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LES TROIS N
ET LA MAISON BRLE
par Roberte ARMAND
SI Nicolas, dit Nick , avait t plus
attentif, rien ne serait arriv. Mais cet aprs-
midi-l, Nick prfrait couter la sirne des
pompiers, plutt !ue les e"plications de son
professeur#...
$n %i%antes!ue incendie a rava% un
!uartier de la vieille ville. &prs la classe,
Nick et son cousin No'l accourent sur les
lieu", et voil !u(un )less leur fait si%ne
d(approc*er et c*ar%e les %ar+ons d(une
tran%e mission.
&vec l(aide de Nat*alie, la s,ur de Nick,
les %ar+ons vont se trouver entra-ns dans
une tonnante aventure. Mais Nat*alie, Nick
et No'l . les trois N . ont plus d(un tour
dans leur sac, et ils surprendront plus d(une
fois leurs m/strieu" adversaires.
0
ROBERTE ARMAND
LES
ET LA MAISON BRULEE
ILLUSTRATIONS DE
HENRIETTE MUNIERE
HACHETTE
1
Srie les
I. 2es 1N et les voleurs d3ima%es 1451 67
II. 2es 1N et la maison )rule 1450 68
III. 2es 1N et l3tran%e voisin1450 64
I9. 2es 1N et les :umelles 1450 11
9. 2es 1N et le c*ien :aune 1451 61
9I. 2es 1N et le )outon d3ar%ent 1451 16
9II. 2es 1N et la p;c*e miraculeuse 1458 6<
9III. 2es 1N et l3pouvantail 145< 61
I=. 2es 1N tendent un pi%e 145< 6>
=. 2es 1N et le puits *ant 1457 68
=I. 2es 1N sont sur la voie 1455 6>
=II. 2es 1N et les trois c/%nes 145> 67
=III. 2es 1N et le serpent p/t*on 1454 61
=I9. 2es 1N et les c*ats )irmans 1454 16
8
TABLE
I. 2(incendie 7
II. 2(affaire du placard 1<
III. $ne poursuite dans les dcom)res 0>
I9. 2(enfant sans nom 15
9. ?@ l(on c*erc*e Aran+ois 84
9I. 2(inconnu du petit )ois 70
9II. $ne dou)le rvlation 56
9III. Sur la piste du prisonnier vad >6
I=. 2(vasion 48
=. 2es tri)ulations d(une ampoule 16<
=I. 2(inspecteur Benaud est au )out du fil 115
=II. 2e repaire des voleurs 111
=III. $ne terrifiante !uipe 181
=I9. Nick passe un mauvais !uart d(*eure 1<1
=9. 2es deu" N c*erc*ent le troisime 171
=9I. Ceu" et un trois 156
=9II. Dendarmes et voleurs 1>1
<
CHAPITRE PREMIER
L'incendie
MB 2EAB&NF?IS interrompit )rus!uement
sa dmonstration et foudro/a du re%ard un
lve plac au dernier ran%.
Benaud, veuilleG rpter ce !ue :e viens de
dire#
Nicolas Benaud, dit Nick, sursauta, ouvrit la
)ouc*e... et resta muet.
7
H(est )ien ce !ue :e pensais# s(indi%na le
professeur. Iou:ours le neG en l(air, n(est-ce pasJ
E* )ien, tKc*eG d(couter dsormais# Luant au
t*orme !ue :e viens de dmontrer, vous le
copiereG di" foisM +a vous l(apprendra#
. Nien, monsieur , fit Nick en se rasse/ant
l(air confus, sous le re%ard amus de ses
camarades.
&prs cet incident, Nick fit des efforts
sincres pour suivre le cours. Mal*eureusement,
son attention fut pres!ue aussitt dtourne par
la sirne des pompiers !ui passaient dans la rue
du l/ce, a %rande vitesse, fon+ant en direction
du centre de la ville. H(tait la !uatrime fois
depuis le d)ut du cours, et Nick frmit sur son
si%e.
Et voil, pensa-t-il, un incendie norme
!uel!ue part, des tas de %ens re%ardent, aident
peut-;tre les pompiers, tandis !ue moi :e dois
rester dans cette salle, sans m;me savoir ce !ui
se Mise#...
Il eut la c*ance !u( cet instant la cloc*e
sonne, annon+ant la dlivranceM &/ant attendu ce
!ue la stricte politesse e"i%eait,
5
il se prcipita dans le couloir et courut vers
la classe d(o@ sortait posment son cousin No'l.
Nlond, mince et tran!uille, ce %ar+on de douGe
ans offrait un parfait contraste avec-Nick, onGe
ans, )run et tur)ulent.
Iu as entenduJ demanda Nick, le souffle
court.
No'l sourit O
Pe suis distrait, mais pas sourd, et si tu veu"
parler des pompiers, oui, :e les ai entendus. Il
doit s(a%ir d(un terri)le incendie.
Nick le tira par la manc*e O
Cp;c*e-toi# ?n va faire un dtour en
rentrant c*eG nous pour aller voir +a.
No'l fit la moue.
Iu / tiens vraimentJ
. Monsieur fait le d%oQt# s(e"clama
Nick. Monsieur ne dai%ne pas se dran%er pour
un incendieJ Fa ne l(intresse pasJ He !ue tu
peu" ;tre nervant# Ccide-toi O c(est oui ou c(est
nonJ
. P(aimerais mieu" rentrer tout de suite,
dit No'l, :(ai promis ta mre d(aider Nat*alie
faire ses devoirs, alors...
>
. Iu as un an ou un sicle de plus !ue moiJ
e"plosa Nick. &rr;te de :ouer les petits vieu" et
suis-moi# ?n n(en a pas pour des *eures#
Cepuis !ue ses parents s(taient tus en
voiture deu" ans auparavant, No'l vivait c*eG les
Benaud, !ui considraient ce neveu comme leur
fils. Irs *eureu" c*eG eu", No'l avait c,ur de
ne pas les contrarier, mais, en l(occurrence, il
n(eut pas le coura%e de rsister davanta%e son
)ouillant cousin.
H(est )on, allons-/# dcida-t-il. Mais vite
alors#
&u pas de course, les %ar+ons %a%nrent les
vieu" !uartiers pittores!ues de Nrunires. &u fur
et mesure !u(ils s(en approc*aient, ils
constataient !ue l(a%itation / tait plus %rande
!ue d(*a)itude. &rr;ts sur les trottoirs, les %ens
discutaient avec force %estes l(appui. $ne
conversation entre deu" mna%res, s(interpellant
d(une fen;tre l(autre, rensei%na les deu"
coliers.
&*# ils peuvent ;tre contents, ceu" !ui
prtendent !u(il faut %arder ces vieu"
4
taudis cour plaire au" touristes# Il est :oli,
maintenant, le fau)our% des Hlercs O un c*amp
de ruines#
. Rour un peu, on / passait aussi# enc*rit
la voisine. Hes vieilles maisons serres ont
flam) comme des allumettes#
No'l et Nick attei%nirent )ientt le vieu"
fau)our% dont ils venaient d(entendre parler.
&rrivs sur une petite place au sol pav, ils
s(arr;trent, saisis O sur tout un ct, les
immeu)les n(taient plus !u(amas noirKtres et
fumants. $n peu plus loin, !uel!ues maisons
restaient de)outM mais derrire les fa+ades, au"
fen;tres )antes, on apercevait des lam)eau" de
papiers peints arrac*s, :aunis par les flammes,
des meu)les ventrs et calcins. 2e ciel %ris de
cet aprs-midi de fin novem)re rendait ces
ruines encore plus tra%i!ues.
Luand :e pense !ue des %ens vivaient l il
/ a seulement !uel!ues *eures, lit No'l le c,ur
serrM et maintenant...
. P(avoue !ue ce n(est -pas un spectacle )ien
%ai, murmura Nick dont la
:
16
curiosit tait tom)e. ?n rentreJ
Mais No'l le retint O
&ttends un peu O il / a une am)ulance, l-
)as. &llons voir.
Luel!ues personnes se pressaient, en effet,
autour d(une am)ulance dont la porte arrire
%rande ouverte laissait voir !u(elle tait encore
vide. 2es %ar+ons s approc*rent et pr;trent
l(oreille au" conversations.
2e vieu" *a)itait l(une de ces )ico!ues, dit
!uel!u(un. 2es pompiers avaient fait sortir, mais
voil !u(il leur c*appe et se rue vers sa maison
!ui )rQlait encore...
. Rauvre *omme# il avait peut-;tre laiss
!uel!ue c*ose de prcieu"#
. Rrcieu", prcieu", vous connaisseG
!uel!ue c*ose !ui ait plus de pri" !ue la vie,
vousJ Rarce !ue :(aime autant vous dire !u(il
n(est pas all loin, le mal*eureu"# Il n(avait pas
fait trois pas !u(une poutre enflamme lui est
tom)e sur la t;te et...
. IeneG, re%ardeG# on l(amne sur une
11
civire# coupa un %amin !ui se prcipita
pour mieu" voir.
2es )adauds suivirent O No'l et Nick firent
de m;me.
Ceu" )rancardiers sortaient d(une maison
demi effondre, transportant leur triste fardeau.
?n devinait sur la civire une forme tendue,
pres!ue entirement dissimule car une
couverture. 2es infirmiers sortaient du couloir
avec prcaution, afin de ne pas *eurter le )less,
lors!u(un vacarme soudain clata O e"asprs par
l(am)ulance mal ran%e !ui )ouc*ait la rue,
des automo)ilistes avaient entam un concert
d(avertisseurs. Luel!ues propos ai%res-dou"
furent lancs, au"!uels les )rancardiers
rpondirent vertement. &ussitt, les curieu" se
portrent vers ce nouveau spectacle, cependant
!ue les infirmiers dposaient la civire terre
dans le couloir, afin d(aller au plus vite d%a%er
la voie.
Seuls No'l et Nick n(avaient pas )ou% et,
fascins, s(taient m;me rapproc*s du )less
dont ils distin%uaient prsent le visa%e noirci
mer%eant de la couverture.
10
Ils le cro/aient inanim mais, les sentant si
prs, l(*omme, au pri" d(un effort immense,
russit tourner la t;te vers eu". Ses /eu" se
posrent alors sur No'l, !ui il fit si%ne
d(approc*er. Etonn, celui-ci s(e"cuta, aussitt
imit par Nick. Rlus prs, fit le )less d(une
voi" fai)le. Renc*eG-vous vers moi... vite #
. 9ous dsireG !uel!ue c*oseJ
demanda No'l de plus en plus surpris.
. 9ous paraisseG... un %ar+on srieu",
parvint murmurer l(*omme. Pe... :e vous
confie... ceci.
9o/ant sa main s(a%iter sous la couverture,
No'l l(aida la souleverM il s(aper+ut !ue le
)less tenait une petite clef.
RreneG-la#
. Mais, monsieur..., essa/a de protester
No'l.
. Pe... vous... en... prie, )al)utia le )less
)out de souffle. Il ferma les /eu", s(arr;ta un
instant de parler, puis reprit O H(est celle du
petit placard... derrire l(armoire... RreneG et
faites... !uel!ue... c*ose... pour... Ben...
& )out de forces, le )less s(tait tu,
11
mais continuait de fi"er sur No'l un re%ard
suppliant. &vant !ue ne reviennent les deu"
)rancardiers, No'l eut :uste le temps de
promettre O
Pe ferai ce !ue vous me demandeG,
monsieurM vous pouveG ;tre tran!uille.
$n sourire !ui ressem)lait une %rimace
dtendit le visa%e noirci de l3inconnu. Iandis
!u(on remportait dans l(am)ulance, il parut
som)rer dans l3inconscience et ne )ou%ea plus.
18
CHAPITRE II
L'affaire du placard
EN 9?I2S une *istoire# s(cria Nick
!uel!ues instants plus tard alors !ue l(am)ulance
fon+ait vers l(*pital en faisant *urler sa sirne.
$ne drle d(*istoire, en effet# Beprit son
cousin en contemplant la petite clef dans le creu"
de sa main. Lu(allons-nous faireJ
1<
. H*erc*er le fameu" placard, tout
)onnement# Iu l(as promis, nonJ
. Aacile dire# P(ai surtout promis pour lui
faire plaisir O il paraissait si mal en point#
. N(emp;c*e, dclara Nick avec une
%ravit in*a)ituelle c*eG lui, !u(une promesse est
une promesse.
. Pe n(ai pas l(intention de renier ma
promesse, dit No'l, mais :e vois maintenant les
difficults de cette entreprise. Iu te rends compte
!ue nous ne savons ni le nom ni l(adresse de cet
*omme#
- Luel!u(un nous rensei%nera )ien. En tout
cas nous savons !u(on l(a sorti de cette maison,
riposta Nick en montrant un immeu)le encore
de)out, mais au" fen;tres )antes et au toit
crev.
. Pe me demande s(il n(est pas dan%ereu"
de s(/ ris!uer O !ui nous dit !ue cette maison ne
va pas s(effondrer sur nousJ Et, ima%ine !ue les
%ens croient !u(on entre l pour voler, nous
aurions l(air malin#
Nick eut envie de dire son cousin !u(il tait
vraiment trop prudent, mais
17
cet instant il aper+ut un a%ent de police !ui
faisait les cent pas devant les maisons
incendies. Mieu" valait attendre.
9iens, essa/ons une petite en!u;te dans
cette cordonnerie , proposa No'l en dsi%nant
une )outi!ue sur le ct de la place par%n par
l(incendie.
$n instant plus tard, les deu" coliers
pntraient dans un antre minuscule et som)re.
Non sans mal, ils distin%urent un *omme assis
devant un ta)li, occup coller une semelle.
Rour mettre le cordonnier de )onne *umeur,
No'l ac*eta une paire de lacets, dont il avait
d(ailleurs %rand )esoin, puis en%a%ea la
conversation, tandis !u(il les mettait ses
souliers O
Luel terri)le incendie, n(est-ce pasJ Fa
doit ;tre un dsastre pour les *a)itants de ces
vieilles maisons.
. Fa vous pouveG le dire, un dsastre#
soupira le cordonnier. Mais c(est surtout ce
pauvre Naptiste !ui est plaindre, il m(a l(air
)ien mal en point#
15
. 9ous le connaissieGJ
. ?*# le conna-tre, c(est )eaucoup
direM :e le vo/ais passer et de temps autre il
m(apportait ses souliers. Et :ustement avant-*ier
il m(a amen ceu" d(un %osse ressemeler. Pe ne
sais d(ailleurs pas !ui tait ce %amin !ui vivait
avec lui depuis !uel!ues semaines.
2e cordonnier attrapa une paire de souliers
dans un casierM il les retourna et lut le nom inscrit
la craie sur les semelles O
IeneG, re%ardeG O Naptiste 2edou"M c(est
)ien lui. Il n(a pas eu le temps de venir les
c*erc*er, et maintenant...
Son%eur, le cordonnier n(ac*eva pas sa
p*rase. No'l tenta de relancer la conversation O
Mais la!uelle de ces maisons *a)itait-ilJ
. Helle-ci, le numro 0 au troisime ta%e.
&*# il ne doit pas rester %rand-c*ose de son
lo%ement# 2es pompiers ont eu )eau dire !ue +a
ne ris!uait pas de s(crouler pour le moment, moi
:e ne m(/ fierais pas#
No'l pa/a ses lacets et les deu" %ar+ons
sortirent de la )outi!ue, ravis de leur
1>
dmarc*e O !ue de prcieu" rensei%nements
ils venaient d(o)tenir#
Ce*ors, la nuit tom)ait et des lumires
)rillaient d: au" fen;tres, sauf dans l(-lot
sinistr, o@ les maisons n(taient plus !u(une
norme masse som)re et dsole. Nick ne put
rprimer un frisson, mais proposa )ravement O
?n / vaJ
. Non, pas tout de suite. Bentrons la
maison et :e te soumettrai un plan d(action.
. Nien, c*ef#
Iout en marc*ant d(un )on pas vers la rue
des Pardins, No'l e"pli!ua son pro:et O
C(ici une *eure, il fera tout fait nuit.
Nous allons rentrer nous d)arrasser de nos
carta)les...
. ... et prendre un %oQter, enc*a-na Nick.
2es motions m(ont creus.
. Ne m(interromps pas. Conc, vers si"
*eures, nous revenons ici )ic/clette, nous
nous %lissons dans l(entre du numro 0, nous
montons au troisime puis!ue les pompiers
prtendent !ue l(immeu)le
14
ne ris!ue pas de s(crouler, nous dnic*ons
le fameu" placard...
. ... et nous ramenons son m/strieu"
contenu, ac*eva Nick. 9oil un pro%ramme !ui
me para-t trs accepta)le.
No'l et Nick se livrrent tant de
suppositions sur ce !ue leur rservait la visite de
la maison )rQle, !ue le lon% tra:et du retour leur
sem)la durer le temps d(un clair.
Nat*alie, la petite s,ur de Nick, courut vers
eu" O
Cp;c*eG-vous# Maman se demandait o@
vous tieG passs#
Iout en em)rassant Mme Benaud, ils
e"pli!urent !u(ils taient alls voir l(incendie
!ui avait rava% les vieu" !uartiers.
Mais oui, on m(en a parl tout l(*eure
!uand :(attendais Nat*alie la sortie de l(cole. Il
para-t !ue les d%Kts sont considra)les.
Nat*alie leva vers les %ar+ons un re%ard )leu
suppliant O
?*# raconteG ce !ue vous aveG vu#
$ne face ronde sous une for;t de c*eveu"
06
)londs courts et raides lui donnait l(air d(un
%ros )) mal%r ses neuf ans. No'l tait
tou:ours )ien dispos en sa faveur, tandis !ue
son frre prenait un malin plaisir la ta!uiner.
2aisse-nous %oQter en pai", rpondit-il
avec impatience. ?n verra plus tard#
No'l adressa un clin d(,il Nat*alie O
Nous te re:oindrons dans ta c*am)re et te
dcrirons tout.
Ils avaient convenu entre eu" de ne rien dire
Mme Benaud des vnements de l(aprs-midi
pour ne pas l(in!uiter.
01
He soir, lors!ue M. Benaud rentrerait du
)ureau, il serait temps de tout raconter. Mais
pour Nat*alie, c(tait diffrent O mieu" valait !ue
!uel!u(un fQt au courant de l(e"pdition pro:ete.
Et il n(/ avait aucun inconvnient lui parler, car
la fillette avait prouv plus d(une fois !u(elle tait
capa)le de %arder un secret.
Ci" minutes plus tard, Nick et No'l la
re:oi%nirent donc dans sa c*am)re pour lui
conter leur aventure.
Encore un m/stre rsoudre pour les trois
N , s(cria Nat*alie ds !u(ils eurent termin.
2es trois enfants, dont les prnoms
commen+aient tous par la m;me lettre, avaient
coutume de se dnommer ainsi.
Bien ne dit !u(il / ait du m/stre l-
dessous, contesta No'l. H(est une promesse
tenir, voil tout#
Nat*alie prit un ton ca:oleur O
Si vous retourneG la maison, vous
m(emmeneG, n(est-ce pasJ
. Mais non# s(e"clama Nick a%ac par
00
ses manires. 2am)ine comme tu es, tu nous
em)arrasserais plutt#
Nat*alie fit la moue et aurait sans doute
vers une larme si son cousin ne s(tait montr
trs diplomate O
Iu nous aideras )ien plus en restant ici# S(il
/ a !uel!ue anicroc*e, tu comprends, il vaut
mieu" !ue !uel!u(un de la maison sac*e o@ nous
sommes#
. &lors, si c(est dan%ereu", vous ne deveG
pas / aller#
. Impossi)le# ?n ne fait :amais en vain
appel au" trois N , dclama Nick en donnant
sa voi" toute la no)lesse !u(il put.
Cs lors, l(affaire tait r%le.
Luel!ues instants plus tard, sortis
discrtement de la villa, les deu" cousins
pdalaient en direction des vieu" !uartiers, o@ ils
arrivrent )ientt. &/ant a)andonn leurs
)ic/clettes un peu avant, afin de faire une arrive
plus discrte, ils se diri%rent pres!ue tKtons
vers les maisons incendies, tant la petite place
tait mal claire, Nick s(tait muni d(une lampe
de poc*e, mais ne comptait l(utiliser
01
!u(une fois dans l(appartement de Naptiste
2edou".
Honvaincus aprs un re%ard circulaire !ue
personne n(tait en vue, les deu" %ar+ons
c*erc*rent l(entre de l(immeu)le numro 0 et
reconnurent )ientt le )o/au noir, encom)r de
d)ris calcins, d(o@ l(on avait sorti le )lessM
c(tait, apparemment, l(ancien couloir de
l(immeu)le. Nick et No'l s(/ en%a%rent, non
sans appr*ension, ne sac*ant pas au :uste sur
!uoi ils posaient les pieds. Nientt, ils *eurtrent
la )ase d(un escalier en colima+on et allumrent
la lampe de poc*e O les marc*es de pierre leur
apparurent, partiellement o)strues par des
morceau" de plKtre et de tuiles tom)es du toit.
Luant la rampe, elle n(e"istait plus, ou du
moins n(en su)sistait-il !ue !uel!ues morceau"
de fer tordus.
He fut un vrita)le e"ploit pour No'l et Nick
de monter :us!u(au troisime ta%eM tantt des
d)ris calcins o)struaient le passa%e, tantt au
contraire des marc*es man!uantes faisaient des
trous )ants !u(il fallait en:am)er. Sur

