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Curso de Ciencia Social - Clase inaugural

Traduccin: Daniel Sazbn


Cours de Science Sociale. Leon douverture, Revue International de lEnseignement, XV, Paris, 1888, pp. 23-48
(Leccin inaugural del primer curso dictado por Durkheim en Burdeos titulado La solidarit sociale (1887-1888)

Seores,
Puesto a cargo de ensear una ciencia nacida recin ayer, y que an no cuenta ms que con una
pequea cantidad de principios establecidos definitivamente, sera arriesgado de mi parte no sentirme
atemorizado frente a las dificultades de mi tarea. Por lo dems, esto lo admito sin esfuerzo alguno. Creo,
en efecto, que en nuestras universidades, al lado de esas ctedras desde las cuales se ensea una ciencia
establecida y verdades adquiridas, existe lugar para otros cursos, donde el profesor construye en parte
la ciencia a medida que la ensea, donde encuentra en sus oyentes casi tantos colaboradores como
alumnos, donde busca con ellos, tantea con ellos, a veces tambin se extrava con ellos. No vengo por lo
tanto a revelarles una doctrina de la que una pequea secta de socilogos tendra el secreto y el
privilegio, ni sobre todo a proponerles remedios ya hechos para curar a nuestras sociedades modernas de
los males que puedan sufrir. La ciencia no va tan rpido, le hace falta tiempo, mucho tiempo, en particular
para volverse utilizable en forma prctica. El inventario de lo que les aporto es mucho ms modesto y
simple de realizar. Creo poder postular con cierta precisin una cierta cantidad de temas especiales, que
vinculados unos con otros forman una ciencia en el seno de otras ciencias positivas. Para resolver esos
problemas, les propondr un mtodo que pondremos a prueba entre todos. Finalmente, de mis estudios
sobre estos temas he extrado ciertas ideas directrices, ciertos puntos de vista generales, cierta
experiencia, si lo prefieren, que espero servir para guiarnos en nuestras futuras investigaciones.
Espero que esta reserva no tenga el efecto de despertar entre algunos de Uds. el escepticismo
del que los estudios de sociologa a veces han sido objeto. Una ciencia joven no debe ser muy ambiciosa,
y tiene tanto ms crdito entre los espritus cientficos cunto ms modestamente se presenta. No obstante,
no puedo ignorar que existen ciertos todava ciertos pensadores, en verdad poco numerosos, que dudan
de nuestra ciencia y de su futuro. Evidentemente, no podemos desconocerlos. Pero para convencerlos,
segn creo, el mejor mtodo no es el exponer en forma abstracta la cuestin de si la sociologa es o no
viable. Una exposicin, por excelente que sea, jams ha convertido a ningn incrdulo. La nica forma de
demostrar el movimiento, es marchando. La nica forma de demostrar que la sociologa es posible, es
haciendo ver que existe y que est viva. Es por esto que consagrar esta primera leccin a exponerles la
sucesin de transformaciones por las que ha pasado la ciencia social desde comienzos de siglo; les
mostrar los progresos que ha hecho y los que quedan por hacer, en qu se ha convertido y en qu se
est convirtiendo. De esta exposicin concluirn Uds. mismos los servicios que puede prestar esta
enseanza, y el pblico al que se debe dirigir.
