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Shana Ab









Le voleur de
Brume

Drakon Tome 1











Mondes
Mystrieux

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Prologue

Imaginez un pays si charg de magie que mme lair y
soufflerait en volutes de brume aux tons de nacre, dargent ou
de saphir. Un pays o les arbres se courberaient sous le poids de
leurs branches, dont tomberait une pluie daiguilles et de
feuilles pour former leur pied un tapis aux senteurs
capiteuses. Un pays de hautes montagnes dun blanc tincelant
et de forts profondes, dont mergeraient les tourelles dun
unique chteau bti du plus lointain que remonte la mmoire.
Un pays de diamants dune eau limpide, extraits des entrailles
de la terre pour orner les bosquets de guirlandes de mille reflets
de glace et de feu.
Un pays o ne courrait aucune menue crature. Un pays tout
en vallons troits et en escarpements. Un pays si secret que les
rayons du soleil, ne pouvant en pntrer le cur, rpandraient
leur lumire sur ses frondaisons, dont la verte luminescence
recouvrirait les tendues sombres et silencieuses au-dessous,
perces et l de rayons dont le ple clat de cristal rvlerait
les affleurements rocheux et les lits de feuillages.
Dans ce pays, le jaspe et le quartz rouleraient dans les
torrents aux flots paillets dor pur, et des diamants par
centaines se cacheraient au fond des mares sous un manteau de
limon.
Imaginez quun peuple est n dans ce pays. Un peuple
extraordinaire, unique habitant de ces bois. Ses reprsentants
vivent et chassent loin du reste du monde, domptant la fort,
sculptant les montagnes de quartzite, btissant le chteau
solitaire dont la froide splendeur se dresse sur les pentes les
plus abruptes du pic le plus lev.
Ils savent entendre les diamants dans le sol et chanter pour
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les nuages. Ils possdent la matrise de lesprit et de la
mtamorphose. Ptris de mystre et de magie, ils restent dans
leur splendide solitude.
Jusqu ce que les Autres, jaloux, commencent arriver
Alors, le peuple des montagnes et des bois dfend son pays avec
une frocit faire voler le ciel en clats.
Mais les hordes des Autres nen finissent pas de dferler.
Imaginez le fracas des armes, le sang qui coule.
Du Septentrion, du Ponant, de lOrient et de lOccident des
quatre directions lenvahisseur arrive, souillant les ruisseaux,
pitinant la terre, se ruant avidement vers le chteau et sa
montagne.
Pour les derniers habitants rfugis au sommet du pic,
lavenir est aussi clair et froid que la lueur des toiles. Ils
arrachent les diamants et le jaspe qui ornent les murs de leur
forteresse, rassemblent leurs enfants et disparaissent dans les
volutes de brume aux tons de nacre, dargent et de saphir.
Nanmoins, dans leur fuite, ils nemportent pas tous leurs
diamants, et ils nemmnent pas tous leurs enfants.
Et maintenant, imaginez quils ne sont pas des vrais gens.
Ils sont les drakons.

***

Pendant dinnombrables annes, pas une me ne franchit les
grilles de la forteresse labandon. Aucun sentier ne menait au
sommet de la montagne ; tout ntait que sentes escarpes et
raidillons abrupts. Depuis la valle, les hommes et leurs fils
contemplaient la fire citadelle avec avidit, smerveillant de sa
majest et de la noble indiffrence dans laquelle elle semblait se
draper. Bien des audacieux prirent en tentant descalader les
glaciers qui enserraient le promontoire do elle surplombait le
monde.
Il en aurait toutefois fallu plus pour apaiser la fivre de
conqute qui continuait de bouillonner dans le sang des
hommes, irrits de voir tant de fabuleuses richesses leur
chapper.
Un jour, enfin, certains dentre eux trouvrent le moyen de
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gravir la falaise. Des cordes furent fixes, des passages taills
dans la roche. Pas pas, on se fraya un chemin.
Plusieurs vies furent ncessaires.
Qutait-ce quun homme, face limmensit dsertique
traverser ? Il y avait sans cesse de nouveaux combats mener,
de nouvelles moissons rcolter, des naissances et des morts,
les saisons qui passaient Dsormais, ctaient les Autres qui
habitaient les bois. Ceux-ci nentendaient pas les diamants sous
leurs pieds, ils ne voyageaient pas sur les nuages. Fiers de leur
conqute, ils disaient des rsilles dor qui scintillaient dans les
lacs et ruisseaux que ctaient les dernires penses des dieux
vaincus.
Cependant, la forteresse semblait chaque jour un peu plus
hors datteinte. Tel un mirage, elle demeurait drape dans ses
brumes, infiniment belle et tentante avec les coules de cristal
clair qui schappaient en longues oriflammes de ses murailles,
de ses remparts, de ses parapets de quartz.
Avec le temps, les cratures qui lavaient autrefois btie
devinrent une lgende, la lgende un mystre, le mystre une
rumeur que colportaient, peine audible, les gmissements du
vent chantant leur grce et leur frocit.
Les montagnes reurent un nom, les Carpates, et le chteau
sur le plus haut pic fut nomm Zaharen. Les Larmes de Glace.
Lentement, le temps faisait son uvre. Parfois, le moellon
dune tourelle se descellait et dvalait la falaise dans un fracas
de tonnerre. Dans la valle, les villageois sinterrompaient dans
leurs occupations et relevaient la tte en clignant des yeux.
Les dieux se rveillent , disait-on pour plaisanter, demi
rassur.
Finalement, vint le jour o la voie des cieux fut trace. Les
Autres avaient atteint leur but. Les premiers franchir les
grilles du chteau ntaient pas au bout de leurs peines : une
surprise les attendait.
On avait toujours cru la place abandonne.
Elle ne ltait pas.

***

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Les montagnes des Carpates tracent comme un croissant de
lune travers lEurope ainsi que dans limaginaire des
hommes traversant les provinces, duchs et empires au
mpris des frontires humaines. Leurs -pics vertigineux o
mugissent le vent et la tempte ne laissent pas de place la
faiblesse. Les plus fragiles sont balays, les plus forts exalts.
L, dans ce royaume de lhiver et de la neige, au cur de ce
pays de fleurs alpines, de fraches clairires et de forts
opaques, sur les pentes de la plus inaccessible des montagnes,
une noble ligne naquit.
Ses enfants ntaient pas nombreux mais ils taient fiers et
dots dune beaut barbare.
Car lhritage que les drakons avaient laiss derrire eux en
quittant leur chteau tait celui-ci : un seul garon et une
unique fille, qui avaient donn naissance plusieurs
gnrations, lesquelles avaient vcu, caches dans les brumes,
pour le tourment des Autres qui rampaient dans la valle.
Peu peu, ils avaient dcouvert les secrets de leurs ennemis.
Ils avaient appris devenir ceux-ci prendre lapparence des
Autres, respirer, manger et parler comme eux, marcher de ce
pas lourd quils avaient sans jamais dvoiler leur vritable
nature.
Les premiers qui entrrent dans le chteau tombrent
genoux en les voyant, si beaux malgr leur pleur macie, et si
mouvants avec leurs sourires de bienvenue et leurs regards
brlant de quelque fivre inconnue.

***

Les sicles passrent. Le clan prospra, sattirant le respect
de ses allis comme de ses ennemis, tendant son emprise sur
les bourgs et les cits, asservissant les habitants de toute la
contre. Forges et fonderies, commerces et mines, monastres
et villes fortifies peu peu, le pays entier tomba sous sa
coupe.
Tandis que les frontires illusoires des pays se peuplaient
dhommes, le clan engendra des guerriers, puis des seigneurs. Il
vivait reclus dans sa citadelle qui, accroche tel un nid daigle au
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sommet de la montagne, scintillait de mille feux dans le soleil,
et se transformait en palais de glace aux premires neiges.
Son noir secret restait enfoui au plus profond de son cur.
Avec le temps, le clan acquit la fortune et la gloire. Son
opulence ne provenait pas seulement des richesses dont
regorgeaient ses montagnes bien-aimes, mais aussi de
labsolue loyaut de ses gens. Le clan habitait maintenant
Zaharen depuis des temps immmoriaux. Il avait le contrle
exclusif de la route des cimes, des cols enneigs menant aux
diffrentes cits, et de tout le pays, avec ses mines et ses
fonderies, son clerg et ses guildes de marchands.
Les membres du clan seuls pouvaient entendre les diamants
enfouis dans la roche, sentir le got de lor qui attendait au plus
profond de la terre. Les Autres les avaient autrefois assigs
prsent, ils les servaient. Ils les adoraient, les admiraient et les
craignaient tout la fois.
On appelait la famille les Zaharen, du nom de leur forteresse
de glace et de cristal, et les lgendes leur propos allaient bon
train. On affirmait quils taient bnis, et quils taient maudits.
Quils taient entre les mains de Dieu, et entre celles du Diable.
De temps autre, des bribes danciennes lgendes remontaient
la surface, et lon murmurait que les Zaharen ntaient pas ce
quils semblaient tre. Le bruit courait quau cur de la nuit,
dtranges silhouettes ailes se profilaient en ombres chinoises
sur le ciel couleur dencre, planant au-dessus des tourelles et
des mchicoulis, jouant dans les rayons de la lune.
Seuls les inconscients se risquaient dire cela haute voix :
on ne bravait pas la lgre le courroux des Zaharen.
Cependant, en dpit de toutes les rumeurs qui couraient
leur sujet, les membres de la famille nentendaient rien dautre
que le murmure des pierres. Peu peu, le chteau semplit
nouveau de gemmes. Chaque mur, chaque passage dont on avait
arrach les prcieux ornements retrouva sa gloire dantan.
Aux yeux des rares Autres admis dans la place forte, les
pierres brutes qui dployaient leurs nuances spectrales sur les
mosaques des vastes salles luisaient dun clat mat, sauvage, un
peu inquitant. En revanche, sous la main des Zaharen, une
subtile mlodie slevait du jeu des pierres enchsses, qui
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emplissait leur cur dune enivrante douceur. De nouveau, les
Larmes de Glace rsonnaient dun chant audible aux seuls
drakons.
Un diamant, un seul, navait pas t incrust dans les murs.
On le gardait au plus profond dune crypte o il dormait depuis
que les ans des drakons staient enfuis du pays. Aucun des
Zaharen ntait autoris le toucher, bien que tous connussent
sa force colossale, car ils pouvaient entendre son chant depuis
les entrailles du chteau.
Cette pierre tait appele Draumr. Trop puissante pour tre
dtruite, trop dangereuse pour tre admire puisque la voir,
ctait la dsire elle tait la seule chose dont le pouvoir
surpassait celui du clan.
Les Zaharen, qui taient avant tout dexcellents stratges,
avaient compris que ce diamant renfermait le secret de leur
anantissement. Mme prononcer son nom tait interdit.

***

Une vaste fortune ne manque pas dinspirer de solides
rancurs, et les Zaharen comptaient parmi les familles les plus
riches dEurope. On disait que leur richesse surpassait celle de
Rome, et que le pape, lors de son unique visite au chteau, en
avait conu une telle jalousie quil ne stait rsolu partir que
lorsque la plus jeune vierge du clan lui eut fait don dune pleine
poigne de diamants du plus pur clat.
Celle-ci tait une princesse, aussi belle que jalousement
protge. Elle tait le diamant vivant de cette montagne, la
muse de bien des potes, et les fleurs naissaient sous ses pas.
Combien de mortels avaient-ils franchi, au pril de leur vie, les
cols enneigs seule fin de poser leurs yeux sur elle ? Quant au
pape, on dit que lorsquil effleura sa main froide et ple en ce
matin dhiver, il en fut mu jusquaux larmes.
Fiance sa naissance, elle devait pouser lanne de ses
quinze ans un cousin de sang noble. Or, la veille de son mariage,
elle fut enleve. On lemporta de force vers la valle et, avec elle,
la seule chose au monde qui pouvait lempcher dchapper
son ravisseur, et qui tiendrait sa famille distance.
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Draumr.
Le diamant qui rve.

***

Ce fut le dbut de la chute des Zaharen.
La perte de la princesse vierge avait t un coup dur ;
limpossibilit dans laquelle on tait de la retrouver le fut plus
encore. Son ravisseur lavait pouse et des enfants leur taient
ns. Le sang des Zaharen avait t souill.
Ceux de ses cousins qui tentrent de la reprendre et dcraser
le mortel qui les avait dfis disparurent les uns aprs les autres.
Les Autres ne comprirent jamais comment.
Cet homme ntait quun paysan, un laboureur. Autant dire
rien ! Pourtant, il dtenait la princesse et il possdait Draumr.
Cela lui suffisait.
Ce que ni les chevaliers, ni les assassins, ni les btes froces
navaient pu faire, cet homme sorti de nulle part y russit. Il
parvint diviser le clan le plus puissant quait jamais port cette
terre.
Sans la frule des seigneurs drakons, les armes se perdirent
dans le dsordre et la corruption. Les cits prospres se vidrent
de leurs habitants. Des princes trangers profitrent de la
faiblesse du clan et, peu peu, Zaharen perdit de son influence.
Ses frontires se rduisirent. Lorsque ses matres prirent la
mesure du dsastre, ils ntaient plus quune poigne.
Et pendant ce temps, loin dans la valle, leur descendance au
sang-ml courait demi nue par les bois et les champs,
ensorcele par la secrte mlope du diamant qui rve

***

Cest la princesse qui rompit le sortilge, elle qui comprit un
jour que sa vie valait moins que la survie de son clan et de sa
descendance. Une nuit, elle plongea une dague dans le cur du
paysan et sempara du diamant qui lavait asservie.
Pendant des annes, Draumr lavait berce de sa
somptueuse mlodie. Il lui avait promis le ciel, une vie de douce
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rverie.
Malgr sa rsolution, elle neut pas le courage de dtruire la
pierre sacre. Alors elle senfuit loin, trs loin, et, serrant la
puissante gemme dans sa paume, elle senfona dans les
entrailles de la terre.
Les montagnes des Carpates taient sillonnes de galeries
souterraines. la recherche de cuivre, dor ou dargent, les
hommes avaient creus un formidable rseau de tunnels qui
senfonaient, toujours plus bas, dans lpaisseur de la roche.
Elle choisit le plus profond de ceux-ci, afin que nul ne puisse
la suivre.
Ni elle ni personne ne savait que les vritables racines des
drakons staient spares des sicles auparavant, lorsque ses
lointains anctres avaient dsert la citadelle accroche au flanc
de la montagne. Aussi ignorait-elle, lorsquelle prit son dernier
souffle et, fermant les yeux, franchit lultime pas qui la sparait
du nant, quelle ntait quun couplet du lied des drakons, et
non son ultime note.
Alors que les derniers des Zaharen sagrippaient aux
lambeaux de leur gloire, les ans des drakons se trouvaient
des milliers de lieues, par-del les montagnes et les plaines, par-
del le vaste ocan, prparant en grand secret leur renaissance.
Leur aventure ne faisait que commencer.

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Chasen Manor, Darkfrith, comt de Durham, aot 1737

Le trs honorable Christoff Ren Ellery Langford, seigneur
de Chasen, sennuyait ferme et il tait bien dcid le montrer.
Assis de travers sur sa chaise, les jambes tendues devant lui, il
dtournait paresseusement sa tte blonde des conseillers runis
autour du vieux marquis dans le cabinet de travail paternel. Sa
joue brunie par le soleil nonchalamment appuye sur son poing,
ses paupires mi-closes sur son regard vert ourl dpais cils
brun-roux, il coutait son pre avec cet air dennui souverain
propre aux adolescents et aux puissants de ce monde.
Kit, en vrit, tait les deux. g de seize printemps et
unique hritier de sa ligne, il subissait ces runions de travail
comme une corve laquelle il ne pouvait se soustraire, aussi
pnible soit-elle. Il ny disait pas un mot et ne se donnait pas la
peine de croiser le regard des autres. Lorsquil consentait lever
les yeux de ses hautes bottes de cuir, ctait pour contempler la
vue qui stendait au-del des fentres Tudor les collines dans
leur blonde parure dt, les bosquets darbres centenaires, les
bois lombre frache
Dune oreille distraite, il coutait ce que le conseil semblait,
depuis quelque temps, ressasser toutes ses runions. Il savait
dj, mot pour mot, ce quallaient dire les uns et les autres.
La scurit de la famille est une priorit absolue. Nous
devons assurer notre prennit !
Parrish Grady monopolisait encore le dbat. Lorsquil avait
une ide en tte, il ne renonait jamais il bleu porcelaine,
langue acre, il tait lan du conseil, et Kit commenait le
considrer comme une vengeance personnelle du destin contre
lui. Qui, sinon le vieux Grady, possdait le don de transformer
ces runions hebdomadaires en palabres sans fin ?
De nouveau, le regard de Kit driva vers les collines. L-bas,
un groupe de jeunes filles venait dapparatre au dtour dun
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chemin jupons blancs, tabliers volants, chapeaux de paille
dont les rubans dansaient dans le vent Certaines portaient des
brasses de fleurs des champs.
Nous sommes daccord sur ce point, Parrish. Personne ne
met en cause cette priorit.
Celui qui venait de rpondre ntait autre que le marquis, son
pre.
Et noublions pas, insista Grady, quil nous faut une jeune
femme de bonne souche !
Sur ce point, rtorqua Rufus Booke, un jeune mari au ton
insolent, je dirais que nous faisons de notre mieux. Vous devriez
peut-tre inspecter nos lits chaque soir pour vous en assurer ?
Kit ravala un clat de rire. Le regard de son pre se posa
brivement sur lui, avant de sloigner.
Aye, nous avons besoin dune jeune femme, acquiesa le
marquis de Langford. Hlas ! Il semble quelle nous fasse
dfaut, du moins pour linstant. Plusieurs jeunes filles du clan
arriveront bientt lge de la transformation. Esprons que
lune dentre elles russira enfin la Mue.
Esprons ! rpta Grady dun ton sarcastique. Voil quatre
gnrations quaucune de nos femmes ny est parvenue.
Quadviendra-t-il de nous si les hommes chouent eux aussi ?
Un silence grave accueillit ses paroles. Ce que Grady
voquait, la peur qui les tenaillait tous, ctait la perte dfinitive
des Dons que possdait le clan. La fin de leurs pouvoirs.
Nous ne pouvons contraindre notre destine, dit le
marquis en durcissant le ton. Tout le monde ici doit
comprendre cela. Nous sommes ce que nous sommes. Notre
souci, pour linstant, est le primtre de la fort. Il y a eu des
dprdations qui ne sont pas de notre fait. Des trangers rdent
sur nos terres. Christoff a observ des traces de chevaux jusqu
Hawkshead Point.
Hawkshead ? Mais ce nest pas chez nous ! Que diable ce
garon est-il all faire l-bas ? Nous avons des lois ! Il a franchi
la frontire !
De nouveau, Kit perut le picotement familier du regard de
son pre qui se posait sur lui. Il y rpondit par un imperceptible
frmissement des lvres.
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Pour linstant, concentrons notre attention sur le sujet qui
nous occupe, dit le marquis dun ton conciliant. Hawkshead est
une terre attenante aux ntres ; si un tranger sest aventur
aussi loin
Les jeunes filles venaient de faire halte dans un vallon entre
deux collines, la main sur leur chapeau pour lempcher dtre
emport par la brise. Les rayons du soleil jouaient dans leurs
boucles aux reflets dambre, dor, de bl mr ou de cuivre.
Quatre jolies filles de son ge, qui riaient et discutaient, au
milieu de la prairie Lune delles laissa tomber sa cueillette,
que le vent daot dispersa dans un joyeux dsordre.
Ce garon est bien trop sauvage, mme pour lun dentre
nous ! sexclama Grady en abattant son poing sur le bras de son
fauteuil. Il faut le mater. Vous le savez aussi bien que moi,
monsieur le marquis !
Kit continua dobserver les jeunes filles.
Je vous remercie de vos suggestions, Parrish, mais je
considre que la responsabilit de lducation de mon fils me
revient entirement.
Mais si Christoff doit tre le prochain Alpha
Le marquis se leva de son sige.
Il ny a pas de mais , siffla-t-il entre ses dents, et vous
feriez bien de le comprendre sans tarder !
Un lourd silence tomba sur le cabinet de travail. Lun des
hommes toussota pour sclaircir la voix, mais ne dit rien.
Dehors, les cueilleuses de fleurs staient soudain figes. La
fille aux cheveux de cuivre se tourna vers la direction do
venait le vent, et les autres limitrent. Kit les reconnaissait,
prsent. Il y avait Fanny et Suzy, les filles du marchal-ferrant,
Liza, du moulin, et celle qui menait la petite bande, Mlanie.
Mlanie au teint de rose et aux lvres pleines comme un fruit
mr. Mlanie au sourire espigle
Que faisaient-elles donc ? Intrigu, Kit saccouda sur son
sige. Son regard scruta le ciel o couraient, trs haut, des
nuages de beau temps, les prairies qui stendaient perte de
vue, les bois Tiens ? Une silhouette venait de se dessiner la
lisire de la fort.
Encore une jeune fille.
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Il y a le problme des rdeurs, dit une autre voix, celle de
George Winston.
Aye, les rdeurs, reprirent les autres dans un murmure
proccup, pendant que le marquis sasseyait de nouveau.
La nouvelle arrivante venait de sapercevoir quon lavait
dcouverte. Elle se tenait immobile elle aussi, contre le tronc
dun arbre. Elle tait plus petite que les autres, nota Kit, en
plissant les yeux. Et que sa main tait ple ! Qui tait-elle donc ?
Elle tait tourne de telle faon quil ne pouvait voir son visage.
Tout doucement, elle scarta du tronc qui la dissimulait
demi et recula. Mlanie, pendant ce temps, tout en parlant ses
compagnes, tait en train dter son chapeau.
comme je le disais, poursuivait Winston. Nous ne
pouvons prendre le risque de nouveaux accrochages avec des
trangers. Estimons-nous heureux davoir pu rattraper le fils
Williams avant quil ne soit all trop loin, mais la prochaine fois,
il est craindre que lui, ou un autre jeune inconscient, ne
parvienne schapper pour de bon. Je frmis lide de ce qui
aurait pu arriver sil avait quitt le comt. Il faut que jen touche
un mot ses parents. En ce qui concerne les gardes-chasses, je
suis davis que
La gamine au teint ple avait encore fait un pas en arrire.
Croyait-elle vraiment que les autres lavaient oublie ? Ctait
mal connatre Mlanie ! Toujours aussi lentement, elle continua
de senfoncer dans le bois et prsenta son profil Kit.
Il la reconnaissait, prsent ! Ctait cette brunette
efflanque comme un chat sauvage, qui restait toujours lcart
des autres et quil voyait parfois dans lombre, scrutant le
groupe dun regard mfiant Comment sappelait-elle, au fait ?
Kit frona les sourcils en essayant de la situer parmi les
ramifications des diffrentes lignes du clan. Il la croisait
surtout en dehors du village, furtive silhouette au teint clair et
la chevelure sombre peine entrevue entre deux bosquets, ou
au dtour dun chemin de campagne. Elle semblait
particulirement timide si le terme pouvait sappliquer lun
des membres du clan.
Men par Mlanie, le groupe reprit sa marche en direction
du bois. Aussitt, la sauvageonne prcipita sa retraite. Mlanie
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nattendait que cela. Sur un signe delle, ses compagnes se
mirent courir.
Aussitt, Kit se redressa sur sa chaise. Quatre contre une ?
Ce ntait pas du jeu, dautant que la proie tait bien plus jeune
que les chasseuses ! Celle-ci venait justement de disparatre de
sa vue, poursuivie par les autres. Kit aperut un instant les
taches claires de leurs robes entre les troncs des premiers
arbres, puis plus rien.
Le calme tait revenu en bordure des bois un calme
trompeur, si Kit en jugeait ce quil savait de Mlanie. Elle
naurait aucune piti pour la fillette. Songeur, il croisa les
jambes pour prendre une position plus confortable. prsent
quil y pensait, il avait vu la petite brune assez frquemment, ces
derniers temps.
Toujours seule, et toujours silencieuse
Si elle tait fute, elle prendrait la direction de la rivire. L,
les autres perdraient la trace de son odeur, et elle pourrait
Christoff ? lappela la voix paternelle, interrompant ses
rflexions. Eh bien, mon garon, coutez-vous ?
Aye, rpondit Kit en prenant soin de mettre dans son
intonation cette pointe dimpertinence qui ne manquait jamais
dagacer son pre. Les frontires, les rdeurs, la terrible menace
qui pse sur lavenir du clan, etc.
Je suis flatt de constater que vous vous intressez ce qui
se dit ici, rpondit le vieux marquis, les lvres pinces. Peut-tre
alors aurez-vous une suggestion nous faire au sujet
Pour la premire fois, Kit regarda ceux qui lentouraient,
prunelles dlaves, poil blond-roux, visages tanns par le soleil.
du choix de votre fiance ? poursuivit son pre dune
voix plus douce.
Kit allait rpondre lorsque son regard fut attir lextrieur.
Dans un envol de jupons blancs, la brunette venait de jaillir du
bois, ses longues mches flottant au vent. Elle semblait hors
dhaleine. Kit la vit changer de direction et slancer vers les
pelouses qui droulaient leur tapis de velours autour du manoir.
Il se leva dun bond, suivi par une demi-douzaine de regards.
Que diantre Oh ! mais cest commena Parrish Grady.
La fille Hawthorne, linterrompit George Winston. La
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petite Clara Clareta
Clarissa, rectifia Kit, se souvenant enfin du prnom de la
gamine. Et Mlanie, ajouta-t-il, un peu schement en
apercevant celle-ci et ses compagnes sortir leur tour du bois,
la poursuite de la premire.
Elles gagnaient du terrain, les diablesses ! La petite allait-elle
leur chapper ?
Oh ! la sang-ml ! Si ce nest que a dit le marquis en
reprenant sa place, le dos tourn la fentre. Eh bien,
messieurs, si nous poursuivions notre discussion ?
Kit demeura debout la fentre, le regard riv sur la fine
silhouette qui fuyait toutes jambes.

Elle tait entre sur la pointe des pieds par la porte de
derrire mais, comme il fallait sy attendre, sa mre lavait
entendue.
Cest toi, Clarissa ?
Oui, maman.
Elle aurait pourtant d savoir quelle ne pourrait pas rentrer
discrtement dans le cottage, mme par la cuisine, sans
quAntonia sen aperoive ! Celle-ci avait les sens bien trop
affts pour se laisser duper. Ou peut-tre tait-ce le courant
dair qui lavait alerte ?
Que fais-tu, ma fille ?
Ma toilette.
Plongeant ses mains dans la cuvette brche, elle entreprit
de les frotter et regarda le sang teinter leau dune nuance rose.
Puis elle prit un torchon et le passa sur son visage pour en
essuyer la poussire et les vilaines traces rouges qui
commenaient scher sur sa peau.
Voudras-tu du th, maman ?
Volontiers, ma chrie.
Elle mit la bouilloire chauffer et rcupra le th encore
humide qui avait servi pour le petit djeuner, quelle remit dans
la thire. Puis, non sans un regard prudent en direction du
jardin pour sassurer quon ne lavait pas suivie, elle jeta leau
sale par la porte de derrire et alla remplir la cuvette la
citerne.
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La bouilloire commena siffler. Prs du granium en pot
pos sur le rebord de la fentre se trouvait le miroir dtain poli
quelle avait offert sa mre pour la Nol, et qui tait accroch
au montant de bois par un ruban jaune. Elle pouvait y voir la
cuisine tout en nuances gristres, ainsi que sa propre image.
Son visage y apparaissait dform, tir en longueur, mais
ctait mieux que le peu quelle pouvait en deviner dans le reflet
des vitres.
Clarissa sexamina sans indulgence. Ses cheveux taient tout
emmls, ses coudes noirs de terre. Quant sa tenue, son fichu
blanc tait dchir et trois gouttes de sang maculaient son
corsage. En se penchant un peu plus, elle vit que ses lvres
taient rouges et tumfies.
Clarissa ? Je crois que leau bout.
Oui, maman.
Elle navait plus le temps de monter se changer. poussetant
sa robe de son mieux, elle ramena ses mches en arrire pour
les rouler en un chignon sommaire. Puis elle versa leau
bouillante dans la thire quelle dposa sur le plateau avec les
tasses, le miel et la crme, ainsi que le pain et le peu de beurre
quil restait.
Rapidement, elle jeta un dernier regard au miroir. Elle avait
dj moins lair dune sauvageonne, mais elle tait encore bien
loin de ressembler la jeune fille accomplie dont Antonia devait
rver !
Elle seffora de donner son visage une expression
innocente et tira les lvres en un semblant de sourire. Voil ce
quelle pouvait faire de mieux pour soigner son apparence,
songea-t-elle en prenant le plateau pour le porter dans la
chambre de sa mre.
Antonia Hawthorne tait assise dans son lit, sa chevelure
couleur de cendre spare en deux longues tresses, ses mains
poses devant elle. Ctait un bon jour : Clarissa entendait
peine le sifflement de sa respiration. Ses traits taient tirs,
mais ses yeux brillaient toujours du mme clat vif et alerte.
Clarissa vit sa bouche esquisser une petite grimace.
Allons, bon ! dit sa mre en avisant sa tenue.
Clarissa dposa le plateau avec soin sur la table de chevet, en
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vitant de croiser son regard.
Que sest-il pass ?
Sa mre avait parl dune voix conciliante, mais Clarissa
continua de dtourner le visage et fit mine darranger les tasses
sur le plateau.
Clarissa Tess Hawthorne !
Oui ?
Je te demande ce qui test arriv.
Je suis tombe. En en me prenant les pieds dans une
racine.
Vraiment ?
Clarissa regarda la thire dun air innocent.
Oui, dit-elle en versant linfusion brlante dans les tasses.
Je nai pas fait attention Jai trbuch, et jai roul par terre.
Ctait l o la colline descend en pente raide, juste aprs
Blackstone Fell, tu sais ?
Je vois, dit sa mre.
Clarissa lui tendit une tasse.
Cest comme a que cela sest pass, dit-elle, demi
soulage.
Antonia but une gorge de th.
Mlle Mlanie tait-elle l ?
Pas du tout.
Et les autres ?
Non plus, rpondit Clarissa en beurrant une tranche de
pain avec un soin exagr.
Manifestement, Antonia ntait pas dupe.
Il faut les viter, ma petite fille, dit-elle dun ton las.
Combien de fois devrai-je te le rpter ? Elles nauront aucune
piti pour toi.
Clarissa ferma les yeux. Sa main trembla et une larme perla
sa paupire.
Ce nest pas ta faute murmura sa mre.
La larme roula sur sa joue quelle ne tenta pas dessuyer.
mais de la mienne.
Incapable de contenir ses pleurs, Clarissa laissa tomber le
pain sur le plateau et porta les mains son visage.
Ma toute belle ! Viens dans mes bras.
- 19 -
En reniflant, Clarissa stendit sur le lit et se blottit contre sa
mre, sans une pense pour ses sabots crotts et son surcot
tach de sang.
Antonia sentait longuent et le lilas. Dans sa poitrine, son
cur battait par -coups, faibles et irrguliers. Clarissa sentit les
mains de sa mre se poser sur ses cheveux pour dnouer son
chignon maladroit et caresser ses mches en dsordre.
Dis, maman Elles ne maimeront donc jamais ?
Non, ma chrie.
Pourtant, jessaie de leur ressembler.
quoi bon ? Tu es bien plus jolie que toutes ces petites
brutes runies. Tu es ce que la vie ma donn de plus prcieux,
ma Clarissa. Je suis fire de toi, et ton pre laurait t, lui aussi.
Les doigts dAntonia simmobilisrent.
Quand ceux du clan te regardent, cest lui quils voient. Un
tranger, et non lun dentre nous.
Nous ? demanda Clarissa, amre.
Nous ! rpta Antonia avec une vhmence qui ne lui tait
pas coutumire. La moiti de ton sang est le mien, celui du clan.
Cest ton hritage, et personne ne peut te lenlever.
Une nouvelle larme coula des yeux de Clarissa. Contre sa
joue, elle pouvait sentir ltoffe, toute fine et use par les ans,
des fronces qui ornaient la robe de sa mre.
Ne te mle pas aux autres, reprit celle-ci. Reste lcart
autant que tu le pourras. Un jour, tu seras une superbe jeune
femme, et tu rencontreras un homme qui taimera pour ce que
tu es, exactement comme cela mest arriv. Et noublie jamais
ceci : quoi que te rserve lavenir, tu auras toujours ta place ici,
parmi le clan.

Un homme qui laimerait ? songea Clarissa, le cur serr.
Elle nen voulait quun, mais il tait peu probable quil la
regarde un jour ! Car elle connaissait dj celui qui dans ses
rves murmurait son nom, riait avec elle et la protgeait des
autres dun seul de ses sourires au charme irrsistible et il
ntait pas pour elle.
Ce ntait autre que Christoff, le jeune seigneur aux cheveux
dor, dont le regard meraude emplissait son me dune pure
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joie chaque fois quil posait les yeux sur elle, ce qui narrivait pas
souvent, elle devait ladmettre. Pas un garon, dans le comt, ne
pouvait rivaliser avec lui, Clarissa en tait persuade. Hlas !
Ctait aussi lavis de Mlanie, de Liza, des filles du marchal-
ferrant et de toutes les autres.
Clarissa le savait car, en dpit de ses douze ans, et bien que
seulement la moiti du sang du clan coult dans ses veines, elle
possdait un don un seul, mais de prix. Elle savait pier les
autres. Elle excellait mme ce jeu-l, du moins y avait-elle
excell jusqu cet aprs-midi
tendue dans son lit, elle observait, par la croise
entrouverte, les toiles mesure quelles apparaissaient dans le
ciel. Les constellations de Cphe et de Cassiope taient au
firmament. Elle avait toujours aim la nuit. Ctait le moment
o elle pouvait rver, laisser son imagination lemporter vers un
monde idal
Ce soir, le rossignol lanait son chant depuis le laurier o il
avait fait son nid, en notes plaintives et nostalgiques qui
slevaient en une longue modulation avant de sachever dans
un trille rapide, telle leau roulant sur les galets dun torrent de
montagne.
Entre les rideaux petits carreaux de sa fentre se profilaient
les frondaisons des arbres fermant le verger lest. Le cottage
avait t bti par son grand-pre, non loin du plus vieux et du
plus gros pommier. Tous les printemps, au moment de la
floraison, lair embaumait le paradis.
Mais on tait en t, et elle touffait dans sa chemise de nuit
en flanelle. Elle repoussa ses couvertures, en vain. Dehors,
Cphe continuait de scintiller, et le rossignol de lancer ses
trilles lassaut du ciel. Clarissa se leva et traversa la chambre
pour sappuyer la fentre. La brise nocturne vint caresser sa
gorge en une douce invitation.
En tournant la tte, elle pouvait entendre la respiration lente
et rgulire de sa mre qui dormait dans lautre pice. Comme
toujours, Antonia tait plonge dans un profond sommeil, sous
les effets conjugus des mdicaments qui lassommaient et de la
maladie qui lpuisait.
En un tournemain, Clarissa se dbarrassa de sa chemise de
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nuit et passa sa robe la plus sombre. La fentre tait dj
ouverte ; elle neut qu lenjamber avec laisance que donne une
longue pratique et sauter, pieds nus, sur lherbe en contrebas.
Le rossignol suspendit aussitt son chant. Clarissa
simmobilisa, loreille aux aguets. Sans doute loiseau faisait-il
de mme mais, quelques instants plus tard, son gazouillis
slevait de nouveau dans lair tide de la nuit. Soulevant ses
jupons pleines mains, Clarissa slana dans lobscurit.
La libert ! Quoi de plus dlicieux, de plus enivrant que de
courir toutes jambes travers le verger, parmi les pommiers,
les cerisiers et les poiriers dont les fruits refltaient, comme
autant de perles sucres, la lumire de la lune ? Si elle prenait
assez de vitesse il semblait Clarissa quelle senvolait Elle
esquissa une srie de bonds, ses lourdes tresses frappant son
dos un peu plus fort chaque fois. Comme ce serait bon de
slever dans les airs pour planer au-dessus des bois et des
champs !
Ici, il ny avait personne pour la juger, se moquer delle ou la
pourchasser. Dans la nature, elle tait sa place. Unique,
merveilleuse, et bien plus forte que ceux du clan. Elle tait la
princesse de ces lieux, une vritable reine ! Les autres filles
enviaient sa puissance et sa beaut. Quant au beau Christoff
Oh, il laimait ! Il ladorait ! Et ils senvolaient ensemble, rien
queux deux, pour faire le tour du monde.
Peu peu, sa course se ralentit et Clarissa finit par se
contenter de marcher. Sous ses pieds, lherbe avait la suavit du
velours, et la terre tait douce comme lcume. La brise
murmurait dans les arbres centenaires. Clarissa choisit une
poire, juteuse et mre point. Elle huma avec dlice la peau
ambre du fruit, inhalant ses armes de miel et de soleil, avant
dy planter ses dents avec apptit.
Le jus du fruit picota douloureusement ses lvres encore
meurtries. Tant pis ! Rien ne devait gcher cet instant de pur
bonheur. Elle dvora la poire, puis jeta le trognon parmi les
feuilles dj tombes de larbre.
Depuis le sommet de Blackstone Hill, elle pourrait assister
au lever de ltoile du berger. Elle y avait une cachette, un nid
creus au printemps par une biche, parmi les fougres et les
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broussailles. Elle avait observ patiemment la couche dans
lespoir que lanimal reviendrait, en vain. Aucune bte ny tait
venue depuis des semaines. Puisquil tait inoccup, ce soir, il
tait elle.
Aprs une courte promenade au clair de lune, Clarissa
atteignit lendroit et sy lova. Depuis ce promontoire situ sur
une avance de la colline, la vue stendait sur presque toute la
valle, rvlant les bois au feuillage sombre finement dcoup et
le ciel constell dtoiles. Ronde et pleine, la lune lanait ses
rayons sur ce paysage ferique.
Clarissa roula sur le dos et, laissant son regard driver
paresseusement vers lastre lunaire, y dessina en imagination le
visage qui hantait ses rves, celui dun jeune homme aux
mches dores qui lui souriait
Elle ferma les yeux pour mieux savourer linstant. La brise
soufflait plus fort, prsent, portant avec elle les mille petits
bruits de la fort, le parfum dhumus des sous-bois et Tiens ?
Il y avait aussi un rire lger. Quelquun lui parlait. Christoff ?
Mais oui, ctait bien sa voix ! Ivre de bonheur, elle lcouta
voquer la blancheur de sa gorge, la douceur de ses lvres
Elle ouvrit les yeux.
La lune avait disparu derrire un nuage et le beau rve stait
envol. En soupirant avec nostalgie, elle sassit et enleva un brin
de mousse accroch sa manche.
ce moment, elle entendit de nouveau la voix de Christoff.
Je ne peux pas rester plus longtemps, dit-il.
Clarissa sursauta et tendit loreille.
Oh non ! Dj ? rpondit une autre voix sur un ton
enjleur. Nous avons la nuit devant nous, mon amour.
Clarissa porta une main sa bouche pour retenir le cri qui
jaillissait de ses lvres. Mlanie ! Christoff et Mlanie, seuls sur
Blackstone Hill !
Enfin, presque seuls.
Par chance, songea-t-elle, elle se trouvait sous le vent. Ils ne
pouvaient sentir sa prsence.
Toi, peut-tre, rpliqua Christoff avec une pointe
damusement. En ce qui me concerne, je dois tre rentr
laube. Mon pre na rien trouv de mieux que dorganiser une
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nouvelle runion autour de la table du petit djeuner.
Par-dessus les buissons, Clarissa aperut alors un couple
enlac, tendu sur lherbe, demi dvtu. Les cheveux de
Mlanie ruisselaient sur ses paules en une cascade cuivre,
offrant un contraste charmant avec sa peau laiteuse. Christoff,
qui avait t sa chemise, dvoilant son torse dj muscl et
tann par le soleil, jouait distraitement avec les mches dor
roux de sa compagne, samusant en caresser les pointes de ses
seins nus. En dpit de ses affirmations, il ne semblait gure
press de sen aller !
Clarissa ferma les yeux et plongea son visage entre ses
mains. Une branche saccrocha sa natte et lui griffa le nez,
mais elle ny prta pas attention.
Reste encore un peu, supplia Mlanie avec des accents
feutrs.
Clarissa se serait damne pour possder une telle voix !
Je te promets tu vas adorer.
a, je nen doute pas un instant, assura Christoff.
Il y eut un silence entrecoup du murmure touff de
baisers, et du son peine audible de deux amants roulant dans
lherbe. Clarissa rprima un gmissement de dpit. Si seulement
elle pouvait se boucher les oreilles aussi facilement quelle
fermait les yeux ! Sous ses paumes, ses joues taient en feu.
Je ne peux vraiment pas rester, reprit Christoff, mettant
fin sa torture.
Soulage, elle lentendit se lever.
Mais je te promets quon se retrouvera trs bientt, Mlie.
Clarissa carta les doigts pour regarder. Mlanie, toujours
tendue sur lherbe, stirait langoureusement. Elle tait demi
nue, et pas gne pour un sou !
Je ne vois pas ce que ton pre a de plus intressant te
proposer que a.
Christoff remettait sa chemise.
Si jai bien compris, il veut me parler de mariage. Le mien.
Voyez-vous a ! Seriez-vous fianc, monseigneur ?
Pas encore.
Alors tu le seras bientt. Qui est lheureuse lue ?
Tout en parlant, Mlanie avait lev haut une jambe au galbe
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parfait et faisait tourner son petit pied blanc dans les rayons de
la lune.
Tu ne peux pouser quune autre Alpha, et nous savons
tous de qui il sagit.
Vraiment ?
Mlanie lui dcocha un sourire aguichant en cambrant les
reins. Aussitt, Clarissa vit Christoff se figer, ses mches
blondes retombant sur ses paules en une cascade dor pur.
La brindille qui lavait griffe stait accroche ses cheveux
et lui gratignait prsent le cou. Avec des gestes prudents, elle
leva la main pour la dgager de sa natte.
Tu pourrais avoir une surprise, dit Christoff, qui ne
semblait gure convaincu par ses propres paroles.
Je ne crois pas. Je suis la femelle dominante, et tout le
monde le sait. De plus
Mlanie mit un de ces rires de gorge si sensuels que cen
tait indcent, avant de poursuivre :
Jai des raisons de croire que tu apprcies mon charme.
La brindille se brisa avec un bruit sec entre les doigts de
Clarissa.
Horreur ! Paralyse par la peur, elle ne trouva pas la force de
se lever pour senfuir. De toute manire, il tait trop tard. Vif
comme lclair, Christoff avait dj fondu sur elle. Il la souleva
de force, projetant autour delle une vole de feuilles sches.
Qui va l ?
Dun seul bras, il la maintenait debout, la serrant sans piti
entre ltau de ses doigts. Clarissa sagita pour se librer, sans
rsultat.
Chris ? appela Mlanie derrire lui. Que se passe-t-il ?
Par-dessous ses sourcils froncs, le jeune homme darda sur
Clarissa un regard perant.
Je je me suis endormie, bredouilla-t-elle.
Enfin, il consentit la relcher. Elle nosa cependant pas
bouger.
Encore toi ! sexclama alors Mlanie qui venait de les
rejoindre en serrant sa robe sur sa poitrine. Sale petite
espionne !
Pas du tout, dit Clarissa. Je nespionnais pas
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Tu tobstines ne pas comprendre ? menaa Mlanie en
serrant le poing sur ltoffe de son vtement. Je vais tapprendre
me suivre sans arrt !
Je ne te suivais pas et je nespionnais personne ! Vous avez
d arriver pendant que je dormais. Quand je me suis rveille
La main de Mlanie sabattit sur sa joue avec un claquement
sonore.
Bon sang, Mlie, laisse-la donc ! maugra Christoff en
sinterposant.
Clarissa tourna la tte en se frottant la mchoire. Ses oreilles
rsonnaient du coup quelle avait reu et un got mtallique lui
emplissait la bouche. Elle saignait.
Elle tait l depuis le dbut, Chris ! Elle nous a vus !
Lespace dun instant, Christoff posa sur Clarissa son regard
meraude que dissimulaient demi ses boucles blondes. Il
haussa les paules avec dsinvolture.
Tu nas donc pas entendu ? Elle vient de dire quelle
dormait.
Cest une menteuse !
Je nai pas menti ! protesta Clarissa.
Du calme, toutes les deux.
Dun geste prudent, Clarissa effleura ses lvres
ensanglantes.
Je dis la vrit, affirma-t-elle en se redressant de toute sa
hauteur pour toiser Mlanie. Si javais su que tu tais dehors ce
soir, je ne serais pas venue l. Tout le monde dans le comt sait
que tu amnes ici les hommes qui veulent bien de toi.
Elle se tut, effraye. Elle nen revenait pas davoir dit cela !
Lespace dun instant, il y eut un silence tendu. Clarissa
nentendait plus que les battements de son cur qui cognait
furieusement dans sa poitrine. Derrire elle, une feuille se
dtacha dun arbre et tomba avec une lenteur infinie.
Mlanie ouvrit la bouche. Christoff la fit taire en plaquant sa
main sur ses lvres.
Suffit ! Pour lamour du Ciel, Mlie, ce nest quune gosse.
Il lana un nouveau regard en direction de Clarissa, et son
expression se fit trangement svre, comme sil hsitait entre
colre et rire.
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Toi, rentre chez toi. File !
Comme un automate, Clarissa recula dun pas, puis de deux,
les yeux rivs sur Mlanie qui lobservait dun air assassin,
immobile comme une statue. Aprs avoir cart la main de
Christoff de sa bouche, elle bougea les lvres pour former une
phrase muette : Toi, je taurai !
De toute faon, poursuivit Christoff en rentrant sa
chemise dans son pantalon, qui se soucie de ce quelle peut
dire ? Ce nest quune gamine, et une sang-ml.
Lorsque Clarissa arriva au cottage, le rire moqueur de
Mlanie rsonnait encore ses oreilles.

The Morcambre Courant

Samedi 28 mars 1742
Une rose dAngleterre cueillie dans la fleur de lge
Mlle Clarissa Hawthorne, de Darkfrith, dans le comt de
Durham, a disparu. On suppose que la jeune fille sest
accidentellement noye dans les eaux de la Fier, sur les rives de
laquelle elle avait lhabitude de se promener seule.
Un chle en popeline rose et un bonnet en dentelle ivoire ont
t dcouverts non loin du lieu du drame. On a constat des
dchirures sur ses vtements, qui pourraient avoir t causes
par une bte froce. On sait que la Fier et les bois environnants
abritaient autrefois de nombreux loups et autres animaux
sauvages, bien quune chasse nergique ait considrablement
rduit leur nombre.
Clarissa, qui tait le seul enfant de la veuve Hawthorne,
devait fter ses dix-huit ans le jour mme de sa disparition.
Que cet vnement tragique soit une leon pour nos tendres
roses dAngleterre ! En ce dbut de printemps, la place des
jeunes filles est au foyer, dont elles doivent soccuper avec la
grce qui est leur apanage, afin de parvenir sans danger
lge du plein panouissement de la femme.

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2

Saint James Square, Londres, avril 1751

Letitia, duchesse de Monfield, tait au septime ciel. Sa
soire se droulait merveille ! Elle avait runi des htes du
meilleur monde et la conversation allait bon train ; on avait
servi au dner du homard, des figues rties au miel et du vin
dEspagne ; elle avait un mari frachement pris au collet et point
encore trop saoul. De plus, elle attirait les regards envieux des
autres femmes, et plusieurs jeunes hommes des meilleures
familles ne mnageaient pas leurs efforts pour monopoliser son
attention.
Par-dessus tout bonheur suprme ! elle portait les joyaux
des Monfield. Dun geste faussement ngligent, elle passa la
main sur les pierres. Le collier, le bracelet et les longues boucles
doreilles ainsi que le diadme que lui avait apports le duc en
mariage taient sur sa peau la plus sensuelle des caresses.
Pendant des semaines, elle avait parad, orne de ses bijoux,
dans lintimit de son boudoir, en rvant ce moment. Le grand
soir tait enfin arriv : sa premire vritable apparition dans la
bonne socit en tant quhtesse ! Sa perruque aux boucles
gnreuses avait t conue en fonction du diadme, afin de
rehausser lclat des diamants sur son front pur. Quant aux
saphirs, ils semblaient avoir t spcialement choisis pour
mettre en valeur la nuance de ses yeux la lueur des bougies,
elle le savait pour avoir longuement tudi son reflet dans sa
psych, les gemmes laurolaient dun scintillement de gouttes
de pluie dans les rayons du soleil.
Votre beaut maveugle, madame, murmura dans la
langue de Molire le comte de Lalonde, qui venait de se pencher
vers elle.
Letitia rprima avec peine un gmissement de plaisir.
Laccent du bel aristocrate rsonnait ses oreilles avec des
froissements de soie sauvage.
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Madame la duchesse porte son front toutes les toiles du
ciel, mais celles-ci ne sauraient clipser lclat de son regard,
ajouta-t-il en anglais.
Elle redressa la tte avec un sourire de triomphe. Elle avait
choisi avec soin son favori pour la soire, et celui-ci se montrait
la hauteur de ses attentes.
En dpit de sa jeunesse et de ses manires trs continentales,
le Franais tait lhomme le plus sduisant de lassistance bien
plus, en tout cas, que son gros bent dAmbrose. Avec ses
sourires charmeurs et ses prunelles de velours mordor
ombres de longs cils noirs, il tait le meilleur faire-valoir pour
sa blondeur denfant et ses traits dlicats.
Ils taient nonchalamment assis dans des bergres devant
les hautes fentres du salon de rception, llgance de sa robe
de moire argente la dernire mode de Paris rehausse par la
luxueuse sobrit de son habit de satin aux tons sourds. Le
couple parfait, songea-t-elle avec un soupir daise.
De la pointe de son ventail, elle tapota ostensiblement
lpaule de son sigisbe.
Un peu plus de discrtion, mon ami, ou attention aux
rumeurs.
Il sadossa son sige en baissant modestement les yeux.
Quil tait sduisant, avec son teint frais, son jabot de dentelle et
ses regards ptillant de malice ! Elle tait tombe sous son
charme ds linstant o ils avaient t prsents voyons, une
quinzaine de jours auparavant.
Deux semaines, pas plus ? Comme le temps avait pass vite !
Il faut dire quelle lavait vu bien souvent. Au whist chez Sophia,
Vauxhall le mardi prcdent, et lors de ce dlicieux week-end
chez Teresa, dans le Suffolk. croire quil avait des vues sur sa
personne. Ma foi, qui sait ? Si Ambrose continuait senivrer ce
soir
Pour rien au monde je ne voudrais ternir la rputation de
madame la duchesse. Elle est aussi prcieuse mes yeux que la
mienne.
Je vous trouve bien prsomptueux, monsieur.
Un mot de vous, madame, et je suis parti.
Il lui lana de nouveau lun de ces regards audacieux dont il
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avait le secret, tout en esquissant un lger sourire. Letitia porta
son ventail devant son visage pour masquer son trouble. Ce
garon prenait un peu trop dassurance. Certes, il tait comte,
mais elle ne devait pas oublier quelle tait prsent duchesse.
Vous nen ferez rien ! Cest moi qui men irai.
Joignant le geste la parole, elle se leva et sloigna dans un
frou-frou de dentelle et de soie, tandis que les valets de pied
inclinaient la tte sur son passage. Lorsquelle jeta par-dessus
son paule un dernier regard au comte, celui-ci souriait
toujours.
Beau brin de femme ! sexclama un homme prs de
Lalonde.
Le comte se tourna vers le gentleman qui stait approch de
lui, monocle dans une main, verre de porto dans lautre. Il se
redressa et rajusta ses revers de manches.
Si vous le dites, rpondit-il, un peu distant.
Moi ?
Son voisin porta son monocle son il pour examiner le
comte.
Mon cher, il nest que douvrir les oreilles pour entendre le
flot de compliments que lon dverse sur notre dlicieuse
htesse et les yeux pour constater que, pour une fois, la
rumeur est exacte.
Lalonde lui dcocha un sourire carnassier.
Soyez assur que je ny manque pas, monsieur.
De lautre ct de la pice, la belle Letitia le chercha du
regard et aperut les deux hommes qui conversaient, les yeux
rivs sur elle. Aussitt, elle pivota sur ses talons et sloigna.
Quelle allure ! sexclama le gentleman sans dissimuler son
admiration. Sans compter quelle a sur elle quelques jolis
cailloux qui ne font quajouter son charme
Lalonde ne rpondit pas.
Cela dit, reprit lautre aprs avoir bu une gorge de porto,
notre belle amie joue avec le feu. Vous avez entendu parler
comme moi du fameux Voleur de Brume. Tout cela est absurde,
mais sait-on jamais
Cette fois, le comte chercha le regard de son interlocuteur.
Absurdes, dites-vous ?
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Un homme qui se transforme en fume ? dautres ! Un
voleur, je veux bien, mais nallez pas me raconter quil peut
traverser les murs ou svanouir dans les airs Diantre ! Si
ctait le cas, je me dpcherais dengager ce particulier. Il
maiderait soutirer un peu dargent mon paternel !
Il ricana, le nez dans son verre.
Non, croyez-moi, il ne sagit que dun vulgaire bandit. Un
homme de basse condition, sans doute un laquais
Sans doute, rpta le comte dun ton distrait.
Pendant ce temps la jolie duchesse faisait le tour de la pice,
tranant dans son sillage une nue de belltres, et se dirigeait
vers les hautes portes dentre. Le visage demi dissimul
derrire son ventail, elle adressa au comte une illade
appuye.
vous de jouer, mon vieux, dit le gentleman en faisant
tourner lalcool dans son verre. On ne fait pas attendre une
dame.
Finalement, Letitia neut pas, ce soir-l, le loisir daccorder
un entretien priv au comte : celui-ci avait disparu juste aprs
que lon eut servi les desserts. Elle eut beau senqurir de lui, en
toute discrtion bien entendu, personne ne put lui dire o ni
quand il sen tait all. Que ctait vexant !
Par chance, cette petite dception constituait la seule ombre
au tableau car, pour le reste, la soire stait droule la
perfection. Elle tait tranquille pour la nuit, Ambrose dormait
dj dans la chambre voisine. Seigneur ! Il ronflait mme faire
trembler les murs !
Letitia renvoya sa femme de chambre, qui billait sen
dcrocher la mchoire, ta sa perruque et fit bouffer sa longue
chevelure avant de sinstaller sur son lit, noy sous un flot de
dentelle et de satin. Aprs un instant de rflexion, elle se releva
et, traversant la pice sur la pointe des pieds, alla fermer les
portes, quelle verrouilla double tour. Au cas o ce lourdaud
dAmbrose sveillerait au beau milieu de la nuit, anim par des
apptits quelle ntait pas dhumeur satisfaire

Un silence que seuls brisaient par moments des ronflements
en provenance de la chambre du matre des lieux tomba sur la
- 31 -
demeure du duc et de la duchesse de Monfield. Les invits
taient tous partis et, lorsque lhorloge Queen Ann qui trnait
dans le hall sonna deux heures et quart du matin, tout le
monde, jusquaux plus humbles serviteurs, tait couch.
Cest alors que, dans la lingerie plonge dans lobscurit,
deux yeux noirs aux reflets mordors souvrirent.
La porte de la petite pice pivota sur ses gonds sans un bruit.
Dlest de sa perruque et de ses escarpins, le comte de Lalonde
sengagea dans le couloir, uniquement chauss de ses bas. Seul
le faible clat de sa veste et ltrange lueur dore de ses iris
sombres trahissaient sa prsence.
En lapercevant, deux souris se figrent un instant avant de
dtaler. Les rayons de la lune se refltaient derrire lui sur le
parquet drable bien cir, tandis que son ombre stirait en
tournant autour de lui mesure quil passait devant les fentres.
Le comte avait mmoris avec soin le plan de la vaste
demeure et lemplacement de la chambre de la duchesse une
prcaution bien inutile car le capiteux parfum de la dame lui
indiquait le chemin, aussi srement que des marques la craie
sur le sol
Arriv devant sa porte, il marqua une pause avant de faire
jouer la poigne avec dlicatesse. Verrouille. Ses lvres
stirrent en un sourire lger, un peu ironique, que la duchesse
aurait immdiatement reconnu.
La cl ne semblait pas tre dans la serrure. Pour sen assurer,
il se pencha et regarda travers. Puis il recula de quelques pas
et commena se dvtir.
De longs cheveux noirs, une taille fine, une peau divoire, des
seins ronds Peu peu, la silhouette dune femme apparut dans
la pnombre.
Entendant un ronflement sonore dchirer lair, celle-ci
simmobilisa puis, lorsque le duc retrouva une respiration
lourde et rgulire, continua de plier ses pantalons.
Avec soin, elle dposa la pile de ses vtements ct de la
porte, revint se placer devant la serrure et prit une profonde
inspiration.
Letitia avait profondment dormi. Elle navait fait quun seul
rve, mais si marquant quelle sen souvenait nettement son
- 32 -
rveil. Dans son sommeil, elle avait vu de la fume et du
brouillard, dont elle sentait encore le froid sur son visage. Au
dbut, elle avait cru stre perdue, mais il ne sagissait pas de
cette sorte de brume. Celle-l tait au contraire agrable et
paisible. Letitia stait leve et lavait traverse dun pas
tranquille, jusqu ce que la brume prenne la forme dune
femme. Une femme trs belle, trangement familire, qui lui
souriait. Dormez , avait-elle murmur et Letitia avait obi.

Le soleil plongeait vers un horizon charg de nuages, et ses
chauds rayons enluminaient les arbres et les sentiers bordant la
limite sud des jardins de Vauxhall. Des attelages passaient, tirs
par des chevaux en sueur mens par des valets moites de
transpiration. De jeunes vendeuses de fleurs passaient, leur
panier sous le bras, en fredonnant des chansons la mode.
Dans un angle de la pelouse, un groupe de ramoneurs disputait
une partie de trop-bail sans merci, qui valait plus dun de
saigner du nez, tandis que flottait dans lair une apptissante
odeur de pts en crote sortant d four.
Assises sur un banc, deux jeunes filles vtues la dernire
mode devisaient gaiement.
Cest ahurissant ! sexclama la premire en levant un
journal devant ses yeux pour dchiffrer les caractres dans la
lumire dclinante.
La spectaculaire disparition des joyaux des Monfield faisait
la une des cinq ditions du soir des journaux londoniens.
En effet, dit la seconde en lissant les plis de sa jupe. Ils ne
parlent mme pas du bracelet ! Pourtant, il est tout fait
remarquable.
Sa compagne abaissa son journal.
Tu sais trs bien que ce nest pas ce que je voulais dire,
Tess.
Alors je suppose que tu fais allusion ce duel qui a eu lieu
minuit, et qui aurait oppos le duc au voleur, et que ce dernier
aurait conclu par un coup de pied dans les rgions infrieures
de Sa Seigneurie ? Cest cela, qui est ahurissant. Qui pourrait
avoir envie de toucher ce gros lard, mme pour se dfendre ?
Tess ! scria son amie dont le regard gris, ptillant
- 33 -
damusement, contredisait la voix svre.
Et dailleurs, il tait bien plus tard que minuit. Je
commenais attraper de fichues crampes, dans ce petit rduit.
Tess.
Oui ?
Une lady nemploie pas ce langage.
Tess ouvrit son ventail en dentelle de la nuance exacte des
abricots mrs.
Je ne suis pas une dame, Mim, dit-elle plus doucement.
Si. Dans ton cur, tu les. Jen connais plein qui nhsitent
pas verser le sang pour faire ce que tu fais. Pas toi. Tu ne le
supporterais pas.
Tess referma son ventail en souriant.
Que tu es romantique, ma chre ! Cest toi qui es une
dame, pas moi.
Moi ?
Mim sassura dun regard quon ne les entendait pas, puis,
baissant la voix :
Jsuis quune fille des faubourgs, chrie, reprit-elle. Pas
une milady !
Mim du Faubourg ? Comme cest charmant ! Enchante.
Moi de mme Tess de Nullepart. Car cest bien a, hein ?
Motus et bouche cousue ! Tu ne me diras donc jamais do tu
viens ?
Derrire ses moqueries, Mim cachait une vritable affection
pour Tess. Celle-ci soutint son regard sans dtourner les yeux,
ses mains gantes sagement poses sur ses genoux. Ce ntait
pas la premire fois que Mim observait sa beaut un peu
sauvage. Teint de porcelaine, cils et sourcils dun noir dencre,
lvres grenat Pourquoi Tess sobstinait-elle se farder comme
elle le faisait ? Tout en elle ntait qulgance race et sduction
presque magntique.
Aussi belle que secrte, elle aurait fait une courtisane de
premier ordre, songea Mim. Ce qui expliquait peut-tre
pourquoi elle excellait dans son art Elles taient proches, et
pourtant elle ne connaissait mme pas son nom. Pourquoi ne le
lui disait-elle pas ?
Ne sommes-nous pas amies depuis assez longtemps,
- 34 -
maintenant ? insista Mim.
Amies ?
Disons, associes.
De toute faon, tu as raison, Mim. Je ne suis de nulle part.
Garce !
Tess leva les yeux au ciel et parut sabsorber dans la
contemplation des nuages aux contours changeants.
Comme tu voudras, grommela Mim en faisant claquer son
journal pour le replier.
Puis, aprs quelques instants de silence :
Voil que tu recommences. Je me demande bien ce que tu
cherches, l-haut.
Des dragons, bien sr ! rpondit Tess dun ton si naturel
que Mim clata de rire.
Elle suivit le regard de son amie.
Celui-l ressemble plutt un lapin. Et lautre, derrire les
arbres, une thire. Ou un pot chocolat. Enfin, cest tout ce
que je vois
Moi aussi. Viens, jai besoin de me dgourdir les jambes.
Elles se levrent et, ayant rassembl journal, ombrelles et
ventails, se mirent en route sur le chemin dont le fin gravier
crissait sous leurs bottines. Elles marchrent en silence pendant
quelque temps, croisant dabord un jeune couple chaperonn
par une petite bonne lair contrari, puis deux dandys qui, tout
en leur dcochant des illades, les salurent bien bas.
Comme Mim sy attendait, Tess se comporta en vraie dame
du monde : elle les ignora superbement.
Au fait, madame Tess de Nullepart, une lady ne parle pas
de ses jambes.
Je ne connais rien de plus ennuyeux quune lady, rtorqua
Tess.
Hum En gnral, cest aussi ce que disent ces messieurs.
Tu vois ? Je ne suis pas la seule.
Lalle dcrivait cet endroit un virage, au bout duquel se
trouvait un groupe de nurses surveillant des enfants qui
sautaient la corde. Les ombres des jeunes femmes se
trouvaient prsent devant elles deux silhouettes mauves aux
larges jupes marchant bras dessus bras dessous.
- 35 -
Au fait Je serais curieuse de savoir ce quil a de si
remarquable, ce bracelet ? demanda Mim aprs un silence.
Douze carats de diamants, dix-neuf de saphir. Ce qui se
fait de mieux dans le genre.
Hum Je devrais pouvoir lui trouver un nouvel emploi.
Je nen attendais pas moins de toi.
Seulement, il faudra dsosser la parure. Surtout les
grosses pierres.
Je sais.
Le soleil venait de plonger derrire lhorizon, nimbant le ciel
dombres veloutes, claboussant dor mat les nuages au ventre
violet.
Pauvre duchesse ! dit Mim dans un soupir. Enfin, je
suppose quelle en a dautres.
Elle en a. Franchement, je te le demande, ajouta Tess, les
yeux perdus dans les nues, qui porte un diadme pour une
soire ?

Le 17, Jassamine Lane, dans Bloomsbury, ressemblait
toutes les maisons sagement alignes dans cette tranquille
artre. Ni la plus lgante ni la plus modeste de la rue, ctait
une construction de brique rouge pignon, typique de la classe
moyenne, dapparence relativement cossue. Elle avait des volets
verts et quatre fentres troites donnant sur la rue, identiques
celles de la plupart des autres demeures du quartier.
Peut-tre son unique trait distinctif tait-il sa porte, qui
ntait pas en bois mais en acier peint, et faonne de faon
pouser troitement son encadrement sans laisser le moindre
interstice sur son pourtour.
Il est vrai que les fentres taient rarement ouvertes et les
rideaux jamais levs, mais on pouvait mettre cela sur le compte
de la suie qui noircissait le ciel de Londres, salissant tout ce
quelle touchait.
Il est galement vrai quon ne voyait pratiquement jamais
loccupante des lieux, mais on la disait ge, ou infirme, ou
peut-tre un peu drange. Dans Bloomsbury, qui avait la
mauvaise rputation dtre le quartier des gens de scne et
artistes en tout genre, on ntait pas une excentricit prs.
- 36 -
Au moment prcis o lon allumait la dernire des lanternes
de la rue, cette mystrieuse personne commenait justement
gravir les marches du numro 17, aprs avoir rpondu par un
hochement de tte au joyeux Bsoir, mdame ! dun vendeur
de charbon. La porte dacier se referma derrire elle avec un
bruit touff.
Son sanctuaire, son havre de paix ! Tess avait achet cette
maison six ans plus tt et, depuis lors, elle navait mnag ni ses
efforts ni son argent pour en assurer la scurit. Depuis les
fentres jusquaux portes en passant par la chemine, chaque
ouverture tait dote dun double systme de verrouillage. Elle
avait mmoris lodeur de chaque pice, ainsi que les
craquements et grincements habituels des cloisons, des
parquets et des marches. Cette maison tait elle, et elle
seule ; elle faisait corps avec elle, jusquau moindre de ses
recoins et fissures.
En plus de la suie qui imprgnait lair, Londres tait une ville
brumeuse. Bien des choses pouvaient sy dissimuler. Tess en
savait quelque chose
Elle dposa son ventail et son rticule sur la console de
lentre et fouilla des yeux lobscurit. Unique concession de
Tess la discrtion dont elle entourait sa vie, sa maison tait
bien plus richement meuble que ne le laissait deviner son
extrieur. Elle apprciait le luxe, comme en tmoignait la
dcoration intrieure, riche en bois exotiques et toffes de pays
lointains, uvres dart introuvables et mobilier des meilleurs
bnistes.
La demeure, pour le moment, tait plonge dans le noir. Tess
nclairait pas sa maison comme on le fait dhabitude, mais en
gnral, sa bonne prenait soin de laisser brler une lampe
huile prs de la porte dentre.
Tout en tant ses gants et son chapeau quelle lana sur une
chaise, elle traversa le hall dentre. En passant, elle jeta un
coup dil dans le petit salon. Il y faisait noir galement. La
seule source de lumire provenait de la salle manger. Tess fit
halte au seuil de cette pice et laissa son regard errer sur la table
dacajou avec sa srie de chaises assorties, puis sur le miroir au
cadre moulur qui surmontait la chemine et dans lequel se
- 37 -
refltait linfini la flamme du chandelier.
Sur la table taient disposes les cinq ditions du soir de la
presse londonienne, ainsi que deux autres gazettes quelle
navait pas encore lues. Elle sapprocha et, sappuyant dune
main sur le bois luisant, les parcourut dun rapide coup dil.
O est Sidonie ? demanda-t-elle distraitement, sans lever
les yeux de sa lecture.
Je lui ai donn sa soire, rpondit une voix dans son dos.
Encore ?
Nous navons pas besoin delle : je peux trs bien me
dbrouiller seul.
Pivotant sur ses talons, elle chercha dans la pnombre la
silhouette de son interlocuteur. Dune minceur extrme, il tait
plutt petit pour ses douze ans. Avec sa tignasse fauve en
dsordre et ses prunelles ambres, il lui faisait toujours penser
un jeune chien ou quelque crature nocturne tapie dans
lombre dun bois
Contrarie, Tess croisa les bras sur sa poitrine.
Elle nest pas ton service, Zane, mais au mien. Je te
saurais gr daccepter sa prsence et son aide.
Elle inspecta le garonnet en fronant les sourcils.
O est ta nouvelle livre ?
Elle me gratte.
Alors lave-la.
Jai pas
Je nai pas, rectifia Tess.
eu le temps. Je suis sorti.
Je le sais, mais je te demande de la porter, en particulier
lorsque tu quittes la maison. Sinon, tu risques dattirer
lattention sur toi. La bonne et le cuisinier portent leur tenue ;
tu dois en faire autant. Nous sommes dans une bonne maison.
Le sourire quil lui dcocha tait toute innocence. Elle
rprima un soupir mi-agac, mi-attendri. Tous les soins
capillaires et toutes les livres du monde ny feraient rien : Zane
tait un gosse des rues, toujours dpenaill mais dot dun
esprit vif comme lclair. Elle nen ferait jamais un petit lord !
Elle lavait trouv dans le caniveau par une froide nuit
dhiver, deux ans auparavant, agonisant dans une mare de sang,
- 38 -
un couteau plong entre les ctes. Elle lavait dpass,
silencieuse comme lair, mais il avait lev la tte vers elle et lui
avait tendu la main.
Il lavait vue.
Il avait trouv son regard.
Et parce quil lavait fait parce que, aussi incroyable que
cela paraisse, il en avait t capable elle tait revenue sur ses
pas.
Des ennuis. Un paquet dennuis maigrichon lodeur un peu
aigrelette voil quelle avait t sa premire impression son
sujet. Elle navait pas besoin de cela. Pourquoi se mettre un peu
plus en danger ? Elle ltait dj suffisamment ! Si elle avait
jusqu prsent vit les principaux cueils qui guettent une
jeune femme solitaire dans la grande cit, ctait en grande
partie parce quelle avait appris ne pas se mler des affaires
des autres. Du moins, pas plus que ncessaire
Pourtant, dans cette ruelle puante, elle avait hsit. Elle
stait penche sur lenfant, avait examin son visage livide, ses
yeux luisants de fivre et ses lvres dcolores qui sarticulaient
sur une prire muette.
Il lavait vue !
Du bout des doigts, elle avait effleur sa joue creuse et, sur
une impulsion, elle avait dcid de lemporter chez elle. Au
moins, il ne mourrait pas dans le caniveau, stait-elle dit.
Tess navait pas lhabitude dagir sur des coups de tte.
Chaque fois quelle lavait fait, le cours de sa vie en avait t
considrablement modifi. Zane navait pas fait exception la
rgle.
Pour commencer, il stait montr bien trop ttu pour
mourir. Il stait effondr sur son nouveau sofa, tachant de sang
ses rayures jaune citron toutes pimpantes, et avait survcu.
Avec regret, Tess avait d se sparer de son joli canap.
Zane, lui, tait rest. Ctait un chien perdu sans collier,
dapparence maladive et dnu de toute ducation. Sans
compter quil tait ordurier, maladroit, et poussait des cris
dorfraie quand elle tentait de lui faire prendre un bain.
Malgr tout, elle lavait gard chez elle. Tess savait ce que
ctait que dtre petite et sans dfense. Elle lui avait install un
- 39 -
lit sous les toits et lui avait assign, pour la forme, quelques
taches domestiques quil sempressait de ne jamais accomplir.
Ainsi stait scelle leur improbable alliance
Il savait ce quelle tait. Il navait jamais rien dit, ni pos de
questions, mais il avait compris.
Lenfant et la jeune femme studirent longuement du
regard dans la lueur vacillante de la flamme. Mme dans cette
lumire tamise, il continuait de ressembler un elfe affam.
Comment pouvait-il rester aussi mince, maintenant quil
mangeait sa faim ? Chaque tour, il engloutissait de quoi
rassasier trois hommes dans la force de lge !
Zane dsigna la table dun coup de menton.
Zavez Vous avez vu ce que jai trouv ?
Tess hocha la tte et se tourna vers les journaux.
Je les avais dj lus.
Pas celui-ci. Je lai fauch au Chien Tachet. Il date de la
semaine dernire mais jai pens que lannonce au dos, droite,
pourrait vous intresser.
Au moins, tu progresses en lecture.
Et je me suis lav la figure dimanche dernier, ajouta-t-il
dun ton vertueux.
Rprimant un sourire, Tess prit la gazette et la tourna pour
chercher linformation dont parlait Zane.
Le diamant des Langford expos au muse Stewart.
Exceptionnel !
Elle crut que son cur allait sarrter de battre.
Le diamant des Langford ? Ici, Londres ?
Il devait y avoir une erreur ! Jamais le clan naurait
Alors, quest-ce que vous en dites, milady ? demanda
Zane. Un diamant, rien que a !
En levant les yeux, Tess croisa son reflet dans le miroir. Les
boucles de sa perruque retombaient sur ses paules en une
cascade argente, soulignant ses pommettes aux nuances
dalbtre et ses sourcils qui semblaient tracs dun trait dencre,
sous lesquels brillaient ses prunelles plus noires que la nuit. La
flamme de la bougie jetait un halo sur ce vivant portrait
quencadraient les moulures de la glace.
Ds quelle rentrera, tu demanderas Sidonie de laver ta
- 40 -
livre, dit-elle, pensive, sans se retourner.
Puis, glissant le journal sous son bras, elle quitta la pice
dun pas dcid.