08
les paliers, les lo%ements sans portes
ouvraient sur une o)scurit in!uitante, pleine de
cra!uements.
2es deu" %ar+ons taient %lacs de terreur,
mais restaient muets, n(osant l(avouer ni l(un ni
l(autre.
Ils furent va%uement soula%s d(atteindre
enfin le troisime O le )ut tait proc*e. Rar
miracle, la porte tait reste de)out et, sur la
pla!ue de cuivre noircie par les flammes, ils
purent dc*iffrer le nom de l(ancien locataire O
Naptiste 2edou".
Nous / voici, souffla No'l !ui, sans savoir
au :uste pour!uoi, n(osait pas parler *aute voi".
Mais, au fait, on n(a pas de clef#
Nick poussa un peu la porte, !ui ne s(ouvrit
pas mais s(a)attit carrment, faisant se lever une
odeur acre de )rQl. Ils e"aminrent ce !ui avait
t le lo%ement de Naptiste 2edou" la lueur de
leur lampe de poc*e O deu" pices, plus une
minuscule cuisine. & prsent, le sol tait couvert
d(une )oue noirKtre faite de cendre, de plKtre, de
morceau" de )ri!ue,
0<
le tout amal%am par l(eau dont la maison
avait t %nreusement asper%e par les
pompiers. &utour d(eu", il n(/ avait !ue des murs
noircis, des meu)les )rQls O c(tait une vision de
cauc*emar devant la!uelle les enfants restrent
un moment fi%s. Ruis, se ressaisissant, ils
avancrent en patau%eant :us!u( la pice du
fond !ui avait dQ ;tre une c*am)re couc*er.
Seul meu)le par%n par le feu, une %rande
armoire ancienne tait l, sa%ement appu/e
contre la cloison.
Nick siffla O
Tut alors# Hela ne va pas ;tre facile
pousser#...
&u premier essai, le meu)le massif ne
)ou%ea pas d(un !uart de centimtre. &lors No'l
eut l(ide de d)la/er le par!uet sous les pieds du
)a*ut et, aprs un nouvel effort, l(norme masse
dai%na se dplacer de !uel!ues centimtres.
$n moment plus tard, les enfants taient en
na%e mal%r le froid !ui r%nait dans ce taudis
ouvert tous les vents. Mais leur peine n(avait
pas t dpense en vain O dans la paroi ainsi
07
dmas!ue, apparaissaient les contours d(un
petit placard mural, !ue l(armoire dissimulait
:us!u(ici. 9ite, la clef#
. 2a voici. Rourvu !ue ce soit la )onne#
Mais le )less ne les avait pas tromps O la
clef entra dans la serrure, tourna sans effort, et le
panneau, en s(ouvrant, dmas!ua une petite
nic*e peu profonde, coupe en deu" par un
ra/onna%e *oriGontal. Sur ce dernier se trouvait
une )o-te en mtal, ferme par un lasti!ue. Bien
d(autre dans le minuscule placard.
Nick s(tait empar de la )o-te et s(appr;tait
la %lisser sous sa veste lors!ue le faisceau de sa
lampe claira l(entre de l(appartement O dans le
c*am)ranle demi dtruit par le feu, il vit trs
nettement s(encadrer le visa%e d(un ;tre *umain...
05
CHAPITRE III
Une pur!ui"e dan! le! d#c$%re!
2E BUA2E=E du %ar+on fut immdiat O il
tei%nit la lampe, et comme No'l, %ui ne
s(tait rendu compte de rien, protestait, il lui
pressa le )ras pour le faire taire et lui c*uc*ota
trs vite O &ttention, il / a !uel!u(un# $n
moment, ils restrent immo)iles dans cette
o)scurit mena+ante, ne sac*ant
0>
!ue faire. 2(*omme )lo!uait la porte, ils
taient donc prisonniers. 2eurs oreilles
)ourdonnaient, leur c,ur co%nait tout rompre.
& tout instant, ils redoutaient de sentir la main de
l(inconnu se poser sur eu".
Soudain le planc*er cra!ua et, ds lors, ils
furent certains !ue l(*omme avan+ait II fallait
a%ir vite.
Nick se souvint alors !ue la cloison sparant
la c*am)re o@ ils se trouvaient de l(appartement
voisin tait en partie dmolie O !u3allait ;tre leur
sortie de secours# Il a%rippa la main de No'l et,
tant )ien !ue mal, ils reculrent ensem)le
:us!u(au fond de l(appartement, tKc*ant de faire
le moins de )ruit possi)le. & tKtons, les deu"
%ar+ons retrouvrent l(ouverture dans la!uelle ils
se %lissrent en un clin d(,il. $n )ref clair de la
lampe de poc*e leur permit d(apercevoir un
couloir dans le!uel ils s(en%ouffrrent, )utant
)ientt sur une marc*e d(escalier. Sans doute
auraient-ils pu descendre par l, mais mieu"
valait mettre entre eu" et l(*omme une distance
encore plus sQre.
s
04
$tilisant les issues prati!ues par l(incendie,
tantt montant, tantt descendant les ta%es,
Nick et No'l traversrent ainsi tout un pKt
d(immeu)les. Mais leur lan fut )rus!uement
frein, car ils venaient d(arriver au )ord du vide
cr par l(effondrement d(un mur entier.
Stop# ordonna No'l. $n pas de plus et nous
tom)ions dans la rue...
. ... et plus vite !ue par l(escalier,
ac*eva Nick.... +a fait frissonner.
No'l lui fit si%ne de se taire un instant et
d(couter. Mais le silence tait total, si )ien !ue
Nick conclut O
P(ai )ien l(impression !u(on l(a sem#
. Pe le crois aussi. Bevenons en arrire et
prenons le premier escalier venu.
&prs une descente la)orieuse dans les
)oulis, les deu" cousins prirent pied dans un
couloir som)re, au )out du!uel se dessinait un
rectan%le plus clair. Rrs de l(entre )ante, Nick
avan+a prudemment la t;te O
Rersonne. ?n peut / aller# 2es deu"
fu%itifs se trouvaient maintenant dans une petite
rue mal claire,
16
!ui leur parut totalement inconnue. N(a/ant
pas la moindre envie de s(attarder dans ce
!uartier dsert et sinistre, ils c*oisirent une
direction au *asard et se mirent courir. Ruis,
peu peu, leur allure se ralentit O le dan%er
sem)lait pass et leur souffle se faisait court.
C(ailleurs, No'l crut reconna-tre les lieu" O
He passa%e voQt ne te dit rienJ
. Rossi)le. Iu crois !ue nous sommes dans
la )onne directionJ
. Pe crois. En prenant %auc*e, nous nous
diri%erons vers le centre.
Ceu" minutes plus tard, ils d)ouc*rent en
effet sur une rue )ien claire, lar%e et au"
trottoirs encom)rs de passants.
?uf# soupira Nick. P(avoue n(avoir :amais
vu des visa%es *umains avec autant de plaisir#
. Pe pourrais en dire autant , dit No'l
dont la %or%e commen+ait peine se desserrer.
Ils n(eurent aucun mal retrouver leurs
)ic/clettes, !u(ils enfourc*rent au
11
plus vite, pour se diri%er toute allure vers la
rue des Pardins.
Il tait seulement sept *eures moins le !uart
!uand ils arrivrent la villa O cette e"pdition,
si lon%ue en apparence, n(avait pas dur une
*eure#
Rarfait# ?n a encore le temps d(e"aminer le
contenu de la )o-te avant le d-ner, proposa Nick.
. Ce !uelle )o-te s(a%it-ilJ demanda M.
Benaud arriv inopinment.
D;n, Nick se mit )afouillerM il *sitait
narrer l3!uipe, ne doutant pas !ue M. Benaud
la :u%erait fort imprudente. Mais comme il
faudrait )ien un :our ou l(autre avouer la vrit, il
rflc*it un court instant, puis se lan+a avec
coura%e dans le rcit.
E* )ien, :e ne vous fais pas mes
compliments# s(e"clama Mme Benaud, venue
la rescousse. H(est de la pure folie
!ue d(;tre %rimps dans cette maison demi
effondre#
2es %ar+ons rou%irent et furent asseG
contents !ue M. Benaud prenne leur dfense O
10
Ils ont l(e"cuse d(avoir voulu tenir leur
promesse envers ce pauvre *omme !ui leur avait
confi sa clef.
. He !ue :(aurais voulu ;tre avec vous# fit
Nat*alie en :oi%nant les mains. Fa a dQ ;tre
palpitant#
Se %ardant )ien d(avouer !u(ils avaient
surtout ressenti une peur mortelle, Nick prfra
plaisanter O
Iu n(aurais :amais pu nous suivre, ma
pauvre fille# Bonde comme tu es, tu serais reste
coince entre deu" poutres#
Nat*alie resta )ouc*e )e d(indi%nation et ce
fut M. Benaud !ui reprit la parole O
2(*omme !ui vous %uettait voulait sans
aucun doute s(emparer de cette )o-te. Elle doit
contenir !uel!ue c*ose de )ien prcieu"#
Montre, No'l.
H(tait une petite )o-te mtalli!ue trs
ordinaire, demi rouille, entoure d(un
lasti!ue.
&lors, on l(ouvreJ s(impatienta Nick.
. $ne minute, s(il te pla-t, demanda M.
Benaud. P(aimerais d(a)ord savoir ce !ue
Naptiste 2edou" vous a dit.
11
18
. ?*# des c*oses trs va%ues, rpondit
No'l. Il nous a demand d(aller prendre ce !ue
contenait le placard, puis il a murmur des
paroles peu prs incompr*ensi)les.
. Rardon, tu e"a%res# protesta Nick. Il a
trs nettement prononc O 9ous essaiereG
de faire !uel!ue c*ose pour... &prs !uoi, :(ai
cru saisir un prnom comme Bo)ert ou Bo%erM
:(ai mal entendu.
. H(tait Ben, intervint No'l. Hela a t
son dernier mot O Ben.
. Cans ces conditions, dit Mme Benaud, si
Naptiste 2edou" vous a vraiment demand de
faire !uel!ue c*ose pour ce Ben , il est
vident !ue vous deveG conna-tre l(o):et !u(il
vous a confi.
. Irs :uste, dit M. Benaud. H(est
dcid, on l(ouvre.
Csireu" de ne pas perdre une miette du
spectacle, les enfants le serraient de si prs !ue
M. Benaud eut du mal ter le couvercle. Mais
!uand enfin il / parvint, cin! o*# stupfaits
et d+us s(levrent la fois.
1<
?n a ris!u nos vies pour +a# fit Nick,
t*Ktral.
Houc*e sur un lit de coton, une simple
ampoule de verre, emplie d(un li!uide :aunKtre,
les nar%uait.
Rour +a#... rpta No'l en c*o.
17
CHAPITRE I&
L'enfan" !an! n$
&RBVS un moment de silence a*uri, c*acun
se mit e"primer son opinion avec plus ou
moins de v*mence.
He n(est pas possi)le, cet *omme s(est
mo!u de vous# s(e"clama Nat*alie d+ue.
- SQrement pas. Cans l(tat o@ il tait, on n(a
pas envie de plaisanter , assura
No'l.
15
Nick cac*a son propre dsappointement sous
une mo!uerie O
&* # a*# ma c*re petite s,ur s(attendait
voir para-tre un trsor fa)uleu"#
. P(avoue, dit Mme Benaud, !ue :e pensais
dcouvrir !uel!ue c*ose de plus intressant !ue
cette ampoule. Lue peut-elle )ien contenirJ
. Reut-;tre un e"plosif ou un poisonJ
su%%ra Nat*alie avec une mine effare.
Son pre *aussa les paules O Rlutt
invraisem)la)le. He li!uide :aune para-t )ien
inoffensif.
. Rourtant, remar!ua No'l, n(ou)lions pas
!ue Naptiste 2edou" a voulu retourner dans sa
maison en flammes pour aller la c*erc*er. Hette
ampoule prsente donc forcment un %rand
intr;t#
. Mais :(/ pense I s(e"clama Mme Benaud.
Ne vous serieG-vous pas tromps d(o):etJ
. Impossi)le, affirma No'l. 2e placard
ne contenait rien d(autre !ue cette )o-te.
. Conc, conclut M. Benaud, c(est de

1>
cette ampoule d(aspect insi%nifiant !ue
voulait s(emparer l(*omme !ui vous %uettait.
Luelle valeur peut-elle donc avoir ses /eu"J
Nat*alie, !ui avait le neG pres!ue sur
l(ampoule, s(e"clama O
Be%ardeG, il / a un numro mar!u sur le
verre O c(est le *uit#
. Nous voil )ien avancs# mau%ra
Nick.
En*ardie par sa petite dcouverte, Nat*alie
poursuivit sans plus s(occuper des %ro%nements
de son frre O
Et :e trouve !ue +a ressem)le, en plus %ros,
au" ampoules de vitamines !ue :(ai prises l(*iver
dernier.
Nick )ondit O
Rour une fois, tu n(es pas trop );te, tu m(as
donn une ide# ?n va aller montrer cette
ampoule au docteur Dran%eon#
M. Benaud rflc*it un court instant O
Pe ne crois pas !ue Dran%eon pourrait vous
dire !uoi !ue ce soit au vu de l(ampoule. Rar
contre, ce !ue vous pouveG faire,
14
c(est la remettre au la)oratoire O l(anal/se de
son contenu vous dira e"actement de !uoi il
retourne#
Ent*ousiasmes par ce pro:et, No'l et Nick
es!uissrent un petit pas de danse, vite arr;t par
Mme Benaud O
Pe vous si%nale !u(il n(est pas !uestion
d(aller ce soir au la)oratoire tant donn l(*eure
et !ue, d(autre part, vous n(aveG pas fait...
. ... vos devoirs, ac*eva No'l. Iu viens,
NickJ
$n profond soupir fut la seule rponse de
l(interpell.
& peine le rveil eut-il sonn le lendemain
matin, !ue Nick mer%ea des couvertures et
dclara, l(air trs srieu" O
P(ai encore une ide propos de cette
*istoire d(incendie...
No'l s(tira et rpondit en souriant O
Mais, dis donc, c(est patant, tu fa)ri!ues
tes ides en dormant# Si :(tais toi l utiliserais ce
mo/en pour faire mes pro)lmes. 2e soir, tu lis
l(nonc, et le matin...
Nick *aussa les paules O

86
Iu ferais mieu" d(couter ce !ue :(ai te
dire. Iu te rappelles !ue le cordonnier a parl des
souliers du %osseJ
. Nien sQr#
. &lors, ne crois-tu pas !u(il faudrait
s(occuper de savoir !ui est ce %osseJ No'l
clata de rire O
. C'est +a, ton ideJ &*# a*# a*# elle n(est
pas %niale# 2e plus mina)le des dtectives /
aurait pense sans avoir )esoin de passer une nuit
)lanc*e, mon vieu"# Rour rsoudre l(ni%me, il
faut c*erc*er conna-tre l(entoura%e de Naptiste
2edou" et voir s(il n(a pas dans sa famille un
certain Ben. Pe ne voudrais pas te ve"er, mais
tout de m;me, c(est lmentaire#
. Non, )on, )ou%onna Nick ve". Iou:ours
est-il !u(au:ourd(*ui on pourrait peut-;tre rendre
visite 2edou" l(*pitalJ
. ...?ui, condition !u(il soit en tat de
nous recevoir et de nous rpondre.
Iout en devisant, No'l et Nick avaient fait
leur toilette et s(taient *a)ills. $n peu plus
tard, ils descendirent la cuisine
81
prendre leur petit d:euner. Nat*alie tait
d: atta)le, les c*eveu" )ouriffs et les /eu"
pleins de sommeil. Iandis !ue Mme Benaud
faisait %riller les toasts, Nick s(clipsa et revint
avec le :ournal !ue le facteur avait dpos dans
la )o-te au" lettres. Il dplia les feuillets et
s(cria )ientt O
II / a un %rand article sur l(incendie, avec
p*otos l(appui#
Renc* sur son paule, No'l dsi%na du
doi%t un entrefilet et lut *aute voi" O
& la suite de ce dsastre, des diGaines de
familles sont sans a)ri. Rar contre, on ne dplore
!ue trs peu de victimes. 2a plus %ravement
atteinte est M. Naptiste 2edou", K% de
cin!uante-*uit ans, !ui e"erce le mtier de
veilleur de nuit. Homme il c*erc*ait
imprudemment rentrer dans son lo%is en
flammes, une poutre est tom)e sur lui.
Dravement )rQl, il a dQ ;tre transport
d(ur%ence l(*pital Saint-2uc 2/on. ?n ne
dsespre cependant pas de le sauver.
. 2e pauvre *omme# commenta Mme
Benaud.

80
Nat*alie ne dit rien, mais trouva !ue ses
tartines avaient moins )on %oQt.
Iu vois, No'l, s(cria Nick. Naptiste est
2/on, et dans un tat %rave O pas !uestion d(aller
lui demander des claircissements#
Sur le c*emin du l/ce, Nick, !ui avait eu le
temps de rflc*ir, fit de nouvelles propositions O
Pe sors onGe *eures, ce matin. P(ai envie
de retourner sur les lieu" de l(incendie
81
et de c*erc*er des rensei%nements sur cet
enfant. Pe pourrais, par e"emple, m(adresser au"
commer+ants voisinsJ
No'l fron+a les sourcils O
Pe ne pourrai pas aller avec toi, :e ne sors
!u( midi. Mais, tant pis, tu as raison, mieu" vaut
faire vite.
Nick a:outa pour le consoler O
Et puis, ce soir, nous irons ensem)le au
la)oratoire. He sera le %ros morceau.
. Entendu.
Rarmi les )outi!ues du fau)our% des Hlercs
!ui n(avaient pas t dtruites par le feu, Nick
n(eut pas %rand c*oi" O il restait en tout et pour
tout une picerie et une )oulan%erie.
?r, seule la )oulan%re lui donna un
rensei%nement, asseG mince il est vrai O depuis
!uel!ues semaines, c(tait un %amin de si" ou
sept ans !ui venait c*erc*er le pain de Naptiste.
Mais elle i%norait a)solument !ui il tait et d(o@
il venait.
Befusant de se contenter de si peu, Nick
retourna c*eG le cordonnier. Cs

88
!u(il ouvrit la porte de l(c*oppe, l(artisan
leva la t;te O
Non:our, %aminM !u(est-ce !ui te ramne
dans ces para%esJ
. Non:our, monsieur. Pe suis revenu parce
!ue, *ier, vous nous aveG parl du petit %ar+on
de Naptiste 2edou". & prsent !u(il doit ;tre seul,
nous voudrions faire !uel!ue c*ose pour lui. ?@
pourrions-nous le rencontrerJ
2e cordonnier se %ratta la t;te O
Rour +a, mon %ar+on, :e n(en sais ma foi
rien. Pe ne saurais m;me pas te dire si ce petit-l
tait de sa famille.
2e visa%e de Nick e"primait une telle
dception !ue le cordonnier su%%ra O
Rour!uoi ne vas-tu pas demander la
concier%eJ Elle est :ustement l en train
d(essa/er de retrouver !uel!ues affaires au
milieu des dcom)res.
Nick remercia et s(lan+a vers l(ancien
immeu)le de Naptiste 2edou", o@ il trouva en
effet la concier%e, de)out au milieu de sa lo%e
encom)re de %ravats.
Si c(est pas mal*eureu"# Si c(est pas
mal*eureu"# soupirait la pauvre femme.
8<
Elle n(avait pas vu Nick !ui, %;n, aurait
)ien voulu frapper pour annoncer sa prsenceM
mais il n(/ avait plus de porte. &ussi se contenta-
t-il d(un sonore )on:our, madame # !ui fit
sursauter la concier%e.
Est-ce !ue :e peu" vous aiderJ proposa
aima)lement Nick.
. Iu es )ien %entil, mon %ar+on, mais est-ce
!ue :e sais ce que :e c*erc*e, seulementJ Puste
un petit )out de !uel!ue c*ose !ui serait un
souvenir. Mais comment veu"-tu, dans tout +a...
Elle n(ac*eva pas sa p*rase et montra, d(un
%este dcoura%, le sol :onc* de d)ris. Nick vit
!u(elle avait les larmes au" /eu".
?n peut tou:ours essa/er , dit-il en
s(accroupissant.
Et, pleines mains, il commen+a de d)la/er
un coin. Il avait peine travaill cin! minutes,
!u(il dcouvrit un cadre dans le!uel la p*oto tait
encore intacte. Nick la tendit la concier%e !ui
s(en saisit avec :oie O
&*# tu ne peu" pas savoir le plaisir
87
!ue tu me fais, mon %ar+on# H(est ma p*oto
de marie, avec mon pauvre vieu" Marcel en
soldat... He !ue :e suis contente#
Nick la re%arda un instant, tout mu, puis
revint la raison de sa prsence ici O Naptiste
2edou". Se remettant fouiller parmi les
dcom)res, il demanda O
H(est )ien ici !u(*a)itait le )lessJ
. E* oui, le pauvre *omme# Il demeurait
au troisime, avec le petit Aran+ois.
Nick se redressa O
&*# il avait un petit %ar+onJ
. He n(tait pas son fils, mais un %amin
de si" ou sept ans !u(il avait pris comme +a, par
c*arit, enfin :e ne sais pas trop. Il tait )ien
mi%non, ma foi. Il allait l(cole et !uand il en
est sorti *ier soir, aprs l(incendie,
l(assistante sociale de la mairie est venue le
c*erc*er.
Nick s(tait )ien %ard d(interrompre la
concier%eM un moment encore elle s(attendrit sur
le sort du petit Aran+ois, mais n(a:outa en fait
aucun rensei%nement nouveau.
85
Curant prs d(une *eure, Nick l(aida
fouiller les dcom)res, en retirant +a et l un
o):et intact. Luand il dut partir, la concier%e
l(accompa%na sur le pas de la porte, ou du moins
de ce !u(il en restait O
Merci encore de ta complaisance. Fa fait
du )ien de rencontrer des %ens comme toi, mon
petit#...
Nick enfourc*a son vlo, et se retourna une
dernire fois pour lui faire si%ne de la main. Ruis
il appu/a ferme sur les pdalesM il avait *Kte de
raconter No'l ce !u(il avait appris.
8>
CHAPITRE &
O' l'n c(erc(e )ran*i!
N?W2 et Nat*alie avaient cout le rcit de
Nick avec attention. Rauvre Aran+ois, soupira
Nat*alie !ui n(tait *eureuse !u(entoure de sa
famille au %rand complet, pre, mre, c*at,
nounours et )ai%neurs / compris. Si l(assistante
sociale doit s(occuper de lui, c(est peut-;tre !u(il
n(a pas de parents# ?n
84
devrait aller le voir et lui apporter des
cadeau", du c*ocolat, des )on)ons...
Nick *aussa les paules d(un air e"aspr O
Ma s,ur est un cerveau, une Xintelli%ence
lumineuse# Iu la connais, toi, l(adresse de
Aran+oisJ
. Non, mais il n(/ a !u( aller la demander
l(assistante sociale. H(est simple.
. H(est simple, reprit Nick d(un ton
susurrant pour se mo!uer de sa s,ur. Non,
vraiment, ce !ue +a peut dire comme );tises, une
fille#
2(,il rond de Nat*alie prouvait asseG !u(elle
ne comprenait pas ce !u(on lui reproc*ait et No'l
dut e"pli!uer O
9o/ons, Nat*alie, rflc*isM l(assistante
sociale ne recevra certainement pas des enfants#
. He n(est !ue +aJ fit Nat*alie. E* )ien, il
n(/ a !u( demander maman d(/ aller#
He fut au tour des %ar+ons de s(tonner O ils
n(/ avaient pas son%.
9raiment, ce !ue +a peut s(em)arrasser

