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LES TROIS N
ET L'ÉTRANGE VOISIN
par Roberte ARMAND
« OH! ce n'est pas M. Vignon! » Tout
autre que Nick, Noël et Nathalie, les N, se
serait laiss! pren"re # cette incro$a%le
resse&%lance. Mais eu', ils connaissent
par(aite&ent leur s$&pa)tique, quoique
!trange, *oisin, M. Vignon. +ussi quan" ils
s'aper,oi*ent qu'un inconnu tente "e se (aire
passer pour lui, ils n'h!sitent pas - ils partent
sur le sentier "e la guerre!
.'ils a*aient su quelle casca"e "e
"angers, "'e&%/ches et "e pi0ges "e toutes
sortes allait s'a%attre sur eu', eh %ien... ils
auraient (ait e'acte&ent "e &1&e!
2e ne sont pas les N qui resteraient
%ras crois!s lorsque se l0*e le *ent "e
l'a*enture!...
3
ROBERTE ARMAND
LES
ET L’ETRANGE VOISIN
ILLUSTRATIONS DE
HENRIETTE MUNIERE
HACHETTE

Série les
1. 4es N et les *oleurs "5i&ages 1671 89
3. 4es N et la &aison %rul!e 1673 8:
. 4es N et l5!trange *oisin1673 86
:. 4es N et les ;u&elles 1673 11
<. 4es N et le chien ;aune 167 8
9. 4es N et le %outon "5argent 167 18
7. 4es N et la p1che &iraculeuse 167: 8<
=. 4es N et l5!pou*antail 167< 8
6. 4es N ten"ent un pi0ge 167< 8=
18. 4es N et le puits hant! 1679 8:
11. 4es N sont sur la *oie 1677 8=
13. 4es N et les trois c$gnes 167= 89
1. 4es N et le serpent p$thon 1676 81
1:. 4es N et les chats %ir&ans 1676 18
:
TABLE
>. ?!p! Vignon 9
>>. @n &$st!rieu' *isiteur 38
>>>. Nathalie enqu1te 8
>V. + la recherche "'une .un%ea& :<
V. 4a ca%ane a outils <9
V>. A!li*rance 97
V>>. 2it! "es narcisses 7<
V>>>. 4e *!lo&oteur 68
>B. 4e pa*illon "e chasse 6=
B. @ne %onne niche 18=
B>. 4'in"ignation "e &a"e&oiselle %iche 117
B>>. Cn*ol!s ! 13<
B>>>. Cncore le (acteur 1=
B>V. .ur la piste 1:7
BV. 4a cl! "e l'a((aire 1<<
BV>. 4e retour 178
BV>>. C'plications 179
<
CHAPITRE PREMIER
Péé Vi!"o"
+22O@AD. # la (en1tre "e leur co&parti&ent,
Mr et M&e Eenau" (aisaient # Nick, Noël et
Nathalie leurs "erni0res reco&&an"ations.
« TFcheG "'1tre sages a*ec Mlle Hiche! » "it
M&e Eenau". Mais M. Eenau" recti(ia a*ec un
clin "'Iil -
« .ages..., sages... >l ne (aut tout "e &1&e
9
pas trop leur en "e&an"er! Ju'ils se
con"uisent seule&ent en 1tres hu&ains # peu
pr0s raisonna%les, et ce sera "!;# %eaucoup! »
>> ne put en "ire "a*antage, car le train
s'!%ranlait. .ans se pr!occuper le &oins "u
&on"e "es gens qui les o%ser*aient, Nick, Noël
et Nathalie se &irent alors # courir sur le quai,
agitant leurs &ouchoirs et lan,ant leurs « au
re*oir! » # pleine gorge. 4e train a*ait "!;# pris
"e la *itesse et ses parents n'a*aient plus aucune
chance "e l'enten"re, que Nathalie criait encore
"'une *oi' enrou!e par l'!&otion -
« Hon *o$age! Ccri*eG)nous *ite, et... »
4e train n'!tait plus qu'un tout petit point #
l'horiGon. .ou"ain, elle !clata en sanglots.
« JuinGe ;ours! >l *a (alloir *i*re quinGe
;ours sans papa ni &a&an! »
.on (r0re Nick se tourna %rusque&ent *ers
elle pour la (aire taire. 4a gorge serr!e "u gar,on
"isait trop qu'il !tait lui)&1&e en gran" "anger
"e se laisser entraKner sur le che&in "es lar&es,
ce qui, # onGe ans, lui e/t se&%l! i&par"onna%le
en pu%lic.
« Tu n'as pas (ini "e nous casser les oreilles,
&a"e&oiselle la pleurnicheuseL
7
?apa et &a&an partent en *acances pour
quinGe ;ours, et c'est tr0s %ien co&&e ,a!
A'ailleurs, Noël et &oi allons en pro(iter pour te
(or&er le caract0re, tu &'as l'air "'en a*oir
ru"e&ent %esoin, &a (ille! »
Noël !tait le cousin "e Nick et Nathalie.
Orphelin "e %onne heure, il a*ait !t! a"opt! par
M. et M&e Eenau" qui le consi"!raient tout #
(ait co&&e un "e leurs en(ants. + "ouGe ans, il
!tait le plus raisonna%le "u trio. >l prit genti&ent
Nathalie par le cou et "it -
« Ne te (ais pas "e souci, Nathalie, quinGe
;ours seront %ien *ite pass!s! Ct puis, tu sais,
peut)1tre que Mlle Hiche sera tr0s gentille!
M 2ela &'!tonnerait qu'elle *aille
&a&an!...» par*int # r!pon"re la (illette entre
"eu' sanglots.
+ *rai "ire, elle et les "eu' gar,ons !taient
un peu inquiets. 2ette *ieille "e&oiselle qui
allait s'occuper "'eu' pen"ant l'a%sence "e leurs
parents, co&&ent serait)elleL M&e Eenau", qui
a*ait (ait sa connaissance cheG "es a&is
co&&uns, la "isait (ort s$&pathique. Ct son
o((re "e gar"er les en(ants pen"ant que les
parents partaient
=
en *o$age a*ait !t! accueillie par ces
"erniers co&&e une au%aine. Mais *oil#!
4'opinion "es trois int!ress!s serait)elle aussi
(a*ora%leL >ls ne tar"eraient pas # l'appren"re, en
tout cas.
4e trio a*ait &aintenant quitt! la gare.
2o&&e la (illette essu$ait ses $eu' %oursou(l!s,
son cousin lui prit la &ain et proposa "'une *oi'
pleine "'entrain-
« Jue "irieG)*ous, pour nous &ettre en
l'or&e, "'une petite s!ance "e cr1pesL Nathalie
(erait la pFte et nous l'ai"erions # les (aire sauter.
Hourra! » cri0rent ense&%le Nick et
Nathalie, pour une (ois "'accor".
4es trois en(ants tra*ers0rent Hruni0res au
pas "e charge, press!s "e &ener leur entreprise #
%ien. >ls eurent *ite regagn! la rue "es Nar"ins,
situ!e en %anlieue, oO s'!le*ait la *illa "es
Eenau". Cn passant "e*ant le portail "e leur
*oisin, M. Vignon, Nathalie *it celui)ci sur le
trottoir, pench! par"essus la haie.
Clle courut *ers lui et lui sauta au cou.
« Hon;our, p!p! Vignon, co&&ent ,a *aL»
Clle s'arr1ta pile, se ren"ant sou"ain
co&pte "e son erreur - cet ho&&e %run, au
6
*isage antipathique, n'a*ait rien "e co&&un
a*ec le %on M. Vignon. .eules la taille et la
&ani0re "e s'ha%iller l'a*aient tro&p!e. Cn e((et,
cet ho&&e !tait *1tu "'une *ieille *este "e
*elours, couleur "e %ronGe, a*ec "es ron"s "e
cuir au' cou"es, co&&e celle que portait
!ternelle&ent, hi*er co&&e !t!, M. Vignon.
A'ailleurs, l'inconnu repoussait Nathalie sans
&!nage&ent. « ?etite sotte! » &ar&onna)t)il
a*ec col0re.
Ct il tourna les talons, plantant l# les trois
en(ants interloqu!s.
18
« 2har&ant personnage! (it Noël. Ju'est)ce
qu'il (a%riquait iciL On aurait "it qu'il espionnait!
M Ne n'en sais rien, r!pliqua Nick en
riant, &ais ce que ;e sais, c'est que co&&e
ga((euse, on ne (ait pas &ieu' que Nathalie! »
Ct il a;outa, *ague&ent ;alou' "e l'a&iti! qui
liait sa sIur et M. Vignon, le *ieu' &onsieur
gFtant %eaucoup la petite (ille - « Ct puis, ,a
t'appren"ra # (aire ta &aligne! Pa (ait %ien, hein,
tes p!p! Vignon par)ci, p!p! Vignon par)l#... »
Nathalie haussa les !paules "'un air e'c!"!-
« Jue tu es %1te! Tu sais tr0s %ien que ;'ai&e
telle&ent M. Vignon que ;e *ou"rais qu'il soit
&on *rai gran")p0re!
M Primo, r!pliqua Nick tou;ours taquin, ;e
le plain"rais "'a*oir une petite)(ille "ans ton
genre, et secundo, il ne peut pas a*oir "e petits)
en(ants puisqu'il n'a &1&e pas "'en(ants!
Aepuis "es ann!es et "es ann!es que nous le
connaissons, nous l'a*ons tou;ours *u *i*re seul.
M 2'est *rai, a"&it Nathalie. N'e&p1che
que s'il a*ait une petite)(ille, ;'ai&erais, que ce
soit &oi. N'ai %ien le "roit "e penser co&&e ,a,
nonL »
11
Tout en parlant, ils a*aient continu! "e
&archer et se trou*aient # pr!sent "e*ant cheG
eu'. 4e *!rita%le M. Vignon qui, s!cateur en
&ain, s'occupait "e sa roseraie les h!la -
« .alut, les en(ants! Pa *aL lan,a)t)il
(a&ili0re&ent, les "ents serr!es sur son !ternelle
pipe. ?as trop attrist!s par ce "!partL
M Oh! si! soupira Nathalie. 2'est %ien
si&ple, on est o%lig!s "e (aire "es cr1pes pour se
consoler! »
M. Vignon ne put s'e&p1cher "e sourire -
« Voil# une e'cellente i"!e! "it)il. Mais
surtout, n'ou%lieG pas que si *ous a*eG %esoin "e
quoi que ce soit, *ous pou*eG (aire appel # &oi #
tout &o&ent. Ne ne %ouge ;a&ais "'ici - ;e pr!(0re
&es (leurs # n'i&porte quel *o$age au %out "u
&on"e. »
4es trois cousins re&erci0rent leur ai&a%le
*oisin, puis re&ont0rent en courant l'all!e "e
leur propre ;ar"in pour arri*er plus *ite # la
cuisine. Nathalie serra # sa taille un gran" ta%lier
%lanc et prit aussitQt l'air i&portant "e la
personne qui sait que tout repose sur ses !paules.
« Ne &e trou%leG pas! reco&&an"a)t)elle #
13
Nick et Noël qui rQ"aient autour "'elle, sinon
;e *ais rater &a pFte! »
+ "ire *rai, elle se sentait asseG inqui0te. Clle
se ren"ait sou"ain co&pte qu'il $ a*ait une
!nor&e "i((!rence entre regar"er pr!parer une
pFte # cr1pes M ce qu'elle a*ait (ait cent (ois M
et la (aire soi)&1&e. ?ourtant, re(usant "'a*ouer
au' gar,ons qu'au (on" elle n'en sa*ait pas
%eaucoup plus long qu'eu' sur le su;et, elle passa
%ra*e&ent # l'attaque - au)"essus "'un gran"
sala"ier elle *ersa, puis tourna, (ouetta, touilla,
"i*ers ingr!"ients. Cn(in, satis(aite "e l'allure "e
son Iu*re, elle annon,a "'une *oi' *ictorieuse -
« 2'est pr1t!
M Ne co&&ence "it Nick qui tenait "!;# une
po1le en &ain. Mes"a&es et &essieurs,
approcheG! Ct a"&ireG Nicolas Eenau", le roi "e
la cr1pe! »
Malheureuse&ent, le roi "e la cr1pe ne
r!ussit # (aire au centre "e la po1le qu'un petit tas
"e pFte (ort peu app!tissant et qui re(usait
o%stin!&ent "e se "!coller. Aerri0re lui, Noël et
Nathalie gloussaient "e rire. Nick leur ;eta un
regar" (ul&inant &ais, co&&e il a*ait pro&is "e
1
ne plus se (Fcher ;usqu'# l'arri*!e "e Mlle
Hiche, il pr!(!ra tout %onne&ent c!"er la place #
son cousin -
« Hon, &ontre)nous un peu ce que tu es
capa%le "e (aire, au lieu "e critiquer!»
?as plus que Nick, Noël ne r!ussit a (aire
autre chose qu'une in(or&e %oule "e pFte au
&ilieu "e la po1le. 2e (ut au tour "e Nick, ra*i,
"e ricaner.
« Aans le genre cr1pe, ce n'est pas terri%le!
co&&enta)t)il. Pa resse&%lerait plutQt # une
*ieille chaussette roul!e en %oule...
M + &on tour, "it Nathalie, s/re "'elle. Ct
*ous alleG *oir ce que *ous alleG *oir! »
Clle r!ussit en e((et &ieu' que les "eu'
gar,ons, &ais elle n'eut pas la possi%ilit! "'en
pro(iter, car ils se pr!cipit0rent sur elle -
« Tu ne *as pas &anger ,a toute seule,
!goRste! +lleG, ouste! on partage! »
Mais # peine eurent)ils le pre&ier &orceau
"ans la %ouche que trois gri&aces horri%les les
"!(igur0rent - c'!tait propre&ent i&&angea%le!
« Mais c'est "u plFtre! cria Nick.
M Ma (oi..., (it Noël.

1:
) 2e n'est pas si &au*ais, tenta "e "ire
Nathalie sans par*enir # a*aler.
M +h! ce n'est pas si &au*aisL Tu *as *oir -
tu *as la &anger tout enti0re, cette %onne petite
cr1pe. +h! &a"e&oiselle a essa$! "e nous
e&poisonnerL Ch %ien... »
Nathalie (ut sau*!e par l'ou*erture sou"aine
"e la porte "e la cuisine qui "onnait sur le ;ar"in.
.ur le seuil parut une &inuscule *ieille "a&e,
sans "oute # peine plus gran"e que Nathalie. Clle
tenait serr! sur son cIur un caniche nain qui lui
resse&%lait !trange&ent - &1&e (ragilit!, &1&es
1<
$eu' *i(s et, surtout, &1&e crini0re a%on"ante
"e %ouclettes grisFtres.
4a resse&%lance entre le chien et sa
&aKtresse !tait si (rappante que n'i&porte qui
aurait eu "u &al # ne pas !clater "e rire. 4es
Eenau", eu', "e*inrent aussitQt !carlates "e (ous
rires contenus.
« Hon;our, &es en(ants. Ne suis +"!laR"e
Hiche et, autant *ous le "ire tout "e suite, ;e sais
par(aite&ent pourquoi *ous a*eG en*ie "e rire -
c'est parce que &on Hercule &e resse&%le. +lors
ne *ous g1neG surtout pas! »
Ae*ant tant "e perspicacit!, les rires
s'!tou((0rent "ans les gorges. Clle poursui*it
)"'un ton "!ci"! -
« Aonc, lui s'appelle Hercule et &oi,
+"!laR"e Hiche. Ne *ois tout "e suite # *os t1tes
que nous nous enten"rons tr0s %ien tous les
cinq!»
Mlle Hiche se&%lait (ort s$&pathique, "rQle
et gentille # la (oisS c'!tait quelqu'un # qui on
a*ait aussitQt en*ie "e (aire plaisir. +ussi Noël,
Nick et Nathalie se pr!cipit0rent)ils ense&%le
pour la "!%arrasser "e sa *alise et "e son
parapluie. Nathalie se chargea "es pr!sentations -
19
« 2e gran" qui a "ouGe ans, c'est Noël, notre
cousin. >l *it a*ec nous "epuis qu'il est orphelin.
2elui)l#, le %run qui ne reste ;a&ais en place,
c'est &on (r0re Nicolas, "it Nick. >l a onGe ans.
) Ct celle)ci, susurra Nick, la grosse (ille "e
neu( ans qui parle # tort et # tra*ers, c'est
Nathalie, &a char&ante sIur.
M Ct # nous trois, a;outa Noël, nous
(or&ons les Trois N - Nathalie, Nick, et &oi
Noël.
M Hon! Ne *ois que ;e suis to&%!e "ans une
&aison on ne peut plus nor&ale, oO les (r0res et
les sIurs ne cessent "e se taquiner, re&arqua
Mlle Hiche. ?ar(ait, par(ait! Ne *ous "is que nous
allons tr0s %ien nous enten"re,
) Pa alors! » (it Nathalie en !carquillant les
$eu'.
Clle (ut incapa%le "'en "ire "a*antage, car
l'!tonne&ent lui coupait la *oi'. 2'!tait %ien la
pre&i0re (ois qu'elle enten"ait une gran"e
personne co&pli&enter "es en(ants parce qu'ils
se taquinaient!
« N'a"ore *i*re "ans une &aison oO il $ a
%eaucoup "e %ruit et "e &ou*e&ent, poursui*ait
Mlle Hiche en se (rottant les &ains. >l $ a %ien
17
longte&ps, ;'ai !t! une ga&ine insupporta%le
et casse)cou - c'est (ou ce que ,a &'a laiss! "e
%ons sou*enirs! »
4es en(ants n'en re*enaient pas! Aire qu'un
&o&ent ils a*aient craint "'a*oir # supporter
quinGe ;ours "urant une *ieille "a&e acariFtre et
ennu$euse! Clle !tait si a&usante qu'ils rest0rent
autour "'elle toute la soir!e, cherchant # lui
ren"re ser*ice. 4e soir *enu, Nick (ut le pre&ier
# proposer -
« VouleG)*ous que ;e sorte Hercule,
&a"e&oiselleL
M Volontiers, Nick, &ais pren"s gar"e! 2'est
un toutou (ac!tieu', et une pro&ena"e a*ec lui
n'est pas (orc!&ent "e tout repos! »
Nick ne tar"a pas # s'en ren"re co&pte - ils
n'a*aient pas plus tQt tourn! le coin "e la rue que
le chien, # (orce "e tirer sur sa laisse, a*ait r!ussi
# "!gager sa t1te "e son collier et "!guerpissait
aussi *ite que le lui per&ettaient ses petites
pattes. +((ol!, Nick courait "erri0re Hercule qui
(ilait co&&e un courant "'air. 4e chien ren*ersa
"eu' pou%elles, entra "ans un ;ar"in oO il le*a la
patte tr0s respectueuse&ent sur les p!tunias,
ressortit en *itesse pour aller terroriser le chat
1=
ch!ri "e la *ieille "a&e "u 6, et (init par
re*enir *entre # terre *ers la &aison "es Eenau"S
&ais, # la "erni0re &inute, il pr!(!ra (aire une
halte "ans le ;ar"in "e M. Vignon, oO il "isparut
"ans l'o%scurit! "e la nuit to&%ante.
Nick eut %eau si((ler, appeler, le chien ne
"aigna pas &ontrer le &oin"re %out "e queue.
Tr0s ennu$!, ;ugeant i&possi%le "e rentrer sans
Hercule, Nick "!ci"a "e l'atten"re "e la &ani0re
la plus agr!a%le possi%le - sachant que M.
Vignon ne lui en *ou"rait pas, il sauta par)"essus
la %arri0re et gri&pa "ans son cerisier qu'il
entreprit "e "!*aliser a*ec %eaucoup "'ar"eur.
>l a*ait a*al! quatre)*ingt)"eu' cerises en un
te&ps recor", lorsque, sou"ain, il se pro"uisit un
!*!ne&ent qui le (it s'!trangler a*ec la quatre)
*ingt)troisi0&e.
16
CHAPITRE II
U" #$stérie%& 'isite%r
.OET> %rusque&ent "e l'o&%re "u ;ar"in, un
ho&&e %on"it sur les &arches "e la *illa
+ra&is. >l regar"a autour "e lui co&&e s'il
souhaitait n'1tre pas *u, puis (rappa # la porte "e
M. Vignon. Nick "e*ina que celui)ci, a*ant
"'ou*rir, "e&an"ait qui !tait l#. 4a &oiti! "e la
r!ponse "u *isiteur se per"it "ans la nuit, &ais le
gar,on put en saisir quelques %ri%es -
38
« ... urgent... nou*elles... il s'agit "e *otre
...ala"e! »
4a porte s'ou*rit aussitQt et M. Vignon parut
sur le perron a*ec un air a((ol! que Nick ne lui
a*ait encore ;a&ais *u.
« 2e n'est pas possi%le! >l est... »
Mais l'ho&&e ne le laissa pas ache*er et, le
poussant presque %rutale&ent, il le (or,a #
rentrer "ans la &aison, s'$ engou((rant lui)&1&e
et claquant la porte "erri0re lui.
+ tra*ers la porte)(en1tre "u salon, Nick put
*oir l'ho&&e parlant a*ec *!h!&ence, a*ec
*iolence &1&e, co&&e s'il essa$ait "e
con*aincre son hQte "e quelque chose et le
(aisait sans &!nage&ent. M. Vignon, lui,
arpentait la pi0ce # gran"es en;a&%!es, une pipe
coinc!e entre les "ents.
?erch! "ans son cerisier, et n'ignorant pas
qu'il !tait in"iscret, Nick, (ascin!, ne pou*ait
cepen"ant quitter la sc0ne "es $eu'. .ans %ien
sa*oir pourquoi, il a*ait l'i&pression "'assister #
quelque chose "'i&portant.
2'est, h!las! le &o&ent que choisit Hercule
pour *enir se planter au %as "e l'ar%re et sortir "e
sa &inuscule poitrine "es a%oie&ents # ren"re
;alou' n'i&porte quel chien "e gar"e. ?lus Nick
31
le suppliait "e se taire, plus le chien a%o$ait,
cro$ant sans "oute # "es encourage&ents. Ne
*oulant pas 1tre "!cou*ert "ans son perchoir
"'oO il aurait eu l'air "'espionner, Nick se laissa
glisser en %as "e l'ar%re %eaucoup plus *ite qu'il
ne l'aurait *oulu, s'!ra(lant cruelle&ent %ras et
;a&%es. >l allait s'e&parer "'Hercule pour le (aire
taire lorsqu'une (en1tre "u salon s'ou*rit sou"ainS
l'inconnu se pencha, "e&an"ant "'une *oi' "ure -
« >l $ a quelqu'unL »
M. Vignon *int aussi et assura -
« Mais non, ;e n'atten"s personne.
M Hon, alors (inissons)en! (it l'ho&&e. 2'est
oui ou c'est nonL »
Ct il re(er&a la (en1tre.
4e cIur %attant, Nick a*ait ;uste eu le te&ps
"e se coller contre l'ar%re. A0s qu'il esti&a le
"anger pass!, il attrapa le chien et sauta la
%arri0re en un te&ps recor", tr0s soulag! "e se
retrou*er sur le petit che&in s!parant les "eu'
propri!t!s. Mais, # peine a*ait)il (ait "eu' pas,
qu'une &ain s'a%attit sur son !paule -
« Halte)l#, ;eune ho&&e! »
Nick se ;eta en arri0re, pr1t # crier,... et
reconnut ;uste # te&ps Noël qui le consi"!rait
"'un air &oqueur -
33
« On "irait que tu as eu peur, &on petit
*ieu'! Ne cro$ais que cela ne t'arri*ait ;a&ais!
M Ne... ;e t'e'pliquerai, %!ga$a Nick qui, la
gorge s!ch!e par l'!&otion, a*ait encore "u &al
# parler. ?our l'instant, ;'ai&erais &ieu' qu'on
s'!loigne un peu "'ici. »
Mlle Hiche, "'ailleurs, *enait # leur
rencontre, inqui0te "e ne pas les *oir rentrer -
« Ne suis s/re qu'Hercule # encore (ait "es
siennes. >l ne s'est pas !chapp!L
M Nuste&ent si, et ;e n'osais pas rentrer sans
lui, a*oua Nick.
M 4a prochaine (ois, n'h!site pas # le (aire.
N'ai %eau ai&er %eaucoup &on chien, ;e t'ai&e
encore &ieu', toi. Ct &aintenant, au lit, &es
gar,ons! TFcheG "e ne pas (aire "e %ruit en
passant "e*ant la porte "e Nathalie, elle "oit
"!;# "or&ir. »
?ourtant, Noël n'eut pas la patience
"'atten"re qu'ils soient "ans leur cha&%re. Aans
le couloir, il pressa son cousin "e lui raconter ce
qui l'a*ait si (ort i&pressionn!. Mais, a$ant
!cout! Nick a*ec attention, il (it une &oue
"!,ue-
3
« Ct c'est toutL Ne ne *ois pas %ien ce que tu
trou*es "'e'traor"inaire "ans cette histoire. M.
Vignon a %ien le "roit "e rece*oir "es a&is #
n'i&porte quelle heure "e la nuit sans nous
"e&an"er notre a*is, nonL
M Mais cela ne pou*ait pas 1tre un a&i!
s'e'cla&a Nick. >l !tait %eaucoup trop %rutal
a*ec M. Vignon! »
Noël haussa les !paules.
« +"&ettons. Mais ne restons pas l# #
chuchoter "erri0re la porte "e Nathalie. Ta petite
histoire ne &!rite pas que nous risquions "e la
r!*eiller. »
3:
@ne (ois "ans leur cha&%re, Nick co&&en,a
# se "!sha%iller, silencieu' et un peu "!pit!. >l en
!tait s/r, lui - quelque chose "'anor&al s'!tait
pass! et Noël a*ait %eau...
@n %ruit *enu "e la cha&%re "e Nathalie leur
(it sou"ain "resser l'oreille. Noël sortit aussitQt
sur le %alcon et chuchota, (aisant "e la &ain
signe # Nick "e s'approcher -
« Pa alors, c'est un peu (ort! »
Nick s'approcha # son tour et aper,ut
Nathalie en che&ise "e nuit, gri&p!e sur une
chaise qu'elle a*ait tir!e sur son propre %alcon.
« Ju'est)ce que tu (a%riques l#L "e&an"a
Nick.
M Pa se *oit, nonL r!pliqua Nathalie en
&ontrant les ;u&elles "e son p0re qu'elle a*ait en
&ain. Ne regar"e ce qui se passe cheG M. Vignon.
Ct c est ru"e&ent int!ressant! N'ai enten"u ce que
*ous "isieG tout # l'heure "erri0re &a porte et
Nick a raison - il se passe "e "rQles "e choses!
M Tais *oir! Aonne! » "it Nick en
essa$ant "e pren"re les ;u&elles # sa sIur. Mais
Nathalie se retira *ite au (on" "e son %alcon et
Nick ne put la poursui*re, # cause "e la petite
grille "e s!paration.
3<
« Na&ais "e la *ie, "it Nathalie. 2e que ;e
*ois est %ien trop palpitant. ?ar e'e&ple, en ce
&o&ent, le *isiteur "ont Nick a parl! est ;uste en
(ace "e &oi, et... oh! oh! oh!
) Ju'$ a)t)ilL ?ourquoi pousses)tu ces cris
i"iotsL (it Nick !ner*! "e ne rien *oir.
M ?arce que ;e le reconnais! Mais oui! c'est
l'ho&&e que ;'ai pris cet apr0s)&i"i pour p!p!
Vignon!
M Cs)tu s/reL cria Nick. Tu "is n'i&porte
quoi!
M Tiens, regar"e toi)&1&e! » (it Nathalie,
in"ign!e que l'on puisse &ettre en "oute ses
a((ir&ations.
2'!tait ;uste ce que "e&an"ait son (r0reS il
s'e&para "es ;u&elles et re(usa "e s'en "essaisir -
« Ma parole, elle a raison! et... et M. Vignon
s'en *a! >l a une *alise # la &ain!
)Een"s)&oi les ;u&elles! g!&it Nathalie.
2'est &oi qui ai eu l'i"!e "'aller les chercher.
Tais)toi "onc, %a*ar"e! "it Nick sans piti!. >ls
sortent et pourraient t'enten"re.
M >ls pourraient aussi nous *oir! s'e'cla&a
Noël en se pr!cipitant "ans sa cha&%re pour
!tein"re la lu&i0re. Vite, %aisseG)*ous! »
39
+ pr!sent, sans &1&e a*oir %esoin "es
;u&elles, ils *o$aient tr0s nette&ent M. Vignon,
sui*i "e son *isiteur, se "iriger *ers le portail.
.ans qu'ils puissent rien "istinguer "e plus, car la
nuit !tait trop pro(on"e, ils enten"irent %ientQt
claquer "eu' porti0res puis "!&arrer une *oiture.
« Pa, c'est un &oteur "e *oiture "e sport, ;'en
suis certain! "!clara Nick.
M Ch %ien, &oi, ce "ont ;e suis certain, "it
Noël en se rele*ant, c'est que M. Vignon change
%ien *ite "'a*is. Juan" ;e pense que cet apr0s)
&i"i &1&e il pr!ten"ait qu'il ne partait ;a&ais en
*o$age!
37
M Tu *ois %ien que toi aussi tu trou*es
!trange ce qui se passe », trio&pha Nick.
@n long &o&ent encore, les en(ants tinrent
concilia%ule sur le %alcon. ?uis, co&&e la
con*ersation tarissait, Nathalie (rotta
*igoureuse&ent son esto&ac -
« Ne crois... ;'ai l'i&pression... ;e suis &1&e
a%solu&ent s/re "'a*oir tr0s (ai&!
M 2o&&ent, (ai&L Mais tu as "!;# &ang!
co&&e quatre # ta%le!
M Pa n'a rien # *oir, tiens! Ne n'ai pas (ai&
"'un %i(teck! Nuste "'un &orceau "e chocolat...
a*ec un petit %out "e gFteau... et puis peut)1tre
aussi un peu "e con(iture... en(in "e quelque
chose "e %on. 2e n'est tout "e &1&e pas "i((icile
# co&pren"re! »
4es gar,ons, qui au (on" n'!taient pas
oppos!s # une *isite au gar"e)&anger, sui*irent
la petite o&%re %lanche "e Nathalie "ans
l'escalier.
@ne (ois leur app!tit cal&!, les en(ants
n'a*aient plus "u tout so&&eil. Nick proposa
une partie "e loto, que les "eu' autres
accept0rent sans h!sitation.
3=
Bref, il !tait pr0s "e onGe heures lorsque les
en(ants, l'un "erri0re l'autre, regagn0rent leurs
cha&%res. 2o&&e Nathalie allait entrer "ans la
sienne, le ron(le&ent "e la *oiture "e sport troua
"e nou*eau le silence "e la nuit. .ans allu&er
l'!lectricit!, la (illette se pr!cipita sur son %alcon
oO la re;oignirent Nick et Noël. 4e &oteur
s'arr1ta, puis il $ eut un %ruit "e porti0re claqu!e.
Ct %ientQt les trois guetteurs aper,urent une
silhouette noire qui se (au(ilait "ans le ;ar"in
"'en (ace, gri&pait le perron, puis re(er&ait sur
elle la porte "e la &aison.
Ctait)ce M. VignonL Ct, "ans ce cas,
pourquoi a*ait)il l'air "e se cacherL Ne s'agissait)
il pas plutQt "e l'ho&&e "e tout # l'heure, re*enu
seulL
4ongte&ps encore les Trois N en "iscut0rent,
incapa%les "e r!pon"re # cette question.
36
CHAPITRE III
N(t)(lie e"*%+te
4C 4CNACM+>N M+T>N, Nick et Noël (urent
tir!s "e leur so&&eil par une petite %oule "e
poils qui sautait ;o$euse&ent "'un lit # l'autre.
Nathalie *enait "'ou*rir la porte # Hercule et
s'a&usait "e la t1te e((ar!e "es "eu' gar,ons
encore en"or&is.
« On ne peut pas "ire que *ous a$eG l'Iil
8
tr0s *i( sur le coup "e sept heures "u &atin!
M Juel casse)pie"s, cette (ille! cria Nick qui
ne "!%or"ait pas "'en*ie "e se le*er.
U 2'est %on, continueG "e "or&ir! Mais ;e
*ous pr!*iens charita%le&ent que "'ici trois
quarts "'heure *ous "e*eG 1tre (in pr1ts pour
partir en classe! »
?lutQt que "e r!pon"re, Nick pr1tera en*o$er
un oreiller en "irection "e sa sIur. 2'est
&alheureuse&ent le &o&ent que choisit Mlle
Hiche pour entrer "ans la cha&%reS Nathalie
s'!tant %aiss!e, ce (ut "onc elle qui re,ut le
pro;ectile, sous l'Iil arron"i "5horreur "e Nick.
2ontre toute attente, elle partit ":un gran"
!clat "e rire -
« Me *oil# ra;eunie "e cinquante ans en
&oins "'une secon"e! Juelle &er*eille!
M Mais, &a"e&oiselle, ce n'est pas *ous que
;e *oulais.,. »
Nick ne put ter&iner. Mlle Hiche lui ren*o$a
l'oreiller a*ec tant "e (orce et "'un tir si %ien
a;ust!, qu'il en to&%a # la ren*erse sur le lit.
« Ct *oil#, ;eune ho&&e! s e'cla&a)t)elle en
se (rottant les &ains. Tu appren"ras # tes "!pens
qu'+"!laR"e Hiche ne se "!ro%e