- 41 -

3

Dans les terres vallonnes de Darkfrith, il existait un dicton.
Un baiser au ciel, un baiser au sol, et le monde entier prendra
son envol.
Tous les enfants du clan le connaissaient pour lavoir
maintes fois chant. Ils grandissaient en le rcitant, se
fianaient, se mariaient, et le transmettaient leur
descendance.
Quelquun, pourtant, semblait lavoir pris au pied de la lettre.
Un fuyard.
Le Voleur de Brume ! sexclama Rufus Booke.
Dun geste thtral, il posa le journal devant lui, avant
dajouter :
Notre homme est de retour.
La vaste salle manger de Chasen Manor tait presque vide,
cette heure tardive. Dans ltre, les braises lches par les
dernires flammes rougeoyaient doucement. Les serviteurs
finissaient de dbarrasser le couvert, et lon entendait peine le
tintement de la vaisselle par-dessus leurs pas feutrs. Ils
navaient cependant pas encore enlev les plats disposs au bout
de la table. Entre les restes de panais rti et de faisan farci,
taient parpills plusieurs lettres et journaux, ainsi que des
notes que Kit avait griffonnes de son criture sche et
nerveuse.
Le nouveau matre de maison sadossa son sige en
ramenant ses cheveux en arrire, avant de se souvenir, trop
tard, que ses doigts taient tachs dencre.
Kit navait jamais support les perruques, poudres et autres
ornements capillaires. Ici, la campagne, personne nen portait
du moins pas en sa prsence. Cependant, il aurait eu bien
- 42 -
besoin de rafrachir sa coupe de cheveux, songea-t-il,
vaguement agac. Il sen occuperait plus tard
Qua-t-il pris, cette fois ?
Un diadme et un collier. Au nez et la barbe du duc de
Monfield !
Kit vrifia que la pointe de sa plume doie tait correctement
taille.
Tiens donc ! Alors je suppose que celui-ci a pu le voir ?
Il le faut bien, puisquil affirme stre battu contre le
voleur. En duel, si jai bien lu.
De lautre ct de la pice, non loin de ltre, sleva un
soupir irrit, et Kit eut toutes les peines du monde ne pas en
faire autant.
Dcidment, je ne mhabituerai jamais aux mensonges de
la presse, maugra-t-il.
Du bout du doigt, il fit tourner le journal de faon pouvoir
le lire son tour.
Cest effectivement ce que prtend Monfield, murmura-t-
il, mais jai du mal le croire. Si ctait le cas, il ne sen vanterait
pas. Les journalistes gobent nimporte quoi
Je me demande pourquoi vous vous en formalisez encore,
marmonna George Winston, confortablement install dans son
fauteuil prfr devant la chemine. Vous-mme avez assez subi
leurs inepties depuis que vous avez hrit du titre !
Exact. Cela dit, jai toujours espr que la presse finirait
un jour par se rformer.
Vous tes un indcrottable optimiste, railla Rufus.
Stant laiss tomber sans grce sur un sige, ce dernier posa
ses pieds botts sur le bord de la table avant dintercepter le
regard de Kit et de rectifier sa position.
Vous tes lune de leurs proies favorites, reprit le
conseiller. Le marquis de Langford assistera au bal de Mme
Unetelle. Le marquis de Langford a t vu au bras de lady
Quelque-Chose. Le marquis de Langford se gratte le bas du
dos
Je nai aucun souvenir de ce titre-l, fit observer Kit sans
se dpartir de son flegme.
Oh ! ce nest quune question de temps ! La presse vous
- 43 -
adore ! riposta Rufus en croisant les mains sur son ventre.
Elle adore surtout le sang frais.
Cest bien ce que vous tes, mon cher.
Ce que jtais, rectifia Kit en tapotant le gros titre qui
barrait la une du journal. On dirait que jai t supplant.
Le Voleur de Brume. Depuis que lEvening Standard, trois
ans auparavant, avait affubl le cambrioleur de ce surnom
vocateur, Kit, et avec lui tout le conseil, suivait ses exploits avec
intrt. La logique voulait que la carrire de ltrange
personnage ft plus ancienne encore, mais malgr ses
nombreux contacts Londres et un bon nombre de pots-de-vin,
Kit navait jamais russi en savoir plus sur lindividu. croire
que personne ne lavait jamais vu ! Ce qui ne lempchait pas, au
demeurant, dtre la mascotte de la presse, la terreur des plus
fortuns et le hros du peuple. De plus, lhomme tait un
esthte. Il ne prenait que des bijoux, et uniquement les plus
beaux. Quen faisait-il ? Mystre. Nul ne les avait jamais revus.
Kit ntait pas dupe. Cet homme ne pouvait tre que lun des
leurs, et il reprsentait le pire danger quait affront le clan
depuis plus dun sicle.
Pendant dinnombrables annes, les siens avaient vcu sur
ces terres dans la plus grande discrtion, reflet dune autre
poque, chos danciens sortilges, enfants dune magie depuis
longtemps rvolue.
Personne ne se souvenait plus des vritables origines du
clan, qui se perdaient dans la nuit des temps.
Certains affirmaient quil tait issu de Russie, ou de
Roumanie, et quil tait n au cur de limmense fort qui
enlace le pied des montagnes aux confins de lEurope. Dautres
prtendaient quil avait vu le jour au centre de la terre avant de
jaillir lair libre et de slever dans les espaces infinis de la
vote cleste, parmi la lave en fusion et les diamants
incandescents, et quil avait pris sa premire inspiration au
milieu des nuages.
Ctait un peuple de chasseurs, nul autre pareil. Un peuple
de Brume, de flamme et de griffes. On lappelait les drakons.
Puis les Autres taient arrivs, les hommes mortels, et avec
eux la perscution. Le clan avait d fuir son pays, emportant
- 44 -
avec lui ses derniers diamants, sa source vitale. Pourtant, quel
que soit lendroit o il avait tent de stablir, le clan, de
chasseur, tait devenu proie. On avait traqu ses membres sans
merci. On les avait attaqus dans leurs foyers, surpris dans leur
sommeil. On les avait brls, battus et torturs jusqu ce que,
une une, les lgendes tombent terre, transperces.
Kit navait aucun mal se reprsenter les massacres
dinnocents, perptrs par des mortels fous de peur et ivres de
meurtre Combien de fois, enfant, ces images avaient-elles
hant ses rves ?
Ils avaient appris vivre cachs. sinterdire de muer et
marcher parmi les Autres, vivre comme eux. Le secret tait la
cl de la survie, et les drakons y excellaient tel point que
ceux dentre eux qui taient capables de raliser la Mue
quitter leur enveloppe humaine pour prendre leur apparence
animale, et inversement se faisaient de plus en plus rares.
Aprs des sicles derrance, ils taient arrivs dans ce pays de
vertes collines, au nord de lAngleterre. Ici, les brumes
caressaient encore la terre, les nuages et la fume senlaaient
pour ne faire quun Il y avait maintenant quinze gnrations
que Darkfrith offrait au clan un havre o prosprer en toute
quitude et, depuis la mort de son pre, la mission de Kit tait
de protger sa communaut.
De nouveau, il parcourut larticle sous le titre compos en
gros caractres. Un homme tout de brume qui traversait murs et
fentres comme sils nexistaient pas, effrayant les petites
bonnes et chappant aux agents de police, emportant avec lui
les plus fins joyaux des beauts la mode Kit secoua la tte,
pensif. Non seulement le Voleur de Brume tait un drakon,
mais sil avait voulu narguer le clan, il ne sy serait pas pris
autrement ! Car lhomme montrait de moins en moins de
prudence. Par got de la provocation ?
De temps autre, naissait un enfant qui ne supportait pas la
vie de rclusion que menait le clan les rgles contraignantes
du comt, son secret et son isolement, garants de sa grandeur et
de sa puissance. Il nen fallait pas beaucoup pour que celui-ci
prenne le large et ceux du clan devaient partir sa recherche
pour le ramener, de gr ou de force.
- 45 -
Ctait prcisment cette perspective qui avait aid Christoff,
dans son adolescence, ne pas senfuir. La honte dtre captur.
Lhumiliation dun retour sans gloire. Avec le temps, le
sentiment quil serait vain de vouloir chapper son destin
stait impos lui.
Pourtant Sil avait pu changer le cours des vnements
Dans la chemine, une flamme plus vigoureuse que les
autres sleva des braises avec un crpitement et projeta des
tincelles autour delle.
levant le journal la hauteur de ses yeux, Kit lut voix
haute la description que le duc avait dresse du voleur.
Le teint basan, assez grand et laid de visage, avec des
cheveux noirs comme la suie et une corchure la joue.
Il croisa le regard de ses deux compagnons.
Connaissons-nous quelquun qui rponde cette
description ?
George et Rufus, comme un seul homme, secourent la tte
ngativement. Les membres du clan taient blonds ou roux pour
la plupart, certains chtains, mais jamais, au grand jamais, Kit
navait vu dhomme aux cheveux noirs. Il sen serait souvenu !
Une fois de plus, la presse mentait.
La liste des familles est-elle acheve ? demanda-t-il
George.
Aye. Nous avons runi les noms de tous ceux qui avaient
pu russir schapper pendant les quarante dernires annes.
Ils ne sont pas nombreux, croyez-moi. Six tout au plus, et tous
ont pri. Quatre par le feu vous savez, cet incendie qui a
ravag la taverne en 33 ? un par noyade et le dernier cause
des hum, des loups.
Kit arqua les sourcils, surpris.
Des loups ?
Cest du moins ce que dit son fils. Lhomme sappelait
Stirling Jacob ; il avait lhabitude de partir chasser avant laube.
Il a franchi la frontire plus dune fois. On a retrouv des
ossements qui ne pouvaient tre que les siens. Voil toute
lhistoire.
Quel ge aurait-il, aujourdhui ?
George rflchit quelques instants.
- 46 -
Je dirais quatre-vingts ans, peu prs.
Par-dessus lamas de papiers qui jonchait la table, Kit lui jeta
un regard en biais.
Vos instructions taient de prendre en compte tous les
cas, se dfendit George. Elles ont t suivies la lettre.
Trs bien, dit Kit avec un soupir de lassitude.
Reculant son sige, il se leva et fit quelques pas pour se
dgourdir les jambes. Il avait beau examiner lnigme sous tous
les angles, il ne trouvait pas la solution.
Et lautre, celui qui sest noy Que sait-on de lui, au
juste ?
Vous voulez dire, quel ge aurait-il ?
Kit acquiesa dun hochement de tte et se tourna vers la
fentre. Dans le reflet de la vitre, contre le noir de la nuit, il
pouvait voir les braises qui rougeoyaient, la silhouette
rondouillarde de sir George et celle, plus floue, de Rufus.
Environ vingt-trois ans, dit le premier. Il est mort jeune.
A-t-on repch son corps ?
Non. Enfin, pas entirement. Il y avait sa main, qui portait
encore sa bague
Sil vous plat ! scria Rufus dun ton dgot.
et son manteau, que lon a retrouv dans les roseaux,
prs dAberthon.
Kit rprima un geste agac. Ils oubliaient quelque chose,
mais quoi ? Un souvenir flottait la lisire de sa pense, quil ne
parvenait pas saisir. Cela concernait la rivire.
Un homme peut vivre amput dune main, dit George, se
mprenant sur son silence. Il peut aussi cambrioler.
Oui, bien sr Peut-tre.
Kit ferma les yeux et concentra ses penses sur ce quil savait
du voleur. Cet homme jouait un jeu subtil avec la presse, et avec
la loi De quelle sorte dindividu pouvait-il bien sagir ?
Il tait intelligent, cela ne faisait aucun doute. Il avait trouv
un moyen de sintroduire sans se cacher dans les belles
demeures de la haute socit, de frquenter ses bals et ses
salons. Les drakons ne pouvaient se manifester dans les lieux
o ils ny voyaient pas suffisamment.
Il tait rus. Jusqu prsent, on ne lavait pas pris.
- 47 -
Il tait provocateur. La presse avait fait de lui une clbrit,
mais il continuait ses exploits.
Et chanceux. Il avait ralis la prouesse laquelle lui,
Christoff, avait renonc : il stait libr des chanes de sa
naissance.
Je partirai demain, annona-t-il sans se dtourner des
vitres obscures.
Demain ? Mais cest trois jours plus tt que
Je sais compter, Rufus. Je veux tre sur place avant la date
indique dans la presse. Vous et les autres, vous partirez au
moment prvu, avec le diamant.
Le conseil commena George.
Napprciera pas, je sais. Ils devront accepter, pourtant.
De toute faon, je ne leur demande pas leur avis.
Encore une loi du clan. Nul ne pouvait quitter le comt sans
la permission du conseil. Except, bien entendu, les Alpha.
Kit attendit sans se retourner, tout en coutant les
craquements du feu. Il entendit le raclement du sige de George
sur le sol lorsque celui-ci se leva.
Aye, monsieur.
Pensez-vous vraiment que le pige fonctionnera ?
demanda Rufus. Il ne suffit pas dexposer le diamant au muse
pour attirer notre Voleur de Brume.
Cela suffira. Il ne viendra jamais jusquici, mais Londres,
il est chez lui. Sur son terrain. Il ne pourra pas rsister.
Tout de mme, objecta George. Faire sortir le diamant du
comt, cest courir un grand risque. Sur ce point, je suis de lavis
du conseil.
Impossible dutiliser une copie, vous le savez aussi bien
que moi. Notre homme reconnatrait un faux au premier coup
dil. Et nous serons nombreux, tandis quil sera seul. Le muse
Stewart est assez vaste pour que beaucoup dentre nous se
glissent dans la foule des visiteurs.
Aye, monsieur.
Derrire lui, les serviteurs, tous membres du clan, profitaient
de ce quil stait loign de la table pour ter rapidement les
derniers plats. Il pouvait voir leurs ombres se reflter dans la
fentre, tels des spectres qui jll jetaient des coups dil furtifs
- 48 -
avant de sclipser aussi vite quils taient venus.
En grandissant, Kit stait habitu ces regards o se lisait
autant de crainte que dadmiration. Comme sil tait un tre
part, au-dessus deux. Inaccessible.
Il songea toutes les fois o il avait rv de senfuir pour
quitter Darkfrith jamais. Sous ses yeux, le ciel nocturne
dployait ses milliards dtoiles, comme autant de diamants qui
nattendaient que dtre cueillis par lui
La vrit, cest quil aurait tout donn pour tre le fameux
Voleur de Brume.
grand-peine, il parvint contenir la vague de jalousie et de
regrets qui le submergeait.
Il viendra, promit-il dans un souffle. Pour le diamant.
sa place, jen ferais autant.
Il se tenait, muscles bands, sur le point le plus lev du toit
de Chasen Manor, aussi immobile que les gargouilles qui
montaient une garde silencieuse aux crneaux de la haute
btisse. Le vent nocturne soulevait ses cheveux, parcourant son
corps nu dune caresse glace. Ici, les toiles semblaient plus
proches, mais elles ne ltaient jamais assez.
Dune dtente, Christoff se redressa et plongea dans le vide.
Pendant quelques instants, il tomba. Ctait une impression
terrifiante, vous couper le souffle, vous faire hurler
dpouvante.
Puis, la dernire seconde, il Mua. Le sol qui semblait se
prcipiter vers lui devint flou, et le vent lemporta haut, trs
haut dans le ciel.
Il tait libre.
Bientt, Kit survola le manoir qui paraissait prsent tout
petit, loin au-dessous de lui. Peu peu, les dtails du paysage
les bois, les maisons, les points lumineux des foyers se
fondirent dans lobscurit qui recouvrait le monde.
Dautres que lui seraient dehors par cette nuit sans lune, ses
chasseurs, ses geliers, mais il percevrait leur prsence bien
avant quils ne devinent la sienne. Aussi continua-t-il de driver,
port par les ailes du vent, hors datteinte.
Il savait chevaucher les courants mieux que quiconque, et la
nuit navait pas de secrets pour lui. Il pouvait sy mouvoir, se
- 49 -
dissimuler dans ses replis dombre.
Kit avait dix ans lorsque le miracle stait accompli pour la
premire fois : il avait support lpreuve de la Mue. Il tait le
plus jeune du clan y avoir survcu. Depuis, il avait saisi chaque
occasion de sesquiver. Comme ce soir, songea-t-il en
senfonant dans les profondeurs du ciel pour aller embrasser
les toiles

Llgante demeure de Far Perch, dans un quartier calme de
Londres, paraissait labandon. Kit avait beau sy tre attendu,
le choc fut rude lorsquil dcouvrit les fentres sans rideaux et
les marches du perron nues, sans la moindre fleur. Sa mre
avait autrefois plant dans deux grands pots, de part et dautre
de lentre, des rosiers qui spanouissaient lt en corolles rose
corail au parfum capiteux et quelle taillait avec soin tous les
hivers.
Comme ctait trange ! Il avait oubli ce souvenir, jusqu
cet instant. Il se rappelait prsent que son pre avait arrach
les buissons de fleurs aprs son dcs. Les pots taient vides,
maintenant Il ny avait mme pas une toile daraigne dansant
dans la brise.
Nostalgique, Kit fit courir son doigt sur le rebord de pierre
calcaire, dont la blancheur faisait ressortir sa peau mate, puis il
laissa retomber sa main, avant dactionner de nouveau le
heurtoir.
Personne ne rpondit.
Kit avait gard le personnel de maison engag par son pre
autrefois pas des drakons, car il ntait pas question de laisser
des membres du clan aussi longtemps, seuls dans Londres
mais ceux-ci ne rpondaient pas. La maison tait trop grande
pour quils lentendent. moins quils ne soient partis ?
Personne non plus ntait venu prendre son talon il avait
d le mener lui-mme aux curies, derrire le btiment
principal.
Prenant la cl dans sa poche, Kit ouvrit la double porte.
Il y a quelquun ? appela-t-il.
Ni le vieux Stilson ni sa femme ne se montrrent. Par-dessus
son paule, Kit jeta un coup dil llgante cour carre
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entoure de murs et darbres, puis il entra dans le vestibule et
referma les portes.
Il dtestait Londres. La cit loppressait, avec son
grouillement humain, ses usines, son ciel bas et lourd. En tant
que marquis de Langford, il avait pourtant d saccoutumer la
vie en ville et ses dsagrments le vacarme constant, les
odeurs fortes, le tumulte de la rue Il avait appris supporter la
prsence des Autres, leur sourire lorsquil le fallait, mais sans
jamais se sentir laise parmi eux. Comme lors de chacun de ses
sjours ici, un jour ou lautre, le courage lui manquerait. Il
naurait alors quune hte, prendre la fuite pour trouver un peu
dair pur. Hlas ! un tel endroit existait-il dans cet enfer ?
Lui et les siens ne pouvaient vivre en ville. Kit tenta de
chasser le malaise qui semparait de lui chaque fois quil arrivait
de Darkfrith. Londres, si brillante et si touffante la fois, tait
un mal ncessaire. Si tout se passait bien, il pourrait sen aller
dans une semaine.
Comment son pre avait-il support cela aussi longtemps ?
Ctait lui qui avait fait btir cette demeure dans Grosvenor
Square et lui avait donn son nom, dans ce qui avait sans doute
t lunique trait de fantaisie de toute son existence. Far Perch.
Le nid daigle
Le marquis navait jamais failli ses devoirs, poussant le
sens de labngation jusqu servir le roi lorsquon le lui avait
demand. Refuser, avait-il alors expliqu Kit, aurait veill les
soupons. Et le clan navait pas besoin de cela, nest-ce pas ?
Pendant des annes, Kit avait fait en sorte de ne pas revenir
dans cette maison. Lorsque ses obligations lamenaient
Londres, il sjournait dans des auberges ou dans des clubs, l o
nul fantme au doux sourire ne risquait de venir le hanter.
Le voyage, pour ne pas dire la mission, quil accomplissait
cette fois tait cependant dune nature bien particulire. Au lieu
de se faire discret, Kit devait afficher ouvertement sa prsence.
Aussi navait-il dautre choix que de sjourner dans la maison
familiale.
Pensif, il arpenta les vastes salles labandon, tant les draps
qui recouvraient meubles et canaps, soulevant dpaisses
nappes de poussire et de souvenirs
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Far Perch !
Ctait ici, dans le petit salon bleu, que sa mre avait
lhabitude de sasseoir pour faire sa broderie, si belle dans ses
dentelles et ses volants bien amidonns, les sourcils froncs par
la concentration, tandis que son aiguille volait sur son ouvrage.
L, contre la balustrade du grand escalier, Kit stait cass
une dent lanne de ses six ans en glissant sur les marches trop
bien cires.
Quant cette chambre, ctait celle o son jeune frre avait
vu le jour, avant de dcder quelques heures plus tard,
emportant leur mre avec lui.
Et plus loin, le cabinet de travail de son pre o luisaient
doucement les riches nuances des tapis Kidderminster et du
chne poli, et dont les rayonnages taient couverts de livres la
reliure intacte, labri dune vitre.
Le paradis dun lettr
Kit sourit cette pense et se tourna vers la fentre. Dehors,
la lueur des lanternes tombait sur le sol de marbre, claboussant
les murs dune lumire spectrale. Far Perch semblait triste,
comme affam de chaleur et de vie.
Lui aussi, dailleurs, tait affam. Tout en arpentant le
bureau de son pre, il laissa sa main courir sur les lambris,
savourant le jeu des veinures du bois sous ses doigts.
Avait-il bien fait de partir avant les autres ? Naurait-il pas
d, au moins, avertir les Stilton quil arriverait plus tt que
prvu ? Ne serait-ce que pour leur donner le temps de retirer les
housses qui couvraient les meubles
La vrit, cest quil avait eu envie davoir la maison pour lui
tout seul, de rester un peu en tte tte avec ses souvenirs, loin
des regards curieux des siens. Et, accessoirement, de prendre de
lavance sur le voleur.
Six annes staient coules depuis la mort de son pre,
mais il lui semblait percevoir sa prsence, comme si le vieux
marquis tait encore assis dans ce fauteuil, le dos bien droit, le
sermonnant avec svrit.
Protge le clan. Trouve le fuyard, et ne mnage pas tes
efforts pour le ramener :
Fais-moi confiance, murmura-t-il, les yeux rivs sur le
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bureau recouvert dun drap blanc, tel un revenant sous son
suaire.
Le vent fit bruisser le feuillage des arbres, attirant son regard
vers la fentre. Au moins, songea Kit, les vitres paraissaient-
elles propres. Il sapprtait quitter la pice afin de poursuivre
sa promenade nostalgique lorsquil sursauta, tous les sens
soudain en alerte.
Cela commena par une sensation de chaleur dans son cou,
puis par un frmissement de ses narines. Une odeur de brume.
De nuage Relevant la tte, Kit se dirigea vers la baie vitre,
dont il carta le rideau avec prcaution. Une bouffe
dexcitation monta en lui.
Lun des siens tait l. Tout prs de lui. Le fuyard ?
Il demeura dans lombre, aux aguets, fouillant lobscurit
dun regard aigu. Sil pouvait mettre la main sur lhomme ds ce
soir ! Le capturer ici, avant larrive des autres !
Cela tait trop beau. Il ny avait personne, constata Kit, du.
Rien quune femme qui passait lentement sur le trottoir, son
ombrelle la main, son valet en livre trottant derrire elle.

Oh, maman ! Quil est beau !
Dans son impatience, le petit garon tira la manche de sa
mre tout en bousculant la foule agglutine prs de la vitrine
derrire laquelle tait expos le diamant des Langford. Sur son
crin de velours, la magnifique pierre prcieuse scintillait de
mille nuances pourpre, grenat, violine
Viens voir, mon petit bonhomme !
Joignant le geste la parole, le pre souleva lenfant dans ses
bras, sattirant les regards mcontents de ses voisins.
On avait rarement vu un tel afflux de visiteurs au muse
Stewart. Tout le monde voulait voir le Diamant des Langford ! Il
y avait l des commerants, des petites bonnes et des gens de la
bonne socit, tous au coude coude pour avoir une chance de
poser les yeux sur la fameuse pierre prcieuse.
On avait beaucoup glos sur cette merveille, le seul diamant
color au monde plus grand que le sceptre royal ! plus lourd
quune balle de cricket ! mais lexception du marquis de
Langford et de sa famille, personne au monde ne lavait
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vraiment vu. Jusqu ce jour.
Le conservateur du muse, debout devant la vitrine,
observait lassistance avec un mlange dpouvante et de
jubilation, tout en priant, sans succs, les audacieux de garder
leurs distances. Les gardiens venus en renfort, sils se
montraient moins polis, se rvlaient plus efficaces. Tapotant
leur arme dun air entendu, ils dcochaient des regards de dfi
ceux qui osaient trop sapprocher. Un groupe de marins recula
prudemment.
Depuis le balcon qui surplombait la salle, Tess observait la
scne. Vu den haut, et de si loin, le diamant des Langford luisait
dun agrable clat, mais on nen voyait gure plus. Personne, de
l, naurait vu la diffrence avec une imitation correcte.
Personne, sauf elle.
Serrant nerveusement les mains sur la balustrade, Tess tenta
de comprimer les sourds battements de son cur. Il lui semblait
que le diamant lappelait. Elle percevait sa prsence dans son
sang, dans sa chair. Comme tous ceux de sa race, elle avait le
pouvoir de se relier la fabuleuse nergie qui rayonnait des
pierres. Et celle-ci quatre-vingt-dix-huit carats, en forme de
goutte deau tait rvre des drakons depuis laube de leur
cration. Il avait mme un nom. Darko. Lme des drakons.
Ceux du clan taient venus avec lui. Ils ne pouvaient tre
loin. Car ctait un pige, songea Tess, et un vrai ! Elle avait
toujours su quils reviendraient la chercher, tt ou tard.
Le plus tard possible, avait-elle espr.
Mais ils ne la tenaient pas encore
Une goutte de transpiration roula le long de son dos. Une
chaleur touffante rgnait dans la vaste salle du muse, mais
pour rien au monde elle ne serait partie.
Bon sang, je ny vois rien ! grommela son plus proche
voisin son compagnon. Maudits touristes ! Allons-nous-en.
Elle se pencha un peu plus la rambarde aprs leur dpart,
ses pieds glisss entre les montants de bois sculpt, sa jupe vert
deau aplatie, malgr ses cerceaux, en une trane de soie. Un
courant dair monta den bas, tide mais bienfaisant. Tess
poussa un long soupir, soulevant les boucles de sa perruque sur
son front.
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Superbe ! sexclama une voix fminine tout prs delle.
La nouvelle arrivante imprima quelques mouvements
paresseux son ventail.
Le spectacle vaut le dplacement. Par contre, je ne vois
pas de march pour un tel objet.
Sans dtacher son regard du diamant, Tess acquiesa dun
hochement de tte. Elle ntait gure surprise de voir Mim au
Stewart. Avec le temps, elle avait appris que rien nattirait
autant le monde interlope et celui des bas-fonds quun joli
spectacle.
Il est bien trop singulier, poursuivit Mim, les yeux rivs
sur la pierre. Un diamant violet ? Mme taill, il attirerait
lattention.
Exact.
Et le muse est une vraie place forte. Jai dj men mon
enqute.
Tout fait mon avis.
Les coups dventail ralentirent.
Sans parler du marquis, bien entendu. Est-il l, au fait ?
Tess sobligea desserrer ses doigts crisps sur la rambarde.
Que veux-tu que jen sache ?
Il suffit de chercher les dames en pmoison, railla Mim.
Jai dj vu le beau Langford Drury Lane, un soir quil sortait
du thtre. Pour une fois, la rumeur est exacte. Une crinire
dore, deux yeux vert meraude qui vous transpercent jusqu
lme Je tassure quon ne sort pas indemne de lexprience.
Cest le plus bel homme que jaie jamais vu.
Et le plus implacable.
Jallais le dire. Tu ne voudrais pas contrarier un individu
qui a dj tu trois hommes en duel et en a envoy deux la
potence pour avoir laiss traner leur main dans sa poche !
Certainement pas, assura Tess.
Un visage dange et un cur de dmon. Qui a dit cela,
au fiait ? Jai son nom sur le bout de la langue
Lventail simmobilisa dans lair, avant de se refermer avec
un claquement sec.
Jy suis ! La baronne von Zonnenburg. lpoque o il la
quitte.
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Tess ne rpondit pas.
Je serais curieuse de savoir ce que tu fais l, ma chre,
reprit Mim en se tournant enfin vers elle.
Comme tout le monde, je suis venue voir une jolie pierre.
Admire-la avec les yeux, pas avec les mains. Conseil
damie.
Sur ces paroles, Mim se fraya un chemin dans la foule de sa
dmarche souple et disparut. En contrebas, le petit garon et ses
parents furent pousss lcart de la vitrine. Lespace dun
instant, un clat violine frappa le regard de Tess, puis quelquun
lui boucha nouveau la vue.
Elle se frotta les yeux pour en chasser la lueur si douce et si
tentante, puis recommena inspecter la foule la recherche
des membres du clan.
Le fuyard tait l.
Christoff savait que son homme ntait pas loin ; il le devinait
latmosphre qui se chargeait dlectricit, ce frisson si
particulier qui vous parcourt juste avant que lclair ne dchire
le ciel, librant sa formidable nergie dans un craquement de
minerai chauff blanc.
Ctait la mme vibration quil avait perue Far Perch,
quatre jours plus tt un rayonnement qui diffrait un peu de
celui des autres drakons, car il tait tout la fois plus puissant
et plus subtil. Assurment, cet individu devait tre dot de
pouvoirs extraordinaires
Kit avait peru sa prsence ds linstant o celui quil
recherchait avait franchi les portes du muse. La seule question,
prsent, tait de le localiser. Ses vigiles patrouillaient dans la
vaste salle dexposition, certains par deux, dautres seuls,
scrutant les visiteurs avec attention, tous leurs sens aux aguets.
Eux aussi, avec leur solide flair, savaient que le voleur tait l.
Et eux aussi savaient que la chasse tait sur le point de
commencer.
Kit fendit la foule, rpondant ceux qui le saluaient, sans
tenter de se cacher. De toute manire, cela naurait servi rien.
Ici, on le connaissait. Aussi laissait-il aux autres le soin de rester
lafft.
George, Rufus, et avec eux tous les conseillers, arpentaient la
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salle, sur le qui-vive. Kit aurait tout donn pour tre leurs
cts au lieu de jouer les appts, au mme titre que le diamant.
Il rprima un mouvement dimpatience. Quand lhallali allait-il
sonner ?
Du coin de lil, il aperut un mouvement et leva la tte. L-
haut, sur le balcon ! Une dame gante de blanc, vtue dune
ample robe vert clair, avait pos les mains devant son visage. Se
sentait-elle mal ? Bon sang, elle allait tomber ! Kit bondit vers
lescalier mais, au mme instant, la femme parut se ressaisir.
Soulag, il vit sa main retomber.
Elle portait un chapeau large bord orn dune longue
plume duveteuse qui masquait le haut de son visage et se
recourbait pour caresser sa joue. Ses lvres taient dun rose
grenat, sa peau couleur dalbtre, et elle portait une perruque de
prix. Il ne pouvait voir ses yeux car elle regardait dans une autre
direction.
Tiens ? Elle nadmirait pas le diamant. Elle devait bien tre
la seule ! songea Kit, amus, en voyant quelle observait les
portes dentre.
Suivant son regard, il aperut sir George, qui faisait les cent
pas, sangl dans une redingote aux boutons de cuivre, trs
gentleman farmer. Ce dernier simmobilisa en croisant le regard
de Kit, puis il esquissa un pas vers lui dun air interrogateur.
Kit se tourna vers la dame aux gants blancs. Tiens ? Ctait
lui quelle observait, prsent.
Des yeux aux profondeurs insondables, des sourcils
dlicatement arqus, un teint lumineux, des lvres sensuelles
Une Aphrodite taille dans le marbre !
Leurs regards se croisrent et, une fois de plus, Kit fut
parcouru dun long frisson presque magntique.
Il lui sembla que lair entre eux se mettait vibrer.
Non. Ce ntait pas possible ! Se pouvait-il que le fuyard
soit une femme ?
Comme si elle avait lu dans ses penses, elle se dtourna de
la rambarde et sloigna dun pas tranquille, gracieuse silhouette
aux couleurs dcume se perdant dans la foule.
Kit tenta de la suivre, perplexe. Tout cela tait
incomprhensible. Il y avait donc une femme du clan
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Londres ? Qui tait-elle ? Certainement pas le voleur, puisque
seuls les hommes pouvaient accomplir la Mue Cependant, elle
tait lune dentre eux cela ne faisait aucun doute. Comment
tait-elle arrive jusque-l ? Pourquoi le conseil nen avait-il pas
fait mention ?
Le cur battant, il tenta de la retrouver dans la foule. Des
gens lui parlaient, le saluaient, mais il les voyait peine. Du
calme ! Surtout, pas desclandre ! sexhorta-t-il. Il rpondit
rapidement aux sourires quon lui adressait et poursuivit sa
route, non sans sassurer dun coup dil par-dessus son paule
que George le suivait toujours.
Lescalier ntait pas trop encombr, car les visiteurs se
massaient du ct de la rampe pour tenter dapercevoir le
diamant. Kit gravit les marches quatre quatre, tous ses
instincts concentrs sur lnergie de la femme aux yeux noirs.
Elle ntait pas loin Il percevait sa prsence
L ! Elle se dirigeait vers lescalier du personnel. Elle nirait
pas loin. Ltroite porte qui y menait, il sen tait assur avant
louverture de lexposition, tait verrouille double tour.
Un groupe de visiteurs passa avec une exasprante lenteur.
Kit la perdit de vue, la retrouva de nouveau. Elle venait de poser
sa main gante sur la poigne de la porte.
Nom de nom, il y avait trop de monde, ici ! Perdant patience,
il acclra le pas, cartant sans mnagement ceux qui le
ralentissaient.
Place, place !
Tiens, cest vous, Langford ? Faites attention o vous
march
Oh ! le grossier personnage ! Avez-vous vu, Winifred ? Il
ma bouscul !
Elle stait loigne de la porte heureusement toujours
verrouille et avait repris sa progression, tournant de-ci de-l,
la recherche dune autre issue. Elle nen trouverait pas. Kit
connaissait lendroit comme sa poche.
Il ne put retenir un sourire de triomphe anticip.
Il tenait sa proie !
Enfin, le dernier groupe qui les sparait se disloqua. La voie
tait libre ! Vibrant dexcitation, Kit slana. La femme sarrta
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puis se tourna vers lui. Dun bond, il la rattrapa et la saisit par le
bras.
Il lui sembla que la terre se mettait trembler sous ses pieds.
Kit frmit et resserra sa pression autour du fin poignet de sa
captive. Oh oui, elle tait lune dentre eux ! Sil avait eu le
moindre doute ce sujet, il tait prsent fix.
La force qui vibrait sous sa peau tait dune intensit
couper le souffle.
Elle tenta de se drober, avec cette prodigieuse vitalit qui
nappartenait quaux drakons, mais il tint bon. Alors, reculant
dun pas, elle leva ses yeux vers lui.
Kit tressaillit. Ctait bien une fille du clan. Il manait delle
une nergie bien plus vive que celle des mortels et elle possdait
la finesse de traits caractristique des siens. Assurant sa prise
sur son poignet, il la dtailla dun long regard intrigu. Elle tait
vtue de soie et de dentelle, aussi lgante quune vritable lady
pouvait ltre. Malgr son expression impassible, nota-t-il, ses
yeux brlaient dune colre que rien ne semblait pouvoir
apaiser.
Il laissa chapper un petit soupir surpris. Dieu quelle tait
belle !
Qui tait cette femme ? Il connaissait chaque famille, chaque
membre du clan, surtout ceux de sexe fminin ! Pourtant, son
visage ne lui disait rien.
Quoique
Le brouhaha du muse, la chaleur suffocante qui rgnait ici,
lodeur lourde des corps mal lavs, tout sattnua dun coup,
tandis quun souvenir longtemps oubli remontait la surface
de son esprit.
Une petite fille qui courait, seule, entre les arbres.
Une adolescente terrorise, cache dans les broussailles sur
la colline, par une nuit de pleine lune.
Puis les berges de la rivire Fier, o stait noy
le petit chat sauvage ? murmura Kit, incrdule.
Plat-il ?
Sa voix aussi trahissait ses origines. Chaude, feutre,
agrablement module, elle lui donnait le frisson.
Clarissa.
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En entendant son nom, elle laissa chapper une petite
exclamation touffe.
Quelquun le bouscula, sexcusa, mais Kit tait aveugle et
sourd au reste du monde. Son regard plong dans celui de sa
captive, il resserra davantage encore ltau de ses doigts autour
de son poignet si frle. Combien de temps allait-elle lutter avant
de comprendre quelle ne pouvait pas lui chapper ? Il se
pencha un peu plus vers elle, proche frler sa poitrine qui se
soulevait au rythme rapide de sa respiration, guettant sur son
visage les signes de la reddition. Elle tait sur le point de cder.
Une senteur capiteuse montait de sa personne, trangement
humaine, et pourtant pas dsagrable. Un lger parfum de lis,
peine perceptible, mais suffisant pour veiller en lui un trouble
nouveau.
Il vit son regard se diriger juste derrire lui, et son
expression se figer. George et les autres devaient les avoir
rejoints, maintenant. Elle referma le poing et lana un regard
perdu en direction de la porte.
Nessayez pas de vous enfuir, dit-il voix basse. Sil vous
plat. Je ne vous veux pas de mal.
Elle imprima une brusque secousse sa main, mais Kit sy
tait attendu. Dun geste vif, il profita de son mouvement pour
lattirer plus prs de lui et passa un bras autour de sa taille.
Posant ses lvres sur son oreille, il murmura :
Soyez raisonnable. Vous navez aucune chance de vous
enfuir.
Ah oui ? rpondit-elle dans un souffle qui lui caressa la
joue.
Les boucles poudres de sa perruque effleurrent sa
mchoire. Sa peau tait chaude, sa taille fine, et ses jupes se
pressaient contre lui dans un bruissement de soie. Il y avait en
elle lclat des fleurs sous la neige, limmensit des nuages
courant dans le ciel, et la vibration sourde du tonnerre qui
gronde lhorizon.
Kit percevait tout cela, et plus encore, avec une acuit
presque douloureuse. Les nerfs tendus se rompre, il tenta de
rprimer le frmissement dimpatience ou tait-ce de pur
plaisir ? qui parcourait son chine.
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Un diamant dans un crin de soie.
Il rprima un rire incrdule. Une drakon ici, au cur de la
cit !
Un fracas de verre bris larracha soudain ses penses. Du
rez-de-chausse monta un tumulte de cris, dappels, de
pitinements. Tout le monde autour de lui se rua vers le balcon.
Parmi les clats de voix, Kit distingua quelques paroles.
Au voleur !
Il est pass par l !
Arrtez-le !
Des dtonations retentirent, des femmes svanouirent dans
un hurlement. La confusion la plus totale rgnait.
Indcis, Kit jeta un regard Clarissa Hawthorne. Elle lui
sourit dun air de triomphe qui la rendait infiniment
sduisante puis svanouit en fume.
Kit demeura fig de stupeur au milieu de la cohue, serrant
entre ses mains une robe vide.

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4

Le jour o elle mourut, Clarissa Hawthorne venait davoir
dix-huit ans. Ctait une froide matine de fin mars. Des rafales
glaces poussaient des volutes de neige de lautre ct de la Fier,
tandis que dans le ciel dlav, o rgnait encore lhiver,
passaient dtincelants nuages aux reflets de cristal.
Elle tait la seule du clan fter son anniversaire, si lon
pouvait qualifier de fte cette journe presque comme les
autres. Aprs le petit djeuner partag avec sa mre th,
bacon et galettes la confiture elle avait dbarrass la table,
puis tait partie se promener vers la rivire. Sa mre ne sy tait
pas oppose, car Clarissa avait lhabitude derrer dans les bois et
les collines sauvages. Sur ce point, au moins, elle ressemblait
tous ceux du clan.
Son bonnet de dentelle et son nouveau chle de popeline
rose, quelle avait reu le matin mme, ne furent retrouvs que
le lendemain soir, pris dans les ronces et tachs de son sang.
Tess avait regrett ce chle elle le regrettait encore. Sa
mre avait d conomiser penny aprs penny pour lui faire un
tel cadeau. Il lui avait sembl si propre, si joli et si neuf
lorsquelle sen tait enveloppe, ce matin-l, pour se protger
du froid ! Elle avait eu toutes les peines du monde le dchirer
et le maculer de son sang.
Pourtant, elle navait pas eu le choix.
prsent, Tess possdait des chles pour tous les jours et
toutes les occasions. En organza brod dargent, en voluptueux
cachemire des Indes lointaines en dentelle file par de patientes
religieuses irlandaises, tous dignes dune princesse Pourtant,
aucun ne lui tait aussi cher que ce simple modle de popeline
rose, qui avait rchauff ses paules en cette lugubre matine de
- 62 -
printemps.
Accroupie dans lombre, au sommet du clocher dune glise
labandon, elle ttonna dans la poussire et les plumes de
pigeon. Enfin, ses doigts trouvrent ce quelle cherchait : un
trou laiss par un nud dans une lame du plancher. Elle y glissa
son index et tira sur la latte de bois qui se souleva en grinant.
Le sac tait bien l, log dans ltroite cavit, couvert de
crasse mais encore ferm. Dune main fbrile, elle le sortit de sa
cachette.
Cela faisait des annes quelle navait plus crois le regard de
Christoff Langford, mais le trouble que celui-ci veillait en elle
restait le mme. Ds linstant o sa peau avait touch la sienne,
les motions dautrefois lui taient revenues, indescriptible
mlange de douleur, despoir et de fiert blesse.
Elle avait commis une erreur en allant au muse. Avec le
temps, elle avait pris trop dassurance, et voil une leon quelle
ntait pas prs doublier. lavenir, elle se montrerait plus
prudente
Ouvrant le sac, elle en sortit la robe courtes basques, la
jupe et le tablier quelle y avait autrefois soigneusement plis, et
les secoua pour les dfroisser. Taills dans lpais lainage gris
que portaient les domestiques, ils constituaient la tenue idale
pour passer inaperue dans les rues de Londres. Il y avait
galement une coiffe trs simple, des bas, des chaussures, un
double de la cl de sa maison, et de quoi payer une course pour
rentrer chez elle.
Tess disposait, dissmins dans toute la ville, dun certain
nombre de sacs identiques, cachs dans les hauteurs de
btiments en ruine : greniers, clochers et autres perchoirs o le
commun des mortels ne risquait gure de saventurer. Jusqu
prsent, aucun navait t dcouvert, sauf peut-tre par quelque
famille de souris.
Elle shabilla rapidement pendant que le soleil descendait
sur Londres, claboussant les toits de tranes rouge sang. Dans
les dernires lueurs du jour, la robe gristre prenait une teinte
rose sombre.
La nuit allait tomber vite. Bientt, ses poursuivants se
mettraient en chasse.
- 63 -
Tess regretta de ne pas avoir mis de miroir dans le sac. Le
vieux clocher tait noir de crasse, et elle craignait de stre salie.
Avait-elle port ses mains son visage depuis quelle tait l ?
Elle ne sen souvenait plus. Il tait urgent, et mme vital, de se
montrer plus prudente !
Essuyant ses mains sur son tablier, elle replaa le sac dans
son trou et rajusta la lame de plancher. Au-dessus de sa tte
pendait encore la cloche, telle une gueule bante menaant de la
dvorer.
Ne sois pas stupide, sadmonesta Tess.
De la pointe du pied, elle dispersa les plumes de pigeon pour
effacer toute trace de son passage. Puis, soulevant le loquet de la
trappe menant au clocher, elle se faufila ltage en dessous.
Plusieurs heures scouleraient sans doute avant quelle puisse
rentrer chez elle. Elle attendrait ici, o lair tait plus respirable
que sous la sinistre cloche de bronze.
Il nous la faut tout prix !

Visages ferms, regards sombres, les douze membres du
conseil avaient pris place autour de la table, ainsi que dautres
hommes du clan que Christoff avait amens Londres sa suite
et qui se tenaient debout, bras croiss en une attitude farouche,
derrire les chaises de la salle manger de Far Perch. Le soleil
venait de disparatre derrire les toits, projetant des lueurs
spectrales dans la vaste pice.
Les gardes, bien entendu, ne sigeaient pas avec les
conseillers, et ne pouvaient prendre place sur les chaises
quavec lautorisation expresse de Kit une faveur quil ntait
pas dhumeur leur accorder pour linstant.
Aucun feu ne brlait dans ltre mais Kit avait fait allumer
les lanternes, dont les lueurs dansaient sur les murs tendus de
soie couleur jade sans vritablement clairer la pice. Ce qui lui
convenait fort bien. Il navait aucune envie que lon voie son
visage, qui ne trahissait que trop ses motions.
Il percevait nettement, tout comme les autres, le lent dclin
de lastre solaire tandis que lobscurit gagnait rapidement du
terrain. Ce ntait plus quune question de minutes. Kit pouvait
presque toucher du doigt limpatience de ses compagnons, qui
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vibrait dans lair telle la rumeur de lorage. Tous taient presss
de se mettre en chasse.
Si Clarissa avait t un homme, ils nauraient eu dautre
choix que de la mettre mort cette nuit. Mais une femme ?
Pas nimporte quel prix, rectifia Kit, assis la place
dhonneur. Je la veux vivante.
Cest ce que je voulais dire, rpliqua Parrish Grady,
toujours aussi dsagrable. Il faut la reprendre et la mettre au
pas !
Elle a vol le diamant, dit un autre homme dun ton outr.
Un chur de grognements scandaliss accueillit sa
remarque. Le diamant. Personne nosait formuler voix haute
ce que chacun pensait part soi. Ctait lui, marquis de
Langford et chef du clan, qui avait fait venir la pierre sacre
Londres. Ctait lui qui lavait perdue.
Christoff avait toujours manifest une parfaite indiffrence
lgard de leurs sacro-saintes rgles, et il savait que ses hommes
ne le comprenaient pas. Il fallait les calmer, leur assurer que
tout cela faisait partie de son plan, mais il avait dautres
priorits.
Des priorits au regard de chatte effronte et au sourire
dange.
Aucun dentre eux navait vu lhomme qui stait enfui avec le
diamant. Au moment o la vitrine avait t fracasse et Darko
drob, ils taient tous occups boucler laccs du balcon afin
dinterdire toute retraite Clarissa.
Celle-ci navait eu pour mission que de faire diversion Un
rle quelle remplissait la perfection !
Donc, elle avait un complice. La plupart des visiteurs
staient disperss ds les premiers coups de feu, mais ceux qui
taient rests avaient dcrit un jeune homme encapuchonn,
peut-tre un adolescent.
Clarissa tait de mche avec cet homme, et cette seule pense
irritait prodigieusement Christoff.
Au bout du compte, elle les avait pris leur propre pige.
Sachant que les drakons, avec leur flair, dcleraient sa
prsence, elle avait laiss un comparse la tche de semparer
du diamant. Un mortel, dont lodeur ne les attirerait pas. Et
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ensuite
Elle peut Muer, dit Kit avec un calme quil tait loin de
ressentir.
ces mots, les membres du conseil se figrent. Il les regarda
lun aprs lautre avec une lenteur dlibre.
Notre Voleur de Brume est une drakon. Et qui plus est, la
seule qui soit capable doprer la Mue.
Puis, aprs une pause :
Ce que jaimerais savoir, cest comment il se fait quelle ait
chapp notre attention jusqu prsent. Personne na jamais
remarqu la disparition dune jeune fille du clan ?
Il venait de faire mouche, comprit Kit en voyant les
conseillers dtourner les yeux dun air gn. Un silence tendu
tomba sur lassistance.
Moi, je me souviens, dit une voix qui provenait du fond de
la pice.
On scarta pour mieux voir celui qui venait de prendre la
parole, un garde plus g que les autres, qui jusqu prsent
stait tenu en retrait dans la pnombre. Ctait un capitaine, un
vtran de lpoque du pre de Christoff.
Aye, reprit lhomme. La fille dAntonia Hawthorne. Jtais
l quand on a retrouv les vtements de la gamine.
Kit, hlas ! ny tait pas. Le jour o Clarissa avait mis en
scne sa propre disparition, il se trouvait Cambridge, fort
occup tisser son rseau de relations parmi la jeunesse dore
du pays, rpondant en cela aux vux de son pre. Ctait en
mars de sa dernire anne dtudes.
Il sen souvenait trs bien car, cet hiver-l, la Cam avait gel
et on tait all patiner sur ses eaux prises dans la glace. Il avait
accompagn Mlle Helen Shimbleton, qui avait une somptueuse
chevelure dbne et ntait pas farouche. Il se souvenait encore
de ses joues rosies par le froid, de son sourire lorsquil avait mis
sa veste sur ses paules pour la rchauffer, et du baiser par
lequel elle lavait remerci.

Pendant ce temps, Darkfrith, Clarissa dchirait ses
vtements pour les jeter dans la neige. Il lui semblait la voir,
grelottant sous les assauts du vent glac.
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On lavait probablement inform du drame, mais il nen
gardait aucun souvenir. Il avait tout oubli de la fillette aux
allures de chat sauvage. Comme les autres.
Une fois de plus, limage de la femme quelle tait devenue
simposa son esprit et son corps. Son visage aux traits
dlicats, sa voix chaude, son parfum capiteux, tout en elle
veillait en lui des motions jusqualors inconnues. Cela venait
du plus profond de lui-mme, comme si, sans le savoir, il avait
toujours attendu cette rencontre.
Sale journe poursuivit le vieux capitaine qui se tenait si
immobile quil semblait faire partie des pastels accrochs au
mur de part et dautre de sa massive silhouette. Antonia tait
folle de douleur.
Vous connaissiez la mre ? demanda Kit, intrigu.
Le garde hsita.
Ctait une femme agrable. Une veuve.
Il secoua la tte dun air dsol avant de baisser les yeux.
Elle na pas survcu longtemps, de toute faon.
Combien dhommes a-t-on envoys la recherche de la
petite, lpoque ? senquit Kit en se tournant vers Parrish
Grady.
Une vingtaine, bougonna ce dernier.
Dix ou douze, tout au plus, rectifia George ct de lui,
non sans un regard irrit son voisin.
Peu importe, rpliqua lautre, puisquil ny avait plus
personne trouver.
Vous ne saviez pas
Personne ne pouvait savoir ! tonna Grady. quoi bon
revenir sur le pass ?
Il pivota sur son sige et sadressa Kit.
Elle est ici, maintenant. Elle a le diamant, et elle peut
Muer. Nous allons la retrouver et la ramener Darkfrith, de gr
ou de force.
Il se pencha sur la table, le visage dform par la colre, les
yeux brillant de rage.
Cette femme est un danger, martela-t-il en frappant du
plat de la main sur la table. Il faut lempcher de nuire, et vous
le savez aussi bien que moi, monsieur. Aussi bien que moi !
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Kit posa sur Grady dun long regard pensif.
La nuit est tombe, marmonna un garde debout prs de
lune des hautes croises.
Allons-y ! sexclama Grady en se levant, aussitt imit par
les autres.
Dun mot, Kit les arrta.
Non.
Un silence tonn tomba sur lassistance.
Pardon ? demanda Grady avec impatience.
Non, dit Kit sans se dpartir de sa courtoisie. Asseyez-
vous. Tous.
Pourquoi perdre du temps
Asseyez-vous, rpta Kit dun ton qui nadmettait pas de
rplique.
Son ordre rsonna dans lair soudain immobile. Grady
esquissa un geste irrit mais il obit. Au fond de la pice, le
garde lcha le rideau qui retomba avec un bruissement touff.
Il semblait Kit que le fantme du vieux marquis tait l,
lobservant, le jaugeant. Il attendit jusqu ce que le silence soit
retomb et que tous les yeux soient rivs sur lui.
Cest moi qui partirai sa recherche, dit-il enfin. Seul.
Grady sagita sur son sige.
Il me semble que
Jai dit seul, rpta Kit avec un calme menaant. Cette
proie-l est pour moi. Chasse garde. Et si lun dentre vous
nest pas daccord, quil le dise tout de suite ; cest le moment de
rgler cette question. Je ne tolrerai pas dinsubordination.
Le visage congestionn par lindignation, Grady bondit sur
ses pieds. Il nen fallut pas plus pour dclencher la raction de
Kit.
Une seconde plus tard, il tait debout lui aussi. Un clair
mtallique zbra lespace.
La lame du stylet senfona profondment dans la cloison,
deux doigts de la tte de Grady. Sur le mur tendu de soie
cladon, le manche de cornaline et dor cisel dessinait une
ombre inquitante.
Dans un silence de mort, la boucle la plus longue de la
perruque de Grady tomba sur la table avec une lgret de
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plume.
Je vous demande pardon, dit Kit dun ton cordial. Vous
disiez ?
Grady posa les yeux sur sa mche tranche, avant de les lever
vers lui. Ses lvres tremblrent, mais aucun son nen sortit. Il se
rassit maladroitement.
Parfait, reprit Kit en dcochant lassemble un sourire
glacial. Un commentaire, messieurs ?
Ctait la seule chose faire, et il le savait. La dcouverte de
Clarissa Hawthorne avait allum un incendie qui risquait de
prendre des proportions colossales sil ne lteignait pas
maintenant. Ses dons, son existence mme faisaient delle la
prochaine femme Alpha et, par voie de consquence, la
sienne.
En revanche, sa beaut, son audace et les annes quelle avait
passes loin du clan risquaient de poser un certain nombre de
problmes. Lorsquil la ramnerait Darkfrith, elle ne paratrait
pas moins extraordinaire que le soleil se levant louest Tous
les hommes du comt la convoiteraient. La lutte serait sans
merci, et sa petite mise au point avec Grady ntait quune
escarmouche avant le dclenchement des vritables hostilits.
L-bas, il en connaissait plus dun qui nhsiterait pas se poser
en rival si Clarissa devait tre considre comme le prix du
vainqueur.
Les drakons navaient pas des fianailles et du mariage la
mme notion que les Autres. Chez eux, les premires taient
assez primitives, et le second irrvocable, sauf exception
rarissime. Guids par leur instinct autant que par leur
sensualit, ils lisaient un compagnon pour le garder jusqu la
fin de leur vie. Si on laissait aux jeunes gens une certaine marge
de libert, il en allait tout autrement une fois prononcs les
vux conjugaux. Toute tentative visant rompre une union
tait leurs yeux une mortelle offense. Une fois que Clarissa se
serait donne, ce serait pour toujours.
Kit avait bien fait dtre clair ds ce soir. Il tait le mle
dominant, elle lui tait donc destine. Il le ressentait jusque
dans les fibres les plus intimes de son tre.
Il fit halte sur le seuil de la maison pour prendre une
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profonde inspiration. Dans lair humide de la nuit flottaient des
odeurs de cheval et deaux sales, contre lesquelles luttaient, sans
gure de succs, les effluves capiteux du jasmin qui bordait
lalle pave. Kit scarta du cercle de lumire qui tombait de la
plus proche lanterne et ferma les yeux, tous ses sens aux aguets.
Lanimal qui sommeillait en lui, juste sous sa peau, sveilla
aussitt. Un prdateur au regard acr et lapptit froce, dont
lnergie se dversa en quelques instants dans ses veines. Kit
stira avec une volupt carnassire.
Clarissa !
Lui seul pouvait la retrouver. Nul ne la connaissait mieux
que lui, depuis cette minute quils avaient passe yeux dans les
yeux, peau contre peau.
Il ntait pas prs doublier le model sensuel de son visage,
ni son expression farouche, ni la lueur de dfi qui brlait au
fond de ses prunelles magntiques. Il lui semblait sentir de
nouveau sa taille souple sous sa main. Ses doigts se refermrent
dans le vide.
Kit prit une nouvelle inspiration.
Lodeur du tabac. Celle, plus cre, de la mche de coton
noircie dune chandelle. De la viande que lon faisait griller. Des
mendiants couverts de crasse. Du gin dans une taverne. Les
eaux de la Tamise. Du btail, des ordures. Des rats, des chiens
errants. Des gens, encore des gens, toujours des gens.
Et soudain trs loin
Le parfum du lis, si distant quil en tait peine perceptible.
Une fragrance infiniment tnue dans la gangue suffocante de
lair londonien.
Ctait elle !
Kit rouvrit les yeux et se tourna vers louest. Ctait de l que
provenait son odeur, porte par les vents du soir.
Derrire les murs de Far Perch, il percevait la tension des
membres du clan, leurs doutes, leur impatience.
Bientt, elle serait lui. Il suffisait de flairer sa piste.
La maison, dapparence faussement simple, tait situe un
peu en retrait de la rue, dont elle tait spare par un petit carr
de pelouse et une caisse en bois contenant un petit pommier
dornement, juste ct de la porte.
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Depuis son poste dobservation dans lalle den face, Kit
tait absorb dans la contemplation de larbrisseau ou, plus
exactement, de la porte place dans son axe. De temps autre,
un fiacre passait avec fracas en faisant danser ses lanternes. Kit
suivait aussi du regard les cavaliers monts sur leurs cobs et les
jeunes domestiques qui, un panier sous le bras, se htaient de
rentrer chez elles.
Nul ne jeta un coup dil dans sa direction, pas mme le
terrier haletant que promenait un valet de pied lair blas. Kit
savait se fondre dans lombre pour guetter sa proie. Il tait un
chasseur, le meilleur de sa race. Et ce quil cherchait se trouvait
dans cette maison, de lautre ct de la rue.
Une lampe brlait dans lentre ; il pouvait en voir la faible
lueur derrire les rideaux, et sentir son odeur lgrement
huileuse. En revanche, aucune lumire ne filtrait par la porte, et
il ne percevait pas le moindre mouvement lintrieur. Ni voix,
ni bruit de pas, ni ombres portes.
Songeur, Kit appuya son paule au mur de brique rouge de la
maison den face, derrire laquelle il se tenait lafft. Peut-tre
stait-il tromp ? Peut-tre sagissait-il dune ruse destine
dcourager les poursuites ?
Non. Si son parfum une enttante fragrance de lis mle de
senteurs plus musques qui nappartenaient qu elle navait
pas rvl sa prsence, un petit dtail la trahissait. La btisse ne
semblait en effet ne prsenter aucune faille, aucune fente,
comme si elle avait t hermtiquement calfeutre.
Un il non averti naurait pas prt attention cela mais lui,
il savait. Elle connaissait ses propres faiblesses, qui taient
celles du clan. Kit esquissa un sourire. Avec un peu de chance,
elle aurait nglig une ouverture, mme minime
Il senfona un peu plus loin dans lombre de lalle, ta ses
vtements et Mua.
Cette facult de dissoudre sa forme humaine pour retourner
sa nature sauvage tait le Don des drakons. prsent, Kit
ntait plus quune vapeur qui slevait, transparente, dans les
airs. Sans un bruit, il traversa la rue et contourna la maison quil
entreprit dexaminer dans le moindre dtail. Tout ce quil lui
fallait, ctait un minuscule interstice, un trou daiguille
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Il ny en avait pas. Par deux fois, il fit le tour de la btisse et
lausculta aussi attentivement que possible sans laisser deviner
sa prsence, en vain. La chemine, les murs de brique rouge, les
huisseries, tout avait t scell avec un soin maniaque.
Il dut renoncer.
Partag entre frustration et admiration, Kit reprit son
apparence humaine et retrouva son poste dobservation dans la
ruelle de lautre ct de la rue.
Trs bien. Elle voulait quil y mette les formes ? Eh bien, il
allait se plier son caprice ! Ravalant sa fiert, il traversa la rue
et frappa sa porte.
Comme un simple quidam.
Sidonie entendit les coups depuis la cuisine, o elle aidait
Cook prparer le pudding du souper. Madame avait lhabitude
de dner tard, mme pour quelquun de la ville, mais il y avait
longtemps que son personnel stait accoutum ses horaires.
Cela navait gure t difficile. Tous taient bien traits, ici.
Ils mangeaient bien, portaient de bons vtements, et la paie
tait plus que correcte. Avant que Mme Hilliard ne lengage,
Sidonie avait connu lhospice et la rue. Elle ntait pas femme
se montrer trop curieuse sur les agissements de sa matresse.
la porte, les coups se firent plus insistants.
O est encore pass ce garnement ? grommela Cook en se
redressant du petit tas doignons et de poireaux quelle
pluchait. Toujours dans nos pattes quand il devrait tre
dehors, et jamais l quand on a besoin de lui !
Puis, se tournant vers Sidonie :
Va donc voir qui est l, ajouta-t-elle, avant que tout le
quartier ne soit ameut.
Essuyant ses mains sur son tablier, Sidonie quitta la cuisine
pas presss. tait-ce un livreur ? Dans ce cas, il faudrait le
faire passer par lentre de service. Ou alors, Zane avait
encore ! perdu sa cl. En gnral, le petit drle ne prenait pas
la peine de faire le tour de la maison et se faisait ouvrir, comme
un monsieur. moins que ce ne soit Thomas Fitzhugh, avec ses
sourires cajoleurs et ses regards caressants, qui venait de chez le
glacier ? Non, il tait trop tard pour cela. Dailleurs, Madame
navait pas command de dessert.
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Les coups cessrent lorsquelle arriva dans lentre, mais
Sidonie ne ralentit pas lallure. Lissant sa jupe dune main, elle
carta une mche de sa joue et ouvrit la lourde porte de mtal.
Le vent glac du dehors aspira lair tide de la maison,
faisant schapper de nouveau les mches du bonnet de Sidonie.
Ce ntait pas Zane, ni Thomas ni un livreur.
Dans la lueur qui tombait avec parcimonie de la lanterne
quelle leva hauteur des yeux, se trouvait un gentleman, ses
gants la main, la tte nue.
Il tait grand, vtu dun long manteau couleur rouille et
chauss de hautes bottes de cuir impeccablement cires ; ses
pieds tait pos un sac de cuir. Malgr ses longs cheveux blond-
roux qui tombaient librement sur ses paules, la manire dun
bohmien ou dun pirate, il sagissait indniablement dun
noble, comme en tmoignaient son visage aux traits
aristocratiques et ses vtements la coupe parfaite.
Ctait aussi lhomme le plus sduisant que Sidonie ait
jamais vu.
Il lui jeta un regard curieux oh ! ces yeux meraude !
avant de lui adresser un sourire charmeur. Une ombre rousse
soulignait la ligne carre de sa mchoire, lui donnant un petit
ct mauvais garon qui ne faisait que rehausser son charme.
Sidonie en perdit tous ses moyens
Votre matresse est-elle ici ? demanda-t-il dune voix aux
inflexions mlodieuses.
Je Non, sir. Milord.
Vraiment ?
Il y avait dans son intonation une nuance damusement un
peu attendri, comme sil partageait avec elle quelque
merveilleux secret.
Je suis dsole, monsieur. Madame est sortie.
Sans se dpartir de son sourire, il jeta un regard vers
lintrieur de la maison, avant de revenir elle.
Savez-vous quelle heure Mme Hawthorne doit rentrer ?
Mme Hawthorne ? rpta Sidonie, soudain nerveuse. Vous
tes chez Mme Hilliard.
Au lieu de la dception quelle sattendait voir chez le
visiteur, Sidonie vit son sourire sagrandir.
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Oui, bien sr. Si vous voulez prendre ma carte
Dun geste gracieux, il lui tendit un petit carr de carton quil
semblait avoir sorti de nulle part.
Bien entendu.
Je vous remercie. Bonsoir.
Bonsoir, milord, rpondit la domestique, avant de peser
de tout son poids pour rabattre lpaisse porte que le vent
sobstinait repousser.
Dans sa distraction, quexcusait le dernier sourire du
gentleman, elle ne vit pas la seconde carte, qui se coina entre le
battant et lhuis.
Kit sattarda sur le seuil, loreille aux aguets. Lorsque les pas
de la bonne se furent loigns, il appuya du plat de la main sur
la porte quil ouvrit doucement, avant de remettre sa carte dans
sa poche, de ramasser son sac et dentrer dans la maison sans
un bruit.
Tess avait pass la nuit dans la chapelle en ruine grouillante
de rats, assise sur le dernier banc qui tenait encore peu prs
debout, et aprs ce qui lui avait paru une ternit dans ce lieu
glacial, elle navait plus quune hte : retrouver la chaleur
rassurante de son lit.
Elle avait attendu aussi longtemps quelle en avait eu le
courage, pelotonne sur elle-mme, luttant contre le sommeil
qui lui ramenait toujours le mme cauchemar dans lequel les
drakons lentouraient de toutes parts, la clouaient terre et
ltouffaient sans quelle puisse seulement crier.
Ce nest que peu avant le lever du jour quelle avait os
reprendre le chemin de sa maison. Le bas de ses jupes tait noir
de crasse, car elle avait march pendant des heures travers la
ville, se glissant telle une ombre dune rue une autre. cette
heure matinale, impossible de trouver un fiacre libre.
Les lueurs annonciatrices dune aube grise et nue gagnaient
le ciel, traversant avec peine le brouillard humide qui sattardait
sur les trottoirs. Les lambeaux de fog semblaient souvrir sous
ses pas en larges volutes avant de se refermer sur elle. Tess
sefforait de garder une allure calme. Elle tait suppose ntre
quune servante envoye faire une course et prie de ne pas
traner en route, mais aucune prcipitation suspecte ne devait la
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trahir. Cependant, en dpit de son attitude discrte, elle peinait
contenir le tremblement de fatigue et de nervosit qui agitait
ses mains et faisait battre son cur un peu trop vite.
Les premiers vendeurs de poisson commencrent
apparatre, portant leurs lourds paniers dosier. Peu peu, la
brume rvla tout un petit peuple aux yeux bouffis de sommeil,
laitires, lingres, bouchers aux tabliers salis de rouge. Deux
petits cireurs de chaussures la bousculrent, avant de filer sans
un mot dexcuse.
Ce ntaient que des mortels. Aucun dentre les siens.
En entrant dans Bloomsbury, elle fit halte devant lchoppe
dun marchand de fruits et lgumes et feignit de retirer un
caillou de sa chaussure. Lorsquelle se releva, elle jeta un rapide
regard la ronde. Personne ne prtait attention elle.
Au diable les prcautions ! Tess redressa la tte. La confiance
lui revenait. Elle avait connu des passes plus dlicates que celle-
ci, et sen tait toujours sortie. Elle stait montre habile,
prudente, et malgr toutes ses rgles et ses menaces, le Clan ne
lavait jamais retrouve. Neuf annes avaient passes les plus
extraordinaires de sa vie et elle tait toujours libre.
Et elle comptait bien le rester.
Une pense fugitive lui traversa lesprit. Christoff Langford
devait tre mari, prsent. Les journaux nen avaient pas fait
mention, mais ils taient en gnral trs mal informs, surtout
en ce qui concernait Darkfrith.
cette heure matinale, Sidonie devait encore dormir. Tess
aimait veiller le soir, aussi son personnel de maison avait-il
lhabitude de se coucher tard et de rester au lit tant que le soleil
ntait pas lev. Il ntait pas rare quelle ne rentre pas de la
nuit. Dans ce cas, on gardait son dner au chaud jusqu minuit,
puis on le rangeait en prvision du djeuner du lendemain.
Tout en poussant la porte de chez elle, elle jeta un dernier
regard alentour. Jassamine Lane, noye dans le fog, tait aussi
calme que dordinaire.
Le vestibule tait plong dans lobscurit. Comme
dhabitude. Sur un plateau dargent pos sur la console de
lentre se trouvait le courrier, compos de cartes de visite et de
lettres. Elle le regarderait plus tard, quand elle aurait dormi.
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Un bruit lger lui parvint de ltage. Le cur battant, Tess se
figea avant de reconnatre la voix de Zane, qui marmonnait dans
son sommeil quelques paroles indistinctes.
Il ne savait pas quil parlait en dormant. Il faudrait quelle le
lui dise un jour, songea-t-elle. Elle ta ses chaussures humides
puis retira sa coiffe. Aprs avoir dpos les bottines au pied de
lescalier pour que Sidonie les nettoie, elle roula son bonnet
entre ses mains et monta lescalier en chne qui menait ses
appartements.
La chambre baignait dans la faible lueur bleutre que
diffusait la lampe pose sur la table de chevet. Tess jeta la coiffe
sur la chaise prs de larmoire et retira la pince qui retenait ses
cheveux avant de passer ses doigts entre ses mches avec un
soupir o se mlaient soulagement et lassitude. Enfin chez elle !
Prenant une serviette, elle en trempa un coin dans la cuvette
et lessora. Puis elle stendit sur son lit et posa le linge humide
sur son visage. Le contact avec ltoffe imbibe deau frache
tait merveilleusement dlassant.
Si elle pouvait dormir pendant des heures ! Ici, ils ne la
trouveraient pas. Elle ne quitterait pas la scurit de sa maison
avant des jours. Non, des semaines
Mais pas question de sendormir dans ces vtements noirs de
salet ! Au prix dun effort de volont, elle se leva et entreprit de
se dbarrasser de la robe. Ctait un modle trs rudimentaire
laage facile, deux ou trois crochets qui ne ncessitait pas
laide dune femme de chambre.
Quelques instants plus tard, la robe courtes basques tomba
ses pieds sur le tapis, bientt suivie des paniers et du jupon.
Tess se dgagea du petit tas dtoffes blanches et grises quelle
poussa du pied vers langle de la pice.
Elle en ferait cadeau Sidonie. Non, elle donnerait le tout
quelque uvre charitable. Elle ne voulait plus jamais voir cette
tenue !
Vtue de son seul corset et de sa chemise, elle traversa la
chambre, ouvrit le premier tiroir de sa commode pour y prendre
une robe de chambre et elle en sortit la robe de soie vert deau
quelle avait laisse la veille au muse Stewart.
Il lui sembla que son cur cessait de battre. Stupfaite, elle
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laissa la fine toffe lui chapper des mains dans un bruissement
soyeux.
Je vous prie de mexcuser, dit alors une voix masculine
derrire elle. Peut-tre aurais-je d vous avertir de ma prsence
un peu plus tt.

