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Discours sur lorigine


et les fondements
de lingalit
parmi les hommes

Cest de lhomme que jai parler ; et la question que jexamine


mapprend que je vais parler des hommes ; car on nen propose point
de semblables quand on craint dhonorer la vrit. Je dfendrai donc avec
confiance la cause de lhumanit devant les sages qui my invitent, et je ne
serai pas mcontent de moi-mme si je me rends digne de mon sujet et de
mes juges.
Je conois dans lespce humaine deux sortes dingalits : lune, que
jappelle naturelle ou physique, parce quelle est tablie par la nature, et qui
consiste dans la diffrence des ges, de la sant, des forces du corps et des
qualits de lesprit ou de lme ; lautre, quon peut appeler ingalit morale
ou politique, parce quelle dpend dune sorte de convention, et quelle
est tablie ou du moins autorise par le consentement des hommes. Celleci consiste dans les diffrents privilges dont quelques-uns jouissent au
prjudice des autres, comme dtre plus riches, plus honors, plus puissants
queux, ou mme de sen faire obir.
On ne peut pas demander quelle est la source de lingalit naturelle,
parce que la rponse se trouverait nonce dans la simple dfinition du
mot. On peut encore moins chercher sil ny aurait point quelque liaison

essentielle entre les deux ingalits ; car ce serait demander, en dautres


termes, si ceux qui commandent valent ncessairement mieux que ceux qui
obissent, et si la force du corps ou de lesprit, la sagesse ou la vertu, se
trouvent toujours dans les mmes individus en proportion de la puissance ou
de la richesse : question bonne peut-tre agiter entre des esclaves entendus
de leurs matres, mais qui ne convient pas des hommes raisonnables et
libres qui cherchent la vrit.
De quoi sagit-il donc prcisment dans ce Discours ? de marquer dans le
progrs des choses le moment o, le droit succdant la violence, la nature
fut soumise la loi ; dexpliquer par quel enchanement de prodiges le fort
put se rsoudre servir le faible, et le peuple acheter un repos en ide au
prix dune flicit relle.
Les philosophes qui ont examin les fondements de la socit ont tous
senti la ncessit de remonter jusqu ltat de la nature, mais aucun deux
ny est arriv. Les uns nont point balanc supposer lhomme, dans cet tat,
la notion du juste et de linjuste, sans se soucier de montrer quil dt avoir
cette notion, ni mme quelle lui ft utile. Dautres ont parl du droit naturel
que chacun a de conserver ce qui lui appartient, sans expliquer ce quils
entendaient par appartenir. Dautres, donnant dabord au plus fort lautorit
du plus faible, ont aussitt fait natre le gouvernement, sans songer au temps
qui dut scouler avant que le sens des mots dautorit et de gouvernement
pt exister parmi les hommes. Enfin tous, parlant sans cesse de besoin,
davidit, doppression, de dsir et dorgueil, ont transport ltat de nature
des ides quils avaient prises dans la socit ; ils parlaient de lhomme
sauvage, et ils peignaient lhomme civil, il nest pas mme venu dans lesprit
de la plupart des ntres, de douter que ltat de nature et exist, tandis quil
est vident, par la lecture des livres sacrs, que le premier homme, ayant
reu immdiatement de Dieu des lumires et des prceptes, ntait point luimme dans cet tat, et quen ajoutant aux crits de Mose la foi que leur
doit tout philosophe chrtien, il faut nier que, mme avant le dluge, les
hommes se soient jamais trouvs dans le pur tat de nature, moins quils
ny soient retombs par quelque vnement extraordinaire : paradoxe fort
embarrassant dfendre, et tout fait impossible prouver.
Commenons donc par carter tous les faits, car ils ne touchent point
la question. Il ne faut pas prendre les recherches dans lesquelles on peut
entrer sur ce sujet pour des vrits historiques, mais seulement pour des
raisonnements hypothtiques et conditionnels, plus propres claircir la
nature des choses qu en montrer la vritable origine, et semblables ceux
que font tous les jours nos physiciens sur la formation du monde. La religion
nous ordonne de croire que Dieu lui-mme ayant tir les hommes de ltat
de nature immdiatement aprs la cration, ils sont ingaux parce quil a

voulu quils le fussent ; mais il ne nous dfend pas de former des conjectures
tires de la seule nature de lhomme et des tres qui lenvironnent, sur ce
quaurait pu devenir le genre humain sil ft rest abandonn lui-mme.
Voil ce quon me demande, et ce que je me propose dexaminer dans ce
Discours. Mon sujet intressant lhomme en gnral, je tcherai de prendre
un langage qui convienne toutes les nations ; ou plutt, oubliant les temps
ou les lieux pour ne songer quaux hommes qui je parle, je me supposerai
dans le Lyce dAthnes, rptant les leons de mes matres, ayant les Platon
et les Xnocrate pour juges, et le genre humain pour auditeur.
homme ! de quelque contre que tu sois, quelles que soient tes opinions,
coute : voici ton histoire, telle que jai cru la lire, non dans les livres de tes
semblables, qui sont menteurs, mais dans la nature, qui ne ment jamais. Tout
ce qui sera delle sera vrai ; il ny aura de faux que ce que jy aurai ml
du mien sans le vouloir. Les temps dont je vais parler sont bien loigns :
combien tu as chang de ce que tu tais ! Cest, pour ainsi dire, la vie
de ton espce que je te vais dcrire daprs les qualits que tu as reues,
que ton ducation et tes habitudes ont pu dpraver, mais quelles nont
pu dtruire. Il y a, je le sens, un ge auquel lhomme individuel pourrait
sarrter : tu chercheras lge auquel tu dsirerais que ton espce se ft
arrte. Mcontent de ton tat prsent par des raisons qui annoncent ta
postrit malheureuse de plus grands mcontentements encore, peut-tre
voudrais-tu pouvoir rtrograder ; et ce sentiment doit faire lloge de tes
premiers aeux, la critique de tes contemporains, et leffroi de ceux qui
auront le malheur de vivre avec toi.

Premire partie
Quelque important quil soit, pour bien juger de ltat naturel de
lhomme, de le considrer ds son origine, et de lexaminer pour ainsi dire
dans le premier embryon de lespce, je ne suivrai point son organisation
travers ses dveloppements successifs : je ne marrterai pas chercher dans
le systme animal ce quil put tre au commencement pour devenir enfin
ce quil est. Je nexaminerai pas si, comme le pense Aristote, ses ongles
allongs ne furent point dabord des griffes crochues ; sil ntait point velu
comme un ours ; et si, marchant quatre pieds (3), ses regards dirigs vers
la terre et borns un horizon de quelques pas, ne marquaient point la fois
le caractre et les limites de ses ides. Je ne pourrais former sur ce sujet que
des conjectures vagues et presque imaginaires. Lanatomie compare a fait
encore trop peu de progrs, les observations des naturalistes sont encore trop
incertaines, pour quon puisse tablir sur de pareils fondements la base dun
raisonnement solide : ainsi, sans avoir recours aux connaissances naturelles
que nous avons sur ce point, et sans avoir gard aux changements qui ont
d survenir dans la conformation tant intrieure quextrieure de lhomme,
mesure quil appliquait ses membres de nouveaux usages et quil se
nourrissait de nouveaux aliments, je le supposerai conform de tout temps
comme je le vois aujourdhui, marchant deux pieds, se servant de ses mains
comme nous faisons des ntres, portant ses regards sur toute la nature, et
mesurant des yeux la vaste tendue du ciel.
En dpouillant cet tre ainsi constitu de tous les dons surnaturels quil
a pu recevoir, et de toutes les facults artificielles quil a pu acqurir par de
longs progrs ; en le considrant en un mot tel quil a d sortir des mains
de la nature, je vois un animal moins fort que les uns, moins agile que les
autres, mais, tout prendre, organis le plus avantageusement de tous je le
vois se rassasiant sous un chne, se dsaltrant au premier ruisseau, trouvant
son lit au pied du mme arbre qui lui fournit son repas ; et voil ses besoins
satisfaits.
La terre, abandonne sa fertilit naturelle (4), et couverte de forts
immenses que la cogne ne mutila jamais, offre chaque pas des magasins
et des retraites aux animaux de toute espce. Les hommes, disperss parmi
eux, observent, imitent leur industrie, et slvent ainsi jusqu linstinct des
btes ; avec cet avantage que chaque espce na que le sien propre, et que

lhomme nen ayant peut-tre aucun qui lui appartienne, se les approprie
tous, se nourrit galement de la plupart des aliments divers (5) que les autres
animaux se partagent, et trouve par consquent sa subsistance plus aisment
que ne peut faire aucun deux.
Accoutums ds lenfance aux intempries de lair et la rigueur des
saisons, exercs la fatigue, et forcs de dfendre nus et sans armes leur vie
et leur proie contre les autres btes froces, ou de leur chapper la course,
les hommes se forment un temprament robuste et presque inaltrable ; les
enfants, apportant au monde lexcellente constitution de leurs pres, et la
fortifiant par les mmes exercices qui lont produite, acquirent ainsi toute
la vigueur dont lespce humaine est capable. La nature en use prcisment
avec eux comme la loi de Sparte avec les enfants des citoyens ; elle rend
forts et robustes ceux qui sont bien constitus, et fait prir tous les autres :
diffrente en cela de nos socits, o ltat, en rendant les enfants onreux
aux pres, les tue indistinctement avant leur naissance.
Le corps de lhomme sauvage tant le seul Instrument quil connaisse,
il lemploie divers usages, dont, par le dfaut dexercice, les ntres sont
incapables ; et cest notre industrie qui nous te la force et lagilit que la
ncessit loblige dacqurir. Sil avait eu une hache, son poignet rompraitil de si fortes branches ? sil avait eu une fronde, lancerait-il de la main
une pierre avec tant de roideur ? sil avait ou une chelle, grimperait-il si
lgrement sur un arbre ? sil avait eu un cheval, serait-il si vite la course ?
Laissez, lhomme civilis le temps de rassembler toutes ces machines
autour de lui, on ne peut douter quil ne surmonte facilement lhomme
sauvage : mais si vous voulez voir un combat plus ingal encore, mettez-les
nus et dsarms vis--vis lun de lautre, et vous reconnatrez bientt quel
est lavantage davoir sans cesse toutes ses forces sa disposition, dtre
toujours prt tout vnement, et de se porter, pour ainsi dire, toujours tout
entier avec soi (6).
Hobbes prtend que lhomme est naturellement intrpide, et ne cherche
qu attaquer et combattre. Un philosophe illustre pense au contraire, et
Cumberland et Puffendorf lassurent aussi, que rien nest si timide que
lhomme dans ltat de nature, et quil est toujours tremblant et prt fuir
au moindre bruit qui le frappe, au moindre mouvement quil aperoit. Cela
peut tre ainsi pour les objets quil ne connat pas ; et je ne doute point quil
ne soit effray par tous les nouveaux spectacles qui soffrent lui toutes les
fois quil ne peut distinguer le bien et le mal physiques quil en doit attendre,
si comparer ses forces avec les dangers quil a courir ; circonstances rares
dans ltat de nature, o toutes choses marchent dune manire si uniforme,
et o la face de la terre nest point sujette ces changements brusques et
continuels quy causent les passions et linconstance des peuples runis.

Mais lhomme sauvage, vivant dispers parmi les animaux, et se trouvant


de bonne heure dans le cas de se mesurer avec eux, il en fait bientt la
comparaison ; et, sentant quil les surpasse plus en adresse quils ne le
surpassent en force, il apprend ne les plus craindre. Mettez un ours ou un
loup aux prises avec un sauvage robuste, agile, courageux, comme ils sont
tous, arm de pierres et dun bon bton, et vous verrez que le pril sera tout
au moins rciproque, et quaprs plusieurs expriences pareilles, les btes
froces, qui naiment point sattaquer lune lautre, sattaqueront peu
volontiers lhomme, quelles auront trouv tout aussi froce quelles.
lgard des animaux qui ont rellement plus de force quil na dadresse, il
est vis--vis deux dans le cas des autres espces plus faibles, qui ne laissent
pas de subsister ; avec cet avantage pour lhomme que, non moins dispos
queux la course, et trouvant sur les arbres un refuge presque assur, il a
partout le prendre et le laisser dans la rencontre, et le choix de la fuite ou du
combat. Ajoutons quil ne parat pas quaucun animal fasse naturellement la
guerre lhomme hors le cas de sa propre dfense ou dune extrme faim ;
ni tmoigne contre lui de ces violentes antipathies qui semblent annoncer
quune espce est destine par la nature servir de pture lautre.
Voil sans doute les raisons pourquoi les ngres et les sauvages se mettent
si peu en peine des btes froces quils peuvent rencontrer dans les bois.
Les Carabes de Venezuela vivent, entre autres, cet gard dans la plus
profonde scurit et sans le moindre inconvnient. Quoiquils soient presque
nus, dit Franois Corral, ils ne laissent pas de sexposer hardiment dans les
bois, arms seulement de la flche et de larc ; mais on na jamais ou dire
quaucun deux ait t dvor des btes.
Dautres ennemis plus redoutables, et dont lhomme na pas les mmes
moyens de se dfendre, sont les infirmits naturelles, lenfance, la vieillesse,
et les maladies de toute espce ; tristes signes de notre faiblesse, dont les
deux premiers sont communs tous les animaux, et dont le dernier appartient
principalement lhomme vivant en socit. Jobserve mme, au sujet de
lenfance, que la mre portant partout son enfant avec elle, a beaucoup plus
de facilit le nourrir que nont les femelles de plusieurs animaux, qui sont
forces daller et venir sans cesse avec beaucoup de fatigue, dun ct pour
chercher leur pture, et de lautre pour allaiter ou nourrir leurs petits. Il est
vrai que si la femme vient prir, lenfant risque fort de prir avec elle ;
mais ce danger est commun cent autres espces dont les petits ne sont de
longtemps en tat daller chercher eux-mmes leur nourriture ; et si lenfance
est plus longue parmi nous, la vie tant plus longue aussi, tout est encore
peu prs gal en ce point (7) ; quoiquil y ait sur la dure du premier
ge, et sur le nombre des petits (8), dautres rgles qui ne sont pas de mon
sujet. Chez les vieillards qui agissent et transpirent peu, le besoin daliments

diminue avec la facult dy pourvoir ; et comme la vie sauvage loigne deux


la goutte et les rhumatismes, et que la vieillesse est de tous les maux celui
que les secours humains peuvent le moins soulager, ils steignent enfin,
sans quon saperoive quils cessent dtre, et presque sans sen apercevoir
eux-mmes.
lgard des maladies, je ne rpterai point les vaines et fausses
dclamations que font contre la mdecine la plupart des gens en sant ;
mais je demanderai sil y a quelque observation solide de laquelle on puisse
conclure que, dans les pays o cet art est le plus nglig, la vie moyenne de
lhomme soit plus courte que dans ceux o il est cultiv avec le plus de soin.
Et comment cela pourrait-il tre, si nous nous donnons plus de maux que
la mdecine ne peut nous fournir de remdes ! Lextrme ingalit dans la
manire de vivre, lexcs doisivet dans les uns, lexcs de travail dans les
autres, la facilit dirriter et de satisfaire nos apptits et notre sensualit, les
aliments trop recherchs des riches, qui les nourrissent de sucs chauffants
et les accablent dindigestions ; la mauvaise nourriture des pauvres, dont ils
manquent mme souvent, et dont le dfaut les porte surcharger avidement
leur estomac dans loccasion ; les veilles, les excs de toute espce, les
transports immodrs de toutes les passions, les fatigues et lpuisement
desprit, les chagrins et les peines sans nombre quon prouve dans tous
les tats, et dont les mes sont perptuellement ronges : voil les funestes
garants que la plupart de nos maux sont notre propre ouvrage, et que nous
les aurions presque tous vits en conservant la manire de vivre simple,
uniforme et solitaire, qui nous tait prescrite par la nature. Si elle nous
a destins tre sains, jose presque assurer que ltat de rflexion est
un tat contre nature, et que lhomme qui mdite est un animal dprav.
Quand on songe la bonne constitution des sauvages, au moins de ceux que
nous navons pas perdus avec nos liqueurs fortes ; quand on sait quils ne
connaissent presque dautres maladies que les blessures et la vieillesse on
est trs port croire quon ferait aisment lhistoire des maladies humaines
en suivant celle des socits civiles. Cest au moins lavis de Platon, qui
juge, sur certains remdes employs ou approuvs par Podalyre et Macaon
au sige de Troie, que diverses maladies que ces remdes devaient exciter
ntaient point encore alors connues parmi les hommes ; et Celse rapporte
que la dite, aujourdhui si ncessaire, ne fut invente que par Hippocrate.
Avec si peu de sources de maux, lhomme dans ltat de nature na donc
gure besoin de remdes, moins encore de mdecins ; lespce humaine
nest point non plus cet gard de pire condition que toutes les autres,
et il est ais de savoir des chasseurs si dans leurs courses ils trouvent
beaucoup danimaux infirmes. Plusieurs en trouvent qui ont reu des
blessures considrables trs bien cicatrises, qui ont eu des os et mme

des membres rompus, et repris sans autre chirurgien que le temps, sans
autre rgime que leur vie ordinaire, et qui nen sont pas moins parfaitement
guris pour navoir pas t tourments dincisions, empoisonns de drogues,
ni extnus de jenes. Enfin, quelque utile que puisse tre parmi nous la
mdecine bien administre, il est toujours certain que si le sauvage malade,
abandonn lui-mme, na rien esprer que de la nature, en revanche, il na
rien craindre que de son mal ; ce qui rend souvent sa situation prfrable
la ntre.
Gardons-nous donc de confondre lhomme sauvage avec les hommes que
nous avons sous les yeux. La nature traite tous les animaux abandonns
ses soins avec une prdilection qui semble montrer combien elle est jalouse
de ce droit. Le cheval, le chat, le taureau, lne mme, ont la plupart une
taille plus haute, tous ont une constitution plus robuste, plus de vigueur, de
force et de courage dans les forts que dans nos maisons : ils perdent la
moiti de ces avantages en devenant domestiques, et lon dirait que tous nos
soins bien traiter et nourrir ces animaux naboutissent qu les abtardir.
Il en est ainsi de lhomme mme en devenant sociable et esclave, il devient
faible, craintif, rampant ; et sa manire de vivre molle et effmine achve
dnerver la fois sa force et son courage. Ajoutons quentre les conditions
sauvage et domestique la diffrence dhomme homme doit tre plus grande
encore que celle de bte bte : car lanimal et lhomme ayant t traits
galement par la nature, toutes les commodits que lhomme se donne de
plus quaux animaux quil apprivoise sont autant de causes particulires qui
le font dgnrer plus sensiblement.
Ce nest donc pas un si grand malheur ces premiers hommes, ni surtout
un si grand obstacle leur conservation, que la nudit, le dfaut dhabitation
et la privation de toutes ces inutilits que nous croyons si ncessaires. Sils
nont pas la peau velue, ils nen ont aucun besoin dans les pays chauds, et
ils savent bientt, dans les pays froids, sapproprier celles des btes quils
ont vaincues : sils nont que deux pieds pour courir, ils ont deux bras pour
pourvoir leur dfense et leurs besoins. Leurs enfants marchent peut-tre
tard et avec peine, mais les mres les portent avec facilit ; avantage qui
manque aux autres espces, o la mre, tant poursuivie, se voit contrainte
dabandonner ses petits ou de rgler son pas sur le leur, Enfin, moins de
supposer ces concours singuliers et fortuits de circonstances dont je parlerai
dans la suite, et qui pouvaient fort bien ne jamais arriver, il est clair, en tout
tat de cause, que le premier qui se fit des habits, un logement, se donna
en cela des choses peu ncessaires, puisquil sen tait pass jusqualors, et
quon ne voit pas pourquoi il net pu supporter, homme fait, un genre de
vie quil supportait ds son enfance.

Seul, oisif, et toujours voisin du danger, lhomme sauvage doit aimer


dormir et avoir le sommeil lger, comme les animaux, qui, pensant peu,
dorment pour ainsi dire tout le temps quils ne pensent point. Sa propre
conservation faisant presque son unique soin, ses facults les plus exerces
doivent tre celles qui ont pour objet principal lattaque et la dfense, soit
pour subjuguer sa proie, soit pour se garantir dtre celle dun autre animal ;
au contraire, les organes qui ne se perfectionnent que par la mollesse et la
sensualit doivent rester dans un tat de grossiret qui exclut en lui toute
espce de dlicatesse ; et ses sens se trouvant partags sur ce point, il aura
le toucher et le got dune rudesse extrme ; la vue, loue et lodorat, de
la plus grande subtilit. Tel est ltat animal en gnral, et cest aussi, selon
le rapport des voyageurs, celui de la plupart des peuples sauvages. Ainsi
il ne faut point stonner que les Hottentots du cap de Bonne-Esprance
dcouvrent la simple vue des vaisseaux en haute mer daussi loin que les
Hollandais avec des lunettes : ni que les sauvages de lAmrique sentissent
les Espagnols la piste, comme auraient pu faire les meilleurs chiens ; ni que
toutes ces nations barbares supportent sans peine leur nudit, aiguisent leur
got force de piment, et boivent les liqueurs europennes comme de leau.
Je nai considr jusquici que lhomme physique ; tchons de le regarder
maintenant par le ct mtaphysique et moral.
Je ne vois dans tout animal quune machine ingnieuse, qui la nature
a donn des sens pour se remonter elle-mme, et pour se garantir, jusqu
un certain point, de tout ce qui tend la dtruire ou la dranger,
japerois prcisment les mmes choses dans la machine humaine, avec
cette diffrence, que la nature seule fait tout dans les oprations de la bte,
au lieu que lhomme concourt aux siennes en qualit dagent libre. Lune
choisit ou rejette par instinct, et lautre par un acte de libert ; ce qui fait
que la bte ne peut scarter de la rgle qui lui est prescrite, mme quand il
lui serait avantageux de le faire, et que lhomme sen carte souvent son
prjudice. Cest ainsi quun pigeon mourrait de faim prs dun bassin rempli
des meilleures viandes, et un chat sur un tas de fruits ou de grains, quoique
lun et lautre pt trs bien se nourrir de laliment quil ddaigne, sil stait
avis den essayer ; cest ainsi que les hommes dissolus se livrent des excs
qui leur causent la fivre et la mort, parce que lesprit dprave les sens, et
que la volont parle encore quand la nature se tait.
Tout animal a des ides, puisquil a des sens ; il combine mme ses ides
jusqu un certain point : et lhomme ne diffre cet gard de la bte que
du plus au moins ; quelques philosophes ont mme avanc quil y a plus
de diffrence de tel homme tel homme, que de tel homme telle bte. Ce
nest donc pas tant lentendement qui fait parmi les animaux la distinction
spcifique de lhomme que sa qualit dagent libre. La nature commande

tout animal, et la bte obit. Lhomme prouve la mme impression, mais


il se reconnat libre dacquiescer ou de rsister ; et cest surtout dans la
conscience de cette libert que se montre la spiritualit de son me ; car la
physique explique en quelque manire le mcanisme des sens et la formation
des ides ; mais dans la puissance de vouloir ou plutt de choisir, et dans le
sentiment de cette puissance, on ne trouve que des actes purement spirituels,
dont on nexplique rien par les lois de la mcanique.
Mais quand les difficults qui environnent toutes ces questions
laisseraient quelque lieu de disputer sur cette diffrence de lhomme et de
lanimal, il y a une autre qualit trs spcifique qui les distingue, et sur
laquelle il ne peut y avoir de contestation ; cest la facult de se perfectionner,
facult qui, laide des circonstances, dveloppe successivement toutes les
autres, et rside parmi nous tant dans lespce que dans lindividu ; au lieu
quun animal est au bout de quelques mois ce quil sera toute sa vie, et son
espce au bout de mille ans ce quelle tait la premire anne de ces mille
ans. Pourquoi lhomme seul est-il sujet devenir imbcile ? Nest-ce point
quil retourne ainsi dans son tat primitif, et que, tandis que la bte, qui
na rien acquis et qui na rien non plus perdre, reste toujours avec son
instinct, lhomme, reperdant par la vieillesse ou dautres accidents tout ce
que sa perfectibilit lui avait fait acqurir, retombe ainsi plus bas que la bte
mme ? Il serait triste pour nous dtre forcs de convenir que cette facult
distinctive et presque illimite est la source de presque tous les malheurs
de lhomme ; que cest elle qui le tire force de temps de cette condition
originaire dans laquelle il coulerait des jours tranquilles et innocents ; que
cest elle qui, faisant clore avec les sicles ses lumires et ses erreurs, ses
vices et ses vertus, le rend la longue le tyran de lui-mme et de la nature
(9). Il serait affreux dtre oblig de louer comme un tre bienfaisant celui
qui, le premier, suggra lhabitant des rives de lOrnoque lusage de ces
ais quil applique sur les tempes de ses enfants, et qui leur assurent du moins
une partie de leur imbcillit et de leur bonheur originel.
Lhomme sauvage, livr par la nature au seul instinct, ou plutt
ddommag de celui qui lui manque peut-tre par des facults capables
dy suppler dabord et de llever ensuite fort au-dessus de celle-l,
commencera donc par les fonctions purement animales (10). Apercevoir et
sentir sera son premier tat, qui lui sera commun avec tous les animaux ;
vouloir et ne pas vouloir, dsirer et craindre, seront les premires et presque
les seules oprations de son me, jusqu ce que de nouvelles circonstances
y causent de nouveaux dveloppements.
Quoi quen disent les moralistes, lentendement humain doit beaucoup
aux passions, qui dun commun aveu lui doivent beaucoup aussi : cest par
leur activit que notre raison se perfectionne ; nous ne cherchons connatre

10

que parce que nous dsirons de jouir ; et il nest pas possible de concevoir
pourquoi celui qui naurait ni dsirs ni craintes se donnerait la peine de
raisonner. Les passions, leur tour, tirent leur origine de nos besoins, et
leur progrs de nos connaissances ; car on ne peut dsirer ou craindre les
choses que sur les ides quon en peut avoir, ou par la simple impulsion de la
nature ; et lhomme sauvage, priv de toutes sortes de lumires, nprouve
que les passions de cette dernire espce ; ses dsirs ne passent pas ses
besoins physiques (11) ; les seuls biens quil connaisse dans lunivers sont
la nourriture, une femelle et le repos ; les seuls maux quil craigne sont la
douleur et la faim. Je dis la douleur, et non la mort ; car jamais lanimal ne
saura ce que cest que mourir ; et la connaissance de la mort et de ses terreurs
est une des premires acquisitions que lhomme ait faites en sloignant de
la condition animale.
Il me serait ais, si cela mtait ncessaire, dappuyer ce sentiment
par les faits, et de faire voir que, chez toutes les nations du monde, les
progrs de lesprit se sont prcisment proportionns aux besoins que les
peuples avaient reus de la nature, ou auxquels les circonstances les avaient
assujettis, et, par consquent, aux passions qui les portaient pourvoir
ces besoins. Je montrerais en gypte les arts naissant et stendant avec le
dbordement du Nil ; je suivrais leurs progrs chez les Grecs, o lon les vit
germer, crotre, et slever jusquaux cieux parmi les sables et les rochers de
lAttique, sans pouvoir prendre racine sur les bords fertiles de lEurotas ; je
remarquerais quen gnral les peuples du Nord sont plus industrieux que
ceux du Midi, parce quils peuvent moins se passer de ltre ; comme si la
nature voulait ainsi galiser les choses, en donnant aux esprits la fertilit
quelle refuse la terre.
Mais sans recourir aux tmoignages incertains de lhistoire, qui ne voit
que tout semble loigner de lhomme sauvage la tentation et les moyens de
cesser de ltre ? Son imagination ne lui peint rien ; son cur ne lui demande
rien. Ses modiques besoins se trouvent si aisment sous sa main, et il est
si loin du degr de connaissances ncessaires pour dsirer den acqurir de
plus grandes quil ne peut avoir ni prvoyance ni curiosit. Le spectacle de
la nature lui devient indiffrent force de lui devenir familier : cest toujours
le mme ordre, ce sont toujours les mmes rvolutions ; il na pas lesprit
de stonner des plus grandes merveilles ; et ce nest pas chez lui quil faut
chercher la philosophie dont lhomme a besoin pour savoir observer une
fois ce quil a vu tous les jours. Son me, que rien nagite, se livre au seul
sentiment de son existence actuelle, sans aucune ide de lavenir, quelque
prochain quil puisse tre ; et ses projets, borns comme ses vues, stendent
peine jusqu la fin de la journe. Tel est encore aujourdhui le degr de
prvoyance du Carabe : il vend le matin son lit de coton et vient pleurer le