1

3
;a&ais lorsqu'on la pro*oque en "uel. Ct
&aintenant, "e%out! »
Au coup, les gar,ons ;aillirent hors "e leur lit
co&&e &us par "es ressorts. Moins "'un quart
"'heure plus tar", ils (aisaient leur apparition # la
cuisine, luisants, astiqu!s et (leurant %on l'eau "e
2ologne. + peine s'!taient)ils accor"! le te&ps
"'!changer "eu' &ots au su;et "e ce qui s'!tait
pass! la *eille au soir cheG M. Vignon, se
"e&an"ant "'ailleurs si, l'o%scurit! ai"ant, ils
n'a*aient pas laiss! li%re cours # leur
i&agination.
Tan"is qu'ils "!*oraient leur petit "!;euner
en co&pagnie "e Nathalie et "e Mlle Hiche,
celle)ci ne cessait "e %a*ar"er -
« Mais *o$ons, &on petit Nick, ce n'est pas
la peine "e pren"re cet air g1n!, un oreiller n'a
;a&ais tu! personne! A'ailleurs, ;'ai tou;ours
a"or! les e'ercices ph$siques. 4a pre&i0re en
g$&nastique, # l'!cole, c'!tait &oi - on &'appelait
l'athl0te! »
+u sou*enir "es %ras &aigrichons et "es
&ollets en allu&ettes "e Mlle Hiche, les trois
en(ants plong0rent le neG "ans leur tasse "e lait,
pour qu'elle ne les *oie pas rire.

« Vous ne &e cro$eG pasL "e&an"a
Mlle Hiche. Ch %ien, un ;our, nous nous
&esurerons # la course, et nous *errons %ien! +
ce propos, ;e *oulais *ous "e&an"er si *Qtre
*oisin rece*ait tous les soirs "es *isitesL
M Oh! non, &a"e&oiselle, ;a&ais,
sau(... »
Nathalie re,ut sous la ta%le un coup "e pie"
a*ertisseur - il n'$ a*ait aucune raison "e
raconter qu'# onGe heures "u soir ils se
pro&enaient encore sur leurs %alcons!
Mais Mlle Hiche n'a*ait !cout! que le "!%ut
"e la r!ponse "e Nathalie et enchaKnait -
« +h! %on, tant &ieu'! ?arce que (igureG)
*ous qu'hier soir, alors que, co&&e "'ha%itu"e,
;'allais (aire &on petit cent &0tres quoti"ien "ans
le ;ar"in, "eu' !nergu&0nes ont arr1t! leur
*oiture ;uste "e*ant la grille.
M 2o&&ent !taient)ilsL "e&an"a Noël
tr0s int!ress!. V a*ait)il par&i eu' un &onsieur
"'un certain Fge a*ec une grosse &oustache
rousse et l'air tr0s s$&pathiqueL 2'est notre
*oisin, M. Vignon.
M Oh! pas "u tout! 2'!taient "eu' t$pes
"'une quarantaine "'ann!es, l'un %run et

:
l'autre %lon", l'air tr0s antipathique au
contraire. Cn plus, ils ont os! &e toiser a*ec un
regar" &au*ais, co&&e si ;e les g1nais! +lors, #
cause "e ces e&p1cheurs "e sprinter en ron", ;'ai
"/ re&placer &a petite course "u soir, # laquelle
;e tiens %eaucoup, par une s!ance "e saut # la
cor"e en cha&%re, qui est loin "'1tre aussi
h$gi!nique! »
4es cousins auraient *olontiers pouss! plus
loin leur interrogatoire si Nathalie n'a*ait ;et!
sou"ain un cri "'alar&e -
<
« Huit heures &oins le quart! » >ls se
saisirent "e leurs carta%les et partirent # gran"s
pas "ans la "irection "u l$c!e. Cn route, les "eu'
gar,ons !chang0rent "es r!(le'ions sur la
&$st!rieuse « a((aire ».
« Cn so&&e, re&arqua Noël, nous a*ons
&aintenant "eu' suspects au lieu "'un, s'il (aut en
croire Mlle Hiche.
M @n %lon" et un %run, co&pl!ta Nick. 4e
%run, c'est celui qui a pris la place "e M. Vignon.
M Cn(in... "isons que c'est une supposition!
recti(ia pru"e&&ent son cousin. Ct que (ais)tu
"u %lon", l#)"e"ansL
M +h ,a...! Ne n'en sais pas plus que toi.
.ans "oute un co&plice "u pre&ierL»
Noël hocha la t1te, &al satis(ait. Ct la
con*ersation en resta l#, car les "eu' cousins,
arri*!s au l$c!e, "urent se s!parer pour entrer
"ans leurs classes respecti*es.
2ette ;ourn!e "'!cole parut tr0s longue au'
uns et au' autres - co&&ent s'int!resser *rai&ent
au' "estin!es "e 2harle&agne et "e Nules 2!sar
ou au' &!ta&orphoses "es chenilles, quan" on
est
9
passionn! par les choses !tranges qui se
passent ;uste # cQt! "e cheG *ousL
« Ct, en plus, on a "es "e*oirs! %ougonna
Nick sur le che&in "u retour. >l (au"rait pourtant
qu'on trou*e le te&ps et le &o$en "'aller cheG M.
Vignon *oir ce qu'il se passe "erri0re ces *olets
(er&!s! »
2o&&e, un peu plus tar", il (aisait la &1&e
re&arque "e*ant Nathalie, celle)ci "e&an"a
"'une petite *oi' angoiss!e -
« Tu... tu crois *rai&ent qu'il peut $ a*oir
quelqu'un "'autre que lui... et que lui aurait
"isparuL
M) Nous n'en sa*ons rien. M. Vignon a tr0s
%ien pu partir en *o$age, "it Noël pour la
rassurer. Mais il (aut a*ouer que ce serait %iGarre,
;uste apr0s nous a*oir a((ir&! qu'il ne partait
;a&ais... », ne put)il s'e&p1cher "'a;outer.
Nick enchaKna -
« Ct cet ho&&e qui s'intro"uit "e nuit cheG
M. Vignon pour *enir l'inqui!terL Ct cet autre
qui se cache a*ec le pre&ier "ans le petit che&in
oO les a *us Mlle HicheL 2e serait nor&al, tout
,aL Non! 2ela (ait trop "e choses !tranges
accu&ul!es pour qu'il ne se passe rien # la *illa
+ra&is! »
7
2o&&e Nathalie les !coutait a*ec un air "e
plus en plus a((ol!, Noël (it signe # Nick "e se
taire pour ne pas i&pressionner "a*antage la
petite (ille. Mais les regar"s "es Trois N ne
pou*aient se "!tourner "e la &aison "e M.
VignonS ses *olets clos lui "onnaient un aspect
triste auquel ils n'!taient pas ha%itu!s.
Noël (ut le pre&ier # r!agir.
« +llons, rentrons! TFchons "'e'p!"ier notre
tra*ail en *itesse, et nous *errons ensuite ce que
nous pou*ons (aire. »
@n &o&ent plus tar", Noël !tait au' prises
a*ec un pro%l0&e et Nick se "!%attait "ans un
th0&e anglais. Juant # Nathalie, qui n'a*ait pas
"e "e*oirs # (aire, elle tournait autour "es "eu'
gar,ons, l'air &alheureu', en poussant "e te&ps
# autre un gran" soupir. C'asp!r! par son
&an0ge, son (r0re 1 apostropha -
« Va ;ouer # la poup!e et laisse)nous
tra*ailler, %!%!! »
Clle quitta la pi0ce "'un air o((ens!, et
"escen"it au ;ar"in. Ae gr1les a%oie&ents sui*is
"'un !clat "e rire sonore la (irent se "iriger *ers
le portail. 4#, un spectacle inatten"u la cloua sur
place - "e%out sur
=
ses pattes "e "erri0re, Hercule *enait "e
happer "ans sa gueule le courrier que lui ten"ait
le (acteur. 4e chien a*ait un air si cocasse, que
Nathalie ;oignit son rire # celui "u pr!pos!.
« Vrai! s'!cria celui)ci. Cn *oil# un toutou
%ienW "ress!! Vous "e*rieG &e le pr1ter - il
&'ai"erait # (aire &a tourn!e. »
4a ;eune Eenau" prit tr0s au s!rieu' cette
re&arque.
« Ne *ous le pr1terais *olontiers, "it)elle,
&ais il n'est pas # &oi - c'est le chien "'une a&ie.
»
?uis, saisie "'une i"!e encore *ague, elle
a;outa - « .i *ous *ouleG, ;e peu' *ous ai"er,
&oiL
M Ch %ien, pourquoi pasL accepta le (acteur,
l'air a&us!. TeneG, si *ous *ouleG porter ce
;ournal au nX 13, et ces prospectus au 1:... »
4e nu&!ro 13, c'!tait la *illa +ra&is - *oil#
%ien ce que Nathalie a*ait esp!r!! Tan"is que le
(acteur s'!loignait sur son *!lo, elle co&&en,a
par aller "!poser les prospectus "ans la %oKte "e
M&e Auparc, au 1:. Eestait le ;ournal "estin! #
M. Vignon. Ju'allait)elle en (aireL
2'est alors que la "erni0re phrase "e NKck lui
re*int # l'esprit - « Va ;ouer # la poup!e, %!%!! »
6
@n %!%!, elleL Ch %ien, on allait *oir ce
qu'on allait *oir! 4e &o&ent !tait *enu "e
prou*er qu'une (ille "e neu( ans *alait %ien "eu'
gar,ons "e onGe et "ouGe ans!
.ans plus h!siter, elle (ranchit le portail "e la
*illa *oisine. .a "!cision !tait prise - elle allait
essa$er, toute seule, "'!claircir ce qui se passait
cheG son *ieil a&i.
« Ne saurai a*ant Nick et Noël! » pensa)t)elle
trio&phante.
N!an&oins, elle a*ait les ;a&%es
tre&%lantes en &ontant les trois &arches "u
perron. .erait)elle re,ue par un a&i ou par...L
:8
Clle ne sa*ait qu'i&aginer au ;uste.
+*ant "e (rapper, elle se retourna *ers sa
propre &aison, histoire "e se "onner un peu "e
courage, Clle aper,ut alors Nick et Noël qui, "e
leur (en1tre, lui (aisaient "es gestes "!sesp!r!s.
Nathalie co&prit par(aite&ent ce que ces gestes
signi(iaient - « Tu es co&pl0te&ent (olle! 2e que
tu (ais est "angereu'S re*iens i&&!"iate&ent! »
+lors, sou"aine&ent, elle se sentit l'F&e
"'une h!roRne, et c'est "'une &ain tr0s (er&e
qu'elle (rappa # la porte.
4'esto&ac tout "e &1&e un peu nou! par
l'appr!hension, elle atten"it un gran" &o&ent
a*ant qu'on lui r!pon"e. Cn(in, une *oi'
"e&an"a "erri0re la porte -
« Ju'est)ce que c'estL
M 2'est &oi, Nathalie.
M Ne ne peu' pas ou*rir en ce &o&ent,
r!pon"it la *oi'.
M Ctes)*ous &ala"e, &onsieur VignonL
s'enquit Nathalie, Vous paraisseG enrhu&!.
M Oui, un peu sou((rant. +ussi ;e pr!(0re
que tu rentres cheG toi.
M Ne *ous apportais ;uste le courrier.
M 4e courrierL »
:1
2ette (ois, la *oi' !tait tr0s claire. +*ant que
Nathalie ait eu le te&ps "e r!agir, la porte
s'entrou*rit et une &ain lui arracha presque
%rutale&ent le ;ournal.
« Maintenant *a)t'en, tu risquerais "'attraper
&a grippe. »
4a porte s'!tait re(er&!e et Nathalie n'a*ait
pu *oir personne. 4e pas "e l'ho&&e s'!loigna
"ans le couloir, &ettant (in # tout espoir "'une
longue con*ersation.
?erple'e, la petite (ille tourna les talons et
rentra cheG elle "'une "!&arche sautillante qui
prou*ait asseG son soulage&ent.
Clle n'eut pas plus tQt (ranchi la grille que les
gar,ons se pr!cipit0rent sur elle-
« Na&ais tu n'aurais "/ aller l#)%as seule!
reprocha Noël. +pr0s ce que nous a*ons *u hier
soir, nous ne sa*ons a%solu&ent pas # quoi il
(allait s'atten"re!
M Clle est inconsciente! » conclut Nick "'un
ton sans r!plique.
Nathalie &it ses poings sur les hanches.
« Pa *eut "ire quoi, ce que *ous raconteGL
Jue ce que ;'ai *u et enten"u ne *ous int!resse
pas, peut)1treL »
:3
4es gar,ons se turent, interloqu!s. Ne
s'!taient)ils pas l'un et l'autre tritur! l'esprit en
*ain pour trou*er un &o$en "'entrer # la *illa
+ra&isL
« Hon, ,a *a, ne (ais pas ta &aligne et
raconte)nous au ;uste ce qui s'est pass!, conclut
Nick.
M Cuh... eh %ien, # *rai "ire, il ne s'est pas
pass! gran")chose », a*oua Nathalie.
Ct elle conta l'entre*ue.
« +insi, (it Noël "!,u, l'ho&&e ne s'est pas
&ontr! et tu es incapa%le "e "ire pr!cis!&ent si
oui ou non c'est # M. Vignon que tu as parl!L
M 2o&&ent *ouleG)*ous que ;e le sacheL
Ne ne peu' &1&e pas "ire que ;'ai reconnu sa
*oi', puisqu'il !tait enrhu&!. Ct pourtant,
pourtant... il &e se&%le %ien que...
M >l te se&%le que quoiL (it Nick rong!
"'i&patience. ?arle "onc au lieu "e nous (aire
languir e'pr0s! »
Mais Nathalie ne l'!coutait pas. 4es $eu'
(er&!s, elle cherchait # r!enten"re e'acte&ent sa
con*ersation a*ec l'ho&&e.
« Pa $ est! s'e'cla&a)t)elle *ictorieuse, ;e
sais ce qui ne *a pas. + la (in, quan" il &'a "it "e
&'en aller apr0s que ;e lui ai eu "onn! le ;ournal,
:
sa *oi' n'!tait plus celle "'une personne
enrhu&!e. Aonc, a*ant, il a*ait (ait se&%lant
"'1tre &ala"e!
M ?our se "!%arrasser "e toi..., conclut
Nick. ?ossi%le. Mais # ce &o&ent)l#, tu n'as pas
reconnu la *oi' "e M. VignonL
M Oh! tu sais, quelques &ots "erri0re une
porte, c'est "i((icile # reconnaKtre! »
Noël r!(l!chissait en se grattant la t1te a*ec
*igueur.
« Vo$ons... si cet ho&&e n'est pas M.
Vignon &ais r!pon" tout "e &1&e quan" on
(rappe alors qu'il pourrait tr0s %ien ne pas ou*rir,
c'est qu'il a int!r1t # se (aire passer pour M.
Vignon. Mais pourquoiL c'est ce qu'il (au"rait
co&pren"re!
M Hre(, un %eau casse)t1te! conclut son
cousin. @n peu co&&e le pro%l0&e que tu
cherchais tout # l'heure..., en plus passionnant! »
::
CHAPITRE IV
A l( re,)er,)e -'%"e S%"be(#
« 2+..C)TYTC ou pas, ce qui presse le plus,
c'est "e retrou*er p!p! Vignon... le *rai, "!clara
Nathalie. Ne suis tr0s, tr0s inqui0te pour lui.
M Moi aussi! » "irent en chIur son (r0re et
son cousin.
>l $ eut un &o&ent "e silence, et sou"ain,
Nick le*a un "oigt et prit un air inspir!.
:<
« N'ai une i"!e. Nous saurions peut)1tre oO il
est si nous retrou*ions l'auto&o%ile "ans laquelle
on l'a enle*!L
M ?as %1te! appr!cia Noël. Mais co&&ent
retrou*er une *oiture que nous n'a*ons
&1&e pas pu *oir, # cause "e l'o%scurit!L
M 2'est *rai! a*oua Nick "!con(it.
M Mlle Hiche, elle, l'a *ue! (it re&arquer la
petite (ille.
M Ma parole, tu as raison! approu*a son
(r0re co&&e # regret. +llons *ite lui parler! »
Ct il se pr!cipita "ans la cuisine, sui*i "es
"eu' autres. Mlle Hiche, occup!e # peler "es
po&&es "e terre pour le potage, (ut litt!rale&ent
cern!e par les Trois N tr0s e'cit!s, qui se &irent
# parler tous # la (ois.
« Ch %ien, eh %ien, qu'est)ce que c'est que
cette in*asion "e %ar%aresL s !cria la *ieille
"e&oiselle en riant. Ct "'a%or", e'pliqueG)*ous
plus claire&ent - ;e ne co&pren"s rien # ce que
*ous &e "e&an"eG. »
Noël prit une gran"e inspiration et "!%ita
tout "'une traite -
« Nous *ou"rions une "escription pr!cise
:9
"e l'auto&o%ile qui s'est arr1t!e hier soir
"e*ant cheG nous. Mais peut)1tre ne l'a*eG)*ous
pas %ien "!taill!eL
M Oh! si, r!pon"it la *ieille "e&oiselle sans
la &oin"re h!sitation - c'!tait une .un%ea&
"e couleur &iel.
M @ne *oiture "e sport, ;e l'a*ais %ien "it!
» trio&pha Nick.
Mais il reprit, sou"ain &!(iant - « Ctes)*ous
s/re, &a"e&oiselle, "e pou*oir a((ir&er que
c'!tait une .un%ea&L Cn g!n!ral... euh... M
en(in, les (e&&es ont plutQt ten"ance #
con(on"re toutes les &arques. »
Mlle Hiche lui a"ressa un petit clin "'Iil
enten"u.
« Tu n'as pas tort, &on a&i, &ais pour cette
(ois ;e suis s/re "e &oi et ;e *ais te "ire pourquoi
- il $ a*ait # l'arri0re un chien en peluche si
a((reu', que ;e n'ai pu &'e&p1cher "e regar"er la
*oiture plus en "!tail a(in "e co&pren"re qui
e'hi%ait "es horreurs pareilles!
M Hon! +lors l# on peut 1tre s/rs! "it Nick
en riant. Merci, &a"e&oiselle. »
>l (it signe au' autres, et le trio se rua hors "e
la cuisine, sans pren"re gar"e au' paroles que lui
criait Mlle Hiche.
:7
@n concilia%ule eut lieu sur un %anc "u
;ar"in.
« Nous *oil# en possession "'un
renseigne&ent pr!cieu', co&&enta Noël.
Ju'est)ce qu'on *a en (aireL
M Jue "irieG)*ous "e chercher la .un%ea&
;aune "ans tous les parkings "e Hruni0resL
proposa Nick.
M Tu $ *as (ort! protesta Noël. Te ren"s)tu
co&pte "u te&ps qu'il nous (au"raL .ans
co&pter que cette *oiture n'est peut)1tre pas #
Hruni0res!
M 2'est une chance # courir, r!torqua son
cousin. Ct puis, on peut se r!partir la tFche, #
nous trois. +lors, c'est oui ou c'est nonL
M 2'est oui, accept0rent les "eu' autres.
M Hon, eh %ien, *oil# ce que ;e propose -
nous partons chacun "e notre cQt! # *!lo. Moi, ;e
&'occupe "u parking qui est pr0s "e la gare et "e
celui "e la place "e la &airie. Toi, Noël, tu
e'a&ines les quartiers p!riph!riques.
M Ct &oiL s'enquit Nathalie.
M Toi! Cst)ce que tu es seule&ent capa%le
"e reconnaKtre une .un%ea&L
M Naturelle&ent! Ju'est)ce que tu croisL

