais


mourir par cong�lation entre mes mains; de l'autre, je ne pouvais
pas � moi seul l'entourer de tous les soins indispensables. Si je
lui appliquais des excitants sans lui faire frictionner � la fois
le tronc et les membres par trois ou, quatre aides vigoureux, je
ne le r�veillais que pour le voir mourir. J'avais encore sous les
yeux le spectacle de cette belle jeune fille asphyxi�e dans un
incendie, que je parvins � ranimer en lui promenant des charbons
ardents sous les clavicules, mais qui ne put qu'appeler sa m�re et
mourut presque aussit�t malgr� l'emploi des excitants �
l'int�rieur et de l'�lectricit� pour d�terminer les contractions
du diaphragme et du coeur.

Et quand m�me je serais parvenu � lui rendre la force et la sant�,


n'�tait-il pas condamn� par le conseil de guerre? L'humanit� ne
me d�fendait-elle pas de l'arracher � ce repos voisin de la mort
pour le livrer aux horreurs du supplice?

Je dois avouer aussi qu'en pr�sence de cet organisme o� la vie


�tait suspendue, mes id�es sur la r�surrection prirent sur moi
comme un nouvel empire. J'avais si souvent dess�ch� et fait
revivre des �tres assez �lev�s dans la s�rie animale, que je ne
doutais pas du succ�s de l'op�ration, m�me sur un homme. � moi
seul, je ne pouvais ranimer et sauver Mr le colonel; mais j'avais
dans mon laboratoire tous les instruments n�cessaires pour le
dess�cher sans aide.

En r�sum�, trois partis s'offraient � moi: 1� laisser Mr le


colonel dans la tour cr�nel�e, o� il aurait p�ri le jour m�me par
cong�lation; 2� le ranimer par des excitants, au risque de le
tuer, et pourquoi? pour le livrer, en cas de succ�s, � un
supplice in�vitable; 3� le dess�cher dans mon laboratoire avec la
quasi certitude de le ressusciter apr�s la paix. Tous les amis de
l'humanit� comprendront sans doute que je ne pouvais pas h�siter
longtemps.

Je fis appeler le bas officier Garok, et je le priai de me vendre


le corps du colonel. Ce n'�tait pas la premi�re fois que
j'achetais un cadavre pour le diss�quer, et ma demande n'excita
aucun soup�on. March� conclu, je donnai quatre bouteilles de
Kirschen-Wasser, et bient�t deux soldats russes m'apport�rent sur
un brancard Mr le colonel Fougas.

D�s que je fus seul avec lui, je lui piquai le doigt: la pression
fit sortir une goutte de sang. La placer sous un microscope, entre
deux lamelles de verre, fut pour moi l'affaire d'une minute. �
bonheur! la fibrine n'�tait pas coagul�e! Les globules rouges se
montraient nettement circulaires, aplatis, biconcaves, sans
cr�nelures, ni dentelures, ni gonflement sph�ro�dal. Les globules
blancs se d�formaient et reprenaient alternativement la forme
sph�rique, pour se d�former encore lentement par de d�licates
expansions. Je ne m'�tais donc pas tromp�, c'�tait bien un homme
engourdi que j'avais sous les yeux et non un cadavre!

Je le portai sur une balance. Il pesait cent quarante livres, ses


v�tements compris. Je n'eus garde de le d�shabiller, car j'avais
reconnu que les animaux dess�ch�s directement au contact de l'air
mouraient plus souvent que ceux qui �taient rest�s couverts de
mousse et d'autres objets mous pendant l'�preuve de la
dessiccation.

Ma grande machine pneumatique, son immense plateau, son �norme


cloche ovale en fer battu qu'une cr�maill�re glissant sur une
poulie attach�e solidement au plafond �levait et abaissait sans
peine gr�ce � son treuil, tous ces mille et un m�canismes que
j'avais si laborieusement pr�par�s nonobstant les railleries de
mes envieux, et que je me d�solais de voir inutiles, allaient donc
trouver leur emploi. Des circonstances inattendues venaient enfin
de me procurer un sujet d'exp�riences tel que j'avais vainement
essay� d'en obtenir en cherchant � engourdir des chiens, des
lapins, des moutons et d'autres mammif�res � l'aide de m�langes
r�frig�rants. Depuis longtemps, sans doute, ces r�sultats auraient
�t� obtenus si j'avais �t� aid� de ceux qui m'entouraient, au lieu
d'�tre l'objet de leurs railleries; si nos ministres m'avaient
appuy� de leur autorit� au lieu de me traiter comme un esprit
subversif.

Je m'enfermai en t�te-�-t�te avec le colonel, et je d�fendis m�me


� la vieille Gretchen, ma gouvernante, aujourd'hui d�funte, de me
troubler dans mon travail. J'avais remplac� le p�nible levier des
anciennes machines pneumatiques par une roue munie d'un
excentrique qui transformait le mouvement circulaire de l'axe en
mouvement rectiligne appliqu� aux pistons: la roue,
l'excentrique, la bielle, le genou de l'appareil fonctionnaient
admirablement et me permettaient de tout faire par moi-m�me. Le
froid ne g�nait pas le jeu de la machine et les huiles n'�taient
pas fig�es: je les avais purifi�es moi-m�me par un proc�d�
nouveau fond� sur les d�couvertes alors r�centes du savant
fran�ais Mr Chevreul.

Apr�s avoir �tendu le corps sur le plateau de la machine


pneumatique, abaiss� la cloche et lut� les bords, j'entrepris de
le soumettre graduellement � l'action du vide sec et � froid. Des
capsules remplies de chlorure de calcium �taient plac�es autour de
Mr le colonel pour absorber l'eau qui allait s'�vaporer de son
corps, et h�ter la dessiccation.

Certes, je me trouvais dans la meilleure situation possible pour


amener le corps humain � un �tat de dess�chement graduel sans
cessation brusque des fonctions, sans d�sorganisation des tissus
ou des humeurs. Rarement mes exp�riences sur les _rotif�res_ et
les _tardigrades_ avaient �t� entour�es de pareilles chances de
succ�s, et elles avaient toujours r�ussi. Mais la nature
particuli�re du sujet et les scrupules sp�ciaux qu'il imposait �
ma conscience, m'obligeaient de remplir un certain nombre de
conditions nouvelles, que j'avais d'ailleurs pr�vues depuis
longtemps. J'avais eu soin de m�nager une ouverture aux deux bouts
de ma cloche ovale et d'y sceller une �paisse glace, qui me
permettait de suivre de l'oeil les effets du vide sur Mr le
colonel. Je m'�tais bien gard� de fermer les fen�tres de mon
laboratoire, de peur qu'une temp�rature trop �lev�e ne f�t cesser
la l�thargie du sujet ou ne d�termin�t quelque alt�ration des
humeurs. Si le d�gel �tait survenu, c'en �tait fait de mon
exp�rience. Mais le thermom�tre se maintint durant plusieurs jours
entre 6 et 8 degr�s au-dessous de z�ro, et je fus assez heureux
pour voir le sommeil l�thargique se prolonger, sans avoir �
craindre la cong�lation des tissus.

Je commen�ai par pratiquer le vide avec une extr�me lenteur, de


crainte que les gaz dissous dans le sang, devenus libres par la
diff�rence de leur tension avec celle de l'air rar�fi�, ne
vinssent � se d�gager dans les vaisseaux et � d�terminer la mort
imm�diate. Je surveillais en outre � chaque instant les effets du
vide sur les gaz de l'intestin, car en se dilatant int�rieurement
� mesure que la pression de l'air diminuait autour du corps, ils
auraient pu amener des d�sordres graves. La longue conservation
des tissus n'en e�t pas �t� affect�e, mais il suffisait d'une
l�sion int�rieure pour d�terminer la mort apr�s quelques heures de
reviviscence. C'est ce qu'on observe assez souvent chez les
animaux dess�ch�s sans pr�caution.

� plusieurs reprises, un gonflement trop rapide de l'abdomen vint


me mettre en garde contre le danger que je redoutais et je fus
oblig� de laisser rentrer un peu d'air sous la cloche. Enfin la
cessation de tous les ph�nom�nes de cet ordre me prouva que les
gaz avaient disparu par exosmose ou avaient �t� expuls�s par la
contraction spontan�e des visc�res. Ce ne fut qu'� la fin du
premier jour que je pus renoncer � ces pr�cautions minutieuses et
porter le vide un peu plus loin.

Le lendemain 13, je poussai le vide � ce point que le barom�tre


descendit � cinq millim�tres. Comme il n'�tait survenu aucun
changement dans la position du corps ni des membres, j'�tais s�r
que nulle convulsion ne s'�tait produite. Mr le colonel arrivait �
se dess�cher, � devenir immobile, � cesser de pouvoir ex�cuter les
actes de la vie sans que la mort f�t survenue ni que la
possibilit� du retour de l'action e�t cess�. Sa vie �tait
suspendue, non �teinte!

Je pompais chaque fois qu'un exc�dant de vapeur d'eau faisait


monter le barom�tre. Dans la journ�e du 14, la porte de mon
laboratoire fut litt�ralement enfonc�e par Mr le g�n�ral russe
comte Trollohub, envoy� du quartier g�n�ral. Cet honorable
officier �tait accouru en toute h�te pour emp�cher l'ex�cution de
Mr le colonel et le conduire en pr�sence du commandant en chef. Je
lui confessai loyalement ce que j'avais fait sous l'inspiration de
ma conscience; je lui montrai le corps � travers un des oeils-de-
boeuf de la machine pneumatique; je lui dis que j'�tais heureux
d'avoir conserv� un homme qui pouvait fournir des renseignements
utiles aux lib�rateurs de mon pays, et j'offris de le ressusciter
� mes frais si l'on me promettait de respecter sa vie et sa
libert�. Mr le g�n�ral comte Trollohub, homme distingu� sans
contredit, mais d'une instruction exclusivement militaire, crut
que je ne parlais pas s�rieusement. Il sortit en me jetant la
porte au nez et en me traitant de vieux fou.

Je me remis � pomper et je maintins le vide � une pression de 3 �


5 millim�tres pendant l'espace de trois mois. Je savais par
exp�rience que les animaux peuvent revivre apr�s avoir �t� soumis
au vide sec et � froid pendant quatre-vingts jours.

Le 12 f�vrier 1814, ayant observ� que, depuis un mois, il n'�tait


survenu aucune modification dans l'affaissement des chairs, je
r�solus de soumettre Mr le colonel � une autre s�rie d'�preuves,
afin d'assurer une conservation plus parfaite par une compl�te
dessiccation. Je laissai rentrer l'air par le robinet destin� �
cet usage, puis ayant enlev� la cloche, je proc�dai � la suite de
mon exp�rience.

Le corps ne pesait plus que quarante-six livres; je l'avais donc


presque r�duit au tiers de son poids primitif. Il faut tenir
compte de ce que les v�tements n'avaient pas perdu autant d'eau
que les autres parties. Or le corps de l'homme renferme presque
les quatre cinqui�mes de son poids d'eau, comme le d�montre une
dessiccation bien faite � l'�tuve chimique.

Je pla�ai donc Mr le colonel sur un plateau, et, apr�s l'avoir


gliss� dans ma grande �tuve, j'�levai graduellement la temp�rature
� 75 degr�s centigrades. Je n'osai d�passer ce chiffre, de peur
d'alt�rer l'albumine, de la rendre insoluble, et d'�ter aux tissus
la facult� de reprendre l'eau n�cessaire au retour de leurs
fonctions.

J'avais eu soin de disposer un appareil convenable pour que


l'�tuve f�t constamment travers�e par un courant d'air sec. Cet
air s'�tait dess�ch� en traversant une s�rie de flacons remplis
d'acide sulfurique, de chaux vive et de chlorure de calcium.

Apr�s une semaine pass�e dans l'�tuve, l'aspect g�n�ral du corps


n'avait pas chang�, mais son poids s'�tait r�duit � 40 livres,
v�tements compris. Huit autres jours n'amen�rent aucune
d�perdition nouvelle. J'en conclus que la dessiccation �tait
suffisante. Je savais bien que les cadavres momifi�s dans les
caveaux d'�glise depuis un si�cle ou plus finissent par ne peser
qu'une dizaine de livres; mais ils ne deviennent pas si l�gers
sans une notable alt�ration de leurs tissus.

Le 27 f�vrier, je pla�ai moi-m�me Mr le colonel dans les bo�tes


que j'avais fait faire � son usage. Depuis cette �poque, c'est-�-
dire pendant un espace de neuf ans et onze mois, nous ne nous
sommes jamais quitt�s. Je l'ai transport� avec moi � Dantzig, il
habite ma maison. Je ne l'ai pas rang� � son num�ro d'ordre dans
ma collection de zoologie; il repose � part, dans la chambre
d'honneur. Je ne confie � personne le plaisir de renouveler son
chlorure de calcium. Je prendrai soin de vous jusqu'� ma derni�re
heure, � monsieur le colonel Fougas, cher et malheureux ami! Mais
je n'aurai pas la joie de contempler votre r�surrection. Je ne
partagerai point les douces �motions du guerrier qui revient � la
vie. Vos glandes lacrymales, inertes aujourd'hui, ranim�es dans
quelques jours, ne r�pandront pas sur le sein de votre vieux
bienfaiteur la douce ros�e de la reconnaissance. Car vous ne
rentrerez en possession de votre �tre que le jour o� je ne vivrai
plus!

Peut-�tre serez-vous �tonn� que, vous aimant comme je vous aime,


j'aie tard� si longtemps � vous tirer de ce profond sommeil. Qui
sait si un reproche amer ne viendra pas corrompre la douceur des
premi�res actions de gr�ces que vous apporterez sur ma tombe?
Oui, j'ai prolong� sans profit pour vous une exp�rience d'int�r�t
g�n�ral. J'aurais d� rester fid�le � ma premi�re pens�e et vous
rendre la vie aussit�t apr�s la signature de la paix. Mais quoi!
fallait-il donc vous renvoyer en France quand le sol de votre
patrie �tait couvert de nos soldats et de nos alli�s? Je vous ai
�pargn� ce spectacle si douloureux pour une �me comme la v�tre.
Sans doute vous auriez eu la consolation de revoir, en mars 1815,
l'homme fatal � qui vous aviez consacr� votre d�vouement; mais
�tes-vous bien s�r que vous n'eussiez pas �t� englouti avec sa
fortune dans le naufrage de Waterloo?

Depuis cinq ou six ans, ce n'est plus ni votre int�r�t, ni m�me


l'int�r�t de la science qui m'a emp�ch� de vous ranimer, c'est...
pardonnez-le-moi, monsieur le colonel, c'est un l�che attachement
� la vie. Le mal dont je souffre, et qui m'emportera bient�t, est
une hypertrophie du coeur; les �motions violentes me sont
interdites. Si j'entreprenais moi-m�me cette grande op�ration,
dont j'ai trac� la marche dans un programme annex� � ce testament,
je succomberais sans nul doute avant de l'avoir termin�e; ma mort
serait un accident f�cheux qui pourrait troubler mes aides et
faire manquer votre r�surrection.

Rassurez-vous, vous n'attendrez pas longtemps. Et, d'ailleurs, que


perdez-vous � attendre? Vous ne vieillissez pas, vous avez
toujours vingt-quatre ans, vos enfants grandissent; vous serez
presque leur contemporain lorsque vous rena�trez! Vous �tes venu
pauvre � Liebenfeld, pauvre vous �tes dans ma maison de Dantzig,
et mon testament vous fait riche. Soyez heureux, c'est mon voeu le
plus cher.

J'ordonne que, d�s le lendemain de ma mort, mon neveu, Nicolas


Meiser, r�unisse par lettre de convocation les dix plus illustres
m�decins du royaume de Prusse, qu'il leur donne lecture de mon
testament et du m�moire y annex�, et qu'il fasse proc�der sans
retard, dans mon propre laboratoire, � la r�surrection de Mr le
colonel Fougas. Les frais de voyage, de s�jour, etc., etc., seront
pr�lev�s sur l'actif de ma succession. Une somme de deux mille
thalers sera consacr�e � la publication des glorieux r�sultats de
l'exp�rience, en allemand, en fran�ais et en latin. Un exemplaire
de cette brochure devra �tre adress� � chacune des soci�t�s
savantes qui existeront alors en Europe.

Dans le cas tout � fait impr�vu o� les efforts de la science ne


parviendraient pas � ranimer Mr le colonel, tous mes biens
retourneraient � Nicolas Meiser, seul parent qui me reste.

�JEAN MEISER, D. M.�

VIII -- Comment Nicolas Meiser, neveu de Jean Meiser, avait


ex�cut� le testament de son oncle.

Le docteur Hirtz de Berlin, qui avait copi� ce testament lui-m�me,


s'excusa fort obligeamment de ne l'avoir pas envoy� plus t�t. Ses
affaires l'avaient contraint de voyager loin de la capitale. En
passant par Dantzig, il s'�tait donn� le plaisir de visiter Mr
Nicolas Meiser, ancien brasseur, richissime propri�taire et gros
rentier, actuellement �g� de soixante-six ans. Ce vieillard se
rappelait fort bien la mort et le testament de son oncle, le
savant; mais il n'en parlait pas sans une certaine r�pugnance. Il
affirmait d'ailleurs qu'aussit�t apr�s le d�c�s de Jean Meiser, il
avait rassembl� dix m�decins de Dantzig autour de la momie du
colonel; il montrait m�me une d�claration unanime de ces
messieurs, attestant qu'un homme dess�ch� � l'�tuve ne peut en
aucune fa�on ni par aucun moyen rena�tre � la vie. Ce certificat,
r�dig� par les adversaires et les ennemis du d�funt, ne faisait
nulle mention du m�moire annex� au testament. Nicolas Meiser
jurait ses grands dieux (mais non sans rougir visiblement) que cet
�crit concernant les proc�d�s � suivre pour ressusciter le
colonel, n'avait jamais �t� connu de lui ni de sa femme. Interrog�
sur les raisons qui avaient pu le porter � se dessaisir d'un d�p�t
aussi pr�cieux que le corps de Mr Fougas, il disait l'avoir
conserv� quinze ans dans sa maison avec tous les respects et tous
les soins imaginables; mais au bout de ce temps, obs�d� de
visions et r�veill� presque toutes les nuits par le fant�me du
colonel qui venait lui tirer les pieds, il s'�tait d�cid� � le
vendre pour vingt �cus � un amateur de Berlin. Depuis qu'il �tait
d�barrass� de ce triste voisinage, il dormait beaucoup mieux, mais
pas encore tout � fait bien, car il lui avait �t� impossible
d'oublier la figure du colonel.

� ces renseignements, Mr Hirtz, m�decin de S.A.R. le prince r�gent


de Prusse, ajouta quelques mots en son nom personnel. Il ne
croyait pas que la r�surrection d'un homme sain et dess�ch� avec
pr�caution f�t impossible en th�orie; il pensait m�me que le
proc�d� de dessiccation indiqu� par l'illustre Jean Meiser �tait
le meilleur � suivre. Mais dans le cas pr�sent, il ne lui
paraissait pas vraisemblable que le colonel Fougas p�t �tre
rappel� � la vie: les influences atmosph�riques et les variations
de temp�rature qu'il avait subies durant un espace de quarante-six
ans devaient avoir alt�r� les humeurs et les tissus. C'�tait aussi
le sentiment de Mr Renault et de son fils. Pour calmer un peu
l'exaltation de Cl�mentine, ils lui lurent les derniers
paragraphes de la lettre de Mr Hirtz. On lui cacha le testament de
Jean Meiser, qui n'aurait pu que lui �chauffer la t�te. Mais cette
petite imagination fermentait sans rel�che, quoi qu'on f�t pour
l'assoupir. Cl�mentine recherchait maintenant la compagnie du
docteur Martout; elle discutait avec lui, elle voulait voir des
exp�riences sur la r�surrection des _rotif�res_. Rentr�e chez
elle, elle pensait un peu � L�on et beaucoup au colonel. Le projet
de mariage tenait toujours, mais personne n'osait parler de la
publication des bans. Aux tendresses les plus touchantes de son
futur, la jeune fianc�e r�pondait par des discussions sur le
principe vital. Ses visites dans la maison Renault ne
s'adressaient pas aux vivants, mais au mort. Tous les
raisonnements qu'on mit en oeuvre pour la gu�rir d'un fol espoir
ne servirent qu'� la jeter dans une m�lancolie profonde. Ses
belles couleurs p�lirent, l'�clat de son regard s'�teignit. Min�e
par un mal secret, elle perdit cette aimable vivacit� qui �tait
comme le p�tillement de la jeunesse et de la joie.

Il fallait que le changement f�t bien visible, car Mlle Sambucco,


qui n'avait pas des yeux de m�re, s'en inqui�ta.

Mr Martout, persuad� que cette maladie de l'�me ne c�derait qu'�


un traitement moral, vint la voir un matin et lui dit:

-- Ma ch�re enfant, quoique je ne m'explique pas bien le grand


int�r�t que vous portez � cette momie, j'ai fait quelque chose
pour elle et pour vous. Je viens d'envoyer � Mr Karl Nibor le
petit bout d'oreille que L�on a d�tach�.

Cl�mentine ouvrit de grands yeux.

-- Vous ne me comprenez pas? reprit le docteur. Il s'agit de


reconna�tre si les humeurs et les tissus du colonel ont subi des
alt�rations graves. Mr Nibor, avec son microscope, nous dira ce
qui en est. On peut s'en rapporter � lui: c'est un g�nie
infaillible. Sa r�ponse va nous apprendre s'il faut proc�der � la
r�surrection de notre homme, ou s'il ne reste qu'� l'enterrer.

-- Quoi! s'�cria la jeune fille, on peut d�cider si un homme est


mort ou vivant, sur �chantillon?

-- Il ne faut rien de plus au docteur Nibor. Oubliez donc vos


pr�occupations pendant une huitaine de jours. D�s que la r�ponse
arrivera, je vous la donnerai � lire. J'ai stimul� la curiosit� du
grand savant: il ne sait absolument rien sur le fragment que je
lui envoie. Mais si, par impossible, il nous disait que ce bout
d'oreille appartient � un �tre sain, je le prierais de venir �
Fontainebleau et de nous aider � lui rendre la vie.

Cette vague lueur d'esp�rance dissipa la m�lancolie de Cl�mentine


et lui rendit sa belle sant�. Elle se remit � chanter, � rire, �
voltiger dans le jardin de sa tante et dans la maison de Mr
Renault. Les doux entretiens recommenc�rent; on reparla du
mariage, le premier ban fut publi�.

-- Enfin, disait L�on, je la retrouve!

Mais Mme Renault, la sage et pr�voyante m�re, hochait la t�te


tristement:

-- Tout cela ne va qu'� moiti� bien, disait-elle. Je n'aime pas


que ma bru se pr�occupe si fort d'un beau gar�on dess�ch�. Que
deviendrons-nous lorsqu'elle saura qu'il est impossible de le
faire revivre? Les papillons noirs ne vont-ils pas reprendre leur
vol? Et suppos� qu'on parvienne � le ressusciter, par miracle!
�tes-vous s�rs qu'elle ne prendra pas de l'amour pour lui? En
v�rit�, L�on avait bien besoin d'acheter cette momie, et c'est ce
que j'appelle de l'argent bien plac�!

Un dimanche matin, Mr Martout entra chez le vieux professeur en


criant victoire.

Voici la r�ponse qui lui �tait venue de Paris:

�Mon cher confr�re,

�J'ai re�u votre lettre et le petit fragment de tissu dont vous


m'avez pri� de d�terminer la nature. Il ne m'a pas fallu grand
travail pour voir de quoi il s'agissait. J'ai fait vingt fois des
choses plus difficiles dans des expertises de m�decine l�gale.
Vous pouviez m�me vous dispenser de la formule consacr�e: �Quand
vous aurez fait votre examen au microscope, je vous dirai ce que
c'est.� Ces finasseries ne servent de rien: mon microscope sait
mieux que vous ce que vous m'avez envoy�. Vous connaissez la forme
et la couleur des choses; il en voit la structure intime, la
raison d'�tre, les conditions de vie et de mort. Votre fragment de
mati�re dess�ch�e, large comme la moiti� de mon ongle et � peu
pr�s aussi �pais, apr�s avoir s�journ� vingt-quatre heures sous un
globe, dans une atmosph�re satur�e d'eau, � la temp�rature du
corps humain, est devenu souple, bien qu'un peu �lastique. J'ai pu
d�s lors le diss�quer, l'�tudier comme un morceau de chair fra�che
et placer sous le microscope chacune de ses parties qui me
paraissait de consistance ou de couleur diff�rente.

�J'ai d'abord trouv� au milieu une partie mince, plus dure et


plus �lastique que le reste, et qui m'a pr�sent� la trame et les
cellules du cartilage. Ce n'�tait ni le cartilage du nez, ni le
cartilage d'une articulation, mais bien le fibro-cartilage de
l'oreille. Donc vous m'avez envoy� un bout d'oreille; et ce n'est
point le bout d'en bas, le lobe qu'on perce chez les femmes pour y
mettre des boucles d'or, mais le bout d'en haut, dans lequel le
cartilage s'�tend.

�� l'int�rieur, j'ai d�tach� une peau fine dans laquelle le


microscope m'a montr� un �piderme d�licat, parfaitement intact;
un derme non moins intact, avec de petites papilles, et surtout
travers� par une foule de poils d'un fin duvet humain. Chacun de
ces petits poils avait sa racine plong�e dans son follicule, et le
follicule accompagn� de ses deux petites glandes. Je vous dirai
m�me plus: ces poils de duvet �taient longs de quatre � cinq
millim�tres sur trois � cinq centi�mes de millim�tres
d'�paisseur; c'est le double de la grandeur du joli duvet qui
fleurit sur une oreille f�minine; d'o� je conclus que votre bout
d'oreille appartient � un homme.

�Contre le bord recourb� du cartilage, j'ai trouv� les �l�gants


faisceaux stri�s du muscle de l'h�lix, et si parfaitement intacts
qu'on aurait dit qu'ils ne demandaient qu'� se contracter. Sous la
peau et pr�s des muscles, j'ai trouv� plusieurs petits filets
nerveux, compos�s chacun de huit ou dix tubes dont la moelle �tait
aussi intacte et homog�ne que dans les nerfs enlev�s � un animal
vivant ou pris sur un membre amput�. �tes-vous satisfait?
Demandez-vous merci? Eh bien! moi, je ne suis pas encore au bout
de mon rouleau!

�Dans le tissu cellulaire interpos� au cartilage et � la peau,


j'ai trouv� de petites art�res et de petites veines dont la
structure �tait parfaitement reconnaissable. Elles renfermaient du
s�rum avec des globules rouges du sang. Ces globules �taient tous
circulaires, biconcaves, parfaitement r�guliers; ils ne
pr�sentaient ni dentelures, ni cet �tat framboise, qui caract�rise
les globules du sang d'un cadavre.

�En r�sum�, mon cher confr�re, j'ai trouv� dans ce fragment � peu
pr�s de tout ce qu'on trouve dans le corps de l'homme: du
cartilage, du muscle, du nerf, de la peau, des poils, des glandes,
du sang, etc., et tout cela dans un �tat parfaitement sain et
normal. Ce n'est donc pas du cadavre que vous m'avez envoy�, mais
un morceau d'un homme vivant, dont les humeurs et les tissus ne
sont nullement d�compos�s.

�Agr�ez, etc.

�KARL NIBOR.

�Paris, 30 juillet 1859.�


IX -- Beaucoup de bruit dans Fontainebleau.

On ne tarda pas � dire par la ville que Mr Martout et les


MM. Renault se proposaient de ressusciter un homme, avec le
concours de plusieurs savants de Paris.

Mr Martout avait adress� un m�moire d�taill� au c�l�bre Karl


Nibor, qui s'�tait h�t� d'en faire part � la Soci�t� de biologie.
Une commission fut nomm�e s�ance tenante pour accompagner Mr Nibor
� Fontainebleau. Les six commissaires et le rapporteur convinrent
de quitter Paris le 15 ao�t, heureux de se soustraire au fracas
des r�jouissances publiques. On avertit Mr Martout de pr�parer
l'exp�rience, qui ne devait pas durer moins de trois jours.

Quelques gazettes de Paris annonc�rent ce grand �v�nement dans


leurs faits divers, mais le public y pr�ta peu d'attention. La
rentr�e solennelle de l'arm�e d'Italie occupait exclusivement tous
les esprits, et d'ailleurs les Fran�ais n'accordent plus qu'une
foi m�diocre aux miracles promis par les journaux.

Mais � Fontainebleau ce fut une tout autre affaire. Non seulement


Mr Martout et MM. Renault, mais Mr Audret l'architecte, Mr
Bonnivet le notaire, et dix autres gros bonnets de la ville
avaient vu et touch� la momie du colonel. Ils en avaient parl� �
leurs amis, ils l'avaient d�crit de leur mieux, ils avaient
racont� son histoire. Deux ou trois copies du testament de Mr
Meiser circulaient de main en main. La question des reviviscences
�tait � l'ordre du jour; on la discutait autour du bassin des
Carpes, comme en pleine Acad�mie des sciences. Vous auriez entendu
parler des _rotif�res_ et des _tardigrades_ jusque sur la place du
March�!

Il convient de d�clarer que les r�surrectionnistes n'�taient pas


en majorit�. Quelques professeurs du coll�ge, not�s par leur
esprit paradoxal, quelques amis du merveilleux, atteints et
convaincus d'avoir fait tourner les tables, enfin une demi-
douzaine de ces grognards � moustache blanche qui croient que la
mort de Napol�on Ier est une calomnie r�pandue par les Anglais,
composaient le gros de l'arm�e.

Mr Martout avait contre lui non seulement les sceptiques, mais


encore la foule innombrable des croyants. Les uns le tournaient en
ridicule, les autres le proclamaient subversif, dangereux, ennemi
des id�es fondamentales sur lesquelles repose la soci�t�. Le
desservant d'une petite �glise pr�cha � mots couverts contre les
Prom�th�es qui pr�tendent usurper les privil�ges du ciel. Mais le
cur� de la paroisse, excellent homme et tol�rant, ne craignit pas
de dire dans cinq ou six maisons que la gu�rison d'un malade aussi
d�sesp�r� que Mr Fougas serait une preuve de la puissance et de la
mis�ricorde de Dieu.

La garnison de Fontainebleau se composait alors de quatre


escadrons de cuirassiers et du 23�me de ligne qui s'�tait distingu�
� Magenta. Lorsqu'on sut dans l'ancien r�giment du colonel Fougas
que cet illustre officier allait peut-�tre revenir au monde, ce
fut une �motion g�n�rale. Un r�giment sait son histoire, et
l'histoire du 23�me avait �t� celle de Fougas depuis le mois de
f�vrier 1811 jusqu'en novembre 1813. Tous les soldats avaient
entend lire dans leurs chambr�es l'anecdote suivante:

�Le 27 ao�t 1813, � la bataille de Dresde, l'Empereur aper�oit un


r�giment fran�ais au pied d'une redoute russe qui le couvrait de
mitraille. Il s'informe; on lui r�pond que c'est le 23�me de
ligne. �C'est impossible, dit-il, le 23�me de ligne ne resterait
pas sous le feu sans courir sur l'artillerie qui le foudroie.� Le
23�me, men� par le colonel Fougas, gravit la hauteur au pas de
charge, cloua les artilleurs sur leurs pi�ces et enleva la
redoute.�

Les officiers et les soldats, fiers � bon droit de cette action


m�morable, v�n�raient sous le nom de Fougas un des anc�tres du
r�giment. L'id�e de le voir repara�tre au milieu d'eux, jeune et
vivant, ne leur paraissait pas vraisemblable, mais c'�tait d�j�
quelque chose que de poss�der son corps. Officiers et soldats
d�cid�rent qu'il serait enseveli � leurs frais, apr�s les
exp�riences du docteur Martout. Et pour lui donner un tombeau
digne de sa gloire ils vot�rent une cotisation de deux jours de
solde.

Tout ce qui portait l'�paulette d�fila dans le laboratoire de Mr


Renault; le colonel des cuirassiers y revint plusieurs fois, dans
l'espoir de rencontrer Cl�mentine. Mais la fianc�e de L�on se
tenait � l'�cart.

Elle �tait heureuse comme une femme ne l'a jamais �t�, cette jolie
petite Cl�mentine. Aucun nuage ne voilait plus la s�r�nit� de son
beau front. Libre de tous soucis, le coeur ouvert � l'esp�rance,
elle adorait son cher L�on et passait les jours � le lui dire.
Elle-m�me avait press� la publication des bans.

-- Nous nous marierons, disait-elle, le lendemain de la


r�surrection du colonel. J'entends qu'il soit mon t�moin, je veux
qu'il me b�nisse! C'est bien le moins qu'il puisse faire pour
moi, apr�s tout ce que j'ai fait pour lui. Dire que, sans mon
obstination, vous alliez l'envoyer au mus�um du jardin des
Plantes! Je lui conterai cela, monsieur, d�s qu'il pourra nous
entendre, et il vous coupera les oreilles � son tour! Je vous
aime!

-- Mais, r�pliquait L�on, pourquoi subordonnez-vous mon bonheur au


succ�s d'une exp�rience! Toutes les formalit�s ordinaires sont
remplies, les publications faites, les affiches pos�es: personne
au monde ne nous emp�cherait de nous marier demain, et il vous
pla�t d'attendre jusqu'au 19! Quel rapport y a-t-il entre nous et
ce monsieur dess�ch� qui dort dans une bo�te? Il n'appartient ni
� votre maison ni � la mienne. J'ai compuls� tous les papiers de
votre famille en remontant jusqu'� la sixi�me g�n�ration et je n'y
ai trouv� personne du nom de Fougas. Ce n'est donc pas un grand-
parent que nous attendons pour la c�r�monie. Qu'est-ce alors? Les
m�chantes langues de Fontainebleau pr�tendent que vous avez une
passion pour ce f�tiche de 1813; moi qui suis s�r de votre coeur,
j'esp�re que vous ne l'aimerez jamais autant que moi. En
attendant, on m'appelle le rival du colonel au bois dormant!

-- Laissez dire les sots, r�pondait Cl�mentine avec un sourire


ang�lique. Je ne me charge pas d'expliquer mon affection pour le
pauvre Fougas, mais je l'aime beaucoup, cela est certain. Je
l'aime comme un p�re, comme un fr�re, si vous le pr�f�rez, car il
est presque aussi jeune que moi. Quand nous l'aurons ressuscit�,
je l'aimerai peut-�tre comme un fils, mais vous n'y perdrez rien,
mon cher L�on. Vous avez dans mon coeur une place � part, la
meilleure, et personne ne vous la prendra, pas m�me _lui_!

Cette querelle d'amoureux, qui recommen�ait souvent et finissait


toujours par un baiser, fut un jour interrompue par la visite du
commissaire de police.

L'honorable fonctionnaire d�clina poliment son nom et sa qualit�,


et demanda au jeune Renault la faveur de l'entretenir � part.

-- Monsieur, lui dit-il lorsqu'il le vit seul, je sais tous les


�gards qui sont dus � un homme de votre caract�re et dans votre
position, et j'esp�re que vous voudrez bien ne pas interpr�ter en
mauvais sens une d�marche qui m'est inspir�e par le sentiment du
devoir.

L�on s'�carquilla les yeux en attendant la suite de ce discours.

-- Vous devinez, monsieur, poursuivit le commissaire, qu'il s'agit


de la loi sur les s�pultures. Elle est formelle, et n'admet aucune
exception. L'autorit� pourrait fermer les yeux, mais le grand
bruit qui s'est fait, et d'ailleurs la qualit� du d�funt, sans
compter la question religieuse, nous met dans l'obligation
d'agir... de concert avec vous, bien entendu...

L�on comprenait de moins en moins. On finit par lui expliquer,


toujours dans le style administratif, qu'il devait faire porter Mr
Fougas au cimeti�re de la ville.

-- Mais, monsieur, r�pondit l'ing�nieur, si vous avez entendu


parler du colonel Fougas, on a d� vous dire aussi que nous ne le
tenons pas pour mort.
-- Monsieur, r�pliqua le commissaire avec un sourire assez fin,
les opinions sont libres. Mais le m�decin des morts, qui a eu le
plaisir de voir le d�funt, nous a fait un rapport concluant �
l'inhumation imm�diate.

-- Eh bien, monsieur, si Fougas est mort, nous avons l'esp�rance


de le ressusciter.

-- On nous l'avait d�j� dit, monsieur, mais, pour ma part,


j'h�sitais � le croire.

-- Vous le croirez quand vous l'aurez vu, et j'esp�re, monsieur,


que cela ne tardera pas longtemps.

-- Mais alors, monsieur, vous vous �tes donc mis en r�gle?

-- Avec qui?

-- Je ne sais pas, monsieur; mais je suppose qu'avant


d'entreprendre une chose pareille, vous vous �tes muni de quelque
autorisation.

