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Lintelligence de la main

Marie DURU-BELLAT


Ex-philosophe, Matthew B. Crawford clbre les vertus du travail manuel, quil
oppose lalination propre aux emplois dits intellectuels. Convaincu que seul le travail
non manuel est intelligent, il sen prend aux politiques actuelles de formation et milite
pour la revalorisation des activits concrtes.

Recens : Matthew B. Crawford, loge du carburateur. Essai sur le sens et la valeur du
travail. Paris, La Dcouverte, 2010 [Shop Class as Soul Craft. An Inquiry into The Value of
Work, Penguin Press, 2009]. Traduction franaise de Marc Saint-Upry. 250 p., 19 !.

Dans ltat actuel de la division du travail, il est rare doccuper au cours dune vie la
fois une profession dite intellectuelle et une profession dite manuelle. Matthew B. Crawford
la fait et les leons quil en tire sont tout fait passionnantes. Ce philosophe-mcanicien, n
en 1965 aux tats-Unis, a dabord suivi un cursus universitaire de physique la fin des annes
1980 ; faute de dbouchs, il entreprend ensuite une srie de ce quon appelle en France des
petits boulots avant de reprendre jusquau doctorat des tudes de philosophie, qui lui
permettent un temps de vivre de sa plume et de ses ides. Jusqu ce quune exprience de
travail au sein dun think tank de Washington lui rvle une face plus sombre du travail
intellectuel, un travail routinier, htronome, de fait peu cratif, souvent la limite de la
manipulation (rdiger la chane des comptes rendus de recherche orients dans la ligne du
think tank qui lemploie). Lennui le ronge, quil tue en allant bricoler des motos dans les
sous-sols de son immeuble, avant de dcider en 2004 douvrir son propre garage Et cest
lloge du carburateur : dans ce livre rjoui et mouvant, lauteur nous rvle sa dcouverte
des bonheurs du travail manuel artisanal, quil oppose aux reprsentations faussement
flatteuses du travail dit intellectuel
1
.

Laffaire nest pas mince, car nos socits aiment se parer de limage sduisante
d conomies de la connaissance , qui ont su, grce leur intelligence, se librer des
emplois durs et peu gratifiants, ceux qui demandent du muscle et non de lintellect, prendre
avec la nature et la matire une distance libratrice ; nous serions ainsi dots dun avantage
comparatif par rapport aux pays pauvres cantonns dans le rle dusine du monde, selon une
division du travail gage defficacit (on aura reconnu les credos de lconomie classique).
Cest sur la base de cette reprsentation, mot dordre et idologie plus que ralit avre, que
lOCDE a dfendu en particulier les politiques de dveloppement de lenseignement
suprieur, en voquant souvent comme preuve tangible de ladite conomie de la connaissance
cet allongement des scolarits (ce qui est pour le moins circulaire). Depuis la dernire
dcennie, les pays censs se cantonner aux emplois les moins qualifis ont largement montr
quils ntaient pas si stupides Il nempche, lide que le salut individuel passait par
lacquisition de connaissances abstraites et de diplmes de plus en plus levs sest largement
diffuse et elle sest appuye sur un mpris ancestral, particulirement dans notre pays, des
professions dites manuelles. Faut-il rappeler quen France, les formations dbouchant sur les
emplois douvriers qualifis sont de fait rserves aux lves en difficult scolaire, et qui sy
trouvent le plus souvent orients par dfaut, convaincus quils nont l que ce quils
mritent

Pour bousculer ces prjugs inscrits au plus profond de lcole et de nos lites,
Crawford sattaque ce grand clivage peru comme un gage du progrs entre travail manuel
et travail intellectuel. Dun ct, il sagit de montrer que tout travail manuel requiert de
lintelligence avec des exemples prcis appliqus la rparation de motos , et de lautre
que bien des activits dites intellectuelles nen exigent pas beaucoup. Il discute, en retrouvant
les accents du philosophe, la thse latente selon laquelle on pourrait sparer le faire et le
penser et que manipuler des abstractions quivaut penser. Certes, le leitmotiv du progrs est
de nous offrir la possibilit de nous librer de tous les fardeaux physiques pour nous permettre
de raliser nos vritables aspirations, douvrir ainsi un espace de libert. Est-ce si sr ?
Matthew B. Crawford pingle avec humour tous les discours convenus sur cette nouvelle

1
Notons que vient de sortir, sur le mme thme, un ouvrage de Richard Sennett, Ce que sait la main. La culture
de lartisanat, Albin Michel (janvier 2010).
creative class en mergence, qui aurait le privilge de spanouir dans son travail et
conjuguerait libert et maximisation de son potentiel, pour le plus grand profit de la
croissance conomique elle-mme. Pourtant, tous ces travailleurs de lingnierie, du design,
de la publicit ou des secteurs artistiques qui aiment se percevoir comme libres, cratifs,
lavant-garde de la modernit le sont-ils toujours et vraiment ? Ou bien tout ceci nest-il pas
pour une grande part rhtorique ? De mme, tous ces emplois de cols blancs de grandes
entreprises sont-ils, pour ntre pas des emplois manuels, des emplois intellectuels ?