:=
s'o((ensa la (illette. 4es *oitures "e sport
n'ont pas "e secret pour &oi!
M Hu&! Cn(in... tu pourrais peut)1tre «
(aire » les parkings "es "eu' super&arch!sL
M A'accor". »
4es Trois N se s!par0rent, apr0s 1tre
con*enus "e se retrou*er une heure plus tar" rue
"es Nar"ins pour se co&&uniquer &utuelle&ent
leurs r!sultats.
4es "eu' gar,ons n'eurent pas # aller ;usque)
l# - ils se rencontr0rent # un carre(our,
:6
chacun *enant "'une "irection "i((!rente.
« ?as %esoin "e te "e&an"er si tu as r!ussi!
;eta Nick "0s qu'il (ut # port!e "e *oi' "e son
cousin. >l su((it "e regar"er ta &ine - elle est "'un
lugu%re!
M Ct la tienne "onc! riposta Noël. .i tu
pou*ais la *oir...!
M Hon, %on! coupa le plus ;eune. Nous
a*ons su%i un !chec pro*isoire, et puis
apr0sL Nous chercherons autre chose, *oil# tout!
M ?eut)1tre que Nathalie..., co&&en,a
Noël a*ec un renou*eau "'espoir. +h! &ais non!
Ne l'aper,ois ;uste&ent qui *ient *ers nous... et
elle n'a pas "u tout, &ais alors pas "u tout l'air
*ictorieu'! »
2'!tait *rai - pas plus que les gar,ons, la
petite (ille n'a*ait aper,u la &$st!rieuse
.un%ea&. +pr0s un %re( !change "e paroles, le
trio se re&it en route, p!"alant sans trop
"'ar"eur.
.ou"ain Nathalie poussa une e'cla&ation -
« ?ar e'e&ple! N'aper,ois Mlle Hiche a*ec
Hercule! »
4a *ieille "e&oiselle *enait en e((et *ers

<8
eu', portant un (ilet # pro*isions. Juan" elle
aper,ut # son tour les en(ants, elle se &it # les
h!ler # gran"s gestes.
« OO !tieG)*ous pass!sL s'!cria)t)elle. Ne
pensais que *ous *ien"rieG (aire les courses a*ec
&oi!
-r- C'cuseG)nous, &a"e&oiselle, nous...
a*ions a((aire ailleurs, %a(ouilla Noël.
M Vous ne &'a*eG "onc pas !cout!e, tout #
l'heureL Ne *ous ai propos! "e *enir pren"re
une glace. +u lieu "e ,a, *ous a*eG (il! co&&e
"es courants "'air!
M @ne glaceL Oh! alors, c'est *rai&ent
"o&&age! (it Nathalie constern!e. Mais)
&ais... peut)1tre qu'il n'est pas trop tar"L >l $ a un
pFtissier tout pr0s "'ici.
M) Na&ais trop tar" pour %ien (aire! "!ci"a
Mlle Hiche "'un ton p!re&ptoire. Cn a*ant pour
la pFtisserie! »
?ourtant les Trois N n'!taient pas encore pr0s
"e pou*oir la "!guster, cette (a&euse glace. @n
o%stacle se "ressa sur leur route, ou plutQt sur
celle "'Hercule, sous la (or&e "'un chat - un chat
gris et %lanc nonchala&&ent !ten"u sur le seuil
"'un garage. + la *ue "u chien il se "ressa "'un
%on" et se &it # cracher a*ec (ureur. +ussitQt
<1
Hercule, o%ligeant Mlle Hiche # lFcher la
laisse, se rua sus # l'enne&i et "isparut # sa suite
sous une auto&o%ile.
« Hercule, re*iens! » cria Mlle Hiche en
p!n!trant "ans le garage, sui*ie par le trio qui
s'a&usait (ort "e l'inci"ent.
@ne large silhouette *1tue "'une salopette
%leue se "ressa "e*ant eu'S ils reconnurent M.
Ha((i, garagiste "e M. Eenau". 4es pr!sentations
(aites, le %ra*e ho&&e ai"a Mlle Hiche #
r!cup!rer son chien. Juant au chat, il l'en(er&a
"ans l'atelier en atten"ant le "!part "u trou%le)
(1te.
4a pai' ainsi r!ta%lie, le garagiste re*int au
pneu qu'il !tait occup! # r!parer.
« >l se&%le en ru"e&ent &au*ais !tat!
re&arqua Nathalie pench!e sur lui.
M Ne &'en parle pas! >l est en charpie et ;e
suis (urieu' contre &oi)&1&e "e n'a*oir pas su
re(user ce sale tra*ail! A'autant que le t$pe qui
&'a apport! ,a hier soir *ers onGe heures !tait
"es plus antipathiques! »
Noël a*ait "ress! l'oreille -
« Vous rece*eG encore "es clients # onGe
heuresL
<3
M Nor&ale&ent, non. Mais ;'a*ais "/
tra*ailler tar" au garage et ;e &'appr1tais
;uste&ent # (er&er quan" cette .un%ea& est
arri*!e.
M @ne .un%ea&, *ous en 1tes s/rL ;eta
Nick qui, "u coup, s'int!ressa "e tr0s pr0s # la
con*ersation.
M .i ;e &e tro&pais sur les &arques "e
*oiture, ;e ne serais pas garagiste! "it M.
Ha((i.
M Oh! par"on! (it Nick con(us. Mais
pourrieG)*ous nous "ire "e quelle couleur !tait la
.un%ea&L
M Clle !tait... +tten"eG! 2ouleur &iel!
M 2'est elle! "it Noël.
M Ct l'auto&o%ilisteL "e&an"a Nick.
2o&&ent !tait)il, s'il *ous plaKtL
M 4a quarantaine, petit, %lon", les $eu'
(u$ants et, ;e le r!p0te, l'air (ort antipathique. »
2ela coRnci"ait par(aite&ent a*ec la
"escription (aite par Mlle Hiche "e l'un "es
personnages aper,us la *eille au soir "e*ant cheG
eu' - c'!tait "onc une piste i&portante!
+ son tour, Noël posa une question - « Ct
quan" ce client re*ien"ra)t)il chercher son pneuL
<
M +pr0s)"e&ain &atin, *ers sept heures et
"e&ie. »
>ls quitt0rent le garage apr0s a*oir re&erci!
M. Ha((i Ct co&&e la %outique "u pFtissier
n'!tait pas loin, ils eurent (inale&ent leur glace -
c'!tait une r!co&pense %ien &!rit!e!
Cnsuite on reprit le che&in "e la rue "es
Nar"ins, les en(ants poussant leurs *!los.
Nathalie et Mlle Hiche &archaient "e*antS les
"eu' gar,ons sui*aient # quelques pas et purent
"iscuter # leur aise.
« Cssa$ons "e co&pren"re, "it Noël.
+"&ettons que M. Vignon soit parti en *oiture
a*ec ces "eu' ho&&es, le %run et le %lon", et
qu'ils l'aient a&en! quelque part "ans un
&$st!rieu' "essein. On peut tr0s %ien supposer
qu'ensuite le %lon" ait ra&en! son co&plice # la
*illa +ra&is - rappelle)toi, c'est *ers onGe heures
que nous a*ons *u entrer un ho&&e "ans la *illa
"'en (ace. Hon. Cnsuite, le %lon" repart, cr0*e, et
*a cheG M. Ha((i porter son pneu. Pa te *aL
M ?as trop &al... encore que cela ne
nous e'plique pas le pourquoi "e la "isparition
"e M. Vignon. 2ar ;'en suis persua"! &aintenant-
l'ho&&e qui ha%ite actuelle&ent la *illa +ra&is
<:
est celui qui a ren"u *isite # M. Vignon, et ce
"ernier a %el et %ien "isparu.
M Moi aussi, ;e ;urerais presque que c'est ,a,
opina Noël "'une *oi' gra*e. Mais ;e t'a*oue que
;e *ou"rais en a*oir *rai&ent la preu*e. »
<<
CHAPITRE V
L( ,(b("e . o%tils
4C EC?+. "u soir !tait ter&in!. Nathalie
ai"ait Mlle Hiche # ranger la *aisselle, et Noël,
assis en tailleur par terre, lisait un illustr!. Juant
# Nick, il n'arri*ait pas # rester en place et se
traKnait "ans toutes les pi0ces, les sourcils
(ronc!s. .on agitation (init par e'asp!rer son
cousin et sa sIur, qui l'en*o$0rent pro&ener l'un
apr0s l'autre.
<9
« 2'est %on, ;e *ais (aire un tour au ;ar"in...,
(init)il par "ire - ;'ai %esoin "'air.
M 2'est ,a! Ct tFche "e t'$ cal&er! »
approu*a Nathalie.
@ne (ois "ehors, Nick arpenta la propri!t!,
retournant pour la "i'i0&e (ois "ans sa t1te sa
"erni0re con*ersation a*ec Noël.
« N'ai&erais a*oir *rai&ent la preu*e que
c'est l'ho&&e %run qui a pris la place "e Vignon
# la *illa +ra&is! » a*ait "it son cousin M ou
quelque chose "'approchant.
+*oir la preu*e.., oui, &ais co&&entL ?ar"i!
Ae la seule (a,on possi%le - en essa$ant "e voir
l'occupant "e la *illa.
« ?as co&&o"e, &ais s/re&ent (aisa%le! »
pensa Nick.
2'!tait ;uste&ent la "i((icult! "e l'entreprise
qui la ren"ait attra$ante # ses $eu'. Nathalie
a*ait %ien os! aller sonner cheG le *oisin, elle! +
son tour # lui "e &ontrer "e l'initiati*e!
>l gagna la rue, qui !tait o%scure et
silencieuse. Mais, re(usant "e se laisser
i&pressionner, il se "irigea "roit *ers le ;ar"in "e
M. Vignon et gri&pa sans h!sitation "ans le
cerisier.
<7
>l atten"it un &o&ent qu'il ;ugea tr0s long,
sans rien *oir ni rien enten"re. ?ourtant, il sa*ait
que la &aison !tait occup!e, car un (ai%le rai "e
lu&i0re passait sous la porte.
+lors il "!ci"a "e ;ouer le tout pour le tout.
.ilencieu' co&&e un chat, il "escen"it "e
l'ar%re, puis, pas # pas, "ans l'o&%re, se
"issi&ulant "'ar%re en ar%re, il &archa ;usqu'# la
&aison. 4e cIur %attant, il posa le pie" sur la
pre&i0re &arche "'escalier et, l'espace "'un
instant, $ resta (ig! - la partie *itr!e "e la porte
"'entr!e *enait "e s'!clairer. Juelqu5un allait
sortir!
4e %ruit "u loquet qu'on tourne (it r!agir
Nick. A'un %on" en arri0re, il s'aplatit contre le
&ur "e la &aison, "'oO, le sou((le coup!, il
o%ser*a la sc0ne.
4a porte s'!tant ou*erte, un ho&&e parut au
haut "e l'escalier. 4es "!"uctions "e Noël !taient
e'actes, et Nick tenait en(in la preu*e cherch!e -
cet ho&&e n'!tait pas M. Vignon, &ais son
*isiteur "e la *eille, *1tu "e la &1&e *este "e
*elours que M. Vignon.
« ?as &al r!ussi! pensa Nick. ?our
<=
quelqu'un qui ne le connaKt pas inti&e&ent,
ou qui le regar"erait sans attention, on pourrait
*rai&ent le pren"re pour notre *oisin! »
Mais il n'eut pas le te&ps "e r!(l!chir
"a*antage. 4e (au' M. Vignon a*ait (er&! la
porte et co&&en,ait # "escen"re l'escalier. Nick
se &it # tre&%lerS il a*ait le senti&ent "'1tre pris
au pi0ge. 2et ho&&e allait s'approcher, le *oir
et... et...
4a chance *oulut que l'ho&&e se "irigeFt
*ers l'angle oppos! # celui oO se trou*ait Nick. >l
se &it # &archer, !trange pro&eneur solitaire, et
son pas "!crut sur le gra*ier, puis %ientQt
s'!teignit. O%lig! "e rester en(er&! tout le ;our,
pour ne pas 1tre reconnu, il atten"ait la nuit pour
pren"re l'air. 2ela parut !*i"ent # Nick.
« Aonc, il (ait le tour "e la &aison et *a
re*enir par ce cQt!)ci. Jue (aireL
>l n'!tait pas question "e courir et "e s'en(uir.
4e ;ar"in !tait trop petit et Nick aurait trop tQt
attir! l'attention "u pro&eneur qui l'aurait
poursui*i et sans aucun "oute rattrap!. +lors, il
se sou*int "e l'e'istence "'une sorte "'appentis,
plaque
<6
que contre le cQt! "e la &aison, (ace # la
*illa *oisine. 2ette &aisonnette en planches
ser*ait "e ca%ane # outils # M. Vignon et
co&portait &1&e un ancien clapier # lapins. Clle
!tait "onc large&ent asseG gran"e pour que Nick
puisse s'$ cacher. 4e tout !tait "'$ arri*er sans
1tre *u.
« 2'est &a seule chance "e lui !chapper... »,
pensa Nick.
>l se &it en &arche, prenant gran" soin "e
tourner autour "e la &aison "ans le &1&e sens
que l'ho&&e, "onc &archant "erri0re lui et
tre&%lant "e tous ses &e&%res # la seule i"!e
98
qu'il pourrait seule&ent re%rousser che&in.
>l (it quelques &0tres, cette peur au *entre, et
en(in arri*a ;usqu'# la ca%ane. + tFtons, il
chercha la porte, et rencontra la cle( qu'il (it
tourner "ans la serrure. @n instant plus tar", il se
trou*ait # l'int!rieur, respirant pro(on"!&ent,
a*ec le soulage&ent "e celui qui *ient
"'!chapper # un gran" "anger. Ct puis il s'arr1ta
%rusque&ent "e respirer - le pas "u pro&eneur se
rapprochait, se rapprochait... un instant, il eut
&1&e l'i&pression que l'ho&&e allait s'arr1ter...
&ais non, il repartait. 2o&%ien "e (ois allait)il
tourner ainsi en ron" autour "e la &aison,
o%ligeant Nick # rester tapi "ans cette ca%ane,
grelottant "e peur "'1tre "!cou*ertL
« ?ourtant, pensa Nick, ;e ne regrette pas
"'1tre *enu. Ne sais # pr!sent que cet ho&&e est
l# pour (aire croire que M. Vignon n'a pas quitt!
sa &aison. Eeste # co&pren"re "ans quel
"essein... »
>l $ a*ait en*iron un quart "'heure ou
"a*antage que Nick se tenait aussi i&&o%ile que
possi%le "ans la ca%ane, lorsque la pro&ena"e
circulaire "e l'inconnu cessa %rusque&ent. ?lein
"'espoir, le ;eune
91
Eenau" s'appr1tait # sortir "e sa prison quan"
un %ruit "e con*ersation lui par*int - quelqu'un
!tait entr! "ans le ;ar"in et parlait a*ec
l'occupant "e la *illa. JuiL ?our le sa*oir, Nick
se risqua # entrou*rir la porte. >l aper,ut alors
"eu' o&%res post!es # l'angle "e la &aison et
paraissant plong!es "ans une "iscussion
passionn!e. Malheureuse&ent, leurs paroles ne
par*enaient pas ;usqu'# lui.
4'un !tait !*i"e&&ent le pseu"o)M. Vignon.
Mais l'autreL 4'o%scurit! ne per&ettait pas "e
"istinguer ses traits, lorsque sou"ain l'!lectricit!
s'allu&a "ans la *illa *oisine. +lors, pen"ant un
court instant, les silhouettes sortirent "e l'o&%re.
Nick *it le "eu'i0&e in"i*i"u. .a silhouette le
(rappa aussitQt - petit, &ince, %lon", il !tait en
tout point con(or&e au client "!crit par M. Ha((i.
Nick ne "outa pas un instant que ce (/t lui. >l
tenait # la &ain un sac # pro*isionsS sans "oute
*enait)il ra*itailler son co&plice qui ne "e*ait
sortir # aucun pri'.
.urpris par la lu&i0re, les "eu' ho&&es
s'!taient aussitQt repli!s # l'a%ri "u &ur "e la
&aison. Nick cessa "e les *oir, et lui)&1&e, par
pru"ence, rentra "ans sa ca%ane.
93
4'attente reprit, inter&ina%le. ?our la ren"re
&oins p!ni%le, Nick s'!tait accroupi sur le sol,
prenant %ien gar"e "e ne pas toucher les
instru&ents "e ;ar"inage rang!s contre les
parois.
Malheureuse&ent, la ;a&%e rai"ie par cette
i&&o%ilit! trop prolong!e, il (ut contraint "e
changer "e position. @n geste &ala"roit
"!rangea un rFteau qui *int heurter le (er "'une
pioche, a*ec un %ruit que le gar,on ;ugea
terri%le. >l se sentit per"u et se colla
instincti*e&ent contre une paroi. .a &ain
rencontra un tas "e sacs *i"es qui a*aient "/
contenir "es po&&es "e terreS il se glissa
"erri0re, se (aisant tout petit et atten"ant a*ec
angoisse la suite "es !*!ne&ents.
4e %ruit a*ait (ait taire les "eu' ho&&es
"ans le ;ar"in. Aes pas s'approch0rent "e
l'appentis et s'arr1t0rent "e*ant la porte. Nick se
tassa encore "a*antage sous l'!to((e grossi0re "es
sacs qui "!gageaient une (orte o"eur "e terre.
?uis, a*ec un coup au cIur, il enten"it le "!clic
"u loquet qu'une &ain "!ci"!e (aisait tourner. 4a
porte s'ou*rit et une o&%re sui*ie "'une autre se
"essina "ans l'enca"re&ent.
9
« >l n'$ a personne, "it une *oi'.
M 2o&&ent *eu')tu te ren"re co&pteL >l
(au"rait une la&pe "e poche, r!pon"it l'autre.
M Ne n'en ai pas. Ct puis Gut! Tu ne *as pas
&e (aire croire que quelqu'un se cache "ans ce
r!"uitL
M ?ourquoi pasL 2e serait pru"ent "e
s'en assurer.
M Moi ;e te "is que c'est un chat qui s'est
gliss! l#)"e"ans et a heurt! les outils », reprit la
pre&i0re *oi'.
>l $ eut un silence pen"ant lequel Nick retint
son sou((le. Mais il lui se&%lait que les "eu'
ho&&es auraient pu enten"re son cIur tant il
%attait (ort.
4a "eu'i0&e *oi' r!pon"ait a*ec h!sitation -
« Ch %ien, tu "ois a*oir raison. Ter&e cette
porte et n'en parlons plus. Ae toute (a,on, ;e ne
*eu' plus (aire long (eu ici. 4e *ieu'... »
4e reste "e sa phrase se per"it "ans le %ruit
que (it le panneau en se re(er&ant. >n(ini&ent
soulag!, Nick respira plus # l'aise. ?as pour
longte&ps! @n autre son *int le replonger "ans
son angoisse - l'un "es "eu'
9:
9<
ho&&es a*ait (ait tourner la cle( "ans la
serrure...
« Non, non! ce n'est pas possi%le... Ne ne *ais
pas 1tre o%lig! "e passer la nuit ici, risquant #
chaque instant "'1tre "!cou*ert, et sans que
personne, personne "e cheG nous puisse a*oir
l'i"!e "e *enir &e chercher! »
>> !tait au %or" "es lar&esS la seule chose qui
le retint "e pleurer (ut la crainte "'1tre enten"u
"es "eu' ho&&es. Hra*e&ent, il serra les "ents
et resta "e%out "ans l'o&%re, &uet et glac!.
99
CHAPITRE VI
Déli'r(",e
2HCZ les Eenau", Mlle Eiche !tait en tra&
"e se rela'er "ans un (auteuil en !coutant # la
ra"io un air entraKnant, quan" cule *int lui (aire
co&pren"re, en posant les pattes "e "e*ant sur
ses genou', qu5il a*ait un urgent %esoin "e sortir.
Ea*i "e se "!gour"ir les ;a&%es, Noël se
pr!cipita.
« N'$ *ais, &a"e&oiselle, ;e le sors.
97
M N'$ *ais aussi », cria sa cousine, qui
co&ptait retar"er ainsi le &o&ent "'aller au lit.
@ne (ois "ehors, Noël constata -
« HiGarre qu'on n'aper,oi*e pas Nick! Ne &e
"e&an"e ce qu'il (a%rique, "epuis le te&ps qu'il
est sorti.
M 2'est *rai, "it Nathalie inqui0te. >l a
"isparu. Tu ne crois pas que... qu'il pourrait $
a*oir un rapport a*ec ce qui se passe # cQt!L »
a;outa)t)elle # *oi' %asse.
Noël lui serra genti&ent la &ain pour apaiser
ses craintes. Mais, au (on", la &1&e pens!e
l'a*ait e((leur!.
« Ccoute, "it)il, ;e te propose une chose -
nous allons nous s!parer, (aire le tour "u ;ar"in
chacun "e notre cQt!. Tiens, pren"s le chien, cela
te rassurera. »
Nathalie partit "onc "e son cQt!, sans a*ouer
que la petite taille "'Hercule ne su((isait gu0re #
la rassurer. +ussi n'a*an,ait)elle "ans le noir qu'#
pas pr!cautionneu', %ala$ant pr!ala%le&ent "u
regar" chaque centi&0tre carr! oO elle "e*ait
&ettre les pie"s, (rissonnant au &oin"re
craque&ent "e %rin"ille.
.ou"ain, "ans le che&in qui longeait la
9=
&aison, une *oiture se &it en route. @n
&o&ent, Nathalie chercha ce qu'il $ a*ait
"'!trange # ce spectacle, puis co&prit tout #
coup- la *oiture roulait tous (eu' !teints!
« Aonc, il s'agit "e quelqu'un qui se cache »,
pensa aussitQt la petite (ille.
.on pre&ier r!(le'e (ut "e (uir, "e crainte
"'1tre aper,ue, &ais aussitQt elle se ren"it
co&pte que cette *oiture pou*ait a*oir un
rapport a*ec la "isparition "e Nick. +lors
%ra*e&ent elle courut le long "e la haie, et, # la
*ague clart! "'un la&pa"aire lointain put
e'a&iner la *oiture - c'!tait une .un%ea& "e
couleur ;aunFtre a*ec un a((reu' chien en
peluche qui se %alan,ait # l'arri0re. >l n'$ a*ait
qu'un ho&&e au *olant, "ont elle ne put
"istinguer les traits. Cn tout cas, pas la &oin"re
trace "e Nick.
« 4a *oiture "'hier soir! » pensa Nathalie.
Ct %ien *ite, a*ec un sang)(roi" qui l'!tonna,
elle lut le nu&!ro - 67: +H 1.
« Tiens, le "!parte&ent "es Houches)"u)
EhQne!,» se "it *ague&ent la (illette.
Maintenant, il (allait a*ertir Noël! Ou%liant
co&pl0te&ent Hercule qui se ca&ou(lait "erri0re
quelque &assi(, Nathalie re*int
96
# toutes ;a&%es *ers son cousin. Cncore
haletante, elle lui conta ce qu'elle a*ait *u.
M Tout cela est *rai&ent %iGarre..., (it Noël
songeur. .i cette auto a*ait ra&en! M. Vignon
cheG lui, il n'$ a*ait aucune raison non plus pour
rouler tous (eu' !teints. +lorsL... »
Ae*ant le regar" angoiss! "e Nathalie, il
;ugea pr!(!ra%le "e s'interro&pre.
« Ccoute, proposa)t)il, tu es (atigu!e - rentre
te coucher, et ;e retournerai seul chercher
Hercule... et Nick s'il n'est tou;ours pas re*enu.
Ne te racco&pagne ;usqu5# la &aison, et nous
regar"erons s'il $ est. »
H!las! pas "e Nick # la &aison, aussi Noël
ressortit)il a*ec une certaine angoisse au cIur.
./r "e ne pas se tro&per, il &archa sans
h!sitation *ers la *illa *oisine.
Aans son r!"uit "e planches, Nick
co&&en,ait # trou*er 15attente intol!ra%le,
"'autant plus que la nuit (raKchissait et qu'il
grelottait "ans ses *1te&ents l!gers. Aepuis un
&o&ent, le silence !tait "e*enu total. +pr0s le
"!part "e son *isiteur,
l'ha%itant "e la *illa a*ait renonc! #
continuer sa pro&ena"e en ron" - sans "oute
78
!tait)il rentr! se coucher.
+lors le gar,on se le*a, alla # la porte, et
tenta par acquit "e conscience "e l'ou*rir. Mais
elle !tait %el et %ien (er&!e # cle(! Nick en arri*a
# la conclusion qu'il lui (au"rait user "es gran"s
&o$ens pour sortir. >l a*ait, sous la &ain, tout un
lot "'instru&ents, pioches, pelles, rFteau',
suscepti%les "'1tre utilis!s pour "is;oin"re les
planches "ont !taient (aits les &urs "e l'appentis.
?assant la &ain sur la sur(ace rugueuse "es
parois, il trou*a une (ente plus large que les
autres, $ en(ila la pointe "'une pioche et pesa sur
le &anche - il se pro"uisit un craque&ent si (ort
que le gar,on s'arr1ta, e((ra$!. 4'inconnu n'allait)
il pas surgir, et cette (ois &uni "'une la&pe "e
poche, pour e'a&iner la cause "u *acar&eL
Mais rien ne se pro"uisit, et Nick,
&o&entan!&ent rassur!, se re&it au tra*ail.
2ette (ois il prit "a*antage "e pr!cautions, &ais
il a*ait %eau (aire, chaque craque&ent "u %ois
"!chirait le silence nocturne, et le capti(
(rissonnait "'angoisse.
+lors qu'il a*ait eu si (roi" peu aupara*ant, il
!tait &aintenant en nage.
4a planche c!"ait si lente&ent que Nick se
sentit "!sesp!r!S il se ren"ait co&pte qu'il lui
71
(au"rait "es heures a*ant "e pou*oir sortir "e
l#! ?ourtant, il a*ait r!ussi # ou*rir un petit
passageS a%an"onnant ses outils trop %ru$ants, il
passa le %ras "ehors pour tenter "e "!gager la
planche. @ne sour"e terreur lui !treignit sou"ain
le cIur - un sou((le chau" et hu&i"e *enait "e
passer sur sa &ain! >l aurait *olontiers hurl!,
s'i&aginant pris sur le (ait par l'ho&&e re*enu,
s'il ne s'!tait %ien *ite aper,u qu'il s'agissait "'une
%ra*e et %elle et %onne langue "e chien, celle
"'Hercule en l'occurrence, "ont la t1te hirsute et
(ris!e apparut %ientQt entre les "eu' planches.
73
Nick (latta l'ani&al a*ec une ;oie sans
pareille. ?uis il eut l'i"!e "e lui nouer sa ceinture
autour "u cou.
« Va &aintenant, rentre # la &aison, &on
%ra*e Hercule! lui or"onna)t)il, et tFche "e %ien
(aire ton tra*ail. »
4e chien se contenta "e pousser un l!ger
;appe&ent, co&&e s'il co&prenait qu'il ne (allait
pas (aire "e %ruit, et (ila "ans l'o%scurit!.
Cnsuite le prisonnier atten"it, plein "'espoir,
le r!sultat "e l'op!ration - il !tait persua"! que,
tQt pu tar", Hercule ra&0nerait quelqu'un ici.
2e ne (ut pas long. Noël, qui rQ"ait au'
alentours "e la *illa +ra&is, *it passer la petite
silhouette "'Hercule, et re&arqua i&&!"iate&ent
l'e'traor"inaire collier qu'il portait autour "u cou.
4e ;eune gar,on ne tar"a pas # co&pren"re qu'il
s'agissait "'une sorte "e &essage en*o$! par son
cousin, lequel "e*ait se trou*er en "i((icult!
quelque part. >l n'eut qu'# sui*re le chien, qui
re*int en %ati(olant *ers l'appentis.
« +h! &on *ieu'! chuchota Nick quan" Noël
s'approcha, ;e ne t'ai ;a&ais *u arri*er a*ec un tel
plaisir! »
Noël le (it sortir rapi"e&ent et lui a"&inistra
une %ourra"e a&icale.
7
« >"iot, *a! Ne co&&en,ais # 1tre ru"e&ent
inquiet! »
Mais ce n'!tait ni le lieu ni l'instant "e
%a*ar"er. +pr0s s'1tre assur!s que tout !tait en
or"re et qu'ils ne laissaient aucune trace "erri0re
eu', ils s'en(uirent silencieuse&ent, &ais le plus
*ite possi%le, *ers leur propre &aison, chau"
re(uge contre cette nuit pleine "e choses
inqui!tantes.
2e ne (ut qu'une (ois "ans leur cha&%re, %ien
# l'a%ri, qu'ils pass0rent au' e'plications. Nick
raconta en "!tail son !quip!e, et les "!cou*ertes
qui en !taient r!sult!.
« 2'est tr0s courageu' ce que tu as (ait, &ais
*rai&ent i&pru"ent! co&&enta Noël a*ec une
(ra$eur r!trospecti*e.
Tu ou%lies que ;e suis un petit &alin qui ne
se laisse pas (aire... tout ;uste en(er&er "e te&ps
en te&ps, histoire "e rire! » r!torqua Nick a*ec
un clin "'Iil. >l a;outa "ans un %Fille&ent - «
N'e&p1che que pour $ passer la nuit, &on lit est
"rQle&ent plus con(orta%le que la ca%ane #
outils! »
7:
CHAPITRE VII
Cité -es N(r,isses
4C 4CNACM+>N, "i&anche "e ?entecQte, le
soleil !tait si ra"ieu' qu'il "issipa "ans l'esprit
"es Trois N le sou*enir "es angoisses "e la
*eille. +pr0s a%sorption "'un no&%re i&portant
"e tartines grill!es, Noël et Nick annonc0rent #
Mlle Hiche qu'ils allaient (aire une partie "e
%allon a*ec "'autres gar,ons "u quartier.
7<
« Tort %ien, &es en(ants! N'ai&e qu'on
pratique le sport et cela *ous changera les i"!es.
Vous &'a*eG l'air "'a*oir "e petites &ines
pFlottes en ce &o&ent. N'esp0re que ce n'est pas
&a pr!sence qui *ous ennuieL
M Oh! non, &a"e&oiselle! s'!cri0rent
trois *oi' a*ec la &1&e sinc!rit!.
M Hon, alors, par(ait. +lleG (aire *otre
partie "e %allon, pen"ant ce te&ps ;e *ous
pr!parerai un %on petit repas. Tu &'ai"es,
NathalieL
M Ch %ien... euh... si cela ne *ous (ait rien,
;'ai&erais &ieu' aller cheG &on a&ie +nne.
M Cnten"u. Ne *ous atten"s "onc tous ici
pour le repas "e &i"i. »
HientQt, Nick et Noël !taient lanc!s "ans une
passionnante partie "e (oot, a$ant co&pl0te&ent
ou%li!, pour quelques heures, la *illa +ra&is et
son &$st!rieu' occupant.
>l n'en !tait pas "e &1&e "e Nathalie. Aepuis
son le*er, elle se torturait la cer*elle, cherchant
"e quelle (a,on elle pourrait *enir en ai"e # son
cher p!p! Vignon, *icti&e "e "eu' louches
in"i*i"us. .i au
79
&oins elle a*ait pu parler "e lui a*ec "es
personnes le connaissant %ien, pour essa$er "e
co&pren"re le pourquoi "e son enl0*e&ent...!
Ch %ien, la *oil#, l'i"!e! Oui, &ais # qui
s'a"resserL 4e *ieu' &onsieur quittait rare&ent
sa *illa, et ne rece*ait pas gran" &on"e... "u
&oins personne qui soit connu "es en(ants
Eenau".
.i, pourtant! >l $ a*ait quelqu'un qui *enait
r!guli0re&ent chaque ;eu"i cheG M. Vignon - sa
(e&&e "e &!nage! Malheureuse&ent Nathalie,
qui l'a*ait aper,ue &aintes (ois, ignorait son no&
et son a"resse.
2'est alors qu'elle se sou*int que les parents
"e son a&ie +nne, qui ha%itaient aussi rue "es
Nar"ins, a*aient autre(ois e&plo$! cette &1&e
(e&&e "e &!nage - "e l# *enait la "!cision "e
Nathalie "'aller ren"re *isite # +nne.
+ &i"i, les "eu' gar,ons rentr0rent # la
&aison en traKnant un peu les pie"s - la partie
a*ait !t! ru"e! @ne agr!a%le o"eur "e (riture
!&anant "e la cuisine leur (it presser le pas, &ais
ils (urent arr1t!s sur le seuil par Nathalie qui
paraissait les atten"re.
77
Clle &archait "e long en large, a*ec l'air
agit! "'une ;eune personne qui porte un secret
trop lour" pour elle.
A0s qu'elle les *it, elle leur (it signe "e
stopper.
« 4aisse)nous entrer, on est (atigu!s! grogna
Nick en la poussant sans &!nage&ent.
M ?as a*ant "e *ous a*oir parl!. 2heG +nne,
;'ai appris quelque chose qui... quelque chose
sur... »
Ne trou*ant pas ses &ots, elle "!signa "u
"oigt la *illa +ra&is.
« 2'est (ou ce que ,a "oit 1tre int!ressant!
coupa Nick en prenant un air sup!rieur. Tu
penses! @ne in(or&ation *enant "e ton a&ie
+nne, la (ille la plus gour"e et la plus chipie qui
soit...! »
Nathalie lui ;eta un regar" noir et, sans
r!pon"re, prit la &ain "e Noël et l'attira en
arri0re. Clle lui chuchota quelques phrases #
l'oreille. Ae*ant l'Iil !tonn! "e son cousin, Nick
co&prit qu'il "e*ait s'agir "e quelque chose
"'int!ressant. Ve'! "'1tre tenu # l'!cart, il ne put
s'e&p1cher "e "e&an"er -
« +lors, tu le "is, ce secret, oui ou nonL