11

soir pour le racheter, faute davoir prvu quil en aurait besoin pour la nuit
prochaine.
Plus on mdite sur ce sujet, plus la distance des pures sensations aux
plus simples connaissances sagrandit nos regards : et il est impossible
de concevoir comment un homme aurait pu, par ses seules forces, sans le
secours de la communication et sans laiguillon de la ncessit, franchir
un si grand intervalle. Combien de sicles se sont peut-tre couls avant
que les hommes aient t porte de voir dautres feux que celui du ciel !
combien ne leur a-t-il pas fallu de diffrents hasards pour apprendre les
usages les plus communs de cet lment ! combien de fois ne lont-ils pas
laiss teindre avant que davoir acquis lart de le reproduire ! et combien
de fois peut-tre chacun de ces secrets nest-il pas mort avec celui qui lavait
dcouvert ! Que dirons-nous de lagriculture, art qui demande tant de travail
et de prvoyance, qui tient tant dautres arts, qui, trs videmment, nest
praticable que dans une socit au moins commence, et qui ne nous sert
pas tant tirer de la terre des aliments quelle fournirait bien sans cela, qu
la forcer aux prfrences qui sont le plus de notre got ? Mais, supposons
que les hommes eussent tellement multipli que les productions naturelles
neussent plus suffi pour les nourrir, supposition qui, pour le dire en passant,
montrerait un grand avantage pour lespce humaine dans cette manire
de vivre ; supposons que, sans forges et sans ateliers, les instruments du
labourage fussent tombs du ciel entre les mains des sauvages ; que ces
hommes eussent vaincu la haine mortelle quils ont tous pour un travail
continu ; quils eussent appris prvoir de si loin leurs besoins ; quils
eussent devin comment il faut cultiver la terre, semer les grains et planter
les arbres ; quils eussent trouv lart de moudre le bl et de mettre le
raisin en fermentation ; toutes choses quil leur a fallu faire enseigner
par les dieux, faute de concevoir comment ils les auraient apprises deuxmmes : quel serait aprs cela lhomme assez insens pour se tourmenter
la culture dun champ qui sera dpouill par le premier venu, homme ou
bte indiffremment, qui cette moisson conviendra ? et comment chacun
pourra-t-il se rsoudre passer sa vie un travail pnible, dont il est dautant
plus sr de ne pas recueillir le prix quil lui sera plus ncessaire ? En un mot,
comment cette situation pourra-t-elle porter les hommes cultiver la terre
tant quelle ne sera point partage entre eux, cest--dire tant que ltat de
nature ne sera point ananti ?
Quand nous voudrions supposer un homme sauvage aussi habile dans
lart de penser que nous le font nos philosophes ; quand nous en ferions,
leur exemple, un philosophe lui-mme, dcouvrant seul les plus sublimes
vrits ; se faisant par des suites de raisonnements trs abstraits des maximes
de justice et de raison tires de lamour de lordre on gnral, ou de la volont

12

comme de son crateur ; en un mot, quand nous lui supposerions dans lesprit
autant dintelligence et de lumires quil doit avoir et quon lui trouve en
effet de pesanteur et de stupidit, quelle utilit retirerait lespce de toute
cette mtaphysique, qui ne pourrait se communiquer et qui prirait avec
lindividu qui laurait invente ? Quel progrs pourrait faire le genre humain
pars dans les bois parmi les animaux ? et jusqu quel point pourraient
se perfectionner et sclairer mutuellement des hommes qui, nayant ni
domicile fixe ni aucun besoin lun et lautre, se rencontreraient peut-tre
peine deux fois en leur vie, sans se connatre et sans se parler ?
Quon songe de combien dides nous sommes redevables lusage
de la parole ; combien la grammaire exerce et facilite les oprations de
lesprit ; et quon pense aux peines inconcevables et au temps infini qua d
coter la premire invention des langues : quon joigne ces rflexions aux
prcdentes, et lon jugera combien il et fallu de milliers de sicles pour
dvelopper successivement dans lesprit humain les oprations dont il tait
capable.
Quil me soit permis de considrer un instant les embarras de lorigine
des langues. Je pourrais me contenter de citer ou de rpter ici les recherches
que M. labb de Condillac a faites sur cette matire, qui, toutes, confirment
pleinement mon sentiment, et qui, peut-tre, men ont donn la premire
ide. Mais la manire dont ce philosophe rsout les difficults quil se
fait lui-mme sur lorigine des signes institus, montrant quil a suppos
ce que je mets en question, savoir, une sorte de socit dj tablie entre
les inventeurs du langage, je crois, en renvoyant ses rflexions, devoir
y joindre les miennes, pour exposer les mmes difficults dans le jour
qui convient mon sujet, La premire qui se prsente est dimaginer
comment elles purent devenir ncessaires ; car ces hommes, nayant nulle
correspondance entre eux, ni aucun besoin den avoir, on ne conoit ni la
ncessit de cette invention, ni sa possibilit, si elle ne fut pas indispensable.
Je dirais bien, comme beaucoup dautres, que les langues sont nes dans le
commerce domestique des pres, des mres et des enfants ; mais, outre que
cela ne rsoudrait point les objections, ce serait commettre la faute de ceux
qui, raisonnant sur ltat de nature, y transportent les ides prises dans la
socit, voient toujours la famille rassemble dans une mme habitation, et
ses membres gardant entre eux une union aussi intime et aussi permanente
que parmi nous, o tant dintrts communs les runissent ; au lieu que,
dans cet tat primitif, nayant ni maisons, ni cabanes, ni proprits daucune
espce, chacun se logeait au hasard, et souvent pour une seule nuit ; les
mles et les femelles sunissaient fortuitement selon la rencontre, loccasion
et le dsir, sans que la parole ft un interprte fort ncessaire des choses
quils avaient se dire : ils se quittaient avec la mme facilit (12). La mre

13

allaitait dabord ses enfants pour son propre besoin ; puis lhabitude les lui
ayant rendus chers, elle les nourrissait ensuite pour le leur sitt quils avaient
la force de chercher leur pture, ils ne tardaient pas quitter la mre ellemme ; et, comme il ny avait presque point dautre moyen de se retrouver
que de ne pas se perdre de vue, ils en taient bientt au point de ne pas
mme se reconnatre les uns les autres. Remarquez encore que lenfant,
ayant tous ses besoins expliquer, et, par consquent, plus de choses dire
la mre que la mre lenfant, cest lui qui doit faire les plus grands frais
de linvention, et que la langue quil emploie doit tre en grande partie son
propre ouvrage ; ce qui multiplie autant les langues quil y a dindividus
pour les parler ; quoi contribue encore la vie errante et vagabonde, qui ne
laisse aucun idiome le temps de prendre de la consistance ; car de dire que
la mre dicta lenfant les mots dont il devra se servir pour lui demander
telle ou telle chose, cela montre bien comment on enseigne des langues dj
formes, mais cela mapprend point comment elles se forment.
Supposons cette premire difficult vaincue ; franchissons pour un
moment lespace immense qui dut se trouver entre le pur tat de nature
et le besoin des langues ; et cherchons, en les supposant ncessaires (13),
comment elles purent commencer stablir. Nouvelle difficult, pire encore
que la prcdente : car si les hommes ont eu besoin de la parole pour
apprendre penser, ils ont eu besoin encore de savoir penser pour trouver
lart de la parole ; et quand on comprendrait comment les sons de la voix ont
t pris pour des interprtes conventionnels de nos ides, il resterait toujours
savoir quels ont pu tre les interprtes mmes de cette convention pour
les ides qui, nayant point un objet sensible, ne pouvaient sindiquer ni par
le geste ni par la voix ; de sorte qu peine peut-on former des conjectures
supportables sur la naissance de cet art de communiquer ses penses et
dtablir un commerce entre les esprits ; art sublime, qui est dj si loin de
son origine, mais que le philosophe voit encore une si prodigieuse distance
de sa perfection, quil ny a point dhomme assez hardi pour assurer quil y
arriverait jamais, quand les rvolutions que le temps amne ncessairement
seraient suspendues en sa faveur, que les prjugs sortiraient des acadmies
ou se tairaient devant elles, et quelles pourraient soccuper de cet objet
pineux durant des sicles entiers sans interruption.
Le premier langage de lhomme, le plus universel, le plus nergique, et
le seul dont il eut besoin avant quil fallt persuader des hommes assembls,
est le cri de la nature. Comme ce cri ntait arrach que par une sorte
dinstinct dans les occasions pressantes, pour implorer du secours dans
les grands dangers ou du soulagement dans les maux violents, il ntait
pas dun grand usage dans le cours ordinaire de la vie, o rgnent des
sentiments plus modrs. Quand les ides des hommes commencrent

14

stendre et se multiplier, et quil stablit entre eux une communication


plus troite, ils cherchrent des signes plus nombreux et un langage plus
tendu ; ils multiplirent les inflexions de la voix, et joignirent les gestes,
qui, par leur nature, sont plus expressifs, et dont le sens dpend moins dune
dtermination antrieure. Ils exprimaient donc les objets visibles et mobiles
par des gestes, et ceux qui frappent loue par des sons imitatifs : mais comme
le geste nindique gure que les objets prsents ou faciles dcrire et les
actions visibles, quil nest pas dun usage universel ; puisque lobscurit
ou linterposition dun corps le rendent inutile, et quil exige lattention
plutt quil ne lexcite, on savisa enfin de lui substituer les articulations
de la voix, qui, sans avoir le mme rapport avec certaines ides, sont plus
propres les reprsenter toutes comme signes institus ; substitution qui ne
put se faire que dun commun consentement et dune manire assez difficile
pratiquer pour des hommes dont les organes grossiers navaient encore
aucun exercice, et plus difficile encore concevoir en elle-mme, puisque
cet accord unanime dut tre motiv, et que la parole parat avoir t fort
ncessaire pour tablir lusage de la parole.
On doit juger que les premiers mots dont les hommes firent usage eurent
dans leur esprit une signification beaucoup plus tendue que nont ceux
quon emploie dans les langues dj formes, et quignorant la division
du discours en ses parties constitutives, ils donnrent dabord chaque mot
le sens dune proposition entire, Quand ils commencrent distinguer
le sujet davec lattribut, et le verbe davec le nom, ce qui ne fut pas un
mdiocre effet de gnie, les substantifs ne furent dabord quautant de noms
propres ; le prsent de linfinitif fut le seul temps des verbes ; et lgard des
adjectifs, la notion ne sen dut dvelopper que fort difficilement, parce que
tout adjectif est un mot abstrait, et que les abstractions sont des oprations
pnibles et peu naturelles.
Chaque objet reut dabord un nom particulier, sans gard aux genres et
aux espces, que ces premiers instituteurs ntaient pas en tat de distinguer ;
et tous les individus se prsentrent isols leur esprit, comme ils le sont
dans le tableau de la nature. Si un chne sappelait A, un autre chne
sappelait B, car la premire ide quon tire de deux choses, cest quelles
ne sont pas la mme ; il faut souvent beaucoup de temps pour observer
ce quelles ont de commun : de sorte que plus les connaissances taient
bornes, et plus le dictionnaire devint tendu. Lembarras de toute cette
nomenclature ne peut tre lev facilement : car, pour ranger les tres sous des
dnominations communes et gnriques, il en fallait connatre les proprits
et les diffrences ; il fallait des observations et des dfinitions, cest--dire
de lhistoire naturelle et de la mtaphysique, beaucoup plus que les hommes
de ce temps-l nen pouvaient avoir.

15

Dailleurs, les ides gnrales ne peuvent sintroduire dans lesprit qu


laide des mots, et lentendement ne les saisit que par des propositions, Cest
une des raisons pourquoi les animaux ne sauraient se former de telles ides,
ni jamais acqurir la perfectibilit qui en dpend. Quand un singe va sans
hsiter dune noix lautre, pense-t-on quil ait lide gnrale de cette sorte
de fruit, et quil compare son archtype ces deux individus ? Non, sans
doute ; mais la vue de lune de ces noix rappelle sa mmoire les sensations
quil a reues de lautre ; et ses yeux, modifis dune certaine manire,
annoncent son got la modification quil va recevoir. Toute ide gnrale
est purement intellectuelle ; pour peu que limagination sen mle, lide
devient aussitt particulire. Essayez de vous tracer limage dun arbre en
gnral, jamais vous nen viendrez bout ; malgr vous il faudra le voir petit
ou grand, rare ou touffu, clair ou fonc ; et sil dpendait de vous de ny voir
que ce qui se trouve en tout arbre, cette image ne ressemblerait plus un
arbre. Les tres purement abstraits se voient de mme, ou ne se conoivent
que par le discours. La dfinition seule du triangle vous en donne la vritable
ide : sitt que vous en figurez un dans votre esprit, cest un tel triangle et
non pas un autre, et vous ne pouvez viter den rendre les lignes sensibles ou
le plan color, il faut donc noncer des propositions, il faut donc parler pour
avoir des ides gnrales : car, sitt que limagination sarrte, lesprit ne
marche plus qu laide du discours. Si donc les premiers inventeurs nont pu
donner des noms quaux ides quils avaient dj, il sensuit que les premiers
substantifs nont jamais pu dire que des noms propres.
Mais lorsque, par des moyens que je ne conois pas, nos nouveaux
grammairiens commencrent tendre leurs ides et gnraliser leurs
mots, lignorance des inventeurs dut assujettir cette mthode des bornes
fort troites ; et, comme ils avaient dabord trop multipli les noms des
individus faute de connatre les genres et les espces, ils firent ensuite trop
peu despces et de genres, faute davoir considr les tres par toutes
leurs diffrences. Pour pousser les divisions assez loin, il et fallu plus
dexprience et de lumires quils nen pouvaient avoir, et plus de recherches
et de travail quils ny en voulaient employer. Or, si, mme aujourdhui, lon
dcouvre chaque jour de nouvelles espces qui avaient chapp jusquici
toutes nos observations, quon pense combien il dut sen drober des
hommes qui ne jugeaient des choses que sur leur premier aspect. Quant aux
classes primitives et aux notions les plus gnrales, il est superflu dajouter
quelles durent leur chapper encore. Comment, par exemple, auraient-ils
imagin ou entendu les mots de matire, desprit, de substance, de mode, de
figure, de mouvement, puisque nos philosophes qui sen servent depuis si
longtemps ont bien de la peine les entendre eux-mmes, et que, les ides

16

quon attache ces mots tant purement mtaphysiques, ils nen trouvaient
aucun modle dans la nature ?
Je marrte ces premiers pas, et je supplie mes juges de suspendre ici
leur lecture pour considrer ; sur linvention des seuls substantifs physiques,
cest--dire sur la partie de la langue la plus facile trouver, le chemin qui lui
reste faire pour exprimer toutes les penses des hommes, pour prendre une
forme constante, pour pouvoir tre parle en public et influer sur la socit ;
je les supplie de rflchir ce quil a fallu de temps et de connaissances pour
trouver les nombres (14), les mots abstraits, les aoristes et tous les temps des
verbes, les particules, la syntaxe, lier les propositions, les raisonnements,
et former toute la logique du discours. Quant moi, effray des difficults
qui se multiplient, et convaincu de limpossibilit presque dmontre que
les langues aient pu natre et stablir par des moyens purement humains,
je laisse qui voudra lentreprendre la discussion de ce difficile problme,
lequel a t le plus ncessaire, de la socit dj lie linstitution des
langues, ou des langues dj inventes ltablissement de la socit.
Quoi quil en soit de ces origines, on voit du moins, au peu de soin qua
pris la nature de rapprocher les hommes par des besoins mutuels et de leur
faciliter lusage de la parole, combien elle a peu prpar leur sociabilit, et
combien elle a peu mis du sien dans tout ce quils ont fait pour en tablir les
liens. En effet, il est impossible dimaginer pourquoi, dans cet tat primitif,
un homme aurait plutt besoin dun autre homme, quun singe ou un loup
de son semblable ; ni, ce besoin suppos, quel motif pourrait engager lautre
y pourvoir, ni mme, en ce dernier cas, comment ils pourraient convenir
entre eux des conditions.
Je sais quon nous rpte sans cesse que rien net t si misrable que
lhomme dans cet tat ; et sil est vrai, comme je crois lavoir prouv, quil
net pu quaprs bien des sicles avoir le dsir et loccasion den sortir, ce
serait un procs faire la nature, et non celui quelle aurait ainsi constitu.
Mais si jentends bien ce terme de misrable, cest un mot qui na aucun
sens, o qui ne signifie quune privation douloureuse, et la souffrance du
corps ou de lme ; or, je voudrais bien quon mexpliqut quel peut tre
le genre de misre dun tre libre dont le cur est en paix et le corps en
sant. Je demande laquelle, de la vie civile ou naturelle, est la plus sujette
devenir insupportable ceux qui en jouissent, Nous ne voyons presque
autour de nous que des gens qui se plaignent de leur existence, plusieurs
mme qui sen privent autant quil est en eux ; et la runion des lois divine
et humaine suffit peine pour arrter ce dsordre. Je demande si jamais on
a ou dire quun sauvage en libert ait seulement song se plaindre de la
vie et se donner la mort. Quon juge donc, avec moins dorgueil, de quel
ct est la vritable misre. Rien, au contraire, net t si misrable que,

17

lhomme sauvage bloui par des lumires, tourment par des passions, et
raisonnant sur un tat diffrent du sien. Ce fut par une providence trs sage
que les facults quil avait en puissance ne devaient se dvelopper quavec
les occasions de les exercer, afin quelles ne lui fussent ni superflues et
charge avant le temps, ni tardives et inutiles au besoin. Il avait dans le seul
instinct tout ce quil lui fallait pour vivre dans ltat de nature ; il na dans
une raison cultive que ce quil lui faut pour vivre en socit.
Il parat dabord que les hommes de cet tat, nayant entre eux aucune
sorte de relation morale ni de devoirs connus, ne pouvaient tre ni bons
ni mchants, et navaient ni vices ni vertus ; moins que, prenant ces
mots dans un sens physique, on nappelle vices dans lindividu les qualits
qui peuvent nuire sa propre conservation, et vertus celles qui peuvent y
contribuer : auquel cas il faudrait appeler le plus vertueux celui qui rsisterait
le moins aux simples impulsions de la nature. Mais, sans nous carter du sens
ordinaire, il est propos de suspendre le jugement que nous pourrions porter
sur une telle situation, et de nous dfier de nos prjugs jusqu ce que, la
balance la main, on ait examin sil y a plus de vertus que de vices parmi les
hommes civiliss, ou si leurs vertus sont plus avantageuses que leurs vices ne
sont funestes, ou si le progrs de leurs connaissances est un ddommagement
suffisant des maux quils se font mutuellement mesure quils sinstruisent
du bien quils devraient se faire, ou sils ne seraient pas, tout prendre, dans
une situation plus heureuse de navoir ni mal craindre ni bien esprer de
personne, que de stre soumis une dpendance universelle, et de sobliger
tout recevoir de ceux qui ne nobligent leur rien donner.
Nallons pas surtout conclure avec Hobbes que, pour navoir aucune ide
de la bont, lhomme soit naturellement mchant ; quil soit vicieux, parce
quil ne connait pas la vertu ; quil refuse toujours ses semblables des
services quil ne croit pas leur devoir ; ni quen vertu du droit quil sattribue
avec raison aux choses dont il a besoin, il simagine follement tre le seul
propritaire de tout lunivers. Hobbes a trs bien vu le dfaut de toutes les
dfinitions modernes du droit naturel : mais les consquences quil tire de
la sienne montrent quil la prend dans un sens qui nest pas moins faux. En
raisonnant sur les principes quil tablit, cet auteur devait dire que ltat de
nature tant celui o le soin de notre conservation est le moins prjudiciable
celle dautrui, cet tat tait par consquent le plus propre la paix et le
plus convenable au genre humain. Il dit prcisment le contraire, pour avoir
fait entrer mal propos dans le soin de la conservation de lhomme sauvage
le besoin de satisfaire une multitude de passions qui sont louvrage de la
socit, et qui ont rendu les lois ncessaires. Le mchant, dit-il, est un enfant
robuste. Il reste savoir si lhomme sauvage est un enfant robuste. Quand
on le lui accorderait, quen conclurait-il ? Que si, quand il est robuste, cet

18

homme tait aussi dpendant des autres que quand il est faible. Il ny a
sorte dexcs auxquels il ne se portt ; quil ne battt sa mre lorsquelle
tarderait trop lui donner la mamelle, quil ntranglt un de ses jeunes frres
lorsquil en serait incommod ; quil ne mordt la jambe lautre lorsquil en
serait heurt ou troubl : mais ce sont deux suppositions contradictoires dans
ltat de nature qutre robuste et dpendant. Lhomme est faible quand il
est dpendant, et il est mancip avant que dtre robuste. Hobbes na pas vu
que la mme cause qui empche les sauvages duser de leur raison, comme
le prtendent nos jurisconsultes, les empche en mme temps dabuser de
leurs facults, comme il le prtend lui-mme ; de sorte quon pourrait dire
que les sauvages ne sont pas mchants prcisment parce quils ne savent
pas ce que cest qutre bons ; car ce nest ni le dveloppement des lumires,
ni le frein de la loi, mais le calme des passions et lignorance du vice, qui les
empchent de mal faire ; Tanto plus in illis proficit vitiorum ignoratio, quam
in his cognitio virtutis. Il y a dailleurs un autre principe que Hobbes na
point aperu, et qui, ayant t donn lhomme pour adoucir en certaines
circonstances la frocit de son amour-propre, ou le dsir de se conserver
avant la naissance de cet amour (15), tempre lardeur quil a pour son bientre par une rpugnance inne voir souffrir son semblable. Je ne crois
pas avoir aucune contradiction craindre en accordant lhomme la seule
vertu naturelle quait t forc de reconnatre le dtracteur le plus outr
des vertus humaines. Je parle de la piti, disposition convenable des tres
aussi faibles et sujets autant de maux que nous le sommes, vertu dautant
plus universelle et dautant plus utile lhomme, quelle prcde en lui
lusage de toute rflexion, et si naturelle, que les btes mmes en donnent
quelquefois des signes sensibles. Sans parler de la tendresse des mres pour
leurs petits, et des prils quelles bravent pour les en garantir, on observe
tous les jours la rpugnance quont les chevaux fouler aux pieds un corps
vivant. Un animal ne passe point sans inquitude auprs dun animal mort
de son espce : il y en a mme qui leur donnent une sorte de spulture ;
et les tristes mugissements du btail entrant dans une boucherie, annoncent
limpression quil reoit de lhorrible spectacle qui le frappe. On voit avec
plaisir lauteur de la Fable des Abeilles, forc de reconnatre lhomme pour
un tre compatissant et sensible, sortir, dans lexemple quil en donne, de
son style froid et subtil, pour nous offrir la pathtique image dun homme
enferm qui aperoit au dehors une bte froce arrachant un enfant du sein
de sa mre, brisant sous sa dent meurtrire ses faibles membres, et dchirant
de ses ongles les entrailles palpitantes de cet enfant. Quelle affreuse agitation
nprouve point ce tmoin dun vnement auquel il ne prend aucun intrt
personnel ! quelles angoisses ne souffre-t-il pas cette vue, de ne pouvoir
porter aucun secours la mre vanouie ni lenfant expirant !

19

Tel est le pur mouvement de la nature, antrieur toute rflexion ; telle


est la force de la piti naturelle, que les murs les plus dpraves ont encore
peine dtruire, puisquon voit tous les jours dans nos spectacles sattendrir
et pleurer, aux malheurs dun infortun tel qui, sil tait la place du tyran,
aggraverait encore les tourments de son ennemi : semblable au sanguinaire
Sylla, si sensible aux maux quil navait pas causs, ou cet Alexandre
de Phre qui nosait assister la reprsentation daucune tragdie, de peur
quon ne le vt gmir avec Andromaque et Priam, tandis quil coutait sans
motion les cris de tant de citoyens quon gorgeait tous les jours par ses
ordres :
Mollissima corda
Humano generi dare se natura fatetur,
Qu lacrymas dedit.
Mandeville a bien senti quavec toute leur morale les hommes neussent
jamais t que des monstres, si la nature ne leur et donn la piti lappui
de la raison : mais il na pas vu que de cette seule qualit dcoulent toutes
les vertus sociales quil veut disputer aux hommes. En effet, quest-ce que
la gnrosit, la clmence, lhumanit, sinon la piti applique aux faibles,
aux coupables, ou lespce humaine en gnral ? La bienveillance et lamiti
mme sont, le bien prendre, des productions dune piti constante, fixe
sur un objet particulier ; car dsirer que quoiquun ne souffre point, questce autre chose que dsirer quil soit heureux ? Quand il serait vrai que
la commisration ne serait quun sentiment qui nous met la place de
celui qui souffre, sentiment obscur et vif dans lhomme sauvage, dvelopp
mais faible dans lhomme civil, quimporterait cette ide la vrit de ce
que je dis, sinon de lui donner plus de force ? En effet, la commisration
sera dautant plus nergique, que lanimal spectateur sidentifiera plus
intimement avec lanimal. Or, il est vident que cette identification a d tre
infiniment plus troite dans ltat de nature que dans ltat de raisonnement.
Cest la raison qui engendre lamour propre et cest la rflexion qui le
fortifie ; cest elle qui replie lhomme sur lui-mme ; cest elle qui le spare
de tout ce qui le gne et lafflige. Cest la philosophie qui lisole ; cest
par elle quil dit en secret, laspect dun homme souffrant : Pris si tu
veux, je suis en sret. Il ny a plus que les dangers de la socit entire
qui troublent le sommeil tranquille du philosophe, et qui larrachent de son
lit. On peut impunment gorger son semblable sous sa fentre, il na qu
mettre ses mains sur ses oreilles, et sargumenter un peu, pour empcher

20

la nature qui se rvolte en lui de lidentifier avec celui quon assassine.


Lhomme sauvage na point cet admirable talent ; et, faute de sagesse et
de raison, on le voit toujours se livrer tourdiment au premier sentiment
de lhumanit. Dans les meutes, dans les querelles des rues, la populace
sassemble, lhomme prudent sloigne ; cest la canaille, ce sont les femmes
des halles qui sparent les combattants, et qui empchent les honntes gens
de sentrgorger.
Il est donc bien certain que la piti est un sentiment naturel, qui, modrant
dans chaque individu lactivit de lamour de soi-mme, concourt la
conservation mutuelle de toute lespce. Cest elle qui nous porte sans
rflexion au secours de ceux que nous voyons souffrir ; cest elle qui, dans
ltat de nature, tient lieu de lois, de murs et de vertu, avec cet avantage
que nul nest tent de dsobir sa douce voix : cest elle qui dtournera
tout sauvage robuste denlever un faible enfant ou un vieillard infirme sa
subsistance acquise avec peine, si lui-mme espre pouvoir trouver la sienne
ailleurs : cest elle qui, au lieu de cette maxime sublime de justice raisonne,
Fais autrui comme tu veux quon te fasse, inspire tous les hommes cette
autre maxime de bont naturelle, bien moins parfaite, mais plus utile peuttre que la prcdente, Fais ton bien avec le moindre mal dautrui quil est
possible. Cest, en un mot, dans ce sentiment naturel, plutt que dans des
arguments subtils, quil faut chercher la cause de la rpugnance que tout
homme prouverait mal faire, mme indpendamment des maximes de
lducation. Quoiquil puisse appartenir Socrate et aux esprits de sa trempe
dacqurir de la vertu par raison, il y a longtemps que le genre humain ne
serait plus, si sa conservation net dpendu que des raisonnements de ceux
qui le composent.
Avec des passions si peu actives et un frein si salutaire, les hommes,
plutt farouches que mchants, et plus attentifs se garantir du mal quils
pouvaient recevoir que tents den faire autrui, ntaient pas sujets des
dmls fort dangereux : comme ils navaient entre eux aucune espce
de commerce ; quils ne connaissaient par consquent ni la vanit, ni la
considration, ni lestime, ni le mpris ; quils navaient pas la moindre
notion du tien et du mien, ni aucune vritable ide de la justice ; quils
regardaient les violences quils pouvaient essuyer comme un mal facile
rparer, et non comme une injure quil faut punir, et quils ne songeaient pas
mme la vengeance, si ce nest peut-tre machinalement et sur-le-champ,
comme le chien qui mord la pierre quon lui jette, leurs disputes eussent
eu rarement des suites sanglantes, si elles neussent point eu de sujet plus
sensible que la pture. Mais jen vois un plus dangereux, dont il me reste
parler.