<6
de rien, un %ar+on# triomp*a Nat*alie.
Mais No'l et Nick ne prirent pas le temps de
lui rpondre et se prcipitrent la cuisine o@
Mme Benaud prparait le repas.
Pe trouve %entille votre ide d(aller
rconforter le petit Aran+ois. Cs cet aprs-midi,
:e tKc*erai de rencontrer l(assistante sociale,
promit Mme Benaud,... si toutefois :e ne suis pas
o)li%e d(aller l(*pital pour me faire recoudre
un doi%t# RousseG-vous, *orri)les petites c*oses,
vous m(emp;c*eG de dcouper ce rti#
2e plan de la :ourne tait donc trac O Mme
Benaud se c*ar%eant de l(assistante sociale, No'l
et Nick n(eurent plus, la sortie du l/ce, !u(
apporter l(ampoule au la)oratoire.
Ils espraient )eaucoup de cette anal/seM
aussi leur dception fut-elle %rande de s(entendre
dire !u(il faudrait en attendre deu" :ours le
rsultat.
Iu te rends compte, )ou%onna Nick sur le
c*emin du retour, pendant deu"
<1
:ours on ne va rien savoir de nouveau.
. Rardon, rtor!ua No'l, peut-;tre
Aran+ois pourra-t-il nous raconter )eaucoup de
c*oses.
. Reu*# fit Nick dcidment de mauvaise
*umeur, c(est un %amin de si" ansM il ne saura
rien. Et, en plus, rien ne dit !ue maman aura le
rensei%nement.
Cs !u(ils poussrent la %rille de la maison,
Nat*alie se prcipita vers eu" O
Maman a russi 1 Maman a russi# Il
s(appelle Nalmont# Aran+ois Nalmont# Et il a t
plac, *ier soir, dans une ferme tout prs d(ici.
?n peut aller le voir demain#
Ils entrrent dans la maison o@ Mme Benaud
les attendait.
Est-il orp*elinJ demanda No'l pour !ui
cette !uestion ravivait de douloureu" souvenirs.
. ?rp*elin de mre, mon c*ri, rpondit
Mme Benaud en lui )ouriffant %entiment les
c*eveu". Luant son pre, il ne peut
momentanment pas s(occuper de luiM et :(avoue
!ue cela m(a sem)l )iGarre, car :(ima%ine mal un
pre !ui ait
<0
mieu" faire !ue s(occuper de son petit
%ar+on. Mais :e n(ai pu o)tenir aucun
claircissement sur cet a)andon O l(assistante
sociale a refus de m(en dire plus.
. Maman, tu es le meilleur de nos
en!u;teurs# affirma Nick en em)rassant Mme
Benaud.
. E* )ien, messieurs, vous me vo/eG ravie
du compliment. & prsent, a/eG l(ama)ilit
de %oQter, puis de monter en vitesse faire vos
devoirs O ainsi votre :ourne de demain sera
entirement li)re pour rendre visite Aran+ois.
Non sans avoir pouss un triple et
assourdissant *ourra# , les enfants se rurent
la cuisine, o@ ils %oQtrent de fort )on apptit
tout en )avardant.
Rour une fois d(accord, ils dcidrent de
mettre leurs conomies en commun, afin
d(ac*eter un cadeau Aran+ois.
Cans le car poussif !ui les menait
H*avannes, les deu" cousins dc*iffraient
c*a!ue )orne kilomtri!ue, tant ils redoutaient
de man!uer leur arr;t. &ussi ne pr;taient-ils
aucune attention Nat*alie
<1
!ui, aprs avoir rsist lon%temps, en profita
pour cder l(envie d(ouvrir le pa!uet contenant
le cadeau. He camion de laitier tait si tentant
avec ses petits )idons#
2e )us c*oisit, *las# ce moment pour
stopper en pleine campa%ne.
2es Irois Aermes# annon+a le c*auffeur.
. Mais... mais, )%a/a No'l, ce n(est pas
H*avannes, ici#
2(endroit tait dsert, sans une maison
l(*oriGon.
Non, H*avannes est plus loin, mais pour
les Irois Aermes, c(est ici !u(il faut descendre.
9ous preneG ce c*emin et vous faites deu"
kilomtres, pas plus.
Interlo!us, les enfants n(osrent cependant
pas insister et !uittrent leur place. No'l et Nick
sautrent sur le )ord de la route, tandis !ue la
mal*eureuse Nat*alie, le pa!uet dfait serr sur
son estomac, descendait avec prcaution pour ne
pas perdre les )idons de lait.
&llons, petite, dp;c*e# P(ai un *oraire
tenir, moi#
2a portire cla!ua sur Nat*alie rou%e

<8
de confusion et le car repartit en ca*otant,
laissant les enfants seuls sur le )ord de la route,
va%uement in!uiets l(ide !ue le c*auffeur
s(tait peut-;tre tromp.
Ras un panneau n(annonce les Irois
Aermes, remar!ua No'l.
. Rrenons tout de m;me le c*emin !u(il
nous a indi!u, dit Nick. Marc*er aura au moins
l(avanta%e de nous rc*auffer O il fait rudement
froid ici# &lleG, dp;c*e-toi, mali%ne# Iu nous

<<
fais perdre du temps avec tes );tises#
2es %ar+ons commencrent marc*er, tandis
!ue Nat*alie, les doi%ts %ourds, refaisait tant
)ien !ue mal un *orri)le pa!uet. Elle les
re:oi%nit en courant, peu soucieuse de rester
seule dans cette campa%ne dserte.
$n lon% moment, ils suivirent un c*emin
troit et tortueu" !ui traversa d(a)ord un petit
)ois, puis serpenta entre des c*amps la)ours.
Cs dsespraient de :amais revoir une maison
!uand, soudain, apparut une %rosse ferme au
dtour d(un )os!uet. Cans la %rande cour, tout
paraissait dormir, mais l(arrive des trois N
dclenc*a une srie de )ruits divers,
miaulements, meu%lements, a)oiementsM un petit
veau sortit m;me une t;te curieuse de l(arrire
d(une camionnette arr;te devant la maison.
$ne ro)uste et s/mpat*i!ue fermire,
occupe faire sa lessive dans un %rand )assin
de pierre, vint la rencontre des visiteurs en
essu/ant ses )ras sur son %rand ta)lier.
Mme Ceneu", sans douteJ Non:our,

<7
madameM :e m(appelle No'l Benaud. Nous
venons rendre visite Aran+ois Nalmont, si cela
ne vous dran%e pas.
. &*# c(est pour lui !ue vous veneGJ
Rauvre petit Aran+ois...
. Il est maladeJ !uestionna Nat*alie,
in!uite.
. Non, pas malade, mais triste, tou:ours si
triste... Impossi)le de lui arrac*er m;me un
sourire, et il n(a pourtant !ue si" ans O il devrait
)ondir et c*anter, cet K%e-l#
. He n(est pas %ai d(;tre orp*elin, fit
doucement No'l.
. Iu as raison, petit, dit la )rave
femme, mais, tu sais, :e ne demanderais !u( le
ca:oler, moi. &u lieu de cela, il se referme
comme un escar%ot ds !u(on l(approc*e. Mais
entreG donc, il ne fait pas )on rester de*ors.
Elle les fit pntrer dans une vaste cuisine o@
les accueillit la )onne c*aleur d(un fourneau
ronflant.
Pe vais c*erc*er le petit, dit la fermireM il
doit ;tre en train de faire sa sieste.

<5
Elle sortit, puis rentra pres!ue aussitt dans
la pice, la mine in!uite O
II n(est pas dans sa c*am)re#
Elle poussa vivement la porte de la c*am)re
voisine o@ deu" *ommes discutaient
Cis donc, Emile, tu n(as pas vu le petit
Aran+oisJ
. Ras vu depuis le repas , rpondit une
%rosse voi" d(*omme.
Mme Ceneu" lissait son ta)lier d(une main
nerveuse O
?@ peut-il )ien ;tre pass, ce sacripantJ
Rourvu !u(il ne lui soit rien arriv...
. Nous allons vous aider le c*erc*er ,
proposa No'l.
2es enfants fouillrent l(ta)le, la %ran%e
foin et :us!u(au poulaillerM de son ct, Mme
Ceneu" passait en revue les diffrentes pices de
la maison, ouvrait placards et armoiresM en vain.
Ce la cave au %renier, Aran+ois demeurait
introuva)le.
?@ pouvait ;tre le petit %ar+on tristeJ
Il a dQ partir dans la campa%ne, et
<>
il s(est %ar, murmura la fermire an%oisse.
& moins !u(il ne se soit enfui...
2a rec*erc*e continua de*ors, mais tout en
arpentant les c*amps et le petit )ois, les trois
cousins se rendaient compte de l(inutilit de leurs
efforts O si Aran+ois voulait s(enfuir, il e"istait
mille cac*ettes o@ pouvait se dissimuler un
enfant de sa taille. C(ailleurs, la fermire avait
)eau crier tous les c*os le nom de son :eune
pensionnaire, rien ne rpondait.
2e %roupe des Benaud et de Mme Ceneu"
rentra dans la cour au moment-o@ M. Ceneu"
raccompa%nait sa camionnette son visiteur, un
)ouc*er venu de la ville.
9ous aveG retrouv Aran+oisJ demanda
M. Ceneu".
Mme Ceneu" secoua la t;te, n(a/ant m;me
plus la force de parler. Mac*inalement, ils
re%ardaient la camionnette s()ranler !uand,
soudain, No'l s(lan+a et fit si%ne au c*auffeur
de stopper. Il sauta prestement dans le v*icule
et

<4
poussa pres!ue aussitt un cri de triomp*e O
Pe l(ai trouv# Il tait ct du veau...
$n petit %ar+on )lond, trs pKle et l(air
penaud sortit de la camionnette. Mme Ceneu" se
prcipita pour le serrer dans ses )ras O
Iu m(as fait peur, ni%aud# Iu t(ennuies
donc tant, ici, !ue tu veuilles retourner la villeJ
. Pe... Pe voulais retrouver mon ami
Naptiste, *o!ueta Aran+ois dans un san%lot.
. Il est l(*pital, mon petit, tu ne l(aurais
m;me pas trouv, dit la fermire en lui caressant
la t;te. Iu le reverras !uand il sera %uri. &llons,
viens, :e vais prparer un )on %oQter pour
nous remettre de ces motions.
$n moment plus tard, Nick, No'l et Nat*alie
taient atta)ls avec Aran+ois devant un
succulent %oQter. H*acun mordait de )el apptit
dans les tartines de %ros pain de campa%ne, sauf
Aran+ois, !ui ne touc*ait rien. I;te )asse, les
/eu" fi"s

76
sur le sol, il demeurait immo)ile et
silencieu".
Nat*alie eut une inspiration su)ite O
Cis, Aran+ois, tu veu" m(emmener voir
l(ta)leJ
Aran+ois leva la t;te. $n l%er sourire passa
au fond de ses /eu" tristes et il tendit la main O
Pe veu" )ien.
Bavie de cette amiti spontane, Nat*alie
prit la main de l(enfant et sortit avec lui, non sans
avoir adress son frre et son cousin un
re%ard lo!uent O elle saurait profiter de
l(occasion pour poser Aran+ois des !uestions
pertinentes.
71
CHAPITRE &I
L'incnnu du pe"i" %i!
I2 A&22$I repartir cin! *eures et demie, le
dernier car pour Nrunires s()ranlant si"
*eures. C(ailleurs, de retour de sa tourne dans
les ta)les, Nat*alie n(avait encore rien pu
raconter et les deu" %ar+ons avaient *Kte de
l(interro%er. Elle avait con!uis Aran+ois, !ui ne
cessait de

70
lui sourireM et peut-;tre lui avait-il fait des
confidences.
&/ant remerci leurs *tes et promis
Aran+ois de revenir )ientt, les trois Benaud
affrontrent le c*emin du retour dans le froid et
la nuit tom)ante. & peine avaient-ils fait di" pas
!u(clatait la curiosit de Nick O
&lors, Nat*alie, raconte# Lu(est-ce !ue tu
as fait avec Aran+oisJ
. E* )ien, voil, rpondit Nat*alie
placide. Aran+ois m(a d(a)ord montr les lapins,
puis les poules...
. ... 2es moutons, les coc*ons et les
vac*es, coupa Nick e"aspr. Et alors, tu crois
vraiment !ue c(est +a !ui nous intresseJ
9e"e, Nat*alie )aissa la t;te et pin+a les
lvres O
H(est )onM :e ne dirai plus rien, puis!ue tu
te mo!ues de moi.
. &llons, Nat*alie, fit No'l plus *a)ile, tu
sais )ien !ue nous sommes suspendus tes
lvres. Conc, il t(a montr les animau", et aprsJ
. E* )ien aprs... :e dois dire !ue :e
71
lui ai donn le camion O alors, )ien sQr, il m(a
saut au cou.
. He toupet# s(indi%na Nick. Nous
aussi on aurait russi l(amadouer, comme
+a# Iu n(es pas plus forte !ue nous, dans ces
conditions#
. Si, puis!ue moi :e n(ai pas ou)li le
camion# rtor!ua Nat*alie. Et :e suis surtout plus
mali%ne !ue vous parce !ue Aran+ois m(a confi
une partie de son secret O son papa est dans un
endroit asseG spcial, o@ il est a)solument
interdit d(emmener des enfants. Et,
mal*eureusement, il est o)li% d(/ rester asseG
lon%temps.
. &u lieu de nous faire lan%uir, dis-nous
tout de suite o@ il est# s e"clama Nick.
. Mais :e ne sais pas# Luand :(ai voulu
l(interro%er, Aran+ois est devenu carlate,
comme si... comme s(il avait *onte.
Nick se frappa le front avec ra%e O Et
voil# Hette fille stupide avait l(occasion
d(o)tenir un rensei%nement important et elle le
laisse...

78
Il fut interrompu par des appels lancs
derrire eu" O
Nat*alie# Nat*alie# Ion c*arpe# Iu l(as
ou)lie#
H(tait Aran+ois. Il sem)lait )out de souffle
et Nat*alie courut vers lui pour lui par%ner les
derniers mtres. Elle le remercia, puis, comme il
faisait pres!ue nuit, proposa O 9eu"-tu !ue :e te
raccompa%ne un peu, au moins pour traverser le
petit )oisJ
$n sourire reconnaissant illumina le visa%e
de Aran+ois.
En vrit, Nat*alie n(tait pas )eaucoup plus
rassure !ue le petit %ar+on dont elle tenait la
mainM mais elle n(avait pas voulu s(a)aisser
demander l(aide de No'l et Nick !ui l(avaient
re%arde partir d(un ,il %o%uenard, sac*ant
pertinemment !u(elle mourait de peur.
2ors!u(ils eurent franc*i le petit )ois,
Nat*alie em)rassa Aran+ois !ui fila comme une
flc*e vers la fermeM sa petite sil*ouette se
dtac*ait avec nettet sur un fond de ciel encore
clair.
Bassure sur son sort, Nat*alie allait
7<
faire volte-face pour re:oindre No'l et Nick,
!uand soudain elle vit un *omme se dtac*er de
l(om)re des ar)res et aller vers Aran+ois. Elle
s(attendait ce !ue le petit %ar+on s(enfuie, mais,
au contraire, il sauta au cou de l(*omme !ui le
serra contre lui. Ils restrent un lon% moment
em)rasss, puis ils s(loi%nrent ensem)le, la
main dans la main.
Nat*alie se retourna... et faillit *urler de
terreur O il / avait deu" om)res derrire elle#
Mais elle reconnut )ien vite No'l et Nick.
9ous aveG vuJ 9ous aveG...J )%a/a-t-elle.
. ?ui, oui, ne te fati%ue pasM on a )ien vu ce
!ui s(est pass, depuis le d)ut O on t(avait suivie
pour voir comment tu te comportais dans le
noir.
No'l, !ui avait fait !uel!ues pas en avant, les
appela doucement O
9eneG par ici, on les voit encore#
En effet, l(*omme et Aran+ois marc*aient
travers c*amps, vitant avec soin la Gone de
lumire pro:ete par la maison. Ils entrrent
)ientt dans une
77
75
vieille remise a)andonne, dont la porte se
referma sur eu".
E* )ien, s(e"clama Nick, c(est plutt
)iGarre#
. NiGarre... ou trop clairJ demanda No'l.
Nous savons !ue Aran+ois n(a au monde !ue son
pre et Naptiste. ?r, Naptiste est sur un lit
d(*pital. Conc, cet *omme, vers !ui Aran+ois
s(est prcipit avec tant de :oie, est...
. ... son pre# souffla Nat*alie stupfaite.
Mais, pourtant, Aran+ois m(avait dit !ue son
pre serait o)li% de rester lon%temps sans le
voirJ
. Pustement, mali%ne# fit Nick. N(as-tu pas
vu comme ils ont vit la ferme des Ceneu"J
H(est clair, cet *omme se cac*e# Mais pour!uoiJ
. Si" *eures moins di"# s(e"clama
No'l atterr. Nous n(aurons :amais le car# &lleG,
filons#
He fut une course folle par le petit c*emin,
puis sur la route luisante de pluie !ui descendait
vers H*avannes, c*acun des %ar+ons tirant
Nat*alie par la main. Aati%us, essouffls, ils
reprirent

7>
enfin coura%e en apercevant les lumires de
l(a%%lomration... )ien tort, d(ailleurs, car le
dernier )us venait de dmarrer I
2e proc*ain part demain matin , leur dit
l(picire.
2es enfants se re%ardrent, atterrs O si"
kilomtres pied par ce temps, +(allait ;tre
c*armant# Et !ue diraient les parents de la
rentre tardiveJ
Ils s(loi%naient, t;te )asse et tra-nant les
pieds, !uand la commer+ante, apito/e, les
rappela O
&ttendeG, +a va peut-;tre s(arran%er# 9oil
mon camion de limonade !ui passe O le livreur ne
refusera sQrement pas de vous emmener, c(est
son c*emin.
Ils taient sauvs.
74
CHAPITRE &II
Une du%le r#+#la"in
2E 2ENCEM&IN matin, les trois N... arrivrent
la ta)le du petit d:euner avec d(asseG pauvres
mines, n(a/ant pas asseG dormi. Iard dans la
soire, ils avaient c*uc*ot dans leur c*am)re,
essa/ant de rsoudre le pro)lme de l(inconnu du
petit )ois. Etait-il le pre de Aran+oisJ Et, dans
ce cas, pour!uoi se cac*ait-ilJ N(tait-il
56
pas normal !u(il vienne voir son petit
%ar+onJ
2es enfants n(avaient pu trouver de solution,
mais ils sentaient !u(il / avait derrire cela
!uel!ue c*ose dYtran%e, un secret parta% entre
l(*omme et Aran+ois. &ussi, estimant !ue ce
secret, dcouvert par *asard, ne leur appartenait
pas, avaient-ils dcid de ne pas en souffler mot
la maison.
Ils )Killaient au-dessus de leur tasse de
c*ocolat, l(,il papillotant et l(esprit em)rum,
lors!u(une e"clamation de M. Benaud les
rveilla O
Fa alors# 9otre Nalmont a les *onneurs des
:ournau"# Enfin, !uand :e dis les *onneurs...
Mais couteG plutt O
$N RBIS?NNIEB S(U9&CE CE 2& M&IS?N
C(&BBZI.
$n certain Ben Nalmont, trente-trois ans,
dtenu la prison de Nrunires depuis deu"
mois, s(est sauv *ier matin alors !u(un
%endarme tait venu le prendre pour le conduire
c*eG le :u%e d(instruction. H(est en traversant le
:ardin pu)lic !ue Nalmont a fauss compa%nie

