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The Project Gutenberg EBook of L'�le myst�rieuse, by Jules Verne

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Title: L'�le myst�rieuse

Author: Jules Verne

Release Date: December 7, 2004 [EBook #14287]

Language: French

Character set encoding: ISO-8859-1

*** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK L'�LE MYST�RIEUSE ***

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Jules Verne

L��LE MYST�RIEUSE

(1875)

Table des mati�res

PARTIE 1 LES NAUFRAG�S DE L�AIR


CHAPITRE I
CHAPITRE II
CHAPITRE III
CHAPITRE IV
CHAPITRE V
CHAPITRE VI
CHAPITRE VII
CHAPITRE VIII
CHAPITRE IX
CHAPITRE X
CHAPITRE XI
CHAPITRE XII
CHAPITRE XIII
CHAPITRE XIV
CHAPITRE XV
CHAPITRE XVI
CHAPITRE XVII
CHAPITRE XVIII
CHAPITRE XIX
CHAPITRE XX
CHAPITRE XXI
CHAPITRE XXII
PARTIE 2 L�ABANDONN�
CHAPITRE I
CHAPITRE II
CHAPITRE III
CHAPITRE IV
CHAPITRE V
CHAPITRE VI
CHAPITRE VII
CHAPITRE VIII
CHAPITRE IX
CHAPITRE X
CHAPITRE XI
CHAPITRE XII
CHAPITRE XIII
CHAPITRE XIV
CHAPITRE XV
CHAPITRE XVI
CHAPITRE XVII
CHAPITRE XVIII
CHAPITRE XIX
CHAPITRE XX
PARTIE 3 LE SECRET DE L��LE
CHAPITRE I
CHAPITRE II
CHAPITRE III
CHAPITRE IV
CHAPITRE V
CHAPITRE VI
CHAPITRE VIII
CHAPITRE VIII
CHAPITRE IX
CHAPITRE X
CHAPITRE XI
CHAPITRE XII
CHAPITRE XIII
CHAPITRE XIV
CHAPITRE XV
CHAPITRE XVI
CHAPITRE XVII
CHAPITRE XVIII
CHAPITRE XIX
CHAPITRE XX

PARTIE 1
LES NAUFRAG�S DE L�AIR
CHAPITRE I

�Remontons-nous?

-- Non! Au contraire! Nous descendons!

-- Pis que cela, monsieur Cyrus! Nous tombons!

-- Pour Dieu! Jetez du lest!


-- Voil� le dernier sac vid�!

-- Le ballon se rel�ve-t-il?

-- Non!

-- J�entends comme un clapotement de vagues!

-- La mer est sous la nacelle!

-- Elle ne doit pas �tre � cinq cents pieds de nous!�

Alors une voix puissante d�chira l�air, et ces mots retentirent:

�Dehors tout ce qui p�se!... tout! et � la gr�ce de Dieu!�

Telles sont les paroles qui �clataient en l�air, au-dessus de ce


vaste d�sert d�eau du Pacifique, vers quatre heures du soir, dans
la journ�e du 23 mars 1865.

Personne n�a sans doute oubli� le terrible coup de vent de nord-


est qui se d�cha�na au milieu de l��quinoxe de cette ann�e, et
pendant lequel le barom�tre tomba � sept cent dix millim�tres. Ce
fut un ouragan, sans intermittence, qui dura du 18 au 26 mars. Les
ravages qu�il produisit furent immenses en Am�rique, en Europe, en
Asie, sur une zone large de dix-huit cents milles, qui se
dessinait obliquement � l��quateur, depuis le trente-cinqui�me
parall�le nord jusqu�au quaranti�me parall�le sud!

Villes renvers�es, for�ts d�racin�es, rivages d�vast�s par des


montagnes d�eau qui se pr�cipitaient comme des mascarets, navires
jet�s � la c�te, que les relev�s du Bureau-Veritas chiffr�rent par
centaines, territoires entiers nivel�s par des trombes qui
broyaient tout sur leur passage, plusieurs milliers de personnes
�cras�es sur terre ou englouties en mer: tels furent les
t�moignages de sa fureur, qui furent laiss�s apr�s lui par ce
formidable ouragan. Il d�passait en d�sastres ceux qui ravag�rent
si �pouvantablement la Havane et la Guadeloupe, l�un le 25 octobre
1810, l�autre le 26 juillet 1825.

Or, au moment m�me o� tant de catastrophes s�accomplissaient sur


terre et sur mer, un drame, non moins saisissant, se jouait dans
les airs boulevers�s. En effet, un ballon, port� comme une boule
au sommet d�une trombe, et pris dans le mouvement giratoire de la
colonne d�air, parcourait l�espace avec une vitesse de quatre-
vingt-dix milles � l�heure, en tournant sur lui-m�me, comme s�il
e�t �t� saisi par quelque maelstr�m a�rien. Au-dessous de
l�appendice inf�rieur de ce ballon oscillait une nacelle, qui
contenait cinq passagers, � peine visibles au milieu de ces
�paisses vapeurs, m�l�es d�eau pulv�ris�e, qui tra�naient jusqu��
la surface de l�Oc�an.

D�o� venait cet a�rostat, v�ritable jouet de l�effroyable temp�te?


De quel point du monde s��tait-il �lanc�? Il n�avait �videmment
pas pu partir pendant l�ouragan. Or, l�ouragan durait depuis cinq
jours d�j�, et ses premiers sympt�mes s��taient manifest�s le 18.
On e�t donc �t� fond� � croire que ce ballon venait de tr�s loin,
car il n�avait pas d� franchir moins de deux mille milles par
vingt-quatre heures? en tout cas, les passagers n�avaient pu avoir
� leur disposition aucun moyen d�estimer la route parcourue depuis
leur d�part, car tout point de rep�re leur manquait. Il devait
m�me se produire ce fait curieux, qu�emport�s au milieu des
violences de la temp�te, ils ne les subissaient pas. Ils se
d�pla�aient, ils tournaient sur eux-m�mes sans rien ressentir de
cette rotation, ni de leur d�placement dans le sens horizontal.
Leurs yeux ne pouvaient percer l��pais brouillard qui s�amoncelait
sous la nacelle. Autour d�eux, tout �tait brume. Telle �tait m�me
l�opacit� des nuages, qu�ils n�auraient pu dire s�il faisait jour
ou nuit. Aucun reflet de lumi�re, aucun bruit des terres habit�es,
aucun mugissement de l�Oc�an n�avaient d� parvenir jusqu�� eux
dans cette immensit� obscure, tant qu�ils s��taient tenus dans les
hautes zones. Leur rapide descente avait seule pu leur donner
connaissance des dangers qu�ils couraient au-dessus des flots.

Cependant, le ballon, d�lest� de lourds objets, tels que


munitions, armes, provisions, s��tait relev� dans les couches
sup�rieures de l�atmosph�re, � une hauteur de quatre mille cinq
cents pieds. Les passagers, apr�s avoir reconnu que la mer �tait
sous la nacelle, trouvant les dangers moins redoutables en haut
qu�en bas, n�avaient pas h�sit� � jeter par-dessus le bord les
objets m�me les plus utiles, et ils cherchaient � ne plus rien
perdre de ce fluide, de cette �me de leur appareil, qui les
soutenait au-dessus de l�ab�me.

La nuit se passa au milieu d�inqui�tudes qui auraient �t�


mortelles pour des �mes moins �nergiques. Puis le jour reparut,
et, avec le jour, l�ouragan marqua une tendance � se mod�rer. D�s
le d�but de cette journ�e du 24 mars, il y eut quelques sympt�mes
d�apaisement. � l�aube, les nuages, plus v�siculaires, �taient
remont�s dans les hauteurs du ciel. En quelques heures, la trombe
s��vasa et se rompit. Le vent, de l��tat d�ouragan, passa au
�grand frais�, c�est-�-dire que la vitesse de translation des
couches atmosph�riques diminua de moiti�. C��tait encore ce que
les marins appellent �une brise � trois ris�, mais l�am�lioration
dans le trouble des �l�ments n�en fut pas moins consid�rable.

Vers onze heures, la partie inf�rieure de l�air s��tait


sensiblement nettoy�e. L�atmosph�re d�gageait cette limpidit�
humide qui se voit, qui se sent m�me, apr�s le passage des grands
m�t�ores. Il ne semblait pas que l�ouragan f�t all� plus loin dans
l�ouest. Il paraissait s��tre tu� lui-m�me. Peut-�tre s��tait-il
�coul� en nappes �lectriques, apr�s la rupture de la trombe, ainsi
qu�il arrive quelquefois aux typhons de l�oc�an Indien.

Mais, vers cette heure-l� aussi, on e�t pu constater, de nouveau,


que le ballon s�abaissait lentement, par un mouvement continu,
dans les couches inf�rieures de l�air. Il semblait m�me qu�il se
d�gonflait peu � peu, et que son enveloppe s�allongeait en se
distendant, passant de la forme sph�rique � la forme ovo�de.

Vers midi, l�a�rostat ne planait plus qu�� une hauteur de deux


mille pieds au-dessus de la mer. Il jaugeait cinquante mille pieds
cubes, et, gr�ce � sa capacit�, il avait �videmment pu se
maintenir longtemps dans l�air, soit qu�il e�t atteint de grandes
altitudes, soit qu�il se f�t d�plac� suivant une direction
horizontale. En ce moment, les passagers jet�rent les derniers
objets qui alourdissaient encore, la nacelle, les quelques vivres
qu�ils avaient conserv�s, tout, jusqu�aux menus ustensiles qui
garnissaient leurs poches, et l�un d�eux, s��tant hiss� sur le
cercle auquel se r�unissaient les cordes du filet, chercha � lier
solidement l�appendice inf�rieur de l�a�rostat.

Il �tait �vident que les passagers ne pouvaient plus maintenir le


ballon dans les zones �lev�es, et que le gaz leur manquait!

Ils �taient donc perdus! en effet, ce n��tait ni un continent, ni


m�me une �le, qui s��tendait au-dessous d�eux. L�espace n�offrait
pas un seul point d�atterrissement, pas une surface solide sur
laquelle leur ancre p�t mordre.

C��tait l�immense mer, dont les flots se heurtaient encore avec


une incomparable violence! C��tait l�Oc�an sans limites visibles,
m�me pour eux, qui le dominaient de haut et dont les regards
s��tendaient alors sur un rayon de quarante milles! C��tait cette
plaine liquide, battue sans merci, fouett�e par l�ouragan, qui
devait leur appara�tre comme une chevauch�e de lames �chevel�es,
sur lesquelles e�t �t� jet� un vaste r�seau de cr�tes blanches!
Pas une terre en vue, pas un navire!

Il fallait donc, � tout prix, arr�ter le mouvement descensionnel,


pour emp�cher que l�a�rostat ne v�nt s�engloutir au milieu des
flots. Et c��tait �videmment � cette urgente op�ration que
s�employaient les passagers de la nacelle. Mais, malgr� leurs
efforts, le ballon s�abaissait toujours, en m�me temps qu�il se
d�pla�ait avec une extr�me vitesse, suivant la direction du vent,
c�est-�-dire du nord-est au sud-ouest.

Situation terrible, que celle de ces infortun�s! Ils n��taient


�videmment plus ma�tres de l�a�rostat. Leurs tentatives ne
pouvaient aboutir. L�enveloppe du ballon se d�gonflait de plus en
plus. Le fluide s��chappait sans qu�il f�t aucunement possible de
le retenir. La descente s�acc�l�rait visiblement, et, � une heure
apr�s midi, la nacelle n��tait pas suspendue � plus de six cents
pieds au-dessus de l�Oc�an.

C�est que, en effet, il �tait impossible d�emp�cher la fuite du


gaz, qui s��chappait librement par une d�chirure de l�appareil. En
all�geant la nacelle de tous les objets qu�elle contenait, les
passagers avaient pu prolonger, pendant quelques heures, leur
suspension dans l�air.

Mais l�in�vitable catastrophe ne pouvait qu��tre retard�e, et, si


quelque terre ne se montrait pas avant la nuit, passagers, nacelle
et ballon auraient d�finitivement disparu dans les flots.

La seule manoeuvre qu�il y e�t � faire encore fut faite � ce


moment. Les passagers de l�a�rostat �taient �videmment des gens
�nergiques, et qui savaient regarder la mort en face. On n�e�t pas
entendu un seul murmure s��chapper de leurs l�vres.

Ils �taient d�cid�s � lutter jusqu�� la derni�re seconde, � tout


faire pour retarder leur chute. La nacelle n��tait qu�une sorte de
caisse d�osier, impropre � flotter, et il n�y avait aucune
possibilit� de la maintenir � la surface de la mer, si elle y
tombait.

� deux heures, l�a�rostat �tait � peine � quatre cents pieds au-


dessus des flots. En ce moment, une voix m�le -- la voix d�un
homme dont le coeur �tait inaccessible � la crainte -- se fit
entendre. � cette voix r�pondirent des voix non moins �nergiques.

�Tout est-il jet�?

-- Non! Il y a encore dix mille francs d�or!�

Un sac pesant tomba aussit�t � la mer.

�Le ballon se rel�ve-t-il?

-- Un peu, mais il ne tardera pas � retomber!

-- Que reste-t-il � jeter au dehors?

-- Rien!

-- Si!... La nacelle!

-- Accrochons-nous au filet! et � la mer la nacelle!�

C��tait, en effet, le seul et dernier moyen d�all�ger l�a�rostat.


Les cordes qui rattachaient la nacelle au cercle furent coup�es,
et l�a�rostat, apr�s sa chute, remonta de deux mille pieds.

Les cinq passagers s��taient hiss�s dans le filet, au-dessus du


cercle, et se tenaient dans le r�seau des mailles, regardant
l�ab�me.

On sait de quelle sensibilit� statique sont dou�s les a�rostats.


Il suffit de jeter l�objet le plus l�ger pour provoquer un
d�placement dans le sens vertical. L�appareil, flottant dans
l�air, se comporte comme une balance d�une justesse math�matique.
On comprend donc que, lorsqu�il est d�lest� d�un poids
relativement consid�rable, son d�placement soit important et
brusque. C�est ce qui arriva dans cette occasion.

Mais, apr�s s��tre un instant �quilibr� dans les zones


sup�rieures, l�a�rostat commen�a � redescendre.

Le gaz fuyait par la d�chirure, qu�il �tait impossible de r�parer.

Les passagers avaient fait tout ce qu�ils pouvaient faire. Aucun


moyen humain ne pouvait les sauver d�sormais. Ils n�avaient plus �
compter que sur l�aide de Dieu.

� quatre heures, le ballon n��tait plus qu�� cinq cents pieds de


la surface des eaux. Un aboiement sonore se fit entendre. Un chien
accompagnait les passagers et se tenait accroch� pr�s de son
ma�tre dans les mailles du filet.

�Top a vu quelque chose!� s��cria l�un des passagers.


Puis, aussit�t, une voix forte se fit entendre:

�Terre! terre!�

Le ballon, que le vent ne cessait d�entra�ner vers le sud-ouest,


avait, depuis l�aube, franchi une distance consid�rable, qui se
chiffrait par centaines de milles, et une terre assez �lev�e
venait, en effet, d�appara�tre dans cette direction.

Mais cette terre se trouvait encore � trente milles sous le vent.


Il ne fallait pas moins d�une grande heure pour l�atteindre, et
encore � la condition de ne pas d�river. Une heure! Le ballon ne
se serait-il pas auparavant vid� de tout ce qu�il avait gard� de
son fluide?

Telle �tait la terrible question! Les passagers voyaient


distinctement ce point solide, qu�il fallait atteindre � tout
prix. Ils ignoraient ce qu�il �tait, �le ou continent, car c�est �
peine s�ils savaient vers quelle partie du monde l�ouragan les
avait entra�n�s! Mais cette terre, qu�elle f�t habit�e ou qu�elle
ne le f�t pas, qu�elle d�t �tre hospitali�re ou non, il fallait y
arriver!

Or, � quatre heures, il �tait visible que le ballon ne pouvait


plus se soutenir.

CHAPITRE II

Il rasait la surface de la mer. D�j� la cr�te des �normes lames


avait plusieurs fois l�ch� le bas du filet, l�alourdissant encore,
et l�a�rostat ne se soulevait plus qu�� demi, comme un oiseau qui
a du plomb dans l�aile. Une demi-heure plus tard, la terre n��tait
plus qu�� un mille, mais le ballon, �puis�, flasque, distendu,
chiffonn� en gros plis, ne conservait plus de gaz que dans sa
partie sup�rieure. Les passagers, accroch�s au filet, pesaient
encore trop pour lui, et bient�t, � demi plong�s dans la mer, ils
furent battus par les lames furieuses. L�enveloppe de l�a�rostat
fit poche alors, et le vent s�y engouffrant, le poussa comme un
navire vent arri�re.

Peut-�tre accosterait-il ainsi la c�te!

Or, il n�en �tait qu�� deux encablures, quand des cris terribles,
sortis de quatre poitrines � la fois, retentirent. Le ballon, qui
semblait ne plus devoir se relever, venait de refaire encore un
bond inattendu, apr�s avoir �t� frapp� d�un formidable coup de
mer. Comme s�il e�t �t� d�lest� subitement d�une nouvelle partie
de son poids, il remonta � une hauteur de quinze cents pieds, et
l� il rencontra une sorte de remous du vent, qui, au lieu de le
porter directement � la c�te, lui fit suivre une direction presque
parall�le. Enfin, deux minutes plus tard, il s�en rapprochait
obliquement, et il retombait d�finitivement sur le sable du
rivage, hors de la port�e des lames.

Les passagers, s�aidant les uns les autres, parvinrent � se


d�gager des mailles du filet. Le ballon, d�lest� de leur poids,
fut repris par le vent, et comme un oiseau bless� qui retrouve un
instant de vie, il disparut dans l�espace.
La nacelle avait contenu cinq passagers, plus un chien, et le
ballon n�en jetait que quatre sur le rivage.

Le passager manquant avait �videmment �t� enlev� par le coup de


mer qui venait de frapper le filet, et c�est ce qui avait permis �
l�a�rostat all�g�, de remonter une derni�re fois, puis, quelques
instants apr�s, d�atteindre la terre.

� peine les quatre naufrag�s -- on peut leur donner ce nom --


avaient-ils pris pied sur le sol, que tous, songeant � l�absent,
s��criaient: �Il essaye peut-�tre d�aborder � la nage! Sauvons-le!
sauvons-le!�

Ce n��taient ni des a�ronautes de profession, ni des amateurs


d�exp�ditions a�riennes, que l�ouragan venait de jeter sur cette
c�te. C��taient des prisonniers de guerre, que leur audace avait
pouss�s � s�enfuir dans des circonstances extraordinaires.

Cent fois, ils auraient d� p�rir! Cent fois, leur ballon d�chir�
aurait d� les pr�cipiter dans l�ab�me! Mais le ciel les r�servait
� une �trange destin�e, et le 20 mars, apr�s avoir fui Richmond,
assi�g�e par les troupes du g�n�ral Ulysse Grant, ils se
trouvaient � sept mille milles de cette capitale de la Virginie,
la principale place forte des s�paratistes, pendant la terrible
guerre de S�cession. Leur navigation a�rienne avait dur� cinq
jours.

Voici, d�ailleurs, dans quelles circonstances curieuses s��tait


produite l��vasion des prisonniers, -- �vasion qui devait aboutir
� la catastrophe que l�on conna�t.

Cette ann�e m�me, au mois de f�vrier 1865, dans un de ces coups de


main que tenta, mais inutilement, le g�n�ral Grant pour s�emparer
de Richmond, plusieurs de ses officiers tomb�rent au pouvoir de
l�ennemi et furent intern�s dans la ville. L�un des plus
distingu�s de ceux qui furent pris appartenait � l��tat-major
f�d�ral, et se nommait Cyrus Smith.

Cyrus Smith, originaire du Massachussets, �tait un ing�nieur, un


savant de premier ordre, auquel le gouvernement de l�Union avait
confi�, pendant la guerre, la direction des chemins de fer, dont
le r�le strat�gique fut si consid�rable. V�ritable Am�ricain du
nord, maigre, osseux, efflanqu�, �g� de quarante-cinq ans environ,
il grisonnait d�j� par ses cheveux ras et par sa barbe, dont il ne
conservait qu�une �paisse moustache. Il avait une de ces belles
t�tes �numismatiques�, qui semblent faites pour �tre frapp�es en
m�dailles, les yeux ardents, la bouche s�rieuse, la physionomie
d�un savant de l��cole militante. C��tait un de ces ing�nieurs qui
ont voulu commencer par manier le marteau et le pic, comme ces
g�n�raux qui ont voulu d�buter simples soldats. Aussi, en m�me
temps que l�ing�niosit� de l�esprit, poss�dait-il la supr�me
habilet� de main. Ses muscles pr�sentaient de remarquables
sympt�mes de tonicit�. V�ritablement homme d�action en m�me temps
qu�homme de pens�e, il agissait sans effort, sous l�influence
d�une large expansion vitale, ayant cette persistance vivace qui
d�fie toute mauvaise chance.
Tr�s instruit, tr�s pratique�, tr�s d�brouillard�, pour employer
un mot de la langue militaire fran�aise, c��tait un temp�rament
superbe, car, tout en restant ma�tre de lui, quelles que fussent
les circonstances, il remplissait au plus haut degr� ces trois
conditions dont l�ensemble d�termine l��nergie humaine: activit�
d�esprit et de corps, imp�tuosit� des d�sirs, puissance de la
volont�. Et sa devise aurait pu �tre celle de Guillaume d�Orange
au XVIIe si�cle: �Je n�ai pas besoin d�esp�rer pour entreprendre,
ni de r�ussir pour pers�v�rer.� En m�me temps, Cyrus Smith �tait
le courage personnifi�. Il avait �t� de toutes les batailles
pendant cette guerre de S�cession. Apr�s avoir commenc� sous
Ulysse Grant dans les volontaires de l�Illinois, il s��tait battu
� Paducah, � Belmont, � Pittsburg-Landing, au si�ge de Corinth, �
Port-Gibson, � la Rivi�re-Noire, � Chattanoga, � Wilderness, sur
le Potomak, partout et vaillamment, en soldat digne du g�n�ral qui
r�pondait: �Je ne compte jamais mes morts!� Et, cent fois, Cyrus
Smith aurait d� �tre au nombre de ceux-l� que ne comptait pas le
terrible Grant, mais dans ces combats, o� il ne s��pargnait gu�re,
la chance le favorisa toujours, jusqu�au moment o� il fut bless�
et pris sur le champ de bataille de Richmond. En m�me temps que
Cyrus Smith, et le m�me jour, un autre personnage important
tombait au pouvoir des sudistes. Ce n��tait rien moins que
l�honorable G�d�on Spilett�, reporter� du New-York Herald, qui
avait �t� charg� de suivre les p�rip�ties de la guerre au milieu
des arm�es du Nord.

G�d�on Spilett �tait de la race de ces �tonnants chroniqueurs


anglais ou am�ricains, des Stanley et autres, qui ne reculent
devant rien pour obtenir une information exacte et pour la
transmettre � leur journal dans les plus brefs d�lais. Les
journaux de l�Union, tels que le New-York Herald, forment de
v�ritables puissances, et leurs d�l�gu�s sont des repr�sentants
avec lesquels on compte. G�d�on Spilett marquait au premier rang
de ces d�l�gu�s.

Homme de grand m�rite, �nergique, prompt et pr�t � tout, plein


d�id�es, ayant couru le monde entier, soldat et artiste, bouillant
dans le conseil, r�solu dans l�action, ne comptant ni peines, ni
fatigues, ni dangers, quand il s�agissait de tout savoir, pour lui
d�abord, et pour son journal ensuite, v�ritable h�ros de la
curiosit�, de l�information, de l�in�dit, de l�inconnu, de
l�impossible, c��tait un de ces intr�pides observateurs qui
�crivent sous les balles�, chroniquent� sous les boulets, et pour
lesquels tous les p�rils sont des bonnes fortunes.

Lui aussi avait �t� de toutes les batailles, au premier rang,


revolver d�une main, carnet de l�autre, et la mitraille ne faisait
pas trembler son crayon.

Il ne fatiguait pas les fils de t�l�grammes incessants, comme ceux


qui parlent alors qu�ils n�ont rien � dire, mais chacune de ses
notes, courtes, nettes, claires, portait la lumi�re sur un point
important. D�ailleurs�, l�humour� ne lui manquait pas. Ce fut lui
qui, apr�s l�affaire de la Rivi�re-Noire, voulant � tout prix
conserver sa place au guichet du bureau t�l�graphique, afin
d�annoncer � son journal le r�sultat de la bataille, t�l�graphia
pendant deux heures les premiers chapitres de la Bible. Il en
co�ta deux mille dollars au New-York Herald, mais le New-York
Herald fut le premier inform�.

G�d�on Spilett �tait de haute taille. Il avait quarante ans au


plus. Des favoris blonds tirant sur le rouge encadraient sa
figure. Son oeil �tait calme, vif, rapide dans ses d�placements.
C��tait l�oeil d�un homme qui a l�habitude de percevoir vite tous
les d�tails d�un horizon. Solidement b�ti, il s��tait tremp� dans
tous les climats comme une barre d�acier dans l�eau froide. Depuis
dix ans, G�d�on Spilett �tait le reporter attitr� du New-York
Herald, qu�il enrichissait de ses chroniques et de ses dessins,
car il maniait aussi bien le crayon que la plume.

Lorsqu�il fut pris, il �tait en train de faire la description et


le croquis de la bataille. Les derniers mots relev�s sur son
carnet furent ceux-ci: �Un sudiste me couche en joue et...� Et
G�d�on Spilett fut manqu�, car, suivant son invariable habitude,
il se tira de cette affaire sans une �gratignure.

Cyrus Smith et G�d�on Spilett, qui ne se connaissaient pas, si ce


n�est de r�putation, avaient �t� tous les deux transport�s �
Richmond.

L�ing�nieur gu�rit rapidement de sa blessure, et ce fut pendant sa


convalescence qu�il fit connaissance du reporter. Ces deux hommes
se plurent et apprirent � s�appr�cier. Bient�t, leur vie commune
n�eut plus qu�un but, s�enfuir, rejoindre l�arm�e de Grant et
combattre encore dans ses rangs pour l�unit� f�d�rale.

Les deux Am�ricains �taient donc d�cid�s � profiter de toute


occasion; mais bien qu�ils eussent �t� laiss�s libres dans la
ville, Richmond �tait si s�v�rement gard�e, qu�une �vasion devait
�tre regard�e comme impossible. Sur ces entre faits, Cyrus Smith
fut rejoint par un serviteur, qui lui �tait d�vou� � la vie, � la
mort.

Cet intr�pide �tait un n�gre, n� sur le domaine de l�ing�nieur,


d�un p�re et d�une m�re esclaves, mais que, depuis longtemps,
Cyrus Smith, abolitionniste de raison et de coeur, avait
affranchi. L�esclave, devenu libre, n�avait pas voulu quitter son
ma�tre.

Il l�aimait � mourir pour lui. C��tait un gar�on de trente ans,


vigoureux, agile, adroit, intelligent, doux et calme, parfois
na�f, toujours souriant, serviable et bon. Il se nommait
Nabuchodonosor, mais il ne r�pondait qu�� l�appellation
abr�viative et famili�re de Nab.

Quand Nab apprit que son ma�tre avait �t� fait prisonnier, il
quitta le Massachussets sans h�siter, arriva devant Richmond, et,
� force de ruse et d�adresse, apr�s avoir risqu� vingt fois sa
vie, il parvint � p�n�trer dans la ville assi�g�e. Ce que furent
le plaisir de Cyrus Smith, en revoyant son serviteur, et la joie
de Nab � retrouver son ma�tre, cela ne peut s�exprimer.

Mais si Nab avait pu p�n�trer dans Richmond, il �tait bien


autrement difficile d�en sortir, car on surveillait de tr�s pr�s
les prisonniers f�d�raux.
Il fallait une occasion extraordinaire pour pouvoir tenter une
�vasion avec quelques chances de succ�s, et cette occasion non
seulement ne se pr�sentait pas, mais il �tait malais� de la faire
na�tre.

Cependant, Grant continuait ses �nergiques op�rations. La victoire


de Petersburg lui avait �t� tr�s ch�rement disput�e. Ses forces,
r�unies � celles de Butler, n�obtenaient encore aucun r�sultat
devant Richmond, et rien ne faisait pr�sager que la d�livrance des
prisonniers d�t �tre prochaine. Le reporter, auquel sa captivit�
fastidieuse ne fournissait plus un d�tail int�ressant � noter, ne
pouvait plus y tenir. Il n�avait qu�une id�e: sortir de Richmond
et � tout prix. Plusieurs fois, m�me, il tenta l�aventure et fut
arr�t� par des obstacles infranchissables.

Cependant, le si�ge continuait, et si les prisonniers avaient h�te


de s��chapper pour rejoindre l�arm�e de Grant, certains assi�g�s
avaient non moins h�te de s�enfuir, afin de rejoindre l�arm�e
s�paratiste, et, parmi eux, un certain Jonathan Forster, sudiste
enrag�. C�est qu�en effet, si les prisonniers f�d�raux ne
pouvaient quitter la ville, les f�d�r�s ne le pouvaient pas non
plus, car l�arm�e du Nord les investissait. Le gouverneur de
Richmond, depuis longtemps d�j�, ne pouvait plus communiquer avec
le g�n�ral Lee, et il �tait du plus haut int�r�t de faire
conna�tre la situation de la ville, afin de h�ter la marche de
l�arm�e de secours. Ce Jonathan Forster eut alors l�id�e de
s�enlever en ballon, afin de traverser les lignes assi�geantes et
d�arriver ainsi au camp des s�paratistes.

Le gouverneur autorisa la tentative. Un a�rostat fut fabriqu� et


mis � la disposition de Jonathan Forster, que cinq de ses
compagnons devaient suivre dans les airs. Ils �taient munis
d�armes, pour le cas o� ils auraient � se d�fendre en
atterrissant, et de vivres, pour le cas o� leur voyage a�rien se
prolongerait.

Le d�part du ballon avait �t� fix� au 18 mars. Il devait


s�effectuer pendant la nuit, et, avec un vent de nord-ouest de
moyenne force, les a�ronautes comptaient en quelques heures
arriver au quartier g�n�ral de Lee.

Mais ce vent du nord-ouest ne fut point une simple brise. D�s le


18, on put voir qu�il tournait � l�ouragan. Bient�t, la temp�te
devint telle, que le d�part de Forster dut �tre diff�r�, car il
�tait impossible de risquer l�a�rostat et ceux qu�il emporterait
au milieu des �l�ments d�cha�n�s.

Le ballon, gonfl� sur la grande place de Richmond, �tait donc l�,


pr�t � partir � la premi�re accalmie du vent, et, dans la ville,
l�impatience �tait grande � voir que l��tat de l�atmosph�re ne se
modifiait pas.

Le 18, le 19 mars se pass�rent sans qu�aucun changement se


produis�t dans la tourmente. On �prouvait m�me de grandes
difficult�s pour pr�server le ballon, attach� au sol, que les
rafales couchaient jusqu�� terre.

La nuit du 19 au 20 s��coula, mais, au matin, l�ouragan se


d�veloppait encore avec plus d�imp�tuosit�. Le d�part �tait
impossible.

Ce jour-l�, l�ing�nieur Cyrus Smith fut accost� dans une des rues
de Richmond par un homme qu�il ne connaissait point. C��tait un
marin nomm� Pencroff, �g� de trente-cinq � quarante ans,
vigoureusement b�ti, tr�s h�l�, les yeux vifs et clignotants, mais
avec une bonne figure. Ce Pencroff �tait un Am�ricain du nord, qui
avait couru toutes les mers du globe, et auquel, en fait
d�aventures, tout ce qui peut survenir d�extraordinaire � un �tre
� deux pieds sans plumes �tait arriv�. Inutile de dire que c��tait
une nature entreprenante, pr�te � tout oser, et qui ne pouvait
s��tonner de rien. Pencroff, au commencement de cette ann�e,
s��tait rendu pour affaires � Richmond avec un jeune gar�on de
quinze ans, Harbert Brown, du New-Jersey, fils de son capitaine,
un orphelin qu�il aimait comme si c�e�t �t� son propre enfant.
N�ayant pu quitter la ville avant les premi�res op�rations du
si�ge, il s�y trouva donc bloqu�, � son grand d�plaisir, et il
n�eut plus aussi, lui, qu�une id�e: s�enfuir par tous les moyens
possibles. Il connaissait de r�putation l�ing�nieur Cyrus Smith.
Il savait avec quelle impatience cet homme d�termin� rongeait son
frein. Ce jour-l�, il n�h�sita donc pas � l�aborder en lui disant
sans plus de pr�paration:

�Monsieur Smith, en avez-vous assez de Richmond?�

L�ing�nieur regarda fixement l�homme qui lui parlait ainsi, et qui


ajouta � voix basse:

�Monsieur Smith, voulez-vous fuir?

-- Quand cela?...� r�pondit vivement l�ing�nieur, et on peut


affirmer que cette r�ponse lui �chappa, car il n�avait pas encore
examin� l�inconnu qui lui adressait la parole.

Mais apr�s avoir, d�un oeil p�n�trant, observ� la loyale figure du


marin, il ne put douter qu�il n�e�t devant lui un honn�te homme.

�Qui �tes-vous?� demanda-t-il d�une voix br�ve.

Pencroff se fit conna�tre.

�Bien, r�pondit Cyrus Smith. Et par quel moyen me proposez-vous de


fuir?

-- Par ce fain�ant de ballon qu�on laisse l� � rien faire, et qui


me fait l�effet de nous attendre tout expr�s!...�

Le marin n�avait pas eu besoin d�achever sa phrase.

L�ing�nieur avait compris d�un mot. Il saisit Pencroff par le bras


et l�entra�na chez lui.

L�, le marin d�veloppa son projet, tr�s simple en v�rit�. On ne


risquait que sa vie � l�ex�cuter.

L�ouragan �tait dans toute sa violence, il est vrai, mais un


ing�nieur adroit et audacieux, tel que Cyrus Smith, saurait bien
conduire un a�rostat.

S�il e�t connu la manoeuvre, lui, Pencroff, il n�aurait pas h�sit�


� partir, -- avec Harbert, s�entend. Il en avait vu bien d�autres,
et n�en �tait plus � compter avec une temp�te!

Cyrus Smith avait �cout� le marin sans mot dire, mais son regard
brillait. L�occasion �tait l�. Il n��tait pas homme � la laisser
�chapper. Le projet n��tait que tr�s dangereux, donc il �tait
ex�cutable.

La nuit, malgr� la surveillance, on pouvait aborder le ballon, se


glisser dans la nacelle, puis couper les liens qui le retenaient!
Certes, on risquait d��tre tu�, mais, par contre, on pouvait
r�ussir, et sans cette temp�te... Mais sans cette temp�te, le
ballon f�t d�j� parti, et l�occasion, tant cherch�e, ne se
pr�senterait pas en ce moment!

�Je ne suis pas seul!... dit en terminant Cyrus Smith.

-- Combien de personnes voulez-vous donc emmener? demanda le


marin.

-- Deux: mon ami Spilett et mon serviteur Nab.

-- Cela fait donc trois, r�pondit Pencroff, et, avec Harbert et


moi, cinq. Or, le ballon devait enlever six...

-- Cela suffit. Nous partirons!� dit Cyrus Smith.

Ce �nous� engageait le reporter, mais le reporter n��tait pas


homme � reculer, et quand le projet lui fut communiqu�, il
l�approuva sans r�serve. Ce dont il s��tonnait, c��tait qu�une
id�e aussi simple ne lui f�t pas d�j� venue. Quant � Nab, il
suivait son ma�tre partout o� son ma�tre voulait aller.

�� ce soir alors, dit Pencroff. Nous fl�nerons tous les cinq, par
l�, en curieux!

-- � ce soir, dix heures, r�pondit Cyrus Smith, et fasse le ciel


que cette temp�te ne s�apaise pas avant notre d�part!�

Pencroff prit cong� de l�ing�nieur, et retourna � son logis, o�


�tait rest� jeune Harbert Brown. Ce courageux enfant connaissait
le plan du marin, et ce n��tait pas sans une certaine anxi�t�
qu�il attendait le r�sultat de la d�marche faite aupr�s de
l�ing�nieur. On le voit, c��taient cinq hommes d�termin�s qui
allaient ainsi se lancer dans la tourmente, en plein ouragan!

Non! L�ouragan ne se calma pas, et ni Jonathan Forster, ni ses


compagnons ne pouvaient songer � l�affronter dans cette fr�le
nacelle! La journ�e fut terrible. L�ing�nieur ne craignait qu�une
chose: c��tait que l�a�rostat, retenu au sol et couch� sous le
vent, ne se d�chir�t en mille pi�ces. Pendant plusieurs heures, il
r�da sur la place presque d�serte, surveillant l�appareil.
Pencroff en faisait autant de son c�t�, les mains dans les poches,
et b�illant au besoin, comme un homme qui ne sait � quoi tuer le
temps, mais redoutant aussi que le ballon ne v�nt � se d�chirer ou
m�me � rompre ses liens et � s�enfuir dans les airs.

Le soir arriva. La nuit se fit tr�s sombre. D��paisses brumes


passaient comme des nuages au ras du sol. Une pluie m�l�e de neige
tombait. Le temps �tait froid. Une sorte de brouillard pesait sur
Richmond. Il semblait que la violente temp�te e�t fait comme une
tr�ve entre les assi�geants et les assi�g�s, et que le canon e�t
voulu se taire devant les formidables d�tonations de l�ouragan.
Les rues de la ville �taient d�sertes. Il n�avait pas m�me paru
n�cessaire, par cet horrible temps, de garder la place au milieu
de laquelle se d�battait l�a�rostat.

Tout favorisait le d�part des prisonniers, �videmment; mais ce


voyage, au milieu des rafales d�cha�n�es!...

�Vilaine mar�e! se disait Pencroff, en fixant d�un coup de poing


son chapeau que le vent disputait � sa t�te. Mais bah! on en
viendra � bout tout de m�me!�

� neuf heures et demie, Cyrus Smith et ses compagnons se


glissaient par divers c�t�s sur la place, que les lanternes de
gaz, �teintes par le vent, laissaient dans une obscurit� profonde.
On ne voyait m�me pas l��norme a�rostat, presque enti�rement
rabattu sur le sol.

Ind�pendamment des sacs de lest qui maintenaient les cordes du


filet, la nacelle �tait retenue par un fort c�ble pass� dans un
anneau scell� dans le pav�, et dont le double remontait � bord.

Les cinq prisonniers se rencontr�rent pr�s de la nacelle. Ils


n�avaient point �t� aper�us, et telle �tait l�obscurit�, qu�ils ne
pouvaient se voir eux-m�mes.

Sans prononcer une parole, Cyrus Smith, G�d�on Spilett, Nab et


Harbert prirent place dans la nacelle, pendant que Pencroff, sur
l�ordre de l�ing�nieur, d�tachait successivement les paquets de
lest. Ce fut l�affaire de quelques instants, et le marin rejoignit
ses compagnons.

L�a�rostat n��tait alors retenu que par le double du c�ble, et


Cyrus Smith n�avait plus qu�� donner l�ordre du d�part. En ce
moment, un chien escalada d�un bond la nacelle.

C��tait Top, le chien de l�ing�nieur, qui, ayant bris� sa cha�ne,


avait suivi son ma�tre. Cyrus Smith craignant un exc�s de poids,
voulait renvoyer le pauvre animal.

�Bah! un de plus!� dit Pencroff, en d�lestant la nacelle de deux


sacs de sable.

Puis, il largua le double du c�ble, et le ballon, partant par une


direction oblique, disparut, apr�s avoir heurt� sa nacelle contre
deux chemin�es qu�il abattit dans la furie de son d�part.

L�ouragan se d�cha�nait alors avec une �pouvantable violence.


L�ing�nieur, pendant la nuit, ne put songer � descendre, et quand
le jour vint, toute vue de la terre lui �tait intercept�e par les
brumes. Ce fut cinq jours apr�s seulement, qu�une �claircie laissa
voir l�immense mer au-dessous de cet a�rostat, que le vent
entra�nait avec une vitesse effroyable!

On sait comment, de ces cinq hommes, partis le 20 mars, quatre


�taient jet�s, le 24 mars, sur une c�te d�serte, � plus de six
mille milles de leur pays!

Et celui qui manquait, celui au secours duquel les quatre


survivants du ballon couraient tout d�abord, c��tait leur chef
naturel, c��tait l�ing�nieur Cyrus Smith!

CHAPITRE III

L�ing�nieur, � travers les mailles du filet qui avaient c�d�,


avait �t� enlev� par un coup de mer.

Son chien avait �galement disparu. Le fid�le animal s��tait


volontairement pr�cipit� au secours de son ma�tre.

�En avant!� s��cria le reporter.

Et tous quatre, G�d�on Spilett, Harbert, Pencroff et Nab, oubliant


�puisement et fatigues, commenc�rent leurs recherches.

Le pauvre Nab pleurait de rage et de d�sespoir � la fois, � la


pens�e d�avoir perdu tout ce qu�il aimait au monde.

Il ne s��tait pas �coul� deux minutes entre le moment o� Cyrus


Smith avait disparu et l�instant o� ses compagnons avaient pris
terre. Ceux-ci pouvaient donc esp�rer d�arriver � temps pour le
sauver.

�Cherchons! cherchons! cria Nab.

-- Oui, Nab, r�pondit G�d�on Spilett, et nous le retrouverons!

-- Vivant?

-- Vivant!

-- Sait-il nager? demanda Pencroff.

-- Oui! r�pondit Nab! Et, d�ailleurs, Top est l�!...�

Le marin, entendant la mer mugir, secoua la t�te!

C��tait dans le nord de la c�te, et environ � un demi-mille de


l�endroit o� les naufrag�s venaient d�atterrir, que l�ing�nieur
avait disparu. S�il avait pu atteindre le point le plus rapproch�
du littoral, c��tait donc � un demi-mille au plus que devait �tre
situ� ce point.

Il �tait pr�s de six heures alors. La brume venait de se lever et


rendait la nuit tr�s obscure. Les naufrag�s marchaient en suivant
vers le nord la c�te est de cette terre sur laquelle le hasard les
avait jet�s, -- terre inconnue, dont ils ne pouvaient m�me
soup�onner la situation g�ographique. Ils foulaient du pied un sol
sablonneux, m�l� de pierres, qui paraissait d�pourvu de toute
esp�ce de v�g�tation.

Ce sol, fort in�gal, tr�s raboteux, semblait en de certains


endroits cribl� de petites fondri�res, qui rendaient la marche
tr�s p�nible. De ces trous s��chappaient � chaque instant de gros
oiseaux au vol lourd, fuyant en toutes directions, que l�obscurit�
emp�chait de voir. D�autres, plus agiles, se levaient par bandes
et passaient comme des nu�es.

Le marin croyait reconna�tre des go�lands et des mouettes, dont


les sifflements aigus luttaient avec les rugissements de la mer.
De temps en temps, les naufrag�s s�arr�taient, appelaient � grands
cris, et �coutaient si quelque appel ne se ferait pas entendre du
c�t� de l�Oc�an.

Ils devaient penser, en effet, que s�ils eussent �t� � proximit�


du lieu o� l�ing�nieur avait pu atterrir, les aboiements du chien
Top, au cas o� Cyrus Smith e�t �t� hors d��tat de donner signe
d�existence, seraient arriv�s jusqu�� eux. Mais aucun cri ne se
d�tachait sur le grondement des lames et le cliquetis du ressac.
Alors, la petite troupe reprenait sa marche en avant, et fouillait
les moindres anfractuosit�s du littoral.

Apr�s une course de vingt minutes, les quatre naufrag�s furent


subitement arr�t�s par une lisi�re �cumante de lames. Le terrain
solide manquait. Ils se trouvaient � l�extr�mit� d�une pointe
aigu�, sur laquelle la mer brisait avec fureur.

�C�est un promontoire, dit le marin. Il faut revenir sur nos pas


en tenant notre droite, et nous gagnerons ainsi la franche terre.

-- Mais s�il est l�! r�pondit Nab, en montrant l�Oc�an, dont les
�normes lames blanchissaient dans l�ombre.

-- Eh bien, appelons-le!�

Et tous, unissant leurs voix, lanc�rent un appel vigoureux, mais


rien ne r�pondit. Ils attendirent une accalmie. Ils
recommenc�rent. Rien encore.

Les naufrag�s revinrent alors, en suivant le revers oppos� du


promontoire, sur un sol �galement sablonneux et rocailleux.
Toutefois, Pencroff observa que le littoral �tait plus accore, que
le terrain montait, et il supposa qu�il devait rejoindre, par une
rampe assez allong�e, une haute c�te dont le massif se profilait
confus�ment dans l�ombre. Les oiseaux �taient moins nombreux sur
cette partie du rivage. La mer aussi s�y montrait moins houleuse,
moins bruyante, et il �tait m�me remarquable que l�agitation des
lames diminuait sensiblement. On entendait � peine le bruit du
ressac. Sans doute, ce c�t� du promontoire formait une anse semi-
circulaire, que sa pointe aigu� prot�geait contre les ondulations
du large.

Mais, � suivre cette direction, on marchait vers le sud, et


c��tait aller � l�oppos� de cette portion de la c�te sur laquelle
Cyrus Smith avait pu prendre pied. Apr�s un parcours d�un mille et
demi, le littoral ne pr�sentait encore aucune courbure qui perm�t
de revenir vers le nord. Il fallait pourtant bien que ce
promontoire, dont on avait tourn� la pointe, se rattach�t � la
franche terre.

Les naufrag�s, bien que leurs forces fussent �puis�es, marchaient


toujours avec courage, esp�rant trouver � chaque moment quelque
angle brusque qui les rem�t dans la direction premi�re. Quel fut
donc leur d�sappointement, quand, apr�s avoir parcouru deux milles
environ, ils se virent encore une fois arr�t�s par la mer sur une
pointe assez �lev�e, faite de roches glissantes.

�Nous sommes sur un �lot! dit Pencroff, et nous l�avons arpent�


d�une extr�mit� � l�autre!�

L�observation du marin �tait juste. Les naufrag�s avaient �t�


jet�s, non sur un continent, pas m�me sur une �le, mais sur un
�lot qui ne mesurait pas plus de deux mille en longueur, et dont
la largeur �tait �videmment peu consid�rable.

Cet �lot aride, sem� de pierres, sans v�g�tation, refuge d�sol� de


quelques oiseaux de mer, se rattachait-il � un archipel plus
important? On ne pouvait l�affirmer. Les passagers du ballon,
lorsque, de leur nacelle, ils entrevirent la terre � travers les
brumes, n�avaient pu suffisamment reconna�tre son importance.
Cependant, Pencroff, avec ses yeux de marin habitu�s � percer
l�ombre, croyait bien, en ce moment, distinguer dans l�ouest des
masses confuses, qui annon�aient une c�te �lev�e.

Mais, alors, on ne pouvait, par cette obscurit�, d�terminer � quel


syst�me, simple ou complexe, appartenait l��lot. On ne pouvait non
plus en sortir, puisque la mer l�entourait. Il fallait donc
remettre au lendemain la recherche de l�ing�nieur, qui n�avait,
h�las! signal� sa pr�sence par aucun cri.

�Le silence de Cyrus ne prouve rien, dit le reporter. Il peut �tre


�vanoui, bless�, hors d��tat de r�pondre momentan�ment, mais ne
d�sesp�rons pas.�

Le reporter �mit alors l�id�e d�allumer sur un point de l��lot


quelque feu qui pourrait servir de signal � l�ing�nieur. Mais on
chercha vainement du bois ou des broussailles s�ches. Sable et
pierres, il n�y avait pas autre chose.

On comprend ce que durent �tre la douleur de Nab et celle de ses


compagnons, qui s��taient vivement attach�s � cet intr�pide Cyrus
Smith. Il �tait trop �vident qu�ils �taient impuissants alors � le
secourir. Il fallait attendre le jour. Ou l�ing�nieur avait pu se
sauver seul, et d�j� il avait trouv� refuge sur un point de la
c�te, ou il �tait perdu � jamais!

Ce furent de longues et p�nibles heures � passer. Le froid �tait


vif. Les naufrag�s souffrirent cruellement, mais ils s�en
apercevaient � peine. Ils ne song�rent m�me pas � prendre un
instant de repos.

S�oubliant pour leur chef, esp�rant, voulant esp�rer toujours, ils


allaient et venaient sur cet �lot aride, retournant incessamment �
sa pointe nord, l� o� ils devaient �tre plus rapproch�s du lieu de
la catastrophe. Ils �coutaient, ils criaient, ils cherchaient �
surprendre quelque appel supr�me, et leurs voix devaient se
transmettre au loin, car un certain calme r�gnait alors dans
l�atmosph�re, et les bruits de la mer commen�aient � tomber avec
la houle. Un des cris de Nab sembla m�me, � un certain moment, se
reproduire en �cho. Harbert le fit observer � Pencroff, en
ajoutant:

�Cela prouverait qu�il existe dans l�ouest une c�te assez


rapproch�e.�

Le marin fit un signe affirmatif. D�ailleurs ses yeux ne pouvaient


le tromper. S�il avait, si peu que ce f�t, distingu� une terre,
c�est qu�une terre �tait l�.

Mais cet �cho lointain fut la seule r�ponse provoqu�e par les cris
de Nab, et l�immensit�, sur toute la partie est de l��lot, demeura
silencieuse.

Cependant le ciel se d�gageait peu � peu. Vers minuit, quelques


�toiles brill�rent, et si l�ing�nieur e�t �t� l�, pr�s de ses
compagnons, il aurait pu remarquer que ces �toiles n��taient plus
celles de l�h�misph�re bor�al. En effet, la polaire n�apparaissait
pas sur ce nouvel horizon, les constellations z�nithales n��taient
plus celles qu�il avait l�habitude d�observer dans la partie nord
du nouveau continent, et la Croix du Sud resplendissait alors au
p�le austral du monde.

La nuit s��coula. Vers cinq heures du matin, le 25 mars, les


hauteurs du ciel se nuanc�rent l�g�rement. L�horizon restait
sombre encore, mais, avec les premi�res lueurs du jour, une opaque
brume se leva de la mer, de telle sorte que le rayon visuel ne
pouvait s��tendre � plus d�une vingtaine de pas. Le brouillard se
d�roulait en grosses volutes qui se d�pla�aient lourdement.

C��tait un contre-temps. Les naufrag�s ne pouvaient rien


distinguer autour d�eux. Tandis que les regards de Nab et du
reporter se projetaient sur l�Oc�an, le marin et Harbert
cherchaient la c�te dans l�ouest. Mais pas un bout de terre
n��tait visible.

�N�importe, dit Pencroff, si je ne vois pas la c�te, je la sens...


elle est l�... l�... aussi s�r que nous ne sommes plus �
Richmond!�

Mais le brouillard ne devait pas tarder � se lever.

Ce n��tait qu�une brumaille de beau temps. Un bon soleil en


chauffait les couches sup�rieures, et cette chaleur se tamisait
jusqu�� la surface de l��lot. En effet, vers six heures et demie,
trois quarts d�heure apr�s le lever du soleil, la brume devenait
plus transparente. Elle s��paississait en haut, mais se dissipait
en bas. Bient�t tout l��lot apparut, comme s�il f�t descendu d�un
nuage; puis, la mer se montra suivant un plan circulaire, infinie
dans l�est, mais born�e dans l�ouest par une c�te �lev�e et
abrupte.

Oui! la terre �tait l�. L�, le salut, provisoirement assur�, du


moins. Entre l��lot et la c�te, s�par�s par un canal large d�un
demi-mille, un courant extr�mement rapide se propageait avec
bruit.

Cependant, un des naufrag�s, ne consultant que son coeur, se


pr�cipita aussit�t dans le courant, sans prendre l�avis de ses
compagnons, sans m�me dire un seul mot. C��tait Nab. Il avait h�te
d��tre sur cette c�te et de la remonter au nord. Personne n�e�t pu
le retenir. Pencroff le rappela, mais en vain.

Le reporter se disposait � suivre Nab.

Pencroff, allant alors � lui:

�Vous voulez traverser ce canal? demanda-t-il.

-- Oui, r�pondit G�d�on Spilett.

-- Eh bien, attendez, croyez-moi, dit le marin. Nab suffira �


porter secours � son ma�tre. Si nous nous engagions dans ce canal,
nous risquerions d��tre entra�n�s au large par le courant, qui est
d�une violence extr�me. Or, si je ne me trompe, c�est un courant
de jusant. Voyez, la mar�e baisse sur le sable. Prenons donc
patience, et, � mer basse, il est possible que nous trouvions un
passage gu�able...

-- Vous avez raison, r�pondit le reporter. S�parons-nous le moins


que nous pourrons...�

Pendant ce temps, Nab luttait avec vigueur contre le courant. Il


le traversait suivant une direction oblique. On voyait ses noires
�paules �merger � chaque coupe. Il d�rivait avec une extr�me
vitesse, mais il gagnait aussi vers la c�te. Ce demi-mille qui
s�parait l��lot de la terre, il employa plus d�une demi-heure � le
franchir, et il n�accosta le rivage qu�� plusieurs milliers de
pieds de l�endroit qui faisait face au point d�o� il �tait parti.

Nab prit pied au bas d�une haute muraille de granit et se secoua


vigoureusement; puis, tout courant, il disparut bient�t derri�re
une pointe de roches, qui se projetait en mer, � peu pr�s � la
hauteur de l�extr�mit� septentrionale de l��lot.

Les compagnons de Nab avaient suivi avec angoisse son audacieuse


tentative, et, quand il fut hors de vue, ils report�rent leurs
regards sur cette terre � laquelle ils allaient demander refuge,
tout en mangeant quelques coquillages dont le sable �tait sem�.
C��tait un maigre repas, mais, enfin, c�en �tait un.

La c�te oppos�e formait une vaste baie, termin�e, au sud, par une
pointe tr�s aigu�, d�pourvue de toute v�g�tation et d�un aspect
tr�s sauvage. Cette pointe venait se souder au littoral par un
dessin assez capricieux et s�arc-boutait � de hautes roches
granitiques. Vers le nord, au contraire, la baie, s��vasant,
formait une c�te plus arrondie, qui courait du sud-ouest au nord-
est et finissait par un cap effil�. Entre ces deux points
extr�mes, sur lesquels s�appuyait l�arc de la baie, la distance
pouvait �tre de huit milles. � un demi-mille du rivage, l��lot
occupait une �troite bande de mer, et ressemblait � un �norme
c�tac�, dont il repr�sentait la carcasse tr�s agrandie. Son
extr�me largeur ne d�passait pas un quart de mille. Devant l��lot,
le littoral se composait, en premier plan, d�une gr�ve de sable,
sem�e de roches noir�tres, qui, en ce moment, r�apparaissaient peu
� peu sous la mar�e descendante. Au deuxi�me plan, se d�tachait
une sorte de courtine granitique, taill�e � pic, couronn�e par une
capricieuse ar�te � une hauteur de trois cents pieds au moins.
Elle se profilait ainsi sur une longueur de trois milles, et se
terminait brusquement � droite par un pan coup� qu�on e�t cru
taill� de main d�homme. Sur la gauche, au contraire, au-dessus du
promontoire, cette esp�ce de falaise irr�guli�re, s��grenant en
�clats prismatiques, et faite de roches agglom�r�es et d��boulis,
s�abaissait par une rampe allong�e qui se confondait peu � peu
avec les roches de la pointe m�ridionale. Sur le plateau sup�rieur
de la c�te, aucun arbre.

C��tait une table nette, comme celle qui domine Cape-Town, au cap
de Bonne-Esp�rance, mais avec des proportions plus r�duites. Du
moins, elle apparaissait telle, vue de l��lot. Toutefois, la
verdure ne manquait pas � droite, en arri�re du pan coup�. On
distinguait facilement la masse confuse de grands arbres, dont
l�agglom�ration se prolongeait au del� des limites du regard.
Cette verdure r�jouissait l�oeil, vivement attrist� par les �pres
lignes du parement de granit. Enfin, tout en arri�re-plan et au-
dessus du plateau, dans la direction du nord-ouest et � une
distance de sept milles au moins, resplendissait un sommet blanc,
que frappaient les rayons solaires. C��tait un chapeau de neiges,
coiffant quelque mont �loign�.

On ne pouvait donc se prononcer sur la question de savoir si cette


terre formait une �le ou si elle appartenait � un continent. Mais,
� la vue de ces roches convulsionn�es qui s�entassaient sur la
gauche, un g�ologue n�e�t pas h�sit� � leur donner une origine
volcanique, car elles �taient incontestablement le produit d�un
travail plutonien.

G�d�on Spilett, Pencroff et Harbert observaient attentivement


cette terre, sur laquelle ils allaient peut-�tre vivre de longues
ann�es, sur laquelle ils mourraient m�me, si elle ne se trouvait
pas sur la route des navires!

�Eh bien! demanda Harbert, que dis-tu, Pencroff?

-- Eh bien, r�pondit le marin, il y a du bon et du mauvais, comme


dans tout. Nous verrons. Mais voici le jusant qui se fait sentir.
Dans trois heures, nous tenterons le passage, et, une fois l�, on
t�chera de se tirer d�affaire et de retrouver M Smith!�

Pencroff ne s��tait pas tromp� dans ses pr�visions.

Trois heures plus tard, � mer basse, la plus grande partie des
sables, formant le lit du canal, avait d�couvert. Il ne restait
entre l��lot et la c�te qu�un chenal �troit qu�il serait ais� sans
doute de franchir. En effet, vers dix heures, G�d�on Spilett et
ses deux compagnons se d�pouill�rent de leurs v�tements, ils les
mirent en paquet sur leur t�te, et ils s�aventur�rent dans le
chenal, dont la profondeur ne d�passait pas cinq pieds. Harbert,
pour qui l�eau e�t �t� trop haute, nageait comme un poisson, et il
s�en tira � merveille. Tous trois arriv�rent sans difficult� sur
le littoral oppos�. L�, le soleil les ayant s�ch�s rapidement, ils
remirent leurs habits, qu�ils avaient pr�serv�s du contact de
l�eau, et ils tinrent conseil.

CHAPITRE IV

Tout d�abord, le reporter dit au marin de l�attendre en cet


endroit m�me, o� il le rejoindrait, et, sans perdre un instant, il
remonta le littoral, dans la direction qu�avait suivie, quelques
heures auparavant, le n�gre Nab. Puis il disparut rapidement
derri�re un angle de la c�te, tant il lui tardait d�avoir des
nouvelles de l�ing�nieur.

Harbert avait voulu l�accompagner.

�Restez, mon gar�on, lui avait dit le marin. Nous avons � pr�parer
un campement et � voir s�il est possible de trouver � se mettre
sous la dent quelque chose de plus solide que des coquillages. Nos
amis auront besoin de se refaire � leur retour. � chacun sa t�che.

-- Je suis pr�t, Pencroff, r�pondit Harbert.

-- Bon! reprit le marin, cela ira. Proc�dons avec m�thode. Nous


sommes fatigu�s, nous avons froid, nous avons faim. Il s�agit donc
de trouver abri, feu et nourriture. La for�t a du bois, les nids
ont des oeufs: il reste � chercher la maison.

-- Eh bien, r�pondit Harbert, je chercherai une grotte dans ces


roches, et je finirai bien par d�couvrir quelque trou dans lequel
nous pourrons nous fourrer!

-- C�est cela, r�pondit Pencroff. En route, mon gar�on.�

Et les voil� marchant tous deux au pied de l��norme muraille, sur


cette gr�ve que le flot descendant avait largement d�couverte.
Mais, au lieu de remonter vers le nord, ils descendirent au sud.
Pencroff avait remarqu�, � quelques centaines de pas au-dessous de
l�endroit o� ils �taient d�barqu�s, que la c�te offrait une
�troite coup�e qui, suivant lui, devait servir de d�bouch� � une
rivi�re ou � un ruisseau.

Or, d�une part, il �tait important de s��tablir dans le voisinage


d�un cours d�eau potable, et, de l�autre, il n��tait pas
impossible que le courant e�t pouss� Cyrus Smith de ce c�t�.

La haute muraille, on l�a dit, se dressait � une hauteur de trois


cents pieds, mais le bloc �tait plein partout, et, m�me � sa base,
� peine l�ch�e par la mer, elle ne pr�sentait pas la moindre
fissure qui p�t servir de demeure provisoire. C��tait un mur
d�aplomb, fait d�un granit tr�s dur, que le flot n�avait jamais
rong�. Vers le sommet voltigeait tout un monde d�oiseaux
aquatiques, et particuli�rement diverses esp�ces de l�ordre des
palmip�des, � bec allong�, comprim� et pointu, -- volatiles tr�s
criards, peu effray�s de la pr�sence de l�homme, qui, pour la
premi�re fois, sans doute, troublait ainsi leur solitude. Parmi
ces palmip�des, Pencroff reconnut plusieurs labbes, sortes de
go�lands auxquels on donne quelquefois le nom de stercoraires, et
aussi de petites mouettes voraces qui nichaient dans les
anfractuosit�s du granit. Un coup de fusil, tir� au milieu de ce
fourmillement d�oiseaux, en e�t abattu un grand nombre; mais, pour
tirer un coup de fusil, il faut un fusil, et ni Pencroff, ni
Harbert n�en avaient.

D�ailleurs, ces mouettes et ces labbes sont � peine mangeables, et


leurs oeufs m�me ont un d�testable go�t.

Cependant, Harbert, qui s��tait port� un peu plus sur la gauche,


signala bient�t quelques rochers tapiss�s d�algues, que la haute
mer devait recouvrir quelques heures plus tard. Sur ces roches, au
milieu des varechs glissants, pullulaient des coquillages � double
valve, que ne pouvaient d�daigner des gens affam�s. Harbert appela
donc Pencroff, qui se h�ta d�accourir.

�Eh! ce sont des moules! s��cria le marin. Voil� de quoi remplacer


les oeufs qui nous manquent!

-- Ce ne sont point des moules, r�pondit le jeune Harbert, qui


examinait avec attention les mollusques attach�s aux roches, ce
sont des lithodomes.

-- Et cela se mange? demanda Pencroff.

-- Parfaitement.

-- Alors, mangeons des lithodomes.�

Le marin pouvait s�en rapporter � Harbert. Le jeune gar�on �tait


tr�s fort en histoire naturelle et avait toujours eu une v�ritable
passion pour cette science. Son p�re l�avait pouss� dans cette
voie, en lui faisant suivre les cours des meilleurs professeurs de
Boston, qui affectionnaient cet enfant, intelligent et
travailleur. Aussi ses instincts de naturaliste devaient-ils �tre
plus d�une fois utilis�s par la suite, et, pour son d�but, il ne
se trompa pas.

Ces lithodomes �taient des coquillages oblongs, attach�s par


grappes et tr�s adh�rents aux roches.

Ils appartenaient � cette esp�ce de mollusques perforateurs qui


creusent des trous dans les pierres les plus dures, et leur
coquille s�arrondissait � ses deux bouts, disposition qui ne se
remarque pas dans la moule ordinaire.

Pencroff et Harbert firent une bonne consommation de ces


lithodomes, qui s�entre-b�illaient alors au soleil. Ils les
mang�rent comme des hu�tres, et ils leur trouv�rent une saveur
fortement poivr�e, ce qui leur �ta tout regret de n�avoir ni
poivre, ni condiments d�aucune sorte.

Leur faim fut donc momentan�ment apais�e, mais non leur soif, qui
s�accrut apr�s l�absorption de ces mollusques naturellement
�pic�s. Il s�agissait donc de trouver de l�eau douce, et il
n��tait pas vraisemblable qu�elle manqu�t dans une r�gion si
capricieusement accident�e. Pencroff et Harbert, apr�s avoir pris
la pr�caution de faire une ample provision de lithodomes, dont ils
remplirent leurs poches et leurs mouchoirs, regagn�rent le pied de
la haute terre. Deux cents pas plus loin, ils arrivaient � cette
coup�e par laquelle, suivant le pressentiment de Pencroff, une
petite rivi�re devait couler � pleins bords. En cet endroit, la
muraille semblait avoir �t� s�par�e par quelque violent effort
plutonien. � sa base s��chancrait une petite anse, dont le fond
formait un angle assez aigu. Le cours d�eau mesurait l� cent pieds
de largeur, et ses deux berges, de chaque c�t�, n�en comptaient
que vingt pieds � peine.

La rivi�re s�enfon�ait presque directement entre les deux murs de


granit qui tendaient � s�abaisser en amont de l�embouchure; puis,
elle tournait brusquement et disparaissait sous un taillis � un
demi-mille.

�Ici, l�eau! L�-bas, le bois! dit Pencroff. Eh bien, Harbert, il


ne manque plus que la maison!�

L�eau de la rivi�re �tait limpide. Le marin reconnut qu�� ce


moment de la mar�e, c�est-�-dire � basse mer, quand le flot
montant n�y portait pas, elle �tait douce. Ce point important
�tabli, Harbert chercha quelque cavit� qui p�t servir de retraite,
mais ce fut inutilement. Partout la muraille �tait lisse, plane et
d�aplomb.

Toutefois, � l�embouchure m�me du cours d�eau, et au-dessus des


relais de la haute mer, les �boulis avaient form�, non point une
grotte, mais un entassement d��normes rochers, tels qu�il s�en
rencontre souvent dans les pays granitiques, et qui portent le nom
de �Chemin�es.�

Pencroff et Harbert s�engag�rent assez profond�ment entre les


roches, dans ces couloirs sabl�s, auxquels la lumi�re ne manquait
pas, car elle p�n�trait par les vides que laissaient entre eux ces
granits, dont quelques-uns ne se maintenaient que par un miracle
d��quilibre. Mais avec la lumi�re entrait aussi le vent, -- une
vraie bise de corridors, -- et, avec le vent, le froid aigu de
l�ext�rieur. Cependant, le marin pensa qu�en obstruant certaines
portions de ces couloirs, en bouchant quelques ouvertures avec un
m�lange de pierres et de sable, on pourrait rendre les �Chemin�es�
habitables. Leur plan g�om�trique repr�sentait ce signe
typographique (...), qui signifie et c�tera en abr�g�. Or, en
isolant la boucle sup�rieure du signe, par laquelle s�engouffrait
le vent du sud et de l�ouest, on parviendrait sans doute �
utiliser sa disposition inf�rieure.

�Voil� notre affaire, dit Pencroff, et, si jamais nous revoyions M


Smith, il saurait tirer parti de ce labyrinthe.

-- Nous le reverrons, Pencroff, s��cria Harbert, et quand il


reviendra, il faut qu�il trouve ici une demeure � peu pr�s
supportable. Elle le sera si nous pouvons �tablir un foyer dans le
couloir de gauche et y conserver une ouverture pour la fum�e.

-- Nous le pourrons, mon gar�on, r�pondit le marin, et ces


Chemin�es -- ce fut le nom que Pencroff conserva � cette demeure
provisoire -- feront notre affaire. Mais d�abord, allons faire
provision de combustible. J�imagine que le bois ne nous sera pas
inutile pour boucher ces ouvertures � travers lesquelles le diable
joue de sa trompette!�

Harbert et Pencroff quitt�rent les Chemin�es, et, doublant


l�angle, ils commenc�rent � remonter la rive gauche de la rivi�re.
Le courant en �tait assez rapide et charriait quelques bois morts.
Le flot montant -- et il se faisait d�j� sentir en ce moment --
devait le refouler avec force jusqu�� une distance assez
consid�rable. Le marin pensa donc que l�on pourrait utiliser ce
flux et ce reflux pour le transport des objets pesants.

Apr�s avoir march� pendant un quart d�heure, le marin et le jeune


gar�on arriv�rent au brusque coude que faisait la rivi�re en
s�enfon�ant vers la gauche. � partir de ce point, son cours se
poursuivait � travers une for�t d�arbres magnifiques. Ces arbres
avaient conserv� leur verdure, malgr� la saison avanc�e, car ils
appartenaient � cette famille des conif�res qui se propage sur
toutes les r�gions du globe, depuis les climats septentrionaux
jusqu�aux contr�es tropicales.

Le jeune naturaliste reconnut plus particuli�rement des �d�odars�,


essences tr�s nombreuses dans la zone himalayenne, et qui
r�pandaient un agr�able ar�me. Entre ces beaux arbres poussaient
des bouquets de pins, dont l�opaque parasol s�ouvrait largement.
Au milieu des hautes herbes, Pencroff sentit que son pied �crasait
des branches s�ches, qui cr�pitaient comme des pi�ces d�artifice.

�Bon, mon gar�on, dit-il � Harbert, si moi j�ignore le nom de ces


arbres, je sais du moins les ranger dans la cat�gorie du �bois �
br�ler�, et, pour le moment, c�est la seule qui nous convienne!

-- Faisons notre provision!� r�pondit Harbert, qui se mit aussit�t


� l�ouvrage.

La r�colte fut facile. Il n��tait pas m�me n�cessaire d��brancher


les arbres, car d��normes quantit�s de bois mort gisaient � leurs
pieds. Mais si le combustible ne manquait pas, les moyens de
transport laissaient � d�sirer. Ce bois �tant tr�s sec, devait
rapidement br�ler. De l�, n�cessit� d�en rapporter aux Chemin�es
une quantit� consid�rable, et la charge de deux hommes n�aurait
pas suffi. C�est ce que fit observer Harbert.

�Eh! mon gar�on, r�pondit le marin, il doit y avoir un moyen de


transporter ce bois. Il y a toujours moyen de tout faire! Si nous
avions une charrette ou un bateau, ce serait trop facile.

-- Mais nous avons la rivi�re! dit Harbert.

-- Juste, r�pondit Pencroff. La rivi�re sera pour nous un chemin


qui marche tout seul, et les trains de bois n�ont pas �t� invent�s
pour rien.

-- Seulement, fit observer Harbert, notre chemin marche en ce


moment dans une direction contraire � la n�tre, puisque la mer
monte!

-- Nous en serons quittes pour attendre qu�elle baisse, r�pondit


le marin, et c�est elle qui se chargera de transporter notre
combustible aux Chemin�es. Pr�parons toujours notre train.�
Le marin, suivi d�Harbert, se dirigea vers l�angle que la lisi�re
de la for�t faisait avec la rivi�re.

Tous deux portaient, chacun en proportion de ses forces, une


charge de bois, li�e en fagots. Sur la berge se trouvait aussi une
grande quantit� de branches mortes, au milieu de ces herbes entre
lesquelles le pied d�un homme ne s��tait, probablement, jamais
hasard�. Pencroff commen�a aussit�t � confectionner son train.

Dans une sorte de remous produit par une pointe de la rive et qui
brisait le courant, le marin et le jeune gar�on plac�rent des
morceaux de bois assez gros qu�ils avaient attach�s ensemble avec
des lianes s�ches. Il se forma ainsi une sorte de radeau sur
lequel fut empil�e successivement toute la r�colte, soit la charge
de vingt hommes au moins. En une heure, le travail fut fini, et le
train, amarr� � la berge, dut attendre le renversement de la
mar�e.

Il y avait alors quelques heures � occuper, et, d�un commun


accord, Pencroff et Harbert r�solurent de gagner le plateau
sup�rieur, afin d�examiner la contr�e sur un rayon plus �tendu.

Pr�cis�ment, � deux cents pas en arri�re de l�angle form� par la


rivi�re, la muraille, termin�e par un �boulement de roches, venait
mourir en pente douce sur la lisi�re de la for�t. C��tait comme un
escalier naturel. Harbert et le marin commenc�rent donc leur
ascension. Gr�ce � la vigueur de leurs jarrets, ils atteignirent
la cr�te en peu d�instants, et vinrent se poster � l�angle qu�elle
faisait sur l�embouchure de la rivi�re. En arrivant, leur premier
regard fut pour cet Oc�an qu�ils venaient de traverser dans de si
terribles conditions! Ils observ�rent avec �motion toute cette
partie du nord de la c�te, sur laquelle la catastrophe s��tait
produite. C��tait l� que Cyrus Smith avait disparu. Ils
cherch�rent des yeux si quelque �pave de leur ballon, � laquelle
un homme aurait pu s�accrocher, ne surnagerait pas encore. Rien!
La mer n��tait qu�un vaste d�sert d�eau. Quant � la c�te, d�serte
aussi. Ni le reporter, ni Nab ne s�y montraient. Mais il �tait
possible qu�en ce moment, tous deux fussent � une telle distance,
qu�on ne p�t les apercevoir.

�Quelque chose me dit, s��cria Harbert, qu�un homme aussi


�nergique que M Cyrus n�a pas pu se laisser noyer comme le premier
venu. Il doit avoir atteint quelque point du rivage. N�est-ce pas,
Pencroff?�

Le marin secoua tristement la t�te. Lui n�esp�rait gu�re plus


revoir Cyrus Smith; mais, voulant laisser quelque espoir �
Harbert:

�Sans doute, sans doute, dit-il, notre ing�nieur est homme � se


tirer d�affaire l� o� tout autre succomberait!...�

Cependant, il observait la c�te avec une extr�me attention. Sous


ses yeux se d�veloppait la gr�ve de sable, born�e, sur la droite
de l�embouchure, par des lignes de brisants. Ces roches, encore
�merg�es, ressemblaient � des groupes d�amphibies couch�s dans le
ressac. Au del� de la bande d��cueils, la mer �tincelait sous les
rayons du soleil. Dans le sud, une pointe aigu� fermait l�horizon,
et l�on ne pouvait reconna�tre si la terre se prolongeait dans
cette direction, ou si elle s�orientait sud-est et sud-ouest, ce
qui e�t fait de cette c�te une sorte de presqu��le tr�s allong�e.
� l�extr�mit� septentrionale de la baie, le dessin du littoral se
poursuivait � une grande distance, suivant une ligne plus
arrondie. L�, le rivage �tait bas, plat, sans falaise, avec de
larges bancs de sable, que le reflux laissait � d�couvert.

Pencroff et Harbert se retourn�rent alors vers l�ouest. Leur


regard fut tout d�abord arr�t� par la montagne � cime neigeuse,
qui se dressait � une distance de six ou sept milles. Depuis ses
premi�res rampes jusqu�� deux milles de la c�te, s��tendaient de
vastes masses bois�es, relev�es de grandes plaques vertes dues �
la pr�sence d�arbres � feuillage persistant. Puis, de la lisi�re
de cette for�t jusqu�� la c�te m�me, verdoyait un large plateau
sem� de bouquets d�arbres capricieusement distribu�s. Sur la
gauche, on voyait par instants �tinceler les eaux de la petite
rivi�re, � travers quelques �claircies, et il semblait que son
cours assez sinueux la ramenait vers les contre-forts de la
montagne, entre lesquels elle devait prendre sa source. Au point
o� le marin avait laiss� son train de bois, elle commen�ait �
couler entre les deux hautes murailles de granit; mais si, sur sa
rive gauche, les parois demeuraient nettes et abruptes, sur la
rive droite, au contraire, elles s�abaissaient peu � peu, les
massifs se changeant en rocs isol�s, les rocs en cailloux, les
cailloux en galets jusqu�� l�extr�mit� de la pointe.

�Sommes-nous sur une �le? murmura le marin.

-- En tout cas, elle semblerait �tre assez vaste! r�pondit le


jeune gar�on.

-- Une �le, si vaste qu�elle f�t, ne serait toujours qu�une �le!�


dit Pencroff.

Mais cette importante question ne pouvait encore �tre r�solue. Il


fallait en remettre la solution � un autre moment. Quant � la
terre elle-m�me, �le ou continent, elle paraissait fertile,
agr�able dans ses aspects, vari�e dans ses productions.

�Cela est heureux, fit observer Pencroff, et, dans notre malheur,
il faut en remercier la Providence.

-- Dieu soit donc lou�!� r�pondit Harbert, dont le coeur pieux


�tait plein de reconnaissance pour l�Auteur de toutes choses.

Pendant longtemps, Pencroff et Harbert examin�rent cette contr�e


sur laquelle les avait jet�s leur destin�e, mais il �tait
difficile d�imaginer, apr�s une si sommaire inspection, ce que
leur r�servait l�avenir.

Puis ils revinrent, en suivant la cr�te m�ridionale du plateau de


granit, dessin�e par un long feston de roches capricieuses, qui
affectaient les formes les plus bizarres. L� vivaient quelques
centaines d�oiseaux nich�s dans les trous de la pierre. Harbert,
en sautant sur les roches, fit partir toute une troupe de ces
volatiles.
�Ah! s��cria-t-il, ceux-l� ne sont ni des go�lands, ni des
mouettes!

-- Quels sont donc ces oiseaux? demanda Pencroff.

On dirait, ma foi, des pigeons!

-- En effet, mais ce sont des pigeons sauvages, ou pigeons de


roche, r�pondit Harbert. Je les reconnais � la double bande noire
de leur aile, � leur croupion blanc, � leur plumage bleu-cendr�.
Or, si le pigeon de roche est bon � manger, ses oeufs doivent �tre
excellents, et, pour peu que ceux-ci en aient laiss� dans leurs
nids!...

-- Nous ne leur donnerons pas le temps d��clore, si ce n�est sous


forme d�omelette! r�pondit ga�ment Pencroff.

-- Mais dans quoi feras-tu ton omelette? demanda Harbert. Dans ton
chapeau?

-- Bon! r�pondit le marin, je ne suis pas assez sorcier pour cela.


Nous nous rabattrons donc sur les oeufs � la coque, mon gar�on, et
je me charge d�exp�dier les plus durs!�

Pencroff et le jeune gar�on examin�rent avec attention les


anfractuosit�s du granit, et ils trouv�rent, en effet, des oeufs
dans certaines cavit�s! Quelques douzaines furent recueillies,
puis plac�es dans le mouchoir du marin, et, le moment approchant
o� la mer devait �tre pleine, Harbert et Pencroff commenc�rent �
redescendre vers le cours d�eau.

Quand ils arriv�rent au coude de la rivi�re, il �tait une heure


apr�s midi.

Le courant se renversait d�j�. Il fallait donc profiter du reflux


pour amener le train de bois � l�embouchure. Pencroff n�avait pas
l�intention de laisser ce train s�en aller, au courant, sans
direction, et il n�entendait pas, non plus, s�y embarquer pour le
diriger. Mais un marin n�est jamais embarrass�, quand il s�agit de
c�bles ou de cordages, et Pencroff tressa rapidement une corde
longue de plusieurs brasses au moyen de lianes s�ches. Ce c�ble
v�g�tal fut attach� � l�arri�re du radeau, et le marin le tint �
la main, tandis que Harbert, repoussant le train avec une longue
perche, le maintenait dans le courant.

Le proc�d� r�ussit � souhait. L��norme charge de bois, que le


marin retenait en marchant sur la rive, suivit le fil de l�eau. La
berge �tait tr�s accore, il n�y avait pas � craindre que le train
ne s��chou�t, et, avant deux heures, il arrivait � l�embouchure, �
quelques pas des Chemin�es.

CHAPITRE V

Le premier soin de Pencroff, d�s que le train de bois eut �t�


d�charg�, fut de rendre les Chemin�es habitables, en obstruant
ceux des couloirs � travers lesquels s��tablissait le courant
d�air. Du sable, des pierres, des branches entrelac�es, de la
terre mouill�e bouch�rent herm�tiquement les galeries de l�(...),
ouvertes aux vents du sud, et en isol�rent la boucle sup�rieure.
Un seul boyau, �troit et sinueux, qui s�ouvrait sur la partie
lat�rale, fut m�nag�, afin de conduire la fum�e au dehors et de
provoquer le tirage du foyer. Les Chemin�es se trouvaient ainsi
divis�es en trois ou quatre chambres, si toutefois on peut donner
ce nom � autant de tani�res sombres, dont un fauve se f�t � peine
content�. Mais on y �tait au sec, et l�on pouvait s�y tenir
debout, du moins dans la principale de ces chambres, qui occupait
le centre. Un sable fin en couvrait le sol, et, tout compte fait,
on pouvait s�en arranger, en attendant mieux.

Tout en travaillant, Harbert et Pencroff causaient.

�Peut-�tre, disait Harbert, nos compagnons auront-ils trouv� une


meilleure installation que la n�tre?

-- C�est possible, r�pondait le marin, mais, dans le doute, ne


t�abstiens pas! Mieux vaut une corde de trop � son arc que pas du
tout de corde!

-- Ah! r�p�tait Harbert, qu�ils ram�nent M Smith, qu�ils le


retrouvent, et nous n�aurons plus qu�� remercier le ciel!

-- Oui! murmurait Pencroff. C��tait un homme celui-l�, et un vrai!

-- C��tait... dit Harbert. Est-ce que tu d�sesp�res de le revoir


jamais?

-- Dieu m�en garde!� r�pondit le marin.

Le travail d�appropriation fut rapidement ex�cut�, et Pencroff


s�en d�clara tr�s satisfait.

�Maintenant, dit-il, nos amis peuvent revenir. Ils trouveront un


abri suffisant.�

Restait � �tablir le foyer et � pr�parer le repas.

Besogne simple et facile, en v�rit�. De larges pierres plates


furent dispos�es au fond du premier couloir de gauche, � l�orifice
de l��troit boyau qui avait �t� r�serv�. Ce que la fum�e
n�entra�nerait pas de chaleur au dehors suffirait �videmment �
maintenir une temp�rature convenable au dedans. La provision de
bois fut emmagasin�e dans l�une des chambres, et le marin pla�a
sur les pierres du foyer quelques b�ches, entrem�l�es de menu
bois.

Le marin s�occupait de ce travail, quand Harbert lui demanda s�il


avait des allumettes.

�Certainement, r�pondit Pencroff, et j�ajouterai: Heureusement,


car, sans allumettes ou sans amadou, nous serions fort
embarrass�s!

-- Nous pourrions toujours faire du feu comme les sauvages,


r�pondit Harbert, en frottant deux morceaux de bois secs l�un
contre l�autre?
-- Eh bien! essayez, mon gar�on, et nous verrons si vous arriverez
� autre chose qu�� vous rompre les bras!

-- Cependant, c�est un proc�d� tr�s simple et tr�s usit� dans les


�les du Pacifique.

-- Je ne dis pas non, r�pondit Pencroff, mais il faut croire que


les sauvages connaissent la mani�re de s�y prendre, ou qu�ils
emploient un bois particulier, car, plus d�une fois d�j�, j�ai
voulu me procurer du feu de cette fa�on, et je n�ai jamais pu y
parvenir! J�avoue donc que je pr�f�re les allumettes! O� sont mes
allumettes?�

Pencroff chercha dans sa veste la bo�te qui ne le quittait jamais,


car il �tait un fumeur acharn�. Il ne la trouva pas. Il fouilla
les poches de son pantalon, et, � sa stup�faction profonde, il ne
trouva point davantage la bo�te en question.

�Voil� qui est b�te, et plus que b�te! dit-il en regardant


Harbert. Cette bo�te sera tomb�e de ma poche, et je l�ai perdue!
Mais, vous, Harbert, est-ce que vous n�avez rien, ni briquet, ni
quoi que ce soit qui puisse servir � faire du feu?

-- Non, Pencroff!�

Le marin sortit, suivi du jeune gar�on, et se grattant le front


avec vivacit�. Sur le sable, dans les roches, pr�s de la berge de
la rivi�re, tous deux cherch�rent avec le plus grand soin, mais
inutilement. La bo�te �tait en cuivre et n�e�t point �chapp� �
leurs yeux.

�Pencroff, demanda Harbert, n�as-tu pas jet� cette bo�te hors de


la nacelle?

-- Je m�en suis bien gard�, r�pondit le marin. Mais, quand on a


�t� secou�s comme nous venons de l��tre, un si mince objet peut
avoir disparu. Ma pipe, elle-m�me, m�a bien quitt�! Satan�e bo�te!
O� peut-elle �tre?

-- Eh bien, la mer se retire, dit Harbert, courons � l�endroit o�


nous avons pris terre.�

Il �tait peu probable qu�on retrouv�t cette bo�te que les lames
avaient d� rouler au milieu des galets, � mar�e haute, mais il
�tait bon de tenir compte de cette circonstance. Harbert et
Pencroff se dirig�rent rapidement vers le point o� ils avaient
atterri la veille, � deux cents pas environ des Chemin�es.

L�, au milieu des galets, dans le creux des roches, les recherches
furent faites minutieusement. R�sultat nul. Si la bo�te �tait
tomb�e en cet endroit, elle avait d� �tre entra�n�e par les flots.
� mesure que la mer se retirait, le marin fouillait tous les
interstices des roches, sans rien trouver. C��tait une perte grave
dans la circonstance, et, pour le moment, irr�parable.

Pencroff ne cacha point son d�sappointement tr�s vif. Son front


s��tait fortement pliss�. Il ne pronon�ait pas une seule parole.
Harbert voulut le consoler en faisant observer que, tr�s
probablement, les allumettes auraient �t� mouill�es par l�eau de
mer, et qu�il e�t �t� impossible de s�en servir.

�Mais non, mon gar�on, r�pondit le marin. Elles �taient dans une
bo�te en cuivre qui fermait bien! Et maintenant, comment faire?

-- Nous trouverons certainement moyen de nous procurer du feu, dit


Harbert. M Smith ou M Spilett ne seront pas � court comme nous!

-- Oui, r�pondit Pencroff, mais, en attendant, nous sommes sans


feu, et nos compagnons ne trouveront qu�un triste repas � leur
retour!

-- Mais, dit vivement Harbert, il n�est pas possible qu�ils


n�aient ni amadou, ni allumettes!

-- J�en doute, r�pondit le marin en secouant la t�te. D�abord Nab


et M Smith ne fument pas, et je crains bien que M Spilett n�ait
plut�t conserv� son carnet que sa bo�te d�allumettes!�

Harbert ne r�pondit pas. La perte de la bo�te �tait �videmment un


fait regrettable. Toutefois, le jeune gar�on comptait bien que
l�on se procurerait du feu d�une mani�re ou d�une autre. Pencroff,
plus exp�riment�, et bien qu�il ne f�t point homme � s�embarrasser
de peu, ni de beaucoup, n�en jugeait pas ainsi. En tout cas, il
n�y avait qu�un parti � prendre: attendre le retour de Nab et du
reporter. Mais il fallait renoncer au repas d�oeufs durcis qu�il
voulait leur pr�parer, et le r�gime de chair crue ne lui semblait,
ni pour eux, ni pour lui-m�me, une perspective agr�able.

Avant de retourner aux Chemin�es, le marin et Harbert, dans le cas


o� le feu leur manquerait d�finitivement, firent une nouvelle
r�colte de lithodomes, et ils reprirent silencieusement le chemin
de leur demeure.

Pencroff, les yeux fix�s � terre, cherchait toujours son


introuvable bo�te. Il remonta m�me la rive gauche de la rivi�re
depuis son embouchure jusqu�� l�angle o� le train de bois avait
�t� amarr�.

Il revint sur le plateau sup�rieur, il le parcourut en tous sens,


il chercha dans les hautes herbes sur la lisi�re de la for�t, --
le tout vainement.

Il �tait cinq heures du soir, quand Harbert et lui rentr�rent aux


Chemin�es. Inutile de dire que les couloirs furent fouill�s jusque
dans leurs plus sombres coins, et qu�il fallut y renoncer
d�cid�ment.

Vers six heures, au moment o� le soleil disparaissait derri�re les


hautes terres de l�ouest, Harbert, qui allait et venait sur la
gr�ve, signala le retour de Nab et de G�d�on Spilett.

Ils revenaient seuls!... Le jeune gar�on �prouva un inexprimable


serrement de coeur. Le marin ne s��tait point tromp� dans ses
pressentiments.
L�ing�nieur Cyrus Smith n�avait pu �tre retrouv�!

Le reporter, en arrivant, s�assit sur une roche, sans mot dire.


�puis� de fatigue, mourant de faim, il n�avait pas la force de
prononcer une parole!

Quant � Nab, ses yeux rougis prouvaient combien il avait pleur�,


et de nouvelles larmes qu�il ne put retenir dirent trop clairement
qu�il avait perdu tout espoir!

Le reporter fit le r�cit des recherches tent�es pour retrouver


Cyrus Smith. Nab et lui avaient parcouru la c�te sur un espace de
plus de huit milles, et, par cons�quent, bien au del� du point o�
s��tait effectu�e l�avant-derni�re chute du ballon, chute qui
avait �t� suivie de la disparition de l�ing�nieur et du chien Top.
La gr�ve �tait d�serte. Nulle trace, nulle empreinte. Pas un
caillou fra�chement retourn�, pas un indice sur le sable, pas une
marque d�un pied humain sur toute cette partie du littoral. Il
�tait �vident qu�aucun habitant ne fr�quentait cette portion de la
c�te. La mer �tait aussi d�serte que le rivage, et c��tait l�, �
quelques centaines de pieds de la c�te, que l�ing�nieur avait
trouv� son tombeau.

En ce moment, Nab se leva, et d�une voix qui d�notait combien les


sentiments d�espoir r�sistaient en lui:

�Non! s��cria-t-il, non! Il n�est pas mort! Non! cela n�est pas!
Lui! allons donc! Moi! n�importe quel autre, possible! mais lui!
jamais. C�est un homme � revenir de tout!...�

Puis, la force l�abandonnant:

�Ah! je n�en puis plus!� murmura-t-il.

Harbert courut � lui.

�Nab, dit le jeune gar�on, nous le retrouverons! Dieu nous le


rendra! Mais en attendant, vous avez faim! Mangez, mangez un peu,
je vous en prie!�

Et, ce disant, il offrait au pauvre n�gre quelques poign�es de


coquillages, maigre et insuffisante nourriture!

Nab n�avait pas mang� depuis bien des heures, mais il refusa.
Priv� de son ma�tre, Nab ne pouvait ou ne voulait plus vivre!

Quant � G�d�on Spilett, il d�vora ces mollusques; puis, il se


coucha sur le sable au pied d�une roche.

Il �tait ext�nu�, mais calme.

Alors, Harbert s�approcha de lui, et, lui prenant la main:

�Monsieur, dit-il, nous avons d�couvert un abri o� vous serez


mieux qu�ici. Voici la nuit qui vient. Venez vous reposer! Demain,
nous verrons...�

Le reporter se leva, et, guid� par le jeune gar�on, il se dirigea


vers les Chemin�es. En ce moment, Pencroff s�approcha de lui, et,
du ton le plus naturel, il lui demanda si, par hasard, il n�aurait
pas sur lui une allumette.

Le reporter s�arr�ta, chercha dans ses poches, n�y trouva rien et


dit:

�J�en avais, mais j�ai d� tout jeter...�

Le marin appela Nab alors, lui fit la m�me demande, et re�ut la


m�me r�ponse.

�Mal�diction!� s��cria le marin, qui ne put retenir ce mot.

Le reporter l�entendit, et, allant � Pencroff:

�Pas une allumette? dit-il.

-- Pas une, et par cons�quent pas de feu!

-- Ah! s��cria Nab, s�il �tait l�, mon ma�tre, il saurait bien
vous en faire!�

Les quatre naufrag�s rest�rent immobiles et se regard�rent, non


sans inqui�tude. Ce fut Harbert qui le premier rompit le silence,
en disant:

�Monsieur Spilett, vous �tes fumeur, vous avez toujours des


allumettes sur vous! Peut-�tre n�avez-vous pas bien cherch�?
Cherchez encore! Une seule allumette nous suffirait!�

Le reporter fouilla de nouveau ses poches de pantalon, de gilet,


de paletot, et enfin, � la grande joie de Pencroff, non moins qu��
son extr�me surprise, il sentit un petit morceau de bois engag�
dans la doublure de son gilet. Ses doigts avaient saisi ce petit
morceau de bois � travers l��toffe, mais ils ne pouvaient le
retirer. Comme ce devait �tre une allumette, et une seule, il
s�agissait de ne point en �railler le phosphore.

�Voulez-vous me laisser faire?� lui dit le jeune gar�on.

Et fort adroitement, sans le casser, il parvint � retirer ce petit


morceau de bois, ce mis�rable et pr�cieux f�tu, qui, pour ces
pauvres gens, avait une si grande importance! Il �tait intact.

�Une allumette! s��cria Pencroff. Ah! c�est comme si nous en


avions une cargaison tout enti�re!�

Il prit l�allumette, et, suivi de ses compagnons, il regagna les


Chemin�es.

Ce petit morceau de bois, que dans les pays habit�s on prodigue


avec tant d�indiff�rence, et dont la valeur est nulle, il fallait
ici s�en servir avec une extr�me pr�caution. Le marin s�assura
qu�il �tait bien sec. Puis, cela fait:

�Il faudrait du papier, dit-il.


-- En voici�, r�pondit G�d�on Spilett, qui, apr�s quelque
h�sitation, d�chira une feuille de son carnet.

Pencroff prit le morceau de papier que lui tendait le reporter, et


il s�accroupit devant le foyer. L�, quelques poign�es d�herbes, de
feuilles et de mousses s�ches furent plac�es sous les fagots et
dispos�es de mani�re que l�air p�t circuler ais�ment et enflammer
rapidement le bois mort.

Alors, Pencroff plia le morceau de papier en forme de cornet,


ainsi que font les fumeurs de pipe par les grands vents, puis, il
l�introduisit entre les mousses.

Prenant ensuite un galet l�g�rement raboteux, il l�essuya avec


soin, et, non sans que le coeur lui batt�t, il frotta doucement
l�allumette, en retenant sa respiration.

Le premier frottement ne produisit aucun effet.

Pencroff n�avait pas appuy� assez vivement, craignant d��railler


le phosphore.

�Non, je ne pourrai pas, dit-il, ma main tremble... L�allumette


raterait... Je ne peux pas... je ne veux pas!...�

Et se relevant, il chargea Harbert de le remplacer.

Certes, le jeune gar�on n�avait de sa vie �t� aussi impressionn�.


Le coeur lui battait fort. Prom�th�e allant d�rober le feu du ciel
ne devait pas �tre plus �mu! Il n�h�sita pas, cependant, et frotta
rapidement le galet. Un petit gr�sillement se fit entendre et une
l�g�re flamme bleu�tre jaillit en produisant une fum�e �cre.
Harbert retourna doucement l�allumette, de mani�re � alimenter la
flamme, puis, il la glissa dans le cornet de papier.

Le papier prit feu en quelques secondes, et les mousses br�l�rent


aussit�t. Quelques instants plus tard, le bois sec craquait, et
une joyeuse flamme, activ�e par le vigoureux souffle du marin, se
d�veloppait au milieu de l�obscurit�.

�Enfin, s��cria Pencroff en se relevant, je n�ai jamais �t� si �mu


de ma vie!�

Il est certain que ce feu faisait bien sur le foyer de pierres


plates. La fum�e s�en allait facilement par l��troit conduit, la
chemin�e tirait, et une agr�able chaleur ne tarda pas � se
r�pandre.

Quant � ce feu, il fallait prendre garde de ne plus le laisser


�teindre, et conserver toujours quelque braise sous la cendre.
Mais ce n��tait qu�une affaire de soin et d�attention, puisque le
bois ne manquait pas, et que la provision pourrait toujours �tre
renouvel�e en temps utile.

Pencroff songea tout d�abord � utiliser le foyer, en pr�parant un


souper plus nourrissant qu�un plat de lithodomes. Deux douzaines
d�oeufs furent apport�es par Harbert. Le reporter, accot� dans un
coin, regardait ces appr�ts sans rien dire. Une triple pens�e
tendait son esprit. Cyrus vit-il encore?

S�il vit, o� peut-il �tre? S�il a surv�cu � sa chute, comment


expliquer qu�il n�ait pas trouv� le moyen de faire conna�tre son
existence? Quant � Nab, il r�dait sur la gr�ve. Ce n��tait plus
qu�un corps sans �me.

Pencroff, qui connaissait cinquante-deux mani�res d�accommoder les


oeufs, n�avait pas le choix en ce moment. Il dut se contenter de
les introduire dans les cendres chaudes, et de les laisser durcir
� petit feu. En quelques minutes, la cuisson fut op�r�e, et le
marin invita le reporter � prendre sa part du souper.

Tel fut le premier repas des naufrag�s sur cette c�te inconnue.
Ces oeufs durcis �taient excellents, et, comme l�oeuf contient
tous les �l�ments indispensables � la nourriture de l�homme, ces
pauvres gens s�en trouv�rent fort bien et se sentirent
r�confort�s.