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5

Clarissa Hawthorne se rua vers la fentre que Kit savait
ferme et, des plis des lourdes tentures, elle tira une pe.
Peste ! Quelle rapire ! En connaisseur, il parcourut dun regard
admiratif la lame au tranchant parfait, sur laquelle la lumire se
refltait sinistrement.
Elle lleva dun geste sr tout en pivotant vers lui pour lui
faire face et le toisa avec dfi. Sans hte, il quitta lombre du lit
baldaquin et savana vers le centre de la chambre.
Malgr sa tenue lgre chemise et corset elle restait
distante, presque inaccessible. Il lobserva un long moment,
incapable de dtacher son regard de ses longs cheveux noirs aux
reflets acajou et de sa peau plus ple que lalbtre.
Je pensais que vous aimeriez la rcuprer, dit-il en
dsignant la robe couleur dcume quelle avait laisse retomber
sur le tiroir de la commode.
Elle arqua gracieusement les sourcils dun air de surprise
exagre.
Oh ! Et mes chaussures ?
Pour toute rponse, Kit se contenta de montrer larmoire.
Cest trs aimable vous.
Avec un sifflement inquitant, lpe fendit lair en direction
de Kit. Il neut que le temps de plonger de ct et de semparer
dune chaise, quil leva comme un bouclier avant que la lame
ne senfonce dans les coussins.
Malheureusement, je nai pas retrouv votre perruque.
Elle a d sgarer dans la confusion.
Sans quitter son regard, elle leva son arme dun geste fluide.
Aucune importance, jen ai dautres.
Avec une surprenante vivacit, elle se fendit de nouveau. Kit
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bondit en arrire.
De toute faon, je prfre vos vrais cheveux.
Vous tes trop aimable.
Je vous en prie.
Ils dcrivirent un cercle autour de la pice, Kit sur le qui-
vive, prt scarter, Clarissa dun pas souple, guettant la faille,
sa fine silhouette se dcoupant dans la lueur du matin.
Vous vous dbrouillez trs bien avec cette lame.
Je sais.
Qui vous a appris cela ? Un matre darmes franais ?
Italien.
Allongeant une botte son adversaire, elle lui rafla le bras.
Incrdule, Kit regarda la tache de sang qui commenait
maculer sa manche. Mauvais rflexe. Une seconde plus tard,
Tess pointait son arme sur sa poitrine.
Elle demeura immobile, sa main gauche leve derrire elle,
ses cheveux en dsordre, son corps souple et muscl tendu par
leffort.
Je nai pas darme, dit Kit dun ton calme.
Vous tes bien imprvoyant, milord. Peut-tre ne devriez-
vous pas entrer chez les gens sans y tre invit
Je vous ai dpos ma carte.
ces mots, ses prunelles strcirent. La pointe de son pe
appuya un peu plus fort sur sa poitrine.
Pourquoi tes-vous venu ici ?
Tu le sais aussi bien que moi, ma belle, rpondit-il dans un
murmure.
Elle sabsorba dans ses penses quelques instants.
Qui me dit que vous ntes pas un cambrioleur, lord
Langford ? Le fameux Voleur de Brume, par exemple Je vois
dj les gros titres des journaux !
Ce serait certainement passionnant, approuva-t-il
tranquillement.
Il parat quon offre une jolie rcompense pour sa capture.
Dans les soixante livres sterling, si ma mmoire est bonne.
Magnifique. Je vais pouvoir macheter une nouvelle
perruque.
Cest donc cela qui vous motive, Clarissa ? Largent ?
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Jaurais plutt pari pour lattrait des sensations fortes.
Elle lui adressa un sourire suave.
Jai peur que vous ne fassiez erreur. Clarissa Hawthorne
est morte. Jai la copie de son acte de dcs. Cest une bien triste
histoire
Kit baissa les yeux. En dpit du calme quelle affectait, sa
poitrine se soulevait un rythme saccad. La fine chemise,
fermement plaque sur son corps par son corset, rvlait sous
ses transparences les doux renflements de son buste dalbtre
quune rougeur tratresse avait envahi, et les pointes roses de
ses seins qui se pressaient contre ltoffe.
Du trfonds de son tre, Kit sentit monter un dsir sombre,
violent, une faim quelle seule pouvait apaiser.
Clarissa
Il me suffit de crier, dit-elle le regard flamboyant.
Elle imprima sa lame une lgre pression, avant de
poursuivre :
Trois bonnes mes accourront dans linstant pour me
dfendre et protger mon honneur. Que ferez-vous, alors, Kit
Langford ?
Rien dautre que ceci, dit-il en Muant, si rapidement que
la rapire, trouant sa chemise, traversa lair.
La porte dentre se referma avec un claquement sonore.
Tess soupira, accable. Comment en tait-elle arrive l ?
Il aurait fallu discuter avec lui, trouver un accord. Au lieu de
cela, elle stait laiss emporter par la colre et la peur. Elle avait
chou sur toute la ligne.
prsent, il savait o elle vivait.
Elle parcourut sa chambre dun regard morne. Lpe, dans
sa main, pesait, inutile. Elle la jeta sur le lit. Que faire, que
faire ? tait-il encore temps de sauver la situation ?
Sa dcision fut prise en un clair. Elle se rua sur le palier,
dvala lescalier, traversa le hall en courant et, arrive la porte,
Mua son tour et senvola la poursuite de Christoff.
Quelques pigeons affols sgaillrent tandis quelle slevait
dans les airs au-dessus de Jassamine Lane. Rapidement, les
maisons se rduisirent au format de jouets, tandis que les
passants devenaient de minuscules points qui se dplaaient au
- 80 -
hasard des rues.
Le jour se levait sur Londres, illuminant le ciel de lueurs
roses. Tess pouvait voir Christoff, qui planait au-dessus de la
ville avec cette grce vaporeuse quelle lui avait envie pendant
toute son enfance. Il tait loin au-dessus delle, loin frler les
nuages.
Il tait rapide, mais elle ne ltait pas moins.
Bientt, elle le vit disparatre dans une volute bleute, signe
quil senfonait dans les nues. Prenant rapidement de
laltitude, elle traversa son tour le plafond nuageux, se mlant
intimement aux brumes dont les millions de gouttelettes, telles
des perles de rose, sparpillaient au gr des vents dans un
scintillement de prisme.
Enfin, elle mergea au-dessus des nuages dans un ciel dun
bleu infini. Ici, lair tait calme, pur, limpide.
Christoff tait l, silhouette de brouillard. Tout dun coup, il
Mua de nouveau.
Il tait maintenant drakon.
Tout en cailles tincelantes dazur et dmeraude, aveuglant
dans la lumire des hautes sphres, il dployait prsent sa
grce animale en fabuleuses ondulations dans les tendues sans
fin du firmament.
Il se retourna brivement vers elle. Il lavait vue. Dun
puissant battement de ses ailes rubis, il slana vers les
altitudes vertigineuses.
tait-ce un pige ? Un dfi ? Elle navait pas le temps dy
rflchir. Trop de choses taient en jeu. Sous sa forme de
drakon, il tait encore plus rapide. Elle ne pourrait pas le suivre.
moins de
Alors, elle fit ce quelle navait jamais os faire, mme dans
les plus lointaines explorations.
Elle Mua de nouveau et prit sa propre apparence de drakon.
Sa premire inspiration lui fit leffet dune bouffe de glace.
Tout dabord, le froid la paralysa. Le fait de retrouver de la
substance et de sincarner de nouveau aussi loin de la terre la
dsorientait.
Puis il lui sembla que la sensation glaciale se propageait dans
tout son tre, linondant de lumire et dnergie. Relevant la
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tte, elle inhala de nouveau lair rarfi et slana travers les
espaces infinis.
Dans les rayons du soleil levant, elle pouvait voir les reflets
dargent de son corps dun blanc de perle et lclat presque irrel
de ses cailles saupoudres dor.
Les drakons taient bien diffrents des monstres au ventre
lourd et la dmarche tranante que dcrivaient les tapisseries
et les textes de lpoque mdivale. Enfants du feu et de lclair,
ils taient les matres du ciel, quils traversaient dun battement
de leurs ailes dores. Comment stonner que les Autres, dans
leur jalousie, les aient dpeints sous un jour si grotesque ? Leur
clat surpassait tout ce que ceux-ci pouvaient concevoir, ctait
celui des premiers rayons du soleil transperant les tnbres,
celui de millions de flches enflammes slevant dans le ciel.
Christoff, le plus puissant dentre eux, tait devant elle, dj
une distance phnomnale.
Tess dploya ses ailes et slana dans sa direction, frlant la
surface nuageuse, quelle raya dune longue zbrure. Elle le
rattrapait. L-bas, il lui jeta un nouveau regard et senvola dun
bond puissant pour dcrire une boucle, avant de slever dans
les airs une altitude prodigieuse.
Elle le suivit.
Jamais elle ne stait aventure aussi haut. Autour delle, le
bleu du ciel se fit plus intense, presque indigo, tandis que la
couche nuageuse sloignait au-dessous delle. Elle prouvait de
plus en plus de mal trouver son souffle dans lair qui
continuait de se rarfier, mais elle poursuivit sa fulgurante
ascension.
Elle gagnait du terrain. Devant elle, elle pouvait voir les ailes
rubis de Kit battre furieusement pour lutter contre le manque
datmosphre. Plus lgre que lui, elle trouvait sa progression
facilite ces altitudes o la portance tait si faible.
Tout dun coup, il fondit sur elle.
Elle neut pas le temps de bondir de ct. Dj, il tait l,
refermant ses serres sur sa gorge, ailes replies. Ils tournoyrent
sur eux-mmes quelques instants, puis retombrent vers la terre
telle deux pierres accroches lune lautre.
Elle se cabra, sans succs. Il la retenait avec une force
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colossale. Dans sa lutte, Tess vit confusment les nuages, puis le
ciel piquet dtoiles, puis de nouveau les nuages. Elle tenta
dtendre ses ailes, avec pour seul rsultat de dvier brivement
leur chute. Christoff lenveloppa de ses ailes en se plaquant
contre elle.
Le vent la giflait. La barrire des nuages semblait se ruer
leur rencontre. Tess tenta de Muer, mais ny parvint pas. Ils
taient encore trop haut, leur chute tait bien trop rapide. Le
souffle de Christoff caressait son cou dune vapeur brlante,
tandis que son corps pesait sur le sien de tout son poids.
Il tentait de les tuer.
Sir George attendait, immobile, le dos vot, les mains dans
les poches et le regard perdu sur le labyrinthe que dessinaient
les dalles de pierre. Autour de lui, les autres faisaient les cent
pas dans le vaste entrept et lcho de leurs pas se rverbrait
sur les murs du hangar. Cet endroit immense et sale le mettait
mal laise, dautant plus que lair y tait imprgn dune
dsagrable odeur de vase et de suint.
Le marquis tardait ramener la fugitive. Le jour stait lev
mais jusqu prsent, les seuls passants quil pouvait apercevoir
ntaient que des porteurs deau et des petits marchands. Dun
geste las, sir George frotta son talon sur le sol. Le jeune lord
avait prjug de ses forces. Malgr ses affirmations, il ne
semblait gure possible de retrouver seul la piste de la fuyarde
avec pour seul indice le souvenir de son odeur, et de la capturer.
Mme pour un jeune homme daussi solide constitution, ctait
un dfi impossible relever
Il fut arrach ses rflexions par une sourde vibration, la
limite de laudible. Des drakons ! Tout prs deux. Au-dessus
deux. Et ils se battaient, sil en jugeait aux masses dair en
mouvement. Autour de lui, tout le monde se figea soudain. Les
hommes levrent la tte, dconcerts.
Au nom du Ciel ! sexclama sir George. Cest lui ! Il la
retrouve !
Ils crevrent la barrire des nuages avec force, la
traversrent en un clair, avant de poursuivre leur chute
vertigineuse dans le ciel de Londres. Dans quelques secondes,
ils allaient scraser au sol.
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Tess pouvait voir le serpent argent de la Tamise, les quais
qui se rapprochaient vive allure, les navires qui grossissaient
vue dil, le btiment au toit rouge qui semblait bondir leur
rencontre
Au dernier moment, Kit ouvrit ses ailes. Il y eut un
claquement de vent furieux, lair cessa de vibrer autour deux, et
leur chute se ralentit.
Pas assez, cependant, pour viter le choc. Dans un fracas de
tuiles pulvrises et de poutres volant en clats, ils passrent
travers le toit de limposante construction. Tess rprima un cri
de douleur.
Toujours enlacs, ils atterrirent avec un bruit mat sur le sol
o ils roulrent sur eux-mmes avant de heurter un mur qui
trembla sous limpact.
tourdie par le choc, Tess resta allonge, immobile. Des
toiles dansaient devant ses yeux. peine comprit-elle que
Christoff scartait delle et la prenait de nouveau par la gorge,
cette fois moins nergiquement, pour la traner vers une pice
de plus petites dimensions, faiblement claire.
L, il ltendit de nouveau, dun geste plus doux. Lorsque sa
vision se clarifia, elle vit quil avait repris son apparence
humaine. Il se tenait pench sur elle, superbe dans sa nudit,
ses mains toujours glisses dans la crinire soyeuse qui
ruisselait sur son dos.
Clarissa, dit-il.
Dune dtente, elle bondit sur ses pieds, prte griffer. Il
recula dun pas, son regard indchiffrable pos sur elle.
Tess Mua, mais la porte quil avait rabattue derrire eux tait
hermtiquement close, sans la moindre faille par laquelle
schapper. Elle se trouvait dans une chambre aveugle, dont les
murs de brique taient scells au mortier et dont le sol de granit
ne prsentait pas le moindre interstice.
Prise au pige.
Rintgrant son enveloppe humaine, elle recula dans un
angle de la pice, les mains derrire elle contre le mur, sa nudit
couverte par sa longue chevelure.
Au milieu de la chambre, la limite du halo de lumire que
projetait une bougie la flamme vacillante, Christoff lavait
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regarde faire sans un mot, sans un geste.
Pensiez-vous vraiment tre la premire avoir fui dans la
grande ville ? demanda-t-il dun ton grave.
Puis, dsignant lespace autour deux :
Voyez cette chambre ! ajouta-t-il. Cest mon pre qui la
fait construire pour ceux de notre race.
Elle le regarda, le souffle court, avant de masser sa nuque
douloureuse. Sous ses doigts, elle perut une tideur visqueuse.
Du sang, comprit-elle en regardant sa main.
Que mavez-vous fait ? demanda-t-elle dune voix brise.
Vous tes ma prisonnire, dit-il.
Il dtourna le regard. Dans la faible lueur de la bougie, son
visage avait la fixit dune statue.
Et jen suis dsol, ajouta-t-il. Il fallait que je vous
reprenne pour vous amener ici, dune faon ou dune autre.
Tess voyait la chambre close, plonge dans la pnombre. Elle
voyait son gelier, attitude hautaine, regard distant, dnu de
toute humanit. Il tait un drakon. Comment navait-elle pas
ralis cela plus tt ? Il ne connaissait pas la piti ni le doute.
Son essence tait celle dune race ancienne, dont la formidable
puissance imprimait son corps nu une grce de fauve, toute en
muscles et en souplesse.
Une trace de sang assombrissait son bras gauche. Lraflure
quelle lui avait faite de la pointe de son pe, laube de cette
funeste journe. Une ternit plus tt.
Clarissa Hawthorne, reprit-il dun ton svre. Par les lois
du clan et en vertu des droits qui me sont confrs, je vous
dclare ma prisonnire. Vous soumettez-vous moi, et la
volont du conseil ?
Des paroles rituelles qui sonnaient le glas de tous ses espoirs.
Tess les reconnaissait pour les avoir maintes fois entendues
dans son enfance, rptes dans un murmure solennel par les
gamins, prononces dune voix forte par les adultes, formule
sacre adresse aux rengats, aux dangereux insenss qui
tentaient le pari de la libert.
trangement, elles prenaient entre les lvres de Christoff
une teneur presque troublante. Cependant, lorsque son regard
croisa le sien, ses prunelles meraude luisaient dun clat froid
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et dtermin.
Vous tes ma prisonnire, rpta-t-il. Vous soumettez-
vous ma volont ?
La rponse tenait en un mot : oui ou non. Tess connaissait le
sort rserv ceux qui disaient non. Enfant, elle avait trembl
avec les autres en coutant les rumeurs effrayantes que lon
colportait ce sujet. Les adultes ne stendaient gure sur la
question, mais la ralit tait assez terrifiante pour quAntonia
interdise Clarissa de saventurer au-del des collines du
comt, l o lon brlait et o lon enterrait les ossements des
hors-la-loi.
Une goutte de sang perla au bras de Christoff, roula sur sa
peau, avant de tomber sur la dalle de pierre dans une
claboussure pourpre.
Sa voix se fit plus douce et plus menaante en mme temps.
Vous soumettez-vous moi ?
Elle scruta son visage aurol dor mat, la perfection
inhumaine.
Non.
Elle se tourna, appuya son front contre sa main sur le mur et
ferma les yeux. Il ny avait plus qu attendre.
Pendant un long moment, rien ne se passa.
Puis le son de ses pas rsonna derrire elle. Sa main se posa
sur la sienne, ses doigts se glissrent entre les siens. Dans une
lente caresse, il parcourut de lautre main son bras, son paule,
dont il ta la masse de ses cheveux, avant de reprendre sa lente
progression le long de son dos.
Tess ferma les yeux un peu plus forts.
Je suis dsol dentendre cela, dit-il en prenant sa hanche
pour la faire pivoter vers lui.
Elle se laissa faire docilement. Son esprit refusait de
fonctionner, et la peur lavait quitte. La seule ralit tait le
contact rude du mur contre son dos, qui corchait sa peau.
Christoff tait proche delle la toucher, grand, solide,
puissant. Un roc. Tout en lui semblait anim dune vie animale
sa peau, ses mches dores, ses yeux o dansait une flamme
sensuelle. Un ange viril, tout la fois effrayant et dune beaut
couper le souffle.
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Et sa main navait pas quitt sa hanche.
Cet instant semblait sorti tout droit des rveries
dadolescente de Tess. Si elle avait su que ses fantasmes se
raliseraient de faon aussi dsastreuse ! Tout se droulait
exactement comme elle lavait rv. Kit Langford pressant
contre le sien son corps muscl, plongeant dans son regard
comme sil connaissait tous les secrets de son me, ses espoirs et
ses pchs
Son regard sattarda sur ses lvres, et ses doigts se crisprent
sur les siens. La lueur de la bougie semblait caresser ses larges
paules telle une amante impatiente.
Dehors, un brouhaha se fit soudain entendre. Tess se figea.
Christoff prit son menton pour lobliger le regarder.
Il doit y avoir toute une foule de lautre ct de cette porte.
Notre arrive spectaculaire les aura attirs. Des agents seront l,
ils vont poser des questions. Promettez-moi de ne pas crier.
La rumeur enflait. Des clats de voix lui parvenaient, des
bruits de course.
Promettez-le-moi, insista-t-il.
Sa main se posa sur sa gorge. Sous la caresse, Tess devinait
la menace. Elle hsita. Si elle criait si la porte souvrait si elle
Muait
coutez-moi ! Pour linstant, cest tout ce que je vous
demande. Je ne veux pas prendre le moindre risque.
Des pas rsonnrent, juste derrire la porte. Ctait le
moment ! songea Tess. La poigne de Christoff se fit plus ferme
sur sa gorge. Le pouls de Tess sacclra, ses oreilles se mirent
bourdonner.
Sil vous plat, ajouta-t-il dans un murmure implorant.
Par-del le bruit assourdissant dans sa tte, elle entendit ses
paroles. De ses lvres, elle forma un mot.
Oui.
Tess navait pas peru le son de sa propre voix, mais
Christoff devait lavoir entendu car ltau de sa main se desserra
autour de sa gorge. Elle sadossa au mur, prise de vertige, puis
parvint se redresser. Dun mouvement sec, elle repoussa la
main de son gelier.
Celui-ci ninsista pas. Il la regarda de nouveau longuement,
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songeur, pendant que de lautre ct de la porte les
conversations se faisaient plus prcises.
tout de mme pas inaperu ! Lavez-vous vu, vous ou
lun de vos hommes ?
Absolument pas, rpondit une voix laccent tranant.
Quelque chose tomb du ciel, dites-vous ? Avouez que cela sort
de lordinaire.
Plusieurs tmoins peuvent en attester, et ils estiment que
le la chose a atterri ici. Et je constate de nombreux dgts dans
votre toiture. Auriez-vous lobligeance de
Comme je vous lai dit, monsieur lagent, le temps presse.
Nous attendons quarante tonnes de laine avec la mare de cet
aprs-midi, et dautres arrivages sont prvus dans les jours
venir. Or, comme vous le voyez, le btiment est fort abm.
Le toit
Aye, il est dans un tat lamentable. Il sest effondr la
semaine dernire, aprs les pluies.
Christoff avait tourn la tte, et un sourire amus tirait le
coin de ses lvres.
La semaine dernire ?
Eh oui. On ne dirait pas, le voir, nest-ce pas ?
Mais
Non, mon brave, ce nest pas le ciel qui nous est tomb sur
la tte. Les poutres taient pourries, ronges jusquau cur !
Regardez-moi ce fatras, maintenant. Quel dsastre
Bien sr. Oui, bien sr.
Naturellement, je compte bien traner le grant devant le
tribunal. Il est scandaleux quil ait laiss le btiment se dgrader
ce point. Dailleurs, en tant que reprsentant de la loi, vous
pourriez peut-tre
Ctait le moment ! Tess prit une profonde inspiration mais
aucun cri ne sortit de ses lvres, sur lesquelles venait de se
plaquer la main de Christoff.
lextrieur, les voix staient loignes et les curieux
semblaient se disperser. Lorsque le bruit de leurs pas se fut
attnu, Christoff ta sa main et scarta de Tess pour aller
couter la porte. La tte penche, les bras croiss, il parut se
plonger dans une profonde rflexion.
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Il tait trop tard pour appeler laide, maintenant.
Dailleurs, mme si elle avait pu crier, elle naurait pas eu la
force de Muer. Elle navait pas dormi depuis une ternit et
avait perdu du sang. Sa gorge tait douloureuse. Sans compter
quelle ne savait pas combien de drakons lattendaient de lautre
ct de la porte. Pourrait-elle seulement leur chapper ?
Tess fut prise dun nouveau vertige. Elle voulut appeler, mais
ne put mettre le moindre son. Ses jambes ne la portaient plus.
Incapable de lutter contre la faiblesse qui lenvahissait, elle
seffondra lentement sur le sol. Dans un tourdissement, elle vit
la pice tournoyer autour delle.
On gratta discrtement la porte.
Monsieur le marquis ?
Je suis l, rpondit Christoff.
Cest bon, ils sont partis. Jai fait appeler lattelage.
Il nous faudra aussi des vtements. Chapeaux, chaussures,
tout. Et une robe pour elle. Vite.
Je men occupe, monsieur.
Christoff se tourna vers Tess. Pour la premire fois, elle prit
conscience de sa nudit, peine voile par ses longs cheveux.
Elle ramena ses jambes devant elle et croisa les bras sur sa
poitrine.
Vous navez pas encore gagn, lana-t-elle Christoff.
Ah non ? demanda-t-il en sadossant la porte dans une
attitude dsinvolte. Jaurais jur du contraire.
Je ne rentrerai pas l-bas. Je prfre mourir que dy
retourner.
La fugue est termine, Clarissa. Je vous ramne la
maison.
Cest ici, chez moi !
Dans la ple clart de la bougie, le marquis de Langford leva
le bras pour examiner sa blessure. Puis il plongea son regard
dans celui de Clarissa. Un sourire brillant de mille promesses
claira son visage.
Certainement pas, dit-il. partir de maintenant, ma belle,
votre foyer sera auprs de moi.

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6

Il fallut mettre un bandeau sur les yeux de la captive pour le
voyage de retour. Kit naimait gure cela, mais la seule autre
possibilit aurait t de lassommer. Il ne pouvait imaginer un
instant de lever la main sur elle, et il ne supporterait pas quun
autre homme la touche.
Aussi banda-t-on les yeux de Clarissa, avant de lui lier les
mains dans le dos. Une simple mortelle naurait pas rsist ce
traitement, mais les drakons taient en tout point plus solide
que les Autres. Dailleurs, avait-il le choix ? sa place, il aurait
t prt tout pour schapper. Il aurait risqu sa peau, son
honneur et celui du clan pour sa libert.
Sil en allait pour les femelles comme pour les mles, elle ne
pouvait Muer si elle ny voyait pas une faille dans leur
constitution qui avait fort contrari Kit autrefois, mais qui jouait
aujourdhui en sa faveur.
Il avait fallu quitter lentrept en hte, avant que lagent et
son aropage de tmoins lil acr ne dcouvrent quaucun
autre toit du quartier navait subi les dgts dune pluie
inexistante. Kit avait regard Tess passer la robe que George
stait procure, un modle en taffetas turquoise finement ray
dor, avant de fermer dautorit les derniers boutons quelle ne
pouvait atteindre.
Puis il avait sorti le bandeau.
Elle avait jet un regard impassible au foulard quil tenait
entre ses mains. Dehors, le conseil et les gardes sactivaient, les
premiers changeant de sombres prdictions, les seconds
dplaant des poutres tombes terre. Elle les entendait aussi
bien que lui, ce qui expliquait probablement sa docilit.
Je suppose que vous navez pas conserv le diamant chez
- 90 -
vous ? avait-il demand en sapprochant delle. Je nai pas peru
sa prsence quand jy suis all.
Lorsquelle avait lev les yeux vers lui, son visage stait
brivement clair dune expression de surprise quelle stait
empresse de dissimuler derrire un sourire sans joie.
Supposez ce quil vous plaira, avait-elle rpondu avec un
haussement dpaules indiffrent.
Peu importe
Il avait nou le bandeau avec soin autour de sa tte, de faon
quaucune lumire ne parvienne jusqu ses yeux.
Nous aurons tout le temps den reparler.
Elle navait pas rpondu. Fire et droite dans sa robe dont les
fines rayures dores luisaient faiblement dans la pnombre, un
sourire moqueur aux lvres, elle avait relev le menton dun air
de dfi.
Posant les mains sur ses paules, il lavait guide hors de la
chambre. Elle ne se livrerait pas facilement, avait-il song en
laidant monter dans la calche.
prsent, dans lhabitacle capitonn de la voiture, il avait
tout loisir de ltudier. En dpit du bandeau qui devait la gner,
elle semblait stre endormie. Il posa son pied bott sur la
banquette qui lui faisait face, en prenant soin de ne pas abmer
la robe de taffetas, et examina sa compagne de voyage dun
regard intrigu.
Sa tte avait roul sur son paule et reposait sur les coussins
de velours du dossier. Sous les bleus qui meurtrissaient sa
gorge, il pouvait voir battre son pouls, lent et rgulier. Elle
disparaissait presque dans les amples plis et ruches de la robe
bleu et or, mais elle stait dbarrasse de ses escarpins peine
monte en voiture. Le petit chapeau, quil lui avait nou serr
sous le menton et inclin de manire dissimuler son visage,
avait gliss sur son oreille. Ses cheveux sombres ondulaient
librement sur ses paules, cascadant en rivire dbne jusqu
sa taille fine.
Elle tait si jolie dans labandon du sommeil ! Et quelle
semblait vulnrable ! Limage mme de linnocence
Une image trompeuse, il le savait.
Kit pouvait encore sentir sur ses lvres le got de son sang.
- 91 -
Cela lemplissait de regrets, mais aussi, au plus profond de son
tre, dune sourde excitation. Clarissa Hawthorne ne
ressemblait aucune des femmes quil avait rencontres. Sous
son apparente dlicatesse battait un cur aussi sauvage que le
sien. Qui, sinon elle, aurait pu mener la vie quelle avait
choisie ?
Et que dire de leur folle escapade, laube, dans le ciel de
Londres Il en avait encore le frisson.
Il lui semblait quil la voyait encore, slevant sa poursuite
au-dessus des nuages, se profilant sur le bleu du ciel. Quelle
impression de puissance et de grce ! Jamais il noublierait le
plaisir quelle lui avait donn lorsque, se retournant pour la
seconde fois, il avait compris quelle tait toujours sa
poursuite, prouvant quelle tait bien lune des leurs.
Et quelle tait pour lui
La calche tait lun des signes extrieurs de son statut.
Flambant neuve, aux lignes lgantes et races, dote dune
excellente suspension, elle oscillait peine malgr les ornires
qui jalonnaient la grande route du nord. Kit avait baiss les
stores pour traverser la ville et passer les octrois, car mme lui
aurait eu du mal expliquer la prsence dans sa voiture dune
dame ligote et aux yeux bands.
Maintenant, sil se fiait ses oreilles, ils avaient quitt la cit.
Relevant le store de son ct, il vit, stendant linfini, des
champs de bl en herbe bords de haies de houx. Des paysans
en vtements pais labouraient la terre. Presses contre une
barrire de bois, des chvres suivaient lattelage de leurs yeux
orange luisants de malice.
Se penchant vers sa compagne de voyage, Kit dnoua les
liens de son chapeau et posa celui-ci sur la banquette. La jeune
femme ne se rveilla pas.
Dehors, la puanteur de la ville flottait encore dans lair, mais
il y avait aussi larme puissant qui montait de la terre
frachement laboure.
Darkfrith les attendait.
Tess resta enferme dans laffreuse calche pendant quatre
jours et trois nuits. Au soir de la quatrime journe de voyage,
alors quils navaient fait halte que pour se restaurer et changer
- 92 -
de chevaux, ils arrivrent enfin.
Mme les yeux bands, elle percevait la qualit diffrente de
latmosphre, les odeurs du crpuscule, les divers sons de cet
endroit quelle avait si profondment enfouis dans sa mmoire
quils ne lui taient revenus, toutes ces annes, que dans ses
rves.
Il lui semblait quelle sortait de quatre jours de torpeur, dont
elle navait merg qupisodiquement. Parfois le marquis se
trouvait ses cts ; dautres fois pas. Il lui avait donn de quoi
manger, la nourrissant de sa main. Des aliments drogus, sans
aucun doute, tant son sommeil avait t lourd.
Oui, ils taient arrivs. Telle lalouette porte par les vents
jusquau lieu de sa naissance, elle tait de retour Darkfrith.
Elle reconnaissait le chant des criquets cachs dans les
fougres, le long du chemin qui serpentait en direction de
Chasen Manor.
Elle reconnaissait le crissement du fin gravier sous ses pieds,
maintenant quelle descendait de la calche et retrouvait la terre
ferme.
Elle reconnaissait les parfums de la fort qui flottaient
autour delle, effleurant son visage et se glissant dans ses
cheveux en une froide caresse.
Elle reconnaissait le bruissement de lherbe et lappel de la
chouette. Le crpitement des chandelles mche de jonc. Les
murmures, les regards, les petits cris de surprise et lnergie
pure, virile, de lhomme qui la tenait par le coude.
Il avait ralenti le pas pour se mettre son rythme, mais
ctait bien lui qui marchait ses cts. Elle redressa les paules
et releva le menton. Elle tait Darkfrith, et alors ? Elle ntait
pas vaincue.
Pas encore
Par ici, murmura le marquis son oreille.
Comme si elle pouvait changer de direction ! Tess entendit le
bruit des lourdes portes cloutes qui souvraient, puis de
nouvelles senteurs vinrent flatter ses narines. Le bois cir, les
pots-pourris la rose, la rsine de pin, le mtal poli. Et, trs
faiblement, lodeur dun plat qui mitonnait sur lun des
fourneaux de la cuisine.
- 93 -
Depuis quelle tait descendue de la calche, bien des
spectateurs devaient assister son arrive. Elle seffora de
dtendre ses mains et dignorer la cruelle morsure de la corde
qui entravait ses poignets.
Les escarpins quon lui avait prts taient trop grands pour
elle. Elle navait pas fait trois pas dans le vestibule quelle en
perdit un et trbucha. Aussitt, la poigne du marquis se resserra
sur son bras. Ils firent halte pour quelle retrouve son quilibre.
Tess se flicita davoir rprim au dernier moment un cri de
surprise.
Attention, dit le marquis avant dajouter avec douceur :
Nous y sommes presque.
Elle lavait devin, au changement des odeurs qui les
entouraient mesure quils progressaient vers les profondeurs
de la vaste btisse.
Elle ntait entre quune fois dans Chasen Manor,
loccasion de la bndiction rituelle qui lui avait t donne par
le vieux marquis. Cette crmonie concernait tous les enfants du
clan sans exception. Si cela navait pas t le cas, songea Tess
avec ironie, jamais on ne lui aurait accord cet instant de grce.
Elle navait que deux semaines, mais elle connaissait le rituel
dans ses moindres dtails, pour avoir maintes fois demand
Antonia de le lui raconter. Enfant, elle lentendait sans jamais se
lasser !
La pice tait claire par des bougies, des dizaines de
bougies, toutes dun blanc immacul.
Ici, la temprature tait nettement plus frache. Le passage
tait plus troit, les murs plus proches. Et il y avait davantage de
virages.
Tu portais les dentelles de ta grand-mre.
Des voix touffes lui parvenaient de derrire une porte
close. Elle ne comprenait pas les paroles. leur passage, on se
tut soudainement.
Tout tait taill dans le marbre le plus fin, les murs, les sols,
les fonts baptismaux.
Le marquis ralentit le pas, et elle limita. Elle devina quil
regardait derrire eux, sans doute en direction des hommes qui
les suivaient.
- 94 -
Les bougies, en fondant, dgageaient un merveilleux
parfum.
Il y avait une porte devant eux, elle en percevait la froide
duret mtallique. Du fer, probablement.
Les autres bbs pleurnichaient.
Tess entendit le grincement dune lourde bche que lon
soulevait, puis le cliquetis dune cl dans une serrure.
Toi, tu souriais au marquis.
Une bouffe dair humide et renferm lui monta au visage.
Pas une seule fois tu nas pleur.
Une odeur de dsespoir.
Ma brave petite princesse.
Elle entra dans la chambre et simmobilisa. Enfin, le marquis
lcha son bras. Elle lentendit parler avec quelquun qui tait
rest dans le corridor. Au prix dun effort de volont, elle
sinterdit de bouger les mains pour soulager la douleur qui
vrillait ses poignets.
Avec un petit claquement sinistre, la porte se rabattit
derrire elle. Quelques instants plus tard, elle sentit le contact
froid dune lame entre ses paumes.
Ne bougez pas, ordonna le marquis.
Il sectionna la corde. Dans un premier temps, les bras de
Tess retombrent inertes le long de son corps. Puis le sang se
remit circuler, provoquant une violente douleur qui courut de
lextrmit de ses doigts engourdis sa nuque raidie par la
fatigue du voyage.
Tess se mordit la lvre pour ne pas gmir.
Se plaant devant elle, le marquis prit ses mains et les frottas
avec douceur. Ds quelle fut en mesure de le faire, Tess les
retira, sans hte ni maladresse, mais en mettant dans son geste
tout le mpris possible. Puis elle arracha son bandeau sans
prendre le temps de le dnouer.
Elle cligna des yeux dans la lumire qui clairait la petite
cellule o ils se trouvaient, puis se tourna vers lhomme qui la
couvait dun regard brlant.
Je suis sr que vous avez dj entendu parler de cet
endroit, dit-il. Ce seront vos appartements pour aussi
longtemps quil vous conviendra.
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La Chambre des Morts. Qui ne la connaissait pas, ici ? Ctait
celle du jugement dernier, des ultimes instants. On la disait
enterre si loin dans les profondeurs labyrinthiques de Chasen
Manor que nul ne pouvait entendre les hurlements de ses
prisonniers.
Pourtant, contrairement la sinistre lgende qui courait, les
murs ntaient pas couverts du sang des supplicis, mais tout
simplement faits des lourds blocs de pierre grise qui pavaient le
sol et formaient galement le plafond, la manire des anciens
chteaux forts normands, mais sans la moindre ouverture.
La pice tait meuble dun massif lit en bois avec deux
oreillers et une couverture de laine beige, dune table sans
lgance et de deux chaises. Une lanterne suspendue un
crochet prs de la porte clairait le tout.
Avez-vous lintention de me violer purement et
simplement, ou comptez-vous y mettre les formes en
prtendant me sduire ? demanda Tess en se tournant vers le
lit.
Un homme ne viole pas son pouse.
Jai bien peur de ne pas consentir cette union, lord
Langford. Vous devrez trouver une autre faon de la dsigner.
Appelez cela comme il vous plaira, mademoiselle
Hawthorne. Vous tes Alpha, tout comme moi. Selon les lois du
clan, nous sommes mari et femme, ou ce qui sen rapproche le
plus.
Ce ne sont pas mes lois, et ce nest pas mon nom.
Clarissa.
Elle est morte, je vous lai dj dit.
Alors expliquez-moi cela de nouveau, demanda-t-il dun
ton plus aimable. Qui tes-vous, maintenant que vous ntes
plus cette petite fille que jai connue autrefois ?
Personne.
Il sapprocha delle, silhouette floue la lisire de sa vision,
mais pas assez pour la toucher.
Tout le monde a un nom, que je sache. Mme les morts.
Je suis bien vivante.
mes yeux, du moins, vous tiez morte. Si vous ne voulez
pas que je vous appelle par votre nom de naissance, trouvez-en
- 96 -
un autre.
Elle nhsita quun moment. quoi bon le lui cacher, de
toute faon ?
Tess.
Tess, rpta-t-il comme sil faisait rouler chaque lettre sur
sa langue pour en goter la saveur. Madame Tess Hilliard, si jai
bien compris.
Du bout de la main, il lui effleura la joue. Une lueur
meraude passa dans ses prunelles, irise comme un cristal de
neige par une aube hivernale.
Veuve ou marie ?
Dans cette pice grise et nue, il paraissait encore plus beau.
Les traits de son visage taient peine marqus malgr quatre
jours dun voyage puisant, songea Tess, plus impressionne
quelle ne voulait le montrer. Tel un fauve valuant sa proie,
prt bondir, il dardait sur elle un regard acr, et tout en lui
donnait une impression de puissance contenue, jusqu sa faon
de caresser son visage de sa main.
Ni lune ni lautre, dit-elle aprs un long silence. Jai
invent ce nom.
Tant mieux, dit-il tout en laissant sa main descendre vers
son cou. Un divorce peut prendre un temps infini, et je ne suis
pas un homme patient. De plus, je dteste partager.
Sa main poursuivit son lent trajet le long de sa gorge. Il
glissa un doigt entre ses seins.
Et ici, ajouta-t-il, tout mappartient.
Dune brusque dtente, Tess le gifla. Le geste tait parti de
lui-mme, incontrlable, instinctif, et assez fort pour le faire
reculer dun pas.
Vous ntes rien pour moi ! siffla-t-elle entre ses dents tout
en reculant vers le lit. Et je ne serai jamais vous !
Il porta une main sa joue dun air stupfait. Puis ses lvres
stirrent en un sourire glacial, o lironie se teintait de
menace.
Non, rpondit-il avec un calme effrayant. Pas ce soir. Mais
ds demain
Sortez !
Vos dsirs sont des ordres, dit-il en se dirigeant vers la
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porte.
L, il appela. Aussitt, elle entendit la cl tourner dans la
lourde serrure. Comme le battant souvrait, le marquis la salua
dun mouvement de tte crmonieux.
Vous devez tre fatigue. Je vous laisse votre
mditation Tess.
Il franchit le seuil avant de stopper net. Sans se retourner, il
la regarda par-dessus son paule :
Vous pouvez bien entendu Muer, si cela vous chante. Mais
faites-moi confiance, vous nirez pas plus loin que ce vestibule.
La porte se referma et Tess se retrouva seule. Elle ne tenta
mme pas de sassurer que tout tait parfaitement clos : elle
savait que ce serait inutile
Elle demeura immobile quelques secondes, tentant
dendiguer la sourde colre qui montait en elle, mais sans
rsultat. Alors, faisant volte-face, elle sapprocha de la table,
leva un bras et labattit de toutes ses forces sur le plateau.
Les planches craqurent, mais ne se dtachrent pas. Dun
violent coup de pied, elle acheva de faire voler le bois en clats.
La table oscilla puis bascula avec fracas sur les dalles de pierre.
De lautre ct de la porte en fer, il lui sembla entendre un
rire amus.
Il lui donnait une nuit. Pas une de plus.
vrai dire, cela ne ferait mme pas une nuit entire car il
tait plus dune heure du matin lorsque la calche avait franchi
les grilles de Chasen Manor, mais Kit sen moquait bien. tendu
dans le noir, il se tournait sans cesse sur son lit, incapable de
trouver le repos. Ou alors, sil avait dormi, ctait dun sommeil
agit, hant par un visage aux yeux couleur dencre.
Oui, elle avait une nuit pour se calmer et accepter sa nouvelle
condition. De leur ct, ses compagnons de voyage disposaient
du mme dlai pour retrouver leurs foyers, se remettre de leurs
motions aprs lexcitation de la capture et la perte du diamant,
et profiter de la paix des heures qui prcdent le lever du soleil.
Il avait post ses deux meilleurs gardes sa porte, des
hommes en qui il avait toute confiance, et donn des ordres
stricts. Nul autre que lui navait le droit de voir la captive, et
toute question la concernant devait lui tre adresse,
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exclusivement.
Pendant le bref trajet qui lavait mene de lentre de Chasen
Manor sa crypte la plus recule, elle avait laiss dans son
sillage une trane dinterrogations sans rponses. Comme
alerte par quelque mystrieux appel, la moiti du clan stait
runie dans la cour dhonneur du manoir. Tout le monde voulait
voir celle qui tait parvenue schapper, du moins pendant un
certain temps.
Les quelques minutes pendant lesquelles il lavait escorte
travers le ddale de la vaste demeure avaient suffi faire
souffler un vent de rbellion chez ses hommes. Il lavait vu
leurs visages qui sclairaient, mesure de leur passage, dune
expression denvie reconnaissable entre mille. La rvolte couvait
dans ces regards qui sattardaient, trop longtemps son got,
sur sa somptueuse chevelure de jais, sur sa peau dun blanc
laiteux, sans doute encore exalte par le parfum de libert et
dinterdit qui montait delle comme la plus enivrante des
senteurs.
Sa Voleuse de Brume Mme sa robe de taffetas murmurait
une mlodie tentatrice lorsquelle bruissait au rythme de ses
pas, accompagnant de son doux frou-frou le souple
balancement de ses hanches.
Kit connaissait parfaitement lincendie qui courait sous sa
peau. Il en connaissait les dlices et les tourments.
Une nuit. Ctait tout ce quil supporterait de lui cder.
Ensuite, elle dormirait avec lui, dans ce lit.
Des annes de lutte pour la vie, cache dans lombre, avaient
appris Tess tendre loreille. Elle savait que le plus subtil des
sons pouvait faire toute la diffrence entre lchec et le succs.
Entre une bourse pleine de picettes et une autre remplie de
pices dor. La captivit et la libert. La vie et la mort.
Alors elle se mit aux aguets. Toute la nuit, elle couta les
bruits de lextrieur, mais rien ne franchit les murs de sa prison,
pas mme les raclements des hommes qui devaient pourtant
faire les cent pas devant sa porte.
Puis elle saperut que sa cellule ntait pas aussi isole du
reste du monde quelle lavait dabord cru.
Elle stait dbarrasse de la robe aux couleurs criardes pour
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stendre sur le lit, roule dans la couverture, sans chemise ni
dshabill. Lair tait glacial et immobile, le matelas
inconfortable.
Aprs quatre jours passs dans lobscurit, Tess avait
dsesprment besoin de lumire, aussi avait-elle laiss la
lanterne allume, jusqu ce quelle steigne faute de
combustible. Lodeur de lhuile avait plan sur la pice
longtemps aprs que celle-ci fut plonge dans lobscurit.
Tess ne parvenait pas dormir. Comme elle regrettait son lit
de plume, sa chambre douillette, ses gens qui lentouraient de
soins attentionns ! Quavaient-ils fait en dcouvrant la porte
ouverte et les vtements de bonne crasseux dans sa chambre ?
Cook et Sidonie avaient-elles appel la police ? Et Zane,
comment avait-il ragi ? En tout tat de cause, il tait bien trop
jeune pour les en empcher.
Elle stait retourne avec un soupir de lassitude et ctait
cet instant quun petit message du destin tait tomb sous sa
main, au sens propre du terme. Sous ses doigts, elle avait senti
une raflure dans le mur, juste une lgre incision, mais si
rgulire quelle ne pouvait tre le fruit du hasard.
Ouvrant les yeux, Tess suivit les lignes ttons en essayant
de se reprsenter leur dessin. Un A Un I
AILES ROGNEES, finit-elle par dchiffrer. Et, juste en
dessous : CUR BRIS. Puis une signature, suivie dune date.
M. A., 1689.
Elle sassit et parcourut de nouveau les lettres graves dans
la pierre, cette fois du plat de la main. Sous ses paumes, la
pierre irradiait une agrable tideur. Il ne lui fallut pas
longtemps pour trouver une autre inscription, cette fois-ci prs
de la tte du lit, moiti cache par lun des montants. Il ne
sagissait ; pas dun mot mais dune silhouette, une fine ligne
ondulante, du milieu de laquelle jaillissaient deux ailes
dployes au trac sommaire.
Un dragon prenant son envol.
Juste derrire, il y en avait un autre, puis un troisime et un
quatrime, chacun plus petit que le prcdent. Comme si
lauteur de ces inscriptions avait voulu voquer sa propre
famille.
- 100 -
Tess sadossa son oreiller, pensive. Avec quoi les
prcdents occupants de la cellule avaient-ils ray la pierre ? Le
marquis ne lui avait laiss aucune arme, pas le moindre objet
pointu. Elle frotta machinalement la couverture pour se
rchauffer les jambes, puis se leva et ttonna jusqu la table
brise.
Dans le noir, elle trouva dabord le plateau, puis les pieds.
Des morceaux de bois dsarticuls dpassaient plusieurs longs
clous demi arrachs.
Non sans mal, elle parvint extraire le plus long. Retournant
son lit, elle chercha un bloc vierge sur le mur et commena
linciser.
Lorsque Kit franchit la porte de la cellule, sa prisonnire
tait assise sur le lit dans une attitude docile, drape de sa
couverture. Lclairage du couloir tombait sur elle, dessinant un
rectangle de lumire froide. Elle le regarda dun air absent, sans
cligner des yeux. Combien de temps tait-elle reste ainsi assise
dans le noir lattendre ?
Elle avait disciplin ses cheveux en une paisse tresse brune
qui soulignait les reliefs de son visage, sa bouche pleine
lexpression solennelle et ses paupires ourles de longs cils de
velours. Un petit tas de taffetas turquoise gisait ses pieds.
Kit entra, le plateau du petit djeuner entre les mains, et se
fraya un chemin parmi les dbris de la table en bois.
Il me faut de nouveaux vtements, annona Tess de but en
blanc.
Il chercha un endroit o poser son plateau et, nen trouvant
pas, le mit simplement sur le lit.
Bien entendu.
Et un bain.
Vos dsirs sont des ordres.
Aprs stre pench pour ramasser lun des pieds de la table,
il lui lana un regard en biais. Elle le lui rendit en arquant les
sourcils dun air moqueur, comme si elle le mettait au dfi de
faire le moindre commentaire.
Jai ressenti la mme chose que vous, autrefois, dit-il en
laissant retomber le bout de bois. Ctait pouvantable.
Elle baissa les yeux. Dans cette attitude, elle offrait limage
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mme de la timidit, ce qui ne faisait quajouter son charme. Il
rprima un soupir de frustration. Si seulement il ne connaissait
pas dj les courbes de ce corps parfait quelle dissimulait sous
la couverture !
Derrire lui, une ombre passa. Ce ntait que lun de ses
gardes qui apportait une nouvelle lanterne, comprit-il en se
retournant. Il la prit et remercia lhomme dun hochement de
tte.
Au moment o la porte se refermait, il vit sa captive prendre
une profonde inspiration, comme si elle savourait le peu dair
frais qui parvenait jusqu la crypte. Le sjour ici ne devait pas
tre facile, mais aprs tout, la Chambre des Morts ntait-elle
pas un lieu de pnitence ?
La journe devrait tre belle, dit Kit dun ton lger, en
sasseyant de lautre ct du plateau. Le soleil se lve et le ciel
est dgag. Il y a une petite brise, mais elle est tout juste
suffisante pour faire danser les immortelles ; il y en a toute une
brasse qui a clos dans le champ du nord, ce matin, parmi le
seigle. Tout embaume le printemps.
Elle restait parfaitement immobile, le regard riv sur le
napperon immacul du plateau et le sucrier de porcelaine bleue.
Dans le petit halo que projetait la lanterne, ses cheveux
prenaient une brillance dencre frache, et sa tresse semblait
avoir t trace dun coup de pinceau le long de son dos.
Et les chvrefeuilles reprit-il en croisant les jambes. Ils
commencent tous fleurir. Vous souvenez-vous du parfum du
chvrefeuille ?
Elle lui jeta un regard perant.
Pour quand est-ce prvu ?
Quoi ?
Le conseil, rpondit-elle dun air but. quelle heure
aura-t-il lieu ?
midi. Et la crmonie quatre heures.
Il la vit plir.
Je parle du mariage, prcisa-t-il. Cest bien cela que vous
pensiez ?
Une soudaine rougeur envahit ses joues. Kit sourit, dun
sourire un peu dur qui ne devait en rien la rconforter, mais qui
- 102 -
acheva de faire disparatre toute trace de modestie de son visage
aux traits purs.
Je vous ai apport de la lecture, dit-il en fouillant dans sa
poche.
Il lui tendit le journal quil venait dy prendre, mais comme
elle ne bougea pas, il le dplia pour lui montrer la premire
page.
Regardez. Je pensais que cela pourrait vous intresser
dapprendre que vous tes toujours une clbrit.
Des monstres dans le ciel ! clamait le titre en caractres gras.
Lillustration reprsentait deux cratures dune pouvantable
laideur, enlaces dans un ciel nuageux au-dessus dune foule
prise de panique.
Limage nest gure flatteuse, il est vrai Cest lun de mes
hommes, qui tait rest Londres pour fermer Far Perch et
notre entrept sur la Tamise, qui ma rapport cela.
Il parcourut du regard le dessin aux traits grossiers.
Il faut reconnatre que nous avons d offrir un sacr
spectacle.
Cest un miracle que personne ne nous ait tir dessus,
marmonna-t-elle.
Oh ! mais on la fait ! Regardez, l un certain Eugne
Sumner, matre dquipage bord du Rip Tide. Un fin tireur, si
lon en croit le tmoignage de ses hommes, car pas moins de
quatre dentre eux ont affirm quil nous avait envoys tous les
deux au fond de la Tamise.
Kit secoua la tte avec un petit sourire.
Qui sait, on lui dcernera peut-tre une dcoration pour ce
haut fait darmes ?
Quel dommage
Intrigu, il la regarda.
quil vous ait rat, ajouta-t-elle.
Retenant un rire amus, Kit examina les marges rugueuses
du quotidien, quil samusait plier et dplier. Dans un angle
de la pice gisait la table brise, dont le plateau retourn rvlait
un pan de bois brut. Du plus loin que remontait sa mmoire, et
peut-tre depuis lpoque de son pre, elle se trouvait l.
Combien de fuyards repris lavaient-ils regarde tout en
- 103 -
comptant les heures les sparant de leur mort ?
Il reporta son attention sur sa prisonnire. Stait-elle fait
mal en la brisant ? Il se garda bien de poser la question.
Si vous me disiez o se trouve Darko ? Cela me donnerait
un argument pour plaider lindulgence du conseil en votre
faveur.
De quelle indulgence parlez-vous ? Une journe de rpit
avant les noces ?
Des appartements plus confortables, pour commencer.
Que diriez-vous de ceux de la marquise ?
Vous moffrez la libert ?
Dans une certaine mesure, oui.
Dans une certaine mesure, rpta-t-elle dun ton blas.
Comme un chien quon promne en laisse ? Non merci.
Tess, dit-il, impatient. Laissez-moi vous aider.
Je nai que faire de votre aide , lord Langford.
Cest donc cela que vous voulez ?
Il se leva et carta les bras pour dsigner ltroite cellule,
avant de poursuivre :
tre enferme ici, dans cette crypte touffante ? Loin du
grand air et de la lumire ? Ne comprenez-vous pas que plus
vous leur rsisterez, plus longtemps vous resterez ici ?
Librez-moi, dit-elle en plongeant ses yeux dans les siens.
Vous tes le marquis, vous en avez le pouvoir. Ensuite, je
rpondrai vos questions. Je vous en donne ma parole.
Il secoua la tte, dsol.
Vous savez que ce nest pas possible.
Je sais surtout que vous tes lAlpha. Le chef tout-puissant
du clan.
Resserrant la couverture autour delle, elle se leva.
Alors prouvez-le, reprit-elle. Brisez leurs lois. Imposez les
vtres !
Tout en prononant ces dernires paroles, elle avait fait un
pas dans sa direction. Elle se tenait bien droite, cette maudite
couverture tranant derrire elle la manire de la toge dune
impratrice.
Elle le narguait. Simaginait-elle quelle lintimidait ? Dans ce
cas, le rsultat ntait pas exactement celui quelle esprait !
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Il faut dire quici, seul avec elle dans cette petite cellule
dans la lueur de la lanterne qui dessinait les contours de son
corps et faisait jouer sur sa peau des ombres tentatrices,
accentuant le model sensuel de ses lvres avec cette longue
tresse qui se balanait au creux de son dos, quelle caressait en
une troublante invitation
En un clair, la bte qui sommeillait en lui sveilla. Tout son
corps se durcit, tandis que la fivre envahissait ses veines et
incendiait ses reins. Il ne pouvait pas larrter il ne le voulait
pas ! En cet instant, Kit aurait tout donn pour pouvoir laisser
libre cours la passion qui le consumait
Tess. Sa beaut, sa promise, son Alpha. Quelle tait
dsirable ! Il lui semblait la dcouvrir chaque fois quil posait les
yeux sur elle, comme si sa mmoire sobstinait le trahir.
Jamais il ne shabituerait aux sensations quelle faisait natre en
lui. Ctait simple : tout en elle le rendait fou damour ! Les
rougeurs de vierge effarouche qui enflammaient ses joues, les
battements de ses cils soyeux lorsquelle tait trouble, et mme
sa faon de le toiser avec dfi en redressant le menton et en
serrant les mchoires lorsquelle se fchait Absolument tout,
jusqu ses pieds dune blancheur parfaite, nus sur la dalle de
pierre, et que la couverture dvoilait parfois.
Et que dire de son parfum de lis Il aurait voulu le boire
pour sen imprgner jusqu lme ! Quand pourrait-il poser ses
lvres sur sa peau, faire courir le bout de sa langue dans son
cou, lattirer lui pour enfouir son visage dans ses cheveux et se
frotter elle pour la marquer de son odeur ?
Il navait quune envie, stendre sur elle pour la faire sienne.
Plonger en elle et lemporter au paradis. Il la dsirait avec une
violence qui le surprenait et le choquait, au point quil dut faire
appel toute sa volont pour ne pas se jeter sur elle et la
prendre l, tout de suite.
Elle dut percevoir lexcitation qui tait la sienne car elle se
figea, telle une biche traque. Du coin de lil, il la vit refermer
le poing petit, fminin, sans commune mesure avec les siens.
La bte en lui, sauvage, affame, sourit devant cette drisoire
protection.
Ici, personne ne le retiendrait. Personne noserait.
- 105 -
Le lit tait juste derrire elle.
Puis la petite main souvrit, les doigts se dtendirent. Elle
dtourna les yeux. Lorsquelle le regarda de nouveau, une
expression toute diffrente clairait son visage.
De lhumour. Ou, plus exactement, de lironie.
Ce nest qu ce moment que lui revinrent en mmoire les
paroles quelle avait prononces la veille. Avez-vous lintention
de me violer purement et simplement, ou comptez-vous y
mettre les formes en prtendant me sduire ?
Comme si leur union ne pouvait tre que cela !
Quand il tait adolescent, Kit avait t gifl par son pre, un
jour o il stait montr particulirement insolent. Ctait la
seule fois o le vieux marquis avait lev la main sur lui, mais Kit
navait jamais oubli ce quil avait ressenti alors. Il avait
chancel, le souffle coup, la gorge noue, en suffoquant
dhumiliation.
Ctait exactement ce quil ressentait maintenant.
Muet de rage contenue, il la regarda se dtourner et aller
vers le lit o elle sassit, les mains appuyes derrire elle. La
couverture glissa un peu, rvlant sa cheville et une partie de sa
jambe. Elle ne fit pas un geste pour se couvrir et garda le regard
vrill sur le sien.
midi, dit-il avec un sourire glacial.
Puis, la saluant dun hochement de tte guind, il se
dtourna pour sen aller. Ce nest qu ce moment que son
regard intercepta une ombre inhabituelle qui rayait la pierre au-
dessus du lit. Les lettres, frachement graves, formaient deux
mots.
AUCUN REGRET.

- 106 -

7

Le marquis de Langford stait tromp en annonant une
belle journe. Lorsque Tess entra dans la salle du conseil, il
pleuvait verse. Leau qui tombait du ciel tambourinait si fort
quelle rsonnait comme un chant dans la salle au dcor bleu et
argent, couvrant les paroles mais accentuant de faon thtrale
les gestes et les expressions.
travers les hautes fentres serties de plomb, filtraient un
jour gris et brumeux, ainsi que des ombres mouvantes qui
frmissaient dans lcho des roulements de tonnerre. Ltre tait
vide, et le halo que rpandaient trois candlabres peinait
transpercer la pnombre.
En dtournant le regard des hommes installs en face delle,
Tess pouvait voir les collines quelle arpentait autrefois, dont la
tendre verdure lui voquait une trace de peinture encore
humide sur la toile dun peintre. Des nuages chargs de pluie
passaient, bas dans le ciel.
Malgr ce temps, Tess savait que des gardes surveillaient
lair et la terre. Ils ne prendraient pas le risque de la laisser
schapper une seconde fois.
Un sige avait t install pour elle face aux treize hommes
aligns labri dune longue table. Ne disposant pas dune telle
protection, elle se sentait vulnrable, offerte aux regards. Elle
posa ses pieds bien plat sur le tapis dAfshar et mit sagement
ses mains sur ses genoux.
Elle portait une nouvelle robe moins ridicule que celle de
taffetas, un modle en satin blanc au tomber un peu raide, avec
des rubans couleur lavande aux manches et des roses brodes
sur le devant et la jupe. La tenue idale pour une vierge douce et
modeste ! avait-elle song en la voyant.
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La robe lui avait t apporte dans une bote, accompagne
de souliers fins et de tout un assortiment de lingerie taille dans
une dentelle arachnenne, le tout envelopp dans une toffe
dore si fine quelle se soulevait au simple contact de sa main.
Ctait un garde qui avait effectu la livraison, le marquis
nayant apparemment pas jug utile de se dplacer en personne.
Tess avait jet un coup dil la robe et retourn le tout
lenvoyeur. Elle savait reconnatre une robe de marie
lorsquelle en voyait une
Une vingtaine de minutes plus tard, alors quelle venait de se
draper dune serviette aprs stre octroy le luxe dun bain
dans une bassine en fer-blanc, les genoux sous le menton le
garde tait revenu avec la bote et un mot. Elle avait lu celui-ci,
feignant dignorer lhomme qui louchait en rougissant sur leau
du bain o flottaient encore des bulles de savon.
Le billet disait : Vous porterez celle-l, ou vous viendrez
nue.
sa guise ! avait-elle song. Si le marquis de Langford
estimait quelle devait cultiver une apparence virginale pour se
prsenter devant le conseil, elle acceptait de se plier ce
caprice.
De toute faon, cela ne modifiait en rien ses propres
projets
La dentelle qui bordait son col avait t si fortement
empese quelle lui irritait cruellement le cou. Tess sinterdit
pourtant de manifester la moindre gne. Question de dignit.
Le conseiller qui sigeait au centre de la grande table tait
plus g que les autres. Assis derrire une haute pile de papiers
quil feuilletait ngligemment, il tait sangl dans un habit en
velours moutarde et portait une perruque gros rouleaux. Son
jabot, nou trop serr, lui rentrait dans la peau du cou. travers
son monocle, il darda sur elle un regard acr.
Elle le reconnaissait parfaitement : Parrish Grady. Il lavait
gronde au point de la faire fondre en larmes, un jour quelle
avait cueilli une pquerette prs de la porte de son jardin. Elle
devait avoir huit ou neuf ans, lpoque.
Le marquis, lui, ne stait pas assis. Il se tenait seul prs
dune fentre dans un angle de la salle, les mains dans le dos, le
- 108 -
regard perdu parmi les rafales de pluie qui frappaient le
carreau. Il ne stait mme pas retourn son arrive.
Tout comme elle, il tait vtu de blanc lgantes culottes
de satin, bas de soie, ainsi quun manteau longues basques
taill dans une splendide toffe argent et indigo. Son paisse
chevelure avait t discipline en un catogan, retenu par un
ruban assorti sa veste.
Dans lcrin bleu roi des tentures, sa silhouette se dcoupant
contre les nuages aux reflets de nacre, il semblait faire partie
intgrante de cette salle, du manoir lui-mme, dont il arborait la
froide distinction et lindiffrente noblesse.
Une froide pure aux nuances dombre et dorage
Selon nos archives, dit le conseiller Grady en jetant un
regard svre un clerc assis au bout de la table, vous tes
Clarissa Tess Hawthorne, fille dAntonia Reine McKenzie
Hawthorne, aujourdhui dcde.
Tess garda un silence poli.
Veuillez avoir lamabilit de rpondre, je vous prie, ajouta
Grady en dardant sur elle un regard froid.
Cest exact.
Vous tes lenfant unique dAntonia Reine.
Oui.
Vous avez vingt-six ans, et
Noubliez pas mon pre, sil vous plat, dit-elle dun ton
aimable.
Les conseillers lui jetrent des regards stupfaits. Dans le
silence, on entendit le craquement dune chaise.
Avery Rhys Hawthorne, de Pembroke, reprit-elle.
galement dcd.
Elle se tourna vers le clerc.
Dois-je vous lpeler ?
Je non, bafouilla lhomme en clignant des yeux, comme
sil dcouvrait sa prsence.
Dapparence plus jeune que les autres, le visage avenant, il
portait une paire de lunettes rondes. Sa joue tait barre dune
trace dencre.
Ce ne sera pas ncessaire, mademoiselle.
lautre bout de la pice, le marquis parut enfin sintresser
- 109 -
la discussion. Tess le vit se retourner, sa haute silhouette se
profilant sur fond de ciel gris et de brocart saphir.
Clarissa Tess, dit Grady avec solennit, galement connue
sous le nom de Voleur de Brume. Voleuse, devrais-je dire.
Oui.
Vous pouvez Muer.
Oui.
Depuis quel ge ?
Le matin de mes dix-huit ans.
Dix-huit ans, rpta Grady en sassurant que le clerc
prenait bonne note de linformation. Et depuis ce jour, vous
avez souill ce Don sacr en drobant voyons
Il compulsa son dossier de ses mains sillonnes de veines
bleues.
Si vous permettez dit Tess en comptant sur ses doigts.
Les gemmes des Monfield. Lmeraude des Voroshilov. Le
collier des Steiff du jade de la plus belle qualit. Le tour de cou
et les boucles doreilles de perles bleues de la princesse Caroline
dYork. La broche de topaze de dix-neuf carats de lady
Wetherby, en forme doiseau. Lpingle de cravate en rubis de
douze carats de lord Cranston. Le bijou de jabot en croix de
saphir du comte de Harrowgate jusquo dois-je remonter
dans le temps ? La broche de diamant et de grenat vert de la
baronne Shaw, une libellule aux yeux en perles dambre, un trs
beau travail. Les diadmes Greumach et Aberdeen. Oh ! et un
dlicieux petit portrait ralis par Bordone ! Le prince de Galles
ne lavait pas du tout mis en valeur et, entre nous, je jurerais
quil na mme pas remarqu sa disparition
Dans un craquement assourdissant, un clair zbra le ciel,
suivi dun formidable roulement de tonnerre qui fit trembler les
hautes croises. La voix de Grady sleva au-dessus du
grondement qui sloignait.
Vous oubliez de mentionner votre dernier exploit, le vol de
Darko, la pierre angulaire de notre communaut.
Dsole, dit Tess sans dissimuler son regret. Ce nest pas
moi qui lai prise.
De saisissement, Parrish Grady laissa tomber son monocle.
Plat-il ?
- 110 -
Sans plus se soucier de contenir la colre qui bouillonnait en
elle, Tess se pencha en avant, le regard vrill celui du vieil
homme. De quel droit ces hommes lavaient-ils enleve, jete en
prison, trane de force devant leur tribunal, telle une gamine
dsobissante mritant une bonne punition ? mesure que les
minutes passaient, sa rvolte la gagnait tout entire, propageant
dans ses veines une coule de feu.
Jai dit que je nai pas drob votre diamant, rpta-t-elle.
Mais je sais qui est le voleur, et je me ferai un plaisir de vous
mener lui.
Elle chercha le regard de Christoff. Celui-ci lobservait, lair
tendu, comme sil savait ce quelle sapprtait dire.
Cependant, ce sera donnant donnant, ajouta-t-elle.
Sans un mot de plus, elle sadossa son sige, croisa les
jambes, et se mit jouer nonchalamment avec son soulier
gauche tout en adressant un sourire satisfait au matre des
lieux.
Il y eut un bref silence trois secondes exactement, Tess eut
le temps de les compter puis un concert de voix sleva.
Comment osez-vous ! tonna Parrish Grady en se levant.
Impudente donzelle ! Vous auriez laudace de
Son voisin posa une main apaisante sur la sienne.
Un instant, Grady. Si nous essayions de
menacer le conseil
elle dit quelle sait
la cach
moyen de discuter avec
lautoriser
Les austres membres du conseil furent bientt tous debout,
les uns discutant avec vhmence, les autres sur le point de
crier. Pas un instant Tess ne quitta Christoff du regard.
Celui-ci, loin de se mler au brouhaha, lexaminait, les yeux
mi-clos. Il ne sortit de son immobilit que lorsque quelquun
frappa du poing sur la table. Se dirigeant dun pas souple vers la
longue table, il en souleva lextrmit sans effort apparent avant
de la laisser retomber sur lpais tapis dans un choc sourd.
Tous les papiers volrent, et lencrier du clerc roula sur le sol,
o il dcrivit un arc de cercle avant de finir sa course aux pieds
- 111 -
de Tess. Plusieurs hommes sursautrent.
Taisez-vous et laissez-la parler ! gronda-t-il.
Tous les membres du conseil le regardrent, abasourdis. Au
milieu du tapis, lencrier commena goutter. De la pointe du
pied, Tess lenvoya rouler plus loin.
Veuillez poursuivre, je vous prie, reprit-il avec courtoisie,
tout en se tournant vers elle et en linvitant dun geste de la
main prciser sa demande.
Cest trs simple, rpondit-elle sur le mme ton. Je vous
mne au fuyard qui a vol Darko, car il sagit dun ancien
membre du clan et, en change, vous me rendez ma libert. Ni
prison ni mariage, et lengagement que plus jamais aucun
dentre vous ne se mlera de mes affaires.
Impossible, dit Grady dun ton sec. Vous nespriez tout de
mme pas que nous accepterions un tel march ?
Dans ce cas, adieu le diamant !
coutez, nous nallons pas
Du calme ! sexclama Christoff.
la surprise de Tess, Grady sassit sans un mot. Il tait ple
de rage. Les autres limitrent. Deux ou trois parurent sur le
point de protester, mais aucun ne pipa mot.
Refoulant grand-peine une folle envie de prendre la fuite,
Tess appuya fermement ses pieds sur le tapis. Malgr la tideur
que dgageaient les candlabres, elle tremblait de froid. Elle
continua pourtant afficher un sourire imperturbable. Pour
rien au monde elle naurait laiss paratre sa dtresse.
Depuis sa capture, elle attendait cet instant. Elle lavait
longuement prpar, anticipant toutes les ractions possibles de
la part du conseil, fourbissant soigneusement ses arguments.
Elle navait quune carte jouer, celle quelle venait dabattre. Si
cela ne fonctionnait pas, elle serait alors rellement aussi
impuissante quils le croyaient.
Il fallait que cela fonctionne.
Pourtant, quelque chose lui disait que Christoff ntait pas
dupe. Peut-tre la faon dont son regard vert la scrutait, comme
sil cherchait la faille
Et qui serait ce prtendu fuyard ? demanda-t-il.
Tess sourit avec une assurance quelle tait loin de ressentir.
- 112 -
Cest une ruse, dit un homme aux cheveux roux dun ton
catgorique. Sil y en avait un autre quelle, nous le saurions.
Nous avons pluch toutes les archives, monsieur le marquis.
Ce dernier remercia lintervenant dun hochement de tte.
Rufus a raison. Personne ne manque lappel dans nos
listes Personne, sauf vous, mademoiselle Hawthorne.
Alors vos archives sont inexactes.
Faux ! contre-attaqua le dnomm Rufus. Votre complice
est un humain, rien de plus.
Vous faites erreur.
Dans ce cas, dites-nous le nom de ce fugitif. Rien que son
nom.
Tess dtourna le regard. Dehors, la pluie avait redoubl de
violence.
Obligez-la avouer, siffla Parrish Grady rageusement. Par
tous les moyens ! Faites-le, lord Langford, ou nous nous en
chargerons nous-mmes.
Christoff stait approch de Tess. Posant une main sur le
dossier de son sige, il dclara, dun ton qui nadmettait pas de
contestation :
Pour ceux qui ne sen souviendraient pas, cette femme est
sous ma protection. Si ce nest pas clair pour lun dentre vous,
quil le dise tout de suite.
Pas un des conseillers ne dit quoi que ce soit. Pas un ne
manifesta la moindre vellit de protestation. la lisire de son
champ de vision, Tess pouvait voir la haute silhouette du
marquis, droite et claire comme un rayon de soleil perant les
tnbres.
Elle releva le menton.
Le drakon que vous recherchez marche sur mes brises
depuis quelque temps dj, expliqua-t-elle. Je sais comment il
opre. Qui il est. De quelle faon il ragit. Il a tendance voler
de plus petites gemmes, des babioles sans importance. Il
mne comment dire une vie plus discrte que la mienne.
Elle marqua un silence, avant de conclure :
Pourtant, je vous donne ma parole quil existe bel et bien.
Cest lui qui a drob Darko, mais sans moi, vous navez aucun
moyen de le retrouver.
- 113 -
Elle dit la vrit ! sexclama alors le clerc.
Tous les regards se tournrent vers lui.
Pourquoi mentirait-elle, se justifia-t-il en rougissant,
puisquelle peut prouver ce quelle affirme ?
Pourquoi, en effet ? murmura le marquis en enveloppant
Tess dun regard brlant de curiosit.
Cest prendre ou laisser, dit Tess avec dtermination.
Sil le faut, je mourrai en emportant mon secret ; jen fais le
serment. Vous maurez, mais vous ne retrouverez jamais votre
diamant. Et noubliez pas ceci : quelle que soit votre dcision, je
ne resterai ici que contrainte et force.
Christoff la scrutait comme sil esprait, par la seule force de
sa volont, lui arracher la vrit. Une lueur sauvage, brutale,
luisait au fond de ses prunelles meraude.
Il y en a qui sont morts pour moins que a, murmura un
homme, stupfait, derrire la longue table.
Avec peine, Tess dtourna son regard de celui de Christoff.
Cest possible, dit-elle dun ton volontairement lger, mais
aucun dentre eux navait dans son jeu las de cur. Darko.
Elle se leva.
Votre prcieuse babiole ajouta-t-elle en arrangeant les
plis de sa jupe dun geste aussi insouciant que si elle stait
trouve quelque fte champtre, et non devant un tribunal o
sa vie tait en jeu. Peut-tre voudrez-vous rflchir ma
proposition ?
Elle adressa une rvrence rapide au conseil, et une autre,
plus appuye, au marquis.
plus tard, ajouta-t-elle son intention. Quatre heures,
cest bien cela ?
Sans un mot de plus, elle fit un pas, puis un autre, vers les
portes aux moulures dores o se tenaient les deux gardes qui
lavaient escorte jusqu la salle du conseil. Derrire elle, elle
nentendait que le martlement de la pluie qui frappait les
carreaux et noyait le paysage alentour sous sa rumeur
monotone.
Tess continua sa progression vers la sortie, comme si elle
pouvait aller et venir sa guise dans Chasen Manor. Les deux
vigiles lui jetrent un regard nerveux, puis esquissrent un pas
- 114 -
dans sa direction.
Un moment, mademoiselle Hawthorne, dit la voix du
marquis.
Elle fit halte et se retourna, le visage souriant, lestomac
nou par lanxit.
Nous devrions pouvoir rgler cette question sans plus
tarder.
Il adressa un hochement de tte courtois aux membres du
conseil.
Messieurs, je suggre un compromis. Autorisez-nous,
Clarissa Hawthorne et moi-mme, retourner Londres
pendant un bref laps de temps. Disons une semaine. L, nous
partirons la recherche du fuyard. Si nous le trouvons, ainsi
que le diamant, nous accorderons Mlle Hawthorne ce quelle
demande. Dans le cas contraire, elle reviendra Darkfrith
prendre la place qui lui revient au sein du clan.
Une semaine ne suffira pas, dit Tess.
Deux.
Cest peine
Pas question ! les interrompit Grady. Que croyez-vous
donc ? Nous ne pouvons la laisser
Pardonnez-moi, le coupa Christoff avec un sourire glacial,
mais jai peur que vous nayez pas saisi les enjeux de cette
affaire. Il nous faut Darko. Et il nous faut ce fuyard. Je ne doute
pas un instant que Mlle Hawthorne saurait garder le secret sur
le clan si elle devait retourner sa vie londonienne.
Il chercha le regard de Tess qui acquiesa dun bref
hochement de tte.
En revanche, rien ne nous permet daffirmer que lautre
fugitif observe la mme discrtion. Il reprsente une lourde
menace pour nous tous.
Entendu. Mais en quoi nous aidera-t-elle ? Nous pouvons
trs bien la garder ici et aller nous-mmes chercher le fuyard, en
admettant quil existe.
Bonne ide, approuva Tess dun air narquois. Partez donc
la recherche dun individu dont vous navez aucun souvenir et
qui se cache dans la plus grande ville du pays. Essayez de le
retrouver dans un labyrinthe de rues que vous ne connaissez
- 115 -
pas, dans des tripots et des pubs mal fams dont vous navez
jamais entendu parler ! Seulement, tchez de faire vite, avant
quil nait revendu Darko et que celui-ci nait t taill en
dizaines de merveilleuses pierres prcieuses, anantissant
jamais sa flamme vitale. Je vous fiche mon billet que cet
automne, la mode sera aux petits diamants violets. Toutes les
dames en auront un leur chle ou dans leurs cheveux
Il noserait pas strangla lun des conseillers.
Et comment ! rpliqua Tess. sa place, je nhsiterais pas
un instant.
Elle nosait songer aux risques quelle prenait. Avait-elle
oubli quelle se trouvait Darkfrith ? Ici, les drakons ne
connaissaient que leurs propres lois, bien plus anciennes et plus
implacables que celles qui rgissaient la socit anglaise.
Si elle laissait voir sa peur, elle ne quitterait jamais son
abominable prison. Elle resterait ici dfinitivement, enterre
vivante dans un mariage quelle refusait de tout son corps et de
toute son me. Mme en supposant quon lui accorde un jour un
peu plus de libert, elle resterait lie un homme qui navait
aucun amour lui offrir.
Pourtant, chaque fois quelle posait les yeux sur Christoff, il
lui semblait que sa rsolution faiblissait. Car lhomme quelle
voyait alors ntait pas larrogant marquis quil tait
aujourdhui, mais lange blond qui autrefois hantait ses rves de
petite fille.
Ce temps tait rvolu : elle ntait plus la gamine qui avait
vers tant de larmes sur un amour impossible.
Elle laissa son regard driver vers les hautes croises, que la
pluie martelait toujours avec violence, et concentra ses penses
sur leau qui tombait du ciel, comme si elle pouvait simprgner
de sa puissance aveugle et de sa phnomnale obstination.
Un tremblement nerveux agita ses mains quelle dissimula
dans les plis de sa jupe.
Le marquis tait tourn vers Grady, mais Tess savait que
ctait elle que sadressaient ses paroles.
En dautres termes, je vous propose de racheter votre
libert, en change de la capture du fugitif. Acceptez-vous ?
Oui.
- 116 -
Vous tes, cela va sans dire, consciente des consquences
quun mensonge vous ferait encourir.
Ce ntait pas une question mais une affirmation.
Consquences, poursuivit le marquis, qui seraient des plus
dplaisantes, si nous venions dcouvrir quil ny a jamais eu de
fuyard et que vous tes lunique responsable de la disparition de
Darko. Est-ce tout fait clair, mademoiselle Hawthorne ?
Oui, sentendit-elle rpter dune voix trangle par la
nervosit.
Parfait. Messieurs, si vous voulez procder au vote
Si elle avait autrefois nourri le moindre doute ce sujet, ils
taient balays. Christoff Langford tenait dune poigne de fer
son conseil, sur lequel il exerait, comme sur tout le clan, un
pouvoir absolu.
Aucune protestation ne sleva. Quelques regards furent
changs, les uns surpris, les autres furieux, mais personne ne
songeait manifestement contrarier la volont du matre.
Sans doute soupesait-on les forces en prsence, le dogme du
clan contre les caprices dune rengate, pour laquelle le marquis
semblait faire preuve dune surprenante indulgence, songea
Tess, amuse malgr la gravit de la situation. Sans parler de
leur diamant, dont la disparition les mettait au dsespoir.
Le clerc, qui avait rassembl sa plume et ses papiers, les
considrait dun regard vide.
Grady se frotta le menton dun geste irrit.
Si, je dis bien si, nous acceptons ces conditions, vous ne
pouvez tre sa seule escorte, lord Langford.
Une arrive en nombre ne ferait qualerter le voleur.
Une douzaine dhommes suffiront.
Personne ne nous accompagnera.
Mme pas vos gardes ?
Non.
Monsieur
Pas un homme. Rien quelle et moi.
Cinq hommes, intervint Tess. On stonnerait que vous
nayez aucun serviteur avec vous.
Trs bien, acquiesa Christoff aprs un bref instant de
rflexion. Cinq hommes. Et quatorze jours.
- 117 -
Puisque cest ce que vous voulez marmonna Parrish
Grady dun ton courrouc.
Les autres membres du conseil se tassrent sur leurs siges
et il sembla Tess que tout le monde retenait son souffle.
Seul Grady continuait de regimber, tapotant le dessus de la
table de ses doigts impatients dans un silence de plomb.
Ne vous faites pas dillusions, mademoiselle Hawthorne,
marmonna-t-il en lui lanant un regard noir. la fin de ces
quatorze jours, il ny aura pas dautre march.
Pour toute rponse, Tess plongea en une rvrence si
profonde que son genou toucha le parquet.
Incapable de sarracher sa contemplation, Nicolas Beaton
regarda la jeune femme quitter la salle. Unique touche de
couleur dans le jour noy de brouillard, Clarissa Hawthorne
lattirait comme un aimant. Chaque fois quil relchait son
attention, il revenait elle, encore et toujours.
Ctait extrmement gnant, mais quy pouvait-il ? La
fugitive rayonnait dun tel clat quil tait impossible dy rester
insensible. Cela tenait peut-tre lexpression sensuelle et
nostalgique de sa bouche, ou lespiglerie de la boucle acajou
qui schappait de sa coiffure pour venir caresser son paule, ou
encore cette faon si enfantine et fminine la fois quelle
avait de poser les mains sur ses genoux Il naurait su le dire,
mais il en tait plus troubl que de raison.
Et lorsquelle parlait, lorsque son visage se tournait vers la
lumire, et que dans les gmissements du vent au-dehors elle
levait vers le ciel ses immenses yeux aux profondeurs veloutes,
il ntait plus lui-mme !
Comme il fallait sen douter, il avait plusieurs reprises
perdu le fil du dbat, et oubli de noter certaines interventions.
Tout juste tait-il parvenu les reconstituer, en coutant lcho
des paroles qui sattardaient dans son esprit et quil rptait
sans les comprendre.
Nick tait pourtant un garon srieux et appliqu. Voil trois
ans quil tait clerc du conseil, de mme que son pre et son
grand-pre lavaient t avant lui, et jamais il navait pris son
travail la lgre. Cependant, dans sa distraction, il avait pass
son pouce sur lencre frache du e final du mot vote, dessinant
- 118 -
une longue trace en travers de sa feuille, telle une volute de
fume grise. Contrari, il avait regard son doigt noirci avant de
le frotter pour le nettoyer.
Puis il avait renonc prendre note des changes. Daprs
les lois du clan, les Alpha pouvaient annuler un vote, mais non
en dcider un, et tout le monde ici le savait. Tout le monde, sauf
Mlle Hawthorne.
prsent, elle tait partie.
Nick se leva pour ramasser son encrier et rcuprer ce qui
pouvait ltre du prcieux liquide. Puis, ayant repris sa place, il
ta ses lunettes pour les essuyer sur la manche de sa chemise,
affta sa plume, la plongea dans le petit flacon de verre, lessuya
sur un buvard et leva les yeux vers lord Langford.
Bras croiss dans une attitude indchiffrable, celui-ci
regardait les valets de pied posts aux portes en refermer les
battants avec une lenteur solennelle. Dans le hall, le bruit des
pas de la fugitive tait feutr, peine audible. Son cho se perdit
rapidement dans les roulements du vent qui mugissait sur les
toits de Chasen Manor.
Personne ne disait rien. Tous attendaient quelle soit assez
loigne pour ne rien entendre de leurs paroles.
Le marquis se dbarrassa de sa redingote, quil jeta
ngligemment sur le dossier du sige o avait t assise Clarissa
Hawthorne.
Eh bien ? demanda Parrish Grady.
Christoff prit place sur le sige et sy adossa avec sa
dsinvolture coutumire.
Je suppose que la promesse de deux semaines devrait la
motiver.
Et vous pensez vraiment pouvoir la contrler dans une
ville comme Londres ?
Elle ne tentera pas de senfuir. Pourquoi le ferait-elle,
dailleurs ? Elle pensera navoir aucune raison de me fausser
compagnie.
Il souleva une manche de sa veste pour examiner le fil dor
qui nervurait ltoffe et lui donnait son aspect brillant.
Quoi quil arrive par ailleurs, elle ne mnagera pas ses
efforts pour retrouver Darko. Cest bien ce que vous voulez,
- 119 -
nest-ce pas ?
Et au terme de cette quinzaine de jours, monsieur ? Elle
retrouve le diamant ou simplement nous rend ce quelle nous
a vol nous arrtons je ne sais quel prtendu fuyard
Parrish Grady secoua la tte.
Votre compromis la peut-tre apaise, du moins pour
linstant, mais vous savez aussi bien que moi que nous ne
pouvons pas la laisser l-bas.
De sous ses paupires mi-closes, lord Langford dcocha
son premier conseiller un regard qui aurait glac Nick jusquau
sang. Le vieil homme parut juste se raidir un peu sur son sige.
la fin de cette petite escapade londonienne, mon cher,
avec ou sans le fuyard, avec ou sans le diamant, Tess Hawthorne
reviendra Darkfrith pour y devenir ma femme.
Il ponctua sa dclaration dun coup sec frapp du bout des
ongles sur son accoudoir et se tourna vers Nick.
Vous pouvez noter cela.