21

Parmi les passions qui agitent le cur de lhomme, il en est une ardente,
imptueuse, qui rend un sexe ncessaire lautre ; passion terrible, qui
brave tous les dangers, renverse tous les obstacles, et qui, dans ses fureurs,
semble propre dtruire le genre humain, quelle est destine conserver.
Que deviendront les hommes en proie cette rage effrne et brutale, sans
pudeur, sans retenue, et disputant chaque jour leurs amours au prix de leur
sang ?
Il faut convenir dabord que plus les passions sont violentes, plus les
lois sont ncessaires pour les contenir : mais outre que les dsordres et les
crimes que ces passions causent tous les jours parmi nous montrent assez
linsuffisance des lois cet gard, il serait encore bon dexaminer si ces
dsordres ne sont point ns avec les lois mmes ; car alors, quand elles
seraient capables de les rprimer, ce serait bien le moins quon en dt exiger
que darrter un mal qui nexisterait point sans elles.
Commenons par distinguer le moral du physique dans le sentiment
de lamour. Le physique est ce dsir gnral qui porte un sexe sunir
lautre. Le moral est ce qui dtermine ce dsir et le fixe sur un seul objet
exclusivement, ou qui du moins lui donne pour cet objet prfr un plus
grand degr dnergie. Or, il est facile de voir que le moral de lamour est un
sentiment factice, n de lusage de la socit, et clbr par les femmes avec
beaucoup dhabilet et de soin pour tablir leur empire, et rendre dominant
le sexe qui devrait obir. Ce sentiment tant fond sur certaines notions du
mrite ou de la beaut, quun sauvage nest point en tat davoir, et sur des
comparaisons quil nest point en tat de faire, doit tre presque nul pour
lui : car comme son esprit na pu se former des ides abstraites de rgularit
et de proportion, son cur nest point non plus susceptible des sentiments
dadmiration et damour, qui, mme sans quon sen aperoive, naissent de
lapplication de ces ides : il coute uniquement le temprament quil a reu
de la nature, et non le got quil a pu acqurir, et toute femme est bonne
pour lui.
Borns au seul physique de lamour, et assez heureux pour ignorer ces
prfrences qui en irritent le sentiment et en augmentent les difficults, les
hommes doivent sentir moins frquemment et moins vivement les ardeurs
du temprament, et par consquent avoir entre eux des disputes plus rares et
moins cruelles. Limagination, qui fait tant de ravages parmi nous, ne parle
point des curs sauvages ; chacun attend limpulsion de la nature, sy livre
sans choix, avec plus de plaisir que de fureur ; et, le besoin satisfait, tout
le dsir est teint.
Cest donc une chose incontestable que lamour mme, ainsi que toutes
les autres passions, na acquis que dans la socit cette ardeur imptueuse
qui le rend si souvent funeste aux hommes ; et il est dautant plus ridicule

22

de reprsenter les sauvages comme sentrgorgeant sans cesse pour assouvir


leur brutalit, que cette opinion est contraire lexprience, et que les
Carabes, celui de tous les peuples existants qui jusquici sest cart le
moins de ltat de nature, sont prcisment les plus paisibles dans leurs
amours, et les moins sujets la jalousie, quoique vivant sous un climat
brlant, qui semble toujours donner ces passions une plus grande activit.
lgard des inductions quon pourrait tirer, dans plusieurs espces
danimaux, des combats des mles qui ensanglantent en tout temps nos
basses cours, ou qui font retentir au printemps nos forts de leurs cris eu
se disputant la femelle, il faut commencer par exclure toutes les espces
o la nature a manifestement tabli dans la puissance relative des sexes
dautres rapports que parmi nous : ainsi les combats des coqs ne forment pas
une induction pour lespce humaine. Dans les espces o la proportion est
mieux observe, ces combats ne peuvent avoir pour cause que la raret des
femelles eu gard au nombre des mles, ou les intervalles exclusifs durant
lesquels la femelle refuse constamment lapproche du mle, ce qui revient
la premire cause, car si chaque femelle ne souffre le mle que durant
deux mois de lanne, cest cet gard comme si le nombre des femelles
tait moindre des cinq siximes. Or, aucun de ces deux cas nest applicable
lespce humaine, o le nombre des femelles surpasse gnralement celui
des mles, et o lon na jamais observ que, mme parmi les sauvages, les
femelles aient, comme celles des autres espces, des temps de chaleur et
dexclusion. De plus, parmi plusieurs de ces animaux, toute lespce entrant
la fois en effervescence, il vient un moment terrible dardeur commune, de
tumulte, de dsordre et de combat ; moment qui na point lieu parmi lespce
humaine, o lamour nest jamais priodique. On ne peut donc pas conclure
des combats de certains animaux pour la possession des femelles, que la
mme chose arriverait lhomme dans ltat de nature ; et quand mme on
pourrait tirer cette conclusion, comme ces dissensions ne dtruisent point
les autres espces, on doit penser au moins quelles ne seraient pas plus
funestes la ntre ; et il est trs apparent quelles y causeraient encore moins
de ravages quelles ne font dans la socit, surtout dans les pays o, les
murs tant encore comptes pour quelque chose, la jalousie des amants et
la vengeance des poux causent chaque jour des duels, des meurtres, et pis
encore, o le devoir dune ternelle fidlit ne sort qu faire des adultres,
et o les lois mme de la continence et de lhonneur tendent ncessairement
la dbauche et les avortements.
Concluons querrant dans les forts, sans industrie, sans parole, sans
domicile, sans guerre et sans liaison, sans nul besoin de ses semblables
comme sans nul besoin de leur nuire, peut-tre mme sans en reconnatre
aucun individuellement, lhomme sauvage, sujet peu de passions, et se

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suffisant lui-mme, navait que les sentiments et les lumires propres cet
tat ; quil ne sentait que ses vrais besoins, ne regardait que ce quil croyait
avoir intrt de voir, et que son intelligence ne faisait pas plus de progrs que
sa vanit. Si par hasard il faisait quelque dcouverte, pouvait dautant moins
la communiquer quil ne reconnaissait pas mme ses enfants. Lart prissait
avec linventeur. Il ny avait ni ducation ni progrs ; les gnrations se
multipliaient inutilement ; et chacune partant toujours du mme point, les
sicles scoulaient dans toute la grossiret des premiers ges, lespce tait
dj vieille, et lhomme tait toujours enfant.
Si je me suis tendu si longtemps sur la supposition de cette condition
primitive, cest quayant danciennes erreurs et des prjugs invtrs
dtruire, jai cru devoir creuser jusqu la racine, et montrer, dans le tableau
du vritable tat de nature, combien lingalit, mme naturelle, est loin
davoir dans cet tat autant de ralit et dinfluence que le prtendent nos
crivains.
En effet, il est ais de voir quentre les diffrences qui distinguent les
hommes, plusieurs passent pour naturelles qui sont uniquement louvrage
de lhabitude et des divers genres de vie que les hommes adoptent dans la
socit. Ainsi un temprament robuste ou dlicat, la force ou la faiblesse qui
en dpendent, viennent souvent plus de la manire dure ou effmine dont
on a t lev, que de la constitution primitive des corps. Il en est de mme
des forces de lesprit ; et non seulement lducation met de la diffrence
entre les esprits cultivs et ceux qui ne le sont pas, mais elle augmente celle
qui se trouve entre les premiers proportion de la culture : car quun gant
et un nain marchent sur la mme route, chaque pas quils feront lun et
lautre donnera un nouvel avantage au gant. Or, si lon compare la diversit
prodigieuse dducation et de genres de vie qui rgnent dans les diffrents
ordres de ltat civil avec la simplicit et luniformit de la vie animale et
sauvage, o tous se nourrissent des mmes aliments, vivent de la mme
manire, et font exactement les mmes choses, on comprendra combien la
diffrence dhomme homme doit tre moindre dans ltat de nature que
dans celui de socit, et combien lingalit naturelle doit augmenter dans
lespce humaine par lingalit dinstitution.
Mais quand la nature affecterait dans la distribution de ses dons autant de
prfrence quon le prtend, quel avantage les plus favoriss en tireraientils au prjudice des autres dans un tat de choses qui nadmettrait presque
aucune sorte de relation entre eux ? L o il ny a point damour, quoi
servira la beaut ? Que sort lesprit des gens qui ne parlent point, et la
ruse ceux qui nont point daffaires ? Jentends toujours rpter que les
plus forts opprimeront les faibles. Mais quon mexplique ce quon veut
dire par ce mot doppression. Les uns domineront avec violence, les autres

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gmiront asservis tous leurs caprices. Voil prcisment ce que jobserve


parmi nous ; mais je ne vois pas comment cela pourrait se dire des hommes
sauvages, qui lon aurait mme bien de la peine faire entendre ce que
cest que servitude et domination. Un homme pourra bien semparer des
fruits quun autre aura cueillis, du gibier quil aura tu, de lantre qui lui
servait dasile ; mais comment viendra-t-il jamais bout de sen faire obir ?
et quelles pourront tre les chanes de la dpendance parmi les hommes
qui ne possdent rien ? Si lon me chasse dun arbre, jen suis quitte pour
aller un autre ; si lon me tourmente dans un lieu, qui mempchera de
passer ailleurs ? Se trouve-t-il un homme dune force assez suprieure la
mienne, et de plus, assez dprav, assez paresseux et assez froce, pour me
contraindre pourvoir sa subsistance pendant quil demeure oisif ? Il faut
quil se rsolve ne pas me perdre de vue un seul instant, me tenir li
avec un trs grand soin durant son sommeil, de pour que je ne mchappe
ou que je ne le tue ; cest--dire quil est oblig de sexposer volontairement
une peine beaucoup plus grande que celle quil veut viter, et que celle
quil me donne moi-mme. Aprs tout cela, sa vigilance se relche-t-elle
un moment, un bruit imprvu lui fait-il dtourner la tte, je fais vingt pas
dans la fort, mes fers sont briss, et il ne me revoit de sa vie.
Sans prolonger inutilement ces dtails, chacun doit voir que les liens de la
servitude ntant forms que de la dpendance mutuelle des hommes et des
besoins rciproques qui les unissent, il est impossible dasservir un homme
sans lavoir mis dans le cas de ne pouvoir se passer dun autre ; situation
qui, nexistant pas dans ltat de nature, y laisse chacun libre du joug, et rend
vaine la loi du plus fort.
Aprs avoir prouv que lingalit est peine sensible dans ltat de
nature, et que son influence y est presque nulle, il me reste montrer
son origine et ses progrs dans les dveloppements successifs de lesprit
humain. Aprs avoir dmontr que la perfectibilit, les vertus sociales, et les
autres facults que lhomme naturel avait reues en puissance, ne pouvaient
jamais se dvelopper delles-mmes ; quelles avaient besoin pour cela du
concours fortuit de plusieurs causes trangres, qui pouvaient ne jamais
natre, et sans lesquelles il ft demeur ternellement dans sa condition
primitive, il me reste considrer et rapprocher les diffrents hasards qui
ont pu perfectionner la raison humaine en dtriorant lespce, rendre un
tre mchant en le rendant sociable, et, dun terme si loign, amener enfin
lhomme et le monde au point o nous les voyons.
Javoue que les vnements que jai dcrire ayant pu arriver de plusieurs
manires, je ne puis me dterminer sur le choix que par des conjectures ;
mais outre que ces conjectures deviennent des raisons quand elles sont les
plus probables quon puisse tirer de la nature des choses, et les seuls moyens

25

quon puisse avoir de dcouvrir la vrit, les consquences que je veux


dduire des miennes ne seront point pour cela conjecturales, puisque, sur les
principes que je viens dtablir, on ne saurait former aucun autre systme
qui ne me fournisse les mmes rsultats, et dont je ne puisse tirer les mmes
conclusions.
Ceci me dispensera dtendre mes rflexions sur la manire dont le
laps de temps compense le peu de vraisemblance des vnements ; sur
la puissance surprenante des causes trs lgres, lorsquelles agissent sans
relche ; sur limpossibilit o lon est, dun ct, de dtruire certaines
hypothses, si de lautre on se trouve hors dtat de leur donner le degr
de certitude des faits ; sur ce que deux faits tant donns comme rels
lier par une suite de faits intermdiaires, inconnus, ou regards comme tels,
cest lhistoire, quand on la, de donner les faits qui les lient ; cest la
philosophie, son dfaut, de dterminer les faits semblables qui peuvent les
lier ; enfin, sur ce quen matire dvnements, la similitude rduit les faits
un beaucoup plus petit nombre de classes diffrentes quon ne se limagine.
Il me suffit doffrir ces objets la considration de mes juges ; il me suffit
davoir fait en sorte que les lecteurs vulgaires neussent pas besoin de les
considrer.

26

Seconde partie
Le premier qui, ayant enclos un terrain, savisa de dire : Ceci est moi,
et trouva des gens assez simples pour le croire, fut le vrai fondateur de la
socit civile. Que de crimes, de guerres, de meurtres, que de misres et
dhorreurs net point pargns au genre humain celui qui, arrachant les
pieux et comblant le foss, et cri ses semblables : Gardez-vous dcouter
cet imposteur ; vous tes perdus si vous oubliez que les fruits sont tous,
et que la terre nest personne ! Mais il y a grande apparence qualors les
choses en taient dj venues au point de ne pouvoir plus durer comme
elles taient : car cette ide de proprit, dpendant de beaucoup dides
antrieures qui nont pu natre que successivement, ne se forma pas tout dun
coup dans lesprit humain : il fallut faire bien des progrs, acqurir bien de
lindustrie et des lumires, les transmettre et les augmenter dge en ge,
avant darriver ce dernier terme de ltat de nature. Reprenons donc les
choses de plus haut, et tchons de rassembler sous un seul point de vue cette
lente succession dvnements et de connaissances dans leur ordre le plus
naturel.
Le premier sentiment de lhomme fut celui de son existence : son premier
soin, celui de sa conservation. Les productions de la terre lui fournissaient
tous les secours ncessaires : linstinct le porta en faire usage. La faim,
dautres apptits, lui faisant prouver tour tour diverses manires dexister,
il y en eut une qui linvita perptuer son espce ; et ce penchant aveugle,
dpourvu de tout sentiment du cur, ne produisait quun acte purement
animal : le besoin satisfait, les deux sexes ne se reconnaissaient plus, et
lenfant mme ntait plus rien la mre sitt quil pouvait se passer delle.
Telle fut la condition de lhomme naissant ; telle fut la vie dun animal
born dabord aux pures sensations, et profitant peine des dons que lui
offrait la nature, loin de songer lui rien arracher. Mais il se prsenta bientt
des difficults ; il fallut apprendre les vaincre : la hauteur des arbres
qui lempchait datteindre leurs fruits, la concurrence des animaux qui
cherchaient sen nourrir, la frocit de ceux qui en voulaient sa propre
vie, tout lobligea de sappliquer aux exercices du corps ; il fallut se rendre
agile, vite la course, vigoureux au combat. Les armes naturelles, qui sont
les branches darbres et les pierres, se trouvrent bientt sous sa main. Il
apprit surmonter les obstacles de la nature, combattre au besoin les autres

27

animaux, disputer sa subsistance aux hommes mmes, ou se ddommager


de ce quil fallait cder au plus fort.
mesure que le genre humain stendit, les peines se multiplirent avec
les hommes. La diffrence des terrains, des climats, des saisons, put les
forcer en mettre dans leur manire de vivre. Des annes striles, des
hivers longs et rudes, des ts brlants, qui consument tout, exigrent deux
une nouvelle industrie. Le long de la mer et des rivires, ils inventrent la
ligne et lhameon, et devinrent pcheurs et ichtyophages. Dans les forts,
ils se firent des arcs et des flches, et devinrent chasseurs et guerriers.
Dans les pays froids, ils se couvrirent des peaux des btes quils avaient
tues. Le tonnerre, un volcan, ou quelque heureux hasard, leur fit connatre
le feu, nouvelle ressource contre la rigueur de lhiver : ils apprirent
conserver cet lment, puis le reproduire, et enfin en prparer les viandes
quauparavant ils dvoraient crues.
Cette application ritre des tres divers lui-mme, et des uns aux
autres, dut naturellement engendrer dans lesprit de lhomme les perceptions
de certains rapports. Ces relations, que nous exprimons par les mots de
grand, de petit, de fort, de faible, de vite, de lent, de peureux, de hardi,
et dautres ides pareilles, compares au besoin, et presque sans y songer,
produisirent enfin chez lui quelque sorte de rflexion, ou plutt une prudence
machinale qui lui indiquait les prcautions les plus ncessaires sa sret.
Les nouvelles lumires qui rsultrent de ce dveloppement
augmentrent sa supriorit sur les animaux, en la lui faisant connatre. Il
sexera leur tendre des piges ; il leur donna le change en mille manires :
et, quoique plusieurs le surpassassent en force au combat, de vitesse la
course, de ceux qui pouvaient lui servir ou lui nuire, il devint avec le temps
le matre des uns et le flau des autres. Cest ainsi que le premier regard quil
porta sur lui-mme y produisit le premier mouvement dorgueil ; cest ainsi
que, sachant peine distinguer les rangs, et se contemplant au premier par
son espce, il se prparait de loin y prtendre par son individu.
Quoique ses semblables ne fussent pas pour lui ce quils sont pour nous,
et quil net gure plus de commerce avec eux quavec les autres animaux,
ils ne furent pas oublis dans ses observations. Les conformits que le temps
put lui faire apercevoir entre eux, sa femelle et lui-mme, lui firent juger de
celles quil napercevait pas ; et voyant quils se conduisaient tous comme il
aurait fait en de pareilles circonstances, il conclut que leur manire de penser
et de sentir tait entirement conforme la sienne ; et cette importante vrit,
bien tablie dans son esprit, lui fit suivre, par un pressentiment aussi sr et
plus prompt que la dialectique, les meilleurs rgles de conduite que, pour
son avantage et sa sret, il convint de garder avec eux.

28

Instruit par lexprience que lamour du bien-tre est le seul mobile des
actions humaines, il se trouva en tat de distinguer les occasions rares o
lintrt commun devait le faire compter sur lassistance de ses semblables,
et celles plus rares encore o la concurrence devait le faire dfier deux. Dans
le premier cas, il sunissait avec eux en troupeau, ou tout au plus par quelque
sorte dassociation libre qui nobligeait personne, et qui ne durait quautant
que le besoin passager qui lavait forme. Dans le second, chacun cherchait
prendre ses avantages, soit force ouverte, sil croyait le pouvoir, soit par
adresse et subtilit, sil se sentait le plus faible.
Voil comment les hommes purent insensiblement acqurir quelque ide
grossire des engagements mutuels et de lavantage de les remplir, mais
seulement autant que pouvait lexiger lintrt prsent et sensible ; car la
prvoyance ntait rien pour eux ; et, loin de soccuper dun avenir loign,
ils ne songeaient pas mme au lendemain. Sagissait-il de prendre un cerf,
chacun sentait bien quil devait pour cela garder fidlement son poste ; mais
si un livre venait passer la porte de lun deux, il ne faut pas douter quil
ne le poursuivt sans scrupule, et quayant atteint sa proie, il ne se soucit
fort peu de faire manquer la leur ses compagnons.
Il est ais de comprendre quun pareil commerce nexigeait pas un
langage beaucoup plus raffin que celui des corneilles ou des singes qui
sattroupent peu prs de mme, des cris inarticuls, beaucoup de gestes
et quelques bruits imitatifs, durent composer pendant longtemps la langue
universelle ; quoi joignant dans chaque contre quelques sons articuls
et conventionnels, dont, comme je lai dj dit, il nest pas trop facile
dexpliquer linstitution, on eut des langues particulires, mais grossires,
imparfaites, et telles peu prs quen ont encore aujourdhui diverses nations
sauvages.
Je parcours comme un trait des multitudes de sicles, forc par le temps
qui scoule, labondance des choses que jai dire, et par le progrs presque
insensible des commencements ; car plus les vnements taient lents se
succder, plus ils sont prompts dcrire.
Ces premiers progrs mirent enfin lhomme porte den faire de
plus rapides. Plus lesprit sclairait, et plus lindustrie se perfectionna.
Bientt, cessant de sendormir sous le premier arbre, ou de se retirer dans
des cavernes, on trouva quelques sortes de haches, de pierres dures et
tranchantes qui servirent couper du bois, creuser la terre, et faire des
huttes de branchages, quon savisa ensuite denduire dargile et de boue.
Ce fut l lpoque dune premire rvolution, qui forma ltablissement et la
distinction des familles, et qui introduisit une sorte de proprit, do peuttre naquirent dj bien des querelles et des combats. Cependant comme les
plus forts furent vraisemblablement les premiers se faire des logements

29

quils se sentaient capables de dfendre, il est croire que les faibles


trouvrent plus court et plus sr de les imiter que de tenter de les dloger :
et quant ceux qui avaient dj des cabanes, aucun deux ne dut chercher
sapproprier celle de son voisin, moins parce quelle ne lui appartenait
pas, que parce quelle lui tait inutile, et quil ne pouvait sen emparer sans
sexposer un combat trs vif avec la famille qui loccupait.
Les premiers dveloppements du cur furent leffet dune situation
nouvelle qui runissait dans une habitation commune les maris et les
femmes, les pres et les enfants. Lhabitude de vivre ensemble fit natre les
plus doux sentiments qui soient connus des hommes : lamour conjugal et
lamour paternel. Chaque famille devint une petite socit dautant mieux
unie, que lattachement rciproque et la libert en taient les seuls liens ;
et ce fut alors que stablit la premire diffrence dans la manire de
vivre des deux sexes, qui jusqualors nen avaient eu quune. Les femmes
devinrent plus sdentaires, et saccoutumrent garder la cabane et les
enfants, tandis que lhomme allait chercher la subsistance commune. Les
deux sexes commencrent aussi, par une vie un peu plus molle, perdre
quelque chose de leur frocit et de leur vigueur. Mais si chacun sparment
devint moins propre combattre les btes sauvages, en revanche, il fut plus
ais de sassembler pour leur rsister en commun.
Dans ce nouvel tat, avec une vie simple et solitaire, des besoins
trs borns, et les instruments quils avaient invents pour y pourvoir
les hommes, jouissant dun fort grand loisir, lemployrent se procurer
plusieurs sortes de commodits inconnues leurs pres ; et ce fut l le
premier joug quils simposrent sans y songer, et la premire source de
maux quils prparrent leurs descendants ; car, outre quils continurent
ainsi samollir le corps et lesprit, ces commodits, ayant par lhabitude
perdu presque tout leur agrment, et tant en mme temps dgnres en de
vrais besoins, la privation en devint beaucoup plus cruelle que la possession
nen tait douce, et lon tait malheureux de les perdre sans tre heureux de
les possder.
On entrevoit un peu mieux ici comment lusage de la parole stablit ou
se perfectionna insensiblement dans le soin de chaque famille, et lon peut
conjecturer encore comment diverses causes particulires purent tendre
le langage et en acclrer le progrs, en le rendant plus ncessaire. De
grandes inondations ou des tremblements de terre environnrent deaux ou
de prcipices des cantons habits ; des rvolutions du globe dtachrent
et couprent en les des portions du continent. On conoit quentre des
hommes ainsi rapprochs et forcs de vivre ensemble, il dut se former un
idiome commun, plutt quentre ceux qui erraient librement dans les forts
de la terre ferme. Ainsi il est trs possible quaprs leurs premiers essais de

30

navigation, les insulaires aient port parmi nous lusage de la parole ; et il


est trs vraisemblable que la socit et les langues ont pris naissance dans les
les, et sy sont perfectionnes avant que dtre connues dans le continent.
Tout commence changer de face, les hommes errant jusquici dans
les bois, ayant pris une assiette plus fixe, se rapprochent lentement, se
runissent en diverses troupes, et forment enfin dans chaque contre une
nation particulire, unie de murs et de caractres, non par des rglements
et des lois, mais par le mme genre de vie et daliments, et par linfluence
commune du climat. Un voisinage permanent ne peut manquer dengendrer
enfin quelque liaison entre diverses familles. Des jeunes gens de diffrents
sexes habitent des cabanes voisines ; le commerce passager que demande
la nature en amne un autre non moins doux, et plus permanent par la
frquentation mutuelle. On saccoutume considrer diffrents objets et
faire des comparaisons ; on acquiert insensiblement des ides de mrite et de
beaut qui produisent des sentiments de prfrence. force de se voir, on ne
peut plus se passer de se voir encore. Un sentiment tendre et doux sinsinue
dans lme, et par la moindre opposition devient une fureur imptueuse : la
jalousie sveille avec lamour ; la discorde triomphe, et la plus douce des
passions reoit des sacrifices de sang humain.
mesure que les ides et les sentiments se succdent, que lesprit et
le cur sexercent, le genre humain continue sapprivoiser, les liaisons
stendent et les liens se resserrent. On saccoutuma sassembler devant
les cabanes ou autour dun grand arbre : le chant et la danse, vrais enfants
de lamour et du loisir, devinrent lamusement ou plutt loccupation des
hommes et des femmes oisifs et attroups. Chacun commena regarder
les autres et vouloir tre regard soi-mme, et lestime publique eut un
prix. Celui qui chantait ou dansait le mieux, le plus beau, le plus fort, le plus
adroit, ou le plus loquent, devint le plus considr ; et ce fut le premier pas
vers lingalit, et vers le vice en mme temps : de ces premires prfrences
naquirent dun ct la vanit et le mpris ; de lautre, la honte et lenvie ; et la
fermentation cause par ces nouveaux levains produisit enfin des composs
funestes au bonheur et linnocence.
Sitt que les hommes eurent commenc sapprcier mutuellement, et
que lide de la considration fut forme dans leur esprit, chacun prtendit
y avoir droit, et il ne fut plus possible den manquer impunment pour
personne. De l sortirent les premiers devoirs de la civilit, mme parmi les
sauvages : et de l tout tort volontaire devint un outrage, parce quavec le mal
qui rsultait de linjure, loffens y voyait le mpris de sa personne, souvent
plus insupportable que le mal mme. Cest ainsi que, chacun punissant
le mpris quon lui avait tmoign au cas quil faisait de lui-mme, les
vengeances devinrent terribles, et les hommes sanguinaires et cruels. Voil

31

prcisment le degr o taient parvenus la plupart des peuples sauvages qui


nous sont connus ; et cest faute davoir suffisamment distingu les ides, et
remarqu combien ces peuples taient dj loin du premier tat de nature,
que plusieurs se sont hts de conclure que lhomme est naturellement cruel,
et quil a besoin de police pour ladoucir ; tandis que rien nest si doux que
lui dans son tat primitif, lorsque, plac par la nature des distances gales
de la stupidit des brutes et des lumires funestes de lhomme civil, et born
galement par linstinct et par la raison se garantir du mal qui le menace,
il est retenu par la piti naturelle de faire lui-mme du mal personne, sans
y tre port par rien, mme aprs en avoir reu. Car, selon laxiome du sage
Locke, il ne saurait y avoir dinjure o il ny a point de proprit.
Mais il faut remarquer que la socit commence et les relations dj
tablies exigeaient en eux des qualits diffrentes de celles quils tenaient de
leur constitution primitive ; que la moralit commenant sintroduire dans
les actions humaines, et chacun, avant les lois, tant seul juge et vengeur
des offenses quil avait reues, la bont convenable au pur tat de nature
ntait plus celle qui convenait la socit naissante ; quil fallait que les
punitions devinssent plus svres mesure que les occasions doffenser
devenaient plus frquentes, et que ctait la terreur des vengeances de tenir
lieu du frein des lois. Ainsi, quoique les hommes fussent devenus moins
endurants, et que la piti naturelle et dj souffert quelque altration, cette
priode du dveloppement des facults humaines, tenant un juste milieu
entre lindolence de ltat primitif et la ptulante activit de notre amourpropre, dut tre lpoque la plus heureuse et la plus durable. Plus on y
rflchit, plus on trouve que cet tat tait le moins sujet aux rvolutions, le
meilleur lhomme (16), et quil nen a d sortir que par quelque funeste
hasard, qui, pour lutilit commune, et d ne jamais arriver. Lexemple des
sauvages, quon a presque tous trouvs ce point, semble confirmer que le
genre humain tait fait pour y rester toujours, que cet tat est la vritable
jeunesse du monde, et que tous les progrs ultrieurs ont t, en apparence,
autant de pas vers la perfection de lindividu, et, en effet, vers la dcrpitude
de lespce.
Tant que les hommes se contentrent de leurs cabanes rustiques, tant
quils se bornrent coudre leurs habits de peaux avec des pines ou des
artes, se parer de plumes et de coquillages, se poindre le corps de
diverses couleurs, perfectionner ou embellir leurs arcs et leurs flches,
tailler avec des pierres tranchantes quelques canots de pcheurs ou quelques
grossiers instruments de musique ; en un mot, tant quils ne sappliqurent
qu des ouvrages quun seul pouvait faire, et qu des arts qui navaient
pas besoin du concours de plusieurs mains, ils vcurent libres, sains, bons
et heureux autant quils pouvaient ltre par leur nature, et continurent