Ah! si l�un d�eux n�e�t pas manqu� � ce repas! Si les cinq


prisonniers �chapp�s de Richmond eussent �t� tous l�, sous ces
roches amoncel�es, devant ce feu p�tillant et clair, sur ce sable
sec, peut-�tre n�auraient-ils eu que des actions de gr�ces �
rendre au ciel! Mais le plus ing�nieux, le plus savant aussi,
celui qui �tait leur chef incontest�, Cyrus Smith, manquait,
h�las! et son corps n�avait pu m�me obtenir une s�pulture!

Ainsi se passa cette journ�e du 25 mars. La nuit �tait venue. On


entendait au dehors le vent siffler et le ressac monotone battre
la c�te. Les galets, pouss�s et ramen�s par les lames, roulaient
avec un fracas assourdissant.

Le reporter s��tait retir� au fond d�un obscur couloir, apr�s


avoir sommairement not� les incidents de ce jour: la premi�re
apparition de cette terre nouvelle, la disparition de l�ing�nieur,
l�exploration de la c�te, l�incident des allumettes, etc.; et, la
fatigue aidant, il parvint � trouver quelque repos dans le
sommeil.

Harbert, lui, s�endormit bient�t. Quant au marin, veillant d�un


oeil, il passa la nuit pr�s du foyer, auquel il n��pargna pas le
combustible. Un seul des naufrag�s ne reposa pas dans les
Chemin�es. Ce fut l�inconsolable, le d�sesp�r� Nab, qui, cette
nuit tout enti�re, et malgr� ce que lui dirent ses compagnons pour
l�engager � prendre du repos, erra sur la gr�ve en appelant son
ma�tre!

CHAPITRE VI

L�inventaire des objets poss�d�s par ces naufrag�s de l�air, jet�s


sur une c�te qui paraissait �tre inhabit�e, sera promptement
�tabli.

Ils n�avaient rien, sauf les habits qu�ils portaient au moment de


la catastrophe. Il faut cependant mentionner un carnet et une
montre que G�d�on Spilett avait conserv�e par m�garde sans doute,
mais pas une arme, pas un outil, pas m�me un couteau de poche. Les
passagers de la nacelle avaient tout jet� au dehors pour all�ger
l�a�rostat.

Les h�ros imaginaires de Daniel de Foe ou de Wyss, aussi bien que


les Selkirk et les Raynal, naufrag�s � Juan-Fernandez ou �
l�archipel des Auckland, ne furent jamais dans un d�nuement aussi
absolu. Ou ils tiraient des ressources abondantes de leur navire
�chou�, soit en graines, en bestiaux, en outils, en munitions, ou
bien quelque �pave arrivait � la c�te qui leur permettait de
subvenir aux premiers besoins de la vie. Ils ne se trouvaient pas
tout d�abord absolument d�sarm�s en face de la nature. Mais ici,
pas un instrument quelconque, pas un ustensile. De rien, il leur
faudrait arriver � tout!

Et si encore Cyrus Smith e�t �t� avec eux, si l�ing�nieur e�t pu


mettre sa science pratique, son esprit inventif, au service de
cette situation, peut-�tre tout espoir n�e�t-il pas �t� perdu!
H�las!

Il ne fallait plus compter revoir Cyrus Smith.

Les naufrag�s ne devaient rien attendre que d�eux-m�mes, et de


cette Providence qui n�abandonne jamais ceux dont la foi est
sinc�re.

Mais, avant tout, devaient-ils s�installer sur cette partie de la


c�te, sans chercher � savoir � quel continent elle appartenait, si
elle �tait habit�e, ou si ce littoral n��tait que le rivage d�une
�le d�serte?

C��tait une question importante � r�soudre et dans le plus bref


d�lai. De sa solution sortiraient les mesures � prendre.
Toutefois, suivant l�avis de Pencroff, il parut convenable
d�attendre quelques jours avant d�entreprendre une exploration. Il
fallait, en effet, pr�parer des vivres et se procurer une
alimentation plus fortifiante que celle uniquement due � des oeufs
ou des mollusques. Les explorateurs, expos�s � supporter de
longues fatigues, sans un abri pour y reposer leur t�te, devaient,
avant tout, refaire leurs forces.

Les Chemin�es offraient une retraite suffisante provisoirement. Le


feu �tait allum�, et il serait facile de conserver des braises.
Pour le moment, les coquillages et les oeufs ne manquaient pas
dans les rochers et sur la gr�ve. On trouverait bien le moyen de
tuer quelques-uns de ces pigeons qui volaient par centaines � la
cr�te du plateau, f�t-ce � coups de b�ton ou � coups de pierre.
Peut-�tre les arbres de la for�t voisine donneraient-ils des
fruits comestibles? Enfin, l�eau douce �tait l�. Il fut donc
convenu que, pendant quelques jours, on resterait aux Chemin�es,
afin de s�y pr�parer pour une exploration, soit sur le littoral,
soit � l�int�rieur du pays.

Ce projet convenait particuli�rement � Nab. Ent�t� dans ses id�es


comme dans ses pressentiments, il n�avait aucune h�te d�abandonner
cette portion de la c�te, th��tre de la catastrophe. Il ne croyait
pas, il ne voulait pas croire � la perte de Cyrus Smith.

Non, il ne lui semblait pas possible qu�un tel homme e�t fini de
cette vulgaire fa�on, emport� par un coup de mer, noy� dans les
flots, � quelques centaines de pas d�un rivage! Tant que les lames
n�auraient pas rejet� le corps de l�ing�nieur, tant que lui, Nab,
n�aurait pas vu de ses yeux, touch� de ses mains, le cadavre de
son ma�tre, il ne croirait pas � sa mort!

Et cette id�e s�enracina plus que jamais dans son coeur obstin�.
Illusion peut-�tre, illusion respectable toutefois, que le marin
ne voulut pas d�truire! Pour lui, il n��tait plus d�espoir, et
l�ing�nieur avait bien r�ellement p�ri dans les flots, mais avec
Nab, il n�y avait pas � discuter.

C��tait comme le chien qui ne peut quitter la place o� est tomb�


son ma�tre, et sa douleur �tait telle que, probablement, il ne lui
survivrait pas.

Ce matin-l�, 26 mars, d�s l�aube, Nab avait repris sur la c�te la


direction du nord, et il �tait retourn� l� o� la mer, sans doute,
s��tait referm�e sur l�infortun� Smith.

Le d�jeuner de ce jour fut uniquement compos� d�oeufs de pigeon et


de lithodomes. Harbert avait trouv� du sel d�pos� dans le creux
des roches par �vaporation, et cette substance min�rale vint fort
� propos.

Ce repas termin�, Pencroff demanda au reporter si celui-ci voulait


les accompagner dans la for�t, o� Harbert et lui allaient essayer
de chasser! Mais, toute r�flexion faite, il �tait n�cessaire que
quelqu�un rest�t, afin d�entretenir le feu, et pour le cas, fort
improbable, o� Nab aurait eu besoin d�aide. Le reporter resta
donc.

�En chasse, Harbert, dit le marin. Nous trouverons des munitions


sur notre route, et nous couperons notre fusil dans la for�t.�

Mais, au moment de partir, Harbert fit observer que, puisque


l�amadou manquait, il serait peut-�tre prudent de le remplacer par
une autre substance.

�Laquelle? demanda Pencroff.

-- Le linge br�l�, r�pondit le jeune gar�on. Cela peut, au besoin,


servir d�amadou.�

Le marin trouva l�avis fort sens�. Seulement, il avait


l�inconv�nient de n�cessiter le sacrifice d�un morceau de
mouchoir. N�anmoins, la chose en valait la peine, et le mouchoir �
grands carreaux de Pencroff fut bient�t r�duit, pour une partie, �
l��tat de chiffon � demi br�l�. Cette mati�re inflammable fut
d�pos�e dans la chambre centrale, au fond d�une petite cavit� du
roc, � l�abri de tout vent et de toute humidit�.

Il �tait alors neuf heures du matin. Le temps mena�ait, et la


brise soufflait du sud-est. Harbert et Pencroff tourn�rent l�angle
des Chemin�es, non sans avoir jet� un regard sur la fum�e qui se
tordait � une pointe de roc; puis, ils remont�rent la rive gauche
de la rivi�re.

Arriv� � la for�t, Pencroff cassa au premier arbre deux solides


branches qu�il transforma en gourdins, et dont Harbert usa la
pointe sur une roche. Ah! que n�e�t-il donn� pour avoir un
couteau! Puis, les deux chasseurs s�avanc�rent dans les hautes
herbes, en suivant la berge. � partir du coude qui reportait son
cours dans le sud-ouest, la rivi�re se r�tr�cissait peu � peu, et
ses rives formaient un lit tr�s encaiss� recouvert par le double
arceau des arbres. Pencroff, afin de ne pas s��garer, r�solut de
suivre le cours d�eau qui le ram�nerait toujours � son point de
d�part. Mais la berge n��tait pas sans pr�senter quelques
obstacles, ici des arbres dont les branches flexibles se
courbaient jusqu�au niveau du courant, l� des lianes ou des �pines
qu�il fallait briser � coups de b�ton. Souvent, Harbert se
glissait entre les souches bris�es avec la prestesse d�un jeune
chat, et il disparaissait dans le taillis. Mais Pencroff le
rappelait aussit�t en le priant de ne point s��loigner.

Cependant, le marin observait avec attention la disposition et la


nature des lieux. Sur cette rive gauche, le sol �tait plat et
remontait insensiblement vers l�int�rieur. Quelquefois humide, il
prenait alors une apparence mar�cageuse.

On y sentait tout un r�seau sous-jacent de filets liquides qui,


par quelque faille souterraine, devaient s��pancher vers la
rivi�re. Quelquefois aussi, un ruisseau coulait � travers le
taillis, que l�on traversait sans peine. La rive oppos�e
paraissait �tre plus accident�e, et la vall�e, dont la rivi�re
occupait le thalweg, s�y dessinait plus nettement. La colline,
couverte d�arbres dispos�s par �tages, formait un rideau qui
masquait le regard. Sur cette rive droite, la marche e�t �t�
difficile, car les d�clivit�s s�y abaissaient brusquement, et les
arbres, courb�s sur l�eau, ne se maintenaient que par la puissance
de leurs racines.

Inutile d�ajouter que cette for�t, aussi bien que la c�te d�j�
parcourue, �tait vierge de toute empreinte humaine. Pencroff n�y
remarqua que des traces de quadrup�des, des pass�es fra�ches
d�animaux, dont il ne pouvait reconna�tre l�esp�ce. Tr�s
certainement, -- et ce fut aussi l�opinion d�Harbert, -- quelques-
unes avaient �t� laiss�es par des fauves formidables avec lesquels
il y aurait � compter sans doute; mais nulle part la marque d�une
hache sur un tronc d�arbre, ni les restes d�un feu �teint, ni
l�empreinte d�un pas; ce dont on devait se f�liciter peut-�tre,
car sur cette terre, en plein Pacifique, la pr�sence de l�homme
e�t �t� peut-�tre plus � craindre qu�� d�sirer.

Harbert et Pencroff, causant � peine, car les difficult�s de la


route �taient grandes, n�avan�aient que fort lentement, et, apr�s
une heure de marche, ils avaient � peine franchis un mille.
Jusqu�alors, la chasse n�avait pas �t� fructueuse. Cependant,
quelques oiseaux chantaient et voletaient sous la ramure, et se
montraient tr�s farouches, comme si l�homme leur e�t
instinctivement inspir� une juste crainte. Entre autres volatiles,
Harbert signala, dans une partie mar�cageuse de la for�t, un
oiseau � bec aigu et allong�, qui ressemblait anatomiquement � un
martin-p�cheur. Toutefois, il se distinguait de ce dernier par son
plumage assez rude, rev�tu d�un �clat m�tallique.

�Ce doit �tre un �jacamar�, dit Harbert, en essayant d�approcher


l�animal � bonne port�e.

-- Ce serait bien l�occasion de go�ter du jacamar, r�pondit le


marin, si cet oiseau-l� �tait d�humeur � se laisser r�tir!�

En ce moment, une pierre, adroitement et vigoureusement lanc�e par


le jeune gar�on, vint frapper le volatile � la naissance de
l�aile; mais le coup ne fut pas suffisant, car le jacamar s�enfuit
de toute la vitesse de ses jambes et disparut en un instant.

�Maladroit que je suis! s��cria Harbert.

-- Eh non, mon gar�on! r�pondit le marin. Le coup �tait bien


port�, et plus d�un aurait manqu� l�oiseau. Allons! ne vous
d�pitez pas! Nous le rattraperons un autre jour!�

L�exploration continua. � mesure que les chasseurs s�avan�aient,


les arbres, plus espac�s, devenaient magnifiques, mais aucun ne
produisait de fruits comestibles. Pencroff cherchait vainement
quelques-uns de ces pr�cieux palmiers qui se pr�tent � tant
d�usages de la vie domestique, et dont la pr�sence a �t� signal�e
jusqu�au quaranti�me parall�le dans l�h�misph�re bor�al et
jusqu�au trente-cinqui�me seulement dans l�h�misph�re austral.

Mais cette for�t ne se composait que de conif�res, tels que les


d�odars, d�j� reconnus par Harbert, des �douglas�, semblables �
ceux qui poussent sur la c�te nord-ouest de l�Am�rique, et des
sapins admirables, mesurant cent cinquante pieds de hauteur. En ce
moment, une vol�e d�oiseaux de petite taille et d�un joli plumage,
� queue longue et chatoyante, s��parpill�rent entre les branches,
semant leurs plumes, faiblement attach�es, qui couvrirent le sol
d�un fin duvet. Harbert ramassa quelques-unes de ces plumes, et,
apr�s les avoir examin�es:

�Ce sont des �couroucous�, dit-il.

-- Je leur pr�f�rerais une pintade ou un coq de bruy�re, r�pondit


Pencroff; mais enfin, s�ils sont bons � manger?...

-- Ils sont bons � manger, et m�me leur chair est tr�s d�licate,
reprit Harbert. D�ailleurs, si je ne me trompe, il est facile de
les approcher et de les tuer � coups de b�ton.�

Le marin et le jeune gar�on, se glissant entre les herbes,


arriv�rent au pied d�un arbre dont les basses branches �taient
couvertes de petits oiseaux. Ces couroucous attendaient au passage
les insectes qui leur servent de nourriture. On voyait leurs
pattes emplum�es serrer fortement les pousses moyennes qui leur
servaient d�appui.

Les chasseurs se redress�rent alors, et, avec leurs b�tons


manoeuvr�s comme une faux, ils ras�rent des files enti�res de ces
couroucous, qui ne songeaient point � s�envoler et se laiss�rent
stupidement abattre. Une centaine jonchait d�j� le sol, quand les
autres se d�cid�rent � fuir.

�Bien, dit Pencroff, voil� un gibier tout � fait � la port�e de


chasseurs tels que nous! On le prendrait � la main!�
Le marin enfila les couroucous, comme des mauviettes, au moyen
d�une baguette flexible, et l�exploration continua. On put
observer que le cours d�eau s�arrondissait l�g�rement, de mani�re
� former un crochet vers le sud, mais ce d�tour ne se prolongeait
vraisemblablement pas, car la rivi�re devait prendre sa source
dans la montagne et s�alimenter de la fonte des neiges qui
tapissaient les flancs du c�ne central.

L�objet particulier de cette excursion �tait, on le sait, de


procurer aux h�tes des Chemin�es la plus grande quantit� possible
de gibier. On ne pouvait dire que le but jusqu�ici e�t �t�
atteint. Aussi le marin poursuivait-il activement ses recherches,
et maugr�ait-il quand quelque animal, qu�il n�avait pas m�me le
temps de reconna�tre, s�enfuyait entre les hautes herbes. Si
encore il avait eu le chien Top!

Mais Top avait disparu en m�me temps que son ma�tre et


probablement p�ri avec lui!

Vers trois heures apr�s midi, de nouvelles bandes d�oiseaux furent


entrevues � travers certains arbres, dont ils becquetaient les
baies aromatiques, entre autres des gen�vriers. Soudain, un
v�ritable appel de trompette r�sonna dans la for�t. Ces �tranges
et sonores fanfares �taient produites par ces gallinac�s que l�on
nomme �t�tras� aux �tats-Unis.

Bient�t on en vit quelques couples, au plumage vari� de fauve et


de brun, et � la queue brune. Harbert reconnut les m�les aux deux
ailerons pointus, form�s par les pennes relev�es de leur cou.
Pencroff jugea indispensable de s�emparer de l�un de ces
gallinac�s, gros comme une poule, et dont la chair vaut celle de
la g�linotte. Mais c��tait difficile, car ils ne se laissaient
point approcher. Apr�s plusieurs tentatives infructueuses, qui
n�eurent d�autre r�sultat que d�effrayer les t�tras, le marin dit
au jeune gar�on:

�D�cid�ment, puisqu�on ne peut les tuer au vol, il faut essayer de


les prendre � la ligne.

-- Comme une carpe? s��cria Harbert, tr�s surpris de la


proposition.

-- Comme une carpe�, r�pondit s�rieusement le marin.

Pencroff avait trouv� dans les herbes une demi-douzaine de nids de


t�tras, ayant chacun de deux � trois oeufs. Il eut grand soin de
ne pas toucher � ces nids, auxquels leurs propri�taires ne
pouvaient manquer de revenir. Ce fut autour d�eux qu�il imagina de
tendre ses lignes, -- non des lignes � collets, mais de v�ritables
lignes � hame�on. Il emmena Harbert � quelque distance des nids,
et l� il pr�para ses engins singuliers avec le soin qu�e�t apport�
un disciple d�Isaac Walton. Harbert suivait ce travail avec un
int�r�t facile � comprendre, tout en doutant de la r�ussite. Les
lignes furent faites de minces lianes, rattach�es l�une � l�autre
et longues de quinze � vingt pieds. De grosses �pines tr�s fortes,
� pointes recourb�es, que fournit un buisson d�acacias nains,
furent li�es aux extr�mit�s des lianes en guise d�hame�on. Quant �
l�app�t, de gros vers rouges qui rampaient sur le sol en tinrent
lieu.

Cela fait, Pencroff, passant entre les herbes et se dissimulant


avec adresse, alla placer le bout de ses lignes arm�es d�hame�ons
pr�s des nids de t�tras; puis il revint prendre l�autre bout et se
cacha avec Harbert derri�re un gros arbre. Tous deux alors
attendirent patiemment. Harbert, il faut le dire, ne comptait pas
beaucoup sur le succ�s de l�inventif Pencroff. Une grande demi-
heure s��coula, mais, ainsi que l�avait pr�vu le marin, plusieurs
couples de t�tras revinrent � leurs nids. Ils sautillaient,
becquetant le sol, et ne pressentant en aucune fa�on la pr�sence
des chasseurs, qui, d�ailleurs, avaient eu soin de se placer sous
le vent des gallinac�s.

Certes, le jeune gar�on, � ce moment, se sentit int�ress� tr�s


vivement. Il retenait son souffle, et Pencroff, les yeux
�carquill�s, la bouche ouverte, les l�vres avanc�es comme s�il
allait go�ter un morceau de t�tras, respirait � peine.

Cependant, les gallinac�s se promenaient entre les hame�ons, sans


trop s�en pr�occuper. Pencroff alors donna de petites secousses
qui agit�rent les app�ts, comme si les vers eussent �t� encore
vivants.

� coup s�r, le marin, en ce moment, �prouvait une �motion bien


autrement forte que celle du p�cheur � la ligne, qui, lui, ne voit
pas venir sa proie � travers les eaux.

Les secousses �veill�rent bient�t l�attention des gallinac�s, et


les hame�ons furent attaqu�s � coups de bec. Trois t�tras, tr�s
voraces sans doute, aval�rent � la fois l�app�t et l�hame�on.
Soudain, d�un coup sec, Pencroff �ferra� son engin, et des
battements d�aile lui indiqu�rent que les oiseaux �taient pris.

�Hurrah!� s��cria-t-il en se pr�cipitant vers ce gibier, dont il


se rendit ma�tre en un instant.

Harbert avait battu des mains. C��tait la premi�re fois qu�il


voyait prendre des oiseaux � la ligne, mais le marin, tr�s
modeste, lui affirma qu�il n�en �tait pas � son coup d�essai, et
que, d�ailleurs, il n�avait pas le m�rite de l�invention.

�Et en tout cas, ajouta-t-il, dans la situation o� nous sommes, il


faut nous attendre � en voir bien d�autres!�

Les t�tras furent attach�s par les pattes, et Pencroff, heureux de


ne point revenir les mains vides et voyant que le jour commen�ait
� baisser, jugea convenable de retourner � sa demeure.

La direction � suivre �tait tout indiqu�e par celle de la rivi�re,


dont il ne s�agissait que de redescendre le cours, et, vers six
heures, assez fatigu�s de leur excursion, Harbert et Pencroff
rentraient aux Chemin�es.

CHAPITRE VII

G�d�on Spilett, immobile, les bras crois�s, �tait alors sur la


gr�ve, regardant la mer, dont l�horizon se confondait dans l�est
avec un gros nuage noir qui montait rapidement vers le z�nith. Le
vent �tait d�j� fort, et il fra�chissait avec le d�clin du jour.
Tout le ciel avait un mauvais aspect, et les premiers sympt�mes
d�un coup de vent se manifestaient visiblement.

Harbert entra dans les Chemin�es, et Pencroff se dirigea vers le


reporter. Celui-ci, tr�s absorb�, ne le vit pas venir.

�Nous allons avoir une mauvaise nuit, Monsieur Spilett! dit le


marin. De la pluie et du vent � faire la joie des p�trels!�

Le reporter, se retournant alors, aper�ut Pencroff, et ses


premi�res paroles furent celles-ci:

�� quelle distance de la c�te la nacelle a-t-elle, selon vous,


re�u ce coup de mer qui a emport� notre compagnon?�

Le marin ne s�attendait pas � cette question. Il r�fl�chit un


instant et r�pondit:

�� deux encablures, au plus.

-- Mais qu�est-ce qu�une encablure? demanda G�d�on Spilett.

-- Cent vingt brasses environ ou six cents pieds.

-- Ainsi, dit le reporter, Cyrus Smith aurait disparu � douze


cents pieds au plus du rivage?

-- Environ, r�pondit Pencroff.

-- Et son chien aussi?

-- Aussi.

-- Ce qui m��tonne, ajouta le reporter, en admettant que notre


compagnon ait p�ri, c�est que Top ait �galement trouv� la mort, et
que ni le corps du chien, ni celui de son ma�tre n�aient �t�
rejet�s au rivage!

-- Ce n�est pas �tonnant, avec une mer aussi forte, r�pondit le


marin. D�ailleurs, il se peut que les courants les aient port�s
plus loin sur la c�te.

-- Ainsi, c�est bien votre avis que notre compagnon a p�ri dans
les flots? demanda encore une fois le reporter.

-- C�est mon avis.

-- Mon avis, � moi, dit G�d�on Spilett, sauf ce que je dois �


votre exp�rience, Pencroff, c�est que le double fait de la
disparition absolue de Cyrus et de Top, vivants ou morts, a
quelque chose d�inexplicable et d�invraisemblable.

-- Je voudrais penser comme vous, Monsieur Spilett, r�pondit


Pencroff. Malheureusement, ma conviction est faite!�
Cela dit, le marin revint vers les Chemin�es. Un bon feu p�tillait
sur le foyer. Harbert venait d�y jeter une brass�e de bois sec, et
la flamme projetait de grandes clart�s dans les parties sombres du
couloir.

Pencroff s�occupa aussit�t de pr�parer le d�ner. Il lui parut


convenable d�introduire dans le menu quelque pi�ce de r�sistance,
car tous avaient besoin de r�parer leurs forces. Les chapelets de
couroucous furent conserv�s pour le lendemain, mais on pluma deux
t�tras, et bient�t, embroch�s dans une baguette, les gallinac�s
r�tissaient devant un feu flambant.

� sept heures du soir, Nab n��tait pas encore de retour. Cette


absence prolong�e ne pouvait qu�inqui�ter Pencroff au sujet du
n�gre. Il devait craindre ou qu�il lui f�t arriv� quelque accident
sur cette terre inconnue, ou que le malheureux e�t fait quelque
coup de d�sespoir. Mais Harbert tira de cette absence des
cons�quences toutes diff�rentes. Pour lui, si Nab ne revenait pas,
c�est qu�il s��tait produit une circonstance nouvelle, qui l�avait
engag� � prolonger ses recherches. Or, tout ce qui �tait nouveau
ne pouvait l��tre qu�� l�avantage de Cyrus Smith.

Pourquoi Nab n��tait-il pas rentr�, si un espoir quelconque ne le


retenait pas? Peut-�tre avait-il trouv� quelque indice, une
empreinte de pas, un reste d��pave qui l�avait mis sur la voie?
Peut-�tre suivait-il en ce moment une piste certaine? Peut-�tre
�tait-il pr�s de son ma�tre?...

Ainsi raisonnait le jeune gar�on. Ainsi parla-t-il.

Ses compagnons le laiss�rent dire. Seul, le reporter l�approuvait


du geste. Mais, pour Pencroff, ce qui �tait probable, c�est que
Nab avait pouss� plus loin que la veille ses recherches sur le
littoral, et qu�il ne pouvait encore �tre de retour.

Cependant, Harbert, tr�s agit� par de vagues pressentiments,


manifesta plusieurs fois l�intention d�aller au-devant de Nab.
Mais Pencroff lui fit comprendre que ce serait l� une course
inutile, que, dans cette obscurit� et par ce d�plorable temps, il
ne pourrait retrouver les traces de Nab, et que mieux valait
attendre. Si le lendemain Nab n�avait pas reparu, Pencroff
n�h�siterait pas � se joindre � Harbert pour aller � la recherche
de Nab.

G�d�on Spilett approuva l�opinion du marin sur ce point qu�il ne


fallait pas se diviser, et Harbert dut renoncer � son projet; mais
deux grosses larmes tomb�rent de ses yeux.

Le reporter ne put se retenir d�embrasser le g�n�reux enfant.

Le mauvais temps s��tait absolument d�clar�. Un coup de vent de


sud-est passait sur la c�te avec une violence sans �gale. On
entendait la mer, qui baissait alors, mugir contre la lisi�re des
premi�res roches, au large du littoral. La pluie, pulv�ris�e par
l�ouragan, s�enlevait comme un brouillard liquide.

On e�t dit des haillons de vapeurs qui tra�naient sur la c�te,


dont les galets bruissaient violemment, comme des tombereaux de
cailloux qui se vident. Le sable, soulev� par le vent, se m�lait
aux averses et en rendait l�assaut insoutenable. Il y avait dans
l�air autant de poussi�re min�rale que de poussi�re aqueuse. Entre
l�embouchure de la rivi�re et le pan de la muraille, de grands
remous tourbillonnaient, et les couches d�air qui s��chappaient de
ce maelstr�m, ne trouvant d�autre issue que l��troite vall�e au
fond de laquelle se soulevait le cours d�eau, s�y engouffraient
avec une irr�sistible violence. Aussi la fum�e du foyer, repouss�e
par l��troit boyau, se rabattait-elle fr�quemment, emplissant les
couloirs et les rendant inhabitables.

C�est pourquoi, d�s que les t�tras furent cuits, Pencroff laissa
tomber le feu, et ne conserva plus que des braises enfouies sous
les cendres.

� huit heures, Nab n�avait pas encore reparu; mais on pouvait


admettre maintenant que cet effroyable temps l�avait seul emp�ch�
de revenir, et qu�il avait d� chercher refuge dans quelque cavit�,
pour attendre la fin de la tourmente ou tout au moins le retour du
jour. Quant � aller au-devant de lui, � tenter de le retrouver
dans ces conditions, c��tait impossible.

Le gibier forma l�unique plat du souper. On mangea volontiers de


cette viande, qui �tait excellente.

Pencroff et Harbert, dont une longue excursion avait surexcit�


l�app�tit, d�vor�rent.

Puis, chacun se retira dans le coin o� il avait d�j� repos� la


nuit pr�c�dente, et Harbert ne tarda pas � s�endormir pr�s du
marin, qui s��tait �tendu le long du foyer. Au dehors, avec la
nuit qui s�avan�ait, la temp�te prenait des proportions
formidables. C��tait un coup de vent comparable � celui qui avait
emport� les prisonniers depuis Richmond jusqu�� cette terre du
Pacifique. Temp�tes fr�quentes pendant ces temps d��quinoxe,
f�condes en catastrophes, terribles surtout sur ce large champ,
qui n�oppose aucun obstacle � leur fureur! On comprend donc qu�une
c�te ainsi expos�e � l�est, c�est-�-dire directement aux coups de
l�ouragan, et frapp�e de plein fouet, f�t battue avec une force
dont aucune description ne peut donner l�id�e.

Tr�s heureusement, l�entassement de roches qui formait les


Chemin�es �tait solide. C��taient d��normes quartiers de granit,
dont quelques-uns pourtant, insuffisamment �quilibr�s, semblaient
trembler sur leur base. Pencroff sentait cela, et sous sa main,
appuy�e aux parois, couraient de rapides fr�missements. Mais enfin
il se r�p�tait, et avec raison, qu�il n�y avait rien � craindre,
et que sa retraite improvis�e ne s�effondrerait pas.

Toutefois, il entendait le bruit des pierres, d�tach�es du sommet


du plateau et arrach�es par les remous du vent, qui tombaient sur
la gr�ve. Quelques-unes roulaient m�me � la partie sup�rieure des
Chemin�es, ou y volaient en �clats, quand elles �taient projet�es
perpendiculairement. Deux fois, le marin se releva et vint en
rampant � l�orifice du couloir, afin d�observer au dehors. Mais
ces �boulements, peu consid�rables, ne constituaient aucun danger,
et il reprit sa place devant le foyer, dont les braises
cr�pitaient sous la cendre.
Malgr� les fureurs de l�ouragan, le fracas de la temp�te, le
tonnerre de la tourmente, Harbert dormait profond�ment. Le sommeil
finit m�me par s�emparer de Pencroff, que sa vie de marin avait
habitu� � toutes ces violences. Seul, G�d�on Spilett �tait tenu
�veill� par l�inqui�tude. Il se reprochait de ne pas avoir
accompagn� Nab. On a vu que tout espoir ne l�avait pas abandonn�.
Les pressentiments qui avaient agit� Harbert n�avaient pas cess�
de l�agiter aussi. Sa pens�e �tait concentr�e sur Nab. Pourquoi
Nab n��tait-il pas revenu? Il se retournait sur sa couche de
sable, donnant � peine une vague attention � cette lutte des
�l�ments.

Parfois, ses yeux, appesantis par la fatigue, se fermaient un


instant, mais quelque rapide pens�e les rouvrait presque aussit�t.

Cependant, la nuit s�avan�ait, et il pouvait �tre deux heures du


matin, quand Pencroff, profond�ment endormi alors, fut secou�
vigoureusement.

�Qu�est-ce?� s��cria-t-il, en s��veillant et en reprenant ses


id�es avec cette promptitude particuli�re aux gens de mer.

Le reporter �tait pench� sur lui, et lui disait:

��coutez, Pencroff, �coutez!�

Le marin pr�ta l�oreille et ne distingua aucun bruit �tranger �


celui des rafales.

�C�est le vent, dit-il.

-- Non, r�pondit G�d�on Spilett, en �coutant de nouveau, j�ai cru


entendre...

-- Quoi?

-- Les aboiements d�un chien!

-- Un chien! s��cria Pencroff, qui se releva d�un bond.

-- Oui... des aboiements...

-- Ce n�est pas possible! r�pondit le marin. Et, d�ailleurs,


comment, avec les mugissements de la temp�te...

-- Tenez... �coutez...� dit le reporter.

Pencroff �couta plus attentivement, et il crut, en effet, dans un


instant d�accalmie, entendre des aboiements �loign�s.

�Eh bien!... dit le reporter, en serrant la main du marin.

-- Oui... oui!... r�pondit Pencroff.

-- C�est Top! C�est Top!...� s��cria Harbert, qui venait de


s��veiller, et tous trois s��lanc�rent vers l�orifice des
Chemin�es.
Ils eurent une peine extr�me � sortir. Le vent les repoussait.
Mais enfin, ils y parvinrent, et ne purent se tenir debout qu�en
s�accotant contre les roches.

Ils regard�rent, ils ne pouvaient parler.

L�obscurit� �tait absolue. La mer, le ciel, la terre, se


confondaient dans une �gale intensit� des t�n�bres. Il semblait
qu�il n�y e�t pas un atome de lumi�re diffuse dans l�atmosph�re.

Pendant quelques minutes, le reporter et ses deux compagnons


demeur�rent ainsi, comme �cras�s par la rafale, tremp�s par la
pluie, aveugl�s par le sable.

Puis, ils entendirent encore une fois ces aboiements dans un r�pit
de la tourmente, et ils reconnurent qu�ils devaient �tre assez
�loign�s.

Ce ne pouvait �tre que Top qui aboyait ainsi!

Mais �tait-il seul ou accompagn�? Il est plus probable qu�il �tait


seul, car, en admettant que Nab f�t avec lui, Nab se serait dirig�
en toute h�te vers les Chemin�es.

Le marin pressa la main du reporter, dont il ne pouvait se faire


entendre, et d�une fa�on qui signifiait: �Attendez!� puis, il
rentra dans le couloir. Un instant apr�s, il ressortait avec un
fagot allum�, il le projetait dans les t�n�bres, et il poussait
des sifflements aigus.

� ce signal, qui �tait comme attendu, on e�t pu le croire, des


aboiements plus rapproch�s r�pondirent, et bient�t un chien se
pr�cipita dans le couloir.

Pencroff, Harbert et G�d�on Spilett y rentr�rent � sa suite. Une


brass�e de bois sec fut jet�e sur les charbons. Le couloir
s��claira d�une vive flamme.

�C�est Top!� s��cria Harbert.

C��tait Top, en effet, un magnifique anglo-normand, qui tenait de


ces deux races crois�es la vitesse des jambes et la finesse de
l�odorat, les deux qualit�s par excellence du chien courant.

C��tait le chien de l�ing�nieur Cyrus Smith.

Mais il �tait seul! Ni son ma�tre, ni Nab ne l�accompagnaient!

Cependant, comment son instinct avait-il pu le conduire jusqu�aux


Chemin�es, qu�il ne connaissait pas? Cela paraissait inexplicable,
surtout au milieu de cette nuit noire, et par une telle temp�te!
Mais, d�tail plus inexplicable encore, Top n��tait ni fatigu�, ni
�puis�, ni m�me souill� de vase ou de sable!...

Harbert l�avait attir� vers lui et lui pressait la t�te entre ses
mains. Le chien se laissait faire et frottait son cou sur les
mains du jeune gar�on.
�Si le chien est retrouv�, le ma�tre se retrouvera aussi! dit le
reporter.

-- Dieu le veuille! r�pondit Harbert. Partons! Top nous guidera!�

Pencroff ne fit pas une objection. Il sentait bien que l�arriv�e


de Top pouvait donner un d�menti � ses conjectures.

�En route!� dit-il.

Pencroff recouvrit avec soin les charbons du foyer.

Il pla�a quelques morceaux de bois sous les cendres, de mani�re �


retrouver du feu au retour. Puis, pr�c�d� du chien, qui semblait
l�inviter � venir par de petits aboiements, et suivi du reporter
et du jeune gar�on, il s��lan�a au dehors, apr�s avoir pris les
restes du souper.

La temp�te �tait alors dans toute sa violence, et peut-�tre m�me �


son maximum d�intensit�. La lune, nouvelle alors, et, par
cons�quent, en conjonction avec le soleil, ne laissait pas filtrer
la moindre lueur � travers les nuages. Suivre une route rectiligne
devenait difficile. Le mieux �tait de s�en rapporter � l�instinct
de Top. Ce qui fut fait. Le reporter et le jeune gar�on marchaient
derri�re le chien, et le marin fermait la marche. Aucun �change de
paroles n�e�t �t� possible. La pluie ne tombait pas tr�s
abondamment, car elle se pulv�risait au souffle de l�ouragan, mais
l�ouragan �tait terrible.

Toutefois, une circonstance favorisa tr�s heureusement le marin et


ses deux compagnons. En effet, le vent chassait du sud-est, et,
par cons�quent, il les poussait de dos. Ce sable qu�il projetait
avec violence, et qui n�e�t pas �t� supportable, ils le recevaient
par derri�re, et, � la condition de ne point se retourner, ils ne
pouvaient en �tre incommod�s de fa�on � g�ner leur marche. En
somme, ils allaient souvent plus vite qu�ils ne le voulaient, et
pr�cipitaient leurs pas afin de ne point �tre renvers�s, mais un
immense espoir doublait leurs forces, et ce n��tait plus �
l�aventure, cette fois, qu�ils remontaient le rivage. Ils ne
mettaient pas en doute que Nab n�e�t retrouv� son ma�tre, et qu�il
ne leur e�t envoy� le fid�le chien. Mais l�ing�nieur �tait-il
vivant, ou Nab ne mandait-il ses compagnons que pour rendre les
derniers devoirs au cadavre de l�infortun� Smith?

Apr�s avoir d�pass� le pan coup� de la haute terre dont ils


s��taient prudemment �cart�s, Harbert, le reporter et Pencroff
s�arr�t�rent pour reprendre haleine. Le retour du rocher les
abritait contre le vent, et ils respiraient apr�s cette marche
d�un quart d�heure, qui avait �t� plut�t une course.

� ce moment, ils pouvaient s�entendre, se r�pondre, et le jeune


gar�on ayant prononc� le nom de Cyrus Smith, Top aboya � petits
coups, comme s�il e�t voulu dire que son ma�tre �tait sauv�.

�Sauv�, n�est-ce pas? r�p�tait Harbert, sauv�, Top?�

Et le chien aboyait comme pour r�pondre.


La marche fut reprise. Il �tait environ deux heures et demie du
matin. La mer commen�ait � monter, et, pouss�e par le vent, cette
mar�e, qui �tait une mar�e de syzygie, mena�ait d��tre tr�s forte.
Les grandes lames tonnaient contre la lisi�re d��cueils, et elles
l�assaillaient avec une telle violence, que, tr�s probablement,
elles devaient passer par-dessus l��lot, absolument invisible
alors. Cette longue digue ne couvrait donc plus la c�te, qui �tait
directement expos�e aux chocs du large.

D�s que le marin et ses compagnons se furent d�tach�s du pan


coup�, le vent les frappa de nouveau avec une extr�me fureur.
Courb�s, tendant le dos � la rafale, ils marchaient tr�s vite,
suivant Top, qui n�h�sitait pas sur la direction � prendre. Ils
remontaient au nord, ayant sur leur droite une interminable cr�te
de lames, qui d�ferlait avec un assourdissant fracas, et sur leur
gauche une obscure contr�e dont il �tait impossible de saisir
l�aspect.

Mais ils sentaient bien qu�elle devait �tre relativement plate,


car l�ouragan passait maintenant au-dessus d�eux sans les prendre
en retour, effet qui se produisait quand il frappait la muraille
de granit.

� quatre heures du matin, on pouvait estimer qu�une distance de


cinq milles avait �t� franchie. Les nuages s��taient l�g�rement
relev�s et ne tra�naient plus sur le sol. La rafale, moins humide,
se propageait en courants d�air tr�s vifs, plus secs et plus
froids. Insuffisamment prot�g�s par leurs v�tements, Pencroff,
Harbert et G�d�on Spilett devaient souffrir cruellement, mais pas
une plainte ne s��chappait de leurs l�vres. Ils �taient d�cid�s �
suivre Top jusqu�o� l�intelligent animal voudrait les conduire.

Vers cinq heures, le jour commen�a � se faire. Au z�nith d�abord,


o� les vapeurs �taient moins �paisses, quelques nuances gris�tres
d�coup�rent le bord des nuages, et bient�t, sous une bande opaque,
un trait plus lumineux dessina nettement l�horizon de mer. La
cr�te des lames se piqua l�g�rement de lueurs fauves, et l��cume
se refit blanche. En m�me temps, sur la gauche, les parties
accident�es du littoral commen�aient � s�estomper confus�ment,
mais ce n��tait encore que du gris sur du noir.

� six heures du matin, le jour �tait fait. Les nuages couraient


avec une extr�me rapidit� dans une zone relativement haute. Le
marin et ses compagnons �taient alors � six milles environ des
Chemin�es. Ils suivaient une gr�ve tr�s plate, bord�e au large par
une lisi�re de roches dont les t�tes seulement �mergeaient alors,
car on �tait au plein de la mer. Sur la gauche, la contr�e,
qu�accidentaient quelques dunes h�riss�es de chardons, offrait
l�aspect assez sauvage d�une vaste r�gion sablonneuse. Le littoral
�tait peu d�coup�, et n�offrait d�autre barri�re � l�Oc�an qu�une
cha�ne assez irr�guli�re de monticules. �� et l�, un ou deux
arbres grima�aient, couch�s vers l�ouest, les branches projet�es
dans cette direction. Bien en arri�re, dans le sud-ouest,
s�arrondissait la lisi�re de la derni�re for�t. En ce moment, Top
donna des signes non �quivoques d�agitation. Il allait en avant,
revenait au marin, et semblait l�engager � h�ter le pas. Le chien
avait alors quitt� la gr�ve, et, pouss� par son admirable
instinct, sans montrer une seule h�sitation, il s��tait engag�
entre les dunes.

On le suivit. Le pays paraissait �tre absolument d�sert. Pas un


�tre vivant ne l�animait.

La lisi�re des dunes, fort large, �tait compos�e de monticules, et


m�me de collines tr�s capricieusement distribu�es. C��tait comme
une petite Suisse de sable, et il ne fallait rien moins qu�un
instinct prodigieux pour s�y reconna�tre.

Cinq minutes apr�s avoir quitt� la gr�ve, le reporter et ses


compagnons arrivaient devant une sorte d�excavation creus�e au
revers d�une haute dune. L�, Top s�arr�ta et jeta un aboiement
clair. Spilett, Harbert et Pencroff p�n�tr�rent dans cette grotte.

Nab �tait l�, agenouill� pr�s d�un corps �tendu sur un lit
d�herbes...

Ce corps �tait celui de l�ing�nieur Cyrus Smith.

CHAPITRE VIII

Nab ne bougea pas. Le marin ne lui jeta qu�un mot.

�Vivant!� s��cria-t-il.

Nab ne r�pondit pas. G�d�on Pilett et Pencroff devinrent p�les.


Harbert joignit les mains et demeura immobile. Mais il �tait
�vident que le pauvre n�gre, absorb� dans sa douleur, n�avait ni
vu ses compagnons ni entendu les paroles du marin.

Le reporter s�agenouilla pr�s de ce corps sans mouvement, et posa


son oreille sur la poitrine de l�ing�nieur, dont il entr�ouvrit
les v�tements. Une minute -- un si�cle! -- s��coula, pendant qu�il
cherchait � surprendre quelque battement du coeur.

Nab s��tait redress� un peu et regardait sans voir.

Le d�sespoir n�e�t pu alt�rer davantage un visage d�homme. Nab


�tait m�connaissable, �puis� par la fatigue, bris� par la douleur.
Il croyait son ma�tre mort.

G�d�on Spilett, apr�s une longue et attentive observation, se


releva.

�Il vit!� dit-il.

Pencroff, � son tour, se mit � genoux pr�s de Cyrus Smith; son


oreille saisit aussi quelques battements, et ses l�vres, quelque
souffle qui s��chappait des l�vres de l�ing�nieur.

Harbert, sur un mot du reporter, s��lan�a au dehors pour chercher


de l�eau. Il trouva � cent pas de l� un ruisseau limpide,
�videmment tr�s grossi par les pluies de la veille, et qui
filtrait � travers le sable. Mais rien pour mettre cette eau, pas
une coquille dans ces dunes! Le jeune gar�on dut se contenter de
tremper son mouchoir dans le ruisseau, et il revint en courant
vers la grotte.

Heureusement, ce mouchoir imbib� suffit � G�d�on Spilett, qui ne


voulait qu�humecter les l�vres de l�ing�nieur. Ces mol�cules d�eau
fra�che produisirent un effet presque imm�diat. Un soupir
s��chappa de la poitrine de Cyrus Smith, et il sembla m�me qu�il
essayait de prononcer quelques paroles.

�Nous le sauverons!� dit le reporter.

Nab avait repris espoir � ces paroles. Il d�shabilla son ma�tre,


afin de voir si le corps ne pr�senterait pas quelque blessure. Ni
la t�te, ni le torse, ni les membres n�avaient de contusions, pas
m�me d��corchures, chose surprenante, puisque le corps de Cyrus
Smith avait d� �tre roul� au milieu des roches; les mains elles-
m�mes �taient intactes, et il �tait difficile d�expliquer comment
l�ing�nieur ne portait aucune trace des efforts qu�il avait d�
faire pour franchir la ligne d��cueils.

Mais l�explication de cette circonstance viendrait plus tard.


Quand Cyrus Smith pourrait parler, il dirait ce qui s��tait pass�.
Pour le moment, il s�agissait de le rappeler � la vie, et il �tait
probable que des frictions am�neraient ce r�sultat.

C�est ce qui fut fait avec la vareuse du marin.

L�ing�nieur, r�chauff� par ce rude massage, remua l�g�rement le


bras, et sa respiration commen�a � se r�tablir d�une fa�on plus
r�guli�re. Il mourait d��puisement, et certes, sans l�arriv�e du
reporter et de ses compagnons, c�en �tait fait de Cyrus Smith.

�Vous l�avez donc cru mort, votre ma�tre? demanda le marin � Nab.

-- Oui! mort! r�pondit Nab, et si Top ne vous e�t pas trouv�s, si


vous n��tiez pas venus, j�aurais enterr� mon ma�tre et je serais
mort pr�s de lui!�

On voit � quoi avait tenu la vie de Cyrus Smith!

Nab raconta alors ce qui s��tait pass�. La veille, apr�s avoir


quitt� les Chemin�es d�s l�aube, il avait remont� la c�te dans la
direction du nord-nord et atteint la partie du littoral qu�il
avait d�j� visit�e.

L�, sans aucun espoir, il l�avouait, Nab avait cherch� sur le


rivage, au milieu des roches, sur le sable, les plus l�gers
indices qui pussent le guider.

Il avait examin� surtout la partie de la gr�ve que la haute mer ne


recouvrait pas, car, sur sa lisi�re, le flux et le reflux devaient
avoir effac� tout indice. Nab n�esp�rait plus retrouver son ma�tre
vivant. C��tait � la d�couverte d�un cadavre qu�il allait ainsi,
un cadavre qu�il voulait ensevelir de ses propres mains!

Nab avait cherch� longtemps. Ses efforts demeur�rent infructueux.


Il ne semblait pas que cette c�te d�serte e�t jamais �t�
fr�quent�e par un �tre humain. Les coquillages, ceux que la mer ne
pouvait atteindre, -- et qui se rencontraient par millions au del�
du relais des mar�es, -- �taient intacts. Pas une coquille
�cras�e. Sur un espace de deux � trois cents yards, il n�existait
pas trace d�un atterrissage, ni ancien, ni r�cent.

Nab s��tait donc d�cid� � remonter la c�te pendant quelques


milles. Il se pouvait que les courants eussent port� un corps sur
quelque point plus �loign�.

Lorsqu�un cadavre flotte � peu de distance d�un rivage plat, il


est bien rare que le flot ne l�y rejette pas t�t ou tard. Nab le
savait, et il voulait revoir son ma�tre une derni�re fois.

�Je longeai la c�te pendant deux milles encore, je visitai toute


la ligne des �cueils � mer basse, toute la gr�ve � mer haute, et
je d�sesp�rais de rien trouver, quand hier, vers cinq heures du
soir, je remarquai sur le sable des empreintes de pas.

-- Des empreintes de pas? s��cria Pencroff.

-- Oui! r�pondit Nab.

-- Et ces empreintes commen�aient aux �cueils m�me? demanda le


reporter.

-- Non, r�pondit Nab, au relais de mar�e, seulement, car entre les


relais et les r�cifs, les autres avaient d� �tre effac�es.

-- Continue, Nab, dit G�d�on Spilett.

-- Quand je vis ces empreintes, je devins comme fou. Elles �taient


tr�s reconnaissables, et se dirigeaient vers les dunes. Je les
suivis pendant un quart de mille, courant, mais prenant garde de
les effacer. Cinq minutes apr�s, comme la nuit se faisait,
j�entendis les aboiements d�un chien. C��tait Top, et Top me
conduisit ici m�me, pr�s de mon ma�tre!�

Nab acheva son r�cit en disant quelle avait �t� sa douleur en


retrouvant ce corps inanim�. Il avait essay� de surprendre en lui
quelque reste de vie!

Maintenant qu�il l�avait retrouv� mort, il le voulait vivant! Tous


ses efforts avaient �t� inutiles! Il n�avait plus qu�� rendre les
derniers devoirs � celui qu�il aimait tant!

Nab avait alors song� � ses compagnons. Ceux-ci voudraient, sans


doute, revoir une derni�re fois l�infortun�! Top �tait l�. Ne
pouvait-il s�en rapporter � la sagacit� de ce fid�le animal? Nab
pronon�a � plusieurs reprises le nom du reporter, celui des
compagnons de l�ing�nieur que Top connaissait le plus. Puis, il
lui montra le sud de la c�te, et le chien s��lan�a dans la
direction qui lui �tait indiqu�e.

On sait comment, guid� par un instinct que l�on peut regarder


presque comme surnaturel, car l�animal n�avait jamais �t� aux
Chemin�es, Top y arriva cependant.

Les compagnons de Nab avaient �cout� ce r�cit avec une extr�me


attention.
Il y avait pour eux quelque chose d�inexplicable � ce que Cyrus
Smith, apr�s les efforts qu�il avait d� faire pour �chapper aux
flots, en traversant les r�cifs, n�e�t pas trace d�une
�gratignure. Et ce qui ne s�expliquait pas davantage, c��tait que
l�ing�nieur e�t pu gagner, � plus d�un mille de la c�te, cette
grotte perdue au milieu des dunes.

�Ainsi, Nab, dit le reporter, ce n�est pas toi qui as transport�


ton ma�tre jusqu�� cette place?

-- Non, ce n�est pas moi, r�pondit Nab.

-- Il est bien �vident que M Smith y est venu seul, dit Pencroff.

-- C�est �vident, en effet, fit observer G�d�on Spilett, mais ce


n�est pas croyable!�

On ne pourrait avoir l�explication de ce fait que de la bouche de


l�ing�nieur. Il fallait pour cela attendre que la parole lui f�t
revenue. Heureusement, la vie reprenait d�j� son cours. Les
frictions avaient r�tabli la circulation du sang. Cyrus Smith
remua de nouveau les bras, puis la t�te, et quelques mots
incompr�hensibles s��chapp�rent encore une fois de ses l�vres.

Nab, pench� sur lui, l�appelait, mais l�ing�nieur ne semblait pas


entendre, et ses yeux �taient toujours ferm�s. La vie ne se
r�v�lait en lui que par le mouvement. Les sens n�y avaient encore
aucune part.

Pencroff regretta bien de n�avoir pas de feu, ni de quoi s�en


procurer, car il avait malheureusement oubli� d�emporter le linge
br�l�, qu�il e�t facilement enflamm� au choc de deux cailloux.
Quant aux poches de l�ing�nieur, elles �taient absolument vides,
sauf celle de son gilet, qui contenait sa montre. Il fallait donc
transporter Cyrus Smith aux Chemin�es, et le plus t�t possible. Ce
fut l�avis de tous.

Cependant, les soins qui furent prodigu�s � l�ing�nieur devaient


lui rendre la connaissance plus vite qu�on ne pouvait l�esp�rer.
L�eau dont on humectait ses l�vres le ranimait peu � peu. Pencroff
eut aussi l�id�e de m�ler � cette eau du jus de cette chair de
t�tras qu�il avait apport�e. Harbert, ayant couru jusqu�au rivage,
en revint avec deux grandes coquilles de bivalves. Le marin
composa une sorte de mixture, et l�introduisit entre les l�vres de
l�ing�nieur, qui parut humer avidement ce m�lange.

Ses yeux s�ouvrirent alors. Nab et le reporter s��taient pench�s


sur lui.

�Mon ma�tre! mon ma�tre!� s��cria Nab.

L�ing�nieur l�entendit. Il reconnut Nab et Spilett, puis ses deux


autres compagnons, Harbert et le marin, et sa main pressa
l�g�rement les leurs. Quelques mots s��chapp�rent encore de sa
bouche, -- mots qu�il avait d�j� prononc�s, sans doute, et qui
indiquaient quelles pens�es tourmentaient, m�me alors, son esprit.
Ces mots furent compris, cette fois.
��le ou continent? murmura-t-il.

-- Ah! s��cria Pencroff, qui ne put retenir cette exclamation. De


par tous les diables, nous nous en moquons bien, pourvu que vous
viviez, monsieur Cyrus! �le ou continent? On verra plus tard.�

L�ing�nieur fit un l�ger signe affirmatif, et parut s�endormir.

On respecta ce sommeil, et le reporter prit imm�diatement ses


dispositions pour que l�ing�nieur f�t transport� dans les
meilleures conditions. Nab, Harbert et Pencroff quitt�rent la
grotte et se dirig�rent vers une haute dune couronn�e de quelques
arbres rachitiques. Et, chemin faisant, le marin ne pouvait se
retenir de r�p�ter:

��le ou continent! Songer � cela quand on n�a plus que le souffle!


quel homme!�

Arriv�s au sommet de la dune, Pencroff et ses deux compagnons,


sans autres outils que leurs bras, d�pouill�rent de ses
principales branches un arbre assez malingre, sorte de pin
maritime �maci� par les vents; puis, de ces branches, on fit une
liti�re qui, une fois recouverte de feuilles et d�herbes,
permettrait de transporter l�ing�nieur.

Ce fut l�affaire de quarante minutes environ, et il �tait dix


heures quand le marin, Nab et Harbert revinrent aupr�s de Cyrus
Smith, que G�d�on Spilett n�avait pas quitt�.

L�ing�nieur se r�veillait alors de ce sommeil, ou plut�t de cet


assoupissement dans lequel on l�avait trouv�. La coloration
revenait � ses joues, qui avaient eu jusqu�ici la p�leur de la
mort. Il se releva un peu, regarda autour de lui, et sembla
demander o� il se trouvait.

�Pouvez-vous m�entendre sans vous fatiguer, Cyrus? dit le


reporter.

-- Oui, r�pondit l�ing�nieur.

-- M�est avis, dit alors le marin, que M Smith vous entendra


encore mieux, s�il revient � cette gel�e de t�tras, -- car c�est
du t�tras, monsieur Cyrus�, ajouta-t-il, en lui pr�sentant quelque
peu de cette gel�e, � laquelle il m�la, cette fois, des parcelles
de chair.

Cyrus Smith m�cha ces morceaux du t�tras, dont les restes furent
partag�s entre ses trois compagnons, qui souffraient de la faim,
et trouv�rent le d�jeuner assez maigre.

�Bon! fit le marin, les victuailles nous attendent aux Chemin�es,


car il est bon que vous le sachiez, monsieur Cyrus, nous avons l�-
bas, dans le sud, une maison avec chambres, lits et foyer, et,
dans l�office, quelques douzaines d�oiseaux que notre Harbert
appelle des couroucous. Votre liti�re est pr�te, et, d�s que vous
vous en sentirez la force, nous vous transporterons � notre
demeure.
-- Merci, mon ami, r�pondit l�ing�nieur, encore une heure ou deux,
et nous pourrons partir... Et maintenant, parlez, Spilett.�

Le reporter fit alors le r�cit de ce qui s��tait pass�. Il raconta


ces �v�nements que devait ignorer Cyrus Smith, la derni�re chute
du ballon, l�atterrissage sur cette terre inconnue, qui semblait
d�serte, quelle qu�elle f�t, soit une �le, soit un continent, la
d�couverte des Chemin�es, les recherches entreprises pour
retrouver l�ing�nieur, le d�vouement de Nab, tout ce qu�on devait
� l�intelligence du fid�le Top, etc.

�Mais, demanda Cyrus Smith d�une voix encore affaiblie, vous ne


m�avez donc pas ramass� sur la gr�ve?

-- Non, r�pondit le reporter.

-- Et ce n�est pas vous qui m�avez rapport� dans cette grotte?

-- Non.

-- � quelle distance cette grotte est-elle donc des r�cifs?

-- � un demi-mille environ, r�pondit Pencroff, et si vous �tes


�tonn�, monsieur Cyrus, nous ne sommes pas moins surpris nous-
m�mes de vous voir en cet endroit!

-- En effet, r�pondit l�ing�nieur, qui se ranimait peu � peu et


prenait int�r�t � ces d�tails, en effet, voil� qui est singulier!

-- Mais, reprit le marin, pouvez-vous nous dire ce qui s�est pass�


apr�s que vous avez �t� emport� par le coup de mer?�

Cyrus Smith rappela ses souvenirs. Il savait peu de chose. Le coup


de mer l�avait arrach� du filet de l�a�rostat. Il s�enfon�a
d�abord � quelques brasses de profondeur. Revenu � la surface de
la mer, dans cette demi-obscurit�, il sentit un �tre vivant
s�agiter pr�s de lui. C��tait Top, qui s��tait pr�cipit� � son
secours. En levant les yeux, il n�aper�ut plus le ballon, qui,
d�lest� de son poids et de celui du chien, �tait reparti comme une
fl�che. Il se vit, au milieu de ces flots courrouc�s, � une
distance de la c�te qui ne devait pas �tre inf�rieure � un demi-
mille. Il tenta de lutter contre les lames en nageant avec
vigueur. Top le soutenait par ses v�tements; mais un courant de
foudre le saisit, le poussa vers le nord, et, apr�s une demi-heure
d�efforts, il coula, entra�nant Top avec lui dans l�ab�me. Depuis
ce moment jusqu�au moment o� il venait de se retrouver dans les
bras de ses amis, il n�avait plus souvenir de rien.

�Cependant, reprit Pencroff, il faut que vous ayez �t� lanc� sur
le rivage, et que vous ayez eu la force de marcher jusqu�ici,
puisque Nab a retrouv� les empreintes de vos pas!

-- Oui... il le faut... r�pondit l�ing�nieur en r�fl�chissant. Et


vous n�avez pas vu trace d��tres humains sur cette c�te?

-- Pas trace, r�pondit le reporter. D�ailleurs, si par hasard


quelque sauveur se f�t rencontr� l�, juste � point, pourquoi vous
aurait-il abandonn� apr�s vous avoir arrach� aux flots?

-- Vous avez raison, mon cher Spilett. -- Dis-moi, Nab, ajouta


l�ing�nieur en se tournant vers son serviteur, ce n�est pas toi
qui... tu n�aurais pas eu un moment d�absence... pendant lequel...
Non, c�est absurde... Est-ce qu�il existe encore quelques-unes de
ces empreintes? demanda Cyrus Smith.

-- Oui, mon ma�tre, r�pondit Nab, tenez, � l�entr�e, sur le revers


m�me de cette dune, dans un endroit abrit� du vent et de la pluie.
Les autres ont �t� effac�es par la temp�te.

-- Pencroff, r�pondit Cyrus Smith, voulez-vous prendre mes


souliers, et voir s�ils s�appliquent absolument � ces empreintes!�

Le marin fit ce que demandait l�ing�nieur. Harbert et lui, guid�s


par Nab, all�rent � l�endroit o� se trouvaient les empreintes,
pendant que Cyrus Smith disait au reporter:

�Il s�est pass� l� des choses inexplicables!

-- Inexplicables, en effet! r�pondit G�d�on Spilett.

-- Mais n�y insistons pas en ce moment, mon cher Spilett, nous en


causerons plus tard.�

Un instant apr�s, le marin, Nab et Harbert rentraient.

Il n�y avait pas de doute possible. Les souliers de l�ing�nieur


s�appliquaient exactement aux empreintes conserv�es. Donc, c��tait
Cyrus Smith qui les avait laiss�es sur le sable.

�Allons, dit-il, c�est moi qui aurai �prouv� cette hallucination,


cette absence que je mettais au compte de Nab! J�aurai march�
comme un somnambule, sans avoir conscience de mes pas, et c�est
Top qui, dans son instinct, m�aura conduit ici, apr�s m�avoir
arrach� des flots... Viens, Top! Viens, mon chien!�

Le magnifique animal bondit jusqu�� son ma�tre, en aboyant, et les


caresses ne lui furent pas �pargn�es.

On conviendra qu�il n�y avait pas d�autre explication � donner aux


faits qui avaient amen� le sauvetage de Cyrus Smith, et qu�� Top
revenait tout l�honneur de l�affaire.

Vers midi, Pencroff ayant demand� � Cyrus Smith si l�on pouvait le


transporter, Cyrus Smith, pour toute r�ponse, et par un effort qui
attestait la volont� la plus �nergique, se leva.

Mais il dut s�appuyer sur le marin, car il serait tomb�.

�Bon! bon! fit Pencroff! -- La liti�re de monsieur l�ing�nieur.�

La liti�re fut apport�e. Les branches transversales avaient �t�


recouvertes de mousses et de longues herbes. On y �tendit Cyrus
Smith, et l�on se dirigea vers la c�te, Pencroff � une extr�mit�
des brancards, Nab � l�autre.
C��taient huit milles � franchir, mais comme on ne pourrait aller
vite, et qu�il faudrait peut-�tre s�arr�ter fr�quemment, il
fallait compter sur un laps de six heures au moins, avant d�avoir
atteint les Chemin�es.

Le vent �tait toujours violent, mais heureusement il ne pleuvait


plus. Tout couch� qu�il fut, l�ing�nieur, accoud� sur son bras,
observait la c�te, surtout dans la partie oppos�e � la mer. Il ne
parlait pas, mais il regardait, et certainement le dessin de cette
contr�e avec ses accidents de terrain, ses for�ts, ses productions
diverses, se grava dans son esprit.

Cependant, apr�s deux heures de route, la fatigue l�emporta, et il


s�endormit sur la liti�re.

� cinq heures et demie, la petite troupe arrivait au pan coup�,


et, un peu apr�s, devant les Chemin�es.

Tous s�arr�t�rent, et la liti�re fut d�pos�e sur le sable. Cyrus


Smith dormait profond�ment et ne se r�veilla pas.

Pencroff, � son extr�me surprise, put alors constater que


l�effroyable temp�te de la veille avait modifi� l�aspect des
lieux. Des �boulements assez importants s��taient produits. De
gros quartiers de roche gisaient sur la gr�ve, et un �pais tapis
d�herbes marines, varechs et algues, couvrait tout le rivage. Il
�tait �vident que la mer, passant par-dessus l��lot, s��tait
port�e jusqu�au pied de l��norme courtine de granit. Devant
l�orifice des Chemin�es, le sol, profond�ment ravin�, avait subi
un violent assaut des lames.

Pencroff eut comme un pressentiment qui lui traversa l�esprit. Il


se pr�cipita dans le couloir.

Presque aussit�t, il en sortait, et demeurait immobile, regardant


ses compagnons...

Le feu �tait �teint. Les cendres noy�es n��taient plus que vase.
Le linge br�l�, qui devait servir d�amadou, avait disparu. La mer
avait p�n�tr� jusqu�au fond des couloirs, et tout boulevers�, tout
d�truit � l�int�rieur des Chemin�es!

CHAPITRE IX

En quelques mots, G�d�on Spilett, Harbert et Nab furent mis au


courant de la situation. Cet accident, qui pouvait avoir des
cons�quences fort graves, -- du moins Pencroff l�envisageait
ainsi, -- produisit des effets divers sur les compagnons de
l�honn�te marin.

Nab, tout � la joie d�avoir retrouv� son ma�tre, n��couta pas, ou


plut�t ne voulut pas m�me se pr�occuper de ce que disait Pencroff.

Harbert, lui, parut partager dans une certaine mesure les


appr�hensions du marin.

Quant au reporter, aux paroles de Pencroff, il r�pondit


simplement:
�Sur ma foi, Pencroff, voil� qui m�est bien �gal!

-- Mais, je vous r�p�te que nous n�avons plus de feu!

-- Peuh!

-- Ni aucun moyen de le rallumer.

-- Baste!

-- Pourtant, Monsieur Spilett...

-- Est-ce que Cyrus n�est pas l�? r�pondit le reporter. Est-ce


qu�il n�est pas vivant, notre ing�nieur? Il trouvera bien le moyen
de nous faire du feu, lui!

-- Et avec quoi?

-- Avec rien.�

Qu�e�t r�pondu Pencroff? Il n�e�t pas r�pondu, car, au fond, il


partageait la confiance que ses compagnons avaient en Cyrus Smith.
L�ing�nieur �tait pour eux un microcosme, un compos� de toute la
science et de toute l�intelligence humaine! Autant valait se
trouver avec Cyrus dans une �le d�serte que sans Cyrus dans la
plus industrieuse villa de l�Union. Avec lui, on ne pouvait
manquer de rien.

Avec lui, on ne pouvait d�sesp�rer. On serait venu dire � ces


braves gens qu�une �ruption volcanique allait an�antir cette
terre, que cette terre allait s�enfoncer dans les ab�mes du
Pacifique, qu�ils eussent imperturbablement r�pondu: �Cyrus est
l�! Voyez Cyrus!�

En attendant, toutefois, l�ing�nieur �tait encore plong� dans une


nouvelle prostration que le transport avait d�termin�e, et on ne
pouvait faire appel � son ing�niosit� en ce moment. Le souper
devait n�cessairement �tre fort maigre. En effet, toute la chair
de t�tras avait �t� consomm�e, et il n�existait aucun moyen de
faire cuire un gibier quelconque.

D�ailleurs, les couroucous qui servaient de r�serve avaient


disparu. Il fallait donc aviser.

Avant tout, Cyrus Smith fut transport� dans le couloir central.


L�, on parvint � lui arranger une couche d�algues et de varechs
rest�s � peu pr�s secs.

Le profond sommeil qui s��tait empar� de lui ne pouvait que


r�parer rapidement ses forces, et mieux, sans doute, que ne l�e�t
fait une nourriture abondante.

La nuit �tait venue, et, avec elle, la temp�rature, modifi�e par


une saute du vent dans le nord-est, se refroidit s�rieusement. Or,
comme la mer avait d�truit les cloisons �tablies par Pencroff en
certains points des couloirs, des courants d�air s��tablirent, qui
rendirent les Chemin�es peu habitables. L�ing�nieur se f�t donc
trouv� dans des conditions assez mauvaises, si ses compagnons, se
d�pouillant de leur veste ou de leur vareuse, ne l�eussent
soigneusement couvert.

Le souper, ce soir-l�, ne se composa que de ces in�vitables


lithodomes, dont Harbert et Nab firent une ample r�colte sur la
gr�ve. Cependant, � ces mollusques, le jeune gar�on joignit une
certaine quantit� d�algues comestibles, qu�il ramassa sur de
hautes roches dont la mer ne devait mouiller les parois qu��
l��poque des grandes mar�es. Ces algues, appartenant � la famille
des fucac�es, �taient des esp�ces de sargasse qui, s�ches,
fournissent une mati�re g�latineuse assez riche en �l�ments
nutritifs. Le reporter et ses compagnons, apr�s avoir absorb� une
quantit� consid�rable de lithodomes, suc�rent donc ces sargasses,
auxquelles ils trouv�rent un go�t tr�s supportable, et il faut
dire que, sur les rivages asiatiques, elles entrent pour une
notable proportion dans l�alimentation des indig�nes.

�N�importe! dit le marin, il est temps que M Cyrus nous vienne en


aide.�

Cependant le froid devint tr�s vif et, par malheur, il n�y avait
aucun moyen de le combattre.

Le marin, v�ritablement vex�, chercha par tous les moyens


possibles � se procurer du feu. Nab l�aida m�me dans cette
op�ration. Il avait trouv� quelques mousses s�ches, et, en
frappant deux galets, il obtint des �tincelles; mais la mousse,
n��tant pas assez inflammable, ne prit pas, et, d�ailleurs, ces
�tincelles, qui n��taient que du silex incandescent, n�avaient pas
la consistance de celles qui s��chappent du morceau d�acier dans
le briquet usuel. L�op�ration ne r�ussit donc pas.

Pencroff, bien qu�il n�e�t aucune confiance dans le proc�d�,


essaya ensuite de frotter deux morceaux de bois sec l�un contre
l�autre, � la mani�re des sauvages. Certes, le mouvement que Nab
et lui se donn�rent, s�il se f�t transform� en chaleur, suivant
les th�ories nouvelles, aurait suffi � faire bouillir une
chaudi�re de steamer! Le r�sultat fut nul. Les morceaux de bois
s��chauff�rent, voil� tout, et encore beaucoup moins que les
op�rateurs eux-m�mes.

Apr�s une heure de travail, Pencroff �tait en nage, et il jeta les


morceaux de bois avec d�pit.

�Quand on me fera croire que les sauvages allument du feu de cette


fa�on, dit-il, il fera chaud, m�me en hiver! J�allumerais plut�t
mes bras en les frottant l�un contre l�autre!�

Le marin avait tort de nier le proc�d�. Il est constant que les


sauvages enflamment le bois au moyen d�un frottement rapide. Mais
toute esp�ce de bois n�est pas propre � cette op�ration, et puis,
il y a �le coup�, suivant l�expression consacr�e, et il est
probable que Pencroff n�avait pas �le coup.�

La mauvaise humeur de Pencroff ne fut pas de longue dur�e. Ces


deux morceaux de bois rejet�s par lui avaient �t� repris par
Harbert, qui s��vertuait � les frotter de plus belle. Le robuste
marin ne put retenir un �clat de rire, en voyant les efforts de
l�adolescent pour r�ussir l� o�, lui, il avait �chou�.

�Frottez, mon gar�on, frottez! dit-il.

-- Je frotte, r�pondit Harbert en riant, mais je n�ai pas d�autre


pr�tention que de m��chauffer � mon tour au lieu de grelotter, et
bient�t j�aurai aussi chaud que toi, Pencroff!�

Ce qui arriva. Quoi qu�il en f�t, il fallut renoncer, pour cette


nuit, � se procurer du feu.

G�d�on Spilett r�p�ta une vingti�me fois que Cyrus Smith ne serait
pas embarrass� pour si peu.

Et, en attendant, il s��tendit dans un des couloirs, sur la couche


de sable. Harbert, Nab et Pencroff l�imit�rent, tandis que Top
dormait aux pieds de son ma�tre.

Le lendemain, 28 mars, quand l�ing�nieur se r�veilla, vers huit


heures du matin, il vit ses compagnons pr�s de lui, qui guettaient
son r�veil, et, comme la veille, ses premi�res paroles furent:

��le ou continent?�

On le voit, c��tait son id�e fixe.

�Bon! r�pondit Pencroff, nous n�en savons rien, monsieur Smith!

-- Vous ne savez pas encore?...

-- Mais nous le saurons, ajouta Pencroff, quand vous nous aurez


pilot� dans ce pays.

-- Je crois �tre en �tat de l�essayer, r�pondit l�ing�nieur, qui,


sans trop d�efforts, se leva et se tint debout.

-- Voil� qui est bon! s��cria le marin.

-- Je mourais surtout d��puisement, r�pondit Cyrus Smith. Mes


amis, un peu de nourriture, et il n�y para�tra plus. -- Vous avez
du feu, n�est-ce pas?�

Cette demande n�obtint pas une r�ponse imm�diate.

Mais, apr�s quelques instants:

�H�las! nous n�avons pas de feu, dit Pencroff, ou plut�t, monsieur


Cyrus, nous n�en avons plus!�

Et le marin fit le r�cit de ce qui s��tait pass� la veille. Il


�gaya l�ing�nieur en lui racontant l�histoire de leur unique
allumette, puis sa tentative avort�e pour se procurer du feu � la
fa�on des sauvages.

�Nous aviserons, r�pondit l�ing�nieur, et si nous ne trouvons pas


une substance analogue � l�amadou...
-- Eh bien? demanda le marin.

-- Eh bien, nous ferons des allumettes.

-- Chimiques?

-- Chimiques!

-- Ce n�est pas plus difficile que cela�, s��cria le reporter, en


frappant sur l��paule du marin.

Celui-ci ne trouvait pas la chose si simple, mais il ne protesta


pas. Tous sortirent. Le temps �tait redevenu beau. Un vif soleil
se levait sur l�horizon de la mer, et piquait de paillettes d�or
les rugosit�s prismatiques de l��norme muraille.

Apr�s avoir jet� un rapide coup d�oeil autour de lui, l�ing�nieur


s�assit sur un quartier de roche. Harbert lui offrit quelques
poign�es de moules et de sargasses, en disant:

�C�est tout ce que nous avons, monsieur Cyrus.

-- Merci, mon gar�on, r�pondit Cyrus Smith, cela suffira, -- pour


ce matin, du moins.�

Et il mangea avec app�tit cette maigre nourriture, qu�il arrosa


d�un peu d�eau fra�che, puis�e � la rivi�re dans une vaste
coquille.

Ses compagnons le regardaient sans parler. Puis, apr�s s��tre


rassasi� tant bien que mal, Cyrus Smith, croisant ses bras, dit:

�Ainsi, mes amis, vous ne savez pas encore si le sort nous a jet�s
sur un continent ou sur une �le?

-- Non, monsieur Cyrus, r�pondit le jeune gar�on.

-- Nous le saurons demain, reprit l�ing�nieur. Jusque-l�, il n�y a


rien � faire.

-- Si, r�pliqua Pencroff.

-- Quoi donc?

-- Du feu, dit le marin, qui, lui aussi, avait son id�e fixe.

-- Nous en ferons, Pencroff, r�pondit Cyrus Smith. -- Pendant que


vous me transportiez, hier, n�ai-je pas aper�u, dans l�ouest, une
montagne qui domine cette contr�e?

-- Oui, r�pondit G�d�on Spilett, une montagne qui doit �tre assez
�lev�e...

-- Bien, reprit l�ing�nieur. Demain, nous monterons � son sommet,


et nous verrons si cette terre est une �le ou un continent.
Jusque-l�, je le r�p�te, rien � faire.

-- Si, du feu! dit encore l�ent�t� marin.


-- Mais on en fera, du feu! r�pliqua G�d�on Spilett. Un peu de
patience, Pencroff!�

Le marin regarda G�d�on Spilett d�un air qui semblait dire: �S�il
n�y a que vous pour en faire, nous ne t�terons pas du r�ti de
sit�t!� Mais il se tut.

Cependant Cyrus Smith n�avait point r�pondu. Il semblait fort peu


pr�occup� de cette question du feu. Pendant quelques instants, il
demeura absorb� dans ses r�flexions. Puis, reprenant la parole:

�Mes amis, dit-il, notre situation est peut-�tre d�plorable, mais,


en tout cas, elle est fort simple.

Ou nous sommes sur un continent, et alors, au prix de fatigues


plus ou moins grandes, nous gagnerons quelque point habit�, ou
bien nous sommes sur une �le. Dans ce dernier cas, de deux choses
l�une: si l��le est habit�e, nous verrons � nous tirer d�affaire
avec ses habitants; si elle est d�serte, nous verrons � nous tirer
d�affaire tout seuls.

-- Il est certain que rien n�est plus simple, r�pondit Pencroff.

-- Mais, que ce soit un continent ou une �le, demanda G�d�on


Spilett, o� pensez-vous, Cyrus, que cet ouragan nous ait jet�s?

-- Au juste, je ne puis le savoir, r�pondit l�ing�nieur, mais les


pr�somptions sont pour une terre du Pacifique. En effet, quand
nous avons quitt� Richmond, le vent soufflait du nord-est, et sa
violence m�me prouve que sa direction n�a pas d� varier. Si cette
direction s�est maintenue du nord-est au sud-ouest, nous avons
travers� les �tats de la Caroline du Nord, de la Caroline du Sud,
de la G�orgie, le golfe du Mexique, le Mexique lui-m�me, dans sa
partie �troite, puis une portion de l�oc�an Pacifique. Je n�estime
pas � moins de six � sept mille milles la distance parcourue par
le ballon, et, pour peu que le vent ait vari� d�un demi-quart, il
a d� nous porter soit sur l�archipel de Mendana, soit sur les
Pomotou, soit m�me, s�il avait une vitesse plus grande que je ne
le suppose, jusqu�aux terres de la Nouvelle-Z�lande. Si cette
derni�re hypoth�se s�est r�alis�e, notre rapatriement sera facile.
Anglais ou Maoris, nous trouverons toujours � qui parler. Si, au
contraire, cette c�te appartient � quelque �le d�serte d�un
archipel micron�sien, peut-�tre pourrons-nous le reconna�tre du
haut de ce c�ne qui domine la contr�e, et alors nous aviserons �
nous �tablir ici, comme si nous ne devions jamais en sortir!

-- Jamais! s��cria le reporter. Vous dites: jamais! mon cher


Cyrus?

-- Mieux vaut mettre les choses au pis tout de suite, r�pondit


l�ing�nieur, et ne se r�server que la surprise du mieux.

-- Bien dit! r�pliqua Pencroff. Et il faut esp�rer aussi que cette


�le, si c�en est une, ne sera pas pr�cis�ment situ�e en dehors de
la route des navires! Ce serait l� v�ritablement jouer de malheur!

-- Nous ne saurons � quoi nous en tenir qu�apr�s avoir fait, et


avant tout, l�ascension de la montagne, r�pondit l�ing�nieur.

-- Mais demain, monsieur Cyrus, demanda Harbert, serez-vous en


�tat de supporter les fatigues de cette ascension?

-- Je l�esp�re, r�pondit l�ing�nieur, mais � la condition que


ma�tre Pencroff et toi, mon enfant, vous vous montriez chasseurs
intelligents et adroits.

-- Monsieur Cyrus, r�pondit le marin, puisque vous parlez de


gibier, si, � mon retour, j��tais aussi certain de pouvoir le
faire r�tir que je suis certain de le rapporter...

-- Rapportez toujours, Pencroff�, r�pondit Cyrus Smith.

Il fut donc convenu que l�ing�nieur et le reporter passeraient la


journ�e aux Chemin�es, afin d�examiner le littoral et le plateau
sup�rieur. Pendant ce temps, Nab, Harbert et le marin
retourneraient � la for�t, y renouvelleraient la provision de
bois, et feraient main-basse sur toute b�te de plume ou de poil
qui passerait � leur port�e.

Ils partirent donc, vers dix heures du matin, Harbert confiant,


Nab joyeux, Pencroff murmurant � part lui:

�Si, � mon retour, je trouve du feu � la maison, c�est que le


tonnerre en personne sera venu l�allumer!�

Tous trois remont�rent la berge, et, arriv�s au coude que formait


la rivi�re, le marin, s�arr�tant, dit � ses deux compagnons:

�Commen�ons-nous par �tre chasseurs ou b�cherons?

-- Chasseurs, r�pondit Harbert. Voil� d�j� Top qui est en qu�te.

-- Chassons donc, reprit le marin; puis, nous reviendrons ici


faire notre provision de bois.�

Cela dit, Harbert, Nab et Pencroff, apr�s avoir arrach� trois


b�tons au tronc d�un jeune sapin, suivirent Top, qui bondissait
dans les grandes herbes.

Cette fois, les chasseurs, au lieu de longer le cours de la


rivi�re, s�enfonc�rent plus directement au coeur m�me de la for�t.
C��taient toujours les m�mes arbres, appartenant pour la plupart �
la famille des pins. En de certains endroits, moins press�s,
isol�s par bouquets, ces pins pr�sentaient des dimensions
consid�rables, et semblaient indiquer, par leur d�veloppement, que
cette contr�e se trouvait plus �lev�e en latitude que ne le
supposait l�ing�nieur. Quelques clairi�res, h�riss�es de souches
rong�es par le temps, �taient couvertes de bois mort, et formaient
ainsi d�in�puisables r�serves de combustible. Puis, la clairi�re
pass�e, le taillis se resserrait et devenait presque imp�n�trable.

Se guider au milieu de ces massifs d�arbres, sans aucun chemin


fray�, �tait chose assez difficile. Aussi, le marin, de temps en
temps, jalonnait-il sa route en faisant quelques bris�es qui
devaient �tre ais�ment reconnaissables. Mais peut-�tre avait-il eu
tort de ne pas remonter le cours d�eau, ainsi qu�Harbert et lui
avaient fait pendant leur premi�re excursion, car, apr�s une heure
de marche, pas un gibier ne s��tait encore montr�. Top, en courant
sous les basses ramures, ne donnait l��veil qu�� des oiseaux qu�on
ne pouvait approcher. Les couroucous eux-m�mes �taient absolument
invisibles, et il �tait probable que le marin serait forc� de
revenir � cette partie mar�cageuse de la for�t, dans laquelle il
avait si heureusement op�r� sa p�che aux t�tras.

�Eh! Pencroff, dit Nab d�un ton un peu sarcastique, si c�est l�


tout le gibier que vous avez promis de rapporter � mon ma�tre, il
ne faudra pas grand feu pour le faire r�tir!

-- Patience, Nab, r�pondit le marin, ce n�est pas le gibier qui


manquera au retour!

-- Vous n�avez donc pas confiance en M Smith?

-- Si.

-- Mais vous ne croyez pas qu�il fera du feu?

-- Je le croirai quand le bois flambera dans le foyer.

-- Il flambera, puisque mon ma�tre l�a dit!

-- Nous verrons!�

Cependant, le soleil n�avait pas encore atteint le plus haut point


de sa course au-dessus de l�horizon.

L�exploration continua donc, et fut utilement marqu�e par la


d�couverte qu�Harbert fit d�un arbre dont les fruits �taient
comestibles. C��tait le pin pigeon, qui produit une amande
excellente, tr�s estim�e dans les r�gions temp�r�es de l�Am�rique
et de l�Europe. Ces amandes �taient dans un parfait �tat de
maturit�, et Harbert les signala � ses deux compagnons, qui s�en
r�gal�rent.

�Allons, dit Pencroff, des algues en guise de pain, des moules


crues en guise de chair, et des amandes pour dessert, voil� bien
le d�ner de gens qui n�ont plus une seule allumette dans leur
poche!

-- Il ne faut pas se plaindre, r�pondit Harbert.

-- Je ne me plains pas, mon gar�on, r�pondit Pencroff. Seulement,


je r�p�te que la viande est un peu trop �conomis�e dans ce genre
de repas!

-- Top a vu quelque chose!...� s��cria Nab, qui courut vers un


fourr� au milieu duquel le chien avait disparu en aboyant.

Aux aboiements de Top se m�laient des grognements singuliers.

Le marin et Harbert avaient suivi Nab. S�il y avait l� quelque


gibier, ce n��tait pas le moment de discuter comment on pourrait
le faire cuire, mais bien comment on pourrait s�en emparer.
Les chasseurs, � peine entr�s dans le taillis, virent Top aux
prises avec un animal qu�il tenait par une oreille. Ce quadrup�de
�tait une esp�ce de porc long de deux pieds et demi environ, d�un
brun noir�tre mais moins fonc� au ventre, ayant un poil dur et peu
�pais, et dont les doigts, alors fortement appliqu�s sur le sol,
semblaient r�unis par des membranes.

Harbert crut reconna�tre en cet animal un cabiai, c�est-�-dire un


des plus grands �chantillons de l�ordre des rongeurs.

Cependant, le cabiai ne se d�battait pas contre le chien. Il


roulait b�tement ses gros yeux profond�ment engag�s dans une
�paisse couche de graisse. Peut-�tre voyait-il des hommes pour la
premi�re fois.

Cependant, Nab, ayant assur� son b�ton dans sa main, allait


assommer le rongeur, quand celui-ci, s�arrachant aux dents de Top,
qui ne garda qu�un bout de son oreille, poussa un vigoureux
grognement, se pr�cipita sur Harbert, le renversa � demi, et
disparut � travers bois.

�Ah! le gueux!� s��cria Pencroff.

Aussit�t tous trois s��taient lanc�s sur les traces de Top, et au


moment o� ils allaient le rejoindre, l�animal disparaissait sous
les eaux d�une vaste mare, ombrag�e par de grands pins s�culaires.

Nab, Harbert, Pencroff s��taient arr�t�s, immobiles. Top s��tait


jet� � l�eau, mais le cabiai, cach� au fond de la mare, ne
paraissait plus.

�Attendons, dit le jeune gar�on, car il viendra bient�t respirer �


la surface.

-- Ne se noiera-t-il pas? demanda Nab.

-- Non, r�pondit Harbert, puisqu�il a les pieds palm�s, et c�est


presque un amphibie. Mais guettons-le.�

Top �tait rest� � la nage. Pencroff et ses deux compagnons


all�rent occuper chacun un point de la berge, afin de couper toute
retraite au cabiai, que le chien cherchait en nageant � la surface
de la mare.

Harbert ne se trompait pas. Apr�s quelques minutes, l�animal


remonta au-dessus des eaux. Top d�un bond fut sur lui, et
l�emp�cha de plonger � nouveau. Un instant plus tard, le cabiai,
tra�n� jusqu�� la berge, �tait assomm� d�un coup du b�ton de Nab.

�Hurrah! s��cria Pencroff, qui employait volontiers ce cri de


triomphe. Rien qu�un charbon ardent, et ce rongeur sera rong�
jusqu�aux os!�

Pencroff chargea le cabiai sur son �paule, et, jugeant � la


hauteur du soleil qu�il devait �tre environ deux heures, il donna
le signal du retour.
L�instinct de Top ne fut pas inutile aux chasseurs, qui, gr�ce �
l�intelligent animal, purent retrouver le chemin d�j� parcouru.
Une demi-heure apr�s, ils arrivaient au coude de la rivi�re.

Ainsi qu�il l�avait fait la premi�re fois, Pencroff �tablit


rapidement un train de bois, bien que, faute de feu, cela lui
sembl�t une besogne inutile, et, le train suivant le fil de l�eau,
on revint vers les Chemin�es.

Mais, le marin n�en �tait pas � cinquante pas qu�il s�arr�tait,


poussait de nouveau un hurrah formidable, et, tendant la main vers
l�angle de la falaise:

�Harbert! Nab! Voyez!� s��criait-il.

Une fum�e s��chappait et tourbillonnait au-dessus des roches!

CHAPITRE X

Quelques instants apr�s, les trois chasseurs se trouvaient devant


un foyer p�tillant. Cyrus Smith et le reporter �taient l�.
Pencroff les regardait l�un et l�autre, sans mot dire, son cabiai
� la main.

�Eh bien, oui, mon brave, s��cria le reporter. Du feu, du vrai


feu, qui r�tira parfaitement ce magnifique gibier dont nous nous
r�galerons tout � l�heure!

-- Mais qui a allum�?... demanda Pencroff.

-- Le soleil!�

La r�ponse de G�d�on Spilett �tait exacte. C��tait le soleil qui


avait fourni cette chaleur dont s��merveillait Pencroff. Le marin
ne voulait pas en croire ses yeux, et il �tait tellement �bahi,
qu�il ne pensait pas � interroger l�ing�nieur.

�Vous aviez donc une lentille, monsieur? demanda Harbert � Cyrus


Smith.

-- Non, mon enfant, r�pondit celui-ci, mais j�en ai fait une.�

Et il montra l�appareil qui lui avait servi de lentille. C��taient


tout simplement les deux verres qu�il avait enlev�s � la montre du
reporter et � la sienne. Apr�s les avoir remplis d�eau et rendu
leurs bords adh�rents au moyen d�un peu de glaise, il s��tait
ainsi fabriqu� une v�ritable lentille, qui, concentrant les rayons
solaires sur une mousse bien s�che, en avait d�termin� la
combustion.

Le marin consid�ra l�appareil, puis il regarda l�ing�nieur sans


prononcer un mot. Seulement, son regard en disait long! Si, pour
lui, Cyrus SMith n��tait pas un dieu, c��tait assur�ment plus
qu�un homme. Enfin la parole lui revint, et il s��cria:

�Notez cela, Monsieur Spilett, notez cela sur votre papier!

-- C�est not�, r�pondit le reporter.


Puis, Nab aidant, le marin disposa la broche, et le cabiai,
convenablement vid�, grilla bient�t, comme un simple cochon de
lait, devant une flamme claire et p�tillante.

Les Chemin�es �taient redevenues plus habitables, non seulement


parce que les couloirs s��chauffaient au feu du foyer, mais parce
que les cloisons de pierres et de sable avaient �t� r�tablies.

On le voit, l�ing�nieur et son compagnon avaient bien employ� la


journ�e. Cyrus Smith avait presque enti�rement recouvr� ses
forces, et s��tait essay� en montant sur le plateau sup�rieur. De
ce point, son oeil, accoutum� � �valuer les hauteurs et les
distances, s��tait longtemps fix� sur ce c�ne dont il voulait le
lendemain atteindre la cime. Le mont, situ� � six milles environ
dans le nord-ouest, lui parut mesurer trois mille cinq cents pieds
au-dessus du niveau de la mer. Par cons�quent, le regard d�un
observateur post� � son sommet pourrait parcourir l�horizon dans
un rayon de cinquante milles au moins.

Il �tait donc probable que Cyrus Smith r�soudrait ais�ment cette


question �de continent ou d��le�, � laquelle il donnait, non sans
raison, le pas sur toutes les autres.

On soupa convenablement. La chair du cabiai fut d�clar�e


excellente. Les sargasses et les amandes de pin pignon
compl�t�rent ce repas, pendant lequel l�ing�nieur parla peu. Il
�tait pr�occup� des projets du lendemain. Une ou deux fois,
Pencroff �mit quelques id�es sur ce qu�il conviendrait de faire,
mais Cyrus Smith, qui �tait �videmment un esprit m�thodique, se
contenta de secouer la t�te.

�Demain, r�p�tait-il, nous saurons � quoi nous en tenir, et nous


agirons en cons�quence.�

Le repas termin�, de nouvelles brass�es de bois furent jet�es sur


le foyer, et les h�tes des Chemin�es, y compris le fid�le Top,
s�endormirent d�un profond sommeil. Aucun incident ne troubla
cette nuit paisible, et le lendemain, -- 29 mars, -- frais et
dispos, ils se r�veillaient, pr�ts � entreprendre cette excursion
qui devait fixer leur sort.

Tout �tait pr�t pour le d�part. Les restes du cabiai pouvaient


nourrir pendant vingt-quatre heures encore Cyrus Smith et ses
compagnons. D�ailleurs, ils esp�raient bien se ravitailler en
route. Comme les verres avaient �t� remis aux montres de
l�ing�nieur et du reporter, Pencroff br�la un peu de ce linge qui
devait servir d�amadou. Quant au silex, il ne devait pas manquer
dans ces terrains d�origine plutonienne.

Il �tait sept heures et demie du matin, quand les explorateurs,


arm�s de b�tons, quitt�rent les Chemin�es. Suivant l�avis de
Pencroff, il parut bon de prendre le chemin d�j� parcouru �
travers la for�t, quitte � revenir par une autre route. C��tait
aussi la voie la plus directe pour atteindre la montagne. On
tourna donc l�angle sud, et on suivit la rive gauche de la
rivi�re, qui fut abandonn�e au point o� elle se coudait vers le
sud-ouest. Le sentier, d�j� fray� sous les arbres verts, fut
retrouv�, et, � neuf heures, Cyrus Smith et ses compagnons
atteignaient la lisi�re occidentale de la for�t.

Le sol, jusqu�alors peu accident�, mar�cageux d�abord, sec et


sablonneux ensuite, accusait une l�g�re pente, qui remontait du
littoral vers l�int�rieur de la contr�e. Quelques animaux, tr�s
fuyards, avaient �t� entrevus sous les futaies. Top les faisait
lever lestement, mais son ma�tre le rappelait aussit�t, car le
moment n��tait pas venu de les poursuivre. Plus tard, on verrait.
L�ing�nieur n��tait point homme � se laisser distraire de son id�e
fixe. On ne se serait m�me pas tromp� en affirmant qu�il
n�observait le pays, ni dans sa configuration, ni dans ses
productions naturelles. Son seul objectif, c��tait ce mont qu�il
pr�tendait gravir, et il y allait tout droit.

� dix heures, on fit une halte de quelques minutes. Au sortir de


la for�t, le syst�me orographique de la contr�e avait apparu aux
regards. Le mont se composait de deux c�nes. Le premier, tronqu� �
une hauteur de deux mille cinq cents pieds environ, �tait soutenu
par de capricieux contreforts, qui semblaient se ramifier comme
les griffes d�une immense serre appliqu�e sur le sol. Entre ces
contreforts se creusaient autant de vall�es �troites, h�riss�es
d�arbres, dont les derniers bouquets s��levaient jusqu�� la
troncature du premier c�ne. Toutefois, la v�g�tation paraissait
�tre moins fournie dans la partie de la montagne expos�e au nord-
est, et on y apercevait des z�brures assez profondes, qui devaient
�tre des coul�es laviques. Sur le premier c�ne reposait un second
c�ne, l�g�rement arrondi � sa cime, et qui se tenait un peu de
travers. On e�t dit un vaste chapeau rond plac� sur l�oreille. Il
semblait form� d�une terre d�nud�e, que per�aient en maint endroit
des roches rouge�tres.

C��tait le sommet de ce second c�ne qu�il convenait d�atteindre,


et l�ar�te des contreforts devait offrir la meilleure route pour y
arriver.

�Nous sommes sur un terrain volcanique�, avait dit Cyrus Smith, et


ses compagnons, le suivant, commenc�rent � s��lever peu � peu sur
le dos d�un contrefort, qui, par une ligne sinueuse et par
cons�quent plus ais�ment franchissable, aboutissait au premier
plateau.

Les intumescences �taient nombreuses sur ce sol, que les forces


plutoniennes avaient �videmment convulsionn�. �� et l�, blocs
erratiques, d�bris nombreux de basalte, pierres ponces,
obsidiennes. Par bouquets isol�s, s��levaient de ces conif�res,
qui, quelques centaines de pieds plus bas, au fond des �troites
gorges, formaient d��pais massifs, presque imp�n�trables aux
rayons du soleil.

Pendant cette premi�re partie de l�ascension sur les rampes


inf�rieures, Harbert fit remarquer des empreintes qui indiquaient
le passage r�cent de grands animaux, fauves ou autres.

�Ces b�tes-l� ne nous c�deront peut-�tre pas volontiers leur


domaine? dit Pencroff.

-- Eh bien, r�pondit le reporter, qui avait d�j� chass� le tigre


aux Indes et le lion en Afrique, nous verrons � nous en
d�barrasser. Mais, en attendant, tenons-nous sur nos gardes!�

Cependant, on s��levait peu � peu. La route, accrue par des


d�tours et des obstacles qui ne pouvaient �tre franchis
directement, �tait longue. Quelquefois aussi, le sol manquait
subitement, et l�on se trouvait sur le bord de profondes crevasses
qu�il fallait tourner. � revenir ainsi sur ses pas, afin de suivre
quelque sentier praticable, c��tait du temps employ� et des
fatigues subies. � midi, quand la petite troupe fit halte pour
d�jeuner au pied d�un large bouquet de sapins, pr�s d�un petit
ruisseau qui s�en allait en cascade, elle se trouvait encore � mi-
chemin du premier plateau, qui, d�s lors, ne serait
vraisemblablement atteint qu�� la nuit tombante. De ce point,
l�horizon de mer se d�veloppait plus largement; mais, sur la
droite, le regard, arr�t� par le promontoire aigu du sud-est, ne
pouvait d�terminer si la c�te se rattachait par un brusque retour
� quelque terre d�arri�re plan. � gauche, le rayon de vue gagnait
bien quelques milles au nord; toutefois, d�s le nord-ouest, au
point qu�occupaient les explorateurs, il �tait coup� net par
l�ar�te d�un contrefort bizarrement taill�, qui formait comme la
puissante cul�e du c�ne central. On ne pouvait donc rien
pressentir encore de la question que voulait r�soudre Cyrus Smith.

� une heure, l�ascension fut reprise. Il fallut biaiser vers le


sud-ouest et s�engager de nouveau dans des taillis assez �pais.
L�, sous le couvert des arbres, voletaient plusieurs couples de
gallinac�s de la famille des faisans. C��taient des �tragopans�,
orn�s d�un fanon charnu qui pendait sur leurs gorges, et de deux
minces cornes cylindriques, plant�es en arri�re de leurs yeux.
Parmi ces couples, de la taille d�un coq, la femelle �tait
uniform�ment brune, tandis que le m�le resplendissait sous son
plumage rouge, sem� de petites larmes blanches.