- 120 -

8

Tess avait mis le souhait de se rendre au cottage de sa mre.
Kit en avait t inform par lun des gardes, alors quil tait
toujours retenu par la runion du conseil. Il avait song un
instant rejeter sa requte, mais elle avait paru dans de si
bonnes dispositions son dpart quil stait ravis. quoi bon
prendre le risque de gcher ses plans ou du moins ce quil en
restait ?
Il fit donc transmettre une rponse favorable, assortie dun
avertissement. Elle ne partirait quen compagnie de deux vigiles
supplmentaires, et il les rejoindrait rapidement.
Or, cela semblait devoir prendre plus de temps que prvu.
Tout en coutant dune oreille distraite les conseillers qui
ergotaient sur des dtails de principe, il sapprocha de la fentre
et reconnut la fine silhouette qui traversait la cour de derrire,
puis la pelouse, sous une pluie battante.
Elle ne portait ni chle, ni cape, ni chapeau, juste ses
cheveux dnous tombant en cascade sur ses paules, et la robe
de mariage de sa mre, dont la trane de rubans aplatissait
lherbe sur son passage.
Quatre hommes lentouraient, et Kit en compta neuf autres
qui la suivaient distance, comme si elle les avait tirs laide
de longues cordes invisibles.
Juste avant quelle ne disparaisse de sa vue, quelquun sortit
de la fort. Une femme rousse vtue dune longue cape rouge
capuche. Kit reconnut son allure avant quelle nait atteint le
premier garde ; ctait une dmarche provocante, pleine
dassurance, qui autrefois veillait en lui de violentes bouffes
de dsir. Ctait la premire fois quil remarquait combien cela
manquait de naturel, tout comme ses regards namours.
- 121 -
Mlanie lavait attendu pendant des annes bien quil lui
et dit de ne pas se bercer dillusions et fait comprendre, avec
un manque dambigut brutal, quil nenvisageait pas de
lpouser.
Ce jour-l, le vieux marquis tait entr dans une rage folle.
Mlanie tait indiscutablement la femelle Alpha, ce qui faisait
de son union avec Kit une vidence aux yeux de tous.
Seulement, Kit ne lavait jamais aime. Il ne pouvait mme pas
dire quil lapprciait, lexception des treintes dont elle ntait
pas avare.
Il navait jamais vraiment su pourquoi il sobstinait ce
point refuser de la prendre pour femme. Tout ce quil savait,
ctait que son pre en avait fait une crise dapoplexie, et que
Mlanie en avait conu une violente rancune.
Elle avait capitul trois ans plus tt, bien aprs le dcs du
vieux marquis, et pous le fils de lorfvre de Darkfrith. Sans
doute avait-elle fini par raliser quen labsence de son pre,
personne ne pourrait obliger Kit agir contre sa volont.
prsent, il comprenait pourquoi il navait pas voulu delle.
Ctait mme dune vidence aveuglante !
Tess fit halte et se retourna, apparemment pour laisser
Mlanie le temps de la rattraper. Elles restrent immobiles la
lisire du bois et de la prairie, lune belle et peu farouche, lautre
somptueuse et insaisissable.
Toute son attention captive, Kit sappuya la fentre.
Quavaient-elles donc de si important se dire, pour demeurer
face face aussi longtemps ? Il nen avait aucune ide, mais il
connaissait Mlanie. Si elle stait donn la peine de se poster
dans le bois pour attendre une improbable sortie de Tess, ce
ntait certainement pas pour lui parler de la pluie et du beau
temps !
Instinctivement, il serra les poings. Si jamais elle levait la
main, si elle effleurait ne ft-ce quun cheveu de Tess
Le vent tourna soudain et la pluie sabattit sur le carreau
avec fracas, gnant sa vue. Kit allait saisir le loquet pour
soulever le chssis lorsque, tout coup, Tess referma la main
sur la gorge de Mlanie. Puis, sans effort apparent, elle la
souleva de terre et la maintint bout de bras.
- 122 -
Kit intercepta un clair surnaturel. Les yeux de Tess avaient
pris une teinte dore un autre Don que bien peu de drakons
recevaient en hritage. Quant Mlanie, elle avait pos ses
mains sur celle de Tess, quelle tentait dcarter tout en donnant
des coups de pied dans le vide, dans un tourbillon de jupons
rouges.
Aucun des gardes nintervint. Tess laissa finalement tomber
Mlanie sur le sol dtremp, puis sloigna sans un regard en
arrire.
Kit relcha le loquet. Un dfi rituel, une victoire clatante.
Dans quelques heures, tout le comt saurait que Tess
Hawthorne tait, sans conteste, la nouvelle Alpha.
Kit esquissa un sourire satisfait. Sil avait d tout orchestrer
pour parvenir ce rsultat, il naurait pu faire mieux
Il y avait des toiles daraigne sous la corniche. Surprise den
tre aussi contrarie, Tess leva les yeux pour voir sil y en avait
dautres, accroches tels des spectres en haillons dans les
recoins de sa maison denfance, suspendues aux encadrements
des portes, festonnant les rideaux, couvrant le vieux pot de
granium sur le rebord de la fentre de la cuisine, ainsi quune
petite figurine en porcelaine reprsentant un agneau, la queue
en lair.
Le miroir dtain tait encore l o elle lavait vu pour la
dernire fois, accroch son ruban noirci de crasse et piqu de
taches dhumidit.
Tess se moquait bien de la poussire. Selon Quentin, lun de
ses gardes, le cottage tait rest inoccup depuis la mort
dAntonia. En revanche, les toiles daraigne vides
Mme les arachnides taient partis. Il ny avait plus que des
fantmes, ici.
Elle se dtourna du miroir ; elle ne voulait pas y voir son
reflet.
Quelquun tait venu prendre les bergres recouvertes de
tapisserie, mais le plancher de noyer, les cantonnires petits
carreaux, et mme les dessus-de-lit, tout tait rigoureusement
comme le jour de son dpart.
Cet endroit, elle le connaissait par cur. Elle navait pas
connu que la pauvret et la perscution, surtout pas ici, dans la
- 123 -
maison de sa mre ! Entre ces quatre murs solides et nus, elle
avait t tendrement aime, dans lodeur des puddings la
vanille cuisant doucement dans le pole, dans les rires et les
jeux de dames sans fin, dans les chants des rossignols et le
parfum des roses sauvages
Elle tait revenue par deux fois au cottage aprs lannonce
officielle de son propre dcs. Lorsque la douleur et la confusion
de cette mmorable journe de ses dix-huit ans staient
apaises, lorsquelle stait accoutume au bouleversement de
son existence, et aprs avoir trouv une chambre dans une
pension Wapping, elle tait revenue Darkfrith supplier
Antonia de partir avec elle pour Londres.
Sa mre avait choisi la voie de la prudence. Aprs la joie des
retrouvailles, elle avait refus de partir, arguant quune double
disparition alerterait le clan et les mettrait toutes deux en
danger. Tess avait tent toute la nuit de la convaincre, tendue
ses cts sur le lit, sa tte contre la sienne, mais en vain.
Lorsque laube stait leve sur un jour gris, elles staient
spares, les yeux mouills de larmes.
Ctait la dernire fois quelle avait vu sa mre vivante.
Lorsquelle tait revenue environ six mois plus tard, la
consomption avait fait son uvre. Il ne restait dAntonia quune
simple pierre dans le cimetire du comt, un peu lcart des
autres, au bout dune range qui accueillait dj les tombes de
ses parents. Tess avait dpos un bouquet de gentianes sur les
trois spultures, et ntait jamais revenue.
La pluie sinfiltrait par la vitre fendue de sa chambre,
glissant le long du carreau avant de former une petite flaque sur
le rebord de la fentre. Tess suivit dun doigt distrait la flure
qui courait le long du panneau de verre tout en laissant son
regard errer vers le verger, o les arbres fouetts par le vent
alignaient leurs silhouettes noueuses sur lherbe couche sous
les trombes deau.
Quentin et les trois autres gardes taient rests dans le salon
car elle avait demand rester seule dans sa chambre. Ils
navaient pas pris un grand risque en acceptant. O aurait-elle
pu se sauver ? Mme dans le verger, elle pouvait compter six
vigiles courbant le dos sous les rafales, le regard tourn vers
- 124 -
elle.
Ctait un miracle quon lui ait accord cette sortie. Devait-
elle y voir un signe favorable ?
Un lger bruit se fit entendre, quelle reconnut aussitt. La
seconde lame du plancher du palier, prs de la porte de sa
chambre, grinait lorsque lon marchait dessus.
Le son avait t presque imperceptible, mais Tess avait loue
fine. Sans lui, elle naurait pas remarqu que quelquun venait
de la rejoindre.
Quand partons-nous pour Londres ? demanda-t-elle sans
se retourner.
Le marquis entra dans la pice, apportant avec lui lodeur de
la pluie, laquelle se mlait une subtile fragrance de bois de
santal.
Aprs le dner.
Envahie par un soulagement teint dune motion douce-
amre, elle ferma les yeux.
tes-vous fatigue ? senquit-il dun ton indiffrent. Si
vous le prfrez, nous pouvons reporter notre dpart dune
journe.
Non merci.
Elle manquait denthousiasme la perspective de senfermer
dans la calche pour une nouvelle interminable traverse du
pays, mais autant en finir au plus vite avec cette preuve ! En
vrit, Tess navait quune hte : quitter Darkfrith avant que les
membres du conseil ne se ravisent.
Ce soir sera trs bien.
Pendant que la piste est encore chaude, ajouta Christoff.
Exactement.
Il savana dans la pice, faisant claquer sa cape couleur
dencre noire contre le couvre-lit us jusqu la trame.
Ctait votre chambre ?
Oui.
Elle est agrable.
Elle ltait.
Il la rejoignit devant la fentre. Les gouttes de pluie qui
brillaient sur ses paules commencrent rouler le long des plis
sombres de sa cape, avant de scraser sur la jupe de Tess.
- 125 -
quoi bon sen formaliser ? La robe de satin tait dj en
piteux tat. Il ny avait jamais eu de route, ni mme dalle pour
accder au vieux cottage, rien quun mauvais sentier de terre
envahi par le liseron et les plaques de lichen, que la tempte
avait transform en une longue coule boueuse au flanc de la
colline, et dans lequel le pied senfonait mollement chaque
pas.
Tess le regarda suivre du doigt le parcours de leau le long de
la vitre, exactement comme elle quelques instants auparavant.
Lombre de sa main se profilait contre la glace.
Il y a quelque chose qui mintrigue commena-t-il.
Oui ?
Que vous tes-vous dit, Mlanie et vous, tout lheure, sur
la pelouse ?
Sa question ne la surprit pas. Peut-tre les avait-il vues, de la
fentre de la salle du conseil. Peut-tre les gardes lui avaient-ils
dj fait leur rapport.
Elle ma demand si jtais toujours une sale petite
espionne, et moi si elle tait toujours une trane. Ensuite, la
conversation a un peu dgnr.
Oui, il me semble avoir vu cela.
Oh !
Tess posa les yeux sur lune des fleurs qui ornaient sa jupe,
une broderie dont les points minutieux formaient un bouton
rose dans un crin de feuilles vert menthe, si rond et si frais
quon aurait dit un bonbon.
Accepteriez-vous de rpondre une autre question ?
Elle acquiesa dun hochement de tte.
Pourquoi avoir fait croire que vous tiez morte ? Pourquoi
avoir fui ?
Tess posa son regard sur la petite flaque sur le rebord de la
fentre, puis sur les hommes qui montaient la garde entre les
pommiers. Lenvahisseur romain avait labour ce sol, il en avait
fait sortir des pommes, des chtaignes, des poires, mais au fil
des sicles, Darkfrith avait laiss la nature reprendre ses droits.
Au-del de la range darbres fruitiers, les limites rectilignes du
verger se fondaient dans la fort, cette immense masse sombre
qui encerclait le village, bruissante de mille ruisseaux, noye
- 126 -
dans les brumes, envahie par les fougres, tapis dun odorant
manteau de feuilles mortes.
Tess naurait su dire pourquoi, mais ctait la fort qui lui
avait laiss les plus vifs souvenirs, bien plus vivaces que sa
maison denfance ou que lhomme qui se tenait ses cts,
drap dans son parfum de santal, pendant que seul le bruit de la
pluie troublait le silence alentour.
cause de vous, rpondit-elle finalement.
Comme il ne ragissait pas, elle risqua un regard dans sa
direction. Il lobservait dun air intrigu, mais ne semblait pas
surpris. Dans la faible luminosit que dispensait le ciel voil par
la tempte, Tess ne distinguait pas trs bien les lignes de son
visage.
Je suis partie le jour o jai dcouvert que jtais capable
de raliser la Mue. Parce que je ne voulais pas que lon nous
marie, ajouta-t-elle dans un souffle.
Un sourire espigle se dessina sur les lvres de Kit.
Bont divine ! Je suis donc si dtestable ?
Je je me croyais trs prise de vous.
Voyez-vous cela
Elle dtourna les yeux.
Bien entendu, ctait ridicule. Je ne vous connaissais pas,
et vous ne me connaissiez pas non plus. Vous ne me voyiez
mme pas, en fait. Seulement, je savais ce que signifiait ma
capacit de Muer. Et javais beau tre jeune et nave, je ntais
pas assez sotte pour vouloir dune telle union.
Une telle union ? rpta Christoff dun ton intrigu, tout
en suivant du doigt le trajet irrgulier de la pluie sur la vitre.
Un mariage auquel nous aurions t contraints lun
comme lautre.
Il laissa retomber sa main. Dans la lumire qui dclinait, elle
chercha de nouveau son profil svre, ses lvres au trac ferme,
ses cheveux aux reflets de miel, que la pluie avait colls sur ses
tempes en longues mches ambres.
Tant defforts et de risques, rien que pour me fuir, dit-il
dun ton lger. Vous me flattez.
Il navait pas du tout lair flatt, songea Tess. Un sourire
distrait clairait son visage, comme sil avait dj chass de ses
- 127 -
penses des paroles sans importance. Le cur de Tess se serra,
bien plus douloureusement quelle ne laurait cru.
Il ny avait pas que vous, lord Langford, mais aussi cet
endroit, ces gens Je ntais pas faite pour cette vie.
Cest bien regrettable. Que cela vous plaise ou non, vous
tes de notre sang.
Pour moiti seulement, sempressa-t-elle de rectifier.
Aye. Il semble cependant que vous ayez hrit de la
meilleure part, Tess. Vous avez tout pris de la Belle et rien de la
Bte.
Elle laissa chapper un petit rire mprisant.
Le compliment est trop bien tourn pour tre spontan.
Vous le gardiez en rserve depuis longtemps ?
Ce matin seulement, rpondit-il avec une dsinvolture qui,
dautres quelle, aurait paru charmante. Je vous promets de
faire mieux Londres.
pargnez-vous cette peine.
Jai peur de ne pas pouvoir men empcher. Je suis
sducteur par nature, dit-il en lui dcochant un regard
faussement innocent.
Tess neut pas le temps de dtourner les yeux. Il lui sembla
quelle senvolait dans un ciel dmeraude. Un vertige la saisit.
Plus rien nexistait, ni la chambre dlabre ni la pluie battante
il ny avait plus quelle et lui, et tous les secrets qui brlaient
encore son cur.
Elle aurait voulu pouvoir lui dire quil avait t lunique
toile qui avait clair ses rves dadolescente, quelle navait
vcu toutes ces annes que pour le regarder sduire les unes
aprs les autres toutes les filles du comt, attendant dans
lombre que vienne son tour de lui dire non, ou peut-tre oui
Ce jour ntait jamais venu, et elle stait longtemps
demand si elle devait sen rjouir ou pas.
Je ne doute pas que cela vous ait valu bien des bonnes
fortunes, prfra-t-elle rpondre.
Il faut savoir utiliser les armes dont on dispose.
Puis, dsignant du menton les gardes posts dans le verger :
De votre ct, vous ne semblez pas non plus manquer
dadmirateurs.
- 128 -
Tess suivit son regard.
Vous parlez de vos hommes ?
Quelque chose me dit que ce sont plutt les vtres,
dornavant.
L-bas, les drakons se tenaient comme autant de statues
dans les rafales de vent charges de pluie. Ils taient plus
nombreux que tout lheure, une dizaine, peut-tre davantage.
Immobiles. Aux aguets.
Notre mariage vous mettrait labri, suggra Christoff
dune voix douce.
Plus brusquement quelle ne laurait voulu, elle se dtourna
de la croise.
Je nai pas envie dattendre le dner, lord Langford. Je
prfrerais partir au plus vite.
Alors allons-y, dit-il en hochant la tte.
Sans un mot de plus, il quitta la chambre. Un tourbillon
couleur dencre et de miel, ne put sempcher de songer Tess en
lui embotant le pas.
Il ne lemmena pas vers les btiments o tait remise la
calche. Elle sen rendit compte, comme il le perut
instantanment la crispation de sa main sur son bras, et son
pas qui hsita, lespace dun instant. Il se tourna vers elle, mais
elle stait dj ressaisie et son visage offrait une expression
lisse et docile, comme sils ne faisaient rien de plus que partager
une tranquille promenade du soir sur les pelouses du manoir.
Il lui avait propos sa cape, mais elle nen avait pas voulu. La
pluie ruisselait sur sa peau, son front, ses paules, sculptant ses
cheveux en lourdes boucles aux reflets dbne. De la bue
schappait de ses lvres au rythme de ses pas. Une desse jaillie
des eaux glaces dun torrent
mesure quils remontaient lalle, des visages
apparaissaient derrire les fentres de Chasen Manor. Kit savait
quon les observait. Ils seraient toujours sous le feu des regards,
et Tess semblait lavoir compris aussi bien que lui.
Tout coup, Londres commenait lui apparatre sous un
jour plus accueillant.
Les deux chiens qui gardaient les curies tournrent langle
de la roseraie. Sapercevant de la prsence de Kit, le plus gros
- 129 -
slana joyeusement travers la pelouse pour sauter sur lui
avec un jappement enthousiaste, sans souci de la boue qui
collait ses pattes.
Kit lcarta dun geste et le caressa entre les oreilles. Lanimal
se dgagea, puis entreprit de bondir autour deux, tout en les
fouettant de sa queue. Tess ne parut pas sen inquiter. Kit la vit
claquer des doigts. Aussitt, le chien fit un nouveau bond. Elle
en profita pour lui attraper ses pattes antrieures et recula dun
pas sous sa pousse.
Le chien aboya gaiement. Au loin, son congnre rpondit
mais ne sapprocha pas.
Il est vous ? demanda Tess.
Entre ses mains, lanimal se dbattait en essayant de lui
lcher les poignets.
En quelque sorte.
Kit le repoussa.
Allez, ouste ! ordonna-t-il. la maison !
Le chien aboya, allant de lun lautre en bonds nergiques,
puis il alla rejoindre son compagnon en projetant de la boue
dans son sillage.
Je ne savais pas quil y avait des chiens Chasen Manor,
dit Tess en le regardant senfoncer dans un bosquet de saules.
Il ny a que ces deux-l.
Ils taient dailleurs les premiers chiens admis ici. Les
drakons naimaient pas frayer avec les autres cratures, btes
ou hommes. Les loups sont-ils les amis des agneaux ? part les
oiseaux du ciel et quelques souris dans les granges, il ny avait
pas danimaux Darkfrith. Pas dcureuils, de hrissons, de
renards ni de lapins, et pas davantage de chats, vaches, poulets
ou cochons. Il arrivait loccasion quun chevreuil saventure
dans les bois, attir par les profonds taillis, mais il rebroussait
rapidement chemin pour regagner des terrains plus srs.
Le clan possdait quelques chevaux, ncessit oblige, ainsi
quun unique troupeau de moutons qui paissait sur les collines
pour prserver les apparences, mais ctait tout. Seuls les
enfants pouvaient les surveiller ; le btail sgaillait en blant de
terreur lorsque les adultes passaient dans les parages.
Une douzaine dannes plus tt, le pre de Kit avait ouvert le
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filon dargent qui traversait la valle est. Cependant, par la force
des choses, la plupart des drakons taient des fermiers et des
laboureurs. Ils travaillaient pour payer leur viande.
Tess lui jeta un regard tonn.
Comment se fait-il quils soient ici ?
Ils ont d sgarer, je suppose. Ou ce sont des chiens
errants. moins quils ne soient idiots, tout simplement.
Oui, mais que font-ils ici prcisment ?
Pas moyen de les chasser, dit Kit en secouant ses mains
pour en enlever la boue. Un peu comme des visiteurs mal levs.
Et vous les laissez faire.
Elle avait dit cela dun ton un peu appuy, comme si elle
connaissait dj la rponse. Son regard aux profondeurs de
velours tait fix sur lui, comme si elle cherchait dans ses yeux
le secret de son me et quelle ly trouvait.
Vous maimeriez de nouveau, si je rpondais oui ?
demanda-t-il en esprant dtourner son attention.
Elle inclina la tte de ct, et une lueur de malice ptilla dans
ses prunelles.
Jessaie simplement destimer votre degr de crdulit.
Dans mon travail, on appelle cela valuer le client .
Votre diagnostic ?
Elle regarda ses paumes macules de boue et les essuya sur
lherbe, avant de repartir, sans se soucier de regarder sil la
suivait.
Je dirais que vous tes un redoutable acteur, lord
Langford.
Il clata dun rire joyeux et la rattrapa dun bond.
Javoue ! Cest mon chien.
Alors vous lui avez donn un nom ?
Ils taient arrivs aux portes du manoir. Avant quil nait le
temps de rpondre, celles-ci souvrirent. Ltincelante lumire
qui tombait du lustre de cristal les fit cligner des yeux, tandis
quune bouffe dair tide les enveloppait. Kit franchit le seuil,
se retourna et prit la main de Tess pour la faire entrer ses
cts.
Ils traversrent le vaste hall, laissant dans leur sillage deux
tranes de boue sur le sol immacul.
- 131 -
Dans lombre, les valets de pied les salurent. Il les congdia
en regrettant de ne pouvoir faire de mme avec la troupe de
gardes qui ne les avaient pas lchs dun pouce. Le conseil ne
laurait jamais accept, et il connaissait les limites de son
pouvoir.
son grand soulagement, Tess avait accept la main quil lui
avait tendue. Il naurait pas tolr une rebuffade pas devant
les dizaines de paires dyeux qui les piaient derrire les portes
entrouvertes.
Comme il lesprait, elle eut lintelligence dignorer les
regards qui sattardaient sur eux. Il fit halte au pied du grand
escalier pour se dbarrasser de sa cape dtrempe et la lancer
sur la rampe.
Dans le petit salon, lhorloge sonna les heures, suivie
quelques instants plus tard du carillon du salon de musique,
lequel fut relay par un autre, jusqu ce que tout le manoir
retentisse dune assourdissante cacophonie. Enfin, le dernier
coup retentit, et le silence revint.
Il tait quatre heures.
Le chien sappelle Griffon, murmura Kit.
Une lueur damusement passa dans les yeux de Tess, mais
son expression demeura imperturbable.
Tess se mordit les lvres pour retenir un clat de rire.
Sinterdisant de regarder lexpression penaude de son
compagnon, elle baissa les yeux vers les marches de lescalier.
Elle navait toujours pas retir sa main de celle de Christoff.
Celui-ci serra doucement ses doigts entre les siens une
pression brve, lgre, mais suffisante pour aviver le trouble qui
stait empar delle.
Exactement ce quelle aurait voulu viter ! Sous lassaut de
ses sourires, de ses attentions, sa rsolution faiblissait
dangereusement. Et que dire du souple mouvement de son
corps prs du sien Elle en avait presque le vertige !
Pourtant, elle navait pas lintention de succomber son
charme. Elle ntait pas assez nave pour voir de la sincrit
dans les efforts de sduction que dployait le marquis.
Il se moquait perdument de qui elle tait, de ce quelle
ressentait. Il tait un drakon une crature toute dinstinct,
- 132 -
centre sur ses propres intrts exactement comme elle.
Inutile de simaginer, donc, quil avait quoi que ce soit lui
offrir.
Plus que quinze jours, se promit-elle. Quinze jours, et tout
serait termin. Elle pourrait retrouver sa vie davant
Elle suivit son guide jusqu une porte, non pas lun des
somptueux battants orns de moulures et de dorures qui
menaient aux salons du manoir, mais une petite ouverture toute
simple, comme celles qui permettaient daccder aux chambres
du personnel, et qui donnait sur un escalier en colimaon.
O allons-nous ? demanda Tess en sarrtant sur le seuil.
Vous le verrez bien.
Jaimerais mieux le savoir.
Navez-vous pas confiance en moi ?
Non.
Eh bien, ce nest pas la Chambre des Morts, dit-il sans
sourciller. Nest-ce pas dj un bon dbut ?
Effectivement, Tess devait reconnatre quil sagissait dun
progrs. Aprs avoir gravi une succession de marches et de
paliers qui lui parut sans fin, ils arrivrent lair libre, sur un
toit faible pente. Ils se trouvaient sur le ct sud du manoir,
sur laile occupe par la famille. Derrire eux, au-dessus de la
couverture de tuiles, slevait le dme de verre de style Adam,
encadr de huit chemines noircies par la suie. Une paisse
fume montait de deux conduits.
Il fallait croire que la tempte stait calme, moins quils
naient t protgs de ses ardeurs par le dme, car cet
endroit, le vent soufflait nettement moins fort. Tess leva son
visage pour loffrir la caresse de lair. Trs haut dans le ciel, les
nuages roulaient dans un flamboiement de pourpre, dardoise et
dencre noire comme la nuit.
Tess posa un pied prudent sur les tuiles en repoussant une
mche qui avait gliss devant ses yeux.
Ne devions-nous pas partir pour Londres ?
En effet.
Elle le regarda, intrigue. Les sourcils arqus dun air de dfi,
les lvres incurves en un sourire moqueur, il semblait guetter
sa raction.
- 133 -
Tess laissa chapper un petit rire incrdule. Il navait tout de
mme pas lintention de
Il nen est pas question ! sexclama-t-elle.
Pourquoi pas ?
Vous perdez la raison.
Elle jeta par-dessus son paule un regard en direction des
gardes qui les avaient fidlement suivis et attendaient, masss
en haut de ltroit escalier, nosant saventurer sur le toit luisant
de pluie.
Il faut neuf jours pour faire la route en calche, dit
Christoff. Ce qui ne nous laisse que cinq jours sur place, au lieu
de deux semaines entires.
Le dlai ne commence qu notre arrive Londres !
sindigna Tess.
Le sourire du marquis se fit plus franc.
Dsol, mais jai peur que le conseil nen ait dcid
autrement.
Ce nest pas du tout
Neuf jours en calche, rpta-t-il, ou, si nous partons tout
de suite
Il leva le visage vers le ciel en clignant des yeux.
disons six heures au maximum.
Puis, se tournant de nouveau vers elle :
Cest prendre ou laisser, ajouta-t-il. Ce sera pour moi
une premire, mais je ne doute pas que nous saurons trouver le
chemin.
Tout comme elle, il portait encore ses vtements de mariage,
lexception de sa veste et de la cape quil avait laisse en bas.
Ni perruque, ni gants, ni poudre : le marquis prfrait
manifestement sa libert de mouvement.
Indiffrent laverse qui tombait sur lui, plaquant contre son
torse sa chemise dont ltoffe, peu peu, devenait translucide, il
lui dcocha un sourire complice.
Mfiante, Tess souleva le bas de ses jupes et progressa
prudemment vers la plus proche chemine, puis vers le dme
aux flancs ruisselants de pluie. Elle ne vit personne.
Si vous essayez de me piger, ny comptez pas, dit-elle
avec fermet. Je suppose que cest une ide du conseil ?
- 134 -
Non, ma belle. Le conseil nest pas au courant. Disons quil
sagit plutt dune initiative personnelle.
Trs bien, mais je vous signale quil fait encore jour, au cas
o vous ne lauriez pas remarqu.
Ce ne sera plus le cas lorsque nous parviendrons
destination.
Mais bien entendu ! railla-t-elle. Nous allons simplement
arriver Londres, deux dragons tout fait ordinaires
Dites plutt, rectifia Christoff, deux individus
parfaitement nus.
Cette perspective ne semblait pas lui poser le moindre
problme. Tess le vit carter les bras comme pour protester de
la sincrit de ses intentions. De longues mches blondes
staient chappes de son catogan, aurolant son visage de fils
dor, crin idal pour les lueurs qui dansaient au fond de ses iris.
Dailleurs, peu importe, reprit-il. Ne me dites pas quune
professionnelle de votre trempe ne dispose pas dau moins un
abri discret, quelque part dans Londres !
Si ctait le cas, je ne vous y conduirais pas.
Trs bien. Dans ce cas, nous irons Far Perch. Je connais
un passage secret pour y entrer. L, vous pourrez emprunter
une tenue la gardienne.
Tess secoua la tte, autant par refus que pour en chasser
lide folle qui simposait son esprit : elle et lui volant dans
lazur infini, flanc contre flanc, aile contre aile, toute inimiti
oublie
Dun pas agile, comme sil ne marchait pas sur un toit
glissant plusieurs dizaines de pieds au-dessus du sol, il
franchit lespace qui les sparait et, posant sa tte contre la
sienne avec un naturel dsarmant, murmura son oreille :
Qui ma dit : Brisez leurs lois, imposez les vtres ?
Sans lui laisser le temps de rpondre, il dposa un baiser sur
sa joue, si lger que Tess le sentit peine, puis scarta delle et
commena dfaire son jabot.
Quentin, dit-il sans dtourner les yeux de Tess, soyez
aimable dinformer le conseil que Mlle Hawthorne et moi-mme
partons immdiatement pour Londres.
Les deux premiers gardes de la troupe sortirent la tte de
- 135 -
lobscurit de leur abri.
Monsieur ?
Vous nous y rejoindrez par vos propres moyens.
Mais, monsieur, vous ne pouvez pas
Quentin ? rpta le marquis, cette fois dun ton exempt de
toute bienveillance.
Le vigile hsita, puis il sinclina.
Comme il vous plaira, lord Langford.
Je vous remercie. Ma chre ?
Indiffrent aux rafales qui recommenaient souffler, il lui
tendit la main dun geste gracieux. Tess pouvait sentir la force
phnomnale qui manait de lui.
Ses talons taient au bord du toit. Si le vent tournait, sil
perdait lquilibre
Derrire lui, elle ne voyait que des arbres, puis le ciel, dans
lequel la tempte dessinait un fantastique et mouvant paysage
de collines aux nuances argentes.
Vous tes fou, murmura Tess tout en savanant vers lui.
Refermant ses doigts sur les siens, il porta sa main ses
lvres, o il la garda quelques secondes de plus que ncessaire.
Sur sa peau, son souffle tait chaud, bienfaisant.
Je prfre le mot optimiste.
Tess eut toutes les peines du monde retenir un clat de
rire.
Au fait, une dernire prcision
Sa main toujours referme sur la sienne, il darda sur elle un
long regard paresseux, presque sensuel.
Vous tiez une petite fille toute menue, avec de trs longs
cheveux sombres. Je savais trs bien qui vous tiez.
Et soudain, il Mua.
Tess regarda ses vtements tomber en tas sur les tuiles
mouilles. Lune de ses chaussures roula jusquau bord du toit,
simmobilisa un instant, et bascula dans le vide.
Elle jeta un dernier coup dil aux gardes, puis leva le visage
vers les nues qui traversaient la vote cleste, pousses par la
tempte.
son tour, elle slana et, pour la seconde fois de sa vie,
suivit Christoff Langford dans les vastes espaces ariens.
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Toute son enfance, elle avait observ avec envie les hommes
du clan qui traversaient lespace toil, griffant lair du bout de
leurs ailes dans une vibration sonore. Christoff tait souvent
parmi eux, et elle avait plus dune fois jou le retrouver au
milieu des autres.
Elle connaissait par cur ses figures prfres, llgance
avec laquelle il dployait toute lenvergure de ses ailes, la
sombre brillance de ses cailles, et cette faon unique quil avait
de slever des altitudes vertigineuses, jusqu ntre plus
quun point dans linfini du ciel, avant de plonger en piqu, tel
un aigle fondant sur sa proie pour la saisir avec une implacable
prcision entre ses serres.
Il lattendait parmi les nuages, ayant dj pris sa forme de
dragon. Elle pouvait voir ses fiers battements dailes chasser les
nues autour de lui en volutes grises, charges de la pluie qui
ntait pas encore tombe.
Elle Mua son tour, devint dragon dans lair humide et froid
quelle se hta de traverser pour trouer la barrire de nuages et
parvenir jusquaux espaces sans limites o rgnait un ternel
azur.
Tess ne connaissait quune seule direction, louest. Celle que
suivait la course du soleil.
Christoff dcrivit plusieurs spirales autour delle, des
lambeaux de brume accrochs ses ailes, puis il passa devant en
sassurant dun regard quelle le suivait. Dans sa pupille ronde,
elle crut voir passer un clair de complicit. Il slana, tout en
grce et en puissance, son corps lustr dcrivant des
ondulations aux reflets mtalliques, avant de virer droite en
dployant ses ailes leur envergure maximale. Elle limita et fut
aussitt emporte par le mme courant dair tide.
Ctait indiscutable, Tess ne possdait pas sa matrise du vol.
Elle pouvait compter sur les doigts dune seule main le nombre
de fois o elle avait Mu en dragon ; il fallait reconnatre que la
ville surpeuple ntait pas le meilleur terrain dentranement !
Christoff, lui, traversait le ciel avec aisance, trouvant son
chemin aussi srement que si on avait trac, pour lui une ligne
brillante de Darkfrith Londres, effleurant les nuages, passant
dun courant lautre, drivant dans lespace sans effort
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apparent.
Ctait grisant ! Malgr sa prsence ses cts, elle tait
merveilleusement libre Comme si jamais elle ne devrait
toucher le sol de nouveau
Le soleil commena descendre, et tout le ciel sembrasa de
pourpre, de rose et dorange, en un spectacle dune poignante
beaut. Sous les battements de ses ailes, lair scartait en
volutes aux nuances diapres, tandis quau-dessus delle, le rose
tournait au violet, et peu peu se teintait dencre de Chine.
Lorsque les premires toiles sallumrent, il ne restait plus du
jour mourant quun friselis dor scintillant faiblement sur le
rebord du monde.
Dans lobscurit, elle pouvait voir les cailles de Christoff
reflter la ple clart des astres. Le vent claquait ses oreilles
lorsquils changeaient de direction, mais lorsquils se laissaient
porter par les courants et chevauchaient les ailes du vent, elle
nentendait que lui. La douce vibration de son corps fendant
lair, le murmure de son souffle puissant, et mme les
battements assourdis de son cur.
Tout ntait que paix et harmonie. Comme si le cosmos
nappartenait qu eux, et que le monde, dans linfinie solitude
de la nuit, ntait peupl que delle et de lui.
Lair ntait plus charg de pluie. Peu peu, les nuages se
disloqurent en un rseau vaporeux, rvlant les mares
invisibles qui les tiraient et les rassemblaient. Christoff lavait
entrane haut dans le ciel.
Loin en dessous deux, bourgs et villages ne paraissaient pas
plus grands que des groupes de cailloux jets et l, do
montait parfois une faible luminosit.
Ils passrent au-dessus dun vol doies sauvages qui, comme
eux, suivait la route du sud, mais une allure bien plus lente.
Pendant quelque temps, Tess aperut mme la phosphorescence
de la mer qui se rverbrait dans latmosphre, alors quils
survolaient la cte.
Puis Christoff changea de cap et elle le suivit.
Malgr la douceur de lair, ou en raison de celle-ci, les
paupires de Tess commenaient salourdir, tandis quune
torpeur insidieuse envahissait ses membres. Ils auraient d
- 138 -
prendre un repas, mme rapide, avant de partir, songea-t-elle.
Elle ne se souvenait mme plus depuis quand elle navait rien
mang Ses forces dcroissaient, le sommeil la gagnait.
taient-ils encore loin de Londres ? Elle navait aucun repre
dans le paysage uniforme qui droulait ses douces ondulations,
loin sous eux. Comme cela tait trange, de tenter de lire ainsi le
monde comme une carte sans lgendes, ici, dans le silence ouat
de lespace !
Elle fut tire de sa somnolence par un choc soudain au
niveau de la mchoire. Sous ses pattes, elle venait de sentir une
surface ferme et tide. Le dos de Christoff, comprit-elle en
donnant un puissant battement dailes pour reprendre de
laltitude.
Par chance, elle parvint retrouver le contrle de sa
trajectoire. Christoff, de son ct, avait dcroch pour lviter,
avant de remonter pour voler sa hauteur. Il lui lana un regard
inquiet, dans lequel se refltait la clart de la lune montante.
Elle nen pouvait plus. Elle avait besoin de faire une halte, de
manger, de se reposer. Peu lui importait quils atterrissent dans
un champ, au fond dune grotte ou au beau milieu de Covent
Garden ! Tess entama une descente prudente, non sans
sassurer dun regard en arrire que Christoff la suivait.
Aussitt, il plongea sa suite, passa en dessous delle et
remonta lentement pour lobliger reprendre de la hauteur, au
risque quils se heurtent de nouveau, comme quelques instants
plus tt.
Agace, elle vira sur la gauche, mais il ne la lcha pas dun
pouce, lui barrant le passage de sa queue lorsquelle tenta de
descendre en force.
Les dragons ne pouvaient pas parler ; ils ne disposaient pas
mme des gmissements et des grognements des animaux. Le
silence tant le prix de leur splendeur. Ne disait-on pas, au clan,
que les Dons exigeaient un sacrifice ? Bien des fois, Tess avait
entendu les anciens expliquer que les drakons navaient pas
besoin de la parole, car dans limmensit du ciel, leur esprit et
leur volont circulaient sans entraves.
Tess nen doutait pas : elle comprenait parfaitement ce que
Christoff voulait lui signifier en lui interdisant ainsi le passage.
- 139 -
Cependant, elle aurait donn cher pour pouvoir lui dire tout ce
quelle pensait de lui en ce moment.
dfaut dargument plus percutant, elle lui montra ses
dents. Pour toute rponse, il se pressa sur son flanc droit,
lobligeant tourner la tte.
Alors, elle vit ce quil voulait lui montrer, moins de trois
lieues. Un joyau scintillant dune douce luminescence dore,
stendant perte de vue, et dont montait par lourdes bouffes
la tide odeur des humains.
Londres.
Enfin, elle tait de retour chez elle !

- 140 -

9

Le passage secret de Christoff pour entrer dans Far Perch
consistait en une fente situe entre les lattes de bois disjointes
qui doublaient une petite coupole au dme de bronze tout juste
assez grande pour les contenir tous les deux.
Tess navait accept de sy glisser et de reprendre sa forme
humaine que pour une seule raison : elle savait que si elle ne le
faisait pas, Christoff la harclerait jusqu ce quelle cde.
Bienvenue Far Perch, murmura-t-il lorsquelle se
matrialisa dans ltroit espace quil lui laissait, en se rpant le
dos contre une rugueuse cloison de chne.
Le peu de lumire qui filtrait travers les lattes dessinait de
ples rayures sur leurs corps nus. Christoff se baissa pour tirer
sur la trappe qui donnait sur lescalier daccs au dme. Celle-ci
souvrit dans un craquement.
Il ny avait pas la moindre lueur en dessous. Pourtant, dans
un geste pudique, Tess ramena sa longue chevelure devant elle
pour en draper les courbes de son corps.
Cest cela, votre plan ? murmura-t-elle.
Donnez-moi votre main, rpondit le marquis sans se
retourner. Je vais vous guider.
Merci, je suis capable de trouver mon chemin toute seule.
votre guise.
Il sengagea dans lescalier dun pas souple et silencieux. Un
fauve traversant lombre, songea Tess en le regardant
disparatre dans lobscurit.
Son corps tait douloureux, son estomac criait famine, et elle
dtestait ce dme aussi exigu qutouffant. De plus, elle tait
nerveuse, comme toujours en prsence du marquis, et sa nudit
narrangeait rien.
- 141 -
Elle se retourna vers les planches de chne, qui arrivaient
juste la hauteur de ses yeux. Au-del stendaient les rues de
Grosvenor Square, la ville de Londres la libert ! Malgr son
puisement, Tess navait quune envie : schapper de cette
demeure, aussi somptueuse ft-elle.
Tess ? lappela Christoff.
Elle vit son visage et ses paules sencadrer dans la trappe.
Eh bien, ma tendre amie, seriez-vous timide ?
Derrire son ton lger, elle devinait une pointe de malice. Il
savait trs bien quoi elle pensait.
On va nous entendre. Navez-vous pas de gardiens, ici ?
Il balaya ses inquitudes dun geste dsinvolte.
Si, un couple ; tous les deux quasi centenaires, et sourds
comme des pots. Une fois que nous aurons trouv des
vtements, je leur jouerai une aubade ma faon. Je devrais
pouvoir improviser des cymbales avec largenterie familiale.
Elle rprima un sourire mais ne bougea pas.
Tess, dit-il dun ton faussement menaant, croyez-vous
vraiment quil existe un endroit sur terre o je ne saurais pas
vous retrouver ?
Je ne peux pas rester dans cette maison.
Ctait pourtant notre accord.
Non. Jai dit que je viendrais Londres avec vous, et jai
tenu ma parole. Je vous promets de revenir demain, ici mme.
Il secoua la tte dans un rire silencieux.
Je ne doute pas un instant de votre bonne foi, mais je suis
oblig de refuser. Allons, venez avec moi.
Comme cela doit tre agrable de toujours exiger, au lieu
davoir demander ! railla Tess.
Il haussa les sourcils dun air amus.
Permettez-moi de vous rappeler que vous navez quun
mot dire pour que lon vous obisse galement.
Elle se laissa tomber sur ses genoux devant lui, ses longs
cheveux frlant le sol.
Soyez raisonnable ! supplia-t-elle. Que dira la bonne
socit lorsquon apprendra que vous abritez une inconnue chez
vous ?
Que nous sommes mari et femme. Ce qui est
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pratiquement le cas, dailleurs. notre faon
Personne nimaginera une chose pareille !
Possible, mais rassurez-vous, ma rputation devrait y
survivre.
Tess se releva et commena se dtourner.
Je rentre chez moi.
Plus vif que lclair, il bondit dans le dme et la saisit par le
poignet.
Dsol, ma belle, mais je vais devoir tablir quelques
rgles entre nous. L o vous irez, jirai aussi. Si vous souhaitez
partir, je pars avec vous. Que ce soit jusqu votre maison, une
auberge, ou mme lun de ces abris secrets que vous protgez si
jalousement, je veux bien vous suivre partout, dormir sur le
plancher sil le faut, mais nous resterons ensemble.
Puisque vous tes persuad de pouvoir me retrouver
nimporte o, lord Langford, je mexplique mal votre insistance
me garder prs de vous.
Japprcie votre compagnie.
Hlas ! ce nest gure rciproque
Il franchit dun pas lespace qui les sparait.
Il ne tient qu vous, murmura-t-il dune voix soudain
tendue, que je fasse votre bonheur
Son torse frla sa poitrine. Il sembla Tess quune brlure
parcourait tout son corps. Elle recula dans un sursaut. Tout dun
coup, lair lui parut touffant, comme charg dorage, et dautre
chose encore, quelle ne savait dfinir.
Elle tenta de retenir sa respiration, en vain. Chaque fois que
sa poitrine se soulevait, elle frlait le torse de Christoff, et une
nouvelle bouffe de fivre se dversait dans ses veines,
alimentant lincendie qui stait empar delle, depuis la pointe
de ses seins jusquau creux de ses reins.
Ses forces dclinaient rapidement. Il tait si proche delle, si
troublant ! Le rai de lumire dore qui tombait sur son visage
allumait des tincelles dans ses sourcils et transformait ses
prunelles en perles de jade. Incapable de ragir, elle le laissa
tudier son visage dun long regard paresseux, sattarder loisir
sur ses lvres entrouvertes.
Ne murmura Christoff.
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Sans finir sa phrase, il se pencha vers elle et posa ses lvres
sur les siennes.
Jamais elle naurait cru quun baiser pouvait tre aussi doux.
Depuis quelle vivait Londres, et sous ses innombrables
dguisements comte franais, femme de chambre, couturire,
courtisane elle croyait avoir tout appris des baisers. Ils ne
reprsentaient rien de plus quune arme parmi tant dautres, un
outil de travail quelle utilisait avec le mme calme dtachement
quune dague ou un pistolet.
En revanche, la passion, la tendresse, labandon elle ne
connaissait pas ! Elle navait jamais offert ainsi ses lvres un
homme, navait jamais connu la volupt dtre mordille, lche,
possde, si lentement, si amoureusement que soudain plus
rien au monde nexistait que son souffle sur sa bouche, la
caresse de ses mains dans son cou, le frottement rugueux de sa
barbe sur sa joue et son odeur un peu musque, si virile
quelle en tait toute chavire.
Ne quoi ? demanda-t-elle lorsquil la laissa enfin
reprendre son souffle.
Hum ? fit-il en plantant doucement ses dents la base de
son cou.
Qualliez-vous dire ?
Elle posa ses mains sur ses paules dans un geste instinctif.
Sous sa peau chaude roulaient des muscles dacier. Elle caressa
longuement ses bras, ses biceps, ses poignets, senivrant de la
puissance qui manait de lui. Lorsquil prit de nouveau ses
lvres, elle ne protesta pas. Quelque chose sveillait en elle, une
sensation inconnue, une fivre qui la consumait tout entire.
Un soupir lui chappa. Comme sil nattendait que cela,
Christoff se pressa contre elle, la plaquant contre le mur en bois
brut.
Ne bougez pas, dit-il finalement.
Son corps tait si dur contre le sien que cen tait affolant.
Avait-il remarqu le trouble qui lhabitait ? Il dposa un baiser
lger sur son front, puis sur le bout de son nez, sur sa tempe, sa
joue, lui arrachant un petit gmissement dimpatience.
Ne bougez pas, rpta-t-il dune voix paissie par le dsir.
Elle ferma les paupires, mit ses mains sur ses hanches
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minces pour lattirer lui et le laissa une fois de plus prendre
possession de sa bouche. La dlicieuse brlure continuait de
gagner tout son corps, tel un feu liquide qui aurait attendu des
annes, des vies entires pour lembraser.
L, dans cette maison inconnue et avec un homme qui,
somme toute, tait devenu un tranger pour elle.
la soudaine crispation de ses doigts sur ses bras, Christoff
comprit quun changement venait de soprer en elle. Il lui fallut
quelques instants pour laccepter. Il tait dj demi noy en
elle, son visage enfoui dans son cou, son bassin plaqu ses
hanches, senivrant de son parfum de femme et de lis, une odeur
qui le rendait fou de dsir.
grand-peine, il sarracha sa tideur et chercha dans la
pnombre lovale pur de son visage. Elle paraissait choque.
Pas ici ? demanda-t-il dans un souffle, encore incapable de
scarter de son corps aux courbes voluptueuses.
Ni ici ni ailleurs, rpondit-elle dune voix qui dmentait le
dferlement dmotions et de sensations quil lisait dans son
regard.
Tess
Sans lui laisser le temps de finir sa phrase, elle le repoussa
brusquement. Il nalla pas trs loin ; la coupole ntait pas
conue pour abriter deux personnes encore moins deux
personnes nues et enflammes de dsir essayant de ne pas se
frler.
Serrant les dents, il sobligea prendre une profonde
inspiration. Lair frais apaisa son corps, mais non ses penses.
Une unique image simposait son esprit : elle et lui, nus dans
son lit de satin et de plume, deux tages au-dessous.
Au diable la prudence !
Tess tu en as envie, et tu le sais aussi bien que moi. Tu es
moi.
Jamais !
Pas encore, rectifia-t-il en enroulant lune de ses boucles
autour de son doigt. Mais je ne perds pas lespoir que trs
bientt
Vous dlirez, rpliqua-t-elle dun ton calme, avant de tirer
sur sa mche pour la lui enlever de la main.
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Kit regarda sa paume vide. Bon sang, il tait all trop vite !
Une soudaine amertume monta en lui. Encore une bourde
comme celle-ci, et il pourrait dire adieu ses projets avec elle.
Il lui avait fait peur. Il ne lavait pas voulu, et pour rien au
monde elle ne laurait admis, mais ctait bien le cas il pouvait
le lire dans son regard de biche traque.
Ici, Londres, elle tait dans son lment. Si elle senfuyait
maintenant, il aurait un mal fou la convaincre de revenir vers
lui de son plein gr.
Il se tourna vers la trappe daccs.
Vous avez raison, dit-il. Je suis affam. Je ferais mieux
daller manger un morceau.
Sans sassurer quelle le suivait, il sempressa de dvaler
lescalier. Avant de commettre lirrparable
Une fois sur le palier, il fit halte et tendit loreille. Elle navait
pas Mu, mais navait pas non plus boug. Il compta une minute
entire avant quelle ne pose un pied dlicat sur la marche du
haut, puis sur la deuxime.
Il laissa chapper le soupir quil retenait depuis un temps
infini.
Par ici, dit-il en la guidant vers lescalier qui menait au
troisime tage de la maison.
Elle lui embota le pas, aussi silencieuse quune ombre.
La demeure du marquis de Langford tait pleine de meubles
dont la plupart disparaissaient sous dimmenses draps blancs.
Le matre des lieux traversa pourtant les pices avec une royale
indiffrence, sans accorder le moindre regard aux horloges,
bustes de marbre et autres sofas qui jalonnaient son chemin.
Une fois au deuxime tage dont la dcoration, plus
recherche, comportait notamment un plafond orn dune
fresque reprsentant un festin sur lOlympe, avec force
chrubins, calices et grappes de raisin il se dirigea tout droit
vers une porte sur la droite, et disparut dans la pice sur
laquelle elle ouvrait, sans un regard en arrire.
Tess ntait gure son aise. Elle connaissait Christoff, elle
avait dj vu son corps nu, et elle venait de le sentir sous ses
paumes. Elle connaissait ses contours fermes et muscls, la
nuance de sa peau la lumire du jour et la lueur des bougies,
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et le frottement soyeux de la toison qui couvrait son torse. Elle
connaissait ses baisers, ses caresses, elle souponnait ses
imprieux apptits. Et elle connaissait dsormais le contact de
son sexe durci par le dsir, impatient de la possder.
Toutefois, ce qui leffrayait le plus, ctait quelle navait
quune envie : le connatre plus intimement encore.
La chambre dans laquelle il venait dentrer tait presque
aussi sombre que le couloir les volets des quatre fentres
taient ferms, et les rideaux tirs. La pice, situe dans un
angle de la vaste btisse, tait encombre de chaises, de
commodes, de paravents, darmoires et de statues, dont certains
dpassaient de leur drap.
Elle le vit se faufiler entre deux normes vases chinois, avant
de se diriger vers un imposant meuble encore couvert de son
linceul blanc, quil ta dans un nuage de poussire.
Tess se couvrit la bouche pour ne pas tousser. Devant elle se
trouvait une armoire en bois exotique, incruste de lapis-lazuli
et de malachite, ferme par une cl de cuivre. Christoff en ouvrit
les deux portes, librant dans la pice une forte odeur de cdre,
et lui fit signe de venir en inspecter le contenu.
Le meuble tait plein craquer de robes plus somptueuses
les unes que les autres.
Elle tira sur une jupe luisante de grenats.
Impossible de porter cela, dit-elle.
Pourquoi ?
Outre le fait quelles ne sont plus la mode depuis un bon
quart de sicle, ce sont toutes des robes de bal.
Mais o ai-je la tte ? susurra le marquis. Vous prfrez
sans doute visiter les cuisines en dshabill ?
Je prfrerais faire preuve dune certaine discrtion, lord
Langford. Ne sommes-nous pas supposs nous fondre dans le
paysage ?
Je ne suis pas certain que M. Stilson et son pouse soient
aussi cheval sur ltiquette, mais si vous prfrez, nous allons
vous chercher autre chose.
Jai tous les vtements quil me faut chez moi.
Certes, mais nous sommes chez moi.
Il fit quelques pas dans la pice en tirant sur les housses qui
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recouvraient les meubles.
Il doit y avoir par ici une malle contenant des tenues de
rechange pour le personnel. Je les empruntais autrefois. Ctait
trs pratique pour quitter la maison en toute discrtion.
Prtez-moi plutt des affaires vous.
Il se figea et leva les yeux vers elle. L o il se trouvait, elle ne
pouvait voir son regard, mais il lui sembla quelle en sentait le
poids sur elle.
Voil qui est intressant, dit-il dun ton pensif. Vous,
portant des culottes
Je lai dj fait, rpliqua-t-elle en sefforant dignorer les
frissons qui couraient sur sa peau.
Il ne rpondit pas. Dehors, un attelage passa dans un fracas
de clochettes et de sabots martelant le pav.
Eh bien ? insista Tess, mal laise.
Excusez-moi. Jessayais dimaginer la tte que ferait le
vieux Stilson en vous voyant.
Prsentez-moi comme si jtais lun de vos amis. Je
ramnerai mes cheveux en arrire.
Le marquis clata dun rire incrdule.
Croyez-moi, il ny verra que du feu ! sindigna-t-elle.
Comme tous les autres ! Vous nimaginez pas le nombre de nafs
que jai berns dans la bonne socit, en me prsentant sous les
traits dun homme.
La bonne socit rpta Christoff en secouant la tte
dun air constern. Dcidment, elle doit tre encore plus
stupide que je ne le croyais.
Il neut pas besoin de prsenter son invite au gardien. Les
rserves de la cuisine regorgeaient de jambon fum, de fromage
et de whisky, sans parler des pots de pickles et de la jarre de
morue fume dont Tess stait dtourne en pinant le nez.
Une fois leur collation termine, Kit tait all frapper la
porte des Stilson pour les informer quil tait en ville pour
quelque temps, et que lun de ses anciens camarades de
Cambridge laccompagnait. Il ajouta quils avaient mrit
quelques jours de cong, et quil se ferait un plaisir de leur offrir
le voyage jusquen Cornouailles, o vivait lune de leurs filles.
Stilson avait ouvert la porte, mal ras mais vtu de son
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plastron et coiff de sa perruque. Dans la lueur de la bougie que
portait Kit, son regard bleu tincela. Depuis quil tait au service
du vieux marquis, il avait appris ne pas stonner des lubies de
ses matres. Il remercia Kit et lui rpondit quavec sa
permission, sa dame et lui partiraient dans la matine.
Dans la cuisine, Tess laissa chapper un clat de rire bien
fminin. Kit la rejoignit rapidement, en priant pour que Stilton
ne lait pas entendue.
Vous faites cela trs bien, commenta-t-elle dun ton
amus.
Assise sur un tabouret devant le billot, elle tait occupe
arracher le quignon dune miche de pain. Elle portait lune des
nombreuses tenues de rechange que Kit gardait Far Perch,
culotte de daim et chemise de linon bien blanchie, qui aurait
effectivement pu lui donner lapparence dun jeune noble si elle
navait pas flott dedans. Les manches, mme roules aux
poignets, recouvraient ses mains, et la culotte tombait sur ses
hanches. En fait, songea Kit en retenant un clat de rire, elle
ressemblait surtout une colire en costume de thtre.
Il dposa sa bougie sur le billot.
Cela quoi ? demanda-t-il.
Elle glissa un bout de pain entre ses lvres dun geste dlicat.
Donner des ordres.
En effet. Cest un art auquel on ma entran depuis ma
plus tendre enfance. Il faut reconnatre que je suis celui qui
verse les gages, et non celui qui les reoit ; cela facilite bien les
choses.
Elle baissa les yeux. Ses longs cheveux noirs tombaient sur
ses frles paules, accentuant sa pleur.
Combien dhommes avez-vous dj tus ?
Kit laissa son regard errer sur le billot sillonn de coups de
lame et de hachoir.
Trois, dit-il, pensif, en suivant du doigt lune des encoches
les plus profondes.
Parmi eux, combien de drakons ?
Trois.
Elle leva les yeux vers lui.
On dit quil y en a eu cinq.
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Il haussa les paules dun mouvement vasif.
Je suppose que je suis victime de ma rputation.
Des fuyards ?
Il ne rpondit pas. Pourquoi laurait-il fait ?
propos de fuyard, si vous me disiez le nom de celui que
nous sommes venus chercher ?
Comme elle ne disait rien, il insista :
Comment voulez-vous que je vous aide si vous ne me dites
rien, Tess ? Nous gagnerions probablement un temps prcieux
si je connaissais sa famille, son histoire
Elle posa son pain sur le billot et se frotta les doigts avec
dlicatesse.
Est-ce vraiment ce que vous voulez, lord Langford ? Me
venir en aide ?
Bien entendu.
Quelque chose me dit que si vous aviez le choix, vous
prfreriez rentrer Darkfrith avec une pouse plutt quavec
une pierre, aussi prcieuse soit-elle.
Soyez certaine que je veux ce diamant.
Plus que vous ne me voulez, moi ?
Je vous veux aussi, admit-il contrecur. Je vous ai
dsire depuis que jai crois votre regard au muse, et mme
avant cela. Depuis que jai peru votre prsence. Je vous veux au
plus haut du ciel, et ici, sur la terre. Je veux vous embrasser de
nouveau, vous toucher, vous prendre dans mes bras, et vous
entendre mappeler quand je serai en vous. Je le veux plus que
tout, et jy pense tout le temps. Autant vous y habituer, car ce
nest pas prs de changer. Cela dit, je ne ferai rien contre votre
volont. Et jai effectivement lintention de vous aider
retrouver Darko. Je vous en donne ma parole.
Elle avait de nouveau baiss les yeux pendant quil parlait,
ses joues taient aussi rouges que des rubis, et elle se mordait
les lvres comme pour retenir il ne savait quelle rponse.
Il croisa les mains dans son dos pour sinterdire de les tendre
vers elle.
Je ne connais pas son nom, dit-elle aprs un interminable
silence.
Pardon ?
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Je ne sais pas comment sappelle le voleur. Je nai jamais
dit que je le savais. En revanche, je peux le retrouver, ainsi que
le diamant.
Kit la regarda sans rien dire.
Il fera jour dans quelques heures ; jai besoin de dormir
jusquau lever du soleil.
Elle pivota sur son tabouret pour lui faire face.
Sans vous, prcisa-t-elle dun ton ferme.
Rassurez-vous, dit-il en prenant la bougie et en se levant.
Les htes de Far Perch disposent de chambres personnelles.
Il rva de sang. Non pas de mares de sang, car ce ntait pas
un cauchemar. Juste trois gouttes rouges, paisses, tombant sur
un drap dune blancheur de neige. Son odeur, cre et
mtallique. Sa viscosit entre ses doigts. Sa tideur curante.
Il tourna la tte pour y chapper, mais une violente douleur
lui transpera la gorge.
Kit ouvrit les yeux.
O est-elle ?
La voix qui venait de rsonner son oreille tait fluette, haut
perche. Elle provenait dun endroit situ juste au-dessus du
point douloureux dans son cou, l o senfonait une lame.
O est-elle ? rpta la voix, si furieuse que les mots se
bousculaient. Rponds, ordure, ou je te saigne comme un
cochon !
En un clair, Kit rsuma la situation. Celui qui le menaait
tait jeune, petit, et sentait effroyablement mauvais. Quant lui,
il avait plusieurs possibilits. Soit lui briser le bras ou le cou,
soit Muer pour le prendre par surprise, soit lui arracher tout
simplement la tte
Pourtant, il nen fit rien. Pour une seule raison : le gamin
parlait manifestement de Tess.
Zane ? dit justement celle-ci.
Lcho de sa voix plana sur la chambre, rsonnant dans
lesprit de Kit tel un doux rve.
Sois gentil, nassassine pas monsieur le marquis.
Aussitt, la lame disparut. Kit sassit et prit son drap pour
tamponner le sang qui coulait dans son cou, tout en surveillant
du coin de lil son agresseur douze ou treize ans, tout au plus
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qui stait gliss dans lombre, en direction de Tess.
Celle-ci se tenait dans lencadrement de la porte, drape
dans lun des peignoirs de Kit. Elle tendit la main vers le gamin,
qui portait des vtements noirs, sans doute rpugnants de
crasse, pour lempcher de se jeter sur elle.
Combien de temps ta-t-il fallu ? lui demanda-t-elle,
comme si sa prsence entre les murs de Far Perch tait
parfaitement naturelle.
Deux jours. Je serais venu plus vite si cette gourde de
Sidonie navait pas pris toutes vos affaires pour faire la lessive.
La lessive ! rpta-t-il dun ton dsespr. Et en plus, elle ne ma
rien dit avant davoir fini.
Jai quand mme trouv la carte du bonhomme, avec sa veste
et tout. Jai mont la garde ici depuis tout ce temps. Sauf hier
soir, o je suis arriv tard. Les affaires
Je vois. Lord Langford, puis-je vous prsenter Zane ? Il est
mon
Apprenti, finit le gamin sa place, tout en glissant larme
dans sa ceinture.
Domestique, rectifia Tess. Zane, tu dois quelques excuses
monsieur le marquis.
Inutile, grommela Kit en posant les pieds sur le sol. Quil
sorte dici, cela me suffira.
Le gamin fit un pas dans sa direction, lair menaant.
Je ne la laisse pas seule avec vous, espce de sale
Tess le retint par lpaule dune main ferme.
Zane ? linterrompit-elle dune voix la douceur
trompeuse. Obis-moi, ou quitte cette pice immdiatement.
Elle le relcha. Lenfant hsita. Il semblait sous le coup dune
violente colre, si intense que Kit pouvait en sentir les
vibrations. Sous son paisse chevelure brune sans doute
grouillante de poux, les traits de son visage taient tirs par une
expression de fureur. Enfin, il parut se contrler, et Kit le vit
incliner la tte, aussi poliment quil le pouvait probablement.
Tess avait d avoir un mal fou lui inculquer ce semblant de
politesse.
Faites excuse, marmonna-t-il de mauvaise grce.
Jai peur que mon sens de lhospitalit naille pas jusqu
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accueillir chez moi les sales gosses qui viennent mgorger dans
mon sommeil, grommela Kit. prsent que vous avez retrouv
votre matresse, soyez aimable de vous retirer.
Un instant, je vous prie, dit Tess.
Puis, se tournant vers son protg :
Quoi de neuf ?
Le gamin jeta un regard haineux en direction de Kit avant de
rpondre en comptant sur ses doigts.
Chien galeux a t rafl. Ils ont pinc La Poisse et Nollie,
elle devrait sortir demain. Tte de Turc est encore en taule, mais
plus Lambin et Porcasse. Et lIrlandais a pris un coup de surin
cette nuit.
Et le diamant des Langford ?
Des clous.
Tess hocha la tte ; elle ne semblait pas surprise.
Trs bien, dit-elle. Rentre la maison, mais reste laffut.
Quas-tu dit Cook et Sidonie ?
Que vous tiez partie dans votre famille, Dartford.
Elles tont cru ?
Sais pas, mais elles ont arrt de raconter nimporte quoi
propos des tire-laine et des coupe-jarrets qui rdent dans les
rues.
Tu as bien fait, Zane. Je passerai tout lheure pour
remettre un peu dordre, mais
Elle jeta un regard loquent en direction de Kit.
je ne pourrai pas rester trs longtemps.
Le gamin limita, la diffrence que ses yeux de chat malade
luisaient de mchancet. La dame et son roquet. Limage aurait
fait rire Kit sil navait eu la gorge entaille et si Tess navait pas
prononc le nom de lenfant avec une telle tendresse.
Pour lui, elle navait que froideur et ddain.
Ce fut plus fort que lui. Kit se leva dun bond et fondit sur le
petit pouilleux. Il avait bien conscience du ridicule quil y avait
vouloir lintimider : ctait tellement facile que cen tait
grotesque ! Il tait incomparablement plus grand, plus fort et
certainement plus propre que lui.
Dun geste fluide, il retira le couteau de sa ceinture. Le petit
eut un geste de surprise, mais ne tenta pas de reprendre son
- 153 -
arme.
Joli travail, admira Kit. Un Burke & Boone, si je ne
mabuse ?
Aye. Jai d saigner un bourgeois pour lavoir.
Je nen, doute pas.
Kit examina lacier finement ouvrag, ourl de la trace rouge
sombre de son propre sang.
Au fait, matre Zane, comment vous tes-vous introduit
chez moi ?
Par la fentre du salon. Le loquet, cest de la camelote.
Le gamin lui jeta un sourire de dfi.
Tout, sauf du joli travail, ajouta-t-il dun ton railleur.
Je veillerai le faire rparer, assura Kit.
Puis, tirant sur la chemise crasseuse, Kit y essuya la lame
tache de sang avant de remettre larme dans la main de son
propritaire.
En attendant, vous pouvez sortir par le mme chemin.
Tout de suite.
Zane marqua un temps dhsitation, tout en refermant les
doigts sur son couteau.
Vas-y, lui dit Tess, dune voix toujours aussi douce.
Le gamin obit enfin et disparut, aprs un dernier regard
sa protectrice. Celle-ci ajouta voix haute :
Et ne vole rien !
Il ne rpondit pas.
On dirait que jai besoin dun chien de garde, grommela
Kit en coutant sloigner les pas de lenfant.
Si cest pour vous protger de Zane, cest inutile, rpondit
Tess. Il a un don avec les animaux.
ltage en dessous, Kit entendit le lger craquement de la
fentre du salon. Tess aussi devait lavoir peru car elle parut
rassure.
Pas tonnant, marmonna Kit. Cest une vraie bte
sauvage.
Vous tes expert en la matire, commenta Tess.
Kit laissa son regard driver vers sa gorge, l o billait la
robe de chambre trop grande pour elle.
Vous ne croyez pas si bien dire, murmura-t-il.
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Comme il sy tait attendu, elle recula dun pas, puis se
ressaisit et releva le menton. Dcidment, elle le rendrait fou
lgante comme une vraie lady, et dangereuse comme un
seigneur de guerre. Voleuse de diamants, capable de dfier une
assemble de puissants notables, mais aussi protectrice des
chiens perdus sans collier, et assez inconsciente pour confier sa
vie un gamin des rues arm dun couteau. Farouche comme
une vestale, mais plus ardente aux jeux de lamour que bien des
dames quil avait tenues entre ses bras, sil en jugeait sa faon
de lembrasser comme si elle connaissait les recoins les plus
sombres de son me En deux mots, Clarissa Tess Hawthorne
tait le plus dlicieux mystre quil et jamais crois, et la plus
ensorcelante des cratures !
Sait-il qui vous tes ?
Son petit menton pointu remonta encore dun cran.
Absolument.
Cest un dangereux secret que vous partagez avec lui, ma
belle. Si le conseil venait lapprendre
Zane ne me trahira pas.
Kit ne rpondit pas tout de suite. Puis, aprs avoir valu les
possibilits et soupes les hypothses :
Esprons, dit-il simplement.
Il navait quune certitude : sil devait liminer le gamin, elle
ne le lui pardonnerait jamais.
Lobscurit qui rgnait dans la chambre ntait plus tout
fait la mme. Le noir de la nuit avait peu peu cd place une
vague phosphorescence gristre, qui rampait sur le parquet,
gagnant les meubles, escaladant le lit.
Dans la pnombre annonciatrice de laube, Kit commenait
discerner le visage de Tess, le rose de ses lvres, la nuance
veloute de ses yeux Encore quelques minutes et le jour
poindrait.
Il tait puis. Il avait dormi peine une heure, mais malgr
le manque de sommeil, malgr la menace que reprsentait le
gamin, malgr son inquitude au sujet du diamant, il navait
quune envie : prendre Tess par la main pour lentraner dans
son lit, et la serrer, nue, dans ses bras.
Ctait le moment ou jamais. Il tait l, elle tait l, le lit tait
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encore chaud
Dj, il lui semblait voir le peignoir glisser sur son paule
blanche, sentir le frottement soyeux de sa peau sur la sienne,
humer son parfum de lis. Il tendit la main.
Elle ne le repoussa pas.
Plus quun geste et elle serait dans son lit, toute lui
Nous sommes vendredi, dit Tess, larrachant sa rverie.
Vraiment ?
Il ferma les yeux pour sinterdire toute prcipitation. Bientt,
elle serait tendue, nue, offerte
Oui, et le jour se lve.
Il dposerait un baiser dans son cou, un autre sur sa gorge,
avant de saventurer au creux de ses seins
Notre dlai de quinze jours a dbut. Il est temps de nous
mettre au travail.
Kit rouvrit les yeux.
Avez-vous dj visit ltablissement de Mme Lveill ?
Il sagissait dun bordel londonien la rputation
particulirement sulfureuse, une sorte de club si ferm que lon
se battait pour y avoir ses entres, mme dans la meilleure
socit. Kit y avait t invit deux reprises.
Non, dit-il dun ton si pinc que Tess en parut amuse.
Moi non plus, mais je connais un certain comte qui le
frquente assez souvent ainsi que sa propritaire.
Elle regarda leurs doigts entrelacs et dgagea sa main.
Cest l que nous commencerons notre enqute.