I
Desde Platn y su Repblica, no han faltado pensadores que hayan filosofado sobre la naturaleza
de las sociedades. Pero hasta comienzos de este siglo la mayor parte de estos trabajos estaban
dominados por una idea que constitua un impedimento radical para la constitucin de la ciencia social. En
efecto, casi todos los tericos de la poltica vean en la sociedad una obra humana, un fruto del arte y de
la reflexin. Segn ellos, los hombres se dispusieron a vivir juntos porque encontraron que era til y bueno;
se tratara de un artificio que han imaginado para mejorar un poco su condicin. Una nacin no sera
entonces un producto natural, como un organismo o como una planta que nace, crece y se desarrolla en
virtud de una necesidad interna, sino que se asemejara ms bien a esas mquinas que hacen los hombres,
en las que todas sus partes estn ensambladas de acuerdo a un plan preconcebido. Si las clulas de las
que est hecho el cuerpo de un animal adulto se han convertido en lo que son, es porque estaba en su
naturaleza hacerlo. Si se han agregado de tal modo es porque, dado el medio ambiente, les era
imposible hacerlo de otro modo. Por el contrario, los fragmentos de metal de los que est hecho un reloj
no tienen ninguna afinidad especial ni por tal forma ni por tal combinacin. Si se han dispuesto de tal
modo antes que de otro, es porque el artista as lo ha querido. No es su naturaleza, sino la voluntad de
aqul la que explica los cambios que ha sufrido; es l quien las ha dispuesto de la manera ms conforme
a sus designios. Bien!, ocurrira con la sociedad como con este reloj. No habra nada en la naturaleza del
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hombre que lo predestinase necesariamente a la vida colectiva, sino que l mismo la habra inventado e
instituido por completo. Ya sea la obra de todos, como lo quiere Rousseau, o de uno slo, como lo piensa
Hobbes, habra salido por entero de nuestro cerebro y de nuestra imaginacin. No sera en nuestras
manos ms que un instrumento cmodo, pero del cual en rigor podramos prescindir, y al que siempre
sera posible modificar a voluntad, ya que podemos libremente deshacer lo que libremente hemos hecho.
Si somos los autores de la sociedad, podemos destruirla o transformarla. Para ello basta con quererlo.
Tal es, seores, la concepcin que ha imperado hasta los ltimos tiempos. Sin duda que, muy de
vez en cuando, vemos surgir a la idea contraria, pero slo por ciertos instantes y sin dejar detrs de s
huellas durables. El ejemplo ilustre de Aristteles, el primero en ver en la sociedad un hecho natural,
permaneci prcticamente sin imitadores. En el siglo XVIII se ve renacer la misma idea en Montesquieu y
Condorcet. Pero incluso Montesquieu, quien sin embargo declarara tan firmemente que la sociedad, como
el resto del mundo, est sometida a leyes necesarias, derivadas de la naturaleza de las cosas, dej
escapar las consecuencias de su principio apenas fuera postulado. En estas condiciones, entonces, no hay
lugar para una ciencia positiva de las sociedades, sino nicamente para un arte de la poltica. En efecto,
la ciencia estudia lo que es: el arte combina los medios en vista de lo que debe ser. Si las sociedades son
entonces lo que nosotros hacemos de ellas, no hay que preguntarse lo que son, sino lo que debemos hacer
con ellas. Dado que no debemos tomar en cuenta su naturaleza, no es necesario conocerla; basta con fijar
el fin que deben cumplir, y encontrar la mejor manera de acomodar las cosas para que este fin sea
cumplido. Se postular, por ejemplo, que la meta de toda sociedad es asegurar a cada individuo el libre
ejercicio de sus derechos, y se deducir de ello toda la sociologa.
Los economistas han sido los primeros en proclamar que las leyes sociales son tan necesarias como
las leyes fsicas, y en hacer de este axioma la base de una ciencia. De acuerdo a ellos, es tan imposible
para la concurrencia no nivelar poco a poco los precios, o para el valor de las mercaderas no aumentar
cuando la poblacin se acrecienta, como para los cuerpos no caer siguiendo la vertical, o para los rayos
luminosos no refractarse cuando atraviesan medios de distinta densidad. En cuanto a las leyes civiles que
hacen los prncipes o votan las asambleas, ellas no pueden ms que expresar, en forma clara y
perceptible, estas leyes naturales, pero no pueden ni crearlas ni cambiarlas. No se puede dar por decreto
un valor a un producto que no lo tiene, es decir, del que nadie tiene necesidad, y todos los esfuerzos de
los gobiernos por modificar a las sociedades a su voluntad son intiles, cuando no perjudiciales; de este
modo, lo mejor es que se abstengan de ello. Su intervencin no puede no ser sino daina, la naturaleza no
los necesita. Sigue su curso por s sola, sin que sea necesario ayudarla ni contradecirla, suponiendo por
otra parte que ello sea posible.