G�d�on Spilett, d�un coup de pierre, adroitement et vigoureusement


lanc�, tua un de ces tragopans, que Pencroff, affam� par le grand
air, ne regarda pas sans quelque convoitise.

Apr�s avoir quitt� ce taillis, les ascensionnistes, se faisant la


courte �chelle, gravirent sur un espace de cent pieds un talus
tr�s raide, et atteignirent un �tage sup�rieur, peu fourni
d�arbres, dont le sol prenait une apparence volcanique. Il
s�agissait alors de revenir vers l�est, en d�crivant des lacets
qui rendaient les pentes plus praticables, car elles �taient alors
fort raides, et chacun devait choisir avec soin l�endroit o� se
posait son pied. Nab et Harbert tenaient la t�te, Pencroff la
queue; entre eux, Cyrus et le reporter. Les animaux qui
fr�quentaient ces hauteurs -- et les traces ne manquaient pas --
devaient n�cessairement appartenir � ces races, au pied s�r et �
l��chine souple, des chamois ou des isards. On en vit quelques-
uns, mais ce ne fut pas le nom que leur donna Pencroff, car, � un
certain moment:

�Des moutons!� s��cria-t-il.

Tous s��taient arr�t�s � cinquante pas d�une demi-douzaine


d�animaux de grande taille, aux fortes cornes courb�es en arri�re
et aplaties vers la pointe, � la toison laineuse, cach�e sous de
longs poils soyeux de couleur fauve.

Ce n��taient point des moutons ordinaires, mais une esp�ce


commun�ment r�pandue dans les r�gions montagneuses des zones
temp�r�es, � laquelle Harbert donna le nom de mouflons.

�Ont-ils des gigots et des c�telettes? demanda le marin.

-- Oui, r�pondit Harbert.

-- Eh bien, ce sont des moutons!� dit Pencroff.

Ces animaux, immobiles entre les d�bris de basalte, regardaient


d�un oeil �tonn�, comme s�ils voyaient pour la premi�re fois des
bip�des humains. Puis, leur crainte subitement �veill�e, ils
disparurent en bondissant sur les roches.

�Au revoir!� leur cria Pencroff d�un ton si comique, que Cyrus
Smith, G�d�on Spilett, Harbert et Nab ne purent s�emp�cher de
rire.

L�ascension continua. On pouvait fr�quemment observer, sur


certaines d�clivit�s, des traces de laves, tr�s capricieusement
stri�es. De petites solfatares coupaient parfois la route suivie
par les ascensionnistes, et il fallait en prolonger les bords. En
quelques points, le soufre avait d�pos� sous la forme de
concr�tions cristallines, au milieu de ces mati�res qui pr�c�dent
g�n�ralement les �panchements laviques, pouzzolanes � grains
irr�guliers et fortement torr�fi�s, cendres blanch�tres faites
d�une infinit� de petits cristaux feldspathiques. Aux approches du
premier plateau, form� par la troncature du c�ne inf�rieur, les
difficult�s de l�ascension furent tr�s prononc�es. Vers quatre
heures, l�extr�me zone des arbres avait �t� d�pass�e. Il ne
restait plus, �� et l�, que quelques pins grima�ants et d�charn�s,
qui devaient avoir la vie dure pour r�sister, � cette hauteur, aux
grands vents du large.

Heureusement pour l�ing�nieur et ses compagnons, le temps �tait


beau, l�atmosph�re tranquille, car une violente brise, � une
altitude de trois mille pieds, e�t g�n� leurs �volutions. La
puret� du ciel au z�nith se sentait � travers la transparence de
l�air. Un calme parfait r�gnait autour d�eux. Ils ne voyaient plus
le soleil, alors cach� par le vaste �cran du c�ne sup�rieur, qui
masquait le demi-horizon de l�ouest, et dont l�ombre �norme,
s�allongeant jusqu�au littoral, croissait � mesure que l�astre
radieux s�abaissait dans sa course diurne. Quelques vapeurs,
brumes plut�t que nuages, commen�aient � se montrer dans l�est, et
se coloraient de toutes les couleurs spectrales sous l�action des
rayons solaires.

Cinq cents pieds seulement s�paraient alors les explorateurs du


plateau qu�ils voulaient atteindre, afin d�y �tablir un campement
pour la nuit, mais ces cinq cents pieds s�accrurent de plus de
deux milles par les zigzags qu�il fallut d�crire. Le sol, pour
ainsi dire, manquait sous le pied. Les pentes pr�sentaient souvent
un angle tellement ouvert, que l�on glissait sur les coul�es de
laves, quand les stries, us�es par l�air, n�offraient pas un point
d�appui suffisant. Enfin, le soir se faisait peu � peu, et il
�tait presque nuit, quand Cyrus Smith et ses compagnons, tr�s
fatigu�s par une ascension de sept heures, arriv�rent au plateau
du premier c�ne.

Il fut alors question d�organiser le campement, et de r�parer ses


forces, en soupant d�abord, en dormant ensuite. Ce second �tage de
la montagne s��levait sur une base de roches, au milieu desquelles
on trouva facilement une retraite. Le combustible n��tait pas
abondant. Cependant, on pouvait obtenir du feu au moyen des
mousses et des broussailles s�ches qui h�rissaient certaines
portions du plateau. Pendant que le marin pr�parait son foyer sur
des pierres qu�il disposa � cet usage, Nab et Harbert s�occup�rent
de l�approvisionner en combustible.

Ils revinrent bient�t avec leur charge de broussailles.

Le briquet fut battu, le linge br�l� recueillit les �tincelles du


silex, et, sous le souffle de Nab, un feu p�tillant se d�veloppa,
en quelques instants, � l�abri des roches.

Ce feu n��tait destin� qu�� combattre la temp�rature un peu froide


de la nuit, et il ne fut pas employ� � la cuisson du faisan, que
Nab r�servait pour le lendemain. Les restes du cabiai et quelques
douzaines d�amandes de pin pignon form�rent les �l�ments du
souper. Il n��tait pas encore six heures et demie que tout �tait
termin�.

Cyrus Smith eut alors la pens�e d�explorer, dans la demi-


obscurit�, cette large assise circulaire qui supportait le c�ne
sup�rieur de la montagne. Avant de prendre quelque repos, il
voulait savoir si ce c�ne pourrait �tre tourn� � sa base, pour le
cas o� ses flancs, trop d�clives, le rendraient inaccessible
jusqu�� son sommet. Cette question ne laissait pas de le
pr�occuper, car il �tait possible que, du c�t� o� le chapeau
s�inclinait, c�est-�-dire vers le nord, le plateau ne f�t pas
praticable. Or, si la cime de la montagne ne pouvait �tre
atteinte, d�une part, et si, de l�autre, on ne pouvait contourner
la base du c�ne, il serait impossible d�examiner la portion
occidentale de la contr�e, et le but de l�ascension serait en
partie manqu�.

Donc, l�ing�nieur, sans tenir compte de ses fatigues, laissant


Pencroff et Nab organiser la couch�e, et G�d�on Spilett noter les
incidents du jour, commen�a � suivre la lisi�re circulaire du
plateau, en se dirigeant vers le nord. Harbert l�accompagnait.

La nuit �tait belle et tranquille, l�obscurit� peu profonde


encore. Cyrus Smith et le jeune gar�on marchaient l�un pr�s de
l�autre, sans parler. En de certains endroits, le plateau
s�ouvrait largement devant eux, et ils passaient sans encombre. En
d�autres, obstru� par les �boulis, il n�offrait qu�une �troite
sente, sur laquelle deux personnes ne pouvaient marcher de front.
Il arriva m�me qu�apr�s une marche de vingt minutes, Cyrus Smith
et Harbert durent s�arr�ter. � partir de ce point, le talus des
deux c�nes affleurait. Plus d��paulement qui s�par�t les deux
parties de la montagne. La contourner sur des pentes inclin�es �
pr�s de soixante-dix degr�s devenait impraticable.
Mais, si l�ing�nieur et le jeune gar�on durent renoncer � suivre
une direction circulaire, en revanche, la possibilit� leur fut
alors donn�e de reprendre directement l�ascension du c�ne. En
effet, devant eux s�ouvrait un �ventrement profond du massif.
C��tait l��gueulement du crat�re sup�rieur, le goulot, si l�on
veut, par lequel s��chappaient les mati�res �ruptives liquides, �
l��poque o� le volcan �tait encore en activit�. Les laves durcies,
les scories encro�t�es formaient une sorte d�escalier naturel, aux
marches largement dessin�es, qui devaient faciliter l�acc�s du
sommet de la montagne. Un coup d�oeil suffit � Cyrus Smith pour
reconna�tre cette disposition, et, sans h�siter, suivi du jeune
gar�on, il s�engagea dans l��norme crevasse, au milieu d�une
obscurit� croissante.

C��tait encore une hauteur de mille pieds � franchir.

Les d�clivit�s int�rieures du crat�re seraient-elles praticables?


On le verrait bien. L�ing�nieur continuerait sa marche
ascensionnelle, tant qu�il ne serait pas arr�t�. Heureusement, ces
d�clivit�s, tr�s allong�es et tr�s sinueuses, d�crivaient un large
pas de vis � l�int�rieur du volcan, et favorisaient la marche en
hauteur.

Quant au volcan lui-m�me, on ne pouvait douter qu�il ne f�t


compl�tement �teint. Pas une fum�e ne s��chappait de ses flancs.
Pas une flamme ne se d�celait dans les cavit�s profondes. Pas un
grondement, pas un murmure, pas un tressaillement ne sortait de ce
puits obscur, qui se creusait peut-�tre jusqu�aux entrailles du
globe. L�atmosph�re m�me, au dedans de ce crat�re, n��tait satur�e
d�aucune vapeur sulfureuse. C��tait plus que le sommeil d�un
volcan, c��tait sa compl�te extinction.

La tentative de Cyrus Smith devait r�ussir. Peu � peu, Harbert et


lui, en remontant sur les parois internes, virent le crat�re
s��largir au-dessus de leur t�te. Le rayon de cette portion
circulaire du ciel, encadr�e par les bords du c�ne, s�accrut
sensiblement. � chaque pas, pour ainsi dire, que firent Cyrus
Smith et Harbert, de nouvelles �toiles entr�rent dans le champ de
leur vision. Les magnifiques constellations de ce ciel austral
resplendissaient. Au z�nith, brillaient d�un pur �clat la
splendide Antar�s du Scorpion, et, non loin, cette B du Centaure
que l�on croit �tre l��toile la plus rapproch�e du globe
terrestre. Puis, � mesure que s��vasait le crat�re, apparurent
Fomalhaut du Poisson, le Triangle austral, et enfin, presque au
p�le antarctique du monde, cette �tincelante Croix du Sud, qui
remplace la Polaire de l�h�misph�re bor�al.

Il �tait pr�s de huit heures, quand Cyrus Smith et Harbert mirent


le pied sur la cr�te sup�rieure du mont, au sommet du c�ne.

L�obscurit� �tait compl�te alors, et ne permettait pas au regard


de s��tendre sur un rayon de deux milles. La mer entourait-elle
cette terre inconnue, ou cette terre se rattachait-elle, dans
l�ouest, � quelque continent du Pacifique? On ne pouvait encore le
reconna�tre. Vers l�ouest, une bande nuageuse, nettement dessin�e
� l�horizon, accroissait les t�n�bres, et l�oeil ne savait
d�couvrir si le ciel et l�eau s�y confondaient sur une m�me ligne
circulaire.
Mais, en un point de cet horizon, une vague lueur parut soudain,
qui descendait lentement, � mesure que le nuage montait vers le
z�nith.

C��tait le croissant d�li� de la lune, d�j� pr�s de dispara�tre.


Mais sa lumi�re suffit � dessiner nettement la ligne horizontale,
alors d�tach�e du nuage, et l�ing�nieur put voir son image
tremblotante se refl�ter un instant sur une surface liquide.

Cyrus Smith saisit la main du jeune gar�on, et, d�une voix grave:

�Une �le!� dit-il, au moment o� le croissant lunaire s��teignait


dans les flots.

CHAPITRE XI

Une demi-heure plus tard, Cyrus Smith et Harbert �taient de retour


au campement. L�ing�nieur se bornait � dire � ses compagnons que
la terre sur laquelle le hasard les avait jet�s �tait une �le, et
que, le lendemain, on aviserait. Puis, chacun s�arrangea de son
mieux pour dormir, et, dans ce trou de basalte, � une hauteur de
deux mille cinq cents pieds au-dessus du niveau de la mer, par une
nuit paisible�, les insulaires� go�t�rent un repos profond.

Le lendemain, 30 mars, apr�s un d�jeuner sommaire, dont le


tragopan r�ti fit tous les frais, l�ing�nieur voulut remonter au
sommet du volcan, afin d�observer avec attention l��le dans
laquelle lui et les siens �taient emprisonn�s pour la vie, peut-
�tre, si cette �le �tait situ�e � une grande distance de toute
terre, ou si elle ne se trouvait pas sur le chemin des navires qui
visitent les archipels de l�oc�an Pacifique. Cette fois, ses
compagnons le suivirent dans cette nouvelle exploration. Eux
aussi, ils voulaient voir cette �le � laquelle ils allaient
demander de subvenir � tous leurs besoins.

Il devait �tre sept heures du matin environ, quand Cyrus Smith,


Harbert, Pencroff, G�d�on Spilett et Nab quitt�rent le campement.
Aucun ne paraissait inquiet de la situation qui lui �tait faite.
Ils avaient foi en eux, sans doute, mais il faut observer que le
point d�appui de cette foi n��tait pas le m�me chez Cyrus Smith
que chez ses compagnons.

L�ing�nieur avait confiance, parce qu�il se sentait capable


d�arracher � cette nature sauvage tout ce qui serait n�cessaire �
la vie de ses compagnons et � la sienne, et ceux-ci ne redoutaient
rien, pr�cis�ment parce que Cyrus Smith �tait avec eux. Cette
nuance se comprendra. Pencroff surtout, depuis l�incident du feu
rallum�, n�aurait pas d�sesp�r� un instant, quand bien m�me il se
f�t trouv� sur un roc nu, si l�ing�nieur e�t �t� avec lui sur ce
roc.

�Bah! dit-il, nous sommes sortis de Richmond, sans la permission


des autorit�s! Ce serait bien le diable si nous ne parvenions pas
un jour ou l�autre � partir d�un lieu o� personne ne nous
retiendra certainement!�

Cyrus Smith suivit le m�me chemin que la veille. On contourna le


c�ne par le plateau qui formait �paulement, jusqu�� la gueule de
l��norme crevasse.

Le temps �tait magnifique. Le soleil montait sur un ciel pur et


couvrait de ses rayons tout le flanc oriental de la montagne.

Le crat�re fut abord�. Il �tait bien tel que l�ing�nieur l�avait


reconnu dans l�ombre, c�est-�-dire un vaste entonnoir qui allait
en s��vasant jusqu�� une hauteur de mille pieds au-dessus du
plateau. Au bas de la crevasse, de larges et �paisses coul�es de
laves serpentaient sur les flancs du mont et jalonnaient ainsi la
route des mati�res �ruptives jusqu�aux vall�es inf�rieures qui
sillonnaient la portion septentrionale de l��le.

L�int�rieur du crat�re, dont l�inclinaison ne d�passait pas


trente-cinq � quarante degr�s, ne pr�sentait ni difficult�s ni
obstacles � l�ascension.

On y remarquait les traces de laves tr�s anciennes, qui


probablement s��panchaient par le sommet du c�ne, avant que cette
crevasse lat�rale leur e�t ouvert une voie nouvelle.

Quant � la chemin�e volcanique qui �tablissait la communication


entre les couches souterraines et le crat�re, on ne pouvait en
estimer la profondeur par le regard, car elle se perdait dans
l�obscurit�. Mais, quant � l�extinction compl�te du volcan, elle
n��tait pas douteuse.

Avant huit heures, Cyrus Smith et ses compagnons �taient r�unis au


sommet du crat�re, sur une intumescence conique qui en
boursouflait le bord septentrional.

�La mer! la mer partout!� s��cri�rent-ils, comme si leurs l�vres


n�eussent pu retenir ce mot qui faisait d�eux des insulaires.

La mer, en effet, l�immense nappe d�eau circulaire autour d�eux!


Peut-�tre, en remontant au sommet du c�ne, Cyrus Smith avait-il eu
l�espoir de d�couvrir quelque c�te, quelque �le rapproch�e, qu�il
n�avait pu apercevoir la veille pendant l�obscurit�. Mais rien
n�apparut jusqu�aux limites de l�horizon, c�est-�-dire sur un
rayon de plus de cinquante milles. Aucune terre en vue. Pas une
voile. Toute cette immensit� �tait d�serte, et l��le occupait le
centre d�une circonf�rence qui semblait �tre infinie.

L�ing�nieur et ses compagnons, muets, immobiles, parcoururent du


regard, pendant quelques minutes, tous les points de l�Oc�an. Cet
Oc�an, leurs yeux le fouill�rent jusqu�� ses plus extr�mes
limites. Mais Pencroff, qui poss�dait une si merveilleuse
puissance de vision, ne vit rien, et certainement, si une terre se
f�t relev�e � l�horizon, quand bien m�me elle n�e�t apparu que
sous l�apparence d�une insaisissable vapeur, le marin l�aurait
indubitablement reconnue, car c��taient deux v�ritables t�lescopes
que la nature avait fix�s sous son arcade sourcili�re! De l�Oc�an,
les regards se report�rent sur l��le qu�ils dominaient tout
enti�re, et la premi�re question qui fut pos�e le fut par G�d�on
Spilett, en ces termes: �Quelle peut �tre la grandeur de cette
�le?�
V�ritablement, elle ne paraissait pas consid�rable au milieu de
cet immense Oc�an.

Cyrus Smith r�fl�chit pendant quelques instants; il observa


attentivement le p�rim�tre de l��le, en tenant compte de la
hauteur � laquelle il se trouvait plac�; puis:

�Mes amis, dit-il, je ne crois pas me tromper en donnant au


littoral de l��le un d�veloppement de plus de cent milles.

-- Et cons�quemment, sa superficie?...

-- Il est difficile de l�appr�cier, r�pondit l�ing�nieur, car elle


est trop capricieusement d�coup�e.�

Si Cyrus Smith ne se trompait pas dans son �valuation, l��le


avait, � peu de chose pr�s, l��tendue de Malte ou Zante, dans la
M�diterran�e; mais elle �tait, � la fois, beaucoup plus
irr�guli�re, et moins riche en caps, promontoires, pointes, baies,
anses ou criques. Sa forme, v�ritablement �trange, surprenait le
regard, et quand G�d�on Spilett, sur le conseil de l�ing�nieur, en
eut dessin� les contours, on trouva qu�elle ressemblait � quelque
fantastique animal, une sorte de pt�ropode monstrueux, qui e�t �t�
endormi � la surface du Pacifique.

Voici, en effet, la configuration exacte de cette �le, qu�il


importe de faire conna�tre, et dont la carte fut imm�diatement
dress�e par le reporter avec une pr�cision suffisante.

La portion est du littoral, c�est-�-dire celle sur laquelle les


naufrag�s avaient atterri, s��chancrait largement et bordait une
vaste baie termin�e au sud-est par un cap aigu, qu�une pointe
avait cach� � Pencroff, lors de sa premi�re exploration. Au nord-
est, deux autres caps fermaient la baie, et entre eux se creusait
un �troit golfe qui ressemblait � la m�choire entr�ouverte de
quelque formidable squale.

Du nord-est au nord-ouest, la c�te s�arrondissait comme le cr�ne


aplati d�un fauve, pour se relever en formant une sorte de
gibbosit� qui n�assignait pas un dessin tr�s d�termin� � cette
partie de l��le, dont le centre �tait occup� par la montagne
volcanique. De ce point, le littoral courait assez r�guli�rement
nord et sud, creus�, aux deux tiers de son p�rim�tre, par une
�troite crique, � partir de laquelle il finissait en une longue
queue, semblable � l�appendice caudal d�un gigantesque alligator.

Cette queue formait une v�ritable presqu��le qui s�allongeait de


plus de trente milles en mer, � compter du cap sud-est de l��le,
d�j� mentionn�, et elle s�arrondissait en d�crivant une rade
foraine, largement ouverte, que dessinait le littoral inf�rieur de
cette terre si �trangement d�coup�e.

Dans sa plus petite largeur, c�est-�-dire entre les Chemin�es et


la crique observ�e sur la c�te occidentale qui lui correspondait
en latitude, l��le mesurait dix milles seulement; mais sa plus
grande longueur, de la m�choire du nord-est � l�extr�mit� de la
queue du sud-ouest, ne comptait pas moins de trente milles.
Quant � l�int�rieur de l��le, son aspect g�n�ral �tait celui-ci:
tr�s bois�e dans toute sa portion m�ridionale depuis la montagne
jusqu�au littoral, elle �tait aride et sablonneuse dans sa partie
septentrionale. Entre le volcan et la c�te est, Cyrus Smith et ses
compagnons furent assez surpris de voir un lac, encadr� dans sa
bordure d�arbres verts, dont ils ne soup�onnaient pas l�existence.
Vu de cette hauteur, le lac semblait �tre au m�me niveau que la
mer, mais, r�flexion faite, l�ing�nieur expliqua � ses compagnons
que l�altitude de cette petite nappe d�eau devait �tre de trois
cents pieds, car le plateau qui lui servait de bassin n��tait que
le prolongement de celui de la c�te.

�C�est donc un lac d�eau douce? demanda Pencroff.

-- N�cessairement, r�pondit l�ing�nieur, car il doit �tre aliment�


par les eaux qui s��coulent de la montagne.

-- J�aper�ois une petite rivi�re qui s�y jette, dit Harbert, en


montrant un �troit ruisseau, dont la source devait s��pancher dans
les contreforts de l�ouest.

-- En effet, r�pondit Cyrus Smith, et puisque ce ruisseau alimente


le lac il est probable que du c�t� de la mer il existe un
d�versoir par lequel s��chappe le trop-plein des eaux. Nous
verrons cela � notre retour.�

Ce petit cours d�eau, assez sinueux, et la rivi�re d�j� reconnue,


tel �tait le syst�me hydrographique, du moins tel il se
d�veloppait aux yeux des explorateurs. Cependant, il �tait
possible que, sous ces masses d�arbres qui faisaient des deux
tiers de l��le une for�t immense, d�autres rios s��coulassent vers
la mer. On devait m�me le supposer, tant cette r�gion se montrait
fertile et riche des plus magnifiques �chantillons de la flore des
zones temp�r�es. Quant � la partie septentrionale, nul indice
d�eaux courantes; peut-�tre des eaux stagnantes dans la portion
mar�cageuse du nord-est, mais voil� tout; en somme, des dunes, des
sables, une aridit� tr�s prononc�e qui contrastait vivement avec
l�opulence du sol dans sa plus grande �tendue.

Le volcan n�occupait pas la partie centrale de l��le. Il se


dressait, au contraire, dans la r�gion du nord-ouest, et semblait
marquer la limite des deux zones. Au sud-ouest, au sud et au sud-
est, les premiers �tages des contreforts disparaissaient sous des
masses de verdure. Au nord, au contraire, on pouvait suivre leurs
ramifications, qui allaient mourir sur les plaines de sable.
C��tait aussi de ce c�t� qu�au temps des �ruptions, les
�panchements s��taient fray�s un passage, et une large chauss�e de
laves se prolongeait jusqu�� cette �troite m�choire qui formait
golfe au nord-est.

Cyrus Smith et les siens demeur�rent une heure ainsi au sommet de


la montagne. L��le se d�veloppait sous leurs regards comme un plan
en relief avec ses teintes diverses, vertes pour les for�ts,
jaunes pour les sables, bleues pour les eaux. Ils la saisissaient
dans tout son ensemble, et ce sol cach� sous l�immense verdure, le
thalweg des vall�es ombreuses, l�int�rieur des gorges �troites,
creus�es au pied du volcan, �chappaient seuls � leurs
investigations.
Restait une question grave � r�soudre, et qui devait
singuli�rement influer sur l�avenir des naufrag�s.

L��le �tait-elle habit�e?

Ce fut le reporter qui posa cette question, � laquelle il semblait


que l�on p�t d�j� r�pondre n�gativement, apr�s le minutieux examen
qui venait d��tre fait des diverses r�gions de l��le.

Nulle part on n�apercevait l�oeuvre de la main humaine. Pas une


agglom�ration de cases, pas une cabane isol�e, pas une p�cherie
sur le littoral. Aucune fum�e ne s��levait dans l�air et ne
trahissait la pr�sence de l�homme. Il est vrai, une distance de
trente milles environ s�parait les observateurs des points
extr�mes, c�est-�-dire de cette queue qui se projetait au sud-
ouest, et il e�t �t� difficile, m�me aux yeux de Pencroff, d�y
d�couvrir une habitation. On ne pouvait, non plus, soulever ce
rideau de verdure qui couvrait les trois quarts de l��le, et voir
s�il abritait ou non quelque bourgade.

Mais, g�n�ralement, les insulaires, dans ces �troits espaces


�merg�s des flots du Pacifique, habitent plut�t le littoral, et le
littoral paraissait �tre absolument d�sert.

Jusqu�� plus compl�te exploration, on pouvait donc admettre que


l��le �tait inhabit�e.

Mais �tait-elle fr�quent�e, au moins temporairement, par les


indig�nes des �les voisines? � cette question, il �tait difficile
de r�pondre. Aucune terre n�apparaissait dans un rayon d�environ
cinquante milles. Mais cinquante milles peuvent �tre facilement
franchis, soit par des praos malais, soit par de grandes pirogues
polyn�siennes. Tout d�pendait donc de la situation de l��le, de
son isolement sur le Pacifique, ou de sa proximit� des archipels.

Cyrus Smith parviendrait-il sans instruments � relever plus tard


sa position en latitude et en longitude? Ce serait difficile. Dans
le doute, il �tait donc convenable de prendre certaines
pr�cautions contre une descente possible des indig�nes voisins.

L�exploration de l��le �tait achev�e, sa configuration d�termin�e,


son relief cot�, son �tendue calcul�e, son hydrographie et son
orographie reconnues. La disposition des for�ts et des plaines
avait �t� relev�e d�une mani�re g�n�rale sur le plan du reporter.
Il n�y avait plus qu�� redescendre les pentes de la montagne, et �
explorer le sol au triple point de vue de ses ressources
min�rales, v�g�tales et animales.

Mais, avant de donner � ses compagnons le signal du d�part, Cyrus


Smith leur dit de sa voix calme et grave:

�Voici, mes amis, l��troit coin de terre sur lequel la main du


Tout-Puissant nous a jet�s. C�est ici que nous allons vivre,
longtemps peut-�tre. Peut-�tre aussi, un secours inattendu nous
arrivera-t-il, si quelque navire passe par hasard... Je dis par
hasard, car cette �le est peu importante; elle n�offre m�me pas un
port qui puisse servir de rel�che aux b�timents, et il est �
craindre qu�elle ne soit situ�e en dehors des routes ordinairement
suivies, c�est-�-dire trop au sud pour les navires qui fr�quentent
les archipels du Pacifique, trop au nord pour ceux qui se rendent
� l�Australie en doublant le cap Horn. Je ne veux rien vous
dissimuler de la situation...

-- Et vous avez raison, mon cher Cyrus, r�pondit vivement le


reporter. Vous avez affaire � des hommes. Ils ont confiance en
vous, et vous pouvez compter sur eux. -- N�est-ce pas, mes amis?

-- Je vous ob�irai en tout, monsieur Cyrus, dit Harbert, qui


saisit la main de l�ing�nieur.

-- Mon ma�tre, toujours et partout! s��cria Nab.

-- Quant � moi, dit le marin, que je perde mon nom si je boude �


la besogne, et si vous le voulez bien, monsieur Smith, nous ferons
de cette �le une petite Am�rique! Nous y b�tirons des villes, nous
y �tablirons des chemins de fer, nous y installerons des
t�l�graphes, et un beau jour, quand elle sera bien transform�e,
bien am�nag�e, bien civilis�e, nous irons l�offrir au gouvernement
de l�Union! Seulement, je demande une chose.

-- Laquelle? r�pondit le reporter.

-- C�est de ne plus nous consid�rer comme des naufrag�s, mais bien


comme des colons qui sont venus ici pour coloniser!�

Cyrus Smith ne put s�emp�cher de sourire, et la motion du marin


fut adopt�e. Puis, il remercia ses compagnons, et ajouta qu�il
comptait sur leur �nergie et sur l�aide du ciel.

�Eh bien! en route pour les Chemin�es! s��cria Pencroff.

-- Un instant, mes amis, r�pondit l�ing�nieur, il me para�t bon de


donner un nom � cette �le, ainsi qu�aux caps, aux promontoires,
aux cours d�eau que nous avons sous les yeux.

-- Tr�s bon, dit le reporter. Cela simplifiera � l�avenir les


instructions que nous pourrons avoir � donner ou � suivre.

-- En effet, reprit le marin, c�est d�j� quelque chose de pouvoir


dire o� l�on va et d�o� l�on vient. Au moins, on a l�air d��tre
quelque part.

-- Les Chemin�es, par exemple, dit Harbert.

-- Juste! r�pondit Pencroff. Ce nom-l�, c��tait d�j� plus commode,


et cela m�est venu tout seul. Garderons-nous � notre premier
campement ce nom de Chemin�es, monsieur Cyrus?

-- Oui, Pencroff, puisque vous l�avez baptis� ainsi.

-- Bon, quant aux autres, ce sera facile, reprit le marin, qui


�tait en verve. Donnons-leur des noms comme faisaient les
Robinsons dont Harbert m�a lu plus d�une fois l�histoire: �la baie
Providence�, la �pointe des Cachalots�, le �cap de l�Espoir
tromp�!...
-- Ou plut�t les noms de M Smith, r�pondit Harbert, de M Spilett,
de Nab!...

-- Mon nom! s��cria Nab, en montrant ses dents �tincelantes de


blancheur.

-- Pourquoi pas? r�pliqua Pencroff. Le �port Nab�, cela ferait


tr�s bien! Et le �cap G�d�on...�

-- Je pr�f�rerais des noms emprunt�s � notre pays, r�pondit le


reporter, et qui nous rappelleraient l�Am�rique.

-- Oui, pour les principaux, dit alors Cyrus Smith, pour ceux des
baies ou des mers, je l�admets volontiers. Que nous donnions �
cette vaste baie de l�est le nom de baie de l�Union, par exemple,
� cette large �chancrure du sud, celui de baie Washington, au mont
qui nous porte en ce moment, celui de mont Franklin, � ce lac qui
s��tend sous nos regards, celui de lac Grant, rien de mieux, mes
amis. Ces noms nous rappelleront notre pays et ceux des grands
citoyens qui l�ont honor�; mais pour les rivi�res, les golfes, les
caps, les promontoires, que nous apercevons du haut de cette
montagne, choisissons des d�nominations que rappellent plut�t leur
configuration particuli�re. Elles se graveront mieux dans notre
esprit, et seront en m�me temps plus pratiques. La forme de l��le
est assez �trange pour que nous ne soyons pas embarrass�s
d�imaginer des noms qui fassent figure. Quant aux cours d�eau que
nous ne connaissons pas, aux diverses parties de la for�t que nous
explorerons plus tard, aux criques qui seront d�couvertes dans la
suite, nous les baptiserons � mesure qu�ils se pr�senteront �
nous. Qu�en pensez-vous, mes amis?�

La proposition de l�ing�nieur fut unanimement admise par ses


compagnons. L��le �tait l� sous leurs yeux comme une carte
d�ploy�e, et il n�y avait qu�un nom � mettre � tous ses angles
rentrants ou sortants, comme � tous ses reliefs. G�d�on Spilett
les inscrirait � mesure, et la nomenclature g�ographique de l��le
serait d�finitivement adopt�e.

Tout d�abord, on nomma baie de l�Union, baie Washington et mont


Franklin, les deux baies et la montagne, ainsi que l�avait fait
l�ing�nieur.

�Maintenant, dit le reporter, � cette presqu��le qui se projette


au sud-ouest de l��le, je proposerai de donner le nom de
presqu��le Serpentine, et celui de promontoire du Reptile
(Reptile-end) � la queue recourb�e qui la termine, car c�est
v�ritablement une queue de reptile.

-- Adopt�, dit l�ing�nieur.

-- � pr�sent, dit Harbert, cette autre extr�mit� de l��le, ce


golfe qui ressemble si singuli�rement � une m�choire ouverte,
appelons-le golfe du Requin (Shark-gulf).

-- Bien trouv�! s��cria Pencroff, et nous compl�terons l�image en


nommant cap Mandibule (Mandible-cape) les deux parties de la
m�choire.
-- Mais il y a deux caps, fit observer le reporter.

-- Eh bien! r�pondit Pencroff, nous aurons le cap Mandibule-Nord


et le cap Mandibule-Sud.

-- Ils sont inscrits, r�pondit G�d�on Spilett.

-- Reste � nommer la pointe � l�extr�mit� sud-est de l��le, dit


Pencroff.

-- C�est-�-dire l�extr�mit� de la baie de l�Union? r�pondit


Harbert.

-- Cap de la Griffe (Claw-cape)�, s��cria aussit�t Nab, qui


voulait aussi, lui, �tre parrain d�un morceau quelconque de son
domaine.

Et, en v�rit�, Nab avait trouv� une d�nomination excellente, car


ce cap repr�sentait bien la puissante griffe de l�animal
fantastique que figurait cette �le si singuli�rement dessin�e.

Pencroff �tait enchant� de la tournure que prenaient les choses,


et les imaginations, un peu surexcit�es, eurent bient�t donn�:

� la rivi�re qui fournissait l�eau potable aux colons, et pr�s de


laquelle le ballon les avait jet�s, le nom de la Mercy, -- un
v�ritable remerciement � la Providence; � l��lot sur lequel les
naufrag�s avaient pris pied tout d�abord, le nom de l��lot du
Salut (Safety-island); au plateau qui couronnait la haute muraille
de granit, au-dessus des Chemin�es, et d�o� le regard pouvait
embrasser toute la vaste baie, le nom de plateau de Grande-vue;
enfin � tout ce massif d�imp�n�trables bois qui couvraient la
presqu��le Serpentine, le nom de for�ts du Far-West.

La nomenclature des parties visibles et connues de l��le �tait


ainsi termin�e, et, plus tard, on la compl�terait au fur et �
mesure des nouvelles d�couvertes.

Quant � l�orientation de l��le, l�ing�nieur l�avait d�termin�e


approximativement par la hauteur et la position du soleil, ce qui
mettait � l�est la baie de l�Union et tout le plateau de Grande-
vue. Mais le lendemain, en prenant l�heure exacte du lever et du
coucher du soleil, et en relevant sa position au demi-temps �coul�
entre ce lever et ce coucher, il comptait fixer exactement le nord
de l��le, car, par suite de sa situation dans l�h�misph�re
austral, le soleil, au moment pr�cis de sa culmination, passait au
nord, et non pas au midi, comme, en son mouvement apparent, il
semble le faire pour les lieux situ�s dans l�h�misph�re bor�al.

Tout �tait donc termin�, et les colons n�avaient plus qu��


redescendre le mont Franklin pour revenir aux Chemin�es, lorsque
Pencroff de s��crier:

�Eh bien! nous sommes de fameux �tourdis!

-- Pourquoi cela? demanda G�d�on Spilett, qui avait ferm� son


carnet, et se levait pour partir.
-- Et notre �le? Comment! Nous avons oubli� de la baptiser?�

Harbert allait proposer de lui donner le nom de l�ing�nieur, et


tous ses compagnons y eussent applaudi, quand Cyrus Smith dit
simplement:

�Appelons-la du nom d�un grand citoyen, mes amis, de celui qui


lutte maintenant pour d�fendre l�unit� de la r�publique
am�ricaine! Appelons-la l��le Lincoln!�

Trois hurrahs furent la r�ponse faite � la proposition de


l�ing�nieur.

Et ce soir-l�, avant de s�endormir, les nouveaux colons caus�rent


de leur pays absent; ils parl�rent de cette terrible guerre qui
l�ensanglantait; ils ne pouvaient douter que le Sud ne f�t bient�t
r�duit, et que la cause du Nord, la cause de la justice, ne
triomph�t, gr�ce � Grant, gr�ce � Lincoln!

Or, ceci se passait le 30 mars 1865, et ils ne savaient gu�re que,


seize jours apr�s, un crime effroyable serait commis � Washington,
et que, le vendredi saint, Abraham Lincoln tomberait sous la balle
d�un fanatique.

CHAPITRE XII

Les colons de l��le Lincoln jet�rent un dernier regard autour


d�eux, ils firent le tour du crat�re par son �troite ar�te, et,
une demi-heure apr�s, ils �taient redescendus sur le premier
plateau, � leur campement de la nuit.

Pencroff pensa qu�il �tait l�heure de d�jeuner, et, � ce propos,


il fut question de r�gler les deux montres de Cyrus Smith et du
reporter.

On sait que celle de G�d�on Spilett avait �t� respect�e par l�eau
de mer, puisque le reporter avait �t� jet� tout d�abord sur le
sable, hors de l�atteinte des lames. C��tait un instrument �tabli
dans des conditions excellentes, un v�ritable chronom�tre de
poche, que G�d�on Spilett n�avait jamais oubli� de remonter
soigneusement chaque jour.

Quant � la montre de l�ing�nieur, elle s��tait n�cessairement


arr�t�e pendant le temps que Cyrus Smith avait pass� dans les
dunes.

L�ing�nieur la remonta donc, et, estimant approximativement par la


hauteur du soleil qu�il devait �tre environ neuf heures du matin,
il mit sa montre � cette heure.

G�d�on Spilett allait l�imiter, quand l�ing�nieur, l�arr�tant de


la main, lui dit:

�Non, mon cher Spilett, attendez. Vous avez conserv� l�heure de


Richmond, n�est-ce pas?

-- Oui, Cyrus.
-- Par cons�quent, votre montre est r�gl�e sur le m�ridien de
cette ville, m�ridien qui est � peu pr�s celui de Washington?

-- Sans doute.

-- Eh bien, conservez-la ainsi. Contentez-vous de la remonter tr�s


exactement, mais ne touchez pas aux aiguilles. Cela pourra nous
servir.

-- � quoi bon?� pensa le marin.

On mangea, et si bien, que la r�serve de gibier et d�amandes fut


totalement �puis�e. Mais Pencroff ne fut nullement inquiet. On se
r�approvisionnerait en route. Top, dont la portion avait �t� fort
congrue, saurait bien trouver quelque nouveau gibier sous le
couvert des taillis. En outre, le marin songeait � demander tout
simplement � l�ing�nieur de fabriquer de la poudre, un ou deux
fusils de chasse, et il pensait que cela ne souffrirait aucune
difficult�. En quittant le plateau, Cyrus Smith proposa � ses
compagnons de prendre un nouveau chemin pour revenir aux
Chemin�es. Il d�sirait reconna�tre ce lac Grant si magnifiquement
encadr� dans sa bordure d�arbres. On suivit donc la cr�te de l�un
des contreforts, entre lesquels le creek qui l�alimentait, prenait
probablement sa source. En causant, les colons n�employaient plus
d�j� que les noms propres qu�ils venaient de choisir, et cela
facilitait singuli�rement l��change de leurs id�es. Harbert et
Pencroff -- l�un jeune et l�autre un peu enfant -- �taient
enchant�s, et, tout en marchant, le marin disait:

�Hein! Harbert! comme cela va! Pas possible de nous perdre, mon
gar�on, puisque, soit que nous suivions la route du lac Grant,
soit que nous rejoignions la Mercy � travers les bois du Far-West,
nous arriverons n�cessairement au plateau de Grande-vue, et, par
cons�quent, � la baie de l�Union!�

Il avait �t� convenu que, sans former une troupe compacte, les
colons ne s��carteraient pas trop les uns des autres. Tr�s
certainement, quelques animaux dangereux habitaient ces �paisses
for�ts de l��le, et il �tait prudent de se tenir sur ses gardes.
Le plus g�n�ralement, Pencroff, Harbert et Nab marchaient en t�te,
pr�c�d�s de Top, qui fouillait les moindres coins. Le reporter et
l�ing�nieur allaient de compagnie, G�d�on Spilett, pr�t � noter
tout incident, l�ing�nieur, silencieux la plupart du temps, et ne
s��cartant de sa route que pour ramasser, tant�t une chose, tant�t
une autre, substance min�rale ou v�g�tale, qu�il mettait dans sa
poche sans faire aucune r�flexion.

�Que diable ramasse-t-il donc ainsi? murmurait Pencroff. J�ai beau


regarder, je ne vois rien qui vaille la peine de se baisser!�

Vers dix heures, la petite troupe descendait les derni�res rampes


du mont Franklin. Le sol n��tait encore sem� que de buissons et de
rares arbres. On marchait sur une terre jaun�tre et calcin�e,
formant une plaine longue d�un mille environ, qui pr�c�dait la
lisi�re des bois. De gros quartiers de ce basalte qui, suivant les
exp�riences de Bischof, a exig�, pour se refroidir, trois cent
cinquante millions d�ann�es, jonchaient la plaine, tr�s tourment�e
par endroits. Cependant, il n�y avait pas trace des laves, qui
s��taient plus particuli�rement �panch�es par les pentes
septentrionales.

Cyrus Smith croyait donc atteindre, sans incident, le cours du


creek, qui, suivant lui, devait se d�rouler sous les arbres, � la
lisi�re de la plaine, quand il vit revenir pr�cipitamment Harbert,
tandis que Nab et le marin se dissimulaient derri�re les roches.

�Qu�y a-t-il, mon gar�on? demanda G�d�on Spilett.

-- Une fum�e, r�pondit Harbert. Nous avons vu une fum�e monter


entre les roches, � cent pas de nous.

-- Des hommes en cet endroit? s��cria le reporter.

-- �vitons de nous montrer avant de savoir � qui nous avons


affaire, r�pondit Cyrus Smith. Je redoute plut�t les indig�nes,
s�il y en a sur cette �le, que je ne les d�sire. O� est Top?

-- Top est en avant.

-- Et il n�aboie pas?

-- Non.

-- C�est bizarre. N�anmoins, essayons de le rappeler.�

En quelques instants, l�ing�nieur, G�d�on Spilett et Harbert


avaient rejoint leurs deux compagnons, et, comme eux, ils
s�effac�rent derri�re des d�bris de basalte. De l�, ils
aper�urent, tr�s visiblement, une fum�e qui tourbillonnait en
s��levant dans l�air, fum�e dont la couleur jaun�tre �tait tr�s
caract�ris�e.

Top, rappel� par un l�ger sifflement de son ma�tre, revint, et


celui-ci, faisant signe � ses compagnons de l�attendre, se glissa
entre les roches.

Les colons, immobiles, attendaient avec une certaine anxi�t� le


r�sultat de cette exploration, quand un appel de Cyrus Smith les
fit accourir. Ils le rejoignirent aussit�t, et furent tout d�abord
frapp�s de l�odeur d�sagr�able qui impr�gnait l�atmosph�re.

Cette odeur, ais�ment reconnaissable, avait suffi � l�ing�nieur


pour deviner ce qu��tait cette fum�e qui, tout d�abord, avait d�
l�inqui�ter, et non sans raison.

�Ce feu, dit-il, ou plut�t cette fum�e, c�est la nature seule qui
en fait les frais. Il n�y a l� qu�une source sulfureuse, qui nous
permettra de traiter efficacement nos laryngites.

-- Bon! s��cria Pencroff. Quel malheur que je ne sois pas


enrhum�!�

Les colons se dirig�rent alors vers l�endroit d�o� s��chappait la


fum�e. L�, ils virent une source sulfur�e sodique, qui coulait
assez abondamment entre les roches, et dont les eaux d�gageaient
une vive odeur d�acide sulfhydrique, apr�s avoir absorb� l�oxyg�ne
de l�air.

Cyrus Smith, y trempant la main, trouva ces eaux onctueuses au


toucher. Il les go�ta, et reconnut que leur saveur �tait un peu
douce�tre. Quant � leur temp�rature, il l�estima � quatre-vingt-
quinze degr�s Fahrenheit (35 degr�s centigrades au-dessus de
z�ro). Et Harbert lui ayant demand� sur quoi il basait cette
�valuation:

�Tout simplement, mon enfant, dit-il, parce que, en plongeant ma


main dans cette eau, je n�ai �prouv� aucune sensation de froid ni
de chaud. Donc, elle est � la m�me temp�rature que le corps
humain, qui est environ de quatre-vingt-quinze degr�s.�

Puis, la source sulfur�e n�offrant aucune utilisation actuelle,


les colons se dirig�rent vers l��paisse lisi�re de la for�t, qui
se d�veloppait � quelques centaines de pas.

L�, ainsi qu�on l�avait pr�sum�, le ruisseau promenait ses eaux


vives et limpides entre de hautes berges de terre rouge, dont la
couleur d�celait la pr�sence de l�oxyde de fer. Cette couleur fit
imm�diatement donner � ce cours d�eau le nom de Creek-Rouge.

Ce n��tait qu�un large ruisseau, profond et clair, form� des eaux


de la montagne, qui, moiti� rio, moiti� torrent, ici coulant
paisiblement sur le sable, l� grondant sur des t�tes de roche ou
se pr�cipitant en cascade, courait ainsi vers le lac sur une
longueur d�un mille et demi et une largeur variable de trente �
quarante pieds. Ses eaux �taient douces, ce qui devait faire
supposer que celles du lac l��taient aussi. Circonstance heureuse,
pour le cas o� l�on trouverait sur ses bords une demeure plus
convenable que les Chemin�es.

Quant aux arbres qui, quelques centaines de pieds en aval,


ombrageaient les rives du creek, ils appartenaient pour la plupart
aux esp�ces qui abondent dans la zone mod�r�e de l�Australie ou de
la Tasmanie, et non plus � celles de ces conif�res qui h�rissaient
la portion de l��le d�j� explor�e � quelques milles du plateau de
Grande-vue. � cette �poque de l�ann�e, au commencement de ce mois
d�avril, qui repr�sente dans cet h�misph�re le mois d�octobre,
c�est-�-dire au d�but de l�automne, le feuillage ne leur manquait
pas encore. C��taient plus particuli�rement des casuarinas et des
eucalyptus, dont quelques-uns devaient fournir au printemps
prochain une manne sucr�e tout � fait analogue � la manne
d�Orient. Des bouquets de c�dres australiens s��levaient aussi
dans les clairi�res, rev�tues de ce haut gazon que l�on appelle
�tussac� dans la Nouvelle-Hollande; mais le cocotier, si abondant
sur les archipels du Pacifique, semblait manquer � l��le, dont la
latitude �tait sans doute trop basse.

�Quel malheur! dit Harbert, un arbre si utile et qui a de si


belles noix!�

Quant aux oiseaux, ils pullulaient entre ces ramures un peu


maigres des eucalyptus et des casuarinas, qui ne g�naient pas le
d�ploiement de leurs ailes. Kakato�s noirs, blancs ou gris,
perroquets et perruches, au plumage nuanc� de toutes les couleurs,
�rois�, d�un vert �clatant et couronn�s de rouge, loris bleus,
�blues-mountains�, semblaient ne se laisser voir qu�� travers un
prisme, et voletaient au milieu d�un caquetage assourdissant.

Tout � coup, un bizarre concert de voix discordantes retentit au


milieu d�un fourr�. Les colons entendirent successivement le chant
des oiseaux, le cri des quadrup�des, et une sorte de clappement
qu�ils auraient pu croire �chapp� aux l�vres d�un indig�ne. Nab et
Harbert s��taient �lanc�s vers ce buisson, oubliant les principes
de la prudence la plus �l�mentaire. Tr�s heureusement, il n�y
avait l� ni fauve redoutable, ni indig�ne dangereux, mais tout
simplement une demi-douzaine de ces oiseaux moqueurs et chanteurs,
que l�on reconnut �tre des �faisans de montagne.� Quelques coups
de b�ton, adroitement port�s, termin�rent la sc�ne d�imitation, ce
qui procura un excellent gibier pour le d�ner du soir.

Harbert signala aussi de magnifiques pigeons, aux ailes bronz�es,


les uns surmont�s d�une cr�te superbe, les autres drap�s de vert,
comme leurs cong�n�res de Port-Macquarie; mais il fut impossible
de les atteindre, non plus que des corbeaux et des pies, qui
s�enfuyaient par bandes. UuUUn coup de fusil � petit plomb e�t
fait une h�catombe de ces volatiles, mais les chasseurs en �taient
encore r�duits, comme armes de jet, � la pierre, comme armes de
hast, au b�ton, et ces engins primitifs ne laissaient pas d��tre
tr�s insuffisants.

Leur insuffisance fut d�montr�e plus clairement encore, quand une


troupe de quadrup�des, sautillant, bondissant, faisant des sauts
de trente pieds, v�ritables mammif�res volants, s�enfuirent par-
dessus les fourr�s, si prestement et � de telles hauteurs, qu�on
aurait pu croire qu�ils passaient d�un arbre � l�autre, comme des
�cureuils.

�Des kangourous! s��cria Harbert.

-- Et cela se mange? r�pliqua Pencroff.

-- Pr�par� � l��tuv�e, r�pondit le reporter, cela vaut la


meilleure venaison!...�

G�d�on Spilett n�avait pas achev� cette phrase excitante, que le


marin, suivi de Nab et d�Harbert, s��tait lanc� sur les traces des
kangourous. Cyrus Smith les rappela, vainement. Mais ce devait
�tre vainement aussi que les chasseurs allaient poursuivre ce
gibier �lastique, qui rebondissait comme une balle. Apr�s cinq
minutes de course, ils �taient essouffl�s, et la bande
disparaissait dans le taillis.

Top n�avait pas eu plus de succ�s que ses ma�tres.

�Monsieur Cyrus, dit Pencroff, lorsque l�ing�nieur et le reporter


l�eurent rejoint, Monsieur Cyrus, vous voyez bien qu�il est
indispensable de fabriquer des fusils. Est-ce que cela sera
possible?

-- Peut-�tre, r�pondit l�ing�nieur, mais nous commencerons d�abord


par fabriquer des arcs et des fl�ches, et je ne doute pas que vous
ne deveniez aussi adroits � les manier que des chasseurs
australiens.

-- Des fl�ches, des arcs! dit Pencroff avec une moue d�daigneuse.
C�est bon pour des enfants!

-- Ne faites pas le fier, ami Pencroff, r�pondit le reporter. Les


arcs et les fl�ches ont suffi, pendant des si�cles, � ensanglanter
le monde. La poudre n�est que d�hier, et la guerre est aussi
vieille que la race humaine, -- malheureusement!

-- C�est ma foi vrai, Monsieur Spilett, r�pliqua le marin, et je


parle toujours trop vite. Faut m�excuser!�

Cependant, Harbert, tout � sa science favorite, l�histoire


naturelle, fit un retour sur les kangourous, en disant:

�Du reste, nous avons eu affaire l� � l�esp�ce la plus difficile �


prendre. C��taient des g�ants � longue fourrure grise; mais, si je
ne me trompe, il existe des kangourous noirs et rouges, des
kangourous de rochers, des kangourous-rats, dont il est plus ais�
de s�emparer. On en compte une douzaine d�esp�ces...

-- Harbert, r�pliqua sentencieusement le marin, il n�y a pour moi


qu�une seule esp�ce de kangourou, le �kangourou � la broche�, et
c�est pr�cis�ment celle qui nous manquera ce soir!�

On ne put s�emp�cher de rire en entendant la nouvelle


classification de ma�tre Pencroff. Le brave marin ne cacha point
son regret d�en �tre r�duit pour d�ner aux faisans-chanteurs; mais
la fortune devait se montrer encore une fois complaisante pour
lui. En effet, Top, qui sentait bien que son int�r�t �tait en jeu,
allait et furetait partout avec un instinct doubl� d�un app�tit
f�roce. Il �tait m�me probable que si quelque pi�ce de gibier lui
tombait sous la dent, il n�en resterait gu�re aux chasseurs, et
que Top chassait alors pour son propre compte; mais Nab le
surveillait, et il fit bien.

Vers trois heures, le chien disparut dans les broussailles, et de


sourds grognements indiqu�rent bient�t qu�il �tait aux prises avec
quelque animal.

Nab s��lan�a, et, effectivement, il aper�ut Top d�vorant avec


avidit� un quadrup�de, et que, dix secondes plus tard, il e�t �t�
impossible de reconna�tre dans l�estomac de Top. Mais, tr�s
heureusement, le chien �tait tomb� sur une nich�e; il avait fait
coup triple, et deux autres rongeurs -- les animaux en question
appartenaient � cet ordre -- gisaient �trangl�s sur le sol.

Nab reparut donc triomphalement, tenant de chaque main un de ces


rongeurs, dont la taille d�passait celle d�un li�vre. Leur pelage
jaune �tait m�lang� de taches verd�tres, et leur queue n�existait
qu�� l��tat rudimentaire. Des citoyens de l�Union ne pouvaient
h�siter � donner � ces rongeurs le nom qui leur convenait.

C��taient des �maras�, sorte d�agoutis, un peu plus grands que


leurs cong�n�res des contr�es tropicales, v�ritables lapins
d�Am�rique, aux longues oreilles, aux m�choires arm�es sur chaque
c�t� de cinq molaires, ce qui les distingue pr�cis�ment des
agoutis.

�Hurrah! s��cria Pencroff. Le r�ti est arriv�! Et, maintenant,


nous pouvons rentrer � la maison!�

La marche, un instant interrompue, fut reprise. Le Creek-Rouge


roulait toujours ses eaux limpides sous la vo�te des casuarinas,
des banksias et des gommiers gigantesques. Des liliac�es superbes
s��levaient jusqu�� une hauteur de vingt pieds.

D�autres esp�ces arborescentes, inconnues au jeune naturaliste, se


penchaient sur le ruisseau, que l�on entendait murmurer sous ces
berceaux de verdure.

Cependant, le cours d�eau s��largissait sensiblement, et Cyrus


Smith �tait port� � croire qu�il aurait bient�t atteint son
embouchure. En effet, au sortir d�un �pais massif de beaux arbres,
elle apparut tout � coup.

Les explorateurs �taient arriv�s sur la rive occidentale du lac


Grant. L�endroit valait la peine d��tre regard�. Cette �tendue
d�eau, d�une circonf�rence de sept milles environ et d�une
superficie de deux cent cinquante acres, reposait dans une bordure
d�arbres vari�s. Vers l�est, � travers un rideau de verdure
pittoresquement relev� en certains endroits, apparaissait un
�tincelant horizon de mer. Au nord, le lac tra�ait une courbure
l�g�rement concave, qui contrastait avec le dessin aigu de sa
pointe inf�rieure. De nombreux oiseaux aquatiques fr�quentaient
les rives de ce petit Ontario, dont les �mille �les� de son
homonyme am�ricain �taient repr�sent�es par un rocher qui
�mergeait de sa surface, � quelques centaines de pieds de la rive
m�ridionale. L�, vivaient en commun plusieurs couples de martins-
p�cheurs, perch�s sur quelque pierre, graves, immobiles, guettant
les poissons au passage, puis, s��lan�ant, plongeant en faisant
entendre un cri aigu, et reparaissant, la proie au bec. Ailleurs,
sur les rives et sur l��lot, se pavanaient des canards sauvages,
des p�licans, des poules d�eau, des becs-rouges, des phil�dons,
munis d�une langue en forme de pinceau, et un ou deux �chantillons
de ces menures splendides, dont la queue se d�veloppe comme les
montants gracieux d�une lyre.

Quant aux eaux du lac, elles �taient douces, limpides, un peu


noires, et � certains bouillonnements, aux cercles concentriques
qui s�entre-croisaient � leur surface, on ne pouvait douter
qu�elles ne fussent tr�s poissonneuses.

�Il est vraiment beau! ce lac, dit G�d�on Spilett. On vivrait sur
ses bords!

-- On y vivra!� r�pondit Cyrus Smith.

Les colons, voulant alors revenir par le plus court aux Chemin�es,
descendirent jusqu�� l�angle form� au sud par la jonction des
rives du lac. Ils se fray�rent, non sans peine, un chemin �
travers ces fourr�s et ces broussailles, que la main de l�homme
n�avait jamais encore �cart�s, et ils se dirig�rent ainsi vers le
littoral, de mani�re � arriver au nord du plateau de Grande-vue.
Deux milles furent franchis dans cette direction, puis, apr�s le
dernier rideau d�arbres, apparut le plateau, tapiss� d�un �pais
gazon, et, au del�, la mer infinie.

Pour revenir aux chemin�es, il suffisait de traverser obliquement


le plateau sur un espace d�un mille et de redescendre jusqu�au
coude form� par le premier d�tour de la Mercy. Mais l�ing�nieur
d�sirait reconna�tre comment et par o� s��chappait le trop-plein
des eaux du lac, et l�exploration fut prolong�e sous les arbres
pendant un mille et demi vers le nord. Il �tait probable, en
effet, qu�un d�versoir existait quelque part, et sans doute �
travers une coup�e du granit. Ce lac n��tait, en somme, qu�une
immense vasque, qui s��tait remplie peu � peu par le d�bit du
creek, et il fallait bien que son trop-plein s��coul�t � la mer
par quelque chute. S�il en �tait ainsi, l�ing�nieur pensait qu�il
serait peut-�tre possible d�utiliser cette chute et de lui
emprunter sa force, actuellement perdue sans profit pour personne.
On continua donc � suivre les rives du lac Grant, en remontant le
plateau; mais, apr�s avoir fait encore un mille dans cette
direction, Cyrus Smith n�avait pu d�couvrir le d�versoir, qui
devait exister cependant.

Il �tait quatre heures et demie alors. Les pr�paratifs du d�ner


exigeaient que les colons rentrassent � leur demeure. La petite
troupe revint donc sur ses pas, et, par la rive gauche de la
Mercy, Cyrus Smith et ses compagnons arriv�rent aux Chemin�es.

L�, le feu fut allum�, et Nab et Pencroff, auxquels �taient


naturellement d�volues les fonctions de cuisiniers, l�un en sa
qualit� de n�gre, l�autre en sa qualit� de marin, pr�par�rent
lestement des grillades d�agoutis, auxquelles on fit largement
honneur.

Le repas termin�, au moment o� chacun allait se livrer au sommeil,


Cyrus Smith tira de sa poche de petits �chantillons de min�raux
d�esp�ces diff�rentes, et se borna � dire:

�Mes amis, ceci est du minerai de fer, ceci une pyrite, ceci de
l�argile, ceci de la chaux, ceci du charbon. Voil� ce que nous
donne la nature, et voil� sa part dans le travail commun! -- �
demain la n�tre!�

CHAPITRE XIII

�Eh bien, monsieur Cyrus, par o� allons-nous commencer? demanda le


lendemain matin Pencroff � l�ing�nieur.

-- Par le commencement�, r�pondit Cyrus Smith.

Et en effet, c��tait bien par le �commencement� que ces colons


allaient �tre forc�s de d�buter. Ils ne poss�daient m�me pas les
outils n�cessaires � faire les outils, et ils ne se trouvaient
m�me pas dans les conditions de la nature, qui�, ayant le temps,
�conomise l�effort.� Le temps leur manquait, puisqu�ils devaient
imm�diatement subvenir aux besoins de leur existence, et si,
profitant de l�exp�rience acquise, ils n�avaient rien � inventer,
du moins avaient-ils tout � fabriquer.

Leur fer, leur acier n��taient encore qu�� l��tat de minerai, leur
poterie � l��tat d�argile, leur linge et leurs habits � l��tat de
mati�res textiles.

Il faut dire, d�ailleurs, que ces colons �taient des �hommes� dans
la belle et puissante acception du mot. L�ing�nieur Smith ne
pouvait �tre second� par de plus intelligents compagnons, ni avec
plus de d�vouement et de z�le. Il les avait interrog�s. Il
connaissait leurs aptitudes.

G�d�on Spilett, reporter de grand talent, ayant tout appris pour


pouvoir parler de tout, devait contribuer largement de la t�te et
de la main � la colonisation de l��le. Il ne reculerait devant
aucune t�che, et, chasseur passionn�, il ferait un m�tier de ce
qui, jusqu�alors, n�avait �t� pour lui qu�un plaisir.

Harbert, brave enfant, remarquablement instruit d�j� dans les


sciences naturelles, allait fournir un appoint s�rieux � la cause
commune.

Nab, c��tait le d�vouement personnifi�. Adroit, intelligent,


infatigable, robuste, d�une sant� de fer, il s�entendait quelque
peu au travail de la forge et ne pouvait qu��tre tr�s utile � la
colonie.

Quant � Pencroff, il avait �t� marin sur tous les oc�ans,


charpentier dans les chantiers de construction de Brooklyn, aide-
tailleur sur les b�timents de l��tat, jardinier, cultivateur,
pendant ses cong�s, etc., et comme les gens de mer, propre � tout,
il savait tout faire.

Il e�t �t� v�ritablement difficile de r�unir cinq hommes plus


propres � lutter contre le sort, plus assur�s d�en triompher.

�Par le commencement�, avait dit Cyrus Smith. Or, ce commencement


dont parlait l�ing�nieur, c��tait la construction d�un appareil
qui p�t servir � transformer les substances naturelles. On sait le
r�le que joue la chaleur dans ces transformations. Or, le
combustible, bois ou charbon de terre, �tait imm�diatement
utilisable. Il s�agissait donc de b�tir un four pour l�utiliser.

�� quoi servira ce four? demanda Pencroff.

-- � fabriquer la poterie dont nous avons besoin, r�pondit Cyrus


Smith.

-- Et avec quoi ferons-nous le four?

-- Avec des briques.

-- Et les briques?

-- Avec de l�argile. En route, mes amis. Pour �viter les


transports, nous �tablirons notre atelier au lieu m�me de
production. Nab apportera des provisions, et le feu ne manquera
pas pour la cuisson des aliments.

-- Non, r�pondit le reporter, mais si les aliments viennent �


manquer, faute d�instruments de chasse!
-- Ah! si nous avions seulement un couteau! s��cria le marin.

-- Eh bien? demanda Cyrus Smith.

-- Eh bien! j�aurais vite fait de fabriquer un arc et des fl�ches,


et le gibier abonderait � l�office!

-- Oui, un couteau, une lame tranchante...� dit l�ing�nieur, comme


s�il se f�t parl� � lui-m�me.

En ce moment, ses regards se port�rent vers Top, qui allait et


venait sur le rivage.

Soudain, le regard de Cyrus Smith s�anima.

�Top, ici!� dit-il.

Le chien accourut � l�appel de son ma�tre. Celui-ci prit la t�te


de Top entre ses mains, et, d�tachant le collier que l�animal
portait au cou, il le rompit en deux parties, en disant: �Voil�
deux couteaux, Pencroff!� Deux hurrahs du marin lui r�pondirent.
Le collier de Top �tait fait d�une mince lame d�acier tremp�. Il
suffisait donc de l�aff�ter d�abord sur une pierre de gr�s, de
mani�re � mettre au vif l�angle du tranchant, puis d�enlever le
morfil sur un gr�s plus fin. Or, ce genre de roche ar�nac�e se
rencontrait abondamment sur la gr�ve, et, deux heures apr�s,
l�outillage de la colonie se composait de deux lames tranchantes
qu�il avait �t� facile d�emmancher dans une poign�e solide.

La conqu�te de ce premier outil fut salu�e comme un triomphe.


Conqu�te pr�cieuse, en effet, et qui venait � propos.

On partit. L�intention de Cyrus Smith �tait de retourner � la rive


occidentale du lac, l� o� il avait remarqu� la veille cette terre
argileuse dont il poss�dait un �chantillon. On prit donc par la
berge de la Mercy, on traversa le plateau de Grande-vue, et, apr�s
une marche de cinq milles au plus, on arrivait � une clairi�re
situ�e � deux cents pas du lac Grant.

Chemin faisant, Harbert avait d�couvert un arbre dont les Indiens


de l�Am�rique m�ridionale emploient les branches � fabriquer leurs
arcs. C��tait le �crejimba�, de la famille des palmiers, qui ne
porte pas de fruits comestibles. Des branches longues et droites
furent coup�es, effeuill�es, taill�es, plus fortes en leur milieu,
plus faibles � leurs extr�mit�s, et il n�y avait plus qu�� trouver
une plante propre � former la corde de l�arc. Ce fut une esp�ce
appartenant � la famille des malvac�es, un �hibiscus
heterophyllus�, qui fournit des fibres d�une t�nacit� remarquable,
qu�on e�t pu comparer � des tendons d�animaux.

Pencroff obtint ainsi des arcs d�une assez grande puissance,


auxquels il ne manquait plus que les fl�ches. Celles-ci �taient
faciles � faire avec des branches droites et rigides, sans
nodosit�s, mais la pointe qui devait les armer, c�est-�-dire une
substance propre � remplacer le fer, ne devait pas se rencontrer
si ais�ment. Mais Pencroff se dit qu�ayant fourni, lui, sa part
dans le travail, le hasard ferait le reste.
Les colons �taient arriv�s sur le terrain reconnu la veille. Il se
composait de cette argile figuline qui sert � confectionner les
briques et les tuiles, argile, par cons�quent, tr�s convenable
pour l�op�ration qu�il s�agissait de mener � bien. La main-
d�oeuvre ne pr�sentait aucune difficult�. Il suffisait de
d�graisser cette figuline avec du sable, de mouler les briques et
de les cuire � la chaleur d�un feu de bois.

Ordinairement, les briques sont tass�es dans des moules, mais


l�ing�nieur se contenta de les fabriquer � la main. Toute la
journ�e et la suivante furent employ�es � ce travail. L�argile,
imbib�e d�eau, corroy�e ensuite avec les pieds et les poignets des
manipulateurs, fut divis�e en prismes d��gale grandeur. Un ouvrier
exerc� peut confectionner, sans machine, jusqu�� dix mille briques
par douze heures; mais dans leurs deux journ�es de travail, les
cinq briquetiers de l��le Lincoln n�en fabriqu�rent pas plus de
trois mille, qui furent rang�es les unes pr�s des autres, jusqu�au
moment o� leur compl�te dessiccation permettrait d�en op�rer la
cuisson, c�est-�-dire dans trois ou quatre jours.

Ce fut dans la journ�e du 2 avril que Cyrus Smith s�occupa de


fixer l�orientation de l��le.

La veille, il avait not� exactement l�heure � laquelle le soleil


avait disparu sous l�horizon, en tenant compte de la r�fraction.
Ce matin-l�, il releva non moins exactement l�heure � laquelle il
reparut. Entre ce coucher et ce lever, douze heures vingt-quatre
minutes s��taient �coul�es. Donc, six heures douze minutes apr�s
son lever, le soleil, ce jour-l�, passerait exactement au
m�ridien, et le point du ciel qu�il occuperait � ce moment serait
le nord.

� l�heure dite, Cyrus releva ce point, et, en mettant l�un par


l�autre avec le soleil deux arbres qui devaient lui servir de
rep�res, il obtint ainsi une m�ridienne invariable pour ses
op�rations ult�rieures.

Pendant les deux jours qui pr�c�d�rent la cuisson des briques, on


s�occupa de s�approvisionner de combustible. Des branches furent
coup�es autour de la clairi�re, et l�on ramassa tout le bois tomb�
sous les arbres. Cela ne se fit pas sans que l�on chass�t un peu
dans les environs, d�autant mieux que Pencroff poss�dait
maintenant quelques douzaines de fl�ches arm�es de pointes tr�s
ac�r�es. C��tait Top qui avait fourni ces pointes, en rapportant
un porc-�pic, assez m�diocre comme gibier, mais d�une
incontestable valeur, gr�ce aux piquants dont il �tait h�riss�.
Ces piquants furent ajust�s solidement � l�extr�mit� des fl�ches,
dont la direction fut assur�e par un empennage de plumes de
kakato�s. Le reporter et Harbert devinrent promptement de tr�s
adroits tireurs d�arc. Aussi, le gibier de poil et de plume
abonda-t-il aux Chemin�es, cabiais, pigeons, agoutis, coqs de
bruy�re, etc. La plupart de ces animaux furent tu�s dans la partie
de la for�t situ�e sur la rive gauche de la Mercy, et � laquelle
on donna le nom de bois du Jacamar, en souvenir du volatile que
Pencroff et Harbert avaient poursuivi lors de leur premi�re
exploration.
Ce gibier fut mang� frais, mais on conserva les jambons de cabiai,
en les fumant au-dessus d�un feu de bois vert, apr�s les avoir
aromatis�s avec des feuilles odorantes. Cependant, cette
nourriture tr�s fortifiante, c��tait toujours r�tis sur r�tis, et
les convives eussent �t� heureux d�entendre chanter dans l��tre un
simple pot-au-feu; mais il fallait attendre que le pot f�t
fabriqu�, et, par cons�quent, que le four f�t b�ti.

Pendant ces excursions, qui ne se firent que dans un rayon tr�s


restreint autour de la briqueterie, les chasseurs purent constater
le passage r�cent d�animaux de grande taille, arm�s de griffes
puissantes, dont ils ne purent reconna�tre l�esp�ce.

Cyrus Smith leur recommanda donc une extr�me prudence, car il


�tait probable que la for�t renfermait quelques fauves dangereux.

Et il fit bien. En effet, G�d�on Spilett et Harbert aper�urent un


jour un animal qui ressemblait � un jaguar. Ce fauve,
heureusement, ne les attaqua pas, car ils ne s�en seraient peut-
�tre pas tir�s sans quelque grave blessure. Mais d�s qu�il aurait
une arme s�rieuse, c�est-�-dire un de ces fusils que r�clamait
Pencroff, G�d�on Spilett se promettait bien de faire aux b�tes
f�roces une guerre acharn�e et d�en purger l��le.

Les Chemin�es, pendant ces quelques jours, ne furent pas am�nag�es


plus confortablement, car l�ing�nieur comptait d�couvrir ou b�tir,
s�il le fallait, une demeure plus convenable. On se contenta
d��tendre sur le sable des couloirs une fra�che liti�re de mousses
et de feuilles s�ches, et, sur ces couchettes un peu primitives,
les travailleurs, harass�s, dormaient d�un parfait sommeil.

On fit aussi le relev� des jours �coul�s dans l��le Lincoln,


depuis que les colons y avaient atterri, et l�on en tint depuis
lors un compte r�gulier. Le 5 avril, qui �tait un mercredi, il y
avait douze jours que le vent avait jet� les naufrag�s sur ce
littoral.

Le 6 avril, d�s l�aube, l�ing�nieur et ses compagnons �taient


r�unis sur la clairi�re, � l�endroit o� allait s�op�rer la cuisson
des briques.

Naturellement, cette op�ration devait se faire en plein air, et


non dans des fours, ou plut�t, l�agglom�ration des briques ne
serait qu�un �norme four qui se cuirait lui-m�me. Le combustible,
fait de fascines bien pr�par�es, fut dispos� sur le sol, et on
l�entoura de plusieurs rangs de briques s�ch�es, qui form�rent
bient�t un gros cube, � l�ext�rieur duquel des �vents furent
m�nag�s. Ce travail dura toute la journ�e, et, le soir seulement,
on mit le feu aux fascines.

Cette nuit-l�, personne ne se coucha, et on veilla avec soin � ce


que le feu ne se ralent�t pas.

L�op�ration dura quarante-huit heures et r�ussit parfaitement. Il


fallut alors laisser refroidir la masse fumante, et, pendant ce
temps, Nab et Pencroff, guid�s par Cyrus Smith, charri�rent, sur
une claie faite de branchages entrelac�s, plusieurs charges de
carbonate de chaux, pierres tr�s communes, qui se trouvaient
abondamment au nord du lac. Ces pierres, d�compos�es par la
chaleur, donn�rent une chaux vive, tr�s grasse, foisonnant
beaucoup par l�extinction, aussi pure enfin que si elle e�t �t�
produite par la calcination de la craie ou du marbre. M�lang�e
avec du sable, dont l�effet est d�att�nuer le retrait de la p�te
quand elle se solidifie, cette chaux fournit un mortier excellent.
De ces divers travaux, il r�sulta que, le 9 avril, l�ing�nieur
avait � sa disposition une certaine quantit� de chaux toute
pr�par�e, et quelques milliers de briques.

On commen�a donc, sans perdre un instant, la construction d�un


four, qui devait servir � la cuisson des diverses poteries
indispensables pour les usages domestiques. On y r�ussit sans trop
de difficult�. Cinq jours apr�s, le four fut charg� de cette
houille dont l�ing�nieur avait d�couvert un gisement � ciel ouvert
vers l�embouchure du Creek-Rouge, et les premi�res fum�es
s��chappaient d�une chemin�e haute d�une vingtaine de pieds. La
clairi�re �tait transform�e en usine, et Pencroff n��tait pas
�loign� de croire que de ce four allaient sortir tous les produits
de l�industrie moderne. En attendant, ce que les colons
fabriqu�rent tout d�abord, ce fut une poterie commune, mais tr�s
propre � la cuisson des aliments. La mati�re premi�re �tait cette
argile m�me du sol, � laquelle Cyrus Smith fit ajouter un peu de
chaux et du quartz. En r�alit�, cette p�te constituait ainsi la
v�ritable �terre de pipe�, avec laquelle on fit des pots, des
tasses qui avaient �t� moul�es sur des galets de formes
convenables, des assiettes, de grandes jarres et des cuves pour
contenir l�eau, etc.

La forme de ces objets �tait gauche, d�fectueuse; mais, apr�s


qu�ils eurent �t� cuits � une haute temp�rature, la cuisine des
Chemin�es se trouva pourvue d�un certain nombre d�ustensiles aussi
pr�cieux que si le plus beau kaolin f�t entr� dans leur
composition.

Il faut mentionner ici que Pencroff, d�sireux de savoir si cette


argile, ainsi pr�par�e, justifiait son nom de �terre de pipe�, se
fabriqua quelques pipes assez grossi�res, qu�il trouva charmantes,
mais auxquelles le tabac manquait, h�las! Et, il faut le dire,
c��tait une grosse privation pour Pencroff.

�Mais le tabac viendra, comme toutes choses!� r�p�tait-il dans ses


�lans de confiance absolue.

Ces travaux dur�rent jusqu�au 15 avril, et on comprend que ce


temps fut consciencieusement employ�.

Les colons, devenus potiers, ne firent pas autre chose que de la


poterie. Quand il conviendrait � Cyrus Smith de les changer en
forgerons, ils seraient forgerons. Mais, le lendemain �tant un
dimanche, et m�me le dimanche de P�ques, tous convinrent de
sanctifier ce jour par le repos. Ces Am�ricains �taient des hommes
religieux, scrupuleux observateurs des pr�ceptes de la Bible, et
la situation qui leur �tait faite ne pouvait que d�velopper leurs
sentiments de confiance envers l�Auteur de toutes choses.

Le soir du 15 avril, on revint donc d�finitivement aux Chemin�es.


Le reste des poteries fut emport�, et le four s��teignit en
attendant une destination nouvelle. Le retour fut marqu� par un
incident heureux, la d�couverte que fit l�ing�nieur d�une
substance propre � remplacer l�amadou. On sait que cette chair
spongieuse et velout�e provient d�un certain champignon du genre
polypore. Convenablement pr�par�e, elle est extr�mement
inflammable, surtout quand elle a �t� pr�alablement satur�e de
poudre � canon ou bouillie dans une dissolution de nitrate ou de
chlorate de potasse. Mais, jusqu�alors, on n�avait trouv� aucun de
ces polypores, ni m�me aucune de ces morilles qui peuvent les
remplacer. Ce jour-l�, l�ing�nieur, ayant reconnu une certaine
plante appartenant au genre armoise, qui compte parmi ses
principales esp�ces l�absinthe, la citronnelle, l�estragon, le
g�pi, etc., en arracha plusieurs touffes, et, les pr�sentant au
marin:

�Tenez, Pencroff, dit-il, voil� qui vous fera plaisir.�

Pencroff regarda attentivement la plante, rev�tue de poils soyeux


et longs, dont les feuilles �taient recouvertes d�un duvet
cotonneux.

�Eh! qu�est-ce cela, monsieur Cyrus? demanda Pencroff. Bont� du


ciel! Est-ce du tabac?

-- Non, r�pondit Cyrus Smith, c�est l�art�mise, l�armoise chinoise


pour les savants, et pour nous autres, ce sera de l�amadou.�

Et, en effet, cette armoise, convenablement dess�ch�e, fournit une


substance tr�s inflammable, surtout lorsque plus tard l�ing�nieur
l�eut impr�gn�e de ce nitrate de potasse dont l��le poss�dait
plusieurs couches, et qui n�est autre chose que du salp�tre.

Ce soir-l�, tous les colons, r�unis dans la chambre centrale,


soup�rent convenablement. Nab avait pr�par� un pot-au-feu
d�agouti, un jambon de cabiai aromatis�, auquel on joignit les
tubercules bouillis du �caladium macrorhizum�, sorte de plante
herbac�e de la famille des arac�es, et qui, sous la zone
tropicale, e�t affect� une forme arborescente. Ces rhizomes
�taient d�un excellent go�t, tr�s nutritifs, � peu pr�s semblables
� cette substance qui se d�bite en Angleterre sous le nom de
�sagou de Portland�, et ils pouvaient, dans une certaine mesure,
remplacer le pain, qui manquait encore aux colons de l��le
Lincoln.

Le souper achev�, avant de se livrer au sommeil, Cyrus Smith et


ses compagnons vinrent prendre l�air sur la gr�ve. Il �tait huit
heures du soir. La nuit s�annon�ait magnifiquement. La lune, qui
avait �t� pleine cinq jours auparavant, n��tait pas encore lev�e,
mais l�horizon s�argentait d�j� de ces nuances douces et p�les que
l�on pourrait appeler l�aube lunaire. Au z�nith austral, les
constellations circumpolaires resplendissaient, et, parmi toutes,
cette Croix du Sud que l�ing�nieur, quelques jours auparavant,
saluait � la cime du mont Franklin.

Cyrus Smith observa pendant quelque temps cette splendide


constellation, qui porte � son sommet et � sa base deux �toiles de
premi�re grandeur, au bras gauche une �toile de seconde, au bras
droit une �toile de troisi�me grandeur.
Puis, apr�s avoir r�fl�chi:

�Harbert, demanda-t-il au jeune gar�on, ne sommes-nous pas au 15


avril?

-- Oui, monsieur Cyrus, r�pondit Harbert.

-- Eh bien, si je ne me trompe, demain sera un des quatre jours de


l�ann�e pour lequel le temps vrai se confond avec le temps moyen,
c�est-�-dire, mon enfant, que demain, � quelques secondes pr�s, le
soleil passera au m�ridien juste au midi des horloges. Si donc le
temps est beau, je pense que je pourrai obtenir la longitude de
l��le avec une approximation de quelques degr�s.

-- Sans instruments, sans sextant? demanda G�d�on Spilett.

-- Oui, reprit l�ing�nieur. Aussi, puisque la nuit est pure, je


vais essayer, ce soir m�me, d�obtenir notre latitude en calculant
la hauteur de la Croix du Sud, c�est-�-dire du p�le austral, au-
dessus de l�horizon. Vous comprenez bien, mes amis, qu�avant
d�entreprendre des travaux s�rieux d�installation, il ne suffit
pas d�avoir constat� que cette terre est une �le, il faut, autant
que possible, reconna�tre � quelle distance elle est situ�e, soit
du continent am�ricain, soit du continent australien, soit des
principaux archipels du Pacifique.

-- En effet, dit le reporter, au lieu de construire une maison,


nous pouvons avoir int�r�t � construire un bateau, si par hasard
nous ne sommes qu�� une centaine de milles d�une c�te habit�e.

-- Voil� pourquoi, reprit Cyrus Smith, je vais essayer, ce soir,


d�obtenir la latitude de l��le Lincoln, et demain, � midi,
j�essayerai d�en calculer la longitude.�

Si l�ing�nieur e�t poss�d� un sextant, appareil qui permet de


mesurer avec une grande pr�cision la distance angulaire des objets
par r�flexion, l�op�ration n�e�t offert aucune difficult�. Ce
soir-l�, par la hauteur du p�le, le lendemain, par le passage du
soleil au m�ridien, il aurait obtenu les coordonn�es de l��le.
Mais, l�appareil manquant, il fallait le suppl�er.

Cyrus Smith rentra donc aux Chemin�es. � la lueur du foyer, il


tailla deux petites r�gles plates qu�il r�unit l�une � l�autre par
une de leurs extr�mit�s, de mani�re � former une sorte de compas
dont les branches pouvaient s��carter ou se rapprocher. Le point
d�attache �tait fix� au moyen d�une forte �pine d�acacia, que
fournit le bois mort du b�cher.

Cet instrument termin�, l�ing�nieur revint sur la gr�ve; mais


comme il fallait qu�il pr�t la hauteur du p�le au-dessus d�un
horizon nettement dessin�, c�est-�-dire un horizon de mer, et que
le cap Griffe lui cachait l�horizon du sud, il dut aller chercher
une station plus convenable. La meilleure aurait �videmment �t� le
littoral expos� directement au sud, mais il e�t fallu traverser la
Mercy, alors profonde, et c��tait une difficult�.

Cyrus Smith r�solut, en cons�quence, d�aller faire son observation


sur le plateau de Grande-vue, en se r�servant de tenir compte de
sa hauteur au-dessus du niveau de la mer, -- hauteur qu�il
comptait calculer le lendemain par un simple proc�d� de g�om�trie
�l�mentaire.

Les colons se transport�rent donc sur le plateau, en remontant la


rive gauche de la Mercy, et ils vinrent se placer sur la lisi�re
qui s�orientait nord-ouest et sud-est, c�est-�-dire sur cette
ligne de roches capricieusement d�coup�es qui bordait la rivi�re.

Cette partie du plateau dominait d�une cinquantaine de pieds les


hauteurs de la rive droite, qui descendaient, par une double
pente, jusqu�� l�extr�mit� du cap Griffe et jusqu�� la c�te
m�ridionale de l��le. Aucun obstacle n�arr�tait donc le regard,
qui embrassait l�horizon sur une demi-circonf�rence, depuis le cap
jusqu�au promontoire du Reptile. Au sud, cet horizon, �clair� par
en dessous des premi�res clart�s de la lune, tranchait vivement
sur le ciel et pouvait �tre vis� avec une certaine pr�cision.

� ce moment, la Croix du Sud se pr�sentait � l�observateur dans


une position renvers�e, l��toile alpha marquant sa base, qui est
plus rapproch�e du p�le austral.

Cette constellation n�est pas situ�e aussi pr�s du p�le


antarctique que l��toile polaire l�est du p�le arctique. L��toile
alpha en est � vingt-sept degr�s environ, mais Cyrus Smith le
savait et devait tenir compte de cette distance dans son calcul.
Il eut soin aussi de l�observer au moment o� elle passait au
m�ridien au-dessous du p�le, et qui devait simplifier son
op�ration.

Cyrus Smith dirigea donc une branche de son compas de bois sur
l�horizon de mer, l�autre sur alpha, comme il e�t fait des
lunettes d�un cercle r�p�titeur, et l�ouverture des deux branches
lui donna la distance angulaire qui s�parait alpha de l�horizon.
Afin de fixer l�angle obtenu d�une mani�re immutable, il piqua, au
moyen d��pines, les deux planchettes de son appareil sur une
troisi�me plac�e transversalement, de telle sorte que leur
�cartement f�t solidement maintenu.

Cela fait, il ne restait plus qu�� calculer l�angle obtenu, en


ramenant l�observation au niveau de la mer, de mani�re � tenir
compte de la d�pression de l�horizon, ce qui n�cessitait de
mesurer la hauteur du plateau. La valeur de cet angle donnerait
ainsi la hauteur d�alpha, et cons�quemment celle du p�le au-dessus
de l�horizon, c�est-�-dire la latitude de l��le, puisque la
latitude d�un point du globe est toujours �gale � la hauteur du
p�le au-dessus de l�horizon de ce point.

Ces calculs furent remis au lendemain, et, � dix heures, tout le


monde dormait profond�ment.

CHAPITRE XIV

Le lendemain, 16 avril, -- dimanche de P�ques, -- les colons


sortaient des Chemin�es au jour naissant, et proc�daient au lavage
de leur linge et au nettoyage de leurs v�tements. L�ing�nieur
comptait fabriquer du savon d�s qu�il se serait procur� les
mati�res premi�res n�cessaires � la saponification, soude ou
potasse, graisse ou huile. La question si importante du
renouvellement de la garde-robe serait �galement trait�e en temps
et lieu. En tout cas, les habits dureraient bien six mois encore,
car ils �taient solides et pouvaient r�sister aux fatigues des
travaux manuels. Mais tout d�pendrait de la situation de l��le par
rapport aux terres habit�es. C�est ce qui serait d�termin� ce jour
m�me, si le temps le permettait.

Or, le soleil, se levant sur un horizon pur, annon�ait une journ�e


magnifique, une de ces belles journ�es d�automne qui sont comme
les derniers adieux de la saison chaude.

Il s�agissait donc de compl�ter les �l�ments des observations de


la veille, en mesurant la hauteur du plateau de Grande-vue au-
dessus du niveau de la mer.

�Ne vous faut-il pas un instrument analogue � celui qui vous a


servi hier? demanda Harbert � l�ing�nieur.

-- Non, mon enfant, r�pondit celui-ci, nous allons proc�der


autrement, et d�une mani�re � peu pr�s aussi pr�cise.�

Harbert, aimant � s�instruire de toutes choses, suivit


l�ing�nieur, qui s��carta du pied de la muraille de granit, en
descendant jusqu�au bord de la gr�ve. Pendant ce temps, Pencroff,
Nab et le reporter s�occupaient de divers travaux.

Cyrus Smith s��tait muni d�une sorte de perche droite, longue


d�une douzaine de pieds, qu�il avait mesur�e aussi exactement que
possible, en la comparant � sa propre taille, dont il connaissait
la hauteur � une ligne pr�s. Harbert portait un fil � plomb que
lui avait remis Cyrus Smith, c�est-�-dire une simple pierre fix�e
au bout d�une fibre flexible.

Arriv� � une vingtaine de pieds de la lisi�re de la gr�ve, et �


cinq cents pieds environ de la muraille de granit, qui se dressait
perpendiculairement, Cyrus Smith enfon�a la perche de deux pieds
dans le sable, et, en la calant avec soin, il parvint, au moyen du
fil � plomb, � la dresser perpendiculairement au plan de
l�horizon.

Cela fait, il se recula de la distance n�cessaire pour que, �tant


couch� sur le sable, le rayon visuel, parti de son oeil, effleur�t
� la fois et l�extr�mit� de la perche et la cr�te de la muraille.

Puis il marqua soigneusement ce point avec un piquet.

Alors, s�adressant � Harbert:

�Tu connais les premiers principes de la g�om�trie? lui demanda-t-


il.

-- Un peu, monsieur Cyrus, r�pondit Harbert, qui ne voulait pas


trop s�avancer.

-- Tu te rappelles bien quelles sont les propri�t�s de deux


triangles semblables?
-- Oui, r�pondit Harbert. Leurs c�t�s homologues sont
proportionnels.

-- Eh bien, mon enfant, je viens de construire deux triangles


semblables, tous deux rectangles: le premier, le plus petit, a
pour c�t�s la perche perpendiculaire, la distance qui s�pare le
piquet du bas de la perche, et mon rayon visuel pour hypot�nuse;
le second a pour c�t�s la muraille perpendiculaire, dont il s�agit
de mesurer la hauteur, la distance qui s�pare le piquet du bas de
cette muraille, et mon rayon visuel formant �galement son
hypot�nuse, -- qui se trouve �tre la prolongation de celle du
premier triangle.

-- Ah! monsieur Cyrus, j�ai compris! s��cria Harbert. De m�me que


la distance du piquet � la perche est proportionnelle � la
distance du piquet � la base de la muraille, de m�me la hauteur de
la perche est proportionnelle � la hauteur de cette muraille.

-- C�est cela m�me, Harbert, r�pondit l�ing�nieur, et quand nous


aurons mesur� les deux premi�res distances, connaissant la hauteur
de la perche, nous n�aurons plus qu�un calcul de proportion �
faire, ce qui nous donnera la hauteur de la muraille et nous
�vitera la peine de la mesurer directement.�

Les deux distances horizontales furent relev�es, au moyen m�me de


la perche, dont la longueur au-dessus du sable �tait exactement de
dix pieds.

La premi�re distance �tait de quinze pieds entre le piquet et le


point o� la perche �tait enfonc�e dans le sable.

La deuxi�me distance, entre le piquet et la base de la muraille,


�tait de cinq cents pieds.

Ces mesures termin�es, Cyrus Smith et le jeune gar�on revinrent


aux Chemin�es.

L�, l�ing�nieur prit une pierre plate qu�il avait rapport�e de ses
pr�c�dentes excursions, sorte de schiste ardoisier, sur lequel il
�tait facile de tracer des chiffres au moyen d�une coquille aigu�.

Il �tablit donc la proportion suivante:

15: 500:: 10: x


500 fois 10 = 5000
5000 sur 15 = 333, 33.

D�o� il fut �tabli que la muraille de granit mesurait trois cent


trente-trois pieds de hauteur.

Cyrus Smith reprit alors l�instrument qu�il avait fabriqu� la


veille et dont les deux planchettes, par leur �cartement, lui
donnaient la distance angulaire de l��toile alpha � l�horizon. Il
mesura tr�s exactement l�ouverture de cet angle sur une
circonf�rence qu�il divisa en trois cent soixante parties �gales.
Or, cet angle, en y ajoutant les vingt-sept degr�s qui s�parent
alpha du p�le antarctique, et en r�duisant au niveau de la mer la
hauteur du plateau sur lequel l�observation avait �t� faite, se
trouva �tre de cinquante-trois degr�s. Ces cinquante-trois degr�s
�tant retranch�s des quatre-vingt-dix degr�s, -- distance du p�le
� l��quateur, -- il restait trente-sept degr�s. Cyrus Smith en
conclut donc que l��le Lincoln �tait situ�e sur le trente-septi�me
degr� de latitude australe, ou en tenant compte, vu l�imperfection
de ses op�rations, d�un �cart de cinq degr�s, qu�elle devait �tre
situ�e entre le trente-cinqui�me et le quaranti�me parall�le.

Restait � obtenir la longitude, pour compl�ter les coordonn�es de


l��le. C�est ce que l�ing�nieur tenterait de d�terminer le jour
m�me, � midi, c�est-�-dire au moment o� le soleil passerait au
m�ridien.

Il fut d�cid� que ce dimanche serait employ� � une promenade, ou


plut�t � une exploration de cette partie de l��le situ�e entre le
nord du lac et le golfe du Requin, et si le temps le permettait,
on pousserait cette reconnaissance jusqu�au revers septentrional
du cap Mandibule-Sud. On devait d�jeuner aux dunes et ne revenir
que le soir.

� huit heures et demie du matin, la petite troupe suivait la


lisi�re du canal. De l�autre c�t�, sur l��lot du Salut, de
nombreux oiseaux se promenaient gravement. C��taient des
plongeurs, de l�esp�ce des manchots, tr�s reconnaissables � leur
cri d�sagr�able, qui rappelle le braiment de l��ne.

Pencroff ne les consid�ra qu�au point de vue comestible, et


n�apprit pas sans une certaine satisfaction que leur chair,
quoique noir�tre, est fort mangeable.

On pouvait voir aussi ramper sur le sable de gros amphibies, des


phoques, sans doute, qui semblaient avoir choisi l��lot pour
refuge. Il n��tait gu�re possible d�examiner ces animaux au point
de vue alimentaire, car leur chair huileuse est d�testable;
cependant, Cyrus Smith les observa avec attention, et, sans faire
conna�tre son id�e, il annon�a � ses compagnons que tr�s
prochainement on ferait une visite � l��lot.

Le rivage, suivi par les colons, �tait sem� d�innombrables


coquillages, dont quelques-uns eussent fait la joie d�un amateur
de malacologie. C��taient, entre autres, des phasianelles, des
t�r�bratules, des trigonies, etc. Mais ce qui devait �tre plus
utile, ce fut une vaste hu�tri�re, d�couverte � mer basse, que Nab
signala parmi les roches, � quatre milles environ des Chemin�es.

�Nab n�aura pas perdu sa journ�e, s��cria Pencroff, en observant


le banc d�ostrac�es qui s��tendait au large.

-- C�est une heureuse d�couverte, en effet, dit le reporter, et


pour peu, comme on le pr�tend, que chaque hu�tre produise par
ann�e de cinquante � soixante mille oeufs, nous aurons l� une
r�serve in�puisable.

-- Seulement, je crois que l�hu�tre n�est pas tr�s nourrissante,


dit Harbert.

-- Non, r�pondit Cyrus Smith. L�hu�tre ne contient que tr�s peu de


mati�re azot�e, et, � un homme qui s�en nourrirait exclusivement,
il n�en faudrait pas moins de quinze � seize douzaines par jour.

-- Bon! r�pondit Pencroff. Nous pourrons en avaler des douzaines


de douzaines, avant d�avoir �puis� le banc. Si nous en prenions
quelques-unes pour notre d�jeuner?�

Et sans attendre de r�ponse � sa proposition, sachant bien qu�elle


�tait approuv�e d�avance, le marin et Nab d�tach�rent une certaine
quantit� de ces mollusques. On les mit dans une sorte de filet en
fibres d�hibiscus, que Nab avait confectionn�, et qui contenait
d�j� le menu du repas; puis, l�on continua de remonter la c�te
entre les dunes et la mer. De temps en temps, Cyrus Smith
consultait sa montre, afin de se pr�parer � temps pour
l�observation solaire, qui devait �tre faite � midi pr�cis.

Toute cette portion de l��le �tait fort aride jusqu�� cette pointe
qui fermait la baie de l�Union, et qui avait re�u le nom de cap
Mandibule-Sud.

On n�y voyait que sable et coquilles, m�lang�s de d�bris de laves.


Quelques oiseaux de mer fr�quentaient cette c�te d�sol�e, des
go�lands, de grands albatros, ainsi que des canards sauvages, qui
excit�rent � bon droit la convoitise de Pencroff.

Il essaya bien de les abattre � coups de fl�che, mais sans


r�sultat, car ils ne se posaient gu�re, et il e�t fallu les
atteindre au vol.

Ce qui amena le marin � r�p�ter � l�ing�nieur:

�Voyez-vous, monsieur Cyrus, tant que nous n�aurons pas un ou deux


fusils de chasse, notre mat�riel laissera � d�sirer!

-- Sans doute, Pencroff, r�pondit le reporter, mais il ne tient


qu�� vous! Procurez-nous du fer pour les canons, de l�acier pour
les batteries, du salp�tre, du charbon et du soufre pour la
poudre, du mercure et de l�acide azotique pour le fulminate, enfin
du plomb pour les balles, et Cyrus nous fera des fusils de premier
choix.

-- Oh! r�pondit l�ing�nieur, toutes ces substances, nous pourrons


sans doute les trouver dans l��le, mais une arme � feu est un
instrument d�licat et qui n�cessite des outils d�une grande
pr�cision. Enfin, nous verrons plus tard.

-- Pourquoi faut-il, s��cria Pencroff, pourquoi faut-il que nous


ayons jet� par-dessus le bord toutes ces armes que la nacelle
emportait avec nous, et nos ustensiles, et jusqu�� nos couteaux de
poche!

-- Mais, si nous ne les avions pas jet�s, Pencroff, c�est nous que
le ballon aurait jet�s au fond de la mer! dit Harbert.

-- C�est pourtant vrai ce que vous dites l�, mon gar�on!� r�pondit
le marin.

Puis, passant � une autre id�e:


�Mais, j�y songe, ajouta-t-il, quel a d� �tre l�ahurissement de
Jonathan Forster et de ses compagnons, quand, le lendemain matin,
ils auront trouv� la place nette et la machine envol�e!

-- Le dernier de mes soucis est de savoir ce qu�ils ont pu penser!


dit le reporter.

-- C�est pourtant moi qui ai eu cette id�e-l�! dit Pencroff d�un


air satisfait.

-- Une belle id�e, Pencroff, r�pondit G�d�on Spilett en riant, et


qui nous a mis o� nous sommes!

-- J�aime mieux �tre ici qu�aux mains des sudistes! s��cria le


marin, surtout depuis que M Cyrus a eu la bont� de venir nous
rejoindre!

-- Et moi aussi, en v�rit�! r�pliqua le reporter. D�ailleurs, que


nous manque-t-il? Rien!