7=
M Ne co&pte pas sur &oi, r!pon"it
Nathalie la %ouche pinc!e. ?uisque ;e n'ai que
"es a&ies gour"es, ;e le suis certaine&ent &oi)
&1&e, et nos con*ersations ne peu*ent pas
int!resser un esprit "istingu! co&&e &on
(r0re!
M +llons, cesseG "e *ous chipoter! (it Noël
en riant. Nous a*ons %eaucoup &ieu' # (aire
en ce &o&ent. Moi ;e *ais te "ire ce que
Nathalie, plus (in li&ier que nous, a "!cou*ert -
l'a"resse "e la (e&&e "e &!nage "e M. Vignon!
M Ct alorsL %ougonna Nick "e &au*aise
grFce.
M Tu es i"iot ou quoiL "e&an"a Noël
s'!ner*ant # son tour. Tu ne co&pren"s pas que,
par elle, nous pourrons a*oir "es tas "e
renseigne&entsL
M Clle s'appelle M&e 2ochet, pr!cisa
Nathalie, et ha%ite cit! "es Narcisses.»
4'apr0s)&i"i &1&e, les en(ants s'en (urent #
%ic$clette # la cit! "es Narcisses, qui se trou*ait
"e l'autre cQt! "e la ri*i0re, asseG loin "e leur
quartier. >ls trou*0rent sans "i((icult! l'i&&eu%le
"e M&e 2ochet et gri&p0rent ses cinq !tages #
toute *itesse.
76
@n certain te&ps s'!coula sans qu'on leur
ou*re la porte. ?ourtant, ils !taient certains que
l'apparte&ent n'!tait pas *i"e, car un ron(le&ent
sonore, paraissant *enir "'une poitrine "'ogre,
retentissait "erri0re la porte. +pr0s a*oir (rapp!
cinq ou si' (ois en *ain, sans "oute seraient)ils
repartis si Nathalie, se prenant le pie" "ans le
tapis, ne s'!tait sou"ain a((al!e contre la porte
qui s'ou*rit "'elle)&1&e. >ls se trou*0rent en
pr!sence "'un gros ho&&e qui, en(onc! "ans un
(auteuil, les pouces coinc!s "ans ses %retelles,
ron(lait %ru$a&&ent "e*ant la t!l!*ision
=8
allu&!e. 4e &atch "e (oot%all qui s'$ "!roulait
ne l'a*ait certaine&ent pas passionn!!
+u %ruit que (irent les en(ants, le "or&eur se
r!*eilla, ;etant les %ras au ciel en une s!rie "e
gran"s &oulinets a((ol!s.
« +u (eu! +u (eu! » se &it)il # crier.
?uis, aperce*ant les trois t1tes ahuries "es
arri*ants, il se rass!r!na aussitQt.
« CntreG, entreG!.."it)il a*ec ;o*ialit!. Ct ne
(aites pas attention - ;e crois %ien que ;'!tais en
train "e r1*er. »
Noël (ut le seul # pou*oir gar"er son s!rieu'.
« Nous nous e'cusons "e *ous a*oir r!*eill!,
&onsieur, &ais nous aurions *oulu parler # M&e
2ochet. .o&&es)nous %ien cheG elleL
M Ne crois qu'elle n'$ est pas - elle a "/ sortir
pen"ant &on so&&eil. +tten"eG... », a;outa)t)il
en *o$ant les Trois N qui, l'air "!,u, se
"irigeaient *ers la porte. « Ne parteG pas encore,
;e suis s/r qu'elle est all!e %a*ar"er cheG la
*oisine "u "essous. »
Ct, prenant sa canne pos!e # cQt! "e lui, il en
"onna quelques coups *igoureu' sur le plancher.
4'e((et (ut i&&!"iat - on enten"it claquer une
porte # l'!tage in(!rieur, puis un pas
=1
&onter l'escalier. Juelques secon"es plus
tar" entrait M&e 2ochet.
« Hon;our, &a"a&e. Nous so&&es les
en(ants Eenau" et ha%itons # cQt! "e cheG M.
Vignon.
M Ne *ous reconnais par(aite&ent, "it
M&e 2ochet a*ec un sourire ai&a%le. Mais
*eneG "onc # la cuisine, ;e *ous o((rirai un *erre
"e sirop - *ous a*eG "/ a*oir chau", pour *enir
ici!
M Ct pen"ant ce te&ps, &oi, ;e poursui*rai
&a petite sieste », a;outa M. 2ochet en se calant
"ans son (auteuil.
4a cuisine !tait accueillante, et les Trois N
appr!ci0rent le sirop %ien (rais acco&pagn!
"'une assiette "e %iscuits. Mais Noël, qui
n'ou%liait pas le %ut "e leur *isite, se hFta "e
placer un &ot -
« Nous so&&es *enus pour *ous parler "e
M. Vignon. »
M&e 2ochet sursauta, la &ine inqui0te.
« >l ne lui est rien arri*!, au &oinsL
M 2'est)#)"ire que... nous ne le sa*ons pas
*rai&ent, &ais nous le craignons un peu. »
2ette (ois la %ra*e (e&&e se laissa choir sur
une chaise, *isi%le&ent a((ol!e.
=3
« Cn(in, "e quoi s'agit)ilL >l !tait en par(aite
sant! quan" ;'$ suis all!e ;eu"i.
M Ch %ien, "epuis "eu' ;ours, nous ne
l'a*ons pas re*u... et... et pourrieG)*ous nous "ire
s'il a "e la (a&illeL coupa Noël renon,ant #
raconter la trop longue histoire "e l'inconnu "ans
la &aison.
Vous penseG qu'il aurait pu partir "ans sa
(a&illeL +%solu&ent pas, il n'en a aucune! +
&oins que... »
M&e 2ochet s'arr1ta, co&&e prise "'un
scrupule.
« Oh! &a"a&e, (it Nathalie, si *ous sa*eG
quelque chose, "ites)le)nous! Nous so&&es
*enus pour ai"er M. Vignon, pas par curiosit!! »
M&e 2ochet la regar"a en souriant et se
"!ci"a -
« Hon, alors ;e *ais *ous "ireS "'autant qu'au
(on", il n'$ a pas "e &al # *ous con(ier ce que ;e
sais - M. Vignon ne &'a ;a&ais "e&an"! "e
gar"er le secret. .i&ple&ent, c'est une a((aire
"ont il n'a*ait pas en*ie "e parler parce que cela
lui (aisait trop "e &al! »
Ct M&e 2ochet conta qu'un ;our, essu$ant
les ca"res sur la co&&o"e, elle a*ait "e&an"! #
=
M. Vignon qui !tait le ;eune ho&&e
"ont il poss!"ait plusieurs photos.
« Mon (ils! » a*ait)il r!pon"u %ri0*e&ent,
trop !&u sans "oute pour en "ire "a*antage. «
N'en !tais rest!e stup!(aite! a*oua M&e 2ochet,
car, "epuis plusieurs ann!es que ;e tra*aillais
cheG lui, ;e n'a*ais ;a&ais *u ni enten"u parler "e
ce (ils! +ussitQt, ;e pensai qu'il !tait peut)1tre
&ort. M. Vignon &e "e*ina, car il a;outa -
« @n (ils a%sent, &a"a&e 2ochet,
terri%le&ent a%sent, et par &a (aute encore! +h!
que ;'ai "e regrets "'a*oir !t! si inco&pr!hensi(
a*ec lui! » « 4e pau*re ho&&e paraissait si
%oule*ers! qu'il &e (it piti!! » continua la
narratrice. « +lors, ;e pensai que cela lui (erait
"u %ien "e se con(ier, et ;e lui "e&an"ai, sans
crain"re "'1tre in"iscr0te, "e &e conter l'histoire.
« Ch %ien, *oil#... Mon (ils a*ait "i')huit
ans. 2'!tait &on en(ant unique et ;'a*ais &is tous
&es espoirs en lui - ;e le *o$ais (aisant "es
!tu"es e'traor"inaires, r!ussissant tout, et puis...
et puis, le ;our "e ses "i')huit ans, il &'a annonc!
qu'il a%an"onnait ses !tu"es - son seul r1*e !tait
"e "e*enir acteur "e cin!&a! Ne n'ai pas pu
supporter l'i"!e que &on (ils p/t "e*enir l'un "e
ces rat!s qui passent leur *ie # &en"ier un
=:
rQle, &a"a&e 2ochet, et... et ;e lui ai "it
que ;e lui couperais les *i*res, s'il s'o%stinait
"ans son pro;et. +lors il a "!ci"! "e partir, "e
tenter sa chance. ?etit # petit, ses lettres se sont
espac!es. Voil# pr0s "e sept ans que ;e n'ai plus
"e nou*elles "e lui, si ce n'est une carte pour le
Nour "e l'an. Oui, ;e suis sans nou*elles "e ce que
;'ai "e plus cher au &on"e! » M&e 2ochet se tut
un instant et reprit -
« 4e pau*re ho&&e a*ait les lar&es au'
$eu' - ;'ai essa$! "e le consoler en l'assurant
qu'il re*errait s/re&ent son (ils un ;our. »
=<
4a narratrice s'!tant tue, les trois en(ants se
regar"0rent, atterr!s, assaillis par la &1&e
pens!e - pour*u que l'un "es "eu' antipathiques
*isiteurs ne soit pas le (ils Vignon, entraKn! "ans
une &au*aise histoire! 2e serait terri%le pour le
pau*re ho&&e!
« ?uisque *ous a*eG *u ?aul Vignon en
photo, pourrieG)*ous nous le "!crire, s'il *ous
plaKtL "e&an"a Noël.
M ?eut)1tre a)t)il chang!, car il "oit a*oir
&aintenant *ingt)huit ou *ingt)neu( ans. Mais
sur la photo, c'!tait un gran" gar,on %run, a*ec
"'a"&ira%les $eu' noirs. »
Ou(! la "escription ne ca"rait en rien a*ec
celle "es louches *isiteurs "e la *illa +ra&is. .i
%ien que les en(ants quitt0rent M&e 2ochet
rassur!s, lui laissant enten"re qu'elle retrou*erait
sans "oute M. Vignon ;eu"i.
>ls ne (urent pas plus tQt sur le trottoir qu'ils
se &irent # co&&enter les nou*elles.
« Vous cro$eG que le (ils "e M. Vignon ;oue
un rQle "ans cette histoireL "e&an"a Nathalie.
M Nous n'en sa*ons pas plus que toi,
&aligne! » e'plosa Nick, !ner*! "e ne rien
co&pren"re # l'a((aire.
=9
Noël, silencieu' "epuis un instant, (init par
"ire "'un ton songeur -
« Cn (aisant le rapproche&ent a*ec ce que tu
a*ais enten"u le pre&ier soir, Nick, quan"
l'ho&&e est *enu chercher M. Vignon, on peut
tr0s %ien i&aginer que ce "ernier soit tout
%onne&ent all! re;oin"re son (ils. 4es "eu' t$pes
seraient *enus le chercher pour l'a&ener # lui
et...
M Ct c'est i"iot! conclut Nick. Veu')tu
&'e'pliquer pourquoi, "ans ce cas, l'un
"'eu' serait rest! "ans la *illa et se (erait passer
pour M. VignonL
M Tu as raison, il $ a quelque chose qui
cloche... +lors... oh! &ais atten"s, ;e crois que ;e
co&&ence # $ *oir plus clair! 2es "eu' ho&&es
ont "/ se ser*ir "e ?aul Vignon co&&e appFt,
pour (aire sortir son p0re "e cheG lui. C'cellent
appFt, a*oue)le, car le pau*re ho&&e n'allait
certaine&ent pas r!sister # un appel "e son (ils.
A'accor"L
Hon. >ls l'e&&0nent "onc, pr!ten"ant lui
(aire rencontrer son (ils, ce qui leur laisse le
cha&p li%re!
=7
M ?as %1te! a*oua Nick. Aonc, il nous reste
encore # co&pren"re le principal - "ans quel
int!r1t ces ho&&es se sont)ils intro"uits # la
*illa +ra&is et pourquoi (ont)ils croire que M.
Vignon $ est encoreL
M Ct &oi, a;outa Nathalie, ce que ;e
trou*e 4e plus i&portant, c'est "e sa*oir oO se
trou*e le *rai M. Vignon.
M >l n'$ a pas que toi, tu sais! » "it Nick,
a*ec un hausse&ent "'!paules agac!.
>ls rentr0rent # la &aison, la t1te pleine "e
cette histoire, heureu' "e retrou*er la pr!sence
a((ectueuse "e Mlle Hiche. Clle !tait assise au
salon, une !nor&e pelote "e laine "'un horri%le
&au*e sur les genou'. Clle annon,a "'un ton
trio&phant -
« Noël, "onne)&oi ton "os que ;e &esure.
Hien que ;'aie horreur "e ,a, ;e suis en train "e
tricoter un chan"ail pour te (aire plaisir. Ne *ais
(aire *ite et le prochain sera pour Nick! »
4es "eu' gar,ons se ;et0rent un coup "'Iil
na*r! - ils auraient l'air (in "e*ant leurs
ca&ara"es a*ec un truc pareil sur le "os!
==
Ctou((ant "e rire, Nathalie leur tira un %out
"e langue *ainqueur - elle n'aurait pas # porter
ces horreurs, elle!
Mais son trio&phe (ut "e courte "ur!e -
« Ct pour toi, Nathalie, ce sera un %eau chFle
a*ec "e gran"es (ranges. N'ai pris asseG "e laine
et *ous sereG tr0s &ignons tous les trois ha%ill!s
"e la &1&e couleur. .'il &'en reste
su((isa&&ent, ;e &e (erai peut)1tre un petit
gilet... »
+pr0s a*oir re&erci! "'une *oi' &olle, ils
s'en(uirent "ans leur cha&%re, re(usant "'en
enten"re "a*antageS &ais ils eurent, h!las!
encore le te&ps "e saisir sa "erni0re phrase -
« Ct s'il &e reste encore "e la laine, ;e
tricoterai &1&e un petit &anteau pour Hercule!»
=6
CHAPITRE VIII
Le 'élo#ote%r
+ ?C>NC la porte "es gar,ons s'!tait)elle
re(er&!e sur eu' que Noël annon,a-
« Hon, eh %ien, &aintenant, l'enqu1te est
ter&in!e. ?lus personne # qui nous a"resser pour
"'autres renseigne&ents.
M + la police, peut)1treL sugg!ra Nick.
Aans une histoire "'enl0*e&ent...
M Cst)ce qu'on peut a((ir&er qu'il s'agit
68
*rai&ent "'un enl0*e&entL coupa Noël.
Nous n'a*ons pas l'o&%re "'une preu*e l#)"essus
- rien que "es suppositions. Ct si nous allions
raconter au' policiers nos petites histoires
"'inconnus p!n!trant la nuit cheG M. Vignon, et
prenant sa place, il est pro%a%le qu'on nous rirait
au neG!
M 2onclusion, "it Nick tout e'cit! - il
nous (aut agir, et agir seuls. Ne &e sens (in pr1t.
M Moi aussi. Ct la pre&i0re chose que nous
"e*ons (aire...
M ... est "e sui*re l'ho&&e quan" "e&ain
&atin il re*ien"ra chercher son pneu cheG M.
Ha((i, coupa Nick. 2'est %ien ce que tu *oulais
"ire, n'est)ce pasL
M C'acte&ent. 4ui seul peut nous &ener
sur une piste.
M 4'ennui, (it Nick en (ourrageant a*ec
!nergie "ans sa che*elure, c'est que nous n'a*ons
que nos *!los et "erri0re une .un%ea&, cela ne
nous laisse pas %eaucoup "e chances, &1&e si le
t$pe ne con"uit pas tr0s *ite! 4'autre ennui...
c'est Nathalie.
M Jue *eu')tu "ireL
M ?ar"i! Clle *a *ouloir # toute (orce nous
61
sui*re, et elle *a ru"e&ent nous e&%arrasser!
+lors, &otus "e*ant elle, n'est)ce pasL Ne lui
parlons "e rien.
M Ne ne suis pas "e cet a*is, r!(uta Noël.
Clle sait 1tre raisonna%le, par(ois. Ct ce serait
&ieu' si quelqu'un "ans la &aison !tait au
courant "e nos pro;ets. »
Nick haussa les !paules, sceptique.
« ?euh! Tu co&ptes te (ier # ce gros %!%!L »
Ni l'un ni l'autre "es "eu' cousins n'a*ait
re&arqu! que la porte *enait "e s'entrou*rir. @ne
petite *oi' &oqueuse lan,a -
« Hon, %on! ?uisqu'on ne peut pas se (ier #
&oi, ;e ne *ous "onnerai pas &on i"!e.
Ao&&age - elle !tait %onne. »
Ct la porte se re(er&a, Nathalie (aisant
se&%lant "e regagner sa cha&%re a*ec "ignit!.
4es gar,ons coururent "erri0re elle.
« Ais)la pour *oir, ton i"!e, et on te pro&et
"e ne plus a*oir "e secrets pour toi ! pro&it
Nick.
M A'ailleurs, &oi, ;'!tais "!ci"! # te (aire
con(iance, plai"a Noël.
M Toi, oui, a"&it Nathalie. Ct ,a &e
prou*e quelque chose, une (ois "e plus.
M Juoi "oncL
63
M Ju'un cousin, c'est plus gentil qu'un
(r0re! Ai' (ois, &ille (ois, un &illion "e (ois plus
gentil!
) +"&ettons, "it Noël en riant. Aans ce cas,
*as)$ - ton gentil cousin est tout oreilles. »
>> a;outa, re"e*enant s!rieu' - « N'ou%lie pas
qu'il s'agit "'une a((aire gra*e, et que les Trois N
"oi*ent s'unir pour la r!sou"re.
M Ch %ien, c'est tr0s si&ple, "it Nathalie.
?ourquoi ne *ous ser*eG)*ous pas "u *ieu'
*!lo&oteur qui est "ans le garageL ?apa a "it
qu'il n'$ a*ait presque rien # r!parer "essus, et
M. Nick, qui se pr!ten" si (ort en &!canique,
"e*rait pou*oir le %ricoler pour qu5il ren"e le
&a'i&u&. »
4es "eu' gar,ons "!*al0rent l'escalier
co&&e "es %oli"es. >ls se pr!cipit0rent au garage
oO, trois heures "urant, ils se %attirent a*ec
l'huile, les %oulons et les tourne*is. + huit heures
"u soir, ils en ressortirent aussi sales que s'ils
a*aient ignor! toute leur *ie l'e'istence "e l'eau
et "u sa*on, &ais a*ec la &ine ra"ieuse "e ceu'
qui ont r!ussi - le *!lo&oteur &archait
par(aite&ent %ien et sa *itesse !tait aug&ent!e
par "'ha%iles &o"i(ications.
6
Tr0s tQt, le len"e&ain &atin, le r!*eil sonna
"ans la cha&%re "es gar,ons. Noël se le*a "'un
%on", tan"is que Nick se retournait en grognant
pour se ren"or&ir aussitQt. 4'aKn! eut tQt (ait "e
se la*er et "e s'ha%iller. >l se sentait r!solu, pr1t #
l'action. ?ourtant, en ou*rant les *olets, il
constata a*ec "!pit que le te&ps !tait gris.
« ?our*u qu'il ne pleu*e pas! Nous serions
(rais sur notre *!lo&oteur! pensa)t)il. Ct si en
plus la route est glissante, nous n'arri*erons pas #
les sui*re. »
6:
2o&&e il a*ait enten"u son cousin ou*rir les
*olets, Nick !&ergea en(in "u so&&eil,
&augr!ant, lui aussi, "e*ant le te&ps &aussa"e.
« N'en pro(ite pas pour rester au lit, r!pliqua
Noël. On ne *a pas se "!clarer *aincus a*ant
&1&e "'a*oir tent! quelque chose, nonL
Tu as raison », a"&it le plus ;eune en re;etant
"rap et cou*ertures, et en se ruant *ers le la*a%o
oO il s'aspergea "'eau (roi"e pour se r!*eiller.
« 2ette (ois, ;e &e sens "'attaque! »
assura)t)il.
4es "eu' gar,ons "escen"irent # la cuisine le
plus silencieuse&ent possi%le et se pr!par0rent
un petit "!;euner consistant. .ur une (euille "e
papier qu'il laissa %ien en *ue, Noël !cri*it un
&essage "estin! # rassurer Mlle Hiche -
« Nous partons (aire une pro&ena"e
&atinale.
M .porti*e co&&e elle l'est, cela ne peut
que lui plaire! » (it re&arquer Nick.
>ls se pr!cipit0rent au garage, un peu inquiets
"e sa*oir si leur *!lo&oteur allait "!&arrer.
Mais, au pre&ier appel, le &oteur r!pon"it et se
&it # ronronner a*ec un %ruit rassurant.
« Vi*e nous! s'e'cla&a Nick sans aucune
&o"estie. 2o&&e &!caniciens, on ne (ait pas
6<
&ieu'! Ne sens qu'a*ec cette %ra*e &achine,
nous allons acco&plir "e gran"es choses. »
Noël se &ontrait &oins e'u%!rant, a$ant,
plus que son cousin, conscience "u "anger "e
l'entreprise "ans laquelle ils se lan,aient.
« +sseG parl!, et en route! or"onna)t)il. .i le
t$pe *ient *rai&ent # sept heures et "e&ie
co&&e il l'a "it # M. Ha((i, il n'est que te&ps! »
>l con"uisit a*ec pru"ence, "!sireu'
"'essa$er la &achine a*ant "e la lancer # (on".
N!an&oins, il leur (allut &oins "e cinq &inutes
pour arri*er au garage.
4a gran"e porte !tait "!;# ou*erte, et les
"eu' cousins aper,urent M. Ha((i occup! #
%ala$er le sol en ci&ent.
« >nutile "e l'alerter, "it Noël. ?ro(itons "e ce
panneau pu%licitaire pour nous "issi&uler, et
atten"ons. »
M. Ha((i re,ut "'a%or" la *isite "e quelques
clients &atinau' *enant (aire le plein "'essence.
2haque %ruit "e &oteur (aisait %attre le cIur "es
gar,ons, qui cro$aient le &o&ent *enu.
+ &esure que le te&ps passait, ils se
sentaient "a*antage angoiss!s et, la gorge serr!e,
ils n'osaient &1&e plus se parler. 2hose
69
curieuse, ils !taient partag!s entre la peur et
l'en*ie "e *oir cette *oiture arri*er!
?ar*ien"raient)ils # la sui*reL Ct si oui, ne
s'engageaient)ils pas "ans une a*enture %ien
p!rilleuseL 2ar, apr0s tout, ils ignoraient au ;uste
"e quoi ces ho&&es !taient capa%les!
.ou"ain il ne (ut plus te&ps "'h!siter ni "e se
poser "es questions - la .un%ea& couleur &iel
*enait "'apparaKtre au %out "e la rue. .ans &1&e
entrer au garage, son con"ucteur prit li*raison "u
pneu r!par!, pa$a et "!&arra en *itesse.
+*ec r!solution, Noël p!"ala
*igoureuse&ent et le petit *!lo&oteur enta&a la
poursuite.