-- De qui?

-- Mais enfin, monsieur, vous avouerez que la r�surrection d'un


homme est une chose extraordinaire. Quant � moi, c'est bien la
premi�re fois que j'en entends parler. Or le devoir d'une police
bien faite est d'emp�cher qu'il se passe rien d'extraordinaire
dans le pays.

-- Voyons, monsieur, si je vous disais: voici un homme qui n'est


pas mort; j'ai l'espoir tr�s fond� de le remettre sur pied dans
trois jours; votre m�decin, qui pr�tend le contraire, se trompe:
prendriez-vous la responsabilit� de faire enterrer Fougas?

-- Non, certes! � Dieu ne plaise que je prenne rien sous ma


responsabilit�! mais cependant, monsieur, en faisant enterrer Mr
Fougas, je serais dans l'ordre et dans la l�galit�. Car enfin de
quel droit pr�tendez-vous ressusciter un homme? Dans quel pays a-
t-on l'habitude de ressusciter? Quel est ce texte de loi qui vous
autorise � ressusciter les gens?

-- Connaissez-vous une loi qui le d�fende? Or tout ce qui n'est


pas d�fendu est permis.

-- Aux yeux des magistrats, peut-�tre bien. Mais la police doit


pr�venir, �viter le d�sordre. Or, une r�surrection, monsieur, est
un fait assez inou� pour constituer un d�sordre v�ritable.

-- Vous avouerez, du moins, que c'est un d�sordre assez heureux.

-- Il n'y a pas de d�sordre heureux. Consid�rez, d'ailleurs, que


le d�funt n'est pas le premier venu. S'il s'agissait d'un vagabond
sans feu ni lieu, on pourrait user de tol�rance. Mais c'est un
militaire, un officier sup�rieur et d�cor�; un homme qui a occup�
un rang �lev� dans l'arm�e. L'arm�e, monsieur! Il ne faut pas
toucher � l'arm�e!
-- Eh! monsieur, je touche � l'arm�e comme le chirurgien qui
panse ses plaies! Il s'agit de lui rendre un colonel, � l'arm�e!
Et c'est vous qui, par esprit de routine, voulez lui faire tort
d'un colonel!

-- Je vous en supplie, monsieur, ne vous animez pas tant et ne


parlez pas si haut: on pourrait nous entendre. Croyez que je
serai de moiti� avec vous dans tout ce que vous voudrez faire pour
cette belle et glorieuse arm�e de mon pays, Mais avez-vous song� �
la question religieuse?

-- Quelle question religieuse?

-- � vous dire le vrai, monsieur (mais ceci tout � fait entre


nous), le reste est pur accessoire et nous touchons au point
d�licat. On est venu me trouver, on m'a fait des observations tr�s
judicieuses. La seule annonce de votre projet a jet� le trouble
dans un certain nombre de consciences. On craint que le succ�s
d'une entreprise de ce genre ne porte un coup � la foi, ne
scandalise, en un mot, les esprits tranquilles. Car enfin, si Mr
Fougas est mort, c'est que Dieu l'a voulu. Ne craignez-vous pas,
en le ressuscitant, d'aller contre la volont� de Dieu?

-- Non, monsieur; car je suis s�r de ne pas ressusciter Fougas si


Dieu en a d�cid� autrement. Dieu permet qu'un homme attrape la
fi�vre, mais Dieu permet aussi qu'un m�decin le gu�risse. Dieu a
permis qu'un brave soldat de l'Empereur f�t empoign� par quatre
ivrognes de Russes, condamn� comme espion, gel� dans une
forteresse et dess�ch� par un vieil Allemand sous une machine
pneumatique. Mais Dieu permet aussi que je retrouve ce malheureux
dans une boutique de bric-�-brac, que je l'apporte �
Fontainebleau, que je l'examine avec quelques savants et que nous
combinions un moyen � peu pr�s s�r de le rendre � la vie. Tout
cela prouve une chose, c'est que Dieu est plus juste, plus cl�ment
et plus mis�ricordieux que ceux qui abusent de son nom pour vous
exciter.

-- Je vous assure, monsieur, que je ne suis nullement excit�. Je


me rends � vos raisons parce qu'elles sont bonnes et parce que
vous �tes un homme consid�rable dans la ville. J'esp�re bien,
d'ailleurs, que vous ne r�prouverez pas un acte de z�le qui m'a
�t� conseill�. Je suis fonctionnaire, monsieur. Or, qu'est-ce
qu'un fonctionnaire? Un homme qui a une place. Supposez
maintenant que les fonctionnaires s'exposent � perdre leur place,
que restera-t-il en France? Rien, monsieur, absolument rien. J'ai
l'honneur de vous saluer.

Le 15 ao�t au matin, Mr Karl Nibor se pr�senta chez Mr Renault


avec le docteur Martout et la commission nomm�e � Paris par la
Soci�t� de biologie. Comme il arrive souvent en province, l'entr�e
de notre illustre savant fut une sorte de d�ception. Mme Renault
s'attendait � voir para�tre, sinon un magicien en robe de velours
constell�e d'or, au moins un vieillard d'une prestance et d'une
gravit� extraordinaire. Karl Nibor est un homme de taille moyenne,
tr�s blond et tr�s fluet. Peut-�tre a-t-il bien quarante ans, mais
on ne lui en donnerait pas plus de trente-cinq. Il porte la
moustache et la mouche; il est gai, parleur, agr�able et assez
mondain pour amuser les dames. Mais Cl�mentine ne jouit pas de sa
conversation. Sa tante l'avait emmen�e � Moret pour la soustraire
aux angoisses de la crainte et aux enivrements de la victoire.
X -- All�luia!

Mr Nibor et ses coll�gues, apr�s les compliments d'usage,


demand�rent � voir le sujet. Ils n'avaient pas de temps � perdre
et l'exp�rience ne pouvait gu�re durer moins de trois jours. L�on
s'empressa de les conduire au laboratoire et d'ouvrir les trois
coffres du colonel.

On trouva que le malade avait la figure assez bonne. Mr Nibor le


d�pouilla de ses v�tements, qui se d�chiraient comme de l'amadou
pour avoir trop s�ch� dans l'�tuve du p�re Meiser. Le corps, mis �
nu, fut jug� tr�s intact et parfaitement sain. Personne n'osait
encore garantir le succ�s, mais tout le monde �tait plein
d'esp�rance.

Apr�s ce premier examen, Mr Renault mit son laboratoire au service


de ses h�tes. Il leur offrit tout ce qu'il poss�dait avec une
munificence qui n'�tait pas exempte de vanit�. Pour le cas o�
l'emploi de l'�lectricit� para�trait n�cessaire, il avait une
forte batterie de bouteilles de Leyde et quarante �l�ments de
Bunsen tout neufs. Mr Nibor le remercia en souriant.

-- Gardez vos richesses, lui dit-il. Avec une baignoire et une


chaudi�re d'eau bouillante nous aurons tout ce qu'il nous faut. Le
colonel ne manque de rien que d'humidit�. Il s'agit de lui rendre
la quantit� d'eau n�cessaire au jeu des organes. Si vous avez un
cabinet o� l'on puisse amener un jet de vapeur, nous serons plus
que contents.

Tout justement Mr Audret l'architecte, avait construit aupr�s du


laboratoire une petite salle de bain, commode et claire. La
c�l�bre machine � vapeur n'�tait pas loin, et sa chaudi�re n'avait
servi, jusqu'� pr�sent, qu'� chauffer les bains de Mr et
Mme Renault.

Le colonel fut transport� dans cette pi�ce avec tous les �gards
que m�ritait sa fragilit�. Il ne s'agissait pas de lui casser sa
deuxi�me oreille dans la h�te du d�m�nagement! L�on courut
allumer le feu de la chaudi�re, et Mr Nibor le nomma chauffeur sur
le champ de bataille.

Bient�t un jet de vapeur ti�de p�n�tra dans la salle de bain,


cr�ant autour du colonel une atmosph�re humide qu'on �leva par
degr�s, et sans secousse, jusqu'� la temp�rature du corps humain.
Ces conditions de chaleur et d'humidit� furent maintenues avec le
plus grand soin durant vingt-quatre heures. Personne ne dormit
dans la maison. Les membres de la commission parisienne campaient
dans le laboratoire. L�on chauffait; Mr Nibor, Mr Renault et Mr
Martout s'en allaient tour � tour surveiller le thermom�tre.
Mme Renault faisait du th�, du caf� et m�me du punch; Gothon, qui
avait communi� le matin, priait Dieu dans un coin de sa cuisine
pour que ce miracle impie ne r�uss�t pas. Une certaine agitation
r�gnait d�j� par la ville, mais on ne savait s'il fallait
l'attribuer � la f�te du 15 ou � la fameuse entreprise des sept
savants de Paris.

Le 16 � deux heures on avait obtenu des r�sultats encourageants.


La peau et les muscles avaient recouvr� presque toute leur
souplesse, mais les articulations �taient encore difficiles �
fl�chir. L'�tat d'affaissement des parois du ventre et des
intervalles des c�tes montrait enfin que les visc�res �taient loin
d'avoir repris la quantit� d'eau qu'ils avaient perdue autrefois
chez Mr Meiser. Un bain fut pr�par� et maintenu � la temp�rature
de 37 degr�s et demi. On y laissa le colonel pendant deux heures,
en ayant soin de lui passer souvent sur la t�te une �ponge fine
imbib�e d'eau.

M. Nibor le retira du bain lorsque la peau, qui s'�tait gonfl�e


plus vite que les autres tissus, commen�a � prendre une teinte
blanche et � se rider l�g�rement. On le maintint, jusqu'au soir du
16, dans cette salle humide, o� l'on disposa un appareil qui
laissait tomber de temps � autre une pluie fine � 37 degr�s et
demi. Un nouveau bain fut donn� le soir. Pendant la nuit, le corps
fut envelopp� de flanelle, mais maintenu constamment dans la m�me
atmosph�re de vapeur.

Le 17 au matin, apr�s un troisi�me bain d'une heure et demie, les


traits de la figure et les formes du corps avaient leur aspect
naturel: on e�t dit un homme endormi. Cinq ou six curieux furent
admis � le voir, entre autres le colonel du 23�me. En pr�sence de
ces t�moins, Mr Nibor fit mouvoir successivement toutes les
articulations et prouva qu'elles avaient repris leur souplesse. Il
massa doucement les membres, le tronc et l'abdomen. Il entr'ouvrit
les l�vres, �carta les m�choires qui �taient assez fortement
serr�es, et vit que la langue �tait revenue � son volume et � sa
consistance ordinaires. Il entr'ouvrit les paupi�res: le globe
des yeux �tait ferme et brillant.

-- Messieurs, dit le savant, voil� des signes qui ne trompent


pas; je r�ponds du succ�s. Dans quelques heures, vous assisterez
aux premi�res manifestations de la vie.

-- Mais, interrompit un des assistants, pourquoi pas tout de


suite?

-- Parce que les conjonctives sont encore un peu plus p�les qu'il
ne faudrait. Mais ces petites veines qui parcourent le blanc des
yeux ont d�j� pris une physionomie tr�s rassurante. Le sang s'est
bien refait. Qu'est-ce que le sang? Des globules rouges nageant
dans du s�rum ou petit-lait. Le s�rum du pauvre Fougas s'�tait
dess�ch� dans les veines; l'eau que nous y avons introduite
graduellement par une lente endosmose a gonfl� l'albumine et la
fibrine du s�rum, qui est revenu � l'�tat liquide. Les globules
rouges, que la dessiccation avait agglutin�s, demeuraient
immobiles comme des navires �chou�s � la mar�e basse. Les voil�
remis � flot: ils �paississent, ils s'enflent, ils arrondissent
leurs bords, ils se d�tachent les uns des autres, ils se mettront
� circuler dans leurs canaux � la premi�re pouss�e qui leur sera
donn�e par les contractions du coeur.

-- Reste � savoir, dit Mr Renault, si le coeur voudra se mettre en


branle. Dans un homme vivant, le coeur se meut sous l'impulsion du
cerveau, transmise par les nerfs. Le cerveau agit sous l'impulsion
du coeur transmise par les art�res. Le tout forme un cercle
parfaitement exact, hors duquel il n'y a pas de salut. Et lorsque
le coeur et le cerveau ne fonctionnent ni l'un ni l'autre, comme
chez le colonel, je ne vois pas lequel des deux pourrait donner
l'impulsion � l'autre. Vous rappelez-vous cette sc�ne de l'_�cole
des femmes_ o� Arnolphe vient heurter � sa porte? Le valet et la
servante, Alain et Georgette, sont tous les deux dans la maison.

�-- Georgette! crie Alain.

�-- Eh bien? r�pond Georgette.

�-- Ouvre l�-bas!

�-- Vas-y, toi!

�-- Vas-y, toi!

�-- Ma foi, je n'irai pas!

�-- Je n'irai pas aussi.

�-- Ouvre vite!

�-- Ouvre, toi!

�Et personne n'ouvre. Je crains bien, monsieur, que nous


n'assistions � une repr�sentation de cette com�die. La maison,
c'est le corps du colonel; Arnolphe, qui voudrait bien rentrer,
c'est le principe vital. Le coeur et le cerveau remplissent le
r�le d'Alain et de Georgette.

�-- Ouvre l�-bas! dit l'un.

�-- Vas-y, toi,� r�pond l'autre.

�Et le principe vital reste � la porte.

-- Monsieur, r�pliqua en souriant le docteur Nibor, vous oubliez


la fin de la sc�ne. Arnolphe se f�che, il s'�crie:

_Quiconque de vous deux n'ouvrira pas la porte,_


_N'aura pas � manger de plus de quatre jours!_

�Et aussit�t Alain de s'empresser, Georgette d'accourir et la


porte de s'ouvrir. Notez bien que si je parle ainsi, c'est pour
entrer dans votre raisonnement, car le mot de principe vital est
en contradiction avec l'�tat actuel de la science. La vie se
manifestera d�s que le cerveau ou le coeur, ou quelqu'une des
parties du corps qui ont la propri�t� d'agir spontan�ment, aura
repris la quantit� d'eau dont elle a besoin. La substance
organis�e a des propri�t�s qui lui sont inh�rentes et qui se
manifestent d'elles-m�mes, sans l'impulsion d'aucun principe
�tranger, pourvu qu'elles se trouvent dans certaines conditions de
milieu. Pourquoi les muscles de Mr Fougas ne se contractent-ils
pas encore? Pourquoi le tissu du cerveau n'entre-t-il pas en
action? Parce qu'ils n'ont pas encore la somme d'humidit� qui
leur est n�cessaire. Il manque peut-�tre un demi-litre d'eau dans
la coupe de la vie. Mais je ne me h�terai pas de la remplir: j'ai
trop peur de la casser. Avant de donner un dernier bain � ce
brave, il faut encore masser tous ses organes, soumettre son
abdomen � des pressions m�thodiques afin que les s�reuses du
ventre, de la poitrine et du coeur soient parfaitement
d�sagglutin�es et susceptibles de glisser les unes sur les autres.
Vous comprenez que le moindre accroc dans ces r�gions-l�, et m�me
la plus l�g�re r�sistance, suffirait pour tuer notre homme dans
l'instant de sa r�surrection.

Tout en parlant, il joignait l'exemple au pr�cepte, et p�trissait


le torse du colonel. Comme les spectateurs remplissaient un peu
trop exactement la salle de bain, et qu'il �tait presque
impossible de s'y mouvoir, Mr Nibor les pria de passer dans le
laboratoire. Mais le laboratoire se trouva tellement plein qu'il
fallut l'�vacuer au profit du salon: les commissaires de la
soci�t� de biologie avaient � peine un coin de table o� r�diger le
proc�s-verbal.

Le salon m�me �tait bourr� de monde, ainsi que la salle � manger


et jusqu'� la cour de la maison. Amis, �trangers, inconnus se
serraient les coudes et attendaient en silence. Mais le silence de
la foule n'est pas beaucoup moins bruyant que le grondement de la
mer. Le gros docteur Martout, extraordinairement affair�, se
montrait de temps � autre et fendait les flots de curieux, comme
un galion charg� de nouvelles. Chacune de ses paroles circulait de
bouche en bouche et se r�pandait jusque dans la rue, o� trente
groupes de militaires et de bourgeois s'agitaient en tout sens.
Jamais cette petite rue de la Faisanderie n'avait vu semblable
cohue. Un passant �tonn� s'arr�ta, demandant:

-- Qu'y a-t-il? Est-ce un enterrement?

-- Au contraire, monsieur.

-- C'est donc un bapt�me?

-- � l'eau chaude!

-- Une naissance?

-- Une renaissance!

Un vieux juge au tribunal civil expliquait au substitut la l�gende


du vieil Eson, bouilli dans la chaudi�re de M�d�e.

-- C'est presque la m�me exp�rience, disait-il, et je croirais que


les po�tes ont calomni� la magicienne de Colchos. Il y aurait de
jolis vers latins � faire l�-dessus; mais je n'ai plus mon
antique prouesse!

_Fabula Medeam cur crimine carpit iniquo?_


_Ecce novus surgit redivivis Eson ab undis_
_Fortior, arma petens, juvenili pectore miles..._

_Redivivis_ est pris dans le sens actif; c'est une licence, ou


du moins un hardiesse. Ah! monsieur! il fut un temps ou j'�tais
l'homme de toutes les audaces, en vers latins!

-- Cap'ral! disait un conscrit de la classe de 1859.

-- Quoi-t-il y a, Fr�minot?

-- C'est-il vrai qu'ils font bouillir un ancien dans une marmite,


histoire de le r�habiliter dans ses habits de colonel?

-- Vrai-t-ou pas vrai, subalterne, je me le suis laiss� dire.

-- J'imagine que c'est-z-une histoire sans fondement, sauf votre


respect?

-- Apprenez, Fr�minot, que rien n'est impossible � vos


sup�rieurs! Vous n'ignorez pas concurremment que les l�gumes
s�ch�s, en les faisant bouillir, r�capitulent leur �tat primitif
et surnaturel?

-- Mais, cap'ral, que si on les cuisait trois jours de temps,


elles tomberaient en bouillie!

-- Mais, imb�cile, pourquoi que les anciens on les appelle des


durs � cuire?

� midi, le commissaire de police et le lieutenant de gendarmerie


fendirent la presse et s'introduisirent dans la maison. Ces
messieurs s'empress�rent de d�clarer � Mr Renault p�re que leur
visite n'avait rien d'officiel et qu'ils venaient en curieux. Ils
rencontr�rent dans le corridor le sous-pr�fet, le maire et Gothon,
qui se lamentait tout haut de voir le gouvernement pr�ter les
mains � des sorcelleries pareilles.

Vers une heure Mr Nibor fit prendre au colonel un nouveau bain


prolong�, au sortir duquel le corps subit un massage plus fort et
plus complet que le premier.

-- Maintenant, dit le docteur, nous pouvons transporter Mr Fougas


au laboratoire, pour donner � sa r�surrection toute la publicit�
d�sirable. Mais il conviendrait de l'habiller, et son uniforme est
en lambeaux.

-- Je crois, r�pondit le bon Mr Renault, que le colonel est � peu


pr�s de ma taille; je puis donc lui pr�ter des habits � moi.
Fasse le ciel qu'il les use! mais entre nous, je ne l'esp�re pas.

Gothon apporta, en grommelant, ce qu'il faut pour v�tir un homme


compl�tement nu. Mais sa mauvaise humeur ne tint pas devant la
beaut� du colonel:

-- Pauvre monsieur! s'�cria-t-elle. C'est jeune, c'est frais,


c'est blanc comme un petit poulet! S'il ne revenait pas, ce
serait grand dommage!

Il y avait environ quarante personnes dans le laboratoire


lorsqu'on y transporta Fougas. Mr Nibor, aid� de Mr Martout,
l'assit sur un canap� et r�clama quelques instants de vrai
silence. Mme Renault fit demander sur ces entrefaites s'il lui
�tait permis d'entrer; on l'admit.

-- Madame et messieurs, dit le docteur Nibor, la vie se


manifestera dans quelques minutes. Il se peut que les muscles
agissent les premiers et que leur action soit convulsive, n'�tant
pas encore r�gl�e par l'influence du syst�me nerveux. Je dois vous
pr�venir de ce fait, pour que, le cas �ch�ant, vous ne soyez point
effray�s. Madame, qui est m�re, devra s'en �tonner moins que
personne; elle a ressenti au quatri�me mois de la grossesse
l'effet de ces mouvements irr�guliers qui vont peut-�tre se
produire en grand. J'esp�re bien, au reste, que les premi�res
contractions spontan�es se produiront dans les fibres du coeur.
C'est ce qui arrive chez l'embryon, o� les mouvements rythmiques
du coeur pr�c�dent les actes nerveux.

Il se remit � exercer des pressions m�thodiques sur le bas de la


poitrine, stimulant la peau des mains, entr'ouvrant les paupi�res,
explorant le pouls, auscultant la r�gion du coeur.

L'attention des spectateurs fut un instant d�tourn�e par un


tumulte ext�rieur. Un bataillon du 23�me passait, musique en t�te,
dans la rue de la Faisanderie. Tandis que les cuivres de Mr Sax
�branlaient les fen�tres de la maison, une rougeur subite
empourpra les joues du colonel. Ses yeux, qui �taient rest�s
entr'ouverts, brill�rent d'un �clat plus vif. Au m�me moment, le
docteur Nibor, qui auscultait la poitrine, s'�cria:

-- J'entends les bruits du coeur.

� peine avait-il pari�, que la poitrine se gonfla par une


aspiration violente, les membres se contract�rent, le corps se
dressa et l'on entendit un cri de:

-- Vive l'empereur!

Mais comme si un tel effort avait �puis� son �nergie, le colonel


Fougas retomba sur le canap� en murmurant d'une voix �teinte:

-- O� suis-je? Gar�on! l'annuaire!

XI -- O� le colonel Fougas apprend quelques nouvelles qui


para�tront anciennes � mes lecteurs.

Parmi les personnes pr�sentes � cette sc�ne, il n'y en avait pas


une seule qui e�t vu des r�surrections. Je vous laisse � penser la
surprise et la joie qui �clat�rent dans le laboratoire. Une triple
salve d'applaudissements m�l�s de cris, salua le triomphe du
docteur Nibor. La foule, entass�e dans le salon, dans les
couloirs, dans la cour et jusque dans la rue, comprit � ce signal
que le miracle �tait accompli. Rien ne put la retenir, elle
enfon�a les portes, surmonta les obstacles, culbuta tous les sages
qui voulaient l'arr�ter, et vint enfin d�border dans le cabinet de
physique.

-- Messieurs! criait Mr Nibor, vous voulez donc le tuer!

Mais on le laissait dire. La plus f�roce de toutes les passions,


la curiosit�, poussait la foule en avant; chacun voulait voir au
risque d'�craser les autres. Mr Nibor tomba, Mr Renault et son
fils, en essayant de le secourir, furent abattus sur son corps;
Mme Renault fut renvers�e � son tour aux genoux du colonel et se
mit � crier du haut de sa t�te.

-- Sacrebleu! dit Fougas en se dressant comme par ressort, ces


gredins-l� vont nous �touffer, si on ne les assomme!

Son attitude, l'�clat de ses yeux, et surtout le prestige du


merveilleux, firent un vide autour de lui. On aurait dit que les
murs s'�taient �loign�s, ou que les spectateurs �taient rentr�s
les uns dans les autres.

-- Hors d'ici tous! s'�cria Fougas, de sa plus belle voix de


commandement.

Un concert de cris, d'explications, de raisonnements, s'�l�ve


autour de lui; il croit entendre des menaces, il saisit la
premi�re, chaise qui se trouve � sa port�e, la brandit comme une
arme, il pousse, frappe, culbute les bourgeois, les soldats, les
fonctionnaires, les savants, les amis, les curieux, le commissaire
de police, et verse ce torrent humain dans la rue avec un fracas
�pouvantable. Cela fait, il referme la porte au verrou, revient au
laboratoire, voit trois hommes debout aupr�s de Mme Renault, et
dit � la vieille dame en adoucissant le ton de sa voix:

-- Voyons, la m�re, faut-il exp�dier ces trois-l� comme les


autres?

-- Gardez-vous en bien! s'�cria la bonne dame. Mon mari et mon


fils, monsieur. Et Mr le docteur Nibor, qui vous a rendu la vie.

-- En ce cas, honneur � eux, la m�re! Fougas n'a jamais forfait


aux lois de la reconnaissance et de l'hospitalit�. Quant � vous,
mon Esculape, touchez l�!

Au m�me instant, il s'aper�ut que dix � douze curieux s'�taient


hiss�s du trottoir de la rue jusqu'aux fen�tres du laboratoire. Il
marcha droit � eux et ouvrit avec une pr�cipitation qui les fit
sauter dans la foule.

-- Peuple! dit-il, j'ai culbut� une centaine de pandours qui ne


respectaient ni le sexe ni la faiblesse. Ceux qui ne seront pas
contents, je m'appelle le colonel Fougas, du 23�me. Et vive
l'empereur!

Un m�lange confus d'applaudissements, de cris, de rires et de gros


mots r�pondit � cette allocution bizarre. L�on Renault se h�ta de
sortir pour porter des excuses � tous ceux � qui l'on en devait.
Il invita quelques amis � d�ner le soir m�me avec le terrible
colonel, et surtout il n'oublia pas d'envoyer un expr�s �
Cl�mentine.

Fougas, apr�s avoir parl� au peuple, se retourna vers ses h�tes en


se dandinant d'un air cr�ne, se mit � cheval sur la chaise qui lui
avait d�j� servi, releva les crocs de sa moustache, et dit:

-- Ah ��, causons. J'ai donc �t� malade?

-- Tr�s malade.

-- C'est fabuleux. Je me sens tout dispos. J'ai faim, et m�me en


attendant le d�ner, je boirais bien un verre de votre schnick.

Mme Renault sortit, donna un ordre et rentra aussit�t.

-- Mais, dites-moi donc o� je suis! reprit le colonel. � ces


attributs du travail, je reconnais un disciple d'Uranie; peut-
�tre un ami de Monge et de Berthollet. Mais l'aimable cordialit�
empreinte sur vos visages me prouve que vous n'�tes pas des
naturels de ce pays de choucroute. Oui, j'en crois les battements
de mon coeur. Amis, nous avons la m�me patrie. La sensibilit� de
votre accueil, � d�faut d'autres indices, m'aurait averti que vous
�tes Fran�ais. Quels hasards vous ont amen� si loin du sol natal?
Enfants de mon pays, quelle temp�te vous a jet�s sur cette rive
inhospitali�re?

-- Mon cher colonel, r�pondit Mr Nibor, si vous voulez �tre bien


sage, vous ne ferez pas trop de questions � la fois. Laissez-nous
le plaisir de vous instruire tout doucement et avec ordre, car
vous avez beaucoup de choses � apprendre.

Le colonel rougit de col�re et r�pondit vivement:

-- Ce n'est toujours pas vous qui m'en remontrerez, mon petit


monsieur!

Une goutte de sang qui lui tomba sur la main d�tourna le cours de
ses id�es:

-- Tiens! dit-il est-ce que je saigne?

-- Cela ne sera rien; la circulation s'est r�tabli, et votre


oreille cass�e...

Il porta vivement la main � son oreille et dit:

-- C'est pardieu vrai. Mais du diable si je me souviens de cet


accident-l�!

-- Je vais vous faire un petit pansement, et dans deux jours il


n'y para�tra plus.

-- Ne vous donnez pas la peine, mon cher Hippocrate; une pinc�e


de poudre, c'est souverain!

Mr Nibor se mit en devoir de le panser un peu moins militairement.


Sur ces entrefaites, L�on rentra.

-- Ah! ah! dit-il au docteur, vous r�parez le mal que j'ai fait.

-- Tonnerre! s'�cria Fougas en s'�chappant des mains de Mr Nibor


pour saisir L�on au collet. C'est toi, clampin! qui m'as cass�
l'oreille?

L�on �tait tr�s doux, mais la patience lui �chappa. Il repoussa


brusquement son homme.

-- Oui, monsieur, c'est moi qui vous ai cass� l'oreille, en la


tirant, et si ce petit malheur ne m'�tait pas arriv�, il est
certain que vous seriez aujourd'hui � six pieds sous terre. C'est
moi qui vous ai sauv� la vie, apr�s vous avoir achet� de mon
argent, lorsque vous n'�tiez pas cot� plus de vingt-cinq louis.
C'est moi qui ai pass� trois jours et deux nuits � fourrer du
charbon sous votre chaudi�re. C'est mon p�re qui vous a donn� les
v�tements que vous avez sur le corps; vous �tes chez nous, buvez
le petit verre d'eau-de-vie que Gothon vous apporte; mais pour
Dieu! quittez l'habitude de m'appeler clampin, d'appeler ma m�re
la m�re, et de jeter nos amis dans la rue en les traitant de
pandours!

Le colonel, tout ahuri, tendit la main � L�on, � Mr Renault et au


docteur, baisa galamment la main de Mme Renault, avala d'un trait
un verre � vin de Bordeaux rempli d'eau-de-vie jusqu'au bord, et
dit d'une voix �mue:

-- Vertueux habitants, oubliez les �carts d'une �me vive mais


g�n�reuse. Dompter mes passions sera d�sormais ma loi. Apr�s avoir
vaincu tous les peuples de l'univers, il est beau de se vaincre
soi-m�me.

Cela dit, il livra son oreille � Mr Nibor, qui acheva le


pansement.

-- Mais, dit-il, en recueillant ses souvenirs, on ne m'a donc pas


fusill�?

-- Non.

-- Et je n'ai pas �t� gel� dans la tour?

-- Pas tout � fait.

-- Pourquoi m'a-t-on �t� mon uniforme? Je devine! Je suis


prisonnier!

-- Vous �tes libre.

-- Libre! Vive l'empereur! Mais alors, pas un moment � perdre!


Combien de lieues d'ici � Dantzig?

-- C'est tr�s loin.

-- Comment appelez-vous cette bicoque?

-- Fontainebleau.

-- Fontainebleau! En France?

-- Seine-et-Marne. Nous allions vous pr�senter le sous-pr�fet


lorsque vous l'avez jet� dans la rue.

-- Je me fiche pas mal de tous les sous-pr�fets! J'ai une mission


de l'empereur pour le g�n�ral Rapp, et il faut que je parte
aujourd'hui m�me pour Dantzig. Dieu sait si j'arriverai � temps!

-- Mon pauvre colonel, vous arriveriez trop tard. Dantzig est


rendu.

-- C'est impossible? Depuis quand?

-- Depuis tant�t quarante-six ans.

-- Tonnerre! Je n'entends pas qu'on se... moque de moi!

Mr Nibor lui mit en main un calendrier, et lui dit:


-- Voyez vous-m�me! Nous sommes au 17 ao�t 1859; vous vous �tes
endormi dans la tour de Liebenfeld le 11 novembre 1813; il y a
donc quarante-six ans moins trois mois que le monde marche sans
vous.

-- Vingt-quatre et quarante-six; mais alors j'aurais soixante-dix


ans, � votre compte!

-- Votre vivacit� montre bien que vous en avez toujours vingt-


quatre.

Il haussa les �paules, d�chira le calendrier et dit en frappant du


pied le parquet:

-- Votre almanach est une blague!

Mr Renault courut � sa biblioth�que, prit une demi-douzaine de


volumes au hasard, et lui fit lire, au bas des titres, les dates
de 1826, 1833, 1847, 1858.

-- Pardonnez-moi, dit Fougas en plongeant sa t�te dans ses mains.


Ce qui m'arrive est si nouveau! Je ne crois pas qu'un humain se
soit jamais vu � pareille �preuve. J'ai soixante-dix ans!

La bonne Mme Renault s'en alla prendre un miroir dans la salle de


bain et le lui donna en disant:

-- Regardez-vous!

Il tenait la glace � deux mains et s'occupait silencieusement �


refaire connaissance avec lui-m�me, lorsqu'un orgue ambulant
p�n�tra dans la cour et joua:

�Partant pour la Syrie!�

Fougas lan�a le miroir contre terre en criant:

-- Qu'est-ce que vous me contiez donc l�? J'entends la chanson de


la reine Hortense!

Mr Renault lui expliqua patiemment, tout en recueillant les d�bris


du miroir, que la jolie chanson de la reine Hortense �tait devenue
un air national et m�me officiel, que la musique des r�giments
avait substitu� cette aimable m�lodie � la farouche Marseillaise,
et que nos soldats, chose �trange! ne s'en battaient pas plus
mal. Mais d�j� le colonel avait ouvert la fen�tre et criait au
Savoyard:

-- Eh! l'ami! Un napol�on pour toi si tu me dis en quelle ann�e


je respire!

L'artiste se mit � danser le plus l�g�rement qu'il put, en


secouant son moulin � musique.

-- Avance � l'ordre! cria le colonel. Et laisse en repos ta


satan�e machine!

-- Un petit chou, mon bon mouchu!


-- Ce n'est pas un sou que je te donnerai, mais un napol�on, si tu
me dis en quelle ann�e nous sommes!

-- Que ch'est dr�le, hi! hi! hi!

-- Et si tu ne me le dis pas plus vite que �a, je te couperai les


oreilles!

Le Savoyard s'enfuit, mais il revint tout de suite, comme s'il


avait m�dit� au trot la maxime: Qui ne risque rien, n'a rien.

-- Mouchu! dit-il d'une voix pateline, nous chommes en mil huit


chent chinquante-neuf.

-- Bon! cria Fougas. Il chercha de l'argent dans ses poches et


n'y trouva rien. L�on vit son embarras, et jeta vingt francs dans
la cour. Avant de refermer la fen�tre, il d�signa du doigt la
fa�ade d'un joli petit b�timent neuf o� le colonel put lire en
toutes lettres:

AUDRET, ARCHITECTE
MDCCCLIX.

Renseignement parfaitement clair, et qui ne co�tait pas vingt


francs.

Fougas, un peu confus, serra la main de L�on et lui dit:

-- Ami, je n'oublierai plus que la confiance est le premier devoir


de la reconnaissance envers la bienfaisance. Mais parlez-moi de la
patrie! Je foule le sol sacr� o� j'ai re�u l'�tre, et j'ignore
les destin�es de mon pays. La France est toujours la reine du
monde, n'est-il pas vrai?

-- Certainement, dit L�on.

-- Comment va l'empereur?

-- Bien.

-- Et l'imp�ratrice?

-- Tr�s bien.

-- Et le roi de Rome?

-- Le prince imp�rial? C'est un tr�s bel enfant.

-- Comment! un bel enfant! Et vous avez le front de dire que


nous sommes en 1859!

Mr Nibor prit la parole et expliqua en quelques mots que le


souverain actuel de la France n'�tait pas Napol�on Ier, mais
Napol�on III.

-- Mais alors, s'�cria Fougas, mon empereur est mort!

-- Oui.
-- C'est impossible! Racontez-moi tout ce que vous voudrez,
except� �a! Mon empereur est immortel.

Mr Nibor et les Renault, qui n'�taient pourtant pas historiens de


profession, furent oblig�s de lui faire en abr�g� l'histoire de
notre si�cle. On alla chercher un gros livre �crit par Mr de
Norvins et illustr� de belles gravures par Raffet. Il n'accepta la
v�rit� qu'en la touchant du doigt, et encore s'�criait-il � chaque
instant:

-- C'est impossible! Ce n'est pas de l'histoire que vous me


lisez; c'est un roman �crit pour faire pleurer les soldats!

Il fallait, en v�rit�, que ce jeune homme e�t l'�me forte et bien


tremp�e, car il apprit en quarante minutes tous les malheurs que
la fortune avait r�partis sur dix-huit ann�es, depuis la premi�re
abdication jusqu'� la mort du roi de Rome. Moins heureux que ses
anciens compagnons d'armes, il n'eut pas un intervalle de repos
entre ces chocs terribles et r�p�t�s qui frappaient tous son coeur
au m�me endroit. On aurait pu craindre que le coup ne f�t balle et
que le pauvre Fougas ne mour�t dans la premi�re heure de sa vie.
Mais ce diable d'homme pliait et rebondissait tour � tour comme un
ressort. Il cria d'admiration en �coutant les beaux combats de la
campagne de France; il rugit de douleur en assistant aux adieux
de Fontainebleau. Le retour de l'�le d'Elbe illumina sa belle et
noble figure; son coeur courut � Waterloo avec la derni�re arm�e
de l'Empire, et s'y brisa. Puis il serrait les poings et disait
entre ses dents:

-- Si j'avais �t� l�, � la t�te du 23�me, Blucher et Wellington


auraient bien vu!