-- Si ce n�est... tout! r�pondit Pencroff, qui �clata de rire, en


remuant ses larges �paules. Mais, un jour ou l�autre, nous
trouverons le moyen de nous en aller!

-- Et plus t�t peut-�tre que vous ne l�imaginez, mes amis, dit


alors l�ing�nieur, si l��le Lincoln n�est qu�� une moyenne
distance d�un archipel habit� ou d�un continent. Avant une heure,
nous le saurons. Je n�ai pas de carte du Pacifique, mais ma
m�moire a conserv� un souvenir tr�s net de sa portion m�ridionale.
La latitude que j�ai obtenue hier met l��le Lincoln par le travers
de la Nouvelle-Z�lande � l�ouest, et de la c�te du Chili � l�est.
Mais entre ces deux terres, la distance est au moins de six mille
milles. Reste donc � d�terminer quel point l��le occupe sur ce
large espace de mer, et c�est ce que la longitude nous donnera
tout � l�heure avec une approximation suffisante, je l�esp�re.

-- N�est-ce pas, demanda Harbert, l�archipel des Pomotou qui est


le plus rapproch� de nous en latitude?

-- Oui, r�pondit l�ing�nieur, mais la distance qui nous en s�pare


est de plus de douze cents milles.

-- Et par l�? dit Nab, qui suivait la conversation avec un extr�me


int�r�t, et dont la main indiqua la direction du sud.

-- Par l�, rien, r�pondit Pencroff.

-- Rien, en effet, ajouta l�ing�nieur.

-- Eh bien, Cyrus, demanda le reporter, si l��le Lincoln ne se


trouve qu�� deux ou trois cents milles de la Nouvelle-Z�lande ou
du Chili?...

-- Eh bien, r�pondit l�ing�nieur, au lieu de faire une maison,


nous ferons un bateau, et ma�tre Pencroff se chargera de le
manoeuvrer...
-- Comment donc, monsieur Cyrus, s��cria le marin, je suis tout
pr�t � passer capitaine... d�s que vous aurez trouv� le moyen de
construire une embarcation suffisante pour tenir la mer!

-- Nous le ferons, si cela est n�cessaire!� r�pondit Cyrus Smith.

Mais tandis que causaient ces hommes, qui v�ritablement ne


doutaient de rien, l�heure approchait � laquelle l�observation
devait avoir lieu. Comment s�y prendrait Cyrus Smith pour
constater le passage du soleil au m�ridien de l��le, sans aucun
instrument? C�est ce que Harbert ne pouvait deviner.

Les observateurs se trouvaient alors � une distance de six milles


des Chemin�es, non loin de cette partie des dunes dans laquelle
l�ing�nieur avait �t� retrouv�, apr�s son �nigmatique sauvetage.
On fit halte en cet endroit, et tout fut pr�par� pour le d�jeuner,
car il �tait onze heures et demie. Harbert alla chercher de l�eau
douce au ruisseau qui coulait pr�s de l�, et il la rapporta dans
une cruche dont Nab s��tait muni.

Pendant ces pr�paratifs, Cyrus Smith disposa tout pour son


observation astronomique. Il choisit sur la gr�ve une place bien
nette, que la mer en se retirant avait nivel�e parfaitement. Cette
couche de sable tr�s fin �tait dress�e comme une glace, sans qu�un
grain d�pass�t l�autre. Peu importait, d�ailleurs, que cette
couche f�t horizontale ou non, et il n�importait pas davantage que
la baguette, haute de six pieds, qui y fut plant�e, se dress�t
perpendiculairement. Au contraire, m�me, l�ing�nieur l�inclina
vers le sud, c�est-�-dire du c�t� oppos� au soleil, car il ne faut
pas oublier que les colons de l��le Lincoln, par cela m�me que
l��le �tait situ�e dans l�h�misph�re austral, voyaient l�astre
radieux d�crire son arc diurne au-dessus de l�horizon du nord, et
non au-dessus de l�horizon du sud.

Harbert comprit alors comment l�ing�nieur allait proc�der pour


constater la culmination du soleil, c�est-�-dire son passage au
m�ridien de l��le, ou, en d�autres termes, le midi du lieu.
C��tait au moyen de l�ombre projet�e sur le sable par la baguette,
moyen qui, � d�faut d�instrument, lui donnerait une approximation
convenable pour le r�sultat qu�il voulait obtenir. En effet, le
moment o� cette ombre atteindrait son minimum de longueur serait
le midi pr�cis, et il suffirait de suivre l�extr�mit� de cette
ombre, afin de reconna�tre l�instant o�, apr�s avoir
successivement diminu�, elle recommencerait � s�allonger. En
inclinant sa baguette du c�t� oppos� au soleil, Cyrus Smith
rendait l�ombre plus longue, et, par cons�quent, ses modifications
seraient plus faciles � constater. En effet, plus l�aiguille d�un
cadran est grande, plus on peut suivre ais�ment le d�placement de
sa pointe. L�ombre de la baguette n��tait pas autre chose que
l�aiguille d�un cadran.

Lorsqu�il pensa que le moment �tait arriv�, Cyrus Smith


s�agenouilla sur le sable, et, au moyen de petits jalons de bois
qu�il fichait dans le sable, il commen�a � pointer les
d�croissances successives de l�ombre de la baguette. Ses
compagnons, pench�s au-dessus de lui, suivaient l�op�ration avec
un int�r�t extr�me.
Le reporter tenait son chronom�tre � la main, pr�t � relever
l�heure qu�il marquerait, quand l�ombre serait � son plus court.
En outre, comme Cyrus Smith op�rait le 16 avril, jour auquel le
temps vrai et le temps moyen se confondent, l�heure donn�e par
G�d�on Spilett serait l�heure vraie qu�il serait alors �
Washington, ce qui simplifierait le calcul.

Cependant le soleil s�avan�ait lentement; l�ombre de la baguette


diminuait peu � peu, et quand il parut � Cyrus Smith qu�elle
recommen�ait � grandir:

�Quelle heure? dit-il.

-- Cinq heures et une minute�, r�pondit aussit�t G�d�on Spilett.

Il n�y avait plus qu�� chiffrer l�op�ration. Rien n��tait plus


facile. Il existait, on le voit, en chiffres ronds, cinq heures de
diff�rence entre le m�ridien de Washington et celui de l��le
Lincoln, c�est-�-dire qu�il �tait midi � l��le Lincoln, quand il
�tait d�j� cinq heures du soir � Washington. Or, le soleil, dans
son mouvement apparent autour de la terre, parcourt un degr� par
quatre minutes, soit quinze degr�s par heure. Quinze degr�s
multipli�s par cinq heures donnaient soixante-quinze degr�s.

Donc, puisque Washington est par 77�3�11�, autant dire soixante-


dix-sept degr�s compt�s du m�ridien de Greenwich, -- que les
Am�ricains prennent pour point de d�part des longitudes,
concurremment avec les Anglais, -- il s�ensuivait que l��le �tait
situ�e par soixante-dix-sept degr�s plus soixante-quinze degr�s �
l�ouest du m�ridien de Greenwich, c�est-�-dire par le vent
cinquante-deuxi�me degr� de longitude ouest.

Cyrus Smith annon�a ce r�sultat � ses compagnons, et tenant compte


des erreurs d�observation, ainsi qu�il l�avait fait pour la
latitude, il crut pouvoir affirmer que le gisement de l��le
Lincoln �tait entre le trente-cinqui�me et le trente-septi�me
parall�le, et entre le cent cinquanti�me et le cent cinquante-
cinqui�me m�ridien � l�ouest du m�ridien de Greenwich.

L��cart possible qu�il attribuait aux erreurs d�observation �tait,


on le voit, de cinq degr�s dans les deux sens, ce qui, � soixante
milles par degr�, pouvait donner une erreur de trois cents milles
en latitude ou en longitude pour le rel�vement exact.

Mais cette erreur ne devait pas influer sur le parti qu�il


conviendrait de prendre. Il �tait bien �vident que l��le Lincoln
�tait � une telle distance de toute terre ou archipel, qu�on ne
pourrait se hasarder � franchir cette distance sur un simple et
fragile canot. En effet, son rel�vement la pla�ait au moins �
douze cents milles de Ta�ti et des �les de l�archipel des Pomotou,
� plus de dix-huit cents milles de la Nouvelle-Z�lande, � plus de
quatre mille cinq cents milles de la c�te am�ricaine!

Et quand Cyrus Smith consultait ses souvenirs, il ne se rappelait


en aucune fa�on qu�une �le quelconque occup�t, dans cette partie
du Pacifique, la situation assign�e � l��le Lincoln.

CHAPITRE XV
Le lendemain, 17 avril, la premi�re parole du marin fut pour
G�d�on Spilett.

�Eh bien, monsieur, lui demanda-t-il, que serons-nous aujourd�hui?

-- Ce qu�il plaira � Cyrus�, r�pondit le reporter.

Or, de briquetiers et de potiers qu�ils avaient �t� jusqu�alors,


les compagnons de l�ing�nieur allaient devenir m�tallurgistes.

La veille, apr�s le d�jeuner, l�exploration avait �t� port�e


jusqu�� la pointe du cap Mandibule, distante de pr�s de sept
milles des Chemin�es. L� finissait la longue s�rie des dunes, et
le sol prenait une apparence volcanique. Ce n��taient plus de
hautes murailles, comme au plateau de Grande-vue, mais une bizarre
et capricieuse bordure qui encadrait cet �troit golfe compris
entre les deux caps, form�s des mati�res min�rales vomies par le
volcan. Arriv�s � cette pointe, les colons �taient revenus sur
leurs pas, et, � la nuit tombante, ils rentraient aux Chemin�es,
mais ils ne s�endormirent pas avant que la question de savoir s�il
fallait songer � quitter ou non l��le Lincoln e�t �t�
d�finitivement r�solue.

C��tait une distance consid�rable que celle de ces douze cents


milles qui s�paraient l��le de l�archipel des Pomotou. Un canot
n�e�t pas suffi � la franchir, surtout � l�approche de la mauvaise
saison.

Pencroff l�avait formellement d�clar�. Or, construire un simple


canot, m�me en ayant les outils n�cessaires, �tait un ouvrage
difficile, et, les colons n�ayant pas d�outils, il fallait
commencer par fabriquer marteaux, haches, herminettes, scies,
tari�res, rabots, etc., ce qui exigerait un certain temps. Il fut
donc d�cid� que l�on hivernerait � l��le Lincoln, et que l�on
chercherait une demeure plus confortable que les Chemin�es pour y
passer les mois d�hiver.

Avant toutes choses, il s�agissait d�utiliser le minerai de fer,


dont l�ing�nieur avait observ� quelques gisements dans la partie
nord-ouest de l��le, et de changer ce minerai soit en fer, soit en
acier.

Le sol ne renferme g�n�ralement pas les m�taux � l��tat de puret�.


Pour la plupart, on les trouve combin�s avec l�oxyg�ne ou avec le
soufre.

Pr�cis�ment, les deux �chantillons rapport�s par Cyrus Smith


�taient, l�un du fer magn�tique, non carbonat�, l�autre de la
pyrite, autrement dit du sulfure de fer. C��tait donc le premier,
l�oxyde de fer, qu�il fallait r�duire par le charbon, c�est-�-dire
d�barrasser de l�oxyg�ne, pour l�obtenir � l��tat de puret�. Cette
r�duction se fait en soumettant le minerai en pr�sence du charbon
� une haute temp�rature, soit par la rapide et facile �m�thode
catalane�, qui a l�avantage de transformer directement le minerai
en fer dans une seule op�ration, soit par la m�thode des hauts
fourneaux, qui change d�abord le minerai en fonte, puis la fonte
en fer, en lui enlevant les trois � quatre pour cent de charbon
qui sont combin�s avec elle.

Or, de quoi avait besoin Cyrus Smith? De fer et non de fonte, et


il devait rechercher la plus rapide m�thode de r�duction.
D�ailleurs, le minerai qu�il avait recueilli �tait par lui-m�me
tr�s pur et tr�s riche. C��tait ce minerai oxydul� qui, se
rencontrant en masses confuses d�un gris fonc�, donne une
poussi�re noire, cristallise en octa�dres r�guliers, fournit les
aimants naturels, et sert � fabriquer en Europe ces fers de
premi�re qualit�, dont la Su�de et la Norv�ge sont si abondamment
pourvues. Non loin de ce gisement se trouvaient les gisements de
charbon de terre d�j� exploit�s par les colons. De l�, grande
facilit� pour le traitement du minerai, puisque les �l�ments de la
fabrication se trouvaient rapproch�s.

C�est m�me ce qui fait la prodigieuse richesse des exploitations


du Royaume-Uni, o� la houille sert � fabriquer le m�tal extrait du
m�me sol et en m�me temps qu�elle.

�Alors, monsieur Cyrus, lui dit Pencroff, nous allons travailler


le minerai de fer?

-- Oui, mon ami, r�pondit l�ing�nieur, et, pour cela, -- ce qui ne


vous d�plaira pas, -- nous commencerons par faire sur l��lot la
chasse aux phoques.

-- La chasse aux phoques! s��cria le marin en se retournant vers


G�d�on Spilett. Il faut donc du phoque pour fabriquer du fer?

-- Puisque Cyrus le dit!� r�pondit le reporter.

Mais l�ing�nieur avait d�j� quitt� les Chemin�es, et Pencroff se


pr�para � la chasse aux phoques, sans avoir obtenu d�autre
explication.

Bient�t Cyrus Smith, Harbert, G�d�on Spilett, Nab et le marin


�taient r�unis sur la gr�ve, en un point o� le canal laissait une
sorte de passage gu�able � mer basse. La mar�e �tait au plus bas
du reflux, et les chasseurs purent traverser le canal sans se
mouiller plus haut que le genou.

Cyrus Smith mettait donc pour la premi�re fois le pied sur l��lot,
et ses compagnons pour la seconde fois, puisque c��tait l� que le
ballon les avait jet�s tout d�abord.

� leur d�barquement, quelques centaines de pingouins les


regard�rent d�un oeil candide. Les colons, arm�s de b�tons,
auraient pu facilement les tuer, mais ils ne song�rent pas � se
livrer � ce massacre deux fois inutile, car il importait de ne
point effrayer les amphibies, qui �taient couch�s sur le sable, �
quelques encablures. Ils respect�rent aussi certains manchots tr�s
innocents, dont les ailes, r�duites � l��tat de moignons,
s�aplatissaient en forme de nageoires, garnies de plumes
d�apparence squammeuse.

Les colons s�avanc�rent donc prudemment vers la pointe nord, en


marchant sur un sol cribl� de petites fondri�res, qui formaient
autant de nids d�oiseaux aquatiques. Vers l�extr�mit� de l��lot
apparaissaient de gros points noirs qui nageaient � fleur d�eau.

On e�t dit des t�tes d��cueils en mouvement.

C��taient les amphibies qu�il s�agissait de capturer.

Il fallait les laisser prendre terre, car, avec leur bassin


�troit, leur poil ras et serr�, leur conformation fusiforme, ces
phoques, excellents nageurs, sont difficiles � saisir dans la mer,
tandis que, sur le sol, leurs pieds courts et palm�s ne leur
permettent qu�un mouvement de reptation peu rapide.

Pencroff connaissait les habitudes de ces amphibies, et il


conseilla d�attendre qu�ils fussent �tendus sur le sable, aux
rayons de ce soleil qui ne tarderait pas � les plonger dans un
profond sommeil.

On manoeuvrerait alors de mani�re � leur couper la retraite et �


les frapper aux naseaux.

Les chasseurs se dissimul�rent donc derri�re les roches du


littoral, et ils attendirent silencieusement. Une heure se passa,
avant que les phoques fussent venus s��battre sur le sable. On en
comptait une demi-douzaine. Pencroff et Harbert se d�tach�rent
alors, afin de tourner la pointe de l��lot, de mani�re � les
prendre � revers et � leur couper la retraite. Pendant ce temps,
Cyrus Smith, G�d�on Spilett et Nab, rampant le long des roches, se
glissaient vers le futur th��tre du combat.

Tout � coup, la haute taille du marin se d�veloppa.

Pencroff poussa un cri. L�ing�nieur et ses deux compagnons se


jet�rent en toute h�te entre la mer et les phoques. Deux de ces
animaux, vigoureusement frapp�s, rest�rent morts sur le sable,
mais les autres purent regagner la mer et prendre le large.

�Les phoques demand�s, monsieur Cyrus! dit le marin en s�avan�ant


vers l�ing�nieur.

-- Bien, r�pondit Cyrus Smith. Nous en ferons des soufflets de


forge!

-- Des soufflets de forge! s��cria Pencroff. Eh bien! voil� des


phoques qui ont de la chance!�

C��tait, en effet, une machine soufflante, n�cessaire pour le


traitement du minerai, que l�ing�nieur comptait fabriquer avec la
peau de ces amphibies. Ils �taient de moyenne taille, car leur
longueur ne d�passait pas six pieds, et, par la t�te, ils
ressemblaient � des chiens.

Comme il �tait inutile de se charger d�un poids aussi consid�rable


que celui de ces deux animaux, Nab et Pencroff r�solurent de les
d�pouiller sur place, tandis que Cyrus Smith et le reporter
ach�veraient d�explorer l��lot.

Le marin et le n�gre se tir�rent adroitement de leur op�ration,


et, trois heures apr�s, Cyrus Smith avait � sa disposition deux
peaux de phoque, qu�il comptait utiliser dans cet �tat, et sans
leur faire subir aucun tannage.

Les colons durent attendre que la mer e�t rebaiss�, et, traversant
le canal, ils rentr�rent aux Chemin�es.

Ce ne fut pas un petit travail que celui de tendre ces peaux sur
des cadres de bois destin�s � maintenir leur �cartement, et de les
coudre au moyen de fibres, de mani�re � pouvoir y emmagasiner
l�air sans laisser trop de fuites. Il fallut s�y reprendre �
plusieurs fois. Cyrus Smith n�avait � sa disposition que les deux
lames d�acier provenant du collier de Top, et, cependant, il fut
si adroit, ses compagnons l�aid�rent avec tant d�intelligence,
que, trois jours apr�s, l�outillage de la petite colonie s��tait
augment� d�une machine soufflante, destin�e � injecter l�air au
milieu du minerai lorsqu�il serait trait� par la chaleur, --
condition indispensable pour la r�ussite de l�op�ration.

Ce fut le 20 avril, d�s le matin, que commen�a �la p�riode


m�tallurgique�, ainsi que l�appela le reporter dans ses notes.
L�ing�nieur �tait d�cid�, on le sait, � op�rer sur le gisement
m�me de houille et de minerai. Or, d�apr�s ses observations, ces
gisements �taient situ�s au bas des contreforts nord-est du mont
Franklin, c�est-�-dire � une distance de six milles. Il ne fallait
donc pas songer � revenir chaque jour aux Chemin�es, et il fut
convenu que la petite colonie camperait sous une hutte de
branchages, de mani�re que l�importante op�ration f�t suivie nuit
et jour.

Ce projet arr�t�, on partit d�s le matin. Nab et Pencroff


tra�naient sur une claie la machine soufflante, et une certaine
quantit� de provisions v�g�tales et animales, que, d�ailleurs, on
renouvellerait en route.

Le chemin suivi fut celui des bois du Jacamar, que l�on traversa
obliquement du sud-est au nord-ouest, et dans leur partie la plus
�paisse. Il fallut se frayer une route, qui devait former, par la
suite, l�art�re la plus directe entre le plateau de Grande-vue et
le mont Franklin. Les arbres, appartenant aux esp�ces d�j�
reconnues, �taient magnifiques. Harbert en signala de nouveaux,
entre autres, des dragonniers, que Pencroff traita de �poireaux
pr�tentieux�, -- car, en d�pit de leur taille, ils �taient de
cette m�me famille des liliac�es que l�oignon, la civette,
l��chalote ou l�asperge. Ces dragonniers pouvaient fournir des
racines ligneuses, qui, cuites, sont excellentes, et qui, soumises
� une certaine fermentation, donnent une tr�s agr�able liqueur. On
en fit provision.

Ce cheminement � travers le bois fut long. Il dura la journ�e


enti�re, mais cela permit d�observer la faune et la flore. Top,
plus sp�cialement charg� de la faune, courait � travers les herbes
et les broussailles, faisant lever indistinctement toute esp�ce de
gibier. Harbert et G�d�on Spilett tu�rent deux kangourous � coups
de fl�che, et de plus un animal qui ressemblait fort � un h�risson
et � un fourmilier: au premier, parce qu�il se roulait en boule et
se h�rissait de piquants; au second, parce qu�il avait des ongles
fouisseurs, un museau long et gr�le que terminait un bec d�oiseau,
et une langue extensible, garnie de petites �pines qui lui
servaient � retenir les insectes.

�Et quand il sera dans le pot-au-feu, fit naturellement observer


Pencroff, � quoi ressemblera-t-il?

-- � un excellent morceau de boeuf, r�pondit Harbert.

-- Nous ne lui en demanderons pas davantage�, r�pondit le marin.

Pendant cette excursion, on aper�ut quelques sangliers sauvages,


qui ne cherch�rent point � attaquer la petite troupe, et il ne
semblait pas que l�on d�t rencontrer de fauves redoutables, quand,
dans un �pais fourr�, le reporter crut voir, � quelques pas de
lui, entre les premi�res branches d�un arbre, un animal qu�il prit
pour un ours, et qu�il se mit � dessiner tranquillement. Tr�s
heureusement pour G�d�on Spilett, l�animal en question
n�appartenait point � cette redoutable famille des plantigrades.
Ce n��tait qu�un �koula�, plus connu sous le nom de �paresseux�,
qui avait la taille d�un grand chien, le poil h�riss� et de
couleur sale, les pattes arm�es de fortes griffes, ce qui lui
permettait de grimper aux arbres et de se nourrir de feuilles.
V�rification faite de l�identit� dudit animal, qu�on ne d�rangea
point de ses occupations, G�d�on Spilett effa�a �ours� de la
l�gende de son croquis, mit �koula� � la place, et la route fut
reprise.

� cinq heures du soir, Cyrus Smith donnait le signal de halte. Il


se trouvait en dehors de la for�t, � la naissance de ces puissants
contreforts qui �tan�onnaient le mont Franklin vers l�est. �
quelques centaines de pas coulait le Creek-Rouge, et, par
cons�quent, l�eau potable n��tait pas loin.

Le campement fut aussit�t organis�. En moins d�une heure, sur la


lisi�re de la for�t, entre les arbres, une hutte de branchages
entrem�l�s de lianes et emp�t�s de terre glaise, offrit une
retraite suffisante. On remit au lendemain les recherches
g�ologiques. Le souper fut pr�par�, un bon feu flamba devant la
hutte, la broche tourna, et � huit heures, tandis que l�un des
colons veillait pour entretenir le foyer, au cas o� quelque b�te
dangereuse aurait r�d� aux alentours, les autres dormaient d�un
bon sommeil.

Le lendemain, 21 avril, Cyrus Smith, accompagn� d�Harbert, alla


rechercher ces terrains de formation ancienne sur lesquels il
avait d�j� trouv� un �chantillon de minerai. Il rencontra le
gisement � fleur de terre, presque aux sources m�me du creek, au
pied de la base lat�rale de l�un de ces contreforts du nord-est.
Ce minerai, tr�s riche en fer, enferm� dans sa gangue fusible,
convenait parfaitement au mode de r�duction que l�ing�nieur
comptait employer, c�est-�-dire la m�thode catalane, mais
simplifi�e, ainsi qu�on l�emploie en Corse. En effet, la m�thode
catalane proprement dite exige la construction de fours et de
creusets, dans lesquels le minerai et le charbon, plac�s par
couches alternatives, se transforment et se r�duisent. Mais Cyrus
Smith pr�tendait �conomiser ces constructions, et voulait former
tout simplement, avec le minerai et le charbon, une masse cubique
au centre de laquelle il dirigerait le vent de son soufflet.
C��tait le proc�d� employ�, sans doute, par Tubal-Ca�n et les
premiers m�tallurgistes du monde habit�. Or, ce qui avait r�ussi
avec les petits-fils d�Adam, ce qui donnait encore de bons
r�sultats dans les contr�es riches en minerai et en combustible,
ne pouvait que r�ussir dans les circonstances o� se trouvaient les
colons de l��le Lincoln.

Ainsi que le minerai, la houille fut r�colt�e, sans peine et non


loin, � la surface du sol. On cassa pr�alablement le minerai en
petits morceaux, et on le d�barrassa � la main des impuret�s qui
souillaient sa surface. Puis, charbon et minerai furent dispos�s
en tas et par couches successives, -- ainsi que fait le
charbonnier du bois qu�il veut carboniser. De cette fa�on, sous
l�influence de l�air projet� par la machine soufflante, le charbon
devait se transformer en acide carbonique, puis en oxyde de
carbone, charg� de r�duire l�oxyde de fer, c�est-�-dire d�en
d�gager l�oxyg�ne.

Ainsi l�ing�nieur proc�da-t-il. Le soufflet de peaux de phoque,


muni � son extr�mit� d�un tuyau en terre r�fractaire, qui avait
�t� pr�alablement fabriqu� au four � poteries, fut �tabli pr�s du
tas de minerai. M� par un m�canisme dont les organes consistaient
en ch�ssis, cordes de fibres et contre-poids, il lan�a dans la
masse une provision d�air qui, tout en �levant la temp�rature,
concourut aussi � la transformation chimique qui devait donner du
fer pur.

L�op�ration fut difficile. Il fallut toute la patience, toute


l�ing�niosit� des colons pour la mener � bien; mais enfin elle
r�ussit, et le r�sultat d�finitif fut une loupe de fer, r�duite �
l��tat d��ponge, qu�il fallut cingler et corroyer, c�est-�-dire
forger, pour en chasser la gangue liqu�fi�e. Il �tait �vident que
le premier marteau manquait � ces forgerons improvis�s; mais, en
fin de compte, ils se trouvaient dans les m�mes conditions o�
avait �t� le premier m�tallurgiste, et ils firent ce que dut faire
celui-ci.

La premi�re loupe, emmanch�e d�un b�ton, servit de marteau pour


forger la seconde sur une enclume de granit, et on arriva �
obtenir un m�tal grossier, mais utilisable. Enfin, apr�s bien des
efforts, bien des fatigues, le 25 avril, plusieurs barres de fer
�taient forg�es, et se transformaient en outils, pinces,
tenailles, pics, pioches, etc...., que Pencroff et Nab d�claraient
�tre de vrais bijoux.

Mais ce m�tal, ce n��tait pas � l��tat de fer pur qu�il pouvait


rendre de grands services, c��tait surtout � l��tat d�acier. Or,
l�acier est une combinaison de fer et de charbon que l�on tire,
soit de la fonte, en enlevant � celle-ci l�exc�s de charbon, soit
du fer, en ajoutant � celui-ci le charbon qui lui manque. Le
premier, obtenu par la d�carburation de la fonte, donne l�acier
naturel ou puddl�; le second, produit par la carburation du fer,
donne l�acier de c�mentation.

C��tait donc ce dernier que Cyrus Smith devait chercher �


fabriquer de pr�f�rence, puisqu�il poss�dait le fer � l��tat pur.
Il y r�ussit en chauffant le m�tal avec du charbon en poudre dans
un creuset fait en terre r�fractaire.
Puis, cet acier, qui est mall�able � chaud et � froid, il le
travailla au marteau. Nab et Pencroff, habilement dirig�s, firent
des fers de hache, lesquels, chauff�s au rouge, et plong�s
brusquement dans l�eau froide, acquirent une trempe excellente.

D�autres instruments, fa�onn�s grossi�rement, il va sans dire,


furent ainsi fabriqu�s, lames de rabot, haches, hachettes, bandes
d�acier qui devaient �tre transform�es en scies, ciseaux de
charpentier, puis, des fers de pioche, de pelle, de pic, des
marteaux, des clous, etc. Enfin, le 5 mai, la premi�re p�riode
m�tallurgique �tait achev�e, les forgerons rentraient aux
Chemin�es, et de nouveaux travaux allaient les autoriser bient�t �
prendre une qualification nouvelle.

CHAPITRE XVI

On �tait au 6 mai, jour qui correspond au 6 novembre des contr�es


de l�h�misph�re bor�al. Le ciel s�embrumait depuis quelques jours,
et il importait de prendre certaines dispositions en vue d�un
hivernage. Toutefois, la temp�rature ne s��tait pas encore
abaiss�e sensiblement, et un thermom�tre centigrade, transport� �
l��le Lincoln, e�t encore marqu� une moyenne de dix � douze degr�s
au-dessus de z�ro. Cette moyenne ne saurait surprendre, puisque
l��le Lincoln, situ�e tr�s vraisemblablement entre le trente-
cinqui�me et le quaranti�me parall�le, devait se trouver soumise,
dans l�h�misph�re sud, aux m�mes conditions climat�riques que la
Sicile ou la Gr�ce dans l�h�misph�re nord. Mais, de m�me que la
Gr�ce ou la Sicile �prouvent des froids violents, qui produisent
neige et glace, de m�me l��le Lincoln subirait sans doute, dans la
p�riode la plus accentu�e de l�hiver, certains abaissements de
temp�rature contre lesquels il convenait de se pr�munir. En tout
cas, si le froid ne mena�ait pas encore, la saison des pluies
�tait prochaine, et sur cette �le isol�e, expos�e � toutes les
intemp�ries du large, en plein oc�an Pacifique, les mauvais temps
devaient �tre fr�quents, et probablement terribles.

La question d�une habitation plus confortable que les Chemin�es


dut donc �tre s�rieusement m�dit�e et promptement r�solue.

Pencroff, naturellement, avait quelque pr�dilection pour cette


retraite qu�il avait d�couverte; mais il comprit bien qu�il
fallait en chercher une autre.

D�j� les Chemin�es avaient �t� visit�es par la mer, dans des
circonstances dont on se souvient, et on ne pouvait s�exposer de
nouveau � pareil accident.

�D�ailleurs, ajouta Cyrus Smith, qui, ce jour-l�, causait de ces


choses avec ses compagnons, nous avons quelques pr�cautions �
prendre.

-- Pourquoi? L��le n�est point habit�e, dit le reporter.

-- Cela est probable, r�pondit l�ing�nieur, bien que nous ne


l�ayons pas explor�e encore dans son entier; mais si aucun �tre
humain ne s�y trouve, je crains que les animaux dangereux n�y
abondent. Il convient donc de se mettre � l�abri d�une agression
possible, et de ne pas obliger l�un de nous � veiller chaque nuit
pour entretenir un foyer allum�. Et puis, mes amis, il faut tout
pr�voir. Nous sommes ici dans une partie du Pacifique souvent
fr�quent�e par les pirates malais...

-- Quoi, dit Harbert, � une telle distance de toute terre?

-- Oui, mon enfant, r�pondit l�ing�nieur. Ces pirates sont de


hardis marins aussi bien que des malfaiteurs redoutables, et nous
devons prendre nos mesures en cons�quence.

-- Eh bien, r�pondit Pencroff, nous nous fortifierons contre les


sauvages � deux et � quatre pattes. Mais, monsieur Cyrus, ne
serait-il pas � propos d�explorer l��le dans toutes ses parties
avant de rien entreprendre?

-- Cela vaudrait mieux, ajouta G�d�on Spilett. Qui sait si nous ne


trouverons pas sur la c�te oppos�e une de ces cavernes que nous
avons inutilement cherch�es sur celle-ci?

-- Cela est vrai, r�pondit l�ing�nieur, mais vous oubliez, mes


amis, qu�il convient de nous �tablir dans le voisinage d�un cours
d�eau, et que, du sommet du mont Franklin, nous n�avons aper�u
vers l�ouest ni ruisseau ni rivi�re. Ici, au contraire, nous
sommes plac�s entre la Mercy et le lac Grant, avantage
consid�rable qu�il ne faut pas n�gliger. Et, de plus, cette c�te,
orient�e � l�est, n�est pas expos�e comme l�autre aux vents
aliz�s, qui soufflent du nord-ouest dans cet h�misph�re.

-- Alors, monsieur Cyrus, r�pondit le marin, construisons une


maison sur les bords du lac. Ni les briques, ni les outils ne nous
manquent maintenant.

Apr�s avoir �t� briquetiers, potiers, fondeurs, forgerons, nous


saurons bien �tre ma�ons, que diable!

-- Oui, mon ami, mais avant de prendre une d�cision, il faut


chercher. Une demeure dont la nature aurait fait tous les frais
nous �pargnerait bien du travail, et elle nous offrirait sans
doute une retraite plus s�re encore, car elle serait aussi bien
d�fendue contre les ennemis du dedans que contre ceux du dehors.

-- En effet, Cyrus, r�pondit le reporter, mais nous avons d�j�


examin� tout ce massif granitique de la c�te, et pas un trou, pas
m�me une fente!

-- Non, pas une! ajouta Pencroff. Ah! si nous avions pu creuser


une demeure dans ce mur, � une certaine hauteur, de mani�re � la
mettre hors d�atteinte, voil� qui e�t �t� convenable! Je vois cela
d�ici, sur la fa�ade qui regarde la mer, cinq ou six chambres...

-- Avec des fen�tres pour les �clairer! dit Harbert en riant.

-- Et un escalier pour y monter! ajouta Nab.

-- Vous riez, s��cria le marin, et pourquoi donc? Qu�y a-t-il


d�impossible � ce que je propose? Est-ce que nous n�avons pas des
pics et des pioches? Est-ce que M Cyrus ne saura pas fabriquer de
la poudre pour faire sauter la mine? N�est-il pas vrai, monsieur
Cyrus, que vous ferez de la poudre le jour o� il nous en faudra?�

Cyrus Smith avait �cout� l�enthousiaste Pencroff, d�veloppant ses


projets un peu fantaisistes.

Attaquer cette masse de granit, m�me � coups de mine, c��tait un


travail hercul�en, et il �tait vraiment f�cheux que la nature
n�e�t pas fait le plus dur de la besogne. Mais l�ing�nieur ne
r�pondit au marin qu�en proposant d�examiner plus attentivement la
muraille, depuis l�embouchure de la rivi�re jusqu�� l�angle qui la
terminait au nord.

On sortit donc, et l�exploration fut faite, sur une �tendue de


deux milles environ, avec un soin extr�me. Mais, en aucun endroit,
la paroi, unie et droite, ne laissa voir une cavit� quelconque.
Les nids des pigeons de roche qui voletaient � sa cime n��taient,
en r�alit�, que des trous for�s � la cr�te m�me et sur la lisi�re
irr�guli�rement d�coup�e du granit.

C��tait une circonstance f�cheuse, et, quant � attaquer ce massif,


soit avec le pic, soit avec la poudre, pour y pratiquer une
excavation suffisante, il n�y fallait point songer. Le hasard
avait fait que, sur toute cette partie du littoral, Pencroff avait
d�couvert le seul abri provisoirement habitable, c�est-�-dire ces
Chemin�es qu�il s�agissait pourtant d�abandonner.

L�exploration achev�e, les colons se trouvaient alors � l�angle


nord de la muraille, o� elle se terminait par ces pentes allong�es
qui venaient mourir sur la gr�ve. Depuis cet endroit jusqu�� son
extr�me limite � l�ouest, elle ne formait plus qu�une sorte de
talus, �paisse agglom�ration de pierres, de terres et de sable,
reli�s par des plantes, des arbrisseaux et des herbes, inclin�
sous un angle de quarante-cinq degr�s seulement. �� et l�, le
granit per�ait encore, et sortait par pointes aigu�s de cette
sorte de falaise. Des bouquets d�arbres s��tageaient sur ses
pentes, et une herbe assez �paisse la tapissait. Mais l�effort
v�g�tatif n�allait pas plus loin, et une longue plaine de sables,
qui commen�ait au pied du talus, s��tendait jusqu�au littoral.

Cyrus Smith pensa, non sans raison, que ce devait �tre de ce c�t�
que le trop-plein du lac s��panchait sous forme de cascade. En
effet, il fallait n�cessairement que l�exc�s d�eau fourni par le
Creek-Rouge se perd�t en un point quelconque. Or, ce point,
l�ing�nieur ne l�avait encore trouv� sur aucune portion des rives
d�j� explor�es, c�est-�-dire depuis l�embouchure du ruisseau, �
l�ouest, jusqu�au plateau de Grande-vue.

L�ing�nieur proposa donc � ses compagnons de gravir le talus


qu�ils observaient alors, et de revenir aux Chemin�es par les
hauteurs, en explorant les rives septentrionales et orientales du
lac.

La proposition fut accept�e, et, en quelques minutes, Harbert et


Nab �taient arriv�s au plateau sup�rieur. Cyrus Smith, G�d�on
Spilett et Pencroff les suivirent d�un pas plus pos�.

� deux cents pieds, � travers le feuillage, la belle nappe d�eau


resplendissait sous les rayons solaires.
Le paysage �tait charmant en cet endroit. Les arbres, aux tons
jaunis, se groupaient merveilleusement pour le r�gal des yeux.
Quelques vieux troncs �normes, abattus par l��ge, tranchaient, par
leur �corce noir�tre, sur le tapis verdoyant qui recouvrait le
sol. L� caquetait tout un monde de kakato�s bruyants, v�ritables
prismes mobiles, qui sautaient d�une branche � l�autre. On e�t dit
que la lumi�re n�arrivait plus que d�compos�e � travers cette
singuli�re ramure.

Les colons, au lieu de gagner directement la rive nord du lac,


contourn�rent la lisi�re du plateau, de mani�re � rejoindre
l�embouchure du creek sur sa rive gauche. C��tait un d�tour d�un
mille et demi au plus. La promenade �tait facile, car les arbres,
largement espac�s, laissaient entre eux un libre passage. On
sentait bien que, sur cette limite, s�arr�tait la zone fertile, et
la v�g�tation s�y montrait moins vigoureuse que dans toute la
partie comprise entre les cours du creek et de la Mercy.

Cyrus Smith et ses compagnons ne marchaient pas sans une certaine


circonspection sur ce sol nouveau pour eux. Arcs, fl�ches, b�tons
emmanch�s d�un fer aigu, c��taient l� leurs seules armes.

Cependant, aucun fauve ne se montra, et il �tait probable que ces


animaux fr�quentaient plut�t les �paisses for�ts du sud; mais les
colons eurent la d�sagr�able surprise d�apercevoir Top s�arr�ter
devant un serpent de grande taille, qui mesurait quatorze � quinze
pieds de longueur. Nab l�assomma d�un coup de b�ton. Cyrus Smith
examina ce reptile, et d�clara qu�il n��tait pas venimeux, car il
appartenait � l�esp�ce des serpents-diamants dont les indig�nes se
nourrissent dans la Nouvelle-Galle du Sud. Mais il �tait possible
qu�il en exist�t d�autres dont la morsure est mortelle, tels que
ces vip�res-sourdes, � queue fourchue, qui se redressent sous le
pied, ou ces serpents ail�s, munis de deux oreillettes qui leur
permettent de s��lancer avec une rapidit� extr�me.

Top, le premier moment de surprise pass�, donnait la chasse aux


reptiles avec un acharnement qui faisait craindre pour lui. Aussi
son ma�tre le rappelait-il constamment.

L�embouchure du Creek-Rouge, � l�endroit o� il se jetait dans le


lac, fut bient�t atteinte. Les explorateurs reconnurent sur la
rive oppos�e le point qu�ils avaient d�j� visit� en descendant du
mont Franklin. Cyrus Smith constata que le d�bit d�eau du creek
�tait assez consid�rable; il �tait donc n�cessaire qu�en un
endroit quelconque, la nature e�t offert un d�versoir au trop-
plein du lac. C��tait ce d�versoir qu�il s�agissait de d�couvrir,
car, sans doute, il formait une chute dont il serait possible
d�utiliser la puissance m�canique.

Les colons, marchant � volont�, mais sans trop s��carter les uns
des autres, commenc�rent donc � contourner la rive du lac, qui
�tait tr�s accore.

Les eaux semblaient extr�mement poissonneuses, et Pencroff se


promit bien de fabriquer quelques engins de p�che afin de les
exploiter.
Il fallut d�abord doubler la pointe aigu� du nord-est. On e�t pu
supposer que la d�charge des eaux s�op�rait en cet endroit, car
l�extr�mit� du lac venait presque affleurer la lisi�re du plateau.
Mais il n�en �tait rien, et les colons continu�rent d�explorer la
rive, qui, apr�s une l�g�re courbure, redescendait parall�lement
au littoral. De ce c�t�, la berge �tait moins bois�e, mais
quelques bouquets d�arbres, sem�s �� et l�, ajoutaient au
pittoresque du paysage. Le lac Grant apparaissait alors dans toute
son �tendue, et aucun souffle ne ridait la surface de ses eaux.
Top, en battant les broussailles, fit lever des bandes d�oiseaux
divers, que G�d�on Spilett et Harbert salu�rent de leurs fl�ches.
Un de ces volatiles fut m�me adroitement atteint par le jeune
gar�on, et tomba au milieu d�herbes mar�cageuses. Top se pr�cipita
vers lui, et rapporta un bel oiseau nageur, couleur d�ardoise, �
bec court, � plaque frontale tr�s d�velopp�e, aux doigts �largis
par une bordure festonn�e, aux ailes bord�es d�un lis�r� blanc.
C��tait un �foulque�, de la taille d�une grosse perdrix,
appartenant � ce groupe des macrodactyles qui forme la transition
entre l�ordre des �chassiers et celui des palmip�des. Triste
gibier, en somme, et d�un go�t qui devait laisser � d�sirer. Mais
Top se montrerait sans doute moins difficile que ses ma�tres, et
il fut convenu que le foulque servirait � son souper.

Les colons suivaient alors la rive orientale du lac, et ils ne


devaient pas tarder � atteindre la portion d�j� reconnue.
L�ing�nieur �tait fort surpris, car il ne voyait aucun indice
d��coulement du trop-plein des eaux. Le reporter et le marin
causaient avec lui, et il ne leur dissimulait point son
�tonnement. En ce moment, Top, qui avait �t� fort calme
jusqu�alors, donna des signes d�agitation.

L�intelligent animal allait et venait sur la berge, s�arr�tait


soudain, et regardait les eaux, une patte lev�e, comme s�il e�t
�t� en arr�t sur quelque gibier invisible; puis, il aboyait avec
fureur, en qu�tant, pour ainsi dire, et se taisait subitement.

Ni Cyrus Smith, ni ses compagnons n�avaient d�abord fait attention


� ce man�ge de Top; mais les aboiements du chien devinrent bient�t
si fr�quents, que l�ing�nieur s�en pr�occupa.

�Qu�est-ce qu�il y a, Top?� demanda-t-il.

Le chien fit plusieurs bonds vers son ma�tre, en laissant voir une
inqui�tude v�ritable, et il s��lan�a de nouveau vers la berge.
Puis, tout � coup, il se pr�cipita dans le lac.

�Ici, Top! cria Cyrus Smith, qui ne voulait pas laisser son chien
s�aventurer sur ces eaux suspectes.

-- Qu�est-ce qui se passe donc l�-dessous? demanda Pencroff en


examinant la surface du lac.

-- Top aura senti quelque amphibie, r�pondit Harbert.

-- Un alligator, sans doute? dit le reporter.

-- Je ne le pense pas, r�pondit Cyrus Smith. Les alligators ne se


rencontrent que dans les r�gions moins �lev�es en latitude.�
Cependant, Top �tait revenu � l�appel de son ma�tre, et avait
regagn� la berge; mais il ne pouvait rester en repos; il sautait
au milieu des grandes herbes, et, son instinct le guidant, il
semblait suivre quelque �tre invisible qui se serait gliss� sous
les eaux du lac, en en rasant les bords. Cependant, les eaux
�taient calmes, et pas une ride n�en troublait la surface.
Plusieurs fois, les colons s�arr�t�rent sur la berge, et ils
observ�rent avec attention. Rien n�apparut. Il y avait l� quelque
myst�re.

L�ing�nieur �tait fort intrigu�.

�Poursuivons jusqu�au bout cette exploration�, dit-il.

Une demi-heure apr�s, ils �taient tous arriv�s � l�angle sud-est


du lac et se retrouvaient sur le plateau m�me de Grande-vue. � ce
point, l�examen des rives du lac devait �tre consid�r� comme
termin�, et, cependant, l�ing�nieur n�avait pu d�couvrir par o� et
comment s�op�rait la d�charge des eaux.

�Pourtant, ce d�versoir existe, r�p�tait-il, et puisqu�il n�est


pas ext�rieur, il faut qu�il soit creus� � l�int�rieur du massif
granitique de la c�te!

-- Mais quelle importance attachez-vous � savoir cela, mon cher


Cyrus? demanda G�d�on Spilett.

-- Une assez grande, r�pondit l�ing�nieur, car si l��panchement se


fait � travers le massif, il est possible qu�il s�y trouve quelque
cavit�, qu�il e�t �t� facile de rendre habitable apr�s avoir
d�tourn� les eaux.

-- Mais n�est-il pas possible, monsieur Cyrus, que les eaux


s��coulent par le fond m�me du lac, dit Harbert, et qu�elles
aillent � la mer par un conduit souterrain?

-- Cela peut �tre, en effet, r�pondit l�ing�nieur, et, si cela


est, nous serons oblig�s de b�tir notre maison nous-m�mes, puisque
la nature n�a pas fait les premiers frais de construction.�

Les colons se disposaient donc � traverser le plateau pour


regagner les Chemin�es, car il �tait cinq heures du soir, quand
Top donna de nouveaux signes d�agitation. Il aboyait avec rage,
et, avant que son ma�tre e�t pu le retenir, il se pr�cipita une
seconde fois dans le lac.

Tous coururent vers la berge. Le chien en �tait d�j� � plus de


vingt pieds, et Cyrus Smith le rappelait vivement, quand une t�te
�norme �mergea de la surface des eaux, qui ne paraissaient pas
�tre profondes en cet endroit.

Harbert reconnut aussit�t l�esp�ce d�amphibie auquel appartenait


cette t�te conique � gros yeux, que d�coraient des moustaches �
longs poils soyeux.

�Un lamantin!� s��cria-t-il.


Ce n��tait pas un lamantin, mais un sp�cimen de cette esp�ce,
comprise dans l�ordre des c�tac�s, qui porte le nom de �dugong�,
car ses narines �taient ouvertes � la partie sup�rieure de son
museau.

L��norme animal s��tait pr�cipit� sur le chien, qui voulut


vainement l��viter en revenant vers la berge. Son ma�tre ne
pouvait rien pour le sauver, et avant m�me qu�il f�t venu � la
pens�e de G�d�on Spilett ou d�Harbert d�armer leurs arcs, Top,
saisi par le dugong, disparaissait sous les eaux.

Nab, son �pieu ferr� � la main, voulut se jeter au secours du


chien, d�cid� � s�attaquer au formidable animal jusque dans son
�l�ment.

�Non, Nab�, dit l�ing�nieur, en retenant son courageux serviteur.

Cependant, une lutte se passait sous les eaux, lutte inexplicable,


car, dans ces conditions, Top ne pouvait �videmment pas r�sister,
lutte qui devait �tre terrible, on le voyait aux bouillonnements
de la surface, lutte, enfin, qui ne pouvait se terminer que par la
mort du chien! Mais soudain, au milieu d�un cercle d��cume, on vit
repara�tre Top. Lanc� en l�air par quelque force inconnue, il
s��leva � dix pieds au-dessus de la surface du lac, retomba au
milieu des eaux profond�ment troubl�es, et e�t bient�t regagn� la
berge sans blessures graves, miraculeusement sauv�.

Cyrus Smith et ses compagnons regardaient sans comprendre.


Circonstance non moins inexplicable encore! On e�t dit que la
lutte continuait encore sous les eaux. Sans doute le dugong,
attaqu� par quelque puissant animal, apr�s avoir l�ch� le chien,
se battait pour son propre compte.

Mais cela ne dura pas longtemps. Les eaux se rougirent de sang, et


le corps du dugong, �mergeant d�une nappe �carlate qui se propagea
largement, vint bient�t s��chouer sur une petite gr�ve � l�angle
sud du lac.

Les colons coururent vers cet endroit. Le dugong �tait mort.


C��tait un �norme animal, long de quinze � seize pieds, qui devait
peser de trois � quatre mille livres. � son cou s�ouvrait une
blessure qui semblait avoir �t� faite avec une lame tranchante.
Quel �tait donc l�amphibie qui avait pu, par ce coup terrible,
d�truire le formidable dugong? Personne n�e�t pu le dire, et,
assez pr�occup�s de cet incident, Cyrus Smith et ses compagnons
rentr�rent aux Chemin�es.

CHAPITRE XVII

Le lendemain, 7 mai, Cyrus Smith et G�d�on Spilett, laissant Nab


pr�parer le d�jeuner, gravirent le plateau de Grande-vue, tandis
que Harbert et Pencroff remontaient la rivi�re, afin de renouveler
la provision de bois.

L�ing�nieur et le reporter arriv�rent bient�t � cette petite


gr�ve, situ�e � la pointe sud du lac, et sur laquelle l�amphibie
�tait rest� �chou�. D�j� des bandes d�oiseaux s��taient abattus
sur cette masse charnue, et il fallut les chasser � coups de
pierres, car Cyrus Smith d�sirait conserver la graisse du dugong
et l�utiliser pour les besoins de la colonie.

Quant � la chair de l�animal, elle ne pouvait manquer de fournir


une nourriture excellente, puisque, dans certaines r�gions de la
Malaisie, elle est sp�cialement r�serv�e � la table des princes
indig�nes. Mais cela, c��tait l�affaire de Nab. En ce moment,
Cyrus Smith avait en t�te d�autres pens�es. L�incident de la
veille ne s��tait point effac� de son esprit et ne laissait pas de
le pr�occuper. Il aurait voulu percer le myst�re de ce combat
sous-marin, et savoir quel cong�n�re des mastodontes ou autres
monstres marins avait fait au dugong une si �trange blessure.

Il �tait donc l�, sur le bord du lac, regardant, observant, mais


rien n�apparaissait sous les eaux tranquilles, qui �tincelaient
aux premiers rayons du soleil. Sur cette petite gr�ve qui
supportait le corps du dugong, les eaux �taient peu profondes;
mais, � partir de ce point, le fond du lac s�abaissait peu � peu,
et il �tait probable qu�au centre, la profondeur devait �tre
consid�rable. Le lac pouvait �tre consid�r� comme une large
vasque, qui avait �t� remplie par les eaux du Creek-Rouge.

�Eh bien, Cyrus, demanda le reporter, il me semble que ces eaux


n�offrent rien de suspect?

-- Non, mon cher Spilett, r�pondit l�ing�nieur, et je ne sais


vraiment comment expliquer l�incident d�hier!

-- J�avoue, reprit G�d�on Spilett, que la blessure faite � cet


amphibie est au moins �trange, et je ne saurais expliquer
davantage comment il a pu se faire que Top ait �t� si
vigoureusement rejet� hors des eaux? On croirait vraiment que
c�est un bras puissant qui l�a lanc� ainsi, et que ce m�me bras,
arm� d�un poignard, a ensuite donn� la mort au dugong!

-- Oui, r�pondit l�ing�nieur, qui �tait devenu pensif. Il y a l�


quelque chose que je ne puis comprendre. Mais comprenez-vous
davantage, mon cher Spilett, de quelle mani�re j�ai �t� sauv� moi-
m�me, comment j�ai pu �tre arrach� des flots et transport� dans
les dunes? Non, n�est-il pas vrai? Aussi je pressens l� quelque
myst�re que nous d�couvrirons sans doute un jour. Observons donc,
mais n�insistons pas devant nos compagnons sur ces singuliers
incidents. Gardons nos remarques pour nous et continuons notre
besogne.�

On le sait, l�ing�nieur n�avait encore pu d�couvrir par o�


s��chappait le trop-plein du lac, mais comme il n�avait vu nul
indice qu�il d�bord�t jamais, il fallait n�cessairement qu�un
d�versoir exist�t quelque part. Or, pr�cis�ment, Cyrus Smith fut
assez surpris de distinguer un courant assez prononc� qui se
faisait sentir en cet endroit. Il jeta quelques petits morceaux de
bois, et vit qu�ils se dirigeaient vers l�angle sud. Il suivit ce
courant, en marchant sur la berge, et il arriva � la pointe
m�ridionale du lac.

L� se produisait une sorte de d�pression des eaux, comme si elles


se fussent brusquement perdues dans quelque fissure du sol.
Cyrus Smith �couta, en mettant son oreille au niveau du lac, et il
entendit tr�s distinctement le bruit d�une chute souterraine.

�C�est l�, dit-il en se relevant, l� que s�op�re la d�charge des


eaux, l�, sans doute, que par un conduit creus� dans le massif de
granit elles s�en vont rejoindre la mer, � travers quelques
cavit�s que nous saurions utiliser � notre profit! Eh bien! je le
saurai!�

L�ing�nieur coupa une longue branche, il la d�pouilla de ses


feuilles, et, en la plongeant � l�angle des deux rives, il
reconnut qu�il existait un large trou ouvert � un pied seulement
au-dessous de la surface des eaux. Ce trou, c��tait l�orifice du
d�versoir vainement cherch� jusqu�alors, et la force du courant y
�tait telle, que la branche fut arrach�e des mains de l�ing�nieur
et disparut.

�Il n�y a plus � douter maintenant, r�p�ta Cyrus Smith. L� est


l�orifice du d�versoir, et cet orifice, je le mettrai � d�couvert.

-- Comment? demanda G�d�on Spilett.

-- En abaissant de trois pieds le niveau des eaux du lac.

-- Et comment abaisser leur niveau?

-- En leur ouvrant une autre issue plus vaste que celle-ci.

-- En quel endroit, Cyrus?

-- Sur la partie de la rive qui se rapproche le plus pr�s de la


c�te.

-- Mais c�est une rive de granit! fit observer le reporter.

-- Eh bien, r�pondit Cyrus Smith, je le ferai sauter, ce granit,


et les eaux, en s��chappant, baisseront de mani�re � d�couvrir cet
orifice...

-- Et formeront une chute en tombant sur la gr�ve, ajouta le


reporter.

-- Une chute que nous utiliserons! r�pondit Cyrus. Venez, venez!�

L�ing�nieur entra�na son compagnon, dont la confiance en Cyrus


Smith �tait telle qu�il ne doutait pas que l�entreprise ne
r�uss�t. Et pourtant, cette rive de granit, comment l�ouvrir,
comment, sans poudre et avec des instruments imparfaits,
d�sagr�ger ces roches? N��tait-ce pas un travail au-dessus de ses
forces, auquel l�ing�nieur allait s�acharner?

Quand Cyrus Smith et le reporter rentr�rent aux Chemin�es, ils y


trouv�rent Harbert et Pencroff occup�s � d�charger leur train de
bois.

�Les b�cherons vont avoir fini, monsieur Cyrus, dit le marin en


riant, et quand vous aurez besoin de ma�ons...
-- De ma�ons, non, mais de chimistes, r�pondit l�ing�nieur.

-- Oui, ajouta le reporter, nous allons faire sauter l��le...

-- Sauter l��le! s��cria Pencroff.

-- En partie, du moins! r�pliqua G�d�on Spilett.

-- �coutez-moi, mes amis�, dit l�ing�nieur.

Et il leur fit conna�tre le r�sultat de ses observations. Suivant


lui, une cavit� plus ou moins consid�rable devait exister dans la
masse de granit qui supportait le plateau de Grande-vue, et il
pr�tendait p�n�trer jusqu�� elle.

Pour ce faire, il fallait tout d�abord d�gager l�ouverture par


laquelle se pr�cipitaient les eaux, et, par cons�quent, abaisser
leur niveau en leur procurant une plus large issue. De l�,
n�cessit� de fabriquer une substance explosive qui p�t pratiquer
une forte saign�e en un autre point de la rive. C�est ce qu�allait
tenter Cyrus Smith au moyen des min�raux que la nature mettait �
sa disposition.

Inutile de dire avec quel enthousiasme tous, et plus


particuli�rement Pencroff, accueillirent ce projet.

Employer les grands moyens, �ventrer ce granit, cr�er une cascade,


cela allait au marin! Et il serait aussi bien chimiste que ma�on
ou bottier, puisque l�ing�nieur avait besoin de chimistes. Il
serait tout ce qu�on voudrait�, m�me professeur de danse et de
maintien�, dit-il � Nab, si cela �tait jamais n�cessaire.

Nab et Pencroff furent tout d�abord charg�s d�extraire la graisse


du dugong, et d�en conserver la chair, qui �tait destin�e �
l�alimentation. Ils partirent aussit�t, sans m�me demander plus
d�explication. La confiance qu�ils avaient en l�ing�nieur �tait
absolue. Quelques instants apr�s eux, Cyrus Smith, Harbert et
G�d�on Spilett, tra�nant la claie et remontant la rivi�re, se
dirigeaient vers le gisement de houille o� abondaient ces pyrites
schisteuses qui se rencontrent, en effet, dans les terrains de
transition les plus r�cents, et dont Cyrus Smith avait d�j�
rapport� un �chantillon.

Toute la journ�e fut employ�e � charrier une certaine quantit� de


ces pyrites aux Chemin�es. Le soir, il y en avait plusieurs
tonnes.

Le lendemain, 8 mai, l�ing�nieur commen�a ses manipulations. Ces


pyrites schisteuses �tant compos�es principalement de charbon, de
silice, d�alumine et de sulfure de fer, -- celui-ci en exc�s, --
il s�agissait d�isoler le sulfure de fer et de le transformer en
sulfate le plus rapidement possible. Le sulfate obtenu, on en
extrairait l�acide sulfurique.

C��tait en effet le but � atteindre. L�acide sulfurique est un des


agents les plus employ�s, et l�importance industrielle d�une
nation peut se mesurer � la consommation qui en est faite. Cet
acide serait plus tard d�une utilit� extr�me aux colons pour la
fabrication des bougies, le tannage des peaux, etc., mais en ce
moment, l�ing�nieur le r�servait � un autre emploi.

Cyrus Smith choisit, derri�re les Chemin�es, un emplacement dont


le sol f�t soigneusement �galis�. Sur ce sol, il pla�a un tas de
branchages et de bois hach�, sur lequel furent plac�s des morceaux
de schistes pyriteux, arc-bout�s les uns contre les autres; puis,
le tout fut recouvert d�une mince couche de pyrites, pr�alablement
r�duites � la grosseur d�une noix.

Ceci fait, on mit le feu au bois, dont la chaleur se communiqua


aux schistes, lesquels s�enflamm�rent, puisqu�ils contenaient du
charbon et du soufre.

Alors, de nouvelles couches de pyrites concass�es furent dispos�es


de mani�re � former un �norme tas, qui fut ext�rieurement tapiss�
de terre et d�herbes, apr�s qu�on y eut m�nag� quelques �vents,
comme s�il se f�t agi de carboniser une meule de bois pour faire
du charbon.

Puis, on laissa la transformation s�accomplir, et il ne fallait


pas moins de dix � douze jours pour que le sulfure de fer f�t
chang� en sulfate de fer et l�alumine en sulfate d�alumine, deux
substances �galement solubles, les autres, silice, charbon br�l�
et cendres, ne l��tant pas.

Pendant que s�accomplissait ce travail chimique, Cyrus Smith fit


proc�der � d�autres op�rations. On y mettait plus que du z�le.
C��tait de l�acharnement.

Nab et Pencroff avaient enlev� la graisse du dugong, qui avait �t�


recueillie dans de grandes jarres de terre. Cette graisse, il
s�agissait d�en isoler un de ses �l�ments, la glyc�rine, en la
saponifiant. Or, pour obtenir ce r�sultat, il suffisait de la
traiter par la soude ou la chaux. En effet, l�une ou l�autre de
ces substances, apr�s avoir attaqu� la graisse, formerait un savon
en isolant la glyc�rine, et c��tait cette glyc�rine que
l�ing�nieur voulait pr�cis�ment obtenir. La chaux ne lui manquait
pas, on le sait; seulement le traitement par la chaux ne devait
donner que des savons calcaires, insolubles et par cons�quent
inutiles, tandis que le traitement par la soude fournirait, au
contraire, un savon soluble, qui trouverait son emploi dans les
nettoyages domestiques.

Or, en homme pratique, Cyrus Smith devait plut�t chercher �


obtenir de la soude. �tait-ce difficile?

Non, car les plantes marines abondaient sur le rivage, salicornes,


fico�des, et toutes ces fucac�es qui forment les varechs et les
go�mons. On recueillit donc une grande quantit� de ces plantes, on
les fit d�abord s�cher, puis ensuite br�ler dans des fosses en
plein air. La combustion de ces plantes fut entretenue pendant
plusieurs jours, de mani�re que la chaleur s��lev�t au point d�en
fondre les cendres, et le r�sultat de l�incin�ration fut une masse
compacte, gris�tre, qui est depuis longtemps connue sous le nom de
�soude naturelle.�

Ce r�sultat obtenu, l�ing�nieur traita la graisse par la soude, ce


qui donna, d�une part, un savon soluble, et, de l�autre, cette
substance neutre, la glyc�rine.

Mais ce n��tait pas tout. Il fallait encore � Cyrus Smith, en vue


de sa pr�paration future, une autre substance, l�azotate de
potasse, qui est plus connu sous le nom de sel de nitrite ou de
salp�tre.

Cyrus Smith aurait pu fabriquer cette substance, en traitant le


carbonate de potasse, qui s�extrait facilement des cendres des
v�g�taux, par de l�acide azotique. Mais l�acide azotique lui
manquait, et c��tait pr�cis�ment cet acide qu�il voulait obtenir,
en fin de compte. Il y avait donc l� un cercle vicieux, dont il ne
f�t jamais sorti.

Tr�s heureusement, cette fois, la nature allait lui fournir le


salp�tre, sans qu�il e�t d�autre peine que de le ramasser. Harbert
en d�couvrit un gisement dans le nord de l��le, au pied du mont
Franklin, et il n�y eut plus qu�� purifier ce sel.

Ces divers travaux dur�rent une huitaine de jours. Ils �taient


donc achev�s, avant que la transformation du sulfure en sulfate de
fer e�t �t� accomplie. Pendant les jours qui suivirent, les colons
eurent le temps de fabriquer de la poterie r�fractaire en argile
plastique et de construire un fourneau de briques d�une
disposition particuli�re qui devait servir � la distillation du
sulfate de fer, lorsque celui-ci serait obtenu. Tout cela fut
achev� vers le 18 mai, � peu pr�s au moment o� la transformation
chimique se terminait. G�d�on Spilett, Harbert, Nab et Pencroff,
habilement guid�s par l�ing�nieur, �taient devenus les plus
adroits ouvriers du monde. La n�cessit� est, d�ailleurs, de tous
les ma�tres, celui qu�on �coute le plus et qui enseigne le mieux.

Lorsque le tas de pyrites eut �t� enti�rement r�duit par le feu,


le r�sultat de l�op�ration, consistant en sulfate de fer, sulfate
d�alumine, silice, r�sidu de charbon et cendres, fut d�pos� dans
un bassin rempli d�eau. On agita ce m�lange, on le laissa reposer,
puis on le d�canta, et on obtint un liquide clair, contenant en
dissolution du sulfate de fer et du sulfate d�alumine, les autres
mati�res �tant rest�es solides, puisqu�elles �taient insolubles.
Enfin, ce liquide s��tant vaporis� en partie, des cristaux de
sulfate de fer se d�pos�rent, et les eaux-m�res, c�est-�-dire le
liquide non vaporis�, qui contenait du sulfate d�alumine, furent
abandonn�es.

Cyrus Smith avait donc � sa disposition une assez grande quantit�


de ces cristaux de sulfate de fer, dont il s�agissait d�extraire
l�acide sulfurique.

Dans la pratique industrielle, c�est une co�teuse installation que


celle qu�exige la fabrication de l�acide sulfurique. Il faut, en
effet, des usines consid�rables, un outillage sp�cial, des
appareils de platine, des chambres de plomb, inattaquables �
l�acide, et dans lesquelles s�op�re la transformation, etc.
L�ing�nieur n�avait point cet outillage � sa disposition, mais il
savait qu�en Boh�me particuli�rement, on fabrique l�acide
sulfurique par des moyens plus simples, qui ont m�me l�avantage de
le produire � un degr� sup�rieur de concentration.
C�est ainsi que se fait l�acide connu sous le nom d�acide de
Nordhausen.

Pour obtenir l�acide sulfurique, Cyrus Smith n�avait plus qu�une


seule op�ration � faire: calciner en vase clos les cristaux de
sulfate de fer, de mani�re que l�acide sulfurique se distill�t en
vapeurs, lesquelles vapeurs produiraient ensuite l�acide par
condensation.

C�est � cette manipulation que servirent les poteries


r�fractaires, dans lesquelles furent plac�s les cristaux, et le
four, dont la chaleur devait distiller l�acide sulfurique.
L�op�ration fut parfaitement conduite, et le 20 mai, douze jours
apr�s avoir commenc�, l�ing�nieur �tait possesseur de l�agent
qu�il comptait utiliser plus tard de tant de fa�ons diff�rentes.

Or, pourquoi voulait-il donc avoir cet agent? Tout simplement pour
produire l�acide azotique, et cela fut ais�, puisque le salp�tre,
attaqu� par l�acide sulfurique, lui donna pr�cis�ment cet acide
par distillation.

Mais, en fin de compte, � quoi allait-il employer cet acide


azotique? C�est ce que ses compagnons ignoraient encore, car il
n�avait pas dit le dernier mot de son travail.

Cependant, l�ing�nieur touchait � son but, et une derni�re


op�ration lui procura la substance qui avait exig� tant de
manipulations.

Apr�s avoir pris de l�acide azotique, il le mit en pr�sence de la


glyc�rine, qui avait �t� pr�alablement concentr�e par �vaporation
au bain-marie, et il obtint, m�me sans employer de m�lange
r�frig�rant, plusieurs pintes d�un liquide huileux et jaun�tre.

Cette derni�re op�ration, Cyrus Smith l�avait faite seul, �


l��cart, loin des Chemin�es, car elle pr�sentait des dangers
d�explosion, et, quand il rapporta un flacon de ce liquide � ses
amis, il se contenta de leur dire: �Voil� de la nitro-glyc�rine!�

C��tait, en effet, ce terrible produit, dont la puissance


explosible est peut-�tre d�cuple de celle de la poudre ordinaire,
et qui a d�j� caus� tant d�accidents! Toutefois, depuis qu�on a
trouv� le moyen de le transformer en dynamite, c�est-�-dire de le
m�langer avec une substance solide, argile ou sucre, assez poreuse
pour le retenir, le dangereux liquide a pu �tre utilis� avec plus
de s�curit�. Mais la dynamite n��tait pas encore connue � l��poque
o� les colons op�raient dans l��le Lincoln.

�Et c�est cette liqueur-l� qui va faire sauter nos rochers? dit
Pencroff d�un air assez incr�dule.

-- Oui, mon ami, r�pondit l�ing�nieur, et cette nitro-glyc�rine


produira d�autant plus d�effet, que ce granit est extr�mement dur
et qu�il opposera une r�sistance plus grande � l��clatement.

-- Et quand verrons-nous cela, monsieur Cyrus?


-- Demain, d�s que nous aurons creus� un trou de mine�, r�pondit
l�ing�nieur.

Le lendemain, -- 21 mai, -- d�s l�aube, les mineurs se rendirent �


une pointe qui formait la rive est du lac Grant, et � cinq cents
pas seulement de la c�te. En cet endroit, le plateau �tait en
contre-bas des eaux, qui n��taient retenues que par leur cadre de
granit. Il �tait donc �vident que si l�on brisait ce cadre, les
eaux s��chapperaient par cette issue, et formeraient un ruisseau
qui, apr�s avoir coul� � la surface inclin�e du plateau, irait se
pr�cipiter sur la gr�ve. Par suite, il y aurait abaissement
g�n�ral du niveau du lac, et mise � d�couvert de l�orifice du
d�versoir, -- ce qui �tait le but final.

C��tait donc le cadre qu�il s�agissait de briser.

Sous la direction de l�ing�nieur, Pencroff, arm� d�un pic qu�il


maniait adroitement et vigoureusement, attaqua le granit sur le
rev�tement ext�rieur. Le trou qu�il s�agissait de percer prenait
naissance sur une ar�te horizontale de la rive, et il devait
s�enfoncer obliquement, de mani�re � rencontrer un niveau
sensiblement inf�rieur � celui des eaux du lac. De cette fa�on, la
force explosive, en �cartant les roches, permettrait aux eaux de
s��pancher largement au dehors et, par suite, de s�abaisser
suffisamment.

Le travail fut long, car l�ing�nieur, voulant produire un effet


formidable, ne comptait pas consacrer moins de dix litres de
nitro-glyc�rine � l�op�ration. Mais Pencroff, relay� par Nab, fit
si bien que, vers quatre heures du soir, le trou de mine �tait
achev�.

Restait la question d�inflammation de la substance explosive.


Ordinairement, la nitro-glyc�rine s�enflamme au moyen d�amorces de
fulminate qui, en �clatant, d�terminent l�explosion. Il faut, en
effet, un choc pour provoquer l�explosion, et, allum�e simplement,
cette substance br�lerait sans �clater.

Cyrus Smith aurait certainement pu fabriquer une amorce. � d�faut


de fulminate, il pouvait facilement obtenir une substance analogue
au coton-poudre, puisqu�il avait de l�acide azotique � sa
disposition.

Cette substance, press�e dans une cartouche, et introduite dans la


nitro-glyc�rine, aurait �clat� au moyen d�une m�che et d�termin�
l�explosion.

Mais Cyrus Smith savait que la nitro-glyc�rine a la propri�t� de


d�tonner au choc. Il r�solut donc d�utiliser cette propri�t�,
quitte � employer un autre moyen, si celui-l� ne r�ussissait pas.
En effet, le choc d�un marteau sur quelques gouttes de nitro-
glyc�rine, r�pandues � la surface d�une pierre dure, suffit �
provoquer l�explosion. Mais l�op�rateur ne pouvait �tre l�, �
donner le coup de marteau, sans �tre victime de l�op�ration.

Cyrus Smith imagina donc de suspendre � un montant, au-dessus du


trou de mine, et au moyen d�une fibre v�g�tale, une masse de fer
pesant plusieurs livres. Une autre longue fibre, pr�alablement
soufr�e, �tait attach�e au milieu de la premi�re par une de ses
extr�mit�s, tandis que l�autre extr�mit� tra�nait sur le sol
jusqu�� une distance de plusieurs pieds du trou de mine. Le feu
�tant mis � cette seconde fibre, elle br�lerait jusqu�� ce qu�elle
e�t atteint la premi�re. Celle-ci, prenant feu � son tour, se
romprait, et la masse de fer serait pr�cipit�e sur la nitro-
glyc�rine.

Cet appareil fut donc install�; puis l�ing�nieur, apr�s avoir fait
�loigner ses compagnons, remplit le trou de mine de mani�re que la
nitro-glyc�rine v�nt en affleurer l�ouverture, et il en jeta
quelques gouttes � la surface de la roche, au-dessous de la masse
de fer d�j� suspendue.

Ceci fait, Cyrus Smith prit l�extr�mit� de la fibre soufr�e, il


l�alluma, et, quittant la place, il revint retrouver ses
compagnons aux Chemin�es.

La fibre devait br�ler pendant vingt-cinq minutes, et, en effet,


vingt-cinq minutes apr�s, une explosion, dont on ne saurait donner
l�id�e, retentit. Il sembla que toute l��le tremblait sur sa base.
Une gerbe de pierres se projeta dans les airs comme si elle e�t
�t� vomie par un volcan. La secousse produite par l�air d�plac�
fut telle, que les roches des Chemin�es oscill�rent. Les colons,
bien qu�ils fussent � plus de deux milles de la mine, furent
renvers�s sur le sol.

Ils se relev�rent, ils remont�rent sur le plateau, et ils


coururent vers l�endroit o� la berge du lac devait avoir �t�
�ventr�e par l�explosion... Un triple hurrah s��chappa de leurs
poitrines! Le cadre de granit �tait fendu sur une large place! Un
cours rapide d�eau s�en �chappait, courait en �cumant � travers le
plateau, en atteignait la cr�te, et se pr�cipitait d�une hauteur
de trois cents pieds sur la gr�ve!

CHAPITRE XVIII

Le projet de Cyrus Smith avait r�ussi; mais, suivant son habitude,


sans t�moigner aucune satisfaction, les l�vres serr�es, le regard
fixe, il restait immobile. Harbert �tait enthousiasm�; Nab
bondissait de joie; Pencroff balan�ait sa grosse t�te et murmurait
ces mots: �Allons, il va bien notre ing�nieur!�

En effet, la nitro-glyc�rine avait puissamment agi. La saign�e,


faite au lac, �tait si importante, que le volume des eaux qui
s��chappaient alors par ce nouveau d�versoir �tait au moins triple
de celui qui passait auparavant par l�ancien. Il devait donc en
r�sulter que, peu de temps apr�s l�op�ration, le niveau du lac
aurait baiss� de deux pieds, au moins.

Les colons revinrent aux Chemin�es, afin d�y prendre des pics, des
�pieux ferr�s, des cordes de fibres, un briquet et de l�amadou;
puis, ils retourn�rent au plateau. Top les accompagnait.

Chemin faisant, le marin ne put s�emp�cher de dire � l�ing�nieur:

�Mais savez-vous bien, monsieur Cyrus, qu�au moyen de cette


charmante liqueur que vous avez fabriqu�e, on ferait sauter notre
�le tout enti�re?

-- Sans aucun doute, l��le, les continents, et la terre elle-m�me,


r�pondit Cyrus Smith. Ce n�est qu�une question de quantit�.

-- Ne pourriez-vous donc employer cette nitro-glyc�rine au


chargement des armes � feu? demanda le marin.

-- Non, Pencroff, car c�est une substance trop brisante. Mais il


serait ais� de fabriquer de la poudre-coton, ou m�me de la poudre
ordinaire, puisque nous avons l�acide azotique, le salp�tre, le
soufre et le charbon. Malheureusement, ce sont les armes que nous
n�avons pas.

-- Oh! monsieur Cyrus, r�pondit le marin, avec un peu de bonne


volont�!...�

D�cid�ment, Pencroff avait ray� le mot �impossible� du


dictionnaire de l��le Lincoln.

Les colons, arriv�s au plateau de Grande-vue, se dirig�rent


imm�diatement vers la pointe du lac, pr�s de laquelle s�ouvrait
l�orifice de l�ancien d�versoir, qui, maintenant, devait �tre �
d�couvert.

Le d�versoir serait donc devenu praticable, puisque les eaux ne


s�y pr�cipiteraient plus, et il serait facile sans doute d�en
reconna�tre la disposition int�rieure. En quelques instants, les
colons avaient atteint l�angle inf�rieur du lac, et un coup d�oeil
leur suffit pour constater que le r�sultat avait �t� obtenu. En
effet, dans la paroi granitique du lac, et maintenant au-dessus du
niveau des eaux, apparaissait l�orifice tant cherch�. Un �troit
�paulement, laiss� � nu par le retrait des eaux, permettait d�y
arriver. Cet orifice mesurait vingt pieds de largeur environ, mais
il n�en avait que deux de hauteur. C��tait comme une bouche
d��gout � la bordure d�un trottoir. Cet orifice n�aurait donc pu
livrer un passage facile aux colons; mais Nab et Pencroff prirent
leur pic, et, en moins d�une heure, ils lui eurent donn� une
hauteur suffisante.

L�ing�nieur s�approcha alors et reconnut que les parois du


d�versoir, dans sa partie sup�rieure, n�accusaient pas une pente
de plus de trente � trente-cinq degr�s. Elles �taient donc
praticables, et, pourvu que leur d�clivit� ne s�accr�t pas, il
serait facile de les descendre jusqu�au niveau m�me de la mer. Si
donc, ce qui �tait fort probable, quelque vaste cavit� existait �
l�int�rieur du massif granitique, on trouverait peut-�tre moyen de
l�utiliser.

�Eh bien, monsieur Cyrus, qu�est-ce qui nous arr�te? demanda le


marin, impatient de s�aventurer dans l��troit couloir? Vous voyez
que Top nous a pr�c�d�s!

-- Bien, r�pondit l�ing�nieur. Mais il faut y voir clair. -- Nab,


va couper quelques branches r�sineuses.�

Nab et Harbert coururent vers les rives du lac, ombrag�es de pins


et autres arbres verts, et ils revinrent bient�t avec des branches
qu�ils dispos�rent en forme de torches. Ces torches furent
allum�es au feu du briquet, et, Cyrus Smith en t�te, les colons
s�engag�rent dans le sombre boyau que le trop-plein des eaux
emplissait nagu�re.

Contrairement � ce qu�on e�t pu supposer, le diam�tre de ce boyau


allait en s��largissant, de telle sorte que les explorateurs,
presque aussit�t, purent se tenir droit en descendant. Les parois
de granit, us�es par les eaux depuis un temps infini, �taient
glissantes, et il fallait se garder des chutes. Aussi, les colons
s��taient-ils li�s les uns aux autres au moyen d�une corde, ainsi
que font les ascensionnistes dans les montagnes. Heureusement,
quelques saillies du granit, formant de v�ritables marches,
rendaient la descente moins p�rilleuse. Des gouttelettes, encore
suspendues aux rocs, s�irisaient �� et l� sous le feu des torches,
et on e�t pu croire que les parois �taient rev�tues d�innombrables
stalactites.

L�ing�nieur observa ce granit noir. Il n�y vit pas une strate, pas
une faille. La masse �tait compacte et d�un grain extr�mement
serr�. Ce boyau datait donc de l�origine m�me de l��le. Ce
n��taient point les eaux qui l�avaient creus� peu � peu. Pluton,
et non pas Neptune, l�avait for� de sa propre main, et l�on
pouvait distinguer sur la muraille les traces d�un travail �ruptif
que le lavage des eaux n�avait pu totalement effacer.

Les colons ne descendaient que fort lentement. Ils n��taient pas


sans �prouver une certaine �motion, � s�aventurer ainsi dans les
profondeurs de ce massif, que des �tres humains visitaient
�videmment pour la premi�re fois. Ils ne parlaient pas, mais ils
r�fl�chissaient, et cette r�flexion dut venir � plus d�un, que
quelque poulpe ou autre gigantesque c�phalopode pouvait occuper
les cavit�s int�rieures, qui se trouvaient en communication avec
la mer. Il fallait donc ne s�aventurer qu�avec une certaine
prudence.

Du reste, Top tenait la t�te de la petite troupe, et l�on pouvait


s�en rapporter � la sagacit� du chien, qui ne manquerait point de
donner l�alarme, le cas �ch�ant.

Apr�s avoir descendu une centaine de pieds, en suivant une route


assez sinueuse, Cyrus Smith, qui marchait en avant, s�arr�ta, et
ses compagnons le rejoignirent. L�endroit o� ils firent halte
�tait �vid�, de mani�re � former une caverne de m�diocre
dimension. Des gouttes d�eau tombaient de sa vo�te, mais elles ne
provenaient pas d�un suintement � travers le massif. C��taient
simplement les derni�res traces laiss�es par le torrent qui avait
si longtemps grond� dans cette cavit�, et l�air, l�g�rement
humide, n��mettait aucune �manation m�phitique.

�Eh bien, mon cher Cyrus? dit alors G�d�on Spilett. Voici une
retraite bien ignor�e, bien cach�e dans ces profondeurs, mais, en
somme, elle est inhabitable.

-- Pourquoi inhabitable? demanda le marin.

-- Parce qu�elle est trop petite et trop obscure.


-- Ne pouvons-nous l�agrandir, la creuser, y pratiquer des
ouvertures pour le jour et l�air? r�pondit Pencroff, qui ne
doutait plus de rien.

-- Continuons, r�pondit Cyrus Smith, continuons notre exploration.


Peut-�tre, plus bas, la nature nous aura-t-elle �pargn� ce
travail.

-- Nous ne sommes encore qu�au tiers de la hauteur, fit observer


Harbert.

-- Au tiers environ, r�pondit Cyrus Smith, car nous avons descendu


une centaine de pieds depuis l�orifice, et il n�est pas impossible
qu�� cent pieds plus bas...

-- O� est donc Top?...� demanda Nab en interrompant son ma�tre.

On chercha dans la caverne. Le chien n�y �tait pas.

�Il aura probablement continu� sa route, dit Pencroff.

-- Rejoignons-le�, r�pondit Cyrus Smith.

La descente fut reprise. L�ing�nieur observait avec soin les


d�viations que le d�versoir subissait, et, malgr� tant de d�tours,
il se rendait assez facilement compte de sa direction g�n�rale,
qui allait vers la mer.

Les colons s��taient encore abaiss�s d�une cinquantaine de pieds


suivant la perpendiculaire, quand leur attention fut attir�e par
des sons �loign�s qui venaient des profondeurs du massif. Ils
s�arr�t�rent et �cout�rent. Ces sons, port�s � travers le couloir,
comme la voix � travers un tuyau acoustique, arrivaient nettement
� l�oreille.

�Ce sont les aboiements de Top! s��cria Harbert.

-- Oui, r�pondit Pencroff, et notre brave chien aboie m�me avec


fureur!

-- Nous avons nos �pieux ferr�s, dit Cyrus Smith. Tenons-nous sur
nos gardes, et en avant!

-- Cela est de plus en plus int�ressant�, murmura G�d�on Spilett �


l�oreille du marin, qui fit un signe affirmatif.

Cyrus Smith et ses compagnons se pr�cipit�rent pour se porter au


secours du chien. Les aboiements de Top devenaient de plus en plus
perceptibles. On sentait dans sa voix saccad�e une rage �trange.

�tait-il donc aux prises avec quelque animal dont il avait troubl�
la retraite? On peut dire que, sans songer au danger auquel ils
s�exposaient, les colons se sentaient maintenant pris d�une
irr�sistible curiosit�. Ils ne descendaient plus le couloir, ils
se laissaient pour ainsi dire glisser sur sa paroi, et, en
quelques minutes, soixante pieds plus bas, ils eurent rejoint Top.

L�, le couloir aboutissait � une vaste et magnifique caverne. L�,


Top, allant et venant, aboyait avec fureur. Pencroff et Nab,
secouant leurs torches, jet�rent de grands �clats de lumi�re �
toutes les asp�rit�s du granit, et, en m�me temps, Cyrus Smith,
G�d�on Spilett, Harbert, l��pieu dress�, se tinrent pr�ts � tout
�v�nement.

L��norme caverne �tait vide. Les colons la parcoururent en tous


sens. Il n�y avait rien, pas un animal, pas un �tre vivant! Et,
cependant, Top continuait d�aboyer. Ni les caresses, ni les
menaces ne purent le faire taire.

�Il doit y avoir quelque part une issue par laquelle les eaux du
lac s�en allaient � la mer, dit l�ing�nieur.

-- En effet, r�pondit Pencroff, et prenons garde de tomber dans un


trou.

-- Va, Top, va!� cria Cyrus Smith.

Le chien, excit� par les paroles de son ma�tre, courut vers


l�extr�mit� de la caverne, et, l�, ses aboiements redoubl�rent.

On le suivit, et, � la lumi�re des torches, apparut l�orifice d�un


v�ritable puits qui s�ouvrait dans le granit. C��tait bien par l�
que s�op�rait la sortie des eaux autrefois engag�es dans le
massif, et, cette fois, ce n��tait plus un couloir oblique et
praticable, mais un puits perpendiculaire, dans lequel il e�t �t�
impossible de s�aventurer.

Les torches furent pench�es au-dessus de l�orifice.

On ne vit rien. Cyrus Smith d�tacha une branche enflamm�e et la


jeta dans cet ab�me. La r�sine �clatante, dont le pouvoir
�clairant s�accrut encore par la rapidit� de sa chute, illumina
l�int�rieur du puits, mais rien n�apparut encore. Puis, la flamme
s��teignit avec un l�ger fr�missement indiquant qu�elle avait
atteint la couche d�eau, c�est-�-dire le niveau de la mer.

L�ing�nieur, calculant le temps employ� � la chute, put en estimer


la profondeur du puits, qui se trouva �tre de quatre-vingt-dix
pieds environ.

Le sol de la caverne �tait donc situ� � quatre-vingt-dix pieds au-


dessus du niveau de la mer.

�Voici notre demeure, dit Cyrus Smith.

-- Mais elle �tait occup�e par un �tre quelconque, r�pondit G�d�on


Spilett, qui ne trouvait pas sa curiosit� satisfaite.

-- Eh bien, l��tre quelconque, amphibie ou autre, s�est enfui par


cette issue, r�pondit l�ing�nieur, et il nous a c�d� la place.

-- N�importe, ajouta le marin, j�aurais bien voulu �tre Top, il y


a un quart d�heure, car enfin ce n�est pas sans raison qu�il a
aboy�!�

Cyrus Smith regardait son chien, et celui de ses compagnons qui se


f�t approch� de lui l�e�t entendu murmurer ces paroles:

�Oui, je crois bien que Top en sait plus long que nous sur bien
des choses!�

Cependant, les d�sirs des colons se trouvaient en grande partie


r�alis�s. Le hasard, aid� par la merveilleuse sagacit� de leur
chef, les avait heureusement servis. Ils avaient l�, � leur
disposition, une vaste caverne, dont ils ne pouvaient encore
estimer la capacit� � la lueur insuffisante des torches, mais
qu�il serait certainement ais� de diviser en chambres, au moyen de
cloisons de briques, et d�approprier, sinon comme une maison, du
moins comme un spacieux appartement. Les eaux l�avaient abandonn�e
et n�y pouvaient plus revenir.

La place �tait libre.

Restaient deux difficult�s: premi�rement, la possibilit�


d��clairer cette excavation creus�e dans un bloc plein;
deuxi�mement, la n�cessit� d�en rendre l�acc�s plus facile. Pour
l��clairage, il ne fallait point songer � l��tablir par le haut,
puisqu�une �norme �paisseur de granit plafonnait au-dessus d�elle;
mais peut-�tre pourrait-on percer la paroi ant�rieure, qui faisait
face � la mer. Cyrus Smith, qui, pendant la descente, avait
appr�ci� assez approximativement l�obliquit�, et par cons�quent la
longueur du d�versoir, �tait fond� � croire que la partie
ant�rieure de la muraille devait n��tre que peu �paisse. Si
l��clairage �tait ainsi obtenu, l�acc�s le serait aussi, car il
�tait aussi facile de percer une porte que des fen�tres, et
d��tablir une �chelle ext�rieure.

Cyrus Smith fit part de ses id�es � ses compagnons.

�Alors, monsieur Cyrus, � l�ouvrage! r�pondit Pencroff. J�ai mon


pic, et je saurai bien me faire jour � travers ce mur. O� faut-il
frapper?

-- Ici�, r�pondit l�ing�nieur, en indiquant au vigoureux marin un


renfoncement assez consid�rable de la paroi, et qui devait en
diminuer l��paisseur.

Pencroff attaqua le granit, et pendant une demi-heure, � la lueur


des torches, il en fit voler les �clats autour de lui. La roche
�tincelait sous son pic. Nab le relaya, puis G�d�on Spilett apr�s
Nab.

Ce travail durait depuis deux heures d�j�, et l�on pouvait donc


craindre qu�en cet endroit, la muraille n�exc�d�t la longueur du
pic, quand, � un dernier coup port� par G�d�on Spilett,
l�instrument, passant au travers du mur, tomba au dehors.

�Hurrah! toujours hurrah!� s��cria Pencroff.

La muraille ne mesurait l� que trois pieds d��paisseur.

Cyrus Smith vint appliquer son oeil � l�ouverture, qui dominait le


sol de quatre-vingts pieds. Devant lui s��tendait la lisi�re du
rivage, l��lot, et, au del�, l�immense mer.
Mais par ce trou assez large, car la roche s��tait d�sagr�g�e
notablement, la lumi�re entra � flots et produisit un effet
magique en inondant cette splendide caverne! Si, dans sa partie
gauche, elle ne mesurait pas plus de trente pieds de haut et de
large sur une longueur de cent pieds, au contraire, � sa partie
droite, elle �tait �norme, et sa vo�te s�arrondissait � plus de
quatre-vingts pieds de hauteur. En quelques endroits, des piliers
de granit, irr�guli�rement dispos�s, en supportaient les retomb�es
comme celles d�une nef de cath�drale.

Appuy�e sur des esp�ces de pieds-droits lat�raux, ici se


surbaissant en cintres, l� s��levant sur des nervures ogivales, se
perdant sur des trav�es obscures dont on entrevoyait les
capricieux arceaux dans l�ombre, orn�e � profusion de saillies qui
formaient comme autant de pendentifs, cette vo�te offrait un
m�lange pittoresque de tout ce que les architectures byzantine,
romane et gothique ont produit sous la main de l�homme. Et ici,
pourtant, ce n��tait que l�oeuvre de la nature! Elle seule avait
creus� ce f�erique Alhambra dans un massif de granit!

Les colons �taient stup�faits d�admiration. O� ils ne croyaient


trouver qu�une �troite cavit�, ils trouvaient une sorte de palais
merveilleux, et Nab s��tait d�couvert, comme s�il e�t �t�
transport� dans un temple! Des cris d�admiration �taient partis de
toutes les bouches. Les hurrahs retentissaient et allaient se
perdre d��cho en �cho jusqu�au fond des sombres nefs.

�Ah! mes amis, s��cria Cyrus Smith, quand nous aurons largement
�clair� l�int�rieur de ce massif, quand nous aurons dispos� nos
chambres, nos magasins, nos offices dans sa partie gauche, il nous
restera encore cette splendide caverne, dont nous ferons notre
salle d��tude et notre mus�e!

-- Et nous l�appellerons?... demanda Harbert.

-- Granite-House�, r�pondit Cyrus Smith, nom que ses compagnons


salu�rent encore de leurs hurrahs.

En ce moment, les torches �taient presque enti�rement consum�es,


et comme, pour revenir, il fallait regagner le sommet du plateau
en remontant le couloir, il fut d�cid� que l�on remettrait au
lendemain les travaux relatifs � l�am�nagement de la nouvelle
demeure.

Avant de partir, Cyrus Smith vint se pencher encore une fois au-
dessus du puits sombre, qui s�enfon�ait perpendiculairement
jusqu�au niveau de la mer. Il �couta avec attention. Aucun bruit
ne se produisit, pas m�me celui des eaux, que les ondulations de
la houle devaient quelquefois agiter dans ces profondeurs. Une
r�sine enflamm�e fut encore jet�e. Les parois du puits
s��clair�rent un instant mais, pas plus cette fois que la
premi�re, il ne se r�v�la rien de suspect.

Si quelque monstre marin avait �t� inopin�ment surpris par le


retrait des eaux, il avait maintenant regagn� le large par le
conduit souterrain qui se prolongeait sous la gr�ve, et que
suivait le trop-plein du lac, avant qu�une nouvelle issue lui e�t
�t� offerte.

Cependant, l�ing�nieur, immobile, l�oreille attentive, le regard


plong� dans le gouffre, ne pronon�ait pas une seule parole.

Le marin s�approcha de lui, alors, et, le touchant au bras:

�Monsieur Smith? dit-il.

-- Que voulez-vous, mon ami? r�pondit l�ing�nieur, comme s�il f�t


revenu du pays des r�ves.

-- Les torches vont bient�t s��teindre.

-- En route!� r�pondit Cyrus Smith.

La petite troupe quitta la caverne et commen�a son ascension �


travers le sombre d�versoir. Top fermait la marche, et faisait
encore entendre de singuliers grognements. L�ascension fut assez
p�nible. Les colons s�arr�t�rent quelques instants � la grotte
sup�rieure, qui formait comme une sorte de palier, � mi-hauteur de
ce long escalier de granit. Puis ils recommenc�rent � monter.

Bient�t un air plus frais se fit sentir. Les gouttelettes, s�ch�es


par l��vaporation, ne scintillaient plus sur les parois. La clart�
fuligineuse des torches p�lissait. Celle que portait Nab
s��teignit, et, pour ne pas s�aventurer au milieu d�une obscurit�
profonde, il fallait se h�ter.

C�est ce qui fut fait, et, un peu avant quatre heures, au moment
o� la torche du marin s��teignait � son tour, Cyrus Smith et ses
compagnons d�bouchaient par l�orifice du d�versoir.

CHAPITRE XIX

Le lendemain, 22 mai, furent commenc�s les travaux destin�s �


l�appropriation sp�ciale de la nouvelle demeure. Il tardait aux
colons, en effet, d��changer, pour cette vaste et saine retraite,
creus�e en plein roc, � l�abri des eaux de la mer et du ciel, leur
insuffisant abri des Chemin�es. Celles-ci ne devaient pas �tre
enti�rement abandonn�es, cependant, et le projet de l�ing�nieur
�tait d�en faire un atelier pour les gros ouvrages.

Le premier soin de Cyrus Smith fut de reconna�tre sur quel point


pr�cis se d�veloppait la fa�ade de Granite-House. Il se rendit sur
la gr�ve, au pied de l��norme muraille, et, comme le pic, �chapp�
des mains du reporter, avait d� tomber perpendiculairement, il
suffisait de retrouver ce pic pour reconna�tre l�endroit o� le
trou avait �t� perc� dans le granit.

Le pic fut facilement retrouv�, et, en effet, un trou s�ouvrait en


ligne perpendiculaire au-dessus du point o� il s��tait fich� dans
le sable, � quatre-vingts pieds environ au-dessus de la gr�ve.
Quelques pigeons de roche entraient et sortaient d�j� par cette
�troite ouverture. Il semblait vraiment que ce f�t pour eux que
l�on e�t d�couvert Granite-House!

L�intention de l�ing�nieur �tait de diviser la portion droite de


la caverne en plusieurs chambres pr�c�d�es d�un couloir d�entr�e,
et de l��clairer au moyen de cinq fen�tres et d�une porte perc�es
sur la fa�ade.

Pencroff admettait bien les cinq fen�tres, mais il ne comprenait


pas l�utilit� de la porte, puisque l�ancien d�versoir offrait un
escalier naturel, par lequel il serait toujours facile d�avoir
acc�s dans Granite-House.

�Mon ami, lui r�pondit Cyrus Smith, s�il nous est facile d�arriver
� notre demeure par le d�versoir, cela sera �galement facile �
d�autres que nous. Je compte, au contraire, obstruer ce d�versoir
� son orifice, le boucher herm�tiquement.

-- Et comment entrerons-nous? demanda le marin.

-- Par une �chelle ext�rieure, r�pondit Cyrus Smith, une �chelle


de corde, qui, une fois retir�e, rendra impossible l�acc�s de
notre demeure.

-- Mais pourquoi tant de pr�cautions? dit Pencroff. Jusqu�ici les


animaux ne nous ont pas sembl� �tre bien redoutables. Quant � �tre
habit�e par des indig�nes, notre �le ne l�est pas!

-- En �tes-vous bien s�r, Pencroff? demanda l�ing�nieur, en


regardant le marin.

-- Nous n�en serons s�rs, �videmment, que lorsque nous l�aurons


explor�e dans toutes ses parties, r�pondit Pencroff.

-- Oui, dit Cyrus Smith, car nous n�en connaissons encore qu�une
petite portion. Mais, en tout cas, si nous n�avons pas d�ennemis
au dedans, ils peuvent venir du dehors, car ce sont de mauvais
parages que ces parages du Pacifique. Prenons donc nos pr�cautions
contre toute �ventualit�.�

Cyrus Smith parlait sagement, et, sans faire aucune autre


objection, Pencroff se pr�para � ex�cuter ses ordres.

La fa�ade de Granite-House allait donc �tre �clair�e au moyen de


cinq fen�tres et d�une porte, desservant ce qui constituait
�l�appartement� proprement dit, et au moyen d�une large baie et
d�oeils-de-boeuf qui permettraient � la lumi�re d�entrer �
profusion dans cette merveilleuse nef qui devait servir de grande
salle. Cette fa�ade, situ�e � une hauteur de quatre-vingts pieds
au-dessus du sol, �tait expos�e � l�est, et le soleil levant la
saluait de ses premiers rayons. Elle se d�veloppait sur cette
portion de la courtine comprise entre le saillant faisant angle
sur l�embouchure de la Mercy, et une ligne perpendiculairement
trac�e au-dessus de l�entassement de roches qui formaient les
Chemin�es.

Ainsi les mauvais vents, c�est-�-dire ceux du nord-est, ne la


frappaient que d��charpe, car elle �tait prot�g�e par
l�orientation m�me du saillant.