Extindase este principio a todos los hechos sociales, y la sociologa habr sido fundada. En
efecto, todo orden especial de fenmenos naturales sometidos a leyes regulares puede ser objeto de un
estudio metdico, es decir, de una ciencia positiva. Todos los argumentos de la duda chocan contra esta
verdad tan simple. Pero, dicen los historiadores, hemos estudiado a las sociedades, y no hemos
descubierto la menor ley. La historia no es ms que una serie de accidentes que, sin duda, se relacionan
unos con otros, siguiendo las leyes de la causalidad, pero sin repetirse jams. Esencialmente locales e
individuales, pasan para no volver, y en consecuencia son refractarios a toda generalizacin, es decir, a
todo estudio cientfico, puesto que no hay ciencia de lo particular. Las instituciones econmicas, polticas y
jurdicas dependen de la raza, del clima y de todas las circunstancias del medio en el cual se desarrollan;
constituyen cantidades heterogneas que no se prestan a la comparacin. Tienen en cada pueblo su
fisonoma propia, a la que se puede estudiar y describir con esmero, pero todo est dicho una vez que se
ha obtenido una monografa bien hecha.
La mejor forma de responder a esta objecin y probar que las sociedades estn sometidas a
leyes como todas las cosas sera, seguramente, encontrar tales leyes. Pero sin esperar hasta que ello
ocurra, una induccin muy legtima nos permite afirmar que existen. Si hay un punto fuera de toda duda
hoy en da, es que todos los seres de la naturaleza, desde el mineral hasta el hombre, dependen de la
ciencia positiva, es decir que todo sucede siguiendo leyes necesarias. Esta proposicin ya no tiene nada
de conjetural, es una verdad que la experiencia ha demostrado, ya que las leyes han sido descubiertas o
al menos las descubrimos poco a poco. Sucesivamente a fsica y la qumica, luego la biologa y finalmente
la psicologa se han constituido. Puede incluso decirse que de todas la leyes, la mejor establecida
experimentalmente puesto que no se conoce ninguna excepcin, y ha sido verificada una infinidad de
veces es la que proclama que todos los fenmenos naturales se desarrollan siguiendo leyes. Por lo
tanto, si las sociedades estn en la naturaleza, deben obedecer tambin esta ley general que resulta de
la ciencia y a la vez la domina. Sin duda que los hechos sociales son ms complejos que los hechos
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squicos, pero stos a su vez son infinitamente ms complejos que los hechos biolgicos y fsico-qumicos, y
sin embargo hoy en da no es posible poner a la vida consciente fuera del mundo de la ciencia. Cuando
los fenmenos son menos simples, su estudio es menos sencillo, pero se trata de una cuestin de vas y de
medios, no de principios. Por otro lado, porque son complejos, tienen algo de ms flexible, y toman ms
fcilmente la impronta de las menores circunstancias que los rodean. Es por eso que tienen una apariencia
ms particular y se distinguen ms unos de otros. Pero las diferencias no deben ocultarnos las analogas.