L'invasion, le drapeau blanc, le martyre de Sainte-H�l�ne, la


terreur blanche en Europe, le meurtre de Murat, ce dieu de la
cavalerie, la mort de Ney, de Brune, de Mouton Duvernet et de tant
d'autres hommes de coeur qu'il avait connus, admir�s et aim�s, le
jet�rent dans une s�rie d'acc�s de rage; mais rien ne l'abattit.
En �coutant la mort de Napol�on, il jurait de manger le coeur de
l'Angleterre; la lente agonie du p�le et charmant h�ritier de
l'Empire lui inspirait des tentations d'�ventrer l'Autriche.
Lorsque le drame fut fini et le rideau tomb� sur Schoenbrunn, il
essuya ses larmes et dit:

-- C'est bien. J'ai v�cu en un instant toute la vie d'un homme.


Maintenant, montrez-moi la carte de France!

L�on se mit � feuilleter un atlas, tandis que Mr Renault essayait


de r�sumer au colonel l'histoire de la Restauration et de la
monarchie de 1830. Mais Fougas avait l'esprit ailleurs.

-- Qu'est-ce que �a me fait, disait-il, que deux cents bavards de


d�put�s aient mis un roi � la place d'un autre? Des rois! j'en
ai tant vu par terre! Si l'Empire avait dur� dix ans de plus,
j'aurais pu me donner un roi pour brosseur!

Lorsqu'on lui mit l'atlas sous les yeux, il s'�cria d'abord avec
un profond d�dain:
-- �a, la France!

Mais bient�t deux larmes de tendresse �chapp�es de ses yeux


arros�rent l'Ard�che et la Gironde. Il baisa la carte et dit avec
une �motion qui gagna presque tous les assistants:

-- Pardonne-moi ma pauvre vieille, d'avoir insult� � ton malheur!


Ces sc�l�rats que nous avions ross�s partout, ont profit� de mon
sommeil pour rogner tes fronti�res; mais petite ou grande, riche
ou pauvre, tu es ma m�re, et je t'aime comme un bon fils! Voici
la Corse, o� naquit le g�ant de notre si�cle, voici Toulouse o�
j'ai re�u le jour; voil� Nancy, o� j'ai senti battre mon coeur,
o� celle que j'appelais mon �gl� m'attend peut-�tre encore!
France! tu as un temple dans mon �me; ce bras t'appartient; tu
me trouveras toujours pr�t � verser mon sang jusqu'� la derni�re
goutte pour te d�fendre ou te venger!

XII -- Le premier repas du convalescent.

Le messager que L�on avait envoy� � Moret ne pouvait pas y arriver


avant sept heures. En supposant qu'il trouv�t ces dames � table
chez leurs h�tes, que la grande nouvelle abr�ge�t le d�ner et
qu'on m�t ais�ment la main sur une voiture, Cl�mentine et sa tante
seraient probablement � Fontainebleau entre dix et onze heures. Le
fils de Mr Renault jouissait par avance du bonheur de sa fianc�e.
Quelle joie pour elle et pour lui, lorsqu'il lui pr�senterait
l'homme miraculeux qu'elle avait d�fendu contre les horreurs de la
tombe, et qu'il avait ressuscit� � sa pri�re!

En attendant, Gothon, heureuse et fi�re autant qu'elle avait �t�


inqui�te et scandalis�e, mettait un couvert de douze personnes.
Son compagnon de cha�ne, jeune rustaud de dix-huit ans, �clos dans
la commune des Sablons, l'assistait de ses deux bras et l'amusait
de sa conversation.

-- Pour lors, mam'selle Gothon, disait-il en posant la pile


d'assiettes creuses, c'est comme qui dirait un revenant qu'a sorti
de sa bo�te pour bousculer le commissaire et le souparfait!

-- Revenant si on veut, C�lestin; s�r et certain qu'il revient de


loin, le pauvre jeune homme; mais revenant n'est peut-�tre pas un
mot � dire en parlant des ma�tres.

-- C'est-il donc vrai qu'il va �tre notre ma�tre aussi, celui-l�?


Il en arrive tous les jours de plusse. J'aimerais mieux qu'il
arriverait des domestiques ed'renfort!

-- Taisez-vous, l�zard de paresse! Quand les messieurs donnent


pourboire en s'en allant, vous ne vous plaignez pas de n'�tre que
deux � partager.

-- Ah ouiche! j'ai port� pus de cinquante siaux d'eau pour le


faire mijoter, votre colonel, et je sais ben qu'il ne me donnera
pas la pi�ce, n'ayant pas un liard dans ses poches! Faut croire
que l'argent n'est pas en abondance dans le pays d'o�s qu'il
revient!

-- On dit qu'il a des testaments � h�riter du c�t� de Strasbourg;


un monsieur qui lui a fait tort de sa fortune.
-- Dites donc, mam'selle Gothon, vous qui lisez tous les dimanches
dans un petit livre, o�s qu'il pouvait �tre log�, not' colonel, du
temps qu'il n'�tait pas de ce monde?

-- Eh! en purgatoire, donc!

-- Alors, pourquoi que vous ne lui demandez pas des nouvelles de


ce fameux Baptiste, vot' amouroux de 1837, qui s'a laiss� d�valer
du haut d'un toit, dont vous lui faites dire tant et tant de
messes? Ils ont d� se rencontrer par l�.

-- C'est peut-�tre bien possible.

-- � moins que le Baptiste n'en soit sorti, depuis le temps que


vous payez pour �a!

-- H� ben! j'irai ce soir dans la chambre du colonel, et comme il


n'est pas fier, il me dira ce qu'il en sait... Mais, C�lestin,
vous n'en ferez donc, jamais d'autres? Voil� encore que vous
m'avez frott� mes couteaux d'entremets en argent sur la pierre �
repasser!

Les invit�s arrivaient au salon, o� la famille Renault s'�tait


transport�e avec Mr Nibor et le colonel. On pr�senta
successivement � Fougas le maire de la ville, le docteur Martout,
ma�tre Bonnivet, notaire, Mr Audret, et trois membres de la
commission parisienne; les trois autres avaient �t� forc�s de
repartir avant le d�ner. Les convives n'�taient pas des plus
rassur�s: leurs flancs meurtris par les premiers mouvements de
Fougas leur permettaient de supposer qu'ils d�neraient peut-�tre
avec un fou. Mais la curiosit� fut plus forte que la peur. Le
colonel les rassura bient�t par l'accueil le plus cordial. Il
s'excusa de s'�tre conduit en homme qui revient de l'autre monde.
Il causa beaucoup, un peu trop peut-�tre, mais on �tait si heureux
de l'entendre, et ses paroles empruntaient tant de prix � la
singularit� des �v�nements, qu'il obtint un succ�s sans m�lange.
On lui dit que le docteur Martout avait �t� un des principaux
agents de sa r�surrection, avec une autre personne qu'on promit de
lui pr�senter plus tard. Il remercia chaudement Mr Martout, et
demanda quand il pourrait t�moigner sa reconnaissance � l'autre
personne.

-- J'esp�re, dit L�on, que vous la verrez ce soir.

On n'attendait plus que le colonel du 23�me de ligne, Mr Rollon. Il


arriva, non sans peine, � travers les flots de peuple qui
remplissaient la rue de la Faisanderie. C'�tait un homme de
quarante-cinq ans, voix br�ve, figure ouverte. Ses cheveux
grisonnaient vaguement, mais la moustache brune, �paisse et
relev�e, se portait bien. Il parlait peu, disait juste, savait
beaucoup et ne se vantait pas: somme toute, un beau type de
colonel. Il vint droit � Fougas et lui tendit la main comme � une
vieille connaissance.

-- Mon cher camarade, lui dit-il, j'ai pris grand int�r�t � votre
r�surrection, tant en mon propre nom qu'au nom du r�giment. Le
23�me, que j'ai l'honneur de commander, vous r�v�rait hier comme un
anc�tre. � dater de ce jour, il vous ch�rira comme un ami.
Pas la moindre allusion � la sc�ne du matin, o� Mr Rollon avait
�t� foul� aussi bien que les autres.

Fougas r�pondit convenablement, mais avec une nuance de froideur:

-- Mon cher camarade, dit-il, je vous remercie de vos bons


sentiments. Il est singulier que le destin me mette en pr�sence de
mon successeur, le jour m�me o� je rouvre les yeux � la lumi�re;
car enfin je ne suis ni mort ni g�n�ral, je n'ai pas permut�, on
ne m'a pas mis � la retraite, et pourtant je vois un autre
officier, plus digne sans doute, � la t�te de mon beau 23�me. Mais
si vous avez pour devise �Honneur et courage� comme j'en suis
d'ailleurs persuad�, je n'ai pas le droit de me plaindre et le
r�giment est en bonnes mains.

Le d�ner �tait servi. Mme Renault prit le bras de Fougas. Elle le


fit asseoir � sa droite et Mr Nibor � sa gauche. Le colonel et le
maire prirent leurs places aux c�t�s de Mr Renault; les autres
convives au hasard et sans �tiquette.

Fougas engloutit le potage et les entr�es, reprenant de tous les


plats et buvant en proportion. Un app�tit de l'autre monde!

-- Estimable amphitryon, dit-il � Mr Renault, ne vous effrayez pas


de me voir tomber sur les vivres. J'ai toujours mang� de m�me;
except� dans la retraite de Russie. Consid�rez d'ailleurs que je
me suis couch� hier sans souper, � Liebenfeld.

Il pria Mr Nibor de lui raconter par quelle s�rie de circonstances


il �tait venu de Liebenfeld � Fontainebleau.

-- Vous rappelez-vous, dit le docteur, un vieil Allemand qui vous


a servi d'interpr�te devant le conseil de guerre?

-- Parfaitement. Un brave homme qui avait une perruque violette.


Je m'en souviendrai toute ma vie, car il n'y a pas deux perruques
de cette couleur-l�.

-- Eh bien! c'est l'homme � la perruque violette, autrement dit


le c�l�bre docteur Meiser, qui vous a conserv� la vie.

-- O� est-il? je veux le voir, tomber dans ses bras, lui dire...

-- Il avait soixante-huit ans pass�s lorsqu'il vous rendit ce


petit service: il serait donc aujourd'hui dans sa cent quinzi�me
ann�e s'il avait attendu vos remerciements.

-- Ainsi donc il n'est plus! La mort l'a d�rob� � ma


reconnaissance!

-- Vous ne savez pas encore tout ce que vous lui devez. Il vous a
l�gu�, en 1824, une fortune de trois cent soixante-quinze mille
francs, dont vous �tes le l�gitime propri�taire. Or comme un
capital plac� � cinq pour cent se double en quatorze ans, gr�ce
aux int�r�ts compos�s, vous poss�diez, en 1838, une bagatelle de
sept cent cinquante mille francs; en 1852, un million et demi.
Enfin, s'il vous pla�t de laisser vos fonds entre les mains de Mr
Nicolas Meiser, de Dantzig, cet honn�te homme vous devra trois
millions au commencement de 1866, ou dans sept ans. Nous vous
donnerons ce soir une copie du testament de votre bienfaiteur;
c'est une pi�ce tr�s instructive que vous pourrez m�diter en vous
mettant au lit.

-- Je la lirai volontiers, dit le colonel Fougas. Mais l'or est


sans prestige � mes yeux. L'opulence engendre la mollesse. Moi!
languir dans la l�che oisivet� de Sybaris! Eff�miner mes sens sur
une couche de ros�s, jamais! L'odeur de la poudre m'est plus
ch�re que tous les parfums de l'Arabie. La vie n'aurait pour moi
ni charmes ni saveur s'il me fallait renoncer au tumulte enivrant
des armes. Et le jour o� l'on vous dira que Fougas ne marche plus
dans les rangs de l'arm�e, vous pourrez r�pondre hardiment: C'est
que Fougas n'est plus!

Il se tourna vers le nouveau colonel du 23�me et lui dit:

-- � vous, mon cher camarade, dites-leur que le faste insolent de


la richesse est mille fois moins doux que l'aust�re simplicit� du
soldat! Du colonel, surtout! Les colonels sont les rois de
l'arm�e. Un colonel est moins qu'un g�n�ral, et pourtant il a
quelque chose de plus. Il vit plus avec le soldat, il p�n�tre plus
avant dans l'intimit� de la troupe. Il est le p�re, le juge, l'ami
de son r�giment. L'avenir de chacun de ses hommes est dans ses
mains; le drapeau est d�pos� sous sa tente ou dans sa chambre. Le
colonel et le drapeau ne sont pas deux, l'un est l'�me, l'autre
est le corps!

Il demanda � Mr Rollon la permission d'aller revoir et embrasser


le drapeau du 23�me.

-- Vous le verrez demain matin, r�pondit le nouveau colonel, si


vous me faites l'honneur de d�jeuner chez moi avec quelques-uns de
mes officiers.

Il accepta l'invitation avec enthousiasme et se jeta dans mille


questions sur la solde, la masse, l'avancement, le cadre de
r�serve, l'uniforme, le grand et petit �quipement, l'armement, la
th�orie. Il comprit sans difficult� les avantages du fusil �
piston, mais on essaya vainement de lui expliquer le canon ray�.
L'artillerie n'�tait pas son fort; il avouait pourtant que
Napol�on avait d� plus d'une victoire � sa belle artillerie.

Tandis que les innombrables r�tis de Mme Renault se succ�daient


sur la table, Fougas demanda, mais sans perdre un coup de dent,
quelles �taient les principales guerres de l'ann�e, combien de
nations la France avait sur les bras, si l'on ne pensait pas enfin
� recommencer la conqu�te du monde? Les renseignements qu'on lui
donna, sans le satisfaire compl�tement, ne lui �t�rent pas toute
esp�rance.

-- J'ai bien fait d'arriver, dit-il, il y a de l'ouvrage.

Les guerres d'Afrique ne le s�duisaient pas beaucoup, quoique le


23�me e�t conquis l�-bas un bel accroissement de gloire.

-- Comme �cole, c'est bon, disait-il. Le soldat doit s'y former


autrement que dans les jardins de Tivoli, derri�re les jupons des
nourrices. Mais pourquoi diable ne flanque-t-on pas cinq cent
mille hommes sur le dos de l'Angleterre? L'Angleterre est l'�me
de la coalition, je ne vous dis que �a!

Que de raisonnements il fallut pour lui faire comprendre la


campagne de Crim�e, o� les Anglais avaient combattu � nos c�t�s!

-- Je comprends, disait-il, qu'on tape sur les Russes: ils m'ont


fait manger mon meilleur cheval. Mais les Anglais sont mille fois
pires! Si ce jeune homme (L'empereur Napol�on III) ne le sait
pas, je le lui dirai. Il n'y a pas de quartier possible apr�s ce
qu'ils viennent de faire � Sainte-H�l�ne! Si j'avais �t� en
Crim�e, commandant en chef, j'aurais commenc� par rouler
proprement les Russes; apr�s quoi je me serais retourn� contre
les Anglais, et je les aurais flanqu�s dans la mer, qui est leur
�l�ment!

On lui donna quelques d�tails sur la campagne d'Italie et il fut


charm� d'apprendre que le 23�me avait pris une redoute sous les
yeux du mar�chal duc de Solferino.

-- C'est la tradition du r�giment, dit-il en pleurant dans sa


serviette. Ce brigand de 23�me n'en fera jamais d'autres! La
d�esse des Victoires l'a touch� de son aile.

Ce qui l'�tonna beaucoup, par exemple, c'est qu'une guerre de


cette importance se f�t termin�e en si peu de temps. Il fallut lui
apprendre que depuis quelques ann�es on avait trouv� le secret de
transporter cent mille hommes, en quatre jours, d'un bout �
l'autre de l'Europe.

-- Bon! disait-il, j'admets la chose. Ce qui m'�tonne, c'est que


l'empereur ne l'ait pas invent�e en 1810, car il avait le g�nie
des transports, le g�nie des intendances, le g�nie des bureaux, le
g�nie de tout! Mais enfin les Autrichiens se sont d�fendus, et il
n'est pas possible qu'en moins de trois mois vous soyez arriv�s �
Vienne.

-- Nous ne sommes pas all�s si loin, en effet.

-- Vous n'avez pas pouss� jusqu'� Vienne?

-- Non.

-- Eh bien, alors, o� avez-vous donc sign� la paix?

-- � Villafranca.

-- � Villafranca? C'est donc la capitale de l'Autriche!

-- Non, c'est un village d'Italie.

-- Monsieur, je n'admets pas qu'on signe la paix ailleurs que dans


les capitales. C'�tait notre principe, notre ABC, le paragraphe
premier de la Th�orie. Il para�t que le monde a bien chang� depuis
que je ne suis plus l�. Mais patience!

Ici, la v�rit� m'oblige � dire que Fougas se grisa au dessert. Il


avait bu et mang� comme un h�ros d'Hom�re et parl� plus
copieusement que Cic�ron dans ses bons jours. Les fum�es du vin,
de la viande et de l'�loquence lui mont�rent au cerveau. Il devint
familier, tutoya les uns, rudoya les autres et l�cha un torrent
d'absurdit�s � faire tourner quarante moulins. Son ivresse n'avait
rien de brutal et surtout rien d'ignoble; ce n'�tait que le
d�bordement d'un esprit jeune, aimant, vaniteux et d�r�gl�. Il
porta cinq ou six toasts: � la gloire, � l'extension de nos
fronti�res, � la destruction du dernier des Anglais, � Mlle Mars,
espoir de la sc�ne fran�aise, � la sensibilit�, lien fragile, mais
cher, qui unit l'amant � son objet, le p�re � son fils, le colonel
� son r�giment!

Son style, singulier m�lange de familiarit� et d'emphase, provoqua


plus d'un sourire dans l'auditoire. Il s'en aper�ut, et un reste
de d�fiance s'�veilla au fond de son coeur. De temps � autre, il
se demandait tout haut si ces gens-l� n'abusaient point de sa
na�vet�.

-- Malheur! s'�criait-il, malheur � ceux qui voudraient me faire


prendre des vessies pour des lanternes! La lanterne �claterait
comme une bombe et porterait le deuil aux environs!

Apr�s de tels discours, il ne lui restait plus qu'� rouler sous la


table, et ce d�nouement �tait assez pr�vu. Mais le colonel
appartenait � une g�n�ration d'hommes robustes, accoutum�s � plus
d'un genre d'exc�s, aussi forts contre le plaisir que contre les
dangers, les privations et les fatigues. Lorsque Mme Renault remua
sa chaise pour indiquer que le repas �tait fini, Fougas se leva
sans effort, arrondit son bras avec gr�ce et conduisit sa voisine
au salon. Sa d�marche �tait un peu roide, et tout d'une pi�ce,
mais il allait droit devant lui, et ne tr�buchait point. Il prit
deux tasses de caf� et passablement de liqueurs alcooliques, apr�s
quoi il se mit � causer le plus raisonnablement du monde. Vers dix
heures, Mr Martout ayant exprim� le d�sir d'entendre son histoire,
il se pla�a lui-m�me sur la sellette, se recueillit un instant et
demanda un verre d'eau sucr�e. On s'assit en cercle autour de lui
et il commen�a le discours suivant, dont le style un peu surann�
se recommande � votre indulgence.

XIII -- Histoire du colonel Fougas, racont�e par lui-m�me.

�N'esp�rez pas que j'�maille mon r�cit de ces fleurs plus


agr�ables que solides, dont l'imagination se pare quelquefois pour
farder la v�rit�. Fran�ais et soldat, j'ignore doublement la
feinte. C'est l'amiti� qui m'interroge, c'est la franchise qui
r�pondra.

�Je suis n� de parents pauvres, mais honn�tes, au seuil de cette


ann�e f�conde et glorieuse qui �claira le _Jeu de Paume_ d'une
aurore de libert�. Le Midi fut ma patrie; la langue aim�e des
troubadours fut celle que je b�gayai au berceau. Ma naissance
co�ta le jour � ma m�re. L'auteur des miens, modeste possesseur
d'un champ, trempait son pain dans la sueur du travail. Mes
premiers jeux ne furent pas ceux de l'opulence. Les cailloux
bigarr�s qu'on ramasse sur la rive et cet insecte bien connu que
l'enfance fait voltiger libre et captif au bout d'un fil, me
tinrent lieu d'autres joujoux.

�Un vieux ministre des autels, affranchi des liens t�n�breux du


fanatisme et r�concili� avec les institutions nouvelles de la
France, fut mon Chiron et mon Mentor. Il me nourrit de la forte
moelle des lions de Rome et d'Ath�nes; ses l�vres distillaient �
mes oreilles le miel embaum� de la sagesse. Honneur � toi, docte
et respectable vieillard, qui m'a donn� les premi�res le�ons de la
science et les premiers exemples de la vertu!

�Mais d�j� cette atmosph�re de gloire que le g�nie d'un homme et


la vaillance d'un peuple firent flotter sur la patrie, enivrait
tous mes sens et faisait palpiter ma jeune �me. La France, au
lendemain du volcan de la guerre civile, avait r�uni ses forces en
faisceau pour les lancer contre l'Europe, et le monde �tonn�,
sinon soumis, c�dait � l'essor du torrent d�cha�n�. Quel homme,
quel Fran�ais aurait pu voir avec indiff�rence cet �cho de la
victoire r�percut� par des millions de coeurs?

�� peine au sortir de l'enfance, je sentis que l'honneur est plus


pr�cieux que la vie. La m�lodie guerri�re des tambours arrachait �
mes yeux des larmes m�les et courageuses. Et moi aussi, disais-je
en suivant la musique des r�giments dans les rues de Toulouse, je
veux cueillir des lauriers, duss�-je les �arroser de mon sang!�
Le p�le olivier de la paix n'obtenait que mes m�pris. C'est en
vain qu'on c�l�brait les triomphes pacifiques du barreau, les
molles d�lices du commerce ou de la finance. � la toge de nos
Cic�rons, � la simarre de nos magistrats, au si�ge curule de nos
l�gislateurs, � l'opulence de nos Mondors, je pr�f�rais le glaive.
On aurait dit que j'avais suc� le lait de Bellone. �Vaincre ou
mourir� �tait d�j� ma devise, et je n'avais pas seize ans!

�Avec quel noble m�pris j'entendais raconter l'histoire de nos


prot�es de la politique! De quel regard d�daigneux je bravais les
Turcarets de la finance, vautr�s sur les coussins d'un char
magnifique, et conduits par un autom�don galonn� vers le boudoir
de quelque Aspasie! Mais si j'entendais redire les prouesses des
chevaliers de la Table ronde, ou c�l�brer en vers �l�gants la
vaillance des crois�s; si le hasard mettait sous ma main les
hauts faits de nos modernes Rolands, retrac�s dans un bulletin de
l'arm�e par l'h�ritier de Charlemagne, une flamme avant-courri�re
du feu des combats s'allumait dans mes yeux juv�niles.

�Ah! c'�tait trop languir, et mon frein rong� par l'impatience


allait peut-�tre se rompre, quand la sagesse d'un p�re le d�lia.

�-- Pars, me dit-il, en essayant, mais en vain, de retenir ses


larmes. Ce n'est pas un tyran qui t'a engendr�, et je
n'empoisonnerai pas le jour que je t'ai donn� moi-m�me. J'esp�rais
que ta main resterait dans notre chaumi�re pour me fermer les
yeux, mais lorsque le patriotisme a parl�, l'�go�sme doit se
taire. Mes voeux te suivront d�sormais sur les champs o� Mars
moissonne les h�ros. Puisses-tu m�riter la palme du courage et te
montrer bon citoyen comme tu as �t� bon fils!

�Il dit et m'ouvrit ses bras. J'y tombai, nous confond�mes nos
pleurs, et je promis de revenir au foyer d�s que l'�toile de
l'honneur se suspendrait � ma poitrine. Mais h�las! l'infortun�
ne devait plus me revoir. La Parque, qui dorait d�j� le fil de mes
jours, trancha le sien sans piti�. La main d'un �tranger lui ferma
la paupi�re, tandis que je gagnais ma premi�re �paulette � la
bataille d'I�na.
�Lieutenant � Eylau, capitaine � Wagram et d�cor� de la propre
main de l'empereur sur le champ de bataille, chef de bataillon
devant Almeida, lieutenant colonel � Badajoz, colonel � la
Moskowa, j'ai savour� � pleins bords la coupe de la victoire. J'ai
bu aussi le calice de l'adversit�. Les plaines glac�es de la
Russie m'ont vu seul, avec un peloton de braves, dernier reste de
mon r�giment, d�vorer la d�pouille mortelle de celui qui m'avait
port� tant de fois jusqu'au sein des bataillons ennemis. Tendre et
fid�le compagnon de mes dangers, d�ferr� par accident aupr�s de
Smolensk, il d�voua ses m�nes eux-m�mes au salut de son ma�tre et
fit un rempart de sa peau � mes pieds glac�s et meurtris.

�Ma langue se refuse � retracer le r�cit de nos hasards dans


cette funeste campagne. Je l'�crirai peut-�tre un jour avec une
plume tremp�e dans les larmes... les larmes, tribut de la faible
humanit�. Surpris par la saison des frimas dans une zone glac�e,
sans feu, sans pain, sans souliers, sans moyens de transport,
priv�s des secours de l'art d'Esculape, harcel�s par les Cosaques,
d�pouill�s par les paysans, v�ritables vampires, nous voyions nos
foudres muets, tomb�s au pouvoir de l'ennemi, vomir la mort contre
nous-m�mes. Que vous dirai-je encore? Le passage de la B�r�sina,
l'encombrement de Wilna, tout le tremblement de tonnerre de nom
d'un chien... mais je sens que la douleur m'�gare et que ma parole
va s'empreindre de l'amertume de ces souvenirs.

�La nature et l'amour me r�servaient de courtes mais pr�cieuses


consolations. Remis de mes fatigues, je coulai des jours heureux
sur le sol de la patrie, dans les paisibles vallons de Nancy.
Tandis que nos phalanges s'appr�taient � de nouveaux combats,
tandis que je rassemblais autour de mon drapeau trois mille jeunes
mais valeureux guerriers, tous r�solus de frayer � leurs neveux le
chemin de l'honneur, un sentiment nouveau que j'ignorais encore se
glissa furtivement dans mon �me.

�Orn�e de tous les dons de la nature, enrichie des fruits d'une


excellente �ducation, la jeune et int�ressante Cl�mentine sortait
� peine des t�n�bres de l'enfance pour entrer dans les douces
illusions de la jeunesse. Dix-huit printemps formaient son �ge;
les auteurs de ses jours offraient � quelques chefs de l'arm�e une
hospitalit� qui, pour n'�tre pas gratuite, n'en �tait pas moins
cordiale. Voir leur fille et l'aimer fut pour moi l'affaire d'un
jour. Son coeur novice sourit � ma flamme: aux premiers aveux qui
me furent dict�s par la passion, je vis son front se colorer d'une
aimable pudeur. Nous �change�mes nos serments par une belle soir�e
de juin, sous une tonnelle o� son heureux p�re versait quelquefois
aux officiers alt�r�s la brune liqueur du Nord. Je jurai qu'elle
serait ma femme, elle promit de m'appartenir; elle fit plus
encore. Notre bonheur ignor� de tous eut le calme d'un ruisseau
dont l'onde pure n'est point troubl�e par l'orage, et qui, coulant
doucement entre des rives fleuries, r�pand la fra�cheur dans le
bocage qui prot�ge son modeste cours.

�Un coup de foudre nous s�para l'un de l'autre, au moment o� la


loi et les autels s'appr�taient � cimenter des noeuds si doux. Je
partis avant d'avoir pu donner mon nom � celle qui m'avait donn�
son coeur. Je promis de revenir, elle promit de m'attendre, et je
m'�chappai de ses bras tout baign� de ses larmes, pour courir aux
lauriers de Dresde et aux cypr�s de Leipzig. Quelques lignes de sa
main arriv�rent jusqu'� moi dans l'intervalle des deux batailles:
�Tu seras p�re� me disait-elle. Le suis-je? Dieu le sait! M'a-
t-elle attendu? Je le crois. L'attente a d� lui para�tre longue
aupr�s du berceau de cet enfant qui a quarante-six ans aujourd'hui
et qui pourrait � son tour �tre mon p�re!

�Pardonnez-moi de vous entretenir si longtemps de l'infortune. Je


voulais passer rapidement sur cette lamentable histoire, mais le
malheur de la vertu a quelque chose de doux qui temp�re l'amertume
de la douleur!

�Quelques jours apr�s le d�sastre de Leipzig, le g�ant de notre


si�cle me fit appeler dans sa tente et me dit:

�-- Colonel, �tes-vous homme � traverser quatre arm�es?

�-- Oui, sire.

�-- Seul et sans escorte?

�-- Oui, sire.

�-- Il s'agit de porter une lettre � Dantzig.

�-- Oui, sire.

�-- Vous la remettrez au g�n�ral Rapp, en main propre.

�-- Oui, sire.

�-- Il est probable que vous serez pris ou tu�.

�-- Oui, sire.

�-- C'est pourquoi j'envoie deux autres officiers avec des copies
de la m�me d�p�che. Vous �tes trois, les ennemis en tueront deux,
le troisi�me arrivera, et la France sera sauv�e.

�-- Oui, sire.

�-- Celui qui reviendra sera g�n�ral de brigade.

�-- Oui, sire.

�Tous les d�tails de cet entretien, toutes les paroles de


l'empereur, toutes les r�ponses que j'eus l'honneur de lui
adresser sont encore grav�s dans ma m�moire. Nous part�mes
s�par�ment tous les trois. H�las! aucun de nous ne parvint au but
de son courage, et j'ai appris aujourd'hui que la France n'avait
pas �t� sauv�e. Mais quand je vois des p�kins d'historiens
raconter que l'empereur oublia d'envoyer des ordres au g�n�ral
Rapp, j'�prouve une funeste d�mangeaison de leur couper... au
moins la parole.

�Prisonnier des Russes dans un village allemand, j'eus la


consolation d'y trouver un vieux savant qui me donna la preuve
d'amiti� la plus rare. Qui m'aurait dit, lorsque je c�dai �
l'engourdissement du froid dans la tour de Liebenfeld, que ce
sommeil ne serait pas le dernier? Dieu m'est t�moin qu'en
adressant du fond du coeur un supr�me adieu � Cl�mentine, je ne me
flattais plus de la revoir jamais. Je te reverrai donc, � douce et
confiante Cl�mentine, toi la meilleure de toutes les �pouses et
probablement de toutes les m�res! Que dis-je? Je la revois! Mes
yeux ne me trompent pas! C'est bien elle! La voil� telle que je
l'ai quitt�e! Cl�mentine! dans mes bras! sur mon coeur! Ah
��! qu'est-ce que vous me chantiez donc, vous autres? Napol�on
n'est pas mort et le monde n'a pas vieilli de quarante-six ans,
puisque Cl�mentine est toujours la m�me!

La fianc�e de L�on Renault venait d'entrer dans le salon, et elle


demeura p�trifi�e en se voyant si bien accueillie par le colonel.

XIV -- Le jeu de l'amour et de l'espadon.

Comme elle h�sitait visiblement � se laisser tomber dans ses bras,


Fougas imita Mahomet: il courut � la montagne.

-- � Cl�mentine! dit-il en la couvrant de baisers, les destins


amis te rendent � ma tendresse! Je retrouve la compagne de ma vie
et la m�re de mon enfant!

La jeune fille �bahie ne songeait pas m�me � se d�fendre.


Heureusement, L�on Renault l'arracha des mains du colonel et
s'interposa en homme r�solu � d�fendre son bien.

-- Monsieur! s'�cria-t-il en serrant les poings, vous vous


trompez de tout, si vous croyez conna�tre mademoiselle. Elle n'est
pas de votre temps, mais du n�tre; elle n'est pas votre fianc�e,
mais la mienne; elle n'a jamais �t� la m�re de votre enfant, et
je compte qu'elle sera la m�re des miens!

Fougas �tait de fer. Il saisit son rival par le bras, le fit


pirouetter comme une toupie et se remit en face de la jeune fille.

-- Es-tu Cl�mentine? lui dit-il.

-- Oui, monsieur.

-- Vous �tes tous t�moins qu'elle est ma Cl�mentine!

L�on revint � la charge et saisit le colonel par le collet de sa


redingote, au risque de se faire briser contre les murs:

-- Assez plaisant�, lui dit-il. Vous n'avez peut-�tre pas la


pr�tention d'accaparer toutes les Cl�mentine de la terre?
Mademoiselle s'appelle Cl�mentine Sambucco; elle est n�e � la
Martinique, o� vous n'avez jamais mis les pieds, si j'en crois ce
que vous avez cont� tout � l'heure. Elle a dix-huit ans...

-- L'autre aussi!

-- Eh! l'autre en a soixante quatre aujourd'hui, puisqu'elle en


avait dix-huit en 1813. Mlle Sambucco est d'une famille honorable
et connue. Son p�re, Mr Sambucco, �tait magistrat; son grand-p�re
appartenait � l'administration de la guerre. Vous voyez qu'elle ne
vous touche ni de pr�s ni de loin; et le bon sens et la
politesse, sans parler de la reconnaissance, vous font un devoir
de la laisser en paix!
Il poussa le colonel � son tour et le fit tomber entre les bras
d'un fauteuil.

Fougas rebondit comme si on l'avait jet� sur un million de


ressorts. Mais Cl�mentine l'arr�ta d'un geste et d'un sourire.

-- Monsieur, lui dit-elle de sa voix la plus caressante, ne vous


emportez pas contre lui; il m'aime.

-- Raison de plus, sacrebleu!

Il se calma cependant, fit asseoir la jeune fille � ses c�t�s, et


l'examina des pieds � la t�te avec toute l'attention imaginable.

-- C'est bien elle, dit-il. Ma m�moire, mes yeux, mon coeur, tout
en moi la reconna�t et me dit que c'est elle! Et pourtant le
t�moignage des hommes, le calcul du temps et des distances, en un
mot, l'�vidence elle-m�me semble avoir pris � t�che de me
convaincre d'erreur. Se peut-il donc que deux femmes, se
ressemblent � tel point? Suis-je victime d'une illusion des
sens? N'ai-je recouvr� la vie que pour perdre l'esprit? Non; je
me reconnais, je me retrouve moi-m�me; mon jugement ferme et
droit s'oriente sans trouble et sans h�sitation dans ce monde si
boulevers� et si nouveau. Il n'est qu'un point o� ma raison
chancelle: Cl�mentine! je crois te revoir et tu n'es pas toi!
Eh! qu'importe, apr�s tout? Si le destin qui m'arrache � la
tombe a pris soin d'offrir � mon r�veil le portrait de celle que
l'aimais, c'est sans doute parce qu'il a r�solu de me rendre l'un
apr�s l'autre tous les biens que j'ai perdus. Dans quelques jours,
mes �paulettes; demain, le drapeau du 23�me de ligne;
aujourd'hui, cet adorable visage qui a fait battre mon coeur pour
la premi�re fois! Vivante image du pass� le plus riant et le plus
cher, je tombe � tes genoux; sois mon �pouse!

Ce diable d'homme unit le geste � la parole, et les t�moins de


cette sc�ne impr�vue ouvrirent de grands yeux. Mais la tante de
Cl�mentine, l'aust�re Mlle Sambucco, jugea qu'il �tait temps de
montrer son autorit�. Elle allongea vers Fougas ses grandes mains
s�ches, le redressa �nergiquement, et lui dit de sa voix la plus
aigre:

-- Assez, monsieur; il est temps de mettre un terme � cette farce


scandaleuse. Ma ni�ce n'est pas pour vous; je l'ai promise et
donn�e. Sachez qu'apr�s-demain, 19 du mois, � dix heures du matin,
elle �pousera Mr L�on Renault, votre bienfaiteur!

-- Et moi je m'y oppose; entendez-vous, la tante? Et, si elle


fait mine d'�pouser ce gar�on...

-- Que ferez-vous?

-- Je la maudirai!

L�on ne put s'emp�cher de rire. La mal�diction de ce colonel de


vingt-quatre ans lui semblait plus comique que terrible. Mais
Cl�mentine p�lit, fondit en larmes et tomba � son tour aux genoux
de Fougas.

-- Monsieur, s'�cria-t-elle en lui baisant les mains, n'accablez


pas une pauvre fille qui vous v�n�re, qui vous aime, qui vous
sacrifiera son bonheur si vous l'exigez! Par toutes les marques
de tendresse que je vous ai prodigu�es depuis un mois, par les
pleurs que j'ai r�pandus sur votre cercueil, par le z�le
respectueux que j'ai mis � presser votre r�surrection, je vous
conjure de nous pardonner nos offenses. Je n'�pouserai pas L�on si
vous me le d�fendez; je ferai ce qui vous plaira; je vous
ob�irai en toutes choses; mais, pour Dieu! ne me donnez pas
votre mal�diction!

-- Embrasse-moi, dit Fougas. Tu c�des, je pardonne.