- 156 -

10

Un peu plus tard dans la matine, deux gentlemen vtus de
dentelles et de satin descendirent dun coche devant la maison
Lveill. Il faisait doux et gris, Threadneedle Street tait plonge
dans un silence ouat.
Tess laissa le marquis payer la course et observa les
alentours dun rapide coup dil. Il tait trop tt pour le beau
monde. cette heure matinale, les passants taient soit les
employs se rendant la Banque dAngleterre, situe un peu
plus haut dans la rue, soit de jeunes aristocrates en goguette
comme celui dont elle portait le costume, arpentant la rue dun
pas nonchalant en direction du fameux tablissement.
prsent, elle tait le comte de Lalonde. Sa tenue lui allait
comme une seconde peau. Manteau de velours bleu ciel,
perruque poudre, rapire la ceinture, bas de soie, montre
gousset, sans oublier lanneau sigillaire quelle avait fait
fabriquer tout spcialement la taille de son doigt.
Lalonde tait son double, son complice, son meilleur alli.
Quil plaise ou non au marquis de Langford tait le cadet de ses
soucis !
Elle navait pas autoris ce dernier entrer chez elle, un peu
plus tt, lorsquelle avait effectu une brve visite au 17,
Jassamine Lane. Il avait d lattendre dehors, le temps quelle se
change, que son personnel soit occup, et quelle puisse sortir en
toute discrtion. Lorsquil lavait vue, il stait content de
ltudier dun regard attentif, en sattardant particulirement
sur lpe fixe sa ceinture. Puis, sans un commentaire, il avait
hl un fiacre.
Pendant que le cocher comptait sa monnaie, la porte rouge
souvrit. Du coin de lil, Tess observa lhomme qui sortait des
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ombres dores de la maison Lveill. Il prit avec un soin
mticuleux la canne et les gants quon lui tendait. Il tait plus
jeune que la clientle habituelle de ltablissement, songea-t-elle
en le regardant dvaler lescalier.
Soudain, son pied glissa. Il se rtablit au dernier moment,
mais dans le mouvement, son manteau stait ouvert, rvlant
une veste orange vif raye de jaune. Il dgageait une tenace
odeur de fine champagne, qui vint frapper les narines de Tess
bien avant que le jeune homme ne la croise. Celle-ci sourit
discrtement. La maison Lveill ne servait que ce quil y avait
de meilleur.
Lair frais sembla lui rendre ses esprits. Tess le vit se diriger
dun pas plus assur en direction du prochain carrefour, o un
landau noir brillant savanait vers lui. Rien ne trahissait la
vritable nature des activits qui se droulaient derrire les
portes de Mme Lveill, mais les attelages portant la couronne
royale demeuraient toutefois prudente distance de la fameuse
maison
Christoff en avait fini avec le cocher. Elle entendit la voix de
lhomme rappelant les chevaux lordre, le grincement de lacier
des roues sur le pav, mais elle prfra attendre, les yeux
baisss, que le marquis la rejoigne. Puis le pied de celui-ci entra
dans son champ de vision, ou plus exactement sa chaussure
gauche, une petite merveille de cuir finement grain, orne
dune lourde boucle dargent incruste de topaze qui avait d
coter plus que ce quune fille de comptoir devait gagner en dix
ans de labeur.
Tess, elle, aurait pu vivre trois mois avec le prix de cette
boucle. Son loyer, son personnel de maison, son train de vie,
elle aurait tout pay, rubis sur longle. Et pourtant, elle tait
prte parier que Christoff lavait peine remarque, fixe sur
sa chaussure.
partir de cet instant, linforma-t-elle voix basse, je suis
le comte de Lalonde. Mes terres ancestrales sont en France, en
Corrze, et je dilapide leur revenu comme bon me semble.
Jaime le jeu, la boisson et les femmes.
Les traits du marquis se contractrent en une expression qui
couvrait peu prs toute la gamme des motions entre la
- 158 -
stupeur et lamusement. De nouveau, Tess rprima un clat de
rire.
Soyez aimable de vous en souvenir une fois que nous
serons dans la place, et prenez garde ! Ne mappelez jamais par
mon nom, ne me traitez jamais comme une dame.
Je tcherai de men souvenir, comte.
Ctait de lamusement, la rflexion. Tess frona les
sourcils.
Si vous ntes pas prt jouer le jeu, mieux vaut vous en
aller tout de suite.
Sans vous ? Pas question.
Alors dans ce cas, soyez plus discret. Si vous me couvez
ainsi du regard, on risque de se demander ce que nous venons
chercher auprs de ces demoiselles.
Aussitt, elle vit son regard meraude sassombrir. Ses lvres
ntaient plus quun mince trait. Lavait-elle bless ? Tant
mieux ! Depuis ce matin, manifestement persuad quelle ne le
remarquait pas, il la dvorait des yeux, au point que cen tait
gnant.
L ntait cependant pas le pire. Ce qui portait sa gne son
comble, ctait cette lueur indchiffrable qui brillait tout au fond
de ses prunelles, dans laquelle il y avait, ple-mle, de la
tendresse, de lespoir, ainsi quune sourde douleur qui lui serrait
le cur.
Malgr elle, le got de ses baisers lui revenait alors,
sattardant sur ses lvres avec la mme douceur tratresse que le
miel dautomne. Lcho de sa voix rsonnait ses oreilles, ainsi
que ses paroles, dont le seul souvenir la faisait rougir. Je veux
vous embrasser de nouveau, vous toucher, vous prendre dans
mes bras, et vous entendre mappeler quand je serai en vous
la rflexion, mieux valait quil soit en colre. Ctait plus
sr.
Tout en se faisant ces rflexions, Tess ta son chapeau pour
mettre de lordre dans ses boucles aux reflets argents.
Je ne vous prsenterai pas. Contentez-vous de rester avec
moi et essayez davoir lair plus
Oui ?
Moins srieux. Vous tes ici pour vous divertir, lord
- 159 -
Langford.
Ses lvres stirrent en un semblant de sourire celui du
Loup tentant de sduire le Petit Chaperon rouge.
Voil qui est mieux, le complimenta-t-elle en franais.
Le majordome et tous les portiers connaissaient le comte de
Lalonde. Celui-ci ntait pas un habitu, mais on les payait pour
mmoriser les visages, ainsi que les capes, cannes et autres
accessoires appartenant la clientle de Mme Lveill.
Le marquis sur ses talons, Tess entra et fut accueillie avec
force courbettes. On les escorta jusqu un petit salon situ sur
le devant de la maison, o on les laissa seuls.
Trs conventionnel, commenta Christoff en examinant
une figurine de cerf pose sur une console.
Il parcourut la pice dun regard rapide.
Moi qui avais espr des tentures de velours rouge et des
narguils
Dsole de vous dcevoir.
Elle se posta prs dune causeuse tendue de chintz rose, la
main sur le pommeau de son pe, et regarda son compagnon se
diriger vers la fentre. Le contraste entre sa silhouette fline,
toute en puissance, et les rideaux en lger voile de gaze orn de
fleurs de lis contre lesquels elle se dcoupait tait des plus
saisissants.
Votre fuyard est-il un client de cette maison ?
Possible ; nous serons vite fixs sur ce point. Toutefois, ce
nest pas lui que nous sommes venus voir.
Le marquis se tourna vers un vase de tulipes pour en humer
le parfum.
Vous voluez dans des cercles trs particuliers, monsieur
le comte.
Les doubles portes donnant sur larrire de la maison
souvrirent, pousses par une femme qui se dirigea vers Tess, les
bras tendus. Si elle navait laiss ses longs cheveux roux et
boucls flotter librement sur ses paules, songea Tess en
admirant sa robe de soie aux reflets moirs et les opales
laiteuses qui ornaient son cou et ses oreilles, on aurait pu croire
quelle revenait tout juste dun bal au palais royal.
Monsieur de Lalonde ! sexclama Mim de sa voix la plus
- 160 -
sophistique.
Mes hommages, ma chre.
Mim se tourna alors vers Christoff. Lespace dun instant,
Tess vit se fendiller son masque impassible. Un clair dintrt
passa furtivement dans son regard gris. Lorsque son amie et
complice reprit la parole, cependant, rien ne laissait deviner son
trouble.
Et vous avez amen un ami ? Soyez le bienvenu, monsieur.
Christoff la salua dun bref hochement de tte. Il ne lui sourit
pas, mais son expression avait perdu un peu de sa sauvagerie. Il
ne paraissait pas indiffrent au charme de Mim, si Tess en
jugeait au regard quil portait sur elle, un brin plus appuy que
ne le ncessitait la stricte politesse
Refoulant un geste dagacement en quoi les amours du
marquis de Langford lintressaient-elles, prsent ? Sans
compter quavec le temps, elle stait habitue aux hommages
de la gent masculine lclatante beaut de son amie !
Tess se tourna vers Mim.
Cela fait si longtemps quon ne vous a pas vue ! dclara
celle-ci en sadressant Tess. Je vous en prie, entrez donc. Par
ici, messieurs.
Tess lui offrit son bras, quelle prit avec grce et naturel, et
elles se dirigrent vers le hall intrieur, Christoff sur leurs
talons.
Ce dernier esprait un dcor plus exotique ? Il allait tre
servi ! Une fois franchi le salon daccueil lameublement
lgant mais un peu froid, la maison commenait rvler son
vritable aspect. Ici, rgnait la pnombre, troue et l par les
lueurs que projetaient quelques lanternes aux panneaux de
verre rubis et or accroches aux murs. Les plafonds taient
tendus dtoffes soyeuses, les murs orns de fresques
reprsentant des couples clbrant la gloire dros, sur fond de
palais orientaux et de harems aux lourdes dorures.
mesure quils passaient devant les portes, ils pouvaient
distinguer, ici des clats de rire touffs, des soupirs et des
haltements, l le son de leau ruisselant sur la pierre ou celui
dune viole vibrant dans lair calme. Une odeur dopium flottait
dans lair, tourdissante. Tess seffora de retenir son souffle
- 161 -
jusqu ce quils se soient loigns.
Prendrez-vous un petit djeuner ? Une coupe de
Champagne ? proposa Mim. Peut-tre autre chose vous
tenterait-il ?
Ils entraient prsent dans le cur de la maison, un grand
salon comportant de nombreux sofas et canaps recouverts
dpais coussins. Dans un angle de la pice, une jeune fille la
peau dore et aux yeux noirs jouait doucement du clavecin.
Il y avait moins dhommes que lors de la dernire visite de
Tess, seulement cinq, dont deux quelle reconnaissait. Autour
deux, un aropage de demoiselles sactivait les divertir et les
taquiner. Ctait le matin, se rappela-t-elle. La plupart des
clients de Mim taient dj dans les chambres, ou rentrs chez
eux retrouver leurs lgitimes pouses.
La musicienne tourna les yeux vers eux leur arrive.
Cessant aussitt de jouer, elle se leva pour venir leur rencontre
dun pas nonchalant.
Gatan, dit-elle en dposant un baiser lger sur les lvres
de Tess.
Elle la prit par le bras et poursuivit, en franais :
Tu viens darriver ? Je mennuyais de toi !
Et moi de toi, ma belle, rpondit Tess dans la mme
langue. Jtais en voyage, mais jai pens toi. Tiens, je tai
rapport une babiole de Calais.
Tout en parlant, elle avait sorti de la poche de sa veste un
petit mdaillon en or finement ouvrag, accroch un ruban de
soie bleu roi. La jeune fille, que lon appelait Portia, battit
joyeusement des mains, attirant lattention de lassistance.
Tess connaissait leffet de cette petite mise en scne sur les
clients demi endormis par lalcool du moins, leffet quelle
esprait produire. Dans ce jeu de hasard, Christoff Langford
tait sa carte inconnue. Il pouvait se rvler son meilleur atout
ou au contraire la mauvaise pioche qui lui ferait perdre la
partie !
Les mains dans le dos, lair vaguement ennuy, celui-ci
semblait observer un couple alangui sur un sofa, lhomme
mollement tendu, la femme dnouant sa cravate avec des
gestes lascifs ponctus de petits rires excits. Puis il posa son
- 162 -
regard sur elle, et lmeraude de ses yeux brilla soudain dun
clat intense.
Mais il est vide ! sexclama Portia qui venait douvrir le
mdaillon. Il me faut une boucle de tes cheveux !
Tes dsirs sont des ordres, rpondit Tess en tenant le bijou
suspendu par son ruban, avant de le dposer dans la paume
ouverte de Portia.
Puis, avec un petit sourire lintention de leur htesse, elle
ajouta :
Nous allons rparer cet oubli sans tarder.
Mim dsigna le marquis.
Et votre ami ?
Il doit y avoir de la place pour deux mches de cheveux
dans ce mdaillon, dit Tess.
votre convenance. Portia, la chambre aux roses est
prte.
Bien, madame.
Prenant Tess et Christoff par la main, la jeune fille les
entrana hors du salon. En quittant la pice, Tess entendit
quune autre avait pris sa place au clavecin. Une nouvelle
mlodie sleva dans lair, aussi douce et apaisante que celle que
jouait Portia leur arrive.
Celle-ci sarrta devant une porte et louvrit, avant de leur
cder le passage. Tess entra la premire. Elle connaissait
lendroit, avec son mobilier de bois sombre et son parfum deau
de Cologne et de draps propres.
Derrire elles, Christoff referma la porte. Tess intercepta le
coup dil que Portia jetait celui-ci un regard quelle avait
dj vu cent fois Darkfrith ! Puis la jeune fille se dirigea vers le
lit, releva ses jupes et monta sur le matelas. L, elle poussa sur
une moulure ornant la corniche qui courait le long du mur. Il y
eut un dclic, suivi dun grincement. Puis, dans une bouffe
dair lodeur de renferm, une porte drobe situe prs de la
tte du lit souvrit lentement.
Portia descendit du lit et franchit ce passage.
Merci pour le bijou, dit-elle avec un sourire plus timide et
plus naturel.
Ce nest rien.
- 163 -
Aprs un petit salut, la jeune fille disparut et la porte se
referma.
Tess avait beau tre dj venue dans cette chambre
plusieurs reprises, elle sy sentait toujours aussi mal laise.
Lendroit tait glacial et suffocant la fois, en dpit du
somptueux lit recouvert de satin rose et orang, de la table de
backgammon garnie de cuir et des vastes miroirs disposs en
vis--vis, dans lesquels sa silhouette se refltait linfini.
Il y avait aussi des placards quelle navait jamais ouverts, et
des endroits quelle navait pas observs avec attention. Il lui
suffisait de connatre le mcanisme du passage secret, et de
savoir que la porte principale ntait jamais verrouille.
Tout va bien, dtendez-vous, dit-elle Christoff, qui se
tenait encore lentre de la pice. Ici, on ne nous entendra pas.
Il y a bien des judas derrire les cloisons, mais personne ne
nous regarde.
Kit avait dj remarqu la prsence de trous dans les murs,
habilement dissimuls dans les motifs du papier peint. Des
endroits comme celui-ci offraient rarement une vritable
intimit. Il tendit loreille, attentif. Tess avait raison. Il ne
dcelait aucune respiration, aucune odeur humaine. Ils taient
seuls.
Une longue chane mtallique entourait lun des montants
du lit.
Cette chambre ne me parat pas spcialement ddie la
dtente, riposta-t-il en faisant courir son doigt le long des
maillons.
Il vit lombre dun sourire clairer son visage.
En effet, admit-elle en sasseyant la table de jeu, la main
prudemment plaque sur son pe.
Avez-vous confiance en cette fille ?
Dans une heure environ, elle retournera son clavecin,
son nouveau mdaillon autour du cou. Elle sattardera encore
un peu, mais dix heures, elle sera partie.
Tess marqua une pause.
Elle rpondra aux ventuelles questions propos du
comte par quelques indiscrtions bien choisies. M. de Lalonde
prfre labsinthe au sherry, le sucr au sal, le fouet aux
- 164 -
menottes. Ne prenez pas cet air choqu. Il est franais, aprs
tout !
Je ne suis pas choqu, rectifia Kit. Je suis constern.
Pas pour Portia, jespre. Elle est grassement rtribue
pour ses mensonges.
Pour vous, rpondit-il en prenant place en face delle.
Dune main trs douce Tess tait si rtive ! il caressa son
visage.
Quelle trange existence vous avez mene
Ce ntait quun geste de compassion, mais elle scarta de lui
comme sil lavait gifle. Kit laissa retomber sa main, dsol.
Sous ses doigts, il pouvait encore sentir la chaleur brlante de sa
joue, qui se diffusait dans tout son tre comme une trane de
poudre. Comme chaque fois quil la touchait.
Et pour moi, reprit-il dun ton plus sec. Rien quune heure
avec cette fille, alors que nous sommes deux ! Tout compte fait,
je commence me demander si ma rputation y survivra.
ces mots, le visage de Tess sempourpra. Connaissait-elle
dexprience ce dont il parlait, ou par ou-dire seulement ? Il
aurait donn cher pour le savoir. Et bien sr, pas moyen de lui
poser la question. Elle lui rpondrait par un rire moqueur, ou
par un mensonge. Voire les deux. Son pass tait un tel mystre
que, pour linstant, il en tait rduit aux conjectures.
Pour linstant.
Elle portait la culotte avec une aisance confondante, et il
avait dj tt de son pe : elle se dfendait comme un homme.
Pourtant, il lui arrivait parfois, en la regardant la drobe, de
voir en elle une tout autre personne timide, farouche, presque
enfantine. Et malgr cela, elle tait femme, pleinement femme,
il le voyait au souple balancement de ses hanches, ses gestes
gracieux, ses sourires tendres.
Audacieuse et maladroite, ardente et inexprimente Un
homme pouvait-il rver une amante aussi excitante ?
Seul problme, elle faisait preuve dune capacit de
rsistance ses assauts hors du commun. Kit rprima un soupir
de frustration. Combien de temps sa patience allait-elle tre
mise lpreuve ?
Un bruit de pas dans le couloir les fit sursauter en mme
- 165 -
temps. Quelquun venait. Une femme, sil en jugeait au frou-
frou soyeux et au claquement de talons qui rsonnaient sur le
sol. La porte drobe souvrit, et Kit vit entrer leur htesse aux
cheveux roux, dont les larges jupes passaient tout juste dans
lencadrement.
Ma chre Tess ! Je commenais me demander quand je
te reverrais !
Jai t retarde, dit celle-ci en se levant.
Je vois que tu avais les meilleures raisons du monde.
La femme jeta un regard approbateur en direction de Kit.
Lord Langford, cest un plaisir de vous voir.
Sans plus de faons, elle sassit sur le bord du lit, dvoilant
de fines chevilles qui dpassaient dun flot de jupons bords de
dentelle.
Pardonnez-moi, dit-elle, jai t debout toute la nuit.
Mim dirige cette maison, expliqua Tess sans un regard
pour Kit. Entre autres activits.
Oh ! je ne suis quune simple comptable, ces jours-ci !
rpondit la dnomme Mim dun ton lger. Mais je te remercie,
ma chrie.
Tu sais pourquoi nous sommes ici.
Je prsume. Pourtant, javoue tre assez surprise. Tu
semblais tellement dtache, lautre jour au muse, que jamais
je naurais cru que tu connaissais personnellement M. le
marquis.
Nous nous sommes rencontrs il y a quelques jours, dit
Tess en adressant Kit un regard svre.
Et vous voil dj amis intimes ? Cest merveilleux !
Mim, propos du diamant il faut que je sache. Te la-t-il
apport ?
Le sourire de Mim se figea, tandis que son regard passait de
Kit Tess, et inversement.
Je ne vois pas de qui tu veux parler.
Allons ! dit Tess en fouillant dans la poche de sa veste.
Celui qui a vol la perle noire des Cumberland, et la bague
intaille Vishney. Il est peu prs de la taille de Langford, blond-
roux, et il boite quelquefois.
Elle sortit de son vtement une petite bourse de cuir quelle
- 166 -
lana lautre femme. Celle-ci la saisit au vol dans un cliquetis
de pices.
part toi, je ne vois pas qui il pourrait sadresser, ajouta
Tess. Tu es la meilleure receleuse, et tout le monde le sait. Sil
nest pas en route pour ltranger, il est dj venu te voir.
Je suis tenue au secret professionnel.
Je le sais, Mim, mais cest de la plus haute importance.
Tiens donc ! Depuis quand es-tu du ct de la loi ?
Depuis moi, murmura Kit, ce qui lui valut un regard noir
de la part de Tess.
Je ne suis du ct de rien ni de personne, part mes
propres intrts, rpondit celle-ci. Je veux ce diamant, rien de
plus.
Eh bien dit Mim en jouant distraitement avec la bourse.
Jai entendu dire que limpratrice Elizaveta nourrissait une
passion sans bornes pour les pierres trs brillantes, surtout les
grosses. Ton diamant pourrait bien tre en chemin vers la
Russie.
Il sembla Kit que la temprature de la chambre venait de
descendre dun cran.
En tes-vous bien sre, madame ? demanda-t-il dun ton
volontairement dtach. Pour ma part, jai du mal le croire. Je
dirais mme que ce joyau se trouvait dans cette chambre il ny a
pas trois heures. Est-ce que je me trompe ?
Mim tressaillit imperceptiblement. Derrire son expression
compose, Kit vit son regard briller de stupfaction. Il sourit.
Appelez cela une intuition, ajouta-t-il. Il marrive parfois
den avoir.
Ctait plus quune intuition : une certitude. Lnergie de
Darko vibrait dans lair confin de cette chambre, plus
concentre encore au niveau de la table de backgammon. Kit
avait pass plus de temps que nimporte lequel de ses drakons
auprs du diamant sacr de son clan. En tant quAlpha, ctait
son droit le plus strict, et il en avait us sans restriction.
Il avait consacr des journes entires ltudier, en
mmoriser la moindre arte, la plus fine veine, peut-tre parce
que, tout au fond de lui, il savait quun jour il le perdrait. Voil
pourquoi il connaissait sa puissance et sa froide luminosit, et
- 167 -
cette forme dnergie si particulire qui, en cet instant,
murmurait son oreille, tel un spectre familier : Jtais ici, l o
tu te trouves.
Sil te plat, insista Tess avec une ferveur que Kit ne lui
connaissait pas. Mim, je ten prie.
La jolie rousse descendit du lit.
Jai effectivement reu une proposition, admit-elle en
poussetant sa jupe avec affectation. Je ne lai pas accepte.
Elle haussa les paules avec une charmante nonchalance.
Je te lai dj dit, chrie, cette pierre est vraiment hors du
commun ; jaurais un mal de chien men dbarrasser. Comme
le naf qui la vole, dailleurs.
Qui est-ce ? demanda Kit.
Je ne saurais le dire, lui rpondit-elle avec un sourire
affable. Il na pas voulu me donner son nom.
Puis, se tournant vers Tess :
Comme tous les autres, dailleurs, ajouta-t-elle.
Kit croisa le regard de sa compagne. Elle restait impassible
sous son masque de fards, mais dans ses yeux noirs, il vit passer
un reflet sombre, sauvage, presque cruel. moins que ce ne soit
un effet de lclairage ? Il naurait su le dire.
Il sapprocha delle et prit sa main.
Kings Court, au numro trente et un, dit soudain la
courtisane, manifestement contrecur. Cest dans Chelsea. Il
ma dit que je pourrais le trouver cette adresse si je changeais
davis. Parole dhonneur, je vous ai dit tout ce que je savais.
Elle secoua la tte dun air contrari.
Et que le diable vous emporte si vous dites qui que ce
soit que jai parl.
Ce nest pas possible ! sexclama Tess, dpite.
Sans mme ouvrir la portire, ils regardrent de nouveau par
la fentre du fiacre.
MNAGERIE GRAHAM BTES SAUVAGES ET
ANIMAUX INCROYABLES ! proclamait la pancarte en bois aux
couleurs vives qui se balanait au-dessus de lentre du numro
31 de Kings Court.
premire vue, lendroit ntait gure plus quun minuscule
parc animalier, troitement entour de rues et dimmeubles.
- 168 -
Cocher ! appela le marquis. Est-ce la seule rue nomme
Kings Court dans Chelsea ?
Ouais, rpondit ce dernier, dont la voix assourdie leur
parvint travers les parois de lhabitacle.
Des gens entraient et sortaient de la mnagerie, des
hommes, des femmes, de jeunes enfants aux joues rouges tirant
avec impatience sur la main de leurs parents. Juste aprs la
pancarte, une petite gurite aux murs blanchis la chaux
abritait un homme chauve en veste beige, qui prenait la
monnaie des visiteurs et leur tendait des billets dentre.
Au-del, tout ce que Tess pouvait voir de la mnagerie se
rsumait quelques buissons et futaies entre lesquels
disparaissait un troit sentier de gravier.
Au loin, une crature que Tess naurait su nommer laissa
chapper un hurlement effrayant. La jeune femme frissonna,
mal laise. Un vol de moineaux schappa des arbres et
senvola dans le ciel londonien.
Roulez ! ordonna Christoff en cognant le toit de son poing
ferm.
Tess se tourna vers lui en se retenant la lanire fixe prs
de sa tte lorsque le fiacre fut secou par une profonde ornire.
Que faites-vous ? Nous devons y aller !
Le petit-djeuner est loin, et lheure du lunch
pratiquement passe, dclara Kit dun ton tranquille. Vous, je ne
sais pas, mais en ce qui me concerne, jai lhabitude de djeuner.
Il sadossa son sige capitonn, ses yeux ples soudain
brillants.
Et je ne crois pas, ajouta-t-il, que ce soit une bonne ide de
visiter un tel endroit le ventre vide.

- 169 -

11

Ctait la hyne au pelage miteux qui avait pouss le
hurlement. Du moins Tess le supposa-t-elle en lentendant
rpter son lugubre appel, peine attnu, alors quils
sapprochaient de son enclos.
Ds que lanimal les aperut, il recula jusqu sa niche,
toujours grondant, sans les quitter un instant des yeux.
TOUT DROIT VENUE DE LA TERRIBLE JUNGLE
AFRICAINE ! LUNE DES BRUTES LES PLUS
SANGUINAIRES DU RGNE ANIMAL !
Cest insupportable, gmit Tess.
Comme tous les autres pensionnaires de la mnagerie, la
hyne, en leur prsence, tait prise dune folle terreur, quelle
manifestait avec force cris et gmissements. Ctait pire que
lodeur pestilentielle qui flottait ici, songea-t-elle en plaquant
son mouchoir de dentelle sur son nez.
Aucun membre du clan, ajouta-t-elle, mme un fuyard,
naurait lide saugrenue de venir ici, et encore moins dy cacher
un diamant.
Ce qui fait de cet endroit la cachette idale, rpondit
Christoff sans se donner la peine de baisser la voix. Notre
homme est diablement intelligent. Qui parmi nous aurait lide
de visiter une mnagerie ?
Personne, admit Tess.
Deux employes de maison qui se trouvaient non loin deux
se bouchrent les oreilles de leurs mains pour se protger du
bruit. Le petit garon quelles accompagnaient les imita aussitt
avec un rire joyeux, et les deux femmes eurent bien du mal
lloigner de la cage de la hyne.
Impatiente den faire autant, Tess prit son compagnon par le
- 170 -
bras pour lentraner vers le relatif abri quoffrait un bosquet.
Mme si le fuyard est venu ici, nous avons perdu sa trace.
Christoff lobserva dun regard curieux.
Ne le sentez-vous donc pas ?
Quoi donc ? Le vent ? Le soleil ? Le dsespoir de toutes ces
pauvres btes ?
Darko, murmura Christoff dune voix tendue.
Tess ne rpondit pas. Un martlement rgulier venait de
slever, couvrant par instants les grondements de la hyne.
Arm dun tisonnier, le gardien au crne chauve frappait
coups rpts la niche o stait rfugi lanimal, dont les
hurlements avaient repris de plus belle.
Boucle-la, sale bestiole ! cria lhomme.
Excusez-moi, dit Christoff en scartant de Tess pour
retourner vers lenclos.
Dun geste brusque, il attrapa le poignet du gardien alors que
celui-ci sapprtait taper une fois de plus sur la niche, et le
repoussa avec violence. Lhomme lcha le tisonnier, qui heurta
les barreaux de la cage avec un tintement assourdissant. La
hyne poussa un gmissement fendre lme.
Vous ne faites pas cela, dit Christoff en dtachant
nettement les syllabes.
Eh, vous ! Quest-ce que vous
coutez-moi, mon ami. Vous ne ferez plus jamais cela.
Je
Intrigue, Tess sapprocha deux. La hyne lui lana un
regard fou de terreur et continua gmir. Au loin, les singes se
mirent pousser des cris perants.
Lorsque Tess arriva proximit de lenclos, le gardien
hochait la tte dun air docile.
Je ne le ferai plus, disait-il.
Vous nettoierez sa cage et lui donnerez de leau frache.
Aye.
Arrondissant ses lvres en silence, Tess forma le mot paille.
De plus, vous changerez sa litire, ajouta Christoff, et vous
lui apporterez une double ration de viande ce soir. Vous naurez
qu lui offrir la vtre.
Bien, sir.
- 171 -
Parfait.
Christoff se baissa pour ramasser le tisonnier, quil rendit
son propritaire.
Et loignez ceci, vous terrorisez cet animal.
Lhomme prit lobjet et sen alla sans un regard en arrire.
Pendant que Tess et Christoff retournaient sous les arbres, la
hyne parut se calmer.
Cest impressionnant, dit Tess. O avez-vous appris faire
cela ?
Je suppose que cest inn. a ne marche quavec les
humains, bien entendu, et les effets en sont limits dans le
temps, mais cela ma souvent rendu service. Ne savez-vous pas
le faire ? Je pensais que vous aviez tous les Dons.
Il mest arriv loccasion dutiliser ce petit talent, admit
Tess, mais je crains de ne pas possder votre force de
persuasion.
ces mots, un sourire claira le visage de Christoff, si
chaleureux, si sduisant quelle aurait voulu le garder pour elle
seule.
Il suffit dun peu dentranement, ma belle.
Comte.
Comte, rectifia-t-il en lui dcochant un clin dil
complice. propos dentranement
Je perois effectivement sa prsence, linterrompit Tess.
vrai dire, elle en tait la premire surprise. Pourtant, elle
ressentait bel et bien la vibration subtile, la limite de ses
perceptions, qui dansait dans lair, telle une flamme sur
lhorizon.
Elle est presque imperceptible, ajouta-t-elle en fermant les
yeux pour mieux se concentrer, mais jen suis certaine. Darko a
t ici.
Je pense quil y est encore. Et le fuyard ?
Tess tenta de localiser celui-ci, sans rsultat.
Non, rpondit-elle en rouvrant les yeux aprs de longues
secondes deffort.
Tant pis. Un sur deux, cest dj un bon dbut, pour notre
premire journe de recherches. Poursuivons-nous notre visite,
monsieur le comte ?
- 172 -
Ils reprirent le sentier et arrivrent bientt devant un enclos
o se trouvait une panthre aux yeux jaunes. Un groupe
dcolires se pressait contre les barreaux en poussant de petits
cris dexcitation. larrive de Christoff et de Tess, le flin
hrissa le poil et recula dans un angle de sa cage en feulant.
Vous avez t bon pour cette pauvre crature, tout
lheure, murmura Tess sans tourner la tte vers son compagnon.
Simple question de solidarit, dit-il, le regard riv sur la
panthre. Si le destin en avait dcid autrement, cest nous qui
pourrions nous trouver lintrieur de cette cage.
La mnagerie ntait pas grande, mais il leur fallut une
bonne partie de laprs-midi pour la parcourir entirement.
Christoff avait tenu ce quils fassent une halte devant chaque
cage, quitte supporter le vacarme que produisait
systmatiquement leur prsence, pour tenter de localiser
Darko. Un peu, songea Tess avec amusement, comme sils
jouaient un jeu denfant. Tu refroidis. Tu chauffes. Tu brles,
tu brles !
Il ne lui avait pas fallu longtemps pour comprendre que
ctait Christoff qui le menait, ce jeu. Il lattendait lorsquelle
sattardait, tout en la guidant pour laider se concentrer sur
lobjet de leurs recherches.
une ou deux reprises, lorsque personne ne pouvait les voir,
il lui avait demand de placer sa main bien plat sur la sienne
paume contre paume, doigts contre doigts afin daugmenter
ses sensations.
Maintenant ! ordonna-t-il soudain dans un murmure,
alors quils venaient de renouveler lexprience. Essayez de
nouveau.
Sefforant doublier les piaillements frntiques dun couple
de perroquets rouges, Tess obit. Un flot dnergie traversa sa
main et, aussitt, il lui sembla que son acuit se dcuplait. Cette
fois, elle neut pas besoin de fermer les yeux pour trouver
lnergie de la pierre.
Elle chercha le regard de son compagnon. Dans ses iris
tincelants, telles deux meraudes traverses par un rayon de
soleil, elle lut la confirmation de ce que ses sens lui criaient.
Darko tait tout prs deux.
- 173 -
Galvaniss par limpatience, ils reprirent leur exploration
dans la lueur dore du jour dclinant. Les visiteurs taient
presque tous partis, et les animaux semblaient avoir sombr
dans la torpeur de la fin de laprs-midi. Le calme rgnait
prsent sur la mnagerie ; mme les passereaux avaient dsert
les frondaisons. On entendait, au-del des arbres, le murmure
de la ville.
Le soleil bas sur lhorizon jouait dans les feuillages, projetant
des ombres tachetes sur la fosse emplie de gros rochers et de
vase jauntre devant laquelle ils venaient darriver le dernier
enclos quil leur restait examiner.
CROCODILES, annonait un panneau fix devant la fosse.
LES SOURNOIS MANGEURS DHOMMES QUI PULLULENT
DANS LES EAUX DU NIL DE CLOPTRE.
Tess sursauta. Un rocher venait de bouger ! Le cur battant,
elle vit une norme tte sortir de lcume, puis une bouche
hrisse de dents pointues souvrir en un billement dmesur.
Le crocodile frappa leau dun coup de queue avec un sifflement
haineux.
Au moins, celui-l ne nous casse pas les oreilles,
commenta Christoff, flegmatique.
Darko ne peut pas tre l ! protesta Tess, dsempare.
Comment laurait-on mis l ?
En le jetant.
Pourquoi le voleur aurait-il fait une chose pareille ?
Par jeu. Par dfi. Parce quil ne voulait le laisser
personne Que sais-je ? Ce qui compte, ma belle, cest que le
diamant est ici. Dans cette fosse.
Christoff avait raison. Tess percevait elle aussi la prsence de
la pierre sacre.
Un autre reptile rejoignit le premier prs de la rive et claqua
des mchoires dans leur direction avec un grondement
menaant.
Horreur ! Que faire, prsent ?
Rien pour linstant, dit Christoff.
Tess saperut quelle avait parl voix haute. Son
compagnon dsigna dun coup de menton deux ouvriers qui
venaient dans leur direction.
- 174 -
On dirait que le parc ferme ses portes. Nous reviendrons
la nuit tombe.
Et sil passe rcuprer le diamant pendant ce temps ?
Entre nous, cela me conviendrait trs bien. Sil pouvait
avoir la bonne ide de nous pargner une baignade dans une
mare infeste de crocodiles, je lui en serais reconnaissant.
Malheureusement, il ne faut pas y compter.
Il hocha la tte dun air pensif, avant dajouter :
Quelque chose me dit que notre fuyard a dcid de
samuser nos dpens.
Fidle sa parole, le gardien passa dans la soire pour
donner manger la hyne. Tess lentendit jeter le morceau de
viande, qui tomba sur la paille frache avec un bruit mat.
Lanimal se jeta dessus et le tira vers sa cage, tout en surveillant
du coin de lil le vieil if noueux qui surmontait son enclos.
plat ventre au ct de Christoff sur lune des plus hautes
branches de larbre, Tess rprima un frisson. La nuit tait
frache. Un petit vent glac soufflait, balayant le ciel pur, faisant
scintiller les toiles.
Au loin, elle pouvait voir la fosse aux crocodiles, dont aucun
bosquet ne masquait lentre. En dessous deux, le gardien
sloigna de son pas lourd et se dirigea vers un baraquement
dlabr, o il senferma.
Les griffes plantes dans le morceau de viande quelle
dchiquetait de ses dents pointues, la hyne dvorait son repas,
sans cesser pour autant de gronder et de lever vers eux des
regards inquiets. Un nouveau frisson parcourut lchine de Tess.
Son compagnon dut le remarquer car il passa sa main dans
son dos dans un geste rassurant. Il lui adressa un lger sourire
avant de Muer et de disparatre dans un bruissement de vent
entre les branches.
Tess Mua son tour et le suivit jusqu la fosse, o elle reprit
son apparence habituelle une distance prudente du bord. Au-
del des bosquets, les singes sagitrent soudain, rveillant la
lionne qui poussa un rugissement sauvage.
Instinctivement, Tess observa les alentours, scrutant les
ombres dun regard acr. Elle stait attendue voir quelquun,
peut-tre le fuyard, mais il ny avait personne.
- 175 -
En contrebas, les crocodiles sagitrent dans leau boueuse.
Rien ne les sparait delle, sinon les pentes abruptes de leur
fosse et une simple barrire en bois use. lautre extrmit, la
mare donnait sur une petite plage de sable o lun des reptiles
les observait de ses petits yeux cruels. Lautre devait encore tre
dans leau, mais il faisait trop sombre pour que Tess puisse le
voir.
Les mains appuyes sur la rambarde en bois, Christoff
examinait les lieux. Tess sinterdit de le regarder Shabituerait-
elle un jour sa troublante nudit ?
Je naime pas votre plan, dit-elle pour la dixime fois.
Dsol, mais je nen ai pas dautre vous proposer,
rpondit-il sans cesser de sonder lobscurit. Comme je suis le
seul de nous deux qui sache nager, cest moi qui irai dans la
fosse pendant que vous monterez la garde.
La descente ne poserait pas de problme. Par contre, Tess ne
voyait pas comment son compagnon comptait retrouver le
diamant dans la vase. Et en admettant quil y parvienne, il ne
pourrait sen emparer qu la condition de conserver son
apparence humaine. Un nuage de brume ne pouvait rien
soulever, et il ny avait pas de place pour un dragon dans la
fosse.
Et sils lont mang ? demanda-t-elle en le rejoignant prs
de la barrire.
Esprons que ce nest pas le cas. Ces pauvres cratures
mnent dj une existence suffisamment pnible ; je men
voudrais de devoir les ventrer, ft-ce pour un motif aussi noble
que le diamant sacr du clan. Nous devrions attendre quil
ressorte.
Oh !
Aye. Je prfrerais cela ceci.
Il dsigna la fosse.
tes-vous prte ?
Oui.
Il se tourna alors vers elle et la parcourut dun long regard,
comme sil voulait graver dans sa mmoire toutes les courbes de
son corps.
Me donnerez-vous un baiser pour me porter chance ?
- 176 -
ces mots, le cur de Tess semballa, tandis quune chaleur
soudaine montait ses joues.
Notez que je demande, au lieu dexiger, reprit Christoff en
lui tendant sa main, paume ouverte.
Mme les plus brutaux dentre nous peuvent faire des
progrs.
Tess dtourna le regard.
Vous navez rien dune brute.
Tant mieux. Jallais dailleurs vous faire remarquer que jai
bien meilleure haleine que notre ami, l en bas.
Tess clata de rire.
Alors, cest oui ? insista-t-il en glissant ses doigts entre les
siens.
Son odeur lui parvint, porte par le vent. Chaude, masculine,
infiniment troublante.
Oui, murmura-t-elle.
Dun geste tendre, il lattira contre lui et, passant son bras
autour de sa taille, mit sa main libre dans ses cheveux. Tess
ferma les yeux au contact de sa paume sur sa tte. Frissonnant
de froid, elle se rfugia dans la tideur de ses bras.
trangement, elle sy sentait en scurit, labri de tous les
dangers ou presque.
Elle se mordit la lvre, impatiente et furieuse de ltre.
Eh bien, membrassez-vous, oui ou non ? demanda-t-elle,
plus nerveuse quelle ne voulait le laisser paratre.
Ses lvres frlrent sa tempe, effleurrent sa joue, plus
lgres que laile dun papillon.
Je prends mon temps. Jaime vous regarder.
Lorsque Kit parvint sa bouche, Tess souriait encore. Il
aurait voulu boire ce sourire, le garder en lui pour toujours. Il
prit ses lvres avec toute la douceur dont il tait capable, en
sefforant doublier la fivre qui montait en lui.
Un gmissement de pur plaisir lui chappa lorsque Tess
laissa sa langue franchir la barrire de ses dents. Enfin, elle se
donnait ! Elle tait exactement comme dans son souvenir,
songea-t-il en plongeant en elle avec dlice. Tendre,
accueillante, plus douce que la soie.
Le feu qui courait dans ses veines le consumait tout entier,
- 177 -
allumant au creux de ses reins un vritable brasier. Au loin, la
lionne rugit de nouveau ; son appel se rverbra dans lair de la
nuit avant de parvenir jusqu lui, de le traverser, aussi sauvage
et puissant que le dsir qui brlait sous sa peau.
Tess se serra contre lui avec ferveur. Elle avait pass ses bras
autour de ses paules pour caresser son dos dun geste doux,
mais dans son impatience, elle venait de planter ses ongles dans
sa peau. Kit rprima un cri de victoire.
Le souffle court, toute pudeur oublie, elle pressait prsent
son bassin contre le sien, une jambe enroule autour de la
sienne comme pour mieux lattirer vers elle.
En elle.
Fou de bonheur, Kit mordit sa bouche, avant de plonger plus
loin encore entre ses lvres gonfles de volupt. Un long soupir
chappa sa compagne, signe annonciateur dune tendre
reddition.
Kit navait aucune intention malhonnte en lui demandant
ce baiser, quelle lui avait dailleurs accord de bonne grce,
mais il lui semblait que rien, maintenant, ne pourrait teindre
lincendie qui grondait dans son corps durci par le dsir.
Rien, sinon la satisfaction immdiate de son envie delle.
Il sen fallait de peu que son vernis de civilisation ne craque
sous la violence de la passion qui dferlait en lui, menaant de
lui faire oublier toute retenue.
Oh ! Sil pouvait presser son membre rigide contre elle,
plonger en elle dun unique coup de reins et la prendre l,
debout, sous le ciel toil ! Comme ce serait facile, naturel !
Ntaient-ils pas aussi sauvages, elle et lui, que la faune qui les
entourait et dont il sentait la prsence animale porte sur les
ailes de la nuit ?
Elle le dsirait autant que lui, mme si elle nen avait pas
pleinement conscience. Il en voulait pour preuve sa faon de se
frotter contre lui, si lascive que son rection en devenait presque
douloureuse.
Dun geste brusque, il la prit par les hanches pour
limmobiliser.
Chut, murmura-t-il.
Ses joues taient roses, son souffle rapide, son corps prt le
- 178 -
recevoir. Il pouvait la faire sienne, songea Kit. Ds quil aurait
retrouv le contrle de ses pulsions
Elle frmit contre lui. De sa peau brlante, voile de sel,
manait un parfum enttant une odeur de femme et de lis qui
le rendait fou.
Par-del les bosquets, un cri strident monta de lun des
enclos, repris en cho par lun des crocodiles au fond de sa
fosse, qui se mit siffler avec force.
Tess tressaillit. Son visage aux traits purs se tendit soudain,
ses bras se dtachrent de lui. Elle recula dun pas, comme
saisie par le doute.
Kit ne tenta pas de lattirer de nouveau lui. Toutes les fibres
de son corps le rclamaient, mais il tint bon. Linstant magique
tait pass, et pour rien au monde il ne voulait brusquer Tess.
Il se contenta de ramener sa chevelure en arrire et adressa
sa compagne un sourire qui devait tre effrayant de dsir frustr
et dapptits inassouvis.
La prochaine fois que je vous embrasserai, sentendit-il
murmurer dune voix enroue par la passion, il faudra que nous
soyons habills, ou nus dans un lit.
Puis, sans lui laisser le temps de rpondre, il Mua et plongea
dans la fosse aux reptiles.
La bte tendue sur la plage de sable le regarda descendre le
long des parois abruptes. Elle ouvrit grandes ses mchoires
avant de les refermer dans un claquement sinistre, mais ne fit
pas mine de sapprocher de lui.
Tant quil demeurerait ainsi, immatriel, intouchable, Kit
serait en scurit mais il ne pourrait rien toucher non plus.
Sous cette forme, il navait pas mme la possibilit de rider la
surface de leau.
Il parcourut la mare de part en part, cherchant capter la
source dnergie la fois subtile et puissante du diamant sacr,
que venait brouiller la vibration de terreur primitive de lautre
crocodile, tapi dans la boue quelque part dans lombre, dautant
plus menaant quil restait invisible.
Dans leau, Kit vit se reflter le ciel toil et la lourde barrire
de rondins contre laquelle se dcoupait la silhouette de Tess.
Celle-ci jeta un regard alentour avant de se pencher de nouveau
- 179 -
pour le chercher dans la pnombre.
Kit remonta la hauteur de la rambarde et, prenant sa forme
de dragon, planta ses puissantes griffes dans le bois. Il ne
disposait pas dun espace suffisant pour dployer ses ailes.
En contrebas, le crocodile sur la petite plage se redressa en
claquant des mchoires, mais Kit tait hors de porte. En
revanche, il fallait se mfier de lautre, quil ne parvenait
toujours pas localiser.
Kit plaqua ses ailes contre son corps puissant et zbra leau
dun petit coup de queue. Rien. Il recommena un peu plus fort,
et eut peine le temps de scarter. Dans un sifflement furieux,
lanimal venait de bondir vers lui avec une stupfiante rapidit
en refermant sa gueule sur sa patte.
Kit Mua, mais pas assez vite. Il avait t mordu.
Le reptile referma ses dents ensanglantes sur un nuage de
brume et retomba en arrire avec un pouvantable fracas.
Une lumineuse masse blanche se matrialisa alors devant les
yeux de Kit. Tess ! comprit-il en reconnaissant ses ailes
blanches que la lueur des toiles frangeait dor mat.
Elle saccrochait, tout comme lui, la lourde rambarde en
bois, dardant sur les sauriens un regard brillant de frocit, tout
en montrant ses dents acres. Elle ne pouvait mettre aucun
son, mais le puissant battement de ses ailes, claquant contre le
ciel nocturne, montrait assez sa fureur.
Comme si elle avait compris le message, la brute aux yeux
globuleux recula et se terra dans la boue, vite rejointe par son
congnre.
Kit navait pas besoin dentendre Tess pour savoir ce quelle
pensait. Cest le moment !
Il Mua de nouveau, reprit sa forme humaine et ne comprit
qualors son erreur. La mare tait profonde, bien plus quil ne
lavait suppos. Il eut tout juste le temps de prendre son souffle
avant de sombrer sous la surface.
Leau tait glace, opaque et puante.
Kit ferma les yeux et, se retournant, se propulsa vers le fond,
mains en avant. Il toucha bientt la vase. Darko ntait pas loin,
il entendait son chant mlodieux. Frntiquement, il ttonna
sa recherche, mais ses doigts ne rencontrrent que des pierres et
- 180 -
dautres matires quil refusa didentifier.
Bon sang, o tait le diamant ?
Kit remonta vers la surface, bout de souffle, pour prendre
une profonde inspiration et cracher la vase immonde qui tait
entre dans sa bouche. Tess tait toujours son poste, battant
des ailes pour effrayer les deux monstres. De lautre ct du
bassin, ceux-ci, paralyss par la terreur, navaient pas boug.
Il plongea de nouveau pour se diriger cette fois-ci vers la
partie la plus profonde de la fosse. L, il enfona ses mains dans
le limon et chercha avec lnergie du dsespoir. Tess ne pourrait
pas indfiniment contenir les sauriens, et
Darko ! Ds que ses doigts se posrent sur lui, il sut quil
lavait trouv. Il reconnaissait sa froide brlure et son
ensorcelante mlope. Dune vive dtente, il remonta la
surface o il prit une grande bouffe dair frais, tout en levant sa
main pour montrer Darko Tess.
La pierre sacre scintillait dans sa paume ouverte, dchirant
lobscurit de mille feux pourpres et violine. Kit la lana en
direction de sa compagne, qui la saisit dlicatement entre ses
dents. Sa mission accomplie, il Mua de nouveau, remonta en
haut de la fosse et, ayant repris sa forme humaine, se laissa
tomber dans lherbe humide, bras carts, visage tourn vers le
ciel.
Sa jambe lui faisait mal, il tait bout de souffle, mais au
moins tait-il sec, propre, et hors de danger. Une ombre passa
sur lui. Tess. Elle stait leve au-dessus de la fosse pour
simmobiliser lespace dun instant, ailes dployes, sur lcrin
de la vote cleste, avant de redescendre avec une grce infinie.
Elle atterrit tout prs de lui, lacrant lherbe de ses griffes,
lana le diamant ses pieds et Mua de nouveau. Sous les yeux
merveills de Kit, le dragon devint brume, la brume se fit
femme une femme tout en courbes nacres, voluptueuses, qui
vint sasseoir prs de lui avec un charmant abandon.
Au loin, les animaux continuaient de sagiter dans lombre.
Ils ont faim, murmura Tess sur un ton de reproche.
Puis, posant les yeux sur sa jambe :
Vous saignez ! scria-t-elle avec un accent pouvant.
En effet, une vilaine blessure entaillait sa peau la hauteur
- 181 -
de son genou, dont schappaient des rigoles de sang qui
coulaient vers le sol en rubans rouge sombre.
Il faut Muer ! ajouta-t-elle. Cest la seule faon de ne pas
perdre trop de sang.
Un dragon saigne aussi, objecta Kit.
Sous forme de brume. Je vous retrouve Far Perch.
Pas question.
Soyez un peu raisonnable ! Je peux trs bien me
dbrouiller pour ramener Darko et, de votre ct, le plus urgent
est de faire cesser cette hmorragie.
Muer en brume et remettre Darko Tess, en la laissant
reprendre son apparence de dragon ? Cela revenait lui donner
les pleins pouvoirs et notamment celui de senfuir en
emportant le diamant sacr du clan. Il ne pouvait sy rsoudre.
Nous narriverons rien si vous ne vous soignez pas !
insista-t-elle. Je vous suivrai, je vous en donne ma parole.
Nous. Elle avait dit Nous.
Il ne fallut Kit que quelques secondes pour prendre sa
dcision. Quel autre choix avait-il que de lui faire confiance ? Il
se redressa, ramassa la pierre prcieuse et la dposa entre les
mains de sa compagne.
Volez le plus haut possible. Cest votre seule chance
dchapper aux regards.
Entendu. tout lheure.
Le regard riv sur le sien, Kit Mua en brume et senfona
dans la nuit.

- 182 -

12

Tess avait toujours eu limpression que Londres avait t
conue pour elle. Ds ses premiers pas dans la ville, elle avait
compris son tempo, peru lordonnancement secret qui rgnait
derrire lapparent dsordre de ses rues, hum avec dlice ses
mille senteurs parfums capiteux des beauts la mode,
odeurs apptissantes des rtisseurs, incomparable fumet des
mille pierres, perles et autres joyaux qui rutilaient dans les
salons et got avec un insatiable apptit les plaisirs quelle
offrait sans compter, de Vauxhall Haymarket.
Sous lidentit officielle de la veuve Hilliard, elle navait eu
aucun mal dissimuler sa vritable personnalit et se fondre
dans le ddale de la grande cit. Cependant, il y avait un luxe
quelle navait pu, quelle ne pourrait jamais soffrir.
Celui de tomber malade. Car aucun mdecin, ici, ne pourrait
alors rien pour elle.
Bien des raisons expliquaient lobligation faite aux drakons
de vivre et de mourir loin du regard des Autres. Entre autres, les
risques que leur faisaient encourir leurs Dons. En cas de
maladie, ceux-ci devenaient dangereusement imprvisibles.
Enfant, Tess avait frmi au rcit de malheureux drakons qui,
sous lempire de fivres mauvaises, Muaient sans prvenir,
passant sans cesse de ltat de dragon celui de brume ou
dhumain, sans jamais retrouver le contrle de leur apparence.
Certains cassaient tout sur leur passage. Un autre avait
pulvris sa propre maison, mettant sa femme et ses quatre
enfants en grand danger.
Les drakons taient, dans lensemble, dune robuste
constitution, mais sils taient frapps par la maladie, les
consquences pouvaient tre dramatiques.
- 183 -
Tess tait tellement effraye par cette perspective que, la
seule fois o elle avait t atteinte de fivre, elle avait banni son
personnel de chez elle. Prtextant une attaque de varicelle, elle
avait expdi tout son petit monde dans la station balnaire de
Bath pour une quinzaine de jours, et fait changer les serrures,
au cas o Zane aurait eu lide de revenir en cachette.
Aussi fallait-il esprer que la blessure de Christoff resterait
sans consquences.
Far Perch ntait rien dautre, ses yeux, quune prison
dore. Certes, la villa tait plus luxueuse que sa propre maison,
mais en dpit de la bienfaisante solitude quelle y trouvait, Tess
ny tait pas son aise.
Elle venait den arpenter les salons et les galeries aux
parquets brillants de cire, sans allumer de bougie, se dplaant
en silence dans lombre des hautes pices.
Christoff dormait encore, mais elle ne sen alarmait pas. Le
jour se levait peine, et la nuit avait t puisante.
Fidle sa parole, elle lavait suivi jusquici et lui avait remis
Darko, avec un mlange de regret et de soulagement. Ctait une
vidence, le diamant tait diffrent de tout ce quelle avait vu ou
touch jusqu prsent. Il lui semblait encore sentir sur sa peau
sa froide radiance, aussi pure, aussi lumineuse quun morceau
darc-en-ciel au creux de sa paume.
Comment une si petite pierre pouvait-elle contenir autant de
mystre et dnergie ? Lorsquelle avait referm les doigts sur
elle, Tess avait t parcourue dun courant vital puissant doubl
dune vibration mlodieuse, qui avait fait natre la surface de
sa peau un dlicieux picotement.
Ce diamant tait magique mais pas au point quelle lui
sacrifie sa libert. Voil pourquoi elle lavait rendu son
gardien, avant de sassurer que celui-ci lavait et pansait sa
blessure, puis de se retirer pour la nuit dans sa chambre.
La pierre se trouvait toujours sur la table de chevet de
Christoff lorsquelle stait leve ce matin et avait pass la tte
par la porte entrebille. Elle brillait dans la pnombre,
vaguement phosphorescente, et terriblement tentante.
Dtournant son regard, Tess avait cherch la silhouette de
Christoff, mais navait vu que la masse dore de sa chevelure sur
- 184 -
loreiller. Elle lavait appel, sans rsultat. Il dormait
profondment. Alors, elle avait referm la porte et sen tait
alle.
Elle aurait pu schapper, mais quelque chose la retenait ici.
Sans quelle y prenne garde, ses pas la menrent dans le petit
salon par la fentre duquel Zane stait introduit dans la
maison. Elle joua un moment avec le loquet, quelle ouvrit et
referma plusieurs fois, avant daller la cuisine, o elle trouva
une cuiller en bois. Aprs en avoir bris le manche, elle revint
la fentre pour le coincer entre la serrure et le chssis.
Derrire les carreaux, le ciel sans nuages prenait une nuance
dun bleu pur. Un cureuil traversa la rue en quelques bonds si
rapides quon aurait dit quil volait, dans sa hte de rejoindre un
orme qui poussait de lautre ct.
Sapercevant quelle tait affame, Tess retourna la cuisine
pour se prparer un peu de porridge. Elle dtestait cela, mais
moins que les pickles et la morue sale. Pour son petit djeuner,
Cook lui servait dhabitude des ufs au bacon, des croissants
encore tides et des fruits de saison, accompagns dun bol de
caf au lait bien chaud.
Cette maigre collation acheve, elle mit la vaisselle sale dans
lvier et monta ltage. Christoff avait roul sur le ct, une
main pose sur un oreiller. Elle laissa son regard errer sur son
corps mince et muscl, son visage aux pommettes hautes
quombrait un dbut de barbe teinte dor roux, et ses mains,
longues, nerveuses, aristocratiques.
Comment un homme pouvait-il tre ainsi par de toutes les
beauts ? Comment pouvait-il la troubler autant ? Le marquis
de Langford tait aux hommes ce que Darko tait aux diamants.
La perfection, si absolue quelle en tait presque insoutenable.
Le spectacle est-il votre got ?
Tout en parlant, il venait douvrir ses paupires, laissant
filtrer le rayon vert de son regard. Tess mit un petit rire
embarrass.
Vous tes rveill, dit-elle, gne dtre surprise en
flagrant dlit dadmiration.
Il saccouda son oreiller et passa une main sur son visage.
Ses cheveux retombaient sur ses paules, et le drap avait gliss
- 185 -
jusqu ses hanches. Comme elle aurait d sy attendre, il ne
portait aucun vtement pour dormir.
Quelle heure est-il ?
Onze heures passes.
Voyant que Christoff tournait les yeux vers les stores encore
ferms, elle alla tirer sur le cordon qui les commandait.
Aussitt, des rais de lumire se dessinrent sur les motifs vieil
or du tapis plac devant la fentre.
Comment va votre jambe ?
Trs bien. Pourquoi tes-vous habille ainsi ?
Elle tait vtue en valet de pied culottes de laine et veste
prs du corps dont les boutons de cuivre brillaient joyeusement
dans la lumire du matin. Il ne lui manquait que la perruque,
quelle avait lhabitude de ne porter que lorsque ctait
strictement ncessaire.
Par chance, ou par intuition, elle avait ajout ce costume
dans la malle rapporte la veille de chez elle. Si elle devait tre
enferme Far Perch, elle voulait au moins disposer de ses
propres affaires.
Elle prit dans sa poche un carton de vlin quelle tendit
Christoff.
Le comte de Marlbroke donne un bal masqu ce soir. Il
aura besoin de personnel supplmentaire ; cest loccasion
idale de me glisser chez lui en toute discrtion.
Christoff leva les yeux de linvitation.
O avez-vous trouv cela ?
Dans le hall dentre. Il y en a toute une pile sur la console,
dans des enveloppes non dcachetes. Vous ne lisez jamais
votre courrier ?
Il tapota ses lvres avec le carton tout en la parcourant du
regard, le visage clair dun imperceptible sourire.
Puis-je vous demander pourquoi nous avons besoin de
nous introduire chez lui ?
Marlbroke, rpta Tess en dtachant les syllabes. Des
Rotherham Marlbroke. Ce nom ne vous dit rien ? Il a fait
fortune dans les perles des mers du Sud. Lady Marlbroke croule
littralement sous le poids de ses parures chaque fois quelle
parat dans le monde.
- 186 -
Donc, notre fuyard
a des chances de se trouver ce soir chez Marlbroke,
complta-t-elle.
Quest-ce qui vous fait penser quil sera l ?
Tess rprima un geste dimpatience.
Son amour immodr pour les perles. Je lai vu rder
autour de la maison du comte deux ou trois reprises,
rcemment. Je ne pense pas quil ait dj drob quoi que ce
soit. Il attend son heure. Le bal de ce soir est une occasion quil
ne voudra pas laisser passer.
Le marquis hocha la tte et parut sabsorber dans ses
penses. Les rayons du soleil qui jouaient dans ses cheveux
soulignaient sa mchoire virile et nimbaient son visage dor et
de cuivre. Lorsquil la regarda nouveau, il sembla Tess quun
clair de jade la traversait, plongeant jusqua son cur.
Pourriez-vous le dcrire ?
Comme je lai dit Mim. Cheveux roux, assez grand. Trs
bel homme.
Il y eut un silence.
Trs bel homme ? rpta-t-il dun ton neutre.
Tess ne put sempcher de sourire.
Pourquoi ne le serait-il pas ?
Entre nous, je ne me suis jamais pos cette question, dit
Christoff en laissant tomber le carton sur les draps. Et lui, sait-il
quoi vous ressemblez ?
Je ne pense pas. Chaque fois que je lai crois, jtais le
comte de Lalonde.
Le fuyard ne pouvait ignorer quelle tait femme, songea Kit
avec amertume. Il lavait ncessairement devin son odeur.
Avec sa fragrance de fleur offerte au soleil, ses longs cils de
biche et ses lvres au model si sensuel, Tess pouvait bien
porter tous les costumes quelle voulait, parader en culottes
devant le roi lui-mme, jamais elle ne tromperait un autre
drakon !
Il prit une profonde inspiration. Il navait jamais suppos
que Clarissa Hawthorne ait vcu en recluse du moins pas
comme le faisaient les vierges ou les veuves , mais il lavait
toujours imagine clibataire. Peut-tre navait-il voulu voir en
- 187 -
elle que le reflet de sa propre solitude
Pourtant, sa Voleuse de Brume ntait pas seule. Elle ne
lavait peut-tre jamais t. Un autre avait fui le clan, tout
comme elle. Il avait vcu sa vie, dans lombre, aux marges de la
socit. Elle lavait dit elle-mme devant le conseil. Pourquoi,
jusqu prsent, navait-il pas compris les implications de ses
paroles ?
Il ne vous a jamais approche ? demanda-t-il, incrdule.
Depuis toutes ces annes ?
Jamais. Je suppose quil me croit du ct du clan. Qui sait,
il me prend peut-tre pour une espionne envoye pour le
surveiller ? Sinon, comment pourrais-je me promener librement
dans Londres ?
Alors vous vous vitez ?
Dans la mesure du possible, oui. Ce nest pas trs difficile,
au demeurant ; la ville est un territoire de chasse suffisant pour
nous deux.
Nous deux, rpta Kit par-devers lui. Il lui semblait les voir,
cumant la ville, ce terrain de chasse quils paraissaient
partager en si bons camarades en admettant quils ne soient
rien de plus lun pour lautre.
Il a les yeux bleus, ajouta Tess, en sadossant
ngligemment lun des montants du lit. Bleu fonc, comme
des lacs de montagne.
Un vritable apollon, nen pas douter, grina Kit entre
ses dents.
Il rabattit les draps dun coup sec et se leva sans se donner la
peine de couvrir sa nudit. Au moment o il posait les pieds sur
le plancher, un vertige le saisit. Il lui fallut quelques secondes
pour retrouver son quilibre.
Quelque chose ne va pas ? demanda Tess.
Ce nest rien.
Il se dirigea vers le cabinet de toilette et prit une chemise,
des bas, son rasoir et son affiloir de cuir. Il navait pas deau
pour se raser, et la seule issue se trouvait derrire lui, barre par
Tess. Celle-ci sapprocha de lui il pouvait voir son ombre sur
la sienne.
Il resta immobile, le regard fix sur la lanire de cuir use,
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tandis que Tess sagenouillait ses pieds. Elle approcha sa main
du bandage qui couvrait le bas de sa jambe. Pourquoi ne le
touchait-elle pas ? Impatient, il attendit le contact de ses doigts
sur sa peau, mme sil savait trs bien ce quelle allait trouver
sous le pansement.
Cette blessure est infecte, dit-elle.
Comment pouvez-vous le savoir ? Vous ne lavez pas vue.
Je nen ai pas besoin, rpondit-elle dun ton abrupt.
Asseyez-vous, je vais retirer votre bandage.
Enfilant sa chemise, Kit sinstalla dans une bergre et
regarda Tess se baisser devant lui. Dans cette tenue qui
masquait ses formes fminines, elle aurait presque pu passer
pour le valet de pied quelle prtendait tre, si sa longue tresse
ne lavait trahie. Les rayons du soleil allumaient des reflets
auburn et acajou dans ses mches sombres.
Un long soupir lui chappa lorsquelle finit de retirer le
pansement.
Regardez cela ! sexclama-t-elle avec une nuance de
reproche dans la voix. Cette plaie nest pas belle du tout. Avec
quoi lavez-vous lave ?
De leau et du savon. Vous tiez l.
Eh bien, ce ntait pas suffisant.
Je vous demande bien pardon. La prochaine fois quun
crocodile me mettra au menu de son dner, je veillerai
emporter ma pharmacie avec moi. Quant votre sollicitude, elle
est aussi touchante quinutile. Je ne suis pas handicap au point
de ne pouvoir vous faire danser ce soir.
Pardon ?
Nous sommes invits au bal masqu, ma belle.
Vous, peut-tre, lord Langford, mais moi pas. En ce qui
me concerne, je ne serai quun modeste valet de pied. Mme le
comte de Lalonde nest pas admis dans le cercle trs choisi de ce
cher Marlbroke.
Kit rprima un clat de rire.
Tess, dit-il en se penchant vers elle. Il sagit dun bal
masqu. Vous savez, ce genre dendroit o les gens portent les
costumes les plus ridicules, boivent plus que de raison et
enlacent la femme de leur voisin en prtendant ne pas la
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reconnatre ! Vous navez aucun besoin dtre un valet de pied.
Il tira doucement sur sa tresse, avant de jouer lenrouler
autour de sa main.
Soyez une reine, murmura-t-il. Ou une laitire, jai
toujours eu un faible pour les filles de ferme
Je tcherai de men souvenir, rpliqua Tess en repoussant
sa main. Cela dit, si Lalonde nest pas invit, il est peu probable
que le fuyard le soit. La dernire fois que je lai vu, il tait
ngociant en ths, aprs avoir t jardinier. Sil vient, il figurera
parmi le personnel et, par consquent, il sera l dans la journe
plutt que ce soir.
Sil vient, rpta le marquis dun air dubitatif.
Il viendra, jen suis sre.
Kit la scruta avec curiosit.
Nous avons retrouv Darko, lui rappela-t-il. Nous avons
accompli la moiti de notre mission. Si nous prenions une
journe de repos ?
Il lui adressa son sourire le plus sduisant.
Nous pourrions faire un pique-nique. Visiter Covent
Garden. Aller effrayer les cygnes
Jai une meilleure ide. En revenant de chez lapothicaire,
vous pourriez nous acheter quelque chose de correct manger.
Je ne toucherai plus au porridge.
Cest donc si mauvais que cela ?
Cest inqualifiable.
Je prsume que, si vous devez travailler jusqu ce soir,
vous naurez pas loccasion de dner.
Le comte de Marlbroke offre trois repas par jour son
personnel. Rassurez-vous, ce nest pas chez lui que je mourrai
de faim.
Kit frona les sourcils, contrari.
Vous y tes dj alle.
Naturellement, rpondit-elle avec ce sourire dsarmant
dont elle possdait le secret.
Il ne pouvait la laisser aller seule chez Marlbroke. Lavait-elle
compris ? Sil en jugeait son expression espigle, mieux valait
mettre les points sur les i.
Marlbroke me connat. Je ne pourrai pas me faire passer
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pour un valet de pied.
En effet. Vous, vous allez chez lapothicaire. Il est urgent
dappliquer un baume sur cette plaie.
Tess
Non, linterrompit-elle.
Son sourire avait disparu dun coup.
Je nirai nulle part avec vous, lord Langford. Tout ce que je
veux, cest le voleur. Je dois savoir sil est l aujourdhui.
Et lui, de son ct, viendra voir si vous y tes galement
Nous nous surveillons lun lautre. Je ne vois pas o est le
problme.
Tess, dit-il en se levant et en lui tendant la main pour
laider se redresser. Nous parlons de lhomme qui a vol la
pierre sacre du clan. Qui la jete pour sen dbarrasser quand
il a compris quil ne pourrait pas la vendre. Qui a tout perdre
si un autre drakon sapproche de lui. Qui a pris des risques
insenss pour venir vivre ici, et est probablement prt tout
pour sauver sa peau.
Tout comme moi, dit-elle.
Il serra ses doigts entre les siens.
Vous ne pouvez pas y aller seule, et je nai aucun moyen de
vous accompagner, du moins tant quil fera jour. Nous irons
ensemble, ce soir, pour le bal.
Et si loiseau sest dj envol ?
Cest un risque courir.
Kit seffora dadoucir sa voix.
Nous avons encore plusieurs jours, Tess. Rien ne nous
oblige vouloir tout rgler aujourdhui.
Vous ne comprenez pas, rpliqua-t-elle en retirant sa main
dun geste brusque. Lady Marlbroke aura sorti ses perles de la
chambre forte vers dix-sept heures au plus tard. Je dois tre l
ce moment.
Impossible.
Elle recula dun pas. Sa silhouette se dcoupa dans un rai de
lumire dore.
Vous avez jur de maider !
Jai jur de vous aider retrouver le fuyard, rectifia Kit.
Pas risquer inutilement votre vie. Nous irons ce soir, pas
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avant. Tenez-vous-le pour dit.
Ce nest pas ainsi que nous y arriverons.
Faisant volte-face, elle se dirigea vers la fentre. Une bouffe
dirritation monta en lui, avive par la douleur qui irradiait de
sa jambe. Tess allait-elle Muer et schapper ? La chambre
ntait pas hermtiquement ferme.
son grand soulagement, elle demeura l, plonge dans ses
penses.
Marlbroke a une fille, dit-elle aprs un long silence.
Grand bien lui fasse !
Une fille marier, prcisa-t-elle.
Puis, lui jetant un regard par-dessus son paule.
Elle sappelle Cynthia. Cyn pour les intimes.
En quoi suis-je concern ?
Elle se retourna pour lui faire face.
Je suppose quelle sera ravie de recevoir un visiteur pour
le five oclock tea. Surtout sil est fortun, sduisant et
clibataire.
Cynthia ? Ce prnom ne disait rien Kit. vrai dire, il se
souvenait peine de son pre, le comte de Marlbroke.
Je peux attendre lheure du th pour me rendre l-bas,
poursuivit Tess. Cela nous laisserait le temps de soigner cette
blessure.
Kit hsita un instant. Manifestement, elle tait rsolue se
rendre chez le comte. Il pouvait len empcher du moins
essayer mais pour quel rsultat ? Au mieux, il sattirerait sa
colre. Au pire il ne voulait mme pas y songer.
Il tait las de son hostilit. Las de tenter de la courtiser tout
en mnageant sa susceptibilit. Elle tait trop fine mouche pour
se laisser prendre ses flatteries, et trop indpendante pour se
plier sa volont.
Tout ce dont il avait envie, ctait de voir revenir son sourire
moqueur sur son visage.
Il vous faudra la livre de chez Marlbroke, dit-il avec un
soupir rsign.
Que pensez-vous que je porte ?
Elle tira sur sa manche de laine bouillie.
Je lai achete trois livres un imbcile qui stait fait
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mettre la porte par le comte pour avoir tent de faire les yeux
doux sa pimbche de fille.
La demoiselle est donc si odieuse ?
Elle a trait le comte de Lalonde de parvenu la premire
fois quelle la rencontr, persuade quil ne lentendait pas. Si le
Voleur de Brume voulait ses perles, et non celles de sa mre, je
me ferais un plaisir de laider len dlester.
Lady Cynthia tait tout fait le genre de jeune personne
susceptible dattirer une foule de visiteurs pour le th ou
nimporte quelle heure du jour ou de la nuit. Au premier abord,
on ne pouvait qutre sduit par sa blondeur denfant, lovale
parfait de son visage de madone et ses grands yeux turquoise
aux sourcils dlicatement arqus qui lui donnaient un air
spirituel et enjou.
Puis elle souriait, et le masque dinnocence juvnile tombait.
Kit ne put sempcher de songer Mlanie. Elle aussi avait ce
sourire de chat tournant autour du pot de crme.
Cet aprs-midi-l, la belle Cynthia ne lui marchanda pas ses
amabilits, au point que Kit en tait presque gn. Elle avait
retir lune des fleurs du bouquet de violettes quil lui avait
apport pour la glisser son corsage, sans mme un regard pour
les offrandes de ses autres visiteurs, quelle avait dposes dun
geste distrait sur une petite table lcart.
Dire quelle navait pas encore dix-huit printemps ! songea-t-
il en guettant du coin de lil le ballet des serviteurs, parmi
lesquels voluait Tess. Il percevait la prsence de sa complice
si caractristique avec sa vibration dorage et de nuages avec
plus ou moins dacuit selon quelle sloignait ou se rapprochait
du salon o il se trouvait.
En revanche, aucun autre drakon ne rdait pour linstant
dans les parages. Comme il sen tait dout, au demeurant
Pourquoi stait-il laiss convaincre par Tess ? Cette mascarade
tait ridicule, et il dtestait jouer ainsi les admirateurs parmi la
demi-douzaine de blancs-becs qui faisaient assaut de galanterie
autour de lady Cynthia !
Son seul soulagement tait la pense que le fuyard, sil venait
vraiment, disparatrait ds quil le reconnatrait. Au moins Tess
ne courrait-elle pas de risques.
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Lui, par contre, tait en grand pril : celui de sendormir
dennui. Le temps nen finissait pas de stirer, et de douloureux
lancements montaient de sa jambe blesse. Il lui fallut toute sa
volont pour rsister lenvie de consulter sa montre.
Pourquoi ce maudit bal ne commenait-il pas ? Dj, le jour
dclinait, et les ombres stiraient sur les tapis persans. En face
de lui, la belle Cynthia se pencha avec exagration pour verser
du sucre dans sa tasse de th. Elle ne semblait gure presse de
librer son aropage dadmirateurs.
Kit rprima un mouvement dimpatience. Si seulement il
pouvait trouver une excuse pour sclipser ! Il naurait plus qu
retrouver Tess pour lemmener loin de ce salon qui suait
lennui quitte passer par la chemine pour sen aller.
Et vous, lord Langford ? lui demanda Cynthia, sa cuiller
toujours la main.
Il la regarda sans rpondre. Bon sang, de quoi parlaient-ils ?
Du cake lanis ? Du temps quil faisait ? Voil exactement ce
quil dtestait dans la bonne socit ! Devoir donner la rplique
une gamine vapore, quand il navait dautre envie que de
senvoler dans le ciel immense la poursuite du soleil ou de se
glisser dans un lit en tendre compagnie.
Son htesse arrondit les lvres en une moue qui se voulait
probablement sduisante.
Ne me dites pas que vous ne venez pas ? Sil vous plat,
soyez des ntres ce soir ! Sans vous, ce ne sera pas aussi
amusant
Pour ma part, sexclama lun des freluquets en veste et bas
de soie, jy serai. Vous pouvez compter sur moi, lady Cynthia. Je
viendrai en pirate !
Elle naccorda pas un regard au pauvre garon.
Eh bien, lord Langford ?
Kit pensa Tess, qui stait loigne vers les profondeurs de
limmense demeure. Il pensa tout ce quil avait envie de faire
ce soir seul avec elle et non entour de monde dans un bal
masqu.
Bien entendu, rpondit-il de son ton le plus suave. Je me
ferai un plaisir de vous rejoindre.
Lady Cynthia retrouva son sourire.
- 194 -
Bravo ! En quoi serez-vous dguis ?
Si je vous le dis, o est la surprise ?
Mais comment vous reconnatrai-je ? protesta-t-elle en
reposant sa cuiller dun geste dlicat. Vous devez me donner au
moins un indice !
Trs bien, dit Kit aprs avoir bu une gorge de th. Je serai
celui qui voit tout le monde et que personne ne voit.
Le thme du bal, comme lavait expliqu le majordome
Tess, tait lOrient et ses mystres. dire vrai, elle naurait pu
dire quel aspect prcis de lOrient la salle de bal tait cense
voquer. Les murs et les piliers dalbtre avaient t tendus de
voiles couleur framboise crase rebrods de sequins argents,
et sur la nappe de la table du buffet, orne de chimres la
crinire carlate. Par ailleurs, il tait prvu que des ptales de
roses seraient jets la vole sur la table, entre les plats de
petits-fours et les pyramides de coupes de champagne. Des
perles fausses, Tess sen tait assure pendaient des
chandeliers, et lon avait dispos de grandes plantes exotiques
dans des pots vernisss. Une tenace odeur de curry montait des
cuisines, o lon prparait galement des cheesecakes la
cannelle pour le dessert.
Le comte, en homme pratique, avait fait monter ltage le
lourd coffre contenant les bijoux de son pouse, pour linstaller
dans ses propres appartements. Lobjet, que Tess avait dj eu
loccasion dexaminer un an auparavant, se trouvait prsent
discrtement dissimul dans le cabinet de toilette du matre des
lieux. Tess le savait si hermtique que mme un nuage de brume
ne pouvait sy introduire. Il fallait attendre que sa porte dacier
soit ouverte, ou que la comtesse porte ses perles.
La comtesse ou sa mijaure de fille.
Elle ne tenta pas de sapprocher du coffre-fort. En tant
quextra, elle navait rien faire dans les appartements de la
famille. Dailleurs, cela aurait t inutile : elle savait que les
perles taient encore dans le coffre.
En descendant la cave vin, elle avait crois un trio de
bonnes rougeaudes qui se disputaient pour savoir laquelle des
trois avait rang la dernire fois la plus belle perruque de
milady et o pouvait bien se trouver le bouquet de plumes
- 195 -
dautruche assorti.
Tant que ces trois sottes nauraient pas retrouv la parure
capillaire de la comtesse, on ne songerait pas ouvrir le coffre-
fort. Les perles ne venaient quen dernier, en touche finale.
Pendant une bonne partie de laprs-midi, Tess avait
travaill consciencieusement et accompli sa tche avec
lefficacit dun homme, en prenant soin de ne pas se faire
remarquer. En dbut de soire, on lenvoya dans le grand salon
pour astiquer les vitres des doubles portes donnant sur cette
pice.
Tout en sactivant, elle tourna lgrement la tte. Tiens ? De
l o elle se trouvait, elle pouvait voir Christoff. Il tait
nonchalamment assis, jambes croises, dans lune des bergres
autour de la table o lon avait servi le th. Vtu dune veste bleu
ardoise, son bandage peine visible sous ses bas, il rayonnait
dlgance. De temps autre, il portait sa tasse ses lvres dun
geste souple et fluide.
En face de lui, lady Cynthia semblait particulirement en
forme, nota Tess non sans un certain agacement. Jamais elle
navait vu celle-ci rire avec un tel entrain.
Irrite, Tess regarda le chiffon sale quelle tenait. Elle avait
les ongles courts, noircis de crasse, et une longue estafilade
courait sur sa main gauche, cause dune bouteille de porto
brche. Elle transpirait sous sa perruque bon march, sa
livre en lainage la grattait, son dos la faisait souffrir et, dans
lensemble, elle se sentait dhumeur massacrante.
Exactement linverse de la froide beaut qui se pavanait, l-
bas, lintention exclusive du beau lord Langford.
Tess navait pas menti Mim, le jour o elle lui avait dit
quelle ntait pas une dame. Elle nen serait jamais une. Elle
pourrait drober autant de perles et de diamants quelle le
voudrait, elle ne serait toujours quune voleuse vivant aux
marges de la socit.
Le marquis dcroisa les jambes et se pencha sur son sige,
tout en balayant la pice dun regard paresseux. Avant quelle
nait eu le temps de se dtourner, ses yeux avaient crois les
siens. Elle se figea, mal laise, furieuse davoir t prise en
flagrant dlit despionnage ou, plus exactement, de
- 196 -
voyeurisme hont.
Au mme instant, le majordome fit son entre. peine avait-
elle eu le temps de se remettre louvrage que lhomme tait
auprs delle.
Vous, l ! Suivez-moi, mon garon.
Sans un mot, Tess lui embota le pas. La corde qui servait
monter et abaisser le principal chandelier qui clairait la salle
de bal stait bloque mi-course, et on avait besoin de
quelquun dhabile et de lger.
Voil comment Tess se retrouva perche au sommet dune
chelle branlante, une bougie la main, pour allumer une une
les cent douze chandelles fiches dans leurs coupes de cristal
facettes et comment elle vit le Voleur de Brume entrer dans la
pice.