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jouir entre eux des douceurs dun commerce indpendant : mais ds linstant
quun homme eut besoin du secours dun autre, ds quon saperut quil
tait utile un seul davoir des provisions pour deux, lgalit disparut, la
proprit sintroduisit, le travail devint ncessaire, et les vastes forts se
changrent en des campagnes riantes, quil fallut arroser de la sueur des
hommes, et dans lesquelles on vit bientt lesclavage et la misre germer et
crotre avec les moissons.
La mtallurgie et lagriculture furent les deux arts dont linvention
produisit cette grande rvolution. Pour le pote, cest lor et largent ; mais
pour le philosophe, ce sont le fer et le bl qui ont civilis les hommes et perdu
le genre humain. Aussi lun et lautre taient-ils inconnus aux sauvages de
lAmrique, qui pour cela ont toujours demeurs tels ; les autres peuples
semblent mme tre rests barbares tant quils ont pratiqu lun de ces arts
sans lautre. Et lune des meilleures raisons peut-tre pourquoi lEurope a
t, sinon plus tt, du moins plus constamment et mieux police que les
autres parties du monde, cest quelle est la fois la plus abondante en fer
et la plus fertile en bl.
Il est trs difficile de conjecturer comment les hommes sont parvenus
connatre et employer le fer ; car il nest pas croyable quils aient imagin
deux-mmes de tirer la matire de la mine, et de lui donner les prparations
ncessaires pour la mettre en fusion avant que de savoir ce qui en rsulterait.
Dun autre ct, on peut dautant moins attribuer cette dcouverte quelque
incendie accidentel, que les mines ne se forment que dans les lieux arides,
et dnus darbres et de plantes ; de sorte quon dirait que la nature avait
pris des prcautions pour nous drober ce fatal secret. Il ne reste donc que la
circonstance extraordinaire de quelque volcan, qui, vomissant des matires
mtalliques en fusion, aura donn aux observateurs lide dimiter cette
opration de la nature ; encore faut-il leur supposer bien du courage et de la
prvoyance pour entreprendre un travail aussi pnible, et envisager daussi
loin les avantages quils en pouvaient retirer ; ce qui ne convient gure qu
des esprits dj plus exercs que ceux-ci ne le devaient tre.
Quant lagriculture, le principe en fut connu longtemps avant que la
pratique en ft tablie ; et il nest gure possible que les hommes, sans
cesse occups tirer leur subsistance des arbres et des plantes, neussent
assez promptement lide des voies que la nature emploie pour la gnration
des vgtaux ; mais leur industrie ne se tourna probablement que fort tard
de ce ct-la, soit parce que les arbres qui, avec la chasse et la pche,
fournissaient leur nourriture, navaient pas besoin de leurs soins, soit
faute de connatre lusage du bl, soit faute dinstrument pour le cultiver,
soit faute de prvoyance pour le bien venir, soit enfin faute de moyens
pour empcher les autres de sapproprier le fruit de leur travail. Devenus

33

plus industrieux, on peut croire quavec des pierres aigus et des btons
pointus ils commencrent par cultiver quelques lgumes ou racines autour
de leurs cabanes, longtemps avant que de savoir prparer le bl et davoir les
instruments ncessaires pour la culture en grand ; sans compter que, pour se
livrer cette occupation et ensemencer des terres, il faut se rsoudre perdre
dabord quelque chose pour gagner beaucoup dans la suite ; prcaution fort
loigne du tour desprit de lhomme sauvage, qui, comme je lai dit, a bien
de la peine songer le matin, ses besoins du soir.
Linvention des autres arts fut donc ncessaire pour forcer le genre
humain de sappliquer celui de lagriculture. Ds quil fallut des hommes
pour fondre et forger le fer, il fallut dautres hommes pour nourrir ceux-l.
Plus le nombre des ouvriers vint se multiplier, moins il y eut de mains
employes la subsistance commune, sans quil y eut moins de bouches pour
la consommer ; et comme il fallut aux uns des denres en change de leur
fer, les autres trouvrent enfin le secret demployer le fer la multiplication
des denres. De l naquirent dun ct le labourage et lagriculture, et de
lautre lart de travailler les mtaux et den multiplier les usages.
De la culture des terres sensuivit ncessairement leur partage, et, de
la proprit une fois reconnue, les premires rgles de justice : car, pour
rendre chacun le sien, il faut que chacun puisse avoir quelque chose ;
de plus, les hommes commenant porter leurs vues dans lavenir, et se
voyant tous quelques biens perdre, il ny en avait aucun qui net craindre
pour soi la reprsaille des torts quil pouvait faire autrui. Cette origine
est dautant plus naturelle, quil est impossible de concevoir lide de la
proprit naissante dailleurs que de la main-duvre ; car on ne voit pas
ce que, pour sapproprier les choses quil na point faites, lhomme y peut
mettre de plus que son travail. Cest le seul travail qui, donnant droit au
cultivateur sur le produit de la terre quil a laboure, lui en donne par
consquent sur le fonds, au moins jusqu la rcolte, et ainsi danne en
anne ; ce qui, faisant une possession continue, se transforme aisment en
proprit. Lorsque les anciens, dit Grotius, ont donn Crs lpithte de
lgislatrice, et une fte clbre en son honneur le nom de Thesmophorie,
ils ont fait entendre par l que le partage des terres a produit une nouvelle
sorte de droit, cest--dire le droit de proprit, diffrent de celui qui rsulte
de la loi naturelle.
Les choses en cet tat eussent pu demeurer gales si les talents eussent t
gaux, et que, par exemple, lemploi du fer et la consommation des denres
eussent toujours fait une balance exacte : mais la proportion que rien ne
maintenait fut bientt rompue ; le plus fort faisait plus douvrage ; le plus
adroit tirait meilleur parti du sien ; le plus ingnieux trouvait des moyens
dabrger le travail ; le laboureur avait plus besoin de fer, ou le forgeron

34

avait plus besoin de bl ; et en travaillant galement, lun gagnait beaucoup,


tandis que lautre avait peine vivre. Cest ainsi que lingalit naturelle se
dploie insensiblement avec celle de combinaison, et que les diffrences des
hommes, dveloppes par celles des circonstances, se rendent plus sensibles,
plus permanentes dans leurs effets, et commencent influer dans la mme
proportion sur le sort des particuliers.
Les choses tant parvenues ce point, il est facile dimaginer le reste. Je
ne marrterai pas dcrire linvention successive des autres arts, le progrs
des langues, lpreuve et lemploi des talents, lingalit des fortunes,
lusage ou labus des richesses, ni tous les dtails qui suivent ceux-ci, et que
chacun peut aisment suppler. Je me bornerai seulement jeter un coup
dil sur le genre humain plac dans ce nouvel ordre de chose.
Voil donc toutes nos facults dveloppes, la mmoire et limagination
en jeu, lamour-propre intress, la raison rendue active, et lesprit arriv
presque au terme de la perfection dont il est susceptible. Voil toutes les
qualits naturelles mises en action, le rang et le sort de chaque homme
tablis, non seulement sur la quantit des biens et le pouvoir de servir ou
de nuire, mais sur lesprit, la beaut, force ou ladresse, sur le mrite
ou les talents ; et ces qualits tant les seules qui pouvaient attirer de la
considration, il fallut bientt les avoir ou les affecter. Il fallut, pour son
avantage, se montrer autre que ce quon tait en effet. tre et paratre
devinrent deux choses tout fait diffrentes : et de cette distinction sortirent
le faste imposant, la ruse trompeuse, et tous les vices qui en sont le cortge.
Dun autre ct, de libre et indpendant qutait auparavant lhomme, le
voil, par une multitude de nouveaux besoins, assujetti pour ainsi dire toute
la nature, et surtout ses semblables, dont il devient lesclave en un sens,
mme en devenant leur matre : riche, il a besoin de leurs services ; pauvre, il
a besoin de leurs secours, et la mdiocrit ne le met point en tat de se passer
deux. Il faut donc quil cherche sans cesse les intresser son sort, et leur
faire trouver, en effet ou en apparence, leur profit travailler pour le sien : ce
qui le rend fourbe et artificieux avec les uns, imprieux et dur avec les autres,
et le met dans la ncessit dabuser tous ceux dont il a besoin quand il ne peut
sen faire craindre, et quil ne trouve pas son intrt les servir utilement.
Enfin lambition dvorante, lardeur dlever sa fortune relative, moins par
un vritable besoin que pour se mettre au-dessus des autres, inspire tous
les hommes un noir penchant se nuire mutuellement, une jalousie secrte,
dautant plus dangereuse que, pour faire son coup plus en sret, elle prend
souvent le masque de la bienveillance ; en un mot, concurrence et rivalit
dune part, de lautre oppositions dintrts, et toujours le dsir cach de
faire son profit aux dpens dautrui : tous ces maux sont le premier effet de
la proprit, et le cortge insparable de lingalit naissante.

35

Avant quon et invent les signes reprsentatifs des richesses, elles ne


pouvaient gure consister quen terres et en bestiaux, les seuls biens rels que
les hommes puissent possder. Or, quand les hritages se furent accrus en
nombre et en tendue au point de couvrir le sol entier et de se toucher tous, les
uns ne purent plus sagrandir quaux dpens des autres, et les surnumraires
que la faiblesse ou lindolence avaient empchs den acqurir leur tour,
devenus pauvres sans avoir rien perdu, parce que, tout changeant autour
deux, eux seuls navaient point chang, furent obligs de recevoir ou de
ravir leur subsistance de la main des riches ; et de la commencrent natre,
selon les divers caractres des uns et des autres, la domination et la servitude,
ou la violence et les rapines. Les riches, de leur ct, connurent peine le
plaisir de dominer, quils ddaignrent bientt tous les autres ; et, se servant
de leurs anciens esclaves pour en soumettre de nouveaux, ils ne songrent
qu subjuguer et asservir leurs voisins : semblables ces loups affams qui,
ayant une fois got de la chair humaine, rebutent toute autre nourriture, et
ne veulent plus que dvorer des hommes.
Cest ainsi que, les plus puissants ou les plus misrables se faisant de leurs
forces ou de leurs besoins une sorte de droit au bien dautrui, quivalant,
selon eux, celui de proprit, lgalit rompue fut suivie du plus affreux
dsordre ; cest ainsi que les usurpations des riches, les brigandages des
pauvres, les passions effrnes de tous, touffant la piti naturelle et la
voix encore faible de la justice, rendirent les hommes avares, ambitieux
et mchants. Il slevait entre le droit du plus fort et le droit du premier
occupant un conflit perptuel qui ne se terminait que par des combats et des
meurtres (17). La socit naissante fit place au plus horrible tat de guerre ;
le genre humain, avili et dsol, ne pouvant plus retourner sur ses pas, ni
renoncer aux acquisitions malheureuses quil avait faites, et ne travaillant
qu sa honte, par labus des facults qui lhonorent, se mit lui-mme la
veille de sa ruine.
Attonitus novitate mali, divesque, miserque,
Effugere optat opes, et qu modo voverat odit.
Il nest pas possible que les hommes naient fait enfin des rflexions sur
une situation aussi misrable et sur les calamits dont ils taient accabls.
Les riches surtout durent bientt sentir combien leur tait dsavantageuse
une guerre perptuelle, dont ils faisaient seuls tous les frais, et dans laquelle
le risque de la vie tait commun, et celui des biens particulier. Dailleurs,
quelque couleur quils pussent donner leurs usurpations ils sentaient assez

36

quelles ntaient tablies que sur un droit prcaire et abusif, et que, nayant
t acquises que par la force, la force pouvait les leur ter sans quils eussent
raison de sen plaindre. Ceux mme que la seule industrie avait enrichis ne
pouvaient gure fonder leurs proprits sur de meilleurs titres. Ils avaient
beau dire : Cest moi qui ai bti ce mur ; jai gagn ce terrain par mon travail.
Qui vous a donn les alignements, leur pouvait-on rpondre ; et en vertu
de quoi prtendez-vous tre pays nos dpens dun travail que nous ne
vous avons point impos ? Ignorez-vous quune multitude de vos frres prit
ou souffre du besoin de ce que vous avez de trop, et quil vous fallait un
consentement exprs ou unanime du genre humain pour vous approprier sur
la subsistance commune tout ce qui allait au-del de la vtre ? Destitu de
raisons valables pour se justifier et de forces suffisantes pour se dfendre ;
crasant facilement un particulier, mais cras lui-mme par des troupes de
bandits ; seul contre tous, et ne pouvant, cause des jalousies mutuelles,
sunir avec ses gaux contre des ennemis unis par lespoir commun du
pillage, le riche, press par la ncessit, conut enfin le projet le plus rflchi
qui soit jamais entr dans lesprit humain ; ce fut demployer en sa faveur
les forces mmes de ceux qui lattaquaient, de faire ses dfenseurs de ses
adversaires, de leur inspirer dautres maximes, et de leur donner dautres
institutions qui lui fussent aussi favorables que le droit naturel lui tait
contraire.
Dans cette vue, aprs avoir expos ses voisins lhorreur dune situation
qui les armait tous les uns contre les autres, qui leur rendait leurs possessions
aussi onreuses que leurs besoins, et o nul ne trouvait sa sret ni dans
la pauvret ni dans la richesse, il inventa aisment des raisons spcieuses
pour les amener son but. Unissons-nous, leur dit-il, pour garantir
de loppression les faibles contenir les ambitieux, et assurer chacun la
possession de ce qui lui appartient : instituons des rglements de justice et de
paix auxquels tous soient obligs de se conformer, qui ne fassent acception
de personnes, et qui rparent en quelque sorte les caprices de la fortune, en
soumettant galement le puissant et le faible des devoirs mutuels. En un
mot, au lieu de tourner nos forces contre nous-mmes, rassemblons les en
un pouvoir suprme qui nous gouverne selon de sages lois, qui protge et
dfende tous les membres de lassociation, repousse les ennemis communs,
et nous maintienne dans une concorde ternelle.
Il en fallut beaucoup moins que lquivalent de ce discours pour entraner
des hommes grossiers, faciles sduire, qui dailleurs avaient trop daffaires
dmler entre eux pour pouvoir se passer darbitres, et trop davarice et
dambition pour pouvoir longtemps se passer de matres. Tous coururent audevant de leurs fers, croyant assurer leur libert : car avec assez de raison
pour sentir les avantages dun tablissement politique, ils navaient pas assez

37

dexprience pour en prvoir les dangers : les plus capables de pressentir


les abus taient prcisment ceux qui comptaient den profiter ; et les sages
mmes virent quil fallait se rsoudre sacrifier une partie de leur libert la
conservation de lautre, comme un bless se fait couper le bras pour sauver
le reste du corps.
Telle fut ou dut tre lorigine de la socit et des lois, qui donnrent de
nouvelles forcer au riche (18), dtruisirent sans retour la libert naturelle,
fixrent pour jamais la loi de la proprit et de lingalit, dune adroite
usurpation firent une loi irrvocable, et, pour le profit de quelques ambitieux,
assujettirent dsormais tout le genre humain au travail, la servitude et
la misre. On voit aisment comment ltablissement dune seule socit
rendit indispensable celui de toutes les autres, et comment, pour faire tte
des forces unies, il fallut sunir son tour. Les socits se multipliant en
stendant rapidement, couvrirent bientt toute la surface de la terre ; et il
ne fut plus bientt possible de trouver un seul coin dans lunivers o lon
pt saffranchir du joug, et soustraire sa tte au glaive souvent mal conduit
que chaque homme vit perptuellement suspendu sur la sienne, le droit civil
tant ainsi devenu la rgle commune des citoyens, la loi de nature neut
plus lieu quentre les diverses socits, o, sous le nom de droit des gens
elle fut tempre par quelques conventions tacites pour rendre le commerce
possible et suppler la commisration naturelle, qui, perdant de socit
socit presque toute la force quelle avait dhomme homme, ne rside plus
que dans quelques grandes mes cosmopolites qui franchissent les barrires
imaginaires qui sparent les peuples, et qui, lexemple de ltre souverain
qui les a crs, embrassent tout le genre humain dans leur bienveillance.
Les corps politiques, restant ainsi entre eux dans ltat de nature, se
ressentirent bientt des inconvnients qui avaient forc les particuliers den
sortir ; et cet tat devint encore plus funeste entre ces grands corps quil ne
lavait t auparavant entre les individus dont ils talent composs. De l
sortirent les guerres nationales, les batailles, les meurtres, les reprsailles,
qui font frmir la nature et choquent la raison, et tous ces prjugs horribles
qui placent au rang des vertus lhonneur de rpandre le sang humain. Les
plus honntes gens apprirent compter parmi leurs devoirs celui dgorger
leurs semblables : on vit enfin les hommes se massacrer par milliers sans
savoir pourquoi ; et il se commettait plus de meurtres en un seul jour de
combat, et plus dhorreurs la prise dune seule ville, quil ne sen tait
commis dans ltat de nature, durant des sicles entiers, sur toute la surface
de la terre. Tels sont les premiers effets quon entrevoit de la division du
genre humain en diffrentes socits. Revenons leur institution.
Je sais que plusieurs ont donn, dautres origines aux socits politiques
comme les conqutes du plus puissant, ou lunion des faibles ; et le choix

38

entre ces causes est indiffrent ce que je veux tablir : cependant celle que
je viens dexposer me parat la plus naturelle par les raisons suivantes : 1
Que, dans le premier cas, le droit de conqute ntant point un droit, nen a
pu fonder aucun autre, le conqurant et les peuples conquis restant toujours
entre eux dans ltat de guerre, moins que la nation, remise en pleine
libert, ne choisisse volontairement son vainqueur pour son chef : jusque-l,
quelques capitulations quon ait faites, comme elles nont t fondes que
sur la violence, et que par consquent elles sont nulles par le fait mme, il
ne peut y avoir, dans cette hypothse, ni vritable socit, ni corps politique,
ni dautre loi que celle du plus fort ; 2 Que ces mots de fort et de faible
sont quivoques dans le second cas ; que, dans lintervalle qui se trouve
entre ltablissement du droit de proprit ou de premier occupant et celui
des gouvernements politiques, le sens de ces termes est mieux rendu par
ceux de pauvre et de riche, parce quen effet un homme navait point, avant
les lois, dautre moyen dassujettir ses gaux quen attaquant leur bien, ou
leur faisant quelque part du sien ; 3 Que les pauvres nayant rien perdre
que leur libert, cet t une grande folie eux de ster volontairement le
seul bien qui leur restait, pour ne rien gagner en change ; quau contraire,
les riches tant, pour ainsi dire, sensibles dans toutes les parties de leurs
biens, il tait beaucoup plus ais de leur faire du mal ; quils avaient, par
consquent, plus de prcautions prendre pour sen garantir ; et quenfin, il
est raisonnable de croire quune chose a t invente par ceux qui elle est
utile plutt que par ceux qui elle fait du tort.
Le gouvernement naissant neut point une forme constante et rgulire.
Le dfaut de philosophie et dexprience ne laissait apercevoir que les
inconvnients prsents, et lon ne songeait remdier aux autres qu
mesure quils se prsentaient. Malgr tous les travaux des plus sages
lgislateurs, ltat politique demeura toujours imparfait, parce quil tait
presque louvrage du hasard, et que, mal commenc, le temps, en dcouvrant
les dfauts et suggrant les remdes, ne put jamais rparer les vices de la
constitution : on raccommodait sans cesse, au lieu quil et fallu commencer
par nettoyer laire et carter tous les vieux matriaux, comme fit Lycurgue
Sparte, pour lever ensuite un bon difice. La socit ne consista dabord
quen quelques conventions gnrales que tous les particuliers sengageaient
observer, et dont la communaut se rendait garante envers chacun deux.
Il fallut que lexprience montrt combien une pareille constitution tait
faible, et combien il tait facile aux infracteurs dviter la conviction ou le
chtiment des fautes dont le public seul devait tre le tmoin et le juge : il
fallut que la loi ft lude de mille manires : il fallut que les inconvnients
et les dsordres se multipliassent continuellement, pour quon songet enfin
confier des particuliers le dangereux dpt de lautorit publique, et

39

quon commt des magistrats le soin de faire observer les dlibrations du


peuple ; car de dire que les chefs furent choisis avant que la confdration
ft faite, et que les ministres des lois existrent avant les lois mmes, cest
une supposition quil nest pas permis de combattre srieusement.
Il ne serait pas plus raisonnable de croire que les peuples se sont dabord
jets entre les bras dun matre absolu, sans conditions et sans retour, et que
le premier moyen de pourvoir la sret commune quaient imagin des
hommes fiers et indompts a t de se prcipiter dans lesclavage. En effet,
pourquoi se sont-ils donn des suprieurs, si ce nest pour les dfendre contre
loppression, et protger leurs biens, leurs liberts et leurs vies, qui sont,
pour ainsi dire, les lments constitutifs de leur tre ? Or, dans les relations
dhomme homme, le pis qui puisse arriver lun tant de se voir la
discrtion de lautre, net-il pas t contre le bon sens de commencer par se
dpouiller entre les mains dun chef des seules choses pour la conservation
desquelles ils avaient besoin de son secours ? Quel quivalent et-il pu leur
offrir pour la concession dun si beau droit ? et, sil et os lexiger sous le
prtexte de les dfendre, net-il pas aussitt reu la rponse de lapologue :
Que nous fera de plus lennemi ? Il est donc incontestable, et cest la maxime
fondamentale de tout le droit politique, que les peuples se sont donn des
chefs pour dfendre leur libert, et non pour les asservir. Si nous avons un
prince, disait Pline Trajan, cest afin quil nous prserve davoir un maitre.
Les politiques font sur lamour de la libert les mmes sophismes que
les philosophes ont faits sur ltat de la nature : par les choses quils voient,
ils jugent des choses trs diffrentes quils nont pas vues, et ils attribuent
aux hommes un penchant naturel la servitude, par la patience avec laquelle
ceux quils ont sous les yeux supportent la leur ; sans songer quil en est
de la libert comme de linnocence et de la vertu, dont on ne sent le prix
quautant quon en jouit soi-mme, et dont le got se perd sitt quon les a
perdues. Je connais les dlices de ton pays, disait Brasidas un satrape qui
comparait la vie de Sparte celle de Perspolis ; mais tu ne peux connatre
les plaisirs du mien.
Comme un coursier indompt hrisse ses crins, frappe la terre du pied et
se dbat imptueusement la seule approche du mors, tandis quun cheval
dress souffre patiemment la verge et lperon, lhomme barbare ne plie
point sa tte au joug que lhomme civilis porte sans murmure, et il prfre
la plus orageuse libert un assujettissement tranquille. Ce nest donc pas
par lavilissement des peuples asservis quil faut juger des dispositions
naturelles de lhomme pour ou contre la servitude, mais par les prodiges
quont faits tous les peuples libres pour se garantir de loppression. Je sais
que les premiers ne font que vanter sans cesse la paix et le repos dont ils
jouissent dans leurs fers, et que miserrimam servitutem pacem appellant :

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mais quand je vois les autres sacrifier les plaisirs, le repos, la richesse, la
puissance, et la vie mme, la conservation de ce seul bien si ddaign de
ceux qui lont perdu ; quand je vois des animaux, ns libres et abhorrant la
captivit, se briser la tte contre les barreaux de leur prison ; quand je vois des
multitudes de sauvages tout nus mpriser les volupts europennes, et braver
la faim, le feu, le fer et la mort, pour ne conserver que leur indpendance, je
sens que ce nest pas des esclaves quil appartient de raisonner de libert.
Quant lautorit paternelle, dont plusieurs ont fait driver le
gouvernement absolu et toute la socit, sans recourir aux preuves contraires
de Locke et de Sidney, il suffit de remarquer que rien au monde nest plus
loign de lesprit froce du despotisme que la douceur de cette autorit,
qui regarde plus lavantage de celui qui obit qu lutilit de celui qui
commande ; que, par la loi de nature le pre nest le matre de lenfant
quaussi longtemps que son secours lui est ncessaire ; quau-del de ce
terme ils deviennent gaux, et qualors le fils, parfaitement indpendant du
pre, ne lui doit que du respect et non de lobissance ; car la reconnaissance
est bien un devoir quil faut rendre, mais non pas un droit quon puisse
exiger. Au lieu de dire que la socit civile drive du pouvoir paternel, il
fallait dire au contraire que cest delle que ce pouvoir tire sa principale
force. Un individu ne fut reconnu pour le pre de plusieurs que quand ils
restrent assembls autour de lui. Les biens du pre, dont il est vritablement
le matre, sont les liens qui retiennent ses enfants dans sa dpendance, et il
peut ne leur donner part sa succession qu proportion quils auront bien
mrit de lui par une continuelle dfrence ses volonts. Or, loin que les
sujets aient quelque faveur semblable attendre de leur despote, comme ils
lui appartiennent en propre, eux et tout ce quils possdent, ou du moins
quil le prtend ainsi, ils sont rduits recevoir comme une faveur ce quil
leur laisse de leur propre bien : il fait justice quand il les dpouille ; il fait
grce quand il les laisse vivre.
En continuant dexaminer ainsi les faits par le droit, on ne trouverait
pas plus de solidit que dans ltablissement volontaire de la tyrannie, et il
serait difficile de montrer la validit dun contrat qui nobligerait quune des
parties o lon mettrait tout dun ct et rien de lautre, et qui ne tournerait
quau prjudice de celui qui sengage. Ce systme odieux est bien loign
dtre, mme aujourdhui, celui des sages et bons monarques, et surtout des
rois de France, comme on peut le voir en divers endroits de leurs dits, et en
particulier dans le passage suivant dun crit clbre, publi en 1667, au nom
et par les ordres de Louis XIV : Quon ne dise donc point que le souverain
ne soit pas sujet aux lois de son tat, puisque la proposition contraire est
une vrit du droit des gens, que la flatterie a quelquefois attaque, mais
que les bons princes ont toujours dfendue comme une divinit tutlaire

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de leurs tats. Combien est-il plus lgitime de dire, avec le sage Platon,
que la parfaite flicit dun royaume est quun prince obisse la loi, et
que la loi soit droite et toujours dirige au bien public Je ne marrterai
point chercher si la libert tant la plus noble des facults de lhomme,
ce nest pas dgrader sa nature, se mettre au niveau des btes esclaves de
linstinct, offenser mme lauteur de son tre, que de renoncer sans rserve
au plus prcieux de tous ses dons que de se soumettre commettre tous les
crimes quil nous dfend, pour complaire un matre froce ou insens, et
si cet ouvrier sublime doit tre plus irrit de voir dtruire que dshonorer
son plus bel ouvrage. Je ngligerai, si lon veut, lautorit de Barbeyrae, qui
dclare nettement, daprs Locke, que nul ne peut vendre sa libert jusqu
se soumettre une puissance arbitraire qui le traite sa fantaisie : Car,
ajoute-t-il, ce serait vendre sa propre vie, dont on nest pas le matre. Je
demanderai seulement de quel droit ceux qui nont pas craint de savilir
eux-mmes jusqu ce point, ont pu soumettre leur postrit la mme
ignominie, et renoncer pour elle des biens quelle ne tient point de leur
libralit et sans lesquels la vie mme est onreuse tous ceux qui en sont
dignes.
Puffendorff dit que, tout de mme quon transfre son bien autrui par
des conventions et des contrats, on peut aussi se dpouiller de sa libert en
faveur de quelquun. Cest l, ce me semble, un fort mauvais raisonnement :
car, premirement, le bien que jaline me devient une chose tout fait
trangre, et dont labus mest indiffrent ; mais il mimporte quon nabuse
point de ma libert, et je ne puis, sans me rendre coupable du mal quon
me forcera de faire, mexposer devenir linstrument du crime. De plus, le
droit de proprit ntant que de convention et dinstitution humaine, tout
homme peut son gr disposer de ce quil possde : mais il nen est pas de
mme des dons essentiels de la nature, tels que la vie et la libert, dont il
est permis chacun de jouir, et dont il est au moins douteux quon ait droit
de se dpouiller : en stant lune on dgrade son tre ; en stant lautre
on lanantit autant quil est en soi : et comme nul bien temporel ne peut
ddommager de lune et de lautre, ce serait offenser la fois la nature et la
raison que dy renoncer quelque prix que ce ft. Mais quand on pourrait
aliner sa libert comme ses biens, la diffrence serait trs grande pour les
enfants, qui ne jouissent des biens du pre que par la transmission de son
droit ; au lieu que la libert tant un don quils tiennent de la nature en qualit
dhommes, leurs parents nont aucun droit de les en dpouiller ; de sorte que,
comme pour tablir lesclavage, il a fallu faire violence la nature, il a fallu
la changer pour perptuer ce droit : et les jurisconsultes qui ont gravement
prononc que lenfant dune esclave natrait esclave ont dcid en dautres
termes quun homme ne natrait pas homme.