67
CHAPITRE I/
Le ('illo" -e ,)(sse
4+ .@NHC+M sui*ait la route qui con"uisait
au petit *illage "e HriGon. Noël "onna les pleins
gaG et, o%ligea&&ent, son engin prit "e la
*itesse. Tort heureuse&ent, la *oiture &aintenait
une allure tr0s &o"!r!e. A'ailleurs, son
con"ucteur "onnait l'i&pression "'1tre un
"!%utant.
« On a "e la chance que ce ne soit pas un (in
con"ucteur! "it Noël. >l ne se ris)
6=
quera pas # (aire "es pointes et nous aurons
&oins "e &al # le sui*re! »
4a (ilature ne se&%lait en e((et pas trop
"i((icile. 4es ;eunes Eenau" n'a*aient gu0re "e
peine # se &aintenir # une "istance raisonna%le
"e la *oiture, asseG loin pour ne pas attirer
l'attention "u chau((eur.
« Pa se gFte! cria sou"ain Noël. Eegar"e, il
in"ique qu'il tourne # "roite. On *a quitter la
nationale et ce sera &oins (acile! »
Cn e((et, la .un%ea& tourna # "roite sur une
petite route "e ca&pagne appare&&ent peu
(r!quent!e. Clle s'engagea %ientQt sur un che&in
%or"! "'ar%res et "isparut au' $eu' "es gar,ons.
+rri*!s # leur tour # l'e&%ranche&ent, ils *irent
que la route prise par la *oiture !tait !troite et
poussi!reuse. +u %out "'une cinquantaine "e
&0tres, les ar%res cessaient et le che&in n'!tait
plus %or"! que "e pr!s. On !tait en rase
ca&pagne et, "ans ces con"itions, la poursuite
"e*enait "e plus en plus "angereuse.
« 2'est le &o&ent "'1tre pru"ent! "it Noël.
.ur la route nationale, nous passions inaper,us.
Mais, sur ce che&in "!sert, notre pr!sence
paraKtra suspecte au con"ucteur s5il nous aper,oit
"ans son r!tro*iseur.
66
M Ne suis "e ton a*is. Mais ;e crois que le
passage "angereu' ne sera pas tr0s long. Eegar"e
- la roule se&%le a%outir # un %ois, re&arqua
Nick qui se penchait "erri0re son cousin au
risque "e "!s!quili%rer le *!lo&oteur.
) Cn e((et! r!pon"it Noël. Ct, co&&e sa
*oiture ne peut pas changer "e route, il n'$ a
aucun "anger # lui laisser pren"re "e l'a*ance - ;e
(oncerai ensuite! »
2ontents "e se "!gour"ir les ;a&%es, ils
"escen"irent "e *!lo&oteur et se cach0rent
"erri0re un chFtaignier. Mais ils !taient si ten"us
que c'est # peine s'ils !chang0rent quelques &ots.
+u %out "e "eu' &inutes, Noël "onna le signal
"u "!part -
« +lleG, on repart! »
2ette (ois, il roula tr0s *ite sur la route
%lanche que la *oiture *enait "e quitter pour
s'en(oncer "ans un %ois "e h1tres. + l'or!e "e ce
%ois, ils e'a&in0rent les lieu' et constat0rent que
le che&in continuait, &ais "e plus en plus !troit
et se&! "'orni0res. Ae toute !*i"ence, la
.un%ea&, qu'on ne *o$ait tou;ours pas, ne
pou*ait aller *ite sur ce terrain acci"ent!.
188
Noël a*an,a pru"e&&ent sur quelques
centaines "e &0tres et arri*a "ans un tournant. +
peine l'eut)il "!pass! qu'ils aper,urent la *oiture,
si proche "'eu' que la peur les saisit. Clle !tait
arr1t!e, et son con"ucteur en sortit. ?our la
pre&i0re (ois, ils le *irent "'asseG pr0s pour
co&pren"re qu'il s'agissait "e l'ho&&e %lon".
>ls (rein0rent en catastrophe, saut0rent sur la
route et recul0rent pour ne pas 1tre *us. >ls
pouss0rent leur engin sous un %ouquet "'ar%res et
s'accroupirent pour guetter l'ho&&e. >l !tait
occup! # ou*rir une %arri0re # "eu' %attants.
?uis, il re&onta "ans sa *oiture, "!&arra et
p!n!tra "ans une all!e au %out "e laquelle se
"ressait un pa*illon en %ois, genre chalet, tr0s
ancien et en piteu' !tat. 4e con"ucteur s'arr1ta,
"escen"it en claquant la porti0re, puis se "irigea
*ers la &aison "ont il ou*rit la porte "'une
si&ple pouss!e. >l "isparut # l'int!rieur.
+lors, sans un &ot, &ais en se concertant "u
regar", les "eu' cousins s'approch0rent "e la
%arri0re que l'ho&&e n'a*ait pas re(er&!e.
« .o$ons sur nos gar"es, chuchota Noël,
apr0s quelques instants. >l pourrait %ien se
r!*iser et re*enir la (er&er. Ne ne *ois pas %ien
181
ce que nous pourrions (aire... »
Mais cinq &inutes pass0rent sans que
personne se &ontrFt, et, cach!s "erri0re un ar%re,
les gar,ons purent # loisir e'a&iner la &aison.
?lutQt petite, elle ne "e*ait pas ser*ir "e
loge&ent per&anent # en ;uger par son aspect
n!glig! - le %ois "es &urs !tait noirci par les
inte&p!ries, les *olets "is;oints pen"aient
la&enta%le&ent. 4e terrain qui l'entourait !tait
en*ahi "'her%es (olles et "e ronces. Noël pensa
qu'il s'agissait "'un pa*illon appartenant # "es
183
chasseurs qui ne l'occupaient qu'# la saison
"e la chasse - peut)1tre &1&e !tait)il
"!(initi*e&ent a%an"onn!. Cn so&&e, un lieu
i"!al pour s!questrer quelqu'un...
« >l ne nous reste plus qu'# essa$er "'entrer...,
"it Nick "'une *oi' un peu tre&%lante.
M ?eut)1tre $ a)t)il un &o$en &oins
"angereu'L Taisons le tour "e la propri!t!, nous
*errons %ien. »
4e portail !tait prolong! "e chaque cQt! par
quatre rang!es "e (il "e (er %ar%el! plus ou
&oins rouill!. 4es gar,ons le sui*irent en se
%aissant et entreprirent lente&ent le tour "u
terrain. + chaque instant, ils !taient arr1t!s "ans
leur progression par quelque %uisson "'!pines ou
quelque %ranche %asse au'quels ils se cognaient.
Mais ni l'un ni l'autre ne songeait # se plain"re
"e l'e'u%!rance "e la *!g!tation, qui pr!sentait
au contraire l'a*antage "e les "issi&uler au'
$eu' "es occupants "e la &aison. A'ailleurs, le
te&ps !tait si so&%re et les ar%res alentour si
tou((us, qu'on $ *o$ait # peine # quelques &0tres
"e*ant soi. 4'a%sence "e soleil les (a*orisait
"onc.
4a &aison "e %ois occupait le centre "'un
18
terrain carr! peu !ten"u, "ont la seule *oie
"'acc0s nor&ale !tait l'all!e e&prunt!e par la
.un%ea&. ?artout ailleurs, les %ar%el!s, ais!&ent
(ranchissa%les, (er&aient la propri!t!. +sseG
petit, le chalet ne co&portait que "eu' (en1tres
au pre&ier !tage, "ont l'une "onnait sur un
%alcon.
>ls !taient arri*!s au' trois quarts "e leur
tra;et p!riph!rique quan" Nick agrippa la
&anche "e Noël - "u "oigt, sans rien "ire, il lui
&ontra une niche # chien.
« Pa, c'est une tuile! (it Noël tout %as. .i elle
n'est pas *i"e, nous so&&es per"us! »
4a niche !tait en aussi &au*ais !tat que la
&aison - aucun a%oie&ent ni aucun %ruit
"'aucune sorte n'en *enait.
« Ou %ien le chien est en"or&i, ou %ien il est
parti, "it Noël. +"*ienne que pourra, allons)$! >l
ne nous reste rien "'autre # (aire. »
4'esto&ac serr!, ils (ranchirent les %ar%el!s
et a*anc0rent, s'atten"ant # tout &o&ent # *oir
un chien leur sauter "essus. Mais rien ne se
pro"uisit. 4a niche, "!ci"!&ent, !tait aussi
a%an"onn!e que la &aison.
Tr0s soulag!s, les gar,ons retourn0rent

18:
*ers l'arri0re "u %Fti&ent, oO ils a*aient
rep!r! le %alcon. 4a seule chance "e sa*oir ce
qui se passait # l'int!rieur sans pren"re le risque
"'entrer !tait "'$ gri&per a(in "e ;eter un coup
"'Iil. Mais l'entreprise !tait p!rilleuse, car ils
pou*aient, %ien s/r, 1tre rep!r!s # chaque
instant - il aurait alors !t! "i((icile "e s'!chapper
rapi"e&ent.
« 2'est &oi l'aKn!, c'est &oi qui gri&pe,
"!cr!ta Noël a*ec autorit!. Toi, (ais le guet. »
4e ton !tait si (er&e que Nick o%!it sans
"iscuter.
« Cnten"u. Ne sur*eille les all!es "e chaque
cQt! "e la &aison, et la (en1tre au %alcon. + la
&oin"re alerte, ;e si((le. »
4e cIur serr!, il *it son cousin s'a*ancer
*ers le chalet. >l eut ;uste le te&ps "e lui lancer
un "ernier conseil -
« TFche "e poser plutQt les pie"s sur "es
caillou' - inutile "e laisser "es traces "e ton
passage "ans la %oue! »
Cn quelques %on"s agiles, Noël arri*a pr0s
"e la &aison. >l se colla un &o&ent contre le
&ur, le te&ps "'!*aluer la soli"it! "e la *igne
*ierge qui gri&pait le long "u %alcon. .on
e'a&en ache*!, il passa #
18<
la r!alisation "e son plan et co&&en,a une
lente ascension.
2e lui (ut "'a%or" (acile "e se hisser sur le
sou%asse&ent "e pierre qui (aisait saillie. Ae l#,
sa &ain "roite r!ussit # attein"re la %ase "u
%alcon. 4es "oigts crisp!s, gagnant centi&0tre
par centi&0tre, la &ain gauche agripp!e # la
*igne *ierge, il r!ussit en(in "e la "roite #
accrocher un &ontant "e %ois. +lors il se hissa
tr0s "ouce&ent et par*int, par un "ernier
r!ta%lisse&ent, # s'accou"er au sol "u %alcon.
?uis, tr0s *ite, il en;a&%a la %alustra"e et se colla
contre le &ur.
>l allait risquer un coup "'Iil par les *itres
lorsqu'un %ruit le (it se ;eter en arri0re. ?laqu!
contre un "es cQt!s "e la %alustra"e, le gar,on
a*an,a la t1te et *it qu'une porte *enait "e
s'ou*rir "ans la pi0ce. @n ho&&e !tait sur le
seuil, et Noël s'aper,ut aussitQt qu'il s'agissait "u
con"ucteur "e la .un%ea&S il s'a"ressait # un
personnage cach! par le "ossier "e son (auteuil.
Mais, sou"ain, cet ho&&e assis se le*a et
&archa "roit # son interlocuteur, lui parlant a*ec
une telle col0re que le son "e sa *oi' par*int #
Noël # tra*ers les *itres (er&!es.

189
+lors, sans aucun "oute, il reconnut M.
Vignon. A'ailleurs, celui)ci (it une *olte)(ace et
son regar", pen"ant une (raction "e secon"e,
croisa celui "e Noël. >l eut un haut)le)corps, qu'il
r!pri&a tant %ien que &al, &ais qui (it tre&%ler
Noël - si l'ho&&e %lon" l'a*ait not!, il allait se
pr!cipiter # la (en1tre pour tenter "e co&pren"re
ce qui a*ait surpris si (ort M. Vignon.
Cn e((et, l'ho&&e s'approcha "e la (en1tre...
.ans pou*oir s'e&p1cher "e tre&%ler, Noël r!)
en;a&%a la %alustra"e et s'$ prit si &al, "ans sa
hFte, qu'une "e ses &ains lFcha prise. .ans
pou*oir se retenir, il to&%a lour"e&ent en
arri0re.
187
CHAPITRE /
U"e bo""e "i,)e
Tapi "erri0re un %uisson, Nick a*ait assist!
horri(i! # la chute "e son cousin. >l allait
s'!lancer pour l'ai"er # se rele*er, quan" il se
ren"it co&pte qu'on ou*rait la (en1tre! ?ar
%onheur, Noël, qui ne sou((rait sans "oute que
"'une (oulure, se traKna sous le %alcon oO il (ut
cach! au' regar"s "e l'ho&&e %lon". 2elui)ci se
pencha par)"essus la %alustra"e, (ouillant les
18=
alentours "u regar". Mais, n'aperce*ant rien
"'insolite, il rentra et (er&a la (en1tre. 2hacun "e
leur cQt!, les "eu' gar,ons pouss0rent un !nor&e
soupir "e soulage&ent.
2e soulage&ent (ut "e courte "ur!e - Nick se
rai"it "e terreur en *o$ant apparaKtre l'ho&&e au
%out "e l'all!e "e gauche. .on inspection "u haut
"u %alcon ne l'a$ant sans "oute pas satis(ait, il se
hFtait "e "escen"re *!ri(ier s'il n'$ a*ait
r!elle&ent rien "e suspect.
4e plus terri%le !tait que Noël, occup! #
&asser sa che*ille "ouloureuse, ne regar"ait pas
"u cQt! "e son cousin. 2o&&ent l'a*ertirL 2'!tait
une question "e secon"es, car l'ho&&e pou*ait
le "!cou*rir "'un instant # l'autre, et alors...
>l !tait i&possi%le "e si((ler sans attirer
!gale&ent l'attention "e l'ho&&e. .ans h!siter,
Nick ra&assa un caillou et le lan,a en "irection
"e Noël. 2elui)ci le re,ut en pleine poitrine, et,
(urieu', se retourna *ers Nick - ce "ernier, a*ec
"e gran"s gestes, (aisait signe # son cousin que
quelqu'un *enait, et lui inti&ait l'or"re &uet "e
(uir # "roite.
2o&prenant aussitQt, Noël partit # cloche)
186
pie" "ans la "irection in"iqu!e, et "isparut
peu apr0s au coin "u chalet. >l !tait te&ps!
Juelques secon"es plus tar", l'ho&&e arri*ait #
l'en"roit qu'il *enait "e quitter. >l le*a la t1te et
aper,ut un ra&eau "e *igne *ierge qui, "!tach!
"u &ur, pen"ait, preu*e "u passage "e Noël.
Nick sentit qu'il se "e&an"ait s'il s'agissait "'un
"!gFt r!cent ou ancien. >l le *it ;eter un regar"
circulaire autour "e lui, co&&e s'il cherchait le
responsa%le. ?laqu! au sol, Nick n'osait &1&e
plus respirer "e crainte "'1tre "!cou*ert, &ais en
&1&e te&ps il se r!;ouissait, pensant que cet
e'a&en laissait # Noël le te&ps "e pren"re "e
l'a*ance. Malheureuse&ent, son inspection
ter&in!e, l'autre continua sa ron"e "ans la
"irection &1&e prise par Noël. >l "isparut # son
tour au coin "e la &aison, et, "urant "e longues
&inutes, Nick ne sut plus ce qui se passait.
Malgr! les cra&pes qui l'engour"issaient, la
pluie qui co&&en,ait "e le &ouiller, Nick n'osait
pas %ouger. >l (allait pourtant sortir "e l# et
sa*oir ce qu'il !tait a"*enu "e Noël. +*ait)il pu
!chapper # son poursui*ant &algr! sa che*ille
en"olorie ou %ien... N'en pou*ant plus "'atten"re,
Nick
118
gagna en ra&pant le cou*ert "u %ois oO, se
re"ressant, il re;oignit en courant une Gone "'oO
il pou*ait *oir l'autre cQt! "e la &aison. Mais
rien, pas l'o&%re "e son cousin # l'horiGon.
4'ho&&e %lon" a*ait aussi "isparu, "'ailleurs.
Nick eut le cIur !treint "'une angoisse atroce,
;usqu'# ce que, "e la niche "!serte, il *oie
!&erger la t1te %lon"e "e Noël. .au*!! Nick
aurait *olontiers hurl! "e ;oie, &ais, co&&e cela
!tait i&possi%le, il se contenta "e (aire signe #
son cousin que la *oie !tait li%re et qu'il pou*ait
quitter son a%ri. 2elui)ci le re;oignit aussi *ite
que le lui per&ettait sa che*ille "ouloureuse.
Cn(in r!unis, les "eu' cousins ne purent
s'e&p1cher "e to&%er "ans les %ras l'un "e
l'autre.
« Ou(! N'ai l'i&pression qu'on l'a !chapp!
%elle! soupira Noël.
M Tu crois *rai&entL r!pliqua Nick a*ec
une petite &oue ironique. 2e n'!tait presque
rien...
M .'il $ a*ait eu un chien, ;'!tais coinc!,
reprit Noël. Ct &aintenant, (ilons en *itesse.
Nous a*ons eu la chance "e nous en tirer une
(ois, nous ne l'aurions peut)1tre pas "eu'! »
111
Tou;ours # l'a%ri "es ar%res, ils &arch0rent
;usqu'au tournant oO ils r!cup!r0rent leur
*!lo&oteur. Mais ils ;ug0rent %on "e ne pas
l'en(ourcher tout "e suite, craignant que le %ruit
"u &oteur n'attire l'attention "e l'occupant "u
pa*illon. Nick poussait seul l'engin, car Noël,
a*ec sa che*ille, a*ait "e la peine # se traKner lui)
&1&e.
« 4a seule chose qui &'inqui0te, "it)il
%ra*e&ent, c'est "e sa*oir si ;e pourrai p!"aler
pour "!&arrer.
M Nous serions "ans "e %eau' "raps! (it
Nick un peu inquiet. Ne n'ai ;a&ais "e &a *ie
essa$! "e con"uire un &achin pareil! »
Mais tout se passa le &ieu' "u &on"e, et
%ientQt ils roul0rent sans enco&%re sur la route
(oresti0re, "ont les orni0res s'!taient "!;#
re&plies "'eau. 4oin "e ralentir, la pluie en e((et
to&%ait # *erse. +*eugl! par les %ourrasques,
Noël a*ait %eaucoup "e peine # se "iriger. 4es
roues "u *!hicule soule*aient "e gran"es ger%es
"e %oue qui ache*aient "e tre&per les "eu'
gar,ons.
Cn(in, ils "!%ouch0rent sur le che&in "e
plaine, &oins acci"ent!, et, un peu plus loin, sur
la route nationale. Mais, sur ce
113
gou"ron lisse et glissant, il leur (ut
i&possi%le "'aller *ite. +ussi !tait)il presque "i'
heures lorsqu'ils arri*0rent # l'entr!e "e la rue
"es Nar"ins.
Nathalie les guettait "epuis sa cha&%re,
co&&en,ant # trou*er le te&ps long.
« .'il leur est arri*! quelque chose, ce sera
&a (aute! pensa)t)elle. .i ;e n'a*ais pas parl! "u
*!lo&oteur...! »
A0s qu'elle enten"it le %ruit "u &oteur, elle
se pr!cipita "ehors. Clle !tait si contente "e
re*oir son (r0re et son cousin appare&&ent sains
et sau(s, qu'elle *oulut les e&%rasser... &ais se
recula horri(i!e.
11
« 2e que *ous 1tes sales! s'e'cla&a)t)elle.
2e n'est pas possi%le! On "irait "eu'
hippopota&es qui se seraient roul!s "ans une
&are...
2'est tout ce que tu trou*es # nous "ireL
s'in"igna Nick. Tu ne crois pas qu'il serait plus
i&portant "e nous "e&an"er ce que nous a*ons
*uL
M ?our une (ois, Nick a raison, appu$a
Noël. .onge que nous *enons "e *oir M. Vignon
s!questr!, et que nous a*ons (ailli... ouille, &a
che*ille! »
.on pie" a*ait %eaucoup en(l!, aussi Nick et
Nathalie "urent)ils le soutenir pour &archer
;usqu'# la &aison.
Mlle Hiche, "e%out sur le perron, les
regar"ait *enir.
« Ch %ien, *oil# une pro&ena"e &atinale
prolong!e! re&arqua)t)elle a*ec un clin "'Iil. Ct
pour ce qui est "u te&ps, on ne peut pas "ire que
*ous l'a$eG %ien choisi! »
2o&&e Noël %re"ouillait "e *agues
e'plications, la *ieille "e&oiselle l'interro&pit -
« Ne te (atigue pas, &on gar,on! Tu ne
&'e&p1cheras pas "e supposer que, toi et tes
cousins, *ous 1tes pr!occup!s par
11:
quelque chose... quelque chose que *ous
n'a*eG pas en*ie "e con(ier # Mlle Hiche. Hon,
c'est *otre a((aire. Mais la &ienne, c'est "e *ous
ren"re sains et sau(s # *os parents, co&prisL
+lors, une autre (ois, tFcheG "e ne pas &e causer
"e telles inqui!tu"es!
) Oui, &a"e&oiselle! » r!pon"irent les Trois
N en !changeant "es regar"s g1n!s.
Juelle (ine &ouche, cette Mlle Hiche!
+insi,[ elle s'!tait "out!e "e quelque chose!
Mais "!;# la *ieille "e&oiselle enchaKnait M
et sa *oi' (l/t!e a*ait repris son en;oue&ent -
« Ais "onc, Noël, ;'ai *u que tu traKnais la
;a&%e. @ne (oulure, peut)1treL ?ar(ait, par(ait!
On ne "e*ient pas un ho&&e sans attraper
quelques plaies et %osses! Viens, que ;e te
soigne. »
Ea*ie "e pou*oir e'ercer ses "ons
"'in(ir&i0re, elle se pr!cipita sur lui. Cn &oins
"'un quart "'heure, il eut "roit # un %ain "e pie"
"'eau sal!e, un cataplas&e "e po&&es "e terre
rFp!es, un &assage # la po&&e &iracle, "es
pince&ents pour acti*er la circulation, et, pour
(inir, # un %an"age qui trans(or&a son pie" en
une grosse poup!e ri"icule
11<
« Ct *oil#! annon,a Mlle Hiche a*ec un
sourire satis(ait. Ct &aintenant, ;e t'inter"is
a%solu&ent "'a*oir &al! »
A0s qu'elle se (ut !loign!e, Nathalie e'igea
"es gar,ons le r!cit "!taill! "e leur &atin!e. Clle
(ut ahurie et (rissonnante quan" elle sut les
"angers qu'ils a*aient courus.
« Tout "e &1&e, ;e ne *ous aurais pas crus si
courageu'! a*oua)t)elle a"&irati*e. Ct
&aintenant, qu'est)ce que *ous co&pteG (aireL
M ?ren"re une "ouche et changer "e
*1te&ents... », "!ci"a Nick en se le*ant "'un
%on".
Eiant "e la &ine "!,ue "e sa sIur, qui a*ait
esco&pt! une longue "iscussion sur T « a((aire
*ignon », il lui lan,a ironique&ent - « Ne &e
"e&an"e "'ailleurs co&&ent tu as "aign! parler
# "!s gens aussi sales que nous! Tu *iens, NoëlL
M Ne te suis... », (it l'!clop! en traKnant
p!ni%le&ent son pie" "!(or&! par l'!nor&e
%an"age.
119
CHAPITRE /I
L'i"-i!"(tio" -e Mlle Bi,)e
+ 4+ .+T>.T+2T>ON "e Nathalie, les Trois N
tinrent tout "e &1&e, ce &atin)l#, un long
concilia%ule # l'issue "uquel il (ut "!ci"! qu'on
&ettrait Mlle Hiche au courant "e toute l'histoire.
« A'a%or", "it Nick, on en sait su((isa&&ent
long &aintenant pour con*aincre n'i&porte qui!
— Ct puis, plai"a # son tour Nathalie, Mlle
Hiche a !t! tr0s gentille a*ec nous - ce n'est pas
117
chic "e lui (aire "es cachotteries.
M .ans co&pter qu'elle nous "onnera
peut)1tre un %on conseil pour la suite "es
op!rationsL » appu$a Noël.
.i %ien qu'aussitQt le repas e'p!"i!, on se
r!unit au salon. Tan"is que les en(ants lui
contaient l'histoire en "!tail, Mlle Hiche !tait si
passionn!e qu'elle ne pou*ait rester en place.
Clle (aisait les cent pas "ans la pi0ce, sui*ie
"'Hercule qui prenait e'acte&ent le &1&e
che&in qu'elle, (aisant "e&i)tour au' &1&es
en"roits.
« On ne *ous en a pas parl! plus tQt,
&a"e&oiselle, conclut Noël, parce qu'on pensait
qu'a*ec si peu "e preu*es *ous ne croirieG gu0re
# nos histoires "e *isiteurs (antQ&es. Mais #
pr!sent que nous a*ons "!cou*ert "es choses
pr!cises...
M ... nous allons les raconter "e ce pas # la
police, ache*a Mlle Hiche "'un ton p!re&ptoire.
Cn route, les en(ants! »
Clle !tait si press!e "e passer # l'action,
qu'elle (aillit partir en pantou(les. Nathalie le lui
(it re&arquer au &o&ent oO elle passait la porte.
11=
« Juelle i&portanceL (it)elle. 4'inspecteur
n'aura pas %esoin "e regar"er &es pie"s!»
N!an&oins, elle r!para l'ou%li, apr0s quoi
elle partit "'un pas "!ci"! *ers le co&&issariat,
sui*ie "'Hercule et "es trois en(ants qui a*aient
peine # se &aintenir # son ni*eau.
Juelques &inutes plus tar", les Trois N, leur
*ieille a&ie et le chien !taient &is en pr!sence
"'un ;eune inspecteur assis "erri0re un %ureau.
4es a$ant regar"!s "'un Iil !tonn!, il "e&an"a -
« Jue puis);e pour *ous, &a"a&eL
M Ma"e&oiselle! recti(ia la &aKtresse
"'Hercule a*ec hauteur. Ne &'appelle +"!laR"e
Hiche, et ;e "!sire... ou plutQt, ces en(ants
"!sirent *ous (aire une co&&unication urgente.
M Ne *ous !coute. »
Noël, en tant qu'aKn!, se chargea "u r!cit.
Juan" il eut ter&in!, l'inspecteur "e&eura un
instant silencieu' puis "!cr!ta -
« Eien "e tout cela ne &e paraKt %ien terri%le.
A'accor", on *a (aire une enqu1te "e routine sur
la *oiture *ol!e. Mais, # &oins que nous ne
trou*ions encore cette *oiture "ans la propri!t!
"ont *ous parleG,
116
;e ne *ois pas %ien co&&ent nous pourrions
perquisitionner "ans ce chalet. +pr0s tout,
aucune plainte n'a !t! "!pos!e, et *otre *oisin
peut se trou*er l# "e son plein gr!! Ae toute
&ani0re, ;e *ous re&ercie », conclut)il en se
le*ant pour signi(ier que l'entretien !tait ter&in!.
?en"ant ce "iscours, le pie" "e Mlle Hiche
%attait l'air # un r$th&e "e plus en plus acc!l!r!.
4e policier n'eut pas plus tQt (ini sa phrase
qu'elle se le*a, et, les "eu' poings appu$!s sur le
%ureau, le corps pench! "e
138
(a,on # planter son regar" "ans celui "e son
*is)#)*is, elle "!%ita un (lot "e paroles
*!h!&entes -
« Ch %ien, c'est "u ;oli! Voici "es en(ants qui
retrou*ent "es *oitures *ol!es, qui *ous
signalent la s!questration "'un "e leurs *oisins,
en un &ot qui (ont *otre tra*ail, &onsieur
l'inspecteur. Oui, par(aite&ent - *otre tra*ail! Ct
tout ce que *ous trou*eG # leur r!pon"re c'est - «
nous allons (aire une en)« qu1te "e routine! » Ch
%ien, &oi, +"!laR"e Hiche, si&ple cito$enne,
;'e'ige que
131
*ous (assieG quelque chose "e s!rieu', sinon
;'irai &e plain"re au &inistre "e l'>nt!rieur,
enten"eG)*ousL
M N'enten"s, &a"a&e... par"on,
&a"e&oiselle, r!pon"it l'inspecteur ahuri. ?eut)
1tre *au"rait)il &ieu' e'poser le cas au
co&&issaire lui)&1&eL Ne *ais lui "e&an"er "e
*ous rece*oir. »
>l s'!clipsa en "irection "'une porte ou*rant
sur un %ureau. 2o&&e il s'$ engou((rait
pr!cipita&&ent, Nick lui cria -
« Aites au co&&issaire 2arrier que nous
so&&es les en(ants Eenau"! »
>l s'!tait sou*enu # te&ps que le co&&issaire
!tait un a&i "e son p0re. 2onnaissant les Trois
N, il se &ontrerait s/re&ent co&pr!hensi(, lui!
C((ecti*e&ent M. 2arrier les re,ut sur)le)
cha&p a*ec une gran"e cor"ialit!. Noël pr!senta
Mlle Hiche et reco&&en,a son r!cit. +pr0s un
&o&ent "e r!(le'ion, le co&&issaire "!clara -
« Ne *eu' %ien croire que *ous a*eG *u ;uste,
&es en(ants. 2'est %on, ;'engage l'enqu1te sur la
"isparition "e M. Vignon. »
Mlle Hiche a"ressa un clin "'Iil *ictorieu'
au' en(ants, et tous quatre sui*irent