Cest vrai, ils nous pargnent les tches juges les plus viles, qui auraient, ds lors
que nous sommes tous instruits, un cot dopportunit bien trop lev : nest-ce pas une
perte de temps, pour un diplm qui peut gagner bien plus, que de rparer soi-mme tout ce
qui cloche chez lui ? Ce raisonnement, qui semble frapp au sceau du bon sens, Matthew B.
Crawford le dmonte en y dnonant leffet insidieux dun imprialisme conomique qui
rduit toute activit humaine une quantit abstraite de temps et de valeur montaire, comme
si elles taient compltement commensurables et interchangeables. On peut pourtant, mme
trs diplm, prfrer perdre du temps rparer soi-mme son vlo ou confectionner le
plat qui serait pourtant mieux russi par le traiteur du quartier. Outre le fait quon vacue toute
notion de plaisir spcifique telle ou telle tche, lobsession moderne de se librer des
activits manuelles nous enchane en fait dautres contraintes : tout ce qui est matriel
devient mystrieux, puisquon ne le manipule plus jamais ; on est alors dpendant de ceux qui
ont lair de savoir et qui vont rdiger des modes demplois des objets techniques
compltement hermtiques. Matthew B. Crawford en donne plusieurs exemples ironiques :
lui qui est mcanicien a pu maintes fois constater que les rdacteurs de ces notices navaient
aucune exprience concrte de ce dont ils parlent leur savoir a un caractre universel et non
situ et ils ne font qualigner des raisonnements abstraits que les alas de la vraie panne
viennent souvent contrarier. Rsoudre la vraie panne le nouveau mtier de Matthew B.
Crawford exige de mettre les mains dans le cambouis et de chercher, concrtement,
comprendre ; et il convainc sans mal des trsors dintelligence quil faut alors mobiliser, au-
del des multiples notices techniques, pour percer le brouillard mental propag par
lintroduction de ces diverses couches de travail abstrait et fragment (p. 204). Avec au
passage quelques piques la thorie computationnelle de lesprit, pour qui nous sommes des
espces dordinateurs ; contre cette thorie, dailleurs aujourdhui fort discute par la
psychologie cognitive, Matthew B. Crawford tire de son exprience (et aussi de recherches
sur les savoirs tacites que mobilisent par exemple les pompiers dans le feu de laction) la
conviction que les experts gagnent toujours contre les algorithmes.

Du ct des emplois dits intellectuels, labstraction rgne aussi. Les tches
accomplir, les critres pour les valuer, la responsabilit de chacun, sont bien plus flous que
dans le contexte artisanal ; lincertitude rgne et il faut alors mobiliser les ressources
humaines , le dveloppement personnel : partir du moment o vous ne pouvez pas
faire appel au verdict du fil plomb, les ateliers de formation aux relations humaines
deviennent indispensables (p. 181) ! Les carrires, notamment chez les managers, dpendent
alors de limage que vous parvenez donner aux autres, ce qui entrane en sentiment
dinscurit psychologique permanente, une peur que tout scroule. Les employs ne sont
pas mieux lotis, car leur travail se niche dans une organisation dont ils ne voient ni le sens ni
les limites ; il leur est par consquent difficile dvaluer leur apport personnel, de se sentir
vritablement comptent. Matthew B. Crawford reprend son compte le terme dalination
(p. 163) pour dcrire une activit abstraite foncirement htronome, dont la seule
justification est alors extrinsque (le salaire) ; il rappelle au passage que la psychologie
montre combien un travail ou une activit justifie seulement par des gratifications externes
sont en gnral inefficaces.

Il lui oppose, en se rfrant au modle de lactivit humaine chez Aristote, une activit
qui tire sa justification et sa plnitude du plaisir quelle gnre ainsi que du jugement positif
quelle suscite chez autrui. Non seulement une des principales sources de fiert que peut
apporter le travail est lexcution intgrale dune tche susceptible dtre anticipe
intellectuellement dans son ensemble et contemple comme un tout une fois accomplie
(p. 179), mais de plus la reconnaissance par autrui est essentielle. Crawford dcrit avec
humour et fiert le clin dil satisfait du client qui repart avec sa moto rpare (et qui il sest
senti autoris de facturer une somme la hauteur !). Mais le travail est social en un autre
sens : cest par lchange que slaborent les savoirs et les normes professionnelles : le
caractre social du travail nest pas spar de ses normes intrinsques ou de son aspect
technique Il est mme possible que la nature de ces normes, les critres de sa perfection ne
puissent merger qu travers ces changes rpts avec les usagers et avec les autres artisans
de la mme branche (p. 216). Entre parenthses, on notera que ces dveloppements clairent
le malaise chronique de certaines professions intellectuelles o ni le produit fini ni les
changes avec les pairs ne sont au rendez-vous