51
au reprsentant de la loi. 2es rec*erc*es
aussitt entreprises pour le retrouver sont
demeures vaines.
2es enfants s(taient prcipits pour lire par-
dessus l(paule de M. Benaud. Cs la lecture
ac*eve, No'l s(e"clama O
E* )ien, voil# nous savons prsent !ui
est le fameu" Ben pour !ui Naptiste 2edou"
voulait !ue nous fassions !uel!ue c*ose. Il s(a%it
de Ben Nalmont, le pre de Aran+ois# [
Nat*alie tait devenue toute )lanc*e O
Mais alors... mais alors le pre de Aran+ois
est un malfaiteur, et il faudrait peut-;tre...
Nick et No'l la foudro/rent du re%ard et
elle n(ac*eva pas sa p*rase. Mme Benaud, !ui
n(avait pas pr;t attention l(e"clamation de
Nat*alie, remar!ua O
9oil pour!uoi l(assistante sociale a refus
de me rensei%ner au su:et du pre de Aran+ois O il
tait en prison# Rauvre petit enfant, comme il est
plaindre...
Nick mditait depuis un moment en se
%rattant la t;te avec perple"it O
50
Mais !u(es-ce %u Naptiste 2edou"
pouvait )ien vouloir !ue nous fassions pour un
prisonnierJ...
. Reut-;tre le comprendreG-vous
!uand vous aureG le rsultat de l(anal/se du
contenu de l(ampoule, dit M. Benaud.
. \las I nous ne l(aurons !ue ce soir,
soupira Nick. Homme il me tarde d(/ ;tre#
Riaffant d(impatience et vi)rant de curiosit,
les trois N arrivrent si" *eures pile au"
2a)oratoires Mat*ieu. 2e docteur Mat*ieu les fit
entrer aussitt dans son )ureauM sa :ovialit
paraissait teinte et son e"pression %rave et
soucieuse intimida les enfants. Il les fit asseoir,
les dvisa%eant un moment sans rien dire.
2e rsultat est-il intressant, monsieurJ
demanda Nick, %;n par cet e"amen silencieu".
. IntressantJ Ierrifiant, vous vouleG dire#
Hette ampoule, tom)e dans vos mains :e ne
sais comment, reprsente un %rave dan%er#
51
. Elle est e"plosiveJ demanda Nat*alie,
stupfaite.
2e docteur Mat*ieu ne put rprimer un
sourire O
9ous n(/ ;tes pas. Mais, en un certain sens,
c(est )eaucoup plus dan%ereu". Il s(a%it d(une
culture micro)ienne d(une e"tr;me virulence O de
!uoi donner la fivre t/p*o]de toute la ville, si
:amais son contenu tait :et la rivire#
Rtrifis sur leur si%e, les enfants ne
trouvrent pas un mot dire.
58
2e docteur Mat*ieu reprit la parole O
Pe dois a:outer !u(il m(est impossi)le de
vous restituer cette ampoule. Pe n(en ai prlev
!ue !uel!ues %outtes pour l(anal/se, et il serait
imprudent de vous laisser vous promener avec le
reste.
2e premier reprendre ses esprits fut No'l.
Il toussota d(un air %;n, puis se lan+a )ravement
dans la conversation, )ien dcid faire
comprendre au docteur Mat*ieu !u(ils n(taient
pas des empoisonneurs.
Nous ne savions a)solument pas ce !ue
contenait cette ampoule, monsieur. H(est tout
fait par *asard !ue, le :our de l(incendie du vieu"
!uartier, un )less nous l(a confie. 2(ennui est
!ue nous voudrions pouvoir la lui remettre le
:our o@ il viendra nous la rclamer...
2e docteur Mat*ieu rflc*it un instant O
EcouteG, dites votre pre de passer. Nous
discuterons ensem)le et verrons ce !ue nous
pourrons faire.
No'l, Nick et Nat*alie se retrouvrent sur le
trottoir encore un peu )erlus par
5<
cette rvlationM mais )ientt les lan%ues se
dlirent et ils se mirent parler tous la fois.
&*urissant# s(e"clama No'l. Nous prenions
Naptiste 2edou" pour un )rave *omme
inoffensif et voil !u(il cac*e dans son armoire
de !uoi empoisonner une ville entire#
. Et !ue son meilleur ami est en prison#
H(est dcidment un drle de )on*omme...,
appu/a Nick.
. ?*# ce !ue :(ai peur... , fit Nat*alie,
frissonnante.
Ils firent !uel!ues pas en silence, puis No'l
s(arr;ta )rus!uement O
Non, ce n(est pas lo%i!ue, Naptiste 2edou"
ne peut pas ;tre un mc*ant *omme. S(il avait eu
!uel!ue c*ose se reproc*er au su:et de
l(ampoule, il n(aurait certainement pas pris le
ris!ue de la confier des inconnus O il lui
suffisait de la laisser au fond de son armoire o@
personne sans doute ne serait venu la c*erc*er. .
. E"act, dit Nick. C(autant plus !ue, s(il
nous a confi l(ampoule, il n(a tout
57
de m;me pas pu ima%iner !ue nous allions
nous en servir pour donner la t/p*o]de toute la
ville#
. Conc, reprit No'l, s(il est impossi)le de
croire !u(il a voulu !ue nous fassions !uel!ue
c*ose de mal...
. ... c(est !u(il a voulu !ue nous fassions
!uel!ue c*ose de )ien, pour Ben Nalmont,
ac*eva Nick. Mais comment savoir !uoiJ
. C(une manire trs simple, dit No'l O en
allant le demander Nalmont lui-m;me, puis!ue
nous savons o@ il se cac*e #...
. Luoi... !uoi... !uoiJ... )afouilla
Nat*alie affole, vous vouleG aller voir ce
)andit... ce... Mais c(est dan%ereu". Moi, en tout
cas, :e n(irai pas#
Mais les %ar+ons ne l(entendaient pas de cette
oreille O maintenant !u(elle avait amadou
Aran+ois, Nat*alie devenait un outil
indispensa)le pour arriver :us!u( Nalmont.
Ruis!ue le petit %ar+on avait confiance en elle,
peut-;tre voudrait-il )ien lui rvler o@ se
cac*ait son pre. Sans l(aide de Nat*alie,
l(opration deviendrait )eaucoup plus difficile.
&ussi Nick,
55
nerv, commen+a-t-il par secouer
vi%oureusement sa s,ur O
Espce de petite %our...
Mais No'l s(interposa O
9o/ons, Nat*alie, tu as )ien vu comme
Aran+ois aimait son preJ He n(est donc
certainement pas un *omme cruel. Et, ima%ine
!ue ce soit un innocent, !ue nous puissions
rellement faire !uel!ue c*ose pour lui, le rendre
Aran+ois, ce serait fout de m;me domma%e de
ne pas essa/er, nonJ
Nat*alie au c,ur tendre, !ui ne pouvait
supporter l(ide d(;tre spare de ses parents et
pouvait fort )ien ima%iner le c*a%rin de
Aran+ois, fron+a les sourcils dans un effort
d(intense rfle"ion, puis se laissa apito/er O
Non, :e veu" )ien... mais vous restereG tout
le temps ct de moiJ
Ce retour c*eG eu", Nick, No'l et Nat*alie
o)tinrent un certain effet en rvlant le contenu
de l(ampoule.
Pe suis fort satisfaite !ue le docteur
Mat*ieu ne vous ait pas rendu cette ampoule#
commenta Mme Benaud. 9ous
5>
aurieG pu tom)er avec dans la rue et c(aurait
t c*armant#
. H(est curieu", fit M. Benaud, cette
*istoire de micro)es de la t/p*o]de me rappelle
!uel!ue c*ose... :(en ai d: entendu parler, ou
:(ai lu !uel!ue c*ose ce su:et...
Irois paires d(/eu" se fi"rent avec attention
sur M. Benaud.
Ne me re%ardeG pas comme +a# finit-il par
dire en riant. Pe suis incapa)le de vous en dire
plus pour l(instant. Reut-;tre cela me reviendra-t-
il par la suite...
C+us, les enfants en conclurent !u(ils ne
devaient compter !ue sur eu"-m;mes pour en
savoir davanta%e. Ils sollicitrent la permission
de retourner ds le lendemain voir Aran+ois, ce
!ui leur fut accord sans difficult.
54
CHAPITRE &III
Sur la pi!"e du pri!nnier #+ad#
2E S&MECI aprs-midi, No'l, Nick et sa s,ur
arrivrent si tt l(arr;t du car !u(aucun v*icule
n(tait encore lM pendant un !uart d(*eure, ils
sautillrent sur le trottoir, autant de froid !ue
d(impatience. 2es %ar+ons, surtout, avaient *Kte
de voir le )us arriver, car, sac*ant !ue Nat*alie
mourait de peur l(ide de rencontrer
>6
un prisonnier vad, ils crai%naient de la voir
soudain c*an%er d(avis. Rour viter !u(elle ne
re)roussKt c*emin, ils la tenaient c*acun
solidement par une main.
H(est %entil de )ien vous occuper de moi,
dit Nat*alieM mais ici vous pouveG me lKc*er, :e
n(ai pas encore peur#
2e car arriva point nomm pour par%ner
No'l et Nick, %;ns, de rpondre.
Iout au lon% du c*emin, ils se laissrent
)alloter, renon+ant parler, tant ce vieu" )us
crac*otant faisait de )ruit lui seul. Luand ils
descendirent l(arr;t, c(en tait fait O la %rande
aventure commen+ait.
Mme Ceneu" accueillit aima)lement les
visiteurs O Luelle )onne ide de revenir voir
Aran+ois# Cepuis votre premire visite, il parle
sans cesse de Nat*alie. Il va ;tre *eureu"#
Nat*alie fut asseG satisfaite de l(importance
!u(on lui accordait. Ruis, lors!ue le petit %ar+on
accourut et lui sauta au cou, il n(/ eut plus aucun
or%ueil dans son attitude O tout );tement, elle fut
mue de
>1
la tendresse !ue lui manifestait Aran+ois.
Elle se serait volontiers contente de le cKliner,
!uand un coup d(,il furi)ond de son frre lui
rappela sa mission. Rrenant la main de Aran+ois,
elle s(loi%na avec luiM puis, )rutalement, elle lui
fit face et dit de )ut en )lanc O
Iu sais, Aran+ois, :(aimerais !ue tu me
fasses conna-tre ton papa.
- Mon papaJ rpta le %amin carlate et
soudain sur ses %ardes. Mais :e ne peu" pas# il
m(a dfendu... :e veu" dire...
2(air mal*eureu", se rendant compte !u(il
s(tait tra*i, il se tut )rus!uement et )aissa la
t;te.
Ne crains rien, Aran+ois, tu peu" avoir
confiance en nous. 2(autre fois, lors!ue tu m(as
rapport mon c*arpe, nous avons vu ton papaM
et pourtant, nous n(avons rien dit, personne#
&lors, tu vois )ien#
Het ar%ument parut frapper Aran+ois, dont le
visa%e se drida un peu. 2a fillette profita
aussitt de cet avanta%e.
Nous venons en amis, dit-elle, et c(est
>0
Naptiste !ui nous envoie pour aider ton papa.
Est-il loin d(iciJ
. Non, rpondit Aran+ois sans plus se
mfier. H(est l-)as.
II dsi%nait une sorte de vallon dont le creu"
tait enva*i par une v%tation touffue. 9o/ant
!u(il *sitait encore, Nat*alie su%%ra O
Ecoute, :e vais faire si%ne mon cousin et
mon frre de me re:oindre. En attendant, tu
pourrais partir devant et demander ton papa s(il
veut )ien nous rencontrer. S(il dit oui, reviens
nous c*erc*er O nous t(attendons ici.
Aran+ois trouva l(ide e"cellenteM il partit en
courant, dvala le c*amp en pente et disparut
)ientt sous le fouillis v%tal en contre)as.
&lors, Nat*alie revint un peu en arrire et appela
No'l et Nick, !ui se ron%eaient les on%les
d(impatience.
Mais... mais !u(as-tu fait de Aran+oisJ
demanda Nick en )ondissant vers sa s,ur.
. Il est d(a)ord all demander son papa si
nous pouvions venir, rpli!ua tran!uillement
Nat*alie.
2es deu" %ar+ons ouvrirent des /eu" si
>1
normes !ue Nat*alie comprit trs vite
!u(elle avait fait une );tise.
Rar o@, par o@ est-il partiJ *urla Nick.
. Rar l , fit Nat*alie, indi!uant le vallon.
Ils s(lancrent et Nat*alie ne les rattrapa !ue
tout en )as du creu", alors !u(ils se d)attaient
dans les )roussailles.
Mais !u(est-ce !ui vous a prisJ demanda
Nat*alie. Ruis!ue :e vous ai dit !ue Aran+ois
allait revenir nous c*erc*er...

>8
No'l leva les /eu" au ciel O
Ecoute, Nat*alie, rflc*is un peul Iu crois
vraiment !u(un prisonnier vad, donc un
*omme !ui se cac*e, sou*aite recevoir des
visitesJ Il fallait arriver par surprise, vo/ons l &
l(*eure !u(il est, il doit ;tre...
Nick lui fit si%ne de se taire O travers les
taillis, il venait d(apercevoir un moulin
a)andonn !ui dressait sa triste carcasse,
dsormais inutile, au )ord de l(eau.
H(est sQrement son repaire# c*uc*ota-t-il.
& ce moment, l(air tra!u, un *omme sortit
du moulin. Il :eta un )ref coup d(,il alentour et il
prenait son lan pour s(enfoncer dans les )ois
!uand Nick et No'l :aillirent des )roussailles.
Non:our, monsieur# clama No'l d(une voi"
!uel!ue peu em)arrasse par l(motion. Nous
sommes les amis de Aran+ois, envo/s par
Naptiste 2edou"#
Nalmont *sita et, crisps, les enfants crurent
un court instant !u(il allait s(lancer pour leur
c*apper. Mais, rsi%n, il *aussa les paules O
><
H(est )on... puis!ue vous ;tes l, entreG#
Il faisait froid dans le vieu" moulin dla)r
ouvert au" courants d(airM No'l, Nick et Nat*alie
%relottaient, mais ils ne savaient plus trs )ien si
c(tait cause de la temprature %laciale... ou de
leur peur. Har enfin, !ue pouvait-on attendre de
ce prisonnier vadJ Ce !uoi tait-il capa)leJ
Ai%s sur place, ils le dvisa%eaient O %rand et
ro)uste, les c*eveu" tondus, le visa%e mal ras,
il tait v;tu d(un pantalon et d(un vieu" c*andail
perc au" coudes. Il fi"ait sur ses visiteurs un
re%ard dur, mais, comme il ne faisait pas un
%este vers eu", et !u(aprs tout, en cas de dan%er,
ils auraient pu facilement s(enfuir de ce moulin
ouvert au" !uatre vents, les :eunes dtectives
retrouvrent lin peu de san%-froid.
&lors, fit Nalmont, d(une voi" rude, !ue me
vouleG-vousJ
No'l toussota, puis, s(lan+ant, dvida d(un
trait son petit discours O
9ous aider# Aran+ois a dQ vous raconter
>7
!ue Naptiste a t %rivement )rQl dans le
terri)le incendie des vieu" !uartiers. Rar *asard,
nous tions prsents lors!u(il a t emmen
l(*pital. & notre %rand tonnement, alors !ue
nous le cro/ions vanoui sur sa civire, il a
trouv la force de nous demander de faire
!uel!ue c*ose pour Ben.
. Nrave vieu" Naptiste# dit Nalmont. 2ui,
au moins, tait sQr de mon innocenceM il me
connaissait#
. Son dernier %este a t de nous
remettre une petite clef, reprit Nick O celle de la
cac*ette secrte de sa c*am)re.
Nalmont leva vivement la t;te, plein d(espoirO
Et vous aveG trouv !uel!ue c*oseJ
. $ne ampoule# fit Nat*alie *eureuse de
placer enfin un mot et !ui cet *omme
mal*eureu" devenait de plus en plus
s/mpat*i!ue.
$ne ampoule contenant une culture
micro)ienne, de t/p*o]de , prcisa No'l.
Nalmont parut stupfait.
9ous ne vo/eG pas ce !ue peut ;tre cette
ampouleJ demanda Nick impatient.
>5
. Ras le moins du monde, avoua Nalmont
en secouant la t;te. Pe suis surpris... et d+u.
Surpris parce !ue :e ne comprends pas comment
cette ampoule dan%ereuse pouvait ;tre en la
possession du )rave *omme inoffensif !u(est
Naptiste. Et d+u, parce !ue :(avais espr !u(il
s(a%issait d une preuve de mon innocence...
Mal%r lui, il tourna la t;te et adressa un
pauvre sourire Aran+ois !ui ne le !uittait pas
des /eu".
&lors, d(une manire inattendue, Nat*alie
>>
la froussarde se dtac*a du %roupe protecteur
de son cousin et de son frre, et alla se planter,
main tendue, devant le prisonnier vad.
E* )ien, moi, :e le crois, !ue vous ;tes
innocent # dclara-t-elle d3un ton convaincu.
. Iu es %entille, fillette, dit Ben Nalmont
en serrant sa petite patte avec un plaisir vident.
Mal*eureusement, cela ne suffit pas...
. Si nous savions de !uoi on vous accuse,
su%%ra Nick, nous pourrions peut-;tre...
. P(ai t arr;t sous l(inculpation de vol
d(automo)ile , rpondit som)rement le fu%itif.
Et, devant le trio attentif, Ben Nalmont
conta son *istoire.
P(tais emplo/ au %ara%e du Mont-H*a)re,
commen+a-t-il, celui !ui se trouve au croisement
de la route de Divron et de celle !ui monte au
col du H*;ne. 2e patron, M. Rrivier, est un
)rave *omme, mais il a depuis !uel!ue temps
des ennuis de sant et ne peut plus s(occuper de
son affaire comme autrefoisM il ne %re plus !ue
>4
la compta)ilit, avec l(aide d une dact/lo. &
part moi, il / avait un autre mcanicien et deu"
apprentis. Luant Naptiste 2edou", il tait
veilleur de nuit. H(est un )rave *omme solitaire,
pour !ui :e me suis tout de suite pris d(affection.
Et, lors!ue les ennuis sont venus, il m(a montr
!u(il me le rendait )ien.
II / eut un silence c*ar% d(attente, puis le
narrateur reprit d(une voi" sourde O
Pe n(avais pas me plaindre de mon sort O
mon travail me plaisait, :e %a%nais )ien ma vie et
celle de Aran+ois. Rour lui consacrer mes soires,
:(avais o)tenu un *oraire spcial, c(est--dire
!u(entre midi et deu" *eures, tandis !ue les
autres allaient d:euner, :(tais seul %ardien du
%ara%eM en revanc*e, :e partais plus tt le soir.
$n samedi de fin septem)re, :e re+us la visite
d(un trs :eune *omme, de vin%t-deu" ans
environ.
. Pe suis Bo)ert Mi%eon, dclara-t-il, et
:e viens prendre livraison de la Iriump* au
su:et de la!uelle :(ai tlp*on.
46
Rersonne ne m(avait averti de la visite de
ce client, mais :e pensai !ue c(tait un ou)li.
Cerrire le %ara%e, sur le terrain va%ue o@ sont
e"poses les voitures d(occasion, :(avais en effet
remar!u une Iriump* verte. Iandis %u :e
l(amenais, le :eune *omme m(e"pli!ua !u(il
n(avait pas essa/ la voiture.
. Iant pis, :e n(ai pas le temps, dit- il. &u
tlp*one, vous m(aveG affirm !u(elle tait en
)on tat, :e la prends.
Pe n(avais, )ien sQr, pas eu la moindre
communication tlp*oni!ue avec ce %ar+onM il
avait sans doute parl avec mon patron et me
prenait pour celui-ci. Pe n(eus pas m;me le temps
de le dtromper tant il tait press. Bavi de
trouver une voiture en si )on tat, il s(assit au
volant O
. Si les papiers sont pr;ts, :e l(emmne
tout de suiteM :(ai apport l(ar%ent.
Effectivement, les papiers taient pr;ts dans
le vide-poc*e et paraissaient en r%le. 2e
certificat de vente portait le nom du :eune
*omme O Bo)ert Mi%eon, et
41
celui du vendeur O Pean 2educ, industriel.
Conc, sans mfiance, :(acceptai l(enveloppe
contenant les cin! mille francs !u(il me remit et
le laissai partir.
. 2es cin! mille francs taient fau" # crut
deviner Nat*alie.
. Ras du toutM il s(a%issait d(un )el ar%ent,
tr)uc*ant et sonnant. H(est la voiture !ui tait
fausse, ou, pour mieu" dire, vole# Mais
attendeG, nous n(en sommes pas encore l. Conc,
:e dposai cet ar%ent dans le tiroir-caisse,
pensant le remettre M. Rrivier ds !u(il
descendrait. Mal*eureusement, il fut a)sent la
:ourne entire et comme, le samedi, la dact/lo
ne travaille pas, :e ne pus en parler personne du
)ureau. Pe !uittai donc mon travail un peu
soucieu", me promettant le lundi, la premire
*eure, d(avertir M. Rrivier.
Pe n(en eus pas le temps. 2e lundi matin,
alors !ue :e m(appr;tais me rendre au %ara%e,
un motard vint me remettre une convocation
immdiate au commissariat de police. P(eus la
surprise d(/ rencontrer Booert Mi%eon, l(*omme
la Iriump*.
40
. H(est lui, dit-il, c(est lui !ui m(a vendu
cette voiture#
P(ouvris la )ouc*e pour m(e"pli!uer.
. Inutile de protester# dit le commissaire.
Hette voiture a t voleM les papiers sont fau",
la pla!ue d(immatriculation tru!ue#
. Mais ce n(est pas moi !ui l(ai vole#
criai-:e. P(ai simplement touc* une enveloppe
!ue : ai ran%e dans la caisse#
2e commissaire fit un si%ne et M. Rrivier,
!ue :e n(avais pas vu, s(approc*a O
. Hela est, *las# fau", Nalmont. P(ai
compt la caisse samedi soir O il n(/ avait pas la
moindre trace des cin! mille francs...
P(tais perdu. & l(instant m;me, on m(croua
pour vol.
41
CHAPITRE I,
L'#+a!in
$N SI2ENHE pesant s(ta)lit dans la
%rande salle triste et froide du vieu" moulin.
Mais Nat*alie, pour !ui le rcit tait un peu
em)rouill, le rompit par ses !uestions O
Rour!uoi n(a-t-on pas arr;t Bo)ert
Mi%eonJ . Rarce !u(il n(tait vraiment pour
48
rien dans cette *istoire, affirma Ben
Nalmont. Ce )onne foi, il a cru ac*eter une
voiture en r%leM ce n(est pas sa faute s(il est
tom)e, au %ara%e sur des voleurs.
. Homment 1 s(e"clama Nick, vous
penseG donc !ue c(est M. Rrivier le voleurJ
. &)solument pasM :e suis convaincu !ue la
c*ose s(est passe en de*ors de lui. &prs avoir
lu l(annonce concernant la vente de la voiture
dans un :ournal sportif, Bo)ert Mi%eon a
tlp*on au %ara%e. & !ui a-t-il eu affaireJ &u
voleur, !ui lui a dit de passer au %ara%e entre
midi et deu" *eures. He n(tait pas );te O Bo)ert
Mi%eon me cro/ait, moi, et pas le voleur !ui me
sac*ant *onn;te, se doutait !ue :e dposerais
l(enveloppe dans la caisse...
. ... o@ il n(aurait !ue le mal d(aller la
prendre# He !ue +a peut ;tre lKc*e# s(indi%na
No'l.
. Mais on n(a donc pas interro% les autres
emplo/s du %ara%eJ demanda Nick. Har le
voleur doit / travailler, n(est-ce pasJ
4<
. Hela est plus !ue pro)a)le. Mais, mal%r
l(interro%atoire de tous les emplo/s, personne
d(autre !ue moi n(a t mis en cause.
. 9ous ne soup+onneG personneJ Ben
Nalmont eut une courte *sitation, puis rponditO
M;me si :(ai peu de s/mpat*ie pour tel ou
tel, il ne m(est pas permis de porter d(accusation
sans preuve.
. Mais n(est-ce pas pour mener votre
en!u;te personnelle et retrouver le coupa)le, !ue
vous vous ;tes c*appJ demanda No'l.
. Pe me suis c*app pour revoir
Aran+ois... et parce !u(on ne supporte pas d(;tre
en prison !uand on est innocent#
Hela avait t dit avec violence. 2es enfants
n(osaient plus )ou%er et re%ardaient Nalmont !ui,
sourcils froncs, revivait la scne de son
vasion... H(tait mercredi dernierM un %endarme
tait venu le c*erc*er dans sa cellule...
&lleG, Nalmont, de)out# ?n t(emmne au
palais de :ustice pour un interro%atoire,