D�ailleurs, et en attendant que les ch�ssis des fen�tres fussent


faits, l�ing�nieur avait l�intention de clore les ouvertures avec
des volets �pais, qui ne laisseraient passer ni le vent, ni la
pluie, et qu�il pourrait dissimuler au besoin.

Le premier travail consista donc � �viter ces ouvertures. La


manoeuvre du pic sur cette roche dure e�t �t� trop lente, et on
sait que Cyrus Smith �tait l�homme des grands moyens. Il avait
encore une certaine quantit� de nitro-glyc�rine � sa disposition,
et il l�employa utilement. L�effet de la substance explosive fut
convenablement localis�, et, sous son effort, le granit se d�fon�a
aux places m�mes choisies par l�ing�nieur. Puis, le pic et la
pioche achev�rent le dessin ogival des cinq fen�tres, de la vaste
baie, des oeils-de-boeuf et de la porte, ils en d�gauchirent les
encadrements, dont les profils furent assez capricieusement
arr�t�s, et, quelques jours apr�s le commencement des travaux,
Granite-House �tait largement �clair� par cette lumi�re du levant,
qui p�n�trait jusque dans ses plus secr�tes profondeurs.

Suivant le plan arr�t� par Cyrus Smith, l�appartement devait �tre


divis� en cinq compartiments prenant vue sur la mer: � droite, une
entr�e desservie par une porte � laquelle aboutirait l��chelle,
puis une premi�re chambre-cuisine, large de trente pieds, une
salle � manger, mesurant quarante pieds, une chambre-dortoir,
d��gale largeur, et enfin une �chambre d�amis�, r�clam�e par
Pencroff, et qui confinait � la grande salle.

Ces chambres, ou plut�t cette suite de chambres, qui formaient


l�appartement de Granite-House, ne devaient pas occuper toute la
profondeur de la cavit�. Elles devaient �tre desservies par un
corridor m�nag� entre elles et un long magasin, dans lequel les
ustensiles, les provisions, les r�serves, trouveraient largement
place. Tous les produits recueillis dans l��le, ceux de la flore
comme ceux de la faune, seraient l� dans des conditions
excellentes de conservation, et compl�tement � l�abri de
l�humidit�. L�espace ne manquait pas, et chaque objet pourrait
�tre m�thodiquement dispos�. En outre, les colons avaient encore �
leur disposition la petite grotte situ�e au-dessus de la grande
caverne, et qui serait comme le grenier de la nouvelle demeure.

Ce plan arr�t�, il ne restait plus qu�� le mettre � ex�cution. Les


mineurs redevinrent donc briquetiers; puis, les briques furent
apport�es et d�pos�es au pied de Granite-House.

Jusqu�alors Cyrus Smith et ses compagnons n�avaient eu acc�s dans


la caverne que par l�ancien d�versoir. Ce mode de communication
les obligeait d�abord � monter sur le plateau de Grande-vue en
faisant un d�tour par la berge de la rivi�re, � descendre deux
cents pieds par le couloir, puis � remonter d�autant quand ils
voulaient revenir au plateau. De l�, perte de temps et fatigues
consid�rables. Cyrus Smith r�solut donc de proc�der sans retard �
la fabrication d�une solide �chelle de corde, qui, une fois
relev�e, rendrait l�entr�e de Granite-House absolument
inaccessible.

Cette �chelle fut confectionn�e avec un soin extr�me, et ses


montants, form�s des fibres du �curry-jonc� tress�es au moyen d�un
moulinet, avaient la solidit� d�un gros c�ble. Quant aux �chelons,
ce fut une sorte de c�dre rouge, aux branches l�g�res et
r�sistantes, qui les fournit, et l�appareil fut travaill� de main
de ma�tre par Pencroff.

D�autres cordes furent �galement fabriqu�es avec des fibres


v�g�tales, et une sorte de mouffle grossi�re fut install�e � la
porte. De cette fa�on, les briques purent �tre facilement enlev�es
jusqu�au niveau de Granite-House. Le transport des mat�riaux se
trouvait ainsi tr�s simplifi�, et l�am�nagement int�rieur
proprement dit commen�a aussit�t. La chaux ne manquait pas, et
quelques milliers de briques �taient l�, pr�tes � �tre utilis�es.
On dressa ais�ment la charpente des cloisons, tr�s rudimentaire
d�ailleurs, et, en un temps tr�s court, l�appartement fut divis�
en chambres et en magasin, suivant le plan convenu.

Ces divers travaux se faisaient rapidement, sous la direction de


l�ing�nieur, qui maniait lui-m�me le marteau et la truelle. Aucune
main-d�oeuvre n��tait �trang�re � Cyrus Smith, qui donnait ainsi
l�exemple � des compagnons intelligents et z�l�s. On travaillait
avec confiance, gaiement m�me, Pencroff ayant toujours le mot pour
rire, tant�t charpentier, tant�t cordier, tant�t ma�on, et
communiquant sa bonne humeur � tout ce petit monde. Sa foi dans
l�ing�nieur �tait absolue. Rien n�e�t pu la troubler.

Il le croyait capable de tout entreprendre et de r�ussir � tout.


La question des v�tements et des chaussures, -- question grave
assur�ment, -- celle de l��clairage pendant les nuits d�hiver, la
mise en valeur des portions fertiles de l��le, la transformation
de cette flore sauvage en une flore civilis�e, tout lui paraissait
facile, Cyrus Smith aidant, et tout se ferait en son temps. Il
r�vait de rivi�res canalis�es, facilitant le transport des
richesses du sol, d�exploitations de carri�res et de mines �
entreprendre, de machines propres � toutes pratiques
industrielles, de chemins de fer, oui, de chemins de fer! dont le
r�seau couvrirait certainement un jour l��le Lincoln.

L�ing�nieur laissait dire Pencroff. Il ne rabattait rien des


exag�rations de ce brave coeur. Il savait combien la confiance est
communicative, il souriait m�me � l�entendre parler, et ne disait
rien des inqui�tudes que lui inspirait quelquefois l�avenir. En
effet, dans cette partie du Pacifique, en dehors du passage des
navires, il pouvait craindre de n��tre jamais secouru. C��tait
donc sur eux-m�mes, sur eux seuls, que les colons devaient
compter, car la distance de l��le Lincoln � toute autre terre
�tait telle, que se hasarder sur un bateau, de construction
n�cessairement m�diocre, serait chose grave et p�rilleuse.

�Mais, comme disait le marin, ils d�passaient de cent coud�es les


Robinsons d�autrefois, pour qui tout �tait miracle � faire.�

Et en effet, ils �savaient�, et l�homme qui �sait� r�ussit l� o�


d�autres v�g�teraient et p�riraient in�vitablement.

Pendant ces travaux, Harbert se distingua. Il �tait intelligent et


actif, il comprenait vite, ex�cutait bien, et Cyrus Smith
s�attachait de plus en plus � cet enfant. Harbert sentait pour
l�ing�nieur une vive et respectueuse amiti�. Pencroff voyait bien
l��troite sympathie qui se formait entre ces deux �tres, mais il
n�en �tait point jaloux.
Nab �tait Nab. Il �tait ce qu�il serait toujours, le courage, le
z�le, le d�vouement, l�abn�gation personnifi�e. Il avait en son
ma�tre la m�me foi que Pencroff, mais il la manifestait moins
bruyamment. Quand le marin s�enthousiasmait, Nab avait toujours
l�air de lui r�pondre: �Mais rien n�est plus naturel.� Pencroff et
lui s�aimaient beaucoup, et n�avaient pas tard� � se tutoyer.

Quant � G�d�on Spilett, il prenait sa part du travail commun, et


n��tait pas le plus maladroit, -- ce dont s��tonnait toujours un
peu le marin. Un �journaliste� habile, non pas seulement � tout
comprendre, mais � tout ex�cuter!

L��chelle fut d�finitivement install�e le 28 mai.

On n�y comptait pas moins de cent �chelons sur cette hauteur


perpendiculaire de quatre-vingts pieds qu�elle mesurait. Cyrus
Smith avait pu, heureusement, la diviser en deux parties, en
profitant d�un surplomb de la muraille qui faisait saillie � une
quarantaine de pieds au-dessus du sol. Cette saillie,
soigneusement nivel�e par le pic, devint une sorte de palier
auquel on fixa la premi�re �chelle, dont le ballant fut ainsi
diminu� de moiti�, et qu�une corde permettait de relever jusqu�au
niveau de Granite-House. Quant � la seconde �chelle, on l�arr�ta
aussi bien � son extr�mit� inf�rieure, qui reposait sur la
saillie, qu�� son extr�mit� sup�rieure, rattach�e � la porte m�me.
De la sorte, l�ascension devint notablement plus facile.

D�ailleurs, Cyrus Smith comptait installer plus tard un ascenseur


hydraulique qui �viterait toute fatigue et toute perte de temps
aux habitants de Granite-House.

Les colons s�habitu�rent promptement � se servir de cette �chelle.


Ils �taient lestes et adroits, et Pencroff, en sa qualit� de
marin, habitu� � courir sur les enfl�chures des haubans, put leur
donner des le�ons. Mais il fallut qu�il en donn�t aussi � Top. Le
pauvre chien, avec ses quatre pattes, n��tait pas b�ti pour cet
exercice. Mais Pencroff �tait un ma�tre si z�l�, que Top finit par
ex�cuter convenablement ses ascensions, et monta bient�t �
l��chelle comme font couramment ses cong�n�res dans les cirques.
Si le marin fut fier de son �l�ve, cela ne peut se dire. Mais
pourtant, et plus d�une fois, Pencroff le monta sur son dos, ce
dont Top ne se plaignit jamais.

On fera observer ici que pendant ces travaux, qui furent cependant
activement conduits, car la mauvaise saison approchait, la
question alimentaire n�avait point �t� n�glig�e. Tous les jours,
le reporter et Harbert, devenus d�cid�ment les pourvoyeurs de la
colonie, employaient quelques heures � la chasse. Ils
n�exploitaient encore que les bois du Jacamar, sur la gauche de la
rivi�re, car, faute de pont et de canot, la Mercy n�avait pas
encore �t� franchie. Toutes ces immenses for�ts auxquelles on
avait donn� le nom de for�ts du Far-West n��taient donc point
explor�es. On r�servait cette importante excursion pour les
premiers beaux jours du printemps prochain. Mais les bois du
Jacamar �taient suffisamment giboyeux; kangourous et sangliers y
abondaient, et les �pieux ferr�s, l�arc et les fl�ches des
chasseurs faisaient merveille. De plus, Harbert d�couvrit, vers
l�angle sud-ouest du lagon, une garenne naturelle, sorte de
prairie l�g�rement humide, recouverte de saules et d�herbes
aromatiques qui parfumaient l�air, telles que thym, serpolet,
basilic, sarriette, toutes esp�ces odorantes de la famille des
labi�es, dont les lapins se montrent si friands. Sur l�observation
du reporter, que, puisque la table �tait servie pour des lapins,
il serait �tonnant que les lapins fissent d�faut, les deux
chasseurs explor�rent attentivement cette garenne. En tout cas,
elle produisait en abondance des plantes utiles, et un naturaliste
aurait eu l� l�occasion d��tudier bien des sp�cimens du r�gne
v�g�tal. Harbert recueillit ainsi une certaine quantit� de pousses
de basilic, de romarin, de m�lisse, de b�toine, etc.... qui
poss�dent des propri�t�s th�rapeutiques diverses, les unes
pectorales, astringentes, f�brifuges, les autres anti-spasmodiques
ou anti-rhumatismales. Et quand, plus tard, Pencroff demanda �
quoi servirait toute cette r�colte d�herbes:

�� nous soigner, r�pondit le jeune gar�on, � nous traiter quand


nous serons malades.

-- Pourquoi serions-nous malades, puisqu�il n�y a pas de m�decins


dans l��le?� r�pondit tr�s s�rieusement Pencroff.

� cela il n�y avait rien � r�pliquer, mais le jeune gar�on n�en


fit pas moins sa r�colte, qui fut tr�s bien accueillie � Granite-
House. D�autant plus qu�� ces plantes m�dicinales, il put joindre
une notable quantit� de monardes didymes, qui sont connues dans
l�Am�rique septentrionale, sous le nom de �th� d�Oswego�, et
produisent une boisson excellente. Enfin, ce jour-l�, en cherchant
bien, les deux chasseurs arriv�rent sur le v�ritable emplacement
de la garenne. Le sol y �tait perfor� comme une �cumoire.

�Des terriers! s��cria Harbert.

-- Oui, r�pondit le reporter, je les vois bien.

-- Mais sont-ils habit�s?

-- C�est la question.�

La question ne tarda pas � �tre r�solue. Presque aussit�t, des


centaines de petits animaux, semblables � des lapins, s�enfuirent
dans toutes les directions, et avec une telle rapidit�, que Top
lui-m�me n�aurait pu les gagner de vitesse. Chasseurs et chien
eurent beau courir, ces rongeurs leur �chapp�rent facilement. Mais
le reporter �tait bien r�solu � ne pas quitter la place avant
d�avoir captur� au moins une demi-douzaine de ces quadrup�des. Il
voulait en garnir l�office tout d�abord, quitte � domestiquer ceux
que l�on prendrait plus tard. Avec quelques collets tendus �
l�orifice des terriers, l�op�ration ne pouvait manquer de r�ussir.
Mais en ce moment, pas de collets, ni de quoi en fabriquer. Il
fallut donc se r�signer � visiter chaque g�te, � le fouiller du
b�ton, � faire, � force de patience, ce qu�on ne pouvait faire
autrement. Enfin, apr�s une heure de fouilles, quatre rongeurs
furent pris au g�te. C��taient des lapins assez semblables � leurs
cong�n�res d�Europe, et qui sont vulgairement connus sous le nom
de �lapins d�Am�rique.�

Le produit de la chasse fut donc rapport� � Granite-House, et il


figura au repas du soir. Les h�tes de cette garenne n��taient
point � d�daigner, car ils �taient d�licieux. Ce fut l� une
pr�cieuse ressource pour la colonie, et qui semblait devoir �tre
in�puisable.

Le 31 mai, les cloisons �taient achev�es. Il ne restait plus qu��


meubler les chambres, ce qui serait l�ouvrage des longs jours
d�hiver. Une chemin�e fut �tablie dans la premi�re chambre, qui
servait de cuisine. Le tuyau destin� � conduire la fum�e au dehors
donna quelque travail aux fumistes improvis�s. Il parut plus
simple � Cyrus Smith de le fabriquer en terre de brique; comme il
ne fallait pas songer � lui donner issue par le plateau sup�rieur,
on per�a un trou dans le granit au-dessus de la fen�tre de ladite
cuisine, et c�est � ce trou que le tuyau, obliquement dirig�,
aboutit comme celui d�un po�le en t�le. Peut-�tre, sans doute
m�me, par les grands vents d�est qui battaient directement la
fa�ade, la chemin�e fumerait, mais ces vents �taient rares, et,
d�ailleurs, ma�tre Nab, le cuisinier, n�y regardait pas de si
pr�s.

Quand ces am�nagements int�rieurs eurent �t� achev�s, l�ing�nieur


s�occupa d�obstruer l�orifice de l�ancien d�versoir qui
aboutissait au lac, de mani�re � interdire tout acc�s par cette
voie. Des quartiers de roches furent roul�s � l�ouverture et
ciment�s fortement. Cyrus Smith ne r�alisa pas encore le projet
qu�il avait form� de noyer cet orifice sous les eaux du lac en les
ramenant � leur premier niveau par un barrage. Il se contenta de
dissimuler l�obstruction au moyen d�herbes, arbustes ou
broussailles, qui furent plant�s dans les interstices des roches,
et que le printemps prochain devait d�velopper avec exub�rance.

Toutefois, il utilisa le d�versoir de mani�re � amener jusqu�� la


nouvelle demeure un filet des eaux douces du lac. Une petite
saign�e, faite au-dessous de leur niveau, produisit ce r�sultat,
et cette d�rivation d�une source pure et intarissable donna un
rendement de vingt-cinq � trente gallons par jour.

L�eau ne devait donc jamais manquer � Granite-House. Enfin, tout


fut termin�, et il �tait temps, car la mauvaise saison arrivait.
D��pais volets permettaient de fermer les fen�tres de la fa�ade,
en attendant que l�ing�nieur e�t eu le temps de fabriquer du verre
� vitre.

G�d�on Spilett avait tr�s artistement dispos�, dans les saillies


du roc, autour des fen�tres, des plantes d�esp�ces vari�es, ainsi
que de longues herbes flottantes, et, de cette fa�on, les
ouvertures �taient encadr�es d�une pittoresque verdure d�un effet
charmant.

Les habitants de la solide, saine et s�re demeure, ne pouvaient


donc �tre qu�enchant�s de leur ouvrage.

Les fen�tres permettaient � leur regard de s��tendre sur un


horizon sans limite, que les deux caps Mandibule fermaient au nord
et le cap Griffe au sud.

Toute la baie de l�Union se d�veloppait magnifiquement devant eux.


Oui, ces braves colons avaient lieu d��tre satisfaits, et Pencroff
ne marchandait pas les �loges � ce qu�il appelait humoristiquement
�son appartement au cinqui�me au-dessus de l�entresol!�

CHAPITRE XX

La saison d�hiver commen�a v�ritablement avec ce mois de juin, qui


correspond au mois de d�cembre de l�h�misph�re bor�al. Il d�buta
par des averses et des rafales qui se succ�d�rent sans rel�che.
Les h�tes de Granite-House purent appr�cier les avantages d�une
demeure que les intemp�ries ne sauraient atteindre.

L�abri des Chemin�es e�t �t� vraiment insuffisant contre les


rigueurs d�un hivernage, et il �tait � craindre que les grandes
mar�es, pouss�es par les vents du large, n�y fissent encore
irruption. Cyrus Smith prit m�me quelques pr�cautions, en
pr�vision de cette �ventualit�, afin de pr�server, autant que
possible, la forge et les fourneaux qui y �taient install�s.

Pendant tout ce mois de juin, le temps fut employ� � des travaux


divers, qui n�excluaient ni la chasse, ni la p�che, et les
r�serves de l�office purent �tre abondamment entretenues.
Pencroff, d�s qu�il en aurait le loisir, se proposait d��tablir
des trappes dont il attendait le plus grand bien. Il avait
fabriqu� des collets de fibres ligneuses, et il n��tait pas de
jour que la garenne ne fourn�t son contingent de rongeurs. Nab
employait presque tout son temps � saler ou � fumer des viandes,
ce qui lui assurait des conserves excellentes.

La question des v�tements fut alors tr�s s�rieusement discut�e.


Les colons n�avaient d�autres habits que ceux qu�ils portaient,
quand le ballon les jeta sur l��le. Ces habits �taient chauds et
solides, ils en avaient pris un soin extr�me ainsi que de leur
linge, et ils les tenaient en parfait �tat de propret�, mais tout
cela demanderait bient�t � �tre remplac�. En outre, si l�hiver
�tait rigoureux, les colons auraient fort � souffrir du froid.

� ce sujet, l�ing�niosit� de Cyrus Smith fut en d�faut. Il avait


d� parer au plus press�, cr�er la demeure, assurer l�alimentation,
et le froid pouvait le surprendre avant que la question des
v�tements e�t �t� r�solue. Il fallait donc se r�signer � passer ce
premier hiver sans trop se plaindre.

La belle saison venue, on ferait une chasse s�rieuse � ces


mouflons, dont la pr�sence avait �t� signal�e, lors de
l�exploration au mont Franklin, et, une fois la laine r�colt�e,
l�ing�nieur saurait bien fabriquer de chaudes et solides
�toffes... Comment? il y songerait.

�Eh bien, nous en serons quittes pour nous griller les mollets �
Granite-House! dit Pencroff. Le combustible abonde, et il n�y a
aucune raison de l��pargner.

-- D�ailleurs, r�pondit G�d�on Spilett, l��le Lincoln n�est pas


situ�e sous une latitude tr�s �lev�e, et il est probable que les
hivers n�y sont pas rudes. Ne nous avez-vous pas dit, Cyrus, que
ce trente-cinqui�me parall�le correspondait � celui de l�Espagne
dans l�autre h�misph�re?
-- Sans doute, r�pondit l�ing�nieur, mais certains hivers sont
tr�s froids en Espagne! Neige et glace, rien n�y manque, et l��le
Lincoln peut �tre aussi rigoureusement �prouv�e. Toutefois, c�est
une �le, et, comme telle, j�esp�re que la temp�rature y sera plus
mod�r�e.

-- Et pourquoi, monsieur Cyrus? demanda Harbert.

-- Parce que la mer, mon enfant, peut �tre consid�r�e comme un


immense r�servoir, dans lequel s�emmagasinent les chaleurs de
l��t�. L�hiver venu, elle restitue ces chaleurs, ce qui assure aux
r�gions voisines des oc�ans une temp�rature moyenne, moins �lev�e
en �t�, mais moins basse en hiver.

-- Nous le verrons bien, r�pondit Pencroff. Je demande � ne point


m�inqui�ter autrement du froid qu�il fera ou qu�il ne fera pas. Ce
qui est certain, c�est que les jours sont d�j� courts et les
soir�es longues. Si nous traitions un peu la question de
l��clairage.

-- Rien n�est plus facile, r�pondit Cyrus Smith.

-- � traiter? demanda le marin.

-- � r�soudre.

-- Et quand commencerons-nous?

-- Demain, en organisant une chasse aux phoques.

-- Pour fabriquer de la chandelle?

-- Fi donc! Pencroff, de la bougie.�

Tel �tait, en effet, le projet de l�ing�nieur; projet r�alisable,


puisqu�il avait de la chaux et de l�acide sulfurique, et que les
amphibies de l��lot lui fourniraient la graisse n�cessaire � sa
fabrication.

On �tait au 4 juin. C��tait le dimanche de la Pentec�te, et il y


eut accord unanime pour observer cette f�te. Tous travaux furent
suspendus, et des pri�res s��lev�rent vers le ciel. Mais ces
pri�res �taient maintenant des actions de gr�ces. Les colons de
l��le Lincoln n��taient plus les mis�rables naufrag�s jet�s sur
l��lot. Ils ne demandaient plus, ils remerciaient.

Le lendemain, 5 juin, par un temps assez incertain, on partit pour


l��lot. Il fallut encore profiter de la mar�e basse pour franchir
� gu� le canal, et, � ce propos, il fut convenu que l�on
construirait, tant bien que mal, un canot qui rendrait les
communications plus faciles, et permettrait aussi de remonter la
Mercy, lors de la grande exploration du sud-ouest de l��le, qui
�tait remise aux premiers beaux jours.

Les phoques �taient nombreux, et les chasseurs, arm�s de leurs


�pieux ferr�s, en tu�rent ais�ment une demi-douzaine. Nab et
Pencroff les d�pouill�rent, et ne rapport�rent � Granite-House que
leur graisse et leur peau, cette peau devant servir � la
fabrication de solides chaussures.

Le r�sultat de cette chasse fut celui-ci: environ trois cents


livres de graisse qui devaient �tre enti�rement employ�es � la
fabrication des bougies.

L�op�ration fut extr�mement simple, et, si elle ne donna pas des


produits absolument parfaits, du moins �taient-ils utilisables.
Cyrus Smith n�aurait eu � sa disposition que de l�acide
sulfurique, qu�en chauffant cet acide avec les corps gras neutres,
-- dans l�esp�ce la graisse de phoque, -- il pouvait isoler la
glyc�rine; puis, de la combinaison nouvelle, il e�t facilement
s�par� l�ol�ine, la margarine et la st�arine, en employant l�eau
bouillante. Mais, afin de simplifier l�op�ration, il pr�f�ra
saponifier la graisse au moyen de la chaux.

Il obtint de la sorte un savon calcaire, facile � d�composer par


l�acide sulfurique, qui pr�cipita la chaux � l��tat de sulfate et
rendit libres les acides gras. De ces trois acides, ol�ique,
margarique et st�arique, le premier, �tant liquide, fut chass� par
une pression suffisante. Quant aux deux autres, ils formaient la
substance m�me qui allait servir au moulage des bougies.

L�op�ration ne dura pas plus de vingt-quatre heures.

Les m�ches, apr�s plusieurs essais, furent faites de fibres


v�g�tales, et, tremp�es dans la substance liqu�fi�e, elles
form�rent de v�ritables bougies st�ariques, moul�es � la main,
auxquelles il ne manqua que le blanchiment et le polissage. Elles
n�offraient pas, sans doute, cet avantage que les m�ches,
impr�gn�es d�acide borique, ont de se vitrifier au fur et � mesure
de leur combustion, et de se consumer enti�rement; mais Cyrus
Smith ayant fabriqu� une belle paire de mouchettes, ces bougies
furent grandement appr�ci�es pendant les veill�es de Granite-
House.

Pendant tout ce mois, le travail ne manqua pas � l�int�rieur de la


nouvelle demeure. Les menuisiers eurent de l�ouvrage. On
perfectionna les outils, qui �taient fort rudimentaires. On les
compl�ta aussi. Des ciseaux, entre autres, furent fabriqu�s, et
les colons purent enfin couper leurs cheveux, et sinon se faire la
barbe, du moins la tailler � leur fantaisie.

Harbert n�en avait pas, Nab n�en avait gu�re, mais leurs
compagnons en �taient h�riss�s de mani�re � justifier la
confection desdits ciseaux.

La fabrication d�une scie � main, du genre de celles qu�on appelle


�go�nes, co�ta des peines infinies, mais enfin on obtint un
instrument qui, vigoureusement mani�, put diviser les fibres
ligneuses du bois.

On fit donc des tables, des si�ges, des armoires, qui meubl�rent
les principales chambres, des cadres de lit, dont toute la literie
consista en matelas de zost�re. La cuisine, avec ses planches, sur
lesquelles reposaient les ustensiles en terre cuite, son fourneau
de briques, sa pierre � relaver, avait tr�s bon air, et Nab y
fonctionnait gravement, comme s�il e�t �t� dans un laboratoire de
chimiste.

Mais les menuisiers durent �tre bient�t remplac�s par les


charpentiers. En effet, le nouveau d�versoir, cr�� � coups de
mine, rendait n�cessaire la construction de deux ponceaux, l�un
sur le plateau de Grande-vue, l�autre sur la gr�ve m�me.

Maintenant, en effet, le plateau et la gr�ve �taient


transversalement coup�s par un cours d�eau qu�il fallait
n�cessairement franchir, quand on voulait gagner le nord de l��le.
Pour l��viter, les colons eussent �t� oblig�s � faire un d�tour
consid�rable et � remonter dans l�ouest jusqu�au del� des sources
du Creek-Rouge. Le plus simple �tait donc d��tablir, sur le
plateau et sur la gr�ve, deux ponceaux, longs de vingt � vingt-
cinq pieds, et dont quelques arbres, seulement �quarris � la
hache, form�rent toute la charpente. Ce fut l�affaire de quelques
jours. Les ponts �tablis, Nab et Pencroff en profit�rent alors
pour aller jusqu�� l�hu�tri�re qui avait �t� d�couverte au large
des dunes. Ils avaient tra�n� avec eux une sorte de grossier
chariot, qui rempla�ait l�ancienne claie vraiment trop incommode,
et ils rapport�rent quelques milliers d�hu�tres, dont
l�acclimatation se fit rapidement au milieu de ces rochers, qui
formaient autant de parcs naturels � l�embouchure de la Mercy. Ces
mollusques �taient de qualit� excellente, et les colons en firent
une consommation presque quotidienne.

On le voit, l��le Lincoln, bien que ses habitants n�en eussent


explor� qu�une tr�s petite portion, fournissait d�j� � presque
tous leurs besoins. Et il �tait probable que, fouill�e jusque dans
ses plus secrets r�duits, sur toute cette partie bois�e qui
s��tendait depuis la Mercy jusqu�au promontoire du Reptile, elle
prodiguerait de nouveaux tr�sors. Une seule privation co�tait
encore aux colons de l��le Lincoln. La nourriture azot�e ne leur
manquait pas, ni les produits v�g�taux qui devaient en temp�rer
l�usage; les racines ligneuses des dragonniers, soumises � la
fermentation, leur donnaient une boisson acidul�e, sorte de bi�re
bien pr�f�rable � l�eau pure; ils avaient m�me fabriqu� du sucre,
sans cannes ni betteraves, en recueillant cette liqueur que
distille l� �acer saccharinum�, sorte d��rable de la famille des
ac�rin�es, qui prosp�re sous toutes les zones moyennes, et dont
l��le poss�dait un grand nombre; ils faisaient un th� tr�s
agr�able en employant les monardes rapport�es de la garenne;
enfin, ils avaient en abondance le sel, le seul des produits
min�raux qui entre dans l�alimentation..., mais le pain faisait
d�faut.

Peut-�tre, par la suite, les colons pourraient-ils remplacer cet


aliment par quelque �quivalent, farine de sagoutier ou f�cule de
l�arbre � pain, et il �tait possible, en effet, que les for�ts du
sud comptassent parmi leurs essences ces pr�cieux arbres, mais
jusqu�alors on ne les avait pas rencontr�s.

Cependant la Providence devait, en cette circonstance, venir


directement en aide aux colons, dans une proportion
infinit�simale, il est vrai, mais enfin Cyrus Smith, avec toute
son intelligence, toute son ing�niosit�, n�aurait jamais pu
produire ce que, par le plus grand hasard, Harbert trouva un jour
dans la doublure de sa veste, qu�il s�occupait de raccommoder.
Ce jour-l�, -- il pleuvait � torrents, -- les colons �taient
rassembl�s dans la grande salle de Granite-House, quand le jeune
gar�on s��cria tout d�un coup:

�Tiens, monsieur Cyrus. Un grain de bl�!�

Et il montra � ses compagnons un grain, un unique grain qui, de sa


poche trou�e, s��tait introduit dans la doublure de sa veste.

La pr�sence de ce grain s�expliquait par l�habitude qu�avait


Harbert, �tant � Richmond, de nourrir quelques ramiers dont
Pencroff lui avait fait pr�sent.

�Un grain de bl�? r�pondit vivement l�ing�nieur.

-- Oui, monsieur Cyrus, mais un seul, rien qu�un seul!

-- Eh! mon gar�on, s��cria Pencroff en souriant, nous voil� bien


avanc�s, ma foi! Qu�est-ce que nous pourrions bien faire d�un seul
grain de bl�?

-- Nous en ferons du pain, r�pondit Cyrus Smith.

-- Du pain, des g�teaux, des tartes! r�pliqua le marin. Allons! Le


pain que fournira ce grain de bl� ne nous �touffera pas de sit�t!�

Harbert, n�attachant que peu d�importance � sa d�couverte, se


disposait � jeter le grain en question, mais Cyrus Smith le prit,
l�examina, reconnut qu�il �tait en bon �tat, et, regardant le
marin bien en face:

�Pencroff, lui demanda-t-il tranquillement, savez-vous combien un


grain de bl� peut produire d��pis?

-- Un, je suppose! r�pondit le marin, surpris de la question.

-- Dix, Pencroff. Et savez-vous combien un �pi porte de grains?

-- Ma foi, non.

-- Quatre-vingts en moyenne, dit Cyrus Smith. Donc, si nous


plantons ce grain, � la premi�re r�colte, nous r�colterons huit
cents grains, lesquels en produiront � la seconde six cent
quarante mille, � la troisi�me cinq cent douze millions, � la
quatri�me plus de quatre cents milliards de grains. Voil� la
proportion.�

Les compagnons de Cyrus Smith l��coutaient sans r�pondre. Ces


chiffres les stup�fiaient. Ils �taient exacts, cependant.

�Oui, mes amis, reprit l�ing�nieur. Telles sont les progressions


arithm�tiques de la f�conde nature. Et encore, qu�est-ce que cette
multiplication du grain de bl�, dont l��pi ne porte que huit cents
grains, compar�e � ces pieds de pavots qui portent trente-deux
mille graines, � ces pieds de tabac qui en produisent trois cent
soixante mille? En quelques ann�es, sans les nombreuses causes de
destruction qui en arr�tent la f�condit�, ces plantes envahiraient
toute la terre.�

Mais l�ing�nieur n�avait pas termin� son petit interrogatoire.

�Et maintenant, Pencroff, reprit-il, savez-vous combien quatre


cents milliards de grains repr�sentent de boisseaux?

-- Non, r�pondit le marin, mais ce que je sais, c�est que je ne


suis qu�une b�te!

-- Eh bien, cela ferait plus de trois millions, � cent trente


mille par boisseau, Pencroff.

-- Trois millions! s��cria Pencroff.

-- Trois millions.

-- Dans quatre ans?

-- Dans quatre ans, r�pondit Cyrus Smith, et m�me dans deux ans,
si, comme je l�esp�re, nous pouvons, sous cette latitude, obtenir
deux r�coltes par ann�e.�

� cela, suivant son habitude, Pencroff ne crut pas pouvoir


r�pliquer autrement que par un hurrah formidable.

�Ainsi, Harbert, ajouta l�ing�nieur, tu as fait l� une d�couverte


d�une importance extr�me pour nous. Tout, mes amis, tout peut nous
servir dans les conditions o� nous sommes. Je vous en prie, ne
l�oubliez pas.

-- Non, monsieur Cyrus, non, nous ne l�oublierons pas, r�pondit


Pencroff, et si jamais je trouve une de ces graines de tabac, qui
se multiplient par trois cent soixante mille, je vous assure que
je ne la jetterai pas au vent! Et maintenant, savez-vous ce qui
nous reste � faire?

-- Il nous reste � planter ce grain, r�pondit Harbert.

-- Oui, ajouta G�d�on Spilett, et avec tous les �gards qui lui
sont dus, car il porte en lui nos moissons � venir.

-- Pourvu qu�il pousse! s��cria le marin.

-- Il poussera�, r�pondit Cyrus Smith.

On �tait au 20 juin. Le moment �tait donc propice pour semer cet


unique et pr�cieux grain de bl�. Il fut d�abord question de le
planter dans un pot; mais, apr�s r�flexion, on r�solut de s�en
rapporter plus franchement � la nature, et de le confier � la
terre. C�est ce qui fut fait le jour m�me, et il est inutile
d�ajouter que toutes les pr�cautions furent prises pour que
l�op�ration r�uss�t.

Le temps s��tant l�g�rement �clairci, les colons gravirent les


hauteurs de Granite-House. L�, sur le plateau, ils choisirent un
endroit bien abrit� du vent, et auquel le soleil de midi devait
verser toute sa chaleur. L�endroit fut nettoy�, sarcl� avec soin,
fouill� m�me, pour en chasser les insectes ou les vers; on y mit
une couche de bonne terre amend�e d�un peu de chaux; on l�entoura
d�une palissade; puis, le grain fut enfonc� dans la couche humide.

Ne semblait-il pas que ces colons posaient la premi�re pierre d�un


�difice? Cela rappela � Pencroff le jour o� il avait allum� son
unique allumette, et tous les soins qu�il apporta � cette
op�ration. Mais cette fois, la chose �tait plus grave. En effet,
les naufrag�s seraient toujours parvenus � se procurer du feu,
soit par un proc�d�, soit par un autre, mais nulle puissance
humaine ne leur referait ce grain de bl�, si, par malheur, il
venait � p�rir!

CHAPITRE XXI

Depuis ce moment, il ne se passa plus un seul jour sans que


Pencroff all�t visiter ce qu�il appelait s�rieusement son �champ
de bl�.� Et malheur aux insectes qui s�y aventuraient! Ils
n�avaient aucune gr�ce � attendre.

Vers la fin du mois de juin, apr�s d�interminables pluies, le


temps se mit d�cid�ment au froid, et, le 29, un thermom�tre
Fahrenheit e�t certainement annonc� vingt degr�s seulement au-
dessus de z�ro (6, 67 degr�s centigrades au-dessous de glace).

Le lendemain, 30 juin, jour qui correspond au 31

D�cembre de l�ann�e bor�ale, �tait un vendredi. Nab fit observer


que l�ann�e finissait par un mauvais jour; mais Pencroff lui
r�pondit que, naturellement, l�autre commen�ait par un bon, -- ce
qui valait mieux. En tout cas, elle d�buta par un froid tr�s vif.
Des gla�ons s�entass�rent � l�embouchure de la Mercy, et le lac ne
tarda pas � se prendre sur toute son �tendue.

On dut, � plusieurs reprises, renouveler la provision de


combustible. Pencroff n�avait pas attendu que la rivi�re f�t
glac�e pour conduire d��normes trains de bois � leur destination.
Le courant �tait un moteur infatigable, et il fut employ� �
charrier du bois flott� jusqu�au moment o� le froid vint
l�encha�ner. Au combustible fourni si abondamment par la for�t, on
joignit aussi plusieurs charret�es de houille, qu�il fallut aller
chercher au pied des contreforts du mont Franklin. Cette puissante
chaleur du charbon de terre fut vivement appr�ci�e par une basse
temp�rature, qui, le 4 juillet, tomba � huit degr�s Fahrenheit (13
degr�s centigrades au-dessous de z�ro). Une seconde chemin�e avait
�t� �tablie dans la salle � manger, et, l�, on travaillait en
commun.

Pendant cette p�riode de froid, Cyrus Smith n�eut qu�� s�applaudir


d�avoir d�riv� jusqu�� Granite-House un petit filet des eaux du
lac Grant. Prises au-dessous de la surface glac�e, puis, conduites
par l�ancien d�versoir, elles conservaient leur liquidit� et
arrivaient � un r�servoir int�rieur, qui avait �t� creus� �
l�angle de l�arri�re-magasin, et dont le trop-plein s�enfuyait par
le puits jusqu�� la mer.

Vers cette �poque, le temps �tant extr�mement sec, les colons,


aussi bien v�tus que possible, r�solurent de consacrer une journ�e
� l�exploration de la partie de l��le comprise au sud-est entre la
Mercy et le cap Griffe. C��tait un vaste terrain mar�cageux, et il
pouvait se pr�senter quelque bonne chasse � faire, car les oiseaux
aquatiques devaient y pulluler.

Il fallait compter de huit � neuf milles � l�aller, autant au


retour, et, par cons�quent, la journ�e serait bien employ�e. Comme
il s�agissait aussi de l�exploration d�une portion inconnue de
l��le, toute la colonie dut y prendre part. C�est pourquoi, le 5
juillet, d�s six heures du matin, l�aube se levant � peine, Cyrus
Smith, G�d�on Spilett, Harbert, Nab, Pencroff, arm�s d��pieux, de
collets, d�arcs et de fl�ches, et munis de provisions suffisantes,
quitt�rent Granite-House, pr�c�d�s de Top, qui gambadait devant
eux.

On prit par le plus court, et le plus court fut de traverser la


Mercy sur les gla�ons qui l�encombraient alors.

�Mais, fit observer justement le reporter, cela ne peut remplacer


un pont s�rieux!� aussi, la construction d�un pont �s�rieux�
�tait-elle not�e dans la s�rie des travaux � venir.

C��tait la premi�re fois que les colons mettaient pied sur la rive
droite de la Mercy, et s�aventuraient au milieu de ces grands et
superbes conif�res, alors couverts de neige.

Mais ils n�avaient pas fait un demi-mille, que, d�un �pais fourr�,
s��chappait toute une famille de quadrup�des, qui y avaient �lu
domicile, et dont les aboiements de Top provoqu�rent la fuite.

�Ah! on dirait des renards!� s��cria Harbert, quand il vit toute


la bande d�camper au plus vite.

C��taient des renards, en effet, mais des renards de tr�s grande


taille, qui faisaient entendre une sorte d�aboiement, dont Top
parut lui-m�me fort �tonn�, car il s�arr�ta dans sa poursuite, et
donna � ces rapides animaux le temps de dispara�tre.

Le chien avait le droit d��tre surpris, puisqu�il ne savait pas


l�histoire naturelle. Mais, par leurs aboiements, ces renards,
gris rouss�tres de pelage, � queues noires que terminait une
bouffette blanche, avaient d�cel� leur origine. Aussi, Harbert
leur donna-t-il, sans h�siter, leur v�ritable nom de �culpeux.�
Ces culpeux se rencontrent fr�quemment au Chili, aux Malouines, et
sur tous ces parages am�ricains travers�s par les trenti�me et
quaranti�me parall�les. Harbert regretta beaucoup que Top n�e�t pu
s�emparer de l�un de ces carnivores.

�Est-ce que cela se mange? demanda Pencroff, qui ne consid�rait


jamais les repr�sentants de la faune de l��le qu�� un point de vue
sp�cial.

-- Non, r�pondit Harbert, mais les zoologistes n�ont pas encore


reconnu si la pupille de ces renards est diurne ou nocturne, et
s�il ne convient pas de les ranger dans le genre chien proprement
dit.�

Cyrus Smith ne put s�emp�cher de sourire en entendant la r�flexion


du jeune gar�on, qui attestait un esprit s�rieux. Quant au marin,
du moment que ces renards ne pouvaient �tre class�s dans le genre
comestible, peu lui importait. Toutefois, lorsqu�une basse-cour
serait �tablie � Granite-House, il fit observer qu�il serait bon
de prendre quelques pr�cautions contre la visite probable de ces
pillards � quatre pattes. Ce que personne ne contesta.

Apr�s avoir tourn� la pointe de l��pave, les colons trouv�rent une


longue plage que baignait la vaste mer. Il �tait alors huit heures
du matin. Le ciel �tait tr�s pur, ainsi qu�il arrive par les
grands froids prolong�s; mais, �chauff�s par leur course, Cyrus
Smith et ses compagnons ne ressentaient pas trop vivement les
piq�res de l�atmosph�re.

D�ailleurs, il ne faisait pas de vent, circonstance qui rend


infiniment plus supportables les forts abaissements de la
temp�rature. Un soleil brillant, mais sans action calorifique,
sortait alors de l�Oc�an, et son �norme disque se balan�ait �
l�horizon. La mer formait une nappe tranquille et bleue comme
celle d�un golfe m�diterran�en, quand le ciel est pur. Le cap
Griffe, recourb� en forme de yatagan, s�effilait nettement �
quatre milles environ vers le sud-est. � gauche, la lisi�re du
marais �tait brusquement arr�t�e par une petite pointe que les
rayons solaires dessinaient alors d�un trait de feu.

Certes, en cette partie de la baie de l�Union, que rien ne


couvrait du large, pas m�me un banc de sable, les navires, battus
des vents d�est, n�eussent trouv� aucun abri. On sentait � la
tranquillit� de la mer, dont nul haut-fond ne troublait les eaux,
� sa couleur uniforme que ne tachait aucune nuance jaun�tre, �
l�absence de tout r�cif enfin, que cette c�te �tait accore, et que
l�Oc�an recouvrait l� de profonds ab�mes. En arri�re, dans
l�ouest, se d�veloppaient, mais � une distance de quatre milles,
les premi�res lignes d�arbres des for�ts du Far-West. On se serait
cru, pour ainsi dire, sur la c�te d�sol�e de quelque �le des
r�gions antarctiques que les gla�ons eussent envahie. Les colons
firent halte en cet endroit pour d�jeuner. Un feu de broussailles
et de varechs dess�ch�s fut allum�, et Nab pr�para le d�jeuner de
viande froide, auquel il joignit quelques tasses de th� d�Oswego.

Tout en mangeant, on regardait. Cette partie de l��le Lincoln


�tait r�ellement st�rile et contrastait avec toute la r�gion
occidentale. Ce qui amena le reporter � faire cette r�flexion, que
si le hasard e�t tout d�abord jet� les naufrag�s sur cette plage,
ils auraient pris de leur futur domaine une id�e d�plorable.

�Je crois m�me que nous n�aurions pas pu l�atteindre, r�pondit


l�ing�nieur, car la mer est profonde, et elle ne nous offrait pas
un rocher pour nous y r�fugier. Devant Granite-House, au moins, il
y avait des bancs, un �lot, qui multipliaient les chances de
salut. Ici, rien que l�ab�me!

-- Il est assez singulier, fit observer G�d�on Spilett, que cette


�le, relativement petite, pr�sente un sol aussi vari�. Cette
diversit� d�aspect n�appartient logiquement qu�aux continents
d�une certaine �tendue. On dirait vraiment que la partie
occidentale de l��le Lincoln, si riche et si fertile, est baign�e
par les eaux chaudes du golfe Mexicain, et que ses rivages du nord
et du sud-est s��tendent sur une sorte de mer Arctique.

-- Vous avez raison, mon cher Spilett, r�pondit Cyrus Smith, c�est
une observation que j�ai faite aussi. Cette �le, dans sa forme
comme dans sa nature, je la trouve �trange. On dirait un r�sum� de
tous les aspects que pr�sente un continent, et je ne serais pas
surpris qu�elle e�t �t� continent autrefois.

-- Quoi! un continent au milieu du Pacifique? s��cria Pencroff.

-- Pourquoi pas? r�pondit Cyrus Smith. Pourquoi l�Australie, la


Nouvelle-Irlande, tout ce que les g�ographes anglais appellent
l�Australasie, r�unies aux archipels du Pacifique, n�auraient-ils
form� autrefois une sixi�me partie du monde, aussi importante que
l�Europe ou l�Asie, que l�Afrique ou les deux Am�riques? Mon
esprit ne se refuse point � admettre que toutes les �les, �merg�es
de ce vaste Oc�an, ne sont que des sommets d�un continent
maintenant englouti, mais qui dominait les eaux aux �poques
ant�historiques.

-- Comme fut autrefois l�Atlantide, r�pondit Harbert.

-- Oui, mon enfant... si elle a exist� toutefois.

-- Et l��le Lincoln aurait fait partie de ce continent-l�? demanda


Pencroff.

-- C�est probable, r�pondit Cyrus Smith, et cela expliquerait


assez cette diversit� de productions qui se voit � sa surface.

-- Et le nombre consid�rable d�animaux qui l�habitent encore,


ajouta Harbert.

-- Oui, mon enfant, r�pondit l�ing�nieur, et tu me fournis l� un


nouvel argument � l�appui de ma th�se. Il est certain, d�apr�s ce
que nous avons vu, que les animaux sont nombreux dans l��le, et,
ce qui est plus bizarre, que les esp�ces y sont extr�mement
vari�es. Il y a une raison � cela, et pour moi, c�est que l��le
Lincoln a pu faire autrefois partie de quelque vaste continent qui
s�est peu � peu abaiss� au-dessous du Pacifique.

-- Alors, un beau jour, r�pliqua Pencroff, qui ne semblait pas


�tre absolument convaincu, ce qui reste de cet ancien continent
pourra dispara�tre � son tour, et il n�y aura plus rien entre
l�Am�rique et l�Asie?

-- Si, r�pondit Cyrus Smith, il y aura les nouveaux continents,


que des milliards de milliards d�animalcules travaillent � b�tir
en ce moment.

-- Et quels sont ces ma�ons-l�? demanda Pencroff.

-- Les infusoires du corail, r�pondit Cyrus Smith. Ce sont eux qui


ont fabriqu�, par un travail continu, l��le Clermont-Tonnerre, les
atolls, et autres nombreuses �les � coraux que compte l�oc�an
Pacifique. Il faut quarante-sept millions de ces infusoires pour
peser un grain, et pourtant, avec les sels marins qu�ils
absorbent, avec les �l�ments solides de l�eau qu�ils s�assimilent,
ces animalcules produisent le calcaire, et ce calcaire forme
d��normes substructions sous-marines, dont la duret� et la
solidit� �galent celles du granit. Autrefois, aux premi�res
�poques de la cr�ation, la nature, employant le feu, a produit les
terres par soul�vement; mais maintenant elle charge des animaux
microscopiques de remplacer cet agent, dont la puissance
dynamique, � l�int�rieur du globe, a �videmment diminu�, -- ce que
prouve le grand nombre de volcans actuellement �teints � la
surface de la terre. Et je crois bien que, les si�cles succ�dant
aux si�cles et les infusoires aux infusoires, ce Pacifique pourra
se changer un jour en un vaste continent, que des g�n�rations
nouvelles habiteront et civiliseront � leur tour.

-- Ce sera long! dit Pencroff.

-- La nature a le temps pour elle, r�pondit l�ing�nieur.

-- Mais � quoi bon de nouveaux continents? demanda Harbert. Il me


semble que l��tendue actuelle des contr�es habitables est
suffisante � l�humanit�. Or, la nature ne fait rien d�inutile.

-- Rien d�inutile, en effet, reprit l�ing�nieur, mais voici


comment on pourrait expliquer dans l�avenir la n�cessit� de
continents nouveaux, et pr�cis�ment sur cette zone tropicale
occup�e par les �les corallig�nes. Du moins, cette explication me
para�t plausible.

-- Nous vous �coutons, monsieur Cyrus, r�pondit Harbert.

-- Voici ma pens�e: les savants admettent g�n�ralement qu�un jour


notre globe finira, ou plut�t que la vie animale et v�g�tale n�y
sera plus possible, par suite du refroidissement intense qu�il
subira. Ce sur quoi ils ne sont pas d�accord, c�est sur la cause
de ce refroidissement. Les uns pensent qu�il proviendra de
l�abaissement de temp�rature que le soleil �prouvera apr�s des
millions d�ann�es; les autres, de l�extinction graduelle des feux
int�rieurs de notre globe, qui ont sur lui une influence plus
prononc�e qu�on ne le suppose g�n�ralement. Je tiens, moi, pour
cette derni�re hypoth�se, en me fondant sur ce fait que la lune
est bien v�ritablement un astre refroidi, lequel n�est plus
habitable, quoique le soleil continue toujours de verser � sa
surface la m�me somme de chaleur. Si donc la lune s�est refroidie,
c�est parce que ces feux int�rieurs auxquels, ainsi que tous les
astres du monde stellaire, elle a d� son origine, se sont
compl�tement �teints. Enfin, quelle qu�en soit la cause, notre
globe se refroidira un jour, mais ce refroidissement ne s�op�rera
que peu � peu. Qu�arrivera-t-il alors? C�est que les zones
temp�r�es, dans une �poque plus ou moins �loign�e, ne seront pas
plus habitables que ne le sont actuellement les r�gions polaires.
Donc, les populations d�hommes, comme les agr�gations d�animaux,
reflueront vers les latitudes plus directement soumises �
l�influence solaire. Une immense �migration s�accomplira.
L�Europe, l�Asie centrale, l�Am�rique du Nord seront peu � peu
abandonn�es, tout comme l�Australasie ou les parties basses de
l�Am�rique du Sud. La v�g�tation suivra l��migration humaine. La
flore reculera vers l��quateur en m�me temps que la faune. Les
parties centrales de l�Am�rique m�ridionale et de l�Afrique
deviendront les continents habit�s par excellence. Les Lapons et
les Samoy�des retrouveront les conditions climat�riques de la mer
polaire sur les rivages de la M�diterran�e. Qui nous dit, qu��
cette �poque, les r�gions �quatoriales ne seront pas trop petites
pour contenir l�humanit� terrestre et la nourrir? Or, pourquoi la
pr�voyante nature, afin de donner refuge � toute l��migration
v�g�tale et animale, ne jetterait-elle pas, d�s � pr�sent, sous
l��quateur, les bases d�un continent nouveau, et n�aurait-elle pas
charg� les infusoires de le construire? J�ai souvent r�fl�chi �
toutes ces choses, mes amis, et je crois s�rieusement que l�aspect
de notre globe sera un jour compl�tement transform�, que, par
suite de l�exhaussement de nouveaux continents, les mers
couvriront les anciens, et que, dans les si�cles futurs, des
Colombs iront d�couvrir les �les du Chimbora�o, de l�Himalaya ou
du mont Blanc, restes d�une Am�rique, d�une Asie et d�une Europe
englouties. Puis enfin, ces nouveaux continents, � leur tour,
deviendront eux-m�mes inhabitables; la chaleur s��teindra comme la
chaleur d�un corps que l��me vient d�abandonner, et la vie
dispara�tra, sinon d�finitivement du globe, au moins
momentan�ment. Peut-�tre, alors, notre sph�ro�de se reposera-t-il,
se refera-t-il dans la mort pour ressusciter un jour dans des
conditions sup�rieures! Mais tout cela, mes amis, c�est le secret
de l�Auteur de toutes choses, et, � propos du travail des
infusoires, je me suis laiss� entra�ner un peu loin peut-�tre �
scruter les secrets de l�avenir.

-- Mon cher Cyrus, r�pondit G�d�on Spilett, ces th�ories sont pour
moi des proph�ties, et elles s�accompliront un jour.

-- C�est le secret de Dieu, dit l�ing�nieur.

-- Tout cela est bel et bien, dit alors Pencroff, qui avait �cout�
de toutes ses oreilles, mais m�apprendrez-vous, monsieur Cyrus, si
l��le Lincoln a �t� construite par vos infusoires?

-- Non, r�pondit Cyrus Smith, elle est purement d�origine


volcanique.

-- Alors, elle dispara�tra un jour?

-- C�est probable.

-- J�esp�re bien que nous n�y serons plus.

-- Non, rassurez-vous, Pencroff, nous n�y serons plus, puisque


nous n�avons aucune envie d�y mourir et que nous finirons peut-
�tre par nous en tirer.

-- En attendant, r�pondit G�d�on Spilett, installons-nous comme


pour l��ternit�. Il ne faut jamais rien faire � demi.�

Ceci finit la conversation. Le d�jeuner �tait termin�.


L�exploration fut reprise, et les colons arriv�rent � la limite o�
commen�ait la r�gion mar�cageuse.

C��tait bien un marais, dont l��tendue, jusqu�� cette c�te


arrondie qui terminait l��le au sud-est, pouvait mesurer vingt
milles carr�s. Le sol �tait form� d�un limon argilo-siliceux, m�l�
de nombreux d�bris de v�g�taux. Des conferves, des joncs, des
carex, des scirpes, �� et l� quelques couches d�herbages, �pais
comme une grosse moquette, le recouvraient. Quelques mares glac�es
scintillaient en maint endroit sous les rayons solaires. Ni les
pluies, ni aucune rivi�re, gonfl�e par une crue subite, n�avaient
pu former ces r�serves d�eau. On en devait naturellement conclure
que ce mar�cage �tait aliment� par les infiltrations du sol, et
cela �tait en effet. Il �tait m�me � craindre que l�air ne s�y
charge�t, pendant les chaleurs, de ces miasmes qui engendrent les
fi�vres palud�ennes. Au-dessus des herbes aquatiques, � la surface
des eaux stagnantes, voltigeait un monde d�oiseaux.

Chasseurs au marais et huttiers de profession n�auraient pu y


perdre un seul coup de fusil.

Canards sauvages, pilets, sarcelles, b�cassines y vivaient par


bandes, et ces volatiles peu craintifs se laissaient facilement
approcher. Un coup de fusil � plomb e�t certainement atteint
quelques douzaines de ces oiseaux, tant leurs rangs �taient
press�s. Il fallut se contenter de les frapper � coups de fl�che.
Le r�sultat fut moindre, mais la fl�che silencieuse eut l�avantage
de ne point effrayer ces volatiles, que la d�tonation d�une arme �
feu aurait dissip�s � tous les coins du mar�cage. Les chasseurs se
content�rent donc, pour cette fois, d�une douzaine de canards,
blancs de corps avec ceinture cannelle, t�te verte, aile noire,
blanche et rousse, bec aplati, qu�Harbert reconnut pour des
�tadornes.�

Top concourut adroitement � la capture de ces volatiles, dont le


nom fut donn� � cette partie mar�cageuse de l��le. Les colons
avaient donc l� une abondante r�serve de gibier aquatique. Le
temps venu, il ne s�agirait plus que de l�exploiter
convenablement, et il �tait probable que plusieurs esp�ces de ces
oiseaux pourraient �tre, sinon domestiqu�s, du moins acclimat�s
aux environs du lac, ce qui les mettrait plus directement sous la
main des consommateurs.

Vers cinq heures du soir, Cyrus Smith et ses compagnons reprirent


le chemin de leur demeure, en traversant le marais des Tadornes
(Tadorn�s-fens), et ils repass�rent la Mercy sur le pont de
glaces.

� huit heures du soir, tous �taient rentr�s � Granite-House.

CHAPITRE XXII

Ces froids intenses dur�rent jusqu�au 15 ao�t, sans d�passer


toutefois ce maximum de degr�s Fahrenheit observ� jusqu�alors.
Quand l�atmosph�re �tait calme, cette basse temp�rature se
supportait facilement; mais quand la bise soufflait, cela semblait
dur � des gens insuffisamment v�tus. Pencroff en �tait � regretter
que l��le Lincoln ne donn�t pas asile � quelques familles d�ours,
plut�t qu�� ces renards ou � ces phoques, dont la fourrure
laissait � d�sirer.

�Les ours, disait-il, sont g�n�ralement bien habill�s, et je ne


demanderais pas mieux que de leur emprunter pour l�hiver la chaude
capote qu�ils ont sur le corps.
-- Mais, r�pondait Nab en riant, peut-�tre ces ours ne
consentiraient-ils pas, Pencroff, � te donner leur capote. Ce ne
sont point des Saint-Martin, ces b�tes-l�!

-- On les y obligerait, Nab, on les y obligerait�, r�pliquait


Pencroff d�un ton tout � fait autoritaire. Mais ces formidables
carnassiers n�existaient point dans l��le, ou, du moins, ils ne
s��taient pas montr�s jusqu�alors.

Toutefois, Harbert, Pencroff et le reporter s�occup�rent d��tablir


des trappes sur le plateau de Grande-vue et aux abords de la
for�t. Suivant l�opinion du marin, tout animal, quel qu�il f�t,
serait de bonne prise, et rongeurs ou carnassiers qui
�trenneraient les nouveaux pi�ges seraient bien re�us � Granite-
House.

Ces trappes furent, d�ailleurs, extr�mement simples: des fosses


creus�es dans le sol, au-dessus un plafonnage de branches et
d�herbes, qui en dissimulait l�orifice, au fond quelque app�t dont
l�odeur pouvait attirer les animaux, et ce fut tout. Il faut dire
aussi qu�elles n�avaient point �t� creus�es au hasard, mais �
certains endroits o� des empreintes plus nombreuses indiquaient de
fr�quentes pass�es de quadrup�des. Tous les jours, elles �taient
visit�es, et, � trois reprises, pendant les premiers jours, on y
trouva des �chantillons de ces culpeux qui avaient �t� vus d�j�
sur la rive droite de la Mercy.

�Ah ��! il n�y a donc que des renards dans ce pays-ci! s��cria
Pencroff, la troisi�me fois qu�il retira un de ces animaux de la
fosse o� il se tenait fort penaud. Des b�tes qui ne sont bonnes �
rien!

-- Mais si, dit G�d�on Spilett. Elles sont bonnes � quelque chose!

-- Et � quoi donc?

-- � faire des app�ts pour en attirer d�autres!�

Le reporter avait raison, et les trappes furent d�s lors amorc�es


avec ces cadavres de renards.

Le marin avait �galement fabriqu� des collets en employant les


fibres du curry-jonc, et les collets donn�rent plus de profit que
les trappes. Il �tait rare qu�un jour se pass�t sans que quelque
lapin de la garenne se laiss�t prendre. C��tait toujours du lapin,
mais Nab savait varier ses sauces, et les convives ne songeaient
pas � se plaindre.

Cependant, une ou deux fois, dans la seconde semaine d�ao�t, les


trappes livr�rent aux chasseurs des animaux autres que des
culpeux, et plus utiles. Ce furent quelques-uns de ces sangliers
qui avaient �t� d�j� signal�s au nord du lac. Pencroff n�eut pas
besoin de demander si ces b�tes-l� �taient comestibles. Cela se
voyait bien, � leur ressemblance avec le cochon d�Am�rique ou
d�Europe.

�Mais ce ne sont point des cochons, lui dit Harbert, je t�en


pr�viens, Pencroff.
-- Mon gar�on, r�pondit le marin, en se penchant sur la trappe, et
en retirant par le petit appendice qui lui servait de queue un de
ces repr�sentants de la famille des suilliens, laissez-moi croire
que ce sont des cochons!

-- Et pourquoi?

-- Parce que cela me fait plaisir!

-- Tu aimes donc bien le cochon, Pencroff?

-- J�aime beaucoup le cochon, r�pondit le marin, surtout pour ses


pieds, et s�il en avait huit au lieu de quatre, je l�aimerais deux
fois davantage!�

Quant aux animaux en question, c��taient des p�caris appartenant �


l�un des quatre genres que compte la famille, et ils �taient m�me
de l�esp�ce des �tajassous�, reconnaissables � leur couleur fonc�e
et d�pourvus de ces longues canines qui arment la bouche de leurs
cong�n�res. Ces p�caris vivent ordinairement par troupes, et il
�tait probable qu�ils abondaient dans les parties bois�es de
l��le. En tout cas, ils �taient mangeables de la t�te aux pieds,
et Pencroff ne leur en demandait pas plus.

Vers le 15 ao�t, l��tat atmosph�rique se modifia subitement par


une saute de vent dans le nord-ouest.

La temp�rature remonta de quelques degr�s, et les vapeurs


accumul�es dans l�air ne tard�rent pas � se r�soudre en neige.
Toute l��le se couvrit d�une couche blanche, et se montra � ses
habitants sous un aspect nouveau. Cette neige tomba abondamment
pendant plusieurs jours, et son �paisseur atteignit bient�t deux
pieds.

Le vent fra�chit bient�t avec une extr�me violence, et, du haut de


Granite-House, on entendait la mer gronder sur les r�cifs. �
certains angles, il se faisait de rapides remous d�air, et la
neige, s�y formant en hautes colonnes tournantes, ressemblait �
ces trombes liquides qui pirouettent sur leur base, et que les
b�timents attaquent � coups de canon.

Toutefois, l�ouragan, venant du nord-ouest, prenait l��le �


revers, et l�orientation de Granite-House la pr�servait d�un
assaut direct. Mais, au milieu de ce chasse-neige, aussi terrible
que s�il se f�t produit sur quelque contr�e polaire, ni Cyrus
Smith, ni ses compagnons ne purent, malgr� leur envie, s�aventurer
au dehors, et ils rest�rent renferm�s pendant cinq jours, du 20 au
25 ao�t. On entendait la temp�te rugir dans les bois du Jacamar,
qui devaient en p�tir. Bien des arbres seraient d�racin�s, sans
doute, mais Pencroff s�en consolait en songeant qu�il n�aurait pas
la peine de les abattre.

�Le vent se fait b�cheron, laissons-le faire�, r�p�tait-il.

Et, d�ailleurs, il n�y aurait eu aucun moyen de l�en emp�cher.

Combien les h�tes de Granite-House durent alors remercier le ciel


de leur avoir m�nag� cette solide et in�branlable retraite! Cyrus
Smith avait bien sa l�gitime part dans les remerciements, mais
enfin, c��tait la nature qui avait creus� cette vaste caverne, et
il n�avait fait que la d�couvrir. L�, tous �taient en s�ret�, et
les coups de la temp�te ne pouvaient les atteindre. S�ils eussent
construit sur le plateau de Grande-vue une maison de briques et de
bois, elle n�aurait certainement pas r�sist� aux fureurs de cet
ouragan. Quant aux Chemin�es, rien qu�au fracas des lames qui se
faisait entendre avec tant de force, on devait croire qu�elles
�taient absolument inhabitables, car la mer, passant par-dessus
l��lot, devait les battre avec rage. Mais ici, � Granite-House, au
milieu de ce massif, contre lequel n�avaient prise ni l�eau ni
l�air, rien � craindre.

Pendant ces quelques jours de s�questration, les colons ne


rest�rent pas inactifs. Le bois, d�bit� en planches, ne manquait
pas dans le magasin, et, peu � peu, on compl�ta le mobilier, en
tables et en chaises, solides � coup s�r, car la mati�re n�y fut
pas �pargn�e. Ces meubles, un peu lourds, justifiaient mal leur
nom, qui fait de leur mobilit� une condition essentielle, mais ils
firent l�orgueil de Nab et de Pencroff, qui ne les auraient pas
chang�s contre des meubles de Boule.

Puis, les menuisiers devinrent vanniers, et ils ne r�ussirent pas


mal dans cette nouvelle fabrication. On avait d�couvert, vers
cette pointe que le lac projetait au nord, une f�conde oseraie, o�
poussaient en grand nombre des osiers-pourpres. Avant la saison
des pluies, Pencroff et Harbert avaient moissonn� ces utiles
arbustes, et leurs branches, bien s�par�es alors, pouvaient �tre
efficacement employ�es. Les premiers essais furent informes, mais,
gr�ce � l�adresse et � l�intelligence des ouvriers, se consultant,
se rappelant les mod�les qu�ils avaient vus, rivalisant entre eux,
des paniers et des corbeilles de diverses grandeurs accrurent
bient�t le mat�riel de la colonie. Le magasin en fut pourvu, et
Nab enferma dans des corbeilles sp�ciales ses r�coltes de
rhizomes, d�amandes de pin-pignon et de racines de dragonnier.

Pendant la derni�re semaine de ce mois d�ao�t, le temps se modifia


encore une fois. La temp�rature baissa un peu, et la temp�te se
calma. Les colons s��lanc�rent au dehors. Il y avait certainement
deux pieds de neige sur la gr�ve, mais, � la surface de cette
neige durcie, on pouvait marcher sans trop de peine. Cyrus Smith
et ses compagnons mont�rent sur le plateau de Grande-vue. Quel
changement! Ces bois, qu�ils avaient laiss�s verdoyants, surtout
dans la partie voisine o� dominaient les conif�res,
disparaissaient alors sous une couleur uniforme. Tout �tait blanc,
depuis le sommet du mont Franklin jusqu�au littoral, les for�ts,
la prairie, le lac, la rivi�re, les gr�ves.

L�eau de la Mercy courait sous une vo�te de glace qui, � chaque


flux et reflux, faisait d�b�cle et se brisait avec fracas. De
nombreux oiseaux voletaient � la surface solide du lac, canards et
b�cassines, pilets et guillemots. Il y en avait des milliers. Les
rocs entre lesquels se d�versait la cascade � la lisi�re du
plateau �taient h�riss�s de glaces. On e�t dit que l�eau
s��chappait d�une monstrueuse gargouille fouill�e avec toute la
fantaisie d�un artiste de la Renaissance. Quant � juger des
dommages caus�s � la for�t par l�ouragan, on ne le pouvait encore,
et il fallait attendre que l�immense couche blanche se f�t
dissip�e.

G�d�on Spilett, Pencroff et Harbert ne manqu�rent pas cette


occasion d�aller visiter leurs trappes.

Ils ne les retrouv�rent pas ais�ment, sous la neige qui les


recouvrait. Ils durent m�me prendre garde de ne point se laisser
choir dans l�une ou l�autre, ce qui e�t �t� dangereux et humiliant
� la fois: se prendre � son propre pi�ge! Mais enfin ils �vit�rent
ce d�sagr�ment, et retrouv�rent les trappes parfaitement intactes.
Aucun animal n�y �tait tomb�, et, cependant, les empreintes
�taient nombreuses aux alentours, entre autres certaines marques
de griffes tr�s nettement accus�es. Harbert n�h�sita pas �
affirmer que quelque carnassier du genre des f�lins avait pass�
l�, ce qui justifiait l�opinion de l�ing�nieur sur la pr�sence de
fauves dangereux � l��le Lincoln. Sans doute, ces fauves
habitaient ordinairement les �paisses for�ts du Far-West, mais,
press�s par la faim, ils s��taient aventur�s jusqu�au plateau de
Grande-vue. Peut-�tre sentaient-ils les h�tes de Granite-House?

�En somme, qu�est-ce que c�est que ces f�lins? demanda Pencroff.

-- Ce sont des tigres, r�pondit Harbert.

-- Je croyais que ces b�tes-l� ne se trouvaient que dans les pays


chauds?

-- Sur le nouveau continent, r�pondit le jeune gar�on, on les


observe depuis le Mexique jusqu�aux Pampas de Buenos-Aires. Or,
comme l��le Lincoln est � peu pr�s sous la m�me latitude que les
provinces de la Plata, il n�est pas �tonnant que quelques tigres
s�y rencontrent.

-- Bon, on veillera�, r�pondit Pencroff.

Cependant, la neige finit par se dissiper sous l�influence de la


temp�rature, qui se releva. La pluie vint � tomber, et, gr�ce �
son action dissolvante, la couche blanche s�effa�a. Malgr� le
mauvais temps, les colons renouvel�rent leur r�serve en toutes
choses, amandes de pin-pignon, racines de dragonnier, rhizomes,
liqueur d��rable, pour la partie v�g�tale; lapins de garenne,
agoutis et kangourous, pour la partie animale. Cela n�cessita
quelques excursions dans la for�t, et l�on constata qu�une
certaine quantit� d�arbres avaient �t� abattus par le dernier
ouragan. Le marin et Nab pouss�rent m�me, avec le chariot,
jusqu�au gisement de houille, afin de rapporter quelques tonnes de
combustible. Ils virent en passant que la chemin�e du four �
poteries avait �t� tr�s endommag�e par le vent et d�couronn�e de
six bons pieds au moins. En m�me temps que le charbon, la
provision de bois fut �galement renouvel�e � Granite-House, et on
profita du courant de la Mercy, qui �tait redevenu libre, pour en
amener plusieurs trains. Il pouvait se faire que la p�riode des
grands froids ne f�t pas achev�e. Une visite avait �t� faite
�galement aux Chemin�es, et les colons ne purent que s�applaudir
de ne pas y avoir demeur� pendant la temp�te. La mer avait laiss�
l� des marques incontestables de ses ravages.
Soulev�e par les vents du large, et sautant par-dessus l��lot,
elle avait violemment assailli les couloirs, qui �taient � demi
ensabl�s, et d��paisses couches de varech recouvraient les roches.
Pendant que Nab, Harbert et Pencroff chassaient ou renouvelaient
les provisions de combustible, Cyrus Smith et G�d�on Spilett
s�occup�rent � d�blayer les Chemin�es, et ils retrouv�rent la
forge et les fourneaux � peu pr�s intacts, prot�g�s qu�ils avaient
�t� tout d�abord par l�entassement des sables.

Ce ne fut pas inutilement que la r�serve de combustible avait �t�


refaite. Les colons n�en avaient pas fini avec les froids
rigoureux. On sait que, dans l�h�misph�re bor�al, le mois de
f�vrier se signale principalement par de grands abaissements de la
temp�rature. Il devait en �tre de m�me dans l�h�misph�re austral,
et la fin du mois d�ao�t, qui est le f�vrier de l�Am�rique du
Nord, n��chappa pas � cette loi climatique.

Vers le 25, apr�s une nouvelle alternative de neige et de pluie,


le vent sauta au sud-est, et, subitement, le froid devint
extr�mement vif. Suivant l�estime de l�ing�nieur, la colonne
mercurielle d�un thermom�tre Fahrenheit n�e�t pas marqu� moins de
huit degr�s au-dessous de z�ro (22 degr�s centigrades au-dessous
de glace), et cette intensit� du froid, rendue plus douloureuse
encore par une bise aigu�, se maintint pendant plusieurs jours.
Les colons durent de nouveau se caserner dans Granite-House, et,
comme il fallut obstruer herm�tiquement toutes les ouvertures de
la fa�ade, en ne laissant que le strict passage au renouvellement
de l�air, la consommation de bougies fut consid�rable.

Afin de les �conomiser, les colons ne s��clair�rent souvent


qu�avec la flamme des foyers, o� l�on n��pargnait pas le
combustible. Plusieurs fois, les uns ou les autres descendirent
sur la gr�ve, au milieu des gla�ons que le flux y entassait �
chaque mar�e, mais ils remontaient bient�t � Granite-House, et ce
n��tait pas sans peine et sans douleur que leurs mains se
retenaient aux b�tons de l��chelle. Par ce froid intense, les
�chelons leur br�laient les doigts.

Il fallut encore occuper ces loisirs que la s�questration faisait


aux h�tes de Granite-House.

Cyrus Smith entreprit alors une op�ration qui pouvait se pratiquer


� huis clos.

On sait que les colons n�avaient � leur disposition d�autre sucre


que cette substance liquide qu�ils tiraient de l��rable, en
faisant � cet arbre des incisions profondes. Il leur suffisait
donc de recueillir cette liqueur dans des vases, et ils
l�employaient en cet �tat � divers usages culinaires, et d�autant
mieux, qu�en vieillissant, la liqueur tendait � blanchir et �
prendre une consistance sirupeuse.

Mais il y avait mieux � faire, et un jour Cyrus Smith annon�a �


ses compagnons qu�ils allaient se transformer en raffineurs.

�Raffineurs! r�pondit Pencroff. C�est un m�tier un peu chaud, je


crois?
-- Tr�s chaud! r�pondit l�ing�nieur.

-- Alors, il sera de saison!� r�pliqua le marin.

Que ce mot de raffinage n��veille pas dans l�esprit le souvenir de


ces usines compliqu�es en outillage et en ouvriers. Non! pour
cristalliser cette liqueur, il suffisait de l��purer par une
op�ration qui �tait extr�mement facile. Plac�e sur le feu dans de
grands vases de terre, elle fut simplement soumise � une certaine
�vaporation, et bient�t une �cume monta � sa surface. D�s qu�elle
commen�a � s��paissir, Nab eut soin de la remuer avec une spatule
de bois, -- ce qui devait acc�l�rer son �vaporation et l�emp�cher
en m�me temps de contracter un go�t empyreumatique.

Apr�s quelques heures d��bullition sur un bon feu, qui faisait


autant de bien aux op�rateurs qu�� la substance op�r�e, celle-ci
s��tait transform�e en un sirop �pais. Ce sirop fut vers� dans des
moules d�argile, pr�alablement fabriqu�s dans le fourneau m�me de
la cuisine, et auxquels on avait donn� des formes vari�es. Le
lendemain, ce sirop, refroidi, formait des pains et des tablettes.
C��tait du sucre, de couleur un peu rousse, mais presque
transparent et d�un go�t parfait.

Le froid continua jusqu�� la mi-septembre, et les prisonniers de


Granite-House commen�aient � trouver leur captivit� bien longue.
Presque tous les jours, ils tentaient quelques sorties qui ne
pouvaient se prolonger. On travaillait donc constamment �
l�am�nagement de la demeure. On causait en travaillant.

Cyrus Smith instruisait ses compagnons en toutes choses, et il


leur expliquait principalement les applications pratiques de la
science. Les colons n�avaient point de biblioth�que � leur
disposition; mais l�ing�nieur �tait un livre toujours pr�t,
toujours ouvert � la page dont chacun avait besoin, un livre qui
leur r�solvait toutes les questions et qu�ils feuilletaient
souvent. Le temps passait ainsi, et ces braves gens ne semblaient
point redouter l�avenir.

Cependant, il �tait temps que cette s�questration se termin�t.


Tous avaient h�te de revoir, sinon la belle saison, du moins la
cessation de ce froid insupportable. Si seulement ils eussent �t�
v�tus de mani�re � pouvoir le braver, que d�excursions ils
auraient tent�es, soit aux dunes, soit au marais des Tadornes! Le
gibier devait �tre facile � approcher, et la chasse e�t �t�
fructueuse, assur�ment. Mais Cyrus Smith tenait � ce que personne
ne comprom�t sa sant�, car il avait besoin de tous les bras, et
ses conseils furent suivis.

Mais, il faut le dire, le plus impatient de cet emprisonnement,


apr�s Pencroff toutefois, c��tait Top. Le fid�le chien se trouvait
fort � l��troit dans Granite-House. Il allait et venait d�une
chambre � l�autre, et t�moignait � sa mani�re son ennui d��tre
casern�.

Cyrus Smith remarqua souvent que, lorsqu�il s�approchait de ce


puits sombre, qui �tait en communication avec la mer, et dont
l�orifice s�ouvrait au fond du magasin, Top faisait entendre des
grognements singuliers. Top tournait autour de ce trou, qui avait
�t� recouvert d�un panneau en bois. Quelquefois m�me, il cherchait
� glisser ses pattes sous ce panneau, comme s�il e�t voulu le
soulever.

Il jappait alors d�une fa�on particuli�re, qui indiquait � la fois


col�re et inqui�tude.

L�ing�nieur observa plusieurs fois ce man�ge. Qu�y avait-il donc


dans cet ab�me qui p�t impressionner � ce point l�intelligent
animal? Le puits aboutissait � la mer, cela �tait certain. Se
ramifiait-il donc en �troits boyaux � travers la charpente de
l��le?

�tait-il en communication avec quelques autres cavit�s


int�rieures? Quelque monstre marin ne venait-il pas, de temps en
temps, respirer au fond de ce puits? L�ing�nieur ne savait que
penser, et ne pouvait se retenir de r�ver de complications
bizarres. Habitu� � aller loin dans le domaine des r�alit�s
scientifiques, il ne se pardonnait pas de se laisser entra�ner
dans le domaine de l��trange et presque du surnaturel; mais
comment s�expliquer que Top, un de ces chiens sens�s qui n�ont
jamais perdu leur temps � aboyer � la lune, s�obstin�t � sonder du
flair et de l�ou�e cet ab�me, si rien ne s�y passait qui d�t
�veiller son inqui�tude? La conduite de Top intriguait Cyrus Smith
plus qu�il ne lui paraissait raisonnable de se l�avouer � lui-
m�me. En tout cas, l�ing�nieur ne communiqua ses impressions qu��
G�d�on Spilett, trouvant inutile d�initier ses compagnons aux
r�flexions involontaires que faisait na�tre en lui ce qui n��tait
peut-�tre qu�une lubie de Top. Enfin, les froids cess�rent. Il y
eut des pluies, des rafales m�l�es de neige, des giboul�es, des
coups de vent, mais ces intemp�ries ne duraient pas. La glace
s��tait dissoute, la neige s��tait fondue; la gr�ve, le plateau,
les berges de la Mercy, la for�t, �taient redevenus praticables.
Ce retour du printemps ravit les h�tes de Granite-House, et,
bient�t, ils n�y pass�rent plus que les heures du sommeil et des
repas.

On chassa beaucoup dans la seconde moiti� de septembre, ce qui


amena Pencroff � r�clamer avec une nouvelle insistance les armes �
feu qu�il affirmait avoir �t� promises par Cyrus Smith.

Celui-ci, sachant bien que, sans un outillage sp�cial, il lui


serait presque impossible de fabriquer un fusil qui p�t rendre
quelque service, reculait toujours et remettait l�op�ration � plus
tard. Il faisait, d�ailleurs, observer qu�Harbert et G�d�on
Spilett �taient devenus des archers habiles, que toutes sortes
d�animaux excellents, agoutis, kangourous, cabiais, pigeons,
outardes, canards sauvages, b�cassines, enfin gibier de poil ou de
plume, tombaient sous leurs fl�ches, et que, par cons�quent, on
pouvait attendre. Mais l�ent�t� marin n�entendait point de cette
oreille, et il ne laisserait pas de cesse � l�ing�nieur que celui-
ci n�e�t satisfait son d�sir. G�d�on Spilett appuyait, du reste,
Pencroff.

�Si l��le, comme on en peut douter, disait-il, renferme des


animaux f�roces, il faut penser � les combattre et � les
exterminer. Un moment peut venir o� ce soit notre premier devoir.�
Mais, � cette �poque, ce ne fut point cette question des armes �
feu qui pr�occupa Cyrus Smith, mais bien celle des v�tements. Ceux
que portaient les colons avaient pass� l�hiver, mais ils ne
pourraient pas durer jusqu�� l�hiver prochain. Peaux de
carnassiers ou laine de ruminants, c��tait ce qu�il fallait se
procurer � tout prix, et, puisque les mouflons ne manquaient pas,
il convenait d�aviser aux moyens d�en former un troupeau qui
serait �lev� pour les besoins de la colonie. Un enclos destin� aux
animaux domestiques, une basse-cour am�nag�e pour les volatiles,
en un mot, une sorte de ferme � fonder en quelque point de l��le,
tels seraient les deux projets importants � ex�cuter pendant la
belle saison. En cons�quence, et en vue de ces �tablissements
futurs, il devenait donc urgent de pousser une reconnaissance dans
toute la partie ignor�e de l��le Lincoln, c�est-�-dire sous ces
hautes for�ts qui s��tendaient sur la droite de la Mercy, depuis
son embouchure jusqu�� l�extr�mit� de la presqu��le Serpentine,
ainsi que sur toute la c�te occidentale.

Mais il fallait un temps s�r, et un mois devait s��couler encore


avant que cette exploration p�t �tre entreprise utilement.

On attendait donc avec une certaine impatience, quand un incident


se produisit, qui vint surexciter encore ce d�sir qu�avaient les
colons de visiter en entier leur domaine.

On �tait au 24 octobre. Ce jour-l�, Pencroff �tait all� visiter


les trappes, qu�il tenait toujours convenablement amorc�es. Dans
l�une d�elles, il trouva trois animaux qui devaient �tre bienvenus
� l�office. C��tait une femelle de p�cari et ses deux petits.

Pencroff revint donc � Granite-House, enchant� de sa capture, et,


comme toujours, le marin fit grand �talage de sa chasse.

�Allons! nous ferons un bon repas, monsieur Cyrus! s��cria-t-il.


Et vous aussi, Monsieur Spilett, vous en mangerez!

-- Je veux bien en manger, r�pondit le reporter, mais qu�est-ce


que je mangerai?

-- Du cochon de lait.

-- Ah! vraiment, du cochon de lait, Pencroff? � vous entendre, je


croyais que vous rapportiez un perdreau truff�!

-- Comment? s��cria Pencroff. Est-ce que vous feriez fi du cochon


de lait, par hasard?

-- Non, r�pondit G�d�on Spilett, sans montrer aucun enthousiasme,


et pourvu qu�on n�en abuse pas...

-- C�est bon, c�est bon, monsieur le journaliste, riposta le


marin, qui n�aimait pas � entendre d�pr�cier sa chasse, vous
faites le difficile? Et il y a sept mois, quand nous avons
d�barqu� dans l��le, vous auriez �t� trop heureux de rencontrer un
pareil gibier!...

-- Voil�, voil�, r�pondit le reporter. L�homme n�est jamais ni


parfait, ni content.
-- Enfin, reprit Pencroff, j�esp�re que Nab se distinguera. Voyez!
Ces deux petits p�caris n�ont pas seulement trois mois! Ils seront
tendres comme des cailles! Allons, Nab, viens! J�en surveillerai
moi-m�me la cuisson.�

Et le marin, suivi de Nab, gagna la cuisine et s�absorba dans ses


travaux culinaires.

On le laissa faire � sa fa�on. Nab et lui pr�par�rent donc un


repas magnifique, les deux petits p�caris, un potage de kangourou,
un jambon fum�, des amandes de pignon, de la boisson de
dragonnier, du th� d�Oswego, -- enfin, tout ce qu�il y avait de
meilleur; mais entre tous les plats devaient figurer au premier
rang les savoureux p�caris, accommod�s � l��tuv�e.

� cinq heures, le d�ner fut servi dans la salle de Granite-House.


Le potage de kangourou fumait sur la table. On le trouva
excellent. Au potage succ�d�rent les p�caris, que Pencroff voulut
d�couper lui-m�me, et dont il servit des portions monstrueuses �
chacun des convives.

Ces cochons de lait �taient vraiment d�licieux, et Pencroff


d�vorait sa part avec un entrain superbe, quand tout � coup un cri
et un juron lui �chapp�rent.

�Qu�y a-t-il? demanda Cyrus Smith.

-- Il y a... il y a... que je viens de me casser une dent!


r�pondit le marin.

-- Ah ��! il y a donc des cailloux dans vos p�caris? dit G�d�on


Spilett.

-- Il faut croire�, r�pondit Pencroff, en retirant de ses l�vres


l�objet qui lui co�tait une m�cheli�re!...

Ce n��tait point un caillou... C��tait un grain de plomb.

PARTIE 2
L�ABANDONN�
CHAPITRE I

Il y avait sept mois, jour pour jour, que les passagers du ballon
avaient �t� jet�s sur l��le Lincoln. Depuis cette �poque, quelque
recherche qu�ils eussent faite, aucun �tre humain ne s��tait
montr� � eux. Jamais une fum�e n�avait trahi la pr�sence de
l�homme � la surface de l��le.

Jamais un travail manuel n�y avait attest� son passage, ni � une


�poque ancienne, ni � une �poque r�cente. Non seulement elle ne
semblait pas �tre habit�e, mais on devait croire qu�elle n�avait
jamais d� l��tre. Et, maintenant, voil� que tout cet �chafaudage
de d�ductions tombait devant un simple grain de m�tal, trouv� dans
le corps d�un inoffensif rongeur!

C�est qu�en effet, ce plomb �tait sorti d�une arme � feu, et quel
autre qu�un �tre humain avait pu s��tre servi de cette arme?
Lorsque Pencroff eut pos� le grain de plomb sur la table, ses
compagnons le regard�rent avec un �tonnement profond. Toutes les
cons�quences de cet incident, consid�rable malgr� son apparente
insignifiance, avaient subitement saisi leur esprit.

L�apparition subite d�un �tre surnaturel ne les e�t pas


impressionn�s plus vivement.

Cyrus Smith n�h�sita pas � formuler tout d�abord les hypoth�ses


que ce fait, aussi surprenant qu�inattendu, devait provoquer. Il
prit le grain de plomb, le tourna, le retourna, le palpa entre
l�index et le pouce. Puis:

�Vous �tes en mesure d�affirmer, demanda-t-il � Pencroff, que le


p�cari, bless� par ce grain de plomb, �tait � peine �g� de trois
mois?

-- � peine, Monsieur Cyrus, r�pondit Pencroff. Il t�tait encore sa


m�re quand je l�ai trouv� dans la fosse.

-- Eh bien, dit l�ing�nieur, il est par cela m�me prouv� que,


depuis trois mois au plus, un coup de fusil a �t� tir� dans l��le
Lincoln.

-- Et qu�un grain de plomb, ajouta G�d�on Spilett, a atteint, mais


non mortellement, ce petit animal.

-- Cela est indubitable, reprit Cyrus Smith, et voici quelles


cons�quences il convient de d�duire de cet incident: ou l��le
�tait habit�e avant notre arriv�e, ou des hommes y ont d�barqu�
depuis trois mois au plus. Ces hommes sont-ils arriv�s
volontairement ou involontairement, par le fait d�un atterrissage
ou d�un naufrage? Ce point ne pourra �tre �lucid� que plus tard.
Quant � ce qu�ils sont, europ�ens ou malais, ennemis ou amis de
notre race, rien ne peut nous permettre de le deviner, et s�ils
habitent encore l��le, ou s�ils l�ont quitt�e, nous ne le savons
pas davantage. Mais ces questions nous int�ressent trop
directement pour que nous restions plus longtemps dans
l�incertitude.

-- Non! Cent fois non! Mille fois non! s��cria le marin en se


levant de table. Il n�y a pas d�autres hommes que nous sur l��le
Lincoln! Que diable!

L��le n�est pas grande, et, si elle e�t �t� habit�e, nous aurions
bien aper�u d�j� quelques-uns de ses habitants!

-- Le contraire, en effet, serait bien �tonnant, dit Harbert.

-- Mais il serait bien plus �tonnant, je suppose, fit observer le


reporter, que ce p�cari f�t n� avec un grain de plomb dans le
corps!

-- � moins, dit s�rieusement Nab, que Pencroff n�ait eu...

-- Voyez-vous cela, Nab, riposta Pencroff. J�aurais, sans m�en


�tre aper�u, depuis tant�t cinq ou six mois, un grain de plomb
dans la m�choire! Mais o� se serait-il cach�? Ajouta le marin, en
ouvrant la bouche de fa�on � montrer les magnifiques trente-deux
dents qui la garnissaient. Regarde bien, Nab, et si tu trouves une
dent creuse dans ce r�telier-l�, je te permets de lui en arracher
une demi-douzaine!

-- L�hypoth�se de Nab est inadmissible, en effet, r�pondit Cyrus


Smith, qui, malgr� la gravit� de ses pens�es, ne put retenir un
sourire. Il est certain qu�un coup de fusil a �t� tir� dans l��le,
depuis trois mois au plus. Mais je serais port� � admettre que les
�tres quelconques qui ont atterri sur cette c�te n�y sont que
depuis tr�s peu de temps ou qu�ils n�ont fait qu�y passer, car si,
� l��poque � laquelle nous explorions l��le du haut du mont
Franklin, elle e�t �t� habit�e, nous l�aurions vu ou nous aurions
�t� vus. Il est donc probable que, depuis quelques semaines
seulement, des naufrag�s ont �t� jet�s par une temp�te sur un
point de la c�te. Quoi qu�il en soit, il nous importe d��tre fix�s
sur ce point.

-- Je pense que nous devrons agir prudemment, dit le reporter.

-- C�est mon avis, r�pondit Cyrus Smith, car il est


malheureusement � craindre que ce ne soient des pirates malais qui
aient d�barqu� sur l��le!

-- Monsieur Cyrus, demanda le marin, ne serait-il pas convenable,


avant d�aller � la d�couverte, de construire un canot qui nous
perm�t, soit de remonter la rivi�re, soit au besoin de contourner
la c�te? Il ne faut pas se laisser prendre au d�pourvu.

-- Votre id�e est bonne, Pencroff, r�pondit l�ing�nieur, mais nous


ne pouvons attendre. Or, il faudrait au moins un mois pour
construire un canot...

-- Un vrai canot, oui, r�pondit le marin, mais nous n�avons pas


besoin d�une embarcation destin�e � tenir la mer, et, en cinq
jours au plus, je me fais fort de construire une pirogue
suffisante pour naviguer sur la Mercy.

-- En cinq jours, s��cria Nab, fabriquer un bateau?

-- Oui, Nab, un bateau � la mode indienne.

-- En bois? demanda le n�gre d�un air peu convaincu.

-- En bois, r�pondit Pencroff, ou plut�t en �corce. Je vous


r�p�te, Monsieur Cyrus, qu�en cinq jours l�affaire peut �tre
enlev�e!

-- En cinq jours, soit! r�pondit l�ing�nieur.

-- Mais d�ici l�, nous ferons bien de nous garder s�v�rement! dit
Harbert.

-- Tr�s s�v�rement, mes amis, r�pondit Cyrus Smith, et je vous


prierai de borner vos excursions de chasse aux environs de
Granite-House.�
Le d�ner finit moins gaiement que n�avait esp�r� Pencroff.

Ainsi donc, l��le �tait ou avait �t� habit�e par d�autres que par
les colons. Depuis l�incident du grain de plomb, c��tait un fait
d�sormais incontestable, et une pareille r�v�lation ne pouvait que
provoquer de vives inqui�tudes chez les colons.

Cyrus Smith et G�d�on Spilett, avant de se livrer au repos,


s�entretinrent longuement de ces choses.

Ils se demand�rent si, par hasard, cet incident n�aurait pas


quelque connexit� avec les circonstances inexplicables du
sauvetage de l�ing�nieur et autres particularit�s �tranges qui les
avaient d�j� frapp�s � plusieurs reprises. Cependant, Cyrus Smith,
apr�s avoir discut� le pour et le contre de la question, finit par
dire:

�En somme, voulez-vous conna�tre mon opinion, mon cher Spilett?

-- Oui, Cyrus.

-- Eh bien, la voici: si minutieusement que nous explorions l��le,


nous ne trouverons rien!�

D�s le lendemain, Pencroff se mit � l�ouvrage. Il ne s�agissait


pas d��tablir un canot avec membrure et bordage, mais tout
simplement un appareil flottant, � fond plat, qui serait excellent
pour la navigation de la Mercy, surtout aux approches de ses
sources, o� l�eau pr�senterait peu de profondeur. Des morceaux
d��corce, cousus l�un � l�autre, devaient suffire � former la
l�g�re embarcation, et au cas o�, par suite d�obstacles naturels,
un portage deviendrait n�cessaire, elle ne serait ni lourde, ni
encombrante.

Pencroff comptait former la suture des bandes d��corce au moyen de


clous riv�s, et assurer, avec leur adh�rence, le parfait
�tanchement de l�appareil.

Il s�agissait donc de choisir des arbres dont l��corce, souple et


tenace, se pr�t�t � ce travail.

Or, pr�cis�ment, le dernier ouragan avait abattu une certaine


quantit� de douglas, qui convenaient parfaitement � ce genre de
construction. Quelques-uns de ces sapins gisaient � terre, et il
n�y avait plus qu�� les �corcer, mais ce fut l� le plus difficile,
vu l�imperfection des outils que poss�daient les colons. En somme,
on en vint � bout.

Pendant que le marin, second� par l�ing�nieur, s�occupait ainsi,


sans perdre une heure, G�d�on Spilett et Harbert ne rest�rent pas
oisifs. Ils s��taient faits les pourvoyeurs de la colonie. Le
reporter ne pouvait se lasser d�admirer le jeune gar�on, qui avait
acquis une adresse remarquable dans le maniement de l�arc ou de
l��pieu.

Harbert montrait aussi une grande hardiesse, avec beaucoup de ce


sang-froid que l�on pourrait justement appeler �le raisonnement de
la bravoure.� Les deux compagnons de chasse, tenant compte,
d�ailleurs, des recommandations de Cyrus Smith, ne sortaient plus
d�un rayon de deux milles autour de Granite-House, mais les
premi�res rampes de la for�t fournissaient un tribut suffisant
d�agoutis, de cabiais, de kangourous, de p�caris, etc., et si le
rendement des trappes �tait peu important depuis que le froid
avait cess�, du moins la garenne donnait-elle son contingent
accoutum�, qui e�t pu nourrir toute la colonie de l��le Lincoln.

Souvent, pendant ces chasses, Harbert causait avec G�d�on Spilett


de cet incident du grain de plomb, et des cons�quences qu�en avait
tir�es l�ing�nieur, et un jour -- c��tait le 26 octobre-il lui
dit:

�Mais, Monsieur Spilett, ne trouvez-vous pas tr�s extraordinaire


que si quelques naufrag�s ont d�barqu� sur cette �le, ils ne se
soient pas encore montr�s du c�t� de Granite-House?

-- Tr�s �tonnant, s�ils y sont encore, r�pondit le reporter, mais


pas �tonnant du tout, s�ils n�y sont plus!

-- Ainsi, vous pensez que ces gens-l� ont d�j� quitt� l��le?
Reprit Harbert.

-- C�est plus que probable, mon gar�on, car si leur s�jour s�y f�t
prolong�, et surtout s�ils y �taient encore, quelque incident e�t
fini par trahir leur pr�sence.

-- Mais s�ils ont pu repartir, fit observer le jeune gar�on, ce


n��taient pas des naufrag�s?

-- Non, Harbert, ou, tout au moins, ils �taient ce que


j�appellerai des naufrag�s provisoires. Il est tr�s possible, en
effet, qu�un coup de vent les ait jet�s sur l��le, sans avoir
d�sempar� leur embarcation, et que, le coup de vent pass�, ils
aient repris la mer.

-- Il faut avouer une chose, dit Harbert, c�est que M Smith a


toujours paru plut�t redouter que d�sirer la pr�sence d��tres
humains sur notre �le.

-- En effet, r�pondit le reporter, il ne voit gu�re que des malais


qui puissent fr�quenter ces mers, et ces gentlemen-l� sont de
mauvais chenapans qu�il est bon d��viter.

-- Il n�est pas impossible, Monsieur Spilett, reprit Harbert, que


nous retrouvions, un jour ou l�autre, des traces de leur
d�barquement, et peut-�tre serons-nous fix�s � cet �gard?

-- Je ne dis pas non, mon gar�on. Un campement abandonn�, un feu


�teint, peuvent nous mettre sur la voie, et c�est ce que nous
chercherons dans notre exploration prochaine.�

Le jour o� les deux chasseurs causaient ainsi, ils se trouvaient


dans une portion de la for�t voisine de la Mercy, remarquable par
des arbres de toute beaut�. L�, entre autres, s��levaient, � une
hauteur de pr�s de deux cents pieds au-dessus du sol, quelques-uns
de ces superbes conif�res auxquels les indig�nes donnent le nom de
�kauris� dans la Nouvelle-Z�lande.
�Une id�e, Monsieur Spilett, dit Harbert. Si je montais � la cime
de l�un de ces kauris, je pourrais peut-�tre observer le pays dans
un rayon assez �tendu?

-- L�id�e est bonne, r�pondit le reporter, mais pourras-tu grimper


jusqu�au sommet de ces g�ants-l�?

-- Je vais toujours essayer�, r�pondit Harbert.