- 197 -

13

Puisque je vous dis que je lai vu ! murmura Tess avec
vhmence ladresse du marquis.
Elle se trouvait quelques pas de lui devant les curies,
occupe se nettoyer les mains, pendant quil feignait
dattendre un cheval avec lequel il ntait pas venu. Le soir
tombait. Autour deux, le crpuscule nimbait latmosphre de sa
fine transparence bleute.
Je ne nie pas que vous layez vu, rpondit Christoff, si bas
quil tait peine audible. Je dis que je nai pas peru sa
prsence.
Pourtant, je vous assure que ctait bien lui.
Elle se tut en voyant sapprocher deux garons dcurie.
Ceux-ci lignorrent mais salurent Christoff avec respect.
Je ne pense pas quil mait remarque, ajouta-t-elle une
fois quils se furent loigns. Il na pas tourn les yeux vers moi
une seule fois.
tait-il habill en serviteur ? demanda Christoff en
regardant le sol.
Allez ! dit quelquun voix haute. La journe est finie pour
vous, les gars.
En se retournant, Tess reconnut le majordome qui
sapprochait deux, tenant une lanterne de sa main gante de
blanc pour clairer le chemin un groupe de valets.
Hendricks va vous donner votre paie, ajouta lhomme. Il
est l-bas, au portail. Dpchons ! Vous laisserez vos vestes
Mme Tiverton. Les invits seront l dans moins dune heure, ils
nont pas besoin de vous voir.
Le majordome saperut de la prsence de Tess.
Eh, vous ! Filez avec les autres, compris ?
- 198 -
Tess hocha la tte et, feignant de se gratter la joue, dit voix
basse :
Il porte une viole. Il est musicien.
Elle dut sen aller avant dentendre la rponse de Christoff.
Kit la vit disparatre dans le crpuscule, mince silhouette
happe par les ombres et le clignotement des torches que les
garons dtable plantaient dans le sol tout le long de lalle.
Il jeta un dernier regard en direction de la demeure de
Marlbroke. L-bas, les fentres dversaient une lumire dore,
filtre par les tentures aux vives couleurs. Derrire les panneaux
de verre, il pouvait voir le plafond de la salle de bal et ses
moulures dun blanc poudr, tel un glaage sur une pice
monte.
Prenant une profonde inspiration, il chassa toute pense et,
oubliant lair froid de la nuit, concentra ses perceptions sur
lespace qui lentourait avant de laisser son esprit driver au-
del des curies et franchir les murs de brique rouge de la vaste
maison.
Des humains, seuls ou par groupes des bruits de pas, des
clats de voix des senteurs dpices et des vapeurs dalcool le
ptillement du champagne que lon ouvrait des curs qui
palpitaient, lexcitation qui montait et un peu plus loin, une
vibration lgre, quil ne parvenait pas identifier, mais qui
navait pas sa place l
Monsieur ? Dois-je vous faire appeler un fiacre ?
Kit frona les sourcils en sapercevant quun garon dcurie
se trouvait devant lui, dansant dun pied sur lautre,
manifestement mal laise.
Un fiacre, sir ? rpta le gamin en tant sa casquette.
Kit regarda son propre chapeau, sa canne et ses gants, quil
navait pas eu le rflexe d oublier dans le hall dentre de la
maison. Quelquun approchait dun pas lourd. Kit reconnut le
majordome.
Puis-je quelque chose pour votre service, milord ?
demanda-t-il en renvoyant le gamin dun geste mprisant.
Non merci, rpondit Kit. Bonsoir.
Sur ces paroles, il se dirigea vers la grille principale, quil
franchit du pas tranquille de lhomme qui sait ce qui lattend
- 199 -
dans lobscurit.
Ce qui tait le cas.
Il trouva Tess assise dans le noir, les bras nous autour de
ses genoux, sur le perron dune maison situe quelques rues
plus loin. En fait, il perut sa prsence avant de la voir, comme
ctait souvent le cas. Elle avait d rendre sa veste en mme
temps que les autres extra, car elle ne portait quune simple
chemise, qui dessinait une tache claire dans lobscurit.
Elle se leva dun bond son approche.
Lavez-vous vu ? demanda-t-elle mi-voix.
Non.
Il est l, pourtant. Je le sais !
Un fiacre passa dans un fracas de roues mal graisses et de
sabots claquant sur le pav. Kit reprit sa marche en regardant
droit devant lui, conscient que Tess lui embotait le pas tout en
restant distance respectueuse.
Si vous ne voulez pas y retourner avec moi
Ne me faites pas dire ce que je nai pas dit, linterrompit-il.
Jai dit que je ne lavais pas vu. Mais jai peru quelque chose. Je
ne saurais dire ce que ctait.
Moi, si. Ctait lui.
Lair tait humide et lobscurit pesante, presque
oppressante. La douleur stait rveille dans sa jambe, quelle
gagnait lentement, tel un essaim dinsectes affams.
Nous devons y retourner, insista Tess derrire lui.
Comme elle stait immobilise, Kit fit halte et se retourna.
Impossible de Muer ici, dit-il. Nous ne pouvons arriver
nus l-bas, ni sous notre apparence de dragons. Il ny a quune
seule faon de nous introduire dans la place.
Tess inclina la tte dun air indcis. Kit rprima un soupir
impatient. Elle tait si jolie et si ttue quil en perdait la raison !
Pour un peu, il laurait attire lui pour lembrasser, l, dans
cette rue, o nimporte qui pouvait les voir.
Que proposez-vous ? demanda-t-elle.
Venez avec moi Far Perch, et vous verrez.

***

- 200 -
Ils ne pouvaient faire annoncer leur arrive. Le secret de la
discrtion, comme lavait observ le marquis avec ce petit
sourire sardonique quil esquissait parfois, ctait prcisment
de se montrer aussi discret que possible ! quoi bon se donner
tant de mal pour passer inaperus si un portier enturbann
devait crier votre nom dans une salle pleine de monde, o le
fuyard avait toutes les chances de se trouver ?
Nous entrerons par larrire, dit-il en dsignant dun
rapide regard lalle menant aux curies de lord Marlbroke. Si
on nous croise, nous prtendrons que nous nous sommes
gars.
gars ? rpta Tess, interdite. Dans ce bout de jardin-l ?
Personne ne nous croira !
Bien entendu, rpondit Christoff en se tournant vers elle,
mais je ne doute pas quun ou deux shillings aideront les valets
regarder ailleurs pour prserver la rputation dune dame.
Nous ne serions pas les premiers quitter une salle de bal pour
chercher un peu dintimit.
Il prit sa main dans la sienne pour lentraner.
Gardez bien votre masque devant votre visage, ma belle.
Personne ne vous reconnatra.
Sur ce point, au moins, elle ne pouvait que lui donner raison.
Tess avait port bien des dguisements dans sa carrire de
voleuse, mais aucun ngalait celui-ci. Ctait le costume le plus
extraordinaire, le plus flamboyant quelle et jamais endoss !
Elle tait gaine dune fine robe de satin meraude et de
rsille argente, la taille serre par un corset qui lui coupait
presque le souffle, et perche sur des escarpins si vertigineux
quelle manquait de trbucher chaque pas. Des perles de jais
recouvraient sa jupe jusqu lourlet, en se chevauchant de telle
faon quon aurait dit de minuscules et parfaites cailles.
Accroches dans son dos, des baleines tendues de drap dor
figuraient deux ailes qui slevaient la hauteur de ses paules
avant de senrouler en pointe jusqu ses hanches. En guise de
gants et de perruque, elle tait couverte depuis ses cheveux
rassembls sur le sommet de sa tte en lourdes boucles jusqu
la pointe des doigts dune poudre dor ple aux reflets de
mtal, aussi arienne quune poussire ferique.
- 201 -
La Reine des Dragons.
Quant son compagnon, vtu lui aussi de satin iris et de
poudre dore, sangl dans une longue veste rebrode de milliers
de perles aux nuances vert et argent, il incarnait son poux, le
Roi des Dragons.
Pas tonnant, songea Tess, que le vieux marquis ait toujours
interdit son pouse dapparatre en public ainsi vtue ! La
marquise avait fait raliser ces fabuleux costumes bien des
annes auparavant, en prvision dun bal masqu auquel elle ne
stait jamais rendue. Ces merveilles, ainsi que la poudre dor
destine les complter, taient restes enfermes dans un
placard jusqu ce soir, sans jamais avoir t portes. Jusqu ce
que Christoff se souvienne de leur existence.
Le masque de Tess cachait la moiti de son visage. Muni
dune poigne dbne, il tait entirement recouvert de plumes
dont les barbes iridescentes, o se mlaient le jade, lazur et le
jais, jaillissaient en pointe sur les cts de son visage, la
hauteur de ses tempes.
Christoff leva le sien, identique celui de Tess, devant lui et
jeta celle-ci un dernier coup dil.
Jadore vous voir en culottes, mais je dois reconnatre que
vous portez plutt bien cette robe, dit-il en la caressant dun
long regard.
Tess chercha son regard derrire les plumes aux riches
nuances.
Est-ce l tout ce que vous avez moffrir en matire de
compliment ? Cest un peu court !
Ma douce Tess ! Mme cache sous les perles et les
plumes, vous restez la crature la plus exquise de lunivers. Cela
vous convient-il mieux ?
Oui, bien que cela manque de sincrit.
Vous vous mprenez sur mes sentiments, assura-t-il en
semparant de son autre main pour la porter ses lvres.
Tess rprima un frisson de volupt au contact de sa bouche
sur le bout de ses doigts. Peau dore contre peau dore
pouvait-on rien imaginer de plus sensuel ?
Je ne pourrais pas tre plus sincre, au contraire, ajouta-t-
il dune voix aux accents un peu rauques.
- 202 -
Son regard meraude sattarda longtemps sur elle, soudain
grave. Il navait toujours pas lch ses mains ; Tess pouvait
sentir sur ses doigts la chaleur de son souffle qui peu peu se
propageait en elle, faisant battre son cur un peu plus vite.
Puis, la parcourant dun coup dil admiratif :
Pauvre Cynthia ! sexclama-t-il. Sa dception risque dtre
cruelle lorsquelle constatera quelle nest pas la reine de la
soire
Sans lui laisser le temps de rpondre, il lui offrit son bras et
lentrana le long de lalle. Trop occupe regarder o elle
posait les pieds, Tess ne protesta pas.
Si lun de ses talons se prenait entre les pavs, elle devrait
Muer, sous peine de se rompre le cou.
Exquise. Elle rprima un rire de joie. Christoff Langford la
trouvait exquise !
Ils arrivrent enfin larrire de la maison, non loin des
curies dont les odeurs de paille et de foin leur parvenaient par
bouffes un peu cres, l o ils avaient tenu un conciliabule
discret, peine quelques heures plus tt.
Des torches projetaient des halos de lumire sur lalle et les
haies, transformant les corniches baroques soulignant les murs
en figures inquitantes qui semblaient se mouvoir dans la
pnombre. De lintrieur de la maison, schappait un sourd
brouhaha parfois hriss de rires et dclats de voix, comme
peuvent en produire deux cents invits dansant au rythme dun
menuet endiabl.
Tess chercha la note de la viole parmi lensemble des
instruments cordes et vent, en vain.
Elle plaqua son masque devant son visage et baissa
modestement les yeux lorsquils croisrent une premire
servante, langle du potager, puis un valet de pied qui sinclina
devant eux en leur cdant le passage.
Ils gagnrent enfin les jardins dornement, o ils croisrent
dautres couples. Ici, on plaisantait, on buvait, sans souci dtre
reconnu derrire des dguisements qui ne trompaient personne.
Dans le ciel voil de brume, la lune commenait slever,
solitaire et glace, entoure dun halo spectral.
Kit fit halte sur la terrasse prolongeant la salle de bal. Tess le
- 203 -
vit fouiller le ciel dun regard acr, sa silhouette se dcoupant
sur le fond mouvant et chatoyant de la foule des invits.
Lestrade de lorchestre se trouve sur la droite, expliqua-t-
elle voix basse. Contre le mur est.
Jai vu.
Il prit une profonde inspiration et serra une dernire fois sa
main entre ses doigts avant de la lcher.
Restez toujours prs de moi, ordonna-t-il.
Tess acquiesa dun hochement de tte et le suivit dans le
grouillement humain qui se pressait lintrieur.
Aussitt, elle fut assaillie par une foule dodeurs, de lumires
et de sons plus agressifs les uns que les autres. Il lui fallut toute
sa matrise de soi, acquise grce des annes dentranement,
pour conserver une apparence imperturbable.
Elle commena par concentrer ses penses sur chaque
perception en les isolants les unes des autres. Le frottement de
ses pieds dans ses chaussures. Le bruit mat que produisait le
plancher sous ses pas. Lclat des bougies sur le bol punch. La
fragrance un peu doucetre du tabac. Celle du sucre, plus
velout. La voix trop aigu dune jeune fille toute vtue de rose.
Les accords mlodieux de lorchestre.
La note flte de la viole.
Sans un mot, elle marcha aux cts de Christoff, fendant la
foule aussi lentement que le permettait la dignit, son masque
riv sur son visage. Quelquun glissa une flte de champagne
dans sa main. Le vin tait si froid quelle en eut les doigts
engourdis.
Cest dans cet tat de conscience exacerbe quelle remarqua
le changement qui soprait en Christoff. Cela commena par
une subtile vibration slevant dans lair autour deux, avant de
sassembler en un courant de lumire et de chaleur nettement
perceptible. Christoff parut se tendre, tel un animal qui hrisse
le poil. Son pas se fit plus rapide, son port de tte plus raide.
Sous la poudre dor, ses traits avaient pris la fixit de la pierre.
Tess fut parcourue dun long frisson en regardant son
compagnon, qui rayonnait prsent dune vitalit sauvage,
puissante, inhumaine.
chaque pas, sa vritable nature se rvlait. Lnergie du
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chasseur stait rveille ; Tess lentendait courir dans ses
veines, gronder dans sa poitrine, crpiter sous sa peau.
Ils arrivrent devant lorchestre. Du dos de la main, Tess
frla le coude de Christoff. Elle frmit. Son regard tait dur
comme de lacier. Effraye par sa soudaine transformation, elle
osait peine effleurer sa manche. Il ntait plus le sduisant
marquis de Langford aux regards langoureux et aux gestes
lgants, mais un prdateur m par des pulsions barbares,
primitives, incontrlables.
Un Alpha prt tuer pour la survie du clan.
Ctait la premire fois quil se montrait elle sous ce jour
ou plutt sous cette nuit. Car elle ne pouvait rien imaginer de
plus noir, de plus terrifiant que lapptit sanguinaire qui
manait de toute sa personne. Mme dans la fosse aux
crocodiles, il navait pas lch ainsi la bride la bte qui
sommeillait en lui.
Tess tait consciente quelle aurait d chercher le fuyard,
mais elle ny parvenait pas. Sans cesse, ses yeux revenaient
Christoff, attirs vers lui comme par une flamme dans
lobscurit.
L, lentendit-elle murmurer.
Sarrachant avec peine sa contemplation, elle suivit son
regard vers les musiciens, jouant qui du violon, qui du fifre ou
du tambourin. Le voleur tait l. Son regard croisa le sien. Tess
tressaillit sous limpact.
Pourquoi navait-elle pas prvu cela ? Pas un instant, elle
navait envisag ce moment et ce qui pourrait advenir. Sous sa
main, son compagnon pouvait-elle encore lappeler Christoff ?
vibrait dune ardeur meurtrire.
Trois hommes, avait-il dit ? Bientt, songea Tess, il en aurait
tu un quatrime. Si tuer tait le mot. Massacr convenait
mieux.
Restez ici, dit-il, le visage si dur que ses lvres bougeaient
peine.
Instinctivement, Tess saccrocha lui.
Non ! sexclama-t-elle en le retenant.
Langford ! scria alors un homme dune voix mche.
Vous voil, sacripant ! Cynthia mavait prvenu que vous
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viendriez !
En se retournant, Tess vit un calife doprette sapprocher
deux dune dmarche un peu lourde. Sous la fausse barbe, le
long caftan de soie rouge qui rvlait son gros ventre et le
tarbouch perch sur son crne, elle eut tt fait de reconnatre
lord Marlbroke. Son teint tait couleur brique et ses yeux
injects de sang.
Bravo, mon ami, bravo. Cyn doit tre par ici Elle est
dguise en ange, lavez-vous vue ?
Tess lcha le bras de Christoff et recula dun pas.
Bont divine, quel costume ! poursuivit Marlbroke dune
voix avine. Laissez-moi deviner vous tes un de ces dieux
grecs, nest-ce pas ? Jy suis : Apollon !
Pas tout fait, entendit-elle Christoff rpondre dune voix
au timbre mtallique.
Elle sloigna encore un peu, sans mouvement brusque.
Devant eux, sur lestrade, les musiciens lanaient la dernire
note du menuet. Lun deux manquait lappel. Le joueur de
viole. Sur sa chaise, il ny avait plus que son instrument. Tess
balaya les alentours dun regard rapide, mais le voleur stait
volatilis.
Tenez, la voil ! sexclama Marlbroke. Cyn chrie ? Voyez
donc qui jai trouv ! Allons, ne faites pas cette vilaine grimace
votre papa et dpchez-vous daccourir, petite friponne. Vous ne
serez pas due !
Tess neut pas le temps de scarter. Lady Cynthia, la belle et
ddaigneuse fille du comte de Marlbroke, avait littralement
vol vers son pre, la bousculant dans sa hte. Au contact de son
bras, Tess fut prise dun vertige.
Elle ruisselait littralement de perles ! Les dlicates billes de
nacre recouvraient ses cheveux, pendaient ses oreilles,
senroulaient autour de son cou et de ses poignets, entremlant
leurs reflets en une envotante mlope qui faisait courir des
frissons dextase sur l peau de Tess.
Comme il aurait t facile de glisser ses doigts dans le cou de
lange blond pour dfaire lattache de son collier, avant de
senfuir en profitant de la cohue qui rgnait dans la salle de bal
surchauffe !
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Elle fit un troisime pas en arrire. Hasard ou volont
dlibre, lady Cynthia stait glisse entre Christoff et elle.
Tess reconnut en elle la jeune fille en rose croise en entrant
dans la salle de bal. Elle aussi portait des ailes, toutes de plumes
roses, de la mme nuance que sa robe surcharge de volants et
de dentelles. Elle regarda Christoff prendre la main que lui
tendait la jolie hritire et sincliner avec sa grce coutumire,
puis elle se dtourna.
Se faufilant entre un paon dgingand et une fermire aux
joues rondes, elle sloigna sans un regard en arrire.
Lady Cynthia avait recommenc lassaillir de ses
minauderies et de ses regards brillants de convoitise. Kit
rprima un frisson. Il ne supportait pas de la toucher.
Lord Langford ! ronronna-t-elle avant de se lancer dans
un compliment quil ncouta mme pas.
Son pouls battait ses oreilles, assourdissant. La douleur
sa jambe, qui stait notablement attnue, ne se manifestait
plus que par une sensation de vertige lorsquil tournait trop
rapidement la tte. Tous ses sens en alerte, il percevait le
moindre mouvement, le moindre souffle autour de lui avec une
telle acuit quil lui semblait que ses veines charriaient de la
poix en fusion paisse, brlante, oppressante.
Comme chaque fois quil se mettait en chasse.
Malgr lui, ses yeux furent attirs par les ranges de perles
qui tombaient en cascade sur les boucles dor blanc de la
perruque de lady Cynthia. Une soudaine dmangeaison se fit
sentir au creux de ses paumes : une irrpressible envie de
refermer les doigts sur les gouttes de nacre au poli parfait, dont
les riches transparences voquaient le jeu de la pluie dans les
nuages, la puret des espaces infinis et la peau tendre et
laiteuse de sa douce Tess.
Au fait, o tait-elle ? Kit neut pas besoin de tourner la tte
pour comprendre quelle venait de sclipser de mme que le
voleur. taient-ils ensemble ? Son cur sarrta de battre. Il
parcourut la salle de bal dun regard anxieux. Aucune trace de sa
compagne, ni du fuyard !
Mentalement, il fouilla les alentours la maison, les jardins,
les curies cherchant la vibration de lis et dorage qui signait
- 207 -
la prsence de Tess, mais sans plus de succs.
Une voix haute perche rsonnait prs de lui, gnant sa
concentration.
Lord Langford ! gloussait lady Cynthia. Vous me faites
mal !
Il saperut alors quil tenait toujours sa main dans la sienne
et la serrait de toutes ses forces. Il ouvrit aussitt les doigts, et la
jeune fille retira promptement sa main. Son sourire avait
disparu, nota-t-il, non sans une certaine satisfaction.
Il la salua, ainsi que son pre, dun bref hochement de tte et
sloigna sans un mot. Aucune parole naurait pu franchir sa
gorge noue par la fureur et lanxit. Il entendit le soupir de
dpit de Cynthia, aussi bruyant que douloureux ses oreilles
que la tension faisait bourdonner, mais il nen avait cure.
O tait passe Tess ?
De la salle de bal submerge par un grouillement humain
montaient dcurantes senteurs dalcool, de sueur et de
parfums. Les couleurs criardes lui donnaient la nause ; le bruit
irritait ses nerfs tendus se rompre.
Soudain, il se figea. Au milieu de cet enfer, il venait de
trouver un espace de paix aux nuances dor et dmeraude. Tess.
L-bas, prs des portes, de lautre ct de la salle Il percevait
sa douce musicalit et sa fragrance de fleur au soleil, si suave
quil en aurait gmi de bonheur.
Puis il se raidit en sapercevant quelle parlait avec un
homme. Son interlocuteur, dont le visage tait dissimul, ne
portait quun simple manteau gris. Elle, en revanche, avait
abaiss son masque. Dans la lueur des mille bougies qui
laurolait, ses cheveux poudrs dor prenaient des
scintillements feriques et ses lvres des nuances de rubis.
Une femme-joyau, une pierre prcieuse entre toutes, songea-
t-il, le cur serr.
Puis le fuyard car ce ne pouvait tre que lui posa la main
sur le bras de Tess. Kit tressaillit en voyant ses doigts senfoncer
dans la peau tendre. De quel droit lautre se permettait-il une
telle familiarit ? Personne navait le droit de la toucher.
Personne !
En un clair, le peu de volont qui restait Kit vola en clats.
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La bte en lui se hrissa dans un grondement furieux.
Tess tait lui.
Il slana travers la foule, indiffrent aux exclamations de
stupeur, bousculant sans mnagement ceux qui ne se
poussaient pas assez vite pour lui cder le passage. Son souffle
se fit plus rapide ; ses lvres se retroussrent, prtes mordre.
Un sang noir et brlant coulait prsent dans ses veines, celui
du dragon qui venait de prendre les commandes.
Le besoin de Muer simposa, si imprieux que son enveloppe
humaine lui sembla soudain lourde comme une armure rouille,
ralentissant ses pas, moussant la prcision de ses gestes.
Dans un mme mouvement, Tess et le fuyard se tournrent
vers lui. Il croisa le regard de celle-ci, lut la surprise sur son
visage aux traits limpides, mais toute son attention se
concentrait prsent sur lautre drakon. Ce dernier avait
toujours sa main sur elle. Kit pouvait voir briller derrire son
masque ses iris dun bleu profond.
Juste avant quil ne fonde sur lui, le voleur relcha Tess,
scarta delle en la saluant dun mouvement de tte rapide et
Mua.
L, au milieu de cette salle de bal bonde de monde.
Quelques femmes poussrent des cris deffroi que Kit
entendit peine. Tess avait lev le visage pour suivre des yeux le
nuage de brume qui tournoyait prsent au-dessus de
lassistance et slevait, toujours plus haut, vers les portes
donnant sur le jardin. Puis elle se tourna vers lui.
Il vit le masque tomber de sa main, Tess slancer dans sa
direction, sagripper son bras.
Non ! hurla-t-elle en tirant de toutes ses forces pour le
retenir. Christoff, non ! Ne faites pas cela !
Le tourbillon couleur de cendre ntait plus qu une faible
distance des portes-fentres ouvertes sur la nuit toile.
Non ! rpta Tess en prenant son autre main pour se
plaquer contre lui, faisant obstacle de son corps. Christoff !
Dans un grondement sourd, le dragon bondit sous sa peau.
Tess saccrochait lui avec lnergie du dsespoir. Un clair
dor pur passa dans son regard, aussi bref que lumineux. Avec
une lenteur extrme, Kit prit une profonde inspiration.
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Le temps parut stirer, comme suspendu son souffle.
cartel entre le dragon qui rugissait en lui et son enveloppe
humaine qui peinait contenir lanimal fou de rage, Kit
tremblait de tous ses membres.
Un fauve en cage. Jamais lexpression navait t aussi
juste
Diable ! dit un homme non loin de lui. Cest sacrment
enfum, l-dedans !
La brume franchit les portes et svanouit dans le ciel
nocturne.
Kit baissa les yeux vers sa compagne. Sur son avant-bras, on
voyait encore la marque des doigts du fuyard, l o il lavait
serre, la marquant de son ignoble empreinte.
Non loin deux se trouvait un petit tas de velours gris
unique trace du passage du voleur. Quelques invits sen
approchrent en riant et lun dentre eux souleva la veste pour la
secouer, tout en smerveillant de ce tour de passe-passe avec
force exclamations.
Sans un mot, Kit prit la main de Tess et la guida vers la porte
dun pas dcid. Traversant des pices et des halls vides, ils
passrent devant lescalier principal, puis se dirigrent vers une
haute porte dacajou sculpt. Celle-ci souvrit sans un bruit sous
sa pousse, rvlant une pice couverte de rayonnages, peine
claire par quelques bougies. La bibliothque.
Dans la pnombre, les lettres dores au fer qui ornaient les
reliures de cuir luisaient faiblement. Un paravent japonais
dcor de motifs floraux sparait lentre de la chemine, devant
laquelle taient disposs deux vastes fauteuils.
Cest l, devant ltre o ne brlait aucun feu, que Kit
entrana sa compagne. Celle-ci se laissa faire, non sans une
certaine rticence. Librant sa main, il Mua aussitt avant de
rapparatre sous sa forme humaine. Nu. Dans un nuage de
poudre dore, son costume, vide, tomba sur le parquet.
Dun geste impatient, Kit attira sa compagne lui pour
semparer de ses lvres. Elle tenta de scarter, mais il planta ses
dents dans la chair tendre de son cou.
Restez comme cela ! ordonna-t-il tout en dfaisant les
pingles qui retenaient son chignon.
- 210 -
Le fragile difice seffondra et les boucles soyeuses de Tess
glissrent entre les doigts de Kit. Le corsage de sa tenue
dnudait entirement ses paules, dvoilant sa gorge blanche et
la naissance de ses seins. Dans la quasi-obscurit qui rgnait
labri du paravent, la poudre irise nimbait sa peau de reflets
dor ple. Kit parcourut son cou, puis son buste de baisers
lgers, humant avec dlice les senteurs capiteuses qui montaient
delle.
La poitrine de sa compagne se soulevait au rythme saccad
de sa respiration, faisant saillir ses seins en une irrsistible
invitation. Kit posa la bouche dans le sillon tide et parfum,
avant dy glisser sa langue. Avait-il dj cueilli fleur plus
enivrante ?
Dun geste impatient, il tira le corsage vers le bas. Ltoffe
cda avec un lger craquement, librant les seins de sa
compagne. Celle-ci laissa chapper un gmissement lorsquil
referma ses lvres sur son mamelon. Protestait-elle ?
Lencourageait-elle ? Il naurait su le dire, mais peu lui
importait !
Il se laissa tomber genoux sur le tapis et lattira vers lui
pour lasseoir califourchon sur ses cuisses. Haletant, il leva les
yeux vers elle. Ses lvres taient roses, gonfles par ses baisers.
Il repoussa ses jupes, glissa ses mains sous les paisseurs de
soie et de linon et remonta le long de ses bas jusqu ce que ses
doigts rencontrent la barrire de dentelle de ses jarretires. Il
frmit en la franchissant. Que ses cuisses taient tendres sous
ses paumes !
Basculant lgrement en arrire, il posa ses mains sur ses
fesses rondes et muscles et la souleva pour la plaquer contre
lui, lobligeant carter davantage les jambes. Dans un rflexe,
elle lui passa les bras autour du cou.
Que faites-vous ? demanda-t-elle dans un murmure
effray.
Kit ne rpondit pas du moins, pas avec des mots. quoi
bon ? Elle savait trs bien ce quil attendait delle. Il lattira
contre lui pour frotter son rection entre ses cuisses.
Tess tenta une fois de plus de scarter de lui, mais il la
serrait avec force. Sa robe bruissa dans un frou-frou de soie. Son
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corset emprisonnait sa taille fine, maintenant son dos bien
droit, mais sous ses jupes, elle ntait que douceur et volupt
Il poursuivit sa tendre exploration entre les plis de sa
fminit, l o sa chair se faisait merveilleusement tendre et
odorante.
Elle tait dj moite de dsir !
peine lavait-il effleure quun petit cri lui chappa. Elle
enfouit son visage au creux de son cou et se cambra sous sa
caresse. Encourag, il se montra plus hardi. Quelle tait troite
et douce autour de ses doigts ! Un fourreau de velours humide
Il tira les lvres en un sourire de triomphe quelle ne
pouvait voir.
Avez-vous lintention de me violer purement et simplement,
ou comptez-vous y mettre les formes en prtendant me
sduire ? lui avait-elle demand autrefois, dans ce qui lui
semblait aujourdhui une autre vie.
Ce ne serait ni lun ni lautre. Leur treinte serait lunion
parfaite, inluctable, de deux Alpha prdestins lun lautre. Le
corps corps sauvage du drakon mle et de sa femelle. Lacte
damour, dans tout ce quil avait de primitif et de sublime.
La prenant par les hanches, il la souleva au-dessus de lui et
pressa son membre rigide lore de sa fminit, avant de la
faire descendre avec lenteur sur lui.
Tess se mordit les lvres pour retenir un cri de douleur et de
surprise. Cela faisait mal ! Elle tenta de se dgager, en vain. Les
mains de Christoff la serraient comme un tau.
La souffrance envahissait tout son corps en ondes
successives, lui coupant le souffle. Puis son compagnon referma
sa bouche sur son sein, quil sua doucement, veillant en elle
une vague de plaisir aussi soudaine quinattendue.
Les deux sensations se mlrent en elle, douleur et volupt,
jusqu ce que, peu peu, la seconde chasse la premire. Tess
libra le soupir quelle retenait depuis une ternit avant de
suffoquer lorsque son amant, aprs lavoir souleve en se
retirant delle, lattira de nouveau, plongeant un peu plus loin en
elle.
La brlure se propagea en ondes concentriques, avant de
sattnuer une fois de plus lorsque Christoff lcha son mamelon
- 212 -
avec une telle douceur quelle le sentait peine.
Il fallait que cette torture cesse au plus vite Non, quelle
continue ! perdue, Tess glissa ses doigts dans les cheveux de
son compagnon pour le presser sur son sein.
Elle tait perdue. Elle aurait voulu continuer de soffrir son
invasion, si douloureuse quelle en devenait insupportable, et en
mme temps que cesse la souffrance qui lui coupait le souffle.
Que Christoff continue de la dvorer de ces yeux fous de dsir,
et quil la libre immdiatement
Du plus profond de son tre monta une trange vague de
bien-tre, qui peu peu lenvahit tout entire, chassant la
douleur et la peur sur son passage. Tess rejeta la tte en arrire
et sarqua pour mieux savourer cette incroyable volupt, si
nouvelle pour elle. Elle aurait tant voulu que
Un bruit soudain la ramena la ralit. La porte de la
bibliothque venait de souvrir. Quelquun entrait !
Au-del du paravent le son de lorchestre se fit plus fort. Tess
se figea et chercha le regard de son amant. Dun coup de
menton, celui-ci dsigna le panneau de laque qui les dissimulait
la vue. Un sourire ensorcelant clairait son visage.
Allait-il la librer ? Apparemment, il ne fallait pas y
compter Prenant garde de ne pas faire bruisser sa jupe,
Christoff referma ses mains sur ses hanches pour senfoncer un
peu plus en elle.
Tess se mordit la langue pour ne pas crier. Elle se tendit,
luttant contre le plaisir qui lenvahissait lentement.
Des pas rsonnrent sur le plancher avant de sarrter
devant le bureau que Tess avait aperu lentre de la pice.
Sils faisaient mine de se diriger vers la chemine
Apparemment indiffrent aux angoisses qui ltreignaient,
son compagnon la souleva dun geste souple pour la guider
nouveau le long de sa colonne de chair, cette fois avec une
insoutenable lenteur, veillant en elle une ardeur nouvelle.
Le plaisir tait l, prt dferler. Partage entre limpatience
et la crainte, Tess sarc-bouta. Combien de temps pourrait-elle
endurer ce supplice ?
Un son cristallin rsonna dans le silence ouat de la
bibliothque, suivi du bruit caractristique dune boisson que
- 213 -
lon versait dans un verre.
Tess simmobilisa. Une partie delle-mme tait prte Muer
en un clair, mais lautre, sa part humaine, ne tenait plus en
place. La jouissance tait presque l, imprieuse, prte
exploser. Il suffirait dun rien le plus lger mouvement de son
amant en elle, la moindre caresse de sa peau contre la sienne, l
o son bouton de chair, gonfl de plaisir, se frottait avec dlice
contre son membre en rection
Elle prit entre ses paumes son visage que ses doigts avaient
marqu de tranes dor mat. Ses paupires mi-closes sur ses iris
voils de plaisir, son souffle court, ses lvres entrouvertes sur un
sourire bloui, tout en lui ntait plus que sensualit
magntique, presque animale infiniment contagieuse.
Tess ferma les yeux.
De lautre ct de lcran de bois prcieux monta un soupir
de bien-tre, puis Tess entendit le bruit dun verre que lon
pose suivi du craquement dun sige en cuir sur lequel on
sassoit. Oh non !
Dsespre, elle enfona ses doigts dans le dos de Christoff.
Elle naurait pas le courage dattendre ! Dj, son corps ne lui
appartenait plus. Aprs une brve pause, la vague de plaisir
stait de nouveau forme au creux delle-mme et montait
inexorablement.
Tess secoua la tte, incapable de matriser ses sensations. Il
fallait tenir, pourtant. Ne pas bouger. Ne pas crier. Ne pas
respirer
Le sige en cuir craqua de nouveau. Les pas rsonnrent sur
le plancher. La porte fut ouverte.
Que Christoff tait dur en elle ! Et que cette sensation tait
enivrante ! Cen tait trop La tte lui tournait.
La musique emplit de nouveau lespace. Au loin, des rires et
des voix retentirent.
Tess rprima un gmissement de frustration. Si Christoff ne
recommenait pas aller et venir en elle, elle ny survivrait pas !
Aprs ce qui lui parut une ternit, Kit entendit la porte se
refermer. Enfin ! Plantant ses dents dans le cou de son amante,
il plongea en elle dun ultime coup de reins.
La jouissance de Tess fut immdiate. Dans un spasme de
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volupt, elle lenserra avec une force inoue. Un cri de pur plaisir
monta de sa gorge, plus doux ses oreilles que le chant le plus
mlodieux.
Ivre de bonheur et de fiert, il la regarda sombrer dans le
nant de lextase avant de dverser en elle sa semence
veloute.
Puis il la serra longuement contre lui, puis, radieux, fou
damour.
Tess. Sa matresse, sa reine, son me sur.

- 215 -

14

La maison du marquis semblait vide, mais Zane avait appris
se mfier des apparences. tendu dans la paille des curies
pour se protger du froid de la nuit, il avait surveill les
environs pendant un long moment. Cet endroit tait trop grand
pour lui, et franchement sinistre.
Sans parler de lodeur de la paille, quil dtestait. Si Langford
avait des chevaux, ils ntaient pas ici. Zane ne voyait pas deau
pour eux, pas de couvertures, et pas la moindre trace davoine
sur le sol de terre battue. Il ne devait mme pas y avoir de rats !
Il aurait dcamp depuis longtemps sil navait pas t
certain quelle finirait par revenir ici, un moment ou un
autre. prsent quil y pensait, elle non plus navait pas de
cheval ni dattelage chez elle
Dans le ciel voil de brouillard, la lune ressemblait un il
inquitant. Le fog qui stendait sur la ville paississait les
ombres, ce qui convenait parfaitement Zane.
Il sagita dans la paille pour sinstaller plus confortablement,
puisquil ny avait rien dautre faire que dattendre
Combien de nuits avait-il dj passes ainsi en embuscade,
comptant les heures en luttant contre le sommeil ? Avec le
temps, il avait appris quelques trucs. Il tira ses orteils, lun
aprs lautre, pour les frotter contre le cuir de ses bottines. Il
passa en revue toute sa collection de grimaces, fronant les
sourcils, relevant les coins de ses lvres en un affreux rictus,
gonflant les joues. Il tourna sa tte de droite et de gauche, puis
dans lautre sens, fit craquer les unes aprs les autres les
articulations de ses doigts, un, deux, trois, quatre, cinq, avant
dtirer ses bras.
Dcidment, cette meule de paille puait horriblement ! Zane
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cligna des yeux et sabsorba dans lexamen de la faade de la
grande maison, dont il observa une une les fentres toutes
noires. Rien ne bougeait. Voil deux bonnes heures quil tait l,
maintenant. Il ny avait pas plus danimation dans les cuisines
que dans lcurie, de mme, sans doute, que dans le reste du
btiment.
Aucun doute, la voie tait libre.
Il se glissa hors de son tas de paille et sortit dans la cour,
quil contourna en passant devant la grille et la range darbres,
avant de longer la maison pour sapprocher de la faade
principale.
Arriv l, il fit halte, loreille tendue. La rue, dserte, tait
plonge dans lobscurit, lexception dune lumire qui brillait
un peu plus loin, ltage dun htel particulier orn de pilastres
blancs.
Zane ne connaissait que deux catgories de riches. Les chats
en maraude ceux qui dansaient, buvaient et festoyaient
longueur de nuit et les poules mouilles ceux qui se
couchaient de bonne heure aprs avoir ferm leur maison
double tour.
Le marquis de Langford appartenait la premire ; il lavait
vu lclat froce qui luisait au fond de ses yeux verts.
Zane songea que, sil avait t riche, il aurait t lexception
cette rgle, car il naurait appartenu aucune des deux
catgories. Il ne buvait jamais et dormait le moins possible.
Il se faufila jusqu la fentre du petit salon et poussa du plat
de la main sur le point faible du chssis. Rien ne bougea pas.
Il appuya plus fort, sans plus de rsultat.
Que se passait-il ? Stant assur dun regard la ronde que
personne ntait en vue, il sauta pour voir ce qui nallait pas. la
deuxime tentative, il comprit do venait le problme. Un
bton de bois avait t coinc contre le verrou, bloquant celui-ci.
Zane jura tout bas et battit en retraite. Quelle mouche lavait
piqu de dire par o il stait introduit lors de sa premire
visite ? Il devenait urgent de lui parler, loin des oreilles de ce
maudit marquis qui tournait autour delle depuis quelque
temps.
Elle lui avait strictement interdit de se manifester jusqu ce
- 217 -
quelle reprenne contact avec lui, mais la situation devenait
intenable.
Il revint sur le ct de la maison mais il savait dj, pour les
avoir inspectes lors de sa prcdente venue, que les autres
fentres taient solidement fermes. Comment allait-il faire ?
Les nuages chargs de brouillard scartrent un instant.
Dans le ciel gris de la nuit, la lune lui jeta un regard morne.
Zane retourna la porte de la cuisine dont il fit jouer la
poigne. Du cuivre tout neuf, bien poli, et une serrure troite.
Avec un soupir rsign, il sortit ses outils de sa poche.
Forcer une porte faisait moins de bruit que briser un
carreau, mais cela prenait plus de temps. prsent que la lune
clairait la cour de ses rayons, nimporte qui pouvait le voir
depuis les fentres des belles demeures voisines. Ici, dans
Grosvenor Square, la marchausse arriverait la premire
alerte. On ntait pas dans les quartiers modestes de St. Giles ou
de Cheapside
Malgr le froid, Zane transpirait grosses gouttes. Clem le
Crasseux stait fait pincer comme a, alors quil essayait
dentrer dans une maison cossue de Mayfair. Il tait pourtant le
meilleur, et ne manquait pas une occasion de sen vanter.
Marriverez jamais la cheville, bande de minables.
Aujourdhui, il moisissait sur la paille de la prison de
Ludgate, et ctait lui, son ancien lve, qui avait rcupr son
matriel. Mme lorsquon le librerait, Clem nen aurait plus
besoin, avec cette salet de gangrne qui lui rongeait les doigts
Enfin ! La serrure cda et la porte souvrit. Zane rassembla
ses outils et se faufila prestement lintrieur. Une fois dans la
place, il sortit son couteau de sa ceinture.
Il ne faisait pas plus chaud dans la cuisine que dehors,
songea-t-il en frissonnant. Traversant la pice, il suivit le
chemin quil connaissait dj. Il fallait longer le couloir latral,
monter le grand escalier et tourner sur le palier, tout en
sarrtant, loreille aux aguets, au moindre craquement du
plancher, au moindre bruit en provenance des tages
suprieurs.
La chambre du marquis tait vide, comme toutes les autres,
y compris celle o elle avait laiss ses affaires. Il reconnaissait la
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malle rayures, ouverte, et les chaussures pour homme ou pour
dame, toutes sa taille, soigneusement alignes lintrieur.
Il ny avait personne dans la maison. Zane ne stait pas
tromp, propos de Langford. Ctait un chat en maraude. Il
retourna dans la chambre quelle occupait. L, il passa une main
sur le couvre-lit, prit un oreiller, y enfouit son visage. Son odeur
tait l, peine perceptible. Elle allait revenir.
Avisant une mridienne dans langle oppos de la pice, il sy
installa. Les coussins, couverts dun satin pais et brillant,
glissaient sous son poids. Ce ntait gure confortable, mais il
prfrait cela. Ainsi, il risquerait moins de sendormir. Il appuya
sa tte au dossier et observa la vue qui stendait derrire la
fentre, jusqu ce que la vive clart de la lune lui fatigue les
yeux. Sans quil y prenne garde, ses paupires se fermrent.
Ils quittrent le bal par le mme chemin que celui quils
avaient emprunt laller, la diffrence que Tess marchait sur
ses bas, retenant dune main son corsage dchir, tandis que
son compagnon tait en chemise et culottes de satin, son
costume sur le bras.
Ils taient sortis par la fentre de la bibliothque. Sans mme
lui demander son avis, Christoff avait ouvert les battants, jet sa
tenue et leurs chaussures sur le gravier de lalle, puis il tait
revenu la chercher derrire le paravent. Il navait pas dit un
mot, se contentant de dposer un baiser ardent sur ses lvres
avant de lentraner sa suite, et elle navait pas tent de
protester.
Au moment o ils sapprtaient sauter, un rai de lumire
stait gliss dans la bibliothque. Sous leffet de lappel dair de
la fentre ouverte, la porte mal referme avait pivot sur ses
gonds. Des rires avaient rsonn, tout prs deux.
Christoff avait Mu avant denjamber le rebord de la fentre.
Une fois labri de la haie de grands buis en caisses qui sparait
le jardin de la proprit voisine, il avait repris son enveloppe
humaine et lev son visage vers elle en lui faisant signe de le
suivre.
Tess stait penche vers lui, indcise. Elle ne voulait pas
Muer. Aussi drisoire que soit la protection que lui offrait le
vtement, elle ne voulait pas quitter sa robe.
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De plus, elle se sentait rompue de fatigue et envahie dune
sorte de timidit. Elle ne parvenait pas comprendre comment
elle avait pu se donner ainsi au marquis de Langford !
Derrire elle, la porte de la bibliothque stait ouverte plus
franchement. Deux hommes se tenaient sur le seuil, devisant
avec passion. Des frus de courses de chevaux, si elle en jugeait
leurs arguments.
En contrebas, dans lalle, elle avait vu Christoff Muer. Le
nuage de brume tait mont vers elle pour encercler ses bras et
son cou. Ctait la premire fois quun autre drakon la touchait
de cette faon. Le voile tait frais, un peu opaque, trange et
familier la fois.
Les ombres des deux hommes staient dessines sur le tapis
de lentre. Encore une seconde et ils sapercevraient de sa
prsence.
Je vous suis, avait-elle chuchot son compagnon.
Dun geste rapide, elle stait assise sur le rebord de la
fentre et avait fait passer ses jambes lextrieur. Dans sa hte,
le drap dor de ses ailes saccrocha au montant et quelques
perles de jais se dtachrent de sa jupe.
Elles tintrent en roulant sur le plancher. Trop tard pour les
ramasser ! Elle stait laisse glisser le long du mur, se retenant
de ses deux mains au bord de la fentre, les pieds dans le vide,
avant de lcher prise.
Heureusement, le sol ntait pas trs loin. Christoff la
rattrapa en la serrant contre lui.
Sapristi ! avait-il grommel en regardant la griffure que les
ailes de drap dor venaient de tracer sur son ventre plat et
muscl. Ces ornements sont un vrai danger.
Je ne vous ai pas demand de mattraper.
Vous nen avez pas besoin, avait-il murmur en refermant
ses mains sur son visage pour lui voler un baiser. Cest dj fait.
Je vous prends, je vous garde !
Tess aurait d scarter de lui, le repousser, rire de ses
vantardises
Elle nen avait pas eu le courage.
Docile, elle stait appuye contre lui en lui tendant ses
lvres.
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Clarissa Tess, avait-il chuchot en faisant rouler son
prnom dans sa bouche comme sil sagissait de la plus douce
des sucreries. Venez avec moi. Rentrons la maison.
Incapable de rsister, elle avait pris la main quil lui tendait
et lavait suivi le long de lalle. Lorsquil lui parlait ainsi, elle
ntait plus elle-mme. Elle laurait accompagn jusquau bout
du monde
Arriv au bout de lalle, Christoff se pencha et glissa son
costume ainsi que leurs chaussures dans lune des caisses en
bois. Il ta ensuite sa chemise et sa culotte, qui suivirent le
mme chemin.
Nous reviendrons les chercher demain, dit-il.
Puis, layant parcourue dun regard rapide :
Quelque chose ne va pas ?
Mal laise, Tess plaqua sa robe contre elle. quoi bon lui
avouer quelle rougissait en songeant ce quils venaient de
faire, et que la seule ide de se montrer nue devant lui lui tait
insupportable ? Il aurait bien ri delle, et il aurait eu raison !
Ce serait plutt moi de vous poser la question, rpliqua-
t-elle dun ton pos.
Dun regard interrogateur, il linvita poursuivre.
Vous avez chaud et vous boitez. Cela minquite. tes-vous
sr que tout va bien ?
tant donn que je ne suis qu quelques pas dune salle
de bal grouillante de gens, je nai pas dautre choix que daller
trs bien.
Ce nest peut-tre pas prudent de voler. Nous devrions
plutt louer une voiture.
Il se pencha vers elle, un sourire aux lvres. Un petit vent
stait lev, jouant dans ses longues mches dores.
Jai peur quil ny ait quelques difficults, mon amour.
Vous tes belle couper le souffle, mais gure prsentable.
Du bout de son doigt, il souligna la dchirure de son corsage.
Entre nous, cest ainsi que je vous prfre ; le teint rose et
les cheveux en dsordre. Et jai bien lintention de faire en sorte
que vous soyez comme cela le plus souvent possible
Tess tourna son visage vers le vent pour rafrachir ses joues
brlantes de confusion. quoi bon tenter de rsister ? Il ne
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semblait pas dispos lui laisser le dernier mot
Elle Mua, laissant sa robe et ses bas tomber sur le gravier de
lalle. En un tournemain, Christoff les ramassa, les roula en
boule et les enfouit dans la caisse la plus proche, en dissimulant
les ailes dores sous une couche de feuilles. Puis il Mua et,
ensemble, ils slevrent dans les airs.
Grosvenor Square ntait pas loin. Tess avait pens quils sy
rendraient directement mais, sa surprise, Christoff continua
de prendre de laltitude, nuage diaphane traversant lpais
manteau de brouillard dans lequel se dcomposait la lueur de
lastre lunaire. Captive, elle le regarda merger du banc de
brume et prendre sa forme de dragon dans le ciel nocturne.
Son ombre tait certainement visible den bas. Il ne semblait
manifestement gure sen soucier car, au lieu de poursuivre son
ascension, il se mit dcrire autour delle une srie de cercles,
les uns serrs, les autres larges, zbrant la vote cleste dune
flamme dargent aux reflets de jade et damthyste.
Tess driva encore quelques instants la surface du banc de
brouillard et se laissa flotter la frontire entre les deux univers
limmensit glauque au-dessus delle et, en dessous, le sombre
ocan o scintillaient ou l les lueurs des bougies et des
lanternes des Autres.
Son compagnon, cependant, semblait avoir dautres projets
pour elle. Aprs une dernire boucle, il Mua en brume pour
senrouler en spirale autour delle et lattirer plus haut, avant de
redevenir dragon, et de senvoler dans lespace une vitesse
prodigieuse.
Tess Mua son tour pour slancer sa poursuite, plus
lgre que le vent, travers les fabuleuses volutes dair aux mille
nuances dor et dargent.
Peut-tre les voyait-on, den bas. Quelle importance ? Tess
tait ivre de libert ! Ils se trouvaient si loin du monde,
prsent, que personne naurait su dire leur vritable nature : vol
doiseaux migrateurs, nuages aux contours changeants,
cratures dun autre temps dansant dans les rayons de la lune
ou simple effet de limagination.
Christoff fondit sur elle, lame vivante dchirant lcrin de
velours de la nuit pour filer ses cts, de plus en plus prs
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delle, avant de plonger sous ses ailes afin de frotter sa joue
contre la sienne. Puis il vira et, la contournant, vint se placer
juste au-dessus delle.
Tess tourna la tte pour le voir, en vain. Alors, repliant ses
ailes, elle descendit en piqu pour sapercevoir quil tait
toujours l. Elle changea plusieurs fois de direction, mais il ne la
lchait pas, virant de bord au mme rythme quelle, sans cesser
de se rapprocher.
Elle remonta dun puissant battement dailes pour gagner un
courant dair qui la fit tourner sur elle-mme, mais elle
percevait encore sa prsence derrire elle, sa chaleur son
poids.
Un long frisson la parcourut lorsquil referma ses serres sur
ses reins et lattira lui. Ils ne faisaient plus quun
Pendant quelques instants, ils se laissrent porter par le
souffle dair tide, peau contre peau, ailes enlaces, en une
treinte arienne, plus sensuelle que tout ce quelle avait jamais
imagin.
Puis le vent tourna et Christoff la libra. Elle le vit descendre
vers le banc de brouillard, dont il griffa la surface pour y tracer
deux courbes. Un cur, qui se dissipa aussitt. Tess ferma les
yeux un bref instant, partage entre lenvie dclater de rire et
celle de fondre en larmes.
Au-dessous delle, son compagnon lui lana un regard
insistant, Mua, puis plongea travers la nappe de bruine
opaque, l o il avait dessin un cur, avant de disparatre de sa
vue.
Aprs un dernier cercle, elle sengouffra sa suite dans le
manteau gristre, et ne Mua quau dernier instant. Aprs avoir
quitt son apparence de dragon aux cailles nacres, cest sous
la forme dun lger voile de brume quelle apparut dans le ciel
de Londres aux cts de son compagnon.
Far Perch se trouvait juste en dessous deux, avec son
arrangement bien ordonn de toits, frontons et chemines qui
luisaient dans la bruine.
Ignorant la coupole par laquelle ils taient entrs
auparavant, Christoff se dirigea vers une vitre, dont lun des
panneaux, comme Tess sen aperut bientt, tait fendu. La
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fentre de sa chambre.
Ils Murent peine entrs, mais son compagnon ne lui laissa
pas le temps de couvrir sa nudit. Il la prit dans ses bras et
lemporta jusqu son lit, o il stendit sur elle pour la couvrir
de son corps si souple, si chaud, si viril quelle ne songea pas un
instant se rebeller.
Lorsquelle sveilla, un parfum de citrus flottait dans lair,
lger, presque imperceptible. Lodeur douce et propre,
laquelle se mlaient lcorce dorange et une pointe dpices
quelle naurait su nommer, flottait la lisire de son rve, dont
les lambeaux saccrochaient encore sa mmoire.
Elle tait tendue dans lherbe sur les hauteurs de Blackstone
Hill, Christoff ses cts. Au-dessus deux stendait un ciel
bleu comme un jour dt. Elle percevait avec une surprenante
acuit la caresse du souffle de son compagnon sur sa peau, la
douceur de sa main sur son paule, la chaleur de ses jambes
entre les siennes.
Non, elle ntait pas Darkfrith, comprit-elle en ouvrant les
yeux, mais Londres.
Dans le lit du sduisant marquis de Langford.
Ils avaient fait lamour dans la bibliothque dune maison
inconnue, puis ici, dans cet immense lit de plume. Et aussi,
prsent quelle sen souvenait, dans le ciel toil
Je ne sais pas quoi vous pensez, murmura-t-il son
oreille dune voix ensommeille, mais de grce, continuez !
Dun geste doux mais ferme, il la fit rouler sur le dos,
stira paresseusement et se coucha sur elle. Ses lvres
effleurrent son nez, son menton, sa bouche, puis il frotta sa
joue un peu rpeuse contre la sienne.
Bonjour, dit-il en cartant ses cuisses.
Sans prvenir, il plongea en elle, les yeux clos sur son plaisir.
Tess se figea, avant de se dtendre en sapercevant quelle
navait presque plus mal. Son corps tait encore rompu par
leurs bats de la nuit, mais mesure que son amant allait et
venait en elle, la douleur cdait peu peu la place un plaisir
nouveau.
Impatiente, elle se cambra pour mieux laccueillir.
Dsormais, elle savait vers quels rivages merveilleux il
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lentranait. Dj, la jouissance se formait au creux de son
ventre, pour se rpandre dans tout son tre. Se lasserait-elle un
jour de la passion qui les consumait dun mme feu ?
Elle se figea, surprise, lorsquil lobligea plier les genoux,
avant dentrer de nouveau en elle, si profondment quelle en
eut le souffle coup. Elle renversa la tte en arrire dans les
oreillers dun blanc de neige et sabandonna aux sensations
nouvelles qui dferlaient en elle.
Tu es plus douce que le miel, murmura-t-il dune voix un
peu rauque.
Ses doigts se refermrent sur ses paules avec force, puis ses
hanches reprirent leur va-et-vient plus rapidement.
Tu es le paradis, gmit-il son oreille, les dents serres
par leffort. Je voudrais rester en toi pour lternit. Oh ! que ce
bonheur ne sarrte jamais !
Il continua pourtant de bouger, toujours plus vite. Un
premier spasme de plaisir se forma au plus secret delle-mme,
puis un second, et la jouissance la submergea soudain,
blouissante et sublime.
peine eut-elle le temps de reprendre son souffle que son
amant simmobilisait en laissant chapper un gmissement de
flicit, avant de seffondrer sur elle, secou de tremblements.
Ils demeurrent longtemps enlacs, le souffle court, le cur
battant la chamade. Lorsque Tess le repoussa avec tendresse
afin de respirer plus librement, il saccouda au-dessus delle en
souriant.
Votre lit est trs inconfortable, lui dit-elle dun ton de
reproche.
Pas autant que celui de la Chambre des Morts, jespre ?
Presque. Il y a une norme bosse juste au milieu.
Possible, rpondit-il en prenant un air penaud. Je suis un
homme dbordant dnergie. Cest lune de mes grandes
qualits, et jai cru remarquer que vous ne vous en plaigniez pas.
Tess secoua la tte en riant. Elle ntait pas dupe.
Vantard !
Une ide venait de germer dans son esprit, quelle repoussa
aussitt. Ctait vraiment trop absurde ! Jamais le marquis de
Langford naurait eu une ide aussi saugrenue
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Tout de mme, il fallait quelle en ait le cur net. Elle
repoussa son compagnon, descendit du lit et sagenouilla sur le
plancher pour glisser une main entre le sommier et le matelas :
Ses doigts se refermrent sur un objet aux artes saillantes.
Darko. Elle avait vu juste.
Incrdule, elle leva sa main pour montrer le diamant
Christoff.
Vous lavez cach ici ? Cest de la folie !
Quel meilleur endroit pour dissimuler un diamant que le
lit o dorment deux drakons ? demanda-t-il, en toute
innocence. De plus, nous surveillons le fuyard. Qui, sinon lui,
penserait venir chercher cette pierre ici ?
peu prs nimporte qui, grommela Tess en refermant les
doigts autour du diamant sacr. Sous un matelas ! Et pourquoi
pas sur votre paillasson ?
Entre nous, jamais je naurais pens que nous le
trouverions si vite. Javais envisag de le confier au conseil ds
larrive de celui-ci pour quil le garde en scurit. Il ny a pas de
coffre-fort, Far Perch.
Il fallait me le donner ! Moi, je laurais mis labri.
Le sourire de son compagnon svanouit.
Tess, calmez-vous. Tout va bien.
Tout va bien ? rpta-t-elle, outre. Alors que vous avez
failli perdre le diamant ? Et notre march, quen faites-vous ?
Lauriez-vous oubli ?
Pour toute rponse, il haussa les sourcils dun air
interrogateur.
La pierre sacre du clan et le fuyard ! lui rappela-t-elle,
furieuse de sa lgret. En change de ma libert !
Elle bondit sur ses pieds et ramena sa chevelure en arrire,
toute pudeur oublie.
Nous y sommes presque, et vous manquez de tout faire
chouer ! Si le diamant disparat de nouveau, je naurai aucun
moyen de le retrouver. Comment pouvez-vous tre aussi
inconscient ? On dirait que vous
Elle se tut, incapable de formuler lide qui lui tait venue.
Christoff stait assis sur le lit, nu parmi les draps et les
oreillers de satin, beau comme un dieu et aussi imperturbable.
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On dirait que vous lavez fait exprs, dit-elle dans un
souffle. Comme si vous espriez quon vous le reprendrait.
Nest-ce pas ?
Non.
Nest-ce pas ? rpta-t-elle. Vous vouliez le perdre. Pour
me faire chouer !
Pas du tout, enfin ! marmonna-t-il en se levant.
Alors pourquoi lavez-vous aussi mal cach ?
Je vous lai dit. Je nai pas de coffre-fort et personne qui
le confier pour linstant.
Mais il suffisait de me dire
De vous dire quoi, au juste ? De prendre le diamant et de
vous enfuir avec ?
Il poursuivit, dune voix sourde :
Mais bien sr ! Comment ny ai-je pas pens plus tt
Vous devez tre impatiente de rejoindre votre complice pour un
petit tte--tte ! Je suppose quil vous a fix un rendez-vous ?
Tess vacilla sous linsulte. Il lui sembla soudain que tout
seffondrait autour delle.
Vous navez pas confiance en moi, dit-elle dune voix
blanche.
Dun geste impatient, il ramena en arrire ses mches
blondes.
Comment le pourrais-je ? Vous tiez prte vous laisser
mourir plutt que de mpouser. Que puis-je contre cela ? Dites-
le-moi. Dites-le-moi et je le ferai !
Tess ne rpondit pas. Sa gorge tait noue par la colre et la
dception.
Ma colombe, insista Christoff. Je ferais nimporte quoi
pour que vous acceptiez dtre ma femme. Nimporte quoi !
Il faut que je men aille.
Non.
Je suis dsole, mais je nai pas le choix. Je reviendrai vite.
Non.
Tess laissa chapper un soupir de lassitude. quoi bon
discuter ? Elle Mua et se dirigea vers la fentre, mais Christoff la
devana et se posta devant le panneau de verre, sur lequel il
plaqua sa main.
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Je ne vous laisserai pas partir comme cela.
Sans rpondre, elle partit vers la porte, mais une fois de plus,
il fut plus rapide quelle. Elle slana vers le plafond. Il Mua
son tour et la rejoignit en un clair. Bientt, ils ne furent plus
que deux spirales de vapeur se livrant une course-poursuite
effrne travers la pice, tournant, virant, slanant une
vitesse folle.
Finalement, Tess reprit son apparence humaine, se rua sur la
porte quelle ouvrit puis Mua de nouveau et glissa, vapeur
insaisissable, travers le seuil.
Christoff la rattrapa de justesse et lentoura, lui interdisant le
passage, la forant redevenir une femme de chair et de sang.
Elle Mua, aussitt imite par lui, bondit de ct, slana et
simmobilisa, tire en arrire par le poignet, avant dtre
plaque contre lui sans douceur.
Tess ! sexclama alors une voix grl.
Elle se retourna, interdite. Zane se tenait de lautre ct du
palier, les yeux ronds de stupeur.
Zane ne fit pas un mouvement. Il stait endormi, un peu
plus tt, et il aurait pu croire quil rvait encore si lair froid qui
rgnait ici navait pas achev de le rveiller.
Dans ce couloir mal clair o tout semblait dune
indfinissable nuance terne, elle venait enfin dapparatre, aussi
brillante que la lune dans un ciel pluvieux. Une flamme blanche
aux yeux de nuit. La seule beaut dans son existence grise
Elle tait nue comme ve. Le marquis, lui aussi nu comme
au premier jour, tentait de la retenir de force. De plus, ils
venaient tous les deux de se matrialiser dans lespace, l o il
navait vu quelques instants auparavant que deux nuages de
fume tourbillonnant toute allure.
Qui tait-elle ou plutt, qutait-elle ?
Incapable de ragir, il la regarda sloigner de son
compagnon, manifestement indiffrente sa nudit. Langford
la suivit des yeux sans faire mine de la rattraper, une lueur
animale au fond de ses iris clairs.
Zane, dit-elle en se tournant vers lui. Que fais-tu l ?
Je je suis venu pour pour
Saisi de frayeur, il sinterrompit, fit demi-tour en drapant
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sur le parquet cir et senfuit vers lescalier quil dvala au risque
de se rompre le cou. Une fois en bas, il bondit vers la porte
quil natteignit pas.
Dans lair qui stait soudain paissi, une masse brumeuse se
mit tournoyer autour de lui, puis le marquis se matrialisa
sous ses yeux. Zane fut pris par le col et soulev du sol. Il se
dbattit vainement pour chapper la poigne de Langford. Un
air de profond dgot sur le visage, celui-ci le tenait bout de
bras sans effort apparent, comme sil ntait quun chaton mal
lev.
Zane continua pendant quelques instants donner des coups
de pied dans le vide, mais sa chemise ltranglait. Le souffle
commenait lui manquer, la tte lui tourner.
Une voix familire rsonna ses oreilles.
Christoff ! cria Tess en descendant lescalier pour les
rejoindre. Ne lui faites pas de mal !
Il sait, pour nous.
La rponse du marquis avait claqu dans lair comme un
coup de fouet. Zane porta les mains son cou. Un voile rouge
tait en train dobscurcir sa vision
La voix dange retentit de nouveau, cette fois tout prs de lui.
Il a toujours su, mais il navait jamais rien vu.
Dun coup, la main du marquis souvrit. Zane tomba sur le
sol en haletant.
Du coin de lil, il vit Tess sloigner. Il y eut un froissement
dtoffe que lon dchire, suivi dun tintement mtallique. Sa
protectrice venait darracher un rideau de sa tringle pour
couvrir sa nudit. Elle revint vers lui, drape dune immense
toge de damas jaune, et sagenouilla ses cts. Il leva les yeux
vers elle, effray.
Zane, dit-elle avec une douceur infinie. Tu savais, nest-ce
pas ? Je ne tai jamais rien dit, mais tu lavais vu, la premire
fois que nous nous sommes croiss ten souviens-tu ?
Il avait rv. Voil ce quil avait toujours cru lorsquil se
remmorait cette nuit dhiver o elle lavait trouv dans le
caniveau, agonisant, le couteau de Clem enfonc entre les ctes.
Il stait presque vid de son sang, il attendait la mort et
elle tait apparue, fe des neiges, fille de la brume, avec son
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teint clair et son immense chevelure couleur de nuit. Toutes ces
annes, il avait t persuad davoir rv, ou dlir.
Je me souviens, dit-il prudemment.
Tess ! simpatienta Langford derrire eux.
Elle ne parut pas lentendre. Ses yeux de velours taient
toujours rivs sur Zane.
Il y a des choses, dans ce monde, qui sont difficiles
expliquer. Des choses prcieuses, secrtes, que lon doit tout
prix protger. Des choses qui pourraient faire beaucoup de mal
si on les maniait sans prcaution
Tess, insista le marquis, sans plus de succs.
Des choses comme la magie, poursuivit sa protectrice.
Avec toute la tendresse du monde, elle caressa la joue de
Zane. Ses doigts taient lgers comme des papillons, et plus
doux que la soie.
Des choses comme lamour
Il la regarda, abasourdi. Que voulait-elle dire ? Il neut pas le
loisir de lui poser la question. Langford stait approch delle et
avait pos sa main sur son paule blanche. Tiens ? Il tait bless
la jambe. Sa peau tait rouge et toute gonfle.
Zane en avait vu, des plaies, dans sa vie. Celle-ci ntait pas
belle. Pas belle du tout
Laissez-le ! ordonna le marquis. Ne restez pas prs de lui.
Retournez dans la chambre.
Lexpression de Tess se durcit. Un clair de colre ou tait-
ce de la peur ? passa dans ses yeux. Inquiet, Zane la vit se
lever pour se tourner vers Langford.
Pas question.
coutez, Tess, la situation est dj assez difficile comme
cela
Jai dit : pas question, rpta-t-elle dun ton rsolu.
Zane ne la voyait que de dos, mais il perut le changement
qui venait de soprer en elle. Comme si quelque chose de
formidable et de terrifiant stait rveill tout au fond de son
tre.
Je ne peux pas le laisser partir, rpondit Langford, aussi
calme et glacial quelle bouillait de rage. Vous connaissez la loi.
Quand le conseil apprendra cela, il le condamnera de toute
- 230 -
faon. Je vous promets de ne pas le faire souffrir.
Zane crut que son cur sarrtait de battre. Quest-ce que
ctait que ce conseil et quoi le condamnerait-on ?
Je vais mettre cette maison feu et sang, gronda Tess
dune voix quil ne reconnut pas. L, tout de suite. Il ny aura
plus aucun secret possible, plus aucun mystre autour de
lexistence du clan !
Le marquis ne rpondit pas.
Alors vous pouvez bien me tuer Vous pouvez bien nous
tuer tous les deux ! Quy gagnerez-vous ? Vous ne maurez pas,
et vous pourrez faire un trait sur cette discrtion laquelle vous
tenez tant.
Je nai aucune envie de me battre contre vous, dit
finalement Langford.
Zane le vit pourtant passer dune jambe sur lautre, tel un
homme prt passer lattaque.
Il ny a pas dix minutes, vous mavez dit que vous feriez
nimporte quoi pour que jaie confiance en vous.
Elle avait parl dun ton de regret. Comme si elle renonait
dj se battre En face delle, le marquis stait fig. Un
sourire tira ses lvres, non pas celui dun homme aimant, mais
celui dun dmon, plein de ruse et de cruaut.
Dun mouvement du menton, Langford dsigna Zane.
Est-ce le prix de votre dot, mon amour ? La vie de ce
misrable ?
Tess jeta un bref regard Zane. Hsitait-elle ? Il aurait voulu
plaider sa cause, la supplier de le sauver, mais les mots restaient
bloqus dans sa gorge et il tremblait de terreur. Seul, il navait
pas le pouvoir de se dfendre contre le marquis. Comment
pourrait-il planter un couteau dans un nuage de brume ?
Eh bien, ma colombe, vous ne rpondez pas ? demanda
Langford en prenant le visage de Tess entre ses doigts pour
lobliger le regarder. Est-ce votre prix ?
Oui, dit-elle dun ton rsolu.
Alors jaccepte vos conditions.
Puis, aprs un silence tendu :
Je ne lui ferai aucun mal, ajouta-t-il.
Elle demeura silencieuse. Zane tait si soulag quun vertige
- 231 -
le saisit. Il dut se griffer les paumes pour rester debout.
Vous avez ma parole.
Comment pouvait-elle se fier un tel homme ? stonna
Zane. La flamme qui brlait dans le regard du marquis ntait
pas humaine. Un frisson deffroi le parcourut qui ne fit que
saviver lorsque Langford se pencha vers lui.
Tu es libre de disparatre de ma vue, murmura-t-il dun
ton mauvais. Si tu dis un mot de tout ceci qui que ce soit, je
considrerai ma promesse comme nulle et non avenue. Et alors,
personne ne pourra plus rien pour toi.
Il se redressa et le toisa avec ddain.
Tu prendras cong par la porte de service, mon garon,
ajouta-t-il voix haute.
Puis, posant une main de propritaire au creux des reins de
Tess, il la guida vers lescalier. Celle-ci avana sans protester,
toujours drape dans ltoffe dore qui dessinait derrire elle
une trane de marie.