133
a*ec curiosit! les (aits et gestes "u
co&&issaire. 2elui)ci "!crocha son t!l!phone.
« Minet, *ous &e *!ri(iereG i&&!"iate&ent
si la .un%ea& 67: +H 1 (igure sur la liste "es
*oitures *ol!es. +u cas oO on ne nous l'aurait pas
encore signal!e, alerteG nos coll0gues "e
Marseille. Taites *ite, c'est press!. Ct rappeleG)
&oi "0s que *ous aureG quelque chose. »
?en"ant pr0s "'une heure, il $ eut gran"
%ranle)%as au co&&issariat - or"res ;et!s,
registres co&puls!s, sonneries "e t!l!phone... 4e
co&&issaire quitta plusieurs (ois son %ureau,
paraissant ou%lier les Trois N et Mlle Hiche.
Mais ceu')ci ne s'en o((usqu0rent pas - ils !taient
%ien trop int!ress!s par ce qui se passait autour
"'eu'!
Cn(in, apr0s une longue con*ersation
t!l!phonique, M. 2arrier se tourna *ers les en)
« Pa $ est, nous connaissons le propri!taire
"e la .un%ea& - un certain Mathieu Touras,
poissonnier, 1<, cours "es Eascasses # Marseille.
M +lors, "e&an"a Nathalie, ce Mathieu
Touras serait l'un "es ho&&es qui ont enle*! M.
VignonL
13
M ?as "u tout, recti(ia le co&&issaire. .a
.un%ea& lui a !t! *ol!e il $ a quelques ;ours et il
a "!pos! une plainte.
) Aonc, poursui*it Noël, ce sont les *oleurs
"e la .un%ea& qui sont les ra*isseurs "e notre
*oisin.
) C'act, &on gar,on, opina M. 2arrier. >l
s'agit &aintenant "e &ettre la &ain sur ces
in"i*i"us. ?our cela, il (aut que l'un "e *ous nous
acco&pagne pour nous &ontrer le che&in "u
pa*illon a%an"onn!. 4equelL Ne n'en pren"s
qu'un, car ;e souhaite agir "iscr0te&ent. »
Nick et Noël se regar"0rent.
« Vas)$, "it Nick pour une (ois raisonna%le
&ais en !tou((ant un soupir "e regret. 2'est toi
qui con"uisais, tu as plus "e chances que &oi "e
reconnaKtre le che&in! »
13:
CHAPITRE /II
E"'olés 0
@N MOMCNT plus tar", une *oiture (on,ait #
tra*ers la *ille, (aisant (onctionner sans arr1t sa
sir0ne. + son %or", Noël !tait enca"r! par trois
inspecteurs, le co&&issaire, et un gen"ar&e
tenant en laisse un chien policier. >l ne s'!tait
;a&ais senti un personnage aussi i&portant. 4e
chau((eur con"uisait si *ite qu'il ne leur
13<
(allut que quelques &inutes pour arri*er sur
la route nationale. 4e co&&issaire or"onna alors
au chau((eur "'arr1ter la sir0ne, et, *oiture
anon$&e, ils se "irig0rent # (on" "e train *ers
HriGon. Noël !tait inquiet, re"outant "e ne pas
*oir # te&ps l'e&%ranche&ent oO, le &atin, la
.un%ea& a*ait tourn!. >l regretta "e n'a*oir pas
eu l'i"!e, quan" il !tait a*ec Nick, "e chercher
"es points "e rep0re pour retrou*er (acile&ent
l'en"roit. ?lus les kilo&0tres passaient, plus il
"outait "e lui. N'a*aient)ils pas "!pass! le
carre(ourL
>l ne le *it que lorsqu'ils eurent le neG "essus-
« 2'est l#! cria)t)il, ;'en suis s/r! » 4a *oiture
!tait lanc!e # toute *itesse et le con"ucteur "ut
%raquer si %rutale&ent que les pneus hurl0rent
"ans le *irage et que la carrosserie se coucha
co&&e si elle allait *erser. Mais elle se re"ressa
et ils s'engag0rent sans enco&%re sur la petite
route %lanche qui s'en(on,ait "ans les terres.
Noël n'a*ait plus aucun "oute - il reconnaissait
l'all!e "'ar%res, puis l'!ten"ue "!serte "es cha&ps
et "es pr!s. >l ne put s'e&p1cher "e (rissonner #
la pens!e
139
"es "angers courus le &atin a*ec Nick.
Cn(in, on arri*a # la lisi0re "u %ois "e h1tres
et la *oiture "e police eut quelque &al #
progresser sur cette &au*aise route. + chaque
instant, "es %ranchages heurtaient l'a carrosserie,
les pneus s'en(on,aient "ans les orni0res
creus!es par la pluie &atinale. Mais Noël, s/r
que la .un%ea& a*ait e&prunt! ce che&in,
poussa le chau((eur # poursui*re. Tant %ien que
&al, ils arri*0rent au tournant pr!c!"ant le chalet
-
« Maintenant, il *aut &ieu' arr1ter, conseilla
Noël. .i nous nous approchions "a*antage, ils
risqueraient "e nous enten"re. »
4e ;eune gar,on, qui sou((rait %eaucoup
&oins "e sa che*ille, s'!tait "!%arrass! "u
ri"icule %an"age "ont l'a*ait a((u%l! Mlle Hiche.
>l "escen"it "e *oiture et con"uisit a*ec
pr!caution les inspecteurs ;usqu'# la clairi0re oO
s'!le*ait le %Fti&ent.
4a pre&i0re chose qu'il *it (ut que la
.un%ea& a*ait "isparu! 4e co&&issaire prit un
air soucieu' -
« Cnnu$eu' pour "eu' raisons! "it)il. 2ela
nous Qte le &oti( "e perquisition - la police a le
137
"roit et le "e*oir "'aller poser "es questions
# "es gens cheG qui est rang!e une *oiture *ol!e.
Mais s'il n'$ a plus cette *oiture, quel &oti(
aurait)elle "'entrer cheG ces &1&es gensL
M C*i"e&&ent..., (it Noël %aissant le
neG.
M .econ"e raison, poursui*it le
co&&issaire - cela signi(ie que l'oiseau s'est
en*ol!! Ne gage qu'il n5$ a plus personne #
l'int!rieur.
M ?eut)1tre s'est)il en(ui sans e&&ener M.
VignonL » "it Noël plein "'espoir.
>l !tait (acile "'entrer "ans le chalet. 4a porte
%Fillait, (aisant "e cette &aison ou*erte # tous
*ents une "e&eure sans cIur ni F&e. Noël $
p!n!tra "erri0re le co&&issaire.
4e reG)"e)chauss!e ne co&portait qu'une
gran"e pi0ce, &eu%l!e asseG pau*re&ent. .ur la
ta%le, le cou*ert non "!%arrass! t!&oignait "u
passage r!cent "'ha%itants "ans cette &aison
per"ue au &ilieu "es %ois. Mais il su((isait "'un
seul coup "'Iil pour se ren"re co&pte qu'il n'$
a*ait plus personne.
Ou%liant la "ouleur "e sa che*ille, le
cIur %attant, Noël gri&pa l'escalier qui
13=
136
&enait au pre&ier !tage oO "eu' cha&%res
se (aisaient *is)#)*is.
« 2'est "ans celle)ci que ;'ai aper,u M.
Vignon », "it)il en "!signant la pi0ce qui "onnait
sur l'arri0re.
Or elle !tait *i"e, ainsi que celle "'# cQt!.
.elon toute apparence, l'ho&&e %lon" a*ait (ui
en e&&enant son prisonnier...
4e co&&issaire ne cacha pas son inqui!tu"e-
« 4'a((aire "e*ient %eaucoup plus
ennu$euse... .'il se sent traqu!, on ne sait ce que
cet ho&&e peut "!ci"er! »
Mais, e'a&inant la porte, il s'aper,ut que la
serrure en a*ait !t! (orc!e "e l'int!rieur. +lors il
se tourna *ers Noël en souriant -
« Ch %ien, ;eune ho&&e, sois rassur!! N'ai
l'i&pression que ton a&i s'est %el et %ien sau*!
en s'attaquant # la serrure! .'il !tait parti a*ec
l'ho&&e %lon" que tu nous as "!crit, il n'aurait
eu aucune raison "'agir ainsi. Eegar"e, les
entailles (aites au %ois sont toutes (raKches.
M Ne &e "e&an"e a*ec quoi il a pu op!rer!
s'!tonna Noël. >l n'a*ait certaine&ent aucun outil
# sa "isposition! »
18
M. 2arrier ra&assa une tige &!tallique qui
a*ait roul! par terre.
« Tiens, le *oil#, l'outil - une %arre "e cui*re
"!*iss!e "e son lit. »
?lein "'a"&iration pour l'ing!niosit! "e son
*oisin, Noël sentait son inqui!tu"e se "issiper.
« +lors, conclut)il, on peut &aintenant 1tre
certains que M. Vignon s'est en(ui apr0s le "!part
"e son geQlier, au lieu "'a*oir !t! e&&en! par
lui. Mais alors oO peut)il 1treL
M Nous allons l'appren"re %ien *ite »,
r!pon"it le co&&issaire.

11
Aepuis le %alcon il ;eta un or"re - « ?ernet,
(aites *enir le chien! »
Juan" l'ani&al (ut l# M &agni(ique %1te au
poil (au*e et # l'air (!roce M, on le laissa reni(ler
"ans toute la cha&%re. Cn particulier, on lui (it
longue&ent (lairer les coussins "u (auteuil, sur la
suggestion "e Noël qui, le &atin &1&e, $ a*ait
*u M. Vignon assis.
« Ct &aintenant, en chasse! 2herche, &on
%ra*e chien! » co&&an"a le gen"ar&e.
4e neG au sol, l'ani&al se "irigea *ers la
porte et "!*ala l'escalier, sui*i par les "eu'
ho&&es et le ;eune gar,on. ?en"ant qu'il les
gui"erait sur les traces "e M. Vignon, les trois
inspecteurs sur*eilleraient le pa*illon en *ue
"'un !*entuel retour "e ses occupants.
4e chien se "irigea "'a%or" *ers le portail,
puis, apr0s un se&%lant "'h!sitation, saisit une
piste et (ila "irecte&ent # tra*ers %ois.
« Aroit au %ut! 2'est ainsi qu'il a !t! "ress!!
"it son instructeur a*ec (iert!.
M N'a*oue que ces ani&au' sont
re&arqua%le&ent !"uqu!s par nos ho&&es », (it
le co&&issaire en !cho, a"&irant lui aussi la
con"uite intelligente "e l'ani&al.
13
Tou;ours (lairant le sol, le chien a*an,ait
sans h!siter. Mais son tra;et !tant g1n! par la
*!g!tation, il progressait plutQt lente&ent.
2inq cents &0tres en*iron *enaient "'1tre
parcourus lorsqu'il poussa un ;appe&ent et (it un
tel %on" en a*ant que la laisse !chappa au'
&ains "u gen"ar&e. ?uis la %1te s'i&&o%ilisa
"erri0re un %ouquet "e ;eunes h1tres et on
l'enten"it g!&ir "ouce&ent.
« >l l'a trou*!, c'est s/r! » s'e'cla&a le
co&&issaire.
Tous se pr!cipit0rent # la suite "u chien... et
le "!cou*rirent cent &0tres plus loin, le &useau
en(oui "ans un terrier "e lapin, et grattant
!per"u&ent, "es "eu' pattes pour tenter "e
"!%usquer sa proie!
Cn toute autre circonstance, Noël aurait
!clat! "e rire, &ais il n'en (it rien - son
inqui!tu"e au su;et "e M. Vignon !tait %ien trop
gran"e!
A!;#, le gen"ar&e responsa%le "u chien a*ait
arrach! celui)ci au' "!lices "e la chasse au lapin,
et l'o%ligeait # repren"re la piste. 4a %ra*e %1te
o%!it et se &it # nou*eau # (lairer le sol. Ai'
&inutes plus tar", lui et la petite troupe sortaient
"u %ois "e h1tres
1
et "!%ouchaient "ans un cha&p - tou;ours
aucune trace "u "isparu! Noël n'en &enait pas
large - # l'angoisse ressentie pour son *ieil a&i
s'a;outait la "ouleur que lui causait sa che*ille
&al&en!e.
>l $ eut encore une &arche p!ni%le en terrain
"!cou*ert, puis la route gou"ronn!e apparut.
Juan" il l'eut atteinte, le chien parut h!siter. >l
partait "ans une "irection, re*enait, repartait
"ans une autre... si %ien qu'a$ant o%ser*! un
&o&ent son &an0ge, le gen"ar&e "!clara -
« HiGarre! >l se&%le a*oir per"u la piste.
M Nous n'a*ons plus qu'une chose # (aire -
re;oin"re la *oiture et (iler *ers Hruni0res »,
"!ci"a le co&&issaire 2arrier "ont le *isage
s'!tait asso&%ri.
1:
CHAPITRE /III
E",ore le 1(,te%r
AC 4C@E 2\TD, apr0s a*oir laiss! Noël au
co&&issariat, Nick et Nathalie a*aient regagn!
la rue "es Nar"ins, "!,us "e ne pas participer #
l'enqu1te.
« Ne trou*e nor&al que Noël $ soit all! plutQt
que &oi, &ais tout "e &1&e, ;'a*oue que ;e
l'en*ie un peu, "it Nick. 2'est rageant "e penser
que, pen"ant que les autres agissent, nous
1<
restons l# sans rien (aire, et sans rien sa*oir par)
"essus le &arch!!
M Tu peu' tou;ours occuper ton te&ps,
conseilla Mlle Hiche. ?en"ant que ;e cours
acheter quelque chose "e %on pour *otre "Kner,
alleG "onc ;ouer, tous les "eu'. Vous *erreG que
Noël re*ien"ra tr0s *ite a*ec "es tas "e choses #
*ous raconter! »
A0s qu'elle (ut sortie, Nathalie proposa - « Tu
(ais une partie "e "a&es a*ec &oi, NickL
M +h! non, alors! r!pliqua le ;eune gar,on
"'une *oi' hargneuse. Tu te (igures que ;e *ais
rester *iss! sur une chaise alors que ;e %ous
"'i&patienceL Ne pr!(0re aller &e cal&er les
ner(s en ;ouant au %allon a*ec "es copains! »
>> sortit en tro&%e et Nathalie le regar"a
partir, le cIur ulc!r!. Clle se "e&an"a co&&ent
elle pourrait, elle, passer le te&ps.
Clle *enait ;uste "e "!ci"er "'aller se
consoler a*ec quelques &orceau' "e chocolat,
lorsque l'i"!e lui *int "e les &anger sur son
%alcon en sur*eillant la *illa "'en (ace. Jui sait si
l'ho&&e n'allait pas &ontrer son neG, # un
&o&ent ou # un autreL
Or ce ne (ut pas lui qu'elle aper,ut, &ais
19
le (acteur. .ans quitter son *!lo, il allait "e
&aison en &aison en "!posant le courrier "ans
les %oKtes.
>l arri*ait &aintenant # la *illa +ra&is.
Tiens! 2ette (ois Nathalie le *it "escen"re "e sa
%ic$clette et la "!poser contre le &ur. ?uis il
poussa le portail "e M. Vignon, re&onta la petite
all!e, gra*it les trois &arches et (rappa # la porte.
Nathalie se pencha "a*antage, le sou((le
suspen"u. 4e (au' M. Vignon allait)il ou*rirL
4a porte s'ou*rit %el et %ien "0s que le
(acteur eut sonn!. .i *ite, &1&e, que la petite
(ille ne put s'e&p1cher "e penser que l'ho&&e
(aisait le guet, atten"ant le passage "u pr!pos!.
2elui)ci ressortit une &inute apr0s, et cette (ois il
tra*ersa la rue, son *!lo # la &ain, en se
"irigeant *ers la *illa "es Eenau".
.ans &1&e pren"re le te&ps "e r!(l!chir,
Nathalie "!*ala les escaliers, et arri*a sur le seuil
en &1&e te&ps que lui. 4e (acteur, souriant "ans
sa &oustache rousse, "e&an"a -
« ?as a&en! le chien, au;our"'huiL Ch %ien,
teneG, ;e *ous "onne *otre courrier.
17
M Merci, &onsieur... +tten"eG! cria)t)elle
co&&e il (aisait &ine "e repartir. Ne... ;'ai
une question # *ous poser.
M 2'est que, &a petite, ;e n'ai pas le
te&ps "e (aire la causette! Ne suis "!;# en retar"
"ans &a tourn!e.
M Ne *ou"rais ;uste *ous "e&an"er une
chose. Juan" *ous 1tes entr! # la *illa "'en (ace,
est)ce que c'est %ien M. Vignon qui *ous a
r!pon"uL
M Ma (oi, # &oins que ce soit un (antQ&e,
;e ne *ois pas %ien qui ,a pourrait 1tre! Mais il
n'a*ait pas l'air en (or&e, le pau*re ho&&e! >l
"isparaissait sous un gros cache)neG et un
chapeau, et il &'a "it tenir une grippe terri%le.
N'ai ;uste "!pos! le paquet reco&&an"!, il a
sign! et ;e suis parti. Mais a"ieu, petite, *oil#
que ;e &e retar"e encore a*ec toi! »
>> en(ourcha son *!lo et "isparut.
Nathalie se &it # r!(l!chir # toute *itesse -
cela ne (aisait aucun "oute, l'ho&&e n'!tait
!*i"e&&ent pas M. Vignon! Mais, s'il a*ait pris
le risque "'ou*rir la porte au (acteur, "'1tre
reconnu, c'est que le ;eu en *alait la chan"elle!
4e paquet que le pr!pos! *enait "'apporter "e*ait
1tre tr0s, tr0s i&portant!
1=
Nathalie s'!lan,a "ans la rue, courant #
toutes ;a&%es et criant cent &0tres # l'a*ance -
« Nick! Nick! Viens tout "e suite! »
+ussitQt en alerte, le gar,on passa la t1te par)
"essus la haie "e ses a&is.
« Tu n'as pas (ini "e crier co&&e ,aL »
grogna)t)il &!content.
Mais, "e*ant le *isage "e sa sIur, il co&prit
qu'il se passait quelque chose. ?lantant l# ses
ca&ara"es, il la re;oignit "ans la rue. Juan" elle
lui eut cont! l'inci"ent, il "ut a*ouer que ce que
Nathalie a*ait "!cou*ert !tait "'i&portance.
« Eentre cheG nous! lui or"onna)t)il. Ne *ais
tFcher "e *oir "e plus pr0s ce qui se passe # la
*illa +ra&is. »
>> partit si *ite qu'elle n'eut pas le te&ps "e
lui sou((ler un &ot. Clle resta i&&o%ile et
"!se&par!e, se "isant que son (r0re allait peut)
1tre courir un gran" "anger, s'il s'a*enturait "ans
cette !trange &aison "'en (ace! +lors elle "!ci"a
"e le sui*re. Nick a*ait couru "'une traite ;usqu'#
la &aison "e M. Vignon. Mais, au &o&ent oO,
tournant le coin, il allait p!n!trer "ans le ;ar"in,
il enten"it claquer la porte "'entr!e.
16
>> eut ;uste le te&ps "e s'aplatir contre un
&ur - l'ho&&e %run que, l'autre ;our, Nathalie
a*ait %ouscul!, quittait la *illa +ra&is et
s'engageait "ans le petit che&in, qui ;oignait la
rue "es Nar"ins # une autre rue parall0le.
« Aonc, pensa Nick, s'il atten"ait quelque
chose, ce ne pou*ait 1tre que ce paquet
reco&&an"!! »
4'ho&&e &archait tr0s *ite, et Nick craignit
"e le per"re "e *ue. ?ourtant le gar,on n'osa se
&ettre en route tout "e suite
1:8
"erri0re lui - il i&portait "e ne pas se (aire
rep!rer!
H!las! Juan" il se "!ci"a # sortir "e sa
cachette, l'autre a*ait "isparu. +*ait)il tourn!
l'angle "e la rue # "roite ou # gaucheL Turieu'
"'a*oir laiss! !chapper l'a"*ersaire, Nick se traita
&entale&ent "'i"iot.
.ou"ain, # cent &0tres "e lui sur la gauche, il
aper,ut la silhouette "u (u$ar", au &o&ent oO
celui)ci tournait le coin "'un i&&eu%le pour
s'engager "ans une a*enue. Nick prit son !lan, et
enta&a une poursuite "i((icile - il "e*ait #
chaque instant se cacher "erri0re les *oitures
arr1t!es le long "u trottoir, car le pseu"o)M.
Vignon se retournait sou*ent.
Mais quan", a$ant "!pass! les (au%ourgs, on
atteignit la ca&pagne et que le (ugiti( s'engagea
# "!cou*ert, les "i((icult!s "e*inrent plus
gran"es encore - Nick !tait # la &erci "u
&oin"re coup "'Iil que l'ho&&e pourrait ;eter
par)"essus son !paule! ?ourtant, pas un seul
instant il ne (ut tent! "e renoncer # sa poursuite.
« .upposons, se "it)il, que Noël et le
co&&issaire n'aient pas trou*! M. Vignon. Jui
sait si ;e ne le "!cou*rirais pas en