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Il me parat donc certain que non seulement les gouvernements nont


point commenc par le pouvoir arbitraire, qui nen est que la corruption,
le terme extrme, et qui les ramne enfin la seule loi du plus fort, dont
ils furent dabord le remde ; mais encore que, quand mme ils auraient
ainsi commenc, ce pouvoir, tant par sa nature illgitime, na pu servir
de fondement aux droits de la socit, ni par consquent lingalit
dinstitution.
Sans entrer aujourdhui dans les recherches qui sont encore faire sur la
nature du pacte fondamental de tout gouvernement, je me borne, en suivant
lopinion, commune, considrer ici ltablissement du corps politique
comme un vrai contrat entre le peuple et les chefs quil se choisit ; contrat
par lequel les deux parties sobligent lobservation des lois qui y sont
stipules, et qui forment les liens de leur union. Le peuple, ayant, au sujet des
relations sociales, runi toutes ses volonts en une seule, tous les articles sur
lesquels cette volont sexplique deviennent autant de lois fondamentales
qui obligent tous les membres de ltat sans exception, et lune desquelles
rgie le choix et le pouvoir des magistrats chargs de veiller lexcution des
autres. Ce pouvoir stend tout ce qui peut maintenir la constitution, sans
aller jusque la changer. On y joint des honneurs qui rendent respectables les
lois et leurs ministres, et pour ceux-ci personnellement, des prrogatives qui
les ddommagent des pnibles travaux que cote une bonne administration.
Le magistrat, de son ct, soblige nuser du pouvoir qui lui est confi
que selon lintention des commettants, maintenir chacun dans la paisible
jouissance de ce qui lui appartient, et prfrer en toute occasion lutilit
publique son propre intrt.
Avant que lexprience et montr ou que la connaissance du cur
humain et fait prvoir les abus invitables dune telle constitution, elle
dut paratre dautant meilleure, que ceux qui taient chargs de veiller sa
conservation y taient eux-mmes les plus intresss : car la magistrature
et ses droits ntant tablis que sur les lois fondamentales, aussitt quelles
seraient dtruites, les magistrats cesseraient dtre lgitimes, le peuple ne
serait plus tenu de leur obir ; et comme ce naurait pas t le magistrat,
mais la loi, qui aurait constitu lessence de ltat, chacun rentrerait de droit
dans sa libert naturelle.
Pour peu quon y rflcht attentivement, ceci se confirmerait par de
nouvelles raisons, et par la nature du contrat on verrait quil ne saurait tre
irrvocable : car sil ny avait point de pouvoir suprieur qui pt tre garant
de la fidlit des contractants, ni les forcer remplir leurs engagements
rciproques, les parties demeureraient seules juges dans leur propre cause,
et chacune delles aurait toujours le droit de renoncer au contrat sitt quelle
trouverait que lautre en enfreint les conditions, ou quelles cesseraient de

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lui convenir. Cest sur ce principe quil semble que le droit dabdiquer
peut tre fond. Or, ne considrer, comme nous faisons, que linstitution
humaine, si le magistrat, qui a tout le pouvoir en main et qui sapproprie
tous les avantages du contrat, avait pourtant le droit de renoncer lautorit,
plus forte raison le peuple, qui paye toutes les fautes des chefs, devrait
avoir le droit de renoncer la dpendance. Mais les dissensions affreuses,
les dsordres infinis quentranerait ncessairement ce dangereux pouvoir,
montrent, plus que toute autre chose, combien les gouvernements humains
avaient besoin dune base plus solide que la seule raison, et combien
il tait ncessaire au repos public que la volont divine intervnt pour
donner lautorit souveraine un caractre sacr et inviolable, qui tt aux
sujets le funeste droit den disposer. Quand la religion naurait fait que ce
bien aux hommes, cen serait assez pour quils dussent tous la chrir et
ladopter, mme avec ses abus, puisquelle pargne encore plus de sang que
le fanatisme nen fait couler. Mais suivons le fil de notre hypothse.
Les diverses formes des gouvernements tirent leur origine des diffrences
plus ou moins grandes qui se trouvrent entre les particuliers au moment de
linstitution. Un homme tait-il minent en pouvoir, en vertu, en richesse
ou en crdit, il fut seul lu magistrat, et ltat devint monarchique. Si
plusieurs, peu prs gaux entre eux, lemportaient sur tous les autres,
ils furent lus conjointement, et lon eut une aristocratie. Ceux dont la
fortune et les talents taient moins disproportionns, et qui staient le moins
loigns de ltat de nature, gardrent en commun ladministration suprme,
et formrent une dmocratie. Le temps vrifia laquelle de ces formes tait
la plus avantageuse aux hommes, les uns restrent uniquement soumis aux
lois, les autres obirent bientt des matres, les citoyens voulurent garder
leur libert ; les sujets ne songrent qu lter leurs voisins, ne pouvant
souffrir que dautres jouissant dun bien dont ils ne jouissaient plus euxmmes. En un mot, dun ct furent les richesses et les conqutes, et de
lautre le bonheur et la vertu.
Dans ces divers gouvernements, toutes les magistratures furent dabord
lectives ; et quand la richesse ne lemportait pas, la prfrence tait
accorde au mrite, qui donne un ascendant naturel, et lge, qui
donne lexprience dans les affaires et le sang-froid dans les dlibrations.
Les anciens des Hbreux, les grontes de Sparte, le snat de Rome, et
ltymologie mme de notre mot seigneur, montrent combien autrefois
la vieillesse tait respecte. Plus les motions tombaient sur des hommes
avancs en ge, plus elles devenaient frquentes, et plus leurs embarras se
faisaient sentir : les brigues sintroduisirent, les factions se formrent, les
partis saigrirent, les guerres civiles sallumrent ; enfin le sang des citoyens
fut sacrifi au prtendu bonheur de ltat, et lon fut la veille de retomber

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dans lanarchie des temps antrieurs. Lambition des principaux profita de


ces circonstances pour perptuer leurs charges dans leurs familles ; le peuple,
dj accoutum la dpendance, au repos et aux commodits de la vie, et
dj hors dtat de briser ses fers, consentit laisser augmenter sa servitude
pour affermir sa tranquillit, et cest ainsi que les chefs, devenus hrditaires,
saccoutumrent regarder leur magistrature comme un bien de famille,
se regarder eux-mmes comme les propritaires de ltat, dont ils ntaient
dabord que les officiers ; appeler leurs concitoyens leurs esclaves, les
compter, comme du btail, au nombre des choses qui leur appartenaient, et
sappeler eux-mmes gaux aux dieux, et rois des rois.
Si nous suivons le progrs de lingalit dans ces diffrentes rvolutions,
nous trouverons que ltablissement de la loi et du droit de proprit fut son
premier terme, linstitution de la magistrature le second, que le troisime
et dernier fut le changement du pouvoir lgitime en pouvoir arbitraire ; en
sorte que ltat de riche et de pauvre fut autoris par la premire poque,
celui de puissant et de faible par la seconde, et par la troisime celui de
matre et desclave, qui est le dernier degr de lingalit et le terme auquel
aboutissent enfin tous les autres, jusque ce que de nouvelles rvolutions
dissolvent tout fait le gouvernement, ou le rapprochent de linstitution
lgitime.
Pour comprendre la ncessit de ce progrs, il faut moins considrer
les motifs de ltablissement du corps politique que la forme quil prend
dans son excution et les inconvnients quil entrane aprs lui ; car les
vices qui rendent ncessaires les institutions sociales sont les mmes qui en
rendent labus invitable ; et comme, except la seule Sparte, o la loi veillait
principalement lducation des enfants, et o Lycurgue tablit des murs
qui le dispensaient presque dy ajouter des lois, les lois, en gnral moins
fortes que les passions, contiennent les hommes sans les changer, il serait
ais de prouver que tout gouvernement qui, sans se corrompre ni saltrer,
marcherait toujours exactement selon la fin de son institution, aurait t
institu sans ncessit, et quun pays o personne nluderait les lois et
nabuserait de la magistrature, naurait besoin ni de magistrats ni de lois.
Les distinctions politiques amnent ncessairement les distinctions
civiles. Lingalit, croissant entre le peuple et ses chefs, se fait bientt sentir
parmi les particuliers, et sy modifie en mille manires, selon les passions,
les talents et les occurrences. Le magistrat ne saurait usurper un pouvoir
illgitime sans se faire des cratures auxquelles il est forc den cder
quelque partie. Dailleurs, les citoyens ne se laissent opprimer quautant
quentrans par une aveugle ambition, et regardant plus au-dessous quaudessus deux, la domination leur devient plus chre que lindpendance,
et quils consentent porter des fers pour en pouvoir donner leur tour.

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Il est trs difficile de rduire lobissance celui qui ne cherche point


commander ; et le politique le plus adroit ne viendrait pas bout dassujettir
des hommes qui ne voudraient qutre libres, Mais lingalit stend sans
peine parmi des mes ambitieuses et lches, toujours prtes courir les
risques de la fortune, et dominer ou servir presque indiffremment, selon
quelle leur devient favorable ou contraire. Cest ainsi quil dut venir un
temps o les yeux du peuple furent fascins tel point que ses conducteurs
navaient qu dire au plus petit des hommes : Sois grand, toi et toute ta race ;
aussitt il paraissait grand tout le monde ainsi qu ses propres yeux, et
ses descendants slevaient encore mesure quils sloignaient de lui ; plus
la cause tait recule et incertaine, plus leffet augmentait ; plus on pouvait
compter de fainants dans une famille, et plus elle devenait illustre.
Si ctait ici le lieu dentrer dans des dtails, jexpliquerais facilement
comment, sans mme que le gouvernement sen mle, lingalit de crdit
et dautorit devient invitable entre les particuliers (10), sitt que, runis en
une mme socit, ils sont forcs de se comparer entre eux, et de tenir compte
des diffrences quils trouvent dans lusage continuel quils ont faire les
uns des autres. Ces diffrences sont de plusieurs espces. Mais, en gnral,
la richesse, la noblesse ou le rang, la puissance et le mrite personnel, tant
les distinctions principales par lesquelles on se mesure dans la socit, je
prouverais que laccord ou le conflit de ces forces diverses est lindication
la plus sre dun tat bien ou mal constitu : je ferais voir quentre ces
quatre sortes dingalit, les qualits personnelles tant lorigine de toutes
les autres, la richesse est la dernire laquelle elles se rduisent la fin,
parce que, tant la plus immdiatement utile au bien-tre et la plus facile
communiquer, on sen sort aisment pour acheter tout le reste ; observation
qui peut faire juger assez exactement de la mesure dont chaque peuple sest
loign de son institution primitive, et du chemin quil a fait vers le terme
extrme de la corruption. Je remarquerais combien ce dsir universel de
rputation, dhonneurs et de prfrences, qui nous dvore tous, exerce et
compare les talents et les forces ; combien il excite et multiplie les passions,
et combien, rendant tous les hommes concurrents, rivaux ou plutt ennemis,
il cause tous les jours de revers, de succs et de catastrophes de toute espce,
en faisant courir la mme lice tant de prtendants. Je montrerais que cest
cette ardeur de faire parler de soi, cette fureur de se distinguer qui nous
tient presque toujours hors de nous-mmes, que nous devons ce quil y a de
meilleur et de pire parmi les hommes, nos vertus et nos vices, nos sciences et
nos erreurs, nos conqurants et nos philosophes, cest--dire, une multitude
de mauvaises choses sur un petit nombre de bonnes. Je prouverais enfin que
si lon voit une poigne de puissants et de riches au faite des grandeurs et
de la fortune, tandis que la foule rampe dans lobscurit et dans la misre,

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cest que les premiers nestiment les choses dont ils jouissent quautant que
les autres en sont privs, et que, sans changer dtat, ils cesseraient dtre
heureux si le peuple cessait dtre misrable.
Mais ces dtails seraient seuls la matire dun ouvrage considrable, dans
lequel on pserait les avantages ou les inconvnients de tout gouvernement
relativement aux droits de ltat de nature, et ou lon dvoilerait toutes
les faces diffrentes sous lesquelles lingalit sest montre jusqu ce
jour, et pourra se montrer dans les sicles futurs, selon la nature de ces
gouvernements et les rvolutions que le temps y amnera ncessairement.
On verrait la multitude opprime au-dedans par une suite des prcautions
mmes quelle avait prises contre ce qui la menaait au dehors ; on verrait
loppression saccrotre continuellement sans que les opprims pussent
jamais savoir quel terme elle aurait, ni quels moyens lgitimes il leur resterait
pour larrter ; on verrait les droits des citoyens et les liberts nationales
steindre peu peu, et les rclamations des faibles traites de murmures
sditieux ; on verrait la politique restreindre une portion mercenaire du
peuple lhonneur de dfendre la cause commune ; on verrait de la sortir
la ncessit des impts, le cultivateur dcourag quitter son champ, mme
durant la paix, et laisser la charrue pour ceindre lpe ; on verrait natre
les rgles funestes et bizarres du point dhonneur ; on verrait les dfenseurs
de la patrie en devenir tt ou tard les ennemis, tenir sans cesse le poignard
lev sur leurs concitoyens ; et il viendrait un temps o on les entendrait dire
loppresseur de leur pays :
Pectore si fratris gladium juguloque parentis
Condere me jubeas, gravid que in viscera a partu
Conjugis, invita peragam tamen omnia dextra.
De lextrme ingalit des conditions et des fortunes, de la diversit des
passions et des talents, des arts inutiles, des arts pernicieux, des sciences
frivoles, sortiraient des foules de prjugs, galement contraires la raison,
au bonheur et la vertu : on verrait fomenter par les chefs tout ce qui peut
affaiblir des hommes rassembls en les dsunissant, tout ce qui peut donner
la socit un air de concorde apparente et y semer un germe de division
relle, tout ce qui peut inspirer aux diffrents ordres une dfiance et une
haine mutuelle par lopposition de leurs droits et de leurs intrts, et fortifier
par consquent le pouvoir qui les contient tous.
Cest du sein de ce dsordre et de ces rvolutions que le despotisme,
levant par degrs sa tte hideuse, et dvorant tout ce quil aurait aperu de

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bon et de sain dans toutes les parties de ltat, parviendrait enfin fouler
aux pieds les lois et le peuple, et stablir sur les ruines de la rpublique.
Les temps qui prcderaient ce dernier changement seraient des temps de
troubles et de calamits ; mais la fin tout serait englouti par le monstre, et
les peuples nauraient plus de chefs ni de lois, mais seulement des tyrans.
Ds cet instant aussi, il cesserait dtre question de murs et de vertu : car
partout o rgne le despotisme, cui ex honesto nulla est spes, il ne souffre
aucun matre ; sitt quil parle, il ny a ni probit ni devoir consulter, et la
plus aveugle obissance est la seule vertu qui reste aux esclaves.
Cest ici le dernier terme de fin galit, et le point extrme qui ferme
le cercle et touche au point do nous sommes partis : cest ici que tous
les particuliers redeviennent gaux, parce quils ne sont rien, et que les
sujets nayant plus dautre loi que la volont du matre, ni le matre dautre
rgle que ses passions, les notions du bien et les principes de la justice
svanouissent derechef : cest ici que tout se ramne la seule loi du plus
fort, et par consquent un nouvel tat de nature diffrent de celui par lequel
nous avons commenc, en ce que lun tait ltat de nature dans sa puret, et
que ce dernier est le fruit dun excs de corruption. Il y a si peu de diffrence
dailleurs entre ces deux tats, et le contrat de gouvernement est tellement
dissous par le despotisme, que le despote nest le matre quaussi longtemps
quil est le plus fort, et que sitt quon peut lexpulser, il na point rclamer
contre la violence. Lmeute qui finit par trangler ou dtrner un sultan
est un acte aussi juridique que ceux par lesquels il disposait la veille des
vies et des biens de ses sujets. La seule force le maintenait, la seule force le
renverse : toutes choses se passent ainsi selon lordre naturel ; et, quel que
puisse tre lvnement de ces courtes et frquentes rvolutions, nul ne peut
se plaindre de linjustice dautrui, mais seulement de sa propre imprudence
ou de son malheur.
En dcouvrant et suivant ainsi les routes oublies et perdues qui de
ltat naturel ont d mener lhomme ltat civil ; en rtablissant, avec les
positions intermdiaires que je viens de marquer, celles que le temps qui
me presse ma fait supprimer, ou que limagination ne ma point suggres,
tout lecteur attentif ne pourra qutre frapp de lespace immense qui spare
ces deux tats. Cest dans cette lente succession des choses quil verra
la solution dune infinit de problmes de morale et de politique que des
philosophes ne peuvent rsoudre. Il sentira que, le genre humain dun ge
ntant pas le genre humain dun autre ge, la raison pourquoi Diogne
ne trouvait point dhomme, cest quil cherchait parmi ses contemporains
lhomme dun temps qui ntait plus. Caton, dira-t-il, prit avec Rome et la
libert, parce quil fut dplac dans son sicle ; et le plus grand des hommes
ne fit qutonner le monde quil et gouvern cinq cents uns plus tt. En

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un mot, il expliquera comment lme et les passions humaines, saltrant


insensiblement, changent pour ainsi dire de nature ; pourquoi nos besoins
et nos plaisirs changent dobjets la longue ; pourquoi, lhomme originel
svanouissant par degrs, la socit noffre plus aux yeux du sage quun
assemblage dhommes artificiels et de passions factices qui sont louvrage
de toutes ces nouvelles relations, et nont aucun vrai fondement dans la
nature. Ce que la rflexion nous apprend l-dessus, lobservation le confirme
parfaitement : lhomme sauvage et lhomme polic diffrent tellement par
le fond du cur et des inclinations, que ce qui fait le bonheur suprme
de lun rduirait lautre au dsespoir. Le premier ne respire que le repos
et la libert ; il ne veut que vivre et rester oisif, et lataraxie mme du
stocien napproche pas de sa profonde indiffrence pour tout autre objet.
Au contraire, le citoyen, toujours actif, sue, sagite, se tourmente sans cesse
pour chercher des occupations encore plus laborieuse ; il travaille jusqu
la mort, il y court mme pour se mettre en tat de vivre, ou renonce la
vie pour acqurir limmortalit : il fait, sa cour aux grands quil hait, et
aux riches quil mprise ; il npargne rien pour obtenir lhonneur de les
servir ; il se vante orgueilleusement de sa bassesse et de leur protection ; et,
fier de son esclavage, il parle avec ddain de ceux qui nont pas lhonneur
de le partager. Quel spectacle pour un Carabe que les travaux pnibles et
envis dun ministre europen ! Combien de morts cruelles ne prfrerait
pas cet indolent sauvage lhorreur dune pareille vie, qui souvent nest pas
mme adoucie par le plaisir de bien faire ! Mais, pour voir le but de tant
de soins, il faudrait que ces mots, puissance et rputation, eussent un sens
dans son esprit ; quil apprt quil y a une sorte dhommes qui comptent
pour quelque chose les regards du reste de lunivers, qui savent tre heureux
et contents deux-mmes sur le tmoignage dautrui plutt que sur le leur
propre. Telle est, en effet, la vritable cause de toutes ces diffrences : le
sauvage vit en lui-mme ; lhomme sociable, toujours hors de lui, ne sait
vivre que dans lopinion des autres, et cest pour ainsi dire de leur seul
jugement quil tire le sentiment de sa propre existence. Il nest pas de mon
sujet de montrer comment dune telle disposition nat tant dindiffrence
pour le bien et le mal, avec de si beaux discours de morale ; comment tout
se rduisant aux apparences, tout devient factice et jou, honneur, amiti,
vertu, et souvent jusquaux vices mmes, dont on trouve enfin le secret de se
glorifier ; comment, en un mot, demandant toujours aux autres ce que nous
sommes, et nosant jamais nous interroger l-dessus nous-mmes, au milieu
de tant de philosophie, dhumanit, de politesse et de maximes sublimes,
nous navons quun extrieur trompeur et frivole, de lhonneur sans vertu, de
la raison sans sagesse et du plaisir sans bonheur. Il me suffit davoir prouv
que ce nest point l ltat originel de lhomme, et que cest le seul esprit

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de la socit et lingalit quelle engendre, qui changent et altrent ; ainsi


toutes nos inclinations naturelles.
Jai tch dexposer lorigine et le progrs de lingalit, ltablissement
et labus des socits politiques, autant que ces choses peuvent se dduire de
la nature de lhomme par les seules lumires de la raison, et indpendamment
des dogmes sacrs qui donnent lautorit souveraine la sanction du droit
divin. Il suit de cet expos que lingalit, tant presque nulle dans ltat de
nature, tire sa force et son accroissement du dveloppement de nos facults
et des progrs de lesprit humain, et devient enfin stable et lgitime par
ltablissement de la proprit et des lois. Il suit encore que lingalit
morale, autorise par le seul droit positif, est contraire au droit naturel
toutes les fois quelle ne concourt pas en mme proportion avec lingalit
physique ; distinction qui dtermine suffisamment ce quon doit penser
cet gard de la sorte dingalit qui rgne parmi tous les peuples polics,
puisquil est manifestement contre la loi de nature, de quelque manire quon
la dfinisse, quun enfant commande un vieillard, quun imbcile conduise
un homme sage, et quune poigne de gens regorge de superfluits, tandis
que la multitude affame manque du ncessaire.

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Notes
(1) Hrodote raconte quaprs le meurtre du faux Smerdis, les sept
librateurs de la Perse stant assembls pour dlibrer sur la forme du
gouvernement quils donneraient ltat, Otans opina fortement pour la
rpublique ; avis dautant plus extraordinaire dans la bouche dun satrape,
quoutre la prtention quil pouvait avoir lempire, les grands craignent
plus que la mort une sorte de gouvernement qui les force respecter les
hommes. Otans, comme on peut bien croire, ne fut point cout ; et
voyant quon allait procder llection dun monarque, lui, qui ne voulait
ni obir ni commander, cda volontairement aux autres concurrents son
droit la couronne, demandant pour tout ddommagement dtre libre et
indpendant, lui et sa postrit : ce qui lui fut accord. Quand Hrodote ne
nous apprendrait pas la restriction qui fut mise ce privilge, il faudrait
ncessairement la supposer ; autrement Otans, ne reconnaissant aucune
sorte de loi, et nayant de compte rendre personne, aurait t tout
puissant dans ltat, et plus puissant que le roi mme. Mais il ny avait gure
dapparence quun homme capable de se contenter, en pareil cas, dun tel
privilge, fut capable den abuser. En effet, on ne voit pas que ce droit ait
jamais caus le moindre trouble dans le royaume, ni par le sage Otans, ni
par aucun de ses descendants.
(2) Ds mon premier pas, je mappuie avec confiance sur une de ces
autorits respectables pour les philosophes, parce quelles viennent dune
raison solide et sublime, queux seuls savent trouver et sentir.
Quelque intrt que nous ayons nous connatre nous-mmes, je ne
sais si nous ne connaissons pas mieux tout ce qui nest pas nous. Pourvus
par la nature dorganes uniquement destins notre conservation, nous ne
les employons qu recevoir les impressions trangres ; nous ne cherchons
qu nous rpandre au dehors, et exister hors de nous : trop occups
multiplier les fonctions de nos sens et augmenter ltendue extrieure de
notre tre, rarement faisons-nous usage de ce sens intrieur qui nous rduit
nos vraies dimensions, et qui spare de nous tout ce qui nen est pas. Cest
cependant de ce sens dont il faut nous servir si nous voulons nous connatre,
cest le seul par lequel nous puissions nous juger. Mais comment donner
ce sens son activit et toute son tendue ? Comment dgager notre me,
dans laquelle il rside, de toutes les illusions de notre esprit ? Nous avons

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perdu lhabitude de lemployer ; elle est demeure sans exercice au milieu


du tumulte de nos sensations corporelles ; elle sest dessche par le feu de
nos passions : le cur, lesprit, les sens, tout a travaill contre elle. (Hist.,
nat., De la nature de lhomme.)
(3) Les changements quun long usage de marcher sur deux pieds
a pu produire dans la conformation de lhomme, les rapports quon
observe encore entre ses bras et les jambes antrieures des quadrupdes, et
linduction tire de leur manire de marcher, ont pu faire natre des doutes
sur celle qui devait nous tre la plus naturelle. Tous les enfants commencent
par marcher quatre pieds, et ont besoin de notre exemple et de nos leons
pour apprendre se tenir debout. Il y a mme des nations sauvages, telles
que les Hottentots, qui, ngligeant beaucoup les enfants, les laissent marcher
sur les mains si longtemps, quils ont ensuite bien de la peine les redresser ;
autant en font les enfants des Carabes des Antilles. Il y a divers exemples
dhommes quadrupdes ; et je pourrais, entre autres, citer celui de cet enfant
qui fut trouv, en 1344, auprs de Hesse, o il avait t nourri par des loups,
et qui disait depuis, la cour du prince Henri, que sil net tenu qu lui, il
et mieux aim retourner avec eux que de vivre parmi les hommes, il avait
tellement pris lhabitude de marcher comme ces animaux, quil fallut lui
attacher des pices de bois qui le foraient se tenir debout et en quilibre sur
ses deux pieds. Il en tait de mme de lenfant quon trouva, en 1694, dans
les forts de Lituanie, et qui vivait parmi les ours. Il ne donnait, dit M. de
Condillac, aucune marque de raison, marchait sur ses pieds et sur ses mains,
navait aucun langage, et formait des sons qui ne ressemblaient en rien
ceux dun homme. Le petit sauvage dHanovre, quon mena, il y a plusieurs
annes, la cour dAngleterre, avait toutes les peines du monde sassujettir
marcher sur deux pieds ; et lon trouva, en 1719, deux autres sauvages dans
les Pyrnes, qui couraient par les montagnes il la manire des quadrupdes.
Quant ce quon pourrait objecter, que cest se priver de lusage des mains
dont nous tirons tant davantages, outre que lexemple des singes montre
que la main peut fort bien tre employe des deux manires, cela prouverait
seulement que lhomme peut donner ses membres une destination plus
commode que celle de la nature, et non que la nature a destin lhomme
marcher autrement quelle ne lui enseigne.
Mais il y a, ce me semble, de beaucoup meilleures raisons dire pour
soutenir que lhomme est un bipde. Premirement, quand on ferait voir
quil a pu dabord tre conform autrement que nous ne le voyons, et
cependant devenir enfin ce quil est, ce nen serait pas assez pour conclure
que cela se soit fait ainsi : car, aprs avoir montr la possibilit de ces
changements, il faudrait encore, avant que de les admettre, en montrer au
moins la vraisemblance. De plus, si les bras de lhomme paraissent avoir

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pu lui servir de jambes au besoin, cest la seule observation favorable ce


systme sur un grand nombre dautres qui lui sont contraires. Les principales
sont, que la manire dont la tte de lhomme est attache son corps, au lieu
de diriger sa vue horizontalement, comme lont tous les autres animaux, et
comme il la lui-mme en marchant debout, lui et tenu, marchant quatre
pieds, les yeux directement fixs vers la terre, situation trs peu favorable
la conservation de lindividu ; que la queue qui lui manque, et dont il na que
faire en marchant deux pieds, est utile aux quadrupdes, et quaucun deux
nen est priv ; que le soin de la femme, trs bien situ pour un bipde, qui
tient son enfant dans ses bras, lest si mal pour un quadrupde, que nul ne la
plac de cette manire ; que le train de derrire tant dune excessive hauteur
proportion des jambes de devant, ce qui fait que marchant, quatre pieds
nous nous tranons sur les genoux, le tout eut fait un animal mal proportionn
et marchant peu commodment ; que sil eut pos le pied plat ainsi, que la
main, il aurait eu dans la jambe postrieure une articulation de moins que les
autres animaux, savoir, celle qui joint le canon au tibia ; et quen ne posant
que la pointe du pied, comme il aurait sans doute t contraint de le faire,
le tarse, sans parler de la pluralit des os qui le composent, parat trop gros
pour tenir lieu de canon, et ses articulations avec le mtatarse et le tibia trop
rapproches pour donner la jambe humaine, dans cette situation, la mme
flexibilit quont les quadrupdes. Lexemple des enfants, tant pris dans un
ge o les forces naturelles ne sont point encore dveloppes ni les membres
raffermis, ne conclut rien du tout ; et jaimerais autant dire que les chiens
ne sont pas destins marcher, parce quils ne font que ramper quelques
semaines aprs leur naissance. Les faits particuliers ont encore peu de force
contre la pratique universelle des hommes, mme des nations qui, nayant
aucune communication avec les autres, navait pu rien imiter delles. Un
enfant abandonn dans une fort avant que de pouvoir marcher ; et nourri par
quelque bte, aura suivi lexemple de sa nourrice, en sexerant marcher
comme elle ; lhabitude aura pu lui donner les facilits quil ne tenait point
de la nature ; et comme des manchots parviennent, force dexercice, faire
avec leurs pieds tout ce que nous faisons de nos mains, il sera parvenu enfin
employer ses mains lusage des pieds.
(4) Sil se trouvait parmi mes lecteurs quelque assez mauvais physicien
pour me faire des difficults sur la supposition de cette fertilit naturelle de
la terre, je vais lui rpondre par le passage suivant :
Comme les vgtaux tirent pour leur nourriture beaucoup plus de
substance de lair et de leau quils nen tirent de la terre, il arrive quen
pourrissant ils rendent la terre plus quils nen ont tir : dailleurs une fort
dtermine les eaux de la pluie en arrtant les vapeurs. Ainsi, dans un bois que
lon conserverait bien longtemps sans y toucher, la couche de terre qui sort

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la vgtation augmenterait considrablement ; mais les animaux rendant


moins la terre quils nen tirent, et les hommes faisant des consommations
normes de bois et de plantes pour le feu et pour dautres usages, il sensuit
que la couche de terre vgtale dun pays habit doit toujours diminuer et
devenir enfin comme le terrain de lArabie Ptre, et comme celui de tant
dautres provinces de lOrient, qui est en effet le climat le plus anciennement
habit, o lon ne trouve que du sel et des sables : car le sel fixe des plantes et
des animaux reste, tandis que toutes les autres parties se volatilisent. (Hist.
nat., Preuves de la thorie de la terre, art. 7).
On peut ajouter cela la preuve de fait par la quantit darbres et de
plantes de toute espce dont taient remplies presque toutes les les dsertes
qui ont t dcouvertes dans ces derniers sicles et par ce que lhistoire
nous apprend des forts immenses quil a fallu abattre par toute la terre
mesure quelle sest peuple ou police. Sur quoi je ferai encore les trois
remarques suivantes : lune, que sil y a une sorte de vgtaux qui puissent
compenser la dperdition de matire vgtale qui se fait par les animaux,
selon le raisonnement de M. de Buffon, ce sont surtout les bois, dont les ttes
et les feuilles rassemblent et sapproprient plus deaux et de vapeurs que ne
font les autres plantes ; la seconde, que la destruction du sol, cest -dire la
perte de la substance propre la vgtation, doit sacclrer proportion que
la terre est plus cultive, et que les habitants plus industrieux consomment
on plus grande abondance ses productions de toute espce. Ma troisime et
plus importante remarque est que les fruits des arbres fournissent a lanimal
une nourriture plus abondante que ne peuvent faire les autres vgtaux ;
exprience que jai faite moi-mme en comparant les produits de deux
terrains gaux en grandeur et en qualit, lun couvert de chtaigniers, et
lautre sem de bl.
(5) Parmi les quadrupdes, les deux distinctions les plus universelles
des espces voraces se tirent, lune de la figure des dents, et lautre de la
conformation des intestins. Les animaux qui ne vivent que de vgtaux ont
tous les dents plates, comme le cheval, le buf, le mouton, le livre ; mais
les voraces les ont pointues, comme le chat, le chien, le loup, le renard. Et
quant aux intestins, les frugivores en ont quelques-uns, tels que le colon, qui
ne se trouvent pas dans les animaux voraces. Il semble donc que lhomme,
ayant les dents et les intestins comme les ont les animaux frugivores, devrait
naturellement tre rang dans cette classe ; et non seulement les observations
anatomiques confirment cette opinion, mais les monuments de lantiquit y
sont encore trs favorables. Dicarque, dit saint Jrme, rapporte, dans ses
livres des Antiquits grecques, que, sous le rgne de Saturne, o la terre tait
encore fertile par elle-mme, nul homme ne mangeait de chair, mais que
tous vivaient des fruits et des lgumes qui croissaient naturellement. (Lib.