Le jeune gar�on, agile et adroit, s��lan�a sur les premi�res


branches, dont la disposition rendait assez facile l�escalade du
kauri, et, en quelques minutes, il �tait arriv� � sa cime, qui
�mergeait de cette immense plaine de verdure que formaient les
ramures arrondies de la for�t. De ce point �lev�, le regard
pouvait s��tendre sur toute la portion m�ridionale de l��le,
depuis le cap Griffe, au sud-est, jusqu�au promontoire du Reptile,
au sud-ouest. Dans le nord-ouest se dressait le mont Franklin, qui
masquait un grand quart de l�horizon.

Mais Harbert, du haut de son observatoire, pouvait pr�cis�ment


observer toute cette portion encore inconnue de l��le, qui avait
pu donner ou donnait refuge aux �trangers dont on soup�onnait la
pr�sence.

Le jeune gar�on regarda avec une attention extr�me. Sur la mer


d�abord, rien en vue. Pas une voile, ni � l�horizon, ni sur les
atterrages de l��le.

Toutefois, comme le massif des arbres cachait le littoral, il


�tait possible qu�un b�timent, surtout un b�timent d�sempar� de sa
m�ture, e�t accost� la terre de tr�s pr�s, et, par cons�quent, f�t
invisible pour Harbert. Au milieu des bois du Far-West, rien non
plus. La for�t formait un imp�n�trable d�me, mesurant plusieurs
milles carr�s, sans une clairi�re, sans une �claircie. Il �tait
m�me impossible de suivre le cours de la Mercy et de reconna�tre
le point de la montagne dans lequel elle prenait sa source.

Peut-�tre d�autres creeks couraient-ils vers l�ouest, mais rien ne


permettait de le constater.

Mais, du moins, si tout indice de campement �chappait � Harbert,


ne pouvait-il surprendre dans l�air quelque fum�e qui d�cel�t la
pr�sence de l�homme? L�atmosph�re �tait pure, et la moindre vapeur
s�y f�t nettement d�tach�e sur le fond du ciel.

Pendant un instant, Harbert crut voir une l�g�re fum�e monter dans
l�ouest, mais une observation plus attentive lui d�montra qu�il se
trompait. Il regarda avec un soin extr�me, et sa vue �tait
excellente... non, d�cid�ment, il n�y avait rien.

Harbert redescendit au pied du kauri, et les deux chasseurs


revinrent � Granite-House. L�, Cyrus Smith �couta le r�cit du
jeune gar�on, secoua la t�te et ne dit rien. Il �tait bien �vident
qu�on ne pourrait se prononcer sur cette question qu�apr�s une
exploration compl�te de l��le.

Le surlendemain, -- 28 octobre, -- un autre incident se produisit,


dont l�explication devait encore laisser � d�sirer. En r�dant sur
la gr�ve, � deux milles de Granite-House, Harbert et Nab furent
assez heureux pour capturer un magnifique �chantillon de l�ordre
des ch�lon�es. C��tait une tortue franche du genre mydase, dont la
carapace offrait d�admirables reflets verts.

Harbert aper�ut cette tortue qui se glissait entre les roches pour
gagner la mer.

�� moi, Nab, � moi!� cria-t-il.

Nab accourut.

�Le bel animal! dit Nab, mais comment nous en emparer?

-- Rien n�est plus ais�, Nab, r�pondit Harbert. Nous allons


retourner cette tortue sur le dos, et elle ne pourra plus
s�enfouir. Prenez votre �pieu et imitez-moi.�

Le reptile, sentant le danger, s��tait retir� entre sa carapace et


son plastron. On ne voyait plus ni sa t�te, ni ses pattes, et il
�tait immobile comme un roc.

Harbert et Nab engag�rent alors leurs b�tons sous le sternum de


l�animal, et, unissant leurs efforts, ils parvinrent, non sans
peine, � le retourner sur le dos. Cette tortue, qui mesurait trois
pieds de longueur, devait peser au moins quatre cents livres.

�Bon! s��cria Nab, voil� qui r�jouira l�ami Pencroff!� en effet,


l�ami Pencroff ne pouvait manquer d��tre r�joui, car la chair de
ces tortues, qui se nourrissent de zost�res, est extr�mement
savoureuse. En ce moment, celle-ci ne laissait plus entrevoir que
sa t�te petite, aplatie, mais tr�s �largie post�rieurement par de
grandes fosses temporales, cach�es sous une vo�te osseuse.

�Et maintenant, que ferons-nous de notre gibier? dit Nab. Nous ne


pouvons pas le tra�ner � Granite-House!

-- Laissons-le ici, puisqu�il ne peut se retourner, r�pondit


Harbert, et nous reviendrons le reprendre avec le chariot.

-- C�est entendu.�

Toutefois, pour plus de pr�caution, Harbert prit le soin, que Nab


jugeait superflu, de caler l�animal avec de gros galets. Apr�s
quoi, les deux chasseurs revinrent � Granite-House, en suivant la
gr�ve que la mar�e, basse alors, d�couvrait largement.

Harbert, voulant faire une surprise � Pencroff, ne lui dit rien du


�superbe �chantillon des ch�lon�es�

Qu�il avait retourn� sur le sable; mais deux heures apr�s, Nab et
lui �taient de retour, avec le chariot, � l�endroit o� ils
l�avaient laiss�. Le �superbe �chantillon des ch�lon�es� n�y �tait
plus.

Nab et Harbert se regard�rent d�abord, puis ils regard�rent autour


d�eux. C��tait pourtant bien � cette place que la tortue avait �t�
laiss�e. Le jeune gar�on retrouva m�me les galets dont il s��tait
servi, et, par cons�quent, il �tait s�r de ne pas se tromper.

�Ah ��! dit Nab, �a se retourne donc, ces b�tes-l�?

-- Il para�t, r�pondit Harbert, qui n�y pouvait rien comprendre et


regardait les galets �pars sur le sable.

-- Eh bien, c�est Pencroff qui ne sera pas content!

-- Et c�est M Smith qui sera peut-�tre bien embarrass� pour


expliquer cette disparition! pensa Harbert.

-- Bon, fit Nab, qui voulait cacher sa m�saventure, nous n�en


parlerons pas.

-- Au contraire, Nab, il faut en parler�, r�pondit Harbert.

Et tous deux, reprenant le chariot, qu�ils avaient inutilement


amen�, revinrent � Granite-House.

Arriv� au chantier, o� l�ing�nieur et le marin travaillaient


ensemble, Harbert raconta ce qui s��tait pass�.

�Ah! Les maladroits! s��cria le marin. Avoir laiss� �chapper


cinquante potages au moins!

-- Mais, Pencroff, r�pliqua Nab, ce n�est pas notre faute si la


b�te s�est enfuie, puisque je te dis que nous l�avions retourn�e!

-- Alors, vous ne l�aviez pas assez retourn�e! riposta plaisamment


l�intraitable marin.

-- Pas assez!� s��cria Harbert.

Et il raconta qu�il avait pris soin de caler la tortue avec des


galets.

�C�est donc un miracle! r�pliqua Pencroff.

-- Je croyais, Monsieur Cyrus, dit Harbert, que les tortues, une


fois plac�es sur le dos, ne pouvaient se remettre sur leurs
pattes, surtout quand elles �taient de grande taille?

-- Cela est vrai, mon enfant, r�pondit Cyrus Smith.

-- Alors, comment a-t-il pu se faire...?

-- � quelle distance de la mer aviez-vous laiss� cette tortue?


demanda l�ing�nieur, qui, ayant suspendu son travail,
r�fl�chissait � cet incident.

-- � une quinzaine de pieds, au plus, r�pondit Harbert.

-- Et la mar�e �tait basse, � ce moment?

-- Oui, Monsieur Cyrus.


-- Eh bien, r�pondit l�ing�nieur, ce que la tortue ne pouvait
faire sur le sable, il se peut qu�elle l�ait fait dans l�eau. Elle
se sera retourn�e quand le flux l�a reprise, et elle aura
tranquillement regagn� la haute mer.

-- Ah! Maladroits que nous sommes! s��cria Nab.

-- C�est pr�cis�ment ce que j�avais eu l�honneur de vous dire!�


r�pondit Pencroff.

Cyrus Smith avait donn� cette explication, qui �tait admissible


sans doute. Mais �tait-il bien convaincu de la justesse de cette
explication? On n�oserait l�affirmer.

CHAPITRE II

Le 29 octobre, le canot d��corce �tait enti�rement achev�.


Pencroff avait tenu sa promesse, et une sorte de pirogue, dont la
coque �tait membr�e au moyen de baguettes flexibles de crejimba,
avait �t� construite en cinq jours. Un banc � l�arri�re, un second
banc au milieu, pour maintenir l��cartement, un troisi�me banc �
l�avant, un plat-bord pour soutenir les tolets de deux avirons,
une godille pour gouverner, compl�taient cette embarcation, longue
de douze pieds, et qui ne pesait pas deux cents livres. Quant �
l�op�ration du lancement, elle fut extr�mement simple. La l�g�re
pirogue fut port�e sur le sable, � la lisi�re du littoral, devant
Granite-House, et le flot montant la souleva.

Pencroff, qui sauta aussit�t dedans, la manoeuvra � la godille, et


put constater qu�elle �tait tr�s convenable pour l�usage qu�on en
voulait faire.

�Hurrah! s��cria le marin, qui ne d�daigna pas de c�l�brer ainsi


son propre triomphe. Avec cela, on ferait le tour...

-- Du monde? demanda G�d�on Spilett.

-- Non, de l��le. Quelques cailloux pour lest, un m�t sur l�avant,


et un bout de voile que M Smith nous fabriquera un jour, et on ira
loin! Eh bien! Monsieur Cyrus, et vous, Monsieur Spilett, et vous,
Harbert, et toi, Nab, est-ce que vous ne venez pas essayer notre
nouveau b�timent? Que diable! Il faut pourtant voir s�il peut nous
porter tous les cinq!�

En effet, c��tait une exp�rience � faire. Pencroff, d�un coup de


godille, ramena l�embarcation pr�s de la gr�ve par un �troit
passage que les roches laissaient entre elles, et il fut convenu
qu�on ferait, ce jour m�me, l�essai de la pirogue, en suivant le
rivage jusqu�� la premi�re pointe o� finissaient les rochers du
sud. Au moment d�embarquer, Nab s��cria:

�Mais il fait pas mal d�eau, ton b�timent, Pencroff!

-- Ce n�est rien, Nab, r�pondit le marin. Il faut que le bois


s��tanche! Dans deux jours il n�y para�tra plus, et notre pirogue
n�aura pas plus d�eau dans le ventre qu�il n�y en a dans l�estomac
d�un ivrogne. Embarquez!�
On s�embarqua donc, et Pencroff poussa au large.

Le temps �tait magnifique, la mer calme comme si ses eaux eussent


�t� contenues dans les rives �troites d�un lac, et la pirogue
pouvait l�affronter avec autant de s�curit� que si elle e�t
remont� le tranquille courant de la Mercy. Des deux avirons, Nab
prit l�un, Harbert l�autre, et Pencroff resta � l�arri�re de
l�embarcation, afin de la diriger � la godille.

Le marin traversa d�abord le canal et alla raser la pointe sud de


l��lot. Une l�g�re brise soufflait du sud. Point de houle, ni dans
le canal, ni au large. Quelques longues ondulations que la pirogue
sentait � peine, car elle �tait lourdement charg�e, gonflaient
r�guli�rement la surface de la mer. On s��loigna environ d�un
demi-mille de la c�te, de mani�re � apercevoir tout le
d�veloppement du mont Franklin.

Puis, Pencroff, virant de bord, revint vers l�embouchure de la


rivi�re. La pirogue suivit alors le rivage, qui, s�arrondissant
jusqu�� la pointe extr�me, cachait toute la plaine mar�cageuse des
Tadornes.

Cette pointe, dont la distance se trouvait accrue par la courbure


de la c�te, �tait environ � trois milles de la Mercy. Les colons
r�solurent d�aller � son extr�mit� et de ne la d�passer que du peu
qu�il faudrait pour prendre un aper�u rapide de la c�te jusqu�au
cap Griffe.

Le canot suivit donc le littoral � une distance de deux encablures


au plus, en �vitant les �cueils dont ces atterrages �taient sem�s
et que la mar�e montante commen�ait � couvrir. La muraille allait
en s�abaissant depuis l�embouchure de la rivi�re jusqu�� la
pointe. C��tait un amoncellement de granits, capricieusement
distribu�s, tr�s diff�rents de la courtine, qui formaient le
plateau de Grande-vue, et d�un aspect extr�mement sauvage.

On e�t dit qu�un �norme tombereau de roches avait �t� vid� l�.
Point de v�g�tation sur ce saillant tr�s aigu qui se prolongeait �
deux milles en avant de la for�t, et cette pointe figurait assez
bien le bras d�un g�ant qui serait sorti d�une manche de verdure.

Le canot, pouss� par les deux avirons, avan�ait sans peine. G�d�on
Spilett, le crayon d�une main, le carnet de l�autre, dessinait la
c�te � grands traits.

Nab, Pencroff et Harbert causaient en examinant cette partie de


leur domaine, nouvelle � leurs yeux, et, � mesure que la pirogue
descendait vers le sud, les deux caps Mandibule paraissaient se
d�placer et fermer plus �troitement la baie de l�Union.

Quant � Cyrus Smith, il ne parlait pas, il regardait, et, � la


d�fiance qu�exprimait son regard, il semblait toujours qu�il
observ�t quelque contr�e �trange.

Cependant, apr�s trois quarts d�heure de navigation, la pirogue


�tait arriv�e presque � l�extr�mit� de la pointe, et Pencroff se
pr�parait � la doubler, quand Harbert, se levant, montra une tache
noire, en disant:
�Qu�est-ce que je vois donc l�-bas sur la gr�ve?�

Tous les regards se port�rent vers le point indiqu�.

�En effet, dit le reporter, il y a quelque chose. On dirait une


�pave � demi enfonc�e dans le sable.

-- Ah! s��cria Pencroff, je vois ce que c�est!

-- Quoi donc? demanda Nab.

-- Des barils, des barils, qui peuvent �tre pleins! r�pondit le


marin.

-- Au rivage, Pencroff!� dit Cyrus Smith.

En quelques coups d�aviron, la pirogue atterrissait au fond d�une


petite anse, et ses passagers sautaient sur la gr�ve.

Pencroff ne s��tait pas tromp�. Deux barils �taient l�, � demi


enfonc�s dans le sable, mais encore solidement attach�s � une
large caisse qui, soutenue par eux, avait ainsi flott� jusqu�au
moment o� elle �tait venue s��chouer sur le rivage.

�Il y a donc eu un naufrage dans les parages de l��le? demanda


Harbert.

-- �videmment, r�pondit G�d�on Spilett.

-- Mais qu�y a-t-il dans cette caisse? s��cria Pencroff avec une
impatience bien naturelle. Qu�y a-t-il dans cette caisse? Elle est
ferm�e, et rien pour en briser le couvercle! Eh bien, � coups de
pierre alors...�

Et le marin, soulevant un bloc pesant, allait enfoncer une des


parois de la caisse, quand l�ing�nieur, l�arr�tant:

�Pencroff, lui dit-il, pouvez-vous mod�rer votre impatience


pendant une heure seulement?

-- Mais, Monsieur Cyrus, songez donc! Il y a peut-�tre l�-dedans


tout ce qui nous manque!

-- Nous le saurons, Pencroff, r�pondit l�ing�nieur, mais croyez-


moi, ne brisez pas cette caisse, qui peut nous �tre utile.
Transportons-la � Granite-House, o� nous l�ouvrirons plus
facilement et sans la briser. Elle est toute pr�par�e pour le
voyage, et, puisqu�elle a flott� jusqu�ici, elle flottera bien
encore jusqu�� l�embouchure de la rivi�re.

-- Vous avez raison, Monsieur Cyrus, et j�avais tort, r�pondit le


marin, mais on n�est pas toujours ma�tre de soi!�

L�avis de l�ing�nieur �tait sage. En effet, la pirogue n�aurait pu


contenir les objets probablement renferm�s dans cette caisse, qui
devait �tre pesante, puisqu�il avait fallu la �soulager� au moyen
de deux barils vides. Donc, mieux valait la remorquer ainsi
jusqu�au rivage de Granite-House.

Et maintenant, d�o� venait cette �pave? C��tait l� une importante


question. Cyrus Smith et ses compagnons regard�rent attentivement
autour d�eux et parcoururent le rivage sur un espace de plusieurs
centaines de pas. Nul autre d�bris ne leur apparut.

La mer fut observ�e �galement. Harbert et Nab mont�rent sur un roc


�lev�, mais l�horizon �tait d�sert. Rien en vue, ni un b�timent
d�sempar�, ni un navire � la voile.

Cependant, il y avait eu naufrage, ce n��tait pas douteux. Peut-


�tre m�me cet incident se rattachait-il � l�incident du grain de
plomb? Peut-�tre des �trangers avaient-ils atterri sur un autre
point de l��le? Peut-�tre y �taient-ils encore? Mais la r�flexion
que firent naturellement les colons, c�est que ces �trangers ne
pouvaient �tre des pirates malais, car l��pave avait �videmment
une provenance soit am�ricaine, soit europ�enne.

Tous revinrent aupr�s de la caisse, qui mesurait cinq pieds de


long sur trois de large. Elle �tait en bois de ch�ne, tr�s
soigneusement ferm�e, et recouverte d�une peau �paisse que
maintenaient des clous de cuivre. Les deux grosses barriques,
herm�tiquement bouch�es, mais qu�on sentait vides au choc,
adh�raient � ses flancs au moyen de fortes cordes, nou�es de
noeuds que Pencroff reconnut ais�ment pour des �noeuds marins.�
Elle paraissait �tre dans un parfait �tat de conservation, ce qui
s�expliquait par ce fait, qu�elle s��tait �chou�e sur une gr�ve de
sable et non sur des r�cifs. On pouvait m�me affirmer, en
l�examinant bien, que son s�jour dans la mer n�avait pas �t� long,
et aussi que son arriv�e sur ce rivage �tait r�cente. L�eau ne
semblait point avoir p�n�tr� au dedans, et les objets qu�elle
contenait devaient �tre intacts.

Il �tait �vident que cette caisse avait �t� jet�e par-dessus le


bord d�un navire d�sempar�, courant vers l��le, et que, dans
l�esp�rance qu�elle arriverait � la c�te, o� ils la retrouveraient
plus tard, des passagers avaient pris la pr�caution de l�all�ger
au moyen d�un appareil flottant.

�Nous allons remorquer cette �pave jusqu�� Granite-House, dit


l�ing�nieur, et nous en ferons l�inventaire; puis, si nous
d�couvrons sur l��le quelques survivants de ce naufrage pr�sum�,
nous la remettrons � ceux auxquels elle appartient. Si nous ne
retrouvons personne...

-- Nous la garderons pour nous! s��cria Pencroff. Mais, pour dieu,


qu�est-ce qu�il peut bien y avoir l� dedans!�

La mar�e commen�ait d�j� � atteindre l��pave, qui devait


�videmment flotter au plein de la mer. Une des cordes qui
attachaient les barils fut en partie d�roul�e et servit d�amarre
pour lier l�appareil flottant au canot. Puis, Pencroff et Nab
creus�rent le sable avec leurs avirons, afin de faciliter le
d�placement de la caisse, et bient�t l�embarcation, remorquant la
caisse, commen�a � doubler la pointe, � laquelle fut donn� le nom
de pointe de l��pave (flotson-point). La remorque �tait lourde, et
les barils suffisaient � peine � soutenir la caisse hors de l�eau.
Aussi le marin craignait-il � chaque instant qu�elle ne se
d�tach�t et ne coul�t par le fond. Mais, heureusement, ses
craintes ne se r�alis�rent pas, et une heure et demie apr�s son
d�part-il avait fallut tout ce temps pour franchir cette distance
de trois milles-la pirogue accostait le rivage devant Granite-
House.

Canot et �pave furent alors hal�s sur le sable, et, comme la mer
se retirait d�j�, ils ne tard�rent pas � demeurer � sec. Nab avait
�t� prendre des outils pour forcer la caisse, de mani�re � ne la
d�t�riorer que le moins possible, et on proc�da � son inventaire.

Pencroff ne chercha point � cacher qu�il �tait extr�mement �mu.

Le marin commen�a par d�tacher les deux barils, qui, �tant en fort
bon �tat, pourraient �tre utilis�s, cela va sans dire. Puis, les
serrures furent forc�es au moyen d�une pince, et le couvercle se
rabattit aussit�t. Une seconde enveloppe en zinc doublait
l�int�rieur de la caisse, qui avait �t� �videmment dispos�e pour
que les objets qu�elle renfermait fussent, en toutes
circonstances, � l�abri de l�humidit�.

�Ah! s��cria Nab, est-ce que ce seraient des conserves qu�il y a


l� dedans!

-- J�esp�re bien que non, r�pondit le reporter.

-- Si seulement il y avait... dit le marin � mi-voix.

-- Quoi donc? Lui demanda Nab, qui l�entendit.

-- Rien!�

La chape de zinc fut fendue dans toute sa largeur, puis rabattue


sur les c�t�s de la caisse, et, peu � peu, divers objets de nature
tr�s diff�rente furent extraits et d�pos�s sur le sable. � chaque
nouvel objet, Pencroff poussait de nouveaux hurrahs, Harbert
battait des mains, et Nab dansait... comme un n�gre. Il y avait l�
des livres qui auraient rendu Harbert fou de joie, et des
ustensiles de cuisine que Nab e�t couverts de baisers!

Du reste, les colons eurent lieu d��tre extr�mement satisfaits,


car cette caisse contenait des outils, des armes, des instruments,
des v�tements, des livres, et en voici la nomenclature exacte,
telle qu�elle fut port�e sur le carnet de G�d�on Spilett:

Outils: 3 couteaux � plusieurs lames.


2 haches de b�cheron.
2 haches de charpentier.
Outils: 3 rabots.
2 herminettes.
1 besaigu�.
6 ciseaux � froid.
2 limes.
3 marteaux.
3 vrilles.
2 tari�res.
10 sacs de clous et de vis.
3 scies de diverses grandeurs.
Outils: 2 bo�tes d�aiguilles.
Armes: 2 fusils � pierre.
2 fusils � capsule.
2 carabines � inflammation centrale.
5 coutelas.
4 sabres d�abordage.
2 barils de poudre pouvant contenir chacun vingt-cinq livres.
12 bo�tes d�amorces fulminantes.
Instruments: 1 sextant 1 jumelle.
Instruments: 1 longue-vue.
1 bo�te de compas.
1 boussole de poche.
1 thermom�tre de fahrenheit 1 barom�tre an�ro�de.
1 bo�te renfermant tout un appareil photographique, objectif,
plaques, produits chimiques, etc.
V�tements: 2 douzaines de chemises d�un tissu particulier qui
ressemblait � de la laine, mais dont l�origine �tait �videmment
v�g�tale.
3 douzaines de bas de m�me tissu.
Ustensiles: 1 coquemar en fer.
6 casseroles de cuivre �tam�.
3 plats de fer.
10 couverts d�aluminium.
2 bouilloires.
1 petit fourneau portatif.
6 couteaux de table.
Livres: 1 bible contenant l�ancien et le nouveau testament.
1 atlas.
1 dictionnaire des divers idiomes polyn�siens.
1 dictionnaire des sciences naturelles, en six volumes.
3 rames de papier blanc.
2 registres � pages blanches.

�Il faut avouer, dit le reporter, apr�s que l�inventaire eut �t�
achev�, que le propri�taire de cette caisse �tait un homme
pratique! Outils, armes, instruments, habits, ustensiles, livres,
rien n�y manque! On dirait vraiment qu�il s�attendait � faire
naufrage et qu�il s�y �tait pr�par� d�avance!

-- Rien n�y manque, en effet, murmura Cyrus Smith d�un air pensif.

-- Et � coup s�r, ajouta Harbert, le b�timent qui portait cette


caisse et son propri�taire n��tait pas un pirate malais!

-- � moins, dit Pencroff, que ce propri�taire n�e�t �t� fait


prisonnier par des pirates...

-- Ce n�est pas admissible, r�pondit le reporter. Il est plus


probable qu�un b�timent am�ricain ou europ�en a �t� entra�n� dans
ces parages, et que des passagers, voulant sauver, au moins, le
n�cessaire, ont pr�par� ainsi cette caisse et l�ont jet�e � la
mer.

-- Est-ce votre avis, Monsieur Cyrus? demanda Harbert.

-- Oui, mon enfant, r�pondit l�ing�nieur, cela a pu se passer


ainsi. Il est possible qu�au moment, ou en pr�vision d�un
naufrage, on ait r�uni dans cette caisse divers objets de premi�re
utilit�, pour les retrouver en quelque point de la c�te...

-- M�me la bo�te � photographie! fit observer le marin d�un air


assez incr�dule.

-- Quant � cet appareil, r�pondit Cyrus Smith, je n�en comprends


pas bien l�utilit�, et mieux e�t valu pour nous, comme pour tous
autres naufrag�s, un assortiment de v�tements plus complet ou des
munitions plus abondantes!

-- Mais n�y a-t-il sur ces instruments, sur ces outils, sur ces
livres, aucune marque, aucune adresse, qui puisse nous en faire
reconna�tre la provenance?� demanda G�d�on Spilett.

C��tait � voir. Chaque objet fut donc attentivement examin�,


principalement les livres, les instruments et les armes. Ni les
armes, ni les instruments, contrairement � ce qui se fait
d�habitude, ne portaient la marque du fabricant; ils �taient,
d�ailleurs, en parfait �tat et ne semblaient pas avoir servi. M�me
particularit� pour les outils et les ustensiles; tout �tait neuf,
ce qui prouvait, en somme, que l�on n�avait pas pris ces objets,
au hasard, pour les jeter dans cette caisse, mais, au contraire,
que le choix de ces objets avait �t� m�dit� et leur classement
fait avec soin. C��tait aussi ce qu�indiquait cette seconde
enveloppe de m�tal qui les avait pr�serv�s de toute humidit� et
qui n�aurait pu �tre soud�e dans un moment de h�te.

Quant aux dictionnaires des sciences naturelles et des idiomes


polyn�siens, tous deux �taient anglais, mais ils ne portaient
aucun nom d��diteur, ni aucune date de publication. De m�me pour
la bible, imprim�e en langue anglaise, in-quarto remarquable au
point de vue typographique, et qui paraissait avoir �t� souvent
feuillet�.

Quant � l�atlas, c��tait un magnifique ouvrage, comprenant les


cartes du monde entier et plusieurs planisph�res dress�s suivant
la projection de Mercator, et dont la nomenclature �tait en
fran�ais, -- mais qui ne portait non plus ni date de publication,
ni nom d��diteur.

Il n�y avait donc, sur ces divers objets, aucun indice qui p�t en
indiquer la provenance, et rien, par cons�quent, de nature � faire
soup�onner la nationalit� du navire qui avait d� r�cemment passer
sur ces parages. Mais d�o� que v�nt cette caisse, elle faisait
riches les colons de l��le Lincoln.

Jusqu�alors, en transformant les produits de la nature, ils


avaient tout cr�� par eux-m�mes, et gr�ce � leur intelligence, ils
s��taient tir�s d�affaire.

Mais ne semblait-il pas que la providence e�t voulu les


r�compenser, en leur envoyant alors ces divers produits de
l�industrie humaine? Leurs remerciements s��lev�rent donc
unanimement vers le ciel.

Toutefois, l�un d�eux n��tait pas absolument satisfait.


C��tait Pencroff. Il para�t que la caisse ne renfermait pas une
chose � laquelle il semblait tenir �norm�ment, et, � mesure que
les objets en �taient retir�s, ses hurrahs diminuaient
d�intensit�, et, l�inventaire fini, on l�entendit murmurer ces
paroles:

�Tout cela, c�est bel et bon, mais vous verrez qu�il n�y aura rien
pour moi dans cette bo�te!�

Ce qui amena Nab � lui dire:

�Ah ��! Ami Pencroff, qu�attendais-tu donc?

-- Une demi-livre de tabac! r�pondit s�rieusement Pencroff, et


rien n�aurait manqu� � mon bonheur!�

On ne put s�emp�cher de rire � l�observation du marin.

Mais il r�sultait de cette d�couverte de l��pave que, maintenant


et plus que jamais, il �tait n�cessaire de faire une exploration
s�rieuse de l��le. Il fut donc convenu que le lendemain, d�s le
point du jour, on se mettrait en route, en remontant la Mercy, de
mani�re � atteindre la c�te occidentale.

Si quelques naufrag�s avaient d�barqu� sur un point de cette c�te,


il �tait � craindre qu�ils fussent sans ressource, et il fallait
leur porter secours sans tarder.

Pendant cette journ�e, les divers objets furent transport�s �


Granite-House et dispos�s m�thodiquement dans la grande salle.

Ce jour-l� -- 29 octobre -- �tait pr�cis�ment un dimanche, et,


avant de se coucher, Harbert demanda � l�ing�nieur s�il ne
voudrait pas leur lire quelque passage de l��vangile.

�Volontiers�, r�pondit Cyrus Smith.

Il prit le livre sacr�, et allait l�ouvrir, quand Pencroff,


l�arr�tant, lui dit:

�Monsieur Cyrus, je suis superstitieux. Ouvrez au hasard, et


lisez-nous le premier verset qui tombera sous vos yeux. Nous
verrons s�il s�applique � notre situation.�

Cyrus Smith sourit � la r�flexion du marin, et, se rendant � son


d�sir, il ouvrit l��vangile pr�cis�ment � un endroit o� un signet
en s�parait les pages.

Soudain, ses regards furent arr�t�s par une croix rouge, qui,
faite au crayon, �tait plac�e devant le verset 8 du chapitre VII
de l��vangile de saint Mathieu.

Et il lut ce verset, ainsi con�u: Quiconque demande re�oit, et qui


cherche trouve.

CHAPITRE III

Le lendemain, -- 30 octobre, -- tout �tait pr�t pour l�exploration


projet�e, que les derniers �v�nements rendaient si urgente. En
effet, les choses avaient tourn� ainsi, que les colons de l��le
Lincoln pouvaient s�imaginer n�en �tre plus � demander des
secours, mais bien � pouvoir en porter.

Il fut donc convenu que l�on remonterait la Mercy, aussi loin que
le courant de la rivi�re serait praticable. Une grande partie de
la route se ferait ainsi sans fatigues, et les explorateurs
pourraient transporter leurs provisions et leurs armes jusqu�� un
point avanc� dans l�ouest de l��le.

Il avait fallu, en effet, songer non seulement aux objets que l�on
emportait, mais aussi � ceux que le hasard permettrait peut-�tre
de ramener � Granite-House. S�il y avait eu un naufrage sur la
c�te, comme tout le faisait pr�sumer, les �paves ne manqueraient
pas et seraient de bonne prise. Dans cette pr�vision, le chariot
e�t, sans doute, mieux convenu que la fragile pirogue; mais ce
chariot, lourd et grossier, il fallait le tra�ner, ce qui en
rendait l�emploi moins facile, et ce qui amena Pencroff � exprimer
le regret que la caisse n�e�t pas contenu, en m�me temps que �sa
demi-livre de tabac�, une paire de ces vigoureux chevaux du New-
Jersey, qui eussent �t� fort utiles � la colonie!

Les provisions, d�j� embarqu�es par Nab, se composaient de


conserves de viande et de quelques gallons de bi�re et de liqueur
ferment�e, c�est-�-dire de quoi se sustenter pendant trois jours,
-- laps de temps le plus long que Cyrus Smith assign�t �
l�exploration. D�ailleurs, on comptait, au besoin, se
r�approvisionner en route, et Nab n�eut garde d�oublier le petit
fourneau portatif. En fait d�outils, les colons prirent les deux
haches de b�cheron, qui devaient servir � frayer une route dans
l��paisse for�t, et, en fait d�instruments, la lunette et la
boussole de poche.

Pour armes, on choisit les deux fusils � pierre, plus utiles dans
cette �le que n�eussent �t� des fusils � syst�me, les premiers
n�employant que des silex, faciles � remplacer, et les seconds
exigeant des amorces fulminantes, qu�un fr�quent usage e�t
promptement �puis�es. Cependant, on prit aussi une des carabines
et quelques cartouches. Quant � la poudre, dont les barils
renfermaient environ cinquante livres, il fallut bien en emporter
une certaine provision, mais l�ing�nieur comptait fabriquer une
substance explosive qui permettrait de la m�nager. Aux armes �
feu, on joignit les cinq coutelas bien enga�n�s de cuir, et, dans
ces conditions, les colons pouvaient s�aventurer dans cette vaste
for�t avec quelque chance de se tirer d�affaire.

Inutile d�ajouter que Pencroff, Harbert et Nab, ainsi arm�s,


�taient au comble de leurs voeux, bien que Cyrus Smith leur e�t
fait promettre de ne pas tirer un coup de fusil sans n�cessit�.

� six heures du matin, la pirogue �tait pouss�e � la mer. Tous


s�embarquaient, y compris Top, et se dirigeaient vers l�embouchure
de la Mercy.

La mar�e ne montait que depuis une demi-heure. Il y avait donc


encore quelques heures de flot dont il convenait de profiter, car,
plus tard, le jusant rendrait difficile le remontage de la
rivi�re. Le flux �tait d�j� fort, car la lune devait �tre pleine
trois jours apr�s, et la pirogue, qu�il suffisait de maintenir
dans le courant, marcha rapidement entre les deux hautes rives,
sans qu�il f�t n�cessaire d�accro�tre sa vitesse avec l�aide des
avirons. En quelques minutes, les explorateurs �taient arriv�s au
coude que formait la Mercy, et pr�cis�ment � l�angle o�, sept mois
auparavant, Pencroff avait form� son premier train de bois.

Apr�s cet angle assez aigu, la rivi�re, en s�arrondissant,


obliquait vers le sud-ouest, et son cours se d�veloppait sous
l�ombrage de grands conif�res � verdure permanente.

L�aspect des rives de la Mercy �tait magnifique.

Cyrus Smith et ses compagnons ne pouvaient qu�admirer sans r�serve


ces beaux effets qu�obtient si facilement la nature avec de l�eau
et des arbres.

� mesure qu�ils s�avan�aient, les essences foresti�res se


modifiaient. Sur la rive droite de la rivi�re s��tageaient de
magnifiques �chantillons des ulmac�es, ces pr�cieux francs-ormes,
si recherch�s des constructeurs, et qui ont la propri�t� de se
conserver longtemps dans l�eau. Puis, c��taient de nombreux
groupes appartenant � la m�me famille, entre autres des
micocouliers, dont l�amande produit une huile fort utile. Plus
loin, Harbert remarqua quelques lardizabal�es, dont les rameaux
flexibles, mac�r�s dans l�eau, fournissent d�excellents cordages,
et deux ou trois troncs d��b�nac�es, qui pr�sentaient une belle
couleur noire coup�e de capricieuses veines. De temps en temps, �
certains endroits, o� l�atterrissage �tait facile, le canot
s�arr�tait.

Alors G�d�on Spilett, Harbert, Pencroff, le fusil � la main et


pr�c�d�s de Top, battaient la rive. Sans compter le gibier, il
pouvait se rencontrer quelque utile plante qu�il ne fallait point
d�daigner, et le jeune naturaliste fut servi � souhait, car il
d�couvrit une sorte d��pinards sauvages de la famille des
ch�nopod�es et de nombreux �chantillons de crucif�res, appartenant
au genre chou, qu�il serait certainement possible de �civiliser�
par la transplantation; c��taient du cresson, du raifort, des
raves et enfin de petites tiges rameuses, l�g�rement velues,
hautes d�un m�tre, qui produisaient des graines presque brunes.

�Sais-tu ce que c�est que cette plante-l�? demanda Harbert au


marin.

-- Du tabac! s��cria Pencroff, qui, �videmment, n�avait jamais vu


sa plante de pr�dilection que dans le fourneau de sa pipe.

-- Non! Pencroff! r�pondit Harbert, ce n�est pas du tabac, c�est


de la moutarde.

-- Va pour la moutarde! r�pondit le marin, mais si, par hasard, un


plant de tabac se pr�sentait, mon gar�on, veuillez ne point le
d�daigner.

-- Nous en trouverons un jour! dit G�d�on Spilett.


-- Vrai! s��cria Pencroff. Eh bien, ce jour-l�, je ne sais
vraiment plus ce qui manquera � notre �le!�

Ces diverses plantes, qui avaient �t� d�racin�es avec soin, furent
transport�es dans la pirogue, que ne quittait pas Cyrus Smith,
toujours absorb� dans ses r�flexions.

Le reporter, Harbert et Pencroff d�barqu�rent ainsi plusieurs


fois, tant�t sur la rive droite de la Mercy, tant�t sur sa rive
gauche. Celle-ci �tait moins abrupte, mais celle-l� plus bois�e.
L�ing�nieur put reconna�tre, en consultant sa boussole de poche,
que la direction de la rivi�re depuis le premier coude �tait
sensiblement sud-ouest et nord-est, et presque rectiligne sur une
longueur de trois milles environ. Mais il �tait supposable que
cette direction se modifiait plus loin et que la Mercy remontait
au nord-ouest, vers les contreforts du mont Franklin, qui devaient
l�alimenter de leurs eaux.

Pendant une de ces excursions, G�d�on Spilett parvint � s�emparer


de deux couples de gallinac�s vivants. C��taient des volatiles �
becs longs et gr�les, � cous allong�s, courts d�ailes et sans
apparence de queue. Harbert leur donna, avec raison, le nom de
�tinamous�, et il fut r�solu qu�on en ferait les premiers h�tes de
la future basse-cour.

Mais jusqu�alors les fusils n�avaient point parl�, et la premi�re


d�tonation qui retentit dans cette for�t du Far-West fut provoqu�e
par l�apparition d�un bel oiseau qui ressemblait anatomiquement �
un martin-p�cheur.

�Je le reconnais!� s��cria Pencroff, et on peut dire que son coup


partit malgr� lui.

�Que reconnaissez-vous? demanda le reporter.

-- Le volatile qui nous a �chapp� � notre premi�re excursion et


dont nous avons donn� le nom � cette partie de la for�t.

-- Un jacamar!� s��cria Harbert.

C��tait un jacamar, en effet, bel oiseau dont le plumage assez


rude est rev�tu d�un �clat m�tallique. Quelques grains de plomb
l�avaient jet� � terre, et Top le rapporta au canot, en m�me temps
qu�une douzaine de �touracos-loris�, sortes de grimpeurs de la
grosseur d�un pigeon, tout peinturlur�s de vert, avec une partie
des ailes de couleur cramoisie et une huppe droite festonn�e d�un
liser� blanc. Au jeune gar�on revint l�honneur de ce beau coup de
fusil, et il s�en montra assez fier. Les loris faisaient un gibier
meilleur que le jacamar, dont la chair est un peu coriace, mais on
e�t difficilement persuad� � Pencroff qu�il n�avait point tu� le
roi des volatiles comestibles.

Il �tait dix heures du matin, quand la pirogue atteignit un second


coude de la Mercy, environ � cinq milles de son embouchure. On fit
halte en cet endroit pour d�jeuner, et cette halte, � l�abri de
grands et beaux arbres, se prolongea pendant une demi-heure.

La rivi�re mesurait encore soixante � soixante-dix pieds de large,


et son lit cinq � six pieds de profondeur. L�ing�nieur avait
observ� que de nombreux affluents en grossissaient le cours, mais
ce n��taient que de simples rios innavigables. Quant � la for�t,
aussi bien sous le nom de bois du Jacamar que sous celui de for�ts
du Far-West, elle s��tendait � perte de vue. Nulle part, ni sous
les hautes futaies, ni sous les arbres des berges de la Mercy, ne
se d�celait la pr�sence de l�homme. Les explorateurs ne purent
trouver une trace suspecte, et il �tait �vident que jamais la
hache du b�cheron n�avait entaill� ces arbres, que jamais le
couteau du pionnier n�avait tranch� ces lianes tendues d�un tronc
� l�autre, au milieu des broussailles touffues et des longues
herbes. Si quelques naufrag�s avaient atterri sur l��le, ils n�en
avaient point encore quitt� le littoral, et ce n��tait pas sous
cet �pais couvert qu�il fallait chercher les survivants du
naufrage pr�sum�.

L�ing�nieur manifestait donc une certaine h�te d�atteindre la c�te


occidentale de l��le Lincoln, distante, suivant son estime, de
cinq milles au moins.

La navigation fut reprise, et bien que, par sa direction actuelle,


la Mercy par�t courir, non vers le littoral, mais plut�t vers le
mont Franklin, il fut d�cid� que l�on se servirait de la pirogue,
tant qu�elle trouverait assez d�eau sous sa quille pour flotter.
C��tait � la fois bien des fatigues �pargn�es, c��tait aussi du
temps gagn�, car il aurait fallu se frayer un chemin � la hache �
travers les �pais fourr�s.

Mais bient�t le flux manqua tout � fait, soit que la mar�e


baiss�t, -- et en effet elle devait baisser � cette heure, -- soit
qu�elle ne se f�t plus sentir � cette distance de l�embouchure de
la Mercy. Il fallut donc armer les avirons. Nab et Harbert se
plac�rent sur leur banc, Pencroff � la godille, et le remontage de
la rivi�re fut continu�.

Il semblait alors que la for�t tendait � s��claircir du c�t� du


Far-West. Les arbres y �taient moins press�s et se montraient
souvent isol�s. Mais, pr�cis�ment parce qu�ils �taient plus
espac�s, ils profitaient plus largement de cet air libre et pur
qui circulait autour d�eux, et ils �taient magnifiques. Quels
splendides �chantillons de la flore de cette latitude! Certes,
leur pr�sence e�t suffi � un botaniste pour qu�il nomm�t sans
h�sitation le parall�le que traversait l��le Lincoln!

�Des eucalyptus!� s��tait �cri� Harbert.

C��taient, en effet, ces superbes v�g�taux, les derniers g�ants de


la zone extra-tropicale, les cong�n�res de ces eucalyptus de
l�Australie et de la Nouvelle-Z�lande, toutes deux situ�es sur la
m�me latitude que l��le Lincoln. Quelques-uns s��levaient � une
hauteur de deux cents pieds. Leur tronc mesurait vingt pieds de
tour � sa base, et leur �corce, sillonn�e par les r�seaux d�une
r�sine parfum�e, comptait jusqu�� cinq pouces d��paisseur. Rien de
plus merveilleux, mais aussi de plus singulier, que ces �normes
�chantillons de la famille des myrtac�es, dont le feuillage se
pr�sentait de profil � la lumi�re et laissait arriver jusqu�au sol
les rayons du soleil! Au pied de ces eucalyptus, une herbe fra�che
tapissait le sol, et du milieu des touffes s��chappaient des
vol�es de petits oiseaux, qui resplendissaient dans les jets
lumineux comme des escarboucles ail�es.

�Voil� des arbres! s��cria Nab, mais sont-ils bons � quelque


chose?

-- Peuh! r�pondit Pencroff. Il en doit �tre des v�g�taux-g�ants


comme des g�ants humains. Cela ne sert gu�re qu�� se montrer dans
les foires!

-- Je crois que vous faites erreur, Pencroff, r�pondit G�d�on


Spilett, et que le bois d�eucalyptus commence � �tre employ� tr�s
avantageusement dans l��b�nisterie.

-- Et j�ajouterai, dit le jeune gar�on, que ces eucalyptus


appartiennent � une famille qui comprend bien des membres utiles:
le goyavier, qui donne les goyaves; le giroflier, qui produit les
clous de girofle; le grenadier, qui porte les grenades; l�
�eugenia cauliflora�, dont les fruits servent � la fabrication
d�un vin passable; le myrte �ugni�, qui contient une excellente
liqueur alcoolique; le myrte �caryophyllus�, dont l��corce forme
une cannelle estim�e; l� �eugenia pimenta�, d�o� vient le piment
de la Jama�que; le myrte commun, dont les baies peuvent remplacer
le poivre; l� �eucalyptus robusta�, qui produit une sorte de manne
excellente; l� �eucalyptus gunei�, dont la s�ve se transforme en
bi�re par la fermentation; enfin tous ces arbres connus sous le
nom �d�arbres de vie� ou �bois de fer�, qui appartiennent � cette
famille des myrtac�es, dont on compte quarante-six genres et
treize cents esp�ces!�

On laissait aller le jeune gar�on, qui d�bitait avec beaucoup


d�entrain sa petite le�on de botanique.

Cyrus Smith l��coutait en souriant, et Pencroff avec un sentiment


de fiert� impossible � rendre.

�Bien, Harbert, r�pondit Pencroff, mais j�oserais jurer que tous


ces �chantillons utiles que vous venez de citer ne sont point des
g�ants comme ceux-ci!

-- En effet, Pencroff.

-- Cela vient donc � l�appui de ce que j�ai dit, r�pliqua le


marin, � savoir: que les g�ants ne sont bons � rien!

-- C�est ce qui vous trompe, Pencroff, dit alors l�ing�nieur, et


pr�cis�ment ces gigantesques eucalyptus qui nous abritent sont
bons � quelque chose.

-- Et � quoi donc?

-- � assainir le pays qu�ils habitent. -- savez-vous comment on


les appelle dans l�Australie et la Nouvelle-Z�lande?

-- Non, Monsieur Cyrus.

-- On les appelle les �arbres � fi�vre.�


-- Parce qu�ils la donnent?

-- Non, parce qu�ils l�emp�chent!

-- Bien. Je vais noter cela, dit le reporter.

-- Notez donc, mon cher Spilett, car il para�t prouv� que la


pr�sence des eucalyptus suffit � neutraliser les miasmes
palud�ens. On a essay� de ce pr�servatif naturel dans certaines
contr�es du midi de l�Europe et du nord de l�Afrique, dont le sol
�tait absolument malsain, et qui ont vu l��tat sanitaire de leurs
habitants s�am�liorer peu � peu. Plus de fi�vres intermittentes
dans les r�gions que recouvrent les for�ts de ces myrtac�es. Ce
fait est maintenant hors de doute, et c�est une heureuse
circonstance pour nous autres, colons de l��le Lincoln.

-- Ah! Quelle �le! Quelle �le b�nie! s��cria Pencroff! Je vous le


dis, il ne lui manque rien... Si ce n�est...

-- Cela viendra, Pencroff, cela se trouvera, r�pondit l�ing�nieur;


mais reprenons notre navigation, et poussons aussi loin que la
rivi�re pourra porter notre pirogue!�

L�exploration continua donc, pendant deux milles au moins, au


milieu d�une contr�e couverte d�eucalyptus, qui dominaient tous
les bois de cette portion de l��le. L�espace qu�ils couvraient
s��tendait hors des limites du regard de chaque c�t� de la Mercy,
dont le lit, assez sinueux, se creusait alors entre de hautes
berges verdoyantes. Ce lit �tait souvent obstru� de hautes herbes
et m�me de roches aigu�s qui rendaient la navigation assez
p�nible. L�action des rames en fut g�n�e, et Pencroff dut pousser
avec une perche. On sentait aussi que le fond montait peu � peu,
et que le moment n��tait pas �loign� o� le canot, faute d�eau,
serait oblig� de s�arr�ter. D�j� le soleil d�clinait � l�horizon
et projetait sur le sol les ombres d�mesur�es des arbres. Cyrus
Smith, voyant qu�il ne pourrait atteindre dans cette journ�e la
c�te occidentale de l��le, r�solut de camper � l�endroit m�me o�,
faute d�eau, la navigation serait forc�ment arr�t�e. Il estimait
qu�il devait �tre encore � cinq ou six milles de la c�te, et cette
distance �tait trop grande pour qu�il tent�t de la franchir
pendant la nuit au milieu de ces bois inconnus.

L�embarcation fut donc pouss�e sans rel�che � travers la for�t,


qui peu � peu se refaisait plus �paisse et semblait plus habit�e
aussi, car, si les yeux du marin ne le tromp�rent pas, il crut
apercevoir des bandes de singes qui couraient sous les taillis.
Quelquefois m�me, deux ou trois de ces animaux s�arr�t�rent �
quelque distance du canot et regard�rent les colons sans
manifester aucune terreur, comme si, voyant des hommes pour la
premi�re fois, ils n�avaient pas encore appris � les redouter. Il
e�t �t� facile d�abattre ces quadrumanes � coups de fusil, mais
Cyrus Smith s�opposa � ce massacre inutile qui tentait un peu
l�enrag� Pencroff. D�ailleurs, c��tait prudent, car ces singes,
vigoureux, dou�s d�une extr�me agilit�, pouvaient �tre
redoutables, et mieux valait ne point les provoquer par une
agression parfaitement inopportune.

Il est vrai que le marin consid�rait le singe au point de vue


purement alimentaire, et, en effet, ces animaux, qui sont
uniquement herbivores, forment un gibier excellent; mais, puisque
les provisions abondaient, il �tait inutile de d�penser les
munitions en pure perte.

Vers quatre heures, la navigation de la Mercy devint tr�s


difficile, car son cours �tait obstru� de plantes aquatiques et de
roches. Les berges s��levaient de plus en plus, et d�j� le lit de
la rivi�re se creusait entre les premiers contreforts du mont
Franklin. Ses sources ne pouvaient donc �tre �loign�es,
puisqu�elles s�alimentaient de toutes les eaux des pentes
m�ridionales de la montagne.

�Avant un quart d�heure, dit le marin, nous serons forc�s de nous


arr�ter, Monsieur Cyrus.

-- Eh bien, nous nous arr�terons, Pencroff, et nous organiserons


un campement pour la nuit.

-- � quelle distance pouvons-nous �tre de Granite-House? demanda


Harbert.

-- � sept milles � peu pr�s, r�pondit l�ing�nieur, mais en tenant


compte, toutefois, des d�tours de la rivi�re, qui nous ont port�s
dans le nord-ouest.

-- Continuons-nous � aller en avant? demanda le reporter.

-- Oui, et aussi longtemps que nous pourrons le faire, r�pondit


Cyrus Smith. Demain, au point du jour, nous abandonnerons le
canot, nous franchirons en deux heures, j�esp�re, la distance qui
nous s�pare de la c�te, et nous aurons la journ�e presque tout
enti�re pour explorer le littoral.

-- En avant!� r�pondit Pencroff.

Mais bient�t la pirogue racla le fond caillouteux de la rivi�re,


dont la largeur alors ne d�passait pas vingt pieds. Un �pais
berceau de verdure s�arrondissait au-dessus de son lit et
l�enveloppait d�une demi-obscurit�. On entendait aussi le bruit
assez accentu� d�une chute d�eau, qui indiquait, � quelques cents
pas en amont, la pr�sence d�un barrage naturel.

Et, en effet, � un dernier d�tour de la rivi�re, une cascade


apparut � travers les arbres. Le canot heurta le fond du lit, et,
quelques instants apr�s, il �tait amarr� � un tronc, pr�s de la
rive droite.

Il �tait cinq heures environ. Les derniers rayons du soleil se


glissaient sous l��paisse ramure et frappaient obliquement la
petite chute, dont l�humide poussi�re resplendissait des couleurs
du prisme. Au del�, le lit de la Mercy disparaissait sous les
taillis, o� il s�alimentait � quelque source cach�e. Les divers
rios qui affluaient sur son parcours en faisaient plus bas une
v�ritable rivi�re, mais alors ce n��tait plus qu�un ruisseau
limpide et sans profondeur.

On campa en cet endroit m�me, qui �tait charmant. Les colons


d�barqu�rent, et un feu fut allum� sous un bouquet de larges
micocouliers, entre les branches desquels Cyrus Smith et ses
compagnons eussent, au besoin, trouv� un refuge pour la nuit.

Le souper fut bient�t d�vor�, car on avait faim, et il ne fut plus


question que de dormir. Mais, quelques rugissements de nature
suspecte s��tant fait entendre avec la tomb�e du jour, le foyer
fut aliment� pour la nuit, de mani�re � prot�ger les dormeurs de
ses flammes p�tillantes. Nab et Pencroff veill�rent m�me � tour de
r�le et n��pargn�rent pas le combustible. Peut-�tre ne se
tromp�rent-ils pas, lorsqu�ils crurent voir quelques ombres
d�animaux errer autour du campement, soit sous le taillis, soit
entre les ramures; mais la nuit se passa sans accident, et le
lendemain, 31 octobre, � cinq heures du matin, tous �taient sur
pied, pr�ts � partir.

CHAPITRE IV

Ce fut � six heures du matin que les colons, apr�s un premier


d�jeuner, se remirent en route, avec l�intention de gagner par le
plus court la c�te occidentale de l��le. En combien de temps
pourraient-ils l�atteindre? Cyrus Smith avait dit en deux heures,
mais cela d�pendait �videmment de la nature des obstacles qui se
pr�senteraient. Cette partie du Far-West paraissait serr�e de
bois, comme e�t �t� un immense taillis compos� d�essences
extr�mement vari�es. Il �tait donc probable qu�il faudrait se
frayer une voie � travers les herbes, les broussailles, les
lianes, et marcher la hache � la main, -- et le fusil aussi, sans
doute, si on s�en rapportait aux cris de fauves entendus dans la
nuit.

La position exacte du campement avait pu �tre d�termin�e par la


situation du mont Franklin, et, puisque le volcan se relevait dans
le nord � une distance de moins de trois milles, il ne s�agissait
que de prendre une direction rectiligne vers le sud-ouest pour
atteindre la c�te occidentale.

On partit, apr�s avoir soigneusement assur� l�amarrage de la


pirogue. Pencroff et Nab emportaient des provisions qui devaient
suffire � nourrir la petite troupe pendant deux jours au moins.

Il n��tait plus question de chasser, et l�ing�nieur recommanda


m�me � ses compagnons d��viter toute d�tonation intempestive, afin
de ne point signaler leur pr�sence aux environs du littoral.

Les premiers coups de hache furent donn�s dans les broussailles,


au milieu de buissons de lentisques, un peu au-dessus de la
cascade, et, sa boussole � la main, Cyrus Smith indiqua la route �
suivre.

La for�t se composait alors d�arbres dont la plupart avaient �t�


d�j� reconnus aux environs du lac et du plateau de Grande-vue.
C��taient des d�odars, des douglas, des casuarinas, des gommiers,
des eucalyptus, des dragonniers, des hibiscus, des c�dres et
autres essences, g�n�ralement de taille m�diocre, car leur nombre
avait nui � leur d�veloppement. Les colons ne purent donc avancer
que lentement sur cette route qu�ils se frayaient en marchant, et
qui, dans la pens�e de l�ing�nieur, devrait �tre reli�e plus tard
� celle du Creek-Rouge. Depuis leur d�part, les colons
descendaient les basses rampes qui constituaient le syst�me
orographique de l��le, et sur un terrain tr�s sec, mais dont la
luxuriante v�g�tation laissait pressentir soit la pr�sence d�un
r�seau hydrographique � l�int�rieur du sol, soit le cours prochain
de quelque ruisseau.

Toutefois, Cyrus Smith ne se souvenait pas, lors de son excursion


au crat�re, d�avoir reconnu d�autre cours d�eau que ceux du Creek-
Rouge et de la Mercy.

Pendant les premi�res heures de l�excursion, on revit des bandes


de singes qui semblaient marquer le plus vif �tonnement � la vue
de ces hommes, dont l�aspect �tait nouveau pour eux. G�d�on
Spilett demandait plaisamment si ces agiles et robustes
quadrumanes ne les consid�raient pas, ses compagnons et lui, comme
des fr�res d�g�n�r�s! Et franchement, de simples pi�tons, � chaque
pas g�n�s par les broussailles, emp�ch�s par les lianes, barr�s
par les troncs d�arbres, ne brillaient pas aupr�s de ces souples
animaux, qui bondissaient de branche en branche et que rien
n�arr�tait dans leur marche. Ces singes �taient nombreux, mais,
tr�s heureusement, ils ne manifest�rent aucune disposition
hostile.

On vit aussi quelques sangliers, des agoutis, des kangourous et


autres rongeurs, et deux ou trois koulas, auxquels Pencroff e�t
volontiers adress� quelques charges de plomb.

�Mais, disait-il, la chasse n�est pas ouverte. Gambadez donc, mes


amis, sautez et volez en paix! Nous vous dirons deux mots au
retour!�

� neuf heures et demie du matin, la route, qui portait directement


dans le sud-ouest, se trouva tout � coup barr�e par un cours d�eau
inconnu, large de trente � quarante pieds, et dont le courant vif,
provoqu� par la pente de son lit et bris� par des roches
nombreuses, se pr�cipitait avec de rudes grondements.

Ce creek �tait profond et clair, mais il e�t �t� absolument


innavigable.

�Nous voil� coup�s! s��cria Nab.

-- Non, r�pondit Harbert, ce n�est qu�un ruisseau, et nous saurons


bien le passer � la nage.

-- � quoi bon, r�pondit Cyrus Smith. Il est �vident que ce creek


court � la mer. Restons sur sa rive gauche, suivons sa berge, et
je serai bien �tonn� s�il ne nous m�ne pas tr�s promptement � la
c�te. En route!

-- Un instant, dit le reporter. Et le nom de ce creek, mes amis?


Ne laissons pas notre g�ographie incompl�te.

-- Juste! dit Pencroff.

-- Nomme-le, mon enfant, dit l�ing�nieur en s�adressant au jeune


gar�on.
-- Ne vaut-il pas mieux attendre que nous l�ayons reconnu jusqu��
son embouchure? fit observer Harbert.

-- Soit, r�pondit Cyrus Smith. Suivons-le donc sans nous arr�ter.

-- Un instant encore! dit Pencroff.

-- Qu�y a-t-il? demanda le reporter.

-- Si la chasse est d�fendue, la p�che est permise, je suppose,


dit le marin.

-- Nous n�avons pas de temps � perdre, r�pondit l�ing�nieur.

-- Oh! cinq minutes! r�pliqua Pencroff. Je ne vous demande que


cinq minutes dans l�int�r�t de notre d�jeuner!�

Et Pencroff, se couchant sur la berge, plongea ses bras dans les


eaux vives et fit bient�t sauter quelques douzaines de belles
�crevisses qui fourmillaient entre les roches.

�Voil� qui sera bon! s��cria Nab, en venant en aide au marin.

-- Quand je vous dis qu�except� du tabac, il y a de tout dans


cette �le!� murmura Pencroff avec un soupir.

Il ne fallut pas cinq minutes pour faire une p�che miraculeuse,


car les �crevisses pullulaient dans le creek. De ces crustac�s,
dont le test pr�sentait une couleur bleu cobalt, et qui portaient
un rostre arm� d�une petite dent, on remplit un sac, et la route
fut reprise. Depuis qu�ils suivaient la berge de ce nouveau cours
d�eau, les colons marchaient plus facilement et plus rapidement.
D�ailleurs, les rives �taient vierges de toute empreinte humaine.
De temps en temps, on relevait quelques traces laiss�es par des
animaux de grande taille, qui venaient habituellement se
d�salt�rer � ce ruisseau, mais rien de plus, et ce n��tait pas
encore dans cette partie du Far-West que le p�cari avait re�u le
grain de plomb qui co�tait une m�cheli�re � Pencroff.

Cependant, en consid�rant ce rapide courant qui fuyait vers la


mer, Cyrus Smith fut amen� � supposer que ses compagnons et lui
�taient beaucoup plus loin de la c�te occidentale qu�ils ne le
croyaient. Et, en effet, � cette heure, la mar�e montait sur le
littoral et aurait d� rebrousser le cours du creek, si son
embouchure n�e�t �t� qu�� quelques milles seulement.

Or, cet effet ne se produisait pas, et le fil de l�eau suivait la


pente naturelle du lit. L�ing�nieur dut donc �tre tr�s �tonn�, et
il consulta fr�quemment sa boussole, afin de s�assurer que quelque
crochet de la rivi�re ne le ramenait pas � l�int�rieur du Far-
West.

Cependant, le creek s��largissait peu � peu, et ses eaux


devenaient moins tumultueuses. Les arbres de sa rive droite
�taient aussi press�s que ceux de sa rive gauche, et il �tait
impossible � la vue de s��tendre au del�; mais ces masses bois�es
�taient certainement d�sertes, car Top n�aboyait pas, et
l�intelligent animal n�e�t pas manqu� de signaler la pr�sence de
tout �tranger dans le voisinage du cours d�eau.

� dix heures et demie, � la grande surprise de Cyrus Smith,


Harbert, qui s��tait port� un peu en avant, s�arr�tait soudain et
s��criait: �La mer!�

Et quelques instants apr�s, les colons, arr�t�s sur la lisi�re de


la for�t, voyaient le rivage occidental de l��le se d�velopper
sous leurs yeux.

Mais quel contraste entre cette c�te et la c�te est, sur laquelle
le hasard les avait d�abord jet�s! Plus de muraille de granit,
aucun �cueil au large, pas m�me une gr�ve de sable. La for�t
formait le littoral, et ses derniers arbres, battus par les lames,
se penchaient sur les eaux. Ce n��tait point un littoral, tel que
le fait habituellement la nature, soit en �tendant de vastes tapis
de sable, soit en groupant des roches, mais une admirable lisi�re
faite des plus beaux arbres du monde. La berge �tait sur�lev�e de
mani�re � dominer le niveau des plus grandes mers, et sur tout ce
sol luxuriant, support� par une base de granit, les splendides
essences foresti�res semblaient �tre aussi solidement implant�es
que celles qui se massaient � l�int�rieur de l��le.

Les colons se trouvaient alors � l��chancrure d�une petite crique


sans importance, qui n�e�t m�me pas pu contenir deux ou trois
barques de p�che, et qui servait de goulot au nouveau creek; mais,
disposition curieuse, ses eaux, au lieu de se jeter � la mer par
une embouchure � pente douce, tombaient d�une hauteur de plus de
quarante pieds, -- ce qui expliquait pourquoi, � l�heure o� le
flot montait, il ne s��tait point fait sentir en amont du creek.
En effet, les mar�es du Pacifique, m�me � leur maximum
d��l�vation, ne devaient jamais atteindre le niveau de la rivi�re,
dont le lit formait un bief sup�rieur, et des millions d�ann�es,
sans doute, s��couleraient encore avant que les eaux eussent rong�
ce radier de granit et creus� une embouchure praticable. Aussi,
d�un commun accord, donna-t-on � ce cours d�eau le nom de �rivi�re
de la chute� (falls-river). Au del�, vers le nord, la lisi�re,
form�e par la for�t, se prolongeait sur un espace de deux milles
environ; puis les arbres se rar�fiaient, et, au del�, des hauteurs
tr�s pittoresques se dessinaient suivant une ligne presque droite,
qui courait nord et sud. Au contraire, dans toute la portion du
littoral comprise entre la rivi�re de la chute et le promontoire
du Reptile, ce n��tait que masses bois�es, arbres magnifiques, les
uns droits, les autres pench�s, dont la longue ondulation de la
mer venait baigner les racines. Or, c��tait vers ce c�t�, c�est-�-
dire sur toute la presqu��le Serpentine, que l�exploration devait
�tre continu�e, car cette partie du littoral offrait des refuges
que l�autre, aride et sauvage, e�t �videmment refus�s � des
naufrag�s, quels qu�ils fussent.

Le temps �tait beau et clair, et du haut d�une falaise, sur


laquelle Nab et Pencroff dispos�rent le d�jeuner, le regard
pouvait s��tendre au loin.

L�horizon �tait parfaitement net, et il n�y avait pas une voile au


large. Sur tout le littoral, aussi loin que la vue pouvait
atteindre, pas un b�timent, pas m�me une �pave. Mais l�ing�nieur
ne se croirait bien fix� � cet �gard que lorsqu�il aurait explor�
la c�te jusqu�� l�extr�mit� m�me de la presqu��le Serpentine.

Le d�jeuner fut exp�di� rapidement, et, � onze heures et demie,


Cyrus Smith donna le signal du d�part. Au lieu de parcourir, soit
l�ar�te d�une falaise, soit une gr�ve de sable, les colons durent
suivre le couvert des arbres, de mani�re � longer le littoral.

La distance qui s�parait l�embouchure de la rivi�re de la chute du


promontoire du Reptile �tait de douze milles environ. En quatre
heures, sur une gr�ve praticable, et sans se presser, les colons
auraient pu franchir cette distance; mais il leur fallut le double
de ce temps pour atteindre leur but, car les arbres � tourner, les
broussailles � couper, les lianes � rompre, les arr�taient sans
cesse, et des d�tours si multipli�s allongeaient singuli�rement
leur route.

Du reste, il n�y avait rien qui t�moign�t d�un naufrage r�cent sur
ce littoral. Il est vrai, ainsi que le fit observer G�d�on
Spilett, que la mer avait pu tout entra�ner au large, et qu�il ne
fallait pas conclure, de ce qu�on n�en trouvait plus aucune trace,
qu�un navire n�e�t pas �t� jet� � la c�te sur cette partie de
l��le Lincoln.

Le raisonnement du reporter �tait juste, et, d�ailleurs,


l�incident du grain de plomb prouvait d�une fa�on irr�cusable que,
depuis trois mois au plus, un coup de fusil avait �t� tir� dans
l��le.

Il �tait d�j� cinq heures, et l�extr�mit� de la presqu��le


Serpentine se trouvait encore � deux milles de l�endroit alors
occup� par les colons. Il �tait �vident qu�apr�s avoir atteint le
promontoire du Reptile, Cyrus Smith et ses compagnons n�auraient
plus le temps de revenir, avant le coucher du soleil, au campement
qui avait �t� �tabli pr�s des sources de la Mercy. De l�,
n�cessit� de passer la nuit au promontoire m�me. Mais les
provisions ne manquaient pas, et ce fut heureux, car le gibier de
poil ne se montrait plus sur cette lisi�re, qui n��tait qu�un
littoral, apr�s tout. Au contraire, les oiseaux y fourmillaient,
jacamars, couroucous, tragopans, t�tras, loris, perroquets,
kakato�s, faisans, pigeons et cent autres. Pas un arbre qui n�e�t
un nid, pas un nid qui ne f�t rempli de battements d�ailes!

Vers sept heures du soir, les colons, harass�s de fatigue,


arriv�rent au promontoire du Reptile, sorte de volute �trangement
d�coup�e sur la mer. Ici finissait la for�t riveraine de la
presqu��le, et le littoral, dans toute la partie sud, reprenait
l�aspect accoutum� d�une c�te, avec ses rochers, ses r�cifs et ses
gr�ves. Il �tait donc possible qu�un navire d�sempar� se f�t mis
au plein sur cette portion de l��le, mais la nuit venait, et il
fallut remettre l�exploration au lendemain.

Pencroff et Harbert se h�t�rent aussit�t de chercher un endroit


propice pour y �tablir un campement. Les derniers arbres de la
for�t du Far-West venaient mourir � cette pointe, et, parmi eux,
le jeune gar�on reconnut d��pais bouquets de bambous.

�Bon! dit-il, voil� une pr�cieuse d�couverte.


-- Pr�cieuse? r�pondit Pencroff.

-- Sans doute, reprit Harbert. Je ne te dirai point, Pencroff, que


l��corce de bambou, d�coup�e en latte flexible, sert � faire des
paniers ou des corbeilles; que cette �corce, r�duite en p�te et
mac�r�e, sert � la fabrication du papier de Chine; que les tiges
fournissent, suivant leur grosseur, des cannes, des tuyaux de
pipe, des conduites pour les eaux; que les grands bambous forment
d�excellents mat�riaux de construction, l�gers et solides, et qui
ne sont jamais attaqu�s par les insectes. Je n�ajouterai m�me pas
qu�en sciant les entre-noeuds de bambous et en conservant pour le
fond une portion de la cloison transversale qui forme le noeud, on
obtient ainsi des vases solides et commodes qui sont fort en usage
chez les chinois! Non! Cela ne te satisferait point. Mais...

-- Mais?...

-- Mais je t�apprendrai, si tu l�ignores, que, dans l�Inde, on


mange ces bambous en guise d�asperges.

-- Des asperges de trente pieds! s��cria le marin. Et elles sont


bonnes?

-- Excellentes, r�pondit Harbert. Seulement, ce ne sont point des


tiges de trente pieds que l�on mange, mais bien de jeunes pousses
de bambous.

-- Parfait, mon gar�on, parfait! r�pondit Pencroff.

-- J�ajouterai aussi que la moelle des tiges nouvelles, confite


dans du vinaigre, forme un condiment tr�s appr�ci�.

-- De mieux en mieux, Harbert.

-- Et enfin que ces bambous exsudent entre leurs noeuds une


liqueur sucr�e, dont on peut faire une tr�s agr�able boisson.

-- Est-ce tout? demanda le marin.

-- C�est tout!

-- Et �a ne se fume pas, par hasard?

-- �a ne se fume pas, mon pauvre Pencroff!�

Harbert et le marin n�eurent pas � chercher longtemps un


emplacement favorable pour passer la nuit. Les rochers du rivage -
- tr�s divis�s, car ils devaient �tre violemment battus par la mer
sous l�influence des vents du sud-ouest -- pr�sentaient des
cavit�s qui devaient leur permettre de dormir � l�abri des
intemp�ries de l�air. Mais, au moment o� ils se disposaient �
p�n�trer dans une de ces excavations, de formidables rugissements
les arr�t�rent.

�En arri�re! s��cria Pencroff. Nous n�avons que du petit plomb


dans nos fusils, et des b�tes qui rugissent si bien s�en
soucieraient comme d�un grain de sel!�
Et le marin, saisissant Harbert par le bras, l�entra�na � l�abri
des roches, au moment o� un magnifique animal se montrait �
l�entr�e de la caverne.

C��tait un jaguar, d�une taille au moins �gale � celle de ses


cong�n�res d�Asie, c�est-�-dire qu�il mesurait plus de cinq pieds
de l�extr�mit� de la t�te � la naissance de la queue. Son pelage
fauve �tait relev� par plusieurs rang�es de taches noires
r�guli�rement ocell�es et tranchait avec le poil blanc de son
ventre. Harbert reconnut l� ce f�roce rival du tigre, bien
autrement redoutable que le couguar, qui n�est que le rival du
loup!

Le jaguar s�avan�a et regarda autour de lui, le poil h�riss�,


l�oeil en feu, comme s�il n�e�t pas senti l�homme pour la premi�re
fois. En ce moment, le reporter tournait les hautes roches, et
Harbert, s�imaginant qu�il n�avait pas aper�u le jaguar, allait
s��lancer vers lui; mais G�d�on Spilett lui fit un signe de la
main et continua de marcher. Il n�en �tait pas � son premier
tigre, et, s�avan�ant jusqu�� dix pas de l�animal, il demeura
immobile, la carabine � l��paule, sans qu�un de ses muscles
tressaill�t.

Le jaguar, ramass� sur lui-m�me, fondit sur le chasseur, mais, au


moment o� il bondissait, une balle le frappait entre les deux
yeux, et il tombait mort.

Harbert et Pencroff se pr�cipit�rent vers le jaguar. Nab et Cyrus


Smith accoururent de leur c�t�, et ils rest�rent quelques instants
� contempler l�animal, �tendu sur le sol, dont la magnifique
d�pouille ferait l�ornement de la grande salle de Granite-House.

�Ah! Monsieur Spilett! Que je vous admire et que je vous envie!


s��cria Harbert dans un acc�s d�enthousiasme bien naturel.

-- Bon! mon gar�on, r�pondit le reporter, tu en aurais fait


autant.

-- Moi! un pareil sang-froid! ...

-- Figure-toi, Harbert, qu�un jaguar est un li�vre, et tu le


tireras le plus tranquillement du monde.

-- Voil�! r�pondit Pencroff. Ce n�est pas plus malin que cela!

-- Et maintenant, dit G�d�on Spilett, puisque ce jaguar a quitt�


son repaire, je ne vois pas, mes amis, pourquoi nous ne
l�occuperions pas pendant la nuit?

-- Mais d�autres peuvent revenir! dit Pencroff.

-- Il suffira d�allumer un feu � l�entr�e de la caverne, dit le


reporter, et ils ne se hasarderont pas � en franchir le seuil.

-- � la maison des jaguars, alors!� r�pondit le marin en tirant


apr�s lui le cadavre de l�animal.
Les colons se dirig�rent vers le repaire abandonn�, et l�, tandis
que Nab d�pouillait le jaguar, ses compagnons entass�rent sur le
seuil une grande quantit� de bois sec, que la for�t fournissait
abondamment.

Mais Cyrus Smith, ayant aper�u le bouquet de bambous, alla en


couper une certaine quantit�, qu�il m�la au combustible du foyer.

Cela fait, on s�installa dans la grotte, dont le sable �tait


jonch� d�ossements; les armes furent charg�es � tout hasard, pour
le cas d�une agression subite; on soupa, et puis, le moment de
prendre du repos �tant venu, le feu fut mis au tas de bois empil�
� l�entr�e de la caverne. Aussit�t, une v�ritable p�tarade
d��clater dans l�air! C��taient les bambous, atteints par la
flamme, qui d�tonaient comme des pi�ces d�artifice!

Rien que ce fracas e�t suffi � �pouvanter les fauves les plus
audacieux!

Et ce moyen de provoquer de vives d�tonations, ce n��tait pas


l�ing�nieur qui l�avait invent�, car, suivant Marco Polo, les
tartares, depuis bien des si�cles, l�emploient avec succ�s pour
�loigner de leurs campements les fauves redoutables de l�Asie
centrale.

CHAPITRE V

Cyrus Smith et ses compagnons dormirent comme d�innocentes


marmottes dans la caverne que le jaguar avait si poliment laiss�e
� leur disposition. Au soleil levant, tous �taient sur le rivage,
� l�extr�mit� m�me du promontoire, et leurs regards se portaient
encore vers cet horizon, qui �tait visible sur les deux tiers de
sa circonf�rence. Une derni�re fois, l�ing�nieur put constater
qu�aucune voile, aucune carcasse de navire n�apparaissaient sur la
mer, et la longue-vue n�y put d�couvrir aucun point suspect.

Rien, non plus, sur le littoral, du moins dans la partie


rectiligne qui formait la c�te sud du promontoire sur une longueur
de trois milles, car, au del�, une �chancrure des terres
dissimulait le reste de la c�te, et m�me, de l�extr�mit� de la
presqu��le Serpentine, on ne pouvait apercevoir le cap Griffe,
cach� par de hautes roches.

Restait donc le rivage m�ridional de l��le � explorer. Or,


tenterait-on d�entreprendre imm�diatement cette exploration et lui
consacrerait-on cette journ�e du 2 novembre?

Ceci ne rentrait pas dans le projet primitif. En effet, lorsque la


pirogue fut abandonn�e aux sources de la Mercy, il avait �t�
convenu qu�apr�s avoir observ� la c�te ouest, on reviendrait la
reprendre, et que l�on retournerait � Granite-House par la route
de la Mercy. Cyrus Smith croyait alors que le rivage occidental
pouvait offrir refuge, soit � un b�timent en d�tresse, soit � un
navire en cours r�gulier de navigation; mais, du moment que ce
littoral ne pr�sentait aucun atterrage, il fallait chercher sur
celui du sud de l��le ce qu�on n�avait pu trouver sur celui de
l�ouest.
Ce fut G�d�on Spilett qui proposa de continuer l�exploration, de
mani�re que la question du naufrage pr�sum� f�t compl�tement
r�solue, et il demanda � quelle distance pouvait se trouver le cap
Griffe de l�extr�mit� de la presqu��le.

�� trente milles environ, r�pondit l�ing�nieur, si nous tenons


compte des courbures de la c�te.

-- Trente milles! Reprit G�d�on Spilett. Ce sera une forte journ�e


de marche. N�anmoins, je pense que nous devons revenir � Granite-
House en suivant le rivage du sud.

-- Mais, fit observer Harbert, du cap Griffe � Granite-House, il


faudra encore compter dix milles, au moins.

-- Mettons quarante milles en tout, r�pondit le reporter, et


n�h�sitons pas � les faire. Au moins, nous observerons ce littoral
inconnu, et nous n�aurons pas � recommencer cette exploration.

-- Tr�s juste, dit alors Pencroff. Mais la pirogue?

-- La pirogue est rest�e seule pendant un jour aux sources de la


Mercy, r�pondit G�d�on Spilett, elle peut bien y rester deux
jours! Jusqu�� pr�sent, nous ne pouvons gu�re dire que l��le soit
infest�e de voleurs!

-- Cependant, dit le marin, quand je me rappelle l�histoire de la


tortue, je n�ai pas plus de confiance qu�il ne faut.

-- La tortue! La tortue! r�pondit le reporter. Ne savez-vous pas


que c�est la mer qui l�a retourn�e?

-- Qui sait? Murmura l�ing�nieur.

-- Mais...� dit Nab.

Nab avait quelque chose � dire, cela �tait �vident, car il ouvrait
la bouche pour parler et ne parlait pas.

�Que veux-tu dire, Nab? Lui demanda l�ing�nieur.

-- Si nous retournons par le rivage jusqu�au cap Griffe, r�pondit


Nab, apr�s avoir doubl� ce cap, nous serons barr�s...

-- Par la Mercy! En effet, r�pondit Harbert, et nous n�aurons ni


pont, ni bateau pour la traverser!

-- Bon, Monsieur Cyrus, r�pondit Pencroff, avec quelques troncs


flottants, nous ne serons pas g�n�s de passer cette rivi�re!

-- N�importe, dit G�d�on Spilett, il sera utile de construire un


pont, si nous voulons avoir un acc�s facile dans le Far-West!

-- Un pont! s��cria Pencroff! Eh bien, est-ce que M Smith n�est


pas ing�nieur de son �tat? Mais il nous fera un pont, quand nous
voudrons avoir un pont! Quant � vous transporter ce soir sur
l�autre rive de la Mercy, et cela sans mouiller un fil de vos
v�tements, je m�en charge. Nous avons encore un jour de vivres,
c�est tout ce qu�il nous faut, et, d�ailleurs, le gibier ne fera
peut-�tre pas d�faut aujourd�hui comme hier. En route!�

La proposition du reporter, tr�s vivement soutenue par le marin,


obtint l�approbation g�n�rale, car chacun tenait � en finir avec
ses doutes, et, � revenir par le cap Griffe, l�exploration serait
compl�te. Mais il n�y avait pas une heure � perdre, car une �tape
de quarante milles �tait longue, et il ne fallait pas compter
atteindre Granite-House avant la nuit.

� six heures du matin, la petite troupe se mit donc en route. En


pr�vision de mauvaises rencontres, animaux � deux ou � quatre
pattes, les fusils furent charg�s � balle, et Top, qui devait
ouvrir la marche, re�ut ordre de battre la lisi�re de la for�t.

� partir de l�extr�mit� du promontoire qui formait la queue de la


presqu��le, la c�te s�arrondissait sur une distance de cinq
milles, qui fut rapidement franchie, sans que les plus minutieuses
investigations eussent relev� la moindre trace d�un d�barquement
ancien ou r�cent, ni une �pave, ni un reste de campement, ni les
cendres d�un feu �teint, ni une empreinte de pas!

Les colons, arriv�s � l�angle sur lequel la courbure finissait


pour suivre la direction nord-est en formant la baie Washington,
purent alors embrasser du regard le littoral sud de l��le dans
toute son �tendue. � vingt-cinq milles, la c�te se terminait par
le cap Griffe, qui s�estompait � peine dans la brume du matin, et
qu�un ph�nom�ne de mirage rehaussait, comme s�il e�t �t� suspendu
entre la terre et l�eau. Entre la place occup�e par les colons et
le fond de l�immense baie, le rivage se composait, d�abord, d�une
large gr�ve tr�s unie et tr�s plate, bord�e d�une lisi�re d�arbres
en arri�re-plan; puis, ensuite, le littoral, devenu fort
irr�gulier, projetait des pointes aigu�s en mer, et enfin quelques
roches noir�tres s�accumulaient dans un pittoresque d�sordre pour
finir au cap Griffe.

Tel �tait le d�veloppement de cette partie de l��le, que les


explorateurs voyaient pour la premi�re fois, et qu�ils
parcoururent d�un coup d�oeil, apr�s s��tre arr�t�s un instant.

�Un navire qui se mettrait ici au plein, dit alors Pencroff,


serait in�vitablement perdu. Des bancs de sable, qui se prolongent
au large, et plus loin, des �cueils! Mauvais parages!

-- Mais au moins, il resterait quelque chose de ce navire, fit


observer le reporter.

-- Il en resterait des morceaux de bois sur les r�cifs, et rien


sur les sables, r�pondit le marin.

-- Pourquoi donc?

-- Parce que ces sables, plus dangereux encore que les roches,
engloutissent tout ce qui s�y jette, et que quelques jours
suffisent pour que la coque d�un navire de plusieurs centaines de
tonneaux y disparaisse enti�rement!

-- Ainsi, Pencroff, demanda l�ing�nieur, si un b�timent s��tait


perdu sur ces bancs, il n�y aurait rien d��tonnant � ce qu�il n�y
en e�t plus maintenant aucune trace?

-- Non, Monsieur Smith, avec l�aide du temps ou de la temp�te.


Toutefois, il serait surprenant, m�me dans ce cas, que des d�bris
de m�ture, des espars n�eussent pas �t� jet�s sur le rivage, au
del� des atteintes de la mer.

-- Continuons donc nos recherches�, r�pondit Cyrus Smith.

� une heure apr�s midi, les colons �taient arriv�s au fond de la


baie Washington, et, � ce moment, ils avaient franchi une distance
de vingt milles.

On fit halte pour d�jeuner.

L� commen�ait une c�te irr�guli�re, bizarrement d�chiquet�e et


couverte par une longue ligne de ces �cueils qui succ�daient aux
bancs de sable, et que la mar�e, �tale en ce moment, ne devait pas
tarder � d�couvrir. On voyait les souples ondulations de la mer,
bris�es aux t�tes de rocs, s�y d�velopper en longues franges
�cumeuses. De ce point jusqu�au cap Griffe, la gr�ve �tait peu
spacieuse et resserr�e entre la lisi�re des r�cifs et celle de la
for�t.

La marche allait donc devenir plus difficile, car d�innombrables


roches �boul�es encombraient le rivage.

La muraille de granit tendait aussi � s�exhausser de plus en plus,


et, des arbres qui la couronnaient en arri�re, on ne pouvait voir
que les cimes verdoyantes, qu�aucun souffle n�animait.

Apr�s une demi-heure de repos, les colons se remirent en route, et


leurs yeux ne laiss�rent pas un point inobserv� des r�cifs et de
la gr�ve. Pencroff et Nab s�aventur�rent m�me au milieu des
�cueils, toutes les fois qu�un objet attirait leur regard. Mais
d��pave, point, et ils �taient tromp�s par quelque conformation
bizarre des roches. Ils purent constater, toutefois, que les
coquillages comestibles abondaient sur cette plage, mais elle ne
pourrait �tre fructueusement exploit�e que lorsqu�une
communication aurait �t� �tablie entre les deux rives de la Mercy,
et aussi quand les moyens de transport seraient perfectionn�s.

Ainsi donc, rien de ce qui avait rapport au naufrage pr�sum�


n�apparaissait sur ce littoral, et cependant un objet de quelque
importance, la coque d�un b�timent par exemple, e�t �t� visible
alors, ou ses d�bris eussent �t� port�s au rivage, comme l�avait
�t� cette caisse, trouv�e � moins de vingt milles de l�. Mais il
n�y avait rien.

Vers trois heures, Cyrus Smith et ses compagnons arriv�rent � une


�troite crique bien ferm�e, � laquelle n�aboutissait aucun cours
d�eau. Elle formait un v�ritable petit port naturel, invisible du
large, auquel aboutissait une �troite passe, que les �cueils
m�nageaient entre eux. Au fond de cette crique, quelque violente
convulsion avait d�chir� la lisi�re rocheuse, et une coup�e,
�vid�e en pente douce, donnait acc�s au plateau sup�rieur, qui
pouvait �tre situ� � moins de dix milles du cap Griffe, et, par
cons�quent, � quatre milles en droite ligne du plateau de Grande-
vue.

G�d�on Spilett proposa � ses compagnons de faire halte en cet


endroit. On accepta, car la marche avait aiguis� l�app�tit de
chacun, et, bien que ce ne f�t pas l�heure du d�ner, personne ne
refusa de se r�conforter d�un morceau de venaison. Ce lunch devait
permettre d�attendre le souper � Granite-House. Quelques minutes
apr�s, les colons, assis au pied d�un magnifique bouquet de pins
maritimes, d�voraient les provisions que Nab avait tir�es de son
havre-sac.

L�endroit �tait �lev� de cinquante � soixante pieds au-dessus du


niveau de la mer. Le rayon de vue �tait donc assez �tendu, et,
passant par-dessus les derni�res roches du cap, il allait se
perdre jusque dans la baie de l�Union. Mais ni l��lot, ni le
plateau de Grande-vue n��taient visibles et ne pouvaient l��tre
alors, car le relief du sol et le rideau des grands arbres
masquaient brusquement l�horizon du nord.

Inutile d�ajouter que, malgr� l��tendue de mer que les


explorateurs pouvaient embrasser, et bien que la lunette de
l�ing�nieur e�t parcouru point � point toute cette ligne
circulaire sur laquelle se confondaient le ciel et l�eau, aucun
navire ne fut aper�u. De m�me, sur toute cette partie du littoral
qui restait encore � explorer, la lunette fut promen�e avec le
m�me soin depuis la gr�ve jusqu�aux r�cifs, et aucune �pave
n�apparut dans le champ de l�instrument.

�Allons, dit G�d�on Spilett, il faut en prendre son parti et se


consoler en pensant que nul ne viendra nous disputer la possession
de l��le Lincoln!

-- Mais enfin, ce grain de plomb! dit Harbert. Il n�est pourtant


pas imaginaire, je suppose!

-- Mille diables, non! s��cria Pencroff, en pensant � sa


m�cheli�re absente.

-- Alors que conclure? demanda le reporter.

-- Ceci, r�pondit l�ing�nieur: c�est qu�il y a trois mois au plus,


un navire, volontairement ou non, a atterri...

-- Quoi! Vous admettriez, Cyrus, qu�il s�est englouti sans laisser


aucune trace? s��cria le reporter.

-- Non, mon cher Spilett, mais remarquez que s�il est certain
qu�un �tre humain a mis le pied sur cette �le, il ne para�t pas
moins certain qu�il l�a quitt�e maintenant.

-- Alors, si je vous comprends bien, Monsieur Cyrus, dit Harbert,


le navire serait reparti?...

-- �videmment.

-- Et nous aurions perdu sans retour une occasion de nous


rapatrier? dit Nab.
-- Sans retour, je le crains.

-- Eh bien! Puisque l�occasion est perdue, en route�, dit


Pencroff, qui avait d�j� la nostalgie de Granite-House.

Mais, � peine s��tait-il lev�, que les aboiements de Top


retentirent avec force, et le chien sortit du bois, en tenant dans
sa gueule un lambeau d��toffe souill�e de boue.

Nab arracha ce lambeau de la bouche du chien.

C��tait un morceau de forte toile.

Top aboyait toujours, et, par ses all�es et venues, il semblait


inviter son ma�tre � le suivre dans la for�t.

�Il y a l� quelque chose qui pourrait bien expliquer mon grain de


plomb! s��cria Pencroff.

-- Un naufrag�! r�pondit Harbert.

-- Bless�, peut-�tre! dit Nab.

-- Ou mort!� r�pondit le reporter.

Et tous se pr�cipit�rent sur les traces du chien, entre ces grands


pins qui formaient le premier rideau de la for�t. � tout hasard,
Cyrus Smith et ses compagnons avaient pr�par� leurs armes.

Ils durent s�avancer assez profond�ment sous bois; mais, � leur


grand d�sappointement, ils ne virent encore aucune empreinte de
pas. Broussailles et lianes �taient intactes, et il fallut m�me
les couper � la hache, comme on avait fait dans les �paisseurs les
plus profondes de la for�t. Il �tait donc difficile d�admettre
qu�une cr�ature humaine e�t d�j� pass� par l�, et cependant Top
allait et venait, non comme un chien qui cherche au hasard, mais
comme un �tre dou� de volont� qui suit une id�e.

Apr�s sept � huit minutes de marche, Top s�arr�ta.

Les colons, arriv�s � une sorte de clairi�re, bord�e de grands


arbres, regard�rent autour d�eux et ne virent rien, ni sous les
broussailles, ni entre les troncs d�arbres.

�Mais qu�y a-t-il, Top?� dit Cyrus Smith.

Top aboya avec plus de force, en sautant au pied d�un gigantesque


pin.

Tout � coup, Pencroff de s��crier:

�Ah! bon! Ah! parfait!

-- Qu�est-ce? demanda G�d�on Spilett.

-- Nous cherchons une �pave sur mer ou sur terre!


-- Eh bien?

-- Eh bien, c�est en l�air qu�elle se trouve!�

Et le marin montra une sorte de grand haillon blanch�tre, accroch�


� la cime du pin, et dont Top avait rapport� un morceau tomb� sur
le sol.

�Mais ce n�est point l� une �pave! s��cria G�d�on Spilett.

-- Demande pardon! r�pondit Pencroff.

-- Comment? C�est?...

-- C�est tout ce qui reste de notre bateau a�rien, de notre ballon


qui s�est �chou� l�-haut, au sommet de cet arbre!�

Pencroff ne se trompait pas, et il poussa un hurrah magnifique, en


ajoutant:

�En voil� de la bonne toile! Voil� de quoi nous fournir de linge


pendant des ann�es! Voil� de quoi faire des mouchoirs et des
chemises! Hein! Monsieur Spilett, qu�est-ce que vous dites d�une
�le o� les chemises poussent sur les arbres?�

C��tait vraiment une heureuse circonstance pour les colons de


l��le Lincoln, que l�a�rostat, apr�s avoir fait son dernier bond
dans les airs, f�t retomb� sur l��le et qu�ils eussent cette
chance de le retrouver.

Ou ils garderaient l�enveloppe sous cette forme, s�ils voulaient


tenter une nouvelle �vasion par les airs, ou ils emploieraient
fructueusement ces quelques centaines d�aunes d�une toile de coton
de belle qualit�, quand elle serait d�barrass�e de son vernis.
Comme on le pense bien, la joie de Pencroff fut unanimement et
vivement partag�e.

Mais cette enveloppe, il fallait l�enlever de l�arbre sur lequel


elle pendait, pour la mettre en lieu s�r, et ce ne fut pas un
petit travail. Nab, Harbert et le marin, �tant mont�s � la cime de
l�arbre, durent faire des prodiges d�adresse pour d�gager l��norme
a�rostat d�gonfl�.

L�op�ration dura pr�s de deux heures, et non seulement


l�enveloppe, avec sa soupape, ses ressorts, sa garniture de
cuivre, mais le filet, c�est-�-dire un lot consid�rable de
cordages et de cordes, le cercle de retenue et l�ancre du ballon
�taient sur le sol. L�enveloppe, sauf la fracture, �tait en bon
�tat, et, seul, son appendice inf�rieur avait �t� d�chir�.

C��tait une fortune qui �tait tomb�e du ciel.

�Tout de m�me, Monsieur Cyrus, dit le marin, si nous nous d�cidons


jamais � quitter l��le, ce ne sera pas en ballon, n�est-ce pas? �a
ne va pas o� on veut, les navires de l�air, et nous en savons
quelque chose! Voyez-vous, si vous m�en croyez, nous construirons
un bon bateau d�une vingtaine de tonneaux, et vous me laisserez
d�couper dans cette toile une misaine et un foc. Quant au reste,
il servira � nous habiller!

-- Nous verrons, Pencroff, r�pondit Cyrus Smith, nous verrons.

-- En attendant, il faut mettre tout cela en s�ret�, dit Nab. En


effet, on ne pouvait songer � transporter � Granite-House cette
charge de toile, de cordes, de cordages, dont le poids �tait
consid�rable, et, en attendant un v�hicule convenable pour les
charrier, il importait de ne pas laisser plus longtemps ces
richesses � la merci du premier ouragan. Les colons, r�unissant
leurs efforts, parvinrent � tra�ner le tout jusqu�au rivage, o�
ils d�couvrirent une assez vaste cavit� rocheuse, que ni le vent,
ni la pluie, ni la mer ne pouvaient visiter, gr�ce � son
orientation.

�Il nous fallait une armoire, nous avons une armoire, dit
Pencroff; mais comme elle ne ferme pas � clef, il sera prudent
d�en dissimuler l�ouverture. Je ne dis pas cela pour les voleurs �
deux pieds, mais pour les voleurs � quatre pattes!�

� six heures du soir, tout �tait emmagasin�, et, apr�s avoir donn�
� la petite �chancrure qui formait la crique le nom tr�s justifi�
de �port ballon�, on reprit le chemin du cap Griffe. Pencroff et
l�ing�nieur causaient de divers projets qu�il convenait de mettre
� ex�cution dans le plus bref d�lai. Il fallait avant tout jeter
un pont sur la Mercy, afin d��tablir une communication facile avec
le sud de l��le; puis, le chariot reviendrait chercher l�a�rostat,
car le canot n�e�t pu suffire � le transporter; puis, on
construirait une chaloupe pont�e; puis, Pencroff la gr�erait en
cotre, et l�on pourrait entreprendre des voyages de
circumnavigation... autour de l��le; puis, etc.

Cependant, la nuit venait, et le ciel �tait d�j� sombre, quand les


colons atteignirent la pointe de l��pave, � l�endroit m�me o� ils
avaient d�couvert la pr�cieuse caisse. Mais l�, pas plus
qu�ailleurs, il n�y avait rien qui indiqu�t qu�un naufrage
quelconque se f�t produit, et il fallut bien en revenir aux
conclusions pr�c�demment formul�es par Cyrus Smith. De la pointe
de l��pave � Granite-House, il restait encore quatre milles, et
ils furent vite franchis; mais il �tait plus de minuit, quand,
apr�s avoir suivi le littoral jusqu�� l�embouchure de la Mercy,
les colons arriv�rent au premier coude form� par la rivi�re.

L�, le lit mesurait une largeur de quatre-vingts pieds, qu�il


�tait malais� de franchir, mais Pencroff s��tait charg� de vaincre
cette difficult�, et il fut mis en demeure de le faire.

Il faut en convenir, les colons �taient ext�nu�s.

L��tape avait �t� longue, et l�incident du ballon n�avait pas �t�


pour reposer leurs jambes et leurs bras. Ils avaient donc h�te
d��tre rentr�s � Granite-House pour souper et dormir, et si le
pont e�t �t� construit, en un quart d�heure ils se fussent trouv�s
� domicile.

La nuit �tait tr�s obscure. Pencroff se pr�para alors � tenir sa


promesse, en faisant une sorte de radeau qui permettrait d�op�rer
le passage de la Mercy. Nab et lui, arm�s de haches, choisirent
deux arbres voisins de la rive, dont ils comptaient faire une
sorte de radeau, et ils commenc�rent � les attaquer par leur base.

Cyrus Smith et G�d�on Spilett, assis sur la berge, attendaient que


le moment f�t venu d�aider leurs compagnons, tandis que Harbert
allait et venait, sans trop s��carter.

Tout � coup, le jeune gar�on, qui avait remont� la rivi�re, revint


pr�cipitamment, et, montrant la Mercy en amont:

�Qu�est-ce donc qui d�rive l�?� s��cria-t-il.

Pencroff interrompit son travail, et il aper�ut un objet mobile


qui apparaissait confus�ment dans l�ombre.

�Un canot!� dit-il.

Tous s�approch�rent et virent, � leur extr�me surprise, une


embarcation qui suivait le fil de l�eau.

�Oh! du canot!� cria le marin par un reste d�habitude


professionnelle, et sans penser que mieux peut-�tre e�t valu
garder le silence.

Pas de r�ponse. L�embarcation d�rivait toujours, et elle n��tait


plus qu�� une dizaine de pas, quand le marin s��cria:

�Mais c�est notre pirogue! Elle a rompu son amarre et elle a suivi
le courant! Il faut avouer qu�elle arrivera � propos!

-- Notre pirogue?...� murmura l�ing�nieur.

Pencroff avait raison. C��tait bien le canot, dont l�amarre


s��tait bris�e, sans doute, et qui revenait tout seul des sources
de la Mercy! Il �tait donc important de le saisir au passage avant
qu�il f�t entra�n� par le rapide courant de la rivi�re, au del� de
son embouchure, et c�est ce que Nab et Pencroff firent adroitement
au moyen d�une longue perche.

Le canot accosta la rive. L�ing�nieur, s�y embarquant le premier,


en saisit l�amarre et s�assura au toucher que cette amarre avait
�t� r�ellement us�e par son frottement sur des roches.

�Voil�, lui dit � voix basse le reporter, voil� ce que l�on peut
appeler une circonstance...