1:1
sui*ant cet ho&&eL Ct puis, ;e ne peu' pas
le laisser s'en(uir a*ec ce &$st!rieu' paquet! »
+ un &o&ent, l'ho&&e (it un crochet #
gauche "ans un che&in creu' et "isparut "erri0re
une (er&e a%an"onn!e. >l se "irigeait sans
h!sitation et Nick pensa qu'il n'a*ait pas pris
n'i&porte quelle "irection pour s'en(uir - il "e*ait
a*oir un %ut pr!cis, peut)1tre un ren"eG)*ous...
.i cette h$poth0se !tait %onne, ce n'!tait pas le
&o&ent, alors, "e le per"re "e *ue! Nick se &it #
courir # toute *itesse.
.ortant "u che&in creu', il "!%oucha sur une
petite route "!parte&entale oO la pre&i0re chose
qu'il aper,ut (ut la .un%ea& ;aune arr1t!e au
croise&ent. >l arri*ait ;uste # te&ps pour *oir le
(au' M. Vignon $ &onter, s'installer # la place "u
passager et a"resser quelques &ots au
con"ucteur.
« Trop tar"! » pensa Nick a*ec a&ertu&e.
Mais le %ruit "u &oteur que l'on &ettait en
&arche le (it r!agir.
« Non et non! se "it)il. >ls ne *ont pas
&'!chapper &aintenant, ce serait trop %1te! »
1:3
.ans une h!sitation, risquant le tout pour le
tout, il saisit le cani( qui ne le quittait ;a&ais.
+ccroupi, il s'approcha "e l'arri0re "e la *oiture,
a*ec l'espoir que les "eu' ho&&es occup!s #
parler ne le re&arqueraient pas. >l atteignit la
.un%ea& au &o&ent oO le chau((eur, passant sa
*itesse, appu$ait sur l'acc!l!rateur pour
"!&arrer. +lors, a*ec l'!nergie "u "!sespoir,
Nick en(on,a la la&e "u cani( aussi
pro(on"!&ent qu'il put "ans le pneu us!, sans
trop esp!rer un r!sultat. ?ourtant, un l!ger
si((le&ent l'a*ertit qu'il a*ait, sans "oute
possi%le, r!ussi - le pneu !tait cre*!! +*ec un
tressaille&ent "e ;oie, Nick %on"it en arri0re et
regagna l'angle "u &ur "e la (er&e. >l *it
"!&arrer la *oiture qui, au %out "e quelques
&0tres, se &it # tanguer puis s'i&&o%ilisa.
4e con"ucteur, qui n'!tait autre que l'ho&&e
%lon", "escen"it constater le "!gFt. Turieu', il
claqua sa porti0re # toute *ol!e en lan,ant un
;uron.
+lors Nick ne put s'e&p1cher "e se (rotter
les &ains "e*ant cette %elle r!ussite. Mais il
sursauta %rusque&ent - "erri0re lui, une petite
*oi' chuchotait -

1:
« Tu es ru"e&ent (ort, Nick! »
>l se retourna "'une seule pi0ce, et *it
Nathalie accroupie elle aussi "erri0re le &ur et
ne per"ant rien "u spectacle.
« Juoi! "it)il ahuri. Tu !tais l#L
M Mais oui, r!pliqua)t)elle cal&e&ent - ;e
t'ai sui*i "e loin... et si tu sa*ais co&%ien "e (ois
;'ai (ailli te per"re! »
Ctonnant co&&e la pr!sence "'une sIur
pou*ait 1tre agr!a%le, par(ois! 2ar Nick ne se
cachait pas que les choses !taient loin "'1tre
(inies. >l (allait se "!p1cher "'agir, et l'ai"e "e
Nathalie ne serait pas "e trop.
« Tu arri*es # pic! » a*oua)t)il.
?uis il reporta son attention sur ce qui se
passait un peu plus loin. 4e secon" passager
!tait, lui aussi, "escen"u pour constater la
cre*aison. A!;#, les "eu' ho&&es cherchaient
"ans le co((re "e quoi e((ectuer la r!paration.
Tout en les guettant, Nick r!(l!chissait # ce qu'il
con*enait "e (aire.
« Ccoute, "it)il en se tournant *ers sa sIur, il
(aut a%solu&ent les e&p1cher "e s'!chapper.
Mais, # pr!sent, ;e &e ren"s co&pte que nous
n'arri*erons # rien, toi et &oi - tu *as partir
1::
chercher "e l'ai"e. M Mais oOL 2o&&entL
s'a((ola Nathalie.
Ne ne *ais tout "e &1&e pas rentrer seule # la
&aison - c'est trop loin!
M Ch %ien si, ;uste&ent! or"onna)t)il
"'un ton sans r!plique. >l (aut que ;e reste ici #
sur*eiller les "eu' ho&&es pen"ant que tu iras
chercher "u ren(ort # la &aison. Eaconte tout en
*itesse # Mlle Hiche et "e&an"e)lui "e
t!l!phoner au co&&issariat. Mais, ;e t'en prie,
(ais *ite! Ne n'ai pas en*ie "e "e&eurer
longte&ps "ans la co&pagnie "e ces in"i*i"us!
M Mais..., co&&en,a (ai%le&ent Nathalie.
M A!p1che)toi "onc! Eegar"e - ils ont
"!;# &ont! la *oiture sur le cric. Ju'est)ce que tu
*eu' que ;e (asse s'ils "!&arrentL »
2on*aincue, la (illette partit en courant,
e&pruntant cette (ois le che&in au lieu "e passer
# tra*ers cha&ps.
Hors "'haleine et sou((rant "'un point "e
cQt!, elle arri*a "i' &inutes plus tar" # l'entr!e
"e la rue "es Nar"ins. Aeu' ho&&es sortaient
;uste&ent "'une *oiture arr1t!e - elle se heurta
*iole&&ent # l'un "'eu'.
« Ch l#, (illette! Tu ne peu' pas (aire
attentionL » (it)il &!content en la saisissant par
1:<
le %ras.
Nathalie regar"a l'ho&&e, puis la *oiture -
elle reconnut celle oO elle a*ait *u &onter Noël
en co&pagnie "u co&&issaire 2arrier.
« Vous... *ous 1tes "es inspecteurs "e police!
» %!ga$a)t)elle.
2'!tait *rai - les "eu' ho&&es a*aient !t!
en*o$!s pour sur*eiller la *illa +ra&is, &ais
trop tar" pour en a*oir *u sortir le (au' M.
Vignon. A!;# au courant "e l'histoire, ils
!cout0rent attenti*e&ent le r!cit "e Nathalie et
n'h!sit0rent pas un instant # la croire. .ans &1&e
la laisser ache*er, ils la (irent &onter en *oiture -
« +pplique)toi # %ien reconnaKtre le
croise&ent, Nathalie. Nous allons passer par la
gran")route, ce sera plus *ite (ait! »
4'auto&o%ile "!&arra en tro&%e et Nathalie
se laissa aller contre les si0ges - elle n'en pou*ait
plus "e ces !&otions!
1:9
CHAPITRE /IV
S%r l( iste
?CNA+NT que Nathalie e'!cutait sa &ission,
Nick, tou;ours plaqu! contre le &ur "e la (er&e,
a*ait continu! "e guetter les "eu' ho&&es qui
s'a((airaient autour "e la .un%ea&. Tr0s *ite,
apr0s "es "!&1l!s "i*ers a*ec le cric qui
(onctionnait &al, il apparut qu'ils renon,aient #
changer la roue. .ans "oute se ren"aient)ils
co&pte qu'ils $ per"raient trop "e te&ps. Nick
les *it
1:7
parle&enter un &o&ent, puis, a%an"onnant
la *oiture, s'engager # pie" sur la petite route.
4e guetteur !tait pris entre "eu' (eu'. .'il les
sui*ait, Nathalie ne le retrou*erait pas. Mais, s'il
les laissait partir, on ne les retrou*erait peut)1tre
;a&ais, eu'!
+pr0s un &o&ent "'intense r!(le'ion, le
gar,on se sou*int qu'il connaissait les signes "e
piste - le *oil#, le &o$en "e "onner "es
in"ications # Nathalie... # con"ition, %ien s/r,
"'a*oir un &orceau "e craie pour tracer ces
signes! >l le trou*a par&i les inno&%ra%les
choses qui gon(laient ses poches.
« .i &a&an !tait l#, pensa)t)il, elle serait
%ien o%lig!e "e con*enir que &es (ouillis ont
par(ois "u %on! »
.e %aissant, il tra,a une (l0che sur la route,
puis, content "e lui, e&%oKta le pas au' "eu'
no&&es. .ans aucun "oute, Nathalie
co&pren"rait - ils a*aient trop sou*ent ;ou!
ense&%le pour qu'il e/t "es "outes l#)"essus!
Ae loin en loin, il reco&&en,a ses
inscriptions, utilisant tantQt la route, tantQt une
pierre plate, tantQt un tronc "'ar%re.
4es "eu' ho&&es &archaient tou;ours
1:=
"e*ant lui, heureuse&ent sans se retourner.
?ourtant Nick n'ignorait pas que cette poursuite
!tait "angereuse - si les (u$ar"s s'aperce*aient "e
sa pr!sence, il ne r!ussirait certes pas # leur
!chapper. Cn cas "e "!cou*erte, il ne *o$ait
aucun re(uge # l'horiGon. ?ersonne ne *ien"rait #
son ai"e, et &1&e s'il courait *ite, ils auraient tQt
(ait "e le rattraper.
4a route con"uisait au petit *illage "e
Mercueil. 4orsque apparurent au loin les
pre&i0res &aisons, les "eu' co&plices eurent un
instant "'h!sitation.
« .ans "oute n'ont)ils pas en*ie "e tra*erser
un en"roit ha%it!L » pensa Nick.
+ussi ne (ut)il pas "u tout !tonn! en les
*o$ant s'engager "ans un sentier s'a&or,ant sur
la "roite et escala"ant une colline. +*ant "e les
sui*re, le ;eune gar,on se hFta "e tracer une
(l0che %ien *isi%le in"iquant la nou*elle
"irection qu'il allait pren"re. ?our plus "e
pr!caution, il "essina !gale&ent une croi' au
&ilieu "e la route - Nathalie tra"uirait
!*i"e&&ent - « che&in %arr! ».
+lors seule&ent il prit # son tour le sentier.
+u (ur et # &esure qu'il gri&pait, la
1:6
panique le gagnait - le "ernier lien qui
l'unissait au' siens n'!tait)il pas "!sor&ais
ro&puL >ci, ni ar%re ni route pour tracer "es
(l0ches. + partir "e &aintenant il allait 1tre seul,
co&pl0te&ent seul a*ec ces "eu' ho&&es. >l
"!ci"a "e leur laisser "e l'a*ance. Cn(in, il se
re&it en &arche.
>l "!%oucha sur un plateau et regar"a autour
"e lui. Tiens, que se passait)ilL >l n'aperce*ait
plus qu'un ho&&e - le %lon" a*ait "isparu!
+*ait)il "!tect! la pr!sence "e Nick, et !tait)il en
train "e le contourner pour le surpren"re par)
"erri0reL
+u &o&ent oO le ;eune gar,on, tr0s inquiet,
allait (aire *olte)(ace, une &ain toucha son
!paule. >l (aillit crier, &ais aucun son ne sortit "e
sa %ouche - la peur lui a*ait coup! la *oi'. 2e (ut
heureu', car il s'agissait "e Nathalie et "es "eu'
inspecteurs - il se sentit sau*!!
« N'a*oue que *ous &'a*eG (ait une %elle
(rousse! "it)il. Ne &'i&aginais...
M OO sont les ho&&esL coupa le plus ;eune
"es inspecteurs.
M 4'un "'eu' a "isparu. Mais... &ais...
l'autre aussi! » constata Nick en parcourant le
plateau "'un regar" a((ol!.
1<8
+llait)on "e nou*eau per"re la trace "es
(ugiti(s, ;uste au &o&ent "e toucher au %utL
« >ls ne "oi*ent pas 1tre %ien loin, le rassura
le policier. Ne parie qu'ils se sont en(onc!s "ans
ce %ois, qui "escen" "ans la *all!e "u Vernon.
M ?ro%a%le, acquies,a l'autre. @ne (ois la
ri*i0re (ranchie, c'est tout "e suite la route
nationale... et l#, a*ec un peu "e chance, ils
peu*ent (aire "u stop et (iler # "es centaines "e
kilo&0tres.
Nous les aurons "'ici l#! » r!pliqua le plus
;eune a*ec opti&is&e.
4es "eu' policiers, sui*is "e pr0s par Nick et
Nathalie, "!*al0rent le terrain %ois! en pente
"ouce. HientQt ils *irent %riller l'eau "u Vernon #
tra*ers les ar%res. @n che&in !troit %or"ait la
ri*i0re.
« Ne les *ois. >ls courent *ers le pont! »
annon,a le ;eune inspecteur.
+lors, il se tourna *ers le (r0re et la sIur - «
Vous, les en(ants, cacheG)*ous "erri0re ce
%osquet et n'en %ougeG sous aucun pr!te'te
;usqu'# ce que nous re*enions! »
Nathalie o%!it a*ec soulage&ent - cette
chasse # l'ho&&e l'attristait et l'e((ra$ait
1<1
# la (ois. +$ant l'ouRe (ine, elle a*ait enten"u
l'un "es inspecteurs "ire # l'autre-
« ?our*u que ces ho&&es ne soient pas
ar&!s! »
Nick, par contre, !tait &!content qu'on l'ait
&is # l'!cart, et tr!pignait sur place. Cn(in il se
r!signa, et se contenta "'o%ser*er la sc0ne a*ec
passion.
« Eegar"e, "it)il # sa sIur. 4e (au' M.
Vignon *a attein"re le pont, et l'ho&&e %lon" est
"erri0re, a*ec les "eu' policiers # ses trousses.
>ls *ont l'a*oir par surprise! Non! 4e %lon" se
retourne, il les a *us! »
Cn e((et, le con"ucteur "e la .un%ea&
1<3
*enait "'aperce*oir les "eu' inspecteurs qui
s'!taient !lanc!s # "!cou*ert. @ne i&&ense
surprise se peignit sur son *isage - sans "oute se
cro$ait)il # l'a%ri, "ans ce coin "!sert! +ussitQt il
cria pour a*ertir son co&plice -
« .au*e)toi, ]us, on est sui*is! »
Tous "eu' (irent un e((ort terri%le pour
!chapper # leurs poursui*ants. .e&%la%les #
"eu' %1tes traqu!es, ils coururent # per"re
haleine sur le petit che&in, sachant que leur
li%ert! !tait en ;eu. Mais, "!;# (atigu!s par leur
longue &arche, ils ne purent r!sister longte&ps -
plus ;eunes et plus sporti(s, les policiers les
rattrap0rent %ientQt et les ra&en0rent en les
tenant soli"e&ent par le %ras.
.ou"ain, le "!no&&! ]us tenta "e ;eter
"erri0re lui un petit o%;et &!tallique, qui atterrit
en tintant sur un tas "e pierres. 4'inspecteur qui
le tenait s'en aper,ut aussitQt et l'o%ligea # le
ra&asser.
« Ju'est)ce que c'estL Juelque chose "e si
i&portant, que tu essaies "e t'en "!%arrasserL
Montre),a, pour *oir! »
4'ho&&e ten"it l'o%;et # contrecIur, et le
policier, en l'e'a&inant, se gratta le crFne -

1<
« Tiens, une cl!!... Mais, il &e se&%le que
c'est une cl! "e consigne "e gare! Ju'$ a)t)il
"'int!ressant "ans ce casier auto&atiqueL Ju'$
a*eG)*ous cach!L Ou %ien qu'a*ieG)*ous
l'intention "'$ trou*erL »
4es "eu' &al(aiteurs %aiss0rent la t1te, sans
un &ot.
« Hon, eh %ien, en route! Vous *ous
e'pliquereG "e*ant le co&&issaire 2arrier! »
Tan"is qu'on re;oignait la *oiture "e police
rest!e pr0s "e la (er&e, Nick &ur&ura # sa sIur
encore %oule*ers!e -
« 2'est quan" &1&e "rQle&ent curieu' que
ce soit unique&ent pour lui *oler une petite cl!
"e rien "u tout, que ces t$pes aient attaqu! M.
Vignon. 2'est la preu*e qu'elle "oit a*oir une
!nor&e i&portance! Ct ;e serais curieu' "e
sa*oir pourquoi! »
1<:

CHAPITRE /V
L( ,lé -e l'(11(ire
J@5DT+>T)>4 +EE>VD # M. VignonL » B 2'est
ce que se "e&an"ait an'ieuse&ent Noël en
repartant *ers le chalet a*ec les policiers.
.ou"ain une pens!e terri%le lui *int, et il
l'e'posa # &ots hach!s au co&&issaire -
« 4'ho&&e %lon" a peut)1tre re;oint M.
Vignon au &o&ent oO il gagnait la route,
1<<
et l'a o%lig! # re&onter "ans la .un%ea&L
2ela e'pliquerait pourquoi la piste s'arr1te
%rusque&ent! »
M. 2arrier hocha la t1te sans r!pon"re - cette
pens!e lui !tait *enue, # lui aussi. A!ci"!&ent,
l'a((aire prenait &au*aise tournure!
« Ju'alleG)*ous (aire &aintenant, &onsieurL
insista Noël.
M Ee;oin"re au plus *ite le co&&issariat, et
lancer "es &essages par ra"io # la police routi0re
pour qu'elle tente "'arr1ter la .un%ea&. »
4a *oiture "e police regagna Hruni0res plus
rapi"e&ent encore qu'# l'aller. Vo$ant le ;eune
gar,on ten"u et (atigu!, le co&&issaire "!ci"a -
« Nous allons te laisser cheG toi en passant -
tu as s/re&ent %esoin "e te reposer.
M Mais, co&&issaire... »
M. 2arrier (ut in(le'i%le, et Noël se r!signa
*ite - il a*ait gran"e en*ie "e re*oir Nick et
Nathalie et "e se concerter a*ec eu' sur ces
!*!ne&ents trou%lants.
Mais, en &ettant le pie" hors "e la *oiture, il
ne put s'e&p1cher "e ;eter un coup "'Iil # la
*illa +ra&is, et resta stup!(ait - un
1<9
ho&&e !tait accou"! # l'une "es (en1tres
gran"e ou*erte "u reG)"e)chauss!e, conte&plant
les (leurs "'une plate)%an"e. Ct cet ho&&e,
c'!tait... M. Vignon lui)&1&e! 4e *rai M.
Vignon, et non pas l'ho&&e %run. +ussi saisi
que s'il *enait "'aperce*oir un (antQ&e, Noël eut
tout "e &1&e le sang)(roi" "e (aire arr1ter la
*oiture qui "!&arrait "!;#.
« M. Vignon est re*enu... l#... "ans sa
&aison! %al%utia)t)il # l'a"resse "e M. 2arrier.
M ?as possi%le! »
Cn trois %on"s, l'ho&&e et le ;eune gar,on
(urent sur le seuil "e la *illa +ra&is, "ont la
porte leur (ut ou*erte par le propri!taire lui)
&1&e, tout souriant.
« Juel plaisir "e *ous retrou*er sain et sau(,
&onsieur Vignon! s'!cria Noël. Nous a*ons eu si
peur pour *ous!
M 2rois %ien, Noël, que ;e suis tout aussi
content "e te re*oir! r!pon"it M. Vignon en lui
a"&inistrant une petite tape sur l'!paule. .i ;e
suis satis(ait "'1tre sorti "es gri((es "e ces
%an"its, ;e le suis encore plus, car ;e sais "!;#
que *ous *ous 1tes pr!occup!s "e &oi. 2 est
ru"e&ent %on, l'a&iti!! »

1<7
4e co&&issaire toussota pour couper court #
ces !panche&ents, qui lui (aisaient per"re "u
te&ps.
« 2o&&ent 1tes)*ous rentr! cheG *ousL
"e&an"a)t)il. Nous a*ons sui*i *otre trace
;usqu'# la route... puis plus rien!
M N'ai tout si&ple&ent (ait "e l'auto)stop,
e'pliqua M. Vignon. Juan" ;e suis arri*! ici, ;'ai
trou*! &a &aison ou*erte # tous les *ents,
co&&e si...
M Vous 1tes s/r qu'il n'$ a*ait personneL
coupa M. 2arrier stup!(ait.
M Hien s/r que non! Jue *ouleG)*ous
"ireL
M Nous nous e'pliquerons au
co&&issariat, trancha le co&&issaire. Monsieur
Vignon, ;e suis "!sol! "e *ous ennu$er, &ais il
(aut que *ous &e sui*ieG l#)%as. Toutes *os
"!clarations "oi*ent 1tre not!es, a(in...
M +h! ,a non, pas tout "e suite! protesta le
*oisin "es Eenau". 4aisseG)&oi au &oins (inir le
repas que ;e &e suis pr!par! - ;e &eurs "e (ai&.
.a*eG)*ous que &on gar"ien &'a laiss! sans
&anger "epuis ce &atin sept heuresL Or, il est
plus "e cinq heures apr0s)&i"i! Taites &ieu' -
*ous et *os ho&&es, teneG)&oi co&pagnie en
1<=
*enant %oire "e &a liqueur "e cassis (a%riqu!e #
la &aison. »
A'a%or" interloqu!, M. 2arrier (init par
accepter "e %on cIur cette proposition. Noël en
pro(ita pour tra*erser le petit che&in a(in "e se
ren"re cheG lui - il n'$ trou*a personne. >l en
!prou*a un peu "'inqui!tu"e.
@n quart "'heure plus tar", on repartait pour
le co&&issariat. 2ette (ois, M. 2arrier n'a*ait
(ait aucune o%;ection # la *enue "e Noël. Juan"
M. Vignon (ut install! (ace # son %ureau, le
co&&issaire lui "it "'un ton s!rieu' -
« Maintenant, ;e pense que *ous acceptereG
"e r!pon"re # &es questionsL Mes ser*ices
"oi*ent s'attaquer sans atten"re # la tFche
"i((icile "e retrou*er les "eu' &al(aiteurs en
(uite. Aites)&oi "e quelle (a,on... »
>> (ut interro&pu par l'arri*!e en tro&%e "e
Nick et "e Nathalie -
« Mais oO !tieG)*ousL s'e'cla&a Noël. Ne
suis pass! # la &aison et ;e ne *ous $ ai pas
trou*!s.
M Oh! (it Nick "'un air (ausse&ent &o"este,
c'est tr0s si&ple - nous !tions ;uste sortis un
&o&ent, Nathalie et &oi, le te&ps