47
2e %endarme sortit une paire de menottes de
sa poc*e et s(approc*a du prisonnier O
Iends tes poi%nets O c(est la r%le...
Ben Nalmont frissonna de d%oQt autant
!ue d(*umiliation au moment o@ les menottes se
refermrent avec un clic sinistre. 2e
%endarme ne prit pas %arde ce l%er recul et
poussa le prisonnier devant lui O
En route#
Nalmont s(aper+ut alors de sa c*ance O sans
doute parce !u(il avait )ou%, l(une des menottes
s(tait mal ferme et laissait sa main li)re#
& l(instant, il dcida de s(enfuir.
2e palais de :ustice tait si proc*e de la
maison d(arr;t !ue, pour / mener les prisonniers,
on n(utilisait m;me pas les four%ons cellulairesM
Ben Nalmont savait donc !u(avec ce %endarme
)onasse pour toute escorte, il allait lon%er pied,
durant deu" cents mtres, le :ardin pu)lic. 2e
plan de fuite s(imposait O c(est l !u(il tKc*erait
d(c*apper au %ardien.
Cans la rue !uasiment dserte,
45
le %endarme marc*ait !uel!ues pas derrire
son prisonnier. Se retournant deu" ou trois
reprises, Nalmont se rendit compte !u(il ne lui
pr;tait pas %rande attention O aprs tout, il
n(escortait pas un dan%ereu" %an%ster, !u(il
n(aurait sans doute pas !uitt des /eu". &lors
Nalmont n(*sita plus O d%a%eant soudain sa
main des menottes, il prit appui sur la petite
)arrire )asse, sauta la *aie et courut droit
devant lui.
Saisi de stupeur, le %endarme resta trois
secondes fi% sur le trottoir O !uand il sauta son
tour, le fu%itif avait d: plusieurs mtres
d(avance...
Rar c*ance, il faisait froid et c(tait un :our
de classeM il n(/ avait personne pour tenter
d(arr;ter Nalmont !ui courait sans se retourner.
Son c,ur co%nait, ses oreilles )ourdonnaient, et
il comprit !u(il n(irait plus trs loin. Il fallait !u(il
trouve tout de suite une cac*ette... ou !u(il
s(avoue vaincu.
Seules s(offraient sa vue la %urite du
%ardien et la ca)ane du :ardinier, aussi
impratica)les l(une !ue l(autre. Il fallait
4>
!uel!ue c*ose de plus sQr, o@ l(on n(aurait
pas l(ide de le c*erc*er.
Il refusait encore de s(arr;ter, mais prsent
sa respiration se faisait douloureuse.
Csesprment, il c*erc*ait autour de lui... Et
soudain, le sol man!ua Sous ses pieds O sans !u(il
puisse rien faire pour se retenir, il roula au fond
d(une %rande fosse.
Nat*alie avait t tellement prise par le rcit
!u(elle ne put s(emp;c*er de crier.
Non, fillette, :e n(tais pas perduM :3tais
44
au contraire sauv, reprit Ben Nalmont.
H(tait une fosse o@ les :ardiniers dversaient les
tas de feuilles mortesM elles pourrissaient l, se
transformant en terreau. Pe m(enfouis sous les
feuilles et ne )ou%eai plus. &u-dessus de ma t;te
:(entendis des pas, des coups de sifflet, mais
personne ne me dcouvrit. Pe ne sortis de ma
cac*ette !u( la nuit.
. Mais c(tait dan%ereu" de sortir du :ardin#
remar!ua Nick. En ville, vous aurieG pu
rencontrer des a%ents et :(ima%ine

166
!u(on avait donn tous votre si%nalement.
. Nien sQrM mais :e mourais de faim et de
fati%ue. Il ne me restait pas d(autre solution !ue
d(aller sonner c*eG un ami. Il me donna man%er
et, par lui, :(appris la nouvelle adresse de
Aran+ois. Rassant travers c*amps, :e russis
venir :us!u(ici sans encom)reM vous connaisseG
la suite. 2a premire nuit, :e l(ai passe dans la
vieille remise ct de la fermeM ds le
lendemain, :e me suis install ici. Pus!u( !uand
cela pourra-t-il durerJ... ac*eva-t-il tristement.
. Il faut tenir )on# s(cria Nick. Il faut tenir
:us!u( ce !ue nous dcouvrions !uel!ue c*ose#
. Iu as une ide, petitJ demanda Nalmont
avec un pauvre sourire.
. Non , avoua Nick dsol.
Il se tut un instant, puis reprit d(un ton
ra%eurO
2e coupa)le doit ;tre )ien tran!uille dans
son coin, alors !ue vous ici...
Nalmont rit avec amertume O
E* oui, prsent, c*eG moi, c(est +a#

161
He vieu" moulin %lacial o@ :e n(ose m;me
pas faire de feu, de crainte !u(on n(aper+oive la
fume. Et mon lit n(est !u(un tas de feuilles
sc*es recouvert de vieu" sacs. &lors, dans ces
conditions, :e ne sais pas )ien comment :e
passerai l(*iver...
Nat*alie, !ui depuis un moment tait reste
silencieuse dans son coin, finit par poser la
!uestion !ui la trou)lait O
Mais comment faites-vous pour man%erJ
. H(est Aran+ois !ui me ravitaille. 2e
pauvre# il fait ce !u(il peut, se prive m;me de son
%oQter pour moi. Mais il doit se mfier, de
crainte !u(on ne lui pose des !uestions.
II tait vident !ue cet *omme ro)uste
souffrait de la faim. 2es Benaud s(en rendirent
compte lors!ue Nat*alie lui tendit les )iscuits et
le c*ocolat apports pour Aran+ois O l(avidit
avec la!uelle s(en saisit Nalmont tait pni)le.
2(*eure du retour arriva. No'l, Nick et
Nat*alie donnrent Nalmont de vi%oureuses
poi%nes de main o@ ils tentrent de faire passer
toute la s/mpat*ie !u(ils
160
prouvaient pour lui. Ruis ils partirent,
promettant de revenir et surtout de ne rien
rvler personne.
2e trio c*eminait sans un mot, le c,ur trop
lourd pour )avarder. Ce toutes leurs forces, ils
auraient voulu aider cet *omme tra!u, o)li% de
fuir et de se cac*er mal%r son innocence,
certaine leurs /eu"M et ils trouvaient leur
impuissance terri)le.
Nrus!uement, No'l s(cria O
Mais nous sommes idiots# 2e vrai
coupa)le, nous l(avons vu, nous#
. ?@ +aJ fit Nick )erlu.
. Mais c*eG Naptiste 2edou", le :our o@
nous sommes alls c*erc*er l(ampoule# H(est
lui !ui nous %uettait#
. Ras );te# accorda Nick.
Ent*ousiasme, Nat*alie s(tait mise sautiller
sur place O
9ous l(aveG vraiment vuJ &lors il suffit de
le dcrire Nalmont et...
. ?n ne l(a pas vraiment vu, coupa Nick
a%ac, poussant sa s,ur pour !u(elle continue de
marc*er. ?n tait dans l(o)scurit, et nous ne
sommes pas des c*ats...
161
comme tu pourrais le constater toi-m;me si
tu n(tais pas compltement id...
No'l l(interrompit :uste temps pour viter
la dispute.
Iout de m;me, dit-il, :e crois !ue nous
pouvons ;tre certains d(une c*ose O l(ampoule a
une importance primordiale. Nous devons
continuer de c*erc*er dans ce sens. Mais
commentJ cela va ;tre difficile, pres!ue
impossi)le...
. Bien n(est impossi)le..., commen+a
Nick.
. ... pour les trois N# ac*evrent-ils en
c*,ur, clatant de rire devant ce )el ensem)le.
Et ils se mirent courir, afin de ne pas
man!uer le car une fois de plus.
168
CHAPITRE ,
Le! "ri%ula"in! d'une a$pule
CE$= P?$BS durant, les enfants pitinrent
sans trouver le moindre indice nouveau
suscepti)le de faire avancer leur en!u;te. Rar
ac!uit de conscience, ils retournrent rder c*eG
Naptiste 2edou", dans l(espoir d(/ rencontrer
nouveau le coupa)le. Mais en vain. En
16<
!uarante-*uit *eures, l(affaire de Ben
Nalmont n(avait pas avanc d(un pas.
Ils se mirent ta)le ce soir-l sans apptit,
mKc*onnant du )out des dents, maussades et
silencieu".
Miracle# nos enfants sont muets# se mo!ua
M. Benaud. Rour une fois, c(est donc moi !ui
parlerai. Ai%ureG-vous !ue Rierre 2avi%ne vient
de me raconter une )onne *istoire... si l(on peut
dire, car il s(a%it du vol de sa voiture. ?n la lui a
prise devant c*eG lui, et elle a t retrouve le
:our m;me !uel!ues kilomtres de Nrunires.
- E* )ien, il a de la c*ance de l(avoir
retrouve# remar!ua Mme Benaud.
- Ras autant !ue tu crois, reprit M.
Benaud. $ne aile tait arrac*e, une autre
ca)osse et le rservoir compltement sec# ?n
suppose !ue des c*auffards l(ont emprunte pour
s(offrir une promenade %ratuite.
Ccidment, :eta Nick sans rflc*ir, on en
vole des voitures dans les para%es# &vec celle
suppose vole par Ben Nalmont, cela fait...

167
Ceu" coups de pied, dcoc*s sa %auc*e et
sa droite, le firent taire )rus!uement.
Iu m(as l(air )ien rensei%n# remar!ua son
pre. Il me sem)le !ue le :ournal ne parlait pas
de l(accusation !ui pesait sur lui, dans l(article
relatant sa fuite.
Nick tait carlate. Il plon%ea sous la ta)le
pour dissimuler sa rou%eur... et masser par la
m;me occasion ses ti)ias douloureu" O ni sa s,ur
ni son cousin n(avaient eu le pied l%er...
Eu*..., )afouilla-t-il donc, c(est Aran+ois
!ui... enfin...
. 2e pauvre petit est donc au courantJ
s(tonna Mme Benaud.
Ce plus en plus em)arrasss, les enfants
s(a)stinrent de rpondre. \eureusement, M.
Benaud reprit la parole, paraissant Xpoursuivre
une ide O
$n vol d(automo)ile... et cette *istoire
d(ampoule... c(est curieu", cela me dit !uel!ue
c*ose... Mais oui, :(/ suis# Maintenant :e me
souviens parfaitement avoir lu dans les :ournau"
un fait divers o@
165
il tait !uestion la fois de voiture vole et
d(ampoule.
. Mais comment +aJ cria pres!ue Nick.
Luelle tait e"actement l(*istoireJ
M. Benaud fit un %este vasif.
?*# mon oncle, supplia No'l, tKc*e de te
souvenir# H(est tellement important pour Be....
pour Aran+ois#
Nat*alie se mit de la partie O
?ui, mon petit papa, si tu c*erc*es... et si
tu trouves, :e serai trs trs %entille O c*a!ue
matin :(irai te c*erc*er le :ournal et c*a!ue soir
:e t(ouvrirai et te fermerai le %ara%e !uand tu
arriveras# Fa vaut la peine, nonJ
- H(est du :oli de faire un pareil
marc*anda%e# remar!ua M. Benaud en riant.
Mais il est inutile d(insister, mes enfants, :(ai
ou)li les dtails de cette affaire.
Rar ta!uinerie, il mar!ua un temps d(arr;t,
puis reprit O
Rar contre, rien ne vous emp;c*e de
c*erc*er le compte rendu de ce fait divers dans
les :ournau" des prcdentes semaines.
16>
. Iu les as %ards, mamanJ demanda Nick.
. Si celui !ui vous intresse n(a pas ac*ev
sa carrire pour tapisser la pou)elle, il fait peut-
;tre partie du lot !ue :(ai mont au %renier et...
Sans m;me attendre la fin de la p*rase, les
trois enfants murmurrent de trs va%ues
permissions de se lever de ta)le et %rimprent
l(escalier la vitesse de trois courants d(air
%lissant sur une plaine sans ar)res. Ils arrivrent
si vite au %renier !ue Nick se co%na la t;te contre
une poutre,
164
Nat*alie tr)uc*a dans un vieu" filet
papillons, ce !ui permit No'l d(atteindre le
premier le tas de :ournau".
Il en fit cra!uer la ficelle d(une main
impatiente et dcida O
$n pa!uet pour c*acun# Nous irons plus
vite.
A)rilement, ils commencrent leur
rec*erc*e, %rand )ruit de feuilles tournes et de
marmonnements de lecture mi-voi". H*a!ue
:ournal d: parcouru tait a)andonn %rand
ouvert, car il n(tait pas !uestion de perdre une
minute pour le replierM il / avait d: un )eau
dsordre autour d eu" !uand Nat*alie s(cria O
Pe l(ail Fa / est# Be%ardeG O
$NE &AA&IBE C(&MR?$2ES# H(est
sQrement +a#
Nick lui arrac*a le :ournal des mains, / :eta
un coup d(,il... et le roula en )oule avec ra%e O
Ma pauvre fille, ce ne sera encore pas ton
:our d(intelli%ence# Nous faire des motions
pareilles pour un camion transporteur
d(ampoules lectri!ues !ui se
116
renverse sur une route, c(est malin, *einJ
Iandis !ue Nick %ourmandait la pauvre
Nat*alie trs dconfite, No'l continuait de
c*erc*er sans perdre son temps. Il lan+a )ientt
un cri de victoire O
E* )ien, moi, :e tiens vraiment le )on
numro# EcouteG# H(est un article paru le 11
novem)re O
- UN &OL DE &OITURE .UI RIS.UE
D'A&OIR DES CONS.UENCES /RA&ES0
\ier soir, M. 2ouis Denest, !uarante-si"
ans, domicili 2/on o@ il e"erce la profession
de )actriolo%ue, rentrait d(un con%rs de
)actriolo%ie !ui avait-eu lieu Divron. Il
conduisait sa voiture, une CS noire, toit crme,
de modle rcent. Aaisant un dtour par
Nrunires pour rendre visite un ami, M. Denest
arr;ta sa voiture rue MermoG, *uit *eures du
soir. Mal*eureusement, le conducteur imprudent
omit d(enlever sa clef de contact et de fermer les
portires. Luand il sortit de c*eG son ami neuf
*eures et !uart, la CS avait disparu. He vol,
d(apparence )anale, devient une affaire %rave
par le fait !u(on avait dpos dans le coffre
de la voiture une )o-te d(ampoules contenant des
111
cultures micro)iennes d(une e"tr;me virulence,
destines l(Institut de )actriolo%ie o@ travaille
M. Denest.
He dernier lance un appel au" voleurs, les
priant de prendre de %randes prcautions avec
ces dan%ereuses ampoules. Il leur demande, soit
de les restituer en les faisant parvenir au
commissariat de police le plus proc*e, soit de les
dtruire, en vitant !ue les li!uides !u(elles
contiennent n(entrent en contact avec des
aliments, ou avec de l(eau pota)le.
$n appel analo%ue tant diffus la radio,
nous esprons vivement !u(il sera entendu par
les intresss.
No'l laissa retom)er le feuillet !u(il tenait et
Nick s(cria, stupfait O
Mais c(est n(/ plus rien comprendre# Ici
on parle d(une CS, tandis !ue Nalmont est accus
d(avoir vol une Iriump*# Il ne s(a%it pas de la
m;me affaire#
. P3avoue, dit No'l, !ue c(est )ien
dcevant. Naptiste 2edou" a dQ se faire des
ides...
110
Ils s(accordrent un moment de rfle"ion
silencieuse, puis Nick sauta sur ses pieds O
&ttends, attends un moment... Mais, )ien
sQr# Iu parles de Naptiste 2edou", e* )ien,
rflc*issons O comment a-t-il pu prendre
l(ampouleJ H(est tout simple O parce !ue la CS
vole a t amene au %ara%e du Mont-
H*a)re# Homme la Iriump*# 9oil le point
commun entre
les deu" affaires # le voleur d(autos doit ;tre
le m;me#
111
. Moi, dit Nat*alie, il / a une c*ose !ui
m(tonne#...
. Luoi, encoreJ demanda Nick a%ac en
se retournant )rus!uement vers sa s,ur.
. H(est !ue tu puisses ;tre la fois aussi
intelli%ent... et aussi mc*ant#
Aurieu", Nick *aussa les paules et pin+a les
lvres, tandis !ue No'l ne pouvait retenir un
%loussement de rire.
Et, pour prouver !ue :e ne suis pas aussi
idiote !ue mon petit frre c*ri veut )ien le dire,
:e rcapitule. Rrimo, !uel!u3un vole une
Iriump* et l(amne au %ara%e du Mont-H*a)re.
?n accuse le pre e Aran+ois. Secundo O peu
aprs, !uel!u3un vole une CS. ?n ne peut
accuser Ben Nalmont, puis!u(il est en prison.
Rourtant, la CS est aussi amene au %ara%e du
Mont-H*a)re. Conc mon petit frre pense !u(il
s(a%it du m;me voleur, puis!u(il cac*e les
voitures voles au m;me endroit. H(est )ien +aJ
ac*eva Nat*alie asseG contente d(elle.
118
. Cis donc, No'l, se mo!ua Nick, tu ne
trouves pas !ue ce serait )ien, comme titre de
fait diversO une simple d(esprit devient %niale#
No'l n(avait pas m;me entendu. Mais
!u(est-ce !ue tu asJ demanda Nick. Iu en fais
une t;te #
. ?ui... il m(est venu une ide O !ui nous
dit !ue Naptiste 2edou" ne fait pas partie de la
)ande des voleursJ
Nick resta )ouc*e )e.
&prs tout, insista No'l, l(ampoule est
peut-;tre entre ses mains tout );tement parce
!u(il a assist au vol.
^ Rossi)le, fit Nick d+u. Il avait pourtant
une )rave t;te...
. Pe vous trouve affreu"# s(cria Nat*alie
en tapant du pied. HommentJ 9ous ;tes en train
de suspecter ce pauvre vieil *omme !ui a
recueilli Aran+ois...
. Lu(est-ce !ue +a prouveJ %ro%na
Nick. Il / a )ien des %an%sters )ons pres de
famille, nonJ
. ...et dont Ben Nalmont affirme !u3 il est
*onn;teJ continua Nat*alie de plus en plus
furieuse. H(est... c(est *onteu"#
11<
. 2a voil !ui se prend pour un avocat#
%mit Nick. Iu serais )ien aima)le de ne pas
plaider si fort, ma-tre# N(ou)lie pas !ue les
parents pourraient s(tonner !ue nous
connaissions Nalmont aussi intimement. Mais,
pour une fois, :e suis de ton avis O :e ne vois pas
pour!uoi Naptiste 2edou", )rave *omme !ui
nous demande de faire !uel!ue c*ose pour son
ami...
. Rarce !u(il aurait eu des remords de
l(avoir laiss accuser sa place# lKc*a No'l tout
trac. Se cro/ant peut-;tre mourant, il a voulu
disculper Nalmont.
Hela tait possi)le, mais, au fond, aucun des
trois ne voulait / croire. &/ant mis de ct le
numro intressant, ils ran%rent les :ournau" en
continuant de discuter, puis redescendirent aprs
avoir ta)li leur plan O ds le lendemain, ils
prendraient contact avec 2ouis Denest,
propritaire de la CS vole.
117
CHAPITRE ,I
L'in!pec"eur Renaud e!" au %u" eu fil
NIH_ piaffait d(impatience sous le prau du
l/ce. Enfin, il aper+ut la sil*ouette
nonc*alante de No'l.
&lors, tu te dp;c*es# 2a poste va ;tre
ferme et on ne pourra pas tlp*oner M.
Denest#
. Lue veu"-tu !ue :(/ fasseJ Pe ne
115
pouvais tout de m;me pas demander au prof
de faire mourir 2ouis =I9 di" ans plus tt afin
!ue le cours finisse plus vite#
. Et pour!uoi pas# rpli!ua Nick. Lu(est-ce
!ui est le plus importantJ S(occuper d(un vieu"
roi mort depuis trois sicles, ou d(un *omme )ien
vivant, condamn tortJ
No'l resta sans voi" et, incapa)le de trouver
une rponse :uste une rfle"ion aussi )iGarre,
suivit Nick en silence. &/ant adopt le pas de
c*ar%e, ils furent la poste en !uel!ues minutes.
&prs s(;tre )attus un moment avec les
normes et incommodes annuaires attac*s par
une c*a-nette, ils finirent par trouver celui de
2/on. $n doi%t sur la colonne des D, No'l
marmonnait O
9o/ons, Da... De... Denevive, Denou"... il
n(/ a pas de Denest#
Nick attrapa l3annuaire O
Aais voir#
Mais il ne trouva pas davanta%e le nom
c*erc*, et conclut O
II n(a pas le tlp*one. Nous voil coincs#
11>
. Ras si vite# Il / a encore un mo/en O M.
Denest travaillant l(Institut de )actriolo%ie,
nous pouvons essa/er de l(appeler l-)as.
Ras mal trouv# fit Nick, !ui accroc*
l(annuaire pour trouver le premier, scrutai# d:
la colonne des I.
Rrends un papier O :e te donne le numro.
Ils allrent au %uic*et faire leur demande.
Ruis, tandis !u(ils attendaient la communication,
No'l s(in!uita O
Cis donc, tu crois !u(il va nous prendre au
srieu" avec des voi" comme les ntresJ
. LuoiJ Lu(est-ce !u(elles ont, nos
voi"J demanda Nick trs suscepti)le.
. Elles ne sont pas encore vraiment des
voi" d(*omme, alors il ne faudrait pas !u(il croie
une plaisanterie, !u(il ima%ine !u(on se mo!ue
de lui O il refuserait de rpondre et pourrait trs
)ien nous raccroc*er au neG.
. E* )ien, essaie de prendre une plus
%rosse voi", dit Nick. 9as-/, pour voir#
114
No'l fit une tentative... et Nick ne put
s(emp;c*er d(clater de rire.
&*# a*# a*# tu ressem)les la %renouille
!ui veut se faire plus %rosse !ue le ),uf# ?*#
o*# o*# si tu avais vu ta t;te# ?*# l# l#
. Mais tais-toi donc# dit No'l a%ac. He
n(est pas ma t;te, !ui compte, mais ma voi". Et si
tu ris comme +a dans la ca)ine, on pensera...
- 2/on, ca)ine 1# appela la tlp*oniste.
2es deu" %ar+ons s(en%ouffrrent dans la
%urite !ui sentait le vieu" ta)ac refroidi et,
tandis !ue Nick refermait soi%neusement la
porte, No'l dcroc*ait le com)in d(une main
mal assure.
&ll #
$ne voi" masculine rpondit et No'l
formula sa re!u;te.
Ne !uitteG pas. Pe vais voir si le professeur
Denest est ici , proposa l(auditeur invisi)le.
Luel!ues minutes passrent, puis une autre
voi", plus %rave, se fit entendre O
106
&llJ Ici, 2ouis Denest. Lui est
l(appareilJ
No'l toussota et vita de re%arder Nick pour
ne pas rire O
No'l Benaud, de Nrunires.
Et trs vite, avant !ue son interlocuteur ne
lui rponde !ue ce nom de Benaud ne lui disait
rien, il a:outa O
Pe vous appelle au su:et de votre voiture
vole O :e crois ;tre sur une piste...
. Ras possi)le# ?n l(aurait retrouveJ
. Ras encore, mais...
. 9ous ;tes de la policeJ
. Non, monsieur. Mais le *asard a voulu
!ue :e mette la main sur une des ampoules !ui se
trouvaient dans le coffre de votre voiture.
. ?*# o*# trs intressant# $ne seule, dites-
vousJ
. ?ui O elle porte le numro *uit.
. H(est donc le micro)e de la t/p*o]de.
Mais alors, les autresJ
No'l alla c*erc*er au fond de sa poitrine sa
voi" la plus *omme et annon+a O
&vant de m(en occuper, monsieur, :e
101
voulais :ustement savoir si on vous les avait
renvo/es.
- &)solument pas, et cela m(in!uite
)eaucoup#
- Hom)ien / avait-il d(ampoulesJ
- Ci", ran%es dans une )o-te avec des
casiers. Elles taient numrotes, de un di", et
contenaient des micro)es diffrents O ttanos,
c*ar)on, etc., vous :u%eG si c(est dan%ereu"#
Bavi !u(on l(ait vraiment pris pour un adulte,
No'l continua de :ouer le :eu O
En effet. E* )ien, monsieur, :(espre
pouvoir vous donner )ientt des nouvelles plus
prcises. Pe vous remercie d(avoir )ien voulu me
rpondre.
Et il raccroc*a trs vite, redoutant des
!uestions em)arrassantes sur sa vrita)le
identit.
Nick mit un lon% sifflement admiratif O
H*apeau# Non, trs )on, le ton pontifiant#
M. Denest va dormir tran!uille, persuad !ue ses
intr;ts sont entre d(e"cellentes mains#
100
Et il clata de rire.
... s(il vo/ait ta t;te#
No'l tait trop content de sa russite pour se
fKc*er O
Et alors, ils ne sont pas en de si mauvaises
mains, ses intr;ts# 2a preuve O n(avons-nous pas
d: dcouvert )eaucoup de c*osesJ
II rflc*it un moment, puis a:outa O
Rourtant, :e me demande s(il ne serait pas
temps de renoncer nous occuper seuls de cette
*istoire et s(il ne faudrait pas aller raconter la
police ce !ue nous savons...
Nick )ondit O
& la policeJ Mais tu es fou# Et Ben
Nalmont, !u(est-ce !ue tu en faisJ He serait une
dnonciation, et nous avons promis de nous
taire#
. C(accord. Mais si, seuls, nous n(arrivons
rien, nous ne lui rendons pas service non plus.
Rense !u(avec ce !ue nous amnerons comme
rensei%nements, la police parviendrait peut-;tre
faire la preuve de son innocence.
. Ecoute, dit Nick, c(est )ien simple,
101
allons le voir :eudi O c(est lui !ui dcidera.
Ils passrent prendre Nat*alie l(cole et lui
racontrent ce !ui s(tait pass.
Iant mieu" si on va au moulin :eudi#
commenta-t-elle. ?n amnera du ravitaillement,
des couvertures, :(ai d: pens des tas de
c*oses.
Ils passrent, en effet, les deu" :ours !ui les
sparaient du :eudi constituer un stock su
`lisant pour soutenir un si%e
108
de !uinGe :ours et Mme Benaud, !ui vit
successivement dispara-tre si" ,ufs durs, trois
camem)erts, une cuisse de poulet et douGe
)ananes, commen+a se poser de srieuses
!uestions sur sa sant O n(tait-il pas temps pour
elle d(aller consulter un mdecinJ Sa mmoire
devenait dfaillante O elle ne savait plus o@ elle
ran%eait les c*oses...
2e :eudi matin, le soleil )rillait et les enfants
dcidrent de faire la route )ic/clette, ce !ui
simplifiait )eaucoup le pro)lme du transport
des marc*andises. Nat*alie fut d(autant plus
soula%e !u(elle avait russi, au dernier moment,
su)tiliser son sac de couc*a%e.
&ucune importance# affirma-t-elle avec un
)el aplom). Nous aurons dlivr Nalmont avant
!ue :(en aie )esoin#
Et ils avaient pris la route, aussi c*ar%s !ue
des colporteurs en tourne. & prsent, ils
pdalaient avec ardeur, rc*auffs par l(effort O
Ma parole, Nat*alie, tu es une vraie
c*ampionne au:ourd(*ui# Lue t(arrive-t-ilJ
10<
- ?*# rien, :e suis en forme...
En vrit, elle avait avant de partir dvers la
!uasi-totalit de la )urette d(*uile sur sa c*a-ne
de vlo, !ui tournait ainsi avec )onne volont.
Nat*alie en tait se demander si elle
n(envisa%erait pas un :our une carrire de femme
c/cliste, !uand ils arrivrent la ferme des
Ceneu".
Iiens, voil les petits de Nrunires# s(cria
Mme Ceneu". 9ous tom)eG )ien O vous alleG
pouvoir distraire un peu Aran+ois# Il est
redevenu comme au d)ut, aussi morose#
Aran+ois apparut, avec un air mal*eureu" !ui
frappa ses nouveau" amis. Nat*alie se prcipita
pour l(em)rasser.
Rapa est malade , marmonna Aran+ois
aussi )as !u(il put.
Nat*alie se retourna et fit une moue au"
%ar+ons pour les avertir !ue les c*oses se
%Ktaient.
9ous permetteG !u(on emmne Aran+ois se
promenerJ demanda No'l Mme Ceneu".
. &lleG, alleG# Rourvu !u(il rentre
107
pour %oQter O il a )ien )esoin de prendre du
poids#
Ils s(loi%nrent avec Aran+ois et lui posrent
aussitt des !uestions O
Lu(est-ce !u(il a, ton papaJ
Il tousse... et il reste tou:ours couc*, comme
s(il n(avait plus de forces , dit Aran+ois en
)aissant la t;te.
Nat*alie vit !u(il pleurait O
Iu sais, notre po!ue on %urit de
n(importe !uelle maladie, affirma-t-elle en
serrant fort la main de Aran+ois. &lors tu n(as pas
)esoin d(avoir peur.
Mais, !uand les trois N arrivrent au moulin,
c(est eu" !ui eurent peur O Ben Nalmont %isait
sans )ou%er sur son lit de feuilles mortes. Il leur
dit )on:our sans sourire, trop fati%u m;me pour
tenter cet effort.
Pe crois !ue :(ai attrap la %rippe, dit-il,
et...
Nat*alie sortit comme un )oulet de canon et
revint avec un petit sac de plasti!ue la main O
elle avait pris dans l(armoire p*armacie de ses
parents un c*antillon de tout, et soi%neusement
105
ti!uet c*a!ue pa!uet de pilules O
2a %rippeJ... voil# +a c(est pour la %rippe#
Mais :(ai aussi de !uoi soi%ner les tours de reins,
les crises de foie, les entorses, enfin, un peu
n(importe !uoi , annon+a-t-elle d(un ton
triomp*ant.
Son frre et son cousin la re%ardaient,
mduss O :amais ils ne l(auraient crue capa)le de
tant d(astuce et de prvo/ance# Mais elle a:outa
encore un point final son e"ploit en e"*umant
une )outeille I*ermos pleine de caf#
2a voil mQre pour suivre les armes en
campa%ne# fit Nick mo!ueur.
Nat*alie ne se fKc*a pas, car elle sentit !u(il
avait dit cela avec %entillesse.
2e caf, les comprims et le sac de
couc*a%e, moelleu" et c*aud, produisirent
)ientt leur effet. Ben Nalmont se sentit mieu".
&lors, les enfants lui firent part de leurs rcentes
dcouvertes concernant les ampoules et du coup
de tlp*one 2ouis Denest.
Et puis!u(il s(a%it certainement des m;mes
voleurs pour la Iriump* et pour la CS, cela doit
vous innocenter O les vrais