Cl�mentine se releva toute rayonnante de joie et lui tendit son


beau front. La stup�faction des assistants, et surtout des
int�ress�s, est plus facile � deviner qu'� d�peindre. Une ancienne
momie dictant des lois, rompant des mariages et imposant ses
volont�s dans la maison! La jolie petite Cl�mentine, si
raisonnable, si ob�issante, si heureuse d'�pouser L�on Renault,
sacrifiant tout � coup ses affections, son bonheur et presque son
devoir au caprice d'un intrus! Mr Nibor avoua que c'�tait �
perdre la t�te. Quant � L�on, il eut donn� du front contre tous
les murs si sa m�re ne l'avait retenu.

-- Ah! mon pauvre enfant, lui disait-elle, pourquoi nous as-tu


rapport� �a de Berlin?

-- C'est ma faute! criait Mr Renault.

-- Non, reprenait le docteur Martout, c'est la mienne.

Les membres de la commission parisienne discutaient avec Mr Rollon


sur la nouveaut� du cas. Avaient-ils ressuscit� un fou? La
revivification avait-elle produit quelques d�sordres dans le
syst�me nerveux? �tait-ce l'abus du vin et des boissons durant ce
premier repas qui avait caus� un transport au cerveau? Quelle
autopsie curieuse, si l'on pouvait, s�ance tenante, diss�quer
ma�tre Fougas!

-- Vous auriez beau faire, messieurs, disait le colonel du 23�me.


L'autopsie expliquerait peut-�tre le d�lire de ce malheureux, mais
elle ne rendrait pas compte de l'impression produite sur la jeune
fille. �tait-ce de la fascination, du magn�tisme, ou quoi?

Tandis que les amis et les parents pleuraient, discutaient et


bourdonnaient autour de lui, Fougas, souriant et serein, se mirait
dans les yeux de Cl�mentine, qui le regardait aussi tendrement.

-- Il faut en finir � la fin! s'�cria Virginie Sambucco, la


s�v�re. Viens, Cl�mentine!

Fougas parut �tonn�.

-- Elle n'habite donc pas chez nous?

-- Non, monsieur, elle demeure chez moi!

-- Alors je vais la reconduire. Ange! veux-tu prendre mon bras?

-- Oh! oui, monsieur! avec bien du plaisir.


L�on grin�ait des dents.

-- C'est admirable! il la tutoie et elle trouve cela tout


naturel!

Il chercha son chapeau pour sortir au moins avec la tante, mais


son chapeau n'�tait plus l�; Fougas, qui n'en poss�dait point,
l'avait pris sans fa�on. Le pauvre amoureux se coiffa d'une
casquette et suivit Fougas et Cl�mentine avec la respectable
Virginie, dont le bras coupait comme une faux.

Par un hasard qui se renouvelait presque tous les jours, le


colonel de cuirassiers se rencontra sur le passage de Cl�mentine.
La jeune fille le fit remarquer � Fougas.

-- C'est Mr du Marnet, lui dit-elle. Son caf� est au bout de notre


rue, et son appartement du c�t� du parc. Je le crois fort �pris de
ma petite personne, mais il ne m'a jamais plu. Le seul homme pour
qui mon coeur ait battu, c'est L�on Renault.

-- Eh bien, et moi? dit Fougas.

-- Oh! vous, c'est autre chose. Je vous respecte et je vous


crains. Il me semble que vous �tes un bon et respectable parent.

-- Merci!

-- Je vous dis la v�rit�, autant que je peux la lire dans mon


coeur. Tout cela n'est pas bien clair, je l'avoue, mais je ne me
comprends pas moi-m�me.

-- Fleur azur�e de l'innocence, j'adore ton aimable embarras.


Laisse faire l'amour, il te parlera bient�t en ma�tre!

-- Je n'en sais rien; c'est possible... Nous voici chez nous.


Bonsoir, monsieur; embrassez-moi!... Bonne nuit, L�on; ne vous
querellez pas avec Mr Fougas: je l'aime de toutes mes forces,
mais je vous aime autrement, vous!

La tante Virginie ne r�pondit point au bonsoir de Fougas. Quand


les deux hommes furent seuls dans la rue, L�on marcha sans dire
mot jusqu'au prochain r�verb�re. Arriv� l�, il se campa r�solument
en face du colonel, et lui dit:

-- Ah ��! monsieur, expliquons-nous, tandis que nous sommes


seuls. Je ne sais par quel philtre ou quelle incantation vous avez
pris sur ma future un si prodigieux empire; mais je sais que je
l'aime, que j'en suis aim� depuis plus de quatre ans, et que je ne
reculerai devant aucun moyen pour la conserver et la d�fendre.

-- Ami, r�pondit Fougas, tu peux me braver impun�ment: mon bras


est encha�n� par la reconnaissance. On n'�crira pas dans
l'histoire: �Pierre-Victor fut ingrat!�

-- Est-ce qu'il y aurait plus d'ingratitude � vous couper la gorge


avec moi qu'� me voler ma femme?

-- � mon bienfaiteur! sache comprendre et pardonner! � Dieu ne


plaise que j'�pouse Cl�mence malgr� toi, malgr� elle. C'est d'elle
et de toi-m�me que je veux l'obtenir. Songe qu'elle m'est ch�re,
non pas depuis quatre ans comme � toi, mais depuis tout pr�s d'un
demi-si�cle. Consid�re que je suis seul ici bas, et que son doux
visage est mon unique consolation. Toi qui m'as donn� la vie, me
d�fends-tu de vivre heureux? Ne m'as-tu rappel� au monde que pour
me livrer � la douleur?... Tigre! reprends-moi donc le jour que
tu m'as rendu, si tu ne veux pas que je le consacre � l'adorable
Cl�mentine!

-- Parbleu! mon cher, vous �tes superbe! Il faut que l'habitude


des conqu�tes vous ait totalement fauss� l'esprit. Mon chapeau est
� votre t�te, vous le prenez, soit! Mais parce que ma future vous
rappelle vaguement une demoiselle de Nancy, il faudra que je vous
la c�de? Halte-l�!

-- Ami, je te rendrai ton chapeau d�s que tu m'en auras achet� un


neuf, mais ne me demande pas de renoncer � Cl�mentine. Sais-tu
d'abord si elle renoncerait � moi?

-- J'en suis s�r!

-- Elle m'aime.

-- Vous �tes fou!

-- Tu l'as vue � mes pieds.

-- Qu'importe? C'est de la peur, c'est du respect, c'est de la


superstition, c'est le diable si vous voulez; ce n'est pas de
l'amour!

-- Nous verrons bien, apr�s six mois de mariage.

-- Mais, s'�cria L�on Renault, avez-vous le droit de disposer de


vous-m�me? Il y a une autre Cl�mentine, la vraie; elle vous a
tout sacrifi�; vous �tes engag� d'honneur envers elle; le
colonel Fougas est-il sourd � la voix de l'honneur?

-- Te moques-tu?... Que moi, j'�pouse une femme de soixante-


quatre ans?

-- Vous le devez! sinon pour elle, au moins pour votre fils.

-- Mon fils est grand gar�on; il a quarante-six ans, il n'a plus


besoin de mon appui.

-- Il a besoin de votre nom.

-- Je l'adopterai.

-- La loi s'y oppose! Vous n'�tes pas �g� de cinquante ans, et il


n'a pas quinze ans de moins que vous, au contraire!

-- Eh bien! je le l�gitimerai en �pousant la jeune Cl�mentine!

-- Comment voulez-vous qu'elle reconnaisse un enfant qui a plus du


double de son �ge?
-- Mais alors je ne peux pas le reconna�tre non plus, et je n'ai
pas besoin d'�pouser la vieille! D'ailleurs, je suis bien bon de
me casser la t�te pour un fils qui est peut-�tre mort... que dis-
je? il n'est peut-�tre pas venu � terme! J'aime et je suis aim�,
voil� le solide et le certain, et tu seras mon gar�on de noces!

-- Pas encore! Mlle Sambucco est mineure, et son tuteur est mon
p�re.

-- Ton p�re est un honn�te homme; et il n'aura pas la bassesse de


me la refuser.

-- Au moins vous demandera-t-il si vous avez une position, un


rang, une fortune � offrir � sa pupille!

-- Ma position? colonel; mon rang? colonel; ma fortune? la


solde du colonel. Et les millions de Dantzig! il ne faut pas que
je les oublie... Nous voici � la maison; donne-moi le testament
de ce bon vieux qui portait une perruque lilas; donne-moi aussi
des livres d'histoire, beaucoup de livres, tous ceux o� l'on parle
de Napol�on!

Le jeune Renault ob�it tristement au ma�tre qu'il s'�tait donn�


lui-m�me. Il conduisit Fougas dans une bonne chambre, lui remit le
testament de Mr Meiser et tout un rayon de biblioth�que, et
souhaita le bonsoir � son plus mortel ennemi. Le colonel
l'embrassa de force et lui dit:

-- Je n'oublierai jamais que je te dois la vie et Cl�mentine. �


demain, noble et g�n�reux enfant de ma patrie! � demain!

L�on redescendit au rez-de-chauss�e, passa devant la salle �


manger, o� Gothon essuyait les verres et mettait l'argenterie en
ordre, et rejoignit son p�re et sa m�re, qui l'attendaient au
salon. Les invit�s �taient partis, les bougies �teintes. Une seule
lampe �clairait la solitude; les deux mandarins de l'�tag�re,
immobiles dans leur coin, obscur, semblaient m�diter gravement sur
les caprices de la fortune.

-- H� bien? demanda Mme Renault.

-- Je l'ai laiss� dans sa chambre, plus fou et plus obstin� que


jamais. Cependant, j'ai une id�e.

-- Tant mieux! dit le p�re, car nous n'en avons plus. La douleur
nous a rendus stupides. Pas de querelles, surtout! Ces soldats de
l'Empire �taient des ferrailleurs terribles.

-- Oh! je n'ai pas peur de lui! C'est Cl�mentine qui


m'�pouvante. Avec quelle douceur et quelle soumission elle
�coutait ce maudit bavard!

-- Le coeur de la femme est un ab�me insondable. Enfin! que


penses-tu faire?

L�on d�veloppa longuement le projet qu'il avait con�u dans la rue,


au milieu de sa conversation avec Fougas.

-- Ce qui presse le plus, dit-il, c'est de soustraire Cl�mentine �


cette influence. Qu'il s'�loigne demain, la raison reprend son
empire, et nous nous marions apr�s-demain. Cela fait, je r�ponds
du reste.

-- Mais comment �loigner un acharn� pareil?

-- Je ne vois qu'un seul moyen, mais il est presque infaillible:


exploiter sa passion dominante. Ces gens-l� s'imaginent parfois
qu'ils sont amoureux, mais, dans le fond, ils n'aiment que la
poudre. Il s'agit de rejeter Fougas dans le courant des id�es
guerri�res. Son d�jeuner de demain chez le colonel du 23�me sera
une bonne pr�paration. Je lui ai fait entendre aujourd'hui qu'il
devait avant tout r�clamer son grade et ses �paulettes, et il a
donn� dans le panneau. Il ira donc � Paris. Peut-�tre y trouvera-
t-il quelques culottes de peau de sa connaissance; dans tous les
cas, il rentrera au service. Les occupations de son �tat feront
une diversion puissante; il ne songera plus � Cl�mentine, que
j'aurai mise en s�ret�. C'est � nous de lui fournir les moyens de
courir le monde; mais tous les sacrifices d'argent ne sont rien
aupr�s de ce bonheur que je veux sauver.

Mme Renault, femme d'ordre, bl�mait un peu la g�n�rosit� de son


fils.

-- Le colonel est un ingrat, disait-elle. On a d�j� trop fait en


lui rendant la vie. Qu'il se d�brouille maintenant!

-- Non, dit le p�re. Nous n'avons pas le droit de le renvoyer tout


nu. Bienfait oblige.

Cette d�lib�ration qui avait dur� cinq bons quarts d'heure fut
interrompue par un fracas �pouvantable. On e�t dit que la maison
croulait.

-- C'est encore lui! s'�cria L�on. Sans doute un acc�s de folie


furieuse!

Il courut, suivi de ses parents, et monta les escaliers quatre �


quatre. Une chandelle br�lait au seuil de la chambre. L�on la prit
et poussa la porte entr'ouverte.

Faut-il vous l'avouer? l'esp�rance et la joie lui parlaient plus


haut que la crainte. Il se croyait d�j� d�barrass� du colonel.
Mais le spectacle qui s'offrit � ses yeux d�tourna brusquement le
cours de ses id�es, et cet amoureux inconsolable se mit � rire
comme un fou. Un bruit de coups de pied, de coups de poing et de
soufflets; un groupe informe roulant sur le parquet dans les
convulsions d'une lutte d�sesp�r�e; voil� tout ce qu'il put voir
et entendre au premier abord. Bient�t Fougas, �clair� par la lueur
rouge�tre de la chandelle, s'aper�ut qu'il luttait avec Gothon
comme Jacob avec l'ange, et rentra confus et piteux dans son lit.

Le colonel s'�tait endormi sur l'histoire de Napol�on sans


�teindre sa bougie. Gothon, apr�s avoir termin� son service,
aper�ut de la lumi�re sous la porte. Elle se souvint de ce pauvre
Baptiste qui g�missait peut-�tre en purgatoire pour s'�tre laiss�
tomber du haut d'un toit. Esp�rant que Fougas pourrait lui donner
des nouvelles de son amouroux, elle frappa plusieurs fois, d'abord
doucement, puis beaucoup plus fort. Le silence du colonel et la
bougie allum�e firent comprendre � la servante qu'il y avait p�ril
en la demeure. Le feu pouvait gagner les rideaux et de l� toute la
maison. Elle d�posa donc sa chandelle, ouvrit la porte, et vint �
pas de loup �teindre la bougie. Mais soit que les yeux du dormeur
eussent per�u vaguement le passage d'une ombre, soit que Gothon,
grosse personne mal �quarrie, e�t fait craquer une feuille du
parquet, Fougas s'�veilla � demi, entendit le fr�lement d'une
robe, r�va quelqu'une de ces aventures qui animaient la vie de
garnison sous le premier empire, et �tendit les bras �
l'aveuglette en appelant Cl�mentine! Gothon, prise aux cheveux et
au corsage, riposta par un soufflet si masculin que l'ennemi se
crut attaqu� par un homme. De repr�sailles en repr�sailles, on
avait fini par s'�treindre et rouler sur le parquet.

Qui fut honteux? ce fut ma�tre Fougas. Gothon s'alla coucher,


passablement meurtrie; la famille Renault parla raison au colonel
et en obtint � peu pr�s tout ce qu'elle voulut. Il promit de
partir le lendemain, accepta � titre de pr�t la somme qui lui fut
offerte, et jura de ne point revenir qu'il n'e�t r�cup�r� ses
�paulettes et encaiss� l'h�ritage de Dantzig.

-- Alors, dit-il, j'�pouserai Cl�mentine.

Sur ce point-l�, il �tait superflu de discuter avec lui: c'�tait


une id�e fixe.

Tout le monde dormit solidement dans la maison Renault: les


ma�tres du logis, parce qu'ils avaient pass� trois nuits
blanches; Fougas et Gothon, parce qu'ils s'�taient rou�s de
coups, et le jeune C�lestin parce qu'il avait bu le fond de tous
les verres.

Le lendemain matin, Mr Rollon vint savoir si Fougas serait en �tat


de d�jeuner chez lui; il craignait tant soit peu de le trouver
sous une douche. Point du tout! L'insens� de la veille �tait sage
comme une image et frais comme un bouton de rose. Il se faisait la
barbe avec les rasoirs de L�on et fredonnait une ariette de
Nicolo. Il fut charmant avec ses h�tes et promit � Gothon de lui
faire une rente sur la succession de Mr Meiser.

D�s qu'il fut parti pour le d�jeuner, L�on courut chez sa fianc�e.

-- Tout va mieux, dit-il. Le colonel est beaucoup plus


raisonnable. Il a promis de partir aujourd'hui m�me pour Paris;
nous pourrons donc nous marier demain.

Mlle Virginie Sambucco loua fort ce plan de conduite, non


seulement parce qu'elle avait fait de grands appr�ts pour les
noces, mais surtout parce qu'un mariage diff�r� e�t �t� la fable
de toute la ville. D�j� les lettres de part �taient � la poste, le
maire averti, la chapelle de la Vierge retenue � la paroisse.
D�commander tout cela pour le caprice d'un revenant et d'un fou,
c'�tait offenser l'usage, la raison et le ciel lui-m�me.

Cl�mentine ne r�pondit gu�re que par des larmes. Elle ne pouvait


�tre heureuse, � moins d'�pouser L�on, mais elle aimait mieux
mourir, disait-elle, que de donner sa main sans la permission de
Mr Fougas. Elle promit de l'implorer � deux genoux s'il le fallait
et de lui arracher son consentement.
-- Mais s'il refuse? Et c'est trop vraisemblable!

-- Je le supplierai de nouveau jusqu'� ce qu'il dise oui.

Tout le monde se r�unit pour lui prouver qu'elle �tait folle; sa


tante, L�on, Mr et Mme Renault, Mr Martout, Mr Bonnivet et tous
les amis des deux familles. Elle se soumit enfin, mais presque au
m�me instant la porte s'ouvrit et Mr Audret se pr�cipita dans le
salon en disant:

-- Eh bien! voil� du nouveau! Le colonel Fougas qui se bat


demain avec Mr du Marnet!

La jeune fille tomba comme foudroy�e entre les mains de L�on


Renault.

-- C'est Dieu qui me punit, s'�cria-t-elle. Et le ch�timent de mon


impi�t� ne s'est pas fait attendre! Me forcerez-vous encore �
vous ob�ir? Me tra�nera-t-on � l'autel malgr� lui, � l'heure m�me
o� il exposera sa vie?

Personne n'osa plus insister en la voyant dans un �tat si


pitoyable. Mais L�on fit des voeux sinc�res pour que la victoire
rest�t au colonel de cuirassiers. Il eut tort, j'en conviens, mais
quel amant serait assez vertueux pour lui jeter la pierre?

Voici comment le beau Fougas avait employ� sa journ�e.

� dix heures du matin, les deux plus jeunes capitaines du 23�me


vinrent le prendre en c�r�monie pour le conduire � la maison du
colonel. Mr Rollon habitait un petit palais de l'�poque imp�riale.
Une plaque de marbre, incrust�e au-dessus de la porte coch�re,
portait encore les mots: _Minist�re des finances_. Souvenir du
temps glorieux o� la cour de Napol�on suivait le ma�tre �
Fontainebleau!

Le colonel Rollon, le lieutenant-colonel, le gros major, les trois


chefs de bataillon, le chirurgien-major, et dix � douze officiers
attendaient en plein air l'arriv�e de l'illustre revenant. Le
drapeau �tait debout au milieu de la cour, sous la garde du porte-
enseigne et d'un peloton de sous-officiers choisis pour cet
honneur. La musique du r�giment occupait le fond du tableau, �
l'entr�e du jardin. Huit faisceaux d'armes, improvis�s le matin
m�me par les armuriers du corps, embellissaient les murs et les
grilles. Une compagnie de grenadiers, l'arme au pied, attendait.

� l'entr�e de Fougas, la musique joua le fameux: _Partant pour la


Syrie_; les grenadiers pr�sent�rent les armes; les tambours
battirent aux champs; les sous-officiers et les soldats
cri�rent: �Vive le colonel Fougas!� Les officiers se port�rent
en masse vers le doyen de leur r�giment. Tout cela n'�tait ni
r�gulier, ni disciplinaire; mais il faut bien passer quelque
chose � de braves soldats qui retrouvent un anc�tre. C'�tait pour
eux comme une petite d�bauche de gloire.

Le h�ros de la f�te serra la main du colonel et des officiers avec


autant d'effusion que s'il avait retrouv� de vieux camarades. Il
salua cordialement les sous-officiers et les soldats, s'approcha
du drapeau, mit un genou en terre, se releva fi�rement, saisit la
hampe, se tourna vers la foule attentive et dit:

-- Amis, c'est � l'ombre du drapeau qu'un soldat de la France,


apr�s quarante-six ans d'exil, retrouve aujourd'hui sa famille.
Honneur � toi, symbole de la patrie, vieux compagnon de nos
victoires, h�ro�que soutien de nos malheurs! Ton aigle radieuse a
plan� sur l'Europe prostern�e et tremblante! Ton aigle bris�e
luttait encore obstin�ment contre la fortune, et terrifiait les
potentats! Honneur � toi qui nous as conduits � la gloire, � toi
qui nous as d�fendus contre l'accablement du d�sespoir! Je t'ai
vu toujours debout dans les supr�mes dangers, fier drapeau de mon
pays! Les hommes tombaient autour de toi comme les �pis fauch�s
par le moissonneur; seul, tu montrais � l'ennemi ton front
inflexible et superbe. Les boulets et les balles t'ont cribl� de
blessures, mais jamais l'audacieux �tranger n'a port� la main sur
toi. Puisse l'avenir ceindre ton front de nouveaux lauriers!
Puisses-tu conqu�rir de nouveaux et vastes royaumes, que la
fatalit� ne nous reprendra plus! La grande �poque va rena�tre;
crois-en la voix d'un guerrier qui sort de son tombeau pour te
dire: �En avant!� Oui, je le jure par les m�nes de celui qui
nous commandait � Wagram! Il y aura de beaux jours pour la
France, tant que tu abriteras de tes plis glorieux la fortune du
brave 23�me!

Cette �loquence militaire et patriotique enleva tous les coeurs.


Fougas fut applaudi, f�t�, embrass� et presque port� en triomph�
dans la salle du festin.

Assis � table en face de Mr Rollon, comme s'il e�t �t� un second


ma�tre du logis, il d�jeuna bien, parla beaucoup et but davantage.
Vous rencontrez dans le monde des gens qui se grisent sans boire.
Fougas n'�tait point de ceux-l�. Il ne s'enivrait pas � moins de
trois bouteilles. Souvent m�me il allait beaucoup plus loin, sans
tomber.

Les toasts qui furent port�s au dessert se distinguaient par


l'�nergie et la cordialit�. Je voulais les citer tous � la file,
mais je remarque qu'ils tiendraient trop de place, et que les
derniers, qui furent les plus touchants, n'�taient pas d'une
clart� voltairienne.

On se leva de table � deux heures et l'on se rendit en masse au


caf� militaire, o� les officiers du 23�me offraient un punch aux
deux colonels. Ils avaient invit�, par un sentiment de haute
convenance, les officiers sup�rieurs du r�giment de cuirassiers.

Fougas, plus ivre � lui tout seul qu'un bataillon de Suisse,


distribua force poign�es de main. Mais � travers le nuage qui
voilait son esprit, il reconnut la figure et le nom de Mr du
Marnet, et fit la grimace. Entre officiers et surtout entre
officiers d'armes diff�rentes, la politesse est un peu excessive,
l'�tiquette un peu s�v�re, l'amour-propre un peu susceptible. Mr
du Marnet, qui �tait un homme du meilleur monde, comprit �
l'attitude de Mr Fougas qu'il ne se trouvait pas en pr�sence d'un
ami.

Le punch apparut, flamboya, s'�teignit dans sa force, et se


r�pandit � grandes cuiller�es dans une soixantaine de verres.
Fougas trinqua avec tout le monde, except� avec Mr du Marnet. La
conversation, qui �tait vari�e et bruyante, souleva imprudemment
une question de m�tier. Un commandant de cuirassiers demanda �
Fougas s'il avait vu cette admirable charge de Bordesoulle qui
pr�cipita les Autrichiens dans la vall�e de Plauen. Fougas avait
connu personnellement le g�n�ral Bordesoulle et vu de ses yeux la
belle manoeuvre de grosse cavalerie qui d�cida la victoire de
Dresde. Mais il crut �tre d�sagr�able � Mr du Marnet en affectant
un air d'ignorance ou d'indiff�rence.

-- De notre temps, dit-il, la cavalerie servait surtout apr�s la


bataille; nous l'employions � ramener les ennemis que nous avions
dispers�s.

On se r�cria fort, on jeta dans la balance le nom glorieux de


Murat.

-- Sans doute, sans doute, dit-il en hochant la t�te, Murat �tait


un bon g�n�ral dans sa petite sph�re; il suffisait parfaitement �
ce qu'on attendait de lui. Mais si la cavalerie avait Murat,
l'infanterie avait Napol�on.

Mr du Marnet fit observer judicieusement que Napol�on, si l'on


tenait beaucoup � le confisquer au profit d'une seule arme,
appartiendrait � l'artillerie.

-- Je le veux bien, monsieur, r�pondit Fougas, l'artillerie et


l'infanterie. L'artillerie de loin, l'infanterie de pr�s..., la
cavalerie � c�t�.

-- Pardon encore, reprit Mr du Marnet, vous voulez dire sur les


c�t�s, ce qui est bien diff�rent.

-- Sur les c�t�s, � c�t�, je m'en moque! Quant � moi, si je


commandais en chef, je mettrais la cavalerie de c�t�.

Plusieurs officiers de cavalerie se jetaient d�j� dans la


discussion. Mr du Marnet les retint et fit signe qu'il d�sirait
r�pondre seul � Fougas.

-- Et pourquoi donc, s'il vous pla�t, mettriez-vous la cavalerie


de c�t�?

-- Parce que le cavalier est un soldat incomplet.

-- Incomplet!

-- Oui, monsieur, et la preuve c'est que l'�tat est oblig�


d'acheter pour quatre ou cinq cents francs de cheval, afin de le
compl�ter! Et que le cheval re�oive une balle ou un coup de
ba�onnette, le cavalier n'est plus bon � rien. Avez-vous jamais vu
un cavalier par terre? C'est du joli!

-- Je me vois tous les jours � pied, et je ne me trouve pas


ridicule.

-- Je suis trop poli pour vous contredire!

-- Et moi, monsieur, je suis trop juste pour opposer un paradoxe �


un autre. Que penseriez-vous de ma logique, si je vous disais
(l'id�e n'est pas de moi, je l'ai trouv�e dans un livre), si je
vous disais: �J'estime l'infanterie, mais le fantassin est un
soldat incomplet, un d�sh�rit�, un infirme priv� de ce compl�ment
naturel de l'homme de guerre qu'on appelle cheval!� J'admire son
courage, je reconnais qu'il se rend utile dans les batailles, mais
enfin le pauvre diable n'a que deux pieds � son service, lorsque
nous en avons quatre! Vous trouvez qu'un cavalier � pied est
ridicule; mais le fantassin est-il toujours bien brillant
lorsqu'on lui met un cheval entre les jambes? J'ai vu
d'excellents capitaines d'infanterie que le ministre de la guerre
embarrassait cruellement en les nommant chefs de bataillon. Ils
disaient en se grattant l'oreille: �Ce n'est pas tout de monter
en grade, il faut encore monter � cheval!�

Cette vieille plaisanterie amusa un instant l'auditoire. On rit,


et la moutarde monta de plus en plus au nez de Fougas.

-- De mon temps, dit-il, un fantassin devenait cavalier en vingt-


quatre heures, et celui qui voudrait faire une partie de cheval
avec moi, le sabre � la main, je lui montrerais ce que c'est que
l'infanterie!

-- Monsieur, r�pondit froidement Mr du Marnet, j'esp�re que les


occasions ne vous manqueront pas � la guerre. C'est l� qu'un vrai
soldat montre son talent et son courage. Fantassins et cavaliers,
nous appartenons tous � la France. C'est � elle que je bois,
monsieur, et j'esp�re que vous ne refuserez pas de choquer votre
verre contre le mien. � la France!

C'�tait, ma foi, bien parl� et bien conclu. Le cliquetis des


verres donna raison � Mr du Marnet. Fougas, lui-m�me, s'approcha
de son adversaire et trinqua franchement avec lui. Mais il lui dit
� l'oreille, en grasseyant beaucoup:

-- J'esp�re, � mon tour, que vous ne refuserez pas la partie de


sabre que j'ai eu l'honneur de vous offrir!

-- Comme il vous plaira, dit le colonel de cuirassiers.

Le revenant, plus ivre que jamais, sortit de la foule avec deux


officiers qu'il prit au hasard. Il leur d�clara qu'il se tenait
pour offens� par Mr du Marnet, que la provocation �tait faite et
accept�e, et que l'affaire irait toute seule:

-- D'autant plus, ajouta-t-il en confidence, qu'il y a une femme


entre nous! Voici mes conditions, elles sont tout � l'honneur de
l'infanterie, de l'arm�e et de la France: nous nous battrons �
cheval, nus jusqu'� la ceinture, mont�s � crin sur deux �talons!
L'arme? le sabre de cavalerie! Au premier sang! Je veux
corriger un faquin, je ne veux point ravir un soldat � la France!

Ces conditions furent jug�es absurdes par les t�moins de Mr du


Marnet; on les accepta cependant, car l'honneur militaire veut
qu'on affronte tous les dangers, m�me absurdes.

Fougas employa le reste du jour � d�sesp�rer les pauvres Renault.


Fier de l'empire qu'il exer�ait sur Cl�mentine, il d�clara ses
volont�s, jura de la prendre pour femme d�s qu'il aurait retrouv�
grade, famille et fortune, et lui d�fendit jusque-l� de disposer
d'elle-m�me. Il rompit en visi�re � L�on et � ses parents, refusa
leurs services et quitta leur maison apr�s un solennel �change de
gros mots. L�on conclut en disant qu'il ne c�derait sa femme
qu'avec la vie; le colonel haussa les �paules et tourna casaque,
emportant, sans y penser, les habits du p�re et le chapeau du
fils. Il demanda 500 francs � Mr Rollon, loua une chambre �
l'h�tel du _Cadran-Bleu_, se coucha sans souper et dormit tout
d'une �tape jusqu'� l'arriv�e de ses t�moins.

On n'eut pas besoin de lui raconter ce qui s'�tait pass� la


veille. Les fum�es du punch et du sommeil se dissip�rent en un
instant. Il plongea sa t�te et ses mains dans un baquet d'eau
fra�che et dit:

-- Voil� ma toilette. Maintenant, vive l'Empereur! Allons nous


aligner!

Le terrain choisi d'un commun accord �tait le champ de manoeuvres.


C'est une plaine sablonneuse, enclav�e dans la for�t, � bonne
distance de la ville. Tous les officiers de la garnison s'y
transport�rent d'eux-m�mes; on n'eut pas besoin de les inviter.
Plus d'un soldat y courut en contrebande et prit son billet sur un
arbre. La gendarmerie elle-m�me embellissait de sa pr�sence cette
petite f�te de famille. On allait voir aux prises dans un tournoi
h�ro�que non seulement l'infanterie et la cavalerie, mais la
vieille et la jeune arm�e. Le spectacle r�pondit pleinement �
l'attente du public. Personne ne fut tent� de siffler la pi�ce et
tout le monde en eut pour son argent.

� neuf heures pr�cises, les combattants entr�rent en lice avec


leurs quatre t�moins et le juge du camp. Fougas, nu jusqu'� la
ceinture, �tait beau comme un jeune dieu. Son corps svelte et
nerveux, sa t�te souriante et fi�re, la m�le coquetterie de ses
mouvements lui valurent un succ�s d'entr�e. Il faisait cabrer son
cheval anglais et saluait l'assistance avec la pointe de
l'espadon.

Mr du Marnet, blond, fort, assez velu, model� comme le Bacchus


indien et non comme l'Achille, laissait voir sur son front un
l�ger nuage d'ennui. Il ne fallait pas �tre magicien pour
comprendre que ce duel _in naturalibus_, sous les yeux de ses
propres officiers, lui semblait inutile et m�me ridicule. Son
cheval �tait un demi-sang percheron, une b�te vigoureuse et pleine
de feu.

Les t�moins de Fougas montaient assez mal; ils partageaient leur


attention entre le combat et leurs �triers. Mr du Marnet avait
choisi les deux meilleurs cavaliers de son r�giment, un chef
d'escadron et un capitaine commandant. Le juge du camp �tait le
colonel Rollon, excellent cavalier.

Au signal qu'il donna, Fougas courut droit � son adversaire en


pr�sentant la pointe du sabre dans la position de prime, comme un
soldat de cavalerie qui charge les fantassins en carr�. Mais il
s'arr�ta � trois longueurs de cheval et d�crivit autour de Mr du
Marnet sept ou huit cercles rapides, comme un Arabe dans une
fantasia. Mr du Marnet, oblig� de tourner sur lui-m�me en se
d�fendant de tous c�t�s, piqua des deux, rompit le cercle, prit du
champ et mena�a de recommencer la m�me manoeuvre autour de Fougas.
Mais le revenant ne l'attendit pas. Il s'enfuit au grand galop, et
fit un tour d'hippodrome, toujours poursuivi par Mr du Marnet. Le
cuirassier, plus lourd et mont� sur un cheval moins vite, fut
distanc�. Il se vengea en criant � Fougas:

-- Eh! monsieur! il fallait me dire que c'�tait une course et


pas une bataille! J'aurais pris ma cravache au lieu d'un
espadon!

Mais d�j� Fougas revenait sur lui, haletant et furieux.

-- Attends-moi l�! criait-il; je t'ai montr� le cavalier;


maintenant tu vas voir le soldat!

Et il lui allongea un coup de pointe qui l'aurait travers� comme


un cerceau si Mr du Marnet ne f�t pas venu � temps � la parade. Il
riposta par un joli coup de quarte, assez puissant pour couper en
deux l'invincible Fougas. Mais l'autre �tait plus leste qu'un
singe. Il para de tout son corps en se laissant couler � terre et
remonta sur sa b�te au m�me instant.

-- Mes compliments! dit Mr du Marnet. On ne fait pas mieux au


cirque!

-- Ni � la guerre non plus, r�pondit l'autre. Ah! sc�l�rat! tu


blagues la vieille arm�e? � toi! Manqu�! Merci de la riposte,
mais ce n'est pas encore la bonne; je ne mourrai pas de celle-
l�! Tiens! tiens! tiens! Ah! tu pr�tends que le fantassin est
un homme incomplet! C'est nous qui allons te d�compl�ter les
membres! � toi la botte! Il l'a par�e! Et il croit peut-�tre
qu'il se prom�nera ce soir sous les fen�tres de Cl�mentine.
Tiens! voil� pour Cl�mentine, et voil� pour l'infanterie!
Pareras-tu celle-ci? Oui, tra�tre! Et celle-l�? Encore! mais
tu les pareras donc toutes, sacr�ventrenom de bleu! Victoire!
Ah! monsieur! Votre sang coule! Qu'ai-je fait? Au diable
l'espadon, le cheval et tout! Major! major, accourez vite!
Monsieur, laissez-vous aller dans mes bras! Animal que je suis!
Comme si tous les soldats n'�taient pas fr�res! Ami, pardonne-
moi! Je voudrais racheter chaque goutte de ton sang au prix de
tout le mien! Mis�rable Fougas, incapable de ma�triser ses
passions f�roces! � vous, Esculape de Mars! dites-moi que le fil
de ses jours ne sera pas tranch�! Je ne lui survivrais pas, car
c'est un brave!

Mr du Marnet avait une entaille magnifique qui �charpait le bras


et le flanc gauches, et le sang ruisselait � faire fr�mir. Le
chirurgien, qui s'�tait pourvu d'eau h�mostatique, se h�ta
d'arr�ter l'h�morragie. La blessure �tait plus longue que
profonde; on pouvait la gu�rir en quelques jours. Fougas porta
lui-m�me son adversaire jusqu'� la voiture, et ce n'est pas ce
qu'il fit de moins fort. Il voulut absolument se joindre aux deux
officiers qui ramenaient Mr du Marnet � la maison; il accabla le
bless� de ses protestations, et lui jura tout le long du chemin
une amiti� �ternelle. Arriv�, il le coucha, l'embrassa, le baigna
de ses larmes et ne le quitta point qu'il ne l'e�t entendu
ronfler.

Six heures sonnaient; il s'en alla d�ner � l'h�tel avec ses


t�moins et le juge du camp, qu'il avait invit�s apr�s la bataille.
Il les traita magnifiquement et se grisa de m�me.

XV -- O� l'on verra qu'il n'y a pas loin du Capitole � la roche


Tarp�ienne.

Le lendemain, apr�s une visite � Mr du Marnet il �crivit �


Cl�mentine:

�Lumi�re de ma vie, je quitte ces lieux, t�moins de mon funeste


courage et d�positaires de mon amour. C'est au sein de la
capitale, au pied du tr�ne, que je porte mes premiers pas. Si
l'h�ritier du dieu des combats n'est pas sourd � la voix du sang
qui coule dans ses veines, il me rendra mon �p�e et mes �paulettes
pour que je les apporte � tes genoux. Sois-moi fid�le, attends,
esp�re: que ces lignes te servent de talisman contre les dangers
qui menacent ton ind�pendance. � ma Cl�mentine! garde-toi pour
ton

�Victor FOUGAS.�

Cl�mentine ne lui r�pondit rien, mais au moment de monter en


wagon, il fut accost� par un commissionnaire qui lui remit un joli
portefeuille de cuir rouge et s'enfuit � toutes jambes. Ce carnet
tout neuf, solide et bien ferm�, renfermait douze cents francs en
billets de banque, toutes les �conomies de la jeune fille. Fougas
n'eut pas le temps de d�lib�rer sur ce point d�licat. On le poussa
dans une voiture, la machine siffla et le train partit.