-- �trange!� r�pondit Cyrus Smith.

�trange ou non, elle �tait heureuse! Harbert, le reporter, Nab et


Pencroff s�embarqu�rent � leur tour. Eux ne mettaient pas en doute
que l�amarre ne se f�t us�e; mais le plus �tonnant de l�affaire,
c��tait v�ritablement que la pirogue f�t arriv�e juste au moment
o� les colons se trouvaient l� pour la saisir au passage, car, un
quart d�heure plus tard, elle e�t �t� se perdre en mer.

Si on e�t �t� au temps des g�nies, cet incident aurait donn� le


droit de penser que l��le �tait hant�e par un �tre surnaturel qui
mettait sa puissance au service des naufrag�s! En quelques coups
d�aviron, les colons arriv�rent � l�embouchure de la Mercy. Le
canot fut hal� sur la gr�ve jusqu�aupr�s des Chemin�es, et tous se
dirig�rent vers l��chelle de Granite-House.

Mais, en ce moment, Top aboya avec col�re, et Nab, qui cherchait


le premier �chelon, poussa un cri... il n�y avait plus d��chelle.

CHAPITRE VI

Cyrus Smith s��tait arr�t�, sans dire mot. Ses compagnons


cherch�rent dans l�obscurit�, aussi bien sur les parois de la
muraille, pour le cas o� le vent e�t d�plac� l��chelle, qu�au ras
du sol, pour le cas o� elle se f�t d�tach�e... mais l��chelle
avait absolument disparu. Quant � reconna�tre si une bourrasque
l�avait relev�e jusqu�au premier palier, � mi-paroi, cela �tait
impossible dans cette nuit profonde.

�Si c�est une plaisanterie, s��cria Pencroff, elle est mauvaise!


Arriver chez soi, et ne plus trouver d�escalier pour monter � sa
chambre, cela n�est pas pour faire rire des gens fatigu�s!

Nab, lui, se perdait en exclamations!

�Il n�a pas pourtant fait de vent! fit observer Harbert.

-- Je commence � trouver qu�il se passe des choses singuli�res


dans l��le Lincoln! dit Pencroff.

-- Singuli�res? r�pondit G�d�on Spilett, mais non, Pencroff, rien


n�est plus naturel. Quelqu�un est venu pendant notre absence, a
pris possession de la demeure et a retir� l��chelle!

-- Quelqu�un! s��cria le marin. Et qui donc?...

-- Mais le chasseur au grain de plomb, r�pondit le reporter. �


quoi servirait-il, si ce n�est � expliquer notre m�saventure?

-- Eh bien, s�il y a quelqu�un l�-haut, r�pondit Pencroff en


jurant, car l�impatience commen�ait � le gagner, je vais le h�ler,
et il faudra bien qu�il r�ponde.�

Et d�une voix de tonnerre, le marin fit entendre un �oh�!�


prolong�, que les �chos r�percut�rent avec force.

Les colons pr�t�rent l�oreille, et ils crurent entendre � la


hauteur de Granite-House une sorte de ricanement dont ils ne
purent reconna�tre l�origine.

Mais aucune voix ne r�pondit � la voix de Pencroff, qui recommen�a


inutilement son vigoureux appel.

Il y avait l�, v�ritablement, de quoi stup�fier les hommes les


plus indiff�rents du monde, et les colons ne pouvaient �tre ces
indiff�rents-l�. Dans la situation o� ils se trouvaient, tout
incident avait sa gravit�, et certainement, depuis sept mois
qu�ils habitaient l��le, aucun ne s��tait pr�sent� avec un
caract�re aussi surprenant.
Quoi qu�il en soit, oubliant leurs fatigues et domin�s par la
singularit� de l��v�nement, ils �taient au pied de Granite-House,
ne sachant que penser, ne sachant que faire, s�interrogeant sans
pouvoir se r�pondre, multipliant des hypoth�ses toutes plus
inadmissibles les unes que les autres. Nab se lamentait, tr�s
d�sappoint� de ne pouvoir rentrer dans sa cuisine, d�autant plus
que les provisions de voyage �taient �puis�es et qu�il n�avait
aucun moyen de les renouveler en ce moment.

�Mes amis, dit alors Cyrus Smith, nous n�avons qu�une chose �
faire, attendre le jour, et agir alors suivant les circonstances.
Mais pour attendre, allons aux Chemin�es. L�, nous serons �
l�abri, et, si nous ne pouvons souper, du moins, nous pourrons
dormir.

-- Mais quel est le sans-g�ne qui nous a jou� ce tour-l�?� demanda


encore une fois Pencroff, incapable de prendre son parti de
l�aventure.

Quel que f�t le �sans-g�ne�, la seule chose � faire �tait, comme


l�avait dit l�ing�nieur, de regagner les Chemin�es et d�y attendre
le jour. Toutefois, ordre fut donn� � Top de demeurer sous les
fen�tres de Granite-House, et quand Top recevait un ordre, Top
l�ex�cutait sans faire d�observation. Le brave chien resta donc au
pied de la muraille, pendant que son ma�tre et ses compagnons se
r�fugiaient dans les roches. De dire que les colons, malgr� leur
lassitude, dormirent bien sur le sable des Chemin�es, cela serait
alt�rer la v�rit�. Non seulement ils ne pouvaient qu��tre fort
anxieux de reconna�tre l�importance de ce nouvel incident, soit
qu�il f�t le r�sultat d�un hasard dont les causes naturelles leur
appara�traient au jour, soit, au contraire, qu�il f�t l�oeuvre
d�un �tre humain, mais encore ils �taient fort mal couch�s. Quoi
qu�il en soit, d�une fa�on ou d�une autre, leur demeure �tait
occup�e en ce moment, et ils ne pouvaient la r�int�grer.

Or, Granite-House, c��tait plus que leur demeure, c��tait leur


entrep�t. L� �tait tout le mat�riel de la colonie, armes,
instruments, outils, munitions, r�serves de vivres, etc. Que tout
cela f�t pill�, et les colons auraient � recommencer leur
am�nagement, � refaire armes et outils. Chose grave! Aussi, c�dant
� l�inqui�tude, l�un ou l�autre sortait-il, � chaque instant, pour
voir si Top faisait bonne garde. Seul, Cyrus Smith attendait avec
sa patience habituelle, bien que sa raison tenace s�exasp�r�t de
se sentir en face d�un fait absolument inexplicable, et il
s�indignait en songeant qu�autour de lui, au-dessus de lui peut-
�tre, s�exer�ait une influence � laquelle il ne pouvait donner un
nom. G�d�on Spilett partageait absolument son opinion � cet �gard,
et tous deux s�entretinrent � plusieurs reprises, mais � mi-voix,
des circonstances inexplicables qui mettaient en d�faut leur
perspicacit� et leur exp�rience. Il y avait, � coup s�r, un
myst�re dans cette �le, et comment le p�n�trer? Harbert, lui, ne
savait qu�imaginer et e�t aim� � interroger Cyrus Smith.

Quant � Nab, il avait fini par se dire que tout cela ne le


regardait pas, que cela regardait son ma�tre, et, s�il n�e�t pas
craint de d�sobliger ses compagnons, le brave n�gre aurait dormi
cette nuit-l� tout aussi consciencieusement que s�il e�t repos�
sur sa couchette de Granite-House! Enfin, plus que tous, Pencroff
enrageait, et il �tait, de bonne foi, fort en col�re.

�C�est une farce, disait-il, c�est une farce qu�on nous a faite!
Eh bien, je n�aime pas les farces, moi, et malheur au farceur,
s�il tombe sous ma main!�

D�s que les premi�res lueurs du jour s��lev�rent dans l�est, les
colons, convenablement arm�s, se rendirent sur le rivage, � la
lisi�re des r�cifs.

Granite-House, frapp�e directement par le soleil levant, ne devait


pas tarder � s��clairer des lumi�res de l�aube, et en effet, avant
cinq heures, les fen�tres, dont les volets �taient clos,
apparurent � travers leurs rideaux de feuillage. De ce c�t�, tout
�tait en ordre, mais un cri s��chappa de la poitrine des colons,
quand ils aper�urent toute grande ouverte la porte, qu�ils avaient
ferm�e cependant avant leur d�part. Quelqu�un s��tait introduit
dans Granite-House. Il n�y avait plus � en douter.

L��chelle sup�rieure, ordinairement tendue du palier � la porte,


�tait � sa place; mais l��chelle inf�rieure avait �t� retir�e et
relev�e jusqu�au seuil. Il �tait plus qu��vident que les intrus
avaient voulu se mettre � l�abri de toute surprise.

Quant � reconna�tre leur esp�ce et leur nombre, ce n��tait pas


possible encore, puisqu�aucun d�eux ne se montrait.

Pencroff h�la de nouveau.

Pas de r�ponse.

�Les gueux! s��cria le marin. Voil�-t-il pas qu�ils dorment


tranquillement, comme s�ils �taient chez eux! Oh�! Pirates,
bandits, corsaires, fils de John Bull!�

Quand Pencroff, en sa qualit� d�am�ricain, avait trait� quelqu�un


de �fils de John Bull�, il s��tait �lev� jusqu�aux derni�res
limites de l�insulte.

En ce moment, le jour se fit compl�tement, et la fa�ade de


Granite-House s�illumina sous les rayons du soleil. Mais, �
l�int�rieur comme � l�ext�rieur, tout �tait muet et calme.

Les colons en �taient � se demander si Granite-House �tait occup�e


ou non, et, pourtant, la position de l��chelle le d�montrait
suffisamment, et il �tait m�me certain que les occupants, quels
qu�ils fussent, n�avaient pu s�enfuir! Mais comment arriver
jusqu�� eux?

Harbert eut alors l�id�e d�attacher une corde � une fl�che, et de


lancer cette fl�che de mani�re qu�elle v�nt passer entre les
premiers barreaux de l��chelle, qui pendaient au seuil de la
porte. On pourrait alors, au moyen de la corde, d�rouler l��chelle
jusqu�� terre et r�tablir la communication entre le sol et
Granite-House.

Il n�y avait �videmment pas autre chose � faire, et, avec un peu
d�adresse, le moyen devait r�ussir.
Tr�s heureusement, arcs et fl�ches avaient �t� d�pos�s dans un
couloir des Chemin�es, o� se trouvaient aussi quelques vingtaines
de brasses d�une l�g�re corde d�hibiscus. Pencroff d�roula cette
corde, dont il fixa le bout � une fl�che bien empenn�e. Puis,
Harbert, apr�s avoir plac� la fl�che sur son arc, visa avec un
soin extr�me l�extr�mit� pendante de l��chelle.

Cyrus Smith, G�d�on Spilett, Pencroff et Nab s��taient retir�s en


arri�re, de fa�on � observer ce qui se passerait aux fen�tres de
Granite-House. Le reporter, la carabine � l��paule, ajustait la
porte.

L�arc se d�tendit, la fl�che siffla, entra�nant la corde, et vint


passer entre les deux derniers �chelons.

L�op�ration avait r�ussi. Aussit�t, Harbert saisit l�extr�mit� de


la corde; mais, au moment o� il donnait une secousse pour faire
retomber l��chelle, un bras, passant vivement entre le mur et la
porte, la saisit et la ramena au dedans de Granite-House.

�Triple gueux! s��cria le marin. Si une balle peut faire ton


bonheur, tu n�attendras pas longtemps!

-- Mais qui est-ce donc? demanda Nab.

-- Qui? Tu n�as pas reconnu?...

-- Non.

-- Mais c�est un singe, un macaque, un sapajou, une guenon, un


orang, un babouin, un gorille, un sagouin! Notre demeure a �t�
envahie par des singes, qui ont grimp� par l��chelle pendant notre
absence!�

Et, en ce moment, comme pour donner raison au marin, trois ou


quatre quadrumanes se montraient aux fen�tres, dont ils avaient
repouss� les volets, et saluaient les v�ritables propri�taires du
lieu de mille contorsions et grimaces.

�Je savais bien que ce n��tait qu�une farce! s��cria Pencroff,


mais voil� un des farceurs qui payera pour les autres!�

Le marin, �paulant son fusil, ajusta rapidement un des singes, et


fit feu. Tous disparurent, sauf l�un d�eux, qui, mortellement
frapp�, fut pr�cipit� sur la gr�ve.

Ce singe, de haute taille, appartenait au premier ordre des


quadrumanes, on ne pouvait s�y tromper. Que ce f�t un chimpanz�,
un orang, un gorille ou un gibbon, il prenait rang parmi ces
anthropomorphes, ainsi nomm�s � cause de leur ressemblance avec
les individus de race humaine. D�ailleurs, Harbert d�clara que
c��tait un orang-outang, et l�on sait que le jeune gar�on se
connaissait en zoologie.

�La magnifique b�te! s��cria Nab.

-- Magnifique, tant que tu voudras! r�pondit Pencroff, mais je ne


vois pas encore comment nous pourrons rentrer chez nous!

-- Harbert est bon tireur, dit le reporter, et son arc est l�!
Qu�il recommence...

-- Bon! Ces singes-l� sont malins! s��cria Pencroff, et ils ne se


remettront pas aux fen�tres, et nous ne pourrons pas les tuer, et
quand je pense aux d�g�ts qu�ils peuvent commettre dans les
chambres, dans le magasin...

-- De la patience, r�pondit Cyrus Smith. Ces animaux ne peuvent


nous tenir longtemps en �chec!

-- Je n�en serai s�r que quand ils seront � terre, r�pondit le


marin. Et d�abord, savez-vous, Monsieur Smith, combien il y en a
de douzaines, l�-haut, de ces farceurs-l�?�

Il e�t �t� difficile de r�pondre � Pencroff, et quant �


recommencer la tentative du jeune gar�on, c��tait peu ais�, car
l�extr�mit� inf�rieure de l��chelle avait �t� ramen�e en dedans de
la porte, et, quand on hala de nouveau sur la corde, la corde
cassa et l��chelle ne retomba point.

Le cas �tait v�ritablement embarrassant. Pencroff rageait. La


situation avait un certain c�t� comique, qu�il ne trouvait pas
dr�le du tout, pour sa part.

Il �tait �vident que les colons finiraient par r�int�grer leur


domicile et en chasser les intrus, mais quand et comment? Voil� ce
qu�ils n�auraient pu dire. Deux heures se pass�rent, pendant
lesquelles les singes �vit�rent de se montrer; mais ils �taient
toujours l�, et trois ou quatre fois, un museau ou une patte se
gliss�rent par la porte ou les fen�tres, qui furent salu�s de
coups de fusil.

�Dissimulons-nous, dit alors l�ing�nieur. Peut-�tre les singes


nous croiront-ils partis et se laisseront-ils voir de nouveau.
Mais que Spilett et Harbert s�embusquent derri�re les roches, et
feu sur tout ce qui appara�tra.�

Les ordres de l�ing�nieur furent ex�cut�s, et, pendant que le


reporter et le jeune gar�on, les deux plus adroits tireurs de la
colonie, se postaient � bonne port�e, mais hors de la vue des
singes, Nab, Pencroff et Cyrus Smith gravissaient le plateau et
gagnaient la for�t pour tuer quelque gibier, car l�heure du
d�jeuner �tait venue, et, en fait de vivres, il ne restait plus
rien. Au bout d�une demi-heure, les chasseurs revinrent avec
quelques pigeons de roche, que l�on fit r�tir tant bien que mal.
Pas un singe n�avait reparu.

G�d�on Spilett et Harbert all�rent prendre leur part du d�jeuner,


pendant que Top veillait sous les fen�tres. Puis, apr�s avoir
mang�, ils retourn�rent � leur poste. Deux heures plus tard, la
situation ne s��tait encore aucunement modifi�e. Les quadrumanes
ne donnaient plus aucun signe d�existence, et c��tait � croire
qu�ils avaient disparu; mais ce qui paraissait le plus probable,
c�est qu�effray�s par la mort de l�un d�eux, �pouvant�s par les
d�tonations des armes, ils se tenaient cois au fond des chambres
de Granite-House, ou m�me dans le magasin. Et quand on songeait
aux richesses que renfermait ce magasin, la patience, tant
recommand�e par l�ing�nieur, finissait par d�g�n�rer en violente
irritation, et, franchement, il y avait de quoi.

�D�cid�ment, c�est trop b�te, dit enfin le reporter, et il n�y a


vraiment pas de raison pour que cela finisse!

-- Il faut pourtant faire d�guerpir ces chenapans-l�! s��cria


Pencroff. Nous en viendrions bien � bout, quand m�me ils seraient
une vingtaine, mais, pour cela, il faut les combattre corps �
corps! Ah ��! N�y a-t-il donc pas un moyen d�arriver jusqu�� eux?

-- Si, r�pondit alors l�ing�nieur, dont une id�e venait de


traverser l�esprit.

-- Un? dit Pencroff. Eh bien, c�est le bon, puisqu�il n�y en a pas


d�autres! Et quel est-il?

-- Essayons de redescendre � Granite-House par l�ancien d�versoir


du lac, r�pondit l�ing�nieur.

-- Ah! Mille et mille diables! s��cria le marin. Et je n�ai pas


pens� � cela!�

C��tait, en effet, le seul moyen de p�n�trer dans Granite-House,


afin d�y combattre la bande et de l�expulser. L�orifice du
d�versoir �tait, il est vrai, ferm� par un mur de pierres
ciment�es, qu�il serait n�cessaire de sacrifier, mais on en serait
quitte pour le refaire. Heureusement, Cyrus Smith n�avait pas
encore effectu� son projet de dissimuler cet orifice en le noyant
sous les eaux du lac, car alors l�op�ration e�t demand� un certain
temps.

Il �tait d�j� plus de midi, quand les colons, bien arm�s et munis
de pics et de pioches, quitt�rent les Chemin�es, pass�rent sous
les fen�tres de Granite-House, apr�s avoir ordonn� � Top de rester
� son poste, et se dispos�rent � remonter la rive gauche de la
Mercy, afin de gagner le plateau de Grande-vue.

Mais ils n�avaient pas fait cinquante pas dans cette direction,
qu�ils entendirent les aboiements furieux du chien. C��tait comme
un appel d�sesp�r�.

Ils s�arr�t�rent.

�Courons!� dit Pencroff.

Et tous de redescendre la berge � toutes jambes.

Arriv�s au tournant, ils virent que la situation avait chang�. En


effet, les singes, pris d�un effroi subit, provoqu� par quelque
cause inconnue, cherchaient � s�enfuir. Deux ou trois couraient et
sautaient d�une fen�tre � l�autre avec une agilit� de clowns. Ils
ne cherchaient m�me pas � replacer l��chelle, par laquelle il leur
e�t �t� facile de descendre, et, dans leur �pouvante, peut-�tre
avaient-ils oubli� ce moyen de d�guerpir. Bient�t, cinq ou six
furent en position d��tre tir�s, et les colons, les visant �
l�aise, firent feu. Les uns, bless�s ou tu�s, retomb�rent au
dedans des chambres, en poussant des cris aigus. Les autres,
pr�cipit�s au dehors, se bris�rent dans leur chute, et, quelques
instants apr�s, on pouvait supposer qu�il n�y avait plus un
quadrumane vivant dans Granite-House.

�Hurrah! s��cria Pencroff, hurrah! Hurrah!

-- Pas tant de hurrahs! dit G�d�on Spilett.

-- Pourquoi? Ils sont tous tu�s, r�pondit le marin.

-- D�accord, mais cela ne nous donne pas le moyen de rentrer chez


nous.

-- Allons au d�versoir! r�pliqua Pencroff.

-- Sans doute, dit l�ing�nieur. Cependant, il e�t �t�


pr�f�rable...�

En ce moment, et comme une r�ponse faite � l�observation de Cyrus


Smith, on vit l��chelle glisser sur le seuil de la porte, puis se
d�rouler et retomber jusqu�au sol.

�Ah! Mille pipes! Voil� qui est fort! s��cria le marin en


regardant Cyrus Smith.

-- Trop fort! murmura l�ing�nieur, qui s��lan�a le premier sur


l��chelle.

-- Prenez garde, Monsieur Cyrus! s��cria Pencroff, s�il y a encore


quelques-uns de ces sagouins...

-- Nous verrons bien�, r�pondit l�ing�nieur sans s�arr�ter.

Tous ses compagnons le suivirent, et, en une minute, ils �taient


arriv�s au seuil de la porte.

On chercha partout. Personne dans les chambres, ni dans le magasin


qui avait �t� respect� par la bande des quadrumanes.

�Ah ��, et l��chelle? s��cria le marin. Quel est donc le gentleman


qui nous l�a renvoy�e?�

Mais, en ce moment, un cri se fit entendre, et un grand singe, qui


s��tait r�fugi� dans le couloir, se pr�cipita dans la salle,
poursuivi par Nab.

�Ah! Le bandit!� s��cria Pencroff.

Et la hache � la main, il allait fendre la t�te de l�animal,


lorsque Cyrus Smith l�arr�ta et lui dit:

��pargnez-le, Pencroff.

-- Que je fasse gr�ce � ce moricaud?

-- Oui! C�est lui qui nous a jet� l��chelle!�


Et l�ing�nieur dit cela d�une voix si singuli�re, qu�il e�t �t�
difficile de savoir s�il parlait s�rieusement ou non.

N�anmoins, on se jeta sur le singe, qui, apr�s s��tre d�fendu


vaillamment, fut terrass� et garrott�.

�Ouf! s��cria Pencroff. Et qu�est-ce que nous en ferons


maintenant?

-- Un domestique!� r�pondit Harbert.

Et en parlant ainsi, le jeune gar�on ne plaisantait pas tout �


fait, car il savait le parti que l�on peut tirer de cette race
intelligente des quadrumanes.

Les colons s�approch�rent alors du singe et le consid�r�rent


attentivement. Il appartenait bien � cette esp�ce des
anthropomorphes dont l�angle facial n�est pas sensiblement
inf�rieur � celui des australiens et des hottentots. C��tait un
orang, et qui, comme tel, n�avait ni la f�rocit� du babouin, ni
l�irr�flexion du macaque, ni la malpropret� du sagouin, ni les
impatiences du magot, ni les mauvais instincts du cynoc�phale.
C�est � cette famille des anthropomorphes que se rapportent tant
de traits qui indiquent chez ces animaux une intelligence quasi-
humaine. Employ�s dans les maisons, ils peuvent servir � table,
nettoyer les chambres, soigner les habits, cirer les souliers,
manier adroitement le couteau, la cuiller et la fourchette, et
m�me boire le vin... tout aussi bien que le meilleur domestique �
deux pieds sans plumes. On sait que Buffon poss�da un de ces
singes, qui le servit longtemps comme un serviteur fid�le et z�l�.

Celui qui �tait alors garrott� dans la salle de Granite-House


�tait un grand diable, haut de six pieds, corps admirablement
proportionn�, poitrine large, t�te de grosseur moyenne, angle
facial atteignant soixante-cinq degr�s, cr�ne arrondi, nez
saillant, peau recouverte d�un poil poli, doux et luisant, --
enfin un type accompli des anthropomorphes. Ses yeux, un peu plus
petits que des yeux humains, brillaient d�une intelligente
vivacit�; ses dents blanches resplendissaient sous sa moustache,
et il portait une petite barbe fris�e de couleur noisette.

�Un beau gars! dit Pencroff. Si seulement on connaissait sa


langue, on pourrait lui parler!

-- Ainsi, dit Nab, c�est s�rieux, mon ma�tre? Nous allons le


prendre comme domestique?

-- Oui, Nab, r�pondit en souriant l�ing�nieur. Mais ne sois pas


jaloux!

-- Et j�esp�re qu�il fera un excellent serviteur, ajouta Harbert.


Il para�t jeune, son �ducation sera facile, et nous ne serons pas
oblig�s, pour le soumettre, d�employer la force, ni de lui
arracher les canines, comme on fait en pareille circonstance! Il
ne peut que s�attacher � des ma�tres qui seront bons pour lui.

-- Et on le sera�, r�pondit Pencroff, qui avait oubli� toute sa


rancune contre �les farceurs.�

Puis, s�approchant de l�orang:

�Eh bien, mon gar�on, lui demanda-t-il, comment cela va-t-il?�

L�orang r�pondit par un petit grognement qui ne d�notait pas trop


de mauvaise humeur.

�Nous voulons donc faire partie de la colonie? demanda le marin.


Nous allons donc entrer au service de M Cyrus Smith?�

Nouveau grognement approbateur du singe.

�Et nous nous contenterons de notre nourriture pour tout gage?�

Troisi�me grognement affirmatif.

�Sa conversation est un peu monotone, fit observer G�d�on Spilett.

-- Bon! r�pliqua Pencroff, les meilleurs domestiques sont ceux qui


parlent le moins. Et puis, pas de gages! -- entendez-vous, mon
gar�on? Pour commencer, nous ne vous donnerons pas de gages, mais
nous les doublerons plus tard, si nous sommes contents de vous!�

C�est ainsi que la colonie s�accrut d�un nouveau membre, qui


devait lui rendre plus d�un service.

Quant au nom dont on l�appellerait, le marin demanda qu�en


souvenir d�un autre singe qu�il avait connu, il f�t appel�
Jupiter, et Jup par abr�viation.

Et voil� comme, sans plus de fa�ons, ma�tre Jup fut install� �


Granite-House.

CHAPITRE VII

Les colons de l��le Lincoln avaient donc reconquis leur domicile,


sans avoir �t� oblig�s de suivre l�ancien d�versoir, ce qui leur
�pargna des travaux de ma�onnerie. Il �tait heureux, en v�rit�,
qu�au moment o� ils se disposaient � le faire, la bande de singes
e�t �t� prise d�une terreur, non moins subite qu�inexplicable, qui
les avait chass�s de Granite-House. Ces animaux avaient-ils donc
pressenti qu�un assaut s�rieux allait leur �tre donn� par une
autre voie? C��tait � peu pr�s la seule fa�on d�interpr�ter leur
mouvement de retraite.

Pendant les derni�res heures de cette journ�e, les cadavres des


singes furent transport�s dans le bois, o� on les enterra; puis,
les colons s�employ�rent � r�parer le d�sordre caus� par les
intrus, -- d�sordre et non d�g�t, car s�ils avaient boulevers� le
mobilier des chambres, du moins n�avaient-ils rien bris�.

Nab ralluma ses fourneaux, et les r�serves de l�office fournirent


un repas substantiel auquel tous firent largement honneur.

Jup ne fut point oubli�, et il mangea avec app�tit des amandes de


pignon et des racines de rhyomes, dont il se vit abondamment
approvisionn�. Pencroff avait d�li� ses bras, mais il jugea
convenable de lui laisser les entraves aux jambes jusqu�au moment
o� il pourrait compter sur sa r�signation.

Puis, avant de se coucher, Cyrus Smith et ses compagnons, assis


autour de la table, discut�rent quelques projets dont l�ex�cution
�tait urgente.

Les plus importants et les plus press�s �taient l��tablissement


d�un pont sur la Mercy, afin de mettre la partie sud de l��le en
communication avec Granite-House, puis la fondation d�un corral,
destin� au logement des mouflons ou autres animaux � laine qu�il
convenait de capturer.

On le voit, ces deux projets tendaient � r�soudre la question des


v�tements, qui �tait alors la plus s�rieuse. En effet, le pont
rendrait facile le transport de l�enveloppe du ballon, qui
donnerait le linge, et le corral devait fournir la r�colte de
laine, qui donnerait les v�tements d�hiver.

Quant � ce corral, l�intention de Cyrus Smith �tait de l��tablir


aux sources m�mes du Creek-Rouge, l� o� les ruminants trouveraient
des p�turages qui leur procureraient une nourriture fra�che et
abondante. D�j� la route entre le plateau de Grande-vue et les
sources �tait en partie fray�e, et avec un chariot mieux
conditionn� que le premier, les charrois seraient plus faciles,
surtout si l�on parvenait � capturer quelque animal de trait.

Mais, s�il n�y avait aucun inconv�nient � ce que le corral f�t


�loign� de Granite-House, il n�en e�t pas �t� de m�me de la basse-
cour, sur laquelle Nab appela l�attention des colons. Il fallait,
en effet, que les volatiles fussent � la port�e du chef de
cuisine, et aucun emplacement ne parut plus favorable �
l��tablissement de ladite basse-cour que cette portion des rives
du lac qui confinait � l�ancien d�versoir. Les oiseaux aquatiques
y sauraient prosp�rer aussi bien que les autres, et le couple de
tinamous, pris dans la derni�re excursion, devait servir � un
premier essai de domestication.

Le lendemain, -- 3 novembre, -- les nouveaux travaux furent


commenc�s par la construction du pont, et tous les bras furent
requis pour cette importante besogne.

Scies, haches, ciseaux, marteaux furent charg�s sur les �paules


des colons, qui, transform�s en charpentiers, descendirent sur la
gr�ve.

L�, Pencroff fit une r�flexion:

�Et si, pendant notre absence, il allait prendre fantaisie �


ma�tre Jup de retirer cette �chelle qu�il nous a si galamment
renvoy�e hier?

-- Assujettissons-la par son extr�mit� inf�rieure�, r�pondit Cyrus


Smith.

Ce qui fut fait au moyen de deux pieux, solidement enfonc�s dans


le sable. Puis, les colons, remontant la rive gauche de la Mercy,
arriv�rent bient�t au coude form� par la rivi�re.

L�, ils s�arr�t�rent, afin d�examiner si le pont ne devrait pas


�tre jet� en cet endroit. L�endroit parut convenable. En effet, de
ce point au port Ballon, d�couvert la veille sur la c�te
m�ridionale, il n�y avait qu�une distance de trois milles et demi,
et, du pont au port, il serait ais� de frayer une route
carrossable, qui rendrait les communications faciles entre
Granite-House et le sud de l��le.

Cyrus Smith fit alors part � ses compagnons d�un projet � la fois
tr�s simple � ex�cuter et tr�s avantageux, qu�il m�ditait depuis
quelque temps.

C��tait d�isoler compl�tement le plateau de Grande-vue, afin de le


mettre � l�abri de toute attaque de quadrup�des ou de quadrumanes.
De cette fa�on, Granite-House, les Chemin�es, la basse-cour et
toute la partie sup�rieure du plateau, destin�e aux
ensemencements, seraient prot�g�es contre les d�pr�dations des
animaux.

Rien n��tait plus facile � ex�cuter que ce projet, et voici


comment l�ing�nieur comptait op�rer.

Le plateau se trouvait d�j� d�fendu sur trois c�t�s par des cours
d�eau, soit artificiels, soit naturels: au nord-ouest, par la rive
du lac Grant, depuis l�angle appuy� � l�orifice de l�ancien
d�versoir jusqu�� la coup�e faite � la rive est du lac pour
l��chappement des eaux; au nord, depuis cette coup�e jusqu�� la
mer, par le nouveau cours d�eau qui s��tait creus� un lit sur le
plateau et sur la gr�ve, en amont et en aval de la chute, et il
suffisait, en effet, de creuser le lit de ce creek pour en rendre
le passage impraticable aux animaux; sur toute la lisi�re de
l�est, par la mer elle-m�me, depuis l�embouchure du susdit creek
jusqu�� l�embouchure de la Mercy; au sud, enfin, depuis cette
embouchure jusqu�au coude de la Mercy o� devait �tre �tabli le
pont.

Restait donc la partie ouest du plateau, comprise entre le coude


de la rivi�re et l�angle sud du lac, sur une distance inf�rieure �
un mille, qui �tait ouverte � tout venant. Mais rien n��tait plus
facile que de creuser un foss�, large et profond, qui serait
rempli par les eaux du lac, et dont le trop-plein irait se jeter
par une seconde chute dans le lit de la Mercy. Le niveau du lac
s�abaisserait un peu, sans doute, par suite de ce nouvel
�panchement de ses eaux, mais Cyrus Smith avait reconnu que le
d�bit du Creek-Rouge �tait assez consid�rable pour permettre
l�ex�cution de son projet.

�Ainsi donc, ajouta l�ing�nieur, le plateau de Grande-vue sera une


�le v�ritable, �tant entour� d�eau de toutes parts, et il ne
communiquera avec le reste de notre domaine que par le pont que
nous allons jeter sur la Mercy, les deux ponceaux d�j� �tablis en
amont et en aval de la chute, et enfin deux autres ponceaux �
construire, l�un sur le foss� que je vous propose de creuser, et
l�autre sur la rive gauche de la Mercy. Or, si ces pont et
ponceaux peuvent �tre lev�s � volont�, le plateau de Grande-vue
sera � l�abri de toute surprise.�
Cyrus Smith, afin de se faire mieux comprendre de ses compagnons,
avait dessin� une carte du plateau, et son projet fut
imm�diatement saisi dans tout son ensemble. Aussi un avis unanime
l�approuva-t-il, et Pencroff, brandissant sa hache de charpentier,
de s��crier:

�Au pont, d�abord!�

C��tait le travail le plus urgent. Des arbres furent choisis,


abattus, �branch�s, d�bit�s en poutrelles, en madriers et en
planches. Ce pont, fixe dans la partie qui s�appuyait � la rive
droite de la Mercy, devait �tre mobile dans la partie qui se
relierait � la rive gauche, de mani�re � pouvoir se relever au
moyen de contre-poids, comme certains ponts d��cluse.

On le comprend, ce fut un travail consid�rable, et s�il fut


habilement conduit, du moins demanda-t-il un certain temps, car la
Mercy �tait large de quatre-vingts pieds environ. Il fallut donc
enfoncer des pieux dans le lit de la rivi�re, afin de soutenir le
tablier fixe du pont, et �tablir une sonnette pour agir sur les
t�tes de pieux, qui devaient former ainsi deux arches et permettre
au pont de supporter de lourds fardeaux.

Tr�s heureusement ne manquaient ni les outils pour travailler le


bois, ni les ferrures pour le consolider, ni l�ing�niosit� d�un
homme qui s�entendait merveilleusement � ces travaux, ni enfin le
z�le de ses compagnons, qui, depuis sept mois, avaient
n�cessairement acquis une grande habilet� de main.

Et il faut le dire, G�d�on Spilett n��tait pas le plus maladroit


et luttait d�adresse avec le marin lui-m�me�, qui n�aurait jamais
tant attendu d�un simple journaliste!�

La construction du pont de la Mercy dura trois semaines, qui


furent tr�s s�rieusement occup�es. On d�jeunait sur le lieu m�me
des travaux, et, le temps �tant magnifique alors, on ne rentrait
que pour souper � Granite-House.

Pendant cette p�riode, on put constater que ma�tre Jup


s�acclimatait ais�ment et se familiarisait avec ses nouveaux
ma�tres, qu�il regardait toujours d�un oeil extr�mement curieux.
Cependant, par mesure de pr�caution, Pencroff ne lui laissait pas
encore libert� compl�te de ses mouvements, voulant attendre, avec
raison, que les limites du plateau eussent �t� rendues
infranchissables par suite des travaux projet�s. Top et Jup
�taient au mieux et jouaient volontiers ensemble, mais Jup faisait
tout gravement.

Le 20 novembre, le pont fut termin�. Sa partie mobile, �quilibr�e


par des contre-poids, basculait ais�ment, et il ne fallait qu�un
l�ger effort pour la relever; entre sa charni�re et la derni�re
traverse sur laquelle elle venait s�appuyer, quand on la
refermait, il existait un intervalle de vingt pieds, qui �tait
suffisamment large pour que les animaux ne pussent le franchir.

Il fut alors question d�aller chercher l�enveloppe de l�a�rostat,


que les colons avaient h�te de mettre en compl�te s�ret�; mais
pour la transporter, il y avait n�cessit� de conduire un chariot
jusqu�au port Ballon, et, par cons�quent, n�cessit� de frayer une
route � travers les �pais massifs du Far-West. Cela exigeait un
certain temps. Aussi Nab et Pencroff pouss�rent-ils d�abord une
reconnaissance jusqu�au port, et comme ils constat�rent que le
�stock de toile �ne souffrait aucunement dans la grotte o� il
avait �t� emmagasin�, il fut d�cid� que les travaux relatifs au
plateau de Grande-vue seraient poursuivis sans discontinuer.

�Cela, fit observer Pencroff, nous permettra d��tablir notre


basse-cour dans des conditions meilleures, puisque nous n�aurons �
craindre ni la visite des renards, ni l�agression d�autres b�tes
nuisibles.

-- Sans compter, ajouta Nab, que nous pourrons d�fricher le


plateau, y transplanter les plantes sauvages...

-- Et pr�parer notre second champ de bl�!� s��cria le marin d�un


air triomphant.

C�est qu�en effet le premier champ de bl�, ensemenc� uniquement


d�un seul grain, avait admirablement prosp�r�, gr�ce aux soins de
Pencroff. Il avait produit les dix �pis annonc�s par l�ing�nieur,
et, chaque �pi portant quatre-vingts grains, la colonie se
trouvait � la t�te de huit cents grains, -- en six mois, -- ce qui
promettait une double r�colte chaque ann�e.

Ces huit cents grains, moins une cinquantaine, qui furent r�serv�s
par prudence, devaient donc �tre sem�s dans un nouveau champ, et
avec non moins de soin que le grain unique.

Le champ fut pr�par�, puis entour� d�une forte palissade, haute et


aigu�, que les quadrup�des eussent tr�s difficilement franchie.
Quant aux oiseaux, des tourniquets criards et des mannequins
effrayants, dus � l�imagination fantasque de Pencroff, suffirent �
les �carter. Les sept cent cinquante grains furent alors d�pos�s
dans de petits sillons bien r�guliers, et la nature dut faire le
reste.

Le 21 novembre, Cyrus Smith commen�a � dessiner le foss� qui


devait fermer le plateau � l�ouest, depuis l�angle sud du lac
Grant jusqu�au coude de la Mercy. Il y avait l� deux � trois pieds
de terre v�g�tale, et, au-dessous, le granit. Il fallut donc
fabriquer � nouveau de la nitro-glyc�rine, et la nitro-glyc�rine
fit son effet accoutum�. En moins de quinze jours, un foss� large
de douze pieds, profond de six, fut creus� dans le dur sol du
plateau. Une nouvelle saign�e fut, par le m�me moyen, pratiqu�e �
la lisi�re rocheuse du lac, et les eaux se pr�cipit�rent dans ce
nouveau lit, en formant un petit cours d�eau auquel on donna le
nom de �Creek-Glyc�rine� et qui devint un affluent de la Mercy.
Ainsi que l�avait annonc� l�ing�nieur, le niveau du lac baissa,
mais d�une fa�on presque insensible. Enfin, pour compl�ter la
cl�ture, le lit du ruisseau de la gr�ve fut consid�rablement
�largi, et on maintint les sables au moyen d�une double palissade.

Avec la premi�re quinzaine de d�cembre, ces travaux furent


d�finitivement achev�s, et le plateau de Grande-vue, c�est-�-dire
une sorte de pentagone irr�gulier ayant un p�rim�tre de quatre
milles environ, entour� d�une ceinture liquide, fut absolument �
l�abri de toute agression.

Pendant ce mois de d�cembre, la chaleur fut tr�s forte. Cependant


les colons ne voulurent point suspendre l�ex�cution de leurs
projets, et, comme il devenait urgent d�organiser la basse-cour,
on proc�da � son organisation.

Inutile de dire que, depuis la fermeture compl�te du plateau,


ma�tre Jup avait �t� mis en libert�. Il ne quittait plus ses
ma�tres et ne manifestait aucune envie de s��chapper. C��tait un
animal doux, tr�s vigoureux pourtant, et d�une agilit�
surprenante. Ah! quand il s�agissait d�escalader l��chelle de
Granite-House, nul n�e�t pu rivaliser avec lui. On l�employait
d�j� � quelques travaux: il tra�nait des charges de bois et
charriait les pierres qui avaient �t� extraites du lit du Creek-
Glyc�rine.

�Ce n�est pas encore un ma�on, mais c�est d�j� un singe!� disait
plaisamment Harbert, en faisant allusion � ce surnom de �singe�
que les ma�ons donnent � leurs apprentis. Et si jamais nom fut
justifi�, c��tait bien celui-l�!

La basse-cour occupa une aire de deux cents yards carr�s, qui fut
choisie sur la rive sud-est du lac.

On l�entoura d�une palissade, et on construisit diff�rents abris


pour les animaux qui devaient la peupler. C��taient des cahutes de
branchages, divis�es en compartiments, qui n�attendirent bient�t
plus que leurs h�tes.

Les premiers furent le couple de tinamous, qui ne tard�rent pas �


donner de nombreux petits. Ils eurent pour compagnons une demi-
douzaine de canards, habitu�s des bords du lac. Quelques-uns
appartenaient � cette esp�ce chinoise, dont les ailes s�ouvrent en
�ventail, et qui, par l��clat et la vivacit� de leur plumage,
rivalisent avec les faisans dor�s. Quelques jours apr�s, Harbert
s�empara d�un couple de gallinac�s � queue arrondie et faite de
longues pennes, de magnifiques �alectors�, qui ne tard�rent pas �
s�apprivoiser. Quant aux p�licans, aux martins-p�cheurs, aux
poules d�eau, ils vinrent d�eux-m�mes au rivage de la basse-cour,
et tout ce petit monde, apr�s quelques disputes, roucoulant,
piaillant, gloussant, finit par s�entendre, et s�accrut dans une
proportion rassurante pour l�alimentation future de la colonie.

Cyrus Smith, voulant aussi compl�ter son oeuvre, �tablit un


pigeonnier dans un angle de la basse-cour.

On y logea une douzaine de ces pigeons qui fr�quentaient les hauts


rocs du plateau. Ces oiseaux s�habitu�rent ais�ment � rentrer
chaque soir � leur nouvelle demeure, et montr�rent plus de
propension � se domestiquer que les ramiers leurs cong�n�res, qui,
d�ailleurs, ne se reproduisent qu�� l��tat sauvage. Enfin, le
moment �tait venu d�utiliser, pour la confection du linge,
l�enveloppe de l�a�rostat, car, quant � la garder sous cette forme
et � se risquer dans un ballon � air chaud pour quitter l��le, au-
dessus d�une mer pour ainsi dire sans limites, ce n�e�t �t�
admissible que pour des gens qui auraient manqu� de tout, et Cyrus
Smith, esprit pratique, n�y pouvait songer.

Il s�agissait donc de rapporter l�enveloppe � Granite-House, et


les colons s�occup�rent de rendre leur lourd chariot plus maniable
et plus l�ger. Mais si le v�hicule ne manquait pas, le moteur
�tait encore � trouver! N�existait-il donc pas dans l��le quelque
ruminant d�esp�ce indig�ne qui p�t remplacer cheval, �ne, boeuf ou
vache? C��tait la question.

�En v�rit�, disait Pencroff, une b�te de trait nous serait fort
utile, en attendant que M Cyrus voul�t bien construire un chariot
� vapeur, ou m�me une locomotive, car certainement, un jour, nous
aurons un chemin de fer de Granite-House au port Ballon, avec
embranchement sur le mont Franklin!�

Et l�honn�te marin, en parlant ainsi, croyait ce qu�il disait! Oh!


Imagination, quand la foi s�en m�le!

Mais, pour ne rien exag�rer, un simple quadrup�de attelable e�t


bien fait l�affaire de Pencroff, et comme la providence avait un
faible pour lui, elle ne le fit pas languir. Un jour, le 23
d�cembre, on entendit � la fois Nab crier et Top aboyer � qui
mieux mieux. Les colons, occup�s aux Chemin�es, accoururent
aussit�t, craignant quelque f�cheux incident. Que virent-ils? Deux
beaux animaux de grande taille, qui s��taient imprudemment
aventur�s sur le plateau, dont les ponceaux n�avaient pas �t�
ferm�s. On e�t dit deux chevaux, ou tout au moins deux �nes, m�le
et femelle, formes fines, pelage isabelle, jambes et queue
blanches, z�br�s de raies noires sur la t�te, le cou et le tronc.
Ils s�avan�aient tranquillement, sans marquer aucune inqui�tude,
et ils regardaient d�un oeil vif ces hommes, dans lesquels ils ne
pouvaient encore reconna�tre des ma�tres.

�Ce sont des onaggas! s��cria Harbert, des quadrup�des qui


tiennent le milieu entre le z�bre et le couagga!

-- Pourquoi pas des �nes? demanda Nab.

-- Parce qu�ils n�ont point les oreilles longues et que leurs


formes sont plus gracieuses!

-- �nes ou chevaux, riposta Pencroff, ce sont des �moteurs�, comme


dirait M Smith, et, comme tels, bons � capturer!�

Le marin, sans effrayer les deux animaux, se glissant entre les


herbes jusqu�au ponceau du Creek-Glyc�rine, le fit basculer, et
les onaggas furent prisonniers.

Maintenant, s�emparerait-on d�eux par la violence et les


soumettrait-on � une domestication forc�e? Non.

Il fut d�cid� que, pendant quelques jours, on les laisserait aller


et venir librement sur le plateau, o� l�herbe �tait abondante, et
imm�diatement l�ing�nieur fit construire pr�s de la basse-cour une
�curie, dans laquelle les onaggas devaient trouver, avec une bonne
liti�re, un refuge pendant la nuit.

Ainsi donc, ce couple magnifique fut laiss� enti�rement libre de


ses mouvements, et les colons �vit�rent m�me de l�effrayer en
s�approchant.

Plusieurs fois, cependant, les onaggas parurent �prouver le besoin


de quitter ce plateau, trop restreint pour eux, habitu�s aux
larges espaces et aux for�ts profondes. On les voyait, alors,
suivre la ceinture d�eau qui leur opposait une infranchissable
barri�re, jeter quelques braiments aigus, puis galoper � travers
les herbes, et, le calme revenu, ils restaient des heures enti�res
� consid�rer ces grands bois qui leur �taient ferm�s sans retour!

Cependant, des harnais et des traits en fibres v�g�tales avaient


�t� confectionn�s, et quelques jours apr�s la capture des onaggas,
non seulement le chariot �tait pr�t � �tre attel�, mais une route
droite, ou plut�t une coup�e avait �t� faite � travers la for�t du
Far-West, depuis le coude de la Mercy jusqu�au port Ballon. On
pouvait donc y conduire le chariot, et ce fut vers la fin de
d�cembre qu�on essaya pour la premi�re fois les onaggas.

Pencroff avait d�j� assez amadou� ces animaux pour qu�ils vinssent
lui manger dans la main, et ils se laissaient approcher sans
difficult�, mais, une fois attel�s, ils se cabr�rent, et on eut
grand�peine � les contenir. Cependant ils ne devaient pas tarder �
se plier � ce nouveau service, car l�onagga, moins rebelle que le
z�bre, s�attelle fr�quemment dans les parties montagneuses de
l�Afrique australe, et on a m�me pu l�acclimater en Europe sous
des zones relativement froides.

Ce jour-l�, toute la colonie, sauf Pencroff, qui marchait � la


t�te de ses b�tes, monta dans le chariot et prit la route du port
Ballon. Si l�on fut cahot� sur cette route � peine �bauch�e, cela
va sans dire; mais le v�hicule arriva sans encombre, et, le jour
m�me, on put y charger l�enveloppe et les divers agr�s de
l�a�rostat.

� huit heures du soir, le chariot, apr�s avoir repass� le pont de


la Mercy, redescendait la rive gauche de la rivi�re et s�arr�tait
sur la gr�ve. Les onaggas �taient d�tel�s, puis ramen�s � leur
�curie, et Pencroff, avant de s�endormir, poussait un soupir de
satisfaction qui fit bruyamment retentir les �chos de Granite-
House.

CHAPITRE VIII

La premi�re semaine de janvier fut consacr�e � la confection du


linge n�cessaire � la colonie. Les aiguilles trouv�es dans la
caisse fonctionn�rent entre des doigts vigoureux, sinon d�licats,
et on peut affirmer que ce qui fut cousu le fut solidement.

Le fil ne manqua pas, gr�ce � l�id�e qu�eut Cyrus Smith de


r�employer celui qui avait d�j� servi � la couture des bandes de
l�a�rostat. Ces longues bandes furent d�cousues avec une patience
admirable par G�d�on Spilett et Harbert, car Pencroff avait d�

Renoncer � ce travail, qui l�aga�ait outre mesure; mais quand il


se fut agi de coudre, il n�eut pas son �gal. Personne n�ignore, en
effet, que les marins ont une aptitude remarquable pour le m�tier
de couturi�re.
Les toiles qui composaient l�enveloppe de l�a�rostat furent
ensuite d�graiss�es au moyen de soude et de potasse obtenues par
incin�ration de plantes, de telle sorte que le coton, d�barrass�
du vernis, reprit sa souplesse et son �lasticit� naturelles; puis,
soumis � l�action d�colorante de l�atmosph�re, il acquit une
blancheur parfaite. Quelques douzaines de chemises et de
chaussettes -- celles-ci non tricot�es, bien entendu, mais faites
de toiles cousues -- furent ainsi pr�par�es. Quelle jouissance ce
fut pour les colons de rev�tir enfin du linge blanc -- linge tr�s
rude sans doute, mais ils n�en �taient pas � s�inqui�ter de si peu
-- et de se coucher entre des draps, qui firent des couchettes de
Granite-House des lits tout � fait s�rieux.

Ce fut aussi vers cette �poque que l�on confectionna des


chaussures en cuir de phoque, qui vinrent remplacer � propos les
souliers et les bottes apport�s d�Am�rique. On peut affirmer que
ces nouvelles chaussures furent larges et longues et ne g�n�rent
jamais le pied des marcheurs!

Avec le d�but de l�ann�e 1866, les chaleurs furent persistantes,


mais la chasse sous bois ne ch�ma point. Agoutis, p�caris,
cabiais, kangourous, gibiers de poil et de plume fourmillaient
v�ritablement, et G�d�on Spilett et Harbert �taient trop bons
tireurs pour perdre d�sormais un seul coup de fusil.

Cyrus Smith leur recommandait toujours de m�nager les munitions,


et il prit des mesures pour remplacer la poudre et le plomb qui
avaient �t� trouv�s dans la caisse, et qu�il voulait r�server pour
l�avenir.

Savait-il, en effet, o� le hasard pourrait jeter un jour, lui et


les siens, dans le cas o� ils quitteraient leur domaine? Il
fallait donc parer � toutes les n�cessit�s de l�inconnu, et
m�nager les munitions, en leur substituant d�autres substances
ais�ment renouvelables.

Pour remplacer le plomb, dont Cyrus Smith n�avait rencontr� aucune


trace dans l��le, il employa sans trop de d�savantage de la
grenaille de fer, qui �tait facile � fabriquer. Ces grains n�ayant
pas la pesanteur des grains de plomb, il dut les faire plus gros,
et chaque charge en contint moins, mais l�adresse des chasseurs
suppl�a � ce d�faut. Quant � la poudre, Cyrus Smith aurait pu en
faire, car il avait � sa disposition du salp�tre, du soufre et du
charbon; mais cette pr�paration demande des soins extr�mes, et,
sans un outillage sp�cial, il est difficile de la produire en
bonne qualit�.

Cyrus Smith pr�f�ra donc fabriquer du pyroxyle, c�est-�-dire du


fulmi-coton, substance dans laquelle le coton n�est pas
indispensable, car il n�y entre que comme cellulose. Or, la
cellulose n�est autre chose que le tissu �l�mentaire des v�g�taux,
et elle se trouve � peu pr�s � l��tat de puret�, non seulement
dans le coton, mais dans les fibres textiles du chanvre et du lin,
dans le papier, le vieux linge, la moelle de sureau, etc. Or,
pr�cis�ment, les sureaux abondaient dans l��le, vers l�embouchure
du Creek-Rouge, et les colons employaient d�j� en guise de caf�
les baies de ces arbrisseaux, qui appartiennent � la famille des
caprifoliac�es.

Ainsi donc, cette moelle de sureau, c�est-�-dire la cellulose, il


suffisait de la r�colter, et, quant � l�autre substance n�cessaire
� la fabrication du pyroxyle, ce n��tait que de l�acide azotique
fumant.

Or, Cyrus Smith, ayant de l�acide sulfurique � sa disposition,


avait d�j� pu facilement produire de l�acide azotique, en
attaquant le salp�tre que lui fournissait la nature.

Il r�solut donc de fabriquer et d�employer du pyroxyle, tout en


lui reconnaissant d�assez graves inconv�nients, c�est-�-dire une
grande in�galit� d�effet, une excessive inflammabilit�, puisqu�il
s�enflamme � cent soixante-dix degr�s au lieu de deux cent
quarante, et enfin une d�flagration trop instantan�e qui peut
d�grader les armes � feu. En revanche, les avantages du pyroxyle
consistaient en ceci, qu�il ne s�alt�rait pas par l�humidit�,
qu�il n�encrassait pas le canon des fusils, et que sa force
propulsive �tait quadruple de celle de la poudre ordinaire.

Pour faire le pyroxyle, il suffit de plonger pendant un quart


d�heure de la cellulose dans de l�acide azotique fumant, puis de
laver � grande eau et de faire s�cher. On le voit, rien n�est plus
simple.

Cyrus Smith n�avait � sa disposition que de l�acide azotique


ordinaire, et non de l�acide azotique fumant ou monohydrat�,
c�est-�-dire de l�acide qui �met des vapeurs blanch�tres au
contact de l�air humide; mais en substituant � ce dernier de
l�acide azotique ordinaire, m�lang� dans la proportion de trois
volumes � cinq volumes d�acide sulfurique concentr�, l�ing�nieur
devait obtenir le m�me r�sultat, et il l�obtint. Les chasseurs de
l��le eurent donc bient�t � leur disposition une substance
parfaitement pr�par�e, et qui, employ�e avec discr�tion, donna
d�excellents r�sultats.

Vers cette �poque, les colons d�frich�rent trois acres du plateau


de Grande-vue, et le reste fut conserv� � l��tat de prairies pour
l�entretien des onaggas. Plusieurs excursions furent faites dans
les for�ts du Jacamar et du Far-West, et l�on rapporta une
v�ritable r�colte de v�g�taux sauvages, �pinards, cresson,
raifort, raves, qu�une culture intelligente devait bient�t
modifier, et qui allaient temp�rer le r�gime d�alimentation azot�e
auquel avaient �t� jusque-l� soumis les colons de l��le Lincoln.
On v�hicula �galement de notables quantit�s de bois et de charbon.
Chaque excursion �tait, en m�me temps, un moyen d�am�liorer les
routes, dont la chauss�e se tassait peu � peu sous les roues du
chariot.

La garenne fournissait toujours son contingent de lapins aux


offices de Granite-House. Comme elle �tait situ�e un peu au dehors
du point o� s�annon�ait le Creek-Glyc�rine, ses h�tes ne pouvaient
p�n�trer sur le plateau r�serv�, ni ravager, par cons�quent, les
plantations nouvellement faites. Quant � l�hu�tri�re, dispos�e au
milieu des rocs de la plage et dont les produits �taient
fr�quemment renouvel�s, elle donnait quotidiennement d�excellents
mollusques. En outre, la p�che, soit dans les eaux du lac, soit
dans le courant de la Mercy, ne tarda pas � �tre fructueuse, car
Pencroff avait install� des lignes de fond, arm�es d�hame�ons de
fer, auxquels se prenaient fr�quemment de belles truites et
certains poissons, extr�mement savoureux, dont les flancs argent�s
�taient sem�s de petites taches jaun�tres. Aussi ma�tre Nab,
charg� des soins culinaires, pouvait-il varier agr�ablement le
menu de chaque repas. Seul, le pain manquait encore � la table des
colons, et, on l�a dit, c��tait une privation � laquelle ils
�taient vraiment sensibles.

On fit aussi, vers cette �poque, la chasse aux tortues marines,


qui fr�quentaient les plages du cap Mandibule. En cet endroit, la
gr�ve �tait h�riss�e de petites boursouflures, renfermant des
oeufs parfaitement sph�riques, � coque blanche et dure, et dont
l�albumine a la propri�t� de ne point se coaguler comme celle des
oeufs d�oiseaux. C��tait le soleil qui se chargeait de les faire
�clore, et leur nombre �tait naturellement tr�s consid�rable,
puisque chaque tortue peut en pondre annuellement jusqu�� deux
cent cinquante.

�Un v�ritable champ d�oeufs, fit observer G�d�on Spilett, et il


n�y a qu�� les r�colter.�

Mais on ne se contenta pas des produits, on fit aussi la chasse


aux producteurs, chasse qui permit de rapporter � Granite-House
une douzaine de ces ch�loniens, v�ritablement tr�s estimables au
point de vue alimentaire. Le bouillon de tortue, relev� d�herbes
aromatiques et agr�ment� de quelques crucif�res, attira souvent
des �loges m�rit�s � ma�tre Nab, son pr�parateur.

Il faut encore citer ici une circonstance heureuse, qui permit de


faire de nouvelles r�serves pour l�hiver. Des saumons vinrent par
bandes s�aventurer dans la Mercy et en remont�rent le cours
pendant plusieurs milles. C��tait l��poque � laquelle les
femelles, allant rechercher des endroits convenables pour frayer,
pr�c�daient les m�les et faisaient grand bruit � travers les eaux
douces. Un millier de ces poissons, qui mesuraient jusqu�� deux
pieds et demi de longueur, s�engouffra ainsi dans la rivi�re, et
il suffit d��tablir quelques barrages pour en retenir une grande
quantit�. On en prit ainsi plusieurs centaines, qui furent sal�s
et mis en r�serve pour le temps o� l�hiver, gla�ant les cours
d�eau, rendrait toute p�che impraticable.

Ce fut � cette �poque que le tr�s intelligent Jup fut �lev� aux
fonctions de valet de chambre. Il avait �t� v�tu d�une jaquette,
d�une culotte courte en toile blanche et d�un tablier dont les
poches faisaient son bonheur, car il y fourrait ses mains et ne
souffrait pas qu�on v�nt y fouiller. L�adroit orang avait �t�
merveilleusement styl� par Nab, et on e�t dit que le n�gre et le
singe se comprenaient quand ils causaient ensemble. Jup avait,
d�ailleurs, pour Nab une sympathie r�elle, et Nab la lui rendait.
� moins qu�on n�e�t besoin de ses services, soit pour charrier du
bois, soit pour grimper � la cime de quelque arbre, Jup passait la
plus grande partie de son temps � la cuisine et cherchait � imiter
Nab en tout ce qu�il lui voyait faire. Le ma�tre montrait,
d�ailleurs, une patience et m�me un z�le extr�me � instruire son
�l�ve, et l��l�ve d�ployait une intelligence remarquable �
profiter des le�ons que lui donnait son ma�tre.
Qu�on juge donc de la satisfaction que procura un jour ma�tre Jup
aux convives de Granite-House, quand, la serviette sur le bras, il
vint, sans qu�ils en eussent �t� pr�venus, les servir � table.
Adroit, attentif, il s�acquitta de son service avec une adresse
parfaite, changeant les assiettes, apportant les plats, versant �
boire, le tout avec un s�rieux qui amusa au dernier point les
colons et dont s�enthousiasma Pencroff.

�Jup, du potage!

-- Jup, un peu d�agouti!

-- Jup, une assiette!

-- Jup! Brave Jup! Honn�te Jup!�

On n�entendait que cela, et Jup, sans se d�concerter jamais,


r�pondait � tout, veillait � tout, et il hocha sa t�te
intelligente, quand Pencroff, refaisant sa plaisanterie du premier
jour, lui dit:

�D�cid�ment, Jup, il faudra vous doubler vos gages!�

Inutile de dire que l�orang �tait alors absolument acclimat� �


Granite-House, et qu�il accompagnait souvent ses ma�tres dans la
for�t, sans jamais manifester aucune envie de s�enfuir. Il fallait
le voir, alors, marcher de la fa�on la plus amusante, avec une
canne que Pencroff lui avait faite et qu�il portait sur son �paule
comme un fusil! Si l�on avait besoin de cueillir quelque fruit �
la cime d�un arbre, qu�il �tait vite en haut! Si la roue du
chariot venait � s�embourber, avec quelle vigueur Jup, d�un seul
coup d��paule, la remettait en bon chemin!

�Quel gaillard! s��criait souvent Pencroff. S�il �tait aussi


m�chant qu�il est bon, il n�y aurait pas moyen d�en venir � bout!�

Ce fut vers la fin de janvier que les colons entreprirent de


grands travaux dans la partie centrale de l��le. Il avait �t�
d�cid� que, vers les sources du Creek-Rouge, au pied du mont
Franklin, serait fond� un corral, destin� � contenir les
ruminants, dont la pr�sence e�t �t� g�nante � Granite-House, et
plus particuli�rement ces mouflons, qui devaient fournir la laine
destin�e � la confection des v�tements d�hiver.

Chaque matin, la colonie, quelquefois tout enti�re, le plus


souvent repr�sent�e seulement par Cyrus Smith, Harbert et
Pencroff, se rendait aux sources du creek, et, les onaggas aidant,
ce n��tait plus qu�une promenade de cinq milles, sous un d�me de
verdure, par cette route nouvellement trac�e, qui prit le nom de
�route du Corral.�

L�, un vaste emplacement avait �t� choisi, au revers m�me de la


croupe m�ridionale de la montagne. C��tait une prairie, plant�e de
bouquets d�arbres, situ�e au pied m�me d�un contrefort qui la
fermait sur un c�t�. Un petit rio, n� sur ses pentes, apr�s
l�avoir arros�e diagonalement, allait se perdre dans le Creek-
Rouge. L�herbe �tait fra�che, et les arbres qui croissaient �� et
l� permettaient � l�air de circuler librement � sa surface. Il
suffisait donc d�entourer ladite prairie d�une palissade dispos�e
circulairement, qui viendrait s�appuyer � chaque extr�mit� sur le
contrefort, et assez �lev�e pour que des animaux, m�me les plus
agiles, ne pussent la franchir. Cette enceinte pourrait contenir,
en m�me temps qu�une centaine d�animaux � cornes, mouflons ou
ch�vres sauvages, les petits qui viendraient � na�tre par la
suite.

Le p�rim�tre du corral fut donc trac� par l�ing�nieur, et on dut


proc�der � l�abattage des arbres n�cessaires � la construction de
la palissade; mais, comme le percement de la route avait d�j�
n�cessit� le sacrifice d�un certain nombre de troncs, on les
charria, et ils fournirent une centaine de pieux, qui furent
solidement implant�s dans le sol.

� la partie ant�rieure de la palissade, une entr�e assez large fut


m�nag�e et ferm�e par une porte � deux battants faits de forts
madriers, que devaient consolider des barres ext�rieures.

La construction de ce corral ne demanda pas moins de trois


semaines, car, outre les travaux de palissade, Cyrus Smith �leva
de vastes hangars en planches, sous lesquels les ruminants
pourraient se r�fugier.

D�ailleurs, il avait �t� n�cessaire d��tablir ces constructions


avec une extr�me solidit�, car les mouflons sont de robustes
animaux, et leurs premi�res violences �taient � craindre. Les
pieux, pointus � leur extr�mit� sup�rieure, qui fut durcie au feu,
avaient �t� rendus solidaires au moyen de traverses boulonn�es,
et, de distance en distance, des �tais assuraient la solidit� de
l�ensemble.

Le corral termin�, il s�agissait d�op�rer une grande battue au


pied du mont Franklin, au milieu des p�turages fr�quent�s par les
ruminants. Cette op�ration se fit le 7 f�vrier, par une belle
journ�e d��t�, et tout le monde y prit part. Les deux onaggas,
assez bien dress�s d�j� et mont�s par G�d�on Spilett et Harbert,
rendirent de grands services dans cette circonstance.

La manoeuvre consistait uniquement � rabattre les mouflons et les


ch�vres, en resserrant peu � peu le cercle de battue autour d�eux.
Aussi Cyrus Smith, Pencroff, Nab, Jup se post�rent-ils en divers
points du bois, tandis que les deux cavaliers et Top galopaient
dans un rayon d�un demi-mille autour du corral.

Les mouflons �taient nombreux dans cette portion de l��le. Ces


beaux animaux, grands comme des daims, les cornes plus fortes que
celles du b�lier, la toison gris�tre et m�l�e de longs poils,
ressemblaient � des argalis.

Elle fut fatigante, cette journ�e de chasse! que d�all�es et


venues, que de courses et contre-courses, que de cris prof�r�s!
Sur une centaine de mouflons qui furent rabattus, plus des deux
tiers �chapp�rent aux rabatteurs; mais, en fin de compte, une
trentaine de ces ruminants et une dizaine de ch�vres sauvages, peu
� peu repouss�s vers le corral, dont la porte ouverte semblait
leur offrir une issue, s�y jet�rent et purent �tre emprisonn�s. En
somme, le r�sultat fut satisfaisant, et les colons n�eurent pas �
se plaindre. La plupart de ces mouflons �taient des femelles, dont
quelques-unes ne devaient pas tarder � mettre bas. Il �tait donc
certain que le troupeau prosp�rerait, et que non seulement la
laine, mais aussi les peaux abonderaient dans un temps peu
�loign�.

Ce soir-l�, les chasseurs revinrent ext�nu�s � Granite-House.


Cependant, le lendemain, ils n�en retourn�rent pas moins visiter
le corral. Les prisonniers avaient bien essay� de renverser la
palissade, mais ils n�y avaient point r�ussi, et ils ne tard�rent
pas � se tenir plus tranquilles.

Pendant ce mois de f�vrier, il ne se passa aucun �v�nement de


quelque importance. Les travaux quotidiens se poursuivirent avec
m�thode, et, en m�me temps qu�on am�liorait les routes du corral
et du port Ballon, une troisi�me fut commenc�e, qui, partant de
l�enclos, se dirigea vers la c�te occidentale. La portion encore
inconnue de l��le Lincoln �tait toujours celle de ces grands bois
qui couvraient la presqu��le Serpentine, o� se r�fugiaient les
fauves, dont G�d�on Spilett comptait bien purger son domaine.

Avant que la froide saison repar�t, les soins les plus assidus
furent donn�s �galement � la culture des plantes sauvages qui
avaient �t� transplant�es de la for�t sur le plateau de Grande-
vue. Harbert ne revenait gu�re d�une excursion sans rapporter
quelques v�g�taux utiles. Un jour, c��taient des �chantillons de
la tribu des chicorac�es, dont la graine m�me pouvait fournir par
la pression une huile excellente; un autre, c��tait une oseille
commune, dont les propri�t�s anti-scorbutiques n��taient point �
d�daigner; puis, quelques-uns de ces pr�cieux tubercules qui ont
�t� cultiv�s de tout temps dans l�Am�rique m�ridionale, ces pommes
de terre, dont on compte aujourd�hui plus de deux cents esp�ces.
Le potager, maintenant bien entretenu, bien arros�, bien d�fendu
contre les oiseaux, �tait divis� en petits carr�s, o� poussaient
laitues, vitelottes, oseille, raves, raifort et autres crucif�res.
La terre, sur ce plateau, �tait prodigieusement f�conde, et l�on
pouvait esp�rer que les r�coltes y seraient abondantes.

Les boissons vari�es ne manquaient pas non plus, et, � la


condition de ne pas exiger de vin, les plus difficiles ne devaient
pas se plaindre. Au th� d�Oswego fourni par les monardes didymes,
et � la liqueur ferment�e extraite des racines du dragonnier,
Cyrus Smith avait ajout� une v�ritable bi�re; il la fabriqua avec
les jeunes pousses de �l�abies nigra�, qui, apr�s avoir bouilli et
ferment�, donn�rent cette boisson agr�able et particuli�rement
hygi�nique que les anglo-am�ricains nomment �spring-berr�, c�est-
�-dire bi�re de sapin.

Vers la fin de l��t�, la basse-cour poss�dait un beau couple


d�outardes, qui appartenaient � l�esp�ce �houbara�, caract�ris�e
par une sorte de mantelet de plumes, une douzaine de souchets,
dont la mandibule sup�rieure �tait prolong�e de chaque c�t� par un
appendice membraneux, et de magnifiques coqs, noirs de cr�te, de
caroncule et d��piderme, semblables aux coqs de Mozambique, qui se
pavanaient sur la rive du lac.

Ainsi donc, tout r�ussissait, gr�ce � l�activit� de ces hommes


courageux et intelligents. La providence faisait beaucoup pour
eux, sans doute; mais, fid�les au grand pr�cepte, ils s�aidaient
d�abord, et le ciel leur venait ensuite en aide.

Apr�s ces chaudes journ�es d��t�, le soir, quand les travaux


�taient termin�s, au moment o� se levait la brise de mer, ils
aimaient � s�asseoir sur la lisi�re du plateau de Grande-vue, sous
une sorte de v�randa couverte de plantes grimpantes, que Nab avait
�lev�e de ses propres mains. L�, ils causaient, ils
s�instruisaient les uns les autres, ils faisaient des plans, et la
grosse bonne humeur du marin r�jouissait incessamment ce petit
monde, dans lequel la plus parfaite harmonie n�avait jamais cess�
de r�gner.

On parlait aussi du pays, de la ch�re et grande Am�rique. O� en


�tait cette guerre de s�cession?

Elle n�avait �videmment pu se prolonger! Richmond �tait


promptement tomb�e, sans doute, aux mains du g�n�ral Grant! La
prise de la capitale des conf�d�r�s avait d� �tre le dernier acte
de cette funeste lutte! Maintenant, le nord avait triomph� pour la
bonne cause. Ah! Qu�un journal e�t �t� le bienvenu pour les exil�s
de l��le Lincoln! Voil� onze mois que toute communication entre
eux et le reste des humains avait �t� interrompue, et, avant peu,
le 24 mars, arrivait l�anniversaire de ce jour o� le ballon les
jeta sur cette c�te inconnue! Ils n��taient alors que des
naufrag�s, ne sachant pas m�me s�ils pourraient disputer aux
�l�ments leur mis�rable vie! Et maintenant, gr�ce au savoir de
leur chef, gr�ce � leur propre intelligence, c��taient de
v�ritables colons, munis d�armes, d�outils, d�instruments, qui
avaient su transformer � leur profit les animaux, les plantes et
les min�raux de l��le, c�est-�-dire les trois r�gnes de la nature!

Oui! Ils causaient souvent de toutes ces choses et formaient


encore bien des projets d�avenir!

Quant � Cyrus Smith, la plupart du temps silencieux, il �coutait


ses compagnons plus souvent qu�il ne parlait. Parfois, il souriait
� quelque r�flexion d�Harbert, � quelque boutade de Pencroff,
mais, toujours et partout, il songeait � ces faits inexplicables,
� cette �trange �nigme dont le secret lui �chappait encore!

CHAPITRE IX

Le temps changea pendant la premi�re semaine de mars.

Il y avait eu pleine lune au commencement du mois, et les chaleurs


�taient toujours excessives. On sentait que l�atmosph�re �tait
impr�gn�e d��lectricit�, et une p�riode plus ou moins longue de
temps orageux �tait r�ellement � craindre. En effet, le 2, le
tonnerre gronda avec une extr�me violence. Le vent soufflait de
l�est, et la gr�le attaqua directement la fa�ade de Granite-House,
en cr�pitant comme une vol�e de mitraille. Il fallut fermer
herm�tiquement la porte et les volets des fen�tres, sans quoi tout
e�t �t� inond� � l�int�rieur des chambres. En voyant tomber ces
gr�lons, dont quelques-uns avaient la grosseur d�un oeuf de
pigeon, Pencroff n�eut qu�une id�e: c�est que son champ de bl�
courait les dangers les plus s�rieux.
Et aussit�t il courut � son champ, o� les �pis commen�aient d�j� �
lever leur petite t�te verte, et, au moyen d�une grosse toile, il
parvint � prot�ger sa r�colte. Il fut lapid� � sa place, mais il
ne s�en plaignit pas.

Ce mauvais temps dura huit jours, pendant lesquels le tonnerre ne


cessa de rouler dans les profondeurs du ciel. Entre deux orages,
on l�entendait encore gronder sourdement hors des limites de
l�horizon; puis, il reprenait avec une nouvelle fureur. Le ciel
�tait z�br� d��clairs, et la foudre frappa plusieurs arbres de
l��le, entre autres un �norme pin qui s��levait pr�s du lac, � la
lisi�re de la for�t. Deux ou trois fois aussi, la gr�ve fut
atteinte par le fluide �lectrique, qui fondit le sable et le
vitrifia. En retrouvant ces fulgurites, l�ing�nieur fut amen� �
croire qu�il serait possible de garnir les fen�tres de vitres
�paisses et solides, qui pussent d�fier le vent, la pluie et la
gr�le.

Les colons, n�ayant pas de travaux press�s � faire au dehors,


profit�rent du mauvais temps pour travailler � l�int�rieur de
Granite-House, dont l�am�nagement se perfectionnait et se
compl�tait de jour en jour. L�ing�nieur installa un tour, qui lui
permit de tourner quelques ustensiles de toilette ou de cuisine,
et particuli�rement des boutons, dont le d�faut se faisait
vivement sentir. Un r�telier avait �t� install� pour les armes,
qui �taient entretenues avec un soin extr�me, et ni les �tag�res,
ni les armoires ne laissaient � d�sirer. On sciait, on rabotait,
on limait, on tournait, et pendant toute cette p�riode de mauvais
temps on n�entendait que le grincement des outils ou les
ronflements du tour, qui r�pondaient aux grondements du tonnerre.

Ma�tre Jup n�avait point �t� oubli�, et il occupait une chambre �


part, pr�s du magasin g�n�ral, sorte de cabine avec cadre toujours
rempli de bonne liti�re, qui lui convenait parfaitement.

�Avec ce brave Jup, jamais de r�crimination, r�p�tait souvent


Pencroff, jamais de r�ponse inconvenante! quel domestique, Nab,
quel domestique!

-- Mon �l�ve, r�pondait Nab, et bient�t mon �gal!

-- Ton sup�rieur, ripostait en riant le marin, car enfin toi, Nab,


tu parles, et lui, ne parle pas!�

Il va sans dire que Jup �tait maintenant au courant du service. Il


battait les habits, il tournait la broche, il balayait les
chambres, il servait � table, il rangeait le bois, et -- d�tail
qui enchantait Pencroff -- il ne se couchait jamais sans �tre venu
border le digne marin dans son lit.

Quant � la sant� des membres de la colonie, bip�des ou bimanes,


quadrumanes ou quadrup�des, elle ne laissait rien � d�sirer. Avec
cette vie au grand air, sur ce sol salubre, sous cette zone
temp�r�e, travaillant de la t�te et de la main, ils ne pouvaient
croire que la maladie d�t jamais les atteindre.

Tous se portaient merveilleusement bien, en effet.


Harbert avait d�j� grandi de deux pouces depuis un an. Sa figure
se formait et devenait plus m�le, et il promettait d��tre un homme
aussi accompli au physique qu�au moral. D�ailleurs, il profitait
pour s�instruire de tous les loisirs que lui laissaient les
occupations manuelles, il lisait les quelques livres trouv�s dans
la caisse, et, apr�s les le�ons pratiques qui ressortaient de la
n�cessit� m�me de sa position, il trouvait dans l�ing�nieur pour
les sciences, dans le reporter pour les langues, des ma�tres qui
se plaisaient � compl�ter son �ducation.

L�id�e fixe de l�ing�nieur �tait de transmettre au jeune gar�on


tout ce qu�il savait, de l�instruire par l�exemple autant que par
la parole, et Harbert profitait largement des le�ons de son
professeur.

�Si je meurs, pensait Cyrus Smith, c�est lui qui me remplacera!�

La temp�te prit fin vers le 9 mars, mais le ciel demeura couvert


de nuages pendant tout ce dernier mois de l��t�. L�atmosph�re,
violemment troubl�e par ces commotions �lectriques, ne put
recouvrer sa puret� ant�rieure, et il y eut presque invariablement
des pluies et des brouillards, sauf trois ou quatre belles
journ�es qui favoris�rent des excursions de toutes sortes.

Vers cette �poque, l�onagga femelle mit bas un petit qui


appartenait au m�me sexe que sa m�re, et qui vint � merveille. Au
corral, il y eut, dans les m�mes circonstances, accroissement du
troupeau de mouflons, et plusieurs agneaux b�laient d�j� sous les
hangars, � la grande joie de Nab et d�Harbert, qui avaient chacun
leur favori parmi les nouveaux-n�s.

On tenta aussi un essai de domestication pour les p�caris, essai


qui r�ussit pleinement. Une �table fut construite pr�s de la
basse-cour et compta bient�t plusieurs petits en train de se
civiliser, c�est-�-dire de s�engraisser par les soins de Nab.

Ma�tre Jup, charg� de leur apporter la nourriture quotidienne,


eaux de vaisselle, rognures de cuisine, etc., s�acquittait
consciencieusement de sa t�che. Il lui arrivait bien, parfois, de
s��gayer aux d�pens de ses petits pensionnaires et de leur tirer
la queue, mais c��tait malice et non m�chancet�, car ces petites
queues tortill�es l�amusaient comme un jouet, et son instinct
�tait celui d�un enfant. Un jour de ce mois de mars, Pencroff,
causant avec l�ing�nieur, rappela � Cyrus Smith une promesse que
celui-ci n�avait pas encore eu le temps de remplir.

�Vous aviez parl� d�un appareil qui supprimerait les longues


�chelles de Granite-House, Monsieur Cyrus, lui dit-il. Est-ce que
vous ne l��tablirez pas quelque jour?

-- Vous voulez parler d�une sorte d�ascenseur! r�pondit Cyrus


Smith.

-- Appelons cela un ascenseur, si vous voulez, r�pondit le marin.


Le nom n�y fait rien, pourvu que cela nous monte sans fatigue
jusqu�� notre demeure.
-- Rien ne sera plus facile, Pencroff, mais est-ce bien utile?

-- Certes, Monsieur Cyrus. Apr�s nous �tre donn� le n�cessaire,


pensons un peu au confortable. Pour les personnes, ce sera du
luxe, si vous voulez; mais pour les choses, c�est indispensable!
Ce n�est pas d�j� si commode de grimper � une longue �chelle,
quand on est lourdement charg�!

-- Eh bien, Pencroff, nous allons essayer de vous contenter,


r�pondit Cyrus Smith.

-- Mais vous n�avez pas de machine � votre disposition.

-- Nous en ferons.

-- Une machine � vapeur?

-- Non, une machine � eau.�

Et, en effet, pour manoeuvrer son appareil, une force naturelle


�tait l� � la disposition de l�ing�nieur, et que celui-ci pouvait
utiliser sans grande difficult�.

Pour cela, il suffisait d�augmenter le d�bit de la petite


d�rivation faite au lac qui fournissait l�eau � l�int�rieur de
Granite-House. L�orifice m�nag� entre les pierres et les herbes, �
l�extr�mit� sup�rieure du d�versoir, fut donc accru, ce qui
produisit au fond du couloir une forte chute, dont le trop-plein
se d�versa par le puits int�rieur. Au-dessous de cette chute,
l�ing�nieur installa un cylindre � palettes qui se raccordait �
l�ext�rieur avec une roue enroul�e d�un fort c�ble supportant une
banne. De cette fa�on, au moyen d�une longue corde qui tombait
jusqu�au sol et qui permettait d�embrayer ou de d�sembrayer le
moteur hydraulique, on pouvait s��lever dans la banne jusqu�� la
porte de Granite-House.

Ce fut le 17 mars que l�ascenseur fonctionna pour la premi�re


fois, et � la satisfaction commune.

Dor�navant, tous les fardeaux, bois, charbons, provisions et


colons eux-m�mes furent hiss�s par ce syst�me si simple, qui
rempla�a l��chelle primitive, que personne ne songea � regretter.
Top se montra particuli�rement enchant� de cette am�lioration, car
il n�avait pas et ne pouvait avoir l�adresse de ma�tre Jup pour
gravir des �chelons, et bien des fois c��tait sur le dos de Nab,
ou m�me sur celui de l�orang, qu�il avait d� faire l�ascension de
Granite-House.

Vers cette �poque aussi, Cyrus Smith essaya de fabriquer du verre,


et il dut d�abord approprier l�ancien four � poteries � cette
nouvelle destination.

Cela pr�sentait d�assez grandes difficult�s; mais apr�s plusieurs


essais infructueux, il finit par r�ussir � monter un atelier de
verrerie, que G�d�on Spilett et Harbert, les aides naturels de
l�ing�nieur, ne quitt�rent pas pendant quelques jours.

Quant aux substances qui entrent dans la composition du verre, ce


sont uniquement du sable, de la craie et de la soude (carbonate ou
sulfate). Or, le rivage fournissait le sable, la chaux fournissait
la craie, les plantes marines fournissaient la soude, les pyrites
fournissaient l�acide sulfurique, et le sol fournissait la houille
pour chauffer le four � la temp�rature voulue. Cyrus Smith se
trouvait donc dans les conditions n�cessaires pour op�rer.

L�outil dont la fabrication offrit le plus de difficult� fut la


�canne� du verrier, tube de fer, long de cinq � six pieds, qui
sert � recueillir par un de ses bouts la mati�re que l�on
maintient � l��tat de fusion. Mais au moyen d�une bande de fer,
longue et mince, qui fut roul�e comme un canon de fusil, Pencroff
r�ussit � fabriquer cette canne, et elle fut bient�t en �tat de
fonctionner.

Le 28 mars, le four fut chauff� vivement. Cent parties de sable,


trente-cinq de craie, quarante de sulfate de soude, m�l�es � deux
ou trois parties de charbon en poudre, compos�rent la substance,
qui fut d�pos�e dans les creusets en terre r�fractaire. Lorsque la
temp�rature �lev�e du four l�eut r�duite � l��tat liquide ou
plut�t � l��tat p�teux, Cyrus Smith �cueillit� avec la canne une
certaine quantit� de cette p�te; il la tourna et la retourna sur
une plaque de m�tal pr�alablement dispos�e, de mani�re � lui
donner la forme convenable pour le soufflage; puis il passa la
canne � Harbert en lui disant de souffler par l�autre extr�mit�.

�Comme pour faire des bulles de savon? demanda le jeune gar�on.

-- Exactement�, r�pondit l�ing�nieur.

Et Harbert, gonflant ses joues, souffla tant et si bien dans la


canne, en ayant soin de la tourner sans cesse, que son souffle
dilata la masse vitreuse.

D�autres quantit�s de substance en fusion furent ajout�es � la


premi�re, et il en r�sulta bient�t une bulle qui mesurait un pied
de diam�tre. Alors Cyrus Smith reprit la canne des mains
d�Harbert, et, lui imprimant un mouvement de pendule, il finit par
allonger la bulle mall�able, de mani�re � lui donner une forme
cylindro-conique.

L�op�ration du soufflage avait donc donn� un cylindre de verre


termin� par deux calottes h�misph�riques, qui furent facilement
d�tach�es au moyen d�un fer tranchant mouill� d�eau froide; puis,
par le m�me proc�d�, ce cylindre fut fendu dans sa longueur, et,
apr�s avoir �t� rendu mall�able par une seconde chauffe, il fut
�tendu sur une plaque et plan� au moyen d�un rouleau de bois.

La premi�re vitre �tait donc fabriqu�e, et il suffisait de


recommencer cinquante fois l�op�ration pour avoir cinquante
vitres. Aussi les fen�tres de Granite-House furent-elles bient�t
garnies de plaques diaphanes, pas tr�s blanches peut-�tre, mais
suffisamment transparentes.

Quant � la gobeleterie, verres et bouteilles, ce ne fut qu�un jeu.


On les acceptait, d�ailleurs, tels qu�ils venaient au bout de la
canne. Pencroff avait demand� la faveur de �souffler� � son tour,
et c��tait un plaisir pour lui, mais il soufflait si fort que ses
produits affectaient les formes les plus r�jouissantes, qui
faisaient son admiration.

Pendant une des excursions qui furent faites � cette �poque, un


nouvel arbre fut d�couvert, dont les produits vinrent encore
accro�tre les ressources alimentaires de la colonie.

Cyrus Smith et Harbert, tout en chassant, s��taient aventur�s un


jour dans la for�t du Far-West, sur la gauche de la Mercy, et,
comme toujours, le jeune gar�on faisait mille questions �
l�ing�nieur, auxquelles celui-ci r�pondait de grand coeur. Mais il
en est de la chasse comme de toute occupation ici-bas, et quand on
n�y met pas le z�le voulu, il y a bien des raisons pour ne point
r�ussir.

Or, comme Cyrus Smith n��tait pas chasseur et que, d�un autre
c�t�, Harbert parlait chimie et physique, ce jour-l�, bien des
kangourous, des cabiais ou des agoutis pass�rent � bonne port�e,
qui �chapp�rent pourtant au fusil du jeune gar�on. Il s�ensuivit
donc que, la journ�e �tant d�j� avanc�e, les deux chasseurs
risquaient fort d�avoir fait une excursion inutile, quand Harbert,
s�arr�tant et poussant un cri de joie, s��cria:

�Ah! Monsieur Cyrus, voyez-vous cet arbre?�

Et il montrait un arbuste plut�t qu�un arbre, car il ne se


composait que d�une tige simple, rev�tue d�une �corce squammeuse,
qui portait des feuilles z�br�es de petites veines parall�les.

�Et quel est cet arbre qui ressemble � un petit palmier? demanda
Cyrus Smith.

-- C�est un �cycas revoluta�, dont j�ai le portrait dans notre


dictionnaire d�histoire naturelle!

-- Mais je ne vois point de fruit � cet arbuste?

-- Non, Monsieur Cyrus, r�pondit Harbert, mais son tronc contient


une farine que la nature nous fournit toute moulue.

-- C�est donc l�arbre � pain?

-- Oui! L�arbre � pain.

-- Eh bien, mon enfant, r�pondit l�ing�nieur, voil� une pr�cieuse


d�couverte, en attendant notre r�colte de froment. � l�ouvrage, et
fasse le ciel que tu ne te sois pas tromp�!�

Harbert ne s��tait pas tromp�. Il brisa la tige d�un cycas, qui


�tait compos�e d�un tissu glandulaire et renfermait une certaine
quantit� de moelle farineuse, travers�e de faisceaux ligneux,
s�par�s par des anneaux de m�me substance dispos�s
concentriquement. � cette f�cule se m�lait un suc mucilagineux
d�une saveur d�sagr�able, mais qu�il serait facile de chasser par
la pression. Cette substance cellulaire formait une v�ritable
farine de qualit� sup�rieure, extr�mement nourrissante, et dont,
autrefois, les lois japonaises d�fendaient l�exportation.
Cyrus Smith et Harbert, apr�s avoir bien �tudi� la portion du Far-
West o� poussaient ces cycas, prirent des points de rep�re et
revinrent � Granite-House, o� ils firent conna�tre leur
d�couverte.

Le lendemain, les colons allaient � la r�colte, et Pencroff, de


plus en plus enthousiaste de son �le, disait � l�ing�nieur:

�Monsieur Cyrus, croyez-vous qu�il y ait des �les � naufrag�s?

-- Qu�entendez-vous par l�, Pencroff?

-- Eh bien, j�entends des �les cr��es sp�cialement pour qu�on y


fasse convenablement naufrage, et sur lesquelles de pauvres
diables puissent toujours se tirer d�affaire!

-- Cela est possible, r�pondit en souriant l�ing�nieur.

-- Cela est certain, monsieur, r�pondit Pencroff, et il est non


moins certain que l��le Lincoln en est une!�

On revint � Granite-House avec une ample moisson de tiges de


cycas. L�ing�nieur �tablit une presse afin d�extraire le suc
mucilagineux m�l� � la f�cule, et il obtint une notable quantit�
de farine qui, sous la main de Nab, se transforma en g�teaux et en
puddings. Ce n��tait pas encore le vrai pain de froment, mais on y
touchait presque.

� cette �poque aussi, l�onagga, les ch�vres et les brebis du


corral fournirent quotidiennement le lait n�cessaire � la colonie.
Aussi le chariot, ou plut�t une sorte de carriole l�g�re qui
l�avait remplac�, faisait-elle de fr�quents voyages au corral, et
quand c��tait � Pencroff de faire sa tourn�e, il emmenait Jup et
le faisait conduire, ce dont Jup, faisant claquer son fouet,
s�acquittait avec son intelligence habituelle.

Tout prosp�rait donc, aussi bien au corral qu�� Granite-House, et


v�ritablement les colons, si ce n�est qu�ils �taient loin de leur
patrie, n�avaient point � se plaindre. Ils �taient si bien faits �
cette vie, d�ailleurs, si accoutum�s � cette �le, qu�ils n�eussent
pas quitt� sans regret son sol hospitalier!

Et cependant, tant l�amour du pays tient au coeur de l�homme, si


quelque b�timent se f�t inopin�ment pr�sent� en vue de l��le, les
colons lui auraient fait des signaux, ils l�auraient attir�, et
ils seraient partis!... En attendant, ils vivaient de cette
existence heureuse, et ils avaient la crainte plut�t que le d�sir
qu�un �v�nement quelconque v�nt l�interrompre.

Mais qui pourrait se flatter d�avoir jamais fix� la fortune et


d��tre � l�abri de ses revers!

Quoi qu�il en soit, cette �le Lincoln, que les colons habitaient
d�j� depuis plus d�un an, �tait souvent le sujet de leur
conversation, et, un jour, une observation fut faite qui devait
amener plus tard de graves cons�quences.

C��tait le 1er avril, un dimanche, le jour de p�ques, que Cyrus


Smith et ses compagnons avaient sanctifi� par le repos et la
pri�re. La journ�e avait �t� belle, telle que pourrait l��tre une
journ�e d�octobre dans l�h�misph�re bor�al.

Tous, vers le soir, apr�s d�ner, �taient r�unis sous la v�randa, �


la lisi�re du plateau de Grande-vue, et ils regardaient monter la
nuit sur l�horizon. Quelques tasses de cette infusion de graines
de sureau, qui rempla�aient le caf�, avaient �t� servies par Nab.
On causait de l��le et de sa situation isol�e dans le Pacifique,
quand G�d�on Spilett fut amen� � dire:

�Mon cher Cyrus, est-ce que, depuis que vous poss�dez ce sextant
trouv� dans la caisse, vous avez relev� de nouveau la position de
notre �le?

-- Non, r�pondit l�ing�nieur.

-- Mais il serait peut-�tre � propos de le faire, avec cet


instrument qui est plus parfait que celui que vous avez employ�.

-- � quoi bon? dit Pencroff. L��le est bien o� elle est!

-- Sans doute, reprit G�d�on Spilett, mais il a pu arriver que


l�imperfection des appareils ait nui � la justesse des
observations, et puisqu�il est facile d�en v�rifier
l�exactitude...

-- Vous avez raison, mon cher Spilett, r�pondit l�ing�nieur, et


j�aurais d� faire cette v�rification plus t�t, bien que, si j�ai
commis quelque erreur, elle ne doive pas d�passer cinq degr�s en
longitude ou en latitude.

-- Eh! Qui sait? Reprit le reporter, qui sait si nous ne sommes


pas beaucoup plus pr�s d�une terre habit�e que nous ne le croyons?

-- Nous le saurons demain, r�pondit Cyrus Smith, et sans tant


d�occupations qui ne m�ont laiss� aucun loisir, nous le saurions
d�j�.

-- Bon! dit Pencroff, M Cyrus est un trop bon observateur pour


s��tre tromp�, et si elle n�a pas boug� de place, l��le est bien
o� il l�a mise!

-- Nous verrons.�

Il s�ensuivit donc que le lendemain, au moyen du sextant,


l�ing�nieur fit les observations n�cessaires pour v�rifier les
coordonn�es qu�il avait d�j� obtenues, et voici quel fut le
r�sultat de son op�ration: sa premi�re observation lui avait donn�
pour la situation de l��le Lincoln: en longitude ouest: de 150
degr�s � 155 degr�s; en latitude sud: de 30 degr�s � 35 degr�s.

La seconde donna exactement: en longitude ouest: 150 degr�s 30


minutes; en latitude sud: 34 degr�s 57 minutes.

Ainsi donc, malgr� l�imperfection de ses appareils, Cyrus Smith


avait op�r� avec tant d�habilet�, que son erreur n�avait pas
d�pass� cinq degr�s.
�Maintenant, dit G�d�on Spilett, puisque, en m�me temps qu�un
sextant, nous poss�dons un atlas, voyons, mon cher Cyrus, la
position que l��le Lincoln occupe exactement dans le Pacifique.�

Harbert alla chercher l�atlas, qui, on le sait, avait �t� �dit� en


France, et dont, par cons�quent, la nomenclature �tait en langue
fran�aise.

La carte du Pacifique fut d�velopp�e, et l�ing�nieur, son compas �


la main, s�appr�ta � en d�terminer la situation.

Soudain, le compas s�arr�ta dans sa main, et il dit:

�Mais il existe d�j� une �le dans cette partie du Pacifique!

-- Une �le? s��cria Pencroff.

-- La n�tre, sans doute? r�pondit G�d�on Spilett.

-- Non, reprit Cyrus Smith. Cette �le est situ�e par 153 degr�s de
longitude et 37 degr�s 11 minutes de latitude, c�est-�-dire � deux
degr�s et demi plus � l�ouest et deux degr�s plus au sud que l��le
Lincoln.

-- Et quelle est cette �le? demanda Harbert.

-- L��le Tabor.

-- Une �le importante?

-- Non, un �lot perdu dans le Pacifique, et qui n�a jamais �t�


visit� peut-�tre!

-- Eh bien, nous le visiterons, dit Pencroff.

-- Nous?

-- Oui, Monsieur Cyrus. Nous construirons une barque pont�e, et je


me charge de la conduire. -- � quelle distance sommes-nous de
cette �le Tabor?

-- � cent cinquante milles environ dans le nord-est, r�pondit


Cyrus Smith.

-- Cent cinquante milles! Et qu�est cela? r�pondit Pencroff. En


quarante-huit heures et avec un bon vent, ce sera enlev�!

-- Mais � quoi bon? demanda le reporter.

-- On ne sait pas. Faut voir!�

Et sur cette r�ponse, il fut d�cid� qu�une embarcation serait


construite, de mani�re � pouvoir prendre la mer vers le mois
d�octobre prochain, au retour de la belle saison.

CHAPITRE X
Lorsque Pencroff s��tait mis un projet en t�te, il n�avait et ne
laissait pas de cesse qu�il n�e�t �t� ex�cut�. Or, il voulait
visiter l��le Tabor, et, comme une embarcation d�une certaine
grandeur �tait n�cessaire � cette travers�e, il fallait construire
ladite embarcation.

Voici le plan qui fut arr�t� par l�ing�nieur, d�accord avec le


marin.

Le bateau mesurerait trente-cinq pieds de quille et neuf pieds de


bau, -- ce qui en ferait un marcheur, si ses fonds et ses lignes
d�eau �taient r�ussis, -- et ne devrait pas tirer plus de six
pieds, calant d�eau suffisant pour le maintenir contre la d�rive.
Il serait pont� dans toute sa longueur, perc� de deux �coutilles
qui donneraient acc�s dans deux chambres s�par�es par une cloison,
et gr�� en sloop, avec brigantine, trinquette, fortune, fl�che,
foc, voilure tr�s maniable, amenant bien en cas de grains, et tr�s
favorable pour tenir le plus pr�s. Enfin, sa coque serait
construite � francs bords, c�est-�-dire que les bordages
affleureraient au lieu de se superposer, et quant � sa membrure,
on l�appliquerait � chaud apr�s l�ajustement des bordages qui
seraient mont�s sur faux-couples. Quel bois serait employ� � la
construction de ce bateau? L�orme ou le sapin, qui abondaient dans
l��le? On se d�cida pour le sapin, bois un peu �fendif�, suivant
l�expression des charpentiers, mais facile � travailler, et qui
supporte aussi bien que l�orme l�immersion dans l�eau.

Ces d�tails arr�t�s, il fut convenu que, puisque le retour de la


belle saison ne s�effectuerait pas avant six mois, Cyrus Smith et
Pencroff travailleraient seuls au bateau. G�d�on Spilett et
Harbert devaient continuer de chasser, et ni Nab, ni ma�tre Jup,
son aide, n�abandonneraient les travaux domestiques qui leur
�taient d�volus. Aussit�t les arbres choisis, on les abattit, on
les d�bita, on les scia en planches, comme eussent pu faire des
scieurs de long. Huit jours apr�s, dans le renfoncement qui
existait entre les Chemin�es et la muraille, un chantier �tait
pr�par�, et une quille, longue de trente-cinq pieds, munie d�un
�tambot � l�arri�re et d�une �trave � l�avant, s�allongeait sur le
sable.