Sin duda que existe una enorme distancia entre la conciencia del salvaje y la del hombre cultivado, y sin
embargo una y otra son conciencias humanas, entre las que existen semejanzas, y que pueden
compararse; el psiclogo, que saca de esta proximidad tanta informacin valiosa, bien lo sabe. Lo mismo
ocurre con la fauna y la flora en cuyo medio se desarrolla el hombre. Por diferentes que puedan ser los
unos de los otros, los fenmenos producidos por las acciones y reacciones que se establecen entre
individuos semejantes ubicados en medios anlogos deben necesariamente asemejarse en algn sentido y
prestarse a comparaciones tiles. Se alegar, para escaparse a esta consecuencia, que la libertad
humana excluye toda idea de ley y vuelve imposible toda previsin cientfica? Esta objecin, seores,
debe dejarnos indiferente, y podemos dejarla de lado, no por desprecio sino por mtodo. La cuestin de
saber si el hombre es libre o no tiene sin dudas su inters, pero su lugar est en la metafsica, y las
ciencias positivas pueden y deben desinteresarse. Existen filsofos que han encontrado en organismos, y
hasta en las cosas inanimadas, una suerte de libre arbitrio y de contingencia. Pero ni el fsico ni el bilogo
han cambiado por ello su mtodo; han continuado su camino tranquilamente, sin preocuparse por estas
sutiles discusiones. En el mismo sentido, la psicologa y la sociologa no deben esperar para constituirse
que este tema del libre arbitrio del hombre, pendiente desde hace siglos, encuentre finalmente una
solucin, la que, por otra parte, todo el mundo lo reconoce, no parece en absoluto prxima. La metafsica
y la ciencia tienen ambas inters en permanecer independientes una de otra. Podemos por tanto concluir
diciendo: se debe elegir entre estos dos opciones, o reconocer que los fenmenos sociales son accesibles a
la investigacin cientfica, o bien admitir, sin razn y contrariamente a todas las inducciones de la ciencia,
que existen dos mundos en el mundo: uno en el que reina la ley de la causalidad, otro en el que reina la
arbitrariedad y la contingencia.
Tal es, seores, el gran servicio que han prestado los economistas a los estudios sociales, Han
percibido antes que nadie lo que hay de vivo y espontneo en las sociedades. Han comprendido que la
vida colectiva no poda ser instituida bruscamente por un hbil artificio, que no resultaba de un impulso
exterior y mecnico, sino que es en el seno mismo de la sociedad donde se elabora lentamente. Es as que
han podido asentar una teora de la libertad sobre una base ms slida que una hiptesis metafsica. Es
evidente, en efecto, que si la vida colectiva es espontnea, se debe preservar su espontaneidad. Toda
interferencia sera absurda.
Sin embargo, no debe exagerarse el mrito de los economistas. Si bien decan que las leyes
econmicas son naturales, tomaban el trmino en un sentido que disminua su alcance. En efecto, de
acuerdo a ellos no existe nada real en la sociedad ms que el individuo; es de l que todo emana, y es
hacia l que todo retorna. Una nacin no es ms que un ser nominal, es un trmino que sirve para designar
un agregado mecnico de individuos yuxtapuestos. Pero no tiene nada de especfico que la distinga del
resto de las cosas, sus propiedades son las de los elementos que la componen, aumentadas y ampliadas.
El individuo es, por lo tanto, la nica realidad tangible a la que puede acceder el observador, y el nico
problema que la ciencia se puede postular es el de buscar cmo debe conducirse el individuo en las
principales circunstancias de la vida econmica, dada su naturaleza. Las leyes econmicas, y ms
generalmente las leyes sociales, no seran entonces hechos muy generales que el sabio induce de la
observacin de las sociedades, sino consecuencias lgicas que deduce de la definicin de individuo. El
economista no dice: las cosas deben suceder de tal modo, porque la experiencia lo ha demostrado, sino
deben suceder de tal modo, ya que sera absurdo que fuera de otra forma. El trmino natural debera
entonces ser reemplazado por el trmino racional, que no es lo mismo. Si por lo menos este concepto de
individuo, en el que se quiere contenida toda la ciencia, fuera adecuado a la realidad! Pero para
simplificar las cosas, los economistas lo han empobrecido artificialmente. No slo han hecho abstraccin de
todas las circunstancias de tiempo, lugar, regin, para imaginar el tipo abstracto del hombre en general,
sino que en ese mismo tipo ideal han dejado de lado todo lo que no se relacionaba con la vida
estrictamente individual, de modo que de abstracciones en abstracciones no se han quedado ms que con
el triste retrato del egosta en s.