Le colonel commen�a par repasser dans sa m�moire les divers


�v�nements qui s'�taient succ�d� dans sa vie en moins d'une
semaine. Son arrestation dans les glaces de la Vistule, sa
condamnation � mort, sa captivit� dans la forteresse de
Liebenfeld, son r�veil � Fontainebleau, l'invasion de 1814, le
retour de l'�le d'Elbe, les cent jours, la mort de l'Empereur et
du roi de Rome, la restauration bonapartiste de 1852, la rencontre
d'une jeune fille en tout semblable � Cl�mentine Pichon, le
drapeau du 23�me, le duel avec un colonel de cuirassiers, tout cela,
pour Fougas, n'avait pas pris plus de quatre jours! La nuit du 11
novembre 1813 au 17 ao�t 1859, lui paraissait m�me un peu moins
longue que les autres; c'�tait la seule fois qu'il e�t dormi tout
d'un somme et sans r�ver.

Un esprit moins actif, un coeur moins chaud se f�t peut-�tre


laiss� tomber dans une sorte de m�lancolie. Car enfin, celui qui a
dormi quarante-six ans, doit �tre un peu d�pays� dans son propre
pays. Plus de parents, plus d'amis, plus un visage connu sur toute
la surface de la terre! Ajoutez une multitude de mots, d'id�es,
de coutumes, d'inventions nouvelles qui lui font sentir le besoin
d'un cic�rone et lui prouvent qu'il est �tranger. Mais Fougas, en
rouvrant les yeux, s'�tait jet� au beau milieu de l'action,
suivant le pr�cepte d'Horace. Il s'�tait improvis� des amis, des
ennemis, une ma�tresse, un rival. Fontainebleau, sa deuxi�me ville
natale, �tait provisoirement le chef-lieu de son existence. Il s'y
sentait aim�, ha�, redout�, admir�, connu enfin. Il savait que
dans cette sous-pr�fecture son nom ne pourrait plus �tre prononc�
sans �veiller un �cho. Mais ce qui le rattachait surtout au temps
moderne, c'�tait sa parent� bien �tablie avec la grande famille de
l'arm�e. Partout o� flotte un drapeau fran�ais, le soldat, jeune
ou vieux, est chez lui. Autour de ce clocher de la patrie, bien
autrement cher et sacr� que le clocher du village, la langue, les
id�es, les institutions changent peu. Les hommes ont beau mourir;
ils sont remplac�s par d'autres qui leur ressemblent, qui pensent,
parlent et agissent de m�me; qui ne se contentent pas de rev�tir
l'uniforme de leurs devanciers, mais h�ritent encore de leurs
souvenirs, de leur gloire acquise, de leurs traditions, de leurs
plaisanteries, de certaines intonations de leur voix. C'est ce qui
explique la subite amiti� de Fougas pour le nouveau colonel du
23�me, apr�s un premier mouvement de jalousie, et la brusque
sympathie qu'il t�moigna � Mr du Marnet, d�s qu'il vit couler le
sang de sa blessure. Les querelles entre soldats sont des
discussions de famille, qui n'effacent jamais la parent�.

Fermement persuad� qu'il n'�tait pas seul au monde, Mr Fougas


prenait plaisir � tous les objets nouveaux que la civilisation lui
mettait sous les yeux. La vitesse du chemin de fer l'enivrait
positivement. Il s'�tait �pris d'un v�ritable enthousiasme pour
cette force de la vapeur, dont la th�orie �tait lettre close pour
lui, mais il pensait aux r�sultats:

�Avec mille machines comme celle-ci, deux mille canons ray�s et


deux cent mille gaillards comme moi, Napol�on aurait conquis le
monde en six semaines. Pourquoi ce jeune homme qui est sur le
tr�ne ne se sert-il pas des instruments qu'il a en main? Peut-
�tre n'y a-t-il pas song�. C'est bon, je vais le voir. S'il m'a
l'air d'un homme capable, je lui donne mon id�e, il me nomme
ministre de la guerre, et en avant, marche!�

Il s'�tait fait expliquer l'usage de ces grands fils de fer qui


courent sur des poteaux tout le long de la voie.

�Nom de nom! disait-il, voil� des aides de camp rapides et


discrets. Rassemblez-moi tout �a aux mains d'un chef d'�tat-major
comme Berthier, l'univers sera pris comme dans un filet par la
simple volont� d'un homme!�

Sa m�ditation fut interrompue � trois kilom�tres de Melun, par les


sons d'une langue �trang�re. Il dressa l'oreille, puis bondit dans
son coin comme un homme qui s'est assis sur un fagot d'�pines.
Horreur! c'�tait de l'anglais! Un de ces monstres qui ont
assassin� Napol�on � Sainte-H�l�ne, pour s'assurer le monopole des
cotons, �tait entr� dans le compartiment avec une femme assez
jolie et deux enfants magnifiques.

-- Conducteur! arr�tez! cria Fougas, en se penchant � mi-corps


en dehors de la porti�re.

-- Monsieur, lui dit l'Anglais en bon fran�ais, je vous conseille


de patienter jusqu'� la prochaine station. Le conducteur ne vous
entend pas, et vous risquez de tomber sur la voie. Si d'ici l� je
pouvais vous �tre bon � quelque chose, j'ai ici un flacon d'eau-
de-vie et une pharmacie de voyage.

-- Non, monsieur, r�pondit Fougas du ton le plus rogue. Je n'ai


besoin de rien et j'aimerais mieux mourir que de rien accepter
d'un Anglais! Si j'appelle le conducteur, c'est parce que je veux
changer de voiture et purger mes yeux d'un ennemi de l'Empereur!
-- Je vous assure, monsieur, r�pliqua l'Anglais, que je ne suis
pas un ennemi de l'Empereur. J'ai eu l'honneur d'�tre re�u chez
lui lorsqu'il habitait Londres; il a m�me daign� s'arr�ter
quelques jours dans mon petit ch�teau de Lancashire.

-- Tant mieux pour vous si ce jeune homme est assez bon pour
oublier ce que vous avez fait � sa famille; mais Fougas ne vous
pardonnera jamais vos crimes envers son pays!

L�-dessus, comme on arrivait � la gare de Melun il ouvrit la


porti�re et s'�lan�a dans un autre compartiment. Il s'y trouva
seul devant deux jeunes messieurs qui n'avaient point des
physionomies anglaises, et qui parlaient fran�ais avec le plus pur
accent tourangeau. L'un et l'autre portaient leurs armoiries au
petit doigt, afin que personne n'ignor�t leur qualit� de
gentilshommes. Fougas �tait trop pl�b�ien pour go�ter beaucoup la
noblesse; mais, au sortir d'un compartiment peupl� d'insulaires,
il fut heureux de rencontrer deux Fran�ais.

-- Amis, dit-il en se penchant vers eux avec un sourire cordial,


nous sommes enfants de la m�me m�re. Salut � vous; votre aspect
me retrempe!

Les deux jeunes gens ouvrirent de grands yeux, s'inclin�rent �


demi et se renferm�rent dans leur conversation, sans r�pondre
autrement aux avances de Fougas.

-- Ainsi donc, mon cher Astophe, disait l'un, tu as vu le roi �


Froshdorf?

-- Oui, mon bon Am�ric; et il m'a re�u avec la gr�ce la plus


touchante. �Vicomte, m'a-t-il dit, vous �tes d'un sang connu pour
sa fid�lit�. Nous nous souviendrons de vous le jour o� Dieu nous
r�tablira sur le tr�ne de nos anc�tres. Dites � notre brave
noblesse de Touraine que nous nous recommandons � ses pri�res et
que nous ne l'oublions jamais dans les n�tres.�

-- Pitt et Cobourg! murmura Fougas entre ses dents. Voil� deux


petits gaillards qui conspirent avec l'arm�e de Cond�! Mais,
patience!

Il serra les poings et pr�ta l'oreille.

-- Il ne t'a rien dit de la politique?

-- Quelques mots en l'air. Entre nous, je ne crois pas qu'il s'en


occupe beaucoup; il attend les �v�nements.

-- Il n'attendra plus bien longtemps.

-- Qui sait?

-- Comment! qui sait? L'empire n'en a pas pour six mois. Mgr de
Montereau le disait encore lundi dernier chez ma tante la
chanoinesse.

-- Moi, je leur donne un an, parce que leur campagne d'Italie les
a raffermis dans le bas peuple. Oh! je ne me suis pas g�n� pour
le dire au roi!
-- Sacrebleu! messieurs, c'est trop fort! interrompit Fougas.
Est-ce en France que des Fran�ais parlent ainsi des institutions
fran�aises? Retournez � votre ma�tre, dites-lui que l'empire est
�ternel, parce qu'il est fond� sur le granit populaire et ciment�
par le sang des h�ros. Et si le roi vous demande qui est-ce qui a
dit �a, vous lui r�pondrez: C'est le colonel Fougas, d�cor� �
Wagram de la propre main de l'Empereur!

Les deux jeunes gens se regard�rent, �chang�rent un sourire, et le


vicomte dit au marquis:

-- _What is that_?

-- _A madman_.

-- _No_, _dear_: _a mad dog_.

-- _Nothing else_.

-- Tr�s bien, messieurs, cria le colonel. Parlez anglais,


maintenant; vous en �tes dignes!

Il changea de compartiment � la station suivante et tomba dans un


groupe de jeunes peintres. Il les appela disciples de Xeuxis et
leur demanda des nouvelles de G�rard, de Gros et de David. Ces
messieurs trouv�rent la plaisanterie originale, et lui
recommand�rent d'aller voir Talma dans la nouvelle trag�die
d'Arnault.

Les fortifications de Paris l'�blouirent beaucoup, le


scandalis�rent un peu.

-- Je n'aime pas cela, dit-il � ses voisins. Le vrai rempart de la


capitale c'est le courage d'un grand peuple. Entasser des bastions
autour de Paris c'est dire � l'ennemi qu'il peut vaincre la
France.

Le train s'arr�ta enfin � la gare de Mazas. Le colonel, qui


n'avait point de bagages, s'en alla fi�rement, les mains dans ses
poches, � la recherche de l'h�tel de Nantes. Comme il avait pass�
trois mois � Paris vers l'ann�e 1810, il croyait conna�tre la
ville. C'est pourquoi il ne manqua pas de s'y perdre en arrivant.
Mais, dans les divers quartiers qu'il parcourut au hasard, il
admira les grands changements qu'on avait faits en son absence.
Fougas adorait les rues bien longues, bien larges, bord�es de
grosses maisons uniformes; il fut oblig� de reconna�tre que
l'�dilit� parisienne se rapprochait activement de son id�al. Ce
n'�tait pas encore la perfection absolue, mais quel progr�s!

Par une illusion bien naturelle, il s'arr�ta vingt fois pour


saluer des figures de connaissance; mais personne ne le reconnut.

Apr�s cinq heures de marche, il atteignit la place du Carrousel.


L'h�tel de Nantes n'y �tait plus; mais en revanche, on avait
achev� le Louvre. Fougas perdit un quart d'heure � regarder ce
monument et une demi-heure � contempler deux zouaves de la garde
qui jouaient au piquet. Il s'informa si l'Empereur �tait � Paris;
on lui montra le drapeau qui flottait sur les Tuileries.
-- Bon, dit-il; mais il faut d'abord que je me fasse habiller de
neuf.

Il retint une chambre dans un h�tel de la rue Saint-Honor� et


demanda au gar�on quel �tait le plus c�l�bre tailleur de Paris. Le
gar�on lui pr�ta un _Almanach du commerce_, Fougas chercha le
bottier de l'Empereur, le chemisier de l'Empereur, le chapelier,
le tailleur, le coiffeur, le gantier de l'Empereur; il inscrivit
leurs noms et leurs adresses sur le carnet de Cl�mentine, apr�s
quoi il prit une voiture et se mit en course.

Comme il avait le pied petit et bien tourn�, il trouva sans


difficult� des chaussures toutes faites; on promit aussi de lui
porter dans la soir�e tout le linge dont il avait besoin. Mais
lorsqu'il expliqua au chapelier quelle coiffure il pr�tendait
planter sur sa t�te, il rencontra de grandes difficult�s. Son
id�al �tait un chapeau �norme, large du haut, �troit du bas,
renfl� des bords, cambr� en arri�re et en avant; bref, le meuble
historique auquel le fondateur de la Bolivie a donn� autrefois son
nom. Il fallut bouleverser les magasins, et fouiller jusque dans
les archives pour trouver ce qu'il d�sirait.

-- Enfin! s'�cria le chapelier, voil� votre affaire. Si c'est


pour un costume de th��tre, vous serez content; l'effet comique
est certain.

Fougas r�pondit s�chement que ce chapeau �tait beaucoup moins


ridicule que tous ceux qui circulaient dans les rues de Paris.

Chez le c�l�bre tailleur de la rue de la Paix, ce fut presque une


bataille.

-- Non, monsieur, disait Alfred, je ne vous ferai jamais une


redingote � brandebourgs et un pantalon � la cosaque! Allez-vous-
en chez Babin ou chez Moreau, si vous voulez un costume de
carnaval; mais il ne sera pas dit qu'un homme aussi bien tourn�
est sorti de chez nous en caricature!

-- Tonnerre et patrie! r�pondait Fougas; vous avez la t�te de


plus que moi, monsieur le g�ant, mais je suis le colonel du grand
Empire, et ce n'est pas aux tambours-majors � donner des ordres
aux colonels!

Ce diable d'homme eut le dernier mot. On lui prit mesure, on


ouvrit un album et l'on promit de l'habiller, dans les vingt-
quatre heures, � la derni�re mode de 1813. On lui fit voir des
�toffes � choisir, des �toffes anglaises. Il les rejeta avec
m�pris.

-- Drap bleu de France, dit-il, et fabriqu� en France! Et coupez-


moi �a de telle fa�on que tous ceux qui me verront passer en p�kin
s'�crient: �C'est un militaire!�

Les officiers de notre temps ont pr�cis�ment la coquetterie


inverse; ils s'appliquent � ressembler � tous les autres
_gentlemen_ lorsqu'ils prennent l'habit civil.

Fougas se commanda, rue Richelieu, un col de satin noir qui


cachait la chemise et montait jusqu'aux oreilles; puis il
descendit vers le Palais-Royal, entra dans un restaurant c�l�bre
et se fit servir � d�ner. Comme il avait d�jeun� sur le pouce chez
un p�tissier du boulevard, son app�tit, aiguis� par la marche, fit
des merveilles. Il but et mangea comme � Fontainebleau. Mais la
carte � payer lui parut de digestion difficile: il en avait pour
cent dix francs et quelques centimes.

-- Diable! dit-il, la vie est devenue ch�re � Paris.

L'eau-de-vie entrait dans ce total pour une somme de neuf francs.


On lui avait servi une bouteille et un verre comme un d� �
coudre; ce joujou avait amus� Fougas: il trouva plaisant de le
remplir et de le vider douze fois. Mais en sortant de table il
n'�tait pas ivre: une aimable gaiet�, rien de plus. La fantaisie
lui vint de regagner quelques pi�ces de cent sous au n� 113. Un
marchand de bouteilles �tabli dans la maison lui apprit que la
France ne jouait plus depuis une trentaine d'ann�es. Il poussa
jusqu'au Th��tre-Fran�ais pour voir si les com�diens de l'Empereur
ne donnaient pas quelque belle trag�die, mais l'affiche lui
d�plut. Des com�dies modernes jou�es par des acteurs nouveaux! Ni
Talma, ni Fleury, ni Th�nard, ni les Baptiste, ni Mlle Mars, ni
Mlle Raucourt! Il s'en fut � l'Op�ra, o� l'on donnait Charles VI.
La musique l'�tonna d'abord; il n'�tait pas accoutum� � entendre
tant de bruit hors des champs de bataille. Bient�t cependant ses
oreilles s'endurcirent au fracas des instruments; la fatigue du
jour, le plaisir d'�tre bien assis, le travail de la digestion, le
plong�rent dans un demi-sommeil. Il se r�veilla en sursaut � ce
fameux chant patriotique:

_Guerre aux tyrans! jamais, jamais en France,_


_Jamais l'Anglais ne r�gnera!_

-- Non! s'�cria-t-il en �tendant les bras vers la sc�ne. Jamais!


jurons-le tous ensemble sur l'autel sacr� de la patrie! P�risse
la perfide Albion! Vive l'Empereur!

Le parterre et l'orchestre se lev�rent en m�me temps, moins pour


s'associer au serment de Fougas que pour lui imposer silence. Dans
l'entracte suivant, un commissaire de police lui dit � l'oreille
que lorsqu'on avait d�n� de la sorte on allait se coucher
tranquillement, au lieu de troubler la repr�sentation de l'Op�ra.

Il r�pondit qu'il avait d�n� comme � son ordinaire, et que cette


explosion d'un sentiment patriotique ne partait point de
l'estomac.

-- Mais, dit-il, puisque dans ce palais de l'opulence d�soeuvr�e


la haine de l'ennemi est fl�trie comme un crime, je vais respirer
un air plus libre et saluer le temple de la Gloire avant de me
mettre au lit.

-- Vous ferez aussi bien, dit le commissaire.

Il s'�loigna, plus fier et plus cambr� que jamais, gagna la ligne


des boulevards et la parcourut � grandes enjamb�es jusqu'au temple
corinthien qui la termine. Chemin faisant, il admira beaucoup
l'�clairage de la ville. Mr Martout lui avait expliqu� la
fabrication du gaz, il n'y avait rien compris, mais cette flamme
rouge et vivante �tait pour ses yeux un v�ritable r�gal.

Lorsqu'il fut arriv� au monument qui commande l'entr�e de la rue


Royale, il s'arr�ta sur le trottoir, se recueillit un instant et
dit:

-- Inspiratrice des belles actions, veuve du grand vainqueur de


l'Europe, � Gloire! re�ois l'hommage de ton amant Victor Fougas!
Pour toi j'ai endur� la faim, la sueur et les frimas, et mang� le
plus fid�le des coursiers. Pour toi, je suis pr�t � braver
d'autres p�rils et � revoir la mort en face sur tous les champs de
bataille. Je te pr�f�re au bonheur, � la richesse, � la puissance.
Ne rejette pas l'offrande de mon coeur et le sacrifice de mon
sang. Pour prix de tant d'amour, je ne r�clame qu'un sourire de
tes yeux et un laurier tomb� de ta main!

Cette pri�re arriva toute br�lante aux oreilles de sainte Marie-


Madeleine, patronne de l'ex-temple de la Gloire. C'est ainsi que
l'acqu�reur d'un ch�teau re�oit quelquefois une lettre adress�e �
l'ancien propri�taire.

Fougas revint par la rue de la Paix et la place Vend�me, et salua


en passant la seule figure de connaissance qu'il e�t encore
trouv�e � Paris. Le nouveau costume de Napol�on sur la colonne ne
lui d�plaisait aucunement. Il pr�f�rait le petit chapeau � la
couronne et la redingote grise au manteau th��tral.

La nuit fut agit�e. Mille projets divers se croisant en tout sens


dans le cerveau du colonel. Il pr�parait les discours qu'il
tiendrait � l'Empereur, s'endormait au milieu d'une phrase et
s'�veillait en sursaut, croyant tenir une id�e qui s'�vanouissait
soudain. Il �teignit et ralluma vingt fois sa bougie. Le souvenir
de Cl�mentine se m�lait de temps � autre aux r�veries de la guerre
et aux utopies de la politique; mais je dois avouer que la figure
de la jeune fille ne sortit gu�re du second plan.

Autant cette nuit lui parut longue, autant la matin�e du lendemain


lui sembla courte. L'id�e de voir en face le nouveau ma�tre de
l'Empire l'enivrait et le gla�ait tour � tour. Il esp�ra un
instant qu'il manquerait quelque chose � sa toilette, qu'un
fournisseur lui offrirait un pr�texte honorable pour ajourner
cette visite au lendemain. Mais tout le monde fit preuve d'une
exactitude d�sesp�rante. � midi pr�cis, le pantalon � la cosaque
et la redingote � brandebourgs s'�talaient sur le pied du lit
aupr�s du c�l�bre chapeau � la Bolivar.

-- Habillons-nous! dit Fougas. Ce jeune homme ne sera peut-�tre


pas chez lui. En ce cas je laisserai mon nom, et j'attendrai qu'il
m'appelle.

Il se fit beau � sa mani�re, et, ce qui para�tra peut-�tre


incroyable � mes lectrices, Fougas, en col de satin noir et en
redingote � brandebourgs, n'�tait ni laid, ni m�me ridicule. Sa
haute taille, son corps svelte, sa figure fi�re et d�cid�e, ses
mouvements brusques formaient une certaine harmonie avec ce
costume d'un autre temps. Il �tait �trange, voil� tout. Pour se
donner un peu d'aplomb, il entra dans un restaurant, mangea quatre
c�telettes, un pain de deux livres et un morceau de fromage en
buvant deux bouteilles de vin. Le caf� et le pousse-caf� le
conduisirent jusqu'� deux heures. C'�tait le moment qu'il s'�tait
fix� � lui-m�me.

Il inclina l�g�rement son chapeau sur l'oreille, boutonna ses


gants de chamois, toussa �nergiquement deux ou trois fois devant
la sentinelle de la rue de Rivoli, et enfila bravement le guichet
de l'�chelle.

-- Monsieur! cria le portier, qui demandez-vous?

-- L'Empereur!

-- Avez-vous une lettre d'audience?

-- Le colonel Fougas n'en a pas besoin. Va demander des


renseignements � celui qui plane au-dessus de la place Vend�me:
il te dira que le nom de Fougas a toujours �t� synonyme de
bravoure et de fid�lit�.

-- Vous avez connu l'Empereur premier?

-- Oui, mon dr�le, et je lui ai parl� comme je te parle.

-- Vraiment? Mais quel �ge avez-vous donc?

-- Soixante-dix ans � l'horloge du temps, vingt-quatre ans sur les


tablettes de l'histoire!

Le portier leva les yeux au ciel en murmurant:

�Encore un! C'est le quatri�me de la semaine!�

Il fit un signe � un petit monsieur v�tu de noir, qui fumait sa


pipe dans la cour des Tuileries, puis il dit � Fougas en lui
mettant la main sur le bras:

-- Mon bon ami, c'est l'Empereur que vous voulez voir?

-- Je te l'ai d�j� dit, familier personnage!

-- H� bien! vous le verrez aujourd'hui. Monsieur qui vient l�-


bas, avec sa pipe, est l'introducteur des visites; il va vous
conduire. Mais l'Empereur n'est pas au Ch�teau. Il est � la
campagne. Cela vous est �gal, n'est-ce pas, d'aller � la
campagne?

-- Que diable veux-tu que �a me fasse?

-- D'autant plus que vous n'irez pas � pied. On vous a d�j� fait
avancer une voiture. Allons, montez, mon bon ami, et soyez sage!

Deux minutes plus tard, Fougas, accompagn� d'un agent, roulait


vers le bureau du commissaire de police.

Son affaire fut bient�t faite. Le commissaire qui le re�ut �tait


le m�me qui lui avait parl� la veille � l'Op�ra. Un m�decin fut
appel� et rendit le plus beau verdict de monomanie qui ait jamais
envoy� un homme � Charenton. Tout cela se fit poliment, joliment,
sans un mot qui p�t mettre le colonel sur ses gardes et l'avertir
du sort qu'on lui r�servait. Il trouvait seulement que ce
c�r�monial �tait long et bizarre, et il pr�parait l�-dessus
quelques phrases bien senties qu'il se promettait de faire
entendre � l'Empereur.

On lui permit enfin de se mettre en route. Le fiacre �tait


toujours l�; l'introducteur ralluma sa pipe, dit trois mots au
cocher et s'assit � la gauche du colonel. La voiture partit au
trot, gagna les boulevards et prit la direction de la Bastille.

Elle arrivait � la hauteur de la porte Saint-Martin, et Fougas, la


t�te � la porti�re, continuait � pr�parer son improvisation,
lorsqu'une cal�che, attel�e de deux alezans superbes, passa pour
ainsi dire sous le nez du r�veur. Un gros homme � moustache grise
retourna la t�te et cria:

-- Fougas!

Robinson d�couvrant dans son �le l'empreinte du pied d'un homme ne


fut ni plus �tonn� ni plus ravi que Fougas en entendant ce cri
de: �Fougas!� Ouvrir la porti�re, sauter sur le macadam,
courir � la cal�che qui s'�tait arr�t�e, s'y lancer d'un seul bond
sans l'aide du marchepied et tomber dans les bras du gros homme �
moustache grise: tout cela fut l'affaire d'une seconde. La
cal�che �tait repartie depuis longtemps lorsque l'agent de police
au galop, suivi de son fiacre au petit trot, arpenta la ligne des
boulevards, demandant � tous les sergents de ville s'ils n'avaient
vu passer un fou.
XVI -- M�morable entrevue du colonel Fougas et de S.M. l'Empereur
des Fran�ais.

En sautant au cou du gros homme � moustache grise, Fougas �tait


persuad� qu'il embrassait Mass�na. Il le dit na�vement, et le
propri�taire de la cal�che partit d'un grand �clat de rire.

-- Eh! mon pauvre vieux, lui dit-il, il y a beau temps que nous
avons enterr� l'Enfant de la Victoire. Regarde-moi bien entre les
deux yeux: je suis Leblanc, de la campagne de Russie.

-- Pas possible! Tu es le petit Leblanc?

-- Lieutenant au 3�me d'artillerie, qui a partag� avec toi mille


millions de dangers, et ce fameux r�ti de cheval que tu salais
avec tes larmes.

-- Comment! c'est toi! c'est toi qui m'as taill� une paire de
bottes dans la peau de l'infortun� Z�phyr! sans compter toutes
les fois que tu m'as sauv� la vie! � mon brave et loyal ami, que
je, t'embrasse encore! Je te reconnais maintenant, mais il n'y a
pas � dire: tu es chang�!

-- Dame! je ne me suis pas conserv� dans un bocal d'esprit-de-


vin. J'ai v�cu, moi!

-- Tu sais donc mon histoire?

-- Je l'ai entendu raconter hier au soir chez le ministre de


l'instruction publique. Il y avait l� le savant qui t'a remis sur
pied. Je t'ai m�me �crit en rentrant chez moi pour t'offrir la
niche et la p�t�e, mais ma lettre se prom�ne du c�t� de
Fontainebleau.

-- Merci! tu es un solide! Ah! mon pauvre vieux! que


d'�v�nements depuis la B�r�sina! Tu as su tous les malheurs qui
sont arriv�s?

-- Je les ai vus, ce qui est plus triste. J'�tais chef d'escadron


apr�s Waterloo; les Bourbons m'ont flanqu� � la demi-solde. Les
amis m'ont fait rentrer au service en 1822, mais j'avais de
mauvaises notes, et j'ai roul� les garnisons, Lille, Grenoble et
Strasbourg, sans avancer. La seconde �paulette n'est venue qu'en
1830; pour lors, j'ai fait un bout de chemin en Afrique. On m'a
nomm� g�n�ral de brigade � l'Isly, je suis revenu, j'ai fl�n� de
c�t� et d'autre jusqu'en 1848. Nous avons eu cette ann�e-l� une
campagne de juin en plein Paris. Le coeur me saigne encore toutes
les fois que j'y pense, et tu es, pardieu! bien heureux de
n'avoir pas vu �a. J'ai re�u trois balles dans le torse et j'ai
pass� g�n�ral de division. Enfin, je n'ai pas le droit de me
plaindre, puisque la campagne d'Italie m'a port� bonheur. Me voil�
mar�chal de France, avec cent mille francs de dotation, et m�me
duc de Solferino. Oui, l'Empereur a mis une queue � mon nom. Le
fait est que Leblanc tout court, c'�tait un peu court.

-- Tonnerre! s'�cria Fougas, voil� qui est bien. Je te jure,


Leblanc, que je ne suis pas jaloux de ce qui t'arrive! C'est
assez rare, un soldat qui se r�jouit de l'avancement d'un autre;
mais vrai, du fond du coeur, je te le dis: tant mieux! Tu
m�ritais tous les honneurs, et il faut que l'aveugle d�esse ait vu
ton coeur et ton g�nie � travers le bandeau qui lui couvre les
yeux!

-- Merci! mais parlons de toi: o� allais-tu lorsque je t'ai


rencontr�?

-- Voir l'Empereur.

-- Moi aussi; mais o� diable le cherchais-tu?

-- Je ne sais pas; on me conduisait.

-- Mais il est aux Tuileries!

-- Non!

-- Si! il y a quelque chose l�-dessous; raconte-moi ton affaire.

Fougas ne se fit pas prier; le mar�chal comprit � quelle sorte de


danger il avait soustrait son ami.

-- Le concierge s'est tromp�, lui dit-il; l'Empereur est au


ch�teau, et puisque nous sommes arriv�s, viens avec moi: je te
pr�senterai peut-�tre � la fin de mon audience.

-- Nom de nom! Leblanc, le coeur me bat � l'id�e que je vais voir


ce jeune homme. Est-ce un bon? Peut-on compter sur lui? A-t-il
quelque ressemblance avec l'autre?

-- Tu le verras; attends ici.


L'amiti� de ces deux hommes datait de l'hiver de 1812. Dans la
d�route de l'arm�e fran�aise, le hasard avait rapproch� le
lieutenant d'artillerie et le colonel du 23�me. L'un �tait �g� de
dix-huit ans, l'autre n'en comptait pas vingt-quatre. La distance
de leurs grades fut ais�ment rapproch�e par le danger commun;
tous les hommes sont �gaux devant la faim, le froid et la fatigue.
Un matin, Leblanc, � la t�te de dix hommes, avait arrach� Fougas
aux mains des Cosaques; puis Fougas avait sabr� une demi-douzaine
de tra�nards qui convoitaient le manteau de Leblanc. Huit jours
apr�s, Leblanc tira son ami d'une baraque o� les paysans avaient
mis le feu; � son tour Fougas rep�cha Leblanc au bord de la
B�r�sina. La liste de leurs dangers et de leurs mutuels services
est trop longue pour que je la donne tout enti�re. Ainsi, le
colonel, � Koenigsberg, avait pass� trois semaines au chevet du
lieutenant atteint de la fi�vre de cong�lation. Nul doute que ces
soins d�vou�s ne lui eussent conserv� la vie. Cette r�ciprocit� de
d�vouement avait form� entre eux des liens si �troits qu'une
s�paration de quarante-six ann�es ne put les rompre.

Fougas, seul au milieu d'un grand salon, se replongeait dans les


souvenirs de ce bon vieux temps, lorsqu'un huissier l'invita �
�ter ses gants et � passer dans le cabinet de l'Empereur.

Le respect des pouvoirs �tablis, qui est le fond m�me de ma


nature, ne me permet pas de mettre en sc�ne des personnages
augustes. Mais la correspondance de Fougas appartient � l'histoire
contemporaine, et voici la lettre qu'il �crivit � Cl�mentine en
rentrant � son h�tel:

�� Paris, que dis-je? au ciel! le 21 ao�t 1859.

�Mon bel ange,

�Je suis ivre de joie, de reconnaissance et d'admiration. Je l'ai


vu, je lui ai parl�; il m'a tendu la main, il m'a fait asseoir.
C'est un grand prince; il sera le ma�tre de la terre! Il m'a
donn� la m�daille de Sainte-H�l�ne et la croix d'officier. C'est
le petit Leblanc, un vieil ami et un noble coeur, qui m'a conduit
l�-bas; aussi est-il mar�chal de France et duc du nouvel empire!
Pour l'avancement, il n'y faut pas songer encore; prisonnier de
guerre en Prusse et dans un triple cercueil, je rentre avec mon
grade; ainsi le veut la loi militaire. Mais avant trois mois je
serai g�n�ral de brigade, c'est certain; il a daign� me le
promettre lui-m�me. Quel homme! un dieu sur la terre! Pas plus
fier que celui de Wagram et de Moscou, et p�re du soldat comme
lui! Il voulait me donner de l'argent sur sa cassette pour
refaire mes �quipements. J'ai r�pondu:

�-- Non, sire! J'ai une cr�ance � recouvrer du c�t� de Dantzig:


si l'on me paye, je serai riche; si l'on nie la dette, ma solde
me suffira.

�L�-dessus... � bont� des princes, tu n'es donc pas un vain mot!


il sourit finement et me dit en frisant ses moustaches:

�-- Vous �tes rest� en Prusse depuis 1813 jusqu'en 1859?

�-- Oui, sire.


�-- Prisonnier de guerre dans des conditions exceptionnelles?

�-- Oui, sire.

�-- Les trait�s de 1814 et de 1815 stipulaient la remise des


prisonniers?

�-- Oui, sire.

�-- On les a donc viol�s � votre �gard?

�-- Oui, sire.

�-- H� bien la Prusse vous doit une indemnit�. Je la ferai


r�clamer par voie diplomatique.

�-- Oui, sire. Que de bont�s!

�Voil� une id�e qui ne me serait jamais venue � moi! Reprendre


de l'argent � la Prusse, � la Prusse qui s'est montr�e si avide de
nos tr�sors en 1814 et en 1815! Vive l'Empereur! ma bien-aim�e
Cl�mentine! Oh! vive � jamais notre glorieux et magnanime
souverain! Vivent l'Imp�ratrice et le prince imp�rial! Je les ai
vus! l'Empereur m'a pr�sent� � sa famille!

�Le prince est un admirable petit soldat! Il a daign� battre la


caisse sur mon chapeau neuf; je pleurais de tendresse.
S.M. l'Imp�ratrice, avec un sourire ang�lique, m'a dit qu'elle
avait entendu parler de mes malheurs.

�-- � madame! ai-je r�pondu, un moment comme celui-ci les


rach�te au centuple.

�-- Il faudra venir danser aux Tuileries l'hiver prochain.

�-- H�las! madame, je n'ai jamais dans� qu'au bruit du canon;


mais aucun effort ne me co�tera pour vous plaire! J'�tudierai
l'art de Vestris.

�-- J'ai bien appris la contredanse, ajouta Leblanc.

�L'Empereur a daign� me dire qu'il �tait heureux de retrouver un


officier comme moi, qui avait fait pour ainsi dire hier les plus
belles campagnes du si�cle, et qui avait conserv� les traditions
de la grande guerre. Cet �loge m'enhardit. Je ne craignis pas de
lui rappeler le fameux principe du bon temps: signer la paix dans
les capitales!

�-- Prenez garde, dit-il; c'est en vertu de ce principe que les


arm�es alli�es sont venues deux fois signer la paix � Paris.

�-- Ils n'y reviendront plus, m'�criai-je, � moins de me passer


sur le corps.

�J'insistai sur les inconv�nients d'une trop grande familiarit�


avec l'Angleterre. J'exprimai le voeu de commencer prochainement
la conqu�te du monde. D'abord, nos fronti�res � nous; ensuite,
les fronti�res naturelles de l'Europe; car l'Europe est la
banlieue de la France, et on ne saurait l'annexer trop t�t.
L'Empereur hocha la t�te comme s'il n'�tait pas de mon avis.
Cacherait-il des desseins pacifiques? Je ne veux pas m'arr�ter �
cette id�e, elle me tuerait!

�Il me demanda quel sentiment j'avais �prouv� � l'aspect des


changements qui se sont faits dans Paris? Je r�pondis avec la
sinc�rit� d'une �me fi�re:

�-- Sire, le nouveau Paris est le chef-d'oeuvre d'un grand


r�gne; mais j'aime � croire que vos �diles n'ont pas dit leur
dernier mot.

�-- Que reste-t-il donc � faire, � votre avis?

�-- Avant tout, redresser le cours de la Seine, dont la courbe


irr�guli�re a quelque chose de choquant. La ligne droite est le
plus court chemin d'un point � un autre, pour les fleuves aussi
bien que pour les boulevards. En second lieu, niveler le sol et
supprimer tous les mouvements de terrain qui semblent dire �
l'administration: �Tu es moins puissante que la nature!� Apr�s
avoir accompli ce travail pr�paratoire, je tracerais un cercle de
trois lieues de diam�tre, dont la circonf�rence, repr�sent�e par
une grille �l�gante, formerait l'enceinte de Paris. Au centre, je
construirais un palais pour Votre Majest� et les princes de la
famille imp�riale; vaste et grandiose �difice enfermant dans ses
d�pendances tous les services publics: �tats-majors, tribunaux,
mus�es, minist�res, archev�ch�, police, institut, ambassades,
prisons, banque de France, lyc�es, th��tres, Moniteur, imprimerie
imp�riale, manufacture de S�vres et des Gobelins, manutention des
vivres. � ce palais, de forme circulaire et d'architecture
magnifique, aboutiraient douze boulevards larges de cent vingt
m�tres, termin�s par douze chemins de fer et d�sign�s par les noms
des douze mar�chaux de France. Chaque boulevard est bord� de
maisons uniformes, hautes de quatre �tages, pr�c�d�es d'une grille
en fer et d'un petit jardin de trois m�tres plant� de fleurs
uniformes. Cent rues, larges de soixante m�tres, unissent les
boulevards entre eux; elles sont reli�es les unes aux autres par
des ruelles de trente-cinq m�tres, le tout b�ti uniform�ment sur
des plans officiels, avec grilles, jardins, et fleurs
obligatoires. D�fense aux propri�taires de souffrir chez eux aucun
commerce, car la vue des boutiques abaisse les esprits et d�grade
les coeurs; libre aux marchands de s'�tablir dans la banlieue, en
se conformant aux lois. Le rez-de-chauss�e de toutes les maisons
sera occup� par les �curies et les cuisines; le premier lou� aux
fortunes de cent mille francs de rente et au-dessus; le second,
aux fortunes de quatre-vingts � cent mille francs; le troisi�me,
aux fortunes de soixante � quatre-vingts mille francs; le
quatri�me, aux fortunes de cinquante � soixante mille francs. Au-
dessous de cinquante mille francs de rente, d�fense d'habiter
Paris. Les artisans sont log�s � dix kilom�tres de l'enceinte,
dans des forteresses ouvri�res. Nous les exemptons d'imp�ts pour
qu'ils nous aiment; nous les entourons de canons pour qu'ils nous
craignent, Voil� mon Paris!

�L'Empereur m'�coutait patiemment et frisait sa moustache.

�-- Votre plan, me dit il, co�terait un peu cher.


�-- Pas beaucoup plus que celui qu'on a adopt�, r�pondis-je.

�� ce mot, une franche hilarit�, dont je ne m'explique pas la


cause, �gaya son front s�rieux.

�-- Ne pensez-vous pas, me dit-il, que votre projet ruinerait


beaucoup de monde?

�-- Eh! qu'importe? m'�criai-je, puisque je ne ruine que les


riches!

Il se remit � rire de plus belle et me cong�dia en disant:

�-- Colonel, restez colonel en attendant que nous vous fassions


g�n�ral!

�Il me permit une seconde fois de lui serrer la main; je fis un


signe d'adieu � ce brave Leblanc, qui m'a invit� � d�ner pour ce
soir, et je rentrai � mon h�tel pour �pancher ma joie dans ta
belle �me. � Cl�mentine! esp�re; tu seras heureuse et je serai
grandi. Demain matin, je pars pour Dantzig. L'or est une chim�re,
mais je veux que tu sois riche. Un doux baiser sur ton front pur!

�V. FOUGAS.�

Les abonn�s de la _Patrie_, qui conservent la collection de leur


journal, sont pri�s de rechercher le num�ro du 23 ao�t 1859. Ils y
liront un entrefilet et un fait divers que j'ai pris la libert� de
transcrire ici.

�Son Excellence le mar�chal duc de Solferino a eu l'honneur de


pr�senter hier � S.M. l'Empereur un h�ros du premier Empire, Mr le
colonel Fougas, qu'un �v�nement presque miraculeux, d�j� mentionn�
dans un rapport � l'Acad�mie des sciences, vient de rendre � son
pays.�

Voil� l'entrefilet; voici le fait divers:

�Un fou, le quatri�me de la semaine, mais celui-ci de la plus


dangereuse esp�ce, s'est pr�sent� hier au guichet de l'�chelle.
Affubl� d'un costume grotesque, l'oeil en feu, le chapeau sur
l'oreille, et tutoyant les personnes les plus respectables avec
une grossi�ret� inou�e, a voulu forcer la consigne et
s'introduire, Dieu sait dans quelle intention, jusqu'� la personne
du Souverain. � travers ses propos incoh�rents, on distinguait les
mots de �bravoure, colonne Vend�me, fid�lit�, l'horloge du temps,
les tablettes de l'histoire.� Arr�t� par un agent du service de
s�ret� et conduit chez le commissaire de la section des Tuileries,
il fut reconnu pour le m�me individu qui, la veille, � l'Op�ra,
avait troubl� par les cris les plus inconvenants la repr�sentation
de Charles VI. Apr�s les constatations d'usage, il fut dirig� sur
l'hospice de Charenton. Mais � la hauteur de la porte Saint-
Martin, profitant d'un embarras de voitures et de la force
hercul�enne dont il est dou�, il s'arracha des mains de son
gardien, le terrassa, le battit, s'�lan�a d'un bond sur le
boulevard et se perdit dans la foule. Les recherches les plus
actives ont commenc� imm�diatement, et nous tenons de source
certaine qu'on est d�j� sur la trace du fugitif.�
XVII -- O� Mr Nicolas Meiser, riche propri�taire de Dantzig,
re�oit une visite qu'il ne d�sirait point.

La sagesse des nations dit que le bien mal acquis ne profite


jamais. Je soutiens qu'il profite plus aux voleurs qu'aux vol�s,
et la belle fortune de Mr Nicolas Meiser est une preuve � l'appui
de mon dire.

Le neveu de l'illustre physiologiste, apr�s avoir brass� beaucoup


de bi�re avec peu de houblon et r�colt� ind�ment l'h�ritage
destin� � Fougas, avait amass� dans les affaires une fortune de
huit � dix millions. Dans quelles affaires? On ne me l'a jamais
dit, mais je sais qu'il tenait pour bonnes toutes celles o� l'on
gagne de l'argent. Pr�ter de petites sommes � gros int�r�t, faire
de grandes provisions de bl� pour gu�rir la disette apr�s l'avoir
produite, exproprier les d�biteurs malheureux, fr�ter un navire ou
deux pour le commerce de la viande noire sur la c�te d'Afrique,
voil� des sp�culations que le bonhomme ne d�daignait aucunement.
Il ne s'en vantait point, car il �tait modeste, mais il n'en
rougissait pas non plus, ayant �largi sa conscience en
arrondissant son capital. Du reste, homme d'honneur dans le sens
commercial du mot, et capable d'�gorger le genre humain plut�t que
de laisser protester sa signature. Les banques de Dantzig, de
Berlin, de Vienne et de Paris le tenaient en haute estime; elles
avaient de l'argent � lui.

Il �tait gros, gras et fleuri, et vivait en joie. Sa femme avait


le nez trop long et les os trop per�ants, mais elle l'aimait de
tout son coeur et lui faisait de petits entremets sucr�s. Une
parfaite conformit� de sentiments unissait les deux �poux. Ils
parlaient entre eux � coeur ouvert et ne se cachaient point leurs
mauvaises pens�es. Tous les ans, � la Saint-Martin, lors de la
r�colte des loyers, ils mettaient sur le pav� cinq ou six familles
d'artisans qui n'avaient pu payer leur terme; mais ils n'en
d�naient pas plus mal et le baiser du soir n'en �tait pas moins
doux.

Le mari avait soixante-six ans, la femme soixante-quatre; leurs


physionomies �taient de celles qui inspirent la bienveillance et
commandent le respect. Pour compl�ter leur ressemblance avec les
patriarches, il ne leur manquait que des enfants et des petits-
enfants. La nature leur avait donn� un fils, un seul, parce qu'ils
ne lui en avaient point demand� davantage. Ils auraient pens�
commettre un crime de l�se-�cus en partageant leur fortune entre
plusieurs. Malheureusement, ce fils unique, h�ritier pr�somptif de
tant de millions, mourut � l'universit� de Heidelberg, d'une
indigestion de saucisses. Il partit � vingt ans pour cette
Walhalla des �tudiants teutoniques, o� l'on mange des saucisses
infinies en buvant une bi�re intarissable; o� l'on chante des
lieds de huit cents millions de couplets en se tailladant le bout
du nez � coups d'�p�e. Le tr�pas malicieux le ravit � ses auteurs
lorsqu'ils n'�taient plus en �ge de lui improviser un rempla�ant.
Ces vieux richards infortun�s recueillirent pieusement ses nippes
pour les vendre. Durant cette op�ration lamentable (car il
manquait beaucoup de linge tout neuf), Nicolas Meiser disait � sa
femme:

-- Mon coeur saigne � l'id�e que nos maisons et nos �cus, nos
biens au soleil et nos biens � l'ombre s'en iront � des �trangers.
Les parents devraient toujours avoir un fils de rechange, comme on
nomme un juge suppl�ant au tribunal de commerce.

Mais le temps, qui est un grand ma�tre en Allemagne et dans


plusieurs autres pays, leur fit voir que l'on peut se consoler de
tout, except� de l'argent perdu. Cinq ans plus tard, Mme Meiser
disait � son mari avec un sourire tendre et philosophique:

-- Qui peut p�n�trer les d�crets de la Providence? Ton fils nous


aurait peut-�tre mis sur la paille. Regarde Th�obald Scheffler,
son ancien camarade. Il a mang� vingt mille francs � Paris pour
une femme qui levait la jambe au milieu de la contredanse. Nous-
m�mes, nous d�pensions plus de deux mille thalers chaque ann�e
pour notre mauvais garnement; sa mort est une grosse �conomie, et
par cons�quent une bonne affaire!

Du temps que les trois cercueils de Fougas �taient encore � la


maison, la bonne dame raillait les visions et les insomnies de son
�poux.

-- � quoi donc penses-tu? lui disait-elle. Tu m'as encore donn�


des coups de pied toute la nuit. Jetons au feu ce haillon de
Fran�ais: il ne troublera plus le repos d'un heureux m�nage. Nous
vendrons la bo�te de plomb; il y en a pour le moins deux cents
livres; la soie blanche me fera une doublure de robe et la laine
du capitonnage nous donnera bien un matelas.

Mais un restant de superstition emp�cha Meiser de suivre les


conseils de sa femme: il pr�f�ra se d�faire du colonel en le
mettant dans le commerce.

La maison des deux �poux �tait la plus belle et la plus solide de


la rue du Puits-Public, dans le faubourg noble. De fortes grilles
en fer ouvr� d�coraient magnifiquement toutes les fen�tres, et la
porte �tait bard�e de fer comme un chevalier du bon temps. Un
syst�me de petits miroirs ing�nieux accroch�s � la fa�ade
permettait de reconna�tre un visiteur avant m�me qu'il e�t frapp�.
Une servante unique, vrai cheval pour le travail, vrai chameau par
la sobri�t�, habitait sous ce toit b�ni des dieux.

Le vieux domestique couchait dehors, dans son int�r�t m�me, et


pour qu'il ne f�t point expos� � tordre le col v�n�rable de ses
ma�tres. Quelques livres de commerce et de pi�t� formaient la
biblioth�que des deux vieillards. Ils n'avaient point voulu de
jardin derri�re leur maison, parce que les arbres se plaisent �
cacher les voleurs. Ils fermaient leur porte aux verrous tous les
soirs � huit heures et ne sortaient point de chez eux sans y �tre
forc�s, de peur de mauvaises rencontres.

Et cependant le 29 avril 1859, � onze heures du matin, Nicolas


Meiser �tait bien loin de sa ch�re maison. Dieu! qu'il �tait loin
de chez lui, cet honn�te bourgeois de Dantzig! Il arpentait d'un
pas pesant cette promenade de Berlin qui porte le nom d'un roman
d'Alphonse Karr: _Sous les tilleuls_. En, allemand: _Unter den
Linden_.

Quel mobile puissant avait jet� hors de sa bonbonni�re ce gros


bonbon rouge � deux pieds? Le m�me qui conduisit Alexandre �
Babylone, Scipion � Carthage, Godefroi de Bouillon � J�rusalem et
Napol�on � Moscou: l'ambition! Meiser n'esp�rait pas qu'on lui
pr�senterait les clefs de la ville sur un coussin de velours
rouge, mais il connaissait un grand seigneur, un chef de bureau et
une femme de chambre qui travaillaient � obtenir pour lui des
lettres de noblesse. S'appeler von Meiser au lieu de Meiser tout
sec! Quel beau r�ve!

Le bonhomme avait en lui ce m�lange de bassesse et d'orgueil qui


place les laquais � une si grande distance des autres hommes.
Plein de respect pour la puissance et d'admiration pour la
grandeur, il ne pronon�ait les noms de roi, de prince et m�me de
baron qu'avec emphase et b�atitude. Il se gargarisait de syllabes
nobles, et le seul mot de monseigneur lui emplissait la bouche
d'une bouillie enivrante. Les particuliers de ce temp�rament ne
sont pas rares en Allemagne, et l'on en trouve m�me ailleurs. Si
vous les transportiez dans un pays o� tous les hommes sont �gaux,
la nostalgie de la servitude les tuerait.

Les titres qu'on faisait valoir en faveur de Nicolas Meiser


n'�taient pas de ceux qui emportent la balance, mais de ceux qui
la font pencher petit � petit. Neveu d'un savant illustre,
propri�taire impos�, homme bien pensant, abonn� � la _Nouvelle
Gazette de la Croix_, plein de m�pris pour l'opposition, auteur
d'un toast contre la d�magogie, ancien conseiller de la ville,
ancien juge au tribunal de commerce, ancien caporal de la
_landwehr_, ennemi d�clar� de la Pologne et de toutes les nations
qui ne sont pas les plus fortes. Son action la plus �clatante
remontait � dix ans. Il avait d�nonc� par lettre anonyme un membre
du parlement de Francfort, r�fugi� � Dantzig.

Au moment o� Meiser passait sous les tilleuls, son affaire �tait


en bon chemin. Il avait recueilli cette douce assurance de la
bouche m�me de ses protecteurs. Aussi courait-il l�g�rement vers
la gare du chemin Nord-Est, sans autre bagage qu'un revolver dans
la poche. Sa malle de veau noir avait pris les devants et
l'attendait au bureau. Chemin faisant, il effleurait d'un coup
d'oeil rapide l'�talage des boutiques. Halte! Il s'arr�ta court
devant un papetier et se frotta les yeux: rem�de souverain, dit-
on, contre la berlue. Entre les portraits de Mme Sand et de Mr
M�rim�e, qui sont les deux plus grands �crivains de la France, il
avait aper�u, devin�, pressenti une figure bien connue.

�Assur�ment, dit-il, j'ai d�j� vu cet homme-l�, mais il �tait


moins florissant. Est-ce que notre ancien pensionnaire serait
revenu � la vie? Impossible! J'ai br�l� la recette de mon oncle,
et l'on a perdu, gr�ce � moi, le secret de ressusciter les gens.
Cependant la ressemblance est frappante. Ce portrait a-t-il �t�
fait en 1813, du vivant de Mr le colonel Fougas! Non, puisque la
photographie n'�tait pas encore invent�e. Mais peut-�tre le
photographe l'a-t-il copi� sur une gravure? Voici le roi Louis
XVI et la reine Marie-Antoinette reproduits de la m�me fa�on:
cela ne prouve pas que Robespierre les ait ressuscit�s. C'est
�gal, j'ai fait une mauvaise rencontre.�

Il fit un pas vers la porte de la boutique pour prendre des


renseignements, mais un certain embarras le retint. On pourrait
s'�tonner, lui faire des questions, rechercher les motifs de son
inqui�tude. En route! Il reprit sa course au petit trot, en
essayant de se rassurer lui-m�me:
�Bah! c'est une hallucination, l'effet d'une id�e fixe.
D'ailleurs ce portrait est v�tu � la mode de 1813, voil� qui
tranche tout.�

Il arriva � la gare du chemin de fer, fit enregistrer sa malle de


veau noir et se jeta de tout son long dans un compartiment de
premi�re classe. Il fuma sa pipe de porcelaine; ses deux voisins
s'endormirent; il fit bient�t comme eux et ronfla. Les
ronflements de ce gros homme avaient quelque chose de sinistre:
vous eussiez cru entendre les ophicl�ides du jugement dernier.
Quelle ombre le visita dans cette heure de sommeil? Nul �tranger
ne l'a jamais su, car il gardait ses r�ves pour lui, comme tout ce
qui lui appartenait.

Mais entre deux stations, le train �tant lanc� � toute vitesse, il


sentit distinctement deux mains �nergiques qui le tiraient par les
pieds. Sensation trop connue, h�las! et qui lui rappelait les
plus mauvais souvenirs de sa vie. Il ouvrit les yeux avec
�pouvante et vit l'homme de la photographie, dans le costume de la
photographie! Ses cheveux se h�riss�rent, ses yeux s'arrondirent
en boules de loto, il poussa un grand cri et se jeta � corps perdu
entre les deux banquettes dans les jambes de ses voisins.

Quelques coups de pied vigoureux le rappel�rent � lui-m�me. Il se


releva comme il put et regarda autour de lui. Personne que les
deux voisins, qui lan�aient machinalement leurs derniers coups de
pied dans le vide en se frottant les yeux � tour de bras. Il
acheva de les r�veiller en les interrogeant sur la visite qu'il
avait re�ue, mais ces messieurs d�clar�rent qu'ils n'avaient rien
vu.

Meiser fit un triste retour sur lui-m�me; il remarqua que ses


visions prenaient terriblement de consistance. Cette id�e ne lui
permit point de se rendormir.

�Si cela continue longtemps, pensait-il, l'esprit du colonel me


cassera le nez d'un coup de poing ou me pochera les deux yeux!�

Peu apr�s, il se souvint qu'il avait tr�s sommairement d�jeun� et


s'avisa que le cauchemar �tait peut-�tre engendr� par la di�te. Il
descendit aux cinq minutes d'arr�t et demanda un bouillon. On lui
servit du vermicelle tr�s chaud, et il souffla dans sa tasse comme
un dauphin dans le Bosphore.

Un homme passa devant lui sans le heurter, sans lui rien dire,
sans le voir. Et pourtant la tasse sauta dans les mains du riche
Nicolas Meiser, le vermicelle s'appliqua sur son gilet et sa
chemise, o� il forma un lacet �l�gant qui rappelait l'architecture
de la porte Saint-Martin. Quelques fils jaun�tres, d�tach�s de la
masse, pendaient en stalactites aux boutons de la redingote. Le
vermicelle s'arr�ta � la surface, mais le bouillon p�n�tra
beaucoup plus loin. Il �tait chaud � faire plaisir; un oeuf qu'on
y e�t laiss� dix minutes aurait �t� un oeuf dur. Fatal bouillon,
qui se r�pandit non seulement dans les poches, mais dans les
replis les plus secrets de l'homme lui-m�me! La cloche du d�part
sonna, le gar�on du buffet r�clama douze sous, et Meiser remonta
en voiture, pr�c�d� d'un plastron de vermicelle et suivi d'un
petit filet de bouillon qui ruisselait le long des mollets.
Tout cela, parce qu'il avait vu ou cru voir la terrible figure du
colonel Fougas mangeant des sandwiches!

Oh! que le voyage lui parut long! Comme il lui tardait de se


voir chez lui, entre sa femme Catherine et sa servante Berbel,
toutes les portes bien closes! Les deux voisins riaient � ventre
d�boutonn�; on riait dans le compartiment de droite et le
compartiment de gauche. � mesure qu'il arrachait le vermicelle,
les petits yeux du bouillon se figeaient au grand air et
semblaient rire silencieusement. Qu'il est dur pour un gros
millionnaire d'amuser les gens qui n'ont pas le sou! Il ne
descendit plus jusqu'� Dantzig, il ne mit pas le nez � la
porti�re, il s'entretint seul � seul avec sa pipe de porcelaine,
o� L�da caressait un cygne, et ne riait point.

Triste, triste voyage! On arriva pourtant. Il �tait huit heures


du soir; le vieux domestique attendait avec des crochets pour
emporter la malle du ma�tre. Plus de figures redoutables, plus de
rires moqueurs. L'histoire du bouillon �tait tomb�e dans l'oubli
comme un discours de Mr Keller. D�j� Meiser, dans la salle des
bagages, avait saisi par la poign�e une malle de veau noir,
lorsqu'il vit � l'extr�mit� oppos�e le spectre de Fougas qui
tirait en sens inverse et semblait r�solu � lui disputer son bien.
Il se roidit, tira plus fort et plongea m�me sa main gauche dans
la poche o� dormait le revolver. Mais le regard lumineux du
colonel le fascina, ses jambes ploy�rent, il tomba, et crut voir
que Fougas et la malle de veau noir tombaient aussi l'un sur
l'autre. Lorsqu'il revint � lui, son vieux domestique lui tapait
dans les mains, la malle �tait pos�e sur les crochets, et le
colonel avait disparu. Le domestique jura qu'il n'avait vu
personne et qu'il avait re�u la malle lui-m�me des propres mains
du facteur.

Vingt minutes plus tard, le millionnaire �tait dans sa maison et


se frottait joyeusement la face contre les angles aigus de sa
femme. Il n'osa lui conter ses visions, car Mme Meiser �tait un
esprit fort en son genre. C'est elle qui lui parla de Fougas.

-- Il m'est arriv� toute une histoire, lui dit-elle. Croirais-tu


que la police nous �crit de Berlin pour demander si notre oncle
nous a laiss� une momie, et � quelle �poque, et combien de temps
nous l'avons gard�e, et ce que nous en avons fait? J'ai r�pondu
la v�rit�, ajoutant que ce colonel Fougas �tait en si mauvais �tat
et tellement d�t�rior� par les mites, que nous l'avions vendu
comme un chiffon. Qu'est-ce que la police a donc � voir dans nos
affaires?

Meiser poussa un profond soupir.

-- Parlons argent, reprit la dame. Le gouverneur de la Banque est


venu me voir. Le million que tu lui as demand� pour demain est
pr�t; on le d�livrera sur ta signature. Il para�t qu'ils ont eu
beaucoup de peine � se procurer la somme en �cus; si tu avais
voulu du papier sur Vienne ou sur Paris, tu les aurais mis � leur
aise. Mais enfin, ils ont fait ce que tu as d�sir�. Pas d'autres
nouvelles, sinon que Schmidt, le marchand, s'est tu�. Il avait une
�ch�ance de dix mille thalers, et pas moiti� de la somme dans sa
caisse. Il est venu me demander de l'argent; j'ai offert dix
mille thalers � vingt-cinq, payables � quatre-vingt-dix jours,
avec premi�re hypoth�que sur les b�timents. L'imb�cile a mieux
aim� se pendre dans sa boutique; chacun son go�t.

-- S'est-il pendu bien haut?

-- Je n'en sais rien; pourquoi?

-- Parce qu'on pourrait avoir un bout de corde � bon march�, et


nous en avons grand besoin ma pauvre Catherine! Ce colonel Fougas
me donne un tracas!

-- Encore tes id�es! Viens souper, mon ch�ri.

-- Allons!

La Baucis anguleuse conduisit son Phil�mon dans une belle et


grande salle � manger o� Berbel servit un repas digne des dieux.
Potage aux boulettes de pain anis�, boulettes de poisson � la
sauce noire, boulettes de mouton farci, boulettes de gibier,
choucroute au lard entour�e de pommes de terre frites, li�vre r�ti
� la gel�e de groseille, �crevisses en buisson, saumon de la
Vistule, gel�es, tartes aux fruits, et le reste. Six bouteilles de
vin du Rhin, choisies entre les meilleurs crus, attendaient sous
leur capuchon d'argent une accolade du ma�tre. Mais le seigneur de
tous ces biens n'avait ni faim ni soif. Il mangeait du bout des
dents et buvait du bout des l�vres, dans l'attente d'un grand
�v�nement qui d'ailleurs ne se fit gu�re attendre. Un coup de
marteau formidable �branla bient�t la maison.

Nicolas Meiser tressaillit; sa femme entreprit de le rassurer.

-- Ce n'est rien, lui disait-elle. Le gouverneur de la Banque m'a


dit qu'il viendrait te parler. Il offre de nous payer la prime, si
nous prenons du papier au lieu des �cus.

-- Il s'agit bien d'argent! s'�cria le bonhomme. C'est l'enfer


qui vient nous visiter!

Au m�me instant la servante se pr�cipita dans la chambre en


criant:

-- Monsieur! madame! c'est le Fran�ais des trois cercueils!


J�sus! Marie, m�re de Dieu!

Fougas salua et dit:

-- Bonnes gens, ne vous d�rangez pas, je vous en prie. Nous avons


une petite affaire � d�battre ensemble et je m'appr�te � vous
l'exposer en deux mots. Vous �tes press�s, moi aussi; vous n'avez
pas soup�, ni moi non plus!

Mme Meiser, plus immobile et plus maigre qu'une statue du


treizi�me si�cle, ouvrait une grande bouche �dent�e. L'�pouvante
la paralysait. L'homme, mieux pr�par� � la visite du fant�me, arma
son revolver sous la table et visa le colonel en criant:

-- Vade r�tro, Satanas!


L'exorcisme et le pistolet rat�rent en m�me temps.

Meiser ne se d�couragea point: il tira les six coups l'un apr�s


l'autre sur le d�mon qui le regardait faire. Rien ne partit.

-- � quel diable de jeu jouez-vous? dit le colonel en se mettant


� cheval sur une chaise. On n'a jamais re�u la visite d'un honn�te
homme avec ce c�r�monial.

Meiser jeta son revolver et se tra�na comme une b�te jusqu'aux


pieds de Fougas. Sa femme qui n'�tait pas plus rassur�e le suivit.
L'un et l'autre joignirent les mains, et le gros homme s'�cria:

-- Ombre! j'avoue mes torts, et je suis pr�t � les r�parer. Je


suis coupable envers toi, j'ai transgress� les ordres de mon
oncle. Que veux-tu? Que commandes-tu? Un tombeau? Un riche
monument? Des pri�res? Beaucoup de pri�res?

-- Imb�cile! dit Fougas en le repoussant du pied. Je ne suis pas


une ombre, et je ne r�clame que l'argent que tu m'as vol�!

Meiser roulait encore, et d�j� sa petite femme, debout, les poings


sur la hanche, tenait t�te au colonel Fougas.

-- De l'argent, criait-elle. Mais nous ne vous en devons pas!


Avez-vous des titres? montrez-nous un peu notre signature! O� en
serait-on, juste Dieu! s'il fallait donner de l'argent � tous les
aventuriers qui se pr�sentent? Et d'abord, de quel droit vous
�tes-vous introduit dans notre domicile, si vous n'�tes pas une
ombre? Ah! vous �tes un homme comme les autres! Ah! vous
n'�tes pas un esprit! Eh bien! monsieur, il y a des juges �
Berlin; il y en a m�me dans les provinces, et nous verrons bien
si vous touchez � notre argent! Rel�ve-toi donc, grand nigaud:
ce n'est qu'un homme! Et vous, le revenant, hors d'ici!
d�campez!

Le colonel ne bougea non plus qu'un roc.

-- Diable soit des langues de femme! Asseyez-vous, la vieille...


et �loignez vos mains de mes yeux: �a pique. Toi, l'enfl�,
remonte, sur ta chaise et �coute-moi. Il sera toujours temps de
plaider, si nous n'arrivons pas � nous entendre. Mais le papier
timbr� me pue au nez: c'est pourquoi j'aime mieux traiter �
l'amiable.

Mr et Mme Meiser se remirent de leur premi�re �motion. Ils se


d�fiaient des magistrats, comme tous ceux qui n'ont pas la
conscience nette. Si le colonel �tait un pauvre diable qu'on p�t
�conduire moyennant quelques thalers, il valait mieux �viter le
proc�s.

Fougas leur d�duisit le cas avec une rondeur toute militaire. Il


prouva l'�vidence de son droit, raconta qu'il avait fait constater
son identit� � Fontainebleau, � Paris, � Berlin; cita de m�moire
deux ou trois passages du testament, et finit par d�clarer que le
gouvernement prussien, d'accord avec la France, appuierait au
besoin ses justes r�clamations.

-- Tu comprends bien, ajouta-t-il en secouant Meiser par le bouton


de son habit, que je ne suis pas un renard de la chicane. Si tu
avais le poignet assez vigoureux pour manoeuvrer un bon sabre,
nous irions sur le terrain, bras-dessus, bras-dessous, et je te
jouerais la somme en trois points, aussi vrai que tu sens le
bouillon!

-- Heureusement, monsieur, dit Meiser, mon �ge me met � l'abri de


toute brutalit�. Vous ne voudriez pas fouler aux pieds le cadavre
d'un vieillard!

-- V�n�rable canaille! mais tu m'aurais tu� comme un chien, si


ton pistolet n'avait pas rat�!

-- Il n'�tait pas charg�, monsieur le colonel! Il n'�tait...


presque pas charg�! Mais je suis un homme accommodant et nous
pouvons tr�s bien nous entendre. Je ne vous dois rien, et
d'ailleurs il y a prescription; mais enfin... combien demandez-
vous?

-- Voil� qui est parl�. � mon tour!

La complice du vieux coquin adoucit le timbre de sa voix:


figurez-vous une scie l�chant un arbre avant de le mordre.

-- �coute, mon Claus, �coute ce que va dire Mr le colonel Fougas.


Tu vas voir comme il est raisonnable! Ce n'est pas lui qui
penserait � ruiner de pauvres gens comme nous. Ah! ciel! il n'en
est pas capable. C'est un si noble coeur! Un homme si
d�sint�ress�! Un digne officier du grand Napol�on (Dieu ait son
�me!).

-- Assez, la vieille! dit Fougas avec un geste �nergique qui


trancha ce discours par le milieu. J'ai fait faire � Berlin le
compte de ce qui m'est d� en capital et int�r�ts.

-- Des int�r�ts! cria Meiser. Mais en quel pays, sous quelle


latitude fait-on payer les int�r�ts de l'argent? Cela se voit
peut-�tre dans le commerce, mais entre amis! jamais, au grand
jamais, mon bon monsieur le colonel! Que dirait mon pauvre oncle,
qui nous voit du haut des cieux, s'il savait que vous r�clamez les
int�r�ts de sa succession?

-- Mais, tais-toi donc, Nickle! reprit la femme. Mr le colonel


vient de te dire lui-m�me qu'il ne voulait pas entendre parler des
int�r�ts.

-- Nom d'un canon ray�! vous tairez-vous, pies borgnes? Je cr�ve


de faim, moi, et je n'ai pas apport� mon bonnet de coton pour
coucher ici!... Voici l'affaire. Vous me devez beaucoup, mais la
somme n'est pas ronde, il y a des fractions et je suis pour les
affaires nettes. D'ailleurs, mes go�ts sont modestes. J'ai ce
qu'il me faut pour ma femme et pour moi; il ne s'agit plus que de
pourvoir mon fils!

-- Tr�s bien! cria Meiser. Je me charge de l'�ducation du


petit!...

-- Or, depuis une dizaine de jours que je suis redevenu citoyen du


monde, il y a un mot que j'entends dire partout. � Paris comme �
Berlin, on ne parle plus que de millions; il n'est plus question
d'autre chose et tous les hommes ont des millions plein la bouche.
� force d'en entendre parler, j'ai eu la curiosit� de savoir ce
que c'est. Allez me chercher un million, et je vous donne
quittance!

Si vous voulez vous faire une id�e approximative des cris per�ants
qui lui r�pondirent, allez au jardin des plantes � l'heure du
d�jeuner des oiseaux de proie, et essayez de leur arracher la
viande du bec. Fougas se boucha les oreilles et demeura
in�branlable. Les pri�res, les raisonnements, les mensonges, les
flatteries, les bassesses glissaient sur lui comme la pluie sur un
toit de zinc. Mais � dix heures du soir, lorsqu'il jugea que tout
accommodement �tait impossible, il prit son chapeau:

-- Bonsoir, dit-il. Ce n'est plus un million qu'il me faut, mais


deux millions et le reste. Nous plaiderons. Je vais souper.

Il �tait d�j� dans l'escalier, quand Mme Meiser dit � son mari:

-- Rappelle-le et donne-lui son million!

-- Es-tu folle?

-- N'aie pas peur.

-- Je ne pourrai jamais!

-- Dieu! que les hommes sont b�tes! Monsieur! monsieur Fougas!


monsieur le colonel Fougas! Remontez, je vous en prie! nous
consentons � tout ce que vous voulez!

-- Sacrebleu! dit-il en rentrant, vous auriez bien d� vous


d�cider plus t�t. Mais enfin, voyons la monnaie!

Mme Meiser lui expliqua de sa voix la plus tendre que les pauvres
capitalistes comme eux n'avaient pas un million dans leur caisse.

-- Mais vous ne perdrez rien pour attendre, mon doux monsieur!


Demain, vous toucherez la somme en bel argent blanc: mon mari va
vous signer un bon sur la banque royale de Dantzig.

-- Mais... disait encore l'infortun� Meiser.

Il signa cependant, car il avait une confiance sans bornes dans le


g�nie pratique de Catherine. La vieille pria Fougas de s'asseoir
au bout de la table et lui dicta une quittance de deux millions,
pour solde de tout compte. Vous pouvez croire qu'elle n'oublia pas
un mot des formules l�gales et qu'elle se mit en r�gle avec le
code prussien. La quittance, �crite en entier de la main du
colonel, remplissait trois grandes pages.

Ouf! Il signa et parapha la chose et re�ut en �change la


signature de Nicolas, qu'il savait bonne.

-- D�cid�ment, dit-il au vieillard, tu n'es pas aussi arabe qu'on


me l'avait dit � Berlin. Touche l�, vieux fripon! Je ne donne la
main qu'aux honn�tes gens � l'ordinaire; mais dans un jour comme
celui-ci, on peut faire un petit extra.
-- Faites-en deux, monsieur Fougas, dit humblement Mme Meiser.
Acceptez votre part de ce modeste souper!

-- Parbleu! la vieille; �a n'est pas de refus. Mon souper doit


�tre froid � l'auberge de la _Cloche_, et vos plats qui fument sur
leurs r�chauds m'ont d�j� donn� plus d'une distraction.
D'ailleurs, voil� des fl�tes de verre jaun�tre sur lesquelles
Fougas ne sera pas f�ch� de jouer un air.

La respectable Catherine fit ajouter un couvert et commanda �


Berbel d'aller se mettre au lit. Le colonel plia en huit le
million du p�re Meiser, l'enveloppa soigneusement dans un paquet
de billets de banque et serra le tout dans ce petit carnet que sa
ch�re Cl�mentine lui avait envoy�. Onze heures sonnaient � la
pendule.

� onze heures et demie, Fougas commen�a � voir le monde en rose.


Il loua hautement le vin du Rhin et remercia les Meiser de leur
hospitalit�. � minuit, il leur rendit son estime. � minuit un
quart, il les embrassa. � minuit et demi, il fit l'�loge de
l'illustre Jean Meiser, son bienfaiteur et son ami. Lorsqu'il
apprit que Jean Meiser �tait mort dans cette maison, il versa un
torrent de larmes. � une heure moins un quart, il entra dans la
voie des confidences, parla de son fils qu'il allait rendre
heureux, de sa fianc�e qui l'attendait. Vers une heure, il go�ta
d'un c�l�bre vin de Porto que Mme Meiser �tait all�e chercher
elle-m�me � la cave. � une heure et demie, sa langue s'�paissit,
ses yeux se voil�rent, il lutta quelque temps contre l'ivresse et
le sommeil, annon�a qu'il allait raconter la campagne de Russie,
murmura le nom de l'Empereur, et glissa sous la table.

-- Tu me croiras si tu veux, dit Mme Meiser � son mari, ce n'est


pas un homme qui est entr� dans notre maison, c'est le diable!

-- Le diable!

-- Sans cela, t'aurais-je conseill� de lui donner un million?


J'ai entendu une voix qui me disait: �Si vous n'ob�issez �
l'envoy� des enfers, vous mourrez cette nuit l'un et l'autre.�
C'est alors que je l'ai rappel� dans l'escalier. Ah! si nous
avions eu affaire � un homme, je t'aurais dit de plaider jusqu'�
notre dernier sou.

-- � l� bonne heure! Eh bien! te moqueras-tu encore de mes


visions?

-- Pardonne-moi, mon Claus, j'�tais folle!

-- Et moi qui avais fini par le croire?

-- Pauvre innocent! tu croyais peut-�tre aussi que c'�tait Mr le


colonel Fougas!

-- Dame!

-- Comme s'il �tait possible de ressusciter un homme! C'est un


d�mon, te dis-je, qui a pris les traits du colonel pour nous voler
notre argent!
-- Qu'est-ce que les d�mons peuvent faire avec de l'argent?

-- Tiens! ils construisent des cath�drales!

-- Mais � quoi reconna�t-on le diable quand il est d�guis�?

-- D'abord � son pied fourchu, mais il met des bottes; ensuite �


son oreille raccommod�e.

-- Bah! Et pourquoi?

-- Parce que le diable a l'oreille pointue, et que, pour la faire


ronde, il faut la recouper.

Meiser se pencha sous la table et poussa un cri d'�pouvante.

-- C'est bien le diable! dit-il. Mais comment s'est-il laiss�


endormir?

-- Tu n'as donc pas vu qu'en remontant de la cave j'ai pass� par


ma chambre? J'ai mis une goutte d'eau b�nite dans le vin de
Porto: charme contre charme! et il est tomb�.