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II, adv. Jovinian.) Cette opinion se peut encore appuyer sur les relations de
plusieurs voyageurs modernes, Franois Corral tmoigne, entre autres, que
la plupart des habitants des Lucayes que les Espagnols transportrent aux
les de Cuba, de Saint-Domingue et ailleurs, moururent pour avoir mang
de la chair. On peut voir par la que je nglige bien des avantages que je
pourrais faire valoir. Car la proie tant presque lunique sujet de combat
entre les animaux carnassiers, et les frugivores vivant entre eux dans une
paix continuelle, si lespce humaine tait de ce dernier genre, il est clair
quelle aurait eu beaucoup plus de facilit subsister dans ltat de nature,
beaucoup moins de besoins et doccasions den sortir.
(6) Toutes les connaissances qui demandent de la rflexion, toutes celles
qui ne sacquirent que par lenchanement des ides et ne se perfectionnent
que successivement, semblent tre tout fait hors de la porte de lhomme
sauvage, faute de communication avec ses semblables, cest--dire faute de
linstrument qui sert cette communication, et des besoins qui la rendent
ncessaire. Son savoir et son industrie se bornent sauter, courir, se battre,
lancer une pierre, escalader un arbre. Mais sil ne sait que ces choses, en
revanche il les sait beaucoup mieux que nous, qui nen avons pas le mme
besoin que lui ; et comme elles dpendent uniquement de lexercice du corps,
et ne sont susceptibles daucune communication ni daucuns progrs dun
individu lautre, le premier homme a pu y tre tout aussi habile que ses
derniers descendants.
Les relations des voyageurs sont pleines dexemples de la force et de
la vigueur des hommes chez les nations barbares et sauvages ; elles ne
vantent gure moins leur adresse et leur lgret : et comme il ne faut que
des yeux pour observer ces choses, rien nempche quon najoute foi ce
que certifient l dessus des tmoins oculaires ; jen tire au hasard quelques
exemples des premiers livres qui me tombent sous la main.
Les Hottentots, dit Kolben, entendent mieux la pche que les Europens
du Cap. Leur habilet est gale au filet, lhameon et au dard, dans les anses
comme dans les rivires. Ils ne prennent pas moins habilement le poisson
avec la main. Ils sont dune adresse incomparable la nage. Leur manire
de nager a quelque chose de surprenant, et qui leur est tout fait propre.
Ils nagent le corps droit et les mains tendues hors de leau, de sorte quils
paraissent marcher sur la terre. Dans la plus grande agitation de la mer, et
lorsque les flots forment autant de montagnes, ils dansent en quelque sorte
sur le dos des vagues, montant et descendant comme un morceau de lige.
Les Hottentots, dit encore le mme auteur, sont dune adresse
surprenante la chasse, et la lgret de leur course passe limagination.
Il stonne quils ne fassent pas plus souvent un mauvais usage de leur
agilit, ce qui leur arrive pourtant quelquefois, comme on peut juger par

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lexemple quil en donne. Un matelot hollandais en dbarquant au Cap,


chargea, dit-il, un Hottentot de le suivre la ville avec un rouleau de tabac
denviron vingt livres. Lorsquils furent tous deux quelque distance de
la troupe, le Hottentot demanda au matelot sil savait courir. Courir ?
rpond le Hollandais ; oui, fort bien. Voyons, reprit lAfricain ; et, fuyant
avec le tabac, il disparut presque aussitt. Le matelot, confondu de cette
merveilleuse vitesse, ne pensa pas le poursuivre, et ne revit jamais ni son
tabac ni son porteur.
Ils ont la vue si prompte et la main si certaine, que les Europens nen
approchent point. cent pas ils toucheront dun coup de pierre une marque
de la grandeur dun demi-sou ; et ce quil y a de plus tonnant, cest quau
lieu de fixer comme nous les yeux sur le but, ils font des mouvements et des
contorsions continuels. Il semble que leur pierre soit porte par une main
invisible.
Le P. du Tertre dit peu prs, sur les sauvages des Antilles, les mmes
choses quon vient de dire sur les Hottentots du Cap de Bonne-Esprance.
Il vante surtout leur justesse tirer avec leurs flches les oiseaux au vol et
les poissons la nage, quils prennent ensuite en plongeant. Les sauvages
de lAmrique septentrionale ne sont pas moins clbres par leur force et
leur adresse ; et voici un exemple qui pourra faire juger de celle des Indiens
de lAmrique mridionale :
En lanne 1746, un Indien de Buenos Aires ayant t condamn aux
galres Cadix, proposa au gouverneur de racheter sa libert et exposant
sa vie dans une fte publique. Il promit quil attaquerait seul le plus furieux
taureau, sans autre arme en main quune corde ; quil le terrasserait, quil
le saisirait avec sa corde par telle partie quon indiquerait, quil le sellerait,
le briderait, le monterait et combattrait, ainsi mont, deux autres taureaux
des plus furieux quon ferait sortir du Torillo et quil les mettrait tous mort
lun aprs lautre dans linstant quon le lui commanderait et sans le secours
de personne, ce qui lui fut accord. LIndien tint parole et russit dans tout
ce quil avait promis. Sur la manire dont il sy prit et sur tout le dtail
du combat, on peut consulter le premier tome in 12 des Observations sur
lHistoire naturelle, de M. Gautier, do ce fait est tir, page 262.
(7) La dure de la vie des chevaux, dit M. de Buffon, est, comme dans
toutes les autres espces danimaux, proportionne la dure du temps de
leur accroissement. Lhomme, qui est quatorze ans crotre, peut vivre six
ou sept fois autant de temps, cest--dire quatre-vingt dix ou cent ans ; le
cheval, dont laccroissement se fait eh quatre ans, peut vivre six ou sept fois
autant, cest--dire vingt-cinq ou trente ans. Les exemples qui pourraient
tre contraires cette rgle sont si rares, quon ne doit pas mme les regarder
comme une exception dont on puisse tirer des consquences ; et, comme

57

les gros chevaux prennent leur accroissement en moins de temps que les
chevaux fins, ils vivent aussi moins de temps, et sont vieux ds lge de
quinze ans. Hist. Nat du Cheval.)
(8) Je crois voir entre les animaux carnassiers et les frugivores une autre
diffrence encore plus gnrale que celle que jai remarque dans la note
5, puisque celle-ci stend jusquaux ciseaux. Cette diffrence consiste dans
le nombre des petits, qui nexcde jamais deux chaque porte pour les
espces qui ne vivent que de vgtaux, et qui va ordinairement au-del de
ce nombre pour les animaux voraces. Il est ais de connatre, cet gard, la
destination de la nature par le nombre des mamelles, qui nest que de deux
dans chaque femelle de la premire espce, comme la jument, la vache, la
chvre, la biche, la brebis, etc., et qui est toujours de six ou de huit dans les
autres femelles, comme la chienne, la chatte, la louve, la tigresse, etc. La
poule, loie, la cane, qui sont toutes des oiseaux voraces, ainsi que laigle,
lpervier, la chouette, pondent aussi et couvent un grand nombre dufs,
ce qui narrive jamais la colombe, a la tourterelle, ni aux oiseaux qui ne
mangent absolument que du grain, lesquels ne pondent et ne couvent gure
que deux ufs la fois. La raison quon peut donner de cette diffrence
est que les animaux qui ne vivent que dherbes et de plantes, demeurant
presque tout le jour la pture et tant forcs demployer beaucoup de temps
se nourrir, ne pourraient suffire allaiter plusieurs petits, au lieu que les
voraces, faisant leur repas presque en un instant, peuvent plus aisment et
plus souvent retourner leurs petits et leur chasse, et rparer la dissipation
dune si grande quantit de lait. Il y aurait tout ceci bien des observations
particulires et des rflexions faire ; mais ce nen est pas ici le lieu, et il
me suffit davoir montr dans cette partie le systme le plus gnral de la
nature, systme qui fournit une nouvelle raison de tirer lhomme de la classe
des animaux carnassiers et de le ranger parmi les espces frugivores.
(9) Un auteur clbre, calculant les biens et les maux de la vie humaine,
et comparant les deux sommes, a trouv que la dernire surpassait lautre
de beaucoup, et qu tout prendre la vie tait pour lhomme un assez
mauvais prsent. Je ne suis point surpris de sa conclusion ; il a tir tous ses
raisonnements de la constitution de lhomme civil : sil ft remont jusqu
lhomme naturel, on peut juger quil et trouv des rsultats trs diffrents,
quil et aperu que lhomme na gure de maux que ceux quil sest donns
lui-mme, et que la nature et t justifie. Ce nest pas sans peine que
nous sommes parvenus nous rendre si malheureux. Quand dun ct lon
considre les immenses travaux des hommes, tant de sciences approfondies,
tant darts invents, tant de forces employes, des abmes combls, des
montagnes rases, des rochers briss, des fleuves rendus navigables, des
terres dfriches, des lacs creuss, des marais desschs, des btiments

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normes levs sur la terre, la mer cou verte de vaisseaux et de matelots, et


que de lautre on recherche avec un peu de mditation les vrais avantages
qui ont rsult de tout cela pour le bonheur de lespce humaine, on ne peut
qutre frapp de ltonnante disproportion qui rgne entre ces choses, et
dplorer laveuglement de lhomme, qui, pour nourrir son fol orgueil et je
ne sais quelle vaine admiration de lui-mme, le fait courir avec ardeur aprs
toutes tes misres dont il est susceptible, et que la bienfaisante nature avait
pris soin dcarter de lui.
Les hommes sont mchants, une triste et continuelle exprience dispense
de la prouve ; cependant lhomme est naturellement bon, je crois lavoir
dmontr : quest ce donc qui peut lavoir dprav ce point, sinon les
changements survenus dans sa constitution, les progrs quil a faits et
les connaissances quil a acquises ? Quon admire tant quon voudra la
socit humaine, il nen sera pas moins vrai quelle porte ncessairement les
hommes sentre har proportion que leurs intrts se croisent, se rendre
mutuellement des services apparents, et se faire en effet tous les maux
imaginables. Que peut-on penser dun commerce o la raison de chaque
particulier lui dicte des maximes directement contraires celles que la raison
publique prche au corps de la socit, et ou chacun trouve son compte
dans le malheur dautrui ? Il ny a peut-tre pas un homme ais qui des
hritiers avides et souvent ses propres enfants, ne souhaitent la mort en
secret ; pas un vaisseau en mer dont le naufrage ne ft une bonne nouvelle
pour quelque ngociant, pas une maison quun dbiteur de mauvaise foi ne
voult voir brler avec tous les papiers quelle contient, pas un peuple qui
ne se rjouisse des dsastres de ses voisins. Cest ainsi que nous trouvons
notre avantage dans le prjudice de nos semblables, et que la perte de lun
fait presque toujours la prosprit de lautre. Mais ce quil y a de plus
dangereux encore, cest que les calamits publiques font lattente et lespoir
lune multitude de particuliers : les uns veulent des maladies, dautres la
mortalit, dautres la guerre, dautres la famine. Jai vu des hommes affreux
pleurer de douleur aux apparences dune anne fertile ; et le grand et funeste
incendie de Londres, qui cota la vie ou les biens tant de malheureux, fit
peut-tre la fortune plus de dix mille personnes, je suis que Montaigne
blme lAthnien Dmades davoir fait punir un ouvrier qui, vendant fort
cher des cercueils, gagnait beaucoup la mort des citoyens ; mais la raison
que Montaigne allgue tant quil faudrait punir tout le monde, il est vident
quelle confirme les miennes. Quon pntre donc, au travers de nos frivoles
dmonstrations de bienveillance, ce qui se passe au fond des curs ; et
quon rflchisse ce que doit tre un tat de choses o tous les hommes
sont forcs de se caresser et de se dtruire mutuellement, et o ils naissent
ennemis par devoir et fourbes par intrt. Si lon me rpond que la socit

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est tellement constitue que chaque homme gagne servir les autres, je
rpliquerai que cela serait fort bien sil ne gagnait encore plus leur nuire.
Il ny a point de profit si lgitime qui ne soit surpass par celui quon peut
faire illgitimement, et le tort fait au prochain est toujours plus lucratif que
les services. Il ne sagit donc plus que de trouver les moyens de sassurer
limpunit, et dest quoi les puissants emploient toutes leurs forcs, et les
faibles toutes leurs ruses.
Lhomme sauvage, quand il a dn, est en paix avec toute la nature, et
lami de tous ses semblables. Sagit-il quelquefois de disputer son repas, il
nen vient jamais aux coups sans avoir auparavant compar la difficult de
vaincre avec celle, de trouver ailleurs sa subsistance ; et comme lorgueil
ne se mle pas du combat, il se termine par quelques coups de poing ; le
vainqueur mange, le vaincu va chercher fortune, et tout est pacifi. Mais chez
lhomme en socit ce sont bien dautres affaires : il sagit premirement de
pourvoir au ncessaire, et puis au superflu ; ensuite viennent les dlices, et
puis des immenses richesses, et puis des sujets, et puis des esclaves ; il na
pas un moment de relche : ce quil y a de plus singulier, cest que moins
les besoins sont naturels et pressants, plus les passions augmentent, et, qui
pis est, le pouvoir de les satisfaire ; de sorte quaprs de longues prosprits,
aprs avoir englouti bien des trsors et dsol bien des hommes, mon hros
finira par tout gorger, jusqu ce quil soit lunique matre de lunivers.
Tel est en abrg le tableau moral, sinon de la vie humaine, au moins des
prtentions secrtes du cur de tout homme civilis.
Comparez sans prjugs ltat de lhomme civil avec celui de lhomme
sauvage, et recherchez, si vous le pouvez, combien, outre sa mchancet,
ses besoins et ses misres, le premier a ouvert de nouvelles portes la
douleur et la mort. Si vous considrez les peines desprit qui nous
consument, les passions violentes qui nous puisent et nous dsolent, les
travaux excessifs dont les pauvres sont surchargs, la mollesse encore plus
dangereuse laquelle les riches sabandonnent, et qui font mourir les uns de
leurs besoins et les autres de leurs excs ; si vous songez aux monstrueux
mlanges des aliments, leurs pernicieux assaisonnements, aux denres
corrompues, aux drogues falsifies, aux friponneries de ceux qui les vendent,
aux erreurs de ceux qui les administrent, aux poisons des vaisseaux dans
lesquels on les prpare ; si vous faites attention aux maladies pidmiques
engendres par le mauvais air parmi des multitudes dhommes rassembls,
celles quoccasionnent la dlicatesse de notre manire de vivre ; les
passages alternatifs de lintrieur de nos maisons au grand air, lusage des
habillements pris ou quitts avec trop peu de prcaution, et tous les soins
que notre sensualit excessive a tourns en habitudes ncessaires, et dont
la ngligence ou la privation nous cote ensuite la vie ou la sant ; si vous

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mettez en ligne de compte les incendies et les tremblements de terre qui,


consumant ou renversant des villes entires, en font prir les habitant par
milliers ; en un mot, si vous runissez les dangers que toutes ces causes
assemblent continuellement sur nos ttes vous sentirez combien la nature
nous fait payer cher le mpris que nous avons fait de ses leons.
Je ne rpterai point ici sur la guerre ce que jen ai dit ailleurs ; mais
je voudrais que les gens instruits voulussent ou osassent donner une fois
au public le dtail des horreurs qui se commettent dans les armes par les
entrepreneurs de vivres et des hpitaux : on verrait que leurs manuvres,
non trop secrtes, par lesquelles les plus brillantes armes se fondent en
moins de rien, font plus prir de soldats que nen moissonne le fer ennemi,
Cest encore un calcul non moins tonnant que celui des hommes que la mer
engloutit tous les ans, soit par la faim, soit par le scorbut, soit par les pirates,
soit par le feu, soit par les naufrages. Il est clair quil faut mettre aussi sur le
compte de la proprit tablie, et par consquent de la socit, les assassinats,
les empoisonnements, les voies de grands chemins, et les punitions mmes
de ces crimes, punitions ncessaires pour prvenir de plus grands maux, mais
qui, pour le meurtre dun homme, cotant la vie deux ou davantage, ne
laissent pas de doubler rellement la perte de lespace humaine. Combien
de moyens honteux dempcher la naissance des hommes et de tromper la
nature ; soit par ces gots brutaux et dpravs qui insultent son plus charmant
ouvrage, gots que les sauvages ni les animaux ne connurent jamais, et qui
ne sont ns dans les pays polics que dune imagination corrompue ; soit
par ces avortements secrets, dignes fruits de la dbauche et de lhonneur
vicieux ; soit par lexposition ou le meurtre dune multitude denfants,
victimes de la misre de leurs parents, ou de la honte barbare de leurs mres ;
soit enfin par la mutilation de ces malheureux dont une partie de lexistence
et toute ta postrit sont sacrifies de vaines chansons, ou ce qui est pis
encore, la brutale jalousie de quelques hommes : mutilation qui, dans ce
dernier cas, outrage doublement la nature, et par le traitement que reoivent
ceux qui la souffrent, et par lusage auquel ils sont destins !
Mais, nest-il pas mille cas plus frquents et plus dangereux encore,
o les droits paternels offensent ouvertement lhumanit ? Combien de
talents enfouis et dinclinations forces par limprudente contrainte des
pres ! combien dhommes se seraient distingus dans un tat sortable,
qui meurent malheureux et dshonors dans un autre tat pour lequel ils
navaient aucun got ! combien de mariages heureux et ingaux ont t
rompus ou troubls, et combien de chastes pouses dshonores par cet
ordre des conditions, toujours en contradiction avec celui de la nature !
combien dautres unions bizarres formes par lintrt et dsavoues par
lamour et par la raison ! combien mme dpoux honntes et vertueux font

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mutuellement leur supplice pour avoir t mal assortis ! combien de jeunes


et malheureuses victimes de lavarice de leurs parents se plongent dans le
vice, ou passent leurs tristes jours dans les larmes et gmissent dans des liens
indissolubles que le cur repousse et que lor seul a forms ! Heureuses
quelquefois celles que leur courage et leur vertu mme arrachent la vie
avant quune violence barbare les force la passer dans le crime ou dans le
dsespoir ! Pardonnez-le-moi, pre et mre jamais dplorables : jaigris
regret vos douleurs : mais puissent-elles servir dexemple ternel et terrible
quiconque ose, au nom mme de la nature, violer le plus sacr de ses droits !
Si je nai parl que de ces nuds mal forms qui sont louvrage de
notre police, pense-t-on que ceux ou lamour et la sympathie ont prsid
soient eux-mmes exempts dinconvnients. Que serait-ce si jentreprenais
de montrer lespce humaine attaque dans sa source mme et jusque dans
le plus saint de tous les liens, o lon nose plus couter la nature quaprs
avoir consult la fortune, et o, le dsordre civil confondant les vertus et les
vices, la continence devient une prcaution criminelle, et le refus de donner
la vie son semblable un acte dhumanit ! Mais, sans dchirer le voile qui
couvre tant dhorreurs, contentons-nous dindiquer le mal auquel dautres
doivent apporter le remde.
Quon ajoute tout cela cette quantit de mtiers malsains qui abrgent
les jours ou dtruisent le temprament, tels que sont les travaux des mines,
les diverses prparations de mtaux, des minraux, surtout au plomb, du
cuivre, du mercure, du cobalt, de larsenic du ralgar ; ces autres mtiers
prilleux qui cotent tous les jours la vie quantit douvriers, les uns
couvreurs, dautres charpentiers, dautres maons, dautres travaillant aux
carrires ; quon runisse, dis-je, tous ces objets, et lon pourra voir dans
ltablissement et la perfection des socits les raisons de la diminution de
lespce, observe par plus dun philosophe.
Le luxe, impossible prvenir chez des hommes avides de leurs propres
commodits et de la considration des autres, achve bientt le mal que les
socits ont commenc ; et, sous prtexte de faire vivre les pauvres, quil
net pas fallu faire, il appauvrit tout le reste, et dpeuple ltat tt ou tard.
Le luxe est un remde beaucoup pire que le mal quil prtend gurir ;
ou plutt il est lui-mme le pire de tous les maux dans quelque tat, grand
ou petit, que ce puisse tre, et qui, pour nourrir des foules de valets et de
misrables quil a faits, accable et ruine le labourer et le citoyen ; semblable
ces vents brillants du midi qui, couvrant lherbe et la verdure dinsectes
dvorants, tent la subsistance aux animaux utiles, et portent la disette et la
mort dans tous les lieux ou ils se font sentir.
De la socit et du luxe quelle engendre, naissent les arts libraux, et
mcaniques, le commerce, les lettres et toutes ces inutilits qui font fleurir

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lindustrie, enrichissent et perdent les tats. La raison de ce dprissement


est trs simple. Il est ais de voir que, par sa nature, lagriculture doit tre
le moins lucratif de tous les arts, parce que son produit tant de lusage le
plus indispensable pour tous les hommes, le prix en doit tre proportionn
aux facults des plus pauvres. Du mme principe on peut tirer cette rgle,
quen gnral, les arts sont lucratifs en raison inverse de leur utilit, et que
les plus ncessaires doivent enfin devenir les plus ngligs. Par o lon voit
ce quil faut penser des vrais avantages de lindustrie et de leffet rel qui
rsulte de ses progrs.
Telles sont les causes sensibles de toutes les misres o lopulence
prcipite enfin les nations les plus admires. mesure que lindustrie et
les arts stendent et fleurissent, le cultivateur, mpris, charg dimpts
ncessaires lentretien du luxe, et condamn passer sa vie entre le
travail et la faim, abandonne ses champs pour aller chercher dans les villes
le pain quil y devrait porter. Plus les capitales frappent dadmiration les
yeux stupides du peuple, plus il faudrait gmir de voir les campagnes
abandonnes, les terres en friche, et les grands chemins inonds de
malheureux citoyens devenus mendiants ou voleurs, et destins finir
un jour leur misre sur la roue ou sur un fumier. Cest ainsi que ltat
senrichissant dun ct, saffaiblit et se dpeuple de lautre, et que les plus
puissantes monarchies, aprs bien des travaux pour se rendra opulentes et
dsertes, finissent par devenir la proie des nations pauvres, qui succombent
a la funeste tentation de les envahir et qui senrichissent et saffaiblissent
leur tour, jusqu ce quelles soient elles-mmes envahies et dtruites par
dautres.
Quon daigne nous expliquer une fois ce qui avait pu produire ces
nues de barbares qui, durant tant de sicles, ont inond lEurope, lAsie
et lAfrique. tait-ce lindustrie de leurs arts, la sagesse de leurs lois,
lexcellence de leur police, quils devaient cette prodigieuse population ?
Que nos savants veuillent bien nous dire pourquoi, loin de multiplier
ce point, ces hommes froces et brutaux, sans lumires, sans frein, sans
ducation, ne sentrgorgeaient pas tous chaque instant pour se disputer
leur pture ou leur chasse : quils nous expliquent comment ces misrables
ont eu seulement la hardiesse de regarder en face de si habiles gens que nous
tions, avez une si belle discipline militaire, de si beaux codes et de si sages
lois ; enfin pourquoi, depuis que la socit sest perfectionne dans les pays
du Nord, et quon y a tant pris de peine pour apprendre aux hommes leurs
devoirs mutuels et lart de vivre agrablement et paisiblement ensemble,
on nen voit plus rien sortir de semblable ces multitudes dhommes quil
produisait autrefois. Jai bien peur que quelquun ne savise la fin de
me rpondre que toutes ces grandes choses, savoir, les arts, les sciences et

63

les lois, ont t trs sagement inventes par les hommes comme une peste
salutaire pour prvenir lexcessive multiplication de lespce, de peur que ce
monde, qui nous est destin, ne devint la fin trop petit pour ses habitants.
Quoi donc ! faut-il dtruire les socits, anantir le tien et le mien, et
retourner vivre dans les forts avec les ours ? consquence la manire
de mes adversaires, que jaime autant prvenir que de leur laisser la honte
de la tirer. vous qui la voix cleste ne sest point fait entendre, et
qui ne reconnaissez pour votre espce dautre destination que dachever
en paix cette courte vie ; vous qui pouvez laisser au milieu des villes
vos funestes acquisitions, vos esprits inquiets ; vos curs corrompus et
vos dsirs effrns ; reprenez, puisquil dpend de vous, votre antique et
premire innocence ; allez dans les bois perdre la vue et la mmoire des
crimes de vos contemporains, et ne craignez point davilir votre espce en
renonant ses lumires pour renoncer ses vices. Quant aux hommes
semblables moi, dont les passions ont dtruit pour toujours loriginelle
simplicit, qui ne peuvent plus se nourrir dherbes et de glands, ni se passer
de lois et de chefs ; ceux qui furent honors dans leur premier pre de leons
surnaturelles ; ceux qui verront, dans lintention de donner dabord aux
actions humaines une moralit quelles neussent de longtemps acquise, la
raison dun prcepte indiffrent par lui-mme et inexplicable dans tout autre
systme ; ceux, en un mot, qui sont convaincus que la voix divine appela tout
le genre humain aux lumires et aux bonheurs des clestes intelligences :
tous ceux-l lcheront, par lexercice des vertus quils sobligent pratiquer
en apprenant les connatre, de mriter le prix ternel quils en doivent
attendre ; ils respecteront les sacrs liens des socits dont ils sont les
membres ; ils aimeront leurs semblables et les serviront de tout leur pouvoir ;
ils obiront scrupuleusement aux lois et aux hommes qui en sont les auteurs
et les ministres ; ils honoreront surtout les bons et sages, princes qui sauront
prvenir, gurir ou pallier cette foule dabus et de maux toujours prts
nous accabler ; ils animeront le zle de ces dignes chefs, en leur montrant,
sans crainte et sans flatterie, la grandeur de leur tche et la rigueur de leur
devoir : mais ils nen mpriseront pas moins une constitution qui ne peut se
maintenir qu laide de tant de gens respectables quon dsire plus souvent
quon ne les obtient, et de laquelle, malgr tous leurs soins, naissent toujours
plus de calamits relles que davantages apparents.
(10) Parmi les hommes que nous connaissons ou par nous-mmes, ou par
les historiens ou par les voyageurs, les uns sont noirs, les autres blancs, les
autres rouges ; les uns portent de longs cheveux, les autres nont que de la
laine frise ; les uns sont presque tous velus, les autres nont pas mme de
barbe. Il y a eu, et il y a peut-tre encore des nations dhommes dune taille
gigantesque ; et laissant part la fable des Pygmes, qui peut bien ntre