De manire cohrente avec cette vision des mtiers artisanaux versus intellectuels,
Matthew B. Crawford aborde videmment les questions de politiques ducatives. Aprs
dautres, il dnonce la non pertinence des savoirs scolaires dans le monde du travail et reprend
son compte linquitude exprime par lconomiste J. Schumpeter (en 1942), comme quoi
lallongement des tudes pourrait rendre les jeunes inemployables dans les mtiers manuels
sans pour autant les rendre capables daccder des professions vritablement intellectuelles.
Aprs dautres aussi
2
, il souligne les effets pervers de cette fuite vers le haut (pour
chapper aux emplois manuels) : conception utilitariste de lducation, obsession du rang et
des distinctions symboliques slectives , voire indiffrence intellectuelle (p. 168). Au
cours de leurs tudes suprieures, la routine universitaire habitue les jeunes gens accepter
comme un tat de choses tout fait normal le dcalage entre la forme et le fond, les
reprsentations officielles et la ralit ; bref, on apprend croire aux modes demploi
abstraits sans prouver le besoin daller y voir De plus, mais cest peut-tre davantage
valable pour les tats-Unis que dans notre pays, Matthew B. Crawford dnonce un travers de
lenseignement consistant vouloir sans cesse renforcer lestime de soi des tudiants en leur
proposant pour seule valuation des tches faciles, aux critres flous et toujours abstraites ;
leur estime de soi se cale alors sur les diplmes, sans quil y ait jamais de confrontation avec
le rel. Il craint alors que cela ne les prpare pas lindpendance desprit et laudace, en
tout cas que cela nengendre le sentiment quon peut toujours force de rhtorique, se sortir
dune situation. Avec malice, Matthew B. Crawford va jusqu crire : partir dun certain
niveau de la hirarchie sociale, les individus censs prendre les grandes dcisions qui nous
affectent ne semblent gure avoir le sens de leur propre faillibilit (p. 235), voquant aussi
le sentiment dinfaillibilit des traders de Wall Street, alors que tout artisan rparateur sait
bien que les choses peuvent mal tourner

Au total, ce livre ouvre de multiples pistes et on pourrait certainement dbusquer des
failles. On ny trouvera pas danalyses historiques ou sociologiques clairant lvolution du
travail
3
, ou encore on regrettera que lauteur ne discute pas davantage la notion de travail
notamment dun point de vue philosophique. Ntant pas comptente en la matire, je

2
Nous nous permettons de renvoyer notre ouvrage Linflation scolaire (Seuil, La Rpublique des ides, 2006)
qui prsente une synthse de ces points de vue.
3
Nombre des intuitions de Matthew B. Crawford sont formalises dans la sociologie franaise du travail ; cf.
par exemple les analyses de D. Mda (notamment, Travail : la rvolution ncessaire, Ed. de lAube, 2010), ou
de F. Dubet (notamment, au Seuil, Le dclin de linstitution, 2002, et Injustices, 2006).
soulignerais plutt que ce livre riche et plein desprit laisse un peu sur sa faim pour ce qui est
des voies possibles pour redonner du sens au travail. Quil faille dnoncer cette forme
doptimisme mritocratique bat (p. 166) des conomistes du capital humain, et ne pas
considrer comme une vidence que lavenir des pays riches passe forcment par la
dlocalisation des emplois dits non qualifis, nombre dconomistes ou de sociologues
lont soulign, et il reste sans doute utile de le rpter. Mais il faut aller plus loin et essayer
den tirer des leons en termes de politiques de formation et demploi. On ne reviendra pas
des professions artisanales pour tous ; mais il est vrai que ce qui est le moins
dlocalisable , ce ne sont pas, comme on la cru trop vite, les emplois dits intellectuels (on
peut trs bien faire toute la recherche mondiale en physique dans un pays non occidental)
mais les emplois de proximit, quils soient au jour daujourdhui considrs comme qualifis
ou non qualifis ; cest le cas des emplois de la sant de proximit mais aussi des soins
personnels, actuellement mal traits, tant sur le plan des conditions de travail que des salaires
qui rvlent la valeur que la socit donne ces tches. Il y a lvidence de bonnes raisons
de fuir lheure actuelle certains de ces emplois, et on ne peut en vanter les louanges sans se
demander quelles conditions ils pourraient tre vritablement attractifs au-del du plaisir
intrinsque de leur exercice dont Crawford tente de nous convaincre ! Certes, ce plaisir mme
est compltement ignor, vu la chape de mpris qui les recouvre souvent. Il serait donc
urgent, conjointement, de valoriser tous ces emplois non dlocalisables et de sattaquer aux
logiques de prestige qui forgent les choix dorientation des jeunes. Se demander comment
prparer les jeunes ces emplois (faut-il plus de savoirs abstraits, plus de qualits
personnelles) serait aussi pertinent. Enfin, cette distinction manuel/intellectuel elle-mme
mriterait dtre casse car lvidence nombre de mtiers dits intellectuels sont aussi
manuels (les dentistes) et quil nest pas de mtiers manuels qui ne mobilise lintellect. Cest
le leitmotiv de ce bel loge du carburateur, qui fera regretter tous les intellectuels qui le
liront de ne pas savoir rparer leur moto

Publi dans laviedesidees.fr, 13 juillet 2010
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