- 232 -

15

Ne croyez-vous pas quil est temps de me parler du
fuyard ? suggra Kit en se postant prs du lit.
Il avait sorti de quoi se vtir en regardant peine ce quil
retirait de son armoire une chemise de lin amidonne, des
culottes sombres, une veste en soie des Indes boutons
dargent, quil avait jets en dsordre sur le lit.
Kit avait toujours aim les tissus aux couleurs changeantes.
Ltoffe moire de sa veste capturait la lumire et prenait tour
tour des reflets verts, argent, anis ou jaune chartreuse, donnant
la rplique au rayonnement parme de Darko qui luisait,
solitaire, parmi les draps en dsordre.
Tess tait derrire lui, assise dans un fauteuil, mais il
percevait nettement le poids de son regard sur lui.
Que voulez-vous savoir ?
Pour commencer, ce quil vous a dit hier soir, et ce que
vous lui avez rpondu.
Il prit sa chemise. Les rubans qui en ornaient les poignets
taient froids sur sa peau, et raides damidon.
Rien dintressant, rpondit Tess. Il voulait savoir ce que
je lui voulais.
Bonne question, approuva Kit. Pourquoi lavez-vous
suivi ?
Parce quil se sauvait, voyons ! Qui laurait rattrap, si je
ne lavais pas fait ? Vous tiez occup jouer les jolis curs avec
la fille de Marlbroke. Il fallait bien que quelquun sen charge !
Kit tira sur sa chemise.
Bref, vous avez saisi la premire occasion de lui parler
seule seul.
Pour toute rponse, Tess se contenta de rpter :
- 233 -
Il fallait bien que quelquun sen charge
Pris dun soudain vertige, Kit se retint au montant du lit
baldaquin. Il secoua la tte pour faire cesser le bourdonnement
qui le gnait depuis quelques instants, en vain. Maintenant quil
y pensait, la vibration rsonnait ses oreilles depuis quil avait
vu le gamin, tout lheure.
Il tait encore sous le coup de la vague de fureur carnassire
qui avait dferl dans ses veines, fortement teint de dgot et
de piti pour sa proie, si violente quil en tait secou de
nauses. Comme chaque fois quil avait t sur le point de
mettre fin une vie, et que la Mort avait rd dans les parages.
Les deux premires fois quil avait tu, il en avait t si
choqu que lorsquil avait t seul, il stait effondr sur le sol
avant de vider son estomac.
Ils sappelaient Samuel Sewell et John Howards. Il
noublierait jamais leur nom ni leur visage, et encore moins la
terreur panique quil avait lue dans leurs yeux. Il se souvenait de
sa propre peur, aussi. Celle dtre faible, dchouer. De ne pas
trouver le courage de contraindre ses mains la tche que son
pre lui avait assigne.
Ctait lanne de ses seize ans
Il ne parvenait pas se souvenir du nom du troisime
coupable dont il avait d excuter la sentence. Lorsque tout
avait t fini, Kit avait bu jusqu livresse une ivresse noire et
hante de cauchemars que lalcool navait pas rellement
chasss.
Quant celui qui aurait d tre le quatrime, ce gamin blme
et dcharn, il naurait pas trembl avant de le mettre mort. Il
savait comment il aurait frapp rapidement, sans tat dme
et comment les os de son cou auraient cd sous limpact, aprs
un ultime Soubresaut
Avec les annes, Kit avait compris quel tait son rle. Il
savait que pour un Alpha, chaque plaisir exigeait un sacrifice,
que la plus petite action avait des consquences. Le
bourdonnement persistait, de mme quun got amer sur sa
langue, mais peu lui importait.
Tess le valait bien.
prsent, elle tait lui. Ne le lui avait-elle pas dit elle-
- 234 -
mme ? Il lui jeta un regard par-dessus son paule. Elle tait
assise de travers dans le fauteuil, les jambes passes sur lun des
accoudoirs, toujours drape dans la rideau de damas. Peau
dalbtre, cheveux de jais, lvres douces comme deux ptales de
rose
Que vous a-t-il dit dautre ?
De le laisser tranquille et de ne pas essayer de le retenir.
Elle battit des paupires telle une enfant qui sendort, avant
de poursuivre dun ton calme :
Il a aussi affirm quil ne voulait pas du diamant, et quil
navait pas lintention de me blesser.
Kit tressaillit.
Vous a-t-il menace ?
Pas plus quune certaine personne de ma connaissance. Je
crois quil a t surpris que je laborde. Nous avons toujours t
des allis, dune certaine faon. Chacun respectait le territoire
de lautre.
Comment sappelle-t-il ?
Il ne me la pas dit. Gageons quil maurait donn son
nom, ainsi que son adresse et les clefs de chez lui, si vous ntiez
pas arriv Il navait pas lair de vouloir sattarder.
En effet, grommela Kit.
Tess sassit droit dans le fauteuil en rejetant ses cheveux en
arrire dun mouvement dcid.
Par contre, jai eu le temps de remarquer un dtail
intressant.
Lequel ?
Il a une main en bois. La droite.
Une main en bois Cela disait quelque chose Kit. Bon
sang ! Lhomme qui stait noy ! Celui dont seules une main et
une bague avaient t retrouves comment sappelait-il, dj ?
George lui avait-il dit son nom ? Il ne sen souvenait plus. Quoi
quil en soit, lautre tait dangereux. Il fallait tre fou pour
accepter de se couper une main.
Fou ou dsespr. Un homme comme lui navait rien
perdre
Ctait celle qui maniait larchet, poursuivit Tess. Trs
ingnieux. Les doigts taient taills de telle sorte quils taient
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courbs pour lui permettre de jouer de son instrument. Je lai
vue quand il ma touche.
Ne vous approchez plus de lui, ordonna Kit. Plus jamais !
Cela ne me sera pas trs difficile, riposta-t-elle dun air
ironique. Je nai aucune ide de lendroit o le trouver,
prsent. Surtout depuis quil sait que vous tes ses trousses.
coutez-moi bien, Tess. Jentends tre obi la lettre.
Vous resterez lcart de cet homme, quoi quil arrive.
Comme il vous plaira, lord Langford, dit-elle en se levant,
avant de rattraper dune main preste le rideau qui glissait,
menaant de dvoiler son buste.
Puis, plongeant en une profonde rvrence :
votre guise, Votre Grce toute-puissante, reprit-elle dun
ton obsquieux. Je me soumets devant votre infinie sagesse
dAlpha, et vous demande respectueusement lautorisation de
descendre la cuisine chercher de quoi me nourrir. Je meurs de
faim !
Sans attendre sa rponse, elle quitta la chambre dun pas
majestueux, drape dans sa toge aux reflets dor, telle une
impratrice en exil.
Kit sinterdit de la rattraper. Il sen voulait de lui avoir parl
si durement, alors quil navait quune envie, tre tendre avec
elle, la cajoler, la protger, ladorer.
Il tait fou de son corps aux courbes voluptueuses fascin par
son audace qui confinait parfois linconscience. Combien de
fois stait-elle mise en danger pour prserver sa libert ? Sans
parler de ce petit serpent quelle avait rchauff sur son sein
Comment pouvait-elle avoir ainsi confiance en lui ? Avait-elle
seulement song aux consquences dune telle lgret ?
Un nouveau vertige sempara de lui. Kit se laissa tomber
genoux sur le tapis. Ses jambes ne le portaient plus.
Il tait plus fatigu quil ne lavait cru. Stant adoss au
sommier, il appuya sa tte contre le pied du lit et leva les yeux.
la place de la fresque qui ornait le plafond, cest un doux visage
quil lui sembla voir, aux joues roses de plaisir, aux yeux
ptillant dintelligence.
Encore du porridge ? Furieuse, Tess regarda la bote de
flocons davoine. Elle tait alle au march la veille, mais ils
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avaient dj mang ce quelle en avait rapport. Les poissons
fums, les noix, le fromage et les massepains, tout avait t
termin en un repas ! Il ne restait que quelques figues, un peu
de beurre frais et un quignon de pain.
Incapable de contenir sa rage, elle lana contre le mur la
bote de flocons davoine qui souvrit, laissant chapper le
contenu sur le carrelage telle une pluie de confettis.
Tess regarda le dsordre sans ragir. Elle tait secoue de
tremblements nerveux, elle avait envie de hurler, mais rien ne
sortait de sa gorge noue par la colre.
Tout tait fini.
Sa vie, ses rves, ses espoirs termins ! Et par sa faute, qui
plus est. Elle avait renonc tout !
Quelle folie ! Quelle irrparable folie ! La tte lui tournait,
ses poumons la brlaient. Des taches bleues se mirent danser
devant ses yeux.
Se laissant tomber sur les genoux, elle posa son front sur le
sol immacul de la cuisine. Elle ne sentait plus le froid de la
pierre. Un sanglot monta de sa poitrine oppresse.
Elle avait tout sacrifi. Sa maison, sa libert et mme son
cur. Dsormais, elle tait lie pour lternit un homme qui
ne laimerait jamais comme elle lavait aim, et comme elle
laimait encore Un homme qui ne savait pas ce que ctait que
lamour.
Elle serait sa femme. Il lui avait demand son prix, elle le lui
avait indiqu. Zane. Pour celui-ci, elle devrait passer le reste de
sa vie enferme Darkfrith, dans lombre dun tnbreux poux
et de sa cour de fantmes serviles.
Il fallut de longues minutes pour que sapaise le tumulte qui
bouillonnait dans ses veines. Enfin, Tess retrouva ses esprits. Le
sol lui parut soudain glac, et ses mains, crispes dans ses
cheveux, lui faisaient mal. Elle se redressa et regarda, absente,
la cuisine, si propre quelle en tait irrelle. Elle se mit genoux,
croisa les bras et se frotta les paules pour se rchauffer.
Lorsquelle eut cess de frissonner, elle se leva et, sarmant
dun balai, rpara le dsordre quelle avait sem dans la pice.
Ici, Far Perch, aucune souris ne viendrait grignoter les flocons
davoine.
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Le temps dfilait. Il stirait parfois en longues coules
sirupeuses, curantes, et dautres moments se transformait
en une rapide suite dimpressions pnibles. Un rayon de soleil
qui lui blessait les yeux. Le grain rugueux du tapis sous ses
doigts. La douleur qui montait de sa jambe.
Kit avait roul sur le sol, o il tait prsent tendu sur le
dos, lesprit flottant dans les airs comme un nuage de brume.
Son corps, en revanche, ntait plus quun bloc de souffrance. De
sa jambe droite, la douleur irradiait vers tous ses membres ;
linondant de sueur, formant une boule au niveau de sa poitrine.
Que lui arrivait-il ? Il avait dj t malade, mais ctait la
premire fois que le mal le gagnait aussi rapidement et le
terrassait ainsi. Il lui semblait que tout son organisme tait en
feu.
Puis il comprit. La morsure du crocodile. La fivre ! Il ferma
les yeux, pouvant. Il savait ce qui lattendait
Le sang des drakons ragissait la plupart des venins avec
une vigueur exceptionnelle. Sil survivait lpreuve, Kit en
sortirait gravement affaibli, consum jusquau plus profond de
son tre.
Reverrait-il Tess ? Il nen savait rien. Par contre, il avait une
certitude : il serait dangereux pour elle. Et pour rien au monde
il ne voulait prendre le risque de lui faire du mal.
Dj, la torpeur lenvahissait. Ses membres taient lourds,
engourdis. Au prix dun effort considrable, il parvint rouler
sur le ventre et se mettre genoux. Il se leva en se tenant au
montant du lit, le souffle coup par la douleur.
O tait Tess ? Elle tait en danger. Il devait la protger.
Il se redressa, secou de nauses, en sagrippant de toute son
nergie au pied du lit. Il y tait presque. Un voile noir montait
devant ses yeux. Il eut tout juste le temps de se laisser tomber
sur le lit avant de sabandonner, vid de ses forces.
Un rire de triomphe lui chappa. Il avait russi. Il ne
mourrait pas par terre.
Dans son dlire, un visage dange apparut devant ses
paupires closes, puis il sombra dans le nant.
Tess sattardait volontairement en bas. Il ny avait rien de
plus ridicule, elle en tait consciente, que de traner ainsi dans
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la cuisine, puis dans le petit salon, juste couverte dun rideau,
pour la seule raison quelle ne voulait pas que Christoff
lentende remonter ltage, mais ctait plus fort quelle.
Elle resta donc au rez-de-chausse pendant un temps
indfini jusqu ce quelle saperoive quil existait une
solution son problme. En un clair, elle Mua. Dans un
murmure dtoffe qui saffaissait sur elle-mme, elle quitta sa
toge dore et sleva, sous forme de vapeur, jusqu ltage.
Elle se rendit dabord dans sa chambre pour shabiller.
Comme elle ne disposait pas de laide dune femme de chambre,
elle choisit une tenue facile enfiler et fermer, avec un corsage
en soie crue et de larges jupes brodes de rinceaux pourpres et
grenat.
Depuis combien de temps navait-elle pas port ses propres
vtements ? Ctait rassurant et trs agrable. Dans cette robe
simple mais lgante, elle se sentait enfin en accord avec sa
nature profonde.
Elle fut surprise de constater que Christoff ne la rejoignait
pas. tait-il contrari ? Songeuse, elle brossa ses cheveux et les
roula en un chignon bas sur la nuque. Puis elle choisit une coiffe
de dentelle larges mailles. Elle joua avec les rubans quelques
instants, avant de la ranger. Elle naimait pas couvrir ses
cheveux ctait contraire tous ses instincts, ceux de voleuse
comme ceux de drakon. Il serait toujours temps de la mettre si
elle devait sortir.
Si elle navait emport que quelques robes en vue de son
sjour Far Perch, Tess navait pas lsin sur les fards et
cosmtiques. Rouge de cochenille, noir de sureau, mouches de
velours, eaux de senteur, rien ne manquait dans sa petite
mallette
Une heure plus tard, le miroir lui renvoya limage dune
femme quelle navait pas vue depuis bien longtemps. Le visage
qui la regardait dans la glace ne trahissait rien de la peur et de la
confusion qui lagitaient sous son masque tranquille.
Tess se dtourna de la coiffeuse. Dune certaine faon, cette
tenue aussi tait un dguisement. Celui dune lady.
Celui de la femme qui aurait pu vivre dans cette maison.
Elle se leva et dambula quelques instants dans la pice.
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Dcidment, Christoff ne paraissait pas dcid se montrer !
Elle sapprocha de la fentre. Dans la rue des gens passaient,
pied, cheval ou en fiacre, vaquant leurs occupations. Sans
souponner un seul instant que dtranges cratures vivaient au
cur de leur ville, dans le secret le plus absolu, noffrant au
monde quune apparence de normalit
Sur une impulsion, elle quitta sa chambre. La porte de
Christoff tait entrouverte, telle quelle lavait probablement
laisse. Intrigue, Tess poussa le battant et passa sa tte par
lentrebillement.
Christoff ?
Pas de rponse. Elle sapprtait sen aller lorsquelle
aperut une silhouette sur le lit. Ce nest qu ce moment que le
parfum qui planait dans la pice parvint ses narines. La sauge
et le citrus, suivis de prs dune senteur lourde, cre,
inquitante.
Lodeur de la mort.
Non ! scria-t-elle en se ruant vers le lit.
Dun geste rapide, elle fit rouler Christoff sur le dos. Son
visage tait rouge et brlant. Elle carta de son visage une
mche de cheveux trempe de sueur.
Ma colombe, dit-il dans un souffle.
Ne parlez pas ! Et laissez-moi voir
Le cur battant, elle contourna le lit pour examiner sa jambe
blesse. Horreur ! La plaie tait gonfle, la peau dune couleur
malsaine.
Pourquoi ne mavez-vous rien dit ? gmit-elle en se
tordant les mains.
Pourquoi, surtout, navait-elle rien vu ? Il lui avait fait
lamour, ce matin. Elle stait offerte lui, sans deviner un
instant la gravit de sa blessure.
Inutile, maugra-t-il entre ses dents serres sur sa
douleur. Je vais trs bien.
Ne dites pas nimporte quoi !
Dun coup, la colre remplaa la peur. Galvanise par une
nergie nouvelle, Tess glissa ses mains tremblantes sous les
paules de Christoff.
Venez, je vais vous redresser.
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Joignant le geste la parole, elle le souleva pour placer un
oreiller sous sa tte. Il respirait avec peine et froissait les draps
entre ses doigts aux jointures blanchies. Elle ouvrit sa chemise
et posa loreille sur sa poitrine.
Son pouls tait faible et irrgulier. Elle le regarda, ne sachant
que faire. Si seulement elle pouvait lui insuffler un peu de son
nergie, lui communiquer la vie qui courait dans ses veines !
perdue, elle posa une main sur son front. Il tourna la tte de
droite et de gauche et passa la langue sur sa bouche.
Bien sr, il fallait le faire boire ! En un clair, elle se rua vers
le pichet deau et en versa un verre, quelle rapporta au malade.
Buvez, dit-elle en approchant le gobelet de ses lvres
parchemines.
Il obtempra en refermant ses doigts sur les siens. Ils taient
brlants. Un sourire faible claira son visage.
Rjouissez-vous, ma colombe. On dirait que vous naurez
pas besoin de devenir lady Langford, finalement
O rangez-vous les onguents ? demanda-t-elle sans
lcouter.
Inutile. Partez avant quil ne soit trop tard.
Que voulez-vous dire ?
Il ferma les yeux.
Clarissa Tess Hawthorne Je vous aime.
Il parut soudain se dtendre et Mua.
La transformation fut aussi soudaine que violente. Rien
voir avec la Mue fluide, lgante, laquelle Christoff lavait
habitue ! Dans un sifflement assourdissant, lair de la chambre
parut aspir vers le haut.
Une vibration furieuse dferla sur la pice, un nuage pais
envahit latmosphre, tandis quun insupportable grondement
faisait trembler les vitres.
Puis plus rien.
Affole, Tess tourna sur elle-mme pour examiner les murs
et le plafond. En vain. Elle se jeta genoux sur le plancher pour
chercher sous le lit. Personne.
Il fallut se rendre lvidence : Christoff avait disparu.
Elle courut la fentre. Autour de la fente par laquelle ils
taient entrs la veille, le carreau tait prsent craquel de
- 241 -
part en part.
Derrire la vitre, le ciel tait dun bleu uniforme,
lexception dun unique nuage argent qui planait haut, trs
haut au-dessus de la ville.
Tess retourna vers le lit, prit Darko qui scintillait sur les
draps et regarda autour delle avant de remettre le diamant
sous le matelas, faute de temps pour chercher une meilleure
cachette.
Puis elle Mua son tour et se glissa travers les craquelures
de la vitre pour slever dans le ciel la poursuite de Christoff.
Il ne suivait pas la direction du vent. Consciente du spectacle
quelle devait offrir, Tess slana aussi vite quelle losait. Les
nuages ne se dplaaient pas de leur propre volont ! Vus den
bas, Christoff et elle devaient ressembler dtranges fumes
dincendie qui non seulement ne se dissipaient pas, mais
changeaient de cap au gr de quelque mystrieux courant dair
Son cur se serra lorsquelle vit la course insense que
dcrivait Christoff. Sil Muait maintenant, cette altitude sil
reprenait sa forme humaine
Au moment o elle arrivait prs de lui, ce quelle redoutait le
plus se ralisa. Sous ses yeux, le nuage de vapeur se rassembla,
sassombrit, ses contours se firent plus nets.
La silhouette de Christoff se matrialisa en plein ciel avant
de se mettre tomber une vitesse effrayante ! Ses mches
blondes volaient derrire lui, son corps tait secou par les
rafales, mais il ne se rveillait pas.
Tess navait pas le choix. Au diable la discrtion ! En un
clair elle prit sa forme de dragon et plongea sous lui, arrtant
sa chute en le recevant sur son dos. Puis elle roula sur elle-
mme et referma ses serres sur lui.
Dstabilise par son poids, elle perdit de laltitude mais
quelques coups dailes lui suffirent pour remonter. Den bas,
slevrent des clats de voix ports par les vents. Refusant de
penser la foule des Autres qui devaient sagglutiner dans les
rues, elle changea de cap.
Fbrilement, elle fouilla du regard les toits qui droulaient
leur moutonnement uniforme. O se trouvait-elle exactement ?
Ctait la premire fois quelle venait dans ces quartiers de
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Londres. Ici, elle tait perdue. Si seulement elle pouvait
disposer dun repre, un btiment, une glise
Comme si cela ne suffisait pas, son prcieux fardeau choisit
ce moment pour Muer une fois de plus ! Ses serres se
refermrent dans le vide. Elle plongea, dsquilibre, mais se
rtablit promptement et fouilla lespace du regard. L,
quelques pieds au-dessous delle, ce nuage de vapeur ! Il tait si
fin quelle le discernait peine
Elle Mua son tour en priant pour que la foule pense avoir
t le jouet dune illusion doptique et surtout pour que
Christoff reste sous sa forme de brume. Ainsi, ils avaient encore
une chance dchapper la curiosit des Autres.
Ctait trop demander. Quelques secondes peine staient
coules quelle vit les volutes de fume se rassembler,
sopacifier, et prendre laspect dun magnifique dragon vert et
argent. Ils taient maintenant si prs du sol quelle ne pouvait
plus rien pour laider !
Impuissante, elle le regarda achever sa Mue. Elle le suivit
pourtant, prte tenter limpossible pour le sauver. Les voix des
Autres lui parvenaient prsent avec nettet.
Au nom du Ciel, quel est ce prodige ?
Mais on dirait un dragon !
Miranda ! Descends donc voir a !
Au mme instant, Christoff dploya toute son envergure et,
ouvrant soudain les yeux, reprit de laltitude dun puissant
battement dailes. Tess remonta son tour en frlant presque
les toits.
Sans le quitter des yeux un seul instant, elle Mua eu brume
et slana sa suite. Elle navait plus quune ide : le rejoindre
avant quil ne disparaisse dfinitivement de sa vue. Malgr la
fivre qui le consumait, il volait une telle vitesse quelle peinait
le suivre.
O allait-il ? Il semblait avoir un but, prsent. Au-dessous
deux, les toits, les rues et les parcs dfilaient si rapidement
quils se confondaient en une masse confuse, gris et vert. Ils
avaient maintenant survol plusieurs quartiers de la ville. Avec
un peu de chance, songea Tess, moins de gens ici songeraient
lever les yeux.
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Un clat de lumire sur lhorizon attira son regard. La
Tamise. Tess comprit enfin ce que cherchait Christoff. Ctait de
la folie !
Il Mua encore deux fois avant de parvenir aux quais, dabord
en vapeur, puis sous sa forme humaine. Cette fois, elle avait eu
le temps danticiper et de se placer sous lui aprs avoir Mu
pour le recevoir sur son dos. Elle lattrapa avec plus de dextrit
que prcdemment et, le tenant entre ses serres avec toute la
dlicatesse possible, plana au-dessus des hangars qui longeaient
les docks.
O tait lentrept ? Tout stait droul si vite, le jour o elle
tait venue ici avec Christoff quelle navait pas eu le temps de le
localiser. Les seules choses dont elle se souvenait taient lodeur
de vase qui montait du fleuve et le fracas de tuiles brises
lorsque le toit avait vol en clats sur leur passage.
Kit sagita, leva faiblement un bras pour refermer sa main
sur elle en frlant ses cailles, avant de svanouir entre ses
serres.
L ! Elle reconnaissait le btiment. Ctait lun des plus
vastes des alentours, et le seul dont le toit tait trou. Des
dizaines de mouettes taient perches sur ses poutres dnudes.
Dun seul mouvement, elles levrent la tte vers elle avant de
sgailler dans un tourbillon dailes et de plumes, de becs jaunes
et dyeux noirs et brillants, en poussant des cris stridents.
Au moment o ils sengouffraient dans lnorme bance du
toit, Kit Mua en vapeur, et elle limita aussitt.
Il atterrit au milieu de limmense btiment, de nouveau sous
sa forme humaine, et se laissa tomber genoux sur les pavs
irrguliers. Aussitt, Tess le prit dans ses bras pour lobliger se
relever.
Tess ? murmura-t-il dune voix tonne.
Sans rpondre, elle lentrana vers la petite chambre en
butant sur les morceaux de bois tombs du toit personne
ntait donc venu mettre un peu dordre ? et, layant hiss avec
peine par-dessus le seuil de pierre, elle ltendit sur le sol en
granit aussi doucement que possible.
Une fois lintrieur, il roula sur le ct avec un
gmissement de douleur, poussa sur ses mains pour se
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redresser et secoua la tte pour chasser les mches de cheveux
qui lui tombaient devant les yeux.
Je reviens tout de suite, dit Tess en reculant vers la sortie.
Je nen aurai pas pour longtemps.
Elle referma la porte dun geste vif. Avant quil nait pu lire le
mensonge sur son visage
En guise de fermeture, il y avait une lourde barre de fer,
quelle fit coulisser avec peine. Puis elle se laissa tomber sur le
sol, secoue de tremblements nerveux, elle y tait arrive !
travers lpais battant de bois, lui parvint la voix de
Christoff, enroue par la fivre et le dsespoir.
Tess ? Teeeeess !
Elle Mua aussitt et se rfugia au niveau du toit, do elle
surveilla lentre de lentrept. tait-il possible quils soient
passs inaperus ? Elle entendait des alles et venues autour du
btiment, mais personne ne tenta dy entrer. Sans doute tait-il
trop en ruine pour susciter lintrt
Alors elle sleva, quitta la btisse par o elle y tait entre et
se fit aussi fine que possible dans latmosphre, tel un lger
nuage port par les vents.
Elle pouvait enfin rentrer chez elle !

***

Sachant sa maison hermtiquement close, Tess se dirigea
vers le toit, aussi lgre quun voile de vapeur par une journe
tide aprs londe la diffrence quil navait pas plu depuis
des jours, et que le temps tait frais.
Par chance, la btisse culminait plus haut que ses voisines.
Elle inspecta les alentours. Personne. Il y avait bien un
ramoneur dans les parages elle pouvait voir son chelle et son
balai appuys contre une chemine mais il ntait pas en vue.
Se dissimulant du mieux quelle le pouvait, elle prit sa forme
humaine. Il fallait faire vite ! Elle se jeta plat ventre pour
ramper vers le bord du toit et se pencha autant quelle le put
sans perdre lquilibre.
La fentre de sa chambre se trouvait juste en dessous. Elle
allait tendre la main vers la vitre lorsquelle simmobilisa en
- 245 -
percevant un mouvement la lisire de son champ de vision. Ce
ntait quun chat, qui stait immobilis dans la cour et la
regardait de ses yeux jaunes, le poil hriss.
Ignorant le flin, Tess se pencha de nouveau et tendit une
main vers sa fentre. Impossible de latteindre. Elle stira de
tout son long, mais ses doigts ne rencontrrent nouveau que le
vide. Elle fora encore un peu et perdit lquilibre.
Au mme instant, la porte de derrire souvrit et Sidonie
sortit, un panier dosier sous le bras, pour se diriger vers le fil
linge tendu entre deux poteaux sur le ct de la maison.
Encore toi, sale bte ! Fiche le camp ! sexclama la bonne
en laissant tomber son panier dans lherbe.
Le chat fila. Quant Tess, emporte par son propre poids,
elle glissa du toit. Elle eut tout juste le temps de Muer.
Lorsque Sidonie leva les yeux, alerte par le bruit, elle ne vit
quun fin nuage de vapeur qui longeait le mur de la maison. Elle
reprit son panier et contourna la btisse pour aller tendre son
linge.
Aussitt, Tess revint flotter devant sa fentre. Calculant
soigneusement la distance et la vitesse quil lui faudrait
atteindre, elle slana vers la vitre, Mua, fracassa le verre de
son poing ferm, reprit son apparence de brume et se faufila
dans sa chambre travers le panneau bris.
Un instant plus tard, elle entendit Sidonie revenir en courant
vers la maison. Elle navait que quelques secondes. En un
tournemain, elle enroula un mouchoir autour de sa main
blesse et passa sa robe de chambre pour couvrir sa nudit en
veillant ne pas tacher sa manche de sang.
Le dclic de la porte de derrire qui souvrait lui parvint,
suivi du craquement des marches de lescalier. peine Tess eut-
elle nou sa ceinture que Sidonie se ruait dans sa chambre.
Oh, pardon, madame ! sexclama celle-ci, essouffle, en
posant une main sur sa gorge. Je ne savais pas que vous tiez de
retour !
Je suis rentre il y a une demi-heure, rpondit Tess en
essayant de paratre surprise par lintrusion de sa bonne. Il ny
avait personne en bas, je suis monte directement dans mes
appartements.
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Bien sr, madame.
Sidonie fit une petite rvrence et recula vers la porte.
Jai entendu du bruit, et jai cru
Cest exact, dit Tess en dsignant les clats de verre devant
sa fentre. Quelquun vient de lancer un caillou. Un gamin, sans
doute.
Oui, madame.
Tess intercepta le regard que sa bonne jetait en direction de
la fentre, puis du plancher. lvidence, aucun caillou ne sy
trouvait.
Vous ferez remplacer ce carreau, dit Tess sans smouvoir.
Mais dabord, appelez Zane.
Il nest pas l, madame. Il nest pas rentr hier soir.
Bon, alors demandez Cook de me prparer manger. Je
meurs de faim.
Tess ne pouvait pas aller jusqu lentrept avec le fiacre
quelle avait lou. Ctait trop risqu.
Il tait midi pass lorsquelle arriva en vue du wharf. Ici, prs
des quais, les rues taient sombres et troites. Des hommes
passaient dun pas rapide, chapeau enfonc sur la tte, mains
dans les poches. Une odeur de mare, cre et tenace, planait
dans lair.
Tess accepta la main que lui proposait le cocher pour
descendre du vhicule. La voilette fixe son chapeau cachait
son visage mais gnait tant sa vue quelle faillit rater la dernire
marche.
Attention, ma ptite dame ! sexclama lhomme dune voix
rude. Ztes bien sre qucest ici ?
Oui, dit-elle en rajustant son panier dosier au creux de
son coude.
Fauty que jvous attende ?
De sa main gante, elle sortit quelques pices de sa bourse et
les dposa dans la paume du cocher pour payer sa course.
Merci, ne vous donnez pas cette peine.
Sans un regard pour largent, lhomme se gratta le front dun
air perplexe. Il parcourut dun coup dil rapide son petit
chapeau inclin sur son visage et sa robe en popeline bleu
sombre.
- 247 -
Vaudrait pt-tmieux que jvous attende, insista-t-il.
Rapport votscurit.
Tess fit volontairement un pas vers les chevaux attels au
fiacre. Le premier releva la tte et sbroua en renclant.
Je vous assure que cest inutile, dit-elle. Je vous remercie.
Lanimal frappa le pav de son sabot, et sa nervosit sembla
gagner son compagnon.
L ! sexclama le cocher en sapprochant de ses btes pour
les calmer.
Profitant de ce quil avait le dos tourn, Tess sapprocha
encore des montures. Aussitt, la premire poussa un
hennissement de dtresse, bientt imite par lautre.
Oh ! Can ! Oh ! Abel ! Du calme, mes garons !
Ctait le moment. Tess pivota sur ses talons et remonta la
chausse avant de bifurquer vers la premire alle. L, elle fit
halte et tendit loreille. Lhomme semblait avoir toutes les
peines du monde apaiser ses btes, qui hennissaient et
frappaient le sol qui mieux mieux. Enfin, elle entendit le
grincement du sige, puis le fouet qui claquait. Lattelage
sloigna dans un roulement mtallique sur le pav.
Tess attendit quelques instants et rebroussa chemin en
direction de la grand-rue. Elle ne connaissait pas suffisamment
ce quartier pour tenter de rejoindre lentrept par le lacis de
ruelles adjacentes.
Sa voilette ntait quune prcaution de principe, car Tess
avait peu de chances de croiser ici des relations elle.
Cependant, si jamais quelquun, entretemps, avait dcouvert un
gentleman nu et fou ou pire, son cadavre enferm dans un
entrept, mieux valait que personne ne voie son visage. Elle
navait nul besoin quon lassocie un aussi trange
vnement
La voilette bien plaque sur ses yeux, son panier au bras, elle
remonta la rue en retenant son souffle. Que cet endroit sentait
mauvais ! Il y avait l des marchands ambulants, des passants
ivres, des filles de joie. Un vol de fous de bassan tourna au-
dessus delle avant de senfuir dans un concert de cris aigus.
Un peu plus haut dans la rue, elle avisa un homme la
dmarche curieusement hsitante. Un pickpocket. Tess changea
- 248 -
de trottoir ; lautre bifurqua immdiatement, de faon la
croiser. Impossible de lui chapper ! Serrant son rticule contre
elle, Tess carra les paules et poursuivit son chemin.
Lorsque le pickpocket arriva sa hauteur et fit mine de la
heurter, elle le repoussa dun vigoureux coup dpaule. Sous le
choc, lhomme roula dans la poussire.
Ae ! gmit-il dune voix trop forte pour tre honnte.
Faites attention o vous marchez, mdame !
Un novice. Et un mauvais, songea Tess en riant sous cape.
Zane aurait fait nettement mieux. Elle tait bien place pour le
savoir, puisque ctait elle qui lui avait enseign les rudiments
du mtier
Feignant de ne rien avoir remarqu, elle continua davancer,
loreille aux aguets. Lautre ne tenta pas de la rattraper. Dans
son dos, elle lentendit se relever et sloigner en maugrant.
Elle perut alors un son qui ne lui tait pas tranger, et qui
semblait provenir dun btiment situ plusieurs ruelles de l.
Cela commenait par un souffle puissant, puis il y avait un choc
assourdi et, aprs un silence, cela recommenait.
mesure quelle approchait, elle eut la confirmation de ce
quelle pensait. Le bruit provenait de lentrept du marquis de
Langford.
Elle arriva au btiment dlabr sans toutefois pouvoir y
entrer. Deux marins, assis devant la porte, jouaient aux ds avec
force jurons. Tess contourna le mur et se posta pour attendre.
Enfin, lun des deux se mit chercher querelle lautre, et ils
sloignrent en se bousculant.
Furtivement, elle revint sur ses pas.
Les lourdes portes en bois taient fermes par un cadenas et
une chane. Sassurant dun regard circulaire quon ne
lobservait pas, elle secoua lensemble et rprima un sourire. Qui
esprait-on impressionner avec une protection aussi drisoire ?
Il en fallait plus pour empcher un drakon dentrer !
Elle referma les mains sur le cadenas et serra. Il se brisa sans
la moindre rsistance. Elle neut qu faire glisser la chane et
pousser le battant pour se faufiler lintrieur.
Gne par la pnombre qui rgnait dans le vaste btiment,
elle releva sa voilette. Des nuages de poussire dansaient dans
- 249 -
les rais de lumire qui tombaient du toit, soulignant dune teinte
vive les plumes doiseaux et autres dbris qui jonchaient le sol.
prsent, aucun bruit ne lui parvenait plus depuis la
chambre o elle avait laiss Christoff. Tess sapprocha de la
petite porte, posa son panier et plaqua loreille sur le panneau.
Elle nentendit quune lourde respiration.
Il lui fallut toutes ses forces pour faire coulisser la barre de
mtal, qui condamnait le passage bien plus solidement que le
cadenas de lentre. Enfin, elle parvint ouvrir la petite porte.
Dabord, elle ne vit rien du tout. La chambre tait plonge
dans lobscurit totale, lexception de la faible lueur qui
franchissait le seuil. Elle percevait toutefois une prsence, une
chaleur animale, les battements dsordonns dun cur affaibli
par la fivre.
Elle se baissa pour prendre la lanterne quelle avait apporte,
frotta une allumette pour enflammer la mche et lleva devant
elle.
Deux yeux en amande brillrent tels des boutons de jade.
Christoff tait tendu de tout son long sur le sol, ses ailes
replies contre lui, et sa poitrine se soulevait avec un sifflement
douloureux chacune de ses respirations. Dans la pnombre,
ses cailles scintillaient faiblement, rvlant une infinit de
nuances ocanes. Ses serres griffaient le granit tel des poignards
aux lames courbes.
Il ne souleva pas la tte son arrive. Il nesquissa pas le
moindre mouvement. Il se contenta de la fixer de son regard
luisant de fivre. Tess frmit. Son immobilit ne lui disait rien
de bon. Lavait-il seulement reconnue ? Rien dans son attitude
ne le montrait, et elle naimait pas non plus cette vibration
hostile qui manait de lui, presque palpable.
Avec prudence, elle reprit son panier, rassembla ses jupes et
franchit le seuil de la chambre. Puis elle referma la porte
derrire elle.

- 250 -

16

Il y avait des rats sous son crne. Le bruit de leurs pattes
griffues le rendait fou. Il avait beau se gratter les oreilles pour
les faire sortir, secouer la tte en tous, sens jusquau vertige,
rien ny faisait.
Il ne savait plus depuis combien de temps ils taient l. Une
ternit. Ils furetaient dans son esprit, dvoraient ses penses,
promenaient leurs petits yeux luisants dans les moindres
recoins de ses souvenirs.
Si seulement il pouvait craser toute cette vermine ! Il en
tremblait de rage et dimpuissance.
Son souffle frais son oreille. Son corps contre le sien.
Et quil faisait froid, dans ce caveau ! Ctait un enfer un
enfer de glace noire qui sinfiltrait jusque dans la mlle de ses
os. Il avait essay de bouger pour se rchauffer, en vain.
Impossible de senvoler, il se heurtait chaque fois aux murs de
sa prison. Quant trouver un abri, il y avait renonc. Il tait
entour de murs lisses et nus, et de la note plaintive porte par
quelque invisible brise qui lui annonait sa propre mort.
Sa voix qui murmurait son oreille. Ses mains sur son
mufle.
Les rats avaient disparu, peut-tre chasss par la
temprature extrme qui envahissait maintenant tout son corps.
Il ntait jamais all dans les pays dAfrique, mais il devait y
rgner la mme chaleur torride que celle qui lui desschait le
cuir et faisait bouillir ses humeurs.
Il chercha son souffle, incapable demplir ses poumons de
lair brlant qui rgnait autour de lui. La moindre inspiration lui
tait une torture, le plus infime mouvement un supplice.
Elle faisait couler de leau dans sa gueule. Baignait sa peau
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toute parchemine.
Il tait tendu sur le dos. Le sol tait merveilleusement frais
sous son dos, il absorbait la chaleur de son corps pour la rejeter
vers les profondeurs de la terre.
Une femme tait penche sur lui, si belle quil en tait
boulevers. Ses yeux semblaient le transpercer jusqu lme.
Elle se tenait tout prs de lui, mais elle restait distante.
Soudain elle disparut. O tait-elle partie ? Il fouilla les
tnbres pour la trouver et vit une superbe crature aux ailes
blanches et aux cailles argentes.
Mais que faisait-elle ? Elle le maintenait terre ! Elle
ligotait ses ailes pour lempcher de prendre son envol ! Dun
coup de mchoire, il tenta de la chasser.
La garce ! Comment osait-elle lui faire cela ? De quel droit
lentravait-elle ainsi ? Lui, un Alpha ! Les rats taient revenus, le
soleil crasant aussi. Dire quil stait cru dlivr ! Tout tait sa
faute. Elle paierait pour cela. Ntait-il pas le matre ?
Ses mains si douces. Son visage dange. Ses lvres sur les
siennes.
Non, il ne pouvait pas faire cela. Elle tait le souffle de
lesprit et la chaleur de lamour. Aussi rare et prcieuse quun
cristal de neige dans un rayon de soleil. Comment aurait-il pu
lui infliger la moindre souffrance ?
Elle lenlaait, toute dor et de lumire, tte contre tte, peau
contre peau. Il sagrippa elle, mais dj son pied glissait. Il
dvala la pente une allure vertigineuse et fut happ dans le
gouffre sans fond de loubli.
Tess sortit de lentrept en rajustant sa voilette devant son
visage. Avec un peu de chance, la fine toffe suffirait masquer
les traces de son combat. Ses traits taient probablement tirs
par la fatigue, ses cheveux en dsordre, et ses pommettes
devaient arborer une srie de bleus que lui avait infligs son
malade dans ses tentatives frntiques pour se librer.
Un ciel dor liquide et de plomb en fusion stirait au-dessus
des docks. Lair tait satur dlectricit ; Tess en avait le got
sal sur le bout de la langue. Quel jour tait-on, au fait ?
Mercredi ? Jeudi ?
Sefforant de chasser la lassitude qui lengourdissait, elle
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scruta les passants avec attention. Enfin, elle trouva le messager
idal. Un petit rat des embarcadres, pas plus de quatorze ans,
sale, efflanqu, le regard avide.
Prends ceci, dit-elle en lui tendant une demi-couronne
bien astique. Tu vas te rendre cette adresse et demander un
garon prnomm Zane. Dis-lui de venir ici rejoindre sa
matresse, et de te donner deux couronnes pour la course.
Avant que le gamin ne sen aille, elle le prit par le bras.
Et pas dentourloupe, mon ami, ou tu aurais en
supporter les consquences.
Oui, mdame, dit-il, avant de dtaler.
Puis, comme elle navait rien dautre faire, Tess retourna
dans lentrept pour y attendre Zane.
Deux heures plus tard, son messager tait de retour. Elle
lentendit frapper un coup hsitant la porte du hangar. Jetant
un chle sur ses paules, elle se hta de lui ouvrir et lentrana
lcart des grandes portes.
Ltait pas l, mdame ! dit le gamin en se grattant le
visage dune main aux ongles endeuills. Jai fait passer le
message la fille qui ma ouvert. Jpeux quand mme avoir mes
deux couronnes ?
Elle ne pourrait pas laisser Christoff longtemps dans
lentrept. La chambre tait sre, mais ce ntait pas un endroit
pour lui, malgr les couvertures et la nourriture quelle avait
apportes.
Lorsquelle revint auprs de son malade, il avait Mu en
brume. Elle referma vivement la porte derrire elle. Prcaution
inutile, au demeurant, car il navait pas boug du plafond. Il
tournait sur lui-mme en volutes impatientes, selon une suite de
motifs en spirales sans cesse en mouvement. Comme sil
cherchait le confort sans jamais le trouver.
Le cur serr par un sombre pressentiment, elle sassit
mme le sol dans la lueur vacillante de la lanterne pour
lobserver dun regard inquiet. tait-il entr en agonie ?
Dehors, un long roulement de tonnerre rsonna. Le fracas de
la foudre dchira le ciel juste au-dessus deux, avant de mourir
dans un grondement sinistre.
Tess remonta son chle sur ses paules. Ses lvres
- 253 -
tremblaient, ses paupires la brlaient. Elle songea au jeune
garon au sourire dsarmant quelle avait idoltr autrefois,
lhomme qui quelques jours plus tt lui avait ouvert les portes
du paradis
Ne meurs pas, dit-elle dans un souffle.
Elle se leva et tendit la main vers le nuage de vapeur qui
continuait de tourbillonner une vitesse folle l-haut, juste au-
dessous du plafond vot de la petite salle. Une larme roula sur
sa joue.
Ne meurs pas. Je vais te sauver !
En vrit, elle ny croyait pas vraiment. Elle avait perdu tout
espoir. Dune main rageuse, elle essuya son visage. Pleurer ne
servirait rien. Comme tout ce quelle avait essay, du reste
Elle lui avait appliqu des onguents et des compresses
froides, en vain. Elle lavait lav avec soin, serr dans ses bras,
effraye par les mouvements convulsifs qui le secouaient. Sans
rsultat. Il ne lui restait plus de baume aux corces dorange.
Elle avait espr que Zane pourrait lui en rapporter il ntait
pas question de quitter Christoff dans ltat o il tait mais le
garon ntait pas venu.
Malheureusement, elle ne connaissait aucun remde pour
faire tomber la fivre dun drakon. En existait-il seulement un ?
Rien, autrefois, navait soulag les douleurs dAntonia, ni les
herbes sches ni les tonifiants quelle lui avait administrs.
Seules les promenades bien trop courtes, et seulement les
jours de soleil avaient sembl apaiser sa mre, avide de
retrouver la caresse du vent sur son visage, la solidit de la terre
sous ses pieds et limmensit du ciel au-dessus de sa tte. Tess
se souvenait encore avec motion du petit chemin pav de
pierres quelles empruntaient, bras dessus bras dessous, des
couleurs qui revenaient aux joues dAntonia
Elle se figea. Une ide venait de traverser son esprit si
insense quelle osait peine la formuler.
Le ciel. La terre. La pierre
Darko.
Elle se leva dun bond. Mais bien sr ! Pourquoi ny avait-elle
pas pens plus tt ? Et quavait-elle perdre, puisque rien
navait donn de rsultat ?
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Elle jeta un regard au tourbillon de brume qui continuait ses
folles rotations sous la vote noircie par les ans. Retrouverait-
elle seulement un corps sil mourait dans cet tat de vapeur ?
Il ne lui restait peut-tre que quelques minutes. Laissant
tomber son chle, elle quitta la pice, ferma soigneusement la
porte et Mua. Il fallait faire vite.
Hlas ! Ctait sans compter sans les lments !
Le vent stait lev. Ds quelle tenta de slever au-dessus de
lentrept, la tempte la heurta de plein fouet. Emporte par
une bourrasque plus violente que les autres, Tess perdit
rapidement toute notion du haut et du bas.
Il ny avait plus, soudain, que le sourd mugissement de la
bise et lhumidit glaciale de la nuit. La pression tait telle que
Tess prouvait de plus en plus de mal ne pas tre disperse
telle une poigne de feuilles mortes dans le vent.
Bien quelle net pas de corps, la vibration lectrique qui
courait dans latmosphre la maintenait captive de sa colossale
charge dnergie. Elle tenta de se rassembler pour rsister aux
forces phnomnales qui menaaient de la pulvriser. Elle ne
tiendrait pas longtemps, songea-t-elle, prise dun vertige
Au moment o elle allait dfaillir, un clair zbra la vote
cleste, dchirant les nues, avant de se propager aux quatre
coins de lespace.
Il fallut Tess quelques instants pour retrouver ses esprits.
Ctait le moment ! Elle Mua de nouveau, cette fois-ci en
dragon, et sleva au-dessus des nuages.
Du moins lesprait-elle. Dans la tornade qui lemportait, elle
aurait t incapable de dire si elle montait ou descendait
Elle navait pas franchi dix pieds que lnergie de lorage
recommena crpiter autour delle. Tess plongea aussitt,
temps pour viter une nouvelle dflagration, plus formidable
encore que la prcdente. croire que le ciel venait de se
dchirer !
Aveugle, elle driva au fil des nuages, les ailes lacres par
une pluie aussi soudaine que torrentielle. Elle perdait de
laltitude. Son souffle se faisait plus court, ses muscles taient
ttaniss par leffort. Son organisme de dragon ntait pas conu
pour rsister un tel ouragan. Il fallait tenir bon, pourtant. Sous
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forme de vapeur, elle ne rsisterait pas trois secondes !
Il y eut un troisime clair. La vote nuageuse sillumina un
instant, rvlant une colossale muraille sculpte par les vents en
furie. Tess continuait de descendre. Ses ailes engourdies ne la
portaient plus
Elle ne vit leau quau moment o ses serres en griffaient la
surface. Lembouchure de la Tamise ! Rassemblant ce qui lui
restait dnergie, elle sleva dun battement dailes frntique.
La pluie continuait de sabattre sur son corps, mle de paquets
dcume sale. Elle tourna la tte en tous sens. Si elle ne trouvait
pas rapidement un endroit o faire halte, elle ne donnait pas
cher de sa peau
L, devant elle. Des lumires ! Aussi vite que le lui
permettaient les vents contraires, elle mit le cap sur les feux et
ne Mua quau dernier instant, quelques encablures du quai.
Elle se matrialisa sous lauvent dune maisonnette aux
volets noircis, o elle se laissa tomber genoux, le souffle court
et les membres rompus par leffort.
Un groupe dhommes passa non loin delle sans mme la
remarquer. Elle attendit quils se soient loigns et, ayant Mu
en vapeur, prit la direction de Grosvenor Square.
Far Perch tait littralement illumin par dinnombrables
bougies, dont lclat se dversait par les fentres, projetant dans
la nuit leurs lueurs vacillantes.
Que se passait-il ? Interdite, Tess se matrialisa dans lun des
arbres qui longeaient la demeure en saccrochant aux branches
de toutes ses forces pour ne pas tre emporte par les rafales.
Dans le hall dentre, une ombre passa devant une vitre. Un
homme. Un drakon, plus exactement. Un autre le rejoignit et ils
discutrent quelques instants. Manteaux sombres, perruques
blanches elle reconnut les gardes de Christoff.
Les cinq hommes dont il avait parl taient arrivs de
Darkfrith. Tess se figea, stupfaite. Combien de temps stait-il
coul depuis cet aprs-midi pluvieux dans la salle du conseil de
Chasen Manor ? Une ternit, lui semblait-il.
Elle laissa chapper un soupir de soulagement. Elle ntait
plus seule ; elle allait pouvoir demander de laide ! Il suffirait de
leur dire o se trouvait Christoff, et Tiens ? Trois autres
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silhouettes venaient dapparatre derrire une fentre ltage.
Plus deux autres, un peu plus loin. Et l, une encore, dans le
petit salon.
Ce qui portait leur nombre neuf.
Le grand salon, par o Zane tait entr, semblait tre leur
quartier gnral. Par ses hautes baies vitres serties de plomb se
dversait une lumire dore qui donnait la faade lair dun
dcor de thtre.
Seulement, il y avait bien trop dacteurs sur les planches
pour son got. En quelques minutes, Tess en compta au moins
douze.
Alors quils ne devaient tre que cinq.
Un homme portant une longue perruque sapprocha de lune
des fentres, mains dans le dos, regard tourn dans sa direction.
Tess tressaillit. Parrish Grady ? Que faisait-il ici ?
Il ne pouvait y avoir quune seule explication : ce ntaient
pas cinq gardes qui taient venus Londres, mais tout le
conseil.
cet instant lui revint en mmoire une phrase que Christoff
avait prononce, quelques jours plus tt.
Javais envisag de le confier au conseil ds larrive de
celui-ci pour quil le garde en scurit.
Ses mains se serrrent avec force sur la branche dtrempe.
Comment avait-elle pu tre aussi nave ? Il navait pas parl de
remettre Darko aux gardes. Ctait Grady quil attendait, Grady,
et tous les autres. Il lavait dit voix haute, et elle navait rien
entendu !
Parce que, tout en lui mentant, il lavait enveloppe de ce
regard charmeur auquel elle navait jamais su rsister
Il navait jamais eu lintention de lui rendre sa libert.
Tess laissa chapper un gmissement de colre et de
dception. Le fourbe ! Elle stait laiss berner comme une
gamine. Que faire, maintenant ? Que dcider ?
Impossible dentrer seule dans Far Perch, de prendre le
diamant et de sen aller en expliquant que lord Langford tait
enferm dans lentrept sur les quais de la Tamise, rong par
une mauvaise fivre. On lui rirait au nez ! Pire, on laccuserait
davoir tout maniganc pour semparer de la pierre sacre du
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clan et chapper sa promesse dpouser le marquis Ntait-
ce pas ce quelle croirait, si elle tait lun de ces conseillers obtus
et imbus de leur pouvoir ?
Elle devait sen aller. Il tait encore temps ; seul Christoff
savait o elle vivait.
Elle frotta sa joue contre lcorce rugueuse dune branche et
ferma les yeux pour retenir une larme.
Clarissa Tess Hawthorne Je vous aime.
Il dlirait. Il ne savait plus ce quil disait, mais il lavait dit,
pourtant, et elle lui avait donn sa parole de rester avec lui.
Parce que, tout au fond de son cur, une petite fille
prnomme Clarissa lavait aim la folie. Parce quelle laimait
toujours.
La vitre brise de la chambre avait t rpare, sans lgance
mais avec efficacit. Tess se dirigea vers le dme. Au moins ce
passage-l navait-il pas encore t dcouvert.
Une fois dans ltroit habitacle, elle Mua et souleva
doucement la trappe daccs. La tourelle tait plonge dans
lobscurit. Nosant prendre le risque de Muer, Tess descendit
lescalier sur la pointe des pieds. Les drakons percevraient
immdiatement sa prsence.
Gardes et conseillers devaient se trouver au rez-de-
chausse ; elle entendait leurs voix dans le grand salon. Tout
semblait tranquille. Pour linstant
Ils ne devaient pas tre arrivs depuis bien longtemps, et
navaient pas encore eu le temps de salarmer de labsence de
Christoff.
Avisant un garde en faction sur le palier, elle fit halte.
Lhomme stait tourn vers la plus proche fentre, le regard
fix sur le ciel zbr dclairs. Retenant son souffle, elle se glissa
derrire lui, sous le regard impassible des anctres du matre
des lieux qui posaient pour lternit dans leurs cadres aux
dorures rutilantes.
Le vigile ne lavait pas vue. Elle rprima un soupir de
soulagement et poursuivit sa prudente progression, franchissant
pas prudents les deux tages qui la sparaient de son but.
Alors quelle tait sur le point dentrer dans la chambre de
Christoff, une nouvelle angoisse ltreignit. Et si, parmi les
- 258 -
gardes et les membres du conseil, il sen trouvait un capable de
dceler la prsence du diamant sacr ? Si celui-ci ne se trouvait
plus sous le lit ? Elle poussa la porte dune main tremblante et
laissa chapper un soupir de soulagement.
Darko tait toujours l. Elle sentait sa prsence dans la
pice, aussi vivante et douce quune caresse.
Elle courut jusquau matelas, le souleva et referma ses doigts
sur la pierre prcieuse avant de se relever, indcise. Comment
faire, prsent ? Elle ne pouvait ni Muer ni prendre le risque de
retourner jusquau dme. Le vigile ne passerait pas la nuit
entire observer le ciel !
Elle traversa la pice pour ouvrir la fentre. Aussitt, un vent
glacial envahit la chambre. Derrire elle, la porte claqua avec
fracas. Maudissant son imprudence, Tess se pencha et regarda
les nuages.
Un soudain appel dair la fit sursauter. Elle se retourna, prte
bondir. Un homme portant des lunettes rondes se tenait dans
lencadrement de la porte, une main sur la poigne, sa veste
agite par le courant dair.
Le clerc du conseil. Il avait les yeux rivs sur elle mais ne
faisait pas mine dappeler les autres. Tess plongea ses yeux dans
les siens, lui sourit, et, sans un mot, posa son index sur ses
lvres.
Puis, en moins de temps quil nen faut pour le dire, elle
pivota sur ses talons, se pencha la fentre, lana le diamant
vers le ciel aussi haut quelle le put, Mua en vapeur, slana
dans les airs, se transforma en dragon et rattrapa la pierre
prcieuse entre ses dents linstant exact o celle-ci atteignait le
point culminant de sa course.
Dun vigoureux battement dailes, elle sloigna de far Perch
sous une pluie battante. En se retournant, elle eut le temps de
croiser le regard bahi du clerc qui stait prcipit la fentre
et la regardait, muet de stupeur.
La tempte semblait avoir redoubl dnergie, si ctait
possible. Cette fois, Tess ne se risqua pas franchir la montagne
de nuages fuligineux qui roulaient au-dessus de la ville,
dversant un dluge sur les toits, transformant la moindre rue
en torrent. Les rares passants ne songeraient pas lever les
- 259 -
yeux, se dit-elle, mais plutt regarder o ils mettaient les
pieds !
Le diamant fermement serr entre ses dents, elle se laissa
donc glisser au-dessus de Londres, plissant les yeux pour ne pas
tre aveugle par les rafales de pluie qui lassaillaient telles des
myriades daiguilles glaces, contournant les colonnes de feu et
de lumire qui zbraient lespace dans un fracas de fin du
monde.
Enfin, elle reconnut lentrept parmi la masse de hangars
gristres et luisants qui jalonnaient les quais de la Tamise.
Soulage, elle traversa le toit ventr et atterrit maladroitement
parmi les clats de bois. Elle laissa tomber le diamant sur le sol,
Mua, le rafla dun geste prcis et courut la chambre scelle.
lintrieur, la lanterne brlait toujours. Lodeur de la pluie
et des nuages se mlait celle, sensuelle et puissante, qui
manait de loccupant de la crypte.
vrai dire, Tess navait pas dide prcise sur la conduite
adopter : elle navait pas eu le temps dy rflchir. Elle leva les
yeux au plafond, o le nuage de vapeur tourbillonnait toujours.
Rvait-elle, ou avait-il perdu de lpaisseur ? Il tait prsent
diaphane, presque transparent.
Elle tendit la main vers lui et ouvrit ses doigts. Sur sa paume,
Darko tait froid et dur. Elle resta immobile, guettant la
moindre modification de la nue de brume qui sagitait au bout
de son bras.
Un frisson la parcourut. Elle tenta de le rprimer mais le
diamant trembla sur sa main, projetant sur les murs une gerbe
dclats de toutes les couleurs de larc-en-ciel.
Sil te plat, implora-t-elle, les dents serres par leffort.
Sauve-le. Sauve-le !
Incrdule, elle cligna des yeux. Avait-elle bien vu ? Il lui
semblait quau-dessus delle le nuage ralentissait sa course. Il
spaississait. Ses contours se faisaient plus nets !
Tess se figea, nosant croire encore au tmoignage de ses
yeux. Pourtant, le fait tait l. Le nuage de vapeur descendait
lentement vers sa main. Il senroulait autour de son bras,
gagnait son paule, enveloppant peu peu tout son corps dune
brume frache et soyeuse.
- 260 -
Le miracle saccomplissait ! moins que ce ne soit une
maldiction ? Quallait-il advenir de cette trange
mtamorphose ? Tess ferma les yeux et demeura parfaitement
immobile, effraye lide de rompre le charme par un
mouvement malencontreux.
Au creux de sa main, Darko tait froid et brlant comme de
la glace. Elle rejeta la tte en arrire et prit une prudente
inspiration. Christoff lenserrait prsent de toutes parts,
caresse arienne, soie vivante, flamme mystique
Tu es en moi, songea-t-elle, et je suis une part de toi,
maintenant et jamais.
Peu peu, la spirale parut scarter delle, la vapeur se
solidifier. Tess rouvrit les yeux. Un dragon de brume et de feu
tournoyait autour delle, parcouru de flammches meraude.
Trs lentement, elle laissa retomber sa main et effleura le
dos du dragon avec la pierre sacre. Christoff ralentit sa course
et stendit sur le sol. Avec un frmissement, il senroula sur lui-
mme. Tess lenjamba puis, aprs stre agenouille prs de sa
tte, entoura son cou de ses bras tout en prenant soin de placer
le diamant dans son dos, contre son cur.
Guris ! le supplia-t-elle. Reviens-moi !
Christoff poussa un soupir si profond que la lanterne
bascula. Lorsque Tess la remit daplomb, la flamme bondit.
Dans la lueur ambre qui baigna la chambre pendant quelques
instants, elle crut voir que Christoff inspirait plus
rgulirement. Puis elle remarqua quil la suivait du regard,
comme sil recouvrait peu peu ses esprits.
Elle se leva pour prendre la couverture, quelle posa sur lui.
Puis, sapercevant quelle tait toujours nue et quelle grelottait,
elle remit ses vtements, avant denrouler son chle sur sa tte
et ses paules, la faon des paysannes des pays slaves.
Christoff somnolait prsent paisiblement. Lavait-elle
sauv ? Elle nen avait aucune ide. Dsuvre, elle sassit ses
cts et se blottit contre lui pour se rchauffer.
Peu aprs, elle sombra dans un sommeil agit de rves
tranges, o elle courait dans la neige bleute des montagnes
alpines.
Il tait tourdi. Il avait froid. Combien de temps avait-il
- 261 -
dormi ? Il tait seul, sans dfense, au milieu dun dsert de
glace. Tiens ? Il y avait quelque chose contre lui. Ou quelquun.
Ctait doux. Vivant. Fminin.
Il ouvrit les yeux. Il faisait sombre, ici. Non, il y avait des
couleurs. Le rouge des murs de brique. Le gris de la pierre qui
dallait le sol. Et le bleu de la robe que portait la fille roule
contre lui.
Ses longs cheveux noirs ruisselaient sur ses paules,
dissimulant demi son visage. Elle tait enveloppe dun chle
couleur de neige.
Un prnom flotta la lisire de sa conscience.
Tess.
Ma colombe.
Ma fiance !
Non loin delle, une lanterne pose mme le sol projetait
son halo de lumire. Dans lclat mourant de la flamme, il
pouvait voir le rose nacr de ses lvres, la courbe dlicate de ses
cils qui ombrait sa joue, et la finesse de ses doigts fusels.
Ctait la crature la plus merveilleuse quil et jamais vue.
Malgr la fatigue qui alourdissait ses membres, il tait empli
dun extraordinaire bien-tre. Tout, ici, tait paisible. Il aurait
pu dormir une ternit dun sommeil bienheureux
Peu peu, lobscurit reculait vers les coins de la chambre,
chasse par une clart qui provenait de derrire lui. Il pouvait
maintenant discerner les moindres dtails de son visage
lovale parfait, ses mches o jouaient des reflets acajou, ses
ongles couleur de coquillage.
Il frona les sourcils en posant les yeux sur ses pommettes,
o sa peau se marbrait de bleu et de jaune. Elle tait blesse.
Qui lavait frappe aussi violemment ?
Tout dun coup, une ombre se dessina sur le sol. Kit tenta de
lever la tte, mais en vain. Son cur se mit battre sourdement.
Elle avait besoin de lui, il devait la protger.
Et il en tait incapable.
Lombre barrait prsent les plis de sa robe. Plusieurs
ombres. Des hommes. Combien taient-ils ? Il pouvait entendre
leurs murmures-tonns, leurs pas prudents autour deux.
ce moment, elle ouvrit les yeux. Il fallait la prvenir !
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Rassemblant toute son nergie, il souleva sa tte et dploya une
aile. Trop tard. Les hommes staient dj rus vers eux pour
semparer delle. Elle laissa chapper un faible cri lorsquils
lentranrent loin de lui, puis quelquun noua un bandeau
derrire son crne pour laveugler.
Kit tourna la tte, mchoire ouverte. Il faillit tuer lhomme le
plus proche, mais celui-ci eut le rflexe de se jeter en arrire au
dernier moment. Kit le vit rejoindre les autres, l-bas, hors de
lombre protectrice, puis il ferma les yeux, bless par la lumire
trop vive !
Une bouffe de colre monta en lui. Il voulut se lever pour
suivre Tess, mais ses pattes ne le portaient pas. Il enrageait.
Pourquoi son corps ne lui obissait-il plus ? Il fallait pourtant
protger Tess, abattre ceux qui la lui avaient arrache !
Avec un ahanement de douleur, il roula sur lui-mme et se
redressa. Il resta debout quelques secondes, mais la tte lui
tournait. Un bourdonnement vibra ses oreilles, un voile rouge
sabattit devant ses yeux. Une fois de plus, il fut englouti par les
tnbres.
On lavait fait monter de force dans une voiture ferme pour
la ramener. Sans doute comptait-on sur laspect banal, pour ne
pas dire miteux, du vhicule pour traverser la ville en toute
discrtion. Tess ne lavait pas vu, mais elle avait entendu le
grincement de la roue gauche mal huile, et senti sur son visage
le courant dair glacial et humide qui se glissait par les fentres.
Elle navait vu que du coton noir, et navait entendu que la pluie.
Le dluge navait pas cess. Maintenant encore, alors quelle
tait assise sur une chaise dans lun des salons de Far Perch,
Tess entendait le crpitement des gouttes qui sabattaient contre
les carreaux. En cho rsonnaient les sourds battements de
cur des six drakons elle avait compt qui lentouraient en
silence.
Lorsquils avaient quitt lentrept, elle avait dabord craint
quils ne la renvoient Darkfrith malgr la tempte qui faisait
rage. Apparemment, il leur restait un peu de bon sens puisquils
staient contents de lemmener ici. Far Perch, les membres
du conseil savaient quelle ne leur chapperait pas.
On lui avait li les mains dans le dos, avec une corde qui lui
- 263 -
faisait leffet dun filin dacier. Elle avait si mal quelle devait se
tenir le plus droit possible sur son sige pour que ces maudits
liens ne lui scient pas les poignets.
dfaut de voir, elle pouvait entendre. Aussi tendait-elle les
oreilles, lafft de toute bribe dinformation qui aurait pu lui
tre utile.
Inutile de se demander qui lavait trahie : ce ne pouvait tre
que le clerc. Quant savoir qui avait ordonn quon lattache et
quon lui bande les yeux, elle navait pas de doute non plus.
Parrish Grady !
Justement, il venait dentrer. Elle reconnaissait son pas
mthodique le talon se posant dabord, puis le reste du pied
et son odeur de naphtaline et de poudre perruque.
Il fit le tour de sa chaise avec une lenteur tudie avant de
simmobiliser devant elle sans un mot. Tess pouvait presque
voir son visage aux paupires fripes et ses lvres minces tires
en un sourire sans joie.
Elle releva le menton dun air bravache.
Eh bien, monsieur Grady ! Vos marguerites poussent-elles
bien ?
En dpit de sa gorge sche depuis combien de temps
navait-elle pas bu ni mang ? elle tait parvenue teinter sa
voix dune pointe dironie qui, elle le savait, ne manquerait pas
de lirriter.
Elle rprima un sourire de triomphe en lentendant
suffoquer.
Le conseil vous a octroy une libert sans prcdent dans
lhistoire du clan, mademoiselle Hawthorne, dit-il dune voix
trs calme. Vous avez reu des droits que mme nos Alpha se
sont vu refuser celui daller et venir dans la cit, celui de
chasser. Seulement, ctait dans un but bien prcis. Et quavez-
vous fait du temps qui vous a t si gnreusement offert ?
La fte, bien entendu ! Jai particulirement apprci la
nuit passe danser en compagnie de Bonnie Prince Charlie,
dans la Tour de Londres. Il ma promis de mpouser ds quil
aurait conquis le trne.
Un bruit de papiers que lon remuait rsonna dans la pice.
Je suppose que vous tes fire de votre petite sance de
- 264 -
voltige arienne ? demanda Grady dun ton o couvait la colre.
Grce vos exploits, lexistence des dragons ne sera bientt plus
un secret pour personne !
Je ne sais pas de quoi vous parlez.
Eh bien, je vais vous le rappeler. Je suis sr que vous allez
adorer cet article ; il vient de ldition de lundi dernier de
lEvening Standard. Je cite. Un terrifiant dragon blanc, aux
pattes griffues et aux ailes dores, a captur un malheureux
dans ses serres et sest envol dans le ciel, pour le plus grand
effroi des bonnes mes qui assistaient ce spectacle
dapocalypse. Cinq tmoins ont affirm quil a souffl le Feu de
lEnfer sur lglise Saint-Augustin.
Tess entendit le froissement du journal que Grady repliait.
Que dites-vous de cela ? reprit-il.
Que le Standard est un torchon. Je suis incapable de
cracher du feu.
Six autres journaux ont signal le mme phnomne.
Trs bien, admit Tess avec un soupir de lassitude. Je
reconnais que ctait moi, mais je ntais pas seule. Puisque vous
voulez tout savoir, jessayais de rattraper le marquis de
Langford pour lui venir en aide. Tout est arriv cause de lui. Je
nai pas pris de tels risques pour le seul plaisir dadmirer
Londres depuis le ciel.
Je crains de ne pas goter votre humour, mademoiselle
Hawthorne. Cette affaire est une catastrophe pour le clan, et
vous en tes lunique responsable. Nesprez pas vous en sortir
aussi facilement.
Jespre surtout, rpliqua Tess, que lorsque Christoff verra
comment vous me remerciez de lavoir sauv, il vous le fera
payer trs cher.
Monsieur le marquis est indispos, comme vous le savez
probablement mieux que moi. Il nest pas certain quil sen
remette. Sa jambe est gravement blesse.
Jusque-l, les rodomontades de Grady avaient laiss Tess
parfaitement indiffrente. En revanche, ses allusions ltat de
sant de Christoff faillirent lui faire perdre sa belle contenance.
O est-il ? sentendit-elle demander dune voix blanche.
Que lui avez-vous fait ?
- 265 -
Il est toujours dans lentrept, en scurit. Et quant ce
que nous avons fait, la rponse est : rien. Il reste ltat de
dragon, et nous navons pu le convaincre de Muer.
Tess rflchit rapidement. Avaient-ils dcouvert Darko ? Si
elle parlait du diamant, que feraient-ils ? Elle chercha dans ses
souvenirs. O se trouvait la pierre sacre au moment o les
drakons taient entrs dans la chambre ? Il lui semblait quelle
tait encore sous Christoff
Quoi quil en soit, vous serez expdie Darkfrith aux
premires lueurs du jour. Vous avez amplement dmontr quon
ne pouvait se fier vous. Vous resterez Chasen Manor pour y
attendre votre poux. Quel que soit le dsir de la plupart dentre
nous de vous infliger la punition que mritent vos exactions,
nous ne pouvons nous dbarrasser de vous. Vous avez trop de
valeur en tant que reproductrice.
Flatte de lapprendre ! rpliqua Tess avec une lgret
quelle tait loin de ressentir.
Elle entendit les pas de Grady qui sloignait, puis sarrtait
un peu plus loin.
Si le marquis de Langford ne devait pas survivre cette
preuve, ajouta le conseiller, vous seriez marie au prochain
Alpha sur la liste. Quel quil soit.
Un coup de poing en pleine poitrine ne lui aurait pas coup
le souffle avec une telle violence. Pourtant, Tess sobligea
prendre une profonde inspiration.
Pour rien au monde elle naurait montr sa faiblesse
larrogant personnage qui devait la toiser dun air suffisant, se
rjouissant dj de son triomphe.
Je vous souhaite bien le bonsoir, mademoiselle
Hawthorne.
Tess ne ferma pas lil de la nuit. Si seulement elle avait eu
des nouvelles rassurantes de Christoff ! Et mme en admettant
que cela et t le cas, comment trouver le repos dans son
inconfortable position ? Elle tenta dsesprment de dgager
ses poignets, sans autre rsultat que dentailler sa peau jusqu
la chair. Il faudrait pourtant quelle se libre !
Deux hommes avaient t laisss en faction dans la pice,
elle pouvait entendre leurs pas, ainsi que les mots quils
- 266 -
changeaient parfois mi-voix. Les plis de sa jupe tire-
bouchonne la gnaient douloureusement, ses bras immobiliss
dans son dos taient ttaniss par les crampes, et le bandeau qui
lui couvrait les yeux dgageait une dsagrable odeur de linge
mal sch.
Elle se sentait puise, et la tte commenait lui tourner.
Peu peu, elle sombra dans une pnible torpeur. Des coups
discrets furent soudain frapps la porte. Tess se figea en
entendant une troisime voix.
Le conseil convoque une runion urgente, dit le nouveau
venu.
Encore ? stonna lun des gardes.
Maintenant ? maugra lautre.
Aye. Grady menvoie vous chercher.
Et la fille ?
Jai reu lordre de la surveiller. Vous nen aurez pas pour
longtemps.
Je ne sais pas si commena le premier garde.
Cest urgent, linterrompit lhomme dune voix tendue. Il y
aurait du nouveau, pour Langford. Dpchez-vous, Grady nest
pas dans un de ses bons jours.
Cest bon, on y va, marmonna le second vigile.
Un bruit de pas sur le plancher confirma ses paroles, suivi du
dclic de la porte qui se refermait.
Qui que vous soyez, dit Tess dun ton calme, cest le plus
mauvais prtexte que jaie jamais entendu. Ils seront de retour
dans moins dune minute.
Cela devrait suffire.
Des mains se posrent sur les siennes. Tess se pencha vers
lavant pour aider son sauveteur providentiel la dbarrasser de
ses liens. Le bandeau lui fut ensuite retir. Clignant des yeux
pour shabituer la lumire, pourtant faible, qui provenait des
chandeliers, elle vit un homme sagenouiller devant elle pour
dfaire la corde qui entravait ses chevilles.
Des cheveux blonds qui dpassaient la lisire de sa
perruque, une paire de lunettes rondes Elle reconnut
immdiatement le clerc du conseil.
Je suis dsol, dit-il avant quelle nait eu le temps de lui
- 267 -
poser la moindre question. Sil navait tenu qu moi, je ne vous
aurais jamais trahie, mais je ntais pas seul dans le couloir.
Quelquun dautre vous a vue, et
Peu importe, linterrompit-elle en se levant.
Elle stira pour dtendre ses muscles engourdis.
Ouvrez-moi une fentre, sil vous plat.
Le clerc hocha la tte et se dirigea vers la plus proche croise.
Tess le suivit. peine avait-il fait pivoter les battants quune
bourrasque charge de pluie sengouffra dans la pice. Tess
navait jamais t aussi heureuse de sentir la pluie sur son
visage !
ses cts, le clerc sagita. Dun geste nerveux, il retira ses
lunettes, qui staient couvertes de bue, pour les essuyer sur sa
manche.
Ils ne vous pardonneront pas facilement, fit-elle observer.
Cest probable.
Elle lui sourit.
Merci.
Je vous en prie. Je
Il rougit et nacheva pas sa phrase. Des pas rsonnrent au
loin, se rapprochant rapidement.
Filez lentrept, dit Tess, et voyez ce quils ont fait au
marquis. Sil est enferm dans la chambre, librez-le. Daccord ?
Le clerc hocha la tte.
Ensuite, faites-vous oublier pendant quelque temps.
Aye.
Quel est votre nom ?
Nicholas Beaton, mademoiselle.
Merci, Nick.
Elle se pencha vers lui pour dposer un baiser lger sur sa
joue.
Bonne chance ! ajouta-t-elle.
Elle Mua, aussitt imite par son nouvel alli. Tous deux
slevrent dans le ciel sous forme de brume, avant de prendre
des directions opposes, lui vers les quais, elle vers la ville.
Tess ne rentra pas chez elle. Elle avait suffisamment tent le
sort ! Elle se rfugia dans lune de ses retraites secrtes, la flche
dune cathdrale gothique orne de mille dentelles de pierre
- 268 -
audacieusement sculptes. Ctait lune des plus hautes et des
plus anciennes de Londres.
Depuis son promontoire ouvert aux quatre vents, Tess
pouvait voir toute la ville ses pieds. Ses seuls compagnons, ici,
taient les pigeons qui voletaient autour delle en poussant des
cris tonns.
Elle sassit ct dune gargouille de plomb et laissa son
regard driver vers les lumires qui vacillaient dans la nuit.
Laube poindrait bientt. La tempte semblait prsent se
diriger vers le nord.
Avec un peu de chance, Nick mnerait bien la mission
quelle lui avait assigne. Il ne restait plus qu esprer que
Christoff serait suffisamment rtabli pour comprendre la
menace qui pesait sur elle, et agir en consquence
Elle entoura dun bras une colonne de pierre et se pencha
dans le vide aussi loin quelle le pouvait, une main tendue vers
le fleuve qui scintillait faiblement au loin.
Une prire muette monta en elle.
Trouve-moi !