Cyrus Smith n�avait point march� en aveugle dans cette nouvelle


besogne. Il se connaissait en construction maritime comme en
presque toutes choses, et c��tait sur le papier qu�il avait
d�abord cherch� le gabarit de son embarcation. D�ailleurs, il
�tait bien servi par Pencroff, qui, ayant travaill� quelques
ann�es dans un chantier de Brooklyn, connaissait la pratique du
m�tier. Ce ne fut donc qu�apr�s calculs s�v�res et m�res
r�flexions que les faux-couples furent emmanch�s sur la quille.

Pencroff, on le croira volontiers, �tait tout feu pour mener �


bien sa nouvelle entreprise, et il n�e�t pas voulu l�abandonner un
instant. Une seule op�ration eut le privil�ge de l�arracher, mais
pour un jour seulement, � son chantier de construction. Ce fut la
deuxi�me r�colte de bl�, qui se fit le 15 avril. Elle avait r�ussi
comme la premi�re, et donna la proportion de grains annonc�e
d�avance.

�Cinq boisseaux! Monsieur Cyrus, dit Pencroff, apr�s avoir


scrupuleusement mesur� ses richesses.

-- Cinq boisseaux, r�pondit l�ing�nieur, et, � cent trente mille


grains par boisseau, cela fait six cent cinquante mille grains.

-- Eh bien! Nous s�merons tout cette fois, dit le marin, moins une
petite r�serve cependant!

-- Oui, Pencroff, et, si la prochaine r�colte donne un rendement


proportionnel, nous aurons quatre mille boisseaux.

-- Et on mangera du pain?

-- On mangera du pain.

-- Mais il faudra faire un moulin?

-- On fera un moulin.�

Le troisi�me champ de bl� fut donc incomparablement plus �tendu


que les deux premiers, et la terre, pr�par�e avec un soin extr�me,
re�ut la pr�cieuse semence. Cela fait, Pencroff revint � ses
travaux.

Pendant ce temps, G�d�on Spilett et Harbert chassaient dans les


environs, et ils s�aventur�rent assez profond�ment dans les
parties encore inconnues du Far-West, leurs fusils charg�s �
balle, pr�ts � toute mauvaise rencontre. C��tait un inextricable
fouillis d�arbres magnifiques et press�s les uns contre les autres
comme si l�espace leur e�t manqu�. L�exploration de ces masses
bois�es �tait extr�mement difficile, et le reporter ne s�y
hasardait jamais sans emporter la boussole de poche, car le soleil
per�ait � peine les �paisses ramures, et il e�t �t� difficile de
retrouver son chemin. Il arrivait naturellement que le gibier
�tait plus rare en ces endroits, o� il n�aurait pas eu une assez
grande libert� d�allures. Cependant, trois gros herbivores furent
tu�s pendant cette derni�re quinzaine d�avril. C��taient des
koulas, dont les colons avaient d�j� vu un �chantillon au nord du
lac, qui se laiss�rent tuer stupidement entre les grosses branches
des arbres sur lesquels ils avaient cherch� refuge. Leurs peaux
furent rapport�es � Granite-House, et, l�acide sulfurique aidant,
elles furent soumises � une sorte de tannage qui les rendit
utilisables. Une d�couverte, pr�cieuse � un autre point de vue,
fut faite aussi pendant une de ces excursions, et celle-l�, on la
dut � G�d�on Spilett.

C��tait le 30 avril. Les deux chasseurs s��taient enfonc�s dans le


sud-ouest du Far-West, quand le reporter, pr�c�dant Harbert d�une
cinquantaine de pas, arriva dans une sorte de clairi�re, sur
laquelle les arbres, plus espac�s, laissaient p�n�trer quelques
rayons.

G�d�on Spilett fut tout d�abord surpris de l�odeur qu�exhalaient


certains v�g�taux � tiges droites, cylindriques et rameuses, qui
produisaient des fleurs dispos�es en grappes et de tr�s petites
graines. Le reporter arracha une ou deux de ces tiges et revint
vers le jeune gar�on, auquel il dit:
�Vois donc ce que c�est que cela, Harbert?

-- Et o� avez-vous trouv� cette plante, Monsieur Spilett?

-- L�, dans une clairi�re, o� elle pousse tr�s abondamment.

-- Eh bien! Monsieur Spilett, dit Harbert, voil� une trouvaille


qui vous assure tous les droits � la reconnaissance de Pencroff!

-- C�est donc du tabac?

-- Oui, et, s�il n�est pas de premi�re qualit�, ce n�en est pas
moins du tabac!

-- Ah! Ce brave Pencroff! Va-t-il �tre content! Mais il ne fumera


pas tout, que diable! Et il nous en laissera bien notre part!

-- Ah! Une id�e, Monsieur Spilett, r�pondit Harbert. Ne disons


rien � Pencroff, prenons le temps de pr�parer ces feuilles, et, un
beau jour, on lui pr�sentera une pipe toute bourr�e!

-- Entendu, Harbert, et ce jour-l� notre digne compagnon n�aura


plus rien � d�sirer en ce monde!�

Le reporter et le jeune gar�on firent une bonne provision de la


pr�cieuse plante, et ils revinrent � Granite-House, o� ils
l�introduisirent �en fraude�, et avec autant de pr�caution que si
Pencroff e�t �t� le plus s�v�re des douaniers.

Cyrus Smith et Nab furent mis dans la confidence, et le marin ne


se douta de rien, pendant tout le temps, assez long, qui fut
n�cessaire pour s�cher les feuilles minces, les hacher, les
soumettre � une certaine torr�faction sur des pierres chaudes.
Cela demanda deux mois; mais toutes ces manipulations purent �tre
faites � l�insu de Pencroff, car, occup� de la construction du
bateau, il ne remontait � Granite-House qu�� l�heure du repos.

Une fois encore, cependant, et quoi qu�il en e�t, sa besogne


favorite fut interrompue le 1er mai, par une aventure de p�che, �
laquelle tous les colons durent prendre part. Depuis quelques
jours, on avait pu observer en mer, � deux ou trois milles au
large, un �norme animal qui nageait dans les eaux de l��le
Lincoln. C��tait une baleine de la plus grande taille, qui,
vraisemblablement, devait appartenir � l�esp�ce australe, dite
�baleine du Cap.�

�Quelle bonne fortune ce serait de nous en emparer! s��cria le


marin. Ah! Si nous avions une embarcation convenable et un harpon
en bon �tat, comme je dirais: �Courons � la b�te, car elle vaut la
peine qu�on la prenne!�

-- Eh! Pencroff, dit G�d�on Spilett, j�aurais aim� � vous voir


manoeuvrer le harpon. Cela doit �tre curieux!

-- Tr�s curieux et non sans danger, dit l�ing�nieur; mais, puisque


nous n�avons pas les moyens d�attaquer cet animal, il est inutile
de s�occuper de lui.
-- Je m��tonne, dit le reporter, de voir une baleine sous cette
latitude relativement �lev�e.

-- Pourquoi donc, Monsieur Spilett? r�pondit Harbert. Nous sommes


pr�cis�ment sur cette partie du Pacifique que les p�cheurs anglais
et am�ricains appellent le �whale-field�, et c�est ici, entre la
Nouvelle-Z�lande et l�Am�rique du Sud, que les baleines de
l�h�misph�re austral se rencontrent en plus grand nombre.

-- Rien n�est plus vrai, r�pondit Pencroff, et ce qui me surprend,


moi, c�est que nous n�en ayons pas vu davantage. Apr�s tout,
puisque nous ne pouvons les approcher, peu importe!�

Et Pencroff retourna � son ouvrage, non sans pousser un soupir de


regret, car, dans tout marin, il y a un p�cheur, et si le plaisir
de la p�che est en raison directe de la grosseur de l�animal, on
peut juger de ce qu�un baleinier �prouve en pr�sence d�une
baleine!

Et si ce n�avait �t� que le plaisir! Mais on ne pouvait se


dissimuler qu�une telle proie e�t �t� bien profitable � la
colonie, car l�huile, la graisse, les fanons pouvaient �tre
employ�s � bien des usages!

Or, il arriva ceci, c�est que la baleine signal�e sembla ne point


vouloir abandonner les eaux de l��le.

Donc, soit des fen�tres de Granite-House, soit du plateau de


Grande-vue, Harbert et G�d�on Spilett, quand ils n��taient pas �
la chasse, Nab, tout en surveillant ses fourneaux, ne quittaient
pas la lunette et observaient tous les mouvements de l�animal. Le
c�tac�, profond�ment engag� dans la vaste baie de l�Union, la
sillonnait rapidement depuis le cap Mandibule jusqu�au cap Griffe,
pouss� par sa nageoire caudale prodigieusement puissante, sur
laquelle il s�appuyait et se mouvait par soubresauts avec une
vitesse qui allait quelquefois jusqu�� douze milles � l�heure.
Quelquefois aussi, il s�approchait si pr�s de l��lot, qu�on
pouvait le distinguer compl�tement.

C��tait bien la baleine australe, qui est enti�rement noire, et


dont la t�te est plus d�prim�e que celle des baleines du nord.

On la voyait aussi rejeter par ses �vents, et � une grande


hauteur, un nuage de vapeur... ou d�eau, car -- si bizarre que le
fait paraisse-les naturalistes et les baleiniers ne sont pas
encore d�accord � ce sujet.

Est-ce de l�air, est-ce de l�eau qui est ainsi chass�? On admet


g�n�ralement que c�est de la vapeur, qui, se condensant soudain au
contact de l�air froid, retombe en pluie.

Cependant la pr�sence de ce mammif�re marin pr�occupait les


colons. Cela aga�ait surtout Pencroff et lui donnait des
distractions pendant son travail.

Il finissait par en avoir envie, de cette baleine, comme un enfant


d�un objet qu�on lui interdit. La nuit, il en r�vait � voix haute,
et certainement, s�il avait eu des moyens de l�attaquer, si la
chaloupe e�t �t� en �tat de tenir la mer, il n�aurait pas h�sit� �
se mettre � sa poursuite.

Mais ce que les colons ne pouvaient faire, le hasard le fit pour


eux, et le 3 mai, des cris de Nab, post� � la fen�tre de sa
cuisine, annonc�rent que la baleine �tait �chou�e sur le rivage de
l��le.

Harbert et G�d�on Spilett, qui allaient partir pour la chasse,


abandonn�rent leur fusil, Pencroff jeta sa hache, Cyrus Smith et
Nab rejoignirent leurs compagnons, et tous se dirig�rent
rapidement vers le lieu d��chouage.

Cet �chouement s��tait produit sur la gr�ve de la pointe de


l��pave, � trois milles de Granite-House et � mer haute. Il �tait
donc probable que le c�tac� ne pourrait pas se d�gager facilement.
En tout cas, il fallait se h�ter, afin de lui couper la retraite
au besoin. On courut avec pics et �pieux ferr�s, on passa le pont
de la Mercy, on redescendit la rive droite de la rivi�re, on prit
par la gr�ve, et, en moins de vingt minutes, les colons �taient
aupr�s de l��norme animal, au-dessus duquel fourmillait d�j� un
monde d�oiseaux.

�Quel monstre!� s��cria Nab.

Et l�expression �tait juste, car c��tait une baleine australe,


longue de quatre-vingts pieds, un g�ant de l�esp�ce, qui ne devait
pas peser moins de cent cinquante mille livres!

Cependant le monstre, ainsi �chou�, ne remuait pas et ne cherchait


pas, en se d�battant, � se remettre � flot pendant que la mer
�tait haute encore.

Les colons eurent bient�t l�explication de son immobilit�, quand,


� mar�e basse, ils eurent fait le tour de l�animal.

Il �tait mort, et un harpon sortait de son flanc gauche.

�Il y a donc des baleiniers sur nos parages? dit aussit�t G�d�on
Spilett.

-- Pourquoi cela? demanda le marin.

-- Puisque ce harpon est encore l�...

-- Eh! Monsieur Spilett, cela ne prouve rien, r�pondit Pencroff.


On a vu des baleines faire des milliers de milles avec un harpon
au flanc, et celle-ci aurait �t� frapp�e au nord de l�Atlantique
et serait venue mourir au sud du Pacifique, qu�il ne faudrait pas
s�en �tonner!

-- Cependant... dit G�d�on Spilett, que l�affirmation de Pencroff


ne satisfaisait pas.

-- Cela est parfaitement possible, r�pondit Cyrus Smith; mais


examinons ce harpon. Peut-�tre, suivant un usage assez r�pandu,
les baleiniers ont-ils grav� sur celui-ci le nom de leur navire?�
En effet, Pencroff, ayant arrach� le harpon que l�animal avait au
flanc, y lut cette inscription: Maria-Stella Vineyard.

�Un navire du Vineyard! Un navire de mon pays! s��cria-t-il. La


Maria-Stella! un beau baleinier, ma foi! Et que je connais bien!
Ah! Mes amis, un b�timent du Vineyard, un baleinier du Vineyard!�

Et le marin, brandissant le harpon, r�p�tait non sans �motion ce


nom qui lui tenait au coeur, ce nom de son pays natal!

Mais, comme on ne pouvait attendre que la Maria-Stella v�nt


r�clamer l�animal harponn� par elle, on r�solut de proc�der au
d�pe�age avant que la d�composition se f�t. Les oiseaux de proie,
qui �piaient depuis quelques jours cette riche proie, voulaient,
sans plus tarder, faire acte de possesseurs, et il fallut les
�carter � coups de fusil.

Cette baleine �tait une femelle dont les mamelles fournirent une
grande quantit� d�un lait qui, conform�ment � l�opinion du
naturaliste Dieffenbach, pouvait passer pour du lait de vache, et,
en effet, il n�en diff�re ni par le go�t, ni par la coloration, ni
par la densit�.

Pencroff avait autrefois servi sur un navire baleinier, et il put


diriger m�thodiquement l�op�ration du d�pe�age, -- op�ration assez
d�sagr�able, qui dura trois jours, mais devant laquelle aucun des
colons ne se rebuta, pas m�me G�d�on Spilett, qui, au dire du
marin, finirait par faire �un tr�s bon naufrag�.�

Le lard, coup� en tranches parall�les de deux pieds et demi


d��paisseur, puis divis� en morceaux qui pouvaient peser mille
livres chacun, fut fondu dans de grands vases de terre, apport�s
sur le lieu m�me du d�pe�age, -- car on ne voulait pas empester
les abords du plateau de Grande-vue, -- et dans cette fusion il
perdit environ un tiers de son poids. Mais il y en avait �
profusion: la langue seule donna six mille livres d�huile, et la
l�vre inf�rieure quatre mille. Puis, avec cette graisse, qui
devait assurer pour longtemps la provision de st�arine et de
glyc�rine, il y avait encore les fanons, qui trouveraient, sans
doute, leur emploi, bien qu�on ne port�t ni parapluies ni corsets
� Granite-House. La partie sup�rieure de la bouche du c�tac�
�tait, en effet, pourvue, sur les deux c�t�s, de huit cents lames
corn�es, tr�s �lastiques, de contexture fibreuse, et effil�es �
leurs bords comme deux grands peignes, dont les dents, longues de
six pieds, servent � retenir les milliers d�animalcules, de petits
poissons et de mollusques dont se nourrit la baleine.

L�op�ration termin�e, � la grande satisfaction des op�rateurs, les


restes de l�animal furent abandonn�s aux oiseaux, qui devraient en
faire dispara�tre jusqu�aux derniers vestiges, et les travaux
quotidiens furent repris � Granite-House.

Toutefois, avant de rentrer au chantier de construction, Cyrus


Smith eut l�id�e de fabriquer certains engins qui excit�rent
vivement la curiosit� de ses compagnons. Il prit une douzaine de
fanons de baleine qu�il coupa en six parties �gales et qu�il
aiguisa � leur extr�mit�.
�Et cela, Monsieur Cyrus, demanda Harbert, quand l�op�ration fut
termin�e, cela servira?...

-- � tuer des loups, des renards, et m�me des jaguars, r�pondit


l�ing�nieur.

-- Maintenant?

-- Non, cet hiver, quand nous aurons de la glace � notre


disposition.

-- Je ne comprends pas... r�pondit Harbert.

-- Tu vas comprendre, mon enfant, r�pondit l�ing�nieur. Cet engin


n�est pas de mon invention, et il est fr�quemment employ� par les
chasseurs al�outiens dans l�Am�rique russe. Ces fanons que vous
voyez, mes amis, eh bien! Lorsqu�il g�lera, je les recourberai, je
les arroserai d�eau jusqu�� ce qu�ils soient enti�rement enduits
d�une couche de glace qui maintiendra leur courbure, et je les
s�merai sur la neige, apr�s les avoir pr�alablement dissimul�s
sous une couche de graisse. Or, qu�arrivera-t-il si un animal
affam� avale un de ces app�ts? C�est que la chaleur de son estomac
fera fondre la glace, et que le fanon, se d�tendant, le percera de
ses bouts aiguis�s.

-- Voil� qui est ing�nieux! dit Pencroff.

-- Et qui �pargnera la poudre et les balles, r�pondit Cyrus Smith.

-- Cela vaut mieux que les trappes! ajouta Nab.

-- Attendons donc l�hiver!

-- Attendons l�hiver.�

Cependant la construction du bateau avan�ait, et, vers la fin du


mois, il �tait � demi bord�. On pouvait d�j� reconna�tre que ses
formes seraient excellentes pour qu�il t�nt bien la mer.

Pencroff travaillait avec une ardeur sans pareille, et il fallait


sa robuste nature pour r�sister � ces fatigues; mais ses
compagnons lui pr�paraient en secret une r�compense pour tant de
peines, et, le 31 mai, il devait �prouver une des plus grandes
joies de sa vie.

Ce jour-l�, � la fin du d�ner, au moment o� il allait quitter la


table, Pencroff sentit une main s�appuyer sur son �paule.

C��tait la main de G�d�on Spilett, lequel lui dit:

�Un instant, ma�tre Pencroff, on ne s�en va pas ainsi! Et le


dessert que vous oubliez?

-- Merci, Monsieur Spilett, r�pondit le marin, je retourne au


travail.

-- Eh bien, une tasse de caf�, mon ami?


-- Pas davantage.

-- Une pipe, alors?�

Pencroff s��tait lev� soudain, et sa bonne grosse figure p�lit,


quand il vit le reporter qui lui pr�sentait une pipe toute
bourr�e, et Harbert, une braise ardente.

Le marin voulut articuler une parole sans pouvoir y parvenir;


mais, saisissant la pipe, il la porta � ses l�vres; puis, y
appliquant la braise, il aspira coup sur coup cinq ou six gorg�es.
Un nuage bleu�tre et parfum� se d�veloppa, et, des profondeurs de
ce nuage, on entendit une voix d�lirante qui r�p�tait:

�Du tabac! Du vrai tabac!

-- Oui, Pencroff, r�pondit Cyrus Smith, et m�me de l�excellent


tabac!

-- Oh! Divine providence! Auteur sacr� de toutes choses! s��cria


le marin. Il ne manque donc plus rien � notre �le!�

Et Pencroff fumait, fumait, fumait!

�Et qui a fait cette d�couverte? demanda-t-il enfin. Vous, sans


doute, Harbert?

-- Non, Pencroff, c�est Monsieur Spilett.

-- Monsieur Spilett! s��cria le marin en serrant sur sa poitrine


le reporter, qui n�avait jamais subi pareille �treinte.

-- Ouf! Pencroff, r�pondit G�d�on Spilett, en reprenant sa


respiration, un instant compromise. Faites une part dans votre
reconnaissance � Harbert qui a reconnu cette plante, � Cyrus qui
l�a pr�par�e, et � Nab qui a eu bien de la peine � nous garder le
secret!

-- Eh bien, mes amis, je vous revaudrai cela quelque jour!


r�pondit le marin. Maintenant, c�est � la vie, � la mort!�

CHAPITRE XI

Cependant l�hiver arrivait avec ce mois de juin, qui est le


d�cembre des zones bor�ales, et la grande occupation fut la
confection de v�tements chauds et solides.

Les mouflons du corral avaient �t� d�pouill�s de leur laine, et


cette pr�cieuse mati�re textile, il ne s�agissait donc plus que de
la transformer en �toffe.

Il va sans dire que Cyrus Smith n�ayant � sa disposition ni


cardeuses, ni peigneuses, ni lisseuses, ni �tireuses, ni
retordeuses, ni �mule-jenny�, ni �self-acting� pour filer la
laine, ni m�tier pour la tisser, dut proc�der d�une fa�on plus
simple, de mani�re � �conomiser le filage et le tissage. Et, en
effet, il se proposait tout bonnement d�utiliser la propri�t�
qu�ont les filaments de laine, quand on les presse en tous sens,
de s�enchev�trer et de constituer, par leur simple
entrecroisement, cette �toffe qu�on appelle feutre. Ce feutre
pouvait donc s�obtenir par un simple foulage, op�ration qui, si
elle diminue la souplesse de l��toffe, augmente notamment ses
propri�t�s conservatrices de la chaleur. Or, pr�cis�ment, la laine
fournie par les mouflons �tait faite de brins tr�s courts, et
c�est une bonne condition pour le feutrage.

L�ing�nieur, aid� de ses compagnons, y compris Pencroff, -- il dut


encore une fois abandonner son bateau! -- commen�a les op�rations
pr�liminaires, qui eurent pour but de d�barrasser la laine de
cette substance huileuse et grasse dont elle est impr�gn�e et
qu�on nomme le suint. Ce d�graissage se fit dans des cuves
remplies d�eau, qui furent port�es � la temp�rature de soixante-
dix degr�s, et dans lesquelles la laine plongea pendant vingt-
quatre heures; on en fit, ensuite, un lavage � fond au moyen de
bains de soude; puis cette laine, lorsqu�elle eut �t� suffisamment
s�ch�e par la pression, fut en �tat d��tre foul�e, c�est-�-dire de
produire une solide �toffe, grossi�re sans doute et qui n�aurait
eu aucune valeur dans un centre industriel d�Europe ou d�Am�rique,
mais dont on devait faire un extr�me cas sur les �march�s de l��le
Lincoln.�

On comprend que ce genre d��toffe doit avoir �t� connu d�s les
�poques les plus recul�es, et, en effet, les premi�res �toffes de
laine ont �t� fabriqu�es par ce proc�d� qu�allait employer Cyrus
Smith.

O� sa qualit� d�ing�nieur le servit fort, ce fut dans la


construction de la machine destin�e � fouler la laine, car il sut
habilement profiter de la force m�canique, inutilis�e jusqu�alors,
que poss�dait la chute d�eau de la gr�ve, pour mouvoir un moulin �
foulon.

Rien ne fut plus rudimentaire. Un arbre, muni de cames qui


soulevaient et laissaient retomber tour � tour des pilons
verticaux, des auges destin�es � recevoir la laine, � l�int�rieur
desquelles retombaient ces pilons, un fort b�tis en charpente
contenant et reliant tout le syst�me: telle fut la machine en
question, et telle elle avait �t� pendant des si�cles, jusqu�au
moment o� l�on eut l�id�e de remplacer les pilons par des
cylindres compresseurs et de soumettre la mati�re, non plus � un
battage, mais � un laminage v�ritable.

L�op�ration, bien dirig�e par Cyrus Smith, r�ussit � souhait. La


laine, pr�alablement impr�gn�e d�une dissolution savonneuse,
destin�e, d�une part, � en faciliter le glissement, le
rapprochement, la compression et le ramollissement, de l�autre, �
emp�cher son alt�ration par le battage, sortit du moulin sous
forme d�une �paisse nappe de feutre. Les stries et asp�rit�s dont
le brin de laine est naturellement pourvu s��taient si bien
accroch�es et enchev�tr�es les unes aux autres, qu�elles formaient
une �toffe �galement propre � faire des v�tements ou des
couvertures. Ce n��tait �videmment ni du m�rinos, ni de la
mousseline, ni du cachemire d��cosse, ni du stoff, ni du reps, ni
du satin de Chine, ni de l�Orl�ans, ni de l�alpaga, ni du drap, ni
de la flanelle! C��tait du �feutre lincolnien�, et l��le Lincoln
comptait une industrie de plus.
Les colons eurent donc, avec de bons v�tements, d��paisses
couvertures, et ils purent voir venir sans crainte l�hiver de
1866-67.

Les grands froids commenc�rent v�ritablement � se faire sentir


vers le 20 juin, et, � son grand regret, Pencroff dut suspendre la
construction du bateau, qui, d�ailleurs, ne pouvait manquer d��tre
achev� pour le printemps prochain.

L�id�e fixe du marin �tait de faire un voyage de reconnaissance �


l��le Tabor, bien que Cyrus Smith n�approuv�t pas ce voyage, tout
de curiosit�, car il n�y avait �videmment aucun secours � trouver
sur ce rocher d�sert et � demi aride. Un voyage de cent cinquante
milles, sur un bateau relativement petit, au milieu de mers
inconnues, cela ne laissait pas de lui causer quelque
appr�hension. Que l�embarcation, une fois au large, f�t mise dans
l�impossibilit� d�atteindre Tabor et ne p�t revenir � l��le
Lincoln, que deviendrait-elle au milieu de ce Pacifique, si f�cond
en sinistres?

Cyrus Smith causait souvent de ce projet avec Pencroff, et il


trouvait dans le marin un ent�tement assez bizarre � accomplir ce
voyage, ent�tement dont peut-�tre celui-ci ne se rendait pas bien
compte.

�Car enfin, lui dit un jour l�ing�nieur, je vous ferai observer,


mon ami, qu�apr�s avoir dit tant de bien de l��le Lincoln, apr�s
avoir tant de fois manifest� le regret que vous �prouveriez s�il
vous fallait l�abandonner, vous �tes le premier � vouloir la
quitter.

-- La quitter pour quelques jours seulement, r�pondit Pencroff,


pour quelques jours seulement, Monsieur Cyrus! Le temps d�aller et
de revenir, de voir ce que c�est que cet �lot!

-- Mais il ne peut valoir l��le Lincoln!

-- J�en suis s�r d�avance!

-- Alors pourquoi vous aventurer?

-- Pour savoir ce qui se passe � l��le Tabor!

-- Mais il ne s�y passe rien! Il ne peut rien s�y passer!

-- Qui sait?

-- Et si vous �tes pris par quelque temp�te?

-- Cela n�est pas � craindre dans la belle saison, r�pondit


Pencroff. Mais, Monsieur Cyrus, comme il faut tout pr�voir, je
vous demanderai la permission de n�emmener qu�Harbert avec moi
dans ce voyage.

-- Pencroff, r�pondit l�ing�nieur en mettant la main sur l��paule


du marin, s�il vous arrivait malheur � vous et � cet enfant, dont
le hasard a fait notre fils, croyez-vous que nous nous en
consolerions jamais?

-- Monsieur Cyrus, r�pondit Pencroff avec une in�branlable


confiance, nous ne vous causerons pas ce chagrin-l�. D�ailleurs,
nous reparlerons de ce voyage, quand le temps sera venu de le
faire. Puis, j�imagine que, lorsque vous aurez vu notre bateau
bien gr��, bien accastill�, quand vous aurez observ� comment il se
comporte � la mer, quand nous aurons fait le tour de notre �le, --
car nous le ferons ensemble, -- j�imagine, dis-je, que vous
n�h�siterez plus � me laisser partir! Je ne vous cache pas que ce
sera un chef-d�oeuvre, votre bateau!

-- Dites au moins: notre bateau, Pencroff!� r�pondit l�ing�nieur,


momentan�ment d�sarm�.

La conversation finit ainsi pour recommencer plus tard, sans


convaincre ni le marin ni l�ing�nieur.

Les premi�res neiges tomb�rent vers la fin du mois de juin.


Pr�alablement, le corral avait �t� approvisionn� largement et ne
n�cessita plus de visites quotidiennes, mais il fut d�cid� qu�on
ne laisserait jamais passer une semaine sans s�y rendre.

Les trappes furent tendues de nouveau, et l�on fit l�essai des


engins fabriqu�s par Cyrus Smith. Les fanons recourb�s,
emprisonn�s dans un �tui de glace et recouverts d�une �paisse
couche de graisse, furent plac�s sur la lisi�re de la for�t, �
l�endroit o� passaient commun�ment les animaux pour se rendre au
lac.

� la grande satisfaction de l�ing�nieur, cette invention,


renouvel�e des p�cheurs al�outiens, r�ussit parfaitement. Une
douzaine de renards, quelques sangliers et m�me un jaguar s�y
laiss�rent prendre, et on trouva ces animaux morts, l�estomac
perfor� par les fanons d�tendus.

Ici se place un essai qu�il convient de rapporter, car ce fut la


premi�re tentative faite par les colons pour communiquer avec
leurs semblables.

G�d�on Spilett avait d�j� song� plusieurs fois, soit � jeter � la


mer une notice renferm�e dans une bouteille que les courants
porteraient peut-�tre � une c�te habit�e, soit � la confier � des
pigeons. Mais comment s�rieusement esp�rer que pigeons ou
bouteilles pussent franchir la distance qui s�parait l��le de
toute terre et qui �tait de douze cents milles?

C�eut �t� pure folie.

Mais, le 30 juin, capture fut faite, non sans peine, d�un albatros
qu�un coup de fusil d�Harbert avait l�g�rement bless� � la patte.
C��tait un magnifique oiseau de la famille de ces grands voiliers,
dont les ailes �tendues mesurent dix pieds d�envergure, et qui
peuvent traverser des mers aussi larges que le Pacifique.

Harbert aurait bien voulu garder ce superbe oiseau, dont la


blessure gu�rit promptement et qu�il pr�tendait apprivoiser, mais
G�d�on Spilett lui fit comprendre que l�on ne pouvait n�gliger
cette occasion de tenter de correspondre par ce courrier avec les
terres du Pacifique, et Harbert dut se rendre, car si l�albatros
�tait venu de quelque r�gion habit�e, il ne manquerait pas d�y
retourner d�s qu�il serait libre.

Peut-�tre, au fond, G�d�on Spilett, chez qui le chroniqueur


reparaissait quelquefois, n��tait-il pas f�ch� de lancer � tout
hasard un attachant article relatant les aventures des colons de
l��le Lincoln! Quel succ�s pour le reporter attitr� du New-York
Herald, et pour le num�ro qui contiendrait la chronique, si jamais
elle arrivait � l�adresse de son directeur, l�honorable John
Benett!

G�d�on Spilett r�digea donc une notice succincte qui fut mise dans
un sac de forte toile gomm�e, avec pri�re instante, � quiconque la
trouverait, de la faire parvenir aux bureaux du New-York Herald.

Ce petit sac fut attach� au cou de l�albatros, et non � sa patte,


car ces oiseaux ont l�habitude de se reposer � la surface de la
mer; puis, la libert� fut rendue � ce rapide courrier de l�air, et
ce ne fut pas sans quelque �motion que les colons le virent
dispara�tre au loin dans les brumes de l�ouest.

�O� va-t-il ainsi? demanda Pencroff.

-- Vers la Nouvelle-Z�lande, r�pondit Harbert.

-- Bon voyage!� s��cria le marin, qui, lui, n�attendait pas grand


r�sultat de ce mode de correspondance.

Avec l�hiver, les travaux avaient �t� repris � l�int�rieur de


Granite-House, r�paration de v�tements, confections diverses, et
entre autres des voiles de l�embarcation, qui furent taill�es dans
l�in�puisable enveloppe de l�a�rostat...

Pendant le mois de juillet, les froids furent intenses, mais on


n��pargna ni le bois, ni le charbon.

Cyrus Smith avait install� une seconde chemin�e dans la grande


salle, et c��tait l� que se passaient les longues soir�es.
Causerie pendant que l�on travaillait, lecture quand les mains
restaient oisives, et le temps s��coulait avec profit pour tout le
monde.

C��tait une vraie jouissance pour les colons, quand, de cette


salle bien �clair�e de bougies, bien chauff�e de houille, apr�s un
d�ner r�confortant, le caf� de sureau fumant dans la tasse, les
pipes s�empanachant d�une odorante fum�e, ils entendaient la
temp�te mugir au dehors! Ils eussent �prouv� un bien-�tre complet,
si le bien-�tre pouvait jamais exister pour qui est loin de ses
semblables et sans communication possible avec eux! Ils causaient
toujours de leur pays, des amis qu�ils avaient laiss�s, de cette
grandeur de la r�publique am�ricaine, dont l�influence ne pouvait
que s�accro�tre, et Cyrus Smith, qui avait �t� tr�s m�l� aux
affaires de l�Union, int�ressait vivement ses auditeurs par ses
r�cits, ses aper�us et ses pronostics.

Il arriva, un jour, que G�d�on Spilett fut amen� � lui dire:


�Mais enfin, mon cher Cyrus, tout ce mouvement industriel et
commercial auquel vous pr�disez une progression constante, est-ce
qu�il ne court pas le danger d��tre absolument arr�t� t�t ou tard?

-- Arr�t�! Et par quoi?

-- Mais par le manque de ce charbon, qu�on peut justement appeler


le plus pr�cieux des min�raux!

-- Oui, le plus pr�cieux, en effet, r�pondit l�ing�nieur, et il


semble que la nature ait voulu constater qu�il l��tait, en faisant
le diamant, qui n�est uniquement que du carbone pur cristallis�.

-- Vous ne voulez pas dire, Monsieur Cyrus, repartit Pencroff,


qu�on br�lera du diamant en guise de houille dans les foyers des
chaudi�res?

-- Non, mon ami, r�pondit Cyrus Smith.

-- Cependant j�insiste, reprit G�d�on Spilett. Vous ne niez pas


qu�un jour le charbon sera enti�rement consomm�?

-- Oh! Les gisements houillers sont encore consid�rables, et les


cent mille ouvriers qui leur arrachent annuellement cent millions
de quintaux m�triques ne sont pas pr�s de les avoir �puis�s!

-- Avec la proportion croissante de la consommation du charbon de


terre, r�pondit G�d�on Spilett, on peut pr�voir que ces cent mille
ouvriers seront bient�t deux cent mille et que l�extraction sera
doubl�e?

-- Sans doute; mais, apr�s les gisements d�Europe, que de


nouvelles machines permettront bient�t d�exploiter plus � fond,
les houill�res d�Am�rique et d�Australie fourniront longtemps
encore � la consommation de l�industrie.

-- Combien de temps? demanda le reporter.

-- Au moins deux cent cinquante ou trois cents ans.

-- C�est rassurant pour nous, r�pondit Pencroff, mais inqui�tant


pour nos arri�re-petits-cousins!

-- On trouvera autre chose, dit Harbert.

-- Il faut l�esp�rer, r�pondit G�d�on Spilett, car enfin sans


charbon, plus de machines, et sans machines, plus de chemins de
fer, plus de bateaux � vapeur, plus d�usines, plus rien de ce
qu�exige le progr�s de la vie moderne!

-- Mais que trouvera-t-on? demanda Pencroff. L�imaginez-vous,


Monsieur Cyrus?

-- � peu pr�s, mon ami.

-- Et qu�est-ce qu�on br�lera � la place du charbon?


-- L�eau, r�pondit Cyrus Smith.

-- L�eau, s��cria Pencroff, l�eau pour chauffer les bateaux �


vapeur et les locomotives, l�eau pour chauffer l�eau!

-- Oui, mais l�eau d�compos�e en ses �l�ments constitutifs,


r�pondit Cyrus Smith, et d�compos�e, sans doute, par
l��lectricit�, qui sera devenue alors une force puissante et
maniable, car toutes les grandes d�couvertes, par une loi
inexplicable, semblent concorder et se compl�ter au m�me moment.
Oui, mes amis, je crois que l�eau sera un jour employ�e comme
combustible, que l�hydrog�ne et l�oxyg�ne, qui la constituent,
utilis�s isol�ment ou simultan�ment, fourniront une source de
chaleur et de lumi�re in�puisables et d�une intensit� que la
houille ne saurait avoir. Un jour, les soutes des steamers et les
tenders des locomotives, au lieu de charbon, seront charg�s de ces
deux gaz comprim�s, qui br�leront dans les foyers avec une �norme
puissance calorifique. Ainsi donc, rien � craindre. Tant que cette
terre sera habit�e, elle fournira aux besoins de ses habitants, et
ils ne manqueront jamais ni de lumi�re ni de chaleur, pas plus
qu�ils ne manqueront des productions des r�gnes v�g�tal, min�ral
ou animal. Je crois donc que lorsque les gisements de houille
seront �puis�s, on chauffera et on se chauffera avec de l�eau.
L�eau est le charbon de l�avenir.

-- Je voudrais voir cela, dit le marin.

-- Tu t�es lev� trop t�t, Pencroff�, r�pondit Nab, qui n�intervint


que par ces mots dans la discussion.

Toutefois, ce ne furent pas les paroles de Nab qui termin�rent la


conversation, mais bien les aboiements de Top, qui �clat�rent de
nouveau avec cette intonation �trange dont s��tait d�j� pr�occup�
l�ing�nieur. En m�me temps, Top recommen�ait � tourner autour de
l�orifice du puits, qui s�ouvrait � l�extr�mit� du couloir
int�rieur.

�Qu�est-ce que Top a donc encore � aboyer ainsi? demanda Pencroff.

-- Et Jup � grogner de cette fa�on?� ajouta Harbert.

En effet, l�orang, se joignant au chien, donnait des signes non


�quivoques d�agitation, et, d�tail singulier, ces deux animaux
paraissaient �tre plut�t inquiets qu�irrit�s.

�Il est �vident, dit G�d�on Spilett, que ce puits est en


communication directe avec la mer, et que quelque animal marin
vient de temps en temps respirer au fond.

-- C�est �vident, r�pondit le marin, et il n�y a pas d�autre


explication � donner... allons, silence, Top, ajouta Pencroff en
se tournant vers le chien, et toi, Jup, � ta chambre!�

Le singe et le chien se turent. Jup retourna se coucher, mais Top


resta dans le salon, et il continua � faire entendre de sourds
grognements pendant toute la soir�e.

Il ne fut plus question de l�incident, qui, cependant, assombrit


le front de l�ing�nieur.

Pendant le reste du mois de juillet, il y eut des alternatives de


pluie et de froid. La temp�rature ne s�abaissa pas autant que
pendant le pr�c�dent hiver, et son maximum ne d�passa pas huit
degr�s fahrenheit (13, 33 degr�s centigrades au-dessous de z�ro).
Mais si cet hiver fut moins froid, du moins fut-il plus troubl�
par les temp�tes et les coups de vent. Il y eut encore de violents
assauts de la mer qui compromirent plus d�une fois les Chemin�es.
C��tait � croire qu�un raz de mar�e, provoqu� par quelque
commotion sous-marine, soulevait ces lames monstrueuses et les
pr�cipitait sur la muraille de Granite-House.

Lorsque les colons, pench�s � leurs fen�tres, observaient ces


�normes masses d�eau qui se brisaient sous leurs yeux, ils ne
pouvaient qu�admirer le magnifique spectacle de cette impuissante
fureur de l�oc�an. Les flots rebondissaient en �cume �blouissante,
la gr�ve enti�re disparaissait sous cette rageuse inondation, et
le massif semblait �merger de la mer elle-m�me, dont les embruns
s��levaient � une hauteur de plus de cent pieds.

Pendant ces temp�tes, il �tait difficile de s�aventurer sur les


routes de l��le, dangereux m�me, car les chutes d�arbres y �taient
fr�quentes.

Cependant les colons ne laiss�rent jamais passer une semaine sans


aller visiter le corral. Heureusement, cette enceinte, abrit�e par
le contrefort sud-est du mont Franklin, ne souffrit pas trop des
violences de l�ouragan, qui �pargna ses arbres, ses hangars, sa
palissade. Mais la basse-cour, �tablie sur le plateau de Grande-
vue, et, par cons�quent, directement expos�e aux coups du vent
d�est, eut � subir des d�g�ts assez consid�rables. Le pigeonnier
fut d�coiff� deux fois, et la barri�re s�abattit �galement. Tout
cela demandait � �tre refait d�une fa�on plus solide, car, on le
voyait clairement, l��le Lincoln �tait situ�e dans les parages les
plus mauvais du Pacifique. Il semblait vraiment qu�elle form�t le
point central de vastes cyclones, qui la fouettaient comme fait le
fouet de la toupie.

Seulement, ici, c��tait la toupie qui �tait immobile, et le fouet


qui tournait.

Pendant la premi�re semaine du mois d�ao�t, les rafales


s�apais�rent peu � peu, et l�atmosph�re recouvra un calme qu�elle
semblait avoir � jamais perdu. Avec le calme, la temp�rature
s�abaissa, le froid redevint tr�s vif, et la colonne
thermom�trique tomba � huit degr�s fahrenheit au-dessous de z�ro
(22 degr�s centigrades au-dessous de glace).

Le 3 ao�t, une excursion, projet�e depuis quelques jours, fut


faite dans le sud-est de l��le, vers le marais des tadornes. Les
chasseurs �taient tent�s par tout le gibier aquatique, qui
�tablissait l� ses quartiers d�hiver. Canards sauvages,
b�cassines, pilets, sarcelles, gr�bes, y abondaient, et il fut
d�cid� qu�un jour serait consacr� � une exp�dition contre ces
volatiles.

Non seulement G�d�on Spilett et Harbert, mais aussi Pencroff et


Nab prirent part � l�exp�dition. Seul, Cyrus Smith, pr�textant
quelque travail, ne se joignit point � eux et demeura � Granite-
House.

Les chasseurs prirent donc la route de port ballon pour se rendre


au marais, apr�s avoir promis d��tre revenus le soir. Top et Jup
les accompagnaient. D�s qu�ils eurent pass� le pont de la Mercy,
l�ing�nieur le releva et revint, avec la pens�e de mettre �
ex�cution un projet pour lequel il voulait �tre seul.

Or, ce projet, c��tait d�explorer minutieusement ce puits


int�rieur dont l�orifice s�ouvrait au niveau du couloir de
Granite-House, et qui communiquait avec la mer, puisqu�autrefois
il servait de passage aux eaux du lac.

Pourquoi Top tournait-il si souvent autour de cet orifice?


Pourquoi laissait-il �chapper de si �tranges aboiements, quand une
sorte d�inqui�tude le ramenait vers ce puits? Pourquoi Jup se
joignait-il � Top dans une sorte d�anxi�t� commune? Ce puits
avait-il d�autres branchements que la communication verticale avec
la mer? Se ramifiait-il vers d�autres portions de l��le? Voil� ce
que Cyrus Smith voulait savoir, et, d�abord, �tre seul � savoir.
Il avait donc r�solu de tenter l�exploration du puits pendant une
absence de ses compagnons, et l�occasion se pr�sentait de le
faire.

Il �tait facile de descendre jusqu�au fond du puits, en employant


l��chelle de corde qui ne servait plus depuis l�installation de
l�ascenseur, et dont la longueur �tait suffisante. C�est ce que
fit l�ing�nieur. Il tra�na l��chelle jusqu�� ce trou, dont le
diam�tre mesurait six pieds environ, et il la laissa se d�rouler,
apr�s avoir solidement attach� son extr�mit� sup�rieure. Puis,
ayant allum� une lanterne, pris un revolver et pass� un coutelas �
sa ceinture, il commen�a � descendre les premiers �chelons.

Partout, la paroi �tait pleine; mais quelques saillies du roc se


dressaient de distance en distance, et, au moyen de ces saillies,
il e�t �t� r�ellement possible � un �tre agile de s��lever jusqu��
l�orifice du puits.

C�est une remarque que fit l�ing�nieur; mais, en promenant avec


soin sa lanterne sur ces saillies, il ne trouva aucune empreinte,
aucune cassure, qui p�t donner � penser qu�elles eussent servi �
une escalade ancienne ou r�cente.

Cyrus Smith descendit plus profond�ment, en �clairant tous les


points de la paroi. Il n�y vit rien de suspect.

Lorsque l�ing�nieur eut atteint les derniers �chelons, il sentit


la surface de l�eau, qui �tait alors parfaitement calme. Ni � son
niveau, ni dans aucune autre partie du puits, ne s�ouvrait aucun
couloir lat�ral qui p�t se ramifier � l�int�rieur du massif. La
muraille, que Cyrus Smith frappa du manche de son coutelas,
sonnait le plein. C��tait un granit compact, � travers lequel nul
�tre vivant ne pouvait se frayer un chemin. Pour arriver au fond
du puits et s��lever ensuite jusqu�� son orifice, il fallait
n�cessairement passer par ce canal, toujours immerg�, qui le
mettait en communication avec la mer � travers le sous-sol rocheux
de la gr�ve, et cela n��tait possible qu�� des animaux marins.
Quant � la question de savoir o� aboutissait ce canal, en quel
point du littoral et � quelle profondeur sous les flots, on ne
pouvait la r�soudre.

Donc, Cyrus Smith, ayant termin� son exploration, remonta, retira


l��chelle, recouvrit l�orifice du puits et revint, tout pensif, �
la grande salle de Granite-House, en se disant: �Je n�ai rien vu,
et pourtant il y a quelque chose!�

CHAPITRE XII

Le soir m�me, les chasseurs revinrent, ayant fait bonne chasse,


et, litt�ralement charg�s de gibier, ils portaient tout ce que
pouvaient porter quatre hommes.

Top avait un chapelet de pilets autour du cou, et Jup, des


ceintures de b�cassines autour du corps.

�Voil�, mon ma�tre, s��cria Nab, voil� de quoi employer notre


temps! Conserves, p�t�s, nous aurons l� une r�serve agr�able! Mais
il faut que quelqu�un m�aide. Je compte sur toi, Pencroff.

-- Non, Nab, r�pondit le marin. Le gr�ement du bateau me r�clame,


et tu voudras bien te passer de moi.

-- Et vous, Monsieur Harbert?

-- Moi, Nab, il faut que j�aille demain au corral, r�pondit le


jeune gar�on.

-- Ce sera donc vous, Monsieur Spilett, qui m�aiderez?

-- Pour t�obliger, Nab, r�pondit le reporter, mais je te pr�viens


que si tu me d�voiles tes recettes, je les publierai.

-- � votre convenance, Monsieur Spilett, r�pondit Nab, � votre


convenance!�

Et voil� comment, le lendemain, G�d�on Spilett, devenu l�aide de


Nab, fut install� dans son laboratoire culinaire. Mais auparavant,
l�ing�nieur lui avait fait conna�tre le r�sultat de l�exploration
qu�il avait faite la veille, et, � cet �gard, le reporter partagea
l�opinion de Cyrus Smith, que, bien qu�il n�e�t rien trouv�, il
restait toujours un secret � d�couvrir!

Les froids pers�v�r�rent pendant une semaine encore, et les colons


ne quitt�rent pas Granite-House, si ce n�est pour les soins �
donner � la basse-cour. La demeure �tait parfum�e des bonnes
odeurs qu��mettaient les manipulations savantes de Nab et du
reporter; mais tout le produit de la chasse aux marais ne fut pas
transform� en conserves, et comme le gibier, par ce froid intense,
se gardait parfaitement, canards sauvages et autres furent mang�s
frais et d�clar�s sup�rieurs � toutes autres b�tes aquatiques du
monde connu.

Pendant cette semaine, Pencroff, aid� par Harbert, qui maniait


habilement l�aiguille du voilier, travailla avec tant d�ardeur,
que les voiles de l�embarcation furent termin�es. Le cordage de
chanvre ne manquait pas, gr�ce au gr�ement qui avait �t� retrouv�
avec l�enveloppe du ballon. Les c�bles, les cordages du filet,
tout cela �tait fait d�un filin excellent, dont le marin tira bon
parti. Les voiles furent bord�es de fortes ralingues, et il
restait encore de quoi fabriquer les drisses, les haubans, les
�coutes, etc. Quant au pouliage, sur les conseils de Pencroff et
au moyen du tour qu�il avait install�, Cyrus Smith fabriqua les
poulies n�cessaires. Il arriva donc que le gr�ement �tait
enti�rement par� bien avant que le bateau f�t fini. Pencroff
dressa m�me un pavillon bleu, rouge et blanc, dont les couleurs
avaient �t� fournies par certaines plantes tinctoriales, tr�s
abondantes dans l��le. Seulement, aux trente-sept �toiles
repr�sentant les trente-sept �tats de l�union qui resplendissent
sur le yacht des pavillons am�ricains, le marin en avait ajout�
une trente-huiti�me, l��toile de �l��tat de Lincoln�, car il
consid�rait son �le comme d�j� rattach�e � la grande r�publique.

�Et, disait-il, elle l�est de coeur, si elle ne l�est pas encore


de fait!� en attendant, ce pavillon fut arbor� � la fen�tre
centrale de Granite-House, et les colons le salu�rent de trois
hurrahs.

Cependant on touchait au terme de la saison froide, et il semblait


que ce second hiver allait se passer sans incident grave, quand,
dans la nuit du 11 ao�t, le plateau de Grande-vue fut menac� d�une
d�vastation compl�te.

Apr�s une journ�e bien remplie, les colons dormaient profond�ment,


lorsque, vers quatre heures du matin, ils furent subitement
r�veill�s par les aboiements de Top.

Le chien n�aboyait pas, cette fois, pr�s de l�orifice du puits,


mais au seuil de la porte, et il se jetait dessus comme s�il e�t
voulu l�enfoncer. Jup, de son c�t�, poussait des cris aigus.

�Eh bien, Top!� cria Nab, qui fut le premier �veill�.

Mais le chien continua d�aboyer avec plus de fureur.

�Qu�est-ce donc?� demanda Cyrus Smith.

Et tous, v�tus � la h�te, se pr�cipit�rent vers les fen�tres de la


chambre, qu�ils ouvrirent.

Sous leurs yeux se d�veloppait une couche de neige qui paraissait


� peine blanche dans cette nuit tr�s obscure. Les colons ne virent
rien, mais ils entendirent de singuliers aboiements qui �clataient
dans l�ombre. Il �tait �vident que la gr�ve avait �t� envahie par
un certain nombre d�animaux que l�on ne pouvait distinguer.

�Qu�est-ce? s��cria Pencroff.

-- Des loups, des jaguars ou des singes! r�pondit Nab.

-- Diable! Mais ils peuvent gagner le haut du plateau! dit le


reporter.
-- Et notre basse-cour, s��cria Harbert, et nos plantations?...

-- Par o� ont-ils donc pass�? demanda Pencroff.

-- Ils auront franchi le ponceau de la gr�ve, r�pondit


l�ing�nieur, que l�un de nous aura oubli� de refermer.

-- En effet, dit Spilett, je me rappelle l�avoir laiss� ouvert...

-- Un beau coup que vous avez fait l�, Monsieur Spilett! s��cria
le marin.

-- Ce qui est fait est fait, r�pondit Cyrus Smith. Avisons � ce


qu�il faut faire!�

Telles furent les demandes et les r�ponses qui furent rapidement


�chang�es entre Cyrus Smith et ses compagnons. Il �tait certain
que le ponceau avait �t� franchi, que la gr�ve �tait envahie par
des animaux, et que ceux-ci, quels qu�ils fussent, pouvaient, en
remontant la rive gauche de la Mercy, arriver au plateau de
Grande-vue. Il fallait donc les gagner de vitesse et les
combattre, au besoin.

�Mais quelles sont ces b�tes-l�?� fut-il demand� une seconde fois,
au moment o� les aboiements retentissaient avec plus de force.

Ces aboiements firent tressaillir Harbert, et il se souvint de les


avoir d�j� entendus pendant sa premi�re visite aux sources du
creek-rouge.

�Ce sont des culpeux, ce sont des renards! dit-il.

-- En avant!� s��cria le marin.

Et tous, s�armant de haches, de carabines et de revolvers, se


pr�cipit�rent dans la banne de l�ascenseur et prirent pied sur la
gr�ve.

Ce sont de dangereux animaux que ces culpeux, quand ils sont en


grand nombre et que la faim les irrite.

N�anmoins, les colons n�h�sit�rent pas � se jeter au milieu de la


bande, et leurs premiers coups de revolver, lan�ant de rapides
�clairs dans l�obscurit�, firent reculer les premiers assaillants.

Ce qui importait avant tout, c��tait d�emp�cher ces pillards de


s��lever jusqu�au plateau de Grande-vue, car les plantations, la
basse-cour, eussent �t� � leur merci, et d�immenses d�g�ts, peut-
�tre irr�parables, surtout en ce qui concernait le champ de bl�,
se seraient in�vitablement produits.

Mais comme l�envahissement du plateau ne pouvait se faire que par


la rive gauche de la Mercy, il suffisait d�opposer aux culpeux une
barri�re insurmontable sur cette �troite portion de la berge
comprise entre la rivi�re et la muraille de granit.

Ceci fut compris de tous, et, sur un ordre de Cyrus Smith, ils
gagn�rent l�endroit d�sign�, pendant que la troupe des culpeux
bondissait dans l�ombre.

Cyrus Smith, G�d�on Spilett, Harbert, Pencroff et Nab se


dispos�rent donc de mani�re � former une ligne infranchissable.
Top, ses formidables m�choires ouvertes, pr�c�dait les colons, et
il �tait suivi de Jup, arm� d�un gourdin noueux qu�il brandissait
comme une massue.

La nuit �tait extr�mement obscure. Ce n��tait qu�� la lueur des


d�charges, dont chacune devait porter, qu�on apercevait les
assaillants, qui devaient �tre au moins une centaine, et dont les
yeux brillaient comme des braises.

�Il ne faut pas qu�ils passent! s��cria Pencroff.

-- Ils ne passeront pas!� r�pondit l�ing�nieur.

Mais s�ils ne pass�rent pas, ce ne fut pas faute de l�avoir tent�.


Les derniers rangs poussaient les premiers, et ce fut une lutte
incessante � coups de revolver et � coups de hache. Bien des
cadavres de culpeux devaient d�j� joncher le sol, mais la bande ne
semblait pas diminuer, et on e�t dit qu�elle se renouvelait sans
cesse par le ponceau de la gr�ve.

Bient�t, les colons durent lutter corps � corps, et ils n��taient


pas sans avoir re�u quelques blessures, l�g�res fort heureusement.
Harbert avait, d�un coup de revolver, d�barrass� Nab, sur le dos
duquel un culpeux venait de s�abattre comme un chat-tigre. Top se
battait avec une fureur v�ritable, sautant � la gorge des renards
et les �tranglant net. Jup, arm� de son b�ton, tapait comme un
sourd, et c��tait en vain qu�on voulait le faire rester en
arri�re. Dou�, sans doute, d�une vue qui lui permettait de percer
cette obscurit�, il �tait toujours au plus fort du combat et
poussait de temps en temps un sifflement aigu, qui �tait chez lui
la marque d�une extr�me jubilation. � un certain moment, il
s�avan�a m�me si loin, qu�� la lueur d�un coup de revolver, on put
le voir entour� de cinq ou six grands culpeux, auxquels il tenait
t�te avec un rare sang-froid.

Cependant la lutte devait finir � l�avantage des colons, mais


apr�s qu�ils eurent r�sist� deux grandes heures! Les premi�res
lueurs de l�aube, sans doute, d�termin�rent la retraite des
assaillants, qui d�tal�rent vers le nord, de mani�re � repasser le
ponceau, que Nab courut relever imm�diatement.

Quand le jour eut suffisamment �clair� le champ de bataille, les


colons purent compter une cinquantaine de cadavres �pars sur la
gr�ve.

�Et Jup! s��cria Pencroff. O� est donc Jup?�

Jup avait disparu. Son ami Nab l�appela, et, pour la premi�re
fois, Jup ne r�pondit pas � l�appel de son ami.

Chacun se mit en qu�te de Jup, tremblant de le compter parmi les


morts. On d�blaya la place des cadavres, qui tachaient la neige de
leur sang, et Jup fut retrouv� au milieu d�un v�ritable monceau de
culpeux dont les m�choires fracass�es, les reins bris�s,
t�moignaient qu�ils avaient eu affaire au terrible gourdin de
l�intr�pide animal. Le pauvre Jup tenait encore � la main le
tron�on de son b�ton rompu; mais priv� de son arme, il avait �t�
accabl� par le nombre, et de profondes blessures labouraient sa
poitrine.

�Il est vivant! s��cria Nab, qui se pencha sur lui.

-- Et nous le sauverons, r�pondit le marin, nous le soignerons


comme l�un de nous!�

Il semblait que Jup compr�t, car il inclina sa t�te sur l��paule


de Pencroff, comme pour le remercier.

Le marin �tait bless� lui-m�me, mais ses blessures, ainsi que


celles de ses compagnons, �taient insignifiantes, car, gr�ce �
leurs armes � feu, presque toujours ils avaient pu tenir les
assaillants � distance. Il n�y avait donc que l�orang dont l��tat
f�t grave.

Jup, port� par Nab et Pencroff, fut amen� jusqu�� l�ascenseur, et


c�est � peine si un faible g�missement sortit de ses l�vres. On le
remonta doucement � Granite-House. L�, il fut install� sur un des
matelas emprunt�s � l�une des couchettes, et ses blessures furent
lav�es avec le plus grand soin.

Il ne paraissait pas qu�elles eussent atteint quelque organe


essentiel, mais Jup avait �t� tr�s affaibli par la perte de son
sang, et la fi�vre se d�clara � un degr� assez fort.

On le coucha donc, apr�s son pansement, on lui imposa une di�te


s�v�re�, tout comme � une personne naturelle�, dit Nab, et on lui
fit boire quelques tasses de tisane rafra�chissante, dont la
pharmacie v�g�tale de Granite-House fournit les ingr�dients.

Jup s�endormit d�un sommeil agit� d�abord; mais peu � peu sa


respiration devint plus r�guli�re, et on le laissa reposer dans le
plus grand calme. De temps en temps, Top, marchant, on peut dire
�sur la pointe des pieds�, venait visiter son ami et semblait
approuver tous les soins que l�on prenait de lui. Une des mains de
Jup pendait hors de la couche, et Top la l�chait d�un air contrit.

Ce matin m�me, on proc�da � l�ensevelissement des morts, qui


furent tra�n�s jusqu�� la for�t du Far-West et enterr�s
profond�ment.

Cette attaque, qui aurait pu avoir des cons�quences si graves, fut


une le�on pour les colons, et d�sormais ils ne se couch�rent plus
sans que l�un d�eux se f�t assur� que tous les ponts �taient
relev�s et qu�aucune invasion n��tait possible.

Cependant Jup, apr�s avoir donn� des craintes s�rieuses pendant


quelques jours, r�agit vigoureusement contre le mal. Sa
constitution l�emporta, la fi�vre diminua peu � peu, et G�d�on
Spilett, qui �tait un peu m�decin, le consid�ra bient�t comme tir�
d�affaire. Le 16 ao�t, Jup commen�a � manger. Nab lui faisait de
bons petits plats sucr�s que le malade d�gustait avec sensualit�,
car, s�il avait un d�faut mignon, c��tait d��tre un tantinet
gourmand, et Nab n�avait jamais rien fait pour le corriger de ce
d�faut-l�.

�Que voulez-vous? Disait-il � G�d�on Spilett, qui lui reprochait


quelquefois de le g�ter, il n�a pas d�autre plaisir que celui de
la bouche, ce pauvre Jup, et je suis trop heureux de pouvoir
reconna�tre ainsi ses services!�

Dix jours apr�s avoir pris le lit, le 21 ao�t, ma�tre Jup se leva.
Ses blessures �taient cicatris�es, et on vit bien qu�il ne
tarderait pas � recouvrer sa souplesse et sa vigueur habituelles.
Comme tous les convalescents, il fut alors pris d�une faim
d�vorante, et le reporter le laissa manger � sa fantaisie, car il
se fiait � cet instinct qui manque trop souvent aux �tres
raisonnants et qui devait pr�server l�orang de tout exc�s. Nab
�tait ravi de voir revenir l�app�tit de son �l�ve.

�Mange, lui disait-il, mon Jup, et ne te fais faute de rien! Tu as


vers� ton sang pour nous, et c�est bien le moins que je t�aide �
le refaire!�

Enfin, le 25 ao�t, on entendit la voix de Nab qui appelait ses


compagnons.

�Monsieur Cyrus, Monsieur G�d�on, Monsieur Harbert, Pencroff,


venez! Venez!�

Les colons, r�unis dans la grande salle, se lev�rent � l�appel de


Nab, qui �tait alors dans la chambre r�serv�e � Jup.

�Qu�y a-t-il? demanda le reporter.

-- Voyez!� r�pondit Nab en poussant un vaste �clat de rire.

Et que vit-on? Ma�tre Jup, qui fumait, tranquillement et


s�rieusement, accroupi comme un turc sur la porte de Granite-
House!

�Ma pipe! s��cria Pencroff. Il a pris ma pipe! Ah! Mon brave Jup,
je t�en fais cadeau! Fume, mon ami, fume!�

Et Jup lan�ait gravement d��paisses bouff�es de tabac, ce qui


semblait lui procurer des jouissances sans pareilles.

Cyrus Smith ne se montra pas autrement �tonn� de l�incident, et il


cita plusieurs exemples de singes apprivois�s, auxquels l�usage du
tabac �tait devenu familier.

Mais, � partir de ce jour, ma�tre Jup eut sa pipe � lui, l�ex-pipe


du marin, qui fut suspendue dans sa chambre, pr�s de sa provision
de tabac. Il la bourrait lui-m�me, il l�allumait � un charbon
ardent et paraissait �tre le plus heureux des quadrumanes. On
pense bien que cette communaut� de go�t ne fit que resserrer entre
Jup et Pencroff ces �troits liens d�amiti� qui unissaient d�j� le
digne singe et l�honn�te marin.

�C�est peut-�tre un homme, disait quelquefois Pencroff � Nab. Est-


ce que �a t��tonnerait si un jour il se mettait � nous parler?
-- Ma foi non, r�pondait Nab. Ce qui m��tonne, c�est plut�t qu�il
ne parle pas, car enfin, il ne lui manque que la parole!

-- �a m�amuserait tout de m�me, reprenait le marin, si un beau


jour il me disait: �si nous changions de pipe, Pencroff!�

-- Oui, r�pondait Nab. Quel malheur qu�il soit muet de naissance!�

Avec le mois de septembre, l�hiver fut enti�rement termin�, et les


travaux reprirent avec ardeur.

La construction du bateau avan�a rapidement. Il �tait enti�rement


bord� d�j�, et on le membra int�rieurement, de mani�re � relier
toutes les parties de la coque, avec des membrures assouplies par
la vapeur d�eau, qui se pr�t�rent � toutes les exigences du
gabarit.

Comme le bois ne manquait pas, Pencroff proposa � l�ing�nieur de


doubler int�rieurement la coque avec un vaigrage �tanche, ce qui
assurerait compl�tement la solidit� de l�embarcation.

Cyrus Smith ne sachant pas ce que r�servait l�avenir, approuva


l�id�e du marin de rendre son embarcation aussi solide que
possible.

Le vaigrage et le pont du bateau furent enti�rement finis vers le


15 septembre. Pour calfater les coutures, on fit de l��toupe avec
du zost�re sec, qui fut introduit � coups de maillet entre les
bordages de la coque, du vaigrage et du pont; puis, ces coutures
furent recouvertes de goudron bouillant, que les pins de la for�t
fournirent avec abondance.

L�am�nagement de l�embarcation fut des plus simples.

Elle avait d�abord �t� lest�e avec de lourds morceaux de granit,


ma�onn�s dans un lit de chaux, et dont on arrima douze mille
livres environ. Un tillac fut pos� par-dessus ce lest, et
l�int�rieur fut divis� en deux chambres, le long desquelles
s��tendaient deux bancs, qui servaient de coffres. Le pied du m�t
devait �pontiller la cloison qui s�parait les deux chambres, dans
lesquelles on parvenait par deux �coutilles, ouvertes sur le pont
et munies de capots.

Pencroff n�eut aucune peine � trouver un arbre convenable pour la


m�ture. Il choisit un jeune sapin, bien droit, sans noeuds, qu�il
n�eut qu�� �quarrir � son emplanture et � arrondir � sa t�te. Les
ferrures du m�t, celles du gouvernail et celles de la coque
avaient �t� grossi�rement, mais solidement fabriqu�es � la forge
des chemin�es. Enfin, vergues, m�t de fl�che, gui, espars,
avirons, etc., tout �tait termin� dans la premi�re semaine
d�octobre, et il fut convenu qu�on ferait l�essai du bateau aux
abords de l��le, afin de reconna�tre comment il se comportait � la
mer et dans quelle mesure on pouvait se fier � lui.

Pendant tout ce temps, les travaux n�cessaires n�avaient point �t�


n�glig�s. Le corral �tait r�am�nag�, car le troupeau de mouflons
et de ch�vres comptait un certain nombre de petits qu�il fallait
loger et nourrir. Les visites des colons n�avaient manqu� ni au
parc aux hu�tres, ni � la garenne, ni aux gisements de houille et
de fer, ni � quelques parties jusque-l� inexplor�es des for�ts du
Far-West, qui �taient fort giboyeuses.

Certaines plantes indig�nes furent encore d�couvertes, et, si


elles n�avaient pas une utilit� imm�diate, elles contribu�rent �
varier les r�serves v�g�tales de Granite-House. C��taient des
esp�ces de fico�des, les unes semblables � celles du cap, avec des
feuilles charnues comestibles, les autres produisant des graines
qui contenaient une sorte de farine.

Le 10 octobre, le bateau fut lanc� � la mer. Pencroff �tait


radieux. L�op�ration r�ussit parfaitement.

L�embarcation, toute gr��e, ayant �t� pouss�e sur des rouleaux �


la lisi�re du rivage, fut prise par la mer montante et flotta aux
applaudissements des colons, et particuli�rement de Pencroff, qui
ne montra aucune modestie en cette occasion. D�ailleurs, sa vanit�
devait survivre � l�ach�vement du bateau, puisque, apr�s l�avoir
construit, il allait �tre appel� � le commander. Le grade de
capitaine lui fut d�cern� de l�agr�ment de tous.

Pour satisfaire le capitaine Pencroff, il fallut tout d�abord


donner un nom � l�embarcation, et, apr�s plusieurs propositions
longuement discut�es, les suffrages se r�unirent sur celui de
Bonadventure, qui �tait le nom de bapt�me de l�honn�te marin.

D�s que le Bonadventure eut �t� soulev� par la mar�e montante, on


put voir qu�il se tenait parfaitement dans ses lignes d�eau, et
qu�il devait convenablement naviguer sous toutes les allures.

Du reste, l�essai en allait �tre fait, le jour m�me, dans une


excursion au large de la c�te. Le temps �tait beau, la brise
fra�che, et la mer facile, surtout sur le littoral du sud, car le
vent soufflait du nord-ouest depuis une heure d�j�.

�Embarque! Embarque!� criait le capitaine Pencroff.

Mais il fallait d�jeuner avant de partir, et il parut m�me bon


d�emporter des provisions � bord, pour le cas o� l�excursion se
prolongerait jusqu�au soir.

Cyrus Smith avait h�te, �galement, d�essayer cette embarcation,


dont les plans venaient de lui, bien que, sur le conseil du marin,
il en e�t souvent modifi� quelques parties; mais il n�avait pas en
elle la confiance que manifestait Pencroff, et comme celui-ci ne
reparlait plus du voyage � l��le Tabor, Cyrus Smith esp�rait m�me
que le marin y avait renonc�. Il lui e�t r�pugn�, en effet, de
voir deux ou trois de ses compagnons s�aventurer au loin sur cette
barque, si petite en somme, et qui ne jaugeait pas plus de quinze
tonneaux.

� dix heures et demie, tout le monde �tait � bord, m�me Jup, m�me
Top. Nab et Harbert lev�rent l�ancre qui mordait le sable pr�s de
l�embouchure de la Mercy, la brigantine fut hiss�e, le pavillon
lincolnien flotta en t�te du m�t, et le Bonadventure, dirig� par
Pencroff, prit le large.
Pour sortir de la baie de l�union, il fallut d�abord faire vent
arri�re, et l�on put constater que, sous cette allure, la vitesse
de l�embarcation �tait satisfaisante.

Apr�s avoir doubl� la pointe de l��pave et le cap griffe, Pencroff


dut tenir le plus pr�s, afin de prolonger la c�te m�ridionale de
l��le, et, apr�s avoir couru quelques bords, il observa que le
Bonadventure pouvait marcher environ � cinq quarts du vent, et
qu�il se soutenait convenablement contre la d�rive. Il virait tr�s
bien vent devant, ayant du �coup�, comme disent les marins, et
gagnant m�me dans son virement.

Les passagers du Bonadventure �taient v�ritablement enchant�s. Ils


avaient l� une bonne embarcation, qui, le cas �ch�ant, pourrait
leur rendre de grands services, et par ce beau temps, avec cette
brise bien faite, la promenade fut charmante.

Pencroff se porta au large, � trois ou quatre milles de la c�te,


par le travers du port ballon. L��le apparut alors dans tout son
d�veloppement et sous un nouvel aspect, avec le panorama vari� de
son littoral depuis le cap griffe jusqu�au promontoire du reptile,
ses premiers plans de for�ts dans lesquels les conif�res
tranchaient encore sur le jeune feuillage des autres arbres �
peine bourgeonn�s, et ce mont Franklin, qui dominait l�ensemble et
dont quelques neiges blanchissaient la t�te.

�Que c�est beau! s��cria Harbert.

-- Oui, notre �le est belle et bonne, r�pondit Pencroff. Je l�aime


comme j�aimais ma pauvre m�re! Elle nous a re�us, pauvres et
manquant de tout, et que manque-t-il � ces cinq enfants qui lui
sont tomb�s du ciel?

-- Rien! r�pondit Nab, rien, capitaine!�

Et les deux braves gens pouss�rent trois formidables hurrahs en


l�honneur de leur �le!

Pendant ce temps, G�d�on Spilett, appuy� au pied du m�t, dessinait


le panorama qui se d�veloppait sous ses yeux.

Cyrus Smith regardait en silence.

�Eh bien, Monsieur Cyrus, demanda Pencroff, que dites-vous de


notre bateau?

-- Il para�t se bien comporter, r�pondit l�ing�nieur.

-- Bon! Et croyez-vous, � pr�sent, qu�il pourrait entreprendre un


voyage de quelque dur�e?

-- Quel voyage, Pencroff?

-- Celui de l��le Tabor, par exemple?

-- Mon ami, r�pondit Cyrus Smith, je crois que, dans un cas


pressant, il ne faudrait pas h�siter � se confier au Bonadventure,
m�me pour une travers�e plus longue; mais, vous le savez, je vous
verrais partir avec peine pour l��le Tabor, puisque rien ne vous
oblige � y aller.

-- On aime � conna�tre ses voisins, r�pondit Pencroff, qui


s�ent�tait dans son id�e. L��le Tabor, c�est notre voisine, et
c�est la seule! La politesse veut qu�on aille, au moins, lui faire
une visite!

-- Diable! fit G�d�on Spilett, notre ami Pencroff est � cheval sur
les convenances!

-- Je ne suis � cheval sur rien du tout, riposta le marin, que


l�opposition de l�ing�nieur vexait un peu, mais qui n�aurait pas
voulu lui causer quelque peine.

-- Songez, Pencroff, r�pondit Cyrus Smith, que vous ne pouvez


aller seul � l��le Tabor.

-- Un compagnon me suffira.

-- Soit, r�pondit l�ing�nieur. C�est donc de deux colons sur cinq


que vous risquez de priver la colonie de l��le Lincoln?

-- Sur six! r�pondit Pencroff. Vous oubliez Jup.

-- Sur sept! ajouta Nab. Top en vaut bien un autre!

-- Il n�y a pas de risque, Monsieur Cyrus, reprit Pencroff.

-- C�est possible, Pencroff; mais, je vous le r�p�te, c�est


s�exposer sans n�cessit�!�

L�ent�t� marin ne r�pondit pas et laissa tomber la conversation,


bien d�cid� � la reprendre. Mais il ne se doutait gu�re qu�un
incident allait lui venir en aide et changer en une oeuvre
d�humanit� ce qui n��tait qu�un caprice, discutable apr�s tout. En
effet, apr�s s��tre tenu au large, le Bonadventure venait de se
rapprocher de la c�te, en se dirigeant vers le port Ballon. Il
�tait important de v�rifier les passes m�nag�es entre les bancs de
sable et les r�cifs, pour les baliser au besoin, puisque cette
petite crique devait �tre le port d�attache du bateau.

On n��tait plus qu�� un demi-mille de la c�te, et il avait fallu


louvoyer pour gagner contre le vent. La vitesse du Bonadventure
n��tait que tr�s mod�r�e alors, parce que la brise, en partie
arr�t�e par la haute terre, gonflait � peine ses voiles, et la
mer, unie comme une glace, ne se ridait qu�au souffle des ris�es
qui passaient capricieusement.

Harbert se tenait � l�avant, afin d�indiquer la route � suivre au


milieu des passes, lorsqu�il s��cria tout d�un coup:

�Lofe, Pencroff, lofe.

-- Qu�est-ce qu�il y a? r�pondit le marin en se levant. Une roche?

-- Non... attends, dit Harbert... je ne vois pas bien... lofe


encore... bon... arrive un peu...�

Et ce disant, Harbert, couch� le long du bord, plongea rapidement


son bras dans l�eau et se releva en disant:

�Une bouteille!�

Il tenait � la main une bouteille ferm�e, qu�il venait de saisir �


quelques encablures de la c�te.

Cyrus Smith prit la bouteille. Sans dire un seul mot, il en fit


sauter le bouchon, et il tira un papier humide, sur lequel se
lisaient ces mots:

Naufrag�... �le Tabor: 153 degr�s o. long -- 37 degr�s 11 lat. s.

CHAPITRE XIII

�Un naufrag�! s��cria Pencroff, abandonn� � quelques cents milles


de nous sur cette �le Tabor! Ah! Monsieur Cyrus, vous ne vous
opposerez plus maintenant � mon projet de voyage!

-- Non, Pencroff, r�pondit Cyrus Smith, et vous partirez le plus


t�t possible.

-- D�s demain?

-- D�s demain.�

L�ing�nieur tenait � la main le papier qu�il avait retir� de la


bouteille. Il le m�dita pendant quelques instants, puis, reprenant
la parole:

�De ce document, mes amis, dit-il, de la forme m�me dans laquelle


il est con�u, on doit d�abord conclure ceci: c�est, premi�rement,
que le naufrag� de l��le Tabor est un homme ayant des
connaissances assez avanc�es en marine, puisqu�il donne la
latitude et la longitude de l��le, conformes � celles que nous
avons trouv�es, et jusqu�� une minute d�approximation;
secondement, qu�il est anglais ou am�ricain, puisque le document
est �crit en langue anglaise.

-- Ceci est parfaitement logique, r�pondit G�d�on Spilett, et la


pr�sence de ce naufrag� explique l�arriv�e de la caisse sur les
rivages de l��le. Il y a eu naufrage, puisqu�il y a un naufrag�.
Quant � ce dernier, quel qu�il soit, il est heureux pour lui que
Pencroff ait eu l�id�e de construire ce bateau et de l�essayer
aujourd�hui m�me, car, un jour de retard, et cette bouteille
pouvait se briser sur les r�cifs.

-- En effet, dit Harbert, c�est une chance heureuse que le


Bonadventure ait pass� l�, pr�cis�ment quand cette bouteille
flottait encore!

-- Et cela ne vous semble pas bizarre? demanda Cyrus Smith �


Pencroff.

-- Cela me semble heureux, voil� tout, r�pondit le marin. Est-ce


que vous voyez quelque chose d�extraordinaire � cela, Monsieur
Cyrus? Cette bouteille, il fallait bien qu�elle all�t quelque
part, et pourquoi pas ici aussi bien qu�ailleurs?

-- Vous avez peut-�tre raison, Pencroff, r�pondit l�ing�nieur, et


cependant...

-- Mais, fit observer Harbert, rien ne prouve que cette bouteille


flotte depuis longtemps sur la mer?

-- Rien, r�pondit G�d�on Spilett, et m�me le document para�t avoir


�t� r�cemment �crit. Qu�en pensez-vous, Cyrus?

-- Cela est difficile � v�rifier, et, d�ailleurs, nous le


saurons!� r�pondit Cyrus Smith.

Pendant cette conversation, Pencroff n��tait pas rest� inactif. Il


avait vir� de bord, et le Bonadventure, grand largue, toutes
voiles portant, filait rapidement vers le cap Griffe. Chacun
songeait � ce naufrag� de l��le Tabor. �tait-il encore temps de le
sauver? Grand �v�nement dans la vie des colons!

Eux-m�mes n��taient que des naufrag�s, mais il �tait � craindre


qu�un autre n�e�t pas �t� aussi favoris� qu�eux, et leur devoir
�tait de courir au-devant de l�infortune.

Le cap griffe fut doubl�, et le Bonadventure

Vint mouiller vers quatre heures � l�embouchure de la Mercy.

Le soir m�me, les d�tails relatifs � la nouvelle exp�dition


�taient r�gl�s. Il parut convenable que Pencroff et Harbert, qui
connaissaient la manoeuvre d�une embarcation, fussent seuls �
entreprendre ce voyage. En partant le lendemain, 11 octobre, ils
pourraient arriver le 13 dans la journ�e, car, avec le vent qui
r�gnait, il ne fallait pas plus de quarante-huit heures pour faire
cette travers�e de cent cinquante milles. Un jour dans l��le,
trois ou quatre jours pour revenir, on pouvait donc compter que,
le 17, ils seraient de retour � l��le Lincoln. Le temps �tait
beau, le barom�tre remontait sans secousses, le vent semblait bien
�tabli, toutes les chances �taient donc en faveur de ces braves
gens, qu�un devoir d�humanit� allait entra�ner loin de leur �le.

Ainsi donc, il avait �t� convenu que Cyrus Smith, Nab et G�d�on
Spilett resteraient � Granite-House; mais une r�clamation se
produisit, et G�d�on Spilett, qui n�oubliait point son m�tier de
reporter du New-York Herald, ayant d�clar� qu�il irait � la nage
plut�t que de manquer une pareille occasion, il fut admis �
prendre part au voyage.

La soir�e fut employ�e � transporter � bord du Bonadventure


quelques objets de literie, des ustensiles, des armes, des
munitions, une boussole, des vivres pour une huitaine de jours,
et, ce chargement ayant �t� rapidement op�r�, les colons
remont�rent � Granite-House.

Le lendemain, � cinq heures du matin, les adieux furent faits, non


sans une certaine �motion de part et d�autre, et Pencroff,
�ventant ses voiles, se dirigea vers le cap griffe, qu�il devait
doubler pour prendre directement ensuite la route du sud-ouest.

Le Bonadventure �tait d�j� � un quart de mille de la c�te, quand


ses passagers aper�urent sur les hauteurs de Granite-House deux
hommes qui leur faisaient un signe d�adieu. C��taient Cyrus Smith
et Nab.

�Nos amis! s��cria G�d�on Spilett. Voil� notre premi�re s�paration


depuis quinze mois!...�

Pencroff, le reporter et Harbert firent un dernier signe d�adieu,


et Granite-House disparut bient�t derri�re les hautes roches du
cap.

Pendant les premi�res heures de la journ�e, le Bonadventure resta


constamment en vue de la c�te m�ridionale de l��le Lincoln, qui
n�apparut bient�t plus que sous la forme d�une corbeille verte, de
laquelle �mergeait le mont Franklin. Les hauteurs, amoindries par
l��loignement, lui donnaient une apparence peu faite pour attirer
les navires sur ses atterrages.

Le promontoire du reptile fut d�pass� vers une heure, mais � dix


milles au large. De cette distance, il n��tait plus possible de
rien distinguer de la c�te occidentale qui s��tendait jusqu�aux
croupes du mont Franklin, et, trois heures apr�s, tout ce qui
�tait l��le Lincoln avait disparu au-dessous de l�horizon.

Le Bonadventure se conduisait parfaitement. Il s��levait


facilement � la lame et faisait une route rapide. Pencroff avait
gr�� sa voile de fl�che, et, ayant tout dessus, il marchait
suivant une direction rectiligne, relev�e � la boussole. De temps
en temps, Harbert le relayait au gouvernail, et la main du jeune
gar�on �tait si s�re, que le marin n�avait pas une embard�e � lui
reprocher.

G�d�on Spilett causait avec l�un, avec l�autre, et, au besoin, il


mettait la main � la manoeuvre. Le capitaine Pencroff �tait
absolument satisfait de son �quipage, et ne parlait rien moins que
de le gratifier �d�un quart de vin par bord�e�! au soir, le
croissant de la lune, qui ne devait �tre dans son premier quartier
que le 16, se dessina dans le cr�puscule solaire et s��teignit
bient�t. La nuit fut sombre, mais tr�s �toil�e, et une belle
journ�e s�annon�ait encore pour le lendemain.

Pencroff, par prudence, amena la voile de fl�che, ne voulant point


s�exposer � �tre surpris par quelque exc�s de brise avec de la
toile en t�te de m�t. C��tait peut-�tre trop de pr�caution pour
une nuit si calme, mais Pencroff �tait un marin prudent, et on
n�aurait pu le bl�mer.

Le reporter dormit une partie de la nuit. Pencroff et Harbert se


relay�rent de deux heures en deux heures au gouvernail. Le marin
se fiait � Harbert comme � lui-m�me, et sa confiance �tait
justifi�e par le sang-froid et la raison du jeune gar�on.

Pencroff lui donnait la route comme un commandant � son timonier,


et Harbert ne laissait pas le Bonadventure ne subissait pas
quelque courant inconnu, il devait terrir juste sur l��le Tabor.

Quant � cette mer que l�embarcation parcourait alors, elle �tait


absolument d�serte. Parfois, quelque grand oiseau, albatros ou
fr�gate, passait � port�e de fusil, et G�d�on Spilett se demandait
si ce n��tait pas � l�un de ces puissants volateurs qu�il avait
confi� sa derni�re chronique adress�e au New-York Herald. Ces
oiseaux �taient les seuls �tres qui parussent fr�quenter cette
partie de l�oc�an comprise entre l��le Tabor et l��le Lincoln.

�Et cependant, fit observer Harbert, nous sommes � l��poque o� les


baleiniers se dirigent ordinairement vers la partie m�ridionale du
Pacifique. En v�rit�, je ne crois pas qu�il y ait une mer plus
abandonn�e que celle-ci!

-- Elle n�est point si d�serte que cela! r�pondit Pencroff.

-- Comment l�entendez-vous? demanda le reporter.

-- Mais puisque nous y sommes! Est-ce que vous prenez notre bateau
pour une �pave et nos personnes pour des marsouins?�

Et Pencroff de rire de sa plaisanterie. Au soir, d�apr�s l�estime,


on pouvait penser que le Bonadventure avait franchi une distance
de cent vingt milles depuis son d�part de l��le Lincoln, c�est-�-
dire depuis trente-six heures, ce qui donnait une vitesse de trois
milles un tiers � l�heure. La brise �tait faible et tendait �
calmir. Toutefois, on pouvait esp�rer que le lendemain, au point
du jour, si l�estime �tait juste et si la direction avait �t�
bonne, on aurait connaissance de l��le Tabor. Aussi, ni G�d�on
Spilett, ni Harbert, ni Pencroff ne dormirent pendant cette nuit
du 12 au 13 octobre. Dans l�attente du lendemain, ils ne pouvaient
se d�fendre d�une vive �motion. Il y avait tant d�incertitudes
dans l�entreprise qu�ils avaient tent�e! �taient-ils proche de
l��le Tabor? L��le �tait-elle encore habit�e par ce naufrag� au
secours duquel ils se portaient? Quel �tait cet homme? Sa pr�sence
n�apporterait-elle pas quelque trouble dans la petite colonie, si
unie jusqu�alors?

Consentirait-il, d�ailleurs, � �changer sa prison pour une autre?


Toutes ces questions, qui allaient sans doute �tre r�solues le
lendemain, les tenaient en �veil, et, aux premi�res nuances du
jour, ils fix�rent successivement leurs regards sur tous les
points de l�horizon de l�ouest.

�Terre!� cria Pencroff vers six heures du matin.

Et comme il �tait inadmissible que Pencroff se f�t tromp�, il


�tait �vident que la terre �tait l�. Que l�on juge de la joie du
petit �quipage du Bonadventure! avant quelques heures, il serait
sur le littoral de l��le!

L��le Tabor, sorte de c�te basse, � peine �merg�e des flots,


n��tait pas �loign�e de plus de quinze milles. Le cap du
Bonadventure, qui �tait un peu dans le sud de l��le, fut mis
directement dessus, et, � mesure que le soleil montait dans l�est,
quelques sommets se d�tach�rent �� et l�.
�Ce n�est qu�un �lot beaucoup moins important que l��le Lincoln,
fit observer Harbert, et probablement d� comme elle � quelque
soul�vement sous-marin.�

� onze heures du matin, le Bonadventure n�en �tait plus qu�� deux


milles, et Pencroff, cherchant une passe pour atterrir, ne
marchait plus qu�avec une extr�me prudence sur ces eaux inconnues.

On embrassait alors dans tout son ensemble l��lot, sur lequel se


d�tachaient des bouquets de gommiers verdoyants et quelques autres
grands arbres, de la nature de ceux qui poussaient � l��le
Lincoln. Mais, chose assez �tonnante, pas une fum�e ne s��levait
qui indiqu�t que l��lot f�t habit�, pas un signal n�apparaissait
sur un point quelconque du littoral!

Et pourtant le document �tait formel: il y avait un naufrag�, et


ce naufrag� aurait d� �tre aux aguets!

Cependant le Bonadventure s�aventurait entre des passes assez


capricieuses que les r�cifs laissaient entre eux et dont Pencroff
observait les moindres sinuosit�s avec la plus extr�me attention.
Il avait mis Harbert au gouvernail, et, post� � l�avant, il
examinait les eaux, pr�t � amener sa voile, dont il tenait la
drisse en main. G�d�on Spilett, la lunette aux yeux, parcourait
tout le rivage sans rien apercevoir. Enfin, � midi � peu pr�s, le
Bonadventure vint heurter de son �trave une gr�ve de sable.
L�ancre fut jet�e, les voiles amen�es, et l��quipage de la petite
embarcation prit terre.

Et il n�y avait pas � douter que ce f�t bien l��le Tabor, puisque,
d�apr�s les cartes les plus r�centes, il n�existait aucune autre
�le sur cette portion du Pacifique, entre la Nouvelle-Z�lande et
la c�te am�ricaine.

L�embarcation fut solidement amarr�e, afin que le reflux de la mer


ne p�t l�emporter; puis, Pencroff et ses deux compagnons, apr�s
s��tre bien arm�s, remont�rent le rivage, afin de gagner une
esp�ce de c�ne, haut de deux cent cinquante � trois cents pieds,
qui s��levait � un demi-mille.

�Du sommet de cette colline, dit G�d�on Spilett, nous pourrons


sans doute avoir une connaissance sommaire de l��lot, ce qui
facilitera nos recherches.

-- C�est faire ici, r�pondit Harbert, ce que M Cyrus a fait tout


d�abord � l��le Lincoln, en gravissant le mont Franklin.

-- Identiquement, r�pondit le reporter, et c�est la meilleure


mani�re de proc�der!�

Tout en causant, les explorateurs s�avan�aient en suivant la


lisi�re d�une prairie qui se terminait au pied m�me du c�ne. Des
bandes de pigeons de roche et d�hirondelles de mer, semblables �
ceux de l��le Lincoln, s�envolaient devant eux. Sous le bois qui
longeait la prairie � gauche, ils entendirent des fr�missements de
broussailles, ils entrevirent des remuements d�herbes qui
indiquaient la pr�sence d�animaux tr�s fuyards; mais rien
jusqu�alors n�indiquait que l��lot f�t habit�.
Arriv�s au pied du c�ne, Pencroff, Harbert et G�d�on Spilett le
gravirent en quelques instants, et leurs regards parcoururent les
divers points de l�horizon.

Ils �taient bien sur un �lot, qui ne mesurait pas plus de six
milles de tour, et dont le p�rim�tre, peu frang� de caps ou de
promontoires, peu creus� d�anses ou de criques, pr�sentait la
forme d�un ovale allong�. Tout autour, la mer, absolument d�serte,
s��tendait jusqu�aux limites du ciel. Il n�y avait pas une terre,
pas une voile en vue!

Cet �lot, bois� sur toute sa surface, n�offrait pas cette


diversit� d�aspect de l��le Lincoln, aride et sauvage sur une
partie, mais fertile et riche sur l�autre. Ici, c��tait une masse
uniforme de verdure, que dominaient deux ou trois collines peu
�lev�es. Obliquement � l�ovale de l��lot, un ruisseau coulait �
travers une large prairie et allait se jeter � la mer sur la c�te
occidentale par une �troite embouchure.

�Le domaine est restreint, dit Harbert.

-- Oui, r�pondit Pencroff, c�e�t �t� un peu petit pour nous!

-- Et de plus, r�pondit le reporter, il semble inhabit�.

-- En effet, r�pondit Harbert, rien n�y d�c�le la pr�sence de


l�homme.

-- Descendons, dit Pencroff, et cherchons.�

Le marin et ses deux compagnons revinrent au rivage, � l�endroit


o� ils avaient laiss� le Bonadventure.

Ils avaient d�cid� de faire � pied le tour de l��lot, avant de


s�aventurer � l�int�rieur, de telle fa�on que pas un point
n��chapp�t � leurs investigations.

La gr�ve �tait facile � suivre, et, en quelques endroits


seulement, de grosses roches la coupaient, que l�on pouvait
facilement tourner. Les explorateurs descendirent vers le sud, en
faisant fuir de nombreuses bandes d�oiseaux aquatiques et des
troupeaux de phoques qui se jetaient � la mer du plus loin qu�ils
les apercevaient.

�Ces b�tes-l�, fit observer le reporter, n�en sont pas � voir des
hommes pour la premi�re fois. Ils les craignent, donc ils les
connaissent.�

Une heure apr�s leur d�part, tous trois �taient arriv�s � la


pointe sud de l��lot, termin�e par un cap aigu, et ils remont�rent
vers le nord en longeant la c�te occidentale, �galement form�e de
sable et de roches, que d��pais bois bordaient en arri�re-plan.

Nulle part il n�y avait trace d�habitation, nulle part l�empreinte


d�un pied humain, sur tout ce p�rim�tre de l��lot, qui, apr�s
quatre heures de marche, fut enti�rement parcouru.
C��tait au moins fort extraordinaire, et on devait croire que
l��le Tabor n��tait pas ou n��tait plus habit�e. Peut-�tre, apr�s
tout, le document avait-il plusieurs mois ou plusieurs ann�es de
date d�j�, et il �tait possible, dans ce cas, ou que le naufrag�
e�t �t� rapatri�, ou qu�il f�t mort de mis�re.

Pencroff, G�d�on Spilett et Harbert, formant des hypoth�ses plus


ou moins plausibles, d�n�rent rapidement � bord du Bonadventure,
de mani�re � reprendre leur excursion et � la continuer jusqu�� la
nuit.

C�est ce qui fut fait � cinq heures du soir, heure � laquelle ils
s�aventur�rent sous bois. De nombreux animaux s�enfuirent � leur
approche, et principalement, on pourrait m�me dire uniquement, des
ch�vres et des porcs, qui, il �tait facile de le voir,
appartenaient aux esp�ces europ�ennes. Sans doute quelque
baleinier les avait d�barqu�s sur l��le, o� ils s��taient
rapidement multipli�s.

Harbert se promit bien d�en prendre un ou deux couples vivants,


afin de les rapporter � l��le Lincoln.

Il n��tait donc plus douteux que des hommes, � une �poque


quelconque, eussent visit� cet �lot. Et cela parut plus �vident
encore, quand, � travers la for�t, apparurent des sentiers trac�s,
des troncs d�arbres abattus � la hache, et partout la marque du
travail humain; mais ces arbres, qui tombaient en pourriture,
avaient �t� renvers�s depuis bien des ann�es d�j�, les entailles
de hache �taient velout�es de mousse, et les herbes croissaient,
longues et drues, � travers les sentiers, qu�il �tait malais� de
reconna�tre.

�Mais, fit observer G�d�on Spilett, cela prouve que non seulement
des hommes ont d�barqu� sur cet �lot, mais encore qu�ils l�ont
habit� pendant un certain temps. Maintenant, quels �taient ces
hommes? Combien �taient-ils? Combien en reste-t-il?

-- Le document, dit Harbert, ne parle que d�un seul naufrag�.

-- Eh bien, s�il est encore sur l��le, r�pondit Pencroff, il est


impossible que nous ne le trouvions pas!�

L�exploration continua donc. Le marin et ses compagnons suivirent


naturellement la route qui coupait diagonalement l��lot, et ils
arriv�rent ainsi � c�toyer le ruisseau qui se dirigeait vers la
mer.

Si les animaux d�origine europ�enne, si quelques travaux dus � une


main humaine d�montraient incontestablement que l�homme �tait d�j�
venu sur cette �le, plusieurs �chantillons du r�gne v�g�tal ne le
prouv�rent pas moins. En de certains endroits, au milieu de
clairi�res, il �tait visible que la terre avait �t� plant�e de
plantes potag�res � une �poque assez recul�e probablement. Aussi,
quelle fut la joie d�Harbert quand il reconnut des pommes de
terre, des chicor�es, de l�oseille, des carottes, des choux, des
navets, dont il suffisait de recueillir la graine pour enrichir le
sol de l��le Lincoln!
�Bon! Bien! r�pondit Pencroff. Cela fera joliment l�affaire de Nab
et la n�tre. Si donc nous ne retrouvons pas le naufrag�, du moins
notre voyage n�aura pas �t� inutile, et Dieu nous aura
r�compens�s!

-- Sans doute, r�pondit G�d�on Spilett; mais � voir l��tat dans


lequel se trouvent ces plantations, on peut craindre que l��lot ne
soit plus habit� depuis longtemps.

-- En effet, r�pondit Harbert, un habitant, quel qu�il f�t,


n�aurait pas n�glig� une culture si importante!

-- Oui! dit Pencroff, ce naufrag� est parti!... cela est �


supposer...

-- Il faut donc admettre que le document a une date d�j� ancienne?

-- �videmment.

-- Et que cette bouteille n�est arriv�e � l��le Lincoln qu�apr�s


avoir longtemps flott� sur la mer?

-- Pourquoi pas? r�pondit Pencroff. -- mais voici la nuit qui


vient, ajouta-t-il, et je pense qu�il vaut mieux suspendre nos
recherches.

-- Revenons � bord, et demain nous recommencerons�, dit le


reporter.

C��tait le plus sage, et le conseil allait �tre suivi, quand


Harbert, montrant une masse confuse entre les arbres, s��cria:

�Une habitation!� aussit�t, tous trois se dirig�rent vers


l�habitation indiqu�e. Aux lueurs du cr�puscule, il fut possible
de voir qu�elle avait �t� construite en planches recouvertes d�une
�paisse toile goudronn�e.

La porte, � demi ferm�e, fut repouss�e par Pencroff, qui entra


d�un pas rapide... l�habitation �tait vide!

CHAPITRE XIV

Pencroff, Harbert et G�d�on Spilett �taient rest�s silencieux au


milieu de l�obscurit�.

Pencroff appela d�une voix forte. Aucune r�ponse ne lui fut faite.

Le marin battit alors le briquet et alluma une brindille. Cette


lumi�re �claira pendant un instant une petite salle, qui parut
�tre absolument abandonn�e. Au fond �tait une chemin�e grossi�re,
avec quelques cendres froides, supportant une brass�e de bois sec.
Pencroff y jeta la brindille enflamm�e, le bois p�tilla et donna
une vive lueur.

Le marin et ses deux compagnons aper�urent alors un lit en


d�sordre, dont les couvertures, humides et jaunies, prouvaient
qu�il ne servait plus depuis longtemps; dans un coin de la
chemin�e, deux bouilloires couvertes de rouille et une marmite
renvers�e; une armoire, avec quelques v�tements de marin � demi
moisis; sur la table, un couvert d��tain et une bible rong�e par
l�humidit�; dans un angle, quelques outils, pelle, pioche, pic,
deux fusils de chasse, dont l�un �tait bris�; sur une planche
formant �tag�re, un baril de poudre encore intact, un baril de
plomb et plusieurs bo�tes d�amorces; le tout couvert d�une �paisse
couche de poussi�re, que de longues ann�es, peut-�tre, avaient
accumul�e.

�Il n�y a personne, dit le reporter.

-- Personne! r�pondit Pencroff.

-- Voil� longtemps que cette chambre n�a �t� habit�e, fit observer
Harbert.

-- Oui, bien longtemps! r�pondit le reporter.

-- Monsieur Spilett, dit alors Pencroff, au lieu de retourner �


bord, je pense qu�il vaut mieux passer la nuit dans cette
habitation.

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