10>
voleurs ont continu de voler, alors !ue vous
tieG d: en prison. Cans ces conditions, nous...
nous pensons, finit par dire No'l avec une
certaine %;ne, !u(il vaudrait mieu", dsormais,
laisser a%ir la police...
Ben Nalmont avait pKli et s(tait redress
d(un coup O
Ne faites pas +a# Si vous raconteG cette
*istoire au" policiers, ils apprendront !ue vous
me rendeG visite et me retrouveront. Pe ne veu"
pas retourner en prison, entendeG-vousJ
Il avait pres!ue cri ces derniers mots et
paraissait soudain si a%it !ue les :eunes Benaud
en eurent piti.
Mais... nous n(aurions pas parl de vous,
tenta d(e"pli!uer No'l.
. 9ous penseG )ien !u(ils seraient asseG
*a)iles pour remonter :us!u( moi# riposta
Nalmont. RrometteG-moi de ne rien leur dire...
sinon :e serai o)li% de fuir le moulin.
Son affolement tait si vident !ue, pour le
calmer, les trois N promirent.
104
&u villa%e de H*avannes, trois *eures
sonnaient l(*orlo%e de l(%lise lors!ue le trio
traversa l(a%%lomration.
?n aurait vraiment pu rester un peu avec
Aran+ois, re%retta Nat*alie. Lu(est-ce !ui vous a
pris de partir si viteJ Et puis n(alleG pas comme
des )olides, :e commence ;tre fati%ue#
- He n(est pas le moment de :ouer les
lanternes rou%es# %ronda Nick. ?n a faire#
Nat*alie s(arran%ea pour rouler un moment
ct de No'l O
.l(espre !ue loi, au moins, tu vas me faire
l(*onneur de m(e"pli!uer o@ nous allons#
- &u %ara%e du Mont-H*a)re# Ruis!ue Ben
Nalmont refuse l(intervention de la police, c(est
nous de terminer l(en!u;te#
Nick se retourna sur sa selle O Et tu vas
tKc*er de ne pas %affer, *einJ Ne t(avise pas de
clamer *aute voi" !ue nous venons parler de
voitures voles et d(ampoules#
- Pe te rappellerai, mon c*er, !ue le
116
plus %affeur des deu" n(est pas celui !u(on
pense# se re)iffa Nat*alie. Lui a cri l(autre :our,
en feuilletant l(al)um de p*otos O ?*# !u(elle
est laide# Lui est- ceJ et !ui s(est entendu
rpondre O H(est moi# par tante Irma !ui tait
:uste derrireJ
Nick :u%ea prfra)le de ne pas rpondre et
appu/a sur ses pdales avec ra%e. Mais No'l
adressa un clin d(,il Nat*alie O elle avait
mar!u un point.
$n peu avant la ville, ils o)li!urent dans un
c*emin de traverse, afin de re:oindre la )anlieue
carte o@ s(levait le %ara%e du Mont-H*a)re.
111
110
CHAPITRE ,II
Le repaire de! +leur!
H(UI&II un )Ktiment moderne, asseG isol,
situ au carrefour de deu" routes. Sur une aire
cimente prcdant le %ara%e, se dressaient des
pompes essence devant les!uelles attendaient
!uel!ues voitures. &u moment de l(arrive des
trois N, deu" :eunes mcaniciens
111
poussaient une automo)ile en panne vers une
piste en pente douce !ui menait au sous-sol. Rar
contre, le vaste *all !ui a)ritait les voitures tait
vide.
2es trois Benaud, !ui avaient dpos leurs
vlos un peu plus )as, le lon% d(un talus,
e"aminaient les lieu" avec circonspection.
&lors, on entreJ demanda Nick
impatient.
Son cousin l(arr;ta dans son lan O
&ttends, mettons-nous d(accord avant. 2a
premire c*ose faire, n(est-ce pas, est de
trouver M. Rrivier et de lui parler sans tmoinsJ
. Nien sQr.
. Et !ui posera les !uestionsJ
. Ioi, ma:est, cause de ton %rand K%e,
dit Nick en s(inclinant respectueusement.
. NonM alors, vous, veilleG ce !ue
personne n(coute la conversation. Et rappeleG-
vous O le mot d(ordre est mfiance#
. P(ai l(impression d(entrer dans une ca%e
au" fauves# avoua Nat*alie mi-fi%ue, mi-
raisin.
118
He plan de campa%ne dQment ta)li, les deu"
%ar+ons et Nat*alie pntrrent dans le %ara%e.
Iou:ours personne en vue. 2aissant de ct
l(atelier d(o@ provenaient des )ruits divers, les
enfants se diri%rent vers la ca)ine vitre !ui
servait de )ureau. $n *omme entre deu" K%es,
s/mpa Ini!ue, vint leur rencontre. Monsieur
RrivierJ
H(est moi. 9ous dsireGJ
Eu*a vous parler, monsieur, au su:et
de voire e"-emplo/, M. 2edou".
&l # He pauvre Naptiste# 9ous le
connaisseJ
$n peu. Et M. Nalmont %alement...
2es sourcils touffus du %ara%iste se
rapproc*rent, et il pronon+a pensivementO
He mal*eureu" %ar+on#
&prs un silence, M. Rrivier parut se
souvenir de ses visiteurs et demanda O
Lue dsireG-vous e"actementJ
No'l, %;n, *sita un instantM puis il se
dcida O aprs tout, sauver Ben Nalmont
e"cusait )ien un l%er menson%e#
11<
E* )ien, voil, nous avons eu l(occasion de
parler ...
Il se tut, :etant autour de lui un coup d(,il
in!uisiteur O
Mais ce !ue :e dois vous dire est trs
confidentiel, monsieurM :e ne voudrais pas !u(on
m(entende.
2e %ara%iste re%arda No'l, la fois amus et
tonn.
H(est donc si importantJ Pe vous ferais )ien
entrer dans mon )ureau, mais il / a la dact/lo
!ui tape la mac*ine.
No'l se rappela le mot d(ordre de
mfiance# adopt un instant auparavant O cette
dact/lo pouvait ;tre une complice des voleurs.
Pe prfre !ue personne ne nous entende,
insista-t-il.
. 2e mieu" est alors de rester ici, l(entre
du %ara%e. Pe vous coute.
. &vant son accident, reprit No'l,
nous avons eu l(occasion de parler lon%uement
avec Naptiste 2edou" O il disait ;tre certain de
l(innocence de Ben Nalmont. Il parlait m;me de
preuves...
M. Rrivier car!uilla les /eu" O
117
Lu(est-ce !ue cette *istoire# Pe n(ai
videmment pas assist la vente de la Iriump*,
tant a)sent ce :our-l. Mais l(en!u;te a prouv
de fa+on irrfuta)le !ue c(est Nalmont lui-m;me
!ui a effectu cette venteM le :eune ac*eteur l(a
reconnu. Conc, aucun doute possi)le O il est
coupa)le# P(avoue pourtant avoir t stupfait O :e
le tenais pour un *onn;te %ar+on... , conclut-il
comme pour lui seul.
No'l se trouva court de !uestionsM il ne
savait plus comment, s(/ prendre pour l(aire
parler If %ara%iste. & tout *asard, il lan+a O
_l si Nalmont n(tait pas seul coupa)leJ
Mais M. Rrivier se fKc*a O
Cites donc, :eune *omme, insinuerieG-vous
!ue !uel!u(un d(autre, ici, se livrera il au vol de
voituresJ ?@ vouleG-vous en venirJ Cites-le
franc*ement, :(ai du Ira va il, moi#
&lors No'l lKc*a la !uestion !u(il avait sur le
)out de la lan%ue depuis le d)ut de l(entretien O
SaurieG-vous !uel!ue c*ose, monsieur,
115
propos d(une ampoule pleine de micro)es
!ue Naptiste 2edou" avait prise dans une autoJ
Cepuis un moment, Nat*alie s(ennu/ait
ferme O ce !uestionnaire ne lui apprenait rienM
d(autre part, il avait t convenu !u(elle
n(interviendrait sous aucun prte"te dans la
conversation. Se sentant donc parfaitement
inutile, et en outre un peu ve"e, elle prfra
:ouer l(indiffrence. Iournant carrment le dos
au" trois interlocuteurs, elle entreprit une
tourne du %ara%e, se %lissant entre les voitures
pour s(amuser en reconna-tre les diverses
mar!ues.
Elle tait derrire une anti!ue H*evrolet
*aute sur roues, !uand elle se fi%ea
)rus!uement O travers les vitres, elle venait
d(apercevoir !uel!u(un. He nouveau personna%e
sortait :uste de l(atelier du fond, et s(approc*ait
sans )ruit du %roupe form par le %ara%iste et les
deu" %ar+ons. Peune, )run, et trapu, il tait v;tu
d(un )leu de travail macul de %raisse.
11>
Nat*alie se r:ouit de sa petite taille, !ui lui
permettait de rester invisi)le. Elle se )aissa
encore et entreprit de re)rousser c*emin sans
)ruit O l(allure furtive du mcanicien l(incitait la
mfiance et elle voulait avertir ses frres. Mais
comme clic approc*ait du %roupe, elle entendit
nettement s(e"clamer M. Rrivier O
$ne ampoule pleine de micro)es# Lu(est
-ce encore !ue cette nouveautJ Il n(a :amais t
!uestion de cela au cours de l3interro%atoire#
2e Ion tait e"cd et, mal*eureusement,
celle rfle"ion faite voi" *aute n(avait pu
man!uer de parvenir :us!u(au" oreilles de
l(auditeur invisi)le. Rar contre, la fillette ne
per+ut pas la rponse le No'l au %ara%iste.
Mais le mal tait l(ail O si l(inconnu tait
vraiment un ennemi, il avait entendu !uel!ue
c*ose d(important. Il fallait donner I alerte.
&/ant russi se rapproc*er du %roupe,
Nat*alie lira son frre par la manc*e. & lient il
ce !ue disait M. Rrivier, Nick allait repousser sa
s,ur avec impatience
114
lors!u(il se rendit compte de son air
)oulevers.
9iens , c*uc*ota Nat*alie.
Elle l(entra-na l(a)ri d(une automo)ile et
l(o)li%ea s(accroupir.
Lue se passe-t-ilJ demanda Nick surpris.
. $n *omme est sorti de l-)as, murmura
Nat*alie en dsi%nant l(atelier. Il avait l(air trs
intress par ce !ue vous disieG.
Iu crois !u(il a entenduJ
Nat*alie fit oui de la t;te et Nick, trs
in!uiet, dcida aussitt O
Betourne vers No'l et fais-lui comprendre
coQte !ue coQte !u(il doit )aisser le ton# Pe vais
voir de !uoi il s(a%it#
Iou:ours accroupi, le %ar+on avan+a
prudemment vers le fond du %ara%e. Il n(eut
d(ailleurs pas aller loin O des c*uc*otements lui
parvinrent alors !u(il attei%nait l(arrire d(une
deu"-c*evau".
Hontournant la voiture avec d(e"tr;mes
prcautions, il comprit !ue le dialo%ue avait lieu
derrire le capot soulev de la
186
Hitro'n O e"aminant, ou fei%nant d(e"aminer
le moteur, deu" *ommes discutaient vivement.
Nick aurait donn %ros pour entendre ce !u(ils
disaientM mal*eureusement, pas un mot ne lui
parvenait. Rar contre, une c*ose sem)lait sQre O
pour se dissimuler ainsi, ces %ens-l n(avaient
pas la conscience tran!uille.
Nick enra%eait de ne rien saisir de leur
dispute, !uand soudain il se rendit compte !ue la
porte arrire de la voiture tait entrouverte.
P(/ vais# dcida Nick. $ne fois l(intrieur,
:e pourrai peut-;tre me %lisser l(avant et
entendre enfin ce !u(ils racontent.
H(tait, )ien sQr, trs ris!u O c*a!ue
instant, les *ommes pouvaient )aisser le capot et
apercevoir Nick. Il ne l(i%norait pas et, cette
ide, se sentit un peu c*aud. Mais ce n(tait pas
au moment o@ le *asard le mettait sur une piste
intressante !u(il allait reculer#
9as-/, mon vieu"# murmura-t-il en son
for intrieur.
Mais sa main ne put s(emp;c*er de
181
trem)ler !uand elle s(avan+a vers la poi%ne
de la portire, !ui pourtant dai%na s(ouvrir sans
le moindre %rincement. Nick se %lissa
l(intrieur avec des %rKces de serpent p/t*on,
priant le Hiel d(;tre asseG l%er pour ne pas faire
)ou%er la voiture. $n moment, il resta accroupi
au fond, entre les deu" si%es, pour s(assurer !ue
les deu" *ommes ne s(taient aper+us de rien,
puis il referma sans )ruit la portire.
Il :u%eait avoir pris asseG de prcautions et
s(appr;tait dresser la t;te, !uand le capot se
ra)attit )rutalement. &vant !ue Nick ait pu
es!uisser un %este, l(un des *ommes ouvrit la
portire avant et s(assit au volant.
180
CHAPITRE ,III
Une "errifian"e #1uip#e
&R2&II sur le tapis, les oreilles
)ourdonnantes, Nick sentit l(affolement le
%a%ner. H(tait fatal, il allait ;tre dcouvert#
Mais, alors !u(il ima%inait ce !ue l(*omme ferait
de lui, l(autre portire s(ouvrit et le second
individu s(assit dans la voiture.
Non, pensa Nick, :e ne suis au moins
181
pas l pour rien O ils vont sans doute parler.
Homme pour lui o)ir, le premier arriv
demanda O
&lors, tu les asJ
. ?ui, les voici O :e les avais cac*es sous
un tas de vieu" pneus.
2a voi" de ce second interlocuteur, !ue Nick
n(avait encore pu apercevoir, tait :eune.
Hompltement idiot# mau%ra le
mcanicien. Luel!u(un aurait pu mettre la main
dessus#...
. Pe me demande pour!uoi tu dis +a,
rpli!ua le :eune. Homme si tu ne savais pas !ue
c(est d: fait et !u(il n(en reste plus !ue neuf#
. ?ui, mais la di"ime, c(est 2edou" !ui a
dQ la prendre aprs avoir repr la CS sur le
parkin%. Il l(a emporte pour la faire anal/ser, et,
en faisant tom)er les soup+ons sur nous, il
innocentait son copain Nalmont. Il avait dQ en
parler au" %amins O ce sont eu", :(en :urerais, !ue
:(ai entrevus c*eG lui, le soir de l(incendie...
Mais rien n(est perdu O nous
188
sommes plus malins !u(eu", la CS est loin, et
il suffit de faire dispara-tre le restant de la
)o-te...
?u)liant toute peur, Nick aurait volontiers
*url de :oie. Il tenait les coupa)les, car, n(en
pas douter, les deu" *ommes parlaient des
ampoules# Ben Nalmont allait enfin pouvoir
vivre li)re#
Nick attendit encore !uel!ues secondes pour
savoir s(ils n(en diraient pas plus, mais soudain
une c*ose terrifiante se produisit O en un !uart de
seconde, le moteur s(em)alla et la voiture
dmarra, emportant le mal*eureu" %ar+on# 2e
c*auffeur fon+a vers la sortie du %ara%eM il
ordonna son compa%non O
Naisse-toi pour !ue ton paternel ne te voie
pas#
Hatastrop*e# pensa Nick. Pe dois sauter
avant !ue la voiture prenne de la vitesse#
Mais aussitt, il comprit !u(alors rien
n(emp;c*erait plus les deu" *ommes de s(enfuir
avec la Hitro'n et de faire dispara-tre :amais les
prcieuses ampoules.
HoQte !ue coQte, il fallait rester.
18<
Pe vais essa/er cette voiture# avait lanc
le mcanicien en passant prs de son patron.
Nick re%retta de n(avoir pas a%it la main au
passa%e O peut-;tre No'l l(aurait-il aper+uJ &
prsent, il n(avait plus le c*oi". 2a voiture
%rimpait une route !ui devait ;tre celle du col du
H*;ne. Nick tait )el et )ien prisonnier des deu"
*ommes.
2es %enou" raides, le dos douloureu", le
:eune %ar+on se demandait avec in!uitude
com)ien de temps il pourrait rsister dans cette
position. Rourtant, mal%r la crampe !ui
commen+ait lui ron%er la :am)e %auc*e, il
n(osait pas )ou%er d(un centimtre, n(a/ant
aucune envie d(apprendre ce !ue les deu"
malfaiteurs feraient au :uste s(ils dcouvraient
leur passa%er clandestin. Nick fut d(ailleurs
)ientt distrait, car la conversation reprit entre
eu", sur un ton dpourvu d(ama)ilit.
Nous n(aurions pas eu tant d(ennuis si tu
avais dtruit ces ampoules immdiatement#
%rondait le conducteur.
187
. Pe n(osais pas, cause de cet appel lanc
la radio, rpondit son interlocuteur, !ui devait
;tre le fils du %ara%iste, comme Nick l(avait
compris. Ima%ine !ue ces micro)es aient
provo!u une %rave pidmie...
. Supposition idiote# Il suffisait de les faire
dispara-tre dans un endroit o@ personne ne va.
?n les :ette, par e"emple, dans un ravin, et ni vu
ni connu#...
Ni vu ni connu, c(est vite dit# reprit le fils
Rrivier aprs un silence. C(accord pour celles
!ui nous restent, mais la di"ime, celle de
Naptiste, ne ris!ue-t-elle pas de conduire :us!u(
nousJ
. Nien sQr !ue si# H(est pour!uoi, si :(avais
pu la rcuprer avant !ue ces %osses ne s(en
m;lent...#
-Et maintenant, !ue faire de ces
%;neursJ !uestionna le fils Rrivier.
. Si :(en tenais seulement un, :e t(assure
!ue :e lui ferais passer l(envie de :ouer au
dtective# riposta le mcanicien d(un ton
mena+ant. Mais :e ne les crois pas asseG malins
pour arriver :us!u( nous.
185
2a remar!ue aurait pu faire sourire Nick s(il
n(avait t occup toute autre c*ose O ne pas
cla!uer des dents...
Rour le moment, poursuivait le conducteur,
une c*ose presse O nous d)arrasser de ces
ampoules, !ui constituent une preuve contre
nous. Ensuite, on verra...
Nick dut endurer une srie de vira%es !ui,
c*a!ue fois, man!uaient de le ds!uili)rerM arc-
)out tant )ien !ue mal au sol, il sentait venir le
moment o@ il allait *eurter )ru/amment une
porte, !uand enfin la deu"-c*evau" stoppa.
Nous / sommes# annon+a le mcanicien.
Rrends la )o-te.
. Cis donc, c(est asseG russi comme coin
sauva%e# commenta le fils du %ara%iste.
Nick, lui, aurait )ien davanta%e apprci de
faire *alte sur la place du H*amp de Aoire un
:our de 18 Puillet O il se serait senti infiniment
plus rassur !ue dans le cas prsent, o@ il se
retrouvait seul en pleine nature avec de trs
louc*es individus.
18>
Mais personne ne lui avait demand son
avis.
Luand les deu" *ommes eurent !uitt la
voiture, Nick s(offrit le lu"e d(aspirer une %rande
)ouffe d(air O
?uf# ce !ue cela peut ;tre a%ra)le de
respirer sa faim#
Il releva la t;te trs prudemment et ris!ua un
,il pour reconna-tre le terrain. 2(endroit tait
proc*e du col du H*;ne et Nick se souvint
d(avoir d: emprunt cette route lors d(une
e"cursionM elle montait durant encore une diGaine
de kilomtres avant de redescendre, lon%uement,
sans !ue l(on rencontrKt une seule maison. 2es
deu" complices allaient donc pouvoir :eter
tran!uillement les compromettantes ampoules
dans l(un des nom)reu" ravins !ui )ordaient la
route.
Il faut !ue :e sorte de l pour reprer
l(endroit# se dit Nick. Sinon, il n(/ aura plus
aucune preuve...
Mais l(entreprise n(tait pas sans dan%er O les
passa%ers de la deu"-c*evau" n(taient !u(
!uel!ues mtres de l, penc*s par-dessus le
parapet.
184
Non, calcula Nick, avec un peu de c*ance
leur petit e"amen durera asseG lon%temps pour
me permettre de sortir. &llons-/#
2e c,ur )attant, il leva la poi%ne et poussa
la porte O n(allait-elle pas %rincerJ Mais il put
sortir sans encom)re et, soula%, alla se cac*er
derrire le coffre de la voiture, o@ lui parvint
l(c*o de la discussion O
Pe te dis de ne pas les :eter ici # criait le
:eune *omme. Il / a un ruisseau au fond, tu ne
vois pasJ
1<6
. Iant pis, maintenant il faut faire vite#
. Mais tu ne comprends donc rienJ insista
le fils Rrivier dsespr. He ruisseau doit se
:eter dans une rivire, et si les eau" sont
pollues, ce sont des centaines de personnes
!ui peuvent ;trea
. 2aisse tes scrupules dans ta poc*e, :(en ai
asseG de ces ampoules#
2e :eune *omme c*an%ea de tacti!ue O Si
tu crois !u(en cas d(pidmie la police n(aurait
pas de petits soup+ons, tu te trompes# Elle aurait
vite fait de se rappeler le vol de la CS, et, alors,
l(en!u;te pourrait ;tre srieuse# Son
compa%non parut )ranl O &lors, !u(est-ce !ue
tu proposesJ
. Ce les enterrer, en creusant un trou dans
un c*amp. Rersonne n(ira les c*erc*er l.
. Il faudrait des instruments O :e vais voir
s(il / en a dans la voiture.
Nick n(eut !ue le temps de faire un )ond de
ct O l(*omme arrivait au coffre et inventoriait
les outils.
H(est de la veine# s(cria-t-il triomp*ant. Il
/ a une pelle-);c*e#
1<1
Ils pala)rrent un moment avant de c*oisir
l(endroit propice, puis, s(tant dcids, les deu"
complices se mirent au travail.
Nick, de son ct, ne resta pas inactifM son
passa%e au" scouts et les nom)reu" :eu" de piste
au"!uels il avait particip, lui revinrent en
mmoire. &vec !uel!ues pierres, il eut tt fait de
fa)ri!uer une espce de flc*e !ui permettrait, le
moment venu, de reconna-tre aisment l(endroit.
Mal*eureusement, occup son petit travail,
il ne s(aper+ut pas !ue le fils Rrivier s(tait
retourn.
9ite# *urla le :eune *omme. $n des %amins
nous a suivis#
1<0
CHAPITRE ,I&
Nic2 pa!!e un $au+ai! 1uar" d'(eure
$N H?$BI instant, Nick resta fi% de terreur,
puis il se :eta dans une course perdue. Il allait
droit devant lui, n(importe o@M l(important tait de
fuir. & n(importe !uel pri", il fallait c*apper
ces nommes !ui, pour l(emp;c*er de parler, ne
reculeraient devant rien.
1<1
2e mcanicien n(avait encore pas )ou%,
mais Nick entendit derrire lui la course du fils
RrivierM il n(tait pas plus de deu" cents
mtres. Aouett par la peur, Nick courait vite,
trs vite. Mais la pente forte de la route le :etait
trop en avant, ce !ui l(o)li%eait lutter pour ne
pas perdre son !uili)re. Soudain, il )uta sur un
caillou et tom)a )rutalement sans pouvoir se
retenir.
Nick se relevait, pr;t repartir mal%r un
%enou emport, !uand il aper+ut la deu"-
c*evau" !ui dmarrait O c(en tait fait, en une
minute ils l(auraient rattrap# 2e fils Rrivier
sauta dans la voiture en marc*e et... et le moteur
*o!ueta, toussa, puis finit par caler#
Nick n(en cro/ait pas ses /eu" O la voiture
tait en panne# Il reprit sa course avec un
coura%e renouvel, d(autant !u(un souvenir lui
revint su)itement O lors de l(e"cursion dans ces
para%es, on lui avait fait visiter une vieille petite
c*apelle enfouie dans la v%tation. Sans ralentir
sa course, il scrutait la campa%ne environnante,
%uettant le sentier !ui allait
1<8
peut-;tre le sauver, trem)lant de l(avoir
dpass.
2e temps pressait, car le mal*eureu" %ar+on
entendait nouveau ronfler le moteur de la deu"-
c*evau", !ue ses poursuivants avaient dQ
rparer. 2a voiture approc*ait, entamait le
dernier vira%e !uand Nick aper+ut enfin le
sentier salvateur. Il s(/ lan+a, sans se proccuper
des ronces !ui lui dc*iraient le visa%eM pourtant,
elles le %;naient, car elles entravaient sa marc*e,
ralentissant son avance.
Rourvu !ue :e ne me sois pas tromp#
%mit Nick. Rourvu !ue ce c*emin ne soit pas un
cul-de-sac o@ ils pourraient parfaitement me
coincer#
Mais la rponse vint pres!ue aussitt O la
c*apelle a)andonne se dressait devant lui. 2e
lieu paraissait sinistre, d(autant
Elus !ue le silence tait total. He silence,
frappa )rus!uement Nick. Mais, ma parole#
la deu"-c*evau" s(est arr;te #
H(tait vident O ne vo/ant plus le fu%itif sur
la route au-del du tournant, les
1<<
deu" *ommes avaient immdiatement
c*erc* alentour. ?r, la c*apelle tait le seul
asile possi)le.
Nick se sentit pris au pi%e. Mais, comme il
n(e"istait pas d(autre issue, il parcourut trs vite
les derniers mtres.
Reut-;tre arriverai-:e m(enfermer ,
pensa-t-il.
Encore fallait-il entrer. ?r la porte de la
c*apelle refusait de s(ouvrir, )lo!ue sans doute
de l(autre ct par une pierre tom)e. Nick
s(nervait, pesait sur le panneau, mais n(arrivait
%a%ner !ue !uel!ues centimtres.
Il faut, il faut..., ra%eait-il. Ils vont
arriver#
Enfin, il russit carter suffisamment la
porte pour se %lisser l(intrieur.
Sauv# Pamais ils n(arriveront passer par
l avec leurs lar%es paules#
Cerrire la porte, un tas de %ravats o)struait
)el et )ien l(entre, interdisant !ue l(on poussKt
compltement le panneau. 2e :eune %ar+on en
soupira de soula%ement, mais :u%ea cependant
plus prudent de se cac*er. 2(intrieur de la
c*apelle,
1<7
clair par une uni!ue fen;tre *aut perc*e,
tait asseG som)re. Nick se )lottit dans une
espce de nic*e profonde !ui avait dQ a)riter une
statue et attendit, satisfait de sa cac*ette.
2e rpit ne dura pas lon%temps. Nientt, un
)ruit de pas troua le silence, accompa%n d(un
murmure de voi".
Il ne peut ;tre !ue l-dedans.
. En es-tu sQrJ He ne serait pas malin de sa
part#
. Rossi)le, mais comme il ne s(est pas
1<5
vapor, :e ne vois pas d(autre solution.
. Non, :etons un coup d(,il #
$ne main pesa contre le panneau, mais
celui-ci rsista une fois de plus.
II a )lo!u la porte# fit la voi" furieuse du
mcanicien.
. & moins !u(elle ne se soit )lo!ue toute
seule# rfuta son compa%non. Il ne m(a pas paru
asseG costaud pour +a.
2a pousse reprit, mais sans %rand succs O la
vieille porte affaisse, au" %onds rouilles,
refusait de s(ouvrir. 2es %raviers %lisss entre le
sol et le )ois la maintenaient en place mieu" !ue
ne l(eQt fait une serrure.
Hependant, sous les assauts rpts du
ro)uste mcanicien, la fente mna%e vers le
*aut permit l(*omme de passer la t;te
l(intrieur.
Nick, plus immo)ile !ue la statue dont il
occupait la nic*e, le vit avec an%oisse cli%ner des
/eu" plusieurs reprises, puis inspecter avec
soin c*a!ue recoin de la c*apelle. He furent,
pour le :eune %ar+on, !uel!ues secondes
mortelles. Enfin, la t;te disparut O
1<>
Il n(a pas l(air d(/ ;tre , dit la voi" rude.
2e mcanicien tira la porte vers lui avec
ra%eO elle se referma compltement. Nick,
frissonnant, entendit encore ces paroles O
Comma%e# on l(aurait coinc comme un
rat#
Ruis ils s(loi%nrent.
Nick s(aper+ut !u(il tait en na%e et !u(il
trem)lait
E* )ien, mon petit vieu", tu ne pourras
plus prtendre !ue tu n(as :amais peur #
s(admonesta-t-il. Mais, aprs tout, :e me
demande )ien !ui, dans mes relations, aurait su)i
+a sans le moindre frisson...
& prsent, le dan%er paraissait cartM
pourtant, il convenait de ne pas !uitter trop vite
cette providentielle retraite.
Nrave petite c*apelle, va# pensa Nick en
e"aminant d(un ,il attendri les murs d%rads, le
toit demi effondr. Cire !ue :e lui trouvais un
air sinistre et !u(elle m(a sauv la vie#
Homme pour lui donner raison, il entendit
cet instant dmarrer la deu"-c*evau" O les
complices avaient renonc le c*erc*er ici#
1<4
Enfin li)re#
Nick sauta )as de la nic*e et se diri%ea vers
la porte, *eureu" de pouvoir sortir sans crainte.
Mais il eut )eau s(ac*arner sur la poi%ne, il
ne russit pas m;me )ranler le lourd vantail.
&ffol, Nick tira de toutes ses forces et crut la
victoire O une fente se dessinait, par la!uelle il
apercevait la campa%ne. &rc-)out au
c*am)ranle, il se mit secouer la porte, la
co%nant puis la tirant )rutalement. H(est alors
!u(un c*oc violent lui )ranla la t;te O demi
assomm, il tom)a en arrire, sans connaissance,
tendu sur les dalles crevasses :onc*es de
d)ris.
176
CHAPITRE ,&
Le! deu3 N c(erc(en" le "ri!i4$e
&u D&B&DE du Mont-H*a)re, No'l avait
continu d(interro%er M. Rrivier sans pr;ter la
moindre attention au dpart de la deu"-c*evau".
Mais Nat*alie avait, par contre, sursaut !uand
la voiture tait passe devant elle O l(*omme au
volant tait celui !ui %uettait la conversation
171
de No'l et du %ara%iste # S(enfu/ait-ilJ et
Nick l(avait-il vuJ
Elle c*erc*a son frre pour le lui demander
et fut stupfaite de ne le trouver nulle part.
Hertaine de ne l(avoir pas vu sortir a pied, elle se
mit fouiner partout, in!uite comme une c*atte
a)andonne par son ma-treO mais Nick avait )el
et )ien disparu, sans laisser de lui la moindre
trace.
Rourtant, Nat*alie refusait encore d(/ croire O
on ne se volatilise pas aussi facilement !uand on
est ni fakir ni prestidi%itateur# En courant, elle
descendit la piste !ui menait au sous-sol et se
co%na a un :eune mcanicien O
9ous n(aveG pas... vous n(aveG pas vu mon
frreJ un %ar+on )run, onGe ansJ
2e mcanicien allait se mo!uer d(elle, mais il
la vit au )ord des larmes et se contenta de
remuer la t;te de %auc*e droite O il n(avait rien
vu.
C:, Nat*alie se prcipitait pour avertir
No'l, !uand elle se ravisa O
Et votre camarade !ui est parti essa/er la
deu"-c*evau", il va revenir
170
)ienttJ demanda-t-elle encore au :eune
*omme.
. Homment# il est parti essa/er la
deu"-c*evau"J rpondit celui-ci tonn. Mais
!u(est-ce !ui lui a prisJ 2a rparation n(est pas
termine#...
Ccidment, il se passait !uel!ue c*ose de
)iGarre et Nat*alie, affole, remonta en courant.
No'l avait enfin termin sa conversation.
Mais !ue t(arrive-t-il, Nat*alieJ Iu es
)l;me#
. Nick a disparu# lKc*a la fillette tout
trac, s(effor+ant de ne pas pleurer.
. Iu racontes des );tises, vo/ons# Pe 1 ai
vu il / a !uel!ues minutes se diri%er vers les
voitures...
. Moi aussi# Mais maintenant il est parti,
entends-tu, parti#
Hette fois, elle pleurait c*audes larmes et
No'l eut du mal comprendre ce !u(elle disait O
Pe... :e suis sQre !u(il tait avec... avec cet
*omme, dans la deu"-c*evau"... il n(/ a pas
d(autre solution... et c(est... et c(est *orri)le...
171
Elle parlait trop fort et No'l l(entra-na
de*ors, o@ elle lui raconta les incidents survenus
durant sa lon%ue pala)re avec le %ara%iste. No'l
fut alors o)li% de se rendre l(vidence O il se
passait !uel!ue c*ose de %rave.
Rour!uoi avaient-ils t asseG stupides et
imprudents pour venir se mettre dans la %ueule
du loupJ Hela ne faisait plus aucun doute O le
mcanicien avait compris !u(ils possdaient
l(ampoule# Si le mal*eureu" Nick tait
rellement avec lui...
Ecoute, Nat*alie, puis!ue Nick est en
dan%er, il n(/ a plus !u(une c*ose faire O avertir
la police. Pe cours tlp*oner en face. Ioi, reste
ici. Hac*e-toi et %uette le retour de la Hitro'n.
Il s(lan+a et entra comme un )olide au petit
caf en face. &ppeler la police ne prsenta
aucune difficult... mais se faire prendre au
srieu" se rvla impossi)le.
Pe vous assure, c(est une *istoire vraie#
:urait No'l. Mon cousin a rellement disparu,
dans une deu"-c*evau", oui... Non, :e ne connais
pas le numro...
178
17<
2a route du col du H*;ne, du moins :e
crois... Mais non, ce n(est pas une plaisanterie#
Nick raccroc*a, dsespr O l(*omme au )out
du fil ne l(avait pas cru. Il avait not tout
*asard la dclaration de No'l, mais il ne
dran%erait certainement personne pour aller
voir sur place. Iout ce !ue No'l o)tint fut la
promesse d(avertir le commissaire Harrier, ami
de son oncle, ds !u(il rentrerait.
Mais d(ici l, Nick pouvait courir les pires
dan%ers...
No'l re:oi%nit Nat*alie, accroupie dans le
foss prs des )ic/clettes.
Pe n3ai rien vuM la voiture n(est pas rentre,
annon+a-t-elle.
. &lors il ne reste !u(une c*ose faire O
aller au-devant d(elle # annon+a Nick. Iu suis
ou tu rentresJ Pe te prviens !ue :e vais foncer.
. Pe suis , dit Nat*alie.
Ils s(taient )aisss pour ramasser leurs
)ic/clettes !uand un ronflement de moteur se fit
entendre. H(tait une deu"-c*evau".
177
Houc*e-toi, vite# ordonna No'l.
Nat*alie o)it, mais ne put s(emp;c*er de
relever la t;te au moment o@ la voiture rentrait
au %ara%e O
H(est )ien lui # Mais il / a un autre
*omme#
No'l se releva son tour O
Pe vais tKc*er de voir sans me montrer.
Beste l, ne )ou%e sous aucun prte"te.
No'l traversa la route comme une flc*eM et,
ne vo/ant personne l(*oriGon, Nat*alie le suivit
aussitt O son frre avait d: disparu, il n(tait
pas !uestion !ue son cousin su)isse le m;me sort
sans !u(elle fasse rien pour l(emp;c*er#
No'l s(tait faufil derrire le %ara%e, sur le
terrain va%ue o@ l(on stockait les voitures
d(occasionM il contemplait une lucarne donnant
sur l(atelier, mal*eureusement )eaucoup trop
*aute pour !u(il puisse l(atteindre. Il fron+a les
sourcils en apercevant Nat*alie, mais avant !u(il
ait pu ouvrir la )ouc*e celle-ci c*uc*ota O
P(ai rudement )ien fait de venir O :e
175
vais pouvoir te faire la courte c*elle... He
!ui fut fait. Nick parvint ainsi la )onne *auteur,
point nomm pour entendre une fort
intressante conversation entre deu" *ommes.
2es autres enfants ont fil# %rommelait le
premier. H(est )ien notre c*ance#
. Iu esprais donc !u(ils t(attendraient
)ien sa%ementJ
. Ras moi, mais celui !ui tait avec nous.
Pe donnerais d(ailleurs c*er pour savoir o@ il se
)alade, maintenant#
. P(ima%ine !u(il est rentr avant nous#
. H(est impossi)le, vo/ons# Il n(/ a !u(une
seule route, et nous ne l(avons pas vu passer. Iu
ne vas pas me dire !u(il est capa)le de )attre une
automo)ile la course, nonJ
. Iu as raison. Il doit s(;tre cac* !uel!ue
part. Et rien ne nous emp;c*e de retourner le
c*erc*er tout l(*eure, aprs le travail, !uand
notre a)sence n(tonnera plus personne.
. ?ui, mais en attendant, il faut trouver les
autres. & mon avis, ils ne l(ont pas a)andonn et
rdent par ici.
17>
No'l d%rin%ola )as de son perc*oir O il en
avait asseG entendu pour comprendre !u(il fallait
a%ir sans perdre de temps. 2(atelier fermait si"
*euresM il tait cin! *eures. Rour retrouver Nick
avant les deu" complices, No'l et Nat*alie ne
disposaient !ue d(une toute petite *eure#
?n part sur les traces de Nick # annon+a
No'l sa cousine. Il est sain et sauf#
Et il a:outa pour lui-m;me O ... du moins
pour l(instant#...
174
CHAPITRE ,&I
Deu3 e" un "ru
NIH_ avait dQ rester inanim un certain
temps car, lors!u(il revint lui, le :our avait un
peu )aiss. Encore trs tourdi, il porta
mac*inalement sa main la t;te et s(aper+ut ainsi
!u(une norme )osse ornait son cuir c*evelu.
Si cela pouvait ;tre la )osse du %nie#...
marmonna-t-il.
156
2a vrita)le e"plication tait, naturellement,
asseG diffrente et Nick comprit trs vite ce !ui
s(tait cass en apercevant par terre, ct de lui,
la super)e pierre !ui l(avait assomm. H(tait un
morceau d(une taille respecta)le, !ui avait dQ se
dtac*er de la. voQte !uand il avait secou la
porte.
Homme si ce n(tait pas asseG d(;tre
poursuivi par deu" voleurs O il faut encore !ue :e
re+oive des plafonds sur la t;te# 9ivement !ue :e
sorte de cet difice croulant avant !u(il ne
m(ensevelisse#
Il se leva et, aprs !uel!ues )louissements,
s(aper+ut avec satisfaction !u(il tenait trs
normalement de)out.
Rarfait, :e n(ai plus !u( recommencer#
Il ne s(a%issait, )ien sQr, !ue de s(atta!uer la
porte, car il ne tenait nullement se laisser
assommer de nouveau. &ussi, tout en secouant
vi%oureusement le portail, fi"ait-il la voQte d(un
,il soup+onneu", pr;t )ondir en arrire en cas
d(alerte.
Mais rien ne )ou%eait. Ras plus le plafond
151
!ue la porte, d(ailleurs, !ui s(o)stinait
rester *ermti!uement close.
Nick devenait de plus en plus nerveu" O
No'l et Nat*alie ont dQ donner l(alerte, mais
avant !u(on me trouve, il peut couler de l(eau
sous les ponts# Rourtant, :e ne me vois vraiment
pas passer la nuit ici, dans ce froid...
En vrit, le froid lui importait peuM mais il
n(osait pas s(avouer lui-m;me !u(il mourait de
peur l(ide !ue les deu" sinistres individus
pourraient revenir.
&lors, avec l(ner%ie du dsespoir, il ramassa
la pierre la plus %rosse !u(il put soulever et se
mit co%ner dans le portail O la lon%ue, il
finirait )ien par avoir raison de ce vieu" )ois
moisi#
No'l et Nat*alie peinaient pour monter la
cte du col du H*;ne, Nat*alie surtout, dont les
mollets crisps finirent par refuser de continuer
leur effort.
No'l# appela-t-elle )out de souffle, No'l,
:(a)andonne. Hontinue sans moi#
No'l *sita O tait-il prudent de laisser
150
sa cousine .seule, e"pose au dan%er d(;tre
re:ointe par les deu" complicesJ C(un autre ct,
il ne pouvait se permettre de s(arr;ter O il fallait
profiter des dernires minutes de :ourM la
rec*erc*e deviendrait )eaucoup plus difficile
dans l(o)scurit.
Ecoute, dcida-t-il, tu vas rester l, assise
au )ord du foss. Iu sais siffler dans une *er)e
coince entre tes deu" poucesJ
. Nien suri rpondit Nat*alie tonne.
Mais pour!uoi veu"-tuJ...
. Irs simple. S(il se passe !uoi !ue ce soit
de )iGarre, tu siffleras ainsi, le plus fort !ue tu
pourras. 9u le silence environnant, :(entendrai
sQrement.
Nat*alie mit un oui trs peu rassur et
a:outa )ien vite O Si tu crois !u(il peut / avoir
un dan%er, :(aime encore mieu" continuer...
No'l lui tira %entiment les c*eveu" O Mais
non, froussarde, il ne se passera rien. Il vaut
mieu" !ue tu restes O :(irai plus vite sans toi. Et :e
te promets !ue :e reviendrais toute allure si
:amais :e t3entendais#
151
Mal%r cette promesse, Nat*alie le vit
s(loi%ner d(un ,il plus !ue mlancoli!ue. Elle
cueillit immdiatement un stock d(*er)es de
lon%ueurs et d(paisseurs diverses, :u%eant
prfra)le d(;tre pr;te en cas de )esoin. Ruis elle
s(assit, an%oisse par le silence.
Soudain, des coups sourds et rpts la firent
)ondir O !ui pouvait taper ainsi dans cette
solitudeJ Il n(/ avait pas une ferme l(*oriGon...
Nat*alie se leva sur deu" :am)es arc*i-
trem)lantes, si )ien !u(elle prouva les plus
%randes difficults %rimper seulement :us!u(en
*aut du talus. Mais alors, ce !u3elle vit la laissa
son%euse O une vieille c*apelle dont la sil*ouette
lui sem)lait familire...
Mai oui, c(est +a, nous / sommes alls
une foi avec papal Hurieu", elle est a)andonne
et c(est de l !ue viennent les coups#
Nat*alie rflc*it trs vite O ne pouvait-on
ima%iner !ue Nick, poursuivi, se soit rfu%i
dans cet asile, connu de luiJ ?u peut-;tre l(/
avait-on enfermJ
158
C: Nat*alie s(lan+ait, mais elle s(arr;ta
)rus!uement O et si elle se trompait dans ses
dductionsJ &prs tout, elle pouvait fort )ien se
trouver neG neG avec un indsira)le#
&lors, la fillette dvala le talus et, une fois
sur la route, se mit siffler comme le lui avait
recommand No'l O de toutes ses forces. &u )out
d(un moment, carlate, elle :u%ea !u(elle en avait
asseG fait et s(assit tran!uillement sur le )ord de
la route.
15<
No'l apparut )ientt, roulant tom)eau
ouvert. Luand il mit pied terre devant une
Nat*alie souriante et intacte, il resta d(a)ord
muet de surprise. Ruis, ce fut une e"plosion de
ra%e O
Mais tu es folle, nonJ Pe te cro/ais en
dan%er, demi morte# P(avais fait au moins un
kilomtre !uand...
Nat*alie ne dai%na m;me pas rpondreM
d(une main imprieuse, elle lui fit seulement
si%ne de se taire O les coups continuaient.
Sans rien e"pli!uer, elle l(entra-na en
157
*aut du talus et lui montra la c*apelle. No'l
comprit immdiatement et *urla de :oie O
Nick# c(est sQrement lui #
&ussi vite !ue le permettaient leurs :am)es
fati%ues, ils coururent vers la c*apelle.
Nick# Nick# tu es lJ appelrent-ils )ien
avant d(arriver.
. Nien sQr, )eau" malins# 9ous voil enfin#
rpli!ua une voi" )ien connue.
Mais, dire vrai, Nick tait )erlu !u(ils
l(aient trouv si vite.
Pe suis l, mais :e n(ai aucune envie d(/
rester# reprit Nick. 9ous serieG )ien aima)les de
trouver un mo/en de me faire sortir, la porte est
coince#
2es deu" enfants allrent fouiller le tas de
%ravats ct de la c*apelle et / dnic*rent une
vieille )arre de mtal rouille.
Hela fera ma%nifi!uement l(affaire comme
levier# dclara No'l.
Il %lissa la )arre sous la porte et parvint la
soulever asseG pour !ue Nat*alie
155
puisse ter, %estes vifs, les caillou"
accumuls dessous. Ruis il laissa retom)er le
panneau en annon+ant O
&ttention, Nick, :(enfonce#
. Minute, pria Nick, laisse-moi le temps de
me %arer. P(ai d: re+u une pierre sur la t;te, et
les plaisanteries les plus courtes sont les
meilleures#
No'l et Nat*alie prirent du recul puis, avec
un )el ensem)le, se prcipitrent contre la porte.
&vec un %rincement, celle-ci tourna sur ses
%onds, laissant appara-tre une fente de !uel!ues
centimtres. En m;me temps, une pluie de plKtre
s(a)attit sur le sol. &prs un nouvel effort,
l(ouverture se rvla enfin suffisante pour laisser
passer Nick, !ui en :aillit comme un dia)le *ors
de sa )o-te. Il tait sale, poussireu", mais intact.
Ious les trois s(em)rassrent fou%ueusement.
Ma parole, remar!ua Nat*alie, !ui, en
m;me temps !ue son frre, avait retrouv le coQt
de la plaisanterie, :e n(avais :amais remar!ue !ue
cela te faisait autant plaisir de nous voir#
15>
Rour une fois, Nick ne trouva lui adresser
!u(un )on sourire. No'l fut le premier ra%ir O
He n(est pas le moment de s(attendrir O il faut
rentrer en vitesse, avant !ue les deu" canailles
n(aient l(ide de revenir dans les para%es#
. 9ous saveG d: !u(ils sont deu"J
s(tonna Nick. 2e second est le fils Rrivier.
. Fa, nous ne le savions pas... et sans
doute M. Rrivier non plus , fit No'l son%eur.
Rour le retour, le pro)lme des mo/ens de
locomotion se posait.
Ceu" vlos pour trois, c(est mai%re#
remar!ua Nick. Lu(est-ce !u(on faitJ
. Pe monte sur le porte-)a%a%es de No'l,
proposa Nat*alie. Il faut )ien !ue !uel!u(un se
dvoue...
Nat*alie se for+ait trs peu pour faire cette
propositionM puise par les aventures
successives, elle se r:ouissait de pouvoir se
reposer.
2es :eunes c/clistes descendirent d(a)ord
tran!uillement cte cte, se racontant
154
ce !u(avaient t ces dernires *eures pour
les uns et pour les autres. Ruis, la nuit tom)ant
plus vite, ils au%mentrent l3allure, vitant de
freiner.
&u" a)ords du %ara%e, ils roulaient donc
trs vive allure, lors!u(une paisse sil*ouette
:aillit devant eu" O le mcanicien# Il se tenait
maintenant au milieu de la route, )ien rsolu,
sem)lait-il, arr;ter les c/clistes. Heu"-ci eurent
un court moment d(*sitation, puis No'l cria O
?n fonce# Hramponne-toi, Nat*alie#
I;te )asse, penc*s sur leurs %uidons, les
deu" %ar+ons parurent si dcids !ue l(*omme
eut peur et fit un )on de ct pour les viter.
&u m;me instant, une voiture noire venant
en face freina )rutalement devant le %ara%e.
2a police # *urlrent les enfants freinant
eu" aussi. ?n a %a%n#
1>6
CHAPITRE ,&II
/endar$e! e" +leur!
CE BEI?$B son )ureau, le commissaire
Harrier avait trouv un rapport %riffonn par un
de ses su)ordonns O $n certain No'l Benaud
prtend avoir dcouvert des voleurs de voitures
au %ara%e du Mont-H*a)re. He para-t ;tre une
plaisanterie de :eunes %ar+ons.
1>1
2e commissaire Harrier sursauta O il
connaissait parfaitement la famille Benaud et
savait les enfants incapa)les d(une plaisanterie
d(aussi mauvais %oQt.
Il faut / aller voir tout de suite# ordonna-t-
il. H(est au contraire une affaire !ui me para-t
srieuse# CemandeG-moi une voiture#
Luand il en descendit, devant le %ara%e,
accompa%n de deu" inspecteurs, Nick se
prcipita vers eu" O
9oil le voleur# cria-t-il dans un %rand
tat d(e"citation.
2(*omme s(enfu/ait et, sa fuite ne prouvant
!ue trop sa culpa)ilit, les inspecteurs
s(lancrent derrire lui. Ils eurent tt fait de le
rattraperM le malfaiteur reparut )ientt entre eu"
deu", t;te )asse, solidement maintenu.
&lors se produisit une c*ose inattendue O de
lui-m;me, le fils Rrivier sortit du %ara%e et alla
droit au commissaire O
vous pouveG m(arr;terO :e suis aussi
coupa)le !ue lui.
Nick et No'l se re%ardrent, tonns
1>0
l(un et l(autre de ce coura%e !ui rac*etait un
peu la conduite passe du :eune *omme.
Nat*alie, elle, o)servait M. RrivierM mais elle se
dtourna )ien vite pour ne plus voir l(air effondr
du mal*eureu" %ara%iste !ui, manifestement, ne
s(tait dout de rien.
Nien sQr, c(est triste, pensa-t-elle. Mais
cette arrestation rend son pre Aran+ois.
$n !uart d(*eure plus tard, la voiture de
police roulait en direction du col du H*;ne. &
l(intrieur, se trouvaient le commissaire et les
enfants Benaud, ainsi !ue les deu" inspecteurs
assis de part et d(autre des voleurs.
Il faut aller c*erc*er cette preuve tout de
suite, avait dclar le commissaire Harrier
lors!ue No'l lui eut parl de la )o-te. RenseG-
vous pouvoir retrouver l(endroit, NicolasJ
- Nien sQr, monsieur.
Nick ne !uitta pas des /eu" le )ord de la
route tout le temps !ue dura le vo/a%e, tant il
redoutait de laisser passer l(endroit. Mais, en fait,
la scne l(avait trop
1>1
mar!u pour !u(il l(ou)liKt :amais O les deu"
*ommes enfouissant la )o-te taient
p*oto%rap*is dans son esprit, ainsi !ue c*a!ue
dtail du pa/sa%e alentour.
H(est ici# cria-t-il soudain.
Et, descendant de la voiture, il montra la
flc*e !u(il avait eu la prudence de tracer. Ruis,
suivi des autres passa%ers de la voiture, il %a%na
le c*amp voisin o@ il repra sans mal un coin de
terre fra-c*ement remue.
9oil l(endroit , dit-il.
Iandis !ue l(un des inspecteurs creusait,
Nick ne pouvait s(emp;c*er de frissonner en se
remmorant son terri)le aprs-midi. Il lui fallait
)ien avouer !u( cet endroit m;me, peine deu"
*eures auparavant, il avait ressenti la plus )elle
peur de sa vie. Il se tourna vers les deu" *ommes
!ui, tout l(*eure, l(avaient pourc*asse et ne fut
pas fKc* !ue les rles soient inverss O
prsent, ils taient le %i)ier.
&prs !uel!ues instants de travail, la pelle
du policier *eurta !uel!ue c*ose de durM se
)aissant, il retira du trou une
1>8
)o-te mtalli!ue !ue le commissaire ouvrit
immdiatement.
2es ampoules# s(crirent ensem)le les
enfants.
. ?ui, elles sont l, dclara le commissaire
Harrier. Nous ferons anal/ser le li!uide !u(elles
contiennent O si on / trouve des cultures
micro)iennes, la preuve sera faite.
Ruis il se tourna vers les deu" complices O
C(ailleurs, aveG-vous vraiment l(intention
de nier avoir enterr cette )o-te ici, cet aprs-
midiJ
2e mcanicien n(eut pour toute rponse !u(un
re%ard )ut, mais le fils du %ara%iste rpondit O
& !uoi )oni P(avouerai tout en )loc pour en
finir au plus vite.
2es trois N se re%ardrent O l(en!u;te tait
)ien termine.
$n peu aprs sept *eures, ces m;mes
personna%es se trouvaient runis au
commissariat, les uns comme tmoins, les autres
comme accuss. Luand c*acun eut
1><
termin sa dposition, le commissaire se
tourna vers M. et Mme Benaud !ui, assis un peu
l(cart, avaient assist silencieu" la scne O
Pe ne vais vous rendre ces enfants !u(
re%ret# Ils ont fait preuve d(un remar!ua)le flair
de dtective, :oint une audace...
. ...!ue :e suis loin d(approuver
entirement# intervint Mme Benaud. Luand :e
son%e ce !ui aurait pu se passer...
Elle n(a:outa rien, mais posa sur les deu"
complices un re%ard lo!uent.
Il serait pourtant in:uste de les %ronder,
reprit le commissaire Harrier. Son%eG com)ien
leur initiative aura aid la :ustice# Non, vraiment,
ils ne mritent !ue des flicitations O %rKce eu",
voici une affaire claircie.
Nat*alie se leva avec tant de )rus!uerie !ue
sa c*aise )ascula en arrire O
Mais... mais... mais, )%a/a-t-elle sous le
coup de l(motion, et Ben Nalmont, !u(est-ce
!u(on en faitJ ?n ne peut tout `le m;me pas le
laisser...
1>7
2e commissaire Harrier se tourna vers elle
d(un )loc O
?n ne peut tout de m;me pas le laisser o@,
:eune filleJ Lue veu"-tu direJ
Bou%e :us!u( la racine des c*eveu",
Nat*alie n(a:outa pas un mot.
&llons, insista le commissaire, !u(as-tu
dclarer au su:et de Ben NalmontJ
&ucun des trois N n(ouvrit la )ouc*e, mais
leur air affol parlait pour eu". 2e commissaire
Harrier ne s(/ trompa pas O
P(ai l(impression !ue vous en saveG sur lui
)eaucoup plus !ue vous ne le dites# Et si vous
saveG o@ il se cac*e, le moment est venu de
parler, sinon nous perdrons encore du temps le
c*erc*er.
Il mar!ua un temps d(arr;t, puis reprit O
He serait domma%e O il faut lui apprendre le
plus vite possi)le !u(il est innocent#
Rourtant, ce ne fut pas la police !ui annon+a
Ben Nalmont sa r*a)ilitation O l(*onneur en
revint au" trois N, !ue
1>5
le commissaire avait amens en auto :us!u(
la ferme Ceneu".
Ienant Aran+ois par la main, ils coururent
une dernire fois vers le sinistre vieu" moulin, si
impatients d(annoncer la nouvelle !u(ils
commencrent *urler cent mtres avant
d(arriver O
H(est fini#
. Ils sont arr;ts#
. 2i)re# 2i)re# 9ous ;tes li)re#
& )out de souffle, ils firent irruption dans la
%rande salle et trouvrent Nalmont assis sur son
%ra)at, *a%ard, n(osant pas comprendre.
Aran+ois se prcipita dans ses )ras O
Rapa# H(est vrai, papa, tu es li)re# DrKce
eu", on va pouvoir de nouveau vivre ensem)le#
Ne doutant plus de la vrit, Ben Nalmont
s(effondra, la t;te dans les mains O
Enfin#... P(attendais depuis si lon%temps#
Et. c(tait si dur d(;tre accus torta
. Mais c(est fini, papa, fini pour tou:ours#
dit :o/eusement Aran+ois.
&lors Ben Nalmont releva la t;te et,
1>>
serrant son fils dans ses )ras, adressa au"
trois Benaud un sourire clatant O
Merci vous, mes enfants O :amais :e
n(ou)lierai#
He fut ce moment prcis !ue retentit dans
le vieu" moulin une cascade de san%lots
)ru/ants O sans la moindre %;ne, Nat*alie
pleurait d(motion.
&llons, c(est )ien une fille# conclut Nick.
Rour toute rponse, No'l lui adressa un clin
d(,il %ouailleur. Mais, en vrit, les %ar+ons se
retenaient !uatre pour ne pas en faire autant.

1>4
Le!
N5l6 Na"(alie e" Nicla! 7Nic280
146
de R%er"e Ar$and
141
LES de R%er"e Ar$and
S#rie in"#9rale
140

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