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quune exagration, on sait que les Lapons, et surtout les Groenlandais,


sont fort au-dessous de la taille moyenne de lhomme. On prtend mme
quil y a des peuples entiers qui ont des queues comme les quadrupdes.
Et, sans ajouter une foi aveugle aux relations dHrodote et de Ctsias, on
en peut du moins tirer cette opinion trs vraisemblable, que si lon avait
pu faire de bonnes observations dans ces temps anciens o les peuples
divers suivaient des manires de vivre plus diffrentes entre elles quils ne
font aujourdhui, ou y aurait aussi remarqu, dans la figure et lhabitude
du corps, des varits beaucoup plus frappantes. Tous ces faits, dont il est
ais de fournir des preuves incontestables, ne peuvent surprendre que ceux
qui sont accoutums ne regarder que les objets qui les environnent, et
qui ignorent les puissants effets de la diversit des climats, de lair, des
aliments, de la manire de vivre, des habitudes en gnral, et surtout la force
tonnante des intimes causes, quand elles agissent continuellement sur de
longues suites de gnrations. Aujourdhui que le commerce, les voyages et
les conqutes runissent davantage les peuples divers, et que leurs manires
de vivre se rapprochent sans cesse par la frquente communication, en
saperoit que certaines diffrences nationales ont diminu ; et, par exemple,
chacun peut remarquer que les Franais daujourdhui ne sont plus ces
grands corps blancs et blonds dcrits par les historiens latins, quoique le
temps, joint au mlange des Francs, et des Normands, blancs et blonds euxmmes, et d tablir ce que la frquentation des Romains avait pu ter
linfluence du climat, dans la constitution naturelle et le teint des habitants.
Toutes ces observations sur les varits que mille causes peuvent produire
et ont produites en effet dans lespce humaine, me font douter si divers
animaux semblables aux hommes, pris par les voyageurs pour des btes sans
beaucoup dexamen, ou cause de quelques diffrences quils remarquaient
dans la conformation extrieure, ou seulement parce que ces animaux ne
parlaient pas, ne seraient point en effet de vritables hommes sauvages,
dont la race disperse anciennement dans les bois, navait eu occasion de
dvelopper aucune de ses facults virtuelles, navait acquis aucun degr de
perfection, et se trouvait encore dans ltat primitif de nature. Donnons un
exemple de ce que je veux dire.
On trouve, dit le traducteur de lHistoire des Voyages, dans le royaume
de Congo, quantit de ces grands animaux quon nomme orangs-outangs
aux Indes orientales, qui tiennent comme le milieu entre lespce humaine
et les babouins. Battel raconte que, dans les forts de Mayomba, au royaume
de Loango, on voit deux sortes de monstres dont les plus grands se nomment
pongos, et les autres enlocos. Les premiers ont une ressemblance exacte
avec lhomme, mais ils sont beaucoup plus gros et de fort haute taille. Avec
un visage humain, ils ont les yeux fort enfoncs. Leurs mains, leurs joues,

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leurs oreilles sont sans poil, lexception des sourcils, quils ont fort longs.
Quoiquils aient le reste du corps assez velu, le poil nen est pas fort pais, et
sa couleur est brune. Enfin la seule partie qui les distingue des hommes est la
jambe, quils ont sans mollet. Ils marchent droits, en se tenant de la main le
poil du cou. Leur retraite est dans les bois ; ils dorment sur les arbres, et sy
font une espce de toit qui les met couvert de la pluie. Leurs aliments sont
des fruits ou des noix sauvages. Jamais ils ne mangent de chair. Lusage des
ngres qui traversent les forts est dy allumer des feux pendant la nuit : ils
remarquent que le matin, leur dpart, les pongos prennent leur place autour
du feu, et ne se retirent pas quil ne soit teint ; car, avec beaucoup dadresse,
ils nont point assez de sens pour lentretenir en y apportant du bois.
Ils marchent quelquefois en troupes, et tuent les ngres qui traversent
les forts. Ils tombent mme sur les lphants qui viennent patre dans les
lieux quils habitent, et les incommodent si fort coups de poing ou de
bton, quils les forcent prendre la fuite en poussant des cris. On ne prend
jamais de pongos en vie, parce quils sont si robustes que dix hommes
ny suffiraient pas pour les arrter ; mais les ngres en prennent quantit
de jeunes aprs avoir tu la mre, au corps de laquelle le petit sattache
fortement. Lorsquun de ces animaux meurt, les autres couvrent son corps
dun amas de branches ou de feuillages. Purchass ajoute que, dans les
conversations quil avait eues avec Battel, il avait appris de lui-mme quun
pongo lui enleva un petit ngre qui passa un mois entier dans la socit de
ces animaux ; car ils ne font aucun mal aux hommes quils surprennent, du
moins lorsque ceux-ci ne les regardent point, comme le petit ngre lavait
observ. Battel na point dcrit la seconde espce de monstres.
Dapper confirme que le royaume de Congo est plein de ces animaux
qui portent aux Indes le nom dorangs-outangs, cest--dire habitants des
bois, et que les Africains nomment quojas-morros. Cette bte, dit-il, est si
semblable lhomme, quil est tomb dans lesprit quelques voyageurs
quelle pouvait tre sortie dune femme et dun singe : chimre que les
ngres mmes rejettent. Un de ces animaux fut transport du Congo en
Hollande, et prsent au prince dOrange, Frdric Henri. Il tait de la
hauteur dun enfant, de trois ans, et dun embonpoint, mdiocre, mais carr
et bien proportionn, fort agile et fort vif, les jambes charnues et robustes,
tout le devant du corps nu, mais le derrire couvert de poils noirs, la
premire vue, son visage ressemblait celui dun homme, mais il avait le nez
plat et recourb ; ses oreilles taient aussi celles de lespce humaine ; son
sein, car ctait une femelle, tait potel, son nombril enfonc, ses paules
fort bien jointes, sert mains divises en doigts et en pouces, ses mollets et
ses talons gras et charnus. Il marchait souvent droit sur ses jambes. Il tait
capable de lever et porter des fardeaux assez lourds. Lorsquil voulait boire,

66

il prenait dune main le couvercle du pot, et tenait le fond de lautre ; ensuite


il sessuyait gracieusement les lvres. Il se couchait, pour dormir, la tte
sur un coussin, se couvrant avec tant dadresse quon laurait pris pour un
homme au lit. Les ngres font dtranges rcits de cet animal : ils assurent
non seulement quil force les femmes et les filles, mais quil ose attaquer
des hommes arms. En un mot, il y a beaucoup dapparence que cest le
satyre des anciens. Merolla ne parle peut-tre que de ces animaux, lorsquil
raconte que les ngres prennent quelquefois dans leurs chasses des hommes
et des femmes sauvages.
Il est encore parl de ces espces danimaux anthropoformes dans le
troisime tome de la mme Histoire des Voyages, sous le nom de beggos et
de mandrills : mais, pour nous en tenir aux relations prcdentes, on trouve
dans la description de ces prtendus monstres des conformits frappantes
avec lespce humaine, et des diffrences moindres que celles quon pourrait
assigner dhomme homme. On ne voit point dans ces passages les raisons
sur lesquelles les auteurs se fondent pour refuser aux animaux en question
le nom dhommes sauvages : mais il est ais de conjecturer que cest cause
de leur stupidit, et aussi parce quils ne parlaient pas ; raisons faibles pour
ceux qui savent que, quoique lorgane de ta parole soit naturel lhomme,
la parole elle-mme ne lui est pourtant pas naturelle, et, qui connaissent
jusqu quel point sa perfectibilit peut avoir lev lhomme civil audessus de son tat originel. Le petit nombre de lignes que contiennent ces
descriptions nous peut faire juger combien ces animaux ont t mal observs,
et avec quels prjuges ils ont t vus. Par exemple, ils sont qualifis de
monstres, et cependant on convient quils engendrent. Dans un endroit,
Battel dit que les pongos tuent les ngres qui traversent les forts ; dans un
autre, Purchass ajoute quils ne leur font aucun mal, mme quand ils les
surprennent, du moins lorsque les ngres ne sattachent pas les regarder.
Les pongos sassemblent autour des feux allums pur les ngres quand ceuxci se retirent, et se retirent leur tour quand le feu est teint ; voil le
fait ; voici maintenant le commentaire de lobservateur ; car, avec beaucoup
dadresse, ils nont pas assez de sens pour lentretenir en y apportant du
bois. Je voudrais deviner comment Battel, ou Purchass son compilateur, a
pu savoir que la retraite des pongos tait un effet de leur btise plutt que
de leur volont. Dans un climat tel que Loange, le feu nest pas une chose
fort ncessaire aux animaux ; et si les ngres en allument, cest moins contre
le froid que pour effrayer les btes froces : il est donc trs simple quaprs
avoir t quelque temps rjouis parla flamme, ou stre bien rchauffs,
les pongos sennuient de rester toujours la mme place, et sen aillent
leur pture, qui demande plus de temps que sils mangeaient de la chair.
Dailleurs on sait que la plupart des animaux, sans en excepter lhomme,

67

sont naturellement paresseux, et quils se refusent toutes sortes de soins


qui ne sont pas dune absolue ncessit. Enfin, il parat fort trange que les
pongos, dont on vante ladresse et la force, les pongos qui savent enterrer
leurs morts et se faire des toits de branchages, ne sachent pas pousser des
tisons dans le feu. Je me souviens navoir vu un singe faire cette mme
manuvre quon ne veut pas que les pongos puissant faire : il est vrai que
mes ides ntant pas alors tournes de ce ct, je fis moi-mme la faute que
je reproche nos voyageurs et je ngligeai dexaminer si lintention du singe
tait, en effet, dentretenir le feu, ou simplement, comme je crois, dimiter
laction dun homme. Quoi quil en soit, il est bien dmontr que le singe
nest pas une varit de lhomme, non seulement parce quil est priv de la
facult de parler, mais surtout parce quon est sr que son espce na point
celle de se perfectionner, qui est le caractre spcifique de lespce humaine ;
expriences qui ne paraissent pas avoir t faites sur le pongo et lorangoutang avec assez de soin pour en pouvoir tirer la mme conclusion. Il y
aurait pourtant un moyen par lequel, si lorang-outang ou dautres taient de
lespce humaine, les observateurs les plus grossiers pourraient sen assurer,
mme avec dmonstration : mais outre quune seule gnration ne suffirait
pas pour cette exprience, elle doit passer pour impraticable, parce quil
faudrait que ce qui nest quune supposition ft dmontr vrai avant que
lpreuve qui devrait constater le fait pt tre tente innocemment.
Les jugements prcipits, qui ne sont point le fruit dune raison claire
sont sujets donner dans lexcs. Nos voyageurs font sans faon des btes
sous les noms de pongos, de mandrills, dorangs-outangs, de ces mmes
tres dont, sous les noms de satyres, de faunes, de sylcains, les anciens
faisaient des divinits. Peut-tre, aprs des recherches plus exactes, trouverat-on que ce ne sont ni des btes ni des dieux, mais des hommes. En attendant,
il me parat quil y a bien autant de raison de sen rapporter l-dessus
Merolla, religieux lettr, tmoin oculaire, et qui, avec toute sa navet,
ne laissait pas dtre homme desprit, quau marchand Battel, Dapper,
Purchass et aux autres compilateurs.
Quel jugement pense-t-on queussent port de pareils observateurs sur
lenfant trouv en 1694, dont jai dj parl ci-devant (note 3), qui ne donnait
aucune marque de raison, marchait sur ses pieds et sur ses mains, navait
aucun langage, et formait des sons qui ne ressemblaient en rien ceux dun
homme ? Il fut longtemps, continue le mme philosophe qui me fournit
ce fait, avant de pouvoir profrer quelques paroles ; encore le fit-il dune
manire barbare. Aussitt quil put parler, on linterrogea sur son premier
tat ; mais il ne sen souvint non plus que nous nous souvenons de ce qui
nous est arriv au berceau. Si malheureusement pour lui cet enfant ft tomb
dans les mains de nos voyageurs, on ne peut douter quaprs avoir remarqu

68

son silence et sa stupidit, ils neussent pris le parti de le renvoyer dans


les bois ou de lenfermer dans une mnagerie ; aprs quoi ils en auraient
savamment parl dans de belles relations, comme dune bte fort curieuse
qui ressemblait assez lhomme.
Depuis trois ou quatre cents ans que les habitants de lEurope inondent
les autres parties du monde, et publient sans cesse de nouveaux recueils de
voyages et de relations, je suis persuad que nous ne connaissons dhommes
que les seuls Europens ; encore parat-il, aux prjugs ridicules qui ne
sont pas teints mme parmi les gens de lettres, que chacun ne fait gure,
sous le nom pompeux dtude de lhomme, que celle des hommes de son
pays. Les particuliers ont beau aller et venir, il semble que la philosophie
ne voyage point ; aussi celle de chaque peuple est-elle peu propre pour un
autre. La cause de ceci est manifeste, au moins pour les contres loignes :
il ny a gure que quatre sortes dhommes qui fussent des voyages de long
cours, les marins, les marchands, les soldats et les missionnaires. Or, on
ne doit gure sattendre que les trois premires classes fournissent de bons
observateurs ; et quant ceux de la quatrime, occups de la vocation
sublime qui les appelle, quand ils ne seraient pas sujets des prjugs dtat
comme tous les autres, on doit croire quils ne se livreraient pas volontiers
des recherches qui, paraissent de pure curiosit, et qui les dtourneraient des
travaux, plus importants auxquels ils se destinent. Dailleurs, pour prcher
utilement lvangile, il ne faut que du zle, et Dieu donne le reste ; mais
pour tudier les hommes, il faut des talents que Dieu ne sengage donner
personne, et qui ne sont pas toujours le partage des saints. On nouvre pas
un livre de voyages o lon ne trouve des descriptions de caractres et de
murs : mais on est tout tonn dy voir que ces gens qui ont tant dcrit de
choses nont dit que ce que chacun savait dj, nont su apercevoir, lautre
bout du monde, que ce quil net tenu qu eux de remarquer sans sortir
de leur rue, et que ces traits vrais qui distinguent les nations, et qui frappent
les yeux faits pour voir, ont presque toujours chapp aux leurs. De l est
venu ce bel adage de morale, si rebattu par la tourbe philosophesque : Que
les hommes sont partout les mmes, quayant partout les mmes passions et
les mmes vices, il est assez inutile de chercher caractriser les diffrents
peuples ; ce qui est peu prs aussi bien raisonn que si lon disait quon ne
saurait distinguer Pierre davec Jacques, parce quils ont tous deux un nez,
une bouche et des yeux.
Ne verra-t-on jamais renatre ces temps heureux o les peuples ne
se mlaient point de philosopher, mais o les Platon, les Thals et les
Pythagore, pris dun ardent, dsir de savoir, entreprenaient les plus grands
voyages uniquement pour sinstruire, et allaient au loin secouer le joug des
prjugs nationaux, apprendre connatre les hommes par leurs conformits

69

et par leurs diffrences, et acqurir ces connaissances universelles qui ne


sont point celles dun sicle o dun pays exclusivement, mais qui, tant de
tous les temps et de tous les lieux, sont pour ainsi dire la science commune
des sages ?
On admire la magnificence de quelques curieux qui ont fait ou fait faire
grands frais des voyages en Orient avec des savants et des peintres,
pour y dessiner des masures et dchiffrer ou copier des inscriptions ; mais
jai peine concevoir comment, dans un sicle o lon se pique de belles
connaissances, il ne se trouve pas deux hommes bien unis, riches, lun en
argent, lautre en gnie, tous deux aimant la gloire et aspirant limmortalit,
dont lun sacrifie vingt mille cus de son bien, et lautre dix ans de sa vie,
un clbre voyage autour du monde, pour y tudier, non toujours des pierres
ou des plantes, mais une fois les hommes et les murs, et qui, aprs tant
de sicles employs mesurer et considrer la maison, savisent enfin den
vouloir connatre les habitants.
Les acadmiciens qui ont parcouru les parties septentrionales de
lEurope, et mridionales de lAmrique, avaient plus pour objet de les
visiter en gomtres quen philosophes. Cependant, comme ils taient la
fois lun et lautre, on ne peut pas regarder comme tout fait inconnues les
rgions qui ont t vues et dcrites par les la Condamine et les Maupertuis.
Le joaillier Chardin, qui a voyag comme Platon, na rien laiss dire sur
la Perse. La Chine parat avoir t bien observe par les jsuites. Kempfer
donne une ide passable du peu quil a vu dans le Japon. ces relations
prs, nous ne connaissons point les peuples des Indes orientales frquentes
uniquement par des Europens plus curieux de remplir leurs bourses que
leurs ttes. LAfrique entire et ses nombreux habitants, aussi singuliers par
leur caractre que par leur couleur, sont encore examiner ; toute la terre
est couverte de nations dont nous ne connaissons que les noms : et nous
nous mlons de juger le genre humain ! Supposons un Montesquieu, un
Buffon, un Diderot, un Ducios, un dAlembert, un Condillac, ou des hommes
de cette trempe, voyageant pour instruire leurs compatriotes, observant et
dcrivant, comme ils savent faire, la Turquie, lgypte, la Barbarie, lempire
de Maroc, la Guine, le pays ds Cafres, lintrieur de lAfrique et ses ctes
orientales, les Malabares, le Mogol, les rives du Gange, les royaumes de
Siam, de Pgu et dAva, la Chine, la Tartarie, et surtout le Japon ; puis, dans
lautre hmisphre, le Mexique, le Prou, le Chili, les Terres Magellaniques,
sans oublier les Patagons vrais ou faux, le Tucuman, le Paraguai, sil tait
possible, le Brsil, enfin les Carabes, la Floride, et toutes les contres
sauvages ; voyage le plus important de tous, et celui quil faudrait faire
avec le plus de soin : supposons que ces nouveaux Hercules, de retour de
ces courses mmorables, fissent ensuite loisir lhistoire naturelle, morale

70

et politique, de ce quils auraient vu, nous verrions nous-mmes sortir


un monde nouveau de dessous leur plume, et nous apprendrions ainsi
connatre le ntre : je dis que quand de pareils observateurs affirmeront dun
tel animal que cest un homme, et dun autre que cest une bte, il faudra les
en croire ; mais ce serait une grande simplicit de sen rapporter la dessus
des voyageurs grossiers, sur lesquels on serait quelquefois tent de faire la
mme question quils se mlent de rsoudre sur dautres animaux.
(11) Cela me parat de la dernire vidence, et je ne saurais concevoir
do nos philosophes peuvent faire natre toutes les passions quils prtent
lhomme naturel. Except le seul ncessaire physique, que la nature mme
demande, tous nos autres besoins ne sont tels que par lhabitude, avant
laquelle ils ntaient point des besoins, ou par nos dsirs ; et lon ne dsire
point ce quon nest pas en tat de connatre, Do il suit que lhomme
sauvage ne dsirant que les choses quil connat, et ne connaissant que celles
dont la possession est en son pouvoir, ou facile acqurir, rien ne doit tre
si tranquille que son me et rien si born que son esprit.
(12) Je trouve dans le Gouvernement civil de Locke une objection qui
me parat trop spcieuse pour quil me soit permis de la dissimuler. La
fin de la socit entre le mle et la femelle, dit ce philosophe, ntant pas
simplement de procrer, mais de continuer lespce, cette socit doit durer,
mme aprs la procration, du moins aussi longtemps quil est ncessaire
pour la nourriture et la conservation des procrs, cest--dire jusqu ce
quils soient capables de pourvoir eux-mmes leurs besoins, Cette rgle,
que la sagesse infinie du Crateur a tablie sur les uvres de ses mains, nous
voyons que les cratures infrieures lhomme lobservent constamment et
avec exactitude. Dans ces animaux qui vivent dherbes, la socit entre le
mle et la femelle ne dure pas plus longtemps que chaque acte de copulation,
parce que les mamelles de la mre tant suffisantes pour nourrir les petits
jusqu ce quils soient capables de patre lherbe, le mle se contente
dengendrer, et il ne se mle plus aprs cela de la femelle ni des petits, la
subsistance desquels il ne peut en rien contribuer. Mais au regard des btes
de proie, la socit dure plus longtemps, cause que la mre, ne pouvant pas
bien pourvoir sa subsistance propre et nourrir en mme temps ses petits
par sa seule proie, qui est une voie de se nourrir et plus laborieuse et plus
dangereuse que nest celle de se nourrir dherbe, lassistance du mle est tout
fait ncessaire pour le maintien de leur commune famille, si lon peut user
de ce terme ; laquelle, jusqu ce quelle puisse aller chercher quelque proie,
ne saurait subsister que par les soins du mle et de la femelle. On remarque
la mme chose dans tous les oiseaux, si lon excepte quelques oiseaux
domestiques, qui se trouvent dans des lieux o la continuelle abondance de
nourriture exempte le mle du soin de nourrir les petits : on voit que, pendant

71

que les petits, dans leur nid, ont besoin daliments, le mle et la femelle
y en portent jusqu ce que ces petits-l puissent voler et pourvoir leur
subsistance.
Et, en cela, mon avis, consiste la principale, si ce nest la seule raison
pourquoi le mle et la femelle, dans le genre humain, sont obligs une
socit plus longue que nentretiennent les autres cratures. Cette raison
est que la femme est capable de concevoir, et est pour lordinaire derechef
grosse et fait un nouvel enfant longtemps avant que le prcdent soit hors
dtat de se passer du secours de ses parents, et puisse lui-mme pourvoir
ses besoins. Ainsi un pre tant oblig de prendre soin de ceux quil a
engendrs, et de prendre ce soin-l pendant longtemps, il est aussi dans
lobligation de continuer a vivre dans la socit conjugale avec la mme
femme de qui il les a eus, et de demeurer dans cette socit beaucoup plus
longtemps que les autres cratures, dont les petits pouvant subsister deuxmmes avant que le temps dune nouvelle procration vienne, le lien du mle
et de la femelle se rompt de lui-mme, et lun et lautre se trouvent dans
une pleine libert, jusqu ce que cette saison qui a coutume de solliciter
les animaux se joindre ensemble les oblige se choisir de nouvelles
compagnes. Et ici lon ne saurait admirer assez la sagesse du Crateur, qui,
ayant donn lhomme des qualits propres pour pourvoir lavenir aussi
bien quau prsent, a voulu et a fait en sorte que la socit de lhomme
durt beaucoup plus longtemps que celle du mle et de la femelle parmi les
autres cratures, afin que par l lindustrie de lhomme et de la femme ft
plus excite, et que leurs intrts fussent mieux unis, dans la vue de faire
des provisions pour leurs propres enfants et de leur laisser du bien, rien ne
pouvant tre plus prjudiciable des enfants quune conjonction incertaine
et vague, ou une dissolution facile et frquente de la socit conjugale.
Le mme amour de la vrit qui ma fait exposer sincrement cette
objection, mexcite laccompagner de quelques remarques, sinon pour la
rsoudre, au moins pour lclaircir.
1. Jobserverai dabord que les preuves morales nont pas une grande
force en matire de physique, et quelles servent plutt rendre raison des
faits existants qu constater lexistence relle de ces faits. Or, tel est le genre
de preuve que M. Locke emploie dans le passage que je viens de rapporter ;
car quoiquil puisse tre avantageux lespce humaine que lunion de
lhomme et de la femme soit permanente, il ne sensuit pas que cela ait t
ainsi tabli par la nature ; autrement il faudrait dire quelle a aussi institu
la socit civile, les arts, le commerce et tout ce quon prtend tre utile aux
hommes.
2. Jignore o M. Locke a trouv quentre les animaux de proie la socit
du mle et de la femelle dure plus longtemps que parmi ceux qui vivent

72

dherbe, et que lun aide lautre nourrir les petits ; car on ne voit pas que
le chien, le chat, lours ni le loup reconnaissent leur femelle mieux que le
cheval, le blier, le taureau, le cerf, ni tous les autres animaux quadrupdes
ne reconnaissent la leur. Il semble au contraire que si le secours du mle
tait ncessaire la femelle pour conserver ses petits, ce serait surtout dans
les espces qui ne vivent que dherbes, parce quil faut fort longtemps la
mre pour patre, et que, durant tout cet intervalle, elle est force de ngliger
sa porte, au lieu que la proie dune ourse ou dune louve est dvore en
un instant, et quelle a, sans souffrir la faim, plus de temps pour allaiter
ses petits. Ce raisonnement est confirm par une observation sur le nombre
relatif de mamelles et de petits qui distingue les espces carnassires des
frugivores, et dont jai parl dans la note 8. Si cette observation est juste
et gnrale, la femme nayant que deux mamelles et ne faisant gure quun
enfant la fois, voil une forte raison de plus pour douter que lespce
humaine soit naturellement carnassire ; de sorte quil semble que, pour tirer
la conclusion de Locke, il faudrait retourner tout fait son raisonnement. Il
ny a pas plus de solidit dans la mme distinction applique aux oiseaux.
Car qui pourra se persuader que lunion du mle et de la femelle soit plus
durable parmi les vautours et les corbeaux que parmi les tourterelles ? Nous
avons deux espces doiseaux domestiques, la cane et le pigeon, qui nous
fournissent des exemples directement contraires au systme de cet auteur. Le
pigeon, qui ne vit que de grain, reste uni sa femelle, et ils nourrissent leurs
petits en commun. Le canard, dont la voracit est connue, ne reconnat ni sa
femelle ni ses petits, et naide en rien leur subsistance, et parmi les poules,
espce qui nest gure moins carnassire, on ne voit pas que le coq se mette
aucunement en peine de la couve. Que si, dans dautres espces, le mle
partage avec la femelle le soin de nourrir les petits, cest que les oiseaux,
qui dabord ne peuvent voler, et que la mre ne peut allaiter, sont beaucoup
moins en tat de se passer de lassistance du pre que les quadrupdes, qui
sufft la mamelle de la mre, au moins durant quelque temps.
3. Il y a bien de lincertitude sur le fait principal qui sert de base tout le
raisonnement de M. Locke ; car pour savoir si, comme il le prtend, dans leur
pur tat de nature, la femme est pour lordinaire derechef grosse et fait un
nouvel enfant longtemps avant que le prcdent puisse pourvoir lui-mme
ses besoins, il faudrait des expriences quassurment M. Locke navait pas
faites, et que personne nest porte de faire. La cohabitation continuelle
du mari et de la femme est une occasion si prochaine de sexposer une
nouvelle grossesse, quil est bien difficile de croire que la rencontre fortuite
ou la seule impulsion du temprament produist des effets aussi frquents
dans le pur tat de nature que celui de la socit conjugale ; lenteur qui
contribuerait peut-tre rendre les enfants plus robustes, et qui dailleurs

73

pourrait tre compense par la facult de concevoir, prolonge dans un plus


grand ge chez les femmes qui en auraient moins abus dans leur jeunesse.
lgard des enfants, il y a bien des raisons de croire que leurs forces et leurs
organes se dveloppent plus tard parmi nous quils ne faisaient dans ltat
primitif dont je parle. La faiblesse originelle quils tirent de la constitution
des parents, les soins quon prend denvelopper et gner tous leurs membres,
la mollesse dans laquelle ils sont levs, peut-tre lusage dun autre lait
que celui de leur mre, tout contrarie et retarde en eux les premiers progrs
de la nature. Lapplication quon les oblige de donner mille choses sur
les quelles on fixe continuellement leur attention, tandis quon ne donne
aucun exercice leurs forces corporelles peut encore faire une diversion
considrable leur accroissement ; de sorte que, si, au lieu de surcharger
et fatiguer dabord leurs esprits de mille manires, on laissait exercer leurs
corps aux mouvements continuels que la nature semble leur demander, il est
croire quils seraient beaucoup plus tt en tat de marcher, dagir, et de
pourvoir eux-mmes leurs besoins.
4. Enfin M. Locke prouve tout au plus quil pourrait bien y avoir dans
lhomme un motif de demeurer attach la femme lorsquelle a un enfant ;
mais il ne prouve nullement quil a d sy attacher avant laccouchement
et pendant les neuf mois de la grossesse. Si telle femme est indiffrente
lhomme pendant ces neuf mois, si mme elle lui devient inconnue, pourquoi
la secourra-t-il aprs laccouchement ? Pourquoi lui aidera-t-il lever un
enfant quil ne sait pas seulement lui appartenir, et dont il na rsolu ni
prvu la naissance ? M. Locke suppose videmment ce qui est en question ;
car il ne sagit pas de savoir pourquoi lhomme demeurera attach la
femme aprs laccouchement, mais pourquoi il sattachera elle aprs la
conception. Lapptit satisfait, lhomme na plus besoin de telle femme, ni
la femme de tel homme. Celui-ci na pas le moindre souci si peut-tre la
moindre ide des suites de son action. Lun sen va dun ct, lautre de
lautre, et il ny a pas dapparence quau bout de neuf mois ils aient la
mmoire de stre connus : car cette espce de mmoire par laquelle un
individu donne la prfrence un individu pour lacte de la gnration exige,
comme je le prouve dans le texte, plus de progrs ou de corruption dans
lentendement humain, quon ne peut lui en supposer dans ltat danimalit
dont il sagit ici. Une autre femme peut donc contenter les nouveaux dsirs
de lhomme aussi commodment que celle quil a dj connue, et un autre
homme contenter de mme la femme, suppos quelle soit presse du mme
apptit pendant ltat de grossesse, de quoi lon peut raisonnablement douter.
Que si, dans ltat de nature, la femme ne ressent plus la passion de lamour
aprs la conception de lenfant, lobstacle sa socit avec lhomme en
devient encore beaucoup plus grand ; puisqualors elle na plus besoin ni