La economa poltica perdi as todos los beneficios de su principio. Permaneci como una ciencia
abstracta y deductiva, ocupada no en observar la realidad sino en construir un ideal ms o menos
deseable; puesto que este hombre en general, este egosta sistemtico del que nos habla, no es ms que
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un ente de razn. El hombre real, el que conocemos y el que somos, es mucho ms complejo: pertenece a
un tiempo y a una regin, tiene una familia, una ciudad, una patria, una fe religiosa y poltica, y todos
esos dominios y an muchos ms se mezclan, se combinan de mil maneras, cruzan y entrecruzan sus
influencias, sin que sea posible decir a primera vista donde comienza uno y dnde termina el otro. Slo
luego de largos y laboriosos anlisis, hoy en da apenas comenzados, es que ser posible algn da
determinar la parte aproximada de cada cual. Por lo tanto, los economistas no tenan an una idea lo
suficientemente precisa de las sociedades para servir verdaderamente de base a la ciencia social. Puesto
que sta, tomando su punto de partida en una construccin abstracta del espritu, si bien poda llegar a
demostrar lgicamente posibilidades metafsicas, nunca establecera leyes. Le faltaba todava una
naturaleza para observar.
II
Si los economistas se han detenido a mitad del camino, es porque estaban mal preparados para
este tipo de estudios. Siendo en su mayor parte juristas, hombres de negocios o estadistas, eran bastante
ajenos a la biologa y a la psicologa. Pero para poder integrar a la ciencia social en el sistema general
de las ciencias naturales, es necesario haber practicado al menos una de ellas, y no basta con poseer
inteligencia general y experiencia. Para descubrir las leyes de la conciencia colectiva, es necesario
conocer las de la conciencia individual. Gracias a que Auguste Comte estaba al tanto de todas las
ciencias positivas, de su mtodo y de sus resultados, es que ste se encontraba en estado de fundar a la
sociologa, esta vez sobre bases definitivas.
Auguste Comte retoma la preposicin de los economistas; como ellos, declara que las leyes
sociales son naturales, pero da al trmino su plena acepcin cientfica. Asigna a la ciencia social una
realidad concreta para conocer, las sociedades. Para l, la sociedad es tan real como un organismo vivo.
Sin duda, no puede existir fuera de los individuos que le sirven de substrato; es, sin embargo, otra cosa. El
todo no es idntico a la suma de sus partes, por ms que sin ellas no sea nada. De la misma forma,
reunindose bajo una forma definida y mediante lazos duraderos, los hombres forman un ser nuevo, que
tiene su naturaleza y sus leyes propias. Es el ser social. Claro est que los fenmenos que en l ocurren
tienen sus races ltimas en la conciencia del individuo. Sin embargo, la vida colectiva no es una simple
imagen aumentada de la vida individual. Presenta caracteres sui generis que las inducciones de la
psicologa no podran prever por s mismas. As, las costumbres, las prescripciones del derecho y de la
moral, seran imposibles si el hombre no fuera capaz de contraer hbitos; son sin embargo algo distinto
que los hbitos individuales. Es por lo que Comte otorga al ser social un lugar determinado en la serie de
seres. Lo ubica en el tope de la jerarqua, debido a su mayor complejidad y a que el orden social supone
y comprende en s a los otros reinos de la naturaleza. Dado que este ser no es reducible a ningn otro, no
puede ser deducido, y para conocerlo debe ser observado. La sociologa se encuentra esta vez en
posesin de un objeto que no le pertenece ms que a ella, y de un mtodo positivo para estudiarlo.
Al mismo tiempo, Auguste Comte sealaba en las sociedades una caracterstica que es su marca
distintiva, y que no obstante los economistas haban desconocido. Me refiero a ese consenso universal que
caracteