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LES TROIS N
ET LES VOLEURS D'IMAGES
par Roberte ARMAND
QU"EST-CE qui fait courir les 3 N ?
Une icône. Autrement dit une imae sainte!
un "etit ta#leau! qu$un %eune &tourdi
'ient de 'endre ( une inconnue! seulement
"our le centi)me de sa 'aleur *
+e 'endeur se d&ses")re. Un a""el
diffus& "ar la radio reste sans r&sultat. Alors!
No,l! Nic- et Nat.alie / les s0m"at.iques 3
N / se lancent sur les traces de la
m0st&rieuse ac.eteuse. 1ls la retrou'ent...
mais non "as l$icône. Celle-ci "ara2t fuir
de'ant eu3! "assant de main en main.
1nfatia#les! les 3 N continuent (
"ourc.asser l$icône 'aa#onde! et leur
enqu4te! "leine d$im"r&'u et de drôlerie! les
m)nera %usque dans le refue de 'oleurs "eu
ordinaires.
5
ROBERTE ARMAND
LES
ET LES VOLEURS D’IMAGES
ILLUSTRATIONS DE
HENRIETTE MUNIERE
HACHETTE
3
S&rie les
1. +es 3N et les 'oleurs d6imaes 1781 9:
5. +es 3N et la maison #rul&e 1785 9;
3. +es 3N et l6&trane 'oisin1785 97
;. +es 3N et les %umelles 1785 11
<. +es 3N et le c.ien %aune 1783 93
:. +es 3N et le #outon d6arent 1783 19
8. +es 3N et la "4c.e miraculeuse 178; 9<
=. +es 3N et l6&"ou'antail 178< 93
7. +es 3N tendent un "i)e 178< 9=
19. +es 3N et le "uits .ant& 178: 9;
11. +es 3N sont sur la 'oie 1788 9=
15. +es 3N et les trois c0nes 178= 9:
13. +es 3N et le ser"ent "0t.on 1787 91
1;. +es 3N et les c.ats #irmans 1787 19
;
TABLE
1. Un 'endeur distrait :
11. Au "etit +ou're 1<
111. Au marc.& 5=
1>. Tania 37
>. Une nou'elle "iste ;7
>1. ?oland :9
>11. Au3 cent mille occasions 81
>111. +e canal =1
1@. +a lonue marc.e 75
@. +e mus&e du c.Atelain 19<
@1. Brisonnier 11<
@11. Nic- dans la tour 15=
@111. Un morceau de sucre 137
@1>. Un c.ocolat c.aud 1<9
@>. +a malle d$osier ..... 1:9
@>1. Cu muuet et une icône 181
<
CHAPITRE PREMIER
Un vendeur distrait
CANS SA CDAEF?E! Nic- finissait de s$.a#iller
en sifflotant un air %o0eu3. 1l faisait #eau et c$&tait
%eudi G deu3 raisons "our se r&%ouir.
H Tiens * se dit-il soudain! la maison est #ien
silencieuse * IJ sont "ass&s les deu3 autres ?K
+es deu3 autres! c$&taient No,l! son cousin! et
Nat.alie! sa sLur. No,l 'i'ait c.eM les ?enaud
de"uis qu$il a'ait "erdu ses "arents dans un
accident de 'oiture! deu3 ans au"ara'ant! et c.acun
:
le consid&rait comme le fils a2n&. Ce arNon de
douMe ans! #lond! mince et calme! &tait aussi
diff&rent que "ossi#le de Nicolas! son cadet d$un
an! qui &tait #run! tra"u et sans cesse en
mou'ement. Eais tous deu3 s$entendaient (
mer'eille. Quant ( Nat.alie! elle a'ait un fai#le
"our ce rand cousin qui "renait son "arti quand
son fr)re la taquinait un "eu tro".
Nic- fit irru"tion dans la c.am#re 'oisine dont
la "orte &tait ou'erte. Sa sLur 0 tra'aillait! assise
de'ant un "etit #ureau. +e arNon l$entendit qui
r&citait G
H 7 fois 8! :3O 7 fois =... 7 fois =...
/ 85 *K souffla Nic-.
Nat.alie sursauta! et le'a 'ers son fr)re un
'isae rond oJ #rillaient deu3 0eu3 #leus au reard
naPf G elle a'ait l$air d$un ros #&#&! malr& ses neuf
ans. Ses c.e'eu3 #londs! cou"&s court! &taient tout
&#ouriff&s.
H A. * c$est toi ? Tu m$as fait "eur *
/ Quelle froussarde * Cis donc! la maison est
'ide ?
- Ba"a est ( son #ureau! maman fait les
courses! et No,l... e. #ien! %e crois qu$il r&"are son
'&lo au sous-sol. Eais Eme Frun de'rait 4tre
arri'&e.
8
- En effet * admit Nic- en consultant sa
montre. 1l est d&%( 7 .eures 19. Etonnant qu$elle
soit en retard * K
Eme Frun &tait la femme de m&nae des
?enaud. Sa "onctualit& &tait "ro'er#iale. Que lui
arri'ait-il donc ?
H Elle a "eut-4tre la ri""e ? K su&ra la "etite
fille.
Au m4me moment retentit la sonnerie de la
"orte d$entr&e.
H Q$0 'ais * K s$&cria Nat.alie! .eureuse
d$&c.a""er ( la ta#le de multi"lication! et aussi
d$accueillir Eme Frun qu$elle aimait #ien.
+a femme de m&nae &tait une "ersonne 'i'e
et rassouillette! au 'isae souriant. Eme ?enaud
'antait sou'ent ses m&rites G 'eu'e de #onne .eure!
elle a'ait &le'& seule son "etit arNon. Celui-ci
&tait de'enu un solide aillard qui anait d&%( sa
'ie.
Nat.alie se rua 'ers l$escalier! mais d&%( Nic-!
"our la de'ancer! en d&'alait les marc.es quatre (
quatre. +a "orte fut ou'erte "ar deu3 mains
im"atientes. C$&tait #ien Eme Frun qui se tenait
sur le seuil! mais elle "araissait #iMarre G le foulard
de tra'ers! les 0eu3 roues! la #ouc.e serr&e! elle
r&"ondit distraitement au H #on%our K "oli des deu3
=
enfants et se .Ata 'ers la cuisine. Un moment
a"r)s! un fracas de 'aisselle #ris&e "ar'int au3
oreilles de Nic- et de Nat.alie! "uis un
&missement sui'it G
H Allons #on * Qu$est-ce qui m$arri'e encore ?
- Fa. * Quste un #ol cass& * d&clara Nat.alie!
arri'ant en .Ate sur le lieu du d&sastre.
- Et encore! celui-ci &tait f4l& K! a%outa
son fr)re.
Eais Eme Frun! d&cid&ment dans un mau'ais
%our! n$&coutait "as ces "aroles a"aisantes. Elle se
laissa tom#er sur une c.aise! et! ( l$&tonnement des
deu3 enfants! se mit ( 'erser des larmes. Nic- et sa
sLur! 4n&s! &c.an)rent un reard "er"le3e! et le
arNon "ensa G
H Si encore c$&tait Nat.alie! %e la secouerais un
"eu G cette fille se c.ane en fontaine "our un oui
ou "our un non. Eais Eme Frun qui "leure! c$est
sRrement "lus ra'e. K
Ce fut le moment que c.oisit No,l "our faire
son entr&e.
H De" * AdmireM mes #elles mains noires * dit-
il en aitant sous le neM des deu3 autres ses di3
doits macul&s de cam#ouis. Q$ai 'oulu arraner ma
c.a2ne! et... K
7
Buis il a"erNut Eme Frun effondr&e sur sa
c.aise et le'a les sourcils en direction de son
cousin! qui .aussa les &"aules en sine d$inorance.
Alors No,l! cac.ant ses mains sales derri)re
son dos! demanda G
H >ous a'eM des ennuis! madame ? K
+a #ra'e femme s$essu0a les 0eu3 a'ec son
mouc.oir et finit "ar r&"ondre G
H Fien sRr! que %$en ai G c$est au su%et de ?o#ert.
1l n$est "as malade! %$es")re ? demanda
'i'ement Nat.alie.
- Non! .eureusement. Eais c$est dans son
tra'ail...
- 1l est tou%ours 'endeur dans cette alerie
d$art qui s$a""elle H Au Betit +ou're K ?
inter'int Nic-.
- Iui! et c$est %ustement l( que... K Un ros
sanlot cou"a le r&cit de
Eme Frun.
H ... qu$il a commis ce... cette #4tise! ac.e'a-t-
elle enfin.
- Une #4tise ? K
+es enfants se reard)rent! inquiets. Qu$a'ait
#ien "u faire le %eune .omme! qui %usqu$ici! au dire
de sa m)re! donnait toute satisfaction ( son "atron?
Ce'ant les trois 'isaes an3ieu3! la m)re de ?o#ert
s$&cria G
19
H Ili * ce n$est "as ce que 'ous "enseM! alleM *
Eon fils est le arNon le "lus .onn4te du monde.
/ Nous n$en doutons "as! affirma No,l. Eais
alors...
/ C$est une terri#le &tourderie de sa "art!
"oursui'it Eme Frun. C.eM nous on com"te
encore en anciens francs! "as en nou'eau3! 'ous
com"reneM? K
Non! les trois enfants ne com"renaient "as.
Eais Nat.alie! d&#ordante de s0m"at.ie! ne 'o0ait
qu$une c.ose G Eme Frun a'ait du c.arin! il fallait
la consoler. Ce quelle faNon? Elle offrit
successi'ement de lui "r&"arer dR t.&! du caf&! du
11
tilleul et de la 'er'eine. Ce'ant le refus o#stin& de
la "au're femme! la "etite fille se contenta alors
de d&clarer G H Ne 'ous m faites "as! tout 'a
s$arraner *
/ Qu$est-ce qui doit s$arraner ? demanda
Nic- a'ec im"atience. Que s$est-il "ass& a'ec ces
francs! nou'eau3 ou anciens ?K
Eme Frun r&fl&c.it un moment a'ant
d$e3"liquer G
H Au H Betit +ou're K on 'end de tout G de la
'aisselle! des ta#leau3! Htes statues! toutes sortes
d$o#%ets qui ne 'alent "as rand-c.ose! d$autres qui
coRtent tr)s c.er... si c.er que ?o#ert s$est trom"& *
Quand la cliente! lui a demand& le "ri3 de cette
icône! il a mal lu l$&tiquette...
/ Une icône * interrom"it Nat.alie. Qu$est-
ce que c$est ?
/ Eu.... une sorte de "etit ta#leau...
/ ... une imae "einte! d$oriine
recque ou russe! com"l&ta Nic-.
/ ... et dont le su%et est reliieu3! ac.e'a
No,l >ous disieM donc qu$une cliente a demand&
com#ien coRtait cette icône ? Et alors ?
/ Q$0 suis 1 triom".a Nic- G ?o#ert l$a 'endue
en anciens francs! alors que le "ri3 &tait marqu& en
nou'eau3 francs ?
/ Tout %uste* a""rou'a Eme Frun.
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1maine-t-on de demander ;=99 nou'eau3
francs "our un o#%et aussi "etit ?
/ ;=99 nou'eau3 francs * r&"&ta la fillette.
/ E. * oui! 'ous 'ous rendeM com"te ?
;=9999 anciens francs! dit ;a m)re de ?o#ert. 1l
"ara2t que c$est une "i)ce de collection.
/ +$ac.eteuse qui l$a eue "our ;= nou'eau3
francs a fait une #elle affaire * remarqua No,l
"ensi'ement. Eais est-ce qu$elle s$en est rendu
com"te ? Beut-4tre "as.
/ Cans ce cas! il faudrait la retrou'er! et lui
r&clamer la diff&rence K! su&ra Nic-.
Eme Frun eut un este d&sa#us&.
H BenseM donc * In n$a ni son nom! ni son
adresse. Quand on s$est a"erNu de l$erreur! il 0 a'ait
#elle lurette qu$elle a'ait quitt& le maasin.
/ A-t-on "ort& "lainte ( la "olice ?
/ Non! "uisqu$il n$0 a "as eu 'ol G la cliente a
"a0& le "ri3 qu$on lui demandait! a"r)s tout. +e
"atron de ?o#ert est tout de m4me all& au
commissariat G on lui a "romis de lancer un a""el (
la radio "our essa0er de touc.er l$ac.eteuse.
/ Et si cet a""el ne donne rien? demanda
Nic-.
/ Cans ce cas! r&"ondit la "au're femme
en #aissant la t4te! ?o#ert de'ra "eut-4tre
rem#ourser la diff&rence *
13
/ Et Na fera ;8<599 anciens francs! "r&cisa
#ien 'ite Nat.alie! "lus forte en soustraction qu$en
multi"lication.
/ C$est #ien Na! o"ina Eme Frun. Et oJ
'ouleM-'ous que nous "renions cet arent ?K
Quelques larmes se remirent ( couler sur ses
%oues. Elle les essu0a #ien 'ite! se mit de#out a'ec
effort et d&clara G
H 1l faut que %e fasse mon tra'ail.K Et!
r&solument! elle alla s$em"arer de la "elle et du
#alai "our ramasser les d&#ris de "orcelaine.
1;
CHAPITRE II
Au Petit L!uvre "
Au ?EBAS de midi! il fut naturellement
question de la m&sa'enture de ?o#ert Frun.
+orsque No,l eut e3"os& les faits ( son oncle! E.
?enaud .oc.a la t4te.
H Une affaire ennu0euse "our ce "au're
arNon* Qe serais #ien &tonn& que la cliente
ra""orte l$icône s"ontan&ment. Encore faudrait-il
qu$elle en connaisse la 'aleur *
1<
/ Qustement! "a"a! on doit lancer un a""el (
la radio ( ce su%et! se .Ata de dire Nic-. Tu "ermets
qu6on &coute ?
/ Fien sRr G c$est %ustement l$.eure des
nou'elles. K
+e #outon tourn&! il 0 eut la lecture des
informations! "uis le s"ea-er annonNa G
H Une erreur a &t& commise .ier dans une
alerie d$art a""el&e H Au Betit +ou're K! (
Fruni)res. Une icône de rande 'aleur a &t&
'endue ( une cliente #ien au-dessous de son "ri3!
le 'endeur a0ant r&clam& la somme en anciens
francs alors qu$il s$aissait de francs nou'eau3.
+$ac.eteuse est instamment "ri&e de ra""orter
l$o#%et. Si elle ne le fait "as! le d&ficit sera ( la
c.are du 'endeur. K
Trois notes de musique aie! "uis une 'oi3
sua'e susurraG
H +es enM0mes 'oraces de la lessi'e... K
A ce moment E. ?enaud &teinit la radio.
H >oil(! dit No,l. In a entendu le messae!
nous au moins. Eais l$ac.eteuse ?
/ Elle aussi! sRrement! et elle ra""ortera
l$icône d)s cet a"r)s-midi! affirma Nat.alie
r&solument o"timiste.
1:
/ Dum * Tu te fais "eut-4tre des illusions!
r&"liqua son fr)re. Su""ose qu$elle n$ait "as de
"oste de radio...
- ... ou qu$elle en ait un! mais qu$elle n$&coute
"as les informations! a""u0a No,l.
- ... ou encore qu$elle ait entendu l$a""el!
mais qu$elle soit mal.onn4te et 'euille arder
l$icône K! dit Nic-.
Nat.alie eut une moue d&sol&e. H Alors! il n$0 a
"as d$es"oir ?
- Eais si! on "eut tou%ours es"&rer! dit Eme
?enaud "our la consoler. Qe serais soula&e!
moi aussi! d$a""rendre que la affe de ?o#ert Frun
a &t& r&"ar&e.
- Qu$arri'era-t-il s$il doit "a0er! et n$a "as
de quoi ? demanda Nic-.
- In le mettra "eut-4tre en "rison ? K s$effra0a
Nat.alie.
Son fr)re .aussa les &"aules.
H Tu e3a)res tou%ours * Eoi! %e "ense "lutôt
que son "atron le ren'errait.
/ Qe ne crois "as! o#%ecta No,l G ( ce com"te-
l(! tout le monde 0 "erdrait. Tandis qu$en ardant
?o#ert et en "r&le'ant c.aque mois une "artie de
son salaire! son "atron finirait "ar r&cu"&rer son
arent. K
18
+e re"as touc.ait ( sa fin! et! quelques minutes
"lus tard! les enfants se retrou'aient au %ardin. Bour
eu3! le su%et &tait loin d$4tre &"uis&. Assis sur un
#anc! ils re"rirent leur concilia#ule sur H l$affaire
de l$icône K.
H Q$ai quelque c.ose ( 'ous "ro"oser! d&clara
Nic- en "renant un air ra'e qui im"ressionna sa
sLur! mais non "as No,l.
- Sacile ( de'iner! ri"osta celui-ci G tu 'as
nous su&rer de faire une enqu4te au H Betit
+ou're K.
- E. #ien! oui! l(! admit le arNon un "eu
'e3&. Que dites-'ous de Na ? +es trois N sur
la "iste de l$ac.eteuse inconnue. K
+es trois N c$&taient No,l! Nicolas et Nat.alie!
dont les "r&noms commenNaient "ar la m4me
lettre.
+a "etite fille #attit des mains.
H Qe dis que ce serait tr)s amusant... et tr)s utile
"our ?o#ert et sa maman! si nous r&ussissons. K
No,l n$&tait "as aussi ent.ousiaste.
H 11 me sem#le que c$est un "eu tôt. Ne
faudrait-il "as attendre que l$a""el ( la radio ait &t&
entendu "ar la cliente ?
- Fien sRr! r&"ondit son cousin. Eais c$est %eudi
au%ourd$.ui! et si nous ren'o0ons l$enqu4te (
demain! nous serons tous en classe. Alors ? K
1=
+$arument &tait sans r&"lique! et No,l
fut aussitôt con'aincu. +es trois enfants d&cid)rent
donc qu$ils se rendraient au H Betit +ou're K d)s
l$ou'erture du maasin! c$est-(-dire ( 5 .eures 39.
TTTTTTTTTTTTTTTTT
Nat.alie! de'ant le miroir de la salle de #ain!
se donnait un dernier cou" de "eine. Enfin
satisfaite de sa coiffure! elle se d&clara "r4te.
H Bas tro" tôt * sou"ira Nic-! qui s$&tait .a#ill&!
lui! en un tournemain. Ce que Na "eut 4tre coquet!
une fille *
/ Ce n$est "as tous les %ours qu$on 'a dans
une alerie d$art * ri"osta Nat.alie d$un air dine.
- Ea "arole * Tu t$imaines qu$on se rend au
"alais du +ou're ? demanda son fr)re! moqueur.
/ Allons! en route * K ordonna No,l "our
cou"er court ( la dis"ute qu$il sentait 'enir.
1l "rit la main de sa %eune cousine! et le trio
quitta la calme rue des Qardins "our aner des
quartiers "lus anim&s. Cette %ourn&e de d&#ut de
"rintem"s &tait d&cid&ment #elle! mais un "eu
froide! et les enfants marc.)rent d$un #on "as.
+e H Betit +ou're K &tait situ& sur l$a'enue
>ictor-Duo! une art)re "lant&e d$ar#res! et offrait
( la curiosit& des "assants deu3 lares 'itrines!
17
derri)re lesquelles on "ou'ait admirer des
ta#leau3! des statues et di'erses antiquit&s. 1l &tait
3 .eures moins 5< lorsque les trois N franc.irent!
un "eu intimid&s! le seuil du maasin. Une
'endeuse se diriea 'ers eu3! mais No,l la
d&couraea #ien 'ite.
H C$est E. ?o#ert Frun que nous 'oudrions
'oir.
>ous le trou'ereM l(-#as K! dit-elle en indiquant
le fond de la salle.
59
+e %eune .omme les accueillit a'ec un sourire
aima#le. Ce taille mo0enne! il a'ait un 'isae
a'enant qui ra""elait celui de sa m)re.
H Est-ce que 'ous nous reconnaisseM ? Nous
sommes les enfants de Eme ?enaud! et 'oici notre
cousin No,l! s$em"ressa de dire Nic-.
- En effet * r&"ondit ?o#ert dont le sourire
s$&larit. Qe crois 'ous a'oir 'us une fois. Et
%$entends #eaucou" "arler de 'ous "ar maman. K
+$a2n& du trio alla droit au #ut. H >otre m)re
nous a %ustement racont& 'os ennuis! et... nous
'oudrions 'ous aider.
- C$est tr)s entil ( 'ous! mais %e ne 'ois "as
comment! r&"ondit -le %eune .omme. C$est une
question de "atience! maintenant. Si cette
cliente entend la radio... K
11 rearda 'ers l$entr&e a'ec es"oir! comme s$il
s$attendait ( 'oir surir l$ac.eteuse de la 'eille.
Eais comme "ersonne ne se montrait! il a%outa G
H In 'a d$ailleurs le diffuser "lusieurs fois! cet
a""el.
- C$accord! mais nous "ourrions c.erc.er de
notre côt&! su&ra No,l... au cas oJ cette cliente
ne 'iendrait "as d$elle-m4me.
- C$est "ourquoi nous allons 'ous
demander sa descri"tion K! "oursui'it Nic-.
51
Et! d$un air im"ortant! il sortit de sa "oc.e un
carnet et un cra0on. Nat.alie admira secr)tement
l$es"rit d$initiati'e de son fr)re.
H +a d&crire ? E. #ien! %e 'ais essa0er! d&clara
?o#ert. >o0ons G elle a'ait un manteau ris! et
"ortait un foulard sur la t4te. A. * %e me sou'iens
encore que ce foulard &tait #run clair! a'ec des
dessins qui re"r&sentaient des fleurs.
>oil( qui est tr)s "r&cis K! a""rou'a No,l!
tandis que son cousin cou'rait la#orieusement de
"attes de mouc.e la "remi)re "ae de son carnet. H
Et quel Ae "ou'ait-elle a'oir! cette dame ?
Un Ae mo0en! r&"ondit ?o#ert sans se
com"romettre.
- Sa taille ?
- Blutôt rande. A. * et "uis elle "arlait en
roulant les r.
Bortait-elle quelque c.ose ( la main ?
- Iui G un sac ( "ro'isions! et aussi un "aquet
ficel&. K
Nat.alie se fouillait la cer'elle "our trou'er
une question ( "oser. Soudain une id&e lui 'int! et
elle demanda G
H Quand elle est sortie a'ec l$icône! a'eM-'ous
'u de quel côt& elle s$est diri&e ?
55
/ Fien sRr! "uisque %e lui ai tenu la "orte.
Elle a sui'i le trottoir du côte auc.e.
- Et ensuite! l$a'eM-'ous sui'ie des 0eu3 ?
/ Non. Qe me suis retourne aussitôt! car un
autre client m$attendait.
/ A quelle .eure cela s$est-il "asse ? demanda
Nic-.
/ Qe "eu3 'ous r&"ondre a'ec "r&cision! dit
le %eune .omme. Comme la cliente sortait! %$ai
entendu sonner 11 .eures .eures ( l$&lise Saint-
Qose".! qui est tout "r)s d$ici. K
53
+es trois N s$estim)rent satisfaits de ces
renseinements et "rirent con& de ?o#ert! qui leur
serra la main.
H Eerci de 'otre entillesse! dit-il d$une 'oi3
&mue en les raccom"anant %usqu$( la "orte.
- 1l est s0m"at.ique! ce arNon! d&clara No,l
a"r)s que le %eune .omme eut dis"aru ( l$int&rieur
du maasin.
- Alors! l$enqu4te s$arr4te l( ? questionna
Nat.alie un "eu d&Nue.
- Fien sRr que non! assura Nic-.
?eardons un "eu la 'itrine et discutons * K
No,l s$e3tasia a'ec malice sur les Lu'res d$art
e3"os&es.
H Cette nature morte me "la2t #eaucou"! et
cette "einture a#straite! quelles couleurs *
- Ne fais "as l$idiot! ronda son cousin. C$est
de l$enqu4te que %e 'oudrais qu$on discute! "as de
"einture *
- Q$a'ais com"ris! a'oua No,l en riant.
Alors! que "ro"oses-tu ?
- Ce c.erc.er les traces de l$ac.eteuse.
Nous sa'ons d&%( qu$elle a tourn& ( auc.e sur le
trottoir...
- Et a"r)s ?
/ Nous "ourrions interroer les
commerNants de ce côt&-l(.
5;
/ E3cellente id&e * s$&cria Nat.alie!
ent.ousiaste. Beut-4tre qu$elle a fait d$autres
ac.ats! et que quelqu$un se sou'iendra d$elle ? K
A la suite du H Betit +ou're K s$ou'rait un #ar G
les enfants ne %u)rent "as utile d$0 tenter leur
c.ance. Buis 'enait un #ureau de ta#ac.
H Entrons l(! "ro"osa Nic-. Nous ac.)terons
une #oite d allumettes! comme introduction. K
+e #uraliste &tait un .omme renfron&! qui! (
la question "os&e "ar No,l concernant la femme au
foulard! r&"ondit d$un ton sec G
H Si 'ous cro0eM que %e retiens le 'isae de
tous mes clients ? A'ec le monde qui "asse ici... K
+es trois N sortirent donc! un "eu d&coura&s.
H In ne trou'era rien! dit Nat.alie.
/ C&faitiste! 'a * r&"liqua son fr)re. Nous
n$a'ons essa0& qu$une fois. Tiens! 'oici une
#oulanerie G notre inconnue 0 aura "eut-4tre
ac.et& son "ain ?
/- 1l 0 a des #rioc.es #ien a""&tissantes!
remarqua la "lus %eune! le neM coll& contre la
'itrine.
/- Et tu en manerais #ien une! rien que "our
faire a'ancer l$enqu4te! se moqua Nic-.
/ Bourquoi "as? fit No,l. Ua nous ser'ira
d$entr&e en mati)re. K
5<
+a #oulan)re &tait une rosse femme aima#le!
qui sourit ( Nat.alie.
H Une #rioc.e ? TeneM! %e 'ous c.oisis celle
qui a le "lus de sucre. C$est "our em"orter ?
/ Non! elle 'a la maner ici! si 'ous
"ermetteM K! se .Ata de dire No,l.
Et! tandis que la fillette d&ustait sa "Atisserie!
il "osa ( la #oulan)re la m4me question qu$au
#uraliste G
H N$a'eM-'ous "as le sou'enir! madame! d$une
cliente en manteau ris! a'ec un foulard #run sur la
t4te! qui 'ous aurait ac.et& du "ain .ier ( 11
.eures? K
+a rosse femme fronNa les sourcils et "arut se
recueillir.
H Elle "ortait un sac ( "ro'isions et des
"aquets! insista Nic-.
/ Qe 'ois * s$&cria la commerNante en le'ant
un doit #oudin&. Qe me sou'iens d$elle "arce
qu$elle m$a demand& une rosse couronne! et
qu$elle a dR attendre quelques minutes qu6on la
sorte du four. C$est la "remi)re fois qu$elle 'enait
c.eM moi! Na %$en suis sRre.
— Sa'eM-'ous oJ elle s$est diri&e! en sortant
d$ici? questionna l$a2n& des enfants.
/ Elle a tra'ers& la rue "our se rendre au
marc.&.
5:
/ +e marc.& ? !
/ Iui! celui qui se tient les lundis! mercredis
et samedis sur le trottoir d$en face.
/ Qe 'ous remercie! madame K! dit No,l.
1l quitta la #outique! sui'i de Nic-! et de
Nat.alie dont les l)'res &taient encore sau"oudr&es
de rains de sucre.
58
CHAPITRE III
Au #ar$%&
IN VTA1T au samedi matin! et les trois enfants
ac.e'aient leur "etit d&%euner a'ant de "artir en
classe. Nic- "araissait soneur! et n$a'ait "as "i"&
mot %usqu$ici. Soudain il se le'a! ta"a du "oin sur
la ta#le et d&clara G
H 1l faut que nous fassions quelque c.ose.
- Que nous fassions... quoi ? demanda sa sLur.

5=
/ Qe su""ose qu$il 'eut "arler de
l$affaire de l$icône K! e3"liqua No,l sans
s$&mou'oir.
Nic- o"ina 'ioureusement de la t4te.
H E3actement. Si la cliente n$a "as donn& sine
de 'ie a"r)s trois a""els ( la radio! c$est que...
/ ... elle ne le fera %amais! ac.e'a son cousin.
A"r)s tout! elle n$a "eut-4tre "as en'ie de rendre
cette icône qu$elle a "a0&e cent fois moins que son
"ri3 ?
/ Bau're ?o#ert * conclut Nat.alie sans
cesser de mastiquer.
/ Fref! il faut air sans tarder! r&"&ta son
fr)re en ta"ant derec.ef sur la ta#le! et a'ec tant
d$ardeur que #ols et soucou"es s$entrec.oqu)rent.
/ Comment?
/ En nous rendant au marc.&! "uisqu$il 0 en a
un ce matin! et que le "roc.ain n$a lieu que
mercredi. Nous "oursui'rons l$interroatoire!
en nous adressant cette fois au3 mara2c.ers. Qe
sors du l0c&e ( 11 .euresO et toi ? K
Cette question s$adressait ( No,l! qui r&"ondit
d$un air d&"it& G
H Eoi! ( midiO tu seras donc forc& d$0 aller
seul! quel dommae *
/ Et moi! %e n$0 serai "as non "lus!

57
Si &mit Nat.alie! qui fr&quentait l$&cole
"rimaire et n$&tait li#re qu$( 11 .eures et demie.
/ Ne craineM rien! assura Nic- d$un air
suffisant. Qe me d&#rouillerai #ien! et %e 'ous ferai
un ra""ort com"let ( mon retour.
/ N$ou#lie "as le "r&cieu3 carnet * fit No,l en
clinant malicieusement de l$Lil. A. * et "uis "asse
d$a#ord au H Betit +ou're K! au cas oJ ?o#ert aurait
du nou'eau ce matin.
/ C$accord. K
+es deu3 cousins "rirent leurs carta#les et se
mirent en route "our le l0c&e! sans cesser de "arler
de leurs futurs "ro%ets.
A 11 .eures! comme Nic- franc.issait la
rande "orte de l$&ta#lissement scolaire! il fut
re%oint "ar No,l! qui lui annonNa d$un air r&%oui G
H Qe suis li#re G fiure-toi que le "rof de
franNais est malade.
/ Ua! c$est une c.ance * s$&cria le "lus %eune...
enfin! une c.ance "our toi! "as "our le "rof 2 K
A"r)s tout! Nic- n$&tait "as m&content de cette
aide inattendue. +e marc.& &tait 'aste! et ce ne
serait "as un mince tra'ail que d$interroer les
mara2c.ers. A deu3! ils auraient "lus de c.ance
d$o#tenir des renseinements.
39
Bour com"liquer les c.oses! il "leu'ait ( 'erse.
Sur l$a'enue >ictor-Duo! les &talaes de l&umes!
fruits et autres denr&es &taient a#rit&s sous des
#Ac.es! et les clients faisaient la queue sous des
"ara"luies.
A"r)s une ra"ide entre'ue a'ec ?o#ert Frun!
qui leur a""rit que l$ac.eteuse de l$icône n$&tait "as
'enue! les %eunes enqu4teurs dress)rent leur "lan
de #ataille.
H S&"arons-nous! et commenNons en face de la
#oulanerie! "ro"osa No,l. Qe 'ais m$adresser ( ce
marc.and de "rimeurs! et toi au c.arcutier qui fait
suite. K
+es deu3 cousins se trou')rent r&unis cinq
minutes "lus tard! a0ant &c.ou& lamenta#lement.
+es deu3 commerNants interro&s n$a'aient 'u
"ersonne r&"ondant ( la descri"tion de la cliente!
ou ne s$en sou'enaient "as. E4me d&ce"tion au"r)s
d$un marc.and de fromaes et d$une "oissonni)re.
H 1l ne reste que cette #outique de fleurs a'ant
le carrefour! remarqua le "lus rand. Allons-0
ensem#le.
- A"r)s quoi! dit Nic- en %etant un reard
d&sa#us& au-del( de la rue +amartine qui cou"ait
l$a'enue >ictor-Duo! il faudra recommencer de
l$autre côt& G c$est ( d&ses"&rer *
31

35
/ Tu te d&couraes tro" 'ite! mon 'ieu3!
ri"osta son cousin. ?earde cet &talae G quelles
%olies fleurs * Si on en ac.etait un #ouquet ?
/ Tu 0 'as fort! dis donc * "rotesta Nic-. Dier
une #o2te d$allumettes et une #rioc.e! au%ourd$.ui
des fleurs... nous allons nous ruiner! ( ce com"te-
l(. Est-ce que "ar .asard tu n$as "as fait
l$acquisition d$un c.ou et d$un roquefort! tout (
l$.eure?
/ Eonsieur est "r)s de ses sous! ( ce que %e
'ois * Ne t$en fais "as! 'a G il s$ait des miens!
"as des tiens* K ri"osta No,l.
Son cousin! un "eu .onteu3! se contenta de
.ausser les &"aules.
Bar ce mau'ais tem"s! il n$0 a'ait "ersonne
"our ac.eter des fleurs! et la 'ieille marc.ande!
tout emmitoufl&e dans un rand c.Ale de laine! fit
un sourire aima#le ( ces clients ines"&r&s.
H Ces fleurs "our "as c.er! %eunes ens G faites
'otre c.oi3. K
No,l "rit un #ouquet de 'iolettes! et! tout en
"a0ant! "osa sa question concernant la cliente de la
alerie d$art. Tout de suite! les deu3 arNons
sentirent qu$ils a'aient fra""& ( la #onne "orte!
cette fois-ci G le reard de la 'ieille dame s$anima!
et elle r&"ondit a'ec em"ressement
33
H >ous "enseM si %e l$ai 'ue! cette "ersonne *
Entre le moment oJ elle m$a ac.et& un #ouquet
d$Lillets #lancs et l$accident! il ne s$est "as &coul&
deu3 minutes.
/ Quel accident ? demand)rent d$une m4me
'oi3 Nic- et No,l.
/ Celui dont elle a &t& 'ictime! tiens l
/ A-t-elle &t& #less&e ? demanda
an3ieusement No,l.
/ ?ien de ra'e! assura la fleuriste G elle a
'oulu tra'erser .ors des clous! et un tri"orteur est
arri'&! qui l$a ren'ers&e. C$&tait un %eune arNon qui
conduisait. TeneM! Na s$est "ass& l( ( quelques
m)tres de moi! a%outa-t-elle en montrant la
c.auss&e luisante de "luie.
/ A-l-on emmen& cette dame ( l$.ô"ital? K
Nic-! int&ress&! tirait d&%( des d&ductions de cette
nou'elle inattendue.
En effet! si l6ac.eteuse de l$icône a'ait &t&
#less&e et .os"italis&e! rien d$&tonnant ( ce qu$elle
n$ait "as entendu l$a""el de la radio. C$autre "art! il
serait relati'ement facile de la retrou'er! en
enqu4tant au"r)s
des quelques &ta#lissements .os"italiers de
Fruni)res.
No,l a'ait dR raisonner de faNon analoue! car
une m4me d&ce"tion a""arut sur son 'isae et sur
3;
celui de Nic- lorsque la marc.ande de fleurs
r&"ondit G
H Non! cette femme s$est rele'&e tr)s 'ite!
disant qu$elle n$a'ait "as rand mal et d&sirait
rentrer c.eM elle. Ces ens l$ont aid&e ( ramasser
ses affaires qui a'aient roul& sur la c.auss&e! et
'oila... %e n$en sais "as da'antae! mes enfants. K
Nic- "oussa un "rofond sou"ir! tandis que
No,l risquait une derni)re question G
H >ous n$a'eM aucune id&e de l6endroit oJ elle
.a#ite ?
3<
/ SRrement "as! dit la commerNante G c$&tait
la "remi)re fois que %e la 'o0ais. E. Cucret! le
#ouc.er! le sait "eut-4tre ? K
Allons! tout n$&tait "eut-4tre "as "erdu 1 Blein
d$es"oir! No,l demanda G H E. Cucret la conna2t
donc ?
/ Bas "lus que moi! %e "ense. Eais c$est lui
qui l$a ramen&e! a"r)s l$accident.
/ IJ .a#ite-t-il! ce #ouc.er ?
/ Bas loin d6ici! fit la fleuriste! qui "ointa
son doit en direction d$une #outique "im"ante!
toute en 'itres et en c&ramique. >o0eM! c$est %uste (
l$anle des deu3 rues. K
+es deu3 arNons se diri)rent donc 'ers la
#ouc.erie qui s$intitulait G H Au Fon FLuf K. 1ls
durent faire de nou'eau une lonue queue! mais ne
s$ennu0)rent "as. +e #ouc.er &tait un ros .omme
%o'ial! tar&s "ort& sur la "laisanterie.
H Un #iftec-! madame? En 'oici un! tendre
comme mon cLur. Et 'ous! madame! 'ous nie
direM ce que 'aut ce 'eau... K Et ainsi de suite G
c.acun a'ait droit ( son %eu de mots.
Quand 'int le tour des enfants! il leur demanda
H Et 'ous! %eunes ens ?
/ Eu.... c$est "our... un renseinement!
#&a0a Nic-.
3:
/ Un renseinement ? Qe ne tiens "as cette
sorte de 'iande. Et toi! tu connais Na! Elise ? K
a%outa le #ouc.er ( l$intention de sa femme qui
trônait ( la caisse! et qui &tait aussi rosse et aussi
roue que lui.
Au milieu de l$.ilarit& &n&rale! le arNon
d&contenanc& ne sa'ait quelle attitude "rendre.
Alors le #ra'e .omme rede'int s&rieu3.
H Quel renseinement! fiston? Si %e "eu3 'ous
le donner...
/ C$est ( "ro"os d$une dame qui a eu un "etit
accident non loin d$ici! mercredi matin! inter'int
No,l. 1l "ara2t que 'ous l$a'eM ramen&e c.eM elle.
/ A. * oui! la dame qui a &t& ren'ers&e "ar un
tri"orteur * s$&cria E. Cucret. Qustement! %$a'ais
sorti ma camionnette "our aller au3 a#attoirs.
Q$ai 'u l$accident! et quand cette "ersonne a 'oulu
re"artir! %$ai "ro"os& de la reconduire G mal en "oint
comme elle l$&tait! et c.ar&e de "aquets a'ec Na...*
1l faut #ien s$entraider! "as 'rai ? K a%outa le
#ouc.er ( l$intention de sa client)le.
Un murmure a""ro#ateur se fit entendre "armi
les m&na)res qui en'a.issaient la #outique.
H Alors! 'ous sa'eM son adresse ? se .Ata de
demander No,l.
/ E. #ien! elle .a#ite rue des Tanneurs! "r)s
de l$ancienne .alle! r&"ondit le commerNant. Qe n$ai
38
"as not& le num&ro! mais 'ous ne "ou'eM "as 'ous
trom"er G il 0 a une drouerie %uste au-dessous. Q$ai
d&"os& la dame de'ant son all&e! et %e suis re"arti G
c$est tout ce que %e "eu3 'ous dire. K
+es arNons remerci)rent et sortirent de la
#ouc.erie! sui'is "ar les 0eu3 curieu3 de la
client)le. Ce.ors! il ne "leu'ait "lus! et le ciel
s$&claircissait.
H Bour du #on tra'ail! c$est du #on tra'ail* dit
Nic- en se frottant les mains.
/ Fon! on a l$adresse! admit No,l moins
"rom"t ( crier 'ictoire. ?este ( sa'oir si la dame
nous rendra l$icône * »
Au m4me moment l$.orloe de Saint-Qose".
sonna midi! et les deu3 arNons .At)rent le "as
"our rentrer c.eM eu3.
3=
CHAPITRE IV
Tania
H QE EE CEEANCE comment elle sera! cette
dame! dit No,l d$un air soneur.
/ Eoi! d$a#ord! Na m$intimide d$aller c.eM
quelqu$un que %e ne connais "as! a'oua Nat.alie.
/ Alors! %e me demande #ien "ourquoi tu as
insist& "our nous accom"aner * ri"osta son fr)re.
/ Eais... "arce que! sans moi! les trois N ne
seraient que deu3. >ous a'eM d&%( enqu4t& sans
moi ce matin! alors?
37
/ C$est loique! a""rou'a aussitôt son
cousin. Nous sommes trois! et autant que "ossi#le
nous restons ensem#le. K
Cette con'ersation a'ait lieu ( 3 .eures de
l$a"r)s-midi! alors que le trio se dirieait 'ers les
anciennes .alles. Celles-ci &taient situ&es un "eu en
de.ors de la 'ille! et Nat.alie remarqua G
H FiMarre que cette dame ait fait tout ce c.emin
"our aller au marc.& a'enue >ictor-Duo *
/ Tu es #4te * r&"liqua son fr)re. C$est au H
Betit +ou're K qu$elle se rendait "our 0 ac.eter
l$icône! et elle en a "rofit& "our faire ses
commissions sur "lace. K
No,l se fra""a le front.
H Do .o* Cette r&fle3ion me fait "enser... K
Et il s$arr4ta net! selon son .a#itude.
H Tes "ens&es sont tro" "rofondes! elles
n$arri'ent "as ( sortir * r&"liqua son cousin! railleur.
/ Qe me disais... eu.... que cette dame n$est
sans doute "as une 'oleuse.
/ Tu as c.an& d$a'is! alors ?
/ Iui... non... enfin! c$est une d&duction que
%e 'iens de faire! r&"ondit timidement No,l.
/ E3"lique-toi! S.erloc- Dolmes *

;9
/ ?&fl&c.is un "eu G si elle a'ait &t&
mal.onn4te! et qu$elle se soit rendu com"te
de l$erreur de ?o#ert! elle aurait fil& #ien 'ite a'ec
l$icône! au lieu de continuer tranquillement son
marc.&. K
Nic- siffla entre ses dents "our marquer son
admiration. H Buissamment raisonn& *
/ Et tr)s encouraeant K! dit Nat.alie qui
sentit s$en'oler un "eu de ses a""r&.ensions.
Tout en "arlant! les trois N a'aient tra'ers& le
"ont du >ernon! et se trou'aient dans un %oli
quartier de #anlieue oJ s$&le'aient quantit& de
"a'illons et d$ateliers d$artisans. 1ls trou')rent sans
"eine la rue des Tanneurs.
H >oici le drouiste! dit No,l. Et la maison est
sRrement celle de notre ac.eteuse.
/ Bas de c.ance * s$e3clama Nat.alie. C$est
un des rares immeu#les de la rue.
/ 1l doit 0 a'oir des tas de locataires l(-
dedans! &mit Nic-. Comment allons-nous trou'er
la "ersonne qui nous int&resse ?
/ Nous sonnerons ( toutes l&s "ortes et nous
finirons #ien "ar tom#er au #on endroit K! r&"liqua
No,l a'ec #onne .umeur.
Sort .eureusement! l$ins"ection des #o2tes au3
lettres leur fournit une "remi)re indication. Elles
;1
&taient "lac&es dans un coin som#re! et ce fut
Nat.alie qui d&c.iffra les noms G
H Wriioni... C.a""alier... Forinoff...! lut-elle
a'ec a""lication.
/ Nous 0 'oil( * s$&cria 'i'ement Nic-.
/ Caisse-moi terminer * "rotesta sa sLur!
/ 1nutile G ce doit 4tre ce nom-l( G Forinoff!
d&cr&ta le arNon a'ec assurance.
/ Qe com"rends ton id&e! a""rou'a No,l G
c$est un nom russe! et une icône 'ient de ?ussie.
E. #ien! "ourquoi "as ? Qe 'ote Forinoff! moi
aussi. K
+e ou les locataires "ortant ce nom .a#itaient
au troisi)me &tae. +es trois N mont)rent donc
l$escalier! trou')rent deu3 "ortes sur le "alier du
troisi)me! et! a"r)s ins"ection des "laques
m&talliques oJ &taient ra'&s les noms! sonn)rent (
auc.e.
+a "orte fut ou'erte "ar une %eune fille "ortant
une ro#e de couleur 'i'e! qui faisait ressortir son
teint #lanc et ses c.e'eu3 tr)s noirs. Elle a'ait un
'isae ar&a#le mais "araissait timide. Ce fut d$un
l&er sine de t4te accom"an& d$un sourire qu$elle
r&"ondit au H Fon%our! mademoiselle * K lanc& "ar
les trois N.
;5
H Que d&sireM-'ous ?
/ Nous c.erc.ons quelqu$un... une dame... qui
a ac.et& une icône au H Betit +ou're K mercredi
dernier K! #redouilla No,l.
Fien entendu! lui et ses cousins a'aient 'ite
com"ris qu$ils ne se! trou'aient "as en "r&sence de
la H dame d$Ae mo0en K d&crite "ar ?o#ert.
+e 'isae de la %eune fuie refl&ta la sur"rise.
H Une icône ? Qe ne 'ois "as du tout... * >ous
'ous trom"eM sRrement d$adresse.K
+es enfants! d&Nus! s$a""r4taient ( se retirer en
marmonnant de 'aues e3cuses! lorsqu$une 'oi3
lanNa un a""el de"uis l$int&rieur de! l$a""artement G
H Tania * K
+a %eune fille se retourna et "r4ta l$oreille.
H Tania * K re"rit la 'oi3.
+aissant les 'isiteurs "lant&s sur le seuil! celle
( qui s$adressait cet a""el dis"arut "ar une "orte du
fond. +es trois N entendirent nettement l$inconnue
questionner a'ec un accent l&)rement c.antant G
H Qui a sonn&?
/ Ces enfants! qui me "osent des
questions ( "ro"os d$une icône! r&"ondit Tania.
/ Une icône ? C$est #ien ce que %$a'ais
entendu. Sais-les entrer! 'eu3-tu ? Qe me l)'e et %e
te re%oins.
;3
/ Eais! maman! tu as #esoin de te re"oser...
/ Sais ce que %e te dis. K
Tania! l$air &tonn&! fit entrer les trois N dans
une "etite "i)ce #ien tenue! &clair&e "ar une fen4tre
au3 rideau3 immacul&s.
H Asse0eM-'ous! dit-elle. Ea m)re arri'e. K
Une rande femme #rune un "eu 'oRt&e
a""arut quelques secondes "lus tard. En ro#e de
c.am#re et "antoufles! die tramait l&)rement la
%am#e. Tania s$em"ressa de lui "r&senter un
fauteuil lui mit un coussin dans le dos et un c.Ale
sur les enou3.
;;
+es "r&sentations faites! No,l e3"osa la raison
de la 'isite des trois N. Quand il fut question de
l$ac.at de l$icône! Eme Forinoff s$e3clama G
H Eais oui c$est #ien moi * Et 'ous dites que ce
%eune .omme me l$a 'endue #ien au-dessous de
son "ri3 ? Q$en suis la "remi)re &tonn&e! %e 'ous
assure * K
Elle "araissait sinc)re. Tania! elle! &coutait
#ouc.e #&e.
H Enfin! maman! m$e3"liqueras-tu de quoi il
s$ait ? s$&cria-t-elle.
/ Eais oui! ma c.&rie dit sa m)re en se
tournant 'ers elle a'ec un sourire. C$est %ustement
"our toi que %$ai ac.et&O cette icône...
/ Bour moi * Bourquoi donc?
/ As-tu ou#li& que c$est demain ton
'inti)me anni'ersaire ? >ous com"reneM! a%outa-
t-elle ( l$intention de ses %eunes 'isiteurs! nous
sommes d$oriine Crusse! mon mari et moi. Tania!
notre fille! est n&e en Srance. Bour ses 'int ans!
%$ai eu l$id&e de lui offrir quelque c.ose qui &'oque
"our elle ce "a0s qui est le sien et qu$elle ne
conna2t "as. Qe suis all&e ( la alerie d$art et %$ai 'u
cette icône G cela me con'enait tout ( fait! et le "ri3
m$a "aru raisonna#le. Eais si 'ous me dites qu$elle
'aut en r&alit& ; =99 nou'eau3 francs *...
;<
/ I.* maman! tu as fait Na "our moi ?
Comme %e te remercie * K s$&cria la %eune fille.
Et! s"ontan&ment! elle s$a""roc.a de sa m)re et
l$em#rassa.
H D&las* ma "etite Tania! dit Eme Forinoff!
"lus question de arder cette icône ( un tel "ri3. 1l
faut aller la c.erc.er "our la remettre ( ces %eunes
ens. Q$irai c.oisir au H Betit +ou're K un cadeau
"lus modeste. K
Buis! se tournant 'ers sa fille! elle a%outa G
H Tania! c$est toi qui as dR raner ce que %$ai
ra""ort& ce %our-l(! "uisque %e n$ai "as eu la force
de m$en occu"er.
/ Iui! maman.
/ Te sou'iens-tu de ce qu$il 0 a'ait?K
+a %eune fille r&fl&c.it a'ant d$&num&rer G H
Ces l&umes et des fruits! que %$ai ran&s dans le
"lacard! ainsi qu$un ros "ain.
Un #ouquet d$Lillets #lancs...
/ ... qui t$&taient destin&s! interrom"it Eme
Forinoff.
/ Et! re"rit Tania! %$ai trou'& un "aquet que
%$ai mis dans l$armoire.
/ Un "aquet! dis-tu ? En "lus de l$icône! %e
t$a'ais ac.et& un li're. >a 'ite 'oir! %e suis inqui)te.
K
;:
Tania quitta la "i)ce et re'int "eu a"r)s!
"ortant un o#%et em#all& dans du "a"ier #run.
H C$est le li're* K s$&cria Eine Forinoff qui
de'int tr)s "Ale.
En effet! le "aquet une fois ou'ert r&'&la un
'olume reli& que! sans un mot! la m)re tendit ( sa
fille.
H Eais alors... l$icône ? #al#utia Tania. Qe
t$assure! maman! qu$il n$0 a'ait que ce "aquet!
"armi les affaires que tu as ra""ort&es * K
TTTTTTTTTTTTTTTTTT
Blus de doute G la "iste que les trois N a'aient
sui'ie a'ec tant d$ent.ousiasme a#outissait ( une
im"asse. +$icône a'ait dis"aru! et Eme Forinoff
n$&tait sRrement "as res"onsa#le de cette
dis"arition G la consternation "einte sur son 'isae
le "rou'ait asseM. Quant ( sa fille! elle n$a'ait
%amais entendu "arler %usqu6( ce %our de ce cadeau
d$anni'ersaire qui lui &c.a""ait de faNon si
m0st&rieuse. Alors ? Toutes sortes d$.0"ot.)ses
furent soule'&es! soit "ar les enfants! soit "ar Tania
et sa m)re. +a "lus 'raisem#la#le &tait que Eme
Forinoff! au moment de son accident! a'ait lAc.& le
"aquet! et qu$une "ersonne ind&licate s$en &tait
em"ar&e. C)s lors! il ne restait qu$une c.ose (
;8
faire G d&"oser une "lainte. 1l fut con'enu que
Tania s$en c.arerait.
Une enqu4te eu donc lieu. In interroea les
mara2c.ers! l&s #ala0eurs munici"au3 qui a'aient
netto0& l$em"lacement du marc.&! et m4me le
%eune .omme au tri"orteur G tout cela en 'ain.
+es trois N! qui de leur côt& a'aient multi"li&
les d&marc.es! durent s$a'ouer qu$ils a'aient
essu0& un &c.ec.
H Et un &c.ec des trois N! c$est "lutôt rare *
remarqua Nic- a'ec une a#sence totale de
modestie. Eais nous n$a'ons "eut-4tre "as dit notre
dernier mot * K
;=
CHAPITRE V
Une n!uve''e (iste
UN QEUC1 du mois de mai! quatre semaines
a"r)s le d&#ut de ces &'&nements! Nat.alie fut
in'it&e ( "asser l$a"r)s-midi c.eM une amie!
Friitte! dont les "arents .a#itaient un a""artement
au centre de la 'ille. Elle "artit 'ers deu3 .eures et
demie! tout .eureuse de sa li#ert&! du tem"s qui
&tait su"er#e! du #on oRter en "ers"ecti'e. +es
arNons! de leur côt&! se lanc)rent dans une
"assionnante "artie de #allon.
;7
A : .eures! "lus tôt qu$on ne l$attendait!
Nat.alie rentra de c.eM son amie. +$air m0st&rieu3!
elle con'oqua son fr)re et son cousin.
H No,l! Nic-! 'eneM dans ma c.am#re G %$ai
quelque c.ose ( 'ous raconter.
/ A quel su%et ? K demanda le "lus %eune
d$un air d&tac.& #ien qu$il rillAt de curiosit&.
Assis "ar terre sur un coussin! les '4tements et
les c.e'eu3 en d&sordre! il attendait im"atiemment
que sa sLur se d&cide ( "arler.
H Tu ne de'ines "as ? r&"ondit celle-ci.
/ Non. Cesse donc de %ouer au3 &nimes!
rommela le arNon. .
/ C$est au su%et de l$icône? su&ra No,l.
/ Qustement *
/ Quoi* Tu as trou'& une "iste? s$&cria
Nic-.
/ Barfaitement * Tu ne me fais %amais
confiance! mais...
/ ?aconte-nous "lutôt ce que tu as
d&cou'ert! interrom"it No,l.
/ >oil(! dit Nat.alie. A'ec Friitte! nous
a'ons commenc& "ar %ouer au loto...
/ ... "uis nous a'ons oRt&! et %$ai man&
#eaucou" de Ateau3! "oursui'it Nic- en
contrefaisant sa sLur.
<9
/ Ne te moque "as de moi! Na me #rouille
les id&es! "rotesta Nat.alie.
/ Ne nous assomme "as a'ec des d&tails G 'a
droit au #ut.
/ Fon! %$essaierai. Conc! a"r)s le oRter! nous
a'ons #a'ard&...
/ Ua! %e m$en serais dout& K! lAc.a Nic-
l$incorrii#le.
Nat.alie se renfrona. No,l se .Ata d$arraner
les c.oses.
H Ce quoi a'eM-'ous "arl&? Qe suis sRr que
c$&tait tr)s int&ressant. K
+e 'isae de sa cousine s$&claira.
H I. * oui! %e crois #ien* Friitte m$a racont&
des .istoires sur son &cole. Nous n$allons "as ( la
m4me! #ien sRr! "uisque nous n$.a#itons "as le
m4me quartier. Elle fr&quente le rou"e scolaire
>ictor-Duo.
/ >ictor-Duo ? Tiens! tiens * interrom"it
Nic-. Qe te 'ois 'enir G cette &cole n$est sRrement
"as loin du H Betit +ou're K...
/ ... et ( "ro3imit& du lieu de l$accident de
Eme Forinoff! a%outa son cousin.
/ Si 'ous de'ineM tout ( l$a'ance! inutile que
%e continue * dit Nat.alie! en se fAc.ant.
<1
/ Fon! #on! on &coute et on se tait K! "romit
son fr)re en faisant mine de donner un tour de cl& (
ses l)'res.
Nat.alie sourit et "oursui'it G
H >oici ce que m$a racont& Friitte G l$autre
%our! en classe! les &l)'es tra'aillaient sur une
e3"lication de te3te oJ il &tait question du mot H
icône... K
Ce la #ouc.e soi-disant #ien close de Nic-
%aillit aussitôt une e3clamation G
H Bar e3em"le * En 'oil(! une coPncidence *K
Sa sLur se contenta de lui %eter un reard
moqueur et re"rit G
H Bersonne ne sa'ait ce que sinifiait ce mot.
+a ma2tresse a donn& des e3"lications. Soudain une
&l)'e a le'& le doit et a d&clar& G
H / Eoi! %e crois que %$en ai une! H d$icône. K
H Toutes les autres l$ont reard&e! et la
ma2tresse lui a "os& des questions. AlorsX cette
fille s$est trou#l&e! a #al#uti& on ne sait quoi! et on
n$a rien "u en tirer d$autre.
/ Et a"r)s? demanda Nic-.
/ A"r)s? ?ien. Ua ne te suffit "as ?
/ Tu n$as "as eu l$id&e de demander le nom
de cette fille ?
/ Bour qui me "rends-tu ?K "rotesta Nat.alie.
<5
Elle mit sous le neM des arNons un feuillet
froiss&. No,l le d&"lia! lut! et s$e3tasia G
H Tu es un as! ma "etite Nat.alie G tu as non
seulement not& le nom! mais aussi l$adresse.
/ Qosiane +eros! 1:! rue du Earais K! lut
Nic- ( son tour! en d&tac.ant les s0lla#es.
Sa sLur "rit un air modeste.
H Bour 1 adresse! c$est une c.ance que Friitte
la connaisse. Elle n$est "as du tout l$amie de cette
Qosiane! mais elle lui a "ort& une fois la liste des
de'oirs ( faire! a"r)s une a#sence "our maladie.
<3
/ Quel enre de fille est-ce ? demanda Nic-.
/ I. * tu sais! Friitte ne dit %amais eu mal
de ses camarades. Eais %$ai l$im"ression que celle-
ci ne lui "la2t u)re! et qu$elle n$a d$ailleurs "as
#eaucou" d$amies G elle est un "eu #iMarre et
renferm&e! "ara2t-il.
/ Ce toute faNon! nous allons en %uer! s$&cria
le "lus %eune des arNons en sautant "restement
sur ses "ieds. 1l faut nous rendre tout de suite
c.eM cette Qosiane.
/ Comment! tout de suite ? 1l est :
.eures 59! "rotesta No,l.
/ Bourquoi "as ? inter'int Nat.alie. >ous
sa'eM! c$est "our 'ous en "arler "lus 'ite que %e
suis rentr&e d aussi #onne .eure G maman m$a'ait
"ermis de rester de.ors %usqu$( 8 .eures.
/ Et demain! a""u0a Nic-! nous aurons
classe. +$affaire a asseM attendu comme Na *
/ C$est #on! acce"ta No,l! 'aincu "ar le
nom#re. A"r)s tout! il reste "lus d$une .eure a'ant
le re"as! et en "renant nos '&los... K
No,l en t4te! Nic- formant l6arri)re-arde! les
trois enfants tra'ers)rent sur leurs #ic0clettes la
'ille fort anim&e ( cette .eure. Eais! quand ils
eurent d&"ass& le centre et an& les 'ieu3
quartiers! la circulation de'int moins intense.
<;
+a rue! des Earais &tait &troite et montante.
+es trois c0clistes mirent "ied ( terre et d&"os)rent
leurs enins contre l$immeu#le "ortant le nY 1:. 1ls
franc.irent une "orte 'oRt&e et s$ena)rent dans
une lare entr&e oJ! une fois de "lus! ils
consult)rent les #o2tes au3 lettres G la famille
+eros .a#itait au quatri)me &tae. Eais quels
&taes * 1l leur fallut rim"er un intermina#le
escalier "our "ar'enir au #ut.
A'ant de sonner! les trois N se concert)rent.
H Ua 'a faire un drôle d$effet! si nous nous
"r&sentons en #loc c.eM ces ens que nous ne
connaissons "as! remarqua Nic-.
/ Qe suis de cet a'is! a""rou'a No,l. Tandis
que! si Nat.alie s$0 rend toute seule! elle "assera
"our une camarade de cette Qosiane. K
+a fillette s$affola.
H >ous 'oudrieM que %$entre seule! et que %e
"arle ( cette fille ? SRrement "as * A ce com"te-l(!
%$aime mieu3 retourner ( la maison *K
Nic- fit sem#lant de la "rendre au mot.
H C$accord! nous rentrons. Ce cette faNon!
l$icône ne sera %amais retrou'&e! et Eme Frun et
?o#ert de'ront "a0er leur dette %usqu$au #out. K
1l a'ait touc.& la corde sensi#le G Nat.alie
.&sita encore un moment! "uis se d&cida G
H C$est #on! %$0 'ais * K
<<
Un moment "lus tard! tandis que son fr)re et
son cousin descendaient dans la rue! la "etite fille
a""u0a sur la sonnetteO le cLur #attant! elle
attendit.
Une femme 'int ou'rir. Elle "ortait un ta#lier G
sans doute &tait-elle en train de "r&"arer le d2nerK
Nat.alie essa0a de "rendre un ton d&a& "our
d&clarer G
H Qe 'iens 'oir Qosiane.
/ Elle est dans sa c.am#re K! dit! a'ec un
este de la main! Eme +eros.
A"r)s quoi elle retourna dans sa cuisine sans
"lus s$occu"er de Nat.alie. Celle-ci alla fra""er (
la "orte d&sin&e! et une 'oi3 %eune r&"ondit G
H EntreM. K
+a "i)ce &tait 'aste. Au3 murs! "eints en #lanc!
&taient accroc.&es des ".otos de couleur
d&cou"&es dans des maaMines. Eais ce qu$on
'o0ait surtout! c$&taient trois lits identiques. Sur
l$un d$eu3! &tait couc.&e une fillette qui lisait un
illustr&. Cans un coin! sous la fen4tre! deu3
arNons "lus %eunes qu$elle %ouaient au3 osselets.
+a fille le'a le neM de son %ournal! "arut
&tonn&e en 'o0ant Nat.alie et se mit de#out. Elle
sem#lait "lus A&e que sa 'isiteuse.
<:
H Elle doit #ien a'oir onMe ans K! "ensa celle-
ci! ui! se sou'enant de la leNon de son cousin et de
son fr)re! fonNa droit au #ut G
H Fon%our! dit-elle. Qe 'iens au su%et de
l$icône.K
Qosiane "arut fra""&e de stu"eur. +es 0eu3
ronds! la #ouc.e ou'erte! elle ne r&"ondit "as. +a
"eur se lisait dans son reard. Bersuad&e qu$elle
&tait sur la #onne "iste! Nat.alie insista G
H Cis-moi! Qosiane! oJ >as-tu trou'&e! cette
icône ?K
Et comme l$autre se taisait tou%ours! Nat.alie
su&ra G
<8
H C$est sans doute au moment de l$accident! rue
+amartine ?K
Bas de r&"onse. Buis! soudain! Qosiane &clata
en sanlots. Au #ruit! les deu3 enfants s$arr4t)rent
de %ouer et rest)rent #ouc.e #&e ( la contem"ler.
Nat.alie! d&contenanc&e! ne sa'ait que faire. Elle
a'ait maintenant "iti& de cette ad'ersaire
effondr&e. Celle-ci! a0ant "leur& un moment! se mit
enfin ( "arler G
H C$est #ien 'rai que %$a'ais une icône! a'oua-t-
elle. C$est en re'enant de l$&cole que %e l$ai
ramass&e "ar terre. Une femme &tait tom#&e!
ren'ers&e "ar un tri"orteur. Ses affaires ont &t&
"ro%et&es tout autour! et... un "etit "aquet s$est
trou'& "resque sous mes "ieds. +e "a"ier s$&tait
d&c.ir& G %$ai 'u des "ierres qui #rillaient! et un coin
de ta#leau. C$&tait si %oli que %e l$ai "ris et cac.&
dans mon carta#le! sans r&fl&c.ir. Comme il 0 a'ait
#eaucou" de monde! "ersonne ne m$a 'ue faire.
/ Qe com"rends! dit Nat.alie. Tu ne sa'ais "as
que cette icône &tait "r&cieuse. 1l faut la rendre ( sa
"ro"ri&taire. Conne-la-moi! %e m$en c.arerai.K
Comme l$autre ne #oueait "as! Nat.alie
insista G
H Qe te "romets de ne "as te d&noncer. IJ l$as-
tu mise ?K
<=
+es larmes recommenc)rent su#itement (
couler sur le 'isae de Qosiane! qui d&clara d$une
'oi3 morne G
H Qe ne l$ai "lus. K
<7
CHAPITRE VI
R!'and
QUI1 s$&cria Nat.alie constern&e! tu l$as donc
"erdue ? K Sa d&ce"tion &tait si forte! que! "our un
"eu! elle aurait m4l& ses larmes ( celles de Qosiane.
Celle-ci se mouc.a deu3 ou trois fois! essu0a son
'isae ruisselant de larmes et finit "ar dire G
H Qe ne l$ai "as "erdue G ?oland me l$a "rise. Qe
l$a'ais cac.&e sous mon matelas!
:9
et %$allais l$admirer de tem"s en tem"s. 1l
m$a 'ue faire! etT.
/ Qui est ?oland ?
/ Eon fr)re.
/ Et qu$en a-t-il fait ? K Qosiane .aussa les
&"aules. H Est-ce que %e sais ?
/ Eon fr)re ( moi et mon cousin sont en #as
( m$attendre! dit Nat.alie en se le'ant. 11 faut qu$ils
"arlent ( ?oland! Est-il ici ?
/ Bas ( la maisonK en tout cas.
/ Alors! oJ le trou'er ?
/ 1l doit 4tre dans la rue Fasse a'ec ses
co"ains! su&ra Qosiane. 1ls se tiennent sou'ent
sous les arcades!
/ Beu3-tu me le d&crire?
/ Iui G il a quatorMe ansK il est tr)s rand et
tr)s maire! s$em"ressa de dire la fillette!
d&#ordante de #onne 'olont&.
/ Eerci! et au re'oir K! %eta Nat.alie en
s$esqui'ant.
+orsque la "orte d$entr&e se referma sur elle!
elle "oussa un H Iuf* K de soulaement! "uis elle
descendit aussi 'ite que "ossi#le re%oindre les deu3
arNons.
Ceu3-ci faisaient les cent "as dans la rue du
Earais "our trom"er leur im"atience.
En 'o0ant le 'isae de sa sLur! Nic- s$&cria G
:1
HQe "arie que tu n$as "as l$icône.
/ D&las * non K! r&"ondit Nat.alie! qui
entre"rit aussitôt le r&cit de son entre'ue a'ec
Qosiane.
H En tout cas! tu t$en es tr)s #ien tir&e * d&clara
No,l. Eaintenant il nous faut d&nic.er dare-dare ce
?oland +eros.
/ Et are ( lui s$il 0 met de la mau'aise
'olont& * K a%outa Nic- en redressant sa courte
taille.
+a rue Fasse se trou'ait! comme de %uste! au
#as de la rue du Earais. Ces arcades la loneaient
des deu3 côt&s! sous lesquelles s ou'raient de
nom#reuses #outiques au3 'itrines #rillamment
&clair&es. Ce"endant les recoins som#res ne
manquaient "as G ce fut dans l$un d$eu3 que le trio
tom#a Sur un rou"e d$une .uitaine d$adolescents.
1ls de'aient a'oir entre treiMe et seiMe ans. +e "lus
rand "ar la taille! adoss& ( un "ilier! &tait occu"& (
fumer. +es &"aules &troites! le teint #l4me! il
"araissait a'oir "ouss& tro" 'ite. En tout cas les
arri'ants n$eurent "as de doute G d$a"r)s la
descri"tion faite "ar Qosiane! il s$aissait de celui
qu$ils c.erc.aient.
N&anmoins No,l s$a""roc.a du rou"e et
demanda "oliment G
H +equel d$entre 'ous est ?oland +eros ?
:5
/ C$est moiK dit le arNon d&inand& sans
retirer sa ciarette! et en toisant le nou'eau 'enu
qu$il dominait d$une t4te. Qu$est-ce que tu me
'eu3 ?
/ Te "arler.
/ E. #ien! 'as-0 * K r&"liqua le fr)re de
Qosiane.
No,l f2tK du reard! le tour des assistants! qui
s$&taient ra""roc.&s sans rien dire et formaient
cercle autour des trois N. 1l a'ala sa sali'e et
murmura G
H C$est "ersonnel. K
1l 0 eut un mou'ement d$.ostilit& "armi les
autres arNons! et Nic-! inquiet se "r&"ara ( la
#aarre. Quant ( Nat.alie! elle aurait 'oulu
dis"ara2tre dans une #ouc.e d$&out Bourtant rien
ne se "assa. A"r)s une .&sitation! le fr)re de
Qosiane se d&tac.a de son "ilier! et "ro"osa G
H Allons un "eu "lus loin. ?esteM tranquilles!
'ous autres K! a%outa-t-il ( l$intention de sesO
camarades.
Eais! en m4me tem"s! il &#auc.a dans leur
direction un este qui ne "ut &c.a""er ( l$Lil
m&fiant de Nic-! #ien qu6il n$en com"r2t "as la
sinification.
+e trio et ?oland firent quelques "as sous les
arcades! en silence. Enfin! quand il %uea
:3
l$&loinement suffisant! No,l se cam"a face (
l$adolescent! se .aussa de toute sa taille "our le
rearder en face et d&clara G
H Nous 'enons "our l$icône.
/ Quoi * dit l$autre en reculant d$un "as. Qui
'ous a dit ?
/ Nous sa'ons que tu as "ris cette icône (
ta sLur! qui se l$&tait "rocur&e elle-m4me de faNon
mal.onn4te! "oursui'it No,l. 1l faut nous la
rendre! sinon...
/ Sinon ? K fit ?oland a'ec insolence.
Soudain! Nic- se rendit com"te que le arNon a'ait
"ort& la main ( sa "oc.e! en retirait un sifflet et
l$a""roc.ait de ses l)'res G sans aucun doute il
'oulait alerter sa #ande! et faire donner une
correction au3 intrus. >if comme la "oudre! le
%eune ?enaud s$ari""a au #ras de l$ad'ersaire et
ordonnaG
H +Ac.e-moi Na * K
+$autre! a'ec une force qu$on n$aurait "as
attendue de son cor"s maire! essa0a de se li#&rer!
mais au m4me moment No,l r&"ondait ( la
question "os&e G
H Sinon! dit-il! la "olice t$arr4tera "our 'ol.
Cette icône 'aut tr)s c.er! et fait actuellement
l$o#%et d$une enqu4te. K
:;
:<
Ces "aroles eurent le don de sto""er toute id&e
de r&sistance c.eM le arNon! qui s$&cria! constern& G
H >ous dites qu$elle 'aut tr)s c.er ? Et moi qui
n$ai "u en tirer que 'int francs *
/ Quoi * s$&cri)rent ensem#le les deu3
cousins! tu l$as 'endue ?
/ >endue * fit en &c.o la 'oi3 na'r&e de
Nat.alie.
/ Fien sRr! r&"ondit ?oland. >ous cro0eM
que %$a'ais "ris ce mac.in ( Qosiane "our le
contem"ler ? Tr)s "eu "our moi *K
No,l re"rit ra"idement ses es"rits.
H E. #ien! tu 'as nous dire ( qui tu l$as 'endue.
Et tu de'ras rem#ourser l$arent! naturellement *K
+e rand d&inand& .aussa les &"aules.
H ?em#ourser ? 1l ne me reste "lus rien. A'ec
ces 'int francs %$ai ac.et& un nou'eau ".are "our
ma mo#0lette! mais "our ce que Na m$a ser'i * +e
lendemain %e me cassais la fiure a'ecO et le ".are
a &t& en miettes. Et "uis! teneM! reardeM * la rosse
&raflure que %e me suis faite ( la %am#e. K
?ele'ant son- "antalon! il montra la #lessure et
a%outa G
H C$est #ien ma c.ance *
/ Et la nôtre * s$&cria Nic-. Car enfin! ce n$est
"as toi qu$il faut "laindre! n$est-ce "as ? Alors! tu
'as nous r&'&ler le nom de ton ac.eteur? K
::
+$autre croisa les #ras et dit d$un ton #ut& G H Et
"ourquoi %e 'ous le dirais?
/ Barce qu$il 'aut mieu3 le dire ( nous qu$(
la "olice K! r&"ondit No,l.
Cette fois! le arNon "erdit contenance.
H C$est #on! 'ous saureM tout G %e l$ai "ort&e
samedi dernier au marc.& au3 "uces! cette maudite
icône! et c$est un 'ieu3 #rocanteur qui me l$a
ac.et&e. 1l tient une #outique en "lein 'ent qui
s$a""elle H Au3 cent mille occasions K. Eais a"r)s
Na! .ein! 'ous ne me d&noncereM "as ?
:8
/ In tAc.era! fit No,l! mais on ne "eut rien
"romettre G n$ou#lie "as qu$il 0 a ces 'int francs
que tu n$as "as rendus *K
Et il "artit no#lement! sui'i de Nic- et de
Nat.alie! tandis que ?oland les sui'ait d$un Lil
som#re.
?entr&s ( tem"s "our le d2ner! les trois enfants
se retrou')rent un "eu "lus tard dans la c.am#re
des arNons! et se mirent ( discuter des derniers
&'&nements.
H >oil( que l$affaire re#ondit une fois de "lus *
rommela Nic-.
/ C$est le cas de le dire! remarqua No,l en
souriant G nous 'oici o#li&s de faire un saut...
/ ... de "uce K! com"l&ta sa cousine. Nic-
n$&tait "as d$.umeur ( "laisanter.
H Ne 'ous fatiueM "as les m&nines * Au fait!
oJ se tient-il! ce marc.& au3 "uces ?
/ Sur la "lace Berri)re! et il a lieu le Samedi
seulement. K
Nat.alie a'ait "ris un air soneur! et son fr)re
lui cria "resque dans l$oreille G H A quoi "enses-tu?
/ A l$icône! r&"ondit la fillette en sursautant.
/ Tiens * comme c$est nou'eau * ironisa le
arNon. Beut-on conna2tre le fruit de tes "rofondes
"ens&es ?
:=
/ Fien sRr G %e trou'e qu$il 0 a quelque
c.ose de #iMarre l(-dedans. Cette icône "ara2t
nous fuir. C.aque fois que nous cro0ons la tenir!
"fft * Elle est "artie ailleurs.
/ Cis tout de suite que c$est une icône
enc.ant&e * dit Nic-! moqueur. Tu lis tro" de
contes de f&es! ma fille * K
No,l 'int aussitôt au secours de sa cousine G
H N$em"4c.e qu$elle a raison. Si nous a'ions
a""ris l$e3istence de Qosiane une semaine "lus tôt!
nous l$aurions r&cu"&r&e! cette icône. K
Nic- se mit ( rire! et r&suma ainsi la situation G
H Si Eme Forinoff n$a'ait "as eu Z son
accident! si! lorsqu$elle l$a eu! Qosiane n$a'ait "as
ramass& l$icône! si ?oland ne s$en &tait "as em"ar&!
si...
/ WrAce* s$&cria No,l. C.acun sait
qu$a'ec H si K on met Baris dans une #outeille.
Attendons samedi! et es"&rons que le 'ieu3
#rocanteur n$aura "as re'endu l$icône.
/ E4me s$il l$a encore! il faudra lui
rem#ourser les 'int francs qu$il a "a0&s ( ?oland!
remarqua Nic-.
/ >int francs! ce n$est "as une fortune!
r&"ondit son cousin G nous les trou'erons
facilement.
:7
/ En tout cas! c$est moins que ; 8<5 francs K!
conclut Nat.alie.
89
CHAPITRE VII
Au) $ent #i''e !$$asi!ns "
EN CE SAEEC1 a"r)s-midi ensoleill&!
l$animation &tait rande sur la "lace oJ se tenait le
marc.e au3 "uces. +es trois N "rirent "laisir (
flAner un moment entre les &talaes. Certains se
r&duisaient ( une sim"le &toffe %et&e "ar terreO
d$autres! "lus im"ortants! &taient faits de "lanc.es
"os&es sur des tr&teau3. In 0 'o0ait e3"os&s les
o#%ets les "lus .&t&roclites. Nic-! amateur de
81
#ricolae! &tait fortement attir& "ar ces tr&sors
offerts ( #on "ri3. No,l eut toutes les "eines du
monde ( le retenir de 'ider sa #ourse.
H Ce que tu "eu3 4tre casse-"ieds * "rotesta le
"lus %eune. Quel mal ferais-%e en ac.etant un
#outon de "orte ou un ressort de montre ?
/ +e fait est! r&"ondit son cousin en riant!
que cela risquerait moins de t$a#2mer les dents que
les #on#ons * Eais nous sommes 'enus "our
autre c.ose. Nous c.erc.ons un #rocanteur dont la
#outique am#ulante s$intitule...
/ ... H Au3 cent mille occasions. K. Tiens! le
'oici %ustement K! %eta Nic- en montrant une
enseine en &normes lettres noires.
1l s$aissait d$un &talae de fortune. +a
marc.andise e3"os&e formait un ine3trica#le
fouillis! allant du sim"le clou ( la c.aise de "aille
d&fonc&e! en "assant "ar les H Lu'res d$art K.
Cerri)re les tr&teau3! un "etit 'ieu3 uettait la
client)le. Ses %oues &taient "iqu&es de #ar#e rise
mal ras&e! et ses 0eu3 &troits luisaient de malice
entre les "au"i)res rouies. Comme No,l! Nic- et
Nat.alie e3aminaient les ta#leau3 "endus ( des
ficelles! il les inter"ella d$une 'oi3 &raill&e G
H >ous 'ouleM un c.ef-d$Lu're "our "as c.er!
mes enfants? A""roc.eM et c.oisisseM. +a f4te des
m)res est #ientôt l(! "as 'rai? K
85
A l$id&e d$offrir ( leur m)re une des H croRtes K
e3"os&es! Nic- et Nat.alie firent la rimace. No,l!
"lus di"lomate! r&"ondit G
H Ces ta#leau3 sont tro" rands. >ous n$aurieM
"as des miniatures ? C$est une icône que nous
c.erc.ons.
/ Une icône 1 Qu$est-ce que c$est ? demanda
le 'ieu3 marc.and en se rattant la t4te. Ua serait-0
"as Na! "ar .asard ? K
A"r)s quelques rec.erc.es! il e3.i#a de'ant
ses &'entuels clients "leins d$es"oir un ta#leautin
dont la "einture ( l$.uile! noircie "ar le tem"s!
re"r&sentait une quelconque sc)ne c.am"4tre.
Barta& entre la d&ce"tion et l$en'ie de rire!
No,l! se sou'enant de la descri"tion de l$icône faite
"ar ?o#ert Frun! secoua la t4te et e3"liqua G
H 1l s$ait d$un "etit ta#leau reliieu3
re"r&sentant un "atriarc.e #ar#u. +e cadre est
entour& de "ierres "r&cieuses. K
+e marc.and! "lissant ses 0eu3 rus&s! d&clara G
H Q$ai eu quelque c.ose comme Na. K
C.eM les trois N! une douc.e lac&e 'int
#ala0er l$es"oir qui les a'ait soutenus dans leur
d&marc.e!
H >ous dites que 'ous l$a'eM eue ? Alors! 'ous
ne l$a'eM "lus ? questionna Nic- a'ec 'i'acit&.
83
/ E. non! mon arNon. Qe ne l$ai "as ard&e
lontem"s! ce... cette icône. C6est samedi dernier
que %e l$ai ac.et&e. Une .eure "lus tard! %e la
re'endais. K
No,l! acca#l&! ne dit mot 11 n$en fut "as de
m4me de Nic-.
H Com#ien l$a'eM-'ous fait "a0er ? Et ( qui ?
demanda-t-il fi&'reusement.
/ >oil( un arNon #ien curieu3! fit le 'ieu3
#rocanteur. I. * et "uis! a"r)s tout! %e n$ai rien
'ol&! "as 'rai ? C$&tait de la #elle marc.andise[ et
%$en ai demand& <9 francs. Qe "eu3 dire que le
client n$a "as fait d$em#arras G il a "a0& sans
marc.ander! et il est "arti tout content.
/ Quelle malc.ance 1 s$&cria Nat.alie.
/ Saut "as 'ous en faire "our un "etit
ta#leau de rien du tout comme Na! d&clara le
'ieu3G d$un ton consolant. TeneM! en c.erc.ant
l(-dedans! 'ousG trou'ereM sRrement quelque
c.ose d$aussi %oli. K
Ce disant! il d&sinait le #ric-(-#rac qui
s$amoncelait de'ant lui. No,l r&"liqua "oliment G
H Fien sRr! 'ous a'eM des tas de #elles c.oses!
mais... nous tenions ( cette icône. Est-ce que "ar
.asard 'ous conna2trieM le client qui 'ous l$a
ac.et&e? K
8;
Daletant d$&motion! les trois enfants
attendaient la r&"onse. +e #rocanteur! le front
"liss&! finit "ar dire G
H C$est une t4te connue. 1l est sou'ent ( fureter
dans les &talaes! et il ac.)te! "ar-ci! "ar-l(! un
o#%et d$art.
/ Eais... son nom ? insista Nat.alie.
/ A. * Na! 'ous m$en demandeM tro". Qe
crois #ien qu$il tra'aille "our le com"te d$un
ric.e collectionneur. +ui! c$est seulement le
secr&taire.
/ Et ce collectionneur! 'ous le
connaisseM ? demanda encore No,l.
/ SRrement "as. K
+es 'isaes des trois N refl&t)rent une telle
consternation! que le 'ieu3 commerNant! que ce
questionnaire aaNait! s$adoucit et demanda G
H >ous teneM tant que Na ( le rencontrer! ce
secr&taire ?
/ Fien sRr * affirm)rent en c.Lur les trois N.
/ Cans ce cas! ne quitteM "as le marc.& au3
"uces G il 0 a une "etite c.ance "our qu$il 0 'ienne.
/ Comment le reconna2trons-nous ?
demanda Nic-.
/ Sacile G teneM-'ous "r)s de ma #outique. Si
%e le 'oisK %e 'ous fais sine. C$accord ?
8<
/ C$accord K! r&"ondit No,l.
Et! "our remercier le #rocanteur! lui et ses
cousins se mirent ( c.erc.er! "armi le fouillis de
marc.andises! quelque c.ose ( offrir ( Eme
?enaud! 1ls finirent "ar d&nic.er une #on#onni)re
en "orcelaine! au cou'ercle recoll&! mais tr)s
finement orn&e G ils l$o#tinrent "our une somme
minime.
Ce"endant! autour d$eu3! le marc.& s$animait
de "lus en "lus. Ces ens e3aminaient les
'ieilleries e3"os&es! et il 0 a'ait d$A"res
marc.andaes "our faire #aisser les "ri3.
8:
Tout cela &tait amusant! certes! mais les enfants
s$en lass)rent #ien 'ite. C$ailleurs! ils n$osaient "as
tro" s$&loiner de la #outique du 'ieu3 #rocanteur!
s$attendant ( tout moment ( se 'oir d&siner
l$ac.eteur de l$icône. Ce"endant le tem"s "assait!
"ersonne ne 'enait. Allaient-ils enreistrer une
d&ce"tion de "lus ?
1l &tait #ientôt < .eures! et le trio commenNait (
"arler de rentrer ( la maison! lorsqu$un a""el leur
"ar'int! "ro'enant du "ro"ri&taire des H Cent mille
occasions K.
H De" * les enfants. >ous 'o0eM cet .omme! l(-
#as ? C$est lui. K
Tournant la t4te dans la direction indiqu&e! les
enfants a"erNurent un &l&ant %eune .omme!
occu"& ( rearder sur toutes ses faces une statuette
qu$il 'enait de "rendre dans un &talae form& "ar
un rand "ara"luie ren'ers&. 1l &tait si occu"& ( cet
e3amen! qu$il n$entendit "as s$a""roc.er de lui les
trois N.
H E3cuseM-moi! monsieur K! dit No,l.
+e %eune .omme sursauta! et le'a les 0eu3 sur
ce arNon inconnu qui lui adressait la "arole.
H >ous d&sireM ?
/ Eon nom est No,l ?enaud. >oici mon
cousin Nicolas et ma cousine Nat.alie. K
88
+e %eune .omme salua! sourit et attendit la
suite sans r&"ondre.
H Nous 'oudrions 'ous "oser des questions sur
une icône K! commenNa le arNon tr)s mal ( l$aise.
+$autre le'a les sourcils.
H Une icône ? >ous -'ouleM sans doute "arler
de celle que %$ai ac.et&e ici la semaine derni)re ?
Une #elle occasion! ma foi! "our le "ri3 que %e l$ai
"a0&e! Une Lu're d$art tr)s #ien imit&e.
/ 1mit&e ? SRrement "as * "rotesta Nic-.
C$est une "i)ce de collection! "arait-il.
/ >ous "laisanteM! sans doute ? r&"ondit
le secr&taire a'ec froideur. E'idemment! %e l$ai
"a0&e au-dessous de son "ri3 en d&#oursant
cinquante francs! mais n$e3a&rons rien. K
Nic- tenta d$&le'er une nou'elle "rotestation G
H Eais enfin! le "ro"ri&taire du H Betit +ou're
K la 'endait ; =99 francs *
/ Et le "au're ?o#ert doit rem#ourser ; 8<5
francs "our cette icône! a%outa sa sLur. Alors!
monsieur! si 'ous trou'eM qu$elle n$a "as de
'aleur! re'endeM-la-nous. K
+e %eune .omme re"osa la statuette dans le
"ara"luie! et! se "renant la t4te ( deu3 mains!
s$&cria G H Qe ne com"rends rien ( cette .istoire.
8=
/ E. #ien! nous allons tout 'ous raconter K!
"ro"osa No,l.
Comme l$endroit &tait "eu "ro"ice ( la
con'ersation! les enfants et leur nou'elle
connaissance all)rent s$asseoir sur un #anc
om#ra&! ( l$une des e3tr&mit&s de la "lace. +(! le
"lus rand narra les "&ri"&ties qui les a'aient
conduits! lui! son cousin et sa cousine! en "r&sence
du secr&taire. A la fin! celui-ci d&clara d$un air
ennu0& G
H Si 'ous dites 'rai au su%et de cette icône! %e
rerette d$autant "lus ce qui est arri'&. K
Allons! #on * Quelque c.ose cloc.ait encore ?"
Da#itu&s ( rencontrer des o#stacles ( tous
moments! les trois N r&airent ( "eine. C$un ton
calme! No,l questionna G
H Qu$est-il arri'& ?
/ +$icône est "erdue... no0&e dans le canal.
/ Quoi *K
Cette fois! c$en &tait tro" * Ces derni)res
"aroles! qui an&antissaient tout es"oir! firent au3
enfants l$effet d$un cou" de massue. Et c$est au
milieu d$un "&ni#le silence que le %eune .omme
conta sa m&sa'enture G
H Samedi dernier! une fois l$icône en ma
"ossession! %$ai fait d$autres ac.ats! et c$est a'ec des
"aquets "lein les #ras que %$ai re%oint ma 'oiture
87
ar&e ( l$entr&e de la 'ille. 1l me fallait! "our m$0
rendre! franc.ir le "ont qui en%am#e le canal. +es
'annes &taient le'&es et le courant tr)s fort.
1nt&ress& "ar ce s"ectacle! %e me suis arr4t&
#rusquement! sans "rendre arde ( la "ersonne qui
me sui'ait G un ou'rier d$un c.antier 'oisin "ortant
des "lanc.es sur son &"aule. 1l n$a "u sto""er (
tem"s! les "lanc.es ont .eurt& mon dos! et... l$un
des "aquets 1 que %e "ortais a &t& "ro%et& dans l$eauG
c$&tait l$icône. K
Nic- secoua son acca#lement "our demander G
H >ous n$a'eM rien fait "our essa0er de la
r&cu"&rer ?
/ 1m"ossi#le G elle a &t& aussitôt entra2n&e et
%$ai cess& de la 'oir. A l$.eure actuelle! %e su""ose
qu$elle est com"l)tement d&t&rior&e "ar son s&%our
dans l$eau. E'idemment! si %$a'ais su sa 'raie
'aleur... * C&sol&! mais %e n$0 "eu3 rien. K Comme
les enfants! d&coura&s! restaient assis sans "lus
rien dire! le %eune .omme se le'a en murmurant un
'aue H Au re'oir K. Nat.alie fut la seule ( le
sui're des 0eu3. Elle 'it le secr&taire tirer de sa
"oc.e un %ournal! en d&tac.er la #ande qu$il froissa
et %eta dans une cor#eille! "uis continuer de
marc.er tout en lisant. Fientôt il dis"arut dans la
foule.
=9
CHAPITRE VIII
Le $ana'
+ES T?I1S N &taient #ien inca"a#les de rester
lontem"s silencieu3. Ce fut Nat.alie qui "arla la
"remi)re! d$un ton na'r& G
H Cette fois! c$est #ien fini. Et %$a'ais raison de
"enser que cette icône...
/ Tiens! tu "enses quelquefois ? interrom"it
son fr)re. E. #ien! 'as-0 G cette icône... ?
/ ... est un "orte-mal.eur! ac.e'a la "etite
fille.
=1
/ Ce que tu "eu3 4tre su"erstitieuse * lanNa
Nic- moqueusement Womme si un o#%et "ou'ait
donner du #on.eur ou du mal.eur *
/ Bourtant! fit remarquer son cousin! il 0 a eu
des e3em"les c&l)#res G un certain diamant! dont
%$ai ou#li& le nom! faisait "ara2t-il mourir tous ses
"ro"ri&taires successifs.
/ Bersonne n$est mort! que %e sac.e! dans le
cas de l$icône K! r&"liqua Nic-.
Son cousin .oc.a la t4te.
H Sans aller %usque-l(! reconnaissons que la
malc.ance a "oursui'i tous ceu3 qui l$ont eue en
mains G ?o#ert Frun! "our commencer...
/ ... Eme Forinoff ensuite! "oursui'it
Nat.alie G "enseM ( son accident! sur'enu %uste
a"r)s l$ac.at de l$icône.
/ C$est 'rai! Na! admit son fr)re.
>o0ons "our les autres G Qosiane ? Elle la ramasse
mais se la fait 'oler "eu a"r)s. ?oland ? 1l "rend
une #Rc.e sur sa mo#0lette une fois l$icône
'endue...
/ ... et enfin! ac.e'a Nat.alie! le secr&taire
d&#ourse cinquante francs! et l$icône fait un
"loneon dans le canal.
/ C$est 'raiment trou#lant! conclut
No,l. Eais %e crois qu$il s$ait d$un sim"le
concours de circonstances.
=5
/ E. #ien! moi! a'oua Nat.alie! elle nie fait
un "eu "eur! cette icône. Qe "r&f)re ne "lus m$en
occu"er. K
Nic- &clata d$un rire moqueur. ! H Da! .a *
Quelle froussarde tu fais * C$est #ien d$une fille! de
croire! ( ces sornettes.
t
/ Tu 0 cro0ais aussi il 0 a un instant! "rotesta
Nat.alie. C$ailleurs! que "eu3-tu faire de "lus!
toi qui es si couraeu3 ?
/ Eoi ? Qe suis "our l$action! r&"ondit Nic-
en sautant sur ses "ieds. >ous 'eneM ? In 'a
le 'oir de "r)s! ce fameu3 canal.
/ A'ec "laisir! acce"ta No,l.
/ Buisqu$il le faut * K sou"ira Nat.alie.
+e trio fut #ientôt rendu au fau#our de la
Falme! oJ coulait un lare canal qu$on franc.issait
sur un "ont #ord& de c.aque côt& "ar un "ara"et.
+es enfants se "enc.)rent sur l$eau! qui &tait claire
et trans"arente. 1l 0 a'ait #ien quelques o#%ets au
fond! tels que #o2tes de conser'es rouill&es! sa'ates
&cul&es! mais! #ien entendu! "as la moindre icône.
Ce "lus! ils o#ser')rent que le canal n$&tait "as
#ord& en cet endroit "ar un trottoir! ce qui &liminait
l$.0"ot.)se qu6un "romeneur ait "u r&cu"&rer
l$icône a"r)s sa c.ute. Nat.alie! tr)s 1mainati'e!
su&ra que le ta#leau a'ait "eut-4tre &t& a'al& "ar
un "oisson! et ce dernier "&c.&! mais cette 'ersion
=3
n$eut aucun succ)s au"r)s des deu3 autres. Fref! cet
e3amen ne leur a""ortait rien. Si #ien que Nic-!
"enc.& 'ers le canal! r&suma l$o"inion &n&rale en
d&clarant G
H D&las * C$est #ien ici que l$.istoire s$ac.)'e...
en queue de "oisson. K
+es enfants s$&loinaient ( reret "our rentrer
c.eM eu3! lorsqu$un #ruit de cou"s de marteau3 leur
"ar'int G cela 'enait d$une maison en construction.
H +e c.antier * %eta Nic-!
/ Quel c.antier ? demanda sa sLur.
/ Celui oJ tra'aille le c.ar"entier *
/ >o0ons! Nat.alie! inter'int No,l! tu te
sou'iens que le secr&taire a "arl& d$un ou'rier
"ortant des "lanc.es! qui l$aurait #ouscul&! et...
/ Q$0 suis * s$&cria ta fillette. >ous 'ouleM
'&rifier si l$.istoire est 'raie ?
/ Qustement. K
C&%( Nic- a'ait "&n&tr& dans le c.antier! oJ
r&nait un #ruit assourdissant. Tout l(-.aut! des
.ommes tra'aillaient ( la c.ar"ente du toit. +$un
d$eu3 a"erNut les arri'ants.
H SileM d$ici! les osses K! cria-t-il d$un air
fAc.&.
Au lieu d$o#&ir! Nic- mit ses mains en "orte-
'oi3.
=;
H Nous 'oudrions un renseinement! s$il 'ous
"la2t. K
+e #ruit des marteau3 s$arr4ta.
H Qu$est-ce que c$est ? #ouonna le "remier qui
a'ait "arl&.
/ +$un de 'ous se ra""elle-t-il a'oir #ouscul&
un .omme! l$autre samedi! "r)s du canal ?
/ 1l s$ait "eut-4tre du t0"e que %$ai .eurt&
a'ec mes "lanc.es ? demanda un fort aillard.
Q$es")re qu$il ne 'ient "as se "laindre! dites donc G
c$&tait sa faute! "as la mienne. K
Ce disant! l$.omme &tait descendu de son
"erc.oir. No,l s$em"ressa de le rassurer.
H 11 n$0 a aucune "lainte! monsieur! #afouilla-t-
il. C$est... eu.... seulement nous qui 'oudrions
sa'oir...
/ ... si c$est 'rai qu$il a "erdu quelque c.ose
dans le canal! ac.e'a Nic- "renant la rel)'e.
/ Si c$est 'rai ? Eais naturellement * 1l ne
'ous l$a "as dit ?
/ Si! si. Nous c.erc.ons seulement des
"r&cisions. C$&tait un ros! ou un "etit "aquet ?
insista le arNon.
/ I. * un tout "etit G Na n$a "as &t& une
rande "erte! alleM * K fit l$.omme d$un air r&%oui.
+es deu3 cousins &c.an)rent un reard G
quelle ironie dans ces "aroles 2
=<
H Etait-il em#all& ? K demanda soudain
Nat.alie! qui n$a'ait "as "erdu une miette de la
con'ersation.
+$ou'rier "rit le tem"s de r&fl&c.ir.
H Iui! dit-il enfin G dans un "a"ier #run! a'ec
une ficelle autour. Qe le re'ois en train de flotter! ce
"aquet G %e l$ai sui'i des 'eu3 tant qu$il a &t& 'isi#le.
Q$&tais em#4t&! 'ous "enseM * +$autre a #ien "ris la
c.ose! somme toute.K
+es enfants remerci)rent et quitt)rent le
c.antier. C)s qu$ils furent asseM &loin&s! ils
&c.an)rent leurs r&fle3ions.
=:
H Une entre'ue tr)s int&ressante! commenta
Nic-! et qui me fait douter de la sinc&rit& du
secr&taire.
/ Eoi aussi K! dit son cousin. Nat.alie les
&coutait! #ouc.e #&e.
H Eais 'o0ons! au contraire * Ce c.ar"entier a
dit comme lui *K
Son fr)re le'a les 0eu3 au ciel.
H E3"lique-moi! No,l! re"rit la fillette en se
tournant 'ers son cousin. Au moins! toi! tu ne me
"rends "as tou%ours "our une idiote *
/ Et tu es loin d$en 4tre une! d&clara No,l.
Ta question au su%et du "aquet &tait tr)s
"ertinente.
/ Admettons! dit Nic- a'ec mansu&tude.
Nous a'ons a""ris de cette faNon quelque c.ose
d$int&ressant G ce "aquet #ien ficel& ne contenait
"eut-4tre "as l6icône.
/ Bourquoi donc ? demanda Nat.alie.
/ Barce que! e3"liqua No,l! le #rocanteur!
qui ne 'end que des o#%ets d$occasion! ne les
em#alle "as a'ec soin comme dans un 'rai
maasin. Tiens! rearde la #on#onni)re que nous
a'ons ac.et&e G dans quoi est-elle en'elo""&e ?
/ Cans un 'ieu3 %ournal! en effet * s$e3clama
la fillette.
=8
/ Autre c.ose! dit Nic-. +$o#%et tom#& dans le
canal de'ait 4tre sans 'aleur! sinon le secr&taire
aurait montr&- da'antae de reret. N$ou#lions "as
qu$il a'ait tout de m4me d&#ours& cinquante francs
"our l$icône *
/ En outre! inter'int No,l! le c.ar"entier a
dit que le "aquet a'ait flott& lontem"s. Ce ne
serait "as "ossi#le a'ec l$icône! dont le cadre est
alourdi "ar des "ierres "r&cieuses.
/ C$est 'rai! Na! adm2t Nat.alie. Ce que
'ous 4tes astucieu3! tous les deu3 *K
Son ton admiratif fut ar&a#le au3 oreilles de
Nic-! qui d&clara G
H AttendeM! ce n$est "as tout G il 0 a encore
quelque c.ose de louc.e dans l$.istoire du
secr&taire. S$il est 'raiment au ser'ice d$un
collectionneur! comment se fait-il qu$il se soit
trom"& de cette faNon sur la 'aleur de l$icône ? 1l
nous a affirm& qu$elle ne 'alait "as "lus de
cinquante francs. Que faut-il en d&duire ?
/ Qu$il n$0 conna2t rien en Lu'res d$art! ou
qu$il est menteur! conclut son cousin.
/ A moins que l$icône ne soit qu$une
imitation ? » su&ra Nic-.
Cans ce cas! le "ro"ri&taire du H Betit +ou're K
lui-m4me serait un mal.onn4te .omme! et... K
No,l secoua la t4te.
==
H 1m"ossi#le G %$ai entendu mon oncle dire que
c$&tait un commerNant d$une e3cellente r&"utation.
Non et non G l$icône est #el et #ien une "i)ce de
collection! et %e maintiens mon o"inion sur le
secr&taire.
/ Fref! conclut son cousin! ce #eau monsieur
s$est sans doute moqu& de nous. Attends! mon
#on.omme! que nous te retrou'ions *
/ Iu#lies-tu! o#%ecta No,l! que nous ne
sa'ons ni son nom! ni son adresse? Quand %e lui ai
dit qui nous &tions! %$es"&rais qu$il en ferait autant!
mais il s$en est #ien ard&.
/ Ua alors! c$est une 'ilaine .istoire K! s$&cria
Nic- constern&.
A sa rande sur"rise! sa sLur se mit ( sautiller
%o0eusement.
H E. #ien! moi! %e crois que %e "eu3 'ous aider!
la la la *
/ Nous aider ? Alors! "arle 'ite * K lui dit
son fr)re.
+a fillette "rit un malin "laisir ( le faire
attendre.
H Tu ne diras "lus que %e suis #4te?
/ Bromis! %ur& * Et maintenant! "arle.
/ C$est sim"le! d&clara Nat.alie G il nous faut
retourner au marc.& au3 "uces! et fouiller dans la
=7
cor#eille ( "a"iers qui est "r)s du #anc oJ nous
&tions assis.
/ A. * oui ? ironisa son fr)re. Ce monsieur 0
a liss& sa carte de 'isite ( notre intention *
/ +aisse donc "arler Nat.alie * K dit No,l.
+a "etite fille raconta comment elle a'ait 'u le
secr&taire %eter la #ande de son %ournal.
H Fra'o * cria son cousin. Sur cette #ande! il 0
aura sRrement le nom et l$adresse que nous
c.erc.ons.
/ En route "our la "lace Berri)re * K %eta Nic-
en c.aneant #rusquement de direction.
Son ent.ousiasme tom#a lorsqu$il lui fallut!
a'ec les deu3 autres! fouiller les d&tritus. Enfin!
"armi les "elures d$oranes! les "a"iers froiss&s et
les m&ots de ciarettes! les %eunes c.erc.eurs
'irent a""ara2tre une #ande de "a"ier #lanc a'ec
des mots im"rim&s. No,l lut tout .aut G
Monsieur Jacques Bonnier
Château de la Motte
Malvert
Nat.alie &tait im"ressionn&e.
H Bas "ossi#le *s$&cria-t-elle! cet .omme .a#ite
un c.Ateau ?
79
/ Bas lui! mais le collectionneur qui
l$em"loie! rectifia No,l.
/ C.Atelain ou "as! il aura de nos nou'ellesK!
affirma Nic- d$un ton d&cid&.
Son cousin &mit une "rotestation.
H Tu com"tes aller le 'oir! comme Na! et lui
dire en face qu$il nous a menti ? Eoi! mon 'ieu3! %e
ne marc.e "as.
/ Eoi non "lus! a""u0a Nat.alie.
/ >ous 4tes deu3 d&onfl&s * leur re"roc.a
Nic- indin&. C$est #on! %e re"rendrai l$enqu4te tout
seul.
/i 11 n est "as question de te lAc.er! rectifia
No,l. Seulement il faut #Atir un "lan.
/ C$a#ord! oJ est-ce! Eal'ert ? K demanda
Nat.alie.
Nic- fit un sine d$inorance! mais son
cousin e3"liqua G H Q$0 suis all& autrefois a'ec mes
"arents G c$est un 'illae situ& au3 en'irons de
Fruni)res! un "eu en altitude. 1l est entour& de
for4ts! et %e me ra""elle 0 a'oir cueilli du muuet.K
Nic- #ondit.
H Cu muuet! dis-tu ? Et nous sommes
%ustement au mois de mai G 'oil( un #ut de
"romenade tout trou'&. K
1l a%outa entre ses dents G H A nous deu3!
monsieur Fonnier * K
71
CHAPITRE I*
La '!n+ue #ar$%e
TES BA?ENTS a0ant donn& leur consentement (
la "romenade "ro%et&e! il fut entendu que les trois
N "rendraient! le %eudi matin! un car "our
Sontanac! "etite localit& ( = -ilom)tres de
Fruni)res. Ce l( ils monteraient ( "ied %usqu$(
Eal'ert.
A'ant le d&"art! il 0 eut une discussion au su%et
des sacs ( dos! dans lesquels on mettrait le "ique-
nique.
75
H C.acun "ortera sa "art! d&cr&ta Nic-.
/ Ceu3 sacs suffiront! r&"liqua No,l. Qe
"ro"ose que nous "artaions la c.are! toi et moi!
/ ... et que Nat.alie ne "orte rien ? A. * non!
alors * s$&cria son cousin. Elle mane tout autant
que nous! alors "ourquoi serait-elle dis"ens&e de
cor'&e ? K
No,l se montra di"lomate. H Eais... "arce que
nous sommes les "lus forts! toi surtout.
/ C$est 'rai! admit le arNon en onflant ses
#ice"s d$un air satisfait. C$est entendu! %$acce"te.
C$ailleurs! a%outa-t-il en clinant de l$Lil! Nat.alie
de'ra se "orter elle-m4me G ce n$est d&%( "as mal!
comme "oids *K
+a fillette ou'rit la #ouc.e "our ri"oster! mais
son cousin l$en em"4c.a en s$&criant tr)s 'ite G
H E. #ien! "uisque tout est "r4t! on file. K
Et le trio se mit en route! en aitant
%o0eusement les mains ( l$intention de Eme
?enaud qui les reardait "artir. +orsque les trois
%eunes e3cursionnistes eurent tourn& le coin de la
rue! Nic- s$&cria d$un ton t.&Atral qui im"ressionna
fortement sa sLur G
H En route "our l$a'enture * K
73
Bour le moment! l$e3"&dition "ro%et&e
s$annonNait sous un %our fa'ora#le G le tem"s &tait
su"er#e! et le 'o0ae en car %usqu$( Sontanac fut
sans .istoire. A "artir de l( commenNait la mont&e
'ers Eal'ert! et les enfants em"runt)rent un sentier
qui ser"entait ( tra'ers c.am"s. +$ascension!
ar&a#le au d&#ut! de'int de "lus en "lus "&ni#le (
cause de la c.aleur qui allait croissant. +es trois N
ne tard)rent "as ( 4tre en nae! et Nat.alie se mit
#ientôt ( tra2ner en arri)re-arde. Cela lui 'alut une
remarque indin&e de la "art de son fr)re G
H ?eardeM-moi cette lam#ine G qu$est-ce que
ce serait si elle de'ait "orter un sac* »
No,l! "ar contre! essa0ait d$encouraer la
retardataire G
H Allons! Nat.alie! encore un effort 1 11 0 a une
fontaine un "eu "lus .aut G nous "ourrons 0 faire
une .alte. K
Cette "ers"ecti'e redonna des %am#es ( la
fillette! et #ientôt la r&com"ense 'int sous la forme
d$un #assin de "ierre dans lequel coulait sans arr4t
une eau lim"ide. Quelle ar&a#le musique "our les
oreilles des trois rim"eurs fatiu&s * C&%( les deu3
arNons "osaient leurs sacs "ar terre "our en tirer
les o#elets! et c.acun se d&salt&ra lonuement.
7;
« C$est la meilleure eau que %$aie %amais #ue
d&clara Nic- en faisant claquer sa lanue. Et quelle
fra2c.eur *... I. * une id&e *K
Et! se le'ant d$un #ond! il ôta sa c.emisette et
"lonea la t4te et le torse dans le #assin! "uis
s$&#roua comme un canic.e.
H APe * tu m$as"eres * cria Nat.alie.
-/E. #ien! tu de'rais me remercier "our cette
douc.e ratuite K! ri"osta le arNon.
No,l qui! &tant l$a2n&! se sentait res"onsa#le de
ses cousins! "rit un ton rondeur.
H C$est im"rudent! ce que tu fais l( * Tu &tais
en sueur! et...
/ Eerci "our le sermon! '&n&ra#le aPeul!
ri"osta l$inter"ell& en esquissant une r&'&rence
ironique. Cites donc! est-ce qu$on 'a moisir ici ?
AlleM! oust * In re"art. K
Car l$im"atient arNon n$a'ait qu$une .Ate G
"ar'enir au "lus 'ite au c.Ateau de la Eotte.
H In &tait si #ien * K sou"ira Nat.alie.
No,l tem"&ra l$ardeur de son cousin G
H Ton res"ecta#le a2n& se "ermet un conseil G
celui de rem"lir les ourdes. 1l se "ourrait qu$on ne
rencontre "lus d$eau "ota#le d$ici midi. K
7<
7:
Nic- rearda sa sLur a'ec malice et remarqua G
H Q$en connais une! de ourde! qui a fait son
"lein d$eau *K
Nat.alie n$eut "as la force de ri"oster G il faisait
'raiment tro" c.aud *
C.acun des arNons rem"lit donc son r&ci"ient
de mati)re "lastique! et la mont&e re"rit d$un "as
"lus 'if... mais qui ne tarda "as ( se ralentir. Une
.eure "lus tard! on entra dans une for4t G d)s lors!
marc.er de'int un "laisir. Et lorsque Nat.alie
d&cou'rit la "remi)re cloc.ette #lanc.e! ce fut une
e3"losion de %oie.
H Cu muuet * Cu muuet "orte-#on.eur* K
cria-t-elle ( l$intention des deu3 autres.
Ceu3-ci se mirent de la "artie! et #ientôt
c.acun eut confectionn& un #ouquet. Nat.alie! elle!
en a'ait fait trois "etits.
H Un "our maman! un "our la ma2tresse K un
"our Eme Frun K! e3"liqua-t-elle.
Son fr)re .aussa les &"aules.
H Eme Frun n$a que faire de muuet G c$est
l$icône qu$il faudrait lui ra""orter.
/ E. #ien! "ourquoi "as l$icône aussi ?
r&"ondit la fillette a'ec une #elle assurance. Est-ce
que nous n$allons "as la c.erc.er au c.Ateau de
la Eotte ? K
78
Nic- e3"losa G
H Et tu crois! comme Na! que tu n$auras qu$(
entrer dans ce c.Ateau! et dire au secr&taire G H
>ous nous a'eM menti! au su%et de cette icône.
?endeM-la-nous! sinon... »
Non 'raiment! ma "au're fille! tu ne manques
"as d$illusions * K
Nat.alie! indin&e! se croisa les #ras et ri"ostaG
H A. * Barce que monsieur a d&%( &ta#li son
"lan ? Q$aimerais sa'oir lequel! "ar e3em"le.
/ Qe suis d$accord a'ec Nat.alie! inter'int
No,l. Nous ne "ou'ons rien d&cider a'ant d$a'oir
7=
'u le c.Ateau! et o#tenu des renseinements sur
ses .a#itants.
/ Alors! on 0 'a tout de suite ? "ro"osa Nic-.
/ Ne t$em#alle "as * fit son cousin d$un
ton a"aisant. C$a#ord! on ne se "r&sente "as c.eM
les ens le matin. Ensuite! nous aurons les id&es
"lus claires quand nous nous serons re"os&s et
restaur&s.
/ In 'a maner ? C.ic! alors * a""rou'a
aussitôt Nat.alie! Qe meurs de faim.
/ Fon! #on * Buisque 'os "etits estomacs
'ous font ou#lier les affaires s&rieuses! 'a "our
"ique-niquer * K maur&a Nic-! qui au fond n$&tait
"as fAc.& de cet interm)de.
Un moment "lus tard! les trois enfants! assis
sur la mousse! d&'oraient a'ec un #el a""&tit les
a#ondantes "ro'isions "r&"ar&es "ar Eme ?enaud.
Bour #oisson ils durent se contenter de l$eau des
ourdes! un "eu ti&die "ar son s&%our dans les sacs G
en "arcourant la for4t! ils n$a'aient rencontr&
qu$une mare! dont l$eau stanante ne leur ins"ira
"as confiance.
A"r)s le re"as! No,l se re"osa! Nat.alie
cueillit encore quelques muuets et Nic- e3"lora
les #osquets a'ec l$es"oir d$0 d&cou'rir des nids.
Buis le sinal du d&"art fut donn&! et les trois
enfants se remirent en route.
77
No,l ne s$&tait "as trom"& G le 'illae de
Eal'ert leur a""arut ( la sortie du #ois. 1l sem#lait
dormir au soleil G "as un c.at sur la "lace.
H +es ens font la sieste! conclut Nic-. IJ
s$adresser "our o#tenir des renseinements ?
/ Q$a"erNois une &"icerie. In "ourrait 0
ac.eter des #on#ons ? su&ra Nat.alie.
/ C$est Na G %oinons l$utile ( l$ar&a#le K!
acce"ta No,l.
+a "orte! en s$ou'rant! d&clenc.a un tintement
de carillon! et les enfants se trou')rent dans une
"etite #outique reoreant de marc.andises
di'erses. In 0 'endait aussi des #on#ons! que
l$&"ici)re "uisa dans un rand #ocal de 'erre.
Bendant qu$elle s$a#sor#ait dans cette tAc.e! No,l
amena la con'ersation sur le su%et qui int&ressait
les trois N.
H 1l 0 a #ien un c.Ateau .istorique dans le
'oisinae ?
/ Distorique ? Ua %e ne sais "as. Eais un
c.Ateau! oui! il 0 en a un.
/ Est-il .a#it& ? inter'int Nic-.
/ Eais ouiG "ar E. de la Eotte.
/ Est-ce qu$il 'it seul ?
/ +ui! 'i're seul ? +e "au're .omme! il en
serait inca"a#le * K s$e3clama la commerNante.
199
+es enfants &c.an)rent un reard. Que
sinifiait cette r&fle3ion ?
H 1ls sont trois ( occu"er cette rande #araque!
"oursui'ait l$&"ici)re G E. de la Eotte! son
secr&taire et un domestique. Eais on ne les 'oit
quasiment %amais! ces deu3-l(. APe * %e #a'arde! %e
#a'arde! et 'ous attendeM 'os #on#ons! mes "etits.
TeneM! %e 'ous ai fait #on "oids G ce sera trois
francs. K
No,l "a0a! et le trio sortit de la #outique! non
sans s$4tre fait e3"liquer la direction du c.Ateau.
H >ous "reneM la route qui monte! et au #out d
un -ilom)tre 'ous tourneM ( droite. K
1l fallut donc se remettre en marc.e sous un
soleil de'enu #rRlant. Bas le moindre #uisson en
'ue "our donner un sem#lant d$om#re. +e moral de
la "etite trou"e ne tarda "as ( s$effondrer. C.acun
se "lainit d$a'oir soif! et comme il ne restait "lus
qu$une demi-ourde d$eau! on se contenta de sucer
des #on#ons. Ce fut "ire encore sur le c.emin de
terre que les enfants "rirent sur leur droite G #lanc
et caillouteu3! il r&'er#&rait la c.aleur et on se
serait cru dans une fournaise. Alentour le "a0sae
&tait d&sol& G des c.am"s incultes oJ ne "oussait
que de la #ru0)re.
191
H Un 'rai d&sert* K remarqua No,l. Nic- eut
encore la force de "laisanter G HC$est moi qui %oue
le rôle du c.ameau... a'ec une #osse! dit-il en
montrant son sac t0rolien.
/ Cans ce cas! 'oici l$oasis K! cria
Nat.alie.
Elle 'enait d$a"erce'oir une sorte d$2lot de
'erdure! d$oJ &mereait le toit d$un rand #Atiment.
H Enfin * sou"ir)rent les arNons.
/ In 0 'a ? "ro"osa Nic- d&%( "r4t ( foncer.
/Einute * d&clara son cousin. In se concerte
d$a#ord! et on ait ensuite.
/ Fien! c.ef. K
Et l$im"&tueu3 arNon se laissa entra2ner (
l$om#re d$un 'ieu3 c.4ne solitaire! qui s$&le'ait (
"ro3imit& du c.Ateau. Cac.&s derri)re son tronc
ra#ouri! les enfants "urent ( loisir e3aminer les
lieu3. Un .aut mur entourait la "ro"ri&t&! mais il
&tait interrom"u "ar une ou'erture en forme de
'oRte d$oJ "artait une all&e de ra'iers. +e
#Atiment lui-m4me &tait form& d$un cor"s de lois
massif flanqu& d$une tourelle.
H >oil( ce que %e "ro"ose! fit No,l a'ec une
autorit& soudaine G nous nous s&"arons en deu3
rou"es...
195
/ Entendu! interrom"it Nic- a'ec malice.
Nous sommes trois! nous nous di'isons en deu3! et
Na fait...
/ ... un et demi! ac.e'a Nat.alie en ou'rant
des 0eu3 ronds.
/ Ce n$est "as le moment de "laisanter *
o#%ecta le "lus rand. +$un des rou"es sera form&
de Nat.alie et de moi! et l$autre de toi! Nic-.
/ Ce qui 'eut dire que %$en 'au3 deu3... ou
u& ma sLur ne com"te "as! "oursui'it le #a'ard.
Et alors?
/ Alors! re"rit "atiemment No,l! Nat.alie et
moi essa0ons de rendre 'isite au "ro"ri&taire! du
c.Ateau. Toi! tu t$introduis dans le "arc et tu restes
en o#ser'ation. Que dis-tu de ce "lan ?
/ Qu$il est admira#le... "our 'ous deu3!
"as "our moi. Ainsi! %e de'rais "oireauter
"endant que 'ous fereM tout le #oulot ? Ce n$est "as
%uste.
/ Eais tu auras un rôle tout aussi im"ortant!
e3"liqua son cousin. +e secr&taire! alert& "ar notre
'isite! r&aira d$une faNon ou de l$autre G ( toi de le
sur'eiller.
/ A. * #on. Cans ce cas! %$acce"te.
/ Fra'o * Nat.alie et moi! nous allons donc
entrer au c.Ateau. Toi! mets-toi en mou'ement d)s
193
que nous atteindrons la "orte. Fonne c.ance!
Nic-*K
+es trois N se serr)rent la main a'ec ra'it&.
Buis No,l et Nat.alie se diri)rent d$un "as r&solu
'ers l$entr&e du domaine.
19;
CHAPITRE *
Le #us&e du $%,te'ain
CACDV derri)re le tronc du c.4ne! Nic- sui'it
des 0eu3 les deu3 sil.ouettes qui s$&loinaient en
direction du c.Ateau de la Eotte! Bar'enus au
"ortail 'oRt&! No,l et Nat.alie le franc.irent sans
.&sitation! "uis remont)rent l$all&e en "ente douce
conduisant ( la rande demeure. 1ls ra'irent
quelques marc.es de "ierre! et \ic- les 'it s$arr4ter
de'ant une "orte massi'e ( deu3 #attants. C$&tait le
moment
19<
d$entrer en action. +(-#as! des 0eu3 curieu3
sui'aient sans doute les faits et estes des deu3
'isiteurs G "ersonne ne s$a'iserait d$en c.erc.er un
troisi)me. +e arNon "rit son &lan! et arri'a en
quelques en%am#&es %usqu$( l$entr&e du "arc. C)s
lors! il fallait air a'ec "r&caution. 1l commenNa
"ar un e3amen de la "ro"ri&t&. Ce "art et d$autre de
l$all&e! il 0 a'ait des "elouses ( l$.er#e rare! a'ec Na
et l( de maires #uissons. Bas d$ar#res! si ce n$est
deu3 rands .4tres qui encadraient le c.AteauO
c$&tait risqu& d$aller %usque-l(. IJ se cac.er ? Nic-
a'isa un "etit #assin "lat! sans eau! qu$une .aie de
c.armilles en demi-cercle entourait
"artiellement G 'oil( ce qu$il lui fallait. Se lissant
de #uisson en #uisson! le arNon finit "ar aner le
"ied des ar#ustes. Ceu3-ci formaient un &cran #ien
mince entre lui et la faNade du c.Ateau! mais il
n$a'ait "as le c.oi3. A'ec un H Iuf * K de
soulaement il se d&fit de son sac! qu$il cac.a sous
le feuillae! "uis il &"ia ce qui se "assait de l$autre
côt&. +(-#as! No,l s$&tait d&cid& ( sonner! en tirant
sur un ros anneau qui d&clenc.a une sonnerie
r4le. Au #out d$un tem"s asseM lon! la "orte
s$ou'rit! et un .omme de .aute taille s$encadra dans
le c.am#ranle.
19:
Nic- com"rit que son cousin "arlementait a'ec
ce "ersonnae! qui de'ait 4tre le domestique. Eais
sans doute No,l ne se montra-t-il "as asseM
con'aincant! car l$.omme fit mine de refermer la
"orte au neM des nou'eau3 'enus.
C$est alors que le uetteur le'a "ar .asard la
t4te 'ers la faNade du c.Ateau. Une fen4tre du
"remier &tae attira son attention G le rideau en &tait
&cart&! et derri)re la 'itre il 0 a'ait un 'isae
masculin. Ce que Nic- distinua de cette
a""arition n &tait u)re enaeant G deu3 0eu3
"ro&minents sous des sourcils en #roussaille! un
neM #usqu&! une moustac.e rise .&riss&e. Bendant
un court instant! le arNon se crut de'in&. Eais non
G le reard de l$inconnu &tait diri& 'ers le "erron
oJ se tenaient No,l et Nat.alie. Tr)s 'ite! le rideau
retom#a! et Nic- ne 'it "lus rien. Quelques
secondes "lus tard! la "orte d$entr&e s$ou'rit toute
rande! et le domestique! a'ec un salut o#s&quieu3!
fit entrer les deu3 %eunes 'isiteurs. +orsque le lourd
'antail se referma derri)re eu3! Nic- ressentit une
im"ression d&sar&a#le G il lui sem#la que sa sLur
et son cousin 'enaient d$entrer dans une "rison.
Eais le arNon re"rit 'ite son o"timisme naturel.
N$&tait-il
198
"as l(! %ustement! "our 'eiller ( ce que rien de
fAc.eu3 n$arri'e au3 deu3 autres? 1l c.oisit une
"osition conforta#le ( l$om#re de la c.armille! et!
les 0eu3 ri'&s sur la faNade rise! attendit les
&'&nements.
No,l sui'ait le domestique! et Nat.alie
marc.ait derri)re lui. +e arNon se f&licitait du
re'irement qui s$&tait "roduit de faNon si o""ortune
G au moment oJ il se 'o0ait refuser une entre'ue
a'ec le ma2tre des lieu3! une 'oi3 forte 'enue d$en
.aut a'ait cri& G
H +ucien! introduiseM ces %eunes ens*K
A qui a""artenait cette 'oi3? A E. de la Eotte!
certainement. 1l a'ait dR les 'oir arri'er! et
manifestait le d&sir de les rece'oir G c$&tait une
c.ance
Nat.alie! elle! &tait terri#lement intimid&e G ce
c.Ateau l$&crasait "ar ses dimensions. En effet! ( la
suite du d&nomm& +ucien! les deu3 enfants
tra'ers)rent un .all dall& qui n$en finissait "lus. 1l
&tait "resque 'ide! ( l$e3ce"tion de deu3 'ieilles
armures qui sem#laient monter la arde. A l$autre
#out s$amorNait un lare escalier au3 marc.es de
"ierre us&es "ar le tem"s.
H EonteM! %eunes ens K! r&"&ta la 'oi3
im"&rieuse dont le "ro"ri&taire restait in'isi#le.
19=
No,l et Nat.alie o#&irent! tandis que le
domestique dis"araissait derri)re l$une des
nom#reuses "ortes s$ou'rant sur le .all.
Bar'enus au "remier &tae! les nou'eau3 'enus
se trou')rent au milieu d$un d&cor tout diff&rent G
cette "artie du c.Ateau a'ait &t& modernis&e!
comme le "rou'aient le "arquet cir& du lon
corridor! la "einture r&cente des murs et l$&clairae
&lectrique au "lafond. Sur le seuil d$une "i)ce
faisant face ( l$escalier se tenait un nou'eau
"ersonnae! dont l$as"ect rude effra0a si fort
Nat.alie qu$elle se cac.a derri)re le dos de son
cousin.
H Fon%our! monsieur K! #al#utia No,l! asseM
d&contenanc& lui-m4me! car il 'enait de se rendre
com"te que l$inconnu &tait assis sur un fauteuil
roulant. Ses %am#es dis"araissaient sous une
cou'erture.
+$.omme &#auc.a un sourire qui ressem#lait (
une rimace et r&"ondit G
H Fon%our! mes amis. >ous d&sireM me "arler ?
— Iui! monsieur! murmura le %eune arNon.
/ EntreM dans mon #ureau. K
Ce disant! il manLu'ra ( la main les roues de
son fauteuil et "r&c&da ses 'isiteurs dans une "i)ce
relati'ement "etite! dont les murs &taient ta"iss&s
197
de li'res de .aut en #as. Bour seuls meu#les! un
#ureau et quelques fauteuils.
H Qui 4tes-'ous! et que me 'ouleM-'ous ? K
demanda le c.Atelain lorsqu$ils eurent tous trois
"&n&tr& dans la "i)ce.
No,l d&clina son nom et celui de sa cousine.
Comme il allait se lancer dans des e3"lications
concernant le #ut de sa 'isite! leur .ôte
l$interrom"it.
H Eoi! %e suis Ad.&mar Trenc.in de la Eotte!
ancien officier de ca'alerie. K Eontrant ses %am#es
inertes! il a%outa d$un air som#re G
H C$est %ustement une c.ute de c.e'al qui m$a
'alu mon infirmit&. K
Nat.alie! a"ito0&e! osa ou'rir la #ouc.e "our la
"remi)re fois.
H Alors! 'ous ne "ou'eM "as marc.er ? Comme
'ous de'eM 'ous ennu0er * K
No,l se .Ata d$att&nuer l$effet de cette r&fle3ion
sur l$ancien officier.
H Eais %e suis sRr que 'ous a'eM quantit&
d$occu"ations int&ressantes G la lecture!
"ar e3em"le! et aussi la "einture. K
1l a'ait 'is& %uste G les traits s&')res
s$adoucirent! et le c.Atelain d&clara G
119
H >ous a'eM raison. Qe ne "eins "as moi-m4me!
mais %e "oss)de une collection de ta#leau3 asseM
remarqua#le. Comment le sa'eM-'ous ?
/ Nous a0ons fait la connaissance de 'otre
secr&taire! e3"liqua le %eune arNon sans se
com"romettre.
/ Quoi * Qacques ? Bourtant il ne m$a "as fait
"art de cette rencontre * Alors il 'ous a "arl& de
mon mus&e ? Et 'ous 'eneM le >isiter ?
/ E. #ien... oui! c$est ( "eu "r)s Na »,
#afouilla No,l.
Eais l$e3-officier ne "rit "as arde ( son
trou#le G il &tait lanc& sur son su%et fa'ori et
continuait ses e3"lications G
H D&las* %e ne "eu3 m$occu"er moi-m4me des
ac.ats de ta#leau3! mais %$ai la c.ance d$a'oir
d&nic.& un secr&taire qui est un '&rita#le
connaisseur. »
+es deu3 cousins se reard)rent G cette
r&fle3ion confirmait leurs sou"Nons concernant
Qacques Fonnier. S$il s$0 connaissait en "einture
autant que l$affirmait E. de la Eotte! aurait-il
commis une telle erreur sur la 'aleur de l$icône ?
No,l d&cida de mettre les "ieds dans le "lat.
H Est-ce que %e "eu3 'ous "oser une question
au su%et de 'otre secr&taire! monsieur? N$a-t-il "as
111
%ustement fait l$ac.at d$une icône! ces derniers
tem"s ?
/ Eais #ien sRr * s$e3clama le c.Atelain G un
'rai "etit c.ef-d$Lu're! qui fiure d&%( en #onne
"lace dans mon mus&e. >ous d&sireM la 'oir ?
/ I. * oui! alors * K s$&cria Nat.alie. Son
cousin la fit taire d$un sine et re"rit G
H En effet! c$est "our elle que nous sommes
'enus. 1l "ara2t que c$est une "i)ce de collection G
'ous a'eM du la "a0er tr)s c.er ?
X Tr)s c.er! 'ous "ou'eM le dire G % ai
rem#ours& ( Qacques cinq mille francs "our cette
icôneO autrement dit! un demi-million d$anciens
francs! admit le c.Atelain. Eais elle en 'aut la
"eine.
/ C$est tro" fort * 1l l$a'ait "a0&e cinquante
francs K! laissa &c.a""er Nat.alie au com#le de
l$indination.
E de la Eotte fronNa les sourcils. H Cinquante
francs * Que 'ouleM-'ous dire? Et de qui "arleM-
'ous ?
/ Ce 'otre secr&taire! e3"liqua No,l "lus
"os&ment. Nous sa'ons qu$il a ac.et&
cette icône au marc.& au3 "uces "our
cinquante francs. K
115
Un c.anement effra0ant se "roduisit c.eM
l$infirme. Ce roue #rique! son teint 'ira au 'iolet.
Ses 0eu3 s$e3or#it)rent! et il a#o0a G
H Cinquante francs ? +e mis&ra#le! le... le... K
+es mots s$&tranlaient dans sa ore! et les
enfants affol&s crurent qu$il allait "rendre une
attaque. 1l r&ussit "ourtant ( se ma2triser! et c$est
d$une 'oi3 "resque calme qu$il d&clara G
H C$est une ra'e accusation que 'ous "orteM
l(! mes enfants. Est-ce que %e dois 'ous croire ?
/ >ous le "ou'eM! monsieur! d&clara le %eune
arNon en reardant son .ôte #ien en face. Eais
sans doute sereM-'ous con'aincu si %e 'ous raconte
toute l$.istoire. K
Alors! de'ant le c.Atelain attentif! No,l narra
les "&ri"&ties de la course ( l$icône. Quand il eut
termin&! le 'isae de son auditeur &tait em"reint de
tristesse.
H Qacques m$a donc trom"& * fit-il d$un ton
acca#l&. 1l m$a'ait racont& une .istoire de 'ente
au3 enc.)res! oJ il se serait "rocur& ce ta#leau.
Qacques... ce arNon auquel %$a'ais fini "ar
m$attac.er...* +ui! un 'oleur ? Ce n$est "as
"ossi#le* »
A'ec une soudaine &nerie! il manLu'ra de
nou'eau les roues de son fauteuil et sortit de la
"i)ce en disant #ri)'ement ( ses %eunes 'isiteurs G
113
H Sui'eM-moi. K
Une fois dans le corridor! il le lonea %usqu$(
une "orte! qu$il ou'rit.
H Eon mus&e K! annonNa-t-il
Nat.alie et son cousin! &#a.is! 'irent une salle
immense dont les murs &taient "resque enti)rement
cou'erts de ta#leau3. Quoique "eu a'ertis en
mati)re d$art! ils se rendirent com"te qu$ils se
trou'aient en "r&sence d$Lu'res de 'aleur. C&%( E.
de la Eotte a'ait "&n&tr& dans la "i)ce! et en faisait
le tour en ins"ectant ses tr&sors. Ces e3clamations
de rae lui &c.a"")rent G
H Eon Sraonard * Eon \atteau * Eon
Eatisse * +e mis&ra#le * 1l a em"ort& les "lus
#eau3 *K
+es enfants le sui'aient sans rien dire G la 'ue
du c.Atelain en col)re n$a'ait rien de rassurant. Et
comme ils a'aient contri#u& ( d&clenc.er cette
col)re! ils crainaient qu$elle ne se retourne contre
eu3. 1l n$en fut rien. Soudain le fauteuil roulant
s$immo#ilisa en face de la "aroi du fond G quelques
miniatures 0 &taient accroc.&es.
H >oici les icônes K! dit E. de la Eotte.
Bointant son doit 'ers une "lace 'ide! il
d&clara d$un air som#re G
H +a 'ôtre &tait ici * K
11;
CHAPITRE *I
Pris!nniers
AB?]S un moment d$acca#lement! No,l re"rit
ses es"rits.
H Enfin! monsieur! dit-il! il faut faire quelque
c.ose* Si 'otre secr&taire s$est sau'& a'ec les
ta#leau3! il ne "eut 4tre #ien loin! ( l$.eure qu$il est.
/ Et 'ous 'oudrieM que %e le "oursui'e! a'ec
ces deu3 %am#es-l( ? s$e3clama le c.Atelain. >ous
n$0 "enseM "as! mes enfants *
/ Eais nous! nous Fa'ons de #onnes %am#es!
remarqua Nat.alie G elles "ourraient rem"lacer les
11<
'ôtres.
/ C$est 'rai! a""rou'a son cousin G nous
sommes "r4ts ( 'ous aider. K
+eur .ôte les fi3a l$un a"r)s l$autre de ses 0eu3
( fleur de t4te- et "arut s$adoucir.
H E. #ien! essa0ons tou%ours! dit-il. >eneM!
nous allons d$a#ord 'isiter la c.am#re de Qacques G
%e 'eu3 en a'oir le cLur net. K
Sui'i des deu3 enfants! il sortit de la "i)ce!
remonta le couloir et s$arr4ta de'ant une "orte
faisant face ( celle du mus&e.
H C$est ici G entrons. K
+a c.am#re &tait 'ide! et t&moinait d$un
d&"art .Atif G c.aises d&"lac&es! tiroirs ou'erts!
"lacards #&ants... Ceu3 ou trois o#%ets a'aient &t&
ou#li&s! dont une ".oto d$identit& sur laquelle
souriait un 'isae au3 traits ar&a#les G No,l et
Nat.alie reconnurent le %eune .omme du marc.&
au3 "uces. +e arNon mit la ".oto dans sa "oc.e en
d&clarant G
H Ua "eut tou%ours ser'ir.
/ >ous 'o0eM #ien! il est "arti G tro" tard
"our air * constata le c.Atelain d$une 'oi3
luu#re.
/ Nous "ou'ons essa0er de sui're sa trace!
r&"liqua No,l.
/ Ce quelle faNon ?
11:
/ C$a#ord! en interroeant 'otre domestique.
/ Ua! c$est une id&e! o"ina l$infirme. Allons
dans mon #ureau. K
Quand il fut arri'& dans la "etite "i)ce! il
a""u0a ( maintes re"rises sur un #outon "lac& "r)s
de la "orte G il en r&sulta une sonnerie stridente!
niais "lusieurs minutes s$&coul)rent a'ant que
l$.omme qui a'ait introduit les enfants ne fasse son
a""arition.
H E. #ien! +ucien! 'ous en a'eM mis! du
tem"s * o#ser'a le ma2tre des lieu3 d$un air
m&content.
/ E3cuseM-moi! monsieur! %$&tais ( l$office!
r&"ondit le domestique. Eonsieur d&sire quelque
c.ose ? K
+e "ersonnae "arlait sur un ton mi-insolent
mi-ser'ile! et les enfants le %u)rent d&"laisant.
H Sa'eM-'ous oJ se trou'e Qacques ? demanda
E. de la Eotte.
/ Qe ne l$ai "as 'u de l$a"r)s-midi! r&"ondit
l$.omme! dont les 0eu3 ra""roc.&s a'aient un
reard fu0ant.
/ >ous ne sa'eM donc "as s$il est sorti du
c.Ateau ?
/ A 'rai dire! monsieur! %e crois a'oir entendu
d&marrer l$auto! il 0 a un quart d$.eure. K
+e c.Atelain #ondit G
118
H >ous en 4tes certain ?
/ Bas a#solument! monsieur. Eais %e "eu3
aller m$assurer si l$automo#ile de monsieur est
tou%ours au arae ?
/ AlleM! fit l$e3-officier. Et au "as de course!
.ein! +ucien * Au "as de course *K
+orsque le domestique se fut retir&! il tourna
'ers les enfants un 'isae ra'e.
H Qe de'rai donc me r&soudre ( t&l&".oner ( la
"olice K! dit il.
1l alla %usqu$au #ureau! saisit le com#in& et
a""u0a sRr une manette! en e3"liquant ( ses %eunes
'isiteurs G
H Nous n$a'ons "as l$automatique! ici.K
Au #out de quelques instants il raccroc.a
raeusement.
H +e t&l&".one ne marc.e "as *
/ Etait-il en d&ranement au"ara'ant ?
demanda 'i'ement No,l.
/ Fien sRr que non G %$ai "ass& un cou" de fil
%uste a"r)s midi.
/ Alors! c$est que... on l$a sa#ot& * su&ra le
%eune arNon.
/ Qe le crains fort! o"ina le c.Atelain. Nous
'oici donc com"l)tement isol&s.
11=
>ous 'o0eM! mes enfants! Qacques a "ris ses
"r&cautions "our cou'rir sa fuite. Que faire!
maintenant?
/ Aller t&l&".oner au 'illae! su&ra No,l.
/ >ous 'ouleM #ien 'ous en c.arer ? Barfait!
mes enfants. 1l 0 a un "etit #ureau de "oste sur la
"lace.
/ Nous 'ous laissons nos sacs "our aller le
"lus 'ite "ossi#le.
No,l saisit la main de Nat.alie! et tous deu3
d&'al)rent le rand escalier! "uis se ru)rent (
tra'ers le .all. Eais soudain! %ailli on ne sait d$oJ!
"arut le domestique. 1l leur fit sine! et les deu3
enfants sto"")rent leur &lan! curieu3 d$a""rendre ce
que leur 'oulait le "eu s0m"at.ique "ersonnae.
Sans doute allait-il leur "arler de l$automo#ile ?
H E3cuseM-moi! monsieur et mademoiselle! fit
l$.omme d$un ton aussi res"ectueu3 que s$il
s$adressait ( un ministre! 'ous &tieM #ien
accom"an&s "ar un autre %eune arNon! en 'enant
ici ?
/ Eais oui! "ar Nic- * K r&"ondit
Nat.alie sans r&fl&c.ir.
No,l lui serra la main "our la faire taire.
117
H Eon cousin Nicolas n$est "as 'enu a'ec
nousG il nous attend de.ors! e3"liqua-t-il en
s$efforNant de rester 'aue.
/ E. #ien! %ustement! ce %eune .omme est
'enu 'ous r&clamer il 0 a un instant. Comme 'ous
&tieM en con'ersation a'ec monsieur! %e l$ai "ri&
d$attendre.
/ Qe n$ai "as entendu sonner! remarqua No,l
m&fiant.
/ In entend mal la sonnerie quand on est en
.aut K! r&"liqua l$.omme! qui a%outa "our
con'aincre ses %eunes auditeurs G H Ce arNon qui
'ous a demand&s a les c.e'eu3 #runs! il est '4tu
d$un s.ort #eie et d$une c.emise #leue. Enfin! il
"orte un sac t0rolien.
/ C$est lui * C$est Nic- * affirma Nat.alie qui
ne com"renait "as "ourquoi son cousin se montrait
si .&sitant.
/ 1l 'ous attend ici! d&clara +ucien en
d&sinant une "orte close ou'rant sur le .all.
/ E. #ien! allons le re%oindre », dit No,l (
contrecLur.
+e domestique entrou'rit le 'antail! et Nat.alie
franc.it le seuil la "remi)re. Ses 0eu3 "erNants
eurent tôt fait d$ins"ecter la "i)ce G une sorte de
r&duit tout en lonueur! &clair& "ar une fen4tre
munie de #arreau3. En tout cas! "as la moindre
159
trace de Nic- * +a fillette com"rit aussitôt! se
retourna tout d$une "i)ce et cria ( l$intention de son
cousin G
H N$entre "as * C$est un "i)e. K C&%( No,l
a'ait mis le "ied dans le r&duit. Au cri de sa
cousine! il recula 'i'ement et se .eurta au
domestique. Celui-ci! la main sur la "oin&e!
s$a""r4tait ( refermer la "orte sur les deu3 enfants.
+e c.oc le fit c.anceler! si #ien que Nat.alie "ut se
lisser ( son tour entre l$.omme et le c.am#ranle.
Elle re%oinit son cousin! et les deu3 N tent)rent
ensem#le de contourner +ucien et de se "r&ci"iter
'ers la "orte d$entr&e.
Eais le domestique s$&tait d&%( ressaisi G les
#ras &tendus! il leur #arra le "assae. Ce'ant cette
rande sil.ouette menaNante qui les dominait! No,l
et Nat.alie com"rirent qu$ils n$auraient "as le
dessus. Bris de "anique! ils tourn)rent les talons et
se mirent ( courir en sens in'erse! c.erc.ant
d&ses"&r&ment une autre issue. Une "orte se
"r&senta! et No,l l$ou'rit G au-del( il 0 a'ait un
escalier qui s$enfonNait 'ers des "rofondeurs
o#scures. +e arNon s$0 lanNa sans "lus r&fl&c.ir! la
fillette lui em#o2ta le "as. Tous deu3 n$a'aient
qu$un #ut G &c.a""er au domestique. D&las * Celui-
ci s$&tait &lanc& ( leur suite! et son "as r&sonnait
151
d&%( sur les "remi)res marc.es alors que les
fu0ards terminaient la descente.
+$escalier a#outissait ( un "alier dont ils
distinu)rent 'auement les contours.
Ces murs ( droite et ( auc.e! et sous leurs
"ieds le sol en terre #attue. En face d$eu3! une "orte
ferm&e "ar un ros 'errou. Que faire ? +e
domestique &tait %uste derri)re eu3. No,l n$.&sita
"lus G il tira le 'errou! "oussa la "orte et
s$enouffra! ainsi que sa cousine! dans ce qu$il "rit
tout d$a#ord "our un couloir souterrain. Quoi de
"lus 'raisem#la#le dans un 'ieu3 c.Ateau ?
155
D&las * il se trom"ait lourdement. A la lueur
d$un "etit sou"irail .aut "erc.& les deu3 fuitifs se
rendirent com"te qu$ils se trou'aient dans une
'aste "i)ce qui ne "r&sentait qu$une issue G celle "ar
laquelle ils 'enaient d$entrer. Tro" tard "our
reculerG +ucien 'enait d$atteindre la "orte et
s$em"ressait de "ousser le 'errou en criant tr)s fortG
H >ous l$aureM 'oulu! "etits im#&ciles * K
Un rire triom".ant de l$insolent "ersonnae! un
#ruit de "as qui s$&loinent! "uis le silence.
H Une fuite r&ussie * commenta No,l a'ec
amertume. Ec.a""er ( un "i)e "our tom#er dans
un autre #ien "ire! c$est un com#le *K
1l ins"ecta la "i)ce G il 0 a'ait un tas de
"ommes de terre dans un coin! des #outeilles
"oussi&reuses sur des casiers G c$&tait une ca'e *
C$ailleurs ils n$en &taient "as les seuls
occu"ants G une "etite #4te 'elue frôla le "ied de
Nat.alie! qui sauta en l$air a'ec un cri d$.orreur G
H Un rat *
/ Une sim"le souris K! rectifia No,l.
Eais c$en &tait tro" "our la "etite fille! qui se
mit ( "leurer ( ros sanlots.
Bour une fois! son cousin "erdit "atience.
H Wesse de "leurer! 'o0ons *Si tu n$a'ais "as eu la
lanue si lonue! aussi * K
153
+a fillette ou#lia de 'erser des larmes "our
"rotester.
H Allons #on! c$est de ma faute! ce qui nous
arri'e ? Qu$est-ce que %[ai dit de si mal?
/ Tu t$es d&"4c.&e de "arler de Nic-. Tandis
que moi! %$&tais d&cid& ( faire l$idiot! comme si
%$inorais qui &tait cet autre arNon. »
+es "leurs de Nat.alie re"rirent de "lus #elle.
H Tu as raison! admit-elle a'ec une .umilit&
qui aurait attendri un roc.er. Qe... suis... tro"...
#a'arde.
/ Allons! calme-toi * Sit son cousin qui se
re"entait de sa 'i'acit&. +ucien est "lus fort que
nous G il aurait quand m4me trou'e le mo0en de
nous #oucler.
/ Bourquoi a-t-il fait Na ?
/ 1l 'eut nous em"4c.er d$aller t&l&".oner au
'illae! tiens * 1l a dR &couter ( la "orte! quand on
en a "arl&.
/ Alors il est le com"lice du secr&taire ?
/ Sans aucun doute. K Nat.alie r&fl&c.it un
moment.
H Cans ce cas! ils auraient dR fuir ensem#le! tu
ne crois "as ? K
No,l rearda sa cousine a'ec un #rin
d$admiration.
15;
Cette fille l$&tonnait sou'ent G ca"a#le de la
"lus rande naP'et&! elle "ou'ait l$instant d$a"r)s
sortir une r&fle3ion "leine de #on sens G c$&tait le
cas.
H Cis donc! c$est drôlement astucieu3! ce que
tu dis l( *
/ A. * Bourquoi ?
/ Barce que! e3"liqua le arNon! tu 'iens de
me "rou'er que le secr&taire n$a "as encore quitt&
le c.Ateau.
/ Eais +ucien a dit...
/ Tara ta ta * 1l a dit ce qu$il lui "laisait de
dire! et "ersonne n$a "u '&rifier. A mon a'is! les
deu3 com"lices font en ce moment leurs
"r&"aratifs "our s$esqui'er en c.Lur! en em"ortant
tous les o#%ets "r&cieu3 qu$ils trou'eront. Bersonne
ne les d&ranera! maintenant que nous 'oil(
em"risonn&s.
/ Et monsieur de la Eotte ?
/ Que 'eu3-tu qu$il fasse ? C$est un infirme.
/ Et Nic- ? K
+e 'isae de No,l s$assom#rit. H Ce qui
m$inqui)te! c$est que %e me dis qu$il a sRrement &t&
re"&r&. As-tu entendu a'ec quelle e3actitude le
domestique nous l$a d&crit ?
/ Alors il ne "ourra "as 'enir ( notre
secours?
15<
/ Qe crains que non. K
+a "etite fille #aissa la t4te G tous ses es"oirs
s$effondraient. Quant ( No,l! il se mit ( ins"ecter la
ca'e. 1l ne s$&tait "as trom"& G elle n$a'ait qu$une
"orte! celle qui &tait ferm&e au 'errou. Et
l$&"aisseur du #ois dont elle &tait faite 'ouait (
l$&c.ec toute tentati'e de fuite. C$ailleurs le arNon
a'ait laiss& son couteau dans son sac.
H 11 0 a le sou"irail * remarqua-t-il en le'ant les
0eu3.
/ Fien tro" &troit * Si au moins %$&tais mince *
Nic- se moque de moi "arce que %e suis %oufflue G il
a #ien raison *
/ Ce toute faNon! un nou'eau-n& n$0
"asserait "as K! d&clara No,l.
1l r&fl&c.it et a%outa G H In "eut au moins 0
lisser un Lil 1
/ A condition que tu me fasses la courte
&c.elle. K
Ce qui fut fait. Eais ce n$&tait "as encore
suffisant! tant l$&troite ou'erture &tait .aut "erc.&e.
1l fallut que les deu3 cousins unissent leurs efforts
"our amener au-dessous du sou"irail une lourde
caisse! sur laquelle No,l rim"a a'ant de .isser
Nat.alie. $
H Cette fois! %e suis %uste en face! d&clara la
fillette.
15:
/ Que 'ois-tu ?
/ Un morceau du "arc! a'ec des
ar#res. Quste de'ant moi! une all&e. Attends que %e
me "enc.e...
/ Quoi encore ? s$im"atienta No,l dont
la "osition n$&tait "as "r&cis&ment conforta#le.
XXC.ut! taisons-nous * K lui conseilla sa
cousine en retirant 'i'ement la t4te.
158
CHAPITRE *II
Ni$- dans 'a t!ur
H Si UA CINT1NUE! %e suis c.an& en statue...
ou #ien on me retrou'e fondu * K "ensa Nic-! dont
la "osition &tait de "lus en "lus inconforta#le. En
effet! a'ec le soleil qui tournait! l$om#re des
c.armilles allait s$amenuisant. Un "etit l&Mard
"assa.
H Enfin de la com"anie * K sou"ira le %eune
arNon en tendant la main "our l$attra"er. +e re"tile
15=
s$&cli"sa #ien 'ite! .eureu3 sans doute d$a'oir
conser'& sa queue dans l$a'enture.
+a faNade du c.Ateau! que Nic- n$a'ait cess&
d$o#ser'er! &tait tou%ours aussi r&#ar#ati'e! tou%ours
aussi muette.
H In dirait que "ersonne n$est 'i'ant l(-
dedansK! sonea-t-il. Eais i^f rem2t ( Tid&e que sa
sLur et son cousin 0 &taient #el et #ien entr&s! il 0
a'ait de cela... une &ternit&.
H E. non! ma foi! rien qu$une demi-.eure K!
rectifia-t-il a"r)s un reard ( sa montre. H Eais ce
qui m$&tonne! c$est que le secr&taire ne fasse "as
son a""arition * K
Ir! %uste ( ce moment-l(! il se montra G son
#uste "lutôt! qui &merea d$une fen4tre du
deu3i)me &tae. +$.omme e3aminait attenti'ement
le "arc. Bour 0 c.erc.er quoi ? Iu "lutôt qui ? Son
reard s$attarda un "eu sur les c.armilles! et Nic-
fit ce qu$il ne fallait "as faire G il retira 'i'ement la
t4te! tro" 'i'ement m4me G quelques #ranc.es en
furent ait&es.
H 1diot que %e sois * se dit le arNon. Bour'u qu
il ne m$ait "as re"&r& * K
Eais il se rassura 'ite G les 0eu3 de l6.omme
&taient d&%( "os&s ailleurs.
157
Quelques secondes "lus tard! il refermait la
fen4tre et dis"araissait.
Bas "our lontem"s.
Une "orte qui s$ou're! un .omme qui sort
furti'ement G c$&tait Qacques Fonmer quittant le
c.Ateau. 1l "ortait une 'alise! qui "araissait lourde.
Su0ait-il ? Nic- le crut d$a#ord! mais il fut 'ite
d&trom"&! car le secr&taire se dirieait 'ers la tour
ronde qui flanquait sur la auc.e le cor"s de lois.
1l marc.ait a'ec "r&caution! reardant de tous côt&s
comme s$il a'ait "eur d$4tre d&cou'ert. Quant ( la
'alise! elle de'ait d&cid&ment contenir quelque
c.ose de #ien "esant! car il la "osa deu3 ou trois
fois "our c.aner de main. +$un de ces arr4ts se fit
de'ant la .aie de c.armilles! et Nic-! cac.&
derri)re! aurait "u s$em"arer de cette fameuse
'alise en tendant le #ras... ce qu$il ne fit "as! #ien
sRr. 1l aurait m4me sou.ait&! ( cet instant "r&cis! se
faire aussi "etit que le l&Mard! son fuitif
com"anon.
Iuf * +$.omme &tait "ass& sans l$a'oir 'u. 1l se
diriea 'ers la "orte qui s$encastrait dans le mur au
#as de la tour! l$ou'rit et dis"arut ( l$int&rieur.
H Est-ce que %$0 'ais? K se demanda Nic-.
Fien entendu! il 0 alla.
139
Cet .omme l6intriuait! a'ec ses faNons de
cons"irateur. Quant ( Pa 'alise... ne contenait-elle
"as des o#%ets 'ol&s! que Fonnier allait cac.er dans
la tour?
Ces o#%ets 'ol&s... "ourquoi "as Sieône ? Cu
cou" toute .&sitation fondit c.eM le arNon! qui ne
demandait qu$( #ouer.
1l a'ait d&%( franc.i la limite des ar#ustes et
s$a""r4tait ( #ondir! lorsqu$il se sou'int de son sac.
H Eieu3 'aut le "rendre! on ne sait %amais... K
Cette fois! rien ne l$arr4ta dans son &lan. A la
'itesse de l$&clair il franc.it la distance entre les
c.armilles et la tour. +a "orte s$ou'rit facilement!
et d&'oila une "etit es"ace circulaire occu"& en
rande "artie "ar un escalier en colimaNon. A0ant
de s$0 enaer! Nic- eut une .&sitation.
H S$il redescend! %e $suis coinc& K! se dit-il.
Eais lorsqu$il eut ra'i un certain nom#re de
marc.es! il se rassura G il a'ait re"&r&! de loin en
loin! des es")ces de renfoncements dans l$&"aisseur
de la muraille. 1ls constituaient! en cas d$alerte! des
cac.ettes acce"ta#les. C$ailleurs! "our le moment!
tout &tait calme. Un silence! que Nic- %uea H
s&"ulcral K! r&nait sur la 'ieille tour. 1l continua
de monter! marc.e a"r)s marc.e! au "oint que la
t4te lui tournait.
131
Eais tout a une fin! m4me un escalier ( 'is! et
le %eune e3"lorateur atteinit un "alier. Sace ( lui!
une "orte close. 1l eut un #rusque recul! car
derri)re cette "orte il entendait nettement quelqu$un
remuer. C$un instant ( l$autre le secr&taire "ou'ait
a""ara2tre! et le d&cou'rir. A "as de lou"! Nic-
ana le renfoncement le "lus "roc.e et s 0 #lottitO
c$&tait une sorte de nic.e o#scure! et a'ec un "eu
de c.ance...
1l &tait tem"s G la "orte s$ou'rit! un "as retentit
dans l$escalier! et le cLur du arNon #attit la
c.amade.
Une fois de "lus! Nic- et Qacques Fonnier ne
furent s&"ar&s l$un de l$autre que "ar un es"ace de
quelques centim)tres. Ce"endant l$.omme ne "arut
"as se douter de cette "r&sence si "roc.e. 1l
d&"assa le renfoncement! #alanNant la 'alise ( #out
de #ras.
H Conc! conclut Nic-! elle est maintenant "lus
l&)re. Ce qui "rou'e que son .contenu a &t&
d&"os& l(-.aut. K
Quel contenu ? +e arNon #rRlait de
l$a""rendre! maintenant que le daner sem#lait
"ass&. En effet l$.omme a'ait dis"aru! .a""& "ar
l$escalier.
135
Nic- %aillit silencieusement .ors de sa cac.ette
et escalada les derni)res marc.es. +a "orte s$ou'rit
d$une sim"le "ouss&e! sur une "i)ce de forme ronde
&clair&e "ar une "etite fen4tre sans c.Assis. Bas de
"lafond G on "ou'ait 'oir! en le'ant les 0eu3!
l$int&rieur du toit "ointu qui coiffait la tour. Nic-
eut soudain un .aut-le-cor"s G sus"endue ( une
"outre! une c.au'e-souris au3 ailes re"li&es
dormait la t4te en #as. +a "i)ce / une sorte de
renier / &tait sale et "oussi&reuse. Elle contenait
tout un fatras de 'ieilles c.oses accumul&es au
cours des si)cles.
133
H Un drôle d$endroit "our cac.er un #utin
"r&cieu3 * K "ensa le arNon d&oRt&! qui ne sa'ait
"ar oJ commencer la fouille. A tout .asard! il
ou'rit une 'ieille armoire G rien ( l$int&rieur.
Au m4me moment l$ouPe fine du arNon
l$a'ertit d$un #ruit insolite G quelqu$un montait
l$escalier ( "as feutr&s. Qui ? Etait-ce le secr&taire
qui re'enait ? Sans "erdre de tem"s ( c.erc.er la
r&"onse! Nic- entra dans l$armoire et referma sur
lui le #attant. Br&caution #ien inutile! car la "orte
de la "i)ce ne s$ou'rit "as. Au contraire! le %eune
arNon "erNut un rincement m&tallique qu$il
identifia sans "eine G quelqu$un 'enait de tourner
une cl& dans la serrure.
Son es"rit se mit ( fonctionner ( toute 'itesse G
une cl& * 1l n$en a'ait "as 'u sur cette "orte! ni (
l$e3t&rieur ni ( l$int&rieur. Alors ? +a r&"onse &tait
claire G cette cl&! Qacques Fonnier l$a'ait ard&e
"our 4tre sRr de "ou'oir enfermer Nic-. Conc! il se
sa'ait sui'i. Conc...
H Eais "ardi* s$e3clama le "risonnier en sortant
de sa cac.ette. Cet .omme m$a _ %ou& la com&die
d)s le d&#utO et %$ai marc.& * Quel idiot %e fais *K
+a '&rit& lui a""araissait tout enti)re! "eu
flatteuse "our son amour-"ro"re. Ce secr&taire &tait
une fine mouc.e! un ennemi ( ne "as sous-estimer.
13;
1l a'ait 'u deu3 enfants entrer au c.Ateau! or il
se sou'enait de trois G si #ien qu$il a'ait c.erc.& le
troisi)me... et l$a'ait d&cou'ert derri)re les
c.armilles. ?estait ( se d&#arrasser du 4neur.
H W&nial! le cou" de la 'alise* estima Nic-
a'ec un m&lane de rancLur et d$admiration. Cette
'alise! %e suis "r4t ( %urer qu$elle &tait 'ide. Eais
cet air m0st&rieu3 qu$il a'ait en la trans"ortant...
les efforts qu$il feinait de faire "our la soule'er...
%$aurais %ur& qu$elle contenait un tr&sor. Et %e l$ai
sui'i G c$est ce qu$il es"&rait. Eaintenant! %e suis
coinc&. A. * il doit #ien rire! E. Qacques Fonnier*K
Eais une #lessure d$amour-"ro"re! Na se
cicatrise. +e "lus ra'e! c$&tait d$4tre enferm& dans
cette 'ieille tour! et de ne "lus "ou'oir aider les
deu3 autres.
H Ee 'oil( frais * K conclut Nic-.
Ce qui &tait une faNon de "arler! car il
trans"irait ( rosses outtes G cette "etite "i)ce
"lac&e directement sous le toit &tait une '&rita#le
&tu'e.
Assis sur une 'ieille malle! le arNon resta #ien
deu3 minutes ( ruminer de som#res "ens&es. Ceu3
minutes! "as "lusK car son naturel d0namique
re"rit 'ite te dessus. 1l se remit de#out comme mR
"ar un ressort.
H Qe sortirai d$ici * K d&cida-t-il.
13<
1l en'isaea d$a#ord de s$attaquer ( la serrure.
1l a'ait son sac! et dans ce sac un couteau. 1l
renonNa >ite ( ce "ro%et en soneant ( une autre
serrure! celle de la "orte d$en #as. Ce toute
&'idence! le malin secr&taire a'ait dR la fermer elle
aussi! et elle "araissait solide.
Son reard fit le tour de la "i)ce.
H +a fen4tre * Bourquoi "as ?K
C$&tait une ou'erture .aute et &troite! "ar
laquelle un .omme n$aurait certainement "as "u
"asserO un arNon de onMe ans! si. Ce"endant!
quand Nic- 0 lissa la t4te! il a"erNut le sol ( une
telle distance au-dessous de lui qu$il en fut
d&coura& G im"ossi#le d$en'isaer "areil saut. Sur
les murs faits de ros moellons! "as la moindre
"lante rim"ante.
Bar contre! un rand ar#re! "r)s de la tour!
attira son attention G l$une de ses #ranc.es "assait (
un m)tre ( "eine de la fen4tre. Cette fois Nic-! qui
&tait #on en 0mnastique! fut tent& de sauter G
ari""er la #ranc.e a'ec les mains! c$&tait
faisa#le...
H ... "our un sine ou un acro#ate! d$accord!
conclut-il a"r)s e3amen. D&las * %e ne suis ni l$un
ni l$autre. K
1l renonNa... du moins "ro'isoirement! et
s$accorda un tem"s de r&fle3ion! rerettant que
13:
No,l! le cer'eau de la #ande! ne soit "as au"r)s de
lui.
H 1l faudrait sa'oir comment cette tour se
raccorde au reste du #Atiment K! fut le fruit de ses
r&fle3ions. H Commae que %e n$aie "as da'antae
de c.Atelains "armi mes relations *K
A"r)s a'oir tortur& sa m&moire! faisant a""el (
ses sou'enirs de lectures! il conclut que cette
communication de'ait e3ister. Cans ce cas! il
fallait c.erc.er une deu3i)me "orte.
Alors ce fut un #eau remue-m&nae G dans une
en'ol&e de "oussi)re! Nic- d&"laNa des quantit&s
d$o#%ets et de meu#les anciens qui auraient fait les
d&lices d$un antiquaire... mais "as les siens! car ils
re"r&sentaient "our lui autant d$o#stacles sur le
c.emin de la li#ert&.
Son o#stination fut r&com"ens&e G un "anneau
lui a""arut! dissimul& %usque-l( "ar un
amoncellement de 'ieu3 #ois de lits. Eais! a"r)s
cette o"&ration! il n$&tait "lus question du s.ort
#eie et de la c.emise #leue qu$a'aient d&crits le
domestique G Nic- &tait ris de la t4te au3 "ieds.
Qu$im"ortait ? +$issue tant es"&r&e s$offrait (
lui! sous la forme d$une "orte &troite.
H Bour'u! se dit-il! que %e n$aie "as encore (
lutter contre une serrure * K
138
Ir il n$eut "as ( le faire G il 0 a'ait #ien une cl&!
mais elle se trou'ait de son côt&. 1l la tourna! et la
"orte s$ou'rit sans "eine! d&masquant trois marc.es
d$escalier ui descendaient %usqu$( un "etit couloir
o#scur.
13=
CHAPITRE *III
Un #!r$eau d& su$re
A>EC un sou"ir de soulaement! Nic- ferma
derri)re lui la "orte de sa "rison. 11 0 &tait rest&
'int minutes ( "eine! mais ce court s&%our n$&tait
"as "r)s de s$effacer de son es"rit.
En "renant #eaucou" de "r&cautions! il
descendit les trois marc.es et se trou'a dans le
"etit couloir! dont le "lanc.er non cir& &mit sous
ses "as. A""aremment il &tait au troisi)me et
dernier &tae du c.Ateau! &tae qui de'ait 4tre
137
autrefois r&ser'& au loement des domestiques. 1l
"assa de'ant quelques "ortes ferm&es mais n$en
ou'rit aucune malr& sa curiosit& G le tem"s
"ressait.
Fientôt se "r&senta un escalier au3 marc.es
us&es. Tout ici! d$ailleurs! res"irait l$a#andon le "lus
com"let G sans doute n$a'ait-on rendue .a#ita#le
que la "artie du #Atiment oJ 'i'ait E. de la Eotte.
+e %eune arNon allait d&"asser le deu3i)me
&tae lorsqu$un murmur& de 'oi3 lui "ar'int. Ce
#ruit "ro'enait du fond d$un couloir qui "roloneait
le "alier ( droite et ( auc.e. C$oJ il &tait! Nic- ne
distinuait qu$une sorte de #ourdonnement confus G
il d&cida d$en a""rendre da'antae. Sur la "ointe
des "ieds! il se diriea 'ers la "orte derri)re
laquelle on "arlait! et 0 colla l$oreille. 1l s aissait
d$une con'ersation entre deu3 .ommes. +$une des
'oi3 lui &tait connue G c$&tait celle du secr&taire.
Eais elle a'ait "erdu toute trace de distinction et
de "olitesse.
H Alors! tu te d&"4c.es ? disait-il au deu3i)me
"ersonnae. Tu "r&tendais sa'oir faire un
em#allae correct? Tu "arles * Tu n$es qu$un... K
1l 0 eut un &c.ane de mots 'iolents G
l$interlocuteur de Qacques Fonnier a'ait la lanue
alerte! lui aussi. Qui &tait-il ? +e domestique
sRrement! car le %eune arNon l$entendit d&clarer G
1;9
H Ce toute faNon! on a le tem"s * le "atron est
#oucl& dans son #ureau! les deu3 osses en #as...
/ ... et le troisi)me au sommet de la tour G
'oil( oJ m)ne l$en'ie de fourrer son neM dans les
affaires des autres * K ricana le secr&taire.
Nic- retint ( rand-"eine une e3clamation de
rae! fi lui fallait "ourtant se taire ( tout "ri3 G s$il
de'ait en croire les deu3 indi'idus enferm&s dans
cette "i)ce! n$&tait-il "as le seul des trois N (
demeurer li#re ?
H A "ro"os! re"renait la 'oi3 du domestique! le
"atron a cess& son ta"ae. Si tu 1 a'ais entendu
coner contre la "orte en criant comme un 'rai
dia#le * Qe su""ose qu$il a dR se fatiuer... K
Un silence! "uis de nou'eau le secr&taire G
H Cis donc! c$est le dernier "aquet! .ein ? +a
'oiture est "leine %usqu$au toit G on 'a se faire
re"&rer *
/ Commae * Bendant qu$on 0 &tait..!
r&"ondit l$autre. In n$a "as id&e de "artir en
catastro".e comme Na *
/ >o0ons! tu sais #ien que sans ces maudits
amins! on continuait ( s$enraisser sur "lace
au3 d&"ens du 'ieu3. Eaintenant nous 'oil(
#rRl&s G "lus mo0en de rester. Console-toi G %$ai
ramass& les "lus #eau3 ta#leau3! sans
1;1
com"ter tout l$arent liquide du coffre-fort. In en a
"our un #out de tem"s ( se la couler douce *
/ Saudra 'oir ( "artaer le Ateau
&qu2ta#lement * menaNa le deu3i)me interlocuteur.
Eoiti& moiti&! "as 'rai?
/ Ua 'a! on r&lera Na "lus tard. Bour
le moment on "art! et en 'itesse. Ecoute! %e 'ais
sortir l$auto! et tu me re%oins de'ant le arae a'ec
le colis. >u ?K
Ces derni)res "aroles! nettement "lus distinctes
que les "r&c&dentes! a'ertirent Nic- du daner G
l$ind&licat secr&taire les a'ait "rononc&es la main
sur le loquet. +a "orte s$entrou'rit "resque aussitôt!
et le arNon n$eut que le tem"s de faire un #ond en
arri)re! "uis de d&taler en rasant les murs.
+orsque l$autre a""arut! il tournait le coin. 1l
descendit les marc.es d$escalier quatre ( quatre!
tra'ersa le .all comme une fl)c.e! ou'rit la "orte
qu$il referma sans #ruit et se retrou'a de.ors.
H Enfin li#re * K Telle fut sa "remi)re "ens&e.
Eais une autre lui 'int! moins ar&a#le G celle de
No,l et de Nat.alie qui attendaient encore leur
d&li'rance! ainsi que E. de la Eotte. 1m"ossi#le de
s$en occu"er "our le moment.
H >ite! au arae * se dit-il. IJ "eut-il se
trou'er ?K
1;5
Tandis qu$il uettait derri)re les c.armilles! il s
&tait fait une id&e de la dis"osition du c.Ateau. A
auc.e! la tour. A droite! les communs sans aucun
doute G une #ifurcation de l$all&e "araissait 0
conduire. Et on 0 'o0ait des traces de roues dans le
ra'ier. Nic- fonNa donc dans cette direction!
anoiss& ( l$id&e qu$une fausse manLu're ferait
tout &c.ouer. Ec.ouer quoi! au fait ? 1l n$a'ait
encore aucun "ro%et dans l$es"rit "our faire o#stacle
au3 #andits. Fa. * 1l 'errait #ien! une fois sur
"lace.
1l ne s$&tait "as trom"&O une rande "orte
entre#Aill&e lui montra une sorte d$ancienne &curie
1;3
dans laquelle deu3 automo#iles &taient ar&es.
+$une &tait une Eercedes noire d$un mod)le
relati'ement ancien! l$autre une Cau".ine %aune.
Nic- n$eut "as ( se demander lontem"s laquelle
de ces 'oitures allait ser'ir au3 'oleurs "our leur
fuite G la Eercedes! dont les "orti)res &taient
randes ou'ertes! reoreait de colis! tant sur la
#anquette arri)re que dans le coffre.
H 1l faut trou'er quelque c.ose "our les
arr4ter*K se dit Nic-.
Qamais il n$a'ait r&fl&c.i si ra"idement. C$un
instant ( l$autre le secr&taire "ou'ait a""ara2tre et le
d&cou'rir.
H Cre'er un "neu ? C$est faisa#le! mais... les
#andits se douteront qu$un des trois N est
res"onsa#le de cette farceO or mieu3 'aut qu$ils
continuent ( nous croire #oucl&s. E4me r&sultat si
%e me contente de d&onfler les "neus. Non!
d&cid&ment! il faut trou'er un autre mo0en...
quelque c.ose qui ne les em"4c.e "as de "artir!
mais qui "ro'oque une "anne un "eu "lus tard. Q$0
suis G du sucre dans l$essence.
S&#rilement! le arNon d&fit le sac t0rolien qu$il
a'ait ard& sur son dos! et ou'r2t le "etit cornet qui
a'ait contenu des morceau3 de sucre G quelques
rains #lancs au fond! c$est tout ce qu$il en restait.
1;;
H Calamit& * Qe me sou'iens maintenant que
c$est Nat.alie qui a tout croqu&! sous "r&te3te de se
donner de l$&nerie. Si %e la tenais! cette
ourmande! cette... K
Eais le moment &tait mal c.oisi "our se li'rer
( la col)re! surtout contre l$un des trois N!
N$&taient-ils "as tous unis "our lutter contre
l$ad'ersaire commun ?
C$ailleurs une autre id&e lumineuse 'enait de
%aillir dans sa t4te O
H Ce l$eau* Ce l$eau dans l$essence G 'oil( ce
qu$il faut. K
Iui! mais... oJ en trou'er ? Beut-4tre dans la
ourde que Nic- "ortait dans son sac? D&las *
celle-ci &tait 'ide G deu3 ou trois outtes "eut-4tre!
qu$il 'ida raeusement "ar terre.
Soudain! ( l$e3t&rieur! un "as fit crisser te
ra'ier.
H C&%( le secr&taire qui arri'e! et %e n$ai rien "u
faire * se dit Nic-. Bour le moment! c$est une
cac.ette qu$il me faut. K
11 fit des 0eu3 le tour du arae! fut tent& de se
dissimuler dans la Cau".ine mais trou'a la c.ose
"lutôt risqu&e. Alors il d&cou'rit! c.iffonn&es dans
un coin! deu3 'ieilles cou'ertures macul&es de
raisse sous lesquelles il se lissa.
1;<
1l &tait tem"s G Qacques Fonnier entrait ( son
tour dans l$ancienne &curie. 1l 0 eut un moment
d$anoissant silence. Que faisait le secr&taire ?
Sans doute '&rifiait-il le c.arement. Enfin la
"orti)re s$ou'rit! fut #ru0amment referm&e! et le
moteur mis en marc.e. Nic- com"rit que le
secr&taire faisait reculer la Eercedes! qui sto""a
#ientôt .ors du arae.
Fien entendu! le %eune arNon n$osa "as quitter
son incommode "osition. 1l s$arranea ce"endant
"our d&aer une oreille des cou'ertures! afin de
mieu3 entendre ce qui se "assait ( l$e3t&rieur.
+ucien arri'a #ientôt! et fut aussitôt inter"ell& "ar
le secr&taire G
H AlleM! case Na en 'itesse et on file. Qe te
r&")te que nous sommes d&%( tro" c.ar&s.
/ Tu seras #ien content de touc.er l$arent
quand %e re'endrai ces #i#elots! ri"osta l6autre.
Alors accorde-moi cinq minutes su""l&mentaires G
%uste le tem"s de ra""orter un ou deu3 o#%ets.
/ C6est #on! dit le secr&taire. Qe
t$accom"aneG Na ira "lus 'ite. K
A'ec un intense soulaement! Nic- entendit
leurs "as s$&loiner. 1l re%eta les cou'ertures et se
"r&ci"ita de.ors.
+a Eercedes &tait l(! "r4te ( "artir! et il restait
au %eune arNon moins de cinq minutes "our
1;:
trou'er le mo0en de l$em"4c.er d aller loin. 1l
demeura "er"le3e! c.erc.ant l$ins"iration qui ne
'enait "as.
TTTTTTTTTTTTTTTTTT..
H Taisons-nous * » a'ait cri& Nat.alie ( son
cousin.
C$est qu$en "enc.ant la t4te elle a'ait 'u!
stationnant dans l$all&e! une rosse automo#ile
noire qu$elle reconnut "our une Eercedes. Un
.omme en sortait G Qacques. Un autre s$en
a""roc.ait! "ortant une caisse sur ses &"aules G
+ucien. 1l 0 eut une discussion entre les com"lices!
mais elle ne "ut saisir ce qu$ils disaient. Buis tous
deu3 re"artirent et elle cessa de les 'oir.
H Iuf * laissa &c.a""er la fillette.
/ Enfin! me diras-tu ce que tu as 'u ?
c.uc.ota No,l d&'or& de curiosit&.
/ +es deu3 #andits! mais ils ont
dis"aru. Et une Eercedes "leine d$un tas de c.oses.
I. * "ar e3em"le *
/ E. #ien! "arle donc *
/ Q$a"erNois Nic-. 1l s$a""roc.e de l$auto!
mais il a le dos tourn&. K
C$&tonnement et de %oie! son cousin faillit la
laisser tom#er. Nat.alie se rattra"a de %ustesse au
re#ord du sou"irail et cria! mais "as tro" fort G
1;8
H Nic- * Nic- * K
+e arNon se retourna #rusquement! tout de
suite sur la d&fensi'e. 1l se rassura 'ite G cette 'oi3!
qui "araissait sortir de terre! a""artenait a sa sLur!
il en aurait mis la main au feu. IJ se cac.ait donc
Nat.alie?
H Nic- * » r&"&ta la fillette en aitant une main
"ar 16ou'erture.
1l a"erNut cette main et s$a""roc.a.
H Qu$est-ce que tu fais l( ?
/ Brisonniers dans la ca'e * K fit une autre
'oi3 qui 'enait de "lus #as encore G celle de No,l.
H Et toi ?
1;=
/ Bas le tem"s de 'ous raconter. Q$irai 'ous
d&li'rer tout ( l$.eure. >ous n$aurieM "as de l$eau!
ou du sucre ? C$est "our l$auto.
/ Ea ourde est rest&e dans mon sac!
r&"ondit luu#rement No,l! qui a'ait com"ris
oJ Nic- 'oulait en 'enir et raeait de ne "ou'oir
l$aider.
/ ... niais moi %$ai un morceau de sucre
dans ma "oc.e! K s$&cria Nat.alie triom".ante.
Elle le tendit ( son fr)re ( tra'ers le sou"irail.
Nic- ne "erdit "as une seconde O il se rua 'ers
la Eercedes! d&'issa le #ouc.on du r&ser'oir et 0
%eta le sucre. Buis il re'issa le #ouc.on a'ec des
estes "r&cis malr& le trem#lement qui l$aitait
Ensuite il se dissimula derri)re un #uisson! %uste (
tem"s "our 'oir les deu3 com"lices qui tournaient
le coin! les #ras c.ar&s de leur ultime #utin.
Ceu3 "orti)res qui claquent! un moteur qu$on
met en marc.e G la Eercedes d&marra sans
anicroc.e et un m4me soulaement en'a.it No,l et
Nat.alie au fond de leur ca'e! et Nic- derri)re son
#uisson.
Quand la rosse automo#ile se fut &loin&e en
direction de l$entr&e du "arc! le %eune arNon sortit
de sa cac.ette et cria %o0eusement G
H Fon 'o0ae! et la "anne "our #ientôt * K
1;7
CHAPITRE *IV
Un $%!$!'at $%aud
A BE1NE l$automo#ile eut-elle dis"aru que la
"ens&e de Nic- re'int ( sa sLur et ( son cousin.
H 1l s$ait de ne "as les laisser moisir dans cette
ca'e * K se d2t-il.
Et il se mit ( courir 'ers le c.Ateau! oJ il
"&n&tra en trom#e.
1<9
H >o0ons! oJ "eut 4tre la #onne "orte ? K se
demanda-t-il en ou'rant les unes a"r)s les autres
toutes celles qui donnaient sur le .all.
Enfin! l$une d$elles lui d&'oila l$escalier qui
s$enfonNait au sous-sol. C)s lors ce fut un %eu
d$enfant G l$&norme 'errou c&da sans tro" de "eine (
ses efforts! et les deu3 ca"tifs %aillissant .ors de la
ca'e entour)rent leur sau'eteur a'ec des
d&monstrations de reconnaissance.
H E. l( * Ne me %eteM "as "ar terre sous
"r&te3te de me remercier * "rotesta le %eune arNon.
En tout cas! %e suis rudement content de 'ous
re'oir *
/ Et nous donc * In te cro0ait tom#& au3
mains des 'oleurs! comme nous K! r&"ondit No,l.
Nic- #om#a le torse! asseM fier de lui. H 1ls
m$ont eu! mais %$ai r&ussi ( leur &c.a""er.
/ I. * raconte * K su""lia Nat.alie. Tout en
ra'issant l$escalier! son fr)re narra ses a'entures
en quelques ".rases.
H +es d&tails "our "lus tard G le tem"s "resse *
K dit-il en conclusion.
Arri'&s dans le .all! les trois N se concert)rent.
H Qu$est-ce qu$on fait maintenant ? demanda
Nic-.
/ In re"rend nos "ro%ets l( oJ ils ont &t&
interrom"us! d&cida No,l.
1<1
— C$est-(-dire ?
/ In 'a t&l&".oner au 'illae.
/ Bourquoi "as d$ici ?
/ +es #andits ont sa#ot& le t&l&".one. Eoi
aussi! %$ai des c.oses ( te raconter. K
1l 0 eut un soudain 'acarme au "remier &tae G
les enfants "erNurent des cris et des cou"s sourds.
H E. de la Eotte* s$e3clama No,l. 1ls ont dR
l$enfermer! lui aussi.
/ Fien sRr! a""rou'a Nic- a'ec quelque
remords G %$ai entendu +ucien "arler e lui au
secr&taire. Cire que % allais l$ou#lier * K
+es trois N! stimul&s "ar le #ruit qui "ro'enait
d$en .aut! rim")rent quatre ( quatre les marc.es
du rand escalier. +a "orte du #ureau &tait ferm&e (
dou#le tour! ce"endant la cl& &tait rest&e sur la
"orte. Nic- la fit %ouer! mais les efforts con%uu&s
du trio ne r&ussirent "as ( faire tourner le "anneau G
le c.Atelain et son fauteuil roulant de'aient faire
o#stacle.
H Iu'reM-moi! tra2tres! cra"ules! sc&l&rats * K
criait Ad.&mar de la Eotte d$une 'oi3 enrou&e.
Ealr& la ra'it& de la situation! les enfants
&c.an)rent des reards amus&s.
H Eonsieur* a""ela No,l! c$est nous!
Nat.alie! Nic- et moi. +aisseM-nous entrer.
1<5
/ >ous ? murmura le "risonnier. AttendeM! %e
m$&carte. K
+es trois N "&n&tr)rent dans la "i)ce. E. de la
Eotte &tait tout roue et fronNait ses &"ais sourcils
en accent circonfle3e. >raiment! la col)re ne
l$em#ellissait "as *
H Alors! ronda-t-il! ils sont "artis! ces
'auriens?
/ Iui! monsieur K! r&"ondit Nat.alie en
surmontant sa timidit&.
Sa s0m"at.ie allait tout naturellement ( cet
.omme qui &tait la 'ictime de deu3 astucieu3
'oleurs.
H Et! #ien entendu! "oursui'it le c.Atelain! ils
ont em"ort& mes tr&sors ?
/ Iui! mais %e 'ous arantis qu$ils n$iront
"as loin * lanNa Nic-.
/ Comment Na ? K
+e arNon aurait 'olontiers racont& sa ruse!
mais son cousin inter'int G
H Nous n$a'ons "as encore "u t&l&".oner ( la
"olice G il faut nous d&"4c.er d$aller au 'illae. Au
retour! nous 'ous raconterons toute l$affaire. K
+e 'ieil .omme fit la rimace.
H >ous alleM me laisser seul? K
Nat.alie eut un acc)s de d&'ouement.
1<3
H Si 'ous 'ouleM! moi! %e reste. K
Et la fillette a%outa a'ec .umilit& G
H In dit tou%ours que %e suis lam#ine. Sans
moi! les arNons iront "lus 'ite.
/ Fonne id&e * a""rou'a ! E. de la Eotte.
Nous allons nous faire un #on c.ocolat c.aud! et
cette %eune "ersonne "assera au ra""ort. K
Nic- et No,l "artirent donc sans tarder! tandis
que Nat.alie! tr)s affair&e! commenNait d&%( ( faire
c.auffer du lait dans la cuisine.
H +aisse-nous-en quand m4me un "eu * K %eta
son fr)re au "assae.
Buis! a'ec .son cousin! il franc.it la "orte du
c.Ateau.
Ceu3 -ilom)tres au "as de course! et "ar cette
c.aleur! ce n$&tait "as une "ers"ecti'e #ien
ar&a#le. Eais les deu3 arNons s$0 lanc)rent
couraeusement! et "rofit)rent m4me de cette
"romenade forc&e "our se faire mutuellement le r&-
cit de leurs a'entures. Quand ils eurent termin&! les
"remi)res maisons de Eal'ert &taient en 'ue.
1ls trou')rent sans "eine le "etit #ureau de
"oste. Sort .eureusement il n$0 a'ait "ersonne
.ormis la "osti)re. Celle-ci! occu"&e ( tricoter! fut
quelque "eu effar&e en 'o0ant entrer ces %eunes
clients .aletants et "oussi&reu3. Elle le fut.
"lus encore quand elle eut '&rifi& que le num&ro
1<;
qu$ils demandaient &tait celui du commissariat de
"olice de Fruni)res. Elle en conclut qu$il se "assait
H quelque c.ose de louc.e K au 'illae.
Ce"endant! dans l$unique ca#ine oJ les deu3
cousins &taient entr&s! la con'ersation fut #r)'e. +e
commissaire Carrier! qui &tait un ami de E.
?enaud! n$eut "as de "eine ( croire au r&cit quelque
"eu d&cousu de No,l! le "orte-"arole de la trou"e.
Ce la "art des trois N! rien ne l$&tonnait "lus. 1l
"romit d$arri'er d)s que "ossi#le a'ec une 'oiture
de "olice. 1l a%outa G
H Qe "r&'iens d$a#ord l$ad%udant d&
endarmerie de Sontanac G ses .ommes seront l(-
.aut "lus 'ite que nous. K
Soula&s! les arNons re"rirent le c.emin du
c.Ateau. Nic- musardait en route. No,l! malr& sa
fatiue! se montrait "ress&.
H Qu$est-ce qui te "rend de filer si 'ite ?
"rotesta le "lus %eune. Nous a'ons #ien m&rit& de
souffler un "eu! tu ne crois "as ?
/ Q$ai .Ate de retrou'er Nat.alie. Qe suis
inquiet de l$a'oir laiss&e seule.
/ Bas seule G elle est a'ec E. de la
Eotte.
/ 1l ne serait "as d$un rand secours! au cas
oJ...
1<<
/ Qu$est-ce que tu 'as encore imainer ? +es
#andits sont loin! ( l$.eure qu il est...
/ Fien sRr! mais... K! commenNa No,l! qui
finit "ar se taire.
Ce"endant Nat.alie s$ennu0ait. Certes! le
c.ocolat &tait d&licieu3! et E. de la Eotte a'ait
"onctu& le r&cit qu$elle lui a'ait fait de toutes sortes
d$e3clamations flatteuses. Eais! de"uis un
moment! la con'ersation lanuissait entre elle et
l$e3-officier de ca'alerie. Au d&#ut il l$a'ait
interro&e sur elle-m4me! sur sa famille! sur son
&cole. Buis on a'ait "arl& de l$icône! et le 'isae de
E. de la Eotte s$&tait rem#runi.
H Qacques! un 'oleur ? C$est tro" fort * 1l a'ait
tout G une #onne "aie! une 'oiture ( sa dis"osition!
la li#ert&. Et +ucien! une fri"ouille! lui aussi * Tous
"areils * Bas un ( qui se fier *K
Ces "aroles / ce monoloue! "lutôt / ne
s$adressaient "as "articuli)rement (
Nat.alie. Eais celle-ci! saisie d$une id&e! crut
#on d$0 r&"ondre.
H Bourtant! monsieur! il 0 a encore des %eunes
ens .onn4tes. +a "reu'e! c$est que %$en connais un!
moi *
-/ Qui donc ? s$enquit l$e3-officier en
.aussant ses sourcils touffus.
1<:
/ ?o#ert Frun! le fils de notre femme de
m&nae... celui qui a 'endu l$icône! %ustement.
/ E. #ien! r&"liqua E. de la Eotte! il n$a "as
fait "reu'e d$un rand %ue-me"t! en ce qui
concerne ce ta#leau. K
Nat.alie! les "oins au3 .anc.es! se lanNa dans
une "laidoirie '&.&mente.
H 11 ne demande qu$( a""rendre. Et "uis! un
secr&taire .onn4te et qui fait des erreurs 'aut
mieu3 qu$un #andit qui... qui...
/ ... ui d&"ouille son "atron. >ous a'eM
raison! ma "etite fille! acquiesNa le c.Atelain a'ec
l6air de s$amuser. C$est #on! %e 'ais noter le nom
et l$adresse de cet oiseau rare. K
C)s lors! le silence &tait retom#& entre les deu3
interlocuteurs. C.acun d$eu3! sans rien dire!
attendait im"atiemment le retour de No,l et de
Nic-.
N$0 tenant "lus! Nat.alie alla uetter derri)re la
fen4tre le retour de son fr)re et de son cousin. C$est
alors qu$elle 'it! au lieu des deu3 sil.ouettes
famili)res! celles de deu3 .ommes qui tra'ersaient
le "arc d$un "as "ress& G le secr&taire et le
domestique. Fien 'ite! elle laissa retom#er le
rideau et se recula... mais il &tait d&%( tro" tard.
Qacques Fonnier le'ait la t4te ( cet instant "r&cis! et
son reard se "osa durant une fraction de seconde
1<8
sur Nat.alie. Celle-ci! affol&e! se tourna 'ers E. de
la Eotte.
H Ce sont eu3... H ils K re'iennent. Et %e crois
qu$ H ils K m$ont 'ue. K
+e ton de sa 'oi3 &tait si anoiss&! que le
c.Atelain n$eut "as #esoin d$e3"lication.
H Nos #andits ? Alors il faut 'ous cac.er! mon
enfant. Et sans "erdre un instant.K
1<=
1<7
CHAPITRE *V
La #a''e d'!sier
CIEEE Nat.alie ne #oueait "as! l6e3- officier
"rit un ton autoritaire! celui-l( m4me qu$il de'ait
a'oir "our commander l$e3ercice G
H Qe 'ous ordonne d$aller 'ous cac.er. / Eais
'ous! monsieur ?
- Eoi! ils ne me feront rien. SorteM de cette
"i)ce * Trou'eM un coin oJ 'ous dissimuler * Ce
n$est "as ce qui manque! dans cette 'ieille #Atisse.K
1:9
Elle o#&it sans "lus r&sister. Sortie du #ureau!
elle c.erc.a une issue a'ec des 0eu3 affol&s. Eais
elle a'ait tro" attendu G d&%(! le secr&taire montait
l$escalier. 1l la rattra"a au fond du couloir! la saisit
durement "ar le #ras et l$entra2na sans rien dire. 1l
marc.ait si 'ite qu$elle dut courir "our le sui're. Au
"assae! l$.omme referma ( cl& la "orte du #u-
reau. .
Nat.alie com"rit #ientôt oJ l$autre remmenait G
une automo#ile stationnait d&%( de'ant la "orte du
c.Ateau G c$&tait une Cau".ine de teinte %aune clair.
+e moteur &tait en marc.e! et +ucien tenait le
'olant.
H Eonte * ordonna Qacques Fonnier en
d&sinant le si)e a'ant. +( au moins! tu ne te
sau'eras "as * K
+e conducteur d&marra! et tandis que
l$automo#ile re%oinait la route! les deu3 com"lices
&c.an)rent des commentaires.
H Ces maudits amins s$&taient donc &c.a""&s *
constata le domestique. Qe me demande comment
ils "u faire. K
Fonnier "rit un air moqueur.
H +eur fuite "rou'e que tu t$es montr& un
im#&cile! une fois de "lus *K
?eardant Nat.alie a'ec s&'&rit&! il ordonna G
1:1
H ?&"onds G comment 'ous 4tes-'ous sau'&s ?
/ C$est... Nic-... qui nous a... d&li'r&s!
e3"liqua tant #ien que mal la "au're fille.
/ +$autre arNon * s$e3clama Fonnier. Alors il
a r&ussi ( s$enfuir de la tour ? Barle! amine *K
+a "etite fille o"ina de la t4te! et +ucien eut un
loussement de triom".e.
H Tu 'ois #ien que ce n$est "as moi! l$im#&cile*
En tout cas! c.a"eau * Ces osses sont de 'raies
anuilles. K
Son. com"lice le foudro0a du reard.
H Ce n$est "as le moment de "laisanter*
remarqua-t-il s)c.ement. 1l 0 a toutes les c.ances!
dans ces conditions! "our que ce soit eu3 qui aient
"ro'oqu& la "anne.
/ Si %e les tenais * K maur&a le
conducteur d$un ton si menaNant que Nat.alie
sentit redou#ler sa "eur. Ces indi'idus lui
"araissaient ca"a#les de tout! et elle &tait (
leur merci. Que com"taient-ils faire d$elle ? Elle
n$allait "as tarder ( l$a""rendre.
H Deureusement! nous a'ons la Cau".ine! et
ils n$ont "as dR la sa#oter! remarqua Fonnier. A'ec
la osse comme otae! %e crois qu$on s$en tirera. Si
les arNons ont alert& les flics! ceu3-ci nous
m&naeront! ( cause d$elle.
1:5
/ C$accord! fit +ucien. Eais cette 'oiture-l(
est #ien "lus "etite! et il faudra qu$on a#andonne
une "artie du #utin.
/ Tant "is G sau'ons d$a#ord notre "eau.
Surtout! "as d$affolement en trans"ortant les
marc.andises d$une auto ( l$autre. Com"ris?
/ Com"ris K! r&"ondit le deu3i)me
com")re! su#%uu& "ar ce ton autoritaire.
Ce toute &'idence! d)s lors qu$il 0 a'ait daner!
il admettait la su"&riorit& intellectuelle de Qacques
Fonnier. Celui-ci se .Ata de "rofiter de son
a'antae.
H Fon. >oici Ce que %e "ro"ose G on em"orte
tous les ta#leau3 qui sont dans le coffre! et on
laisse Qe reste.
/ E4me l$arenterie! que %$ai mis& sur le
si)e arri)re ? Et les #i#elots! et...
/ +$arenterie si tu 'eu3! mais ne t$a'ise
"as de 'ouloir emmener la rosse malle d$osier oJ
tu as em#all& la 'aisselle.
/ Ce la "orcelaine si "r&cieuse 2 sou"ira
+ucien.
/ Suffit * ronda le secr&taire. +a "lus
"r&cieuse des marc.andises! c$est celle-ci! qui nous
ser'ira de "asse"ort. K
Ce disant il d&sinait Nat.alie! et son
1:3
reard narquois "os& sur la "etite fille la fit se
re"lier! sur elle-m4me.
+e domestique! qui 'enait enfin de
com"rendre! se mit ( ricaner.
Sans #ien sa'oir "ourquoi! Nic- et No,l
a'aient .At& le "as en a""roc.ant du c.Ateau. A
toute allure! ils remont)rent l$all&e de ra'iers et
franc.irent la "orte. Une anoisse ind&finissa#le
les a'ait saisis! m4me Nic- l$o"timiste. Ce .all
luu#re qui n$en finissait "as... cet intermina#le
escalier... Enfin! ils se trou')rent de'ant la "orte du
#ureau. Tout &tait silencieu3.
H Tiens * Tu les a'ais enferm&s ? s$&tonna le
"lus %eune des arNons en faisant tourner la cl&.
/ Eoi ? Qe ne crois "as. I.* K
+e 'antail ou'ert! ils A'aient de'ant eu3 E. de
la Eotte! qui les reardait d$un Lil .aard.
H IJ est Nat.alie ? cria No,l ou#liant toute
"olitesse.
/ Elle n$est "lus l(... ils sont re'enus et l$ont
emmen&e! &mit le 'ieillard. Et %e n$ai "as &t&
ca"a#le de les en em"4c.er K! a%outa-t-il d$une 'oi3
morne.
C&%( les enfants ne l$&coutaient "lus.
1:;
1ls s$&taient ru&s dans l$escalier et fonNaient en
direction du arae. +(! une sur"rise attendait
Nic-.
H +a Cau".ine a dis"aru * s$e3clama-t-il.
/ Quelle Cau".ine ?
/+$autre 'oiture! qui &tait dans le arae
a'ec la Eercedes.
/ Qe com"rends tout * e3"liqua No,l. +a
"anne a eu lieu "lus tôt que nous ne l$es"&rions. 1ls
sont re'enus ( "ied et ont re"ris la deu3i)me
'oiture. +e "lus ra'e! c$est qu$ils ont aussi
emmen& Nat.alie.
/ C$est ma faute! d&clara Nic-! l$air
mal.eureu3! Cette id&e de mettre du sucre
dans l$essence! elle est de moi...
/ Eais c$est Nat.alie qui a donne le sucre!
o#%ecta son cousin. A quoi #on se faire des
re"roc.es ? +es cou"a#les! ce sont ces deu3
.ommes.
/ 1l faut a#solument les rattra"er! mais
comment ?
/ Bas ( "ied en tout cas! dit No,l soneur.
Non! 'ois-tu! le meilleur mo0en a'ancer les
c.oses! c$est...
/ ... d$aller ( la rencontre des endarmes!
enc.a2na Nic- qui 'enait de com"rendre.
1:<
Comme Na! "as de tem"s "erdu G on leur fait
sineK on leur e3"lique... »
Eais ce discours fut "erdu "our No,l! qui a'ait
d&%( "ris son &lan. Toute fatiue ou#li&e! son
cousin lui em#o2ta le "as.
Nat.alie et ses ra'isseurs arri'aient en 'ue de
la Eercedes! a#andonn&e sur le #ord de la route
a'ec son c.arement. +a Cau".ine 'int sto""er
%uste derri)re. +es deu3 .ommes en %aillirent! non
sans que Fonnier eRt %et& un ordre ( sa "risonni)reG
H Toi! la môme! ne #oue "as d$oJ tu es!
sinon... »
1::
+es coffres des deu3 'oitures une fois ou'erts!
les #andits commenc)rent alors le trans#ordement.
Tour ( tour! les colis #ien em#all&s quitt)rent la
Eercedes "our 'enir s$em"iler dans la Cau".ine.
Bendant ce tra'ail! "as un mot ne fut &c.an& entre
les deu3 .ommes.
Tout d$a#ord! Nat.alie resta #ien tranquille ( sa
"lace. Eais au #out d$un moment s$&'eilla en elle
une en'ie de fuir qui alla en randissant.
?estait ( en trou'er le mo0en. Ir la cam"ane
alentour! d&ses"&r&ment d&serte! n$offrait ni ar#re!
ni #uisson! ni o#stacle d$aucune sorte qui "uisse la
dissimuler. Alors une ins"iration lui 'int G c$est
dans la Eercedes elle-m4me qu$elle irait se cac.er.
Blus "r&cis&ment dans la malle d$osier qui! au dire
des deu3 .ommes! contenait de la "orcelaine. Qui
aurait l$id&e de la c.erc.er l( ?
Bar c.ance! les "orti)res des deu3 'oitures
&taient rest&es ou'ertes. A tra'ers le "are-#rise! la
fillette uetta les mou'ements de ses ra'isseurs.
Quand elle les 'it contourner la Cau".ine! elle se
lissa .ors de son si)e et eut tôt fait de aner
l$arri)re de la EercedesK Accrou"ie ( l$int&rieur!
dissimul&e tant #ien que mal "ar des "aquets! elle
soule'a le cou'ercle de la malle d$osier.
Catastro".e* Celle-ci &tait au3 trois quarts "leine
d$assiettes! ;e cou"es de "orcelaine et de "lats!
1:8
cal&s "ar une cou'erture. Elle faillit renoncer
de'ant la difficult& de la tAc.e. Eais la "ens&e de
son fr)re et de son cousin la soutint. ?&solument!
elle retira la cou'erture! saisit une "ile d$assiettes et
la lissa sous un si)e. A0ant recommenc& deu3
fois ce man)e! elle dut cesser G de nou'eau! les
deu3 .ommes re'enaient 'ers la Eercedes. Une
".rase lui "ar'int! "rononc&e "ar le secr&taire G
H C$est le dernier 'o0ae. A"r)s Na! on file. »
11 n$0 a'ait "lus un instant ( "erdre. Ce"endant!
"ar la 'itre arri)re! Nat.alie o#ser'a les deu3
com")res. N$allaient-ils "as! en "assant "r)s de la
Cau".ine! s$a"erce'oir de sa fuue? Ir ils &taient
#ien tro" occu"&s ( trans"orter leurs c.ares.
Allons! elle dis"osait encore de
Quelques minutes! car ils 'enaient de
dis"ara2tre derri)re l$autre 'oiture. Encore une "ile
d$assiettes! "uis une autre- le 'ide &tait-il
suffisant "our qu$elle "uisse entrer dans la
malle?
H +es 'oil( d&%( * Tant "is * 1l faudra #ien que
%e me case l(-dedans * K Elle en%am#a le re#ord!
et quelque c.ose se #risa sous ses "ieds.
Eac.inalement! elle "ensa G
H E. de la Eotte me "ardonnera #ien! si %e
casse sa 'aisselle. K
1:=
Buis elle ra#attit le cou'ercle et ne #ouea
"lus.
+es .ommes s$a""roc.aient en discutant. 1ls
s$arr4t)rent tout "r)s de Nat.alie. Sans doute
e3aminaient-ils l$int&rieur de l$automo#ile.
H +e "rinci"al `.est enle'& G on ferme tout et on
re"art! d&cida le secr&taire.
/ Alors! 'rai! on laisse tout Na ? "laida +ucien
d$une 'oi3 c.ar&e de rerets. Tu sais! il 0 aurait
encore de la "lace "our quelques assiettes... K
Nat.alie! fi&e de terreur! sentit la main de
l$.omme se "oser sur le cou'ercle d$osier. Son
este s$arr4ta l(! car Fonnier ri"osta froidement G
H Iu tu renonces! ou %e "ars sans toi.
/ Ua 'a! Na 'a * K fit l$autre en s$&loinant.
Buis! "eu a"r)s! un cri de rae G H +a osse s
est taill&e *
/ 1l faut la retrou'er! et en 'itesse * Elle n$a
"u s$&loiner #eaucou". K
11 0 eut des #ruits de "as! des %urons... une
"orti)re de la Eercedes fut rou'erte! "uis referm&e
"resque aussitôt.
H Ni dedans! ni dessous. C$est un "eu fort *
/ Une anuille! %e te dis! r&"&ta +ucien.
In ne la trou'era "as! c$est sRr. Qu$est-ce qu$on
fait?
1:7
/ In file! r&"ondit Qacques Fonnier comme
( reret. Tout ce tem"s "erdu! d&%( *K
A'ec un immense soulaement! Nat.alie
"erNut le claquement des "orti)res de la Cau".ine!
"uis le rondement du moteur. +e #ruit alla
s$affai#lissant! "uis dis"arut tout ( fait.
Alors seulement elle osa soule'er le cou'ercle.
189
CHAPITRE *VI
Du #u+uet et une i$.ne
NIa+ ET N1C^ &taient re"artis au "as de course
sur la route de Eal'ert. A "eine a'aient-ils fait <99
m)tres qu$ils 'irent! fonNant dans leur direction!
une fouronnette noire a'ec un feu clinotant
orane sur le toit.
H +es endarmes de Sontanac * Bour'u qu$ils
s$arr4tent * K cria Nic-.
+es deu3 arNons se "ost)rent en "lein
181
milieu de la 'oie en aitant les #ras. +a 'oiture
sto""a dans un rand #ruit de freins! et le
conducteur se "enc.a au-de.ors. H Qu$est-ce que
'ous 'ouleM ?
/ C$est nous qui a'ons t&l&".on& ( la "olice
de Fruni)res! au su%et d$un 'ol au c.Ateau de la
Eotte! se .Ata d$e3"liquer No,l.
/Alors! monteM * fit l$.omme. >ous nous
montrereM le c.emin. K
+es deu3 cousins se .At)rent d$o#&ir. 1l 0 a'ait
l( quatre .ommes! sans com"ter le c.auffeur. Un
#riadier ( rosses moustac.es les interroea.
H In nous a dit de "rendre en c.asse deu3
.ommes en Eercedes. b a-t-il lontem"s qu$ils
sont "artis ?
/ Trois quarts d$.eure ( "eu "r)s.
Seulement... ils ne sont "lus en Eercedes mais
O
en
Cau".ine. Et ils ont emmen& Nat.alie K! #redouilla
Nic-.
+e rad& fronNa les sourcils!
H
?
Qu$est-ce que c$est que cette salade ? 1l
s$airait de s$entendre sur la marque de la 'oiture!
et sur le nom#re de "assaers! .ein ? C$a#ord! qui
est cette Nat.alie dont 'ous "arleM ?K
No,l 'int ( la rescousse.
H C$est ma cousine! qui a neuf ans.
185
+es deu3 #andits sont d$a#ord "artis en
Eercedes G nous sommes all&s t&l&".oner d)s qu$ils
ont eu d&marr&. Bendant notre a#sence ils sont
re'enus G leur auto a'ait une "anne...
/ ... ( cause du sucre dans l$essence! crut #on
de "r&ciser Nic-.
/ ... alors ils ont "ris la Cau".ine! et emmen&
Nat.alie comme otae K! enc.a2na son cousin! qui
a%outa d$un ton anoiss& G H C$est "ourquoi nous
n$a'ons "as un instant ( "erdre *K
Ce ce r&cit em#rouill&! le #riadier d&aea
d$a#ord un renseinement im"ortant G les
malfaiteurs a'aient a'ec eu3 une "etite fille.
H Cia#le * fit-il! l$air ennu0&. +a "r&sence de
cette fille 'a nous 4ner * Enfin! nous ferons tout
notre "ossi#le "our qu$il ne lui arri'e rien. K
1l "osa encore quelques questions et finit "ar se
faire une id&e ( "eu "r)s nette de la situation. Ce
"lus! No,l lui remit la ".oto d$identit& re"r&sentant
Qacques Fonnier G elle lui serait tr)s utile! le mo-
ment 'enu.
Entre-tem"s la fouronnette a'ait d&"ass&
l$em#ranc.ement d$oJ "artait le c.emin conduisant
au c.Ateau. Eoins d$un -ilom)tre "lus loin a""arut
une 'oiture a#andonn&e sur le #as-côt& de la route.
H +a 'oil( * C$est elle * C$est la Eercedes 2 cria
Nic-.
183
/ Sto" * ordonna le #riadier. Allons 0 %eter
un cou" d$oeil. K
A "remi)re 'ue! il n$0 a'ait "ersonne dans la
"uissante automo#ile. Une rosse malle d$osier au
cou'ercle ra#attu &tait rest&e sur la #anquette
arri)re! ainsi que quelques o#%ets de moindre
im"ortance. Tout cela "araissait d$un int&r4t asseM
mince.
Nic- et No,l &taient descendus ( leur tour et
s$&taient a""roc.&s de la 'oiture.
H AlleM! en route * K d&cida le #riadier en
remontant dans la fouronnette.
+e "lus %eune des arNons l$imita aussitôt G il
#rRlait de re"artir et de rattra"er la Cau".ine. Eais
son cousin! "lante! air soneur! au"r)s de la
Eercedes! n$a'ait "as #ou&.
H De" * Tu te d&"4c.es de 'enir ? K cria Nic-
a'ec im"atience! tandis que te c.auffeur
-la3onnait.
Alors se "roduisit un &'&nement inattendu G
#rusquement! le cou'ercle de la malle d$osier se
soule'a! et une t4te #londe &#ouriff&e en &merea
"rudemment G on aurait dit un escarot sortant de
sa coquille. No,l en eut le souffle cou"&.
H Nat.alie * Nat.alie est retrou'&e * annonNa-t-
il enfin d$une 'oi3 &tranl&e.
18;
/ Quoi * Qu$est-ce que tu dis ? K %eta son
cousin en quittant d$un #ond la fouronnette.
Alors! sous l$Lil &tonn& des endarmes! les
deu3 arNons unirent leurs efforts "our e3traire de
la malle une Nat.alie toute cour#atue qui! une fois
sur la terre ferme! se mit ( marc.er en se frottant
les côtes et en #oitillant. Bour masquer
l$attendrissement qui le anait! Nic- lAc.a une
"laisanterie.
H Ea "arole * fit-il en contem"lant l$int&rieur
de la malle G c$&tait un &l&".ant dans un maasin de
"orcelaine * K
18<
Nat.alie n6eut "as en'ie de se fAc.er G c$&tait si
r&confortant d$entendre ( nou'eau les taquineries
de son fr)re *
Ce"endant le #riadier s$im"atientait.
H >ous l$a'eM retrou'&e ? Tant mieu3 * Cans ce
cas! on re"rend la c.asse sans 'ous. Au re'oir! les
enfants.
/ Fonne c.ance * K cri)rent les trois N. +es
deu3 arNons &taient un "eu d&Nus de se 'oir
&'inc&s de la "oursuite! mais non "as Nat.alie! qui
a'ait eu son com"te d$a'entures "our un #on #out
de tem"s.
1l ne restait au trio qu$( re#rousser c.emin! ce
qu$il fit. +a fillette s$&tait redress&e! et marc.ait
maintenant de faNon normale.
H C.ic * Elle est d&"li&e * remarqua
l$incorrii#le Nic-.
/ Tu te sens mieu3 ? Alors!
raconteK! demanda No,l.
Nat.alie s$&tendit a'ec com"laisance sur son
anoissante &qui"&e. A"r)s quoi! elle eut droit au3
f&licitations des arNons "our la faNon astucieuse
a'ec laquelle elle a'ait fauss& com"anie ( ses
ra'isseurs.
H Cette id&e de se fourrer dans une malle est
"urement admira#le * d&clara son cousin qui
s$e3tasiait.
18:
/ 1l n$0 a qu$une 'ictime dans l$.istoire G la
'aisselle de E. de la Eotte * remarqua Nic- d$un
air faussement d&sol&.
/ I. * tu sais! "rotesta sa sLur! %e 2i$ai "as
cass& rand-c.ose... Ea li#ert& 'alait #ien une
douMaine d$assiettes! non ? K
+es deu3 arNons en con'inrent. Et soudain
Nic- remarqua G
H Cis donc! est-ce que tu %ouais ( cac.e-cac.e!
quand nous sommes arri'&s a'ec les endarmes ?
Bourquoi ne t$4tre "as montr&e tout de suite ?
/ A. * oui * Q$ou#liais de 'ous e3"liquer... K
Nat.alie &'oqua en frissonnant le moment
terri#le qu$elle a'ait "ass& dans sa "rison d$osier! et
son a""r&.ension au moment d$en sortir. Ir elle
'enait de s$0 d&cider lorsqu$elle entendit s$arr4ter
une 'oiture. Une 'oi3 d$.omme %eta un ordre G elle
crut ( un retour de ses ra'isseurs. >ite! elle ra#attit
te cou'ercle et ne #ouea "lus. Buis! au #out d$un
moment! une 'oi3 %eune a'ait cri& quelque c.ose G
c$&tait celle de Nic- * Alors seulement elle a'ait
com"ris que tout daner &tait &cart&.
« Et les trois N sont de nou'eau ensem#le K!
conclut-elle en allant em#rasser son fr)re! "uis son
cousin.
Nic-! ennemi de toute sentimentalit& / du
moins l$affirmait-il / ! c.anea #ien 'ite de su%et.
188
H Et maintenant! quel est le "roramme ?K
+es trois enfants se trou'aient de nou'eau (
l$or&e du c.emin menant au c.Ateau.
H In 'a rassurer E. de la Eotte! su&ra No,l.
1l "araissait si #oule'ers& *
/ I. * oui! on 0 'a K! s$&cria Nat.alie. Nic-
&mit une o#%ection de "oids G
H 1l faudrait "ourtant que quelqu$un attende le
commissaire Carrier "our le mettre au courant.
/ E. #ien! %e rentre seule au c.Ateau! "ro"osa
Nat.alie.
/ Seule ? SRrement "as * d&cr&ta No,l
"&rem"toire. Une fois suffit. Qe t$accom"ane.
/ Fon! alors moi %e reste! "ro"osa Nic-.
Qe 'ous re%oindrai quand... K
A ce moment "r&cis! on 'it a""ara2tre une
Beueot noire qui roulait ( 'i'e allure! et 'int
sto""er de'ant le trio. E. Carrier en sortit et
s$adressa au3 enfants G
H Alors ?
/ +es #andits ont "ris la fuite de ce côt&-l(!
e3"liqua ra"idement Nic-! alors que son cousin
n$a'ait "as eu le tem"s d$ou'rir la #ouc.e. 1ls sont
maintenant dans une Cau".ine %aune! et la
fouronnette des endarmes les suit.
18=
/ Eerci. In 'a essa0er de la rattra"er! d&clara
le commissaire en se rasse0ant au côt& du
c.auffeur.
/ Eais! monsieur! 'ous ne 'ouleM "as de
nous ? demanda le %eune arNon! tout d&confit
d$4tre laiss& "our com"te une seconde fois.
/ Non! mes enfants. AlleM au c.Ateau! %e
'ous 0 re%oindrai #ientôt K! %eta E. Carrier
"ar la "orti)re! comme la 'oiture s$&#ranlait d&%(.
Et les trois N! immo#iles sur la route!
reard)rent l$automo#ile noire qui dis"araissait (
l$.oriMon.
187
A"r)s un silence! No,l "ro"osa dans un sou"irG
H Allons retrou'er E. de la Eotte. K
En moins d$une .eure tout &tait termin& G les
enfants! qui a'aient re%oint le c.Atelain dans son
#ureau! 'irent tout d$a#ord! "ar la fen4tre! arri'er la
fouronnette noire a'ec la Eercedes en remorque.
Buis ce fut! "eu a"r)s! la 'oiture de "olice de
Fruni)res qui 'int se raner de'ant le c.AteauO les
deu3 'oleurs s$0 trou'aient sous #onne arde! et on
leur a'ait "ass& les menottes. Enfin ce fut le tour
de la Cau".ine! conduite "ar un des .ommes du
commissaire Carrier.
+es trois N! "our ne rien "erdre du s"ectacle!
s$&taient d&"4c.&s de descendre. 1ls offrirent leur
aide "our remettre en "lace les o#%ets d&ro#&s "ar
le secr&taire et son com"lice. Barmi les ta#leau3!
tous de rande 'aleur! ils d&nic.)rent l$icône. Une
m4me &motion les ana G cette insaisissa#le
miniature &tait enfin entre leurs mains *
H In la ra""orte ( ?o#ert Frun d)s ce soir!
d&cr&ta Nic-.
/ EaisK niais...! fit No,l .&sitant! en a-t-on le
droit? E. de la Eotte a 'ers& #eaucou" d$arent
"our l$a'oir *
/ C$est 'rai! Na! admit Nat.alie. Alors!
comment faire ? 1l 0 aura tou%ours quelqu$un de
'ol&! dans l$.istoire. K
1=9
Ber"le3es! les enfants d&cid)rent de soumettre
le cas au "rinci"al int&ress&. Ir l6e3-officier
tranc.a aussitôt la question ( la satisfaction
&n&rale.
H Qe tiens ( cette icône! dit-il G %$en offre deu3
fois son "ri3 "our la arder. Com#ien 'otre ami
doit-il rem#ourser ?
/ ; 8<5 francs * r&"ondit aussitôt la fillette.
/ Qe 'ais 'ous faire un c.)que de ce montant!
et 'ous le "ortereM au "ro"ri&taire du H Betit
+ou're K. N$ou#lieM "as de dire ( ce ?o#ert Frun
de 'enir me 'oir le "lus tôt "ossi#le * K
Ce"endant No,l &tait "lon& dans de rands
calculs. 1l finit "ar .asarder timidement G
H 1l 0 a aussi les ;= francs d&#ours&s "ar Eme
Forinoff...
/ C$est #on G %$arrondis ( ; =99 francs!
r&"ondit le c.Atelain. Q$es")re #ien r&cu"&rer une
"artie de cette somme sur mes deu3 larrons. N$est-
ce "as! commissaire ?K
Ce dernier acquiesNa! et E. de la Eotte alla
r&dier le c.)que! qu$il tendit au3 trois N.
H Nous le "orterons d)s ce soir K! "romirent-
ils! tr)s fiers de se 'oir confier une "areille somme
/ mais un "eu inquiets ( l$id&e qu$ils "ourraient la
"erdre sur le c.emin du retour.
1=1
+e commissaire Carrier inter'int %uste ( "oint
"our leur enle'er ce souci G
H Ce toute faNon! %e 'ous ram)ne ( Fruni)res!
et nous "asserons en "remier lieu au H Betit
+ou'reK. Ensuite %e 'ous reconduirai c.eM 'ous! et
%e 'ous remettrai sains et saufs ( 'os "arents en
leur racontant 'os .auts faits. WrAce ( 'ous! deu3
malfaiteurs seront .ors d$&tat de nuire "our un #out
de tem"s. K Nic- rouit de "laisir! No,l murmura d
un air 4n& G H I. * nous n$a'ons rien fait
d$e3traordinaire * Ce sont les circonstances qui... K
Quant ( Nat.alie! elle &tait occu"&e a sortir
d$une "oc.e du sac de son fr)re un #ouquet fl&tri! (
l$as"ect lamenta#le.
H Eon "au're muuet * dit-elle a'ec une
moue c.arine.
/ 1l re'iendra quand tu le mettras dans l$eau K!
assura son cousin.
+e 'isae de Nat.alie se rass&r&na! et elle
a%outa G
H En tout cas! il nous a "ort& c.ance! "uisque
nous a'ons finalement retrou'& l$icône. K
+e commissaire secoua la t4te en souriant.
H Dum * Qe ne sais "as s$il s$ait de c.ance. Qe
dirais "lutôt que la "ers&'&rance et l$es"rit
d$initiati'e dont 'ous a'eM fait "reu'e sont 'enus (
1=5
#out de tous les o#stacles. Et! cro0eM-moi! c$est
#eaucou" "lus m&ritoire de 'otre "art * K
1=3
Les
N!/'0 Nat%a'ie et Ni$!'as 1Ni$-23
1=;
de R!4erte Ar#and
1=<
LES de R!4erte Ar#and
S&rie int&+ra'e
1=:

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