-- Voil� qui va bien. Mais qu'est-ce que nous en ferons,


maintenant qu'il est en notre pouvoir?

-- Qu'est-ce qu'on fait des d�mons, dans les �critures? Le


Seigneur les jette � la mer.

-- La mer est loin de chez nous.

-- Mais, grand enfant! le puits public est tout pr�s!

-- Et que va-t-on dire demain quand on trouvera son corps?

-- On ne trouvera rien du tout, et m�me ce papier qu'il nous a


sign� sera chang� en feuille s�che.

Dix minutes plus tard, Mr et Mme Meiser ballottaient quelque chose


de lourd au-dessus du puits public, et dame Catherine murmurait �
demi-voix l'incantation suivante:

_D�mon, fils de l'enfer, sois maudit!_


_D�mon, fils de l'enfer, sois pr�cipit�!_
_D�mon, fils de l'enfer, retourne dans l'enfer!_

Un bruit sourd, le bruit d'un corps qui tombe � l'eau, termina la


c�r�monie, et les deux conjoints rentr�rent chez eux, avec la
satisfaction qui suit toujours un devoir accompli. Nicolas disait
en lui-m�me:

�Je ne la croyais pas si cr�dule!�

�Je ne le savais pas si na�f!� pensait la digne Kettle, �pouse


l�gitime de Claus.

Ils dormirent du sommeil de l'innocence. Ah! que leurs oreillers


leur auraient sembl� moins doux si Fougas �tait rentr� chez lui
avec le million!

� dix heures du matin, comme ils prenaient leur caf� au lait avec
des petits pains au beurre, le gouverneur de la Banque entra chez
eux et leur dit:

-- Je vous remercie d'avoir accept� une traite sur Paris au lieu


du million en argent, et sans prime. Ce Jeune Fran�ais que vous
nous avez envoy� est un peu brusque, mais bien gai et bon enfant.

XVIII -- Le colonel cherche � se d�barrasser d'un million qui le


g�ne.

Fougas avait quitt� Paris pour Berlin le lendemain de son


audience. Il. mit trois jours � faire la route, car il s'arr�ta
quelque temps � Nancy. Le mar�chal lui avait donn� une lettre de
recommandation pour le pr�fet de la Meurthe, qui le re�ut fort
bien et promit de l'aider dans ses recherches. Malheureusement, la
maison o� il avait aim� Cl�mentine Pichon n'existait plus. La
municipalit� l'avait d�molie vers 1827, en per�ant une rue. Il est
certain que les �diles n'avaient pas abattu la famille avec la
maison, mais une nouvelle difficult� surgit tout � coup: le nom
de Pichon surabondait, dans la ville, dans la banlieue et dans le
d�partement. Entre cette multitude de Pichon, Fougas ne savait �
qui sauter au cou. De guerre lasse et press� de courir sur le
chemin de la fortune, il laissa une note au commissaire de
police:

�Rechercher, sur les registres de l'�tat civil et ailleurs, une


jeune fille appel�e Cl�mentine Pichon. Elle avait dix-huit ans en
1813; ses parents tenaient une pension pour les officiers. Si
elle vit, trouver son adresse; si elle est morte, s'enqu�rir de
ses h�ritiers. Le bonheur d'un p�re en d�pend!�

En arrivant � Berlin, le colonel apprit que sa r�putation l'avait


pr�c�d�. La note du ministre de la guerre avait �t� transmise au
gouvernement prussien par la l�gation de France; L�on Renault,
dans sa douleur, avait trouv� le temps d'�crire un mot au docteur
Hirtz; les journaux commen�aient � parler et les soci�t�s
savantes � s'�mouvoir. Le Prince R�gent ne d�daigna pas
d'interroger son m�decin: l'Allemagne est un pays bizarre o� la
science int�resse les princes eux-m�mes.

Fougas, qui avait lu la lettre du docteur Hirtz annex�e au


testament de Mr Meiser, pensa qu'il devait quelques remerciements
au bonhomme. Il lui fit une visite et l'embrassa en l'appelant
oracle d'�pidaure. Le docteur s'empara de lui, fit prendre ses
bagages � l'h�tel, et lui donna la meilleure chambre de sa maison.
Jusqu'au 29 du mois, le colonel fut choy� comme un ami et exhib�
comme un ph�nom�ne. Sept photographes se disput�rent un homme si
pr�cieux: les villes de Gr�ce n'ont rien fait de plus pour notre
pauvre vieil Hom�re. S.A.R, le Prince R�gent voulut le voir en
personne naturelle, et pria Mr Hirtz de l'amener au palais. Fougas
se fit un peu tirer l'oreille: il pr�tendait qu'un soldat ne doit
pas frayer avec l'ennemi, et se croyait encore en 1813.

Le prince est un militaire distingu�, qui a command� en personne


au fameux si�ge de Rastadt. Il prit plaisir � la conversation de
Fougas; l'h�ro�que na�vet� de ce jeune grognard le ravit. Il lui
fit de grands compliments et lui dit que l'empereur des Fran�ais
�tait bien heureux d'avoir autour de lui des officiers de ce
m�rite.

-- Il n'en a pas beaucoup, r�pliqua le colonel. Si nous �tions


seulement quatre ou cinq cents de ma trempe, il y a longtemps que
votre Europe serait dans le sac!

Cette r�ponse parut plus comique que mena�ante, et l'effectif de


l'arm�e prussienne ne fut pas augment� ce jour-l�.

Son Altesse Royale annon�a directement � Fougas que son indemnit�


avait �t� r�gl�e � deux cent cinquante mille francs, et qu'il
pourrait toucher cette somme au Tr�sor d�s qu'il le jugerait
agr�able.

-- Monseigneur, r�pondit-il, il est toujours agr�able d'empocher


l'argent de l'ennem... de l'�tranger. Mais, tenez! je ne suis pas
un thurif�raire de Plutus: rendez-moi le Rhin et Posen, et je
vous laisse vos deux cent cinquante mille francs.

-- Y songez-vous? dit le prince en riant. Le Rhin et Posen!

-- Le Rhin est � la France et Posen � la Pologne, bien plus


l�gitimement que cet argent n'est � moi. Mais voil� mes grands
seigneurs: ils se font un devoir de payer les petites dettes et
un point d'honneur de nier les grandes!
Le prince fit la grimace, et tous les visages de la cour se mirent
� grimacer uniform�ment. On trouva que Mr Fougas avait fait preuve
de mauvais go�t en laissant tomber une miette de v�rit� dans un
gros plat de b�tises.

Mais une jolie petite baronne viennoise, qui assistait � sa


pr�sentation, fut beaucoup plus charm�e de sa figure que
scandalis�e de ses discours. Les dames de Vienne se sont fait une
r�putation d'hospitalit� qu'elles s'efforcent de justifier
partout, et m�me hors de leur patrie.

La baronne de Marcomarcus avait encore une autre raison d'attirer


le colonel: depuis deux ou trois ans, elle faisait collection
d'hommes c�l�bres, en photographie, bien entendu. Son album �tait
peupl� de g�n�raux, d'hommes d'�tat, de philosophes et de
pianistes, qui s'�taient donn�s � elle en �crivant au bas du
portrait: �Hommage respectueux.� On y comptait plusieurs
pr�lats romains et m�me un cardinal c�l�bre, mais il y manquait un
revenant. Elle �crivit donc � Fougas un billet tout p�tillant
d'impatience et de curiosit� pour le prier � souper chez elle.
Fougas, qui partait le lendemain pour Dantzig, prit une feuille de
papier grand-aigle et se mit en devoir de s'excuser poliment. Il
craignait, ce coeur d�licat et chevaleresque, qu'une soir�e de
conversation et de plaisir dans la compagnie des plus jolies
femmes de l'Allemagne, ne f�t comme une infid�lit� morale au
souvenir de Cl�mentine. Il chercha donc une formule convenable et
�crivit:

�Trop indulgente beaut�, je...�

La muse ne lui dicta rien de plus. Il n'�tait pas en train


d'�crire, il se sentait plut�t en humeur de souper. Ses scrupules
se dissip�rent comme des nuages chass�s par un joli vent de nord-
est; il endossa la redingote � brandebourgs, et porta sa r�ponse
lui-m�me. C'�tait la premi�re fois qu'il soupait depuis sa
r�surrection. Il fit preuve d'un bel app�tit et s'enivra quelque
peu, mais non pas comme � son ordinaire. La baronne de
Marcomarcus, �merveill�e de son esprit et de sa verve
intarissable, le garda le plus longtemps qu'elle put. Et
maintenant encore, elle dit � ses amis en leur montrant le
portrait du colonel:

�Il n'y a que ces officiers fran�ais pour faire la conqu�te du


monde!�

Le lendemain, il boucla une malle de veau noir qu'il avait achet�e


� Paris, toucha son argent au Tr�sor et se mit en route pour
Dantzig. Il dormit en wagon, parce qu'il avait soup� la veille. Un
ronflement terrible l'�veilla. Il chercha le ronfleur, ne le
trouva point autour de lui, ouvrit la porte du compartiment
voisin, car les wagons allemands sont beaucoup plus commodes que
les n�tres, et secoua un gros monsieur qui paraissait cacher tout
un jeu d'orgues dans son corps. � l'une des stations, il but une
bouteille de vin de Marsala et mangea deux douzaines de
sandwiches, parce que le souper de la veille lui avait creus�
l'estomac. � Dantzig, il arracha sa malle noire aux mains d'un
�norme filou qui s'appr�tait � la prendre.

Il se fit conduire au meilleur h�tel de la ville, y commanda son


souper, et courut � la maison de Mr et Mme Meiser. Ses amis de
Berlin lui avaient donn� des renseignements sur cette charmante
famille. Il savait qu'il aurait affaire au plus riche et au plus
avare des fripons: c'est pourquoi il prit le ton cavalier qui a
pu sembler �trange � plus d'un lecteur dans le chapitre pr�c�dent.

Malheureusement, il s'humanisa un peu trop lorsqu'il eut son


million en poche. La curiosit� d'�tudier � fond les longues
bouteilles jaunes faillit lui jouer un mauvais tour. Sa raison
s'�gara, vers une heure du matin, si j'en crois ce qu'il a racont�
lui-m�me. Il assure qu'apr�s avoir dit adieu aux braves gens qui
l'avaient si bien trait�, il se laissa tomber dans un puits
profond et large, dont la margelle, � peine �lev�e au-dessus du
niveau de la rue, m�riterait au moins un lampion.

Je m'�veillai (c'est toujours lui qui parle) dans une eau tr�s
fra�che et d'un go�t excellent. Apr�s avoir nag� une ou deux
minutes en cherchant un point d'appui solide, je saisis une grosse
corde et je remontai sans effort � la surface du sol qui n'�tait
pas � plus de quarante pieds. Il ne faut que des poignets et un
peu de gymnastique, et ce n'est nullement un tour de force. En
sautant sur le pav�, je me vis en pr�sence d'une esp�ce de
guetteur de nuit qui braillait les heures dans la rue et me
demanda insolemment ce que je faisais l�. Je le rossai
d'importance, et ce petit exercice me fit du bien en r�tablissant
la circulation du sang. Avant de retourner � l'auberge, je
m'arr�tai sous un r�verb�re, j'ouvris mon portefeuille, et je vis
avec plaisir que mon million n'�tait pas mouill�. Le cuir �tait
�pais et le fermoir solide; d'ailleurs, j'avais envelopp� le bon
de Mr Meiser dans une demi-douzaine de billets de cent francs,
gras comme des moines. Ce voisinage l'avait pr�serv�.
Cette v�rification faite, il rentra, se mit au lit et dormit �
poings ferm�s. Le lendemain, en s'�veillant, il re�ut la note
suivante, �man�e de la police de Nancy:

�Cl�mentine Pichon, dix-huit ans, fille mineure d'Auguste Pichon,


h�telier, et de L�onie Francelot, mari�e en cette ville le 11
janvier 1814 � Louis-Antoine Langevin, sans profession d�sign�e.

�Le nom de Langevin est aussi rare dans le d�partement que le nom
de Pichon y est commun. � part l'honorable Mr Victor Langevin,
conseiller de pr�fecture � Nancy, on ne conna�t que le nomm�
Langevin (Pierre), dit Pierrot, meunier dans la commune de
Vergaville, canton de Dieuze.�

Fougas sauta jusqu'au plafond en criant:

-- J'ai un fils!

Il appela le ma�tre d'h�tel et lui dit:

-- Fais ma note et envoie mes bagages au chemin de fer. Prends mon


billet pour Nancy; je ne m'arr�terai pas en route. Voici deux
cents francs que je te donne pour boire � la sant� de mon fils!
Il s'appelle Victor comme moi! Il est conseiller de pr�fecture!
Je l'aimerais mieux soldat, n'importe! Ah! fais-moi d'abord
conduire � la Banque! Il faut que j'aille chercher un million qui
est � lui!

Comme il n'y a pas de service direct entre Dantzig et Nancy, il


fut oblig� de s'arr�ter � Berlin. Mr Hirtz, qu'il vit en passant,
lui annon�a que les soci�t�s savantes de la ville pr�paraient un
immense banquet en son honneur; mais il refusa net.

-- Ce n'est pas, dit-il, que je m�prise une occasion de boire en


bonne compagnie, mais la nature a parl�: sa voix m'attire!
L'ivresse la plus douce � tous les coeurs bien n�s est celle de
l'amour paternel!

Pour pr�parer son cher enfant � la joie d'un retour si peu


attendu, il mit son million sous enveloppe � l'adresse de Mr
Victor Langevin, avec une longue lettre qui se terminait ainsi:

�La b�n�diction d'un p�re est plus pr�cieuse que tout l'or du
monde!

�VICTOR FOUGAS.�

La trahison de Cl�mentine Pichon froissa l�g�rement son amour-


propre; mais il en fut bient�t consol�.

�Au moins, pensait-il, je ne serai pas forc� d'�pouser une


vieille femme quand il y en a une jeune � Fontainebleau qui
m'attend. Et puis mon fils a un nom et m�me un nom tr�s
pr�sentable. Fougas est beaucoup mieux, mais Langevin n'est pas
mal.�

Il d�barqua le 2 septembre � six heures du soir dans cette belle


grande ville un peu triste, qui est le Versailles de la Lorraine.
Son coeur battait � tout rompre. Pour se donner des forces, il
d�na bien. Le ma�tre de l'h�tel, interrog� au dessert, lui fournit
les meilleurs renseignements sur Mr Victor Langevin: un homme
encore jeune, mari� depuis six ans, p�re d'un gar�on et d'une
fille, estim� dans le pays et bien dans ses affaires.

-- J'en �tais s�r, dit Fougas.

Il se versa rasade d'un certain kirsch de la for�t Noire qui lui


parut d�licieux avec des macarons.

Ce soir-l�, Mr Langevin raconta � sa femme qu'en revenant du


cercle, � dix heures, il avait �t� accost� brutalement par un
ivrogne. Il le prit d'abord pour un malfaiteur et s'appr�ta � se
d�fendre; mais l'homme se contenta de l'embrasser et s'enfuit �
toutes jambes. Ce singulier accident jeta les deux �poux dans une
s�rie de conjectures plus invraisemblables les unes que les
autres. Mais comme ils �taient jeunes tous les deux, et mari�s
depuis sept ans � peine, ils chang�rent bient�t de conversation.

Le lendemain matin, Fougas, charg� de bonbons comme un baudet de


farine, se pr�senta chez Mr Langevin. Pour se faire bien voir de
ses deux petits-enfants, il avait �cr�m� la boutique du c�l�bre
Leb�gue, qui est le Boissier de Nancy. La servante qui lui ouvrit
la porte demanda si c'�tait lui que monsieur attendait.

-- Bon! dit-il; ma lettre est arriv�e?

-- Oui, monsieur; hier matin. Et vos malles?

-- Je les ai laiss�es � l'h�tel.

-- Monsieur ne sera pas content. Votre chambre est pr�te l�-haut.

-- Merci! merci! merci! Prends ce billet de cent francs pour la


bonne nouvelle.

-- Oh! monsieur, il n'y avait pas de quoi!

-- Mais o� est-il? Je veux le voir, l'embrasser, lui dire...

-- Il s'habille, monsieur, et madame aussi.

-- Et les enfants, mes chers petits-enfants?

-- Si vous voulez les voir, ils sont l� dans la salle � manger.

-- Si je le veux! Ouvre bien vite!

Il trouva que le petit gar�on lui ressemblait, et il se r�jouit de


le voir en costume d'artilleur avec un sabre. Ses poches se
vid�rent sur le parquet et les deux enfants, � la vue de tant de
bonnes choses, lui saut�rent au cou.

-- � philosophes! s'�cria le colonel, oseriez-vous nier la voix


de la nature?

Une jolie petite dame (toutes les jeunes femmes sont jolies �
Nancy) accourut aux cris joyeux de la marmaille.
-- Ma belle-fille! cria Fougas en lui tendant les bras.

La ma�tresse du logis se recula prudemment et dit avec un fin


sourire:

-- Vous vous trompez, monsieur; je ne suis ni v�tre, ni belle, ni


fille; je suis Mme Langevin.

-- Que je suis b�te, pensa le colonel; j'allais raconter devant


ces enfants nos secrets de famille! De la tenue, Fougas! Tu es
dans un monde distingu�, o� l'ardeur des sentiments les plus doux
se cache sous le masque glac� de l'indiff�rence.

-- Asseyez-vous, dit Mme Langevin; j'esp�re que vous avez fait


bon voyage?

-- Oui, madame. � cela pr�s que la vapeur me paraissait trop


lente!

-- Je ne vous savais pas si press� d'arriver.

-- Vous ne comprenez pas que je br�lais d'�tre ici?

-- Tant mieux; c'est une preuve que la raison et la famille se


sont fait entendre � la fin.

-- Est-ce ma faute, � moi, si la famille n'a pas parl� plus t�t?

-- L'important, c'est que vous l'ayez �cout�e. Nous t�cherons que


vous ne vous ennuyiez pas � Nancy.

-- Et comment le pourrais-je, tant que je demeurerai au milieu de


vous?

-- Merci. Notre maison sera la v�tre. Mettez-vous dans l'esprit


que vous �tes de la famille.

-- Dans l'esprit et dans le coeur, madame.

-- Et vous ne songerez plus � Paris?

-- Paris!... je m'en moque comme de l'an quarante?

-- Je vous pr�viens qu'ici l'on ne se bat pas en duel.

-- Comment? vous savez d�j�...

-- Nous savons tout, et m�me l'histoire de ce fameux souper avec


des femmes un peu l�g�res.

-- Comment diable avez-vous appris?... Mais cette fois-l�,


�coutez, j'�tais bien excusable.

Mr Langevin parut � son tour, ras� de frais et rubicond; un joli


type de sous-pr�fet en herbe.

-- C'est admirable, pensa Fougas, comme nous nous conservons dans


la famille! On ne donnerait pas trente-cinq ans � ce gaillard-l�,
et il en a bel et bien quarante-six. Par exemple, il ne me
ressemble pas du tout, il tient de sa m�re!

-- Mon ami, dit Mme Langevin, voici un mauvais sujet qui promet
d'�tre bien sage.

-- Soyez le bienvenu, jeune homme! dit le conseiller en serrant


la main de Fougas.

Cet accueil parut froid � notre pauvre h�ros. Il r�vait une pluie
de baisers et de larmes, et ses enfants se contentaient de lui
serrer la main.

-- Mon enf..., monsieur, dit-il � Langevin, il manque une personne


� notre r�union. Quelques torts r�ciproques, et d'ailleurs
prescrits par le temps, ne sauraient �lever entre nous une
barri�re insurmontable. Oserais-je vous demander la faveur d'�tre
pr�sent� � Mme votre m�re?

Mr Langevin et sa femme ouvraient de grands yeux �tonn�s.

-- Comment, monsieur, dit le mari, il faut que la vie de Paris


vous ait fait perdre la m�moire. Ma pauvre m�re n'est plus! Il y
a d�j� trois ans que nous l'avons perdue!

Le bon Fougas fondit en larmes.

-- Pardon! dit-il, je ne le savais pas. Pauvre femme!

-- Je ne vous comprends pas! Vous connaissiez ma m�re?

-- Ingrat!

-- Dr�le de gar�on! Mais vos parents ont re�u une lettre de


part?

-- Quels parents?

-- Votre p�re et votre m�re!

-- Ah �a! qu'est-ce vous me chantez? Ma m�re �tait morte avant


que la v�tre ne f�t de ce monde!

-- Mme votre m�re est morte?

-- Oui, parbleu, en 89!

-- Comment! Ce n'est pas Mme votre m�re qui vous envoie ici?

-- Monstre! c'est mon coeur de p�re qui m'y am�ne!

-- Coeur de p�re?... Mais vous n'�tes donc pas le fils Jamin, qui
a fait des folies dans la capitale et qu'on envoie � Nancy pour
suivre les cours de l'�cole foresti�re?

Le colonel emprunta la voix du Jupiter tonnant r�pondit:

-- Je suis Fougas!

-- Eh bien!
-- Si la nature ne te dit rien en ma faveur, fils ingrat!
interroge les m�nes de ta m�re!

-- Parbleu! monsieur, s'�cria le conseiller, nous pourrions jouer


longtemps aux propos interrompus. Asseyez-vous l�, s'il vous
pla�t, et dites-moi votre affaire... Marie, emm�ne les enfants.

Fougas ne se fit point prier. Il conta le roman de sa vie sans


rien omettre, mais avec des m�nagements infinis pour les oreilles
filiales de Mr Langevin. Le conseiller l'�couta patiemment, en
homme d�sint�ress� dans la question.

-- Monsieur, dit-il enfin, je vous ai pris d'abord pour un


insens�; maintenant, je me rappelle que les journaux ont donn�
quelques bribes de votre histoire, et je vois que vous �tes
victime d'une erreur. Je n'ai pas quarante-six ans, mais trente-
quatre. Ma m�re ne s'appelle pas Cl�mentine Pichon, mais Marie
Kerval. Elle n'est pas n�e � Nancy, mais � Vannes, et elle �tait
�g�e de sept ans en 1813. J'ai bien l'honneur de vous saluer.

-- Ah! tu n'es pas mon fils! reprit Fougas en col�re. Eh bien!


tant pis pour toi! n'a pas qui veut un p�re du nom de Fougas! Et
des fils du nom de Langevin, on n'a qu'� se baisser pour en
prendre. Je sais o� en trouver un, qui n'est pas conseiller de
pr�fecture, c'est vrai, qui ne met pas un habit brod� pour aller �
la messe, mais qui a le coeur honn�te et simple, et qui se nomme
Pierre, tout comme moi! Mais pardon! lorsqu'on met les gens � la
porte, on doit au moins leur rendre ce qui leur appartient.

-- Je ne vous emp�che pas de ramasser les bonbons que mes enfants


ont sem�s � terre.

-- C'est bien de bonbons qu'il s'agit! Mon million, monsieur!

-- Quel million?

-- Le million de votre fr�re!... Non! de celui qui n'est pas


votre fr�re, du fils de Cl�mentine, de mon cher et unique enfant,
seul rejeton de ma race, Pierre Langevin, dit Pierrot, meunier �
Vergaville!

-- Mais je vous jure, monsieur, que je n'ai pas de million � vous,


ni � personne.

-- Ose le nier, sc�l�rat! quand je te l'ai moi-m�me envoy� par la


poste!

-- Vous me l'avez peut-�tre envoy�, mais pour s�r je ne l'ai pas


re�u!

-- Eh bien! d�fends ta vie!

Il lui sauta � la gorge, et peut-�tre la France e�t-elle perdu ce


jour-l� un conseiller de pr�fecture, si la servante n'�tait entr�e
avec deux lettres � la main. Fougas reconnut son �criture et le
timbre de Berlin, d�chira l'enveloppe et montra le bon sur la
Banque.
-- Voil�, dit-il, le million que je vous destinais si vous aviez
voulu �tre mon fils! Maintenant, il est trop tard pour vous
r�tracter. La nature m'appelle � Vergaville. Serviteur!

Le 4 septembre, Pierre Langevin, meunier de Vergaville, mariait


Cadet Langevin son second fils. La famille du meunier �tait
nombreuse, honn�te et passablement ais�e. Il y avait d'abord le
grand-p�re, un beau vieillard solide, qui faisait ses quatre repas
et traitait ses petites indispositions par le vin de Bar ou de
Thiaucourt. La grand-m�re Catherine avait �t� jolie dans les temps
et quelque peu l�g�re, mais elle expiait par une surdit� absolue
le crime d'avoir �cout� les galants. Mr Pierre Langevin, dit
Pierrot, dit Gros-Pierre, apr�s avoir cherch� fortune en Am�rique
(c'est un usage assez r�pandu dans le pays), �tait rentr� au
village comme un petit saint Jean, et Dieu sait les gorges chaudes
qu'on fit de sa m�saventure! Les Lorrains sont gouailleurs au
premier degr�; si vous n'entendez pas plaisanterie, je ne vous
conseillerai jamais de voyager dans leurs environs. Gros-Pierre,
piqu� au vif, et quasi furieux d'avoir mang� sa l�gitime, emprunta
de l'argent � dix, acheta le moulin de Vergaville, travailla comme
un cheval de labour dans les terres fortes, et remboursa capital
et int�r�ts. La fortune qui lui devait quelques d�dommagements lui
fournit _gratis pro Deo_ une demi-douzaine d'ouvriers superbes:
six gros gar�ons, que sa femme lui donna d'ann�e en ann�e. C'�tait
r�gl� comme une horloge. Tous les ans, neuf mois jour pour jour
apr�s la f�te de Vergaville, la Claudine, dite Glaudine, en
baptisait un. Seulement, elle mourut apr�s le sixi�me, pour avoir
mang� quatre grands morceaux de quiche avant ses relevailles.
Gros-Pierre ne se remaria point, attendu qu'il avait des ouvriers
en suffisance, et il arrondit son bien tout doucement. Mais comme
les plaisanteries durent longtemps au village, les camarades du
meunier lui parlaient encore de ces fameux millions qu'il n'avait
pas rapport�s d'Am�rique; et Gros-Pierre se f�chait tout rouge
sous sa farine, ainsi qu'aux premiers jours.

Le 4 septembre donc, il mariait son cadet � une bonne grosse m�re


d'Altroff qui avait les joues fermes et violettes: c'est un genre
de beaut� qu'on go�te assez dans le pays. La noce se faisait au
moulin, vu que la mari�e �tait orpheline de p�re et de m�re et
qu'elle sortait de chez les religieuses de Molsheim.

On vint dire � Pierre Langevin qu'un monsieur d�cor� avait quelque


chose � lui dire, et Fougas parut dans sa splendeur.

-- Mon bon monsieur, dit le meunier, je ne suis gu�re en train de


parler d'affaires, parce que nous avons bu un coup de vin blanc
avant la messe; mais nous allons en boire pas mal de rouge �
d�ner, et si le coeur vous en dit, ne vous g�nez pas! La table
est longue. Nous causerons apr�s. Vous ne dites pas non? Alors,
c'est oui.

�Pour le coup, pensa Fougas, je ne me trompe pas. C'est bien la


voix de la nature! J'aurais mieux aim� un militaire, mais ce
brave agriculteur tout rond suffit � mon coeur. Je ne lui devrai
point les satisfactions de l'orgueil; mais n'importe! J'ai son
amiti�.

Le d�ner �tait servi, et la table plus charg�e de viandes que


l'estomac de Gargantua. Gros-Pierre aussi glorieux de sa grande
famille que de sa petite fortune, fit assister le colonel au
d�nombrement de ses fils. Et Fougas se r�jouit d'apprendre qu'il
avait six petits-enfants bien venus.

On le mit � la droite d'une petite vieille rabougrie qui lui fut


pr�sent�e comme la grand-m�re de ces gaillards-l�. Dieu! que
Cl�mentine lui parut chang�e! Except� les yeux, qui restaient
vifs et brillants, il n'y avait plus rien de reconnaissable en
elle.

�Voil�, pensa Fougas, comme je serais aujourd'hui, si le brave


Jean Meiser ne m'avait pas dess�ch�!

Il souriait avec malice en regardant le grand-p�re Langevin, chef


putatif de cette nombreuse famille.

�Pauvre vieux! murmurait Fougas, tu ne sais pas ce que tu me


dois!

On d�ne bruyamment aux noces de village. C'est un abus que la


civilisation ne r�formera jamais, je l'esp�re bien. � la faveur du
bruit, le colonel causa ou crut causer avec sa voisine.

-- Cl�mentine! lui dit-il.

Elle leva les yeux et m�me le nez et r�pondit:

-- Oui, monsieur.

-- Mon coeur ne m'a donc pas tromp�? vous �tes bien ma


Cl�mentine!

-- Oui, monsieur.

-- Et tu m'as reconnu, brave et excellente femme!

-- Oui, monsieur.

-- Mais comment as-tu si bien cach� ton �motion?... Que les


femmes sont fortes!... Je tombe du ciel au milieu de ton
existence paisible, et tu me vois sans sourciller!

-- Oui, monsieur.

-- M'as-tu pardonn� un crime apparent dont le destin seul fut


coupable?

-- Oui, monsieur.

-- Merci! oh! merci!... Quelle admirable famille autour de


toi! Ce bon Pierre qui m'a presque ouvert les bras en me voyant
para�tre, c'est mon fils, n'est-il pas vrai?

-- Oui, monsieur.

-- R�jouis-toi: il sera riche! Il a d�j� le bonheur; je lui


apporte la fortune. Un million sera son partage. Quelle ivresse, �
Cl�mentine! dans cette na�ve assembl�e, lorsque j'�l�verai la
voix pour dire � mon fils: �Tiens! ce million est � toi!� Le
moment est-il venu? Faut-il parler? Faut-il tout dire;

-- Oui, monsieur.

Fougas se leva donc et r�clama le silence. On supposa qu'il allait


chanter une chanson, et l'on se tut.

-- Pierre Langevin, dit-il avec emphase, je reviens de l'autre


monde et je t'apporte un million.

Si Gros-Pierre ne voulut point se f�cher, du moins il rougit et la


plaisanterie lui sembla de mauvais go�t. Mais quand Fougas annon�a
qu'il avait aim� la grand-maman dans sa jeunesse, le vieux p�re
Langevin n'h�sita point � lui lancer une bouteille � la t�te. Le
fils du colonel, ses magnifiques petits-fils et jusqu'� la mari�e
se lev�rent en grand courroux, et ce fut une belle bataille.

Pour la premi�re fois de sa vie, Fougas ne fut point le plus fort.


Il craignait d'�borgner quelqu'un de sa famille. Le sentiment
paternel lui �ta les trois quarts de ses moyens.

Mais ayant appris dans la bagarre que Cl�mentine s'appelait


Catherine, et que Pierre Langevin �tait n� en 1810, il reprit
l'avantage, pocha trois yeux, cassa un bras, d�forma deux nez,
enfon�a quatre douzaines de dents, et regagna sa voiture avec tous
les honneurs de la guerre.

�Diable soit des enfants! disait-il en courant la poste vers la


station d'Avricourt. Si j'ai un fils, qu'il me trouve!

XIX -- Il demande et accorde la main de Cl�mentine.

Le 5 septembre, � dix heures du matin, L�on Renault, maigre,


d�fait et presque m�connaissable, �tait aux pieds de Cl�mentine
Sambucco, dans le salon de sa tante. Il y avait des fleurs sur la
chemin�e, des fleurs dans toutes les jardini�res. Deux grands
coquins de rayons de soleil entraient par les fen�tres ouvertes.
Un million de petits atomes bleu�tres jouaient dans la lumi�re et
se croisaient, s'accrochaient au gr� de la fantaisie, comme les
id�es dans un volume de Mr Alfred Houssaye. Dans le jardin, les
pommes tombaient, les p�ches �taient m�res, les frelons creusaient
des trous larges et profonds dans les paires de duchesse; les
bignonias et les cl�matites fleurissaient; enfin une grande
corbeille d'h�liotropes, �tal�e sous la fen�tre de gauche, �tait
dans tout son beau. Le soleil appliquait � toutes les grappes de
la treille une couche d'or bruni; le grand yucca de la pelouse,
agit� par le vent comme un chapeau chinois, entrechoquait sans
bruit ses clochettes argent�es. Mais le fils de Mr Renault �tait
plus p�le et plus fl�tri que les rameaux des lilas, plus abattu
que les feuilles du vieux cerisier; son coeur �tait sans joie et
sans esp�rance, comme les groseilliers sans feuilles et sans
fruits!

S'�tre exil� de la terre natale, avoir v�cu trois ans sous un


climat inhospitalier, avoir pass� tant de jours dans les mines
profondes, tant de nuits sur un po�le de fa�ence avec beaucoup de
punaises et passablement de moujiks, et se voir pr�f�rer un
colonel de vingt-cinq louis qu'on a ressuscit� soi-m�me en le
faisant tremper dans l'eau!
Tous les hommes ont �prouv� des d�ceptions, mais personne � coup
s�r n'avait subi un malheur si peu pr�vu et si extraordinaire.
L�on savait que la terre n'est pas une vall�e de chocolat au lait
ni de potage � la reine. Il connaissait la liste des infortunes
c�l�bres, qui commence � la mort d'Abel assomm� dans le paradis
terrestre, et se termine au massacre de Rubens dans la galerie du
Louvre, � Paris. Mais l'histoire, qui nous instruit rarement, ne
nous console jamais. Le pauvre ing�nieur avait beau se r�p�ter que
mille autres avaient �t� supplant�s la veille du mariage et cent
mille autres le lendemain, la tristesse �tait plus forte que la
raison, et trois ou quatre cheveux follets commen�aient � blanchir
autour de ses tempes.

-- Cl�mentine! disait-il, je suis le plus malheureux des hommes.


En me refusant cette main que vous m'aviez promise, vous me
condamnez � un supplice cent fois pire que la mort. H�las! que
voulez-vous que je devienne sans vous? Il faudra que je vive
seul, car je vous aime trop pour en �pouser une autre. Depuis
tant�t quatre ans, toutes mes affections, toutes mes pens�es sont
concentr�es sur vous; je me suis accoutum� � regarder les autres
femmes comme des �tres inf�rieurs, indignes d'attirer le regard
d'un homme? Je ne vous parle pas des efforts que j'ai faits pour
vous m�riter; ils portaient leur r�compense en eux-m�mes, et
j'�tais d�j� trop heureux de travailler et de souffrir pour vous.
Mais voyez la mis�re o� votre abandon m'a laiss�! Un matelot jet�
sur une �le d�serte est moins � plaindre que moi: il faudra que
je demeure aupr�s de vous, que j'assiste au bonheur d'un autre;
que je vous voie passer sous mes fen�tres au bras de mon rival!
Ah! la mort serait plus supportable que ce supplice de tous les
jours. Mais je n'ai pas m�me le droit de mourir! Mes pauvres
vieux parents ont bien assez de peines. Que serait-ce, grands
dieux! si je les condamnais � porter le deuil de leur fils?

Cette plainte, ponctu�e de soupirs et de larmes d�chirait le coeur


de Cl�mentine. La pauvre enfant pleurait aussi car elle aimait
L�on de toute son �me, mais elle s'�tait interdite de le lui dire.
Plus d'une fois, en le voyant � demi-p�m� devant elle, elle fut
tent�e de lui jeter les bras autour du cou, mais le souvenir de
Fougas paralysait tous les mouvements de sa tendresse.

-- Mon pauvre ami, lui disait-elle, vous me jugez bien mal si vous
me croyez insensible � vos maux. Je vous connais, L�on, et cela
depuis mon enfance. Je sais tout ce qu'il y a en vous de loyaut�,
de d�licatesse, de nobles et de pr�cieuses vertus. Depuis le temps
o� vous me portiez dans vos bras vers les pauvres et vous me
mettiez un sou dans la main pour m'apprendre � faire l'aum�ne, je
n'ai jamais entendu parler de bienfaisance sans penser aussit�t �
vous. Lorsque vous avez battu un gar�on deux fois plus grand que
vous, qui m'avait pris ma poup�e, j'ai senti que le courage �tait
beau, et qu'une femme �tait heureuse de pouvoir s'appuyer sur un
homme de coeur. Tout ce que je vous ai vu faire depuis ce temps-l�
n'a pu que redoubler mon estime et ma sympathie. Croyez que ce
n'est ni par m�chancet� ni par ingratitude que je vous fais
souffrir aujourd'hui. H�las! je ne m'appartiens plus, je suis
domin�e; je ressemble � ces automates qui se meuvent sans savoir
pourquoi. Oui, je sens en moi comme un ressort plus puissant que
ma libert�, et c'est la volont� d'autrui qui me m�ne!
-- Si du moins j'�tais s�r que vous serez heureuse! Mais non!
Cet homme � qui vous m'immolez ne sentira jamais le prix d'une �me
aussi d�licate que la v�tre! C'est un brutal, un soudard, un
ivrogne...