74

de lhomme qui la fconde, ni daucun autre. Il ny a donc dans lhomme


aucune raison de rechercher la mme femme, ni dans la femme aucune raison
de rechercher le mme homme. Le raisonnement de Locke tombe donc en
ruine, et toute la dialectique de ce philosophe ne la pus garanti de la faute
que Hobbes et dautres ont commise. Ils avaient expliquer un fait de ltat
de nature, cest--dire dun tat o les hommes vivaient isols, et o tel
homme navait aucun motif de demeurer ct de tel homme, ni peut-tre
les hommes de demeurer ct les uns des autres, ce qui est bien pis ; et ils
nont pas song se transporter au-del des sicles de socit, cest--dire,
de ces temps o les hommes ont toujours une raison de demeurer prs les
uns des autres, et ou tel homme a souvent une raison de demeurer ct de
tel homme ou de telle femme.
(13) Je me garderai bien de membarquer dans les rflexions
philosophiques quil y aurait faire sur les avantages et les inconvnients
de cette institution des langues : ce nest pas moi quon permet dattaquer
les erreurs vulgaires, et le peuple lettr respecte trop ses prjugs pour
supporter patiemment mes prtendus paradoxes. Laissons donc parler les
gens qui lon na point fait un crime doser prendre quelquefois le parti
de la raison contre lavis de la multitude. Nec quid quam felicitati humani
generis decederet, si, pulsa tot linguarum peste et confusione, unam artem
callerent mortales, et signis, motibus gestibusque, licitum foret quidvis
explicare. Nunc vero ita comparatum est, ut animalium qu vulgo bruta
creduntur melior longe quam nostra hac in parte videatur conditio ut
pote qu promptius, et forsan felicius, sensus et cogitationes suas sine
interprete significent, quam ulli queant mortales, prsertim si peregrino
utantur sermone. Is. Vossius, de Poemat. cant. et viribus rythmi, p. 66.
(14) Platon, montrant combien les ides de la quantit discrte et de
ses rapports sont ncessaires dans les moindres arts, se moque avec raison
des auteurs de son temps qui prtendaient que Palamde avait invent les
nombres au sige de Troie, comme si, dit ce philosophe, Agamemnon et pu
ignorer jusque-l combien il avait de jambes. En effet, on sent limpossibilit
que la socit et les arts fussent parvenus o ils taient dj du temps du sige
de Troie sans que les hommes eussent lusage des nombres et du calcul :
mais la ncessit de connatre les nombres avant que dacqurir dautres
connaissances nen rend pas linvention plus aise imaginer. Les noms
des nombres une fois connus, il est ais den expliquer le sens, et dexciter
les ides que ces noms reprsentent ; mais pour les inventer il fallut, avant
que de concevoir ces mmes Ides, stre pour ainsi dire familiaris avec
les mditations philosophiques, stre exerc considrer les tres par leur
seule essence et indpendamment de toute autre perception ; abstraction trs
pnible, trs mtaphysique ; trs peu naturelle, et sans laquelle cependant

75

ces ides neussent jamais pu se transporter dune espce ou dun genre


un autre, ni les nombres devenir universels. Un sauvage pouvait considrer
sparment sa jambe droite et sa jambe gauche, ou les regarder ensemble
sous lide indivisible dune couple, sans jamais penser quil en avait deux :
car autre chose est lide reprsentative qui nous peint un objet, et autre
chose lide numrique qui le dtermine. Moins encore pouvait-il calculer
jusqu cinq ; et quoique appliquant ses mains lune sur lautre, il et pu
remarquer que les doigts se rpondaient exactement ; il tait bien loin de
songer leur galit numrique ; il ne savait pas plus le compte de ses doigts
que de ses cheveux ; et si, aprs lui avoir fait entendre ce que cest que
nombres quelquun lui et dit quil avait autant de doigts aux pieds quaux
mains, il et pu tre fort surpris, en les comparant de trouver que cela tait
vrai.
(15) Il ne faut pas confondre lamour-propre et lamour de soi-mme,
deux passions trs diffrentes par leur nature et par leurs effets. Lamour de
soi-mme est un sentiment naturel, qui porte tout animal veiller sa propre
conservation, et qui, dirig dans lhomme par la raison et modifi par la piti,
produit lhumanit et la vertu. Lamour-propre nest quun sentiment relatif,
factice, et n dans la socit, qui porte chaque individu faire plus de cas de
soi que de tout autre, qui inspire aux hommes tous les maux quils se font
mutuellement, et qui est la vritable source de lhonneur.
Ceci bien entendu, je dis que, dans notre tat primitif, dans le vritable
tat de nature, lamour-propre nexiste pas ; car chaque homme en particulier
se regardant lui-mme comme le seul spectateur qui lobserve, comme le
seul tre dans lunivers qui prenne intrt lui, comme seul juge de son
propre mrite, il nest pas possible quun sentiment qui prend sa source
dans des comparaisons quil nest pas porte de faire puisse germer dans
son me : par la mme raison, cet homme ne saurait avoir ni haine ni dsir
de vengeance, passions qui ne peuvent natre que de lopinion de quelque
offense reue ; et comme cest le mpris ou lintention de nuire, et non le
mal qui constitue loffense, des hommes qui ne savent ni sapprcier ni se
comparer peuvent se faire beaucoup de violences mutuelles quand il leur
en revient quelque avantage, sans jamais soffenser rciproquement. En un
mot, chaque homme, ne voyant, gure ses semblables que comme il verrait
des animaux dune autre espce, peut ravir la proie au plus faible ou cder la
sienne au plus fort, sans envisager ces rapines que comme des vnements
naturels, sans le moindre mouvement dinsolence ou de dpit, et sans autre
passion que la douleur ou la joie dun bon ou mauvais succs.
(16) Cest une chose extrmement remarquable que, depuis tant dannes
que les Europens se tourmentent pour amener les sauvages de diverses
contres du monde leur manire de vivre, ils naient pas pu encore en

76

gagner un seul, non pas mme la faveur du christianisme ; car nos


missionnaires en font quelquefois des chrtiens, mais jamais des hommes
civilis. Rien ne peut surmonter linvincible rpugnance quils ont prendre
nos murs et vivre notre manire. Si ces pauvres sauvages sont aussi
malheureux quon le prtend, par quelle inconcevable dpravation de
jugement refusent-ils constamment de se policer notre imitation, ou
dapprendre vivre heureux parmi nous, tandis quon lit en mille endroits
que des Franais et dautres Europens se sont rfugis volontairement
parmi ces nations, y ont pass leur vie entire sans pouvoir plus quitter une
si trange manire de vivre, et quon voit mme des missionnaires senss
regretter avec attendrissement les jours calmes et innocents quils ont passs
chez ces peuples si mpriss ? Si lon rpond quils nont pas assez de
lumires pour juger de leur tat et du ntre, je rpliquerai que lestimation
du bonheur est moins laffaire de la raison que du sentiment. Dailleurs,
cette rponse peut se rtorquer contre nous avec plus de force encore ; car
il y a plus loin de nos ides la disposition desprit o il faudrait tre pour
concevoir le got que trouvent les sauvages leur manire de vivre, que des
ides des sauvages celles qui peuvent leur faire concevoir la ntre. En effet,
aprs quelques observations, il leur est ais de voir que tous nos travaux se
dirigent sur deux seuls objets ; savoir, pour soi les commodits de la vie, et
la considration parmi les autres. Mais le moyen pour nous dimaginer la
sorte de plaisir quun sauvage prend passer sa vie seul au milieu des bois,
ou la pche, ou souffler dans une mauvaise flte, sans jamais savoir en
tirer un seul ton, et sans se soucier de lapprendre ?
On a plusieurs fois amen des sauvages Paris, Londres, et dans
dautres villes ; on sest empress de leur taler notre luxe, nos richesses,
et tous nos arts les plus utiles et les plus curieux ; tout cela na jamais
excit chez eux quune admiration stupide, sans le moindre mouvement de
convoitise. Je me souviens entre autres de lhistoire dun chef de quelques
Amricains septentrionaux quon mena la cour dAngleterre, il y a une
trentaine dannes : on lui fit passer mille choses devant les yeux, pour
chercher lui faire quelque prsent qui pt lui plaire, sans quon trouvt rien
dont il part se soucier. Nos armes lui semblaient lourdes et incommodes,
nos souliers lui blessaient les pieds, nos habits le gnaient, il rebutait tout ;
enfin on saperut quayant pris une couverture de laine, il semblait prendre
plaisir sen envelopper les paules. Vous conviendrez au moins, lui dit-on
aussitt, de lutilit de ce meuble ? Oui, rpondit-il, cela me parat presque
aussi bon quune peau de bte. Encore net pas dit cela sil et port lune
et lautre la pluie.
Peut-tre me dira-t-on que cest lhabitude qui, attachant chacun sa
manire de vivre, empche les sauvages de sentir ce quil y a de bon dans

77

la ntre : et sur ce pied-l, il doit paratre au moins fort extraordinaire que


lhabitude ait plus de force pour maintenir les sauvages dans le got de leur
misre que les Europens dans la jouissance de leur flicit. Mais pour faire
cette objection une rponse laquelle il ny ait pas un mot rpliquer, sans
allguer tous les jeunes sauvages quon sest vainement efforc de civiliser,
sans parler des Groenlandais et des habitants de lIslande quon a tent
dlever et nourrir en Danemark, et que ta tristesse et le dsespoir ont tous
fait prir, soit de langueur, soit dans la mer, o ils avaient tent de regagner
leur pays la nage, je me contenterai de citer un seul exemple bien attest,
et que je donne examiner aux admirateurs de la police europenne.
Tons les efforts des missionnaires hollandais du cap de BonneEsprance nont jamais t capables de convertir un seul Hottentot, Vander
Stel, gouverneur du Cap, en ayant pris un ds lenfance, le fit lever dans les
principes de la religion chrtienne et dans la pratique des usages de lEurope.
On le vtit richement, on lui fit apprendre plusieurs langues et ses progrs
rpondirent fort bien aux soins quon prit pour son ducation. Le gouverneur,
esprant beaucoup de son esprit, lenvoya aux Indes avec un commissaire
gnral qui lemploya utilement aux affaires de la compagnie. Il revint au
Cap aprs la mort du commissaire. Peu de jours aprs son retour, dans une
visite quil rendit quelques Hottentots de ses parents, il prit le parti de se
dpouiller de sa parure europenne, pour se revtir dune peau de brebis. Il
retourna au fort dans ce nouvel ajustement, charg dun paquet qui contenait
ses anciens habits ; et, les prsentant au gouverneur, il lui tint ce discours :
Ayez la bont, monsieur, de faire attention que je renonce pour toujours
cet appareil : je renonce aussi pour toute ma vie la religion chrtienne : ma
rsolution est de vivre et mourir dans la religion, les manires et les usages
de mes anctres. Lunique grce que je vous demande est de me laisser le
collier et le coutelas que je porte ; je les garderai pour lamour de vous.
Aussitt, sans attendre la rponse de Vander Stel, il se droba par la fuite, et
jamais on ne le revit au Cap. (Histoire des voyages, tome V, page 175.)
(17) On pourrait mobjecter que, dans un pareil dsordre, les hommes,
au lieu de sentrgorger, opinitrement, se seraient disperss, sil n y avait
point en de bornes leur dispersion : mais, premirement, ces bornes eussent
au moins t celles du monde ; et si lon pense lexcessive population
qui rsulte de ltat de nature, on jugera que la terre, dans cet tat, net
pas tard tre couverte dhommes, ainsi forcs se tenir rassembls.
Dailleurs, ils se seraient disperss si le mal avait t rapide, et que cet t
un changement fait du jour au lendemain : mais ils naissaient sous le joug :
ils avaient lhabitude de le porter quand ils en sentaient la pesanteur, et ils
se contentaient dattendre loccasion de le secouer. Enfin, dj accoutums
mille commodits qui les foraient se tenir rassembls, la dispersion ntait

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plus si facile que dans les premiers temps, o, nul nayant besoin que de soimme, chacun prenait son parti sans attendre le consentement dun autre.
(18) Le marchal de Villars contait que, dans une de ses campagnes, les
excessives friponneries dun entrepreneur des vivres ayant fait souffrir et
murmurer larme, il le tana vertement, et le menaa de le faire pendre.
Cette menace ne me regarde pas, lui rpondit hardiment le fripon, et je suis
bien aise de vous dire quon ne pend point un homme qui dispose de cent
mille cus. Je ne sais comment cela se fit, ajouta, navement le marchal,
mais en effet il ne fut point pendu, quoiquil et cent fois mrit de ltre.
(19) La justice distributive sopposerait mme cette galit rigoureuse
de ltat de nature, quand elle serait praticable dans la socit civile, et
comme tous les membres de ltat lui doivent des services proportionns
leurs talents et leurs forces, les citoyens leur tour doivent tre distingus et
favoriss proportion de leurs services. Cest en ce sens quil faut entendre
un passage dIsocrate, dans lequel il loue les premiers Athniens davoir
bien su distinguer quelle tait la plus avantageuse des deux sortes dgalits,
dont lune consiste faire part des mmes avantages tous les citoyens
indiffremment, et lautre les distribuer selon le mrite de chacun. Ces
habiles politiques, ajout lorateur, bannissant cette injuste galit qui ne
met aucune diffrence entre les mchants et les gens de bien, sattachrent
inviolablement celle qui rcompense et punit chacun selon son mrite.
Mais, premirement, il na jamais exist de socit, quelque degr de
corruption quelle ait pu parvenir, dans laquelle on ne ft aucune diffrence
des mchants et des gens de bien : et dans les matires de murs, o la loi
ne peut fixer de mesure assez exacte pour servir de rgle au magistrat, cest
trs sagement que, pour ne pas laisser le sort ou le rang des citoyens sa
discrtion, elle lui interdit le jugement des personnes pour ne lui laisser que
celui des actions. Il ny a que des murs aussi pures que celles des anciens
Romains qui puissent supporter des censeurs, et de pareils tribunaux auraient
bientt tout boulevers parmi nous. Cest lestime publique mettre de
la diffrence entre les mchants et les gens de bien. Le magistrat nest juge
que du droit rigoureux : mais le peuple est le vritable juge des murs, juge
intgre et mme clair sur ce point, quon abuse quelquefois, mais quon
ne corrompt jamais, les rangs des citoyens doivent donc tre rgls, non sur
leur mrite personnel, ce qui serait laisser aux magistrats le moyen de faire
une application presque arbitraire de la loi, mais sur les services rels quils
rendent ltat, et qui sont susceptibles dune estimation plus exacte.

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Lettre de J.-J. Rousseau


M. Philopolis
Vous voulez, monsieur, que le vous rponde puisque vous me faites des
questions. Il sagit, dailleurs, dun ouvrage ddi mes concitoyens : je
dois, en le dfendant, justifier lhonneur quils mont fait de laccepter. Je
laisse part dans votre lettre ce qui me regarde en bien et en mal, parce
que lun compense lautre peu prs, que jy prends peu dintrt, le public
encore moins, et que tout cela ne fait rien la recherche de la vrit.
Je commence donc par le raisonnement que vous me proposez, comme
essentiel la question que jai tche de rsoudre.
Ltat de socit, me dites-vous, rsulte immdiatement des facults de
lhomme ; et par consquent de sa nature. Vouloir que lhomme ne devnt pas
sociable, ce serait donc vouloir quil ne ft point homme, et cest attaquer
louvrage de Dieu que de slever contre la socit humaine. Permettez-moi,
monsieur, de vous proposer mon tour une difficult, avant de rsoudre la
vtre. Je vous pargnerais ce dtour si je connaissais un chemin plus sr
pour aller au but.
Supposons que quelques savants trouvassent un jour le secret dacclrer
la vieillesse et lart dengager les hommes faire usage de cette rare
dcouverte : persuasion qui ne serait peut-tre pas si difficile produire
quelle parat au premier aspect, car la raison, ce grand vhicule de toutes
nos sottises, naurait garde de nous manquer celle-ci. Les philosophes,
et surtout les gens senss, pour secouer le joug des passions et goter
le prcieux, repos de lme, gagneraient grands pas lge de Nestor, et
renonceraient volontiers aux dsirs quon peut satisfaire, afin de se garantir
de ceux quil faut touffer : il ny aurait que quelques tourdis qui, rougissant
mme de leur faiblesse, voudraient follement rester jeunes et heureux, au
lieu de vieillir pour tre sages.
Supposons quun esprit singulier, bizarre, et, pour tout dire, un homme
paradoxes, savist alors de reprocher aux autres labsurdit de leurs
maximes, de leur prouver quils courent la mort en cherchant la tranquillit,
quils ne font que radoter force dtre raisonnables, et que, sil faut quils
soient vieux un jour, ils devaient tcher au moins de ltre le plus tard quil
serait possible.

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Il ne faut pas demander si nos sophistes, craignant le dcri de leur arcane,


se hteraient dinterrompre ce discoureur importun : Sages vieillards,
diraient-ils leurs spectateurs, remerciez le Ciel des grces quil vous
accorde, et flicitez-vous sans cesse davoir si bien suivi ses volonts. Vous
tes dcrpits, il est vrai, languissants, cacochymes, tel est le sort invitable
de lhomme, mais votre entendement est sain : vous tes perclus de tous les
membres, mais votre tte en est plus libre : vous ne sauriez agir, mais vous
parlez comme des oracles : et si vos douleurs augmentent de jour en jour,
votre philosophie augmente avec elles. Plaignez cette jeunesse imptueuse,
que sa brutale sant prive des biens attachs votre faiblesse. Heureuses
infirmits, qui rassemblent autour de vous tant dhabiles pharmaciens
fournis de plus de drogues que vous navez de maux, tant de savants
mdecins qui connaissent fond votre pouls, qui savent en grec les noms
de tous vos rhumatismes ; tant de zls consolateurs et dhritiers fidles
qui vous conduisent agrablement votre dernire heure ! Que de secours
perdus pour vous. si vous naviez su vous donner les maux qui les ont rendus
ncessaires !
Ne pouvons-nous pas imaginer quapostrophant ensuite notre imprudent
avertisseur, ils lui parleraient peu prs ainsi :
Cessez, dclamateur tmraire, de tenir ces discours impies. Osezvous blmer ainsi la volont de celui qui a fuit le genre humain ? Ltat
de vieillesse ne dcoule-t-il pas de la constitution de lhomme ; nest-il
pas naturel lhomme de vieillir ? Que faites-vous donc dans vos discours
sditieux que dattaquer une loi de la nature, et par consquent la volont de
son crateur ? Puisque lhomme vieillit. Dieu veut quil vieillisse. Les faits
sont-ils autre chose que lexpression de sa volont ? Apprenez que lhomme
jeune nest point celui que Dieu a voulu faire, et que, pour sempresser
dobir ses ordres, il faut se hter de vieillir.
Tout cela suppos, je vous demande, monsieur, si lhomme aux paradoxes
doit se taire ou rpondre, et, dans ce dernier cas, de vouloir bien mindiquer
ce quil doit dire : je tcherai de rsoudre alors votre objection.
Puisque vous prtendez mattaquer par mon propre systme, noubliez
pas, je vous prie, que, selon moi, la socit est naturelle lespce humaine
comme la dcrpitude lindividu, et quil faut des arts, des lois, des
gouvernements aux peuples, comme il faut des bquilles aux vieillards.
Toute la diffrence est que ltat de vieillesse dcoule de la seule nature
de lhomme, et que celui de socit dcoule de la nature du genre humain,
non pas immdiatement comme vous le dites, mais seulement, comme je
lai prouv, laide de certaines circonstances extrieures qui pouvaient tre
ou ntre pas, ou du moins arriver plus tt ou plus tard, et par consquent
acclrer ou ralentir le progrs. Plusieurs mme de ces circonstances

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dpendent de la volont des hommes : jai t oblig, pour tablir une parit
parfaite, de supposer dans lindividu le pouvoir dacclrer sa vieillesse,
comme lespce a celui de retarder la sienne. Ltat de socit ayant donc
un terme extrme auquel les hommes sont les matres darriver plus tt ou
plus tard, il nest pas inutile de leur montrer le danger daller si vite, et les
misres dune condition quils prennent pour la perfection de lespce.
lnumration des maux dont les hommes sont accabls, et que
je soutiens tre leur propre ouvrage, vous massurez, Leibnitz et vous,
que tout est bien, et quainsi la Providence est justifie. Jtais loign
de croire quelle et besoin pour sa justification du secours de la
philosophie leibnitzienne ni daucune autre. Pensez-vous srieusement
vous-mme quun systme de philosophie, quel quil soit, puisse tre plus
irrprhensible que lunivers, et que, pour disculper la Providence, les
arguments dun philosophe soient plus convaincants que les ouvrages de
Dieu ? Au reste, nier que le mal existe est un moyen fort commode dexcuser
lauteur du mal. Les stociens se sont autrefois rendus ridicules meilleur
march.
Selon Leibnitz et Pope, tout ce qui est est bien. Sil y a des socits, cest
que le bien gnral veut quil y en ait ; sil ny en a point, le bien gnral veut
quil ny en ait pas ; et si quelquun persuadait aux hommes de retourner
vivre dans les forts, il serait bon quils y retournassent vivre. On ne doit
pas appliquer la nature des choses une ide de bien ou de mal quon ne tire
que de leurs rapports ; car elles peuvent tre bonnes relativement au tout,
quoique mauvaises en elles-mmes. Ce qui concourt au bien gnral peut
tre un mal particulier, dont il est permis de se dlivrer quand il est possible.
Car si ce mal, tandis quon le supporte, est utile au tout, le bien contraire,
quon sefforce de lui substituer, ne lui sera pas moins utile sitt quil aura
lieu. Par la mme raison que tout est bien comme il est, si quelquun sefforce
de changer ltat des choses, il est bon quil sefforce de le changer ; et sil
est bien ou mal quil russisse, cest ce quon peut apprendre de lvnement
seul, et non de la raison. Rien nempche en cela que le mal particulier ne
soit, un mal rel pour celui qui le souffre. Il tait bon pour le tout que nous
fussions civiliss, puisque nous le sommes ; mais il et certainement t
mieux pour nous de ne pas ltre. Leibnitz, net jamais rien tir de son
systme qui pt combattre cette proposition, et il est clair que loptimisme
bien entendu ne fait rien ni pour ni contre moi.
Aussi nest-ce ni Leibnitz ni Pope que jai rpondre, mais vous seul,
qui, sans distinguer le mal universel quils nient du mal particulier quils
ne nient pas, prtendez que cest assez quune chose existe pour quil ne
soit pas permis de dsirer quelle existt autrement. Mais, monsieur, si tout
est bien comme il est, tout tait bien comme il tait avant quil y et des

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gouvernements et des lois : il fut donc au moins superflu de les tablir ; et


Jean-Jacques alors, avec votre systme, et eu beau jeu contre Philopolis.
Si tout est bien comme il est, de la manire que vous lentendez, quoi bon
corriger nos vices, gurir nos maux, redresser nos erreurs ? Que servent nos
chaires, nos tribunaux, nos acadmies ? Pourquoi faire appeler un mdecin
quand vous avez la fivre ? Que savez-vous si le bien du plus grand tout que
vous ne connaissez pas nexige point que vous ayez le transport, et si la sant
des habitants de Saturne ou de Sirius ne souffrirait point du rtablissement
de la vtre ? Laissez aller tout comme il pourra, afin que tout aille toujours
bien. Si tout est le mieux quil peut tre, vous devez blmer toute action
quelconque, car toute action produit ncessairement quelque changement
dans ltat o sont les choses au moment quelle se fait ; on ne peut donc
toucher rien sans mal faire ; et le quitisme le plus parfait est la seule
vertu qui reste lhomme. Enfin, si tout est bien comme il est, il est bon
quil y ait des Lapons, des Esquimaux, des Algonquins, des Chleacas, des
Carabes, qui se passent de notre police, des Hottentots qui sen moquent, et
un Genevois qui les approuve, Leibnitz lui-mme conviendrait de ceci.
Lhomme, dites-vous, est tel que lexigeait la place quil devait occuper
dans lunivers. Mais les hommes diffrent tellement selon les temps et les
lieux, quavec une pareille logique on serait sujet tirer du particulier
luniversel des consquences fort contradictoires et fort peu concluantes. Il
ne faut quune erreur de gographie pour bouleverser toute cette prtendue
doctrine qui dduit ce qui doit tre de ce quon voit. Cest affaire aux castors,
dira lIndien, de senfouir dans des tanires ; lhomme doit dormir lair,
dans un hamac suspendu des arbres. Non, non, dira le Tartare, lhomme est
fait pour coucher dans un chariot. Pauvres gens ! scrieront nos Philopolis
dun air de piti, ne voyez-vous pas que lhomme est fait pour btir des
villes ? Quand il est question de raisonner sur la nature humaine, le vrai
philosophe nest ni Indien, ni Tartare, ni de Genve, ni de Paris ; mais il est
homme.
Que le singe soit une bte, je le crois, et jen ai dit la raison : que
lorang-outang en soit une aussi, voil ce que vous avez la bont de
mapprendre ; et javoue quaprs les faits que jai cits, la preuve de celuil me semblait difficile. Vous philosophez trop bien pour prononcer ldessus aussi lgrement que nos voyageurs, qui sexposent quelquefois,
sans beaucoup de faons, mettre leurs semblables au rang des btes, Vous
obligerez donc srement le public, et vous instruirez mme les naturalistes,
en nous apprenant les moyens que vous avez employs pour dcider cette
question.
Dans mon ptre ddicatoire, jai flicit ma patrie davoir un des
meilleurs gouvernements qui pussent exister ; jai prouv dans le discours

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quil devait y avoir trs peu de bons gouvernements : je ne vois pas o est
la contradiction que vous remarquez en cela. Mais comment savez-vous,
monsieur, que jirais vivre dans les bois si ma sant me le permettait, plutt
que parmi mes concitoyens, pour lesquels vous connaissez ma tendresse ?
Loin de rien dire de semblable dans mon ouvrage, vous y avez d voir des
raisons trs fortes de ne point choisir ce genre de vie. Je sens trop en mon
particulier combien peu je puis me passer de vivre avec des hommes aussi
corrompus que moi ; et le sage mme, sil en est, nira pas aujourdhui
chercher le bonheur au fond dun dsert. Il faut fixer, quand on le peut, son
sjour dans sa patrie pour laimer et la servir. Heureux celui qui, priv de cet
avantage, peut au moins vivre ? au sein de lamiti, dans la patrie commune
du genre humain, dans cet asile immense ouvert tous les hommes, o
se plaisent galement laustre sagesse et la jeunesse foltre ; o rgnent
lhumanit, lhospitalit, la douceur, et tous les charmes dune socit facile ;
o le pauvre trouve encore des amis, la vertu des exemples qui laniment, et
la raison des guides qui lclairent ! Cest sur ce grand thtre de la fortune,
du vice et quelquefois des vertus, quon peut observer avec fruit le spectacle
de la vie : mais cest dans son pays que chacun devrait en paix achever la
sienne.
Il me semble, monsieur que vous me censurez bien gravement sur une
rflexion qui me parat trs juste, et qui, juste ou non, na point dans mon
crit le sens quil vous plat de lui donner par laddition dune seule lettre.
Si la nature vous a destins tre saints, me faites-vous dire, jose presque
assurer que de rflexion est un tat contre nature, et que lhomme qui mdite
est un animal dprav. Je vous avoue que si javais ainsi confondu la sant
avec la saintet, et que la proposition ft vraie, je me croirais trs propre
devenir un grand saint moi-mme dans lautre monde, ou du moins me
porter toujours bien dans celui-ci.
Je finis, monsieur, en rpondant vos trois dernires questions. Je
nabuserai pas du temps que vous me donnez, pour y rflchir ; cest un soin
que javais pris davance.
Un homme, ou tout autre tre sensible, qui naurait jamais connu la
douleur, aurait-il la piti et serait-il mu la vue dun enfant quon
gorgerait ? Je rponds que non.
Pourquoi la populace, qui M, Rousseau accorde une si grande dose
de piti, se repat-elle avec tant davidit du spectacle dun malheureux
expirant sur la roue ? Par la mme raison que vous allez ; pleurer au
thtre, et voir Side gorger son pre, ou Thyeste boire le sang de son
fils. La piti est un sentiment si dlicieux, quil nest pas tonnant quon
cherche lprouver. Dailleurs chacun a une curiosit secrte dtudier les
mouvements de la nature aux approches de ce moment redoutable que nul ne

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peut viter. Ajoutez, cela le plaisir dtre pendant deux mois lorateur du
quartier, et me raconter pathtiquement aux voisins la belle mort du dernier
rou.
Laffection que les femelles des animaux tmoignent pour leurs petits a-telle ces petits pour objet, ou la mre ? Dabord la mre pour son besoin, puis
les petits par habitude. Je lavais dit dans le discours. Si par hasard ctait
celle-ci, le bien-tre des petits nen serait que plus assur. Je le croirais ainsi.
Cependant cette maxime demande moins tre tendue que resserre ; car,
ds que les poussins sont clos, on ne voit pas que la poule ait aucun besoin
deux, et sa tendresse maternelle ne le cde pourtant nulle autre.
Voil, monsieur, mes rponses. Remarquez au reste que, dans cette affaire
comme dans celle du premier discours, je suis toujours le monstre qui
soutient que lhomme est naturellement bon, et que mes adversaires sont
toujours les honntes gens qui, ldification publique, sefforcent, de
prouver que la nature na fait que des sclrats.
Je suis, autant quon peut ltre de quelquun quon ne connat point,
monsieur, etc.

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ilivri 2013