1<6
"e sui*re les *oleurs et "e les attraper! »
M. Vignon et Noël rest0rent %ouche %!e, le
co&&issaire eut un haut)le)corps.
« Juoi! (it)il, *ous ne pr!ten"eG pas *ous
1tre, # *ous seuls, attaqu!s # ces "eu'
&al(aiteursL
M Ch %ien..., recti(ia Nathalie, nous a*ons
"e&an"! un peu "'ai"e # *os inspecteurs.
A'ailleurs, les *oici. »
Cn e((et, les policiers *enaient "'entrer
"erri0re Nick et Nathalie.
« Mais oui, co&&issaire, c'est grFce # ces
en(ants que nous a*ons captur! Nean)Noseph
Au%out, %ien connu "e nos ser*ices, et son
co&plice, un "!no&&! ]usta*e M!richon qui se
"it e&plo$! "e %anque. .ans la pr!sence "'esprit
et le courage "es ;eunes Eenau", ces ho&&es
(ilaient et nous aurions sans "oute eu %eaucoup
"e &al # les rattraper, !tant "onn! l'a*ance qu'ils
auraient prise. »
4e co&&issaire 2arrier resta encore un
&o&ent &uet "e stup!(action, puis il se le*a
pour aller serrer la &ain "u (r0re et "e la sIur,
qui en rougirent "e plaisir -
« Mes (!licitations, ;eunes gens! Vous a*eG
!t! plus rapi"es que nous - ;'ai hFte
198
"e sa*oir co&&ent *ous *ous $ 1tes pris. »
Nick et Nathalie ne se (irent pas prier pour
raconter leur !quip!e, s'interro&pant l'un l'autre
tant ils a*aient hFte "e tout "ire. ?uis, quan" ils
eurent ter&in!, ce (ut au tour "e M. Vignon "e
raconter sa propre histoire.
« Juant # &oi, co&&en,a)t)il, *oici ce qui
&'est arri*! - *en"re"i soir, alors que ;'!tais
tranquille&ent en train "e lire, on a sonn! # &a
porte. Ne suis all! ou*rir et &e suis trou*! en
pr!sence "'un personnage qui &'a, "'e&%l!e, (ait
&au*aise i&pression Mais ;'ai aussitQt ou%li!
cette i&pression, car cet ho&&e s'est &is # &e
parler "e &on (ils... "ont ;e ne sais rien "epuis
"es ann!es. »
M. Vignon se tut et le co&&issaire enchaKna-
« Ne n'ignore pas cette histoire, &onsieur,
*otre ;eune a&i Noël &'a racont! ce qu'il en sait.
2ontinueG "onc # nous parler seule&ent "e ce
qui s'est pass! ce soir)l#.
M 2'est tr0s si&ple - cet ho&&e connaissant
&on (ils M et ;'ai co&pris # certains "!tails qu'il
"isait *rai M &'a propos! "e &e &ener # son
che*et, car il !tait soi)"isant &ala"e. N'ai (ait ce
qu'aurait (ait #
191
193
&a place n'i&porte quel p0re - ;'ai pr!par!
&a *alise, et, sans &!(iance, ;'ai sui*i cet
ho&&e.
M N'ai *u cette sc0ne, "it Nick, alors que
;'!tais cach! "ans *otre cerisier oO ;e...
en(in, oO ;'!tais! Ct, co&&e *ous nous a*ieG "it
l'apr0s)&i"i &1&e que *ous ne partieG ;a&ais en
*o$age, cela &'a paru %iGarre!
M Tu a*ais %ien raison, Nick! Ct ;e n'ai pas
!t! plus tQt "ans la *oiture que ;'ai co&pris &on
erreur. @n autre ho&&e s'$ trou*ait, et, # eu'
"eu', ils &'ont li! les poignets et les che*illes
a(in que ;e ne puisse pas %ouger. +pr0s quoi ils
& ont &en! "ans ce chalet oO ;e suis rest!
en(er&! plusieurs ;ours sans qu'on &e "onne la
&oin"re e'plication, et surtout sans qu'on &e
reparle "e &on (ils. Ne n'a*ais pour toute
co&pagnie que l'ho&&e %lon". 4e %run, celui
qui a*ait sonn! cheG &oi le pre&ier soir, a*ait
"isparu.
M >l !tait cheG *ous, ne put s'e&p1cher "e
pr!ciser Noël, et (ort occup! # se (aire passer
pour *ous!
M + se (aire passer pour &oi! Mais "ans
quelle intentionL
19
M Oh! son "essein !tait tr0s si&ple,
inter*int l'un "es inspecteurs en tirant "e sa
poche la cl! "u casier "e consigne. >l *oulait
s'approprier ceci. »
M. Vignon ten"it la &ain et prit l'o%;et qu'il
regar"a a*ec !tonne&ent.
« Mais..., %al%utia)t)il, ahuri. Ne ne connais
pas cette cl! et ;e suis s/r qu'elle ne &'appartient
pas. »
@ne pro(on"e stup!(action se peignit sur les
*isages "es policiers et Nick sourit
a*antageuse&ent.
« Ne crois que ;e peu' *ous "onner
l'e'plication! "it)il. 2ette cl! se trou*ait
certaine&ent "ans un paquet reco&&an"! que le
(acteur a apport! ce &atin pour M. Vignon et que
le (au' M. Vignon a intercept!. »
4e co&&issaire 2arrier sourit # son tour -
« Hra*o! .herlock Hol&es en her%e! Ct
&aintenant, Minet, coureG *ite chercher le
contenu "e ce casier # la gare », "it)il # l'un "es
inspecteurs qui partit aussitQt que M. Vignon lui
eut ten"u la petite cl! sur laquelle !tait inscrit le
nu&!ro "e la consigne auto&atique.
2hacun gar"ait un silence i&patient, tan"is
que l'on atten"ait le retour "u &essager. M.
19:
Vignon surtout se&%lait ten"u et l'on pou*ait
&1&e lire "e l'inqui!tu"e sur sa %onne (igure
(atigu!e par les no&%reuses !&otions "es
"erniers ;ours.
Heureuse&ent, on enten"it %ientQt la porte
s'ou*rir et l'inspecteur Minet apparut. >l tenait #
la &ain une !l!gante &allette "e cuir noir.
« N'esp0re que nous allons en(in connaKtre le
(in &ot "e cette a((aire grFce # ceci, "it le
co&&issaire. Monsieur Vignon, puisque *ous
1tes le propri!taire "e cet o%;et, &1&e si *ous
l'ignorieG, la tFche "e l'ou*rir *ous re*ient. »
Nathalie, la t1te %our"onnante "e curiosit!,
regar"a le *oisin approcher ses &ains l!g0re&ent
tre&%lantes "u petit %agage *ers lequel tous les
$eu' !taient %raqu!s.
M. Vignon (it ;ouer la serrure et soule*a le
cou*ercle.
« Oh! » (it Nathalie stup!(aite.
Aes %illets "e %anque, i&pecca%le&ent
rang!s, e&plissaient la &allette.
« Ne ne co&pren"s pas... ;e ne co&pren"s
pas, &ur&ura le *ieil ho&&e a%asour"i. 2et
argent ne &'appartient pas!
M Eegar"eG! "it Nick "ont le cIur %attait #
tout ro&pre. >l $ a aussi une
19<
lettre "ans la poche "u cou*ercle. Clle nous
"onnera peut)1tre l'e'plication. »
M. Vignon prit le papier et le parcourut "es
$eu'. >l pFlit, &ais une lueur "e ;oie s'!tait
allu&!e "ans son regar". >l ten"it la lettre au
co&&issaire.
« 4iseG! "it)il. 4iseG # haute *oi'. » 4e
co&&issaire lut "'une traite les quelques lignes
sui*antes.
« Mon cher ?apa,
« Ne sais au (on" "e &on cIur que tu as "!;#
"/ &e par"onner et ou%lier nos *ieilles "isputes.
Mais ne parlons plus "u pass! et
199
pr!parons notre a*enir. ?ren"s cet argent et
ach0te le *ieu' haras "e 4a Tuili0re qui est, ;e le
sais, # *en"re.
« HientQt, nous pourrons, si tu le *eu' %ien,
$ *i*re ense&%le.
« Ne suis, en atten"ant ce &o&ent,
« Ton (ils a((ectionn!.
« ?aul. »
M. Vignon, # la (in "e cette lecture, a*ait les
$eu' e&%u!s "e lar&es. >l tentait "e "issi&uler
"e son &ieu' et c'est tout ;uste s'il pr1tait
attention au' questions que le co&&issaire
continuait "e lui poser. 4'a*enture qu'il *enait "e
*i*re ne co&ptait "!;# plus pour lui. .eule
i&portait l'i"!e que son (ils !tait *i*ant et
cherchait # le re*oir... # s'installer pr0s "e lui !
?ourtant la "iscussion au su;et "e 1' « a((aire
» "ura encore un certain te&ps.
« >l $ a un "!tail sur lequel ;e &e casse la
t1te, a*oua Nick. 2o&&ent les "eu' &al(aiteurs
pou*aient)ils "e*iner que M. Vignon rece*rait la
cl! "e cette &alletteL
197
M 2'est une question # laquelle nous ne
pou*ons r!pon"re pour le &o&ent, a"&it M.
2arrier. Tou;ours est)il qu'a$ant eu
connaissance "e cet en*oi, ils ont eu l'i"!e "e
(aire "isparaKtre M. Vignon. ?en"ant ce te&ps
l'ho&&e %run se (aisait passer pour lui, a(in
"'1tre l# au &o&ent oO le (acteur apporterait le
paquet reco&&an"!.
M Cn so&&e, un proc!"! si&ple, (acile... et
tout # (ait &alhonn1te », conclut Noël.
?eu apr0s, les Trois N prenaient cong! "e M.
2arrier, et quittaient son %ureau, entraKnant M.
Vignon tou;ours per"u "ans une agr!a%le r1*erie.
>ls n'a*aient pas atteint la porte "u co&&issariat
qu'un inspecteur les rattrapait.
« 4e co&&issaire *ous "e&an"e "e re*enir.»
>ls o%!irent, intrigu!s. M. 2arrier !tait en
con*ersation t!l!phonique. >l &it la &ain sur
l'appareil pour !*iter "'1tre enten"u "e son
interlocuteur, et lan,a au' en(ants une Iilla"e
ironique,
« 2'est M. Touras qui &'appelle... *ous
sa*eGL le poissonnier "e Marseille, propri!taire
"e la .un%ea&. >l s'inqui0te "e sa *oiture - ;e lui
ai "it que &es ho&&es
19=
!taient ;uste&ent en train "e la ra&ener. Tout
heureu', il tient a%solu&ent # r!co&penser ceu'
qui ont contri%u! # la retrou*er... et cette
r!co&pense, c'est une caisse "e &orue sal!e.
Aois);e "onner *os no&sL »
4e co&&issaire a*ait peine # gar"er son
s!rieu' "e*ant l'e'pression "!go/t!e que prirent
les trois *isages le*!s *ers lui. Ae la &orue!
2'!tait le poisson que les Trois N a*aient le plus
en horreur, et la perspecti*e "'en &anger un &ois
"e suite leur "onnait la naus!e!
« +lors, qu'est)ce que ;e r!pon"sL insista M.
2arrier.
) Aites # M. Touras que nous "!sirons gar"er
l'anon$&at », r!pon"it Nick a*ec no%lesse.
196
CHAPITRE /VI
Le reto%r
+u .O>E "e cette a*enture, les ;eunes Eenau"
!taient si e'cit!s qu'il leur (ut i&possi%le
"'aller au lit # l'heure ha%ituelle. >ls ne se
lassaient pas "'!changer leurs i&pressions sur T
« a((aire Vignon ».
« Moi, "it Nathalie, c'est quan" Nick et &oi
guettions "erri0re le &ur "e (er&e que ;'ai eu le
plus peur. .i les "eu' ho&&es s'!taient "out!s
que le pneu a*ait !t! cre*! e'pr0s, et
178
s'ils a*aient cherch! le coupa%le au'
alentours, qu'est)ce que nous serions "e*enusL
Nous n'aurions rien pu (aire pour nous "!(en"re,
et...
M Moi, c'est quan" un "es inspecteurs &'a
&is la &ain sur l'!paule que ;'ai ressenti la plus
gran"e (ra$eur, interro&pit Nick. Ne cro$ais que
c'!tait l'ho&&e %lon", (igureG)*ous!
M Ch %ien, &oi, (it Noël, c'est sur le %alcon
"u chalet que ;e &e suis cru per"u, au &o&ent
oO le &1&e ho&&e %lon" s'est "irig! *ers la
(en1tre pour l'ou*rir.
M +llons, allons! inter*int Mlle Hiche. 4e
"anger est pass! &aintenant, n'$ penseG plus!
Ne *ous in*ite # (aire une petite pro&ena"e en
*ille pour *ous cal&er. »
2ette proposition (ut accueillie a*ec
enthousias&e. 4a soir!e !tait %elle et il $ a*ait
%eaucoup "e &on"e "ehors..., ce qui n'e&p1cha
pas Mlle Hiche "e (aire # ses ;eunes a&is, en
pleine place pu%lique, une "!&onstration "e
course # pie".
« 4es cou"es au corps, la t1te "roite,
e'pliqua)t)elle. Ct surtout, appreneG # respirer -
tout est l#! »
171
2e "isant, elle ;oignit le geste # la parole. 4e
spectacle "e cette *ieille "e&oiselle courant #
toute allure !tait asseG !trange pour pro*oquer
les rires "es %a"au"s, et les Trois N se seraient
*olontiers en(onc!s sous terre, s'ils l'a*aient pu!
« Ae cette (a,on, conclut Mlle Hiche en
re*enant *ers eu', *ous pourreG !chapper #
n'i&porte quel poursui*ant, la prochaine (ois. »
+pr0s cette !prou*ante s!ance, les en(ants
(urent tout heureu' "e rentrer rue "es Nar"ins.
« Maintenant, "it Noël, ;e crois que nous
allons %ien "or&ir. +pr0s une ;ourn!e pareille, ce
sera... »
Nick lui &it la &ain sur la %ouche pour le
(aire taire, et arr1ta tout le &on"e "'un geste.
« Eegar"eG! » "it)il.
Ae*ant la *illa +ra&is, un ho&&e rQ"ait,
s'approchant "es grilles pour tenter "e *oir ce qui
se passait # l'int!rieur. >l (init par rester
i&&o%ile, regar"ant intens!&ent en "irection
"'une (en1tre !clair!e sur la (a,a"e.
« ?as possi%le! 2ette histoire ne *a
pas reco&&encer! chuchota Noël incr!"ule.
M Clle ne reco&&encera pas, car nous
allons $ &ettre %on or"re, "!cr!ta Mlle Hiche
173
aussitQt sur le pie" "e guerre. .ui*eG)&oi,
les en(ants! »
Tout "ouce&ent, longeant les &urs "es
autres *illas, ils arri*0rent au ni*eau "u guetteur.
« Nous allons le cerner, chuchota la *ieille
"e&oiselle. Toi, Nathalie, tu courras chercher M.
Vignon. 2o&prisL Cn a*ant! »
.ui*ie par les Trois N en (ile in"ienne, elle
s'approcha "e l'ho&&e sans %ruit, et lui &it
%rusque&ent la &ain sur l'!paule. >l $ a*ait une
telle "i((!rence "e taille entre eu', qu'elle "ut se
hausser sur la pointe "es pie"s.
4'inconnu, surpris, se retourna tout "'une
pi0ce. + la (ai%le clart! "'un r!*er%0re, les
en(ants se ren"irent co&pte qu'il s'agissait "'un
;eune ho&&e au *isage agr!a%le, "ont les %eau'
$eu' so&%res conte&plaient Mlle Hiche a*ec
ahurisse&ent.
« Cn(in, que... que... &e *ouleG)*ousL »
%!ga$a)t)il.
Mais "!;# Nathalie !tait entr!e cheG M.
Vignon et re*enait a*ec lui. >l eut l'i"!e "'allu&er
la la&pe "u porche "'entr!e, ce qui ren"it la
sc0ne %ien *isi%le. 4e *ieu' &onsieur et la petite
(ille "escen"irent l'all!e en courant.
17
« Jue se passe)t)ilL "e&an"a M. Vignon.
Jui est cet... »
>l s'arr1ta, saisi, ses $eu' !carquill!s
e'a&inant le *isage "u ;eune ho&&e.
« Mais c'est... c'est... &on (ils! s'e'cla&a)t)il
"'une *oi' sour"e.
M Oui, papa, c'est &oi, ?aul! » r!pon"it le
nou*eau *enu.
>ls s'e&%rass0rent sans parler. ?uis, %ras
"essus, %ras "essous, ils partirent *ers la &aison,
en(in r!unis et heureu' "e l'1tre.
4es trois en(ants et leur *ieille a&ie se
regar"0rent "'un air penau".
« Voil# qui &'appren"ra # r!(l!chir a*ant
"'agir! s'!cria Mlle Hiche tr0s (Fch!e contre elle)
&1&e. 2on(on"re ?aul Vignon a*ec un
&al(aiteur, a)t)on i"!e "e ,a! »
4es en(ants se hFt0rent "e la consoler -
« 2'est &oi qui &e suis tro&p! le pre&ier,
recti(ia Nick.
M Ct nous a*ons tous (ait la &1&e erreur,
appu$a Noël. Jue *ouleG)*ous! Nous a*ons
telle&ent (r!quent! "e %an"its ces "erniers
;ours, que nous so&&es e'cusa%les "'en *oir
partout!
17:
M 4'essentiel, conclut Nathalie, c'est que M.
Vignon et son (ils se soient retrou*!s. N'en suis
tr0s, tr0s contente, pas *ousL »
Tout le &on"e !tait "e cet a*is. Eass!r!n!e,
Mlle Hiche entraKna les Trois N *ers leur propre
&aison, a(in qu'ils trou*ent "ans leurs lits un
repos %ien &!rit!.
17<
CHAPITRE /VI
E&li,(tio"s
ON DT+>T au ;eu"i, et la ;ourn!e s'annon,ait
%elle.
« Ao&&age qu'on retourne en classe
"e&ain, re&arqua Nick. 2es ;ours "e cong! ont
pass! trop *ite!
) Jue *eu')tu! On ne peut pas tou;ours *i*re
"es a*entures! » r!pon"it son cousin.

179
2es sages paroles n'eurent aucun e((et sur
Nick, qui poursui*it -
« 2e qui &'ennuie, c'est qu'il *a (alloir
r!pon"re # "es tas "e questions "e la part "e nos
ca&ara"es. 2o&&e on "e*ait s'$ atten"re, cette
histoire Vignon a "!;# (ait le tour "e la *ille.
Hier, tous ceu' "e la rue !taient apr0s nous pour
nous (aire raconter nos i&pressions!
M Ch %ien, "it Noël &oqueur, tu n'a*ais
pas l'air "e trou*er ,a telle&ent "!sagr!a%le, il
&e se&%le! Ne t'ai &1&e trou*! asseG (an(aron,
quan" tu narrais tes hauts (aits.
M Ais "onc, &on petit *ieu', ne ;oue pas
les &o"estes! Tu paraissais tr0s # l'aise, toi aussi,
au &ilieu "'un cercle "'a"&irateurs qui
t'!coutaient %ouche %!e !»
4a "iscussion se serait peut)1tre en*eni&!e
si Nathalie n'a*ait (ait son apparition
« N'ai *u M. Vignon et son (ils partir pour le
co&&issariat, annon,a)t)elle. Ne re*enais "e
chercher le pain, et ;e les ai crois!s, et ils &'ont
"it... »
Nick %on"it sur elle, la prit par l'!paule et la
secoua.
« Ju'est)ce qu'ils t'ont "itL Mais parle
"onc!»
177
Aepuis le retour "e ?aul Vignon, l'a*ant)
*eille, les "eu' gar,ons %ouillaient "'i&patience
"e connaKtre le "!noue&ent "e l'a((aire. Or ils en
!taient tou;ours au &1&e point, ignorant le
rapport qu'il pou*ait $ a*oir entre le (ils Vignon
et les "eu' *oleurs.
« ?arleras)tuL insista Nick. M Mais ;e ne
sais rien! g!&it sa sIur. Ou plutQt si - ;e sais que
M. Vignon et son (ils *eulent tout nous
e'pliquer.
M Juan" ,aL + leur retour "u
co&&issariatL
M Non - cet apr0s)&i"i. Nous so&&es
in*it!s par eu' a*ec Mlle Hiche, et il $ aura un
gran" go/ter. M&e 2ochet se chargera "e (aire
la pFtisserie - il paraKt que sa sp!cialit!, ce sont
les gau(res. Ne suis contente, contente! »
chantonna la (illette.
Clle quitta la cha&%re "es gar,ons en
sautillant, laissant ceu')ci # "e&i satis(aits.
« Aes gau(res! co&&enta Nick a*ec une
&oue "e &!pris. 2ette gour&an"e ne pense qu'#
,a, co&&e si "es gau(res pou*aient r!pon"re au'
questions que nous nous posons!
M Ch %ien, sois content - ta curiosit! *a 1tre
%ientQt satis(aite, (it Noël "'un ton apaisant.
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M Tu appelles ,a %ientQt, alors qu'il (au"ra
atten"re "es heures et "es heuresL N'ai&erais
sa*oir tout "e suite, et qu'il n'$ ait pas "e
gau(res! »
?ourtant, la &atin!e et le "!%ut "e l'apr0s)
&i"i pass0rent *ite, et *ers trois heures et "e&ie,
s'!tant &is sur leur trente et un, Mlle Hiche et les
Trois N se "irig0rent *ers la *illa +ra&is.
4a ta%le "u go/ter a*ait !t! "ress!e "ans le
petit ;ar"in. M. Vignon et son (ils, souriants,
atten"aient leurs in*it!s. @ne (ois tout le &on"e
install!, le plus Fg! co&&en,a -
« 2'est ?aul qui *a raconter, puisque *ous
connaisseG "!;# l'a*enture que ;'ai &oi)&1&e
*!cue. Ne s'est)elle pas, grFce # *ous, ter&in!e
*ite et %ienL Ne *ous en re&ercie encore "e tout
&on cIur, &es en(ants. Aonc, ce qui *ous
&anque, c'est "e connaKtre l'histoire "e ?aul.
M Moi, "it Nathalie se tournant *ers le (ils
Vignon, ;e sais "!;# que *ous 1tes acteur "e
cin!&a.
M Toi, "it Nick, tu *as surtout te taire, parce
que ce n'est pas toi que nous so&&es *enus
!couter parler!
M .i ;'ai en*ie "e "ire que ;e trou*e
(or&i"a%le "'1tre acteur "e cin!&a, riposta
176
Nathalie rouge "'in"ignation, ce n'est pas
&onsieur &on (r0re qui &'en e&p1chera!
M N'ai&erais %ien te "onner raison, petite
(ille, "it ?aul Vignon en riant, &ais
&alheureuse&ent ;e ne peu' pas. 2ontraire&ent
# ce que tu crois, c'est tr0s ennu$eu'. Juan"
;e suis parti "e cheG &on p0re, ;e cro$ais que
;'allais passer &on te&ps # ;ouer les h!ros,
applau"i et a"&ir! "es (oules. H!las! la *!rit! a
!t! tout autre! N'ai pass! "es heures "ans les
salons "'attente "es &etteurs en sc0ne, &e
(aisant e'a&iner co&&e "u %!tail sur le &arch!.
On *ous trou*e trop gran", trop petit, trop %run,
trop %lon"... %re(, on (ait rare&ent l'a((aire, et on
risque "e &ourir "e (ai&. Jue "e &!tiers i"iots
;'ai "/ (aire pour pou*oir seule&ent &anger! Ct
&alheureuse&ent ;'!tais trop (ier pour re*enir
ici, a*ouer # &on p0re que ;e &'!tais tro&p! et
repren"re &es !tu"es. »
?aul se tut un &o&ent, et M. Vignon lui
serra la &ain, le regar"ant si a((ectueuse&ent
qu'il !tait (acile "e tra"uire son regar" - « Tu
aurais "/, ?aul! Tu sais tr0s %ien que ;e t'aurais
accueilli # %ras ou*erts! »
« +pr0s "es ann!es "e cette *ie)l#, reprit le
;eune ho&&e, ;e n'a*ais "!croch! que "es rQles
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&ina%les...
M 2'est in;uste! s'!cria Nathalie. Ne suis
s/re que *ous a*eG "u talent.
M ?eut)1tre, &ais *ois)tu, on a &is "u
te&ps # s'en aperce*oir! 2'est au &o&ent oO,
"!go/t!, ;'a*ais "!ci"! "'a%an"onner, qu'on &'a
"onn! "e &eilleurs rQles.
M Tant &ieu'! s'e'cla&a encore Nathalie.
M 2e qui serait tant &ieu', c'est que tu
n'interro&pes pas # chaque instant! » gron"a
Nick e'c!"!.
?aul Vignon enchaKna en souriant - «
Nathalie n'aura plus longte&ps # tenir sa langue,
car ;'ai presque ter&in!. Aonc, # une certaine
1=1
!poque, ; ai tourn! une s!rie "e (il&s, et
]usta*e M!richon M "ont le no& "'acteur est
]us M!ric M $ ;ouait !gale&ent... &ais ;a&ais
"ans "es rQles i&portants. Or, pen"ant le
tournage "'un (il&, il $ a "e longs &o&ents
"'inaction pour les acteurs et ils s'ennuient.
+ussi, pen"ant ce te&ps, ils parlent entre eu'.
N'ai "onc %eaucoup parl! a*ec ]us M!ric - ;e
"irai &1&e que ;e r1*ais tout haut. Ne lui "isais
que ;e n'en pou*ais plus "e ce &!tier qui
&'o%ligeait # rester en(er&! "ans un stu"io alors
que ;'ai&ais l'air pur. Ne lui racontais que
;'!cono&isais sou # sou tous &es gains a(in "e
r!aliser un ancien r1*e - racheter le haras "e la
Tuili0re, a%an"onn! "epuis "es ann!es, et $ (aire
l'!le*age "es che*au' a*ec l'ai"e "e &on p0re.
N'ai tant parl!
"e ce r1*e, et "es !cono&ies que ;e (aisais
pour le r!aliser, que ,a a "/ "onner "es i"!es #
]us. A'autant plus que son succ0s co&&e acteur
"i&inuait "e &ois en &ois. Tout r!ce&&ent
nous tournions un (il& sur la 2Qte "'+Gur.
?ro(itant "u ^eek)en", ;e *ins "ans cette *ille et
"!posai la &allette # la gare "ans un casier
auto&atique et repartis sur)le)cha&p e&portant
1=3
la cl! car c'!tait le soir et ;e ne pou*ais "onc
l'e'p!"ier. N'aurais pu tout &ettre en %anque, %ien
s/r, &ais ;e *oulais rapporter "e l'argent # &on
p0re. 2ela &e se&%lait plus glorieu'... +u (on",
;e suis un naR(... 4e ;our oO ;'en*o$ais la cl! "e
consigne # &on p0re, le hasar" a *oulu que ;e
rencontre ]us, et qu'il &'acco&pagne # la poste.
2'est alors que cet ho&&e a !cha(au"! ce pro;et
&alhonn1te - pren"re la place "e &on p0re, et,
ai"! "'un autre, "!ro%er cet argent. Vous sa*eG la
suite, puisque, grFce # *ous, ils n'ont pu &ettre
ce pro;et # e'!cution. »
>l $ eut un silence, puis M. Vignon secoua la
t1te co&&e pour chasser un &au*ais sou*enir.
« Hah! Ou%lions)les! s'!cria)t)il. +u (on", ;e
ne leur en *eu' pas telle&ent, puisque, grFce #
eu', ;'ai "!cou*ert que *ous &'ai&ieG %ien! »
2e "isant, il a"ressa un clin "'Iil a&ical au'
Trois N.
Noël, Nick et Nathalie pos0rent encore un
tas "e questions # ?aul Vignon sur sa *ie
"'acteur. 2ette agr!a%le con*ersation (ut
interro&pue par M&e 2ochet, qui apportait une
&ontagne "e gau(res acco&pagn!e "'un sala"ier
"e cr0&e (ouett!e.
1=
+u &o&ent oO chacun "!gustait sa
pFtisserie, un %oli"e # poil grisFtre (it irruption
"ans le ;ar"in - c'!tait Hercule. >l s'i&&o%ilisa
(ace au' con*i*es "e M. Vignon, et se &it # (aire
le %eau. >l a*ait un air si co&ique, paraissant "ire
- « H! l#, *ous &'ou%lieGL » que chacun !clata "e
rire.
« Cst)ce que ;e peu' lui "onner une gau(reL
"e&an"a Nathalie.
M Hien s/r! Aeu' si tu *eu', r!pon"it M.
Vignon.
M A'ailleurs, il les a %ien &!rit!es! appu$a
Nick.
>l nous a %eaucoup ai"!s, "ans cette histoire.
M Hercule est un caniche tr0s intelligent! »
approu*a Mlle Hiche tout heureuse, en serrant
l'ani&al sur son cIur.
4es Trois N consi"!r0rent la *ieille
"e&oiselle et son chien. ?lus que ;a&ais, leur
resse&%lance les (rappa, &ais ils n'eurent pas "u
tout en*ie "e s'en &oquer. @ne &1&e pens!e
leur !tait *enue -
« Nos parents rentrent apr0s)"e&ain - tant
&ieu'! Mais, tout "e &1&e, on la regrettera,
Mlle Hiche! »
1=:
Les
No2l3 N(t)(lie et Ni,ol(s 4Ni,567
1=<
-e Roberte Ar#("-
1=9
LES -e Roberte Ar#("-
Série i"té!r(le
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