- 269 -

17

Tess attendit toute la journe. Elle choisit des vtements
chauds dans le sac de dguisements cach au sommet de la
cathdrale, shabilla, puis descendit ltage au-dessous un
rseau complexe dnormes poutres en chne courant au-dessus
du vide, auquel taient suspendues deux gigantesques cloches
de bronze.
Elle larpenta longuement, ses jupes battues par les vents
glacs, avant de sy asseoir, jambes ballantes, pour observer le
ciel travers les interstices du toit. Peu peu, le firmament
sclaircit, laube envahit la vote cleste. Chasses par de
violentes bourrasques, les nues devinrent de plus en plus fines
et transparentes. Celles-ci, comme elle sen assura avec soin,
taient dauthentiques formations nuageuses, et non des vols de
drakons quadrillant lespace sa recherche.
Tess se garda bien de se rjouir trop vite. Les gardes et les
conseillers devaient dj tre en chasse. Nul doute quils
remueraient ciel et terre pour la retrouver !
La matine passa, puis vint laprs-midi. Chaque fois que les
cloches sonnaient, rpercutant des dizaines de pieds la
ronde une insoutenable vibration sonore, Tess se rfugiait au
sommet de la flche en se bouchant les oreilles.
Matines, prime, tierce sexte
Le ciel tait prsent dun bleu dlav, tout juste stri par
quelques nuages de haute altitude, et par les fumerolles
dinnombrables chemines qui tiraient leurs panaches
gristres pousss par la fin de la tempte.
Tess stait rfugie sur les poutres supportant les cloches,
relativement plus abrites que la plate-forme suprieure de la
flche. Assise sur lune delles, les pieds dans le vide, retenant
- 270 -
ses jupes dans lesquelles le vent sengouffrait par rafales, elle
comptait les heures en observant les rares alles et venues, loin
au-dessous delle.
Soudain, un bruit tnu, peine perceptible, se fit entendre
juste au-dessus de sa tte. Elle se redressa, les yeux fixs sur la
trappe daccs. Celle-ci souvrit avec un lger craquement, puis
un carr de lumire vive se dcoupa dans le toit. Aveugle, Tess
porta une main ses yeux et tressaillit. La silhouette dun
homme se dcoupait contre-jour.
Dans un halo de lumire dore, elle vit une crinire blonde
qui encadrait un visage la grce anglique. Une main se tendit
vers elle. peine avait-elle rpondu ce geste quelle fut
ltage suprieur.
Sans un mot, Christoff lattira lui et sempara de ses lvres.
Il ne sembarrassa ni de douceur ni de prliminaires ; ce fut un
baiser sauvage, imprieux le baiser dun homme fou damour.
Tout en dvorant sa bouche, il la plaqua au pilier le plus
proche et pressa ses hanches contre les siennes, ne lui laissant
rien ignorer de son dsir, tandis que ses mains la parcouraient
en un ballet sensuel. Il lembrassait avec passion, comme sil
tait dj en elle et quils taient nus, enlacs au sommet de
cette tour vertigineuse, caresss par les vents daltitude.
Si elle ne ragissait pas, songea Tess, elle se laisserait bientt
gagner par la passion qui le consumait. Dj, sa rsolution
faiblissait
Dun mouvement plus brusque quelle ne laurait voulu, elle
le repoussa et sessuya les lvres en sefforant de matriser le
tremblement qui agitait sa main.
son grand soulagement, Christoff ne tenta pas de profiter
de son avantage. Au contraire, il scarta lgrement delle pour
la librer.
Vous allez mieux, dit-elle en maudissant le trouble qui
lavait envahie.
Oui. Je peux Muer et voler, je ne tombe plus lorsque
jessaie de me tenir debout, et je nai plus limpression que mon
crne est sur le point dexploser. Grce vous.
Sa voix se fit douce.
Je vous dois la vie, ma colombe.
- 271 -
Mal laise, Tess baissa les yeux.
Cest Darko quil faut remercier. Pas moi.
Vous avez tout de mme eu lide de me lapporter.
Simple question de chance. Jaurais aussi bien pu
acclrer votre fin.
Kit dtourna le regard et se plongea dans la contemplation
de la ville.
Vous mavez guri, insista-t-il. Sans vous, rien naurait t
possible.
Du coin de lil, il constata quelle le regardait.
Cest vous qui mavez sauv, Tess.
Comme elle ne rpondait pas, il resta immobile, pensif. Que
signifiait son comportement ? Cette inexplicable retenue, ces
lvres closes, ces mains noues dans le dos dans une attitude
presque hostile ? Elle ne semblait pas heureuse de le voir.
Dailleurs, prsent quil y pensait, elle avait accept son baiser
mais ne le lui avait pas rendu.
Pourtant, il laurait jur, elle avait choisi cet endroit de faon
dlibre. Afin quil puisse la retrouver. Depuis cette hauteur,
son odeur avait t porte par les vents jusqu lui, aussi
srement quun carton dinvitation en bonne et due forme !
Il navait quune envie, la prendre dans ses bras pour la faire
sienne, mais il devait tout prix refrner la passion qui
incendiait ses reins. La seule faon de vaincre
lincomprhensible rsistance de Tess tait de ne la brusquer
sous aucun prtexte.
Depuis quil avait retrouv ses esprits, elle avait accapar
toutes ses penses et son cur, chaque battement, avait rpt
le mme prnom. Tess, Tess Tess, Tess Dans la chambre
ferme double tour de lentrept, quand il stait rveill. Tess,
Tess Lorsquune voix lavait appel de lautre ct de la porte
pour lui proposer de laide. Tess, Tess Pendant quil rentrait
Far Perch, puis lors des explications houleuses avec ses
hommes, qui staient soldes par les plates excuses dun conseil
penaud. Tess, Tess
Cette sourde pulsation comment tait-il possible que
personne dautre que lui ne lait entendue ? avait rythm de
bout en bout les heures de fureur et de vengeance quil venait de
- 272 -
vivre.
Il se souvenait de la rage qui le faisait frmir de la tte aux
pieds lorsque, encore nu, il avait pouss la porte du cabinet de
travail de Far Perch, et des regards effars des gardes et des
conseillers en le voyant entrer.
Il se souvenait de la mine hautaine avec laquelle Parrish
Grady lavait tois de derrire le bureau de son pre son
bureau ! et du sermon que celui-ci lui avait dbit sur les
risques quil avait fait courir tout le clan.
Il se souvenait, surtout, de la folle envie quil avait eue
dgorger sur-le-champ larrogant personnage. Lespace dun
instant, il avait vu les dentelles de son jabot se couvrir dun
pais flot rouge, senti dans sa bouche le got mtallique du sang
du vieux conseiller, et cru percevoir sa tideur visqueuse sur ses
mains.
Il sen tait fallu dun rien que le doyen nexpire l, ses
pieds, sur lpais tapis aux lgantes arabesques turquoise et or,
sous les yeux des conseillers
Au prix dun effort de volont dont il ne se serait pas cru
capable, Kit lavait longuement regard, jusqu ce que lautre
blmisse, puis il lui avait suggr avec une parfaite courtoisie de
quitter Far Perch dans la seconde. Grady navait pas tent de
discuter.
Ensuite, George et Rufus avaient fait leur entre dans le
cabinet de travail pour lui confirmer ce quil craignait. Aucun
dentre eux navait la moindre ide de lendroit o Tess pouvait
se trouver.
Avez-vous rendu Darko au conseil ? demanda celle-ci,
larrachant ses sombres mditations.
Il leva les yeux vers elle. La brise de la fin daprs-midi
sleva, tonnamment tide pour un dbut de printemps. Sous
son regard insistant, Tess rougit. Avec une charmante modestie,
elle ramena ses cheveux sur son paule en les roulant entre sa
main.
Oui, rpondit Kit. Je lai remis George Winston.
Parrish Grady devait tre content !
Il nen a pas eu le temps. lheure quil est, Grady est en
route pour Darkfrith.
- 273 -
Il sapprocha delle et souleva son menton dun geste tendre.
Il tait un peu trop press de mettre la main sur ma
fiance, ajouta-t-il. Il vous convoite depuis le premier jour o il
a pos les yeux sur vous. Il fallait que je le punisse pour son
effronterie.
Oh Et Nick ?
Le clerc ?
Avec douceur, il posa le dos de sa main dans le cou de Tess,
l o il pouvait sentir son cur battre tel un oiseau en cage.
Celui-l ? La seule faon dont il prononce votre prnom
me donne des envies de meurtre !
Vous ne lavez pas
Non. Vu quil a t linstrument de votre libration et,
par voie de consquence, de la mienne il mtait difficile de
cder la tentation de ltriper. Entre parenthses, cette
situation risque de vite devenir lassante. Je ne vais tout de
mme pas occire mes hommes les uns aprs les autres sous
prtexte quils sont amoureux de vous ! Bref, jai remerci votre
ami Nick, et lui ai assign la tche descorter Grady.
Si Kit avait espr lui arracher un sourire, il en tait pour ses
frais. Pour toute rponse, elle se contenta de lui jeter un long
regard mditatif. Il caressa sa pommette tumfie.
Est-ce moi qui vous ai fait cela, ou mes hommes ?
Je ne sais pas. Je ne sais plus
Il aurait voulu lui dire quil tait dsol, mais le mot tait si
faible pour exprimer tous les sentiments qui bouillonnaient en
lui !
Je men veux terriblement de ce que je vous ai fait subir.
Mon cur se serre lorsque je vous vois ainsi. Je navais aucune
intention de vous faire du mal. Si vous saviez comme je vous
aime !
Oui, voil ce quil aurait fallu lui dire. Pourtant, les paroles
ne parvenaient pas franchir ses lvres cause, peut-tre, de
cet air distant, pour ne pas dire but, quelle affichait depuis
quil lavait retrouve.
Ne sachant comment lui montrer sa bonne volont, il
scarta delle le plus possible.
Jolies gargouilles, commenta-t-il en dsignant dun coup
- 274 -
de menton les sculptures autour deux.
Oui. Bienvenue dans mon repre.
Trs cosy.
Tess croisa les bras. Son mouvement attira le regard de Kit
sur sa gorge ronde. Elle portait une robe grise la coupe toute
simple, un chle de laine sagement nou sur sa poitrine, et un
large tablier de coton blanc.
Une tenue de fille de ferme.
grand-peine, Kit retint un sourire de triomphe.
Je vous offrirais bien une tasse de th, dit-elle, mais jai
peur que le service ne soit pas irrprochable.
Vous devriez congdier votre bonne.
En effet. Il est si difficile de trouver des gens honntes, de
nos jours !
Kit tressaillit.
Vous tes fche.
Vous mavez menti.
Elle le regarda droit dans les yeux, lair dur, avant de
reprendre :
Vous navez pas respect notre accord. Que vous
rcupriez le diamant ou non, vous navez jamais eu lintention
de me rendre ma libert !
Ctait donc cela ! Kit sadossa un pilier.
Est-ce le conseil qui vous la dit ?
Il nen a pas eu besoin. Jai compris quand ils sont tous
arrivs ici, avec de quoi me bander les yeux. Aviez-vous au
moins prvu dattendre que les quatorze jours se soient couls
avant de me ramener de force Darkfrith ?
Moi, oui.
Ctait trs gnreux de votre part. Il est rassurant de
savoir que lon a affaire un homme de parole.
Voulez-vous des excuses ?
De nouveaux mensonges ? Non merci.
Trs bien. Puisque vous y tenez, je vais vous dire la vrit.
Je vous ai menti, ma colombe, et je ne regrette rien. Si ctait
refaire, je recommencerais sauf peut-tre lpisode avec les
crocodiles.
Il fit un pas vers elle et la prit par la taille.
- 275 -
Je nai fait que suivre mon instinct. Jai besoin de Darko,
et jai besoin de vous. Le destin vous a lis et vous a mis sur mon
chemin ensemble. Mme si je le voulais, je ne pourrais pas vous
rendre votre libert. Cest mon sang qui parle. Traitez-moi de
menteur, ou de brute, ou de franche crapule si cela peut vous
soulager, cest sans importance. De toute faon, cest
exactement ce que nous sommes, nous autres drakons. Mme
vous. Des tres gostes, prts tout pour assouvir leurs dsirs.
Lorsque je donne ma parole, je la tiens, rpliqua Tess
dune voix tendue.
Cest tout votre honneur.
Il se pencha vers elle pour humer le parfum de sa peau.
Tout notre honneur, devrais-je dire
Avec dlicatesse, il lui mordilla le lobe de loreille.
puisque vous tes moi.
Puis il dposa un baiser au creux de son cou, l o sa chair se
faisait tendre souhait.
Nobles intentions, pieux mensonges La mdaille et son
revers. Ainsi, tout le monde est satisfait.
En ce qui me concerne, je suis loin dtre satisfaite !
rpliqua-t-elle avec un soupir agac.
Kit ne put retenir un sourire.
Si ce nest que cela, je peux y remdier.
Il lembrassa sur la tempe, puis sur la joue, et enfin la
commissure des lvres, se grisant des fragrances de fleur et
dorage qui montaient delle.
Tout de suite et pour lternit.
Prenant son visage entre ses doigts, il lobligea le regarder.
Elle referma sa main sur son poignet pour limmobiliser. Sa
bouche tait presque sur la sienne.
Je vous ai sauv la vie, dit-elle dans un souffle. Vous me
devez une faveur.
savoir ?
Ma libert.
Son sourire slargit. Kit ferma les yeux et posa ses lvres sur
les siennes.
Jai peur de ne pas tre en mesure dexaucer votre souhait,
ma douce. Je ne conois plus ma vie sans vous.
- 276 -
pargnez-moi vos complaintes deux sous !
Je suis donc si mauvais pote ? demanda-t-il en lui
retirant son chle quil leva au-dessus deux avant de le laisser
senvoler au gr des vents. Donnez-moi des leons !
Cest peine perdue, rtorqua-t-elle.
Tout, dans son attitude, dmentait la rudesse de son ton.
Comme le soleil qui se dvoile et luit lorsque les nuages se
dchirent, le visage de Tess stait soudain clair. Sa rsistance
faiblissait Rprimant un petit cri de victoire, Kit fit courir ses
doigts sur sa gorge blanche. Sa peau, tide et parfume, tait la
plus tendre des invitations.
Je vous promets dtre un lve assidu, murmura-t-il.
Tenez, lorsque je fais ceci
Du pouce, il effleura ses lvres en une lente caresse.
ou cela
Il enfouit son visage au creux de son cou et referma les dents
sur sa chair, assez fermement pour y imprimer sa marque. Avec
un soupir de bien-tre, elle renversa la tte en arrire.
ne suis-je pas la hauteur de vos esprances ?
Pour toute rponse, Tess referma ses mains sur les bras de
Kit. Il se redressa pour la regarder. Quelle tait belle, avec ses
yeux mi-clos sur ses iris voils de dsir, ses joues rosies par
limpatience et ses lvres entrouvertes en une muette
supplication !
Il la voulait, ici, maintenant. Il naurait pas la patience
dattendre plus longtemps.
Laissez-moi vous aimer, chuchota-t-il son oreille. Sil
vous plat. Je vous promets de vous rendre heureuse.
Elle tourna la tte de droite et de gauche, telle une dormeuse
au rveil.
Pourquoi suis-je aussi faible ? lentendit-il murmurer
dune voix peine audible. Pourquoi avez-vous un tel empire
sur moi ?
Vous le savez trs bien.
Dun geste tendre, il lui ferma les yeux. Il ne voulait pas
quelle se rveille. Ctait ainsi quil la dsirait, brlante de dsir,
flamme vivante dans un ciel dazur.
Il posa ses lvres sur les siennes pour prendre ce quelle ne
- 277 -
lui offrait pas encore. Elle resta immobile quelques instants, le
corps raidi puis, avec un soupir tremblant, elle lattira elle.
Fou de dsir, Kit la serra dans ses bras.
Il la prit l, debout contre le pilier.
Soulevant ses jupes dune main impatiente, il trouva les
replis les plus tendres de sa chair, quil caressa quelques
instants. Elle tait prte le recevoir. Dj, de petits sons
impatients montaient de sa gorge, plus rotiques que les paroles
les plus crues.
Cen tait trop ! Dans un froissement de lin et de mousseline,
il plongea entre ses cuisses sans pouvoir retenir un
gmissement de volupt. O avait-il trouv la force dattendre si
longtemps ? Dj, les prmices du plaisir se formaient au creux
de ses reins.
Tout en allant et venant en elle, il prit ses cheveux pleines
mains pour lobliger lever la tte vers lui. Il ne voulait rien
perdre de lextase qui lenvahissait, acclrait son souffle, faisait
briller ses yeux Elle tait lui, tout lui, et il entendait bien
rester le matre.
Des gmissements impatients montrent de ses lvres roses,
qui ne firent quaccentuer son envie de la possder davantage
encore. Nue. Comme pour mieux sassurer de sa domination sur
elle. Il songea un instant lui arracher sa robe, mais il navait
plus le temps
Balays par les rafales, ses longs cheveux noirs senroulaient
autour du pilier en liens de soie. Sous la modeste toffe de
coton, ses seins se soulevaient au rythme de ses pousses en
elle, toujours plus profondes, toujours plus rapides.
Puis elle leva une jambe en se cambrant pour mieux soffrir
lui. touffant un rle de bonheur, Kit referma ses mains sur ses
hanches pour la presser contre lui.
Sa jouissance fut immdiate, intense, presque violente.
peine avait-il repris ses esprits quun spasme de plaisir fit
trembler sa compagne. Elle sarc-bouta et sombra son tour
dans lextase, avec un cri de plaisir qui le transpera jusqu
lme.
Que ctait trange Elle se sentait seule. Pourtant elle ne
ltait pas vraiment. Elle tait allonge dans les bras de
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Christoff, la tte sur sa poitrine, les jambes contre les siennes.
Ils avaient fait lamour sur la plus haute plate-forme de la flche
aux ornements gothiques, parmi les gargouilles et les pigeons, et
elle nen prouvait aucune honte. Il lui semblait quen tendant la
main, elle pourrait caresser les nuages
Elle se pelotonna frileusement contre le corps chaud et
muscl de son amant, senivrant encore de sa puissante odeur
dhomme.
Est-ce que tu maimes ? sentendit-elle lui demander, le
regard perdu dans le ciel.
La pression de son bras autour de ses paules se fit plus
forte.
Oui, rpondit-il en dposant un baiser sur ses cheveux.
Elle garda le silence un instant.
Je crois que je peux te mener au fuyard, dit-elle enfin.
Christoff ne rpondit pas tout de suite. Elle ferma les yeux
pour mieux savourer le rythme paisible de sa respiration et les
battements rguliers de son cur.
Cest trop risqu, dit-il finalement. Tu es bien plus
prcieuse que lui mes yeux. Nen parle pas au conseil ; je
reviendrai plus tard pour le capturer.
Il ny a pas de temps perdre. Zane est en danger.
Zane ?
Mal laise, Tess se redressa et sassit. Elle avait apprhend
ce moment, mais lheure daffronter ses craintes tait venue. Sa
dcision tait prise. Pendant toute la journe, elle stait
interroge, sans parvenir se dterminer. Pouvait-elle ou non
faire confiance Christoff ?
prsent, il tait trop tard pour revenir en arrire. Elle
carta les mches qui voilaient son visage et chercha son regard.
Te souviens-tu de la conversation que jai eue avec le
fuyard au bal masqu ? Il ma dit quil navait pas voulu du
diamant. Comme si quelquun le lui avait propos.
En effet
Pourquoi se serait-il donn la peine de voler quelque
chose dont il ne voulait pas ? quoi bon courir tant de risques
pour finalement jeter son butin dans une fosse pleine de
crocodiles ?
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Ce nest pas lui qui a fait le coup murmura Christoff,
songeur.
Tess secoua la tte.
Cest ce Zane ton apprenti !
Il savait que le diamant devait venir Londres. Il savait
que je le convoitais. Il mavait mme montr lannonce de
lexposition au muse Stewart dans les journaux.
Elle marqua une pause.
Zane ne manque ni de courage ni dastuce, mais il navait
jamais tent un coup aussi audacieux.
Jusqu prsent.
Christoff se leva et ramena ses cheveux en arrire dun geste
plein de grce. Son corps nu et muscl se dcoupait contre lazur
du ciel. Tess sourit. Si elle avait jamais eu un doute ce sujet,
elle tait fixe, dsormais : les anges avaient bien un sexe
Il la vol pour toi, reprit-il dun ton accusateur. Pour te
loffrir.
Jen ai peur. Je crois que cest ce quil voulait me dire,
lautre jour, lorsquil est venu Far Perch.
Le stupide petit vaurien ! Si le conseil lavait attrap, il
laurait corch vif.
Disons quil est assez tmraire. Mais cest aussi la
personne la plus loyale que je connaisse. Il a suivi ma piste
aprs mon sjour forc Darkfrith ; il a guett mon retour nuit
et jour.
Un sourire acerbe se dessina sur les lvres de Christoff.
Bref, un vrai toutou.
Il est facile de se moquer de lui, rtorqua Tess en se levant
son tour et en rajustant ses jupes. Zane, au moins, maccepte
comme je suis. Il est dune fidlit et dune honntet absolue.
Je ne le laisserai pas la merci du conseil, du fuyard ou de toi.
Christoff lui jeta un regard surpris.
Moi aussi, je taccepte comme tu es.
Maintenant, peut-tre
Tu parles dautrefois ?
Je parle de Zane, cest tout.
Manifestement, Christoff ntait pas dupe.
Je taime comme tu es, Tess. Comment faut-il te le dire ?
- 280 -
Jadore tout en toi. La petite fille que tu tais, la femme que tu
es devenue
Garde tes flatteries, tu perds ton temps.
Elle voulut se dtourner. Vif comme lclair, il la rattrapa par
le poignet. Puis, caressant sa pommette meurtrie dun geste
tendre :
Tess murmura-t-il. La premire fois que jai vraiment
pos les yeux sur toi, ctait lanne de tes douze ans. Depuis ce
jour, jai toujours fait attention toi. Tu tais si calme que
javais du mal croire que le mme sang que le ntre coulait
dans tes veines. Tu tais discrte, mais trs jolie. Pourtant, tu
ntais jamais coquette. Et tu ne faisais pas de quartier tes
adversaires !
Il prit ses mains entre les siennes et plongea ses yeux dans
les siens.
Les autres filles brillaient comme des toiles. Toi, tu tais
la nuit. Silencieuse, mystrieuse et infiniment plus
intressante. Je taccepte comme tu es, ma colombe. Je lai
toujours fait.
Plus mue quelle ne voulait le laisser paratre, Tess dtourna
les yeux.
Cest bien ce que je disais, railla-t-elle. Tu es le pire pote
que jaie jamais entendu !
Cruelle ! Aucune parole ne saura donc attendrir ton
cur ? dclama-t-il, faussement dramatique.
Tess rprima un sourire. Le moment ntait pas aux
plaisanteries.
Aide-moi sauver Zane.
En a-t-il vraiment besoin ? La mauvaise herbe a la vie
dure !
Je le souponne davoir propos Darko Mim, aprs avoir
t conduit par le fuyard.
Elle se souvenait trs bien des prudentes rvlations de la
courtisane. Jai effectivement reu une proposition. Mim
matrisait lart de rpondre sans donner plus dinformations que
ncessaire
Zane est n dans cette ville, il y a grandi. Elle fait partie de
lui, dune certaine faon, et il la connat bien mieux que je ne la
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connatrai jamais. Je suis persuade quil sait depuis longtemps
o est le fuyard, et ce quil est rellement. Quand il a compris
quil ne pourrait pas revendre le diamant, ni mme
labandonner, et quil sest aperu que nous recherchions
Darko
Il la jet aux crocodiles, poursuivit Christoff. Le sale
gosse !
Maideras-tu, oui ou non ?
Je suppose quil ny a aucun moyen de te convaincre de
renoncer ?
Aucun.
Mme si je te donne ma parole dpargner ton morveux ?
Tess clata dun rire hautain.
Ta parole ? Je sais ce quelle vaut.
Christoff ne parut pas se formaliser de son ironie. Sous ses
paupires mi-closes, ses yeux jetrent des clats meraude.
Je te promets de le protger.
Trs bien, mais je viens avec toi.
Bon sang, ne me feras-tu jamais confiance ?
Et toi ?
Un silence sabattit entre eux, peine troubl par le
sifflement du vent entre les piliers de pierre. Avec un soupir,
Christoff lattira contre lui.
Dcidment, je naurai jamais le dernier mot avec toi. Je
ne connais personne daussi contrariant.
Si tu regrettes tes chres toiles, il est encore temps de
changer davis, dit-elle en posant son front contre son paule
nue.
Non, ma douce. Malgr ses mystres et ses dangers, ou
peut-tre cause deux, jai toujours prfr la nuit.
Elle trouva Zane prs de la cage aux singes. Appuy contre la
barrire, il lui tournait le dos et lanait des cacahutes aux
animaux, qui les attrapaient dans un concert de glapissements.
ses pieds, le gravier tait constell de coques vides.
De lautre ct de la grille, les primates se bousculaient pour
saisir ces friandises, et ctait qui serait le plus rapide, le plus
agile ou le plus fort. Ils navaient pas encore remarqu sa
prsence, dans lombre dun arbre un peu plus loin sur le
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sentier.
Tess regarda Zane se baisser pour ramasser un fruit qui avait
rebondi sur les barreaux de fer et le dposer avec douceur dans
une petite main brune.
Lorsquelle sapprocha de lenclos, les singes reculrent et se
mirent pousser des cris inquiets. Zane tourna la tte.
Lorsquelle posa une main sur son paule, il sursauta comme sil
venait de se brler.
Viens, dit-elle en haussant la voix pour tre entendue par-
dessus le vacarme. Je ne peux pas mattarder ici.
Sans attendre son assentiment, elle remonta le sentier
jusqu une cage vide. Dans un angle, il restait un tas de paille.
JAGUAR. LUN DES PLUS CRUELS PRDATEURS DES
AMRIQUES.
Tess se souvint du flin roux tout en muscles quelle y avait
vu autrefois. Manifestement, lanimal avait t chang de cage.
Elle se retourna vers Zane, qui lavait suivie.
Tu as pris des risques considrables, lui dit-elle dun ton
de reproche. Jai peur que tu naies mme pas ide de la gravit
de la situation.
a, cest lui qui le dit, maugra le gamin.
Non, cest moi. Tu as rveill des dmons quil aurait
mieux valu laisser en paix. Et je ne parle pas de la police qui
risque de sintresser nous, et qui pourrait bien exhumer un
certain lment de mon pass
Langford, maugra Zane.
Lord Langford nest rien, ct des ennuis qui nous
attendent.
Elle se tut en voyant sapprocher une femme qui tenait un
petit garon par la main. Une fois quils furent passs, elle
reprit :
Nous avons tous une famille, Zane. Une histoire. Un
pass et le mien est en train de me rattraper. Il y a des gens
qui voudraient me le faire payer et ils sont prts tout pour
venger le vol du diamant. Car cest toi qui las drob, nest-ce
pas ?
Zane ne se donna mme pas la peine de nier.
Je ne lai plus, dit-il en crasant une cacahute entre ses
- 283 -
doigts.
Je sais. O est lhomme qui tu las donn ? Celui qui
est comme moi ?
Zane se figea.
Tu peux tout me dire, insista-t-elle avec douceur. Je ne
suis pas fche contre toi.
Lui non plus, il ne la plus.
Cela aussi, je le sais. Cest moi qui lai. Enfin, qui lavais. Je
lai rendu ses propritaires.
Vous lavez trouv ?
En guise de rponse, Tess dsigna dun mouvement du
menton la fosse aux crocodiles, tout au bout du chemin. Le
gamin parut hsiter. Il lobserva dun regard mfiant, puis
dtourna les yeux.
Je croyais vous faire plaisir, murmura-t-il.
Pour la premire fois depuis quelle le connaissait, il
paraissait son ge.
Avec un diamant de quatre-vingt-dix-huit carats ? Et
comment ! sexclama-t-elle. Crois-moi, tu feras un mari idal
pour celle que tu choisiras. La malchance a voulu que ce
diamant-l ait t en lien direct avec mon pass.
ces mots, Zane leva de nouveau les yeux vers elle.
Sil te plat, insista-t-elle. Jai besoin de savoir o est cet
homme. Cest trs important.
Il laissa tomber le fruit sec sur le sol et lcrasa dun coup de
talon rageur.
Il va vous emmener avec lui, hein, Langford ? Il va vous
obliger retourner l-bas, avec ces gens qui vous veulent du
mal, et il va vous garder pour lui ?
Oui.
Il y eut un silence.
Cest ma faute ?
Non. Cela serait arriv, tt ou tard.
Elle regarda vers la cage vide, mais cest Chasen Manor
quelle vit. Ses hautes fentres, ses toits austres, sa crypte aux
murs couverts dinscriptions
Ce ntait quune question de temps, ajouta-t-elle,
songeuse.
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Je suis dsol.
Elle lui sourit et le prit par les paules pour lattirer contre
elle. Il lui semblait tenir un moineau entre ses mains, tant il
tait maigre.
Ce nest pas ton fardeau, mon enfant. Tu nas t que
linstrument du destin, et si ce navait pas t toi, crois-moi,
quelquun dautre sen serait charg. Je suppose que ctait
crit
sa surprise, il se dgagea brusquement de son treinte.
Je ne suis pas un enfant ! sexclama-t-il en rougissant.
Trs bien, Zane. Maintenant, dis-moi o je peux trouver
cet homme.
Il se tenait immobile, les cheveux en dsordre, son torse
efflanqu se soulevant au rythme saccad de sa respiration. Le
sac de cacahutes lui chappa des mains. Au lieu de le ramasser,
il le pitina avec fureur.
Zane. Sil te plat.
Lambeth. Lamphithtre.
Tess connaissait lendroit. Avec ses jardins magnifiques, ses
fontaines, ses miroirs et ses jeux pyrotechniques, lamphithtre
Collins tait un lieu de promenade trs apprci des
Londoniens.
Elle recula dun pas et regarda son protg. Celui-ci avait
pris un air renfrogn.
Parole dhomme, ajouta-t-il dun ton crne. Il parat quil
aime les feux dartifice.
Cest bon. Rentre la maison, maintenant, tu as lair
puis. Et quoi que tu fasses, ne tapproche pas de Far Perch ! Je
reviendrai quand il ny aura plus de risque.
Avec lui.
Zane tourna les yeux vers le sentier, o Christoff, dune
lgance tout aristocratique dans une longue veste en satin gris
ardoise, attendait lombre dun arbre. Le regard fix sur elle, il
tapotait sa cuisse avec son chapeau dun geste impatient.
Oui, dit-elle. Avec lui. La vie est une longue suite de
changements, Zane. Mais sois certain dune chose : il y aura
toujours une place pour toi dans mon existence. Quel que soit
lendroit o je me trouve.
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Elle lui sourit et posa une main sur son cur.
Nous sommes lis, toi et moi.
Je sais, dit-il dun ton maussade.
Il tait temps de rejoindre Christoff. Tess sloigna de
lenfant. Aprs quelques pas, elle sarrta et se retourna.
Au fait, Zane Il y a plein de jolies forts autour de la ville.
Peu mimporte que tu ralises ou non le projet idiot que tu as en
tte, mais soyons clairs : je ne veux pas trouver une horde de
singes dans mon salon quand je reviendrai.

- 286 -

18

Ils avaient prvu darriver les uns aprs les autres
lamphithtre Collins. Dabord les gardes, qui sintroduiraient
dans les jardins par groupes de deux ou trois, dguiss en
marins, commerants ou valets de pied. Puis les membres du
conseil, qui investiraient Delilah House, la taverne la
rputation sulfureuse situe dans le primtre du parc, comme
un groupe de compagnons venus boire une bire ou un gin pour
se dtendre vers la fin de la journe.
Enfin, Tess et le marquis. la diffrence des autres, ils
garderaient leur apparence habituelle.
Du moins tait-ce le cas de Christoff, songea Tess en
descendant du fiacre qui les avait amens. Pour sa part,
engonce dans un flot de soie et de dentelle, perche sur de
vertigineux escarpins la mode italienne, elle ntait pas
certaine de lidentit quelle tait cense assumer.
Assurment pas celle du Voleur de Brume, ni celle du comte
de Lalonde et encore moins celle de la discrte veuve Hilliard,
se dit-elle en regardant sa tenue. Avec ses larges jupes verts jade
paniers, superposes sur dpais jupons ouatins, son
mantelet de crpe ivoire et sa longue perruque dont les boucles
claires cascadaient sur ses paules, elle tait aussi lgante
quune dame de la meilleure socit.
une petite diffrence prs : elle ne portait pas le moindre
bijou, pas mme une bague. Sa seule parure tait un ruban de
velours noir autour de son cou.
Christoff lavait nou lui-mme lorsquils taient dans le
fiacre. Il stait pench vers Tess et avait caress sa gorge avec
une exquise lenteur, veillant en elle une brlure familire. Elle
lui avait offert ses lvres quil navait pas prises. Due, elle
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lavait vu se rinstaller confortablement sur la banquette face
la sienne, tout en dardant sur elle un regard indchiffrable.
Lui non plus ne manquait pas de prestance. Veste de brocart
dor, chemise jabot, souliers boucles prcieuses un
prdateur en habit de soire ! Il lavait aide descendre du
fiacre et navait plus lch son bras, tout en lentranant vers le
parc.
prsent quils avaient franchi les grilles finement
ouvrages, il marchait ses cts, dun pas si tranquille que
plusieurs promeneurs faillirent pitiner la robe de Tess.
Du coin de lil, elle vit des ventails souvrir sur leur
passage, des ttes se tourner. Christoff ne parut pas sen
mouvoir. Sans se dpartir de sa nonchalance, il la guida vers
les profondeurs ombrages des jardins.
Lamphithtre, situ au point le plus bas du parc, consistait
en une excavation double de pierres romaines, entoure
darbres et de fleurs, offrant dinnombrables recoins propices
aux amoureux comme aux pickpockets.
Les jardins Collins taient cependant surtout connus pour
leurs innombrables fontaines, leurs miroirs aux mille reflets, et
leurs boissons alcoolises. Ici, moyennant un shilling, chacun
pouvait dambuler parmi les jeux deau et de lumire, un verre
la main. De temps autre, une dame laissait chapper un petit
cri de surprise et se jetait dans les bras de son cavalier pour
viter dtre clabousse par un jet deau intempestif.
Lendroit tait parfois aux limites des convenances et des
bonnes manires. Toutefois, comme en ce dernier vendredi soir
dun mois davril particulirement pluvieux on donnait des feux
dartifice aprs le coucher du soleil, la bonne socit naurait pas
voulu rater lvnement.
Tess connaissait bien le parc. Lors de ses annes
dapprentissage, il lui avait fourni un terrain de chasse idal,
surtout les soirs comme celui-ci, lorsque le fracas des fuses
explosant dans les airs couvrait efficacement le bruit de ses pas
sur les alles de gravier.
Sans doute le fuyard lapprciait-il pour les mmes raisons
Ils atteignirent lenceinte extrieure du thtre romain.
Leurs pas les menrent devant des camlias et des acacias en
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fleurs clairs par des torches, puis sous un dais de cerisiers du
Japon dont les branches aux boutons tout juste clos formaient
au-dessus deux de feriques arceaux de guirlandes roses et
blanches.
Redresse la tte, ordonna Christoff mi-voix, tout en
saluant dun sourire affable un couple quils croisaient. Je veux
quon te voie.
Cela ne marchera jamais, rpondit-elle sur le mme ton.
Sous ses pas, le gravier soigneusement ratiss tait jonch
dun tapis de ptales froisss dont montaient denivrantes
senteurs.
Jaurais prfr plus de discrtion, reprit-elle. Il va nous
reconnatre immdiatement.
Exact. Les Autres, en revanche, ny verront que du feu.
Cest exactement ce quil voulait. De son unique rencontre
avec le fuyard, Kit avait surtout retenu la faiblesse de ses
qualits de drakon. Comme Tess le lui avait expliqu, il ne
lavait pas remarque parmi les valets de pied qui sactivaient
la prparation du bal costum du comte de Marlbroke. Pour sa
part, il avait t trs surpris, ce mme soir, du peu de puissance
des vibrations qui manaient du voleur.
Aussi avait-il rsolu de lui montrer ce que ses sens dficients
risquaient de ne pas remarquer : Tess et lui-mme taient en
chasse, ce soir.
Le pige, bien que grossier, tait destin dtourner son
attention, tandis que les gardes et les conseillers resserreraient
le filet autour de lui.
Il connaissait aussi le nom du fuyard : Tamlane Williams. Le
pre de Kit lavait rattrap deux reprises, autrefois, avant quil
ne se noie dans les eaux de la Fier.
Exactement comme Tess
Sil avait communiqu celle-ci les dtails du plan destin
capturer le Voleur de Brume, il avait omis de mentionner un
petit dtail : dans le pige quil tissait autour du drakon en fuite,
Tess jouait aussi un autre rle.
Il comptait sur sa radieuse beaut, et sur la sduction quelle
exerait invitablement sur tous les hommes, pour attirer les
regards vers elle et par consquent vers lui, qui ne la lchait
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pas dun pouce.
Le message quil dsirait faire passer Williams et tous les
autres drakons tait simple : elle et lui taient insparables.
Parce quelle tait lui.
Par ailleurs, il ntait pas question de lui laisser prendre la
moindre initiative ce soir. Il ne savait pas ce quil craignait le
plus quelle le trahisse, ou quelle se mette inutilement en
danger mais dans tous les cas de figure, elle serait sous
ltroite surveillance des plus forts dentre ses hommes.
Ce plan est de la folie, murmura-t-elle.
Tu es trop impressionnable, ma chre. La nervosit te fait
perdre tes moyens.
Vraiment ? Je crois pourtant me souvenir de mtre assez
facilement chappe du muse Stewart.
Uniquement parce que je suis un gentleman. Je ne
pourchasse pas une dame.
Un petit rire chappa sa compagne.
Comme cest trange ! Je navais pas vu les choses ainsi.
Kit eut un geste vasif.
Disons que ton blouissante beaut ta donn un avantage
sur moi.
Cela, rpliqua-t-elle dun ton moqueur, et les dizaines de
badauds qui te bloquaient le passage.
Je dois reconnatre quils ne mont pas aid.
Oui, tu avais lair dun saumon essayant de remonter un
torrent. Ctait trs drle.
Ils firent halte devant un bassin au milieu duquel slevait un
groupe de sirnes et de dauphins en marbre sbattant sous un
jet qui jaillissait dun norme coquillage. Dans la lueur des
torches, les gouttes deau prenaient des nuances chaudes et
nimbaient les corps et les visages de reflets fantastiques.
Kit regarda Tess la drobe. Elle semblait soudain perdue
dans la contemplation des cratures marines, comme si celles-ci
taient bien vivantes, et quelle voulait percer leur mystre.
Avec son profil pur qui se dtachait avec nettet sur les eaux
mouvantes et sa peau dalbtre, elle aurait pu tre la reine de cet
aropage enchanteur, songea Kit en laissant ses yeux driver
vers son dcollet enchss dans son crin de dentelle.
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Ce soir, aucune modestie ne venait voiler sa gorge blanche.
Les rubans de son mantelet, nous la base de son cou,
retombaient entre ses seins, rehaussant avec sensualit leurs
rondeurs nacres. Une fleur de cerisier, prise dans les plis du
crpe de soie, se soulevait au rythme de sa respiration.
Peu peu, le souffle de Kit ralentit pour prendre le mme
rythme tranquille. Quon tait bien, au bord de ce bassin, dans
la douce lueur des torches et le chant des milliers de gouttes
deau qui retombaient en pluie autour deux !
Un peu plus loin, les insectes de la nuit lanaient leurs
stridulations mlodieuses. Une femme clata dun rire lger. Le
paradis devait ressembler cela
As-tu lintention de te comporter en gentleman, ce soir ?
demanda soudain Tess.
Non.
Il cueillit la fleur sur son paule et froissa ses ptales entre
ses doigts pour en humer les fragrances.
Ce soir, reprit-il, je suis quelquun dautre.
Elle tourna son visage vers lui, une question suspendue ses
lvres. Au moment o elle allait la formuler, une voix aigu
rsonna derrire eux.
Langford ! Bont divine, mais cest bien vous ! Nous vous
croyions reparti pour vos collines et vos marais du bout du
monde !
Kit laissa tomber la fleur et prit Tess par la main avant de se
retourner. Il reconnut aussitt celle qui venait de sadresser lui
et sapprochait, entoure dun cortge de dandys.
Letitia de Monfield. O se trouvait donc le mari de la
duchesse ?
Il lavait croise plusieurs reprises dans la socit huppe
de Londres. Au dbut, il lavait trouve piquante, la faon dun
vin nouveau. Elle lui avait accord quelques baisers sans
consquence, et cela lui avait suffi.
leur troisime rencontre, il stait dj lass de son
incessant babillage o il ntait question que de robes, de bals et
de quartiers de noblesse. la quatrime, il lavait franchement
conduite. Peu aprs, il avait appris quelle venait dpouser un
aristocrate.
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Pauvre Monfield ! Kit ne le connaissait que de vue, mais il
plaignait de tout cur lhomme enchan par les liens du
mariage cette cervele.
Madame la duchesse, dit-il en lchant momentanment la
main de Tess pour baiser celle de la belle Letitia. Vous devriez
savoir quil ne faut pas couter les rumeurs.
Certes ! rpliqua celle-ci avec un rire de gorge. Mais qui
na pas un faible pour les bonnes anecdotes ? Jen ai rcemment
entendu une des plus savoureuses sur votre compte et celui de
Cynthia, la fille de lord Marlbroke.
Elle tourna vers Tess un regard brillant de curiosit. Lespace
dun instant, Kit vit son sourire se figer et son front se plisser
comme si elle cherchait dans sa mmoire. Elle voulait du
nouveau ? Elle allait tre servie !
Madame, jai lhonneur de vous prsenter Clarissa, la
nouvelle marquise de Langford.
Imperturbable, Tess la salua dun bref hochement de tte.
Les lgants qui entouraient la duchesse comprirent avant elle.
Aussitt, un concert de Oh ! et de Ah ! admiratifs sleva de leurs
rangs. Avec un temps de retard, la belle Letitia se dcida
sourire son tour.
Toutes mes flicitations ! sexclama-t-elle en prenant les
mains de Tess avec emphase. Si lon mavait dit Kit, vous
ntes quun vilain cachottier ! Alors vous nous avez rapport
une jolie fleur des champs dans vos bagages ?
En quelque sorte, rpondit-il, le regard fix sur Tess qui
restait obstinment muette.
Comme cest charmant ! susurra Letitia.
Puis, se tournant de nouveau vers Tess :
Vous tes la plus adorable petite fiance campagnarde que
lon puisse imaginer ! ajouta-t-elle dun ton mielleux.
Un sourire carnassier apparut alors sur les lvres de Tess.
Quel splendide collier, madame ! Jai rarement vu daussi
beaux rubis. Ils sassortissent merveille votre robe.
Rose de plaisir, Letitia de Monfield porta une main sa
gorge.
Ma foi, je
Langford ? poursuivit Tess son adresse en imitant les
- 292 -
accents extatiques de la duchesse. Il me faut exactement le
mme.
Un rire nerveux chappa la duchesse.
Oh ! mais cest un joyau de famille, lady Langford.
Comme cest intressant ! Vous permettez que je le
regarde de plus prs ?
Trs chre, nous allons tre en retard, linterrompit Kit en
la retenant dune poigne ferme. Nous sommes attendus.
Les admirateurs de la duchesse navaient pas encore fini
leurs rvrences que Kit entranait Tess lcart du petit
groupe.
Comme ma vie serait plus tranquille si tu tais un peu
moins cabocharde ! grommela-t-il, une fois certain que lon ne
pouvait les entendre.
Il fallait y songer avant de mpouser monsieur mon
poux.
Dun coup de pied maussade, elle fit voler quelques graviers
alentour.
Maintenant, ajouta-t-elle, tout le monde va mappeler
Clarissa !
Seulement les gens que tu naimes pas. Cela ne peut que
simplifier les choses, non ?
Devant eux, un marin sortit des fourrs, une chope de bire
la main. Au moment o il portait le rcipient ses lvres, son
regard croisa celui de Kit, qui rpondit par un imperceptible
hochement de tte. Aussitt, lhomme retourna vers les
buissons.
Voyant que Tess le suivait des yeux, il lui demanda,
saisissant le premier prtexte pour faire diversion :
Ce collier te plat vraiment ?
La duchesse de Monfield voue une vritable passion aux
pierres prcieuses et ne sait pas rsister au plaisir dexhiber les
siennes. Cest pour cette raison que le comte de Lalonde lui fait
la cour, loccasion. Et le marquis de Langford ?
Que veux-tu savoir exactement ?
Ce qui vous a rapprochs, elle et toi. Une tendre amiti,
peut-tre ?
Kit rprima un mouvement dhumeur.
- 293 -
Je ne suis pas son ami.
Je vois. Il me semble que je comprends mieux Mlanie,
maintenant.
Je serais curieux de savoir pourquoi.
Ce doit tre trs dplaisant de savoir que lon peut tre
remplace aussi facilement.
Kit frmit sous le coup mais rpondit dun ton dsinvolte :
Bref, tu me prends pour un goujat. Jignorais que tu avais
une si pitre opinion de moi.
Je nai aucune opinion sur toi.
Ils passrent devant une fontaine entirement recouverte de
miroirs. Leau en jaillissait en tincelles aveuglantes, dans
lesquelles la lumire se dcomposait pour clairer la nuit de
multitudes de points de toutes les couleurs du prisme.
Aucune, insista Tess en poursuivant son chemin. Tout ce
que je sais de toi, ce sont des rumeurs, quelques souvenirs, et de
trs vieux rves. Alors quand je tentends me prsenter comme
ta lgitime pouse
Kit regarda autour de lui. Ils avaient prsent atteint lun
des points les plus sombres du parc. Au loin, il pouvait entendre
le ruissellement des fontaines et des clats de rire joyeux.
Avisant un oblisque qui dressait non loin deux sa masse de
marbre blanc, il prit Tess par le coude pour ly mener, sans souci
des branches de lierre quil crasait sur son passage.
Une fois sr quon ne pouvait les voir, il lcha le bras de sa
compagne.
Je commence me lasser du rle de brute que tu veux
tout prix me faire endosser, mon amour. Je suis ce que la vie a
fait de moi, rien de plus. Ni un saint ni un monstre. Peu de
chose compte mes yeux mon clan, mon nom, mon honneur.
Et toi. Si cela ne te plat pas, tant pis pour toi. Au moins, je
connais mon me, aussi noire soit-elle. Je nai pas dexcuses te
prsenter pour ce que jai t dans le pass, Tess, alors nen
attends pas de moi. En ce qui me concerne, je ne ten
demanderai pas.
Dans lobscurit qui rgnait ici, il pouvait peine voir son
visage. En revanche, il percevait son souffle saccad, ainsi que la
tension qui montait en elle, presque palpable.
- 294 -
Noire ? Le mot est faible.
Tu sais qui je suis, ma colombe, rpondit Kit dun ton
radouci. Ce que tu vois peut ne pas te plaire, et tu refuses peut-
tre de ladmettre, mais tu me connais aussi bien que je te
connais. Nous sommes ainsi. Avec ou sans glise, avec ou sans
bans, avec ou sans tmoins, nous sommes unis. Parce que nous
sommes identiques. Mme me, mme nature, mme puissance
infernale. Je ne peux rien y changer. Quant toi, tu nes ni
Mlanie, ni Cynthia, ni Letitia. Tu es la nuit entre les toiles.
Unique. Irremplaable.
prsent que ses yeux shabituaient lobscurit, il lui
semblait distinguer un peu mieux ses traits. Il devinait ses
orbites sombres, lovale clair de son visage. Son expression, par
contre, lui restait indchiffrable. Tendresse, surprise, ddain ? Il
nen savait rien !
Il se pencha vers elle et prit ses lvres avec toute la douceur
dont il tait capable. Elle avait un got de fard, de lis et de nuit.
Il scarta delle avant de ne plus se matriser et fit courir ses
paumes sur ses bras nus. Ce ntait pas le moment de cder la
tentation. Plus tard, se promit-il. Plus tard !
Ne le combats pas, murmura Tess en levant les yeux vers
lui. Le fuyard Je ne veux pas quil te fasse du mal.
L, tu me vexes. Me crois-tu incapable de me dfendre ?
Au contraire, dit-elle dune voix inquite. Je te crois
capable de tout pour lemporter.
Tu vois ? Tu me connais mieux que tu ne le penses.
Christoff ! le supplia-t-elle en le prenant par la manche
dun geste fivreux.
Nous sommes ainsi, rpta-t-il. Nous navons pas le choix.
Tu es Alpha et, comme je te connais, ma douce colombe, comme
je connais ta noblesse dme, je sais que tu me comprends.
Sans un mot, elle referma ses bras autour de son cou et lui
offrit ses lvres pour un baiser brlant de passion. Elle avait
bien appris sa leon ! Elle le mordillait, le lchait, laspirait avec
douceur, tout en se frottant contre lui, dj impatiente, dj
vaincue
Kit rprima un tremblement de frustration. Si seulement il
pouvait prendre ce quelle lui proposait avec tant dinnocente
- 295 -
provocation ! La soie et la mousseline de ses vtements se
dchireraient comme du papier entre ses mains
Il en mourait de dsir. Il sentait dj sous ses doigts la
chaleur de sa peau, la ferme rondeur de ses seins et, entre ses
cuisses, la moiteur de sa fminit
Une lueur traversa lespace au-dessus deux, le ramenant la
ralit. Kit ouvrit les yeux. Le visage de Tess baignait dans la
lueur dun soleil de feu qui se dissolvait en fumerolles bleutres
dans le ciel nocturne.
Elle leva la tte pour suivre du regard les cendres qui se
dispersaient au gr du vent. Dj, une autre fuse slevait dans
les airs avec un sifflement aigu, avant dexploser en clats de
lumire. Depuis le cur du parc montrent des
applaudissements et des vivats.
Kit sourit sa compagne et passa le bout de son doigt sur ses
lvres pour lisser son rouge.
Il est lheure dentrer en scne, lady Langford, murmura-t-
il.
Tess tait jalouse. Jalouse de la stupide et jolie Letitia, qui
avait aval goulment tous les compliments dont lavait
abreuve le comte de Lalonde ! Elle connaissait pourtant la
vaniteuse, superficielle et avide duchesse de Monfield. Que
pouvait-elle donc lui envier ? Pourquoi le fait que le marquis ait
autrefois got ses charmes lui faisait-il si mal ?
Parce quelle laimait.
Parce que Letitia tait tout ce quelle ne serait jamais : jolie,
brillante et effronte.
Parce que, dans les trfonds de son me, elle tait effraye
lide que Christoff saperoive un jour que celle-ci tait
exactement le genre de femme quil dsirait, et quil ne se lasse
de ce quelle, Tess, avait lui offrir en comparaison.
Il affirmait la connatre, mais elle ne le croyait pas. Comment
laurait-il pu, alors quelle-mme se connaissait si mal ?
Elle avait uvr sans relche pour se hisser au rang qui tait
prsent le sien ; elle avait mis gros et gagn plus encore. La
perspective de quitter Londres, sa maison, sa vie, lui tait
insupportable, mais celle de vivre sans Christoff reprsentait un
tourment sans pareil.
- 296 -
Il se tenait son ct parmi la foule qui assistait au feu
dartifice, la main sur son coude et les yeux levs au ciel, trs
convaincant dans son rle daristocrate venu se divertir pour la
soire, et nayant rien de plus urgent faire que dadmirer les
explosions de lumire qui emplissaient le ciel dans le fracas et
lodeur de la poudre.
Elle seffora dimiter sa nonchalance, de feindre de ne pas
remarquer les autres drakons qui se pressaient parmi
lassistance. Plus que leurs visages, ctait leur odeur si
caractristique, leurs vibrations sauvages, leur puissante
nergie quelle devinait.
Un clair embrasa le ciel, clairant le visage de son
compagnon. Lespace dun instant, il lui sembla revoir le garon
dautrefois, le regard perdu dans les toiles. Trouble, elle
dtourna la tte juste temps pour viter son coup dil
curieux.
Les unes aprs les autres, les fuses explosaient, illuminant
le ciel de soleils, de roues, de cascades que le vent dispersait
aussitt en fumes aux senteurs cres.
Un peu plus loin, un quartet de cordes jouait un air
entranant. Tess examina les musiciens qui se tenaient dans le
kiosque. Le fuyard ne se trouvait pas parmi eux.
Dans la fosse de lamphithtre, les artificiers sactivaient, le
visage luisant de sueur et noir de fume. Combien de fois avait-
elle assist, admirative, ce ballet parfaitement huil ? Les
explosifs passaient de main en main jusqu la butte dargile qui
tenait lieu de pas de lancement, puis on approchait la torche
destine mettre feu le mcanisme. Dire que cinq hommes
seulement suffisaient crer une telle magie ! Tiens Ils
ntaient que quatre, ce soir. O tait pass leur camarade ?
Elle observait les alentours dun regard intrigu lorsquun
petit visage familier apparut dans son champ de vision. L, de
lautre ct du cercle de la foule Zane ! Que faisait-il l ?
Un homme se tenait juste derrire lui, une main sur son
paule, parcourant lassistance dun regard attentif. Lenfant,
lui, avait les yeux fixs sur Tess avec une telle intensit quelle
fut saisie dun dsagrable frisson. Il se passait quelque chose
danormal.
- 297 -
Les traits dcomposs par langoisse, Zane tait livide. Il
esquissa un mouvement, mais lhomme le retint dune poigne
ferme. Ce nest qu cet instant quelle vit briller quelque chose
dans sa main. Un couteau ? Une arme feu ?
Williams ! Ce ne pouvait tre que lui. Tess fouilla
frntiquement dans ses souvenirs. Avait-elle crois Tamlane
Williams, autrefois, Darkfrith ? Avait-il t bon ? Cruel ?
Tess leva les yeux vers Christoff, mais il tait absorb par le
spectacle. Elle fit mine de rajuster son mantelet. Aussitt, son
attention se tourna vers elle.
Elle hsita. Christoff avait promis de protger Zane, mais elle
le savait prt tout pour capturer le fuyard. Il naurait pas
dtats dme.
Il faut que jaille la taverne, murmura-t-elle.
Ctait un peu embarrassant, mais elle navait pas le temps
dimproviser un meilleur argument.
Jen ai pour un instant, ajouta-t-elle en se dtournant.
Si elle avait espr se librer de la prsence de Christoff,
ctait rat. Sans un mot, il commena leur frayer un passage
dans lassistance. Elle fut bien oblige de le suivre.
La taverne tait dangereusement proche de Zane, songea-t-
elle en peaufinant son plan dattaque, mais ctait le seul moyen
dchapper la cohue. Moins il y aurait de tmoins, mieux cela
vaudrait.
mesure quils fendaient la foule, elle compta les drakons
posts sur leur passage. Une bonne quinzaine, estima-t-elle
lorsquils parvinrent lalle couverte menant la taverne. Au-
dessus de sa tte, accrochs aux traverses de bois, dansaient des
lustres en cristal qui projetaient sur le sol des clats de lumire
irrels.
Il vaut mieux que tu restes visible pour tes hommes. Au
cas o il se passerait quelque chose, prcisa-t-elle en faisant
halte. Je te rejoins ici ds que possible.
Tu ne me rejoins pas, mon amour, parce que je ne te
quitte pas.
Nas-tu donc aucune confiance en moi ?
Un sourire froce claira son visage.
Ce soir, je ne me fie personne.
- 298 -
Tu ne vas tout de mme pas me suivre l o je dois
aller ? fit-elle mine de sindigner.
Pourquoi pas ? Tu serais surprise de voir tout ce quon
peut acheter avec une guine.
Christoff, sois raisonnable. Je reviens tout de suite.
Non, ma chrie. O tu iras, jirai !
Tess rprima une exclamation agace. Pas moyen de lui
chapper ! Elle allait devoir Muer la vue de tous Hochant la
tte dun air faussement docile, elle se remit en marche. cinq,
elle svaporait en fume ! Un Deux Trois
Monsieur le marquis ! chuchota une voix essouffle
derrire eux.
Elle se retourna dun bloc, imite par Christoff. Lun des
conseillers se dirigeait vers eux, aussi rapidement que le
permettait la discrtion.
Rufus pense avoir identifi notre homme, ajouta le nouvel
arrivant. Il ne la pas trs bien vu, mais il a peru sa prsence, et
il affirme que cest bien lun des ntres.
O ? demanda Christoff.
Prs du kiosque, mais il sest dplac. Il a quelquun avec
lui. Un enfant.
Zane ! Il avait besoin delle.
Tess entendit souvrir les portes de la taverne. En se
retournant, elle vit un groupe de buveurs sortir de Delilah
House en titubant. Ctait le moment ! Elle se plaa entre
Christoff et le conseiller pour quils lui fassent cran de leur
corps et Mua.
Elle entendit les exclamations de colre des deux drakons
qui, sous le regard des Autres, ne pouvaient Muer leur tour et
la regardrent slever, impuissants, dans les fumerolles
gristres et lodeur de la poudre canon.

- 299 -

19

Par jets successifs, les fuses fendaient la nuit dans des
chuintements aigus, avant dexploser en myriades dclats de
lumires. Ctait pire que la foudre, songea Tess en se frayant
travers les airs un chemin entre les roues de feu et les retombes
de fume sentant la poudre calcine.
Enfin, elle reconnut le visage de Zane parmi les centaines de
ttes leves vers le ciel. Lenfant tait entran de force par le
fuyard, qui venait de quitter les rangs des spectateurs pour se
diriger vers un bosquet deucalyptus.
Au moment o Williams sengouffrait dans lombre avec son
otage, il regarda au-dessus de lui. Il lavait vue, se dit Tess. Ou
plutt, il avait vu un nuage de brume.
Avait-il compris quil sagissait delle, et non de Christoff ou
de lun des gardes ? Elle se rassura en songeant que si elle tait
capable de reconnatre son odeur, il devait pouvoir identifier la
sienne.
Elle se laissa descendre entre les arbres sous lesquels
Williams avait trouv refuge et examina les alentours. Personne
ntait en vue, ni drakons ni humains, lexception du fuyard et
de Zane.
Elle se matrialisa juste derrire Williams, qui se retourna
vivement. Il avait un bras pass autour du cou de lenfant et ne
lcha pas prise.
Votre manteau !
Quoi ?
Donnez-moi votre manteau, rpta-t-elle en tendant la
main.
Par-dessus le bosquet, des fuses slancrent dans un
miaulement sinistre. Le ciel sillumina un bref instant, clairant
- 300 -
le visage congestionn de Zane. Si elle ne faisait rien, cette brute
allait ltouffer !
Il ne se sauvera pas, assura-t-elle avec tout le calme dont
elle tait capable. Nest-ce pas, Zane ?
Ce dernier hocha la tte.
Jai besoin de votre manteau, Tamlane. Vite !
Lautre parut hsiter. Tess perdit patience.
Dpchez-vous, bon sang ! Voulez-vous que Langford et
ses sbires nous voient ainsi ? Il vous gorgera avant que vous
nayez fait un geste !
Williams glissa son arme un pistolet dans sa ceinture et
ta son manteau pour le donner Tess. Aussitt, elle sen
enveloppa pour cacher sa nudit.
Tout ce que je voulais commena le fuyard dune voix
brise.
Il marqua une pause, toussa, et reprit :
Tout ce que je voulais, ctait quon me laisse tranquille. Je
nai fait de mal personne.
Je suis dsole, rpondit Tess avec sincrit.
Vous mavez trahi ! Pourquoi ?
Il semblait dsespr. Et quil paraissait jeune ! Jamais elle
ne lavait remarqu. Il avait disparu du clan peu aprs son
propre dpart, mais ctait la premire fois quils se
rencontraient et se parlaient librement.
Pourtant, il tait Londres depuis presque aussi longtemps
quelle, songea Tess, le cur serr. Il ne devait pas tre bien plus
g que Zane lpoque o il avait fui Darkfrith.
Williams reprit son arme et referma les doigts sur sa crosse
brillante. Maintenant quil ne portait plus son manteau, la
raideur de sa main droite, gante de velours, tait plus
apparente.
Nous sommes ainsi, murmura-t-elle, navre, en refermant
le manteau sur elle. Nous ny pouvons rien.
Jai vcu neuf ans ici avant quils ne me trouvent, Tamlane,
mais jai toujours su quun jour ou lautre on me reprendrait.
Vous aussi, vous deviez le savoir.
Non.
Elle ne tenta pas de discuter. quoi bon essayer de le
- 301 -
convaincre ?
Vous navez pas besoin de cet enfant. Laissez-le sen aller,
et nous discuterons, vous et moi.
Un rire sans joie lui rpondit.
Je ne retournerai pas l-bas. Ils me tueront.
Je ne les laisserai pas faire. Je vous donne ma parole de
plaider votre cause.
Vous ? Que pourriez-vous dire ? Jai tout essay. Ma mre
les a supplis ; ils ne lont pas coute.
Sa voix se brisa de nouveau. Son arme trembla entre ses
doigts.
Pourquoi avez-vous fait cela ? rpta-t-il.
Zane leva vers Tess des yeux brillant de dtermination. Elle
ne savait pas ce quil pensait, mais elle le connaissait assez pour
comprendre une chose : il tait prt se battre. Elle fit un pas
vers Williams en priant pour que Zane ne prenne aucune
initiative.
Jai cru acheter ma libert, rpondit-elle. Le conseil
rclamait lun dentre nous. Sur le moment, jai prfr que ce
soit vous Je le regrette prsent, mais je ne peux plus rien y
changer.
Tout en parlant, elle se rapprocha encore.
Vous ne pouvez pas rester ici, poursuivit-elle. Ne voyez-
vous pas que vous en tes rduit menacer un enfant pour vous
protger ? Vous tes un danger pour vous-mme, et pour tout le
clan. Il faut que vous rentriez la maison.
Une explosion de lumire claboussa de blanc le ciel, les
arbres et le sol autour delle, puis lobscurit se referma sur eux.
Il nen est pas question ! rpliqua Williams. Vous ne
comprenez pas.
Je crois que si, au contraire.
Cest tellement facile, pour vous ! Regardez-vous ! Mais l-
bas, si on nest pas comme les autres, si on est n diffrent, ou
pauvre, ou si on ne pense pas comme eux, on na pas de place !
Expliquez-leur en quoi ils se trompent.
Un nouveau rire sans joie monta de ses lvres.
Ne soyez donc pas si nave ! tout prendre, je prfre
mourir ici.
- 302 -
Sil ny a que cela pour vous satisfaire, dit soudain
Christoff en sapprochant pas de loup, je peux y remdier sans
dlai.
Zane sursauta, Williams se figea et Tess hsita. Devait-elle
protger Christoff ? Zane ? Le second tait plus prs delle. Si
elle Muait, cest lui quelle atteindrait en premier, mais Christoff
laurait vite rejointe
Eh bien, mon garon, je vous coute. Que choisissez-
vous ?
Avec ses vtements en satin luisant et ses souliers orns de
boucles dor, le marquis, adoss avec dsinvolture un tronc
darbre, ressemblait une apparition fantastique.
Vous me faites leffet dun jeune homme plein de
rsolution. Pour ma part, je respecterai votre dcision la lettre,
ajouta-t-il.
Pour toute rponse, le fuyard braqua son pistolet sur Tess.
Sans trembler, elle le regarda poser son pouce sur le percuteur
et le tirer en arrire.
Mauvais choix, commenta Christoff en scartant de
larbre.
Williams plongea son regard brillant de rage et de
frustration dans celui de Tess. Puis il ferma les yeux, tourna la
tte vers le ciel, et Mua en une ple vapeur qui sleva travers
les frondaisons. Aussitt libr, Zane se jeta terre et, stant
empar du pistolet, tourna plusieurs fois sur lui-mme en
cherchant sa cible dans les airs.
Toi, ne bouge pas ! tonna Christoff en fusillant Tess du
regard, avant de disparatre dans un nuage de brume qui monta
dans la nuit la poursuite du fugitif.
Je suis dsol, murmura une petite voix prs delle.
En baissant les yeux, Tess vit Zane, immobile, larme
toujours dans sa main. Il laissa chapper un soupir de
dsespoir, et ses lvres se mirent trembler.
Je vous demande pardon. Jtais venu pour vous aider,
mais il ma trouv avant que jaie eu le temps de comprendre
quil
Elle franchit dun pas lespace qui les sparait, posa une
main sur sa bouche pour le faire taire et fouilla la nuit dun
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regard acr. Les feux de Bengale continuaient de crpiter dans
les applaudissements de la foule. Sous le kiosque, le quartet
avait entam une gaillarde endiable.
Tout en intimant Zane lordre de rester silencieux, Tess
lentrana jusqu la lisire des arbres, en prenant soin de rester
couvert. L, ils regardrent en direction des spectateurs qui
commentaient le feu dartifice avec animation, force rires et
tintements de chopes de bire. Le finale tait sur le point de
commencer.
Puis elle leva les yeux au ciel. L-haut ! Ce nuage aux
contours nets tait Christoff, elle le reconnaissait. Et cet autre,
plus ple et plus flou, tait Tamlane. Ils tourbillonnaient dans
les airs, virevoltaient furieusement, se cherchaient et se
fuyaient, sans jamais se mlanger.
Puis Tamlane Mua en dragon.
Au sol, lassistance se tut, bouche be.
Il tait turquoise et jade, dune extravagante beaut, comme
tous ceux dentre eux. Tess le vit bondir vers le firmament,
traversant le nuage de brume qutait Christoff.
Une fuse fendit lair au mme instant et explosa en plein
ciel, clairant lespace dune froide lumire blanche et rvlant
un second dragon aux yeux meraude qui dployait ses ailes
pourpres.
De la foule fusrent des cris de stupfaction et, et l,
quelques timides applaudissements.
Sans mnagement, Tess ramena Zane dans lombre du
bosquet.
Va-ten dici, chuchota-t-elle. Rentre la maison, vite !
Je ne peux pas vous laisser.
Fais ce que je te dis !
Le gamin la regarda dun air but.
Vois-tu ces cratures ? reprit-elle, impatiente. Je suis
comme elles. Crois-moi, je peux me dfendre. Alors maintenant,
obis, et ne parle personne de ce que tu as vu. personne, tu
mentends ?
Le pistolet tomba dans lherbe.
Mais je
File !
- 304 -
Sans un mot de plus, elle Mua en vapeur, laissant le manteau
saffaisser, vide, aux pieds du gamin. Le petit recula dun pas,
effar, avant de pivoter sur ses talons et de senfuir comme sil
avait vu le Diable en personne.
Tess sleva entre les branches des arbres et observa le ciel.
Elle ntait pas la seule. Des centaines de regards suivaient,
incrdules et ravis, les volutions des deux dragons. Toutes
griffes dehors, Christoff et Tamlane tournaient lun autour de
lautre, battant lair de lents et puissants claquements dailes
grenat ou cladon, en une danse guerrire dune sauvage
splendeur.
Tout leur affaire, les artificiers navaient rien remarqu.
Comment auraient-ils pu entendre les exclamations des
badauds, avec les bandeaux qui leur couvraient les oreilles pour
les protger des dflagrations ?
Ils avaient encore acclr la cadence, si cela tait possible,
car lapothose finale venait de commencer. Dj, ils avaient
align sur le pas de tir les dix fuses qui devaient clore la
reprsentation. Celles-ci furent allumes dans une trane de
lumire orange, si rapidement quelles bondirent vers le ciel en
un seul jet de lumire dans un crissement assourdissant, avant
dexploser en millions de flches dor et dargent qui sabattirent
sur les deux fabuleuses cratures ailes.
Christoff esquiva habilement les traits de feu. Tamlane, qui
ne possdait pas ses rflexes, fut touch par lun dentre eux.
Tess le vit tournoyer sur lui-mme, puis tomber droit sur la
foule. Aussitt, Kit plongea sous lui pour le soutenir, dans un
tourbillon de reflets diaprs qui arracha des cris dadmiration
lassistance.
La dernire roue de feu steignit dans un indescriptible
fracas. Lorsque la fume se dissipa, il ne restait plus rien du duo
ail qui avait enchant la foule. Les toiles dployaient leur
scintillement argent sur un ciel dencre dans lequel se levait la
lune, son premier quartier. Un tonnerre dapplaudissements
sleva de lassemble.
a, cest du spectacle ! scria un badaud enthousiaste
ladresse de son voisin. Mais comment font-ils donc cela ?
Tess se laissa flotter au-dessus des jardins, vapeur parmi les
- 305 -
vapeurs qui montaient des fontaines et des jeux deau. La foule
refluait lentement vers la taverne ou se dispersait dans les alles
ombrageuses. Un homme avec un chapeau de paille ramassa sa
robe et lemporta.
En revanche, elle ne voyait nulle trace de Christoff ni des
autres drakons. Elle eut beau explorer le parc, fouiller les
bosquets, scruter les clairires qui dployaient leurs ondulations
dans la lueur spectrale de la lune, il ny avait l que des
humains, ainsi que les menues cratures de la nuit, vaquant
leurs activits habituelles.
Le parc de lamphithtre Collins tait ceint, sur presque
toute sa priphrie, dun mur de brique. La partie nord semblait
particulirement obscure. Tess la survola, laissant derrire elle
les bassins, les jets deaux et les couples dambulant main dans
la main.
Elle glissa sans bruit vers le sol, nappe de brouillard planant
au-dessus des herbes folles, franchit une barrire en bois
vermoulue surmonte dune pancarte indiquant PRIV NE
PAS ENTRER et se trouva dans une cour.
Le sol tait jonch de feuilles mortes et les parterres de fleurs
envahis de liseron. Sur lun des cts, un abri de jardin aux
murs branlants, grossirement tay, paraissait sur le point de
seffondrer. Quant aux poteaux de bois qui autrefois avaient
marqu les limites de cet espace, ils se dlitaient en pourriture
verdtre.
Enfin elle perut des voix, peine audibles. Ici, lobscurit
tait plus dense que dans le parc ; les rayons de la lune, qui
peinaient percer lpais feuillage des arbres alentour,
nclairaient le sol que par endroits, crant des taches de
lumire fantomatique.
Ayant Mu, elle les contourna pour se diriger pas lgers
vers un bosquet de chnes centenaires. L, elle fit halte et tendit
loreille.
Oui, ctaient bien des voix dhommes. O pouvaient-ils se
cacher ? Avec prcaution, elle reprit sa progression silencieuse,
darbre en arbre, jusqu lextrmit de la range de fts.
Les drakons se tenaient l, quelques pas delle, rassembls
en cercle parmi les buissons et les herbes hautes. Tous taient
- 306 -
habills, lexception de Christoff. Il lui fallut un certain temps
pour distinguer, au milieu du groupe, la silhouette de Tamlane
Williams, soutenu par deux gardes.
la voiture ici, le long du mur, disait le marquis. Il ny
aura plus qu le hisser bord.
Bien, milord.
Et ne le malmenez pas ; il a eu son compte pour
aujourdhui. Je moccuperai personnellement de son cas, et je
veux quil soit en tat de me rpondre.
Appuye contre le tronc dun chne, Tess laissa chapper un
soupir de soulagement. Christoff leva la tte.
Et la fille ? demanda lun des gardes mi-voix. Elle est du
voyage ?
Je me charge delle.
Il y a un autre bandeau dans le coche, proposa le squire.
Aye, rpondit Christoff en fouillant le bosquet de chnes
dun regard intrigu.
Tess recula dans lombre, revint sur ses pas aussi vite que le
lui permettait la discrtion et se fondit dans la nuit.
Lune des vitres du 17, Jassamine Lane, tait brise. Plus
surprenant encore, la fentre tait ouverte, laissant entrer la
brise du petit matin.
Une invitation ? se demanda Kit. Il tait hautement
improbable que Tess ait oubli de fermer !
Il la trouva assise sur son lit, entourant de ses bras ses
jambes replies, la couverture ses pieds. Ses longs cheveux
ruisselaient autour delle en lourdes cascades dbne.
Elle ne portait quune chemise dont ltoffe stirait,
transparente, sur les rondeurs de ses paules, et dont les plis
stalaient en douces ondulations sur les draps de lin.
Le visage grave, elle le regarda se matrialiser. Son regard le
parcourut rapidement, puis se dtourna. Lodeur dun bouquet
de roses pos sur un petit secrtaire embaumait lair, sensuelle
et capiteuse.
Je nai pas prpar mes affaires, dit-elle.
Je vois cela.
Et tu me dois une robe, ajouta-t-elle, les yeux toujours
baisss. La verte tait ma prfre, je voudrais pouvoir
- 307 -
commander la mme ici.
Ses lvres se pincrent en une moue dsabuse.
Je ne trouverai pas une seule modiste digne de ce nom,
Darkfrith.
Je dois reconnatre que nous vivons un peu lcart de la
civilisation.
Cest le moins que lon puisse dire.
Kit sapprocha du vase. Les fleurs, aux subtiles nuances de
rose et de corail, lui rappelaient la bouche de Tess. Il effleura un
ptale du bout des doigts. Il avait le mme velout que ses
lvres
Tu penses donc tre si malheureuse, l-bas ?
Comme elle ne rpondait pas, il chercha ses yeux.
Elle avait pos son front sur ses genoux, et ses doigts aux
jointures blanchies se serraient convulsivement sur ses coudes.
Jai pargn Williams, dit-il.
Jai vu.
Elle ouvrit les mains et frotta ses bras pour se rchauffer.
Son arme ntait pas charge, ajouta-t-elle. Jai vrifi.
Il ta menace, lui rappela Kit qui tremblait encore ce
souvenir.
Quaurais-tu fait, sa place ?
Je nen sais rien. Je nai jamais pu moffrir le luxe de
mattarder de telles considrations.
Tess chercha une rponse et nen trouva pas. Irrite, elle tira
la chemise sur ses jambes. Elle garda les yeux obstinment
baisss, de peur que sa rsolution ne fonde comme neige au
soleil.
Quelle le regarde seulement, et elle tait perdue ! Christoff
lenroberait de ses sourires enjleurs, de ses paroles mielleuses,
de ses baisers auxquels elle ne savait pas rsister.
Il aurait le triomphe bien trop facile. Elle secoua la tte,
agace. Sil lui avait ouvert les portes dun paradis jusqualors
inconnu, cela ne lui donnait pas pour autant tous les droits sur
sa personne !
Tess, ma colombe murmura-t-il de sa voix aux inflexions
feutres. Je ne te mettrai jamais dans une cage.
Il fallut quelques instants Tess pour saisir le sens de ses
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paroles.
Pardon ?
Je te libre de ta parole, Clarissa Tess Hawthorne. Et je te
rends ta libert.
Incrdule, elle leva les yeux vers lui. Il lui lana un regard
indchiffrable, avant dajouter :
Tu ne me dois plus rien.
Le silence sinstalla entre eux, peine troubl par les
aboiements dun chien, dans lun des jardins voisins.
Si cest une plaisanterie, elle est de mauvais got.
Je nai jamais t aussi srieux.
Alors je suis libre ? Je peux rester ici ?
Oui.
Un rire sans joie lui chappa.
Si tu timagines que le conseil sera daccord, tu
Le conseil, linterrompit-il dun ton calme, fera ce que je
lui demanderai. Aucun de ses membres ne sait o tu vis, et je ne
le leur dirai pas.
Et Zane ?
Eh bien, quy a-t-il son sujet ?
Le libres-tu, lui aussi ?
Mon tendre amour, aussi incroyable que cela puisse te
paratre, je nai que faire de ce morveux. Tout ce que je veux,
cest son silence. De cela, il reste comptable. Pour le reste, il
peut bien devenir le pire des bandits de grand chemin du pays,
peu me chaut !
Il ne nous trahira pas.
Christoff esquissa un sourire dsabus.
Je commence penser que cela naurait gure
dimportance, sil le faisait Aprs notre petite dmonstration
de cette nuit, jai compris un certain nombre de choses. Des
centaines de gens nous ont vus, et il ny a pas eu le moindre
mouvement de panique.
Il secoua la tte dun air la fois incrdule et amus.
Quel spectacle nous avons d offrir
Tess sourit son tour.
Jai entendu des gens affirmer que Williams et toi tiez
une nouvelle sorte dombres chinoises en couleurs, projetes sur
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le ciel.
Elle haussa les paules, fataliste.
Les Autres trouveront toujours une explication
rationnelle
Dun air pensif, Christoff prit une rose dans le vase, en
secoua leau qui gouttait de la tige et se dirigea vers le lit. L, il
sassit en prenant garde de ne pas la toucher.
Je vous ai entendus parler du comt, Williams et toi, hier
soir. As-tu vcu la mme chose que lui ? As-tu eu le sentiment
que tu nappartenais pas au clan, que tu tais une trangre
parmi nous ?
Toujours.
Sauf lorsque tu posais les yeux sur moi, eut-elle envie
dajouter.
Ses longs cheveux dor tombaient sur ses paules, ses yeux
meraude taient fixs sur elle, insondables. Levant la main vers
lui, elle caressa doucement ses mches soyeuses.
Christoff arracha un ptale et le laissa tomber sur le tapis.
Ce ne sera pas une tche facile, murmura-t-il, de changer
les habitudes du clan.
En effet.
Un autre ptale tomba ses pieds nus.
Tu pourrais mcrire. Me donner des ides.
Peut-tre.
Tess
Il la fixa soudain dun regard qui la crucifia.
Ne surestime pas mes forces, dit-il. Je nai pas la noblesse
dme que tu as la bont de mattribuer.
Un peu dambition ne vous ferait pas de mal, lord
Langford.
Un peu, rpta-t-il en fermant les yeux.
On aurait dit quil tait au supplice, songea Tess, le cur
serr.
Tu as ouvert des fentres dans mon cur, reprit-il. Tu
mas montr des horizons insouponns et jai fini par croire
que javais peut-tre une chance de devenir lhomme que jai
toujours rv dtre.
Il baissa les yeux sur la rose et, dun geste, arracha les
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derniers ptales quil laissa tomber en une pluie de velours.
Tess, ma douce pour le meilleur ou pour le pire, tu mas
sorti dun long sommeil, mais jai peur de ne pas tre bon
grand-chose si tu nes pas mes cts pour me guider. Je suis
une sacre tte de mule, au cas o tu ne ten serais pas aperue
Elle ne rpondit pas. Christoff jeta la tige sur le tapis et
tourna son regard vers la chemise tendue sur ses genoux. Elle le
vit froncer les sourcils dun air contrari, aprs quoi il lui prit la
main, dposa un baiser au creux de son poignet, puis un autre
un peu plus haut, et encore un autre, jusqu ce quil atteigne le
creux de son coude.
Tess laissa chapper le soupir quelle retenait depuis une
ternit.
Si tu ne mpouses pas, reprit-il, je deviendrai exactement
comme eux. Un vieux fou aigri. Sauve-moi !
Trs bien, marmonna Tess. Mais pour ma robe ?
Christoff lui jeta un regard surpris.
Il y en a pour des mois, poursuivit-elle, entre le choix du
modle, des tissus, les essayages Une robe comme celle-l ne
se bricole pas aussi vite quun tablier de poissonnire !
Oh Je crois que je commence comprendre.
Il sapprocha delle.
Sil faut tant de temps pour la coudre, je pourrais rester ici
pour te tenir compagnie ? Je pourrais aussi assister aux
essayages. Il serait dommage quelle ne tombe pas la
perfection dautant quen ce qui concerne tes formes, je suis
un expert.
Vraiment ? demanda-t-elle avec un soupir de bien-tre.
Elle stendit sur les oreillers et lui tendit les bras. Il lui
sourit, cette fois plus franchement, et posa une main sur le
cordon de soie qui fermait sa chemise.
Oui. Je dirais mme que je suis un expert passionn,
rpondit-il en tirant sur le lien.
Et si je te disais que
Elle laissa chapper un gmissement lorsque ses lvres se
posrent sur sa gorge.
que je pourrais bien dsirer plusieurs robes chaque
anne ? acheva-t-elle, le souffle court.
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Excellente ide ! Cela nous donnerait loccasion de profiter
des agrments de Far Perch. Avoue quil serait dommage de se
priver dun sjour aussi confortable
Tout fait de ton avis. Et il est indispensable de le
protger des voyous, des voleurs en tout genre
Toute rserve oublie, il stendit sur elle et referma les
mains sur ses poignets.
Quils y viennent, murmura-t-il en parcourant sa gorge de
baisers. Il ny a rien l-bas qui vaille la peine dtre vol. Tout ce
qui est prcieux pour moi est l, dans tes yeux.
Laube se leva, suivie dun jour aux reflets dor et de rose,
mais Tess ne le vit pas. Le cur treint par une motion quil ne
connaissait pas, Kit effleura son front pur dun geste plus lger
quune plume. Rveillait-on un ange endormi ?
Il lui fallut un long moment pour comprendre que ce quil
ressentait ntait rien dautre que du bonheur un bonheur fou,
absolu, quil avait presque peur de voir svanouir en fume. Cet
tat lui semblait aussi fugace que les lueurs de paradis perdu qui
baignaient la chambre
Tess ouvrit alors les paupires. Elle le regarda longuement
de ses yeux sombres encore emplis des brumes du sommeil.
Crois-tu que tu pourras encore maimer ? demanda-t-il
dune voix tremblante quil reconnaissait peine.
Un sourire claira son beau visage un sourire de femme
aime, rayonnant de mystre et de volupt.
Je tai toujours aim, Christoff. Ne lavais-tu pas compris ?
Il enfouit son visage dans ses cheveux pour cacher son
soulagement.
Un vritable gentleman naime pas paratre immodeste.
Elle clata dun rire lger.
Trop tard, mon ami !
Il roula sur le ct, stendit derrire elle et passa un bras
autour de sa taille pour la plaquer contre lui.
Veux-tu mpouser, Tess ? murmura-t-il son oreille.
Pour de bon, devant les ntres ?
Oui, dit-elle dans un souffle.
Kit ferma les yeux et laissa chapper un soupir de joie. Il
tait lhomme le plus heureux de la cration !
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Puis une ide simposa son esprit ou, plus exactement,
son corps. Pour que son bonheur soit son comble, il ne
manquait quun petit dtail.
Un petit dtail qui faisait tout.
Dans ses mains, les seins de sa bien-aime taient fermes et
ronds, ses reins se cambraient contre lui en une troublante
invitation, et ses cheveux de soie, sous sa joue, taient le plus
doux des oreillers.
Brlant de dsir, il sapprocha delle pour chuchoter :
Cest comme cela que je veux le faire.
Quoi donc ?
En guise de rponse, il planta tendrement ses dents dans la
chair de son paule.
Oh
Cette nuit. Dans le ciel.
Elle tourna la tte vers lui, un sourire sensuel aux lvres, et le
regarda dun air malicieux.
Pourquoi attendre jusqu ce soir ? demanda-t-elle en
lattirant elle.

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Vendredi 20 juillet 1751

La mnagerie dmnage !

Le marquis de L. a rcemment fait lacquisition de la
mnagerie Graham, Chelsea, pour un montant qui na pas
t rvl. Son but ; a-t-il expliqu, tait de restaurer la paix
dans notre cit. Nos aimables lecteurs se souviennent peut-tre
encore de la mystrieuse disparition dun groupe entier de
singes capucins en juin dernier, lesquels avaient par la suite
t dcouverts dans la fort de Rollingbrook. Retourns ltat
sauvage, les primates avaient commis de nombreux dgts
dans les cultures alentour. Le marquis sest engag ce
quaucune nuisance supplmentaire nadvienne. En effet, il
veillera ce que les animaux soient installs dans un endroit
isol, ou bien renvoys dans leur pays dorigine, quel quen soit
le cot.
Le marquis sest mari au mois davril. Daprs nos
informations, lady Langford serait une fervente admiratrice
des btes sauvages.
The London Town Crier

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pilogue
Le secret des pierres est celui-ci : elles altrent la
composition chimique du sang des dragons.
linstar dune drogue pour les mortels, un diamant, un
rubis, voire un simple clat de jaspe, possde le pouvoir de
provoquer des visions de bonheur, de tourment, de chagrin ou
de violent dsir.
La structure de toute pierre trouve son cho dans le cur
dun dragon, dans la substance mme de son tre, car tous deux,
pierre et dragon, sont dauthentiques cratures de la terre. Ils se
nourrissent lun de lautre, reflets jumeaux dun plus vaste
ensemble, do la passion des drakons et de quelques mortels
pour les gemmes.
Voil pourquoi, si la pierre peut changer le dragon, la
rciproque est vraie
En lan 1751, pour la premire fois depuis des sicles, deux
Alpha unirent leurs curs. La vibration de leur chant, subtile et
infiniment puissante, se propagea dans lensemble de la
communaut des drakons. Les mes sveillrent, comme
animes par dinvisibles fils. Des destines basculrent. Des
liens immmoriaux vibrrent de nouveau.
Cette anne-l, Draumr, le diamant qui rve, modifia sa
chanson. Depuis les profondeurs telluriques des Carpates o il
attendait son heure, son appel slana vers le ciel.
Ni les alas de la fortune ni les vastes tendues ne peuvent
longtemps sparer ceux qui sont unis. La voix du sang est la
plus forte.
Une princesse dragon allait senvoler dAngleterre pour
partir notre recherche. Ce ntait plus quune question de
temps
Fi n du tome 1