-- Je vous en prie, L�on! Souvenez-vous qu'il a droit � tout mon


respect!

-- Du respect, � lui! Et pourquoi? Je vous demande, au nom du


ciel, ce que vous voyez de respectable dans la personne du sieur
Fougas? Son �ge? Il est plus jeune que moi. Ses talents? Il ne
les a montr�s qu'� table. Son �ducation? Elle est jolie! Ses
vertus? Je sais ce qu'il faut penser de sa d�licatesse et de sa
reconnaissance!

-- Je le respecte, L�on, depuis que je l'ai vu dans son cercueil.


C'est un sentiment plus fort que tout; je ne l'explique pas, je
le subis.

-- Eh bien! respectez-le tant que vous voudrez! C�dez � la


superstition qui vous entra�ne. Voyez en lui un �tre miraculeux,
sacr�, �chapp� aux griffes de la mort pour accomplir quelque chose
de grand sur la terre! Mais cela m�me, � ma ch�re Cl�mentine, est
une barri�re entre vous et lui. Si Fougas est en dehors des
conditions de l'humanit�, si c'est un ph�nom�ne, un �tre � part,
un h�ros, un demi-dieu, un f�tiche, vous ne pouvez pas songer
s�rieusement � devenir sa femme. Moi, je ne suis qu'un homme
pareil � tous les autres, n� pour travailler, pour souffrir et
pour aimer. Je vous aime! Aimez-moi!

-- Polisson! dit Fougas en ouvrant la porte.

Cl�mentine poussa un cri, L�on se releva vivement, mais d�j� le


colonel l'avait saisi par le fond de son v�tement de nankin.
L'ing�nieur fut enlev�, balanc� comme un atome dans un des deux
rayons de soleil, et projet� au beau milieu des h�liotropes, avant
m�me qu'il e�t pens� � r�pondre un seul mot. Pauvre L�on! Pauvres
h�liotropes!

En moins d'une seconde, le jeune homme fut sur pied. Il �pousseta


la terre qui souillait ses genoux et ses coudes, s'approcha de la
fen�tre et dit d'une voix douce mais r�solue:

-- Monsieur le colonel, je regrette sinc�rement de vous avoir


ressuscit�, mais la sottise que j'ai faite n'est peut-�tre pas
irr�parable. � bient�t! Quant � vous, mademoiselle, je vous
aime!

Le colonel haussa les �paules et se mit aux genoux de la jeune


fille sur le coussin qui gardait encore l'empreinte de L�on. Mlle
Virginie Sambucco, attir�e par le bruit, descendit comme une
avalanche et entendit le discours suivant:

-- Idole d'un grand coeur! Fougas revient � toi comme l'aigle �


son aire. J'ai longtemps parcouru le monde � la poursuite d'un
rang, d'un or et d'une famille que je br�lais de mettre � tes
pieds. La fortune m'a ob�i en esclave: elle sait � quelle �cole
j'ai appris l'art de la ma�triser. J'ai travers� Paris et
l'Allemagne, comme un m�t�ore victorieux que son �toile conduit.
On m'a vu de toutes parts traiter d'�gal � �gal avec les
puissances et faire retentir la trompette de la v�rit� sous les
lambris des rois. J'ai mis pied sur gorge � l'avide cupidit� et je
lui ai repris, du moins en partie, les tr�sors qu'elle avait
d�rob�s � l'honneur trop confiant. Un seul bien m'est refus�: ce
fils que j'esp�rais revoir �chappe aux yeux de lynx de l'amour
paternel. Je n'ai pas retrouv� non plus l'antique objet de mes
premi�res tendresses, mais qu'importe? Rien ne me manquera, si tu
me tiens lieu de tout. Qu'attendons-nous encore? Es-tu sourde �
la voix du bonheur qui t'appelle? Transportons-nous dans l'asile
des lois; tu me suivras ensuite aux pieds des autels; un pr�tre
consacrera nos noeuds, et nous traverserons la vie, appuy�s l'un
sur l'autre, moi semblable au ch�ne qui soutient la faiblesse, toi
pareille au lierre �l�gant qui orne l'embl�me de la vigueur!

Cl�mentine resta quelque temps sans r�pondre, et comme �tourdie


par la rh�torique bruyante du colonel.

-- Monsieur Fougas, lui dit-elle, je vous ai toujours ob�i, je


promets encore de vous ob�ir toute ma vie. Si vous ne voulez pas
que j'�pouse le pauvre L�on, je renoncerai � lui. Je l'aime bien
pourtant, et un seul mot de lui jette plus de trouble dans mon
coeur que toutes les belles choses que vous m'avez dites.

-- Bien! tr�s bien! s'�cria la tante. Quant � moi, monsieur,


quoique vous ne m'ayez pas fait l'honneur de me consulter, je vous
dirai ce que je pense. Ma ni�ce n'est pas du tout la femme qui
vous convient. Fussiez-vous plus riche que Mr de Rothschild et
plus illustre que le duc de Malakoff, je ne conseillerais pas �
Cl�mentine de se marier avec vous.

-- Et pourquoi donc, chaste Minerve?

-- Parce que vous l'aimeriez quinze jours, et au premier coup de


canon vous vous sauveriez � la guerre! Vous l'abandonneriez,
monsieur, comme cette infortun�e Cl�mentine dont on nous a cont�
les malheurs!

-- Morbleu! la tante, je vous conseille de la plaindre! Trois


mois apr�s Leipzig, elle �pousait un nomm� Langevin, � Nancy.

-- Vous dites?

-- Je dis qu'elle �pousait un intendant militaire appel� Langevin.

-- � Nancy?

-- � Nancy m�me.

-- C'est bizarre!

-- C'est indigne!

-- Mais cette femme... cette jeune fille... son nom!

-- Je vous l'ai dit cent fois: Cl�mentine!

-- Cl�mentine qui?
-- Cl�mentine Pichon.

-- Ah! mon Dieu! mes clefs! o� sont mes clefs? J'�tais bien
s�re de les avoir mises dans ma poche! Cl�mentine Pichon! Mr
Langevin! C'est impossible! Ma raison s'�gare! Eh! mon enfant,
remue-toi donc! Il s'agit du bonheur de toute ta vie! O� as-tu
fourr� mes clefs? Ah! les voici!

Fougas se pencha � l'oreille de Cl�mentine et lui dit:

-- Est-elle sujette � ces accidents-l�? On dirait que la pauvre


demoiselle a perdu la t�te!

Mais Virginie Sambucco avait d�j� ouvert un petit secr�taire en


bois de rose. D'un regard infaillible, elle d�couvrit dans une
liasse de papiers une feuille jaunie par le temps.

-- C'est bien cela! dit-elle avec un cri de joie. Marie-


Cl�mentine Pichon, fille l�gitime d'Auguste Pichon, h�telier, rue
des Merlettes, en cette ville de Nancy; mari�e le 10 juin 1814 �
Joseph Langevin, sous-intendant militaire. Est-ce bien elle,
monsieur? Osez dire que ce n'est pas elle!

-- Ah! �� mais, par quel hasard avez-vous mes papiers de


famille?

-- Pauvre Cl�mentine! Et vous l'accusez de trahison! Vous ne


comprenez donc pas que vous aviez �t� port� pour mort! qu'elle se
croyait veuve sans avoir �t� mari�e; que...

-- C'est bon! c'est bon! Je lui pardonne. O� est-elle? Je veux


la voir, l'embrasser, lui dire...

-- Elle est morte, monsieur! morte apr�s trois mois de mariage.

-- Ah! diable!

-- En donnant le jour � une fille...

-- Qui est ma fille! J'aurais mieux aim� un gar�on, mais


n'importe! O� est-elle? Je veux la voir, l'embrasser, lui
dire...

-- Elle n'est plus, h�las! Mais je vous conduirai sur sa tombe.

-- Mais comment diable la connaissiez-vous?

-- Parce qu'elle avait �pous� mon fr�re!

-- Sans mon consentement? N'importe! A-t-elle au moins laiss�


des enfants?

-- Un seul.

-- Un fils! Il est mon petit-fils!

-- Une fille.

-- N'importe! Elle est ma petite-fille! J'aurais mieux aim� un


gar�on, mais o� est-elle? Je veux la voir, l'embrasser, lui
dire...

-- Embrassez-la, monsieur. Elle s'appelle Cl�mentine comme sa


grand-m�re, et la voici!

-- Elle! Voil� donc le secret de cette ressemblance! Mais alors


je ne peux pas l'�pouser! N'importe! Cl�mentine! dans mes
bras! Embrasse ton grand-p�re!

La pauvre enfant n'avait rien pu comprendre � cette rapide


conversation o� les �v�nements tombaient comme des tuiles sur la
t�te du colonel. On lui avait toujours parl� de Mr Langevin comme
de son grand-p�re maternel, et maintenant on semblait dire que sa
m�re �tait la fille de Fougas. Mais elle sentit aux premiers mots
qu'elle ne pouvait plus �pouser le colonel et qu'elle serait
bient�t mari�e � L�on Renault. Ce fut donc par un mouvement de
joie et de reconnaissance qu'elle se pr�cipita dans les bras du
jeune vieillard.

-- Ah! monsieur, lui dit-elle, je vous ai toujours aim� et


respect� comme un a�eul!

-- Et moi, ma pauvre enfant, je me suis toujours conduit comme une


vieille b�te! Tous les hommes sont des brutes et toutes les
femmes sont des anges. Tu as devin�, avec l'instinct d�licat de
ton sexe, que tu me devais le respect, et moi, sot que je suis!
je n'ai rien devin� du tout! Sacrebleu! sans la v�n�rable tante
que voil�, j'aurais fait de belle besogne!

-- Non, dit la tante. Vous auriez d�couvert la v�rit� en


parcourant nos papiers de famille.

-- Est-ce que je les aurais seulement regard�s? Dire que je


cherchais mes h�ritiers dans le d�partement de la Meurthe quand
j'avais laiss� ma famille � Fontainebleau! Imb�cile, va! Mais
n'importe, Cl�mentine! Tu seras riche, tu �pouseras celui que tu
aimes! O� est-il, ce brave gar�on? Je veux le voir, l'embrasser,
lui dire...

-- H�las! monsieur; vous l'avez jet� par la fen�tre.

-- Moi?... Tiens! c'est vrai. Je ne m'en souvenais plus.


Heureusement il ne s'est pas fait de mal et je cours de ce pas
r�parer ma sottise. Vous vous marierez quand vous voudrez; les
deux noces se feront ensemble... Mais au fait, non! Qu'est-ce que
je dis? Je ne me marie plus! � bient�t, mon enfant, ma ch�re
petite-fille. Mademoiselle Sambucco, vous �tes une brave tante;
embrassez-moi!

Il courut � la maison de Mr Renault, et Gothon qui le voyait venir


descendit pour lui barrer le passage.

-- N'�tes-vous pas honteux, lui dit-elle, de vous comporter ainsi


avec ceux qui vous ont rendu la vie? Ah! si c'�tait � refaire!
on ne mettrait plus la maison sens dessus dessous pour vos beaux
yeux! Madame pleure, monsieur s'arrache les cheveux, Mr L�on
vient d'envoyer deux officiers � votre recherche. Qu'est-ce que
vous avez encore fait depuis ce matin?
Fougas la fit pirouetter sur elle-m�me et se trouva face � face
avec l'ing�nieur. L�on avait entendu le bruit d'une querelle; en
voyant le colonel anim�, l'oeil en feu, il pr�vit quelque brutale
agression et n'attendit pas le premier coup. Une lutte corps �
corps s'engagea dans l'all�e, au milieu des cris de Gothon, de Mr
Renault et de la pauvre dame, qui criait � l'assassin! L�on se
d�battait, frappait, et lan�ait de temps � autre un vigoureux coup
de poing dans le torse de son ennemi. Il succomba pourtant; le
colonel finit par le renverser sur le sol et le _tomber_
parfaitement, comme on dit � Toulouse. Alors il l'embrassa sur les
deux joues et lui dit:

-- Ah! sc�l�rat d'enfant! je te forcerai bien de m'�couter! Je


suis le grand-p�re de Cl�mentine, et je te la donne en mariage, et
tu l'�pouseras demain si tu veux! Entends-tu? Rel�ve-toi
maintenant, et ne me donne plus de coups de poing dans l'estomac.
Ce serait presque un parricide!

Mlle Sambucco et Cl�mentine arriv�rent au milieu de la


stup�faction g�n�rale. Elles compl�t�rent le r�cit de Fougas, qui
s'embrouillait dans la g�n�alogie. Les t�moins de L�on parurent �
leur tour. Ils n'avaient pas trouv� l'ennemi � l'h�tel o� il �tait
descendu, et s'appr�taient � rendre compte de leur ambassade. On
leur fit voir un tableau de bonheur parfait et L�on les pria
d'assister � la noce.

-- Amis, leur dit Fougas, vous verrez la nature d�sabus�e b�nir


les cha�nes de l'amour.

XX -- Un coup de foudre dans un ciel pur.

�Mlle Virginie Sambucco a l'honneur de vous faire part du mariage


de Mlle Cl�mentine Sambucco, sa ni�ce, avec Mr L�on Renault,
ing�nieur civil.

�Mr et Mme Renault ont l'honneur de vous faire part du mariage de


Mr L�on Renault, leur fils, avec Mlle Cl�mentine Sambucco.

�Et vous prient d'assister � la b�n�diction nuptiale qui leur


sera donn�e le 16 septembre 1859, en l'�glise de Saint-Maxence,
leur paroisse, � onze heures pr�cises.�

Fougas voulait absolument que son nom figur�t sur les lettres de
part. On eut toutes les peines du monde � le gu�rir de cette
fantaisie. Mme Renault le sermonna deux grandes heures. Elle lui
dit qu'aux yeux de la soci�t�, comme aux yeux de la loi,
Cl�mentine �tait la petite-fille de Mr Langevin; que d'ailleurs
Mr Langevin s'�tait conduit tr�s honorablement lorsqu'il avait
l�gitim� par le mariage une fille qui n'�tait pas la sienne;
enfin que la publication d'un tel secret de famille serait comme
un scandale d'outre-tombe et fl�trirait la m�moire de la pauvre
Cl�mentine Pichon. Le colonel r�pondait avec la chaleur d'un jeune
homme et l'obstination d'un vieillard:

-- La nature a ses droits; ils sont ant�rieurs aux conventions de


la soci�t�, et mille fois plus augustes. L'honneur de celle que
j'appelais mon �gl� m'est plus cher que tous les tr�sors du monde
et je fendrais l'�me en quatre au t�m�raire qui pr�tendrait la
fl�trir. En c�dant � l'ardeur de mes voeux, elle s'est conform�e
aux moeurs d'une grande �poque o� la bri�vet� de la vie et la
permanence de la guerre simplifiaient toutes les formalit�s.
Enfin, je ne veux pas que mes arri�re-petits-fils, qui vont
na�tre, ignorent que la source de leur sang est dans les veines de
Fougas. Votre Langevin est un intrus qui s'est gliss�
frauduleusement dans ma famille. Un intendant, c'est presque un
_rizpainsel_! Je foule aux pieds la cendre de Langevin!

L'obstin� ne c�da point aux raisons de Mme Renault, mais il se


laissa vaincre aux pri�res de Cl�mentine. La jeune cr�ole le
c�linait avec une gr�ce irr�sistible.

-- Mon bon grand-p�re par-ci, mon joli petit grand-p�re par-l�;


mon vieux _baby_ de grand-p�re, nous vous remettrons au coll�ge si
vous n'�tes pas raisonnable!

Elle s'asseyait famili�rement sur les genoux de Fougas et lui


donnait de petites tapes d'amiti� sur les joues. Le colonel
faisait la grosse voix, puis son coeur se fondait de tendresse, et
il se mettait � pleurer comme un enfant.

Ces familiarit�s n'ajoutaient rien au bonheur de L�on Renault; je


crois m�me qu'elles temp�raient un peu sa joie. Assur�ment il ne
doutait ni de l'amour de sa fianc�e ni de la loyaut� de Fougas. Il
�tait forc� de convenir qu'entre un grand-p�re et sa petite-fille,
l'intimit� est de droit naturel, et ne peut offenser personne.
Mais la situation �tait si nouvelle et si peu ordinaire qu'il lui
fallut un peu de temps pour classer ses sentiments et oublier ses
chagrins. Ce grand-p�re, qu'il avait pay� cinq cents francs, � qui
il avait cass� l'oreille, pour qui il avait achet� un terrain au
cimeti�re de Fontainebleau; cet anc�tre plus jeune que lui, qu'il
avait vu ivre, qu'il avait trouv� plaisant, puis dangereux, puis
insupportable; ce chef v�n�rable de la famille qui avait commenc�
par demander la main de Cl�mentine et fini par jeter dans les
h�liotropes son futur petit-fils ne pouvait obtenir d'embl�e un
respect sans m�lange et une amiti� sans restriction.

Mr et Mme Renault pr�chaient � leur fils la soumission et la


d�f�rence. Ils lui repr�sentaient Mr Fougas comme un parent �
m�nager.

-- Quelques jours de patience! disait la bonne m�re, il ne


restera pas longtemps avec nous; c'est un soldat qui ne saurait
vivre hors de l'arm�e, non plus qu'un poisson hors de l'eau.

Mais les parents de L�on, dans le fond de leur �me, gardaient le


souvenir amer de tant de chagrins et d'angoisses. Fougas avait �t�
le fl�au de la famille; les blessures qu'il avait faites ne
pouvaient se cicatriser en un jour. Gothon elle-m�me lui gardait
rancune sans le dire. Elle poussait de gros soupirs chez Mlle
Sambucco, en travaillant au festin des noces.

-- Ah! mon pauvre C�lestin, disait-elle � son acolyte, quel petit


sc�l�rat de grand-p�re nous aurons l�!

Le seul qui f�t parfaitement � son aise �tait Fougas. Il avait


pass� l'�ponge sur ses fredaines, lui; il ne gardait aucune
rancune � personne de tout le mal qu'il avait fait. Tr�s paternel
avec Cl�mentine, tr�s gracieux avec Mr et Mme Renault, il
t�moignait � L�on l'amiti� la plus franche et la plus cordiale.

-- Mon cher gar�on, lui disait-il, je t'ai �tudi�, je te connais,


je t'aime bien; tu m�rites d'�tre heureux, tu le seras. Tu verras
bient�t qu'en m'achetant pour vingt-cinq napol�ons tu n'as pas
fait une mauvaise affaire. Si la reconnaissance �tait bannie de
l'univers, elle trouverait un dernier refuge dans le coeur de
Fougas!

Trois jours avant le mariage, ma�tre Bonnivet apprit � la famille


que le colonel �tait venu dans son cabinet pour demander
communication du contrat. Il avait � peine jet� les yeux sur le
cahier de papier timbr�, et crac! en morceaux dans la chemin�e.

-- Mr le croquenotes, avait-il dit, faites-moi le plaisir de


recommencer votre chef-d'oeuvre. La petite-fille de Fougas ne se
marie pas avec huit mille francs de rente. La nature et l'amiti�
lui donnent un million, que voici!

L�-dessus, il tire de sa poche un bon d'un million sur la Banque,


traverse fi�rement l'�tude en faisant craquer ses bottes, et jette
un billet de mille francs sur le pupitre d'un clerc en criant de
sa plus belle voix:

-- Enfants de la basoche! voici pour boire � la sant� de


l'Empereur et de la grande arm�e!

La famille Renault se d�fendit �nergiquement contre cette


lib�ralit�. Cl�mentine, avertie par son futur, eut une longue
discussion devant Mlle Sambucco avec le jeune et terrible grand-
p�re; elle lui remontra qu'il avait vingt-quatre ans, qu'il se
marierait un jour, que son bien appartenait � sa future famille.

-- Je ne veux pas, dit-elle, que vos enfants m'accusent de les


avoir d�pouill�s. Gardez vos millions pour mes petits oncles et
mes petites tantes!

Mais, pour le coup, Fougas ne voulut pas rompre d'une semelle.

-- Est-ce que tu te moques de moi? dit-il � Cl�mentine. Penses-tu


que je ferai la sottise de me marier maintenant? Je ne te promets
pas de vivre comme un trappiste, mais, � mon �ge et b�ti comme je
le suis, on trouve � qui parler dans les garnisons, sans �pouser
personne. Mars n'emprunte pas le flambeau de l'Hym�n�e pour
�clairer les petites promenades de V�nus! Pourquoi l'homme forme-
t-il des noeuds?... Pour �tre p�re. Je le suis au comparatif, et
dans un an, si notre brave L�on se conduit en homme, j'attraperai
le superlatif. Bisa�eul! c'est un joli grade pour un troupier de
vingt-cinq ans. � quarante-cinq ou cinquante, je serai trisa�eul.
� soixante-dix... la langue fran�aise n'a plus de mots pour dire
ce que je deviendrai! mais nous en commanderons un � ces bavards
de l'Acad�mie! Crains-tu que je manque de rien dans mes vieux
jours? J'ai ma solde, d'abord, et ma croix d'officier. Dans l'�ge
des Anchise et des Nestor, j'aurai ma pension de retraite.
Ajoutes-y les deux cent cinquante mille francs du roi de Prusse,
et tu verras que j'ai, non seulement le pain, mais le rata
jusqu'au terme de ma carri�re. Plus, une concession � perp�tuit�
que ton mari a pay�e d'avance dans le cimeti�re de Fontainebleau.
Avec cela, et des go�ts simples, on est s�r de ne pas manger son
fonds!

Bon gr�, mal gr�, il fallut en passer par tout ce qu'il voulut et
accepter son million. Cet acte de g�n�rosit� fit grand bruit dans
la ville, et le nom de Fougas, d�j� c�l�bre � tant de titres, en
acquit un nouveau prestige.

Tout Fontainebleau voulut assister au mariage de Cl�mentine. On y


vint de Paris. Les t�moins de la mari�e �taient le mar�chal duc de
Solferino et l'illustre Karl Nibor, �lu depuis quelques jours �
l'Acad�mie des sciences. L�on s'en tint modestement aux vieux amis
qu'il avait choisis dans le principe, Mr Audret, l'architecte, et
Mr Bonnivet, le notaire.

Le maire rev�tit son �charpe neuve. Le cur� adressa aux jeunes


�poux une allocution touchante sur l'in�puisable bont� de la
Providence qui fait encore un miracle de temps � autre en faveur
des vrais chr�tiens. Fougas, qui n'avait pas rempli ses devoirs
religieux depuis 1801, trempa deux mouchoirs de ses larmes.

-- On perd de vue ceux qu'on estime le plus, disait-il en sortant


de l'�glise, mais Dieu et moi nous sommes faits pour nous
entendre! Apr�s tout, qu'est-ce que Dieu? Un Napol�on un peu
plus universel!

Un festin pantagru�lique, pr�sid� par Mlle Virginie Sambucco en


robe de soie puce, suivit de pr�s la c�r�monie. Vingt-quatre
personnes assistaient � cette f�te de famille, entre autres le
nouveau colonel du 23�me et Mr du Marnet, � peu pr�s gu�ri de sa
blessure.

Fougas leva sa serviette avec une certaine anxi�t�. Il esp�rait


que le mar�chal lui aurait apport� son brevet de g�n�ral de
brigade. Sa figure mobile trahit un vif d�sappointement en
pr�sence de l'assiette vide.

Le duc de Solferino, qui venait de s'asseoir � la place d'honneur,


aper�ut ce jeu de physionomie et dit tout haut:

-- Ne t'impatiente pas, mon vieux camarade! Je sais ce qui te


manque; il n'a pas tenu � moi que la f�te ne f�t compl�te. Le
ministre de la guerre �tait absent lorsque j'ai pass� chez lui. On
m'a dit dans les bureaux que ton affaire �tait accroch�e par une
question de forme, mais que tu recevrais dans les vingt-quatre
heures une lettre du cabinet.

-- Le diable soit des plumitifs! s'�cria Fougas. Ils ont tout,


depuis mon acte de naissance jusqu'� la copie de mon brevet de
colonel. Tu verras qu'il leur manque un certificat de vaccine ou
quelque paperasse de six liards!

-- Eh! patience, jeune homme! Tu as le temps d'attendre. Ce


n'est pas comme moi: sans la campagne d'Italie qui m'a permis
d'attraper le b�ton, ils me fendaient l'oreille comme � un cheval
de r�forme, sous le futile pr�texte que j'avais soixante-cinq ans.
Tu n'en as pas vingt-cinq, et tu vas passer g�n�ral de brigade:
l'Empereur te l'a promis devant moi. Dans quatre ou cinq ans
d'ici, tu auras les �toiles d'or, � moins que le guignon ne s'en
m�le. Apr�s quoi, il ne te faudra plus qu'un commandement en chef
et une campagne heureuse pour passer mar�chal de France et
s�nateur, ce qui ne g�te rien.

-- Oui, r�pondit Fougas, j'arriverai. Non seulement parce que je


suis le plus jeune de tous les officiers de mon grade, parce que
j'ai fait la grande guerre et suivi les le�ons du ma�tre dans les
champs de Bellone, mais surtout parce que le destin m'a marqu� de
son empreinte. Pourquoi les boulets m'ont-ils �pargn� dans plus de
vingt batailles? Pourquoi ai-je travers� des oc�ans de bronze et
de fer sans que ma peau re��t une �gratignure? C'est que j'ai une
�toile, comme lui. La sienne �tait plus grande, c'est s�r, mais
elle est all�e s'�teindre � Sainte-H�l�ne, et la mienne brille
encore au ciel! Si le docteur Nibor m'a ressuscit� avec quelques
gouttes d'eau chaude, c'est que ma destin�e n'�tait pas encore
accomplie. Si la volont� du peuple fran�ais a r�tabli le tr�ne
imp�rial, c'est pour fournir une s�rie d'occasions � mon courage
dans la conqu�te de l'Europe que nous allons recommencer! Vive
l'Empereur et moi! Je serai duc ou prince avant dix ans, et
m�me... pourquoi pas? on t�chera d'�tre pr�sent � l'appel le jour
de la distribution des couronnes! En ce cas, j'adopte le fils
a�n� de Cl�mentine: nous l'appelons Pierre-Victor II, et il me
succ�de sur le tr�ne comme Louis XV � son bisa�eul Louis XIV!

Comme il achevait cette tirade, un gendarme entra dans la salle �


manger, demanda Mr le colonel Fougas et lui remit un pli du
minist�re de la guerre.

-- Parbleu! s'�cria le mar�chal, il serait plaisant que ta


promotion arriv�t au bout d'un pareil discours. C'est pour le coup
que nous nous prosternerions devant ton �toile! Les rois mages ne
seraient que de la Saint-Jean, aupr�s de nous.

-- Lis toi-m�me, dit-il au mar�chal, en lui tendant la grande


feuille de papier. Ou plut�t, non! J'ai toujours regard� la mort
en face; je ne d�tournerai pas mes yeux de ce tonnerre de
chiffon, qui me tue.

�Monsieur le colonel, en pr�parant le d�cret imp�rial qui vous


�levait au grade de g�n�ral de brigade, je me suis trouv� en
pr�sence d'un obstacle insurmontable qui est votre acte de
naissance. Il r�sulte de cette pi�ce que vous �tes n� en 1789, et
que vous avez aujourd'hui soixante-dix ans accomplis. Or la limite
d'�ge �tant fix�e � soixante ans pour les colonels, � soixante-
deux pour les g�n�raux de brigade et � soixante-cinq pour les
divisionnaires, je me vois dans l'absolue n�cessit� de vous porter
au cadre de r�serve avec le grade de colonel. Je sais, monsieur,
combien cette mesure est peu justifi�e pour votre �ge apparent et
je regrette sinc�rement que la France soit priv�e des services
d'un homme de votre vigueur et de votre m�rite. Il est d'ailleurs
certain qu'une exception en votre faveur ne provoquerait aucune
r�clamation dans l'arm�e et n'exciterait que des sympathies. Mais
la loi est formelle et l'Empereur lui-m�me ne peut la violer ni
l'�luder. L'impossibilit� qui en r�sulte est tellement absolue,
que si, dans votre ardeur de servir le pays, vous consentiez �
rendre vos �paulettes pour recommencer une nouvelle carri�re,
votre engagement ne pourrait �tre re�u dans aucun des r�giments de
l'arm�e. Il est heureux, monsieur, que le gouvernement de
l'Empereur ait pu vous fournir des moyens d'existence en obtenant
de S.A.R. le r�gent de Prusse, l'indemnit� qui vous �tait due;
car il n'y a pas non plus d'administration civile o� l'on puisse
faire entrer, m�me par faveur, un homme de soixante-dix ans. Vous
objecterez tr�s justement que les lois et les r�glements datent
d'une �poque o� les exp�riences sur la revivification des hommes
n'avaient pas, encore donn� des r�sultats favorables. Mais la loi
est faite pour la g�n�ralit� et ne doit pas tenir compte des
exceptions. On verrait sans doute � la modifier si les cas de
r�surrection se pr�sentaient en certain nombre.

�Agr�ez, etc.�

Un morne silence accueillit cette lecture; _Le Mane_, _Th�cel_,


_Phar�s_ des l�gendes orientales ne produisit pas un effet plus
foudroyant. Le gendarme �tait toujours l�, debout, dans la
position du soldat sans armes, attendant le r�c�piss� de Fougas.
Le colonel demanda une plume et de l'encre, signa le papier, le
rendit, donna pourboire au gendarme, et lui dit avec une �motion
contenue:

-- Tu es heureux, toi! on ne te d�fend pas de servir ton pays!


Eh bien! reprit-il en s'adressant au mar�chal, qu'est-ce que tu
dis de �a?

-- Que veux-tu que j'en dise, mon pauvre vieux; cela me casse
bras et jambes. Il n'y a pas � discuter contre la loi; elle est
formelle. Ce qui est b�te � nous, c'est de n'y avoir pas song�
plus t�t. Mais qui diable, en pr�sence d'un gaillard comme toi,
aurait pens� � l'�ge de la retraite?

Les deux colonels avou�rent que cette objection ne leur �tait pas
venue � l'esprit; mais, une fois qu'on l'avait soulev�e, ils ne
voyaient rien � r�pondre. Ni l'un ni l'autre n'auraient pu engager
Fougas comme simple soldat, malgr� sa capacit�, sa force physique
et sa tournure de vingt-quatre ans.

-- Mais alors, s'�cria Fougas, qu'on me tue! Je ne peux pas me


mettre � peser du sucre ou � planter des choux! C'est dans la
carri�re des armes que j'ai fait mes premiers pas, il faut que j'y
reste ou que je meure. Que faire? que devenir? Prendre du
service � l'�tranger? Jamais! Le destin de Moreau est encore
pr�sent � mes � yeux... � fortune! que t'ai-je fait pour �tre
pr�cipit� si bas lorsque tu te pr�parais � m'�lever si haut?

Cl�mentine essaya de le consoler par de bonnes paroles.

-- Vous resterez aupr�s de nous, lui dit-elle; nous vous


trouverons une jolie petite femme, vous �l�verez vos enfants. �
vos moments perdus, vous �crirez l'histoire des grandes choses que
vous avez faites. Rien ne vous manque: jeunesse, sant�, fortune,
famille, tout ce qui fait le bonheur des hommes, est � vous;
pourquoi donc ne s�riez-vous pas heureux?

L�on et ses parents lui tinrent le m�me langage. On oubliait tout


en pr�sence d'une douleur si vraie et d'un abattement si profond.

Il se releva petit � petit et chanta m�me au dessert une chanson


qu'il avait pr�par�e pour la circonstance.
_�poux, �pouse fortun�e,_
_Vous allez dans cet heureux jour,_
_� la torche de l'hym�n�e,_
_Br�ler les ailes de l'Amour,_
_Il faudra, petit dieu volage,_
_Que vous restiez � la maison,_
_Encha�n� par le mariage_
_De la Beaut�, de la Raison!_
_ _
_Il fera son unique �tude_
_D'allier les plaisirs aux moeurs;_
_II perdra l'errante habitude_
_De voltiger de fleurs en fleurs._
_O� plut�t non: chez Cl�mentine_
_Il a trouv� roses et lis,_
_Et d�j� le fripon butine_
_Ainsi qu'aux jardins de Cypris._

On applaudit beaucoup cette po�sie arri�r�e, mais le pauvre


colonel souriait tristement, parlait peu, et ne se grisait pas du
tout. L'homme � l'oreille cass�e ne se consolait point d'avoir
l'oreille fendue. Il prit part aux divertissements de la journ�e,
mais ce n'�tait plus le brillant compagnon qui animait tout de sa
m�le gaiet�.

Le mar�chal le prit � part dans la soir�e, et lui dit:

-- � quoi penses-tu?

-- Je pense aux vieux qui ont eu le bonheur de tomber � Waterloo,


la face tourn�e vers l'ennemi. Le vieil imb�cile d'Allemand qui
m'a confit pour la post�rit� m'a rendu un fichu service. Vois-tu
Leblanc, un homme doit vivre avec son �poque. Plus tard, c'est
trop tard.

-- Ah ��, Fougas, pas de b�tises! Il n'y a rien de d�sesp�r�, que


diable! J'irai demain chez l'Empereur; on verra, on cherchera;
des hommes comme toi, la France n'en a pas � la douzaine pour les
jeter au linge sale.

-- Merci. Tu es un bon, un vieux, un vrai! Nous �tions cinq cent


mille dans ton genre, en 1812; il n'en reste plus que deux, ou
pour mieux dire un et demi.

Vers dix heures du soir, Mr Rollon, Mr du Marnet et Fougas


reconduisirent le mar�chal au chemin de fer. Fougas embrassa son
camarade et lui promit d'�tre sage. Le train parti, les trois
colonels revinrent � pied jusqu'� la ville. En passant devant la
maison de Mr Rollon, Fougas dit � son successeur:

-- Vous n'�tes gu�re hospitalier aujourd'hui; vous ne nous offrez


pas un petit verre de cette fine eau-de-vie d'Andaye!

-- Je pensais que vous n'�tiez pas en train de boire, dit Mr


Rollon. Vous n'avez rien pris dans votre caf�, ni apr�s. Mais
montons!

-- La soif m'est revenue au grand air.


-- C'est bon signe.

Il trinqua m�lancoliquement et mouilla � peine ses l�vres dans son


verre. Mais il s'arr�ta quelque temps aupr�s du drapeau, mania la
hampe, d�veloppa la soie, compta les trous que les balles et les
boulets avaient laiss�s dans l'�toffe, et ne r�pandit pas une
larme.

-- D�cid�ment, dit-il, l'eau-de-vie me prend � la gorge; je ne


suis pas un homme aujourd'hui. Bonsoir, messieurs!

-- Attendez! nous allons vous reconduire.

-- Oh! mon h�tel est � deux pas.

-- C'est �gal. Mais quelle id�e avez-vous eue de rester � l'h�tel,


quand vous avez ici deux maisons � votre service?

-- Aussi, je d�m�nage demain matin.

Le lendemain matin, vers onze heures, l'heureux L�on �tait � sa


toilette lorsqu'on lui apporta une d�p�che t�l�graphique. Il
l'ouvrit sans voir qu'elle �tait adress�e � Mr Fougas, et il
poussa un cri de joie. Voici le texte laconique qui lui apportait
une si douce �motion:

�� monsieur colonel Fougas, Fontainebleau.

�Je sors cabinet Empereur. Tu g�n�ral brigade au titre �tranger


en attendant mieux. Plus tard corps l�gislatif modifiera loi.

�LEBLANC.�

L�on s'habilla � la h�te, courut � l'h�tel du _Cadran-Bleu_, monta


chez le colonel, et le trouva mort dans son lit.

On raconta dans Fontainebleau que Mr Nibor avait fait l'autopsie


et constat� des d�sordres graves caus�s par la dessiccation.
Quelques personnes assur�rent que Fougas s'�tait suicid�. Il est
certain que ma�tre Bonnivet re�ut par la petite poste une sorte de
testament ainsi con�u:

�Je l�gue mon coeur � la patrie, mon souvenir � la nature, mon


exemple � l'arm�e, ma haine � la perfide Albion, mille �cus �
Gothon, et deux cent mille francs au 23�me de ligne. Vive
l'Empereur, quand m�me!

�FOUGAS.�

Ressuscit� le 17 ao�t, entre trois et quatre heures de relev�e, il


mourut le 17 du mois suivant, sans appel. Sa seconde vie avait
dur� un peu moins de trente et un jours. Mais il employa bien son
temps; c'est une justice � lui rendre. Il repose dans le terrain
que le fils de Mr Renault avait achet� � son intention. Sa petite-
fille Cl�mentine a quitt� le deuil depuis tant�t une ann�e. Elle
est aim�e, elle est heureuse, et L�on n'aura rien � se reprocher
si elle n'a pas beaucoup d'enfants.

Bourdonnel, ao�t 1861.


End of Project Gutenberg's L'homme � l'oreille cass�e, by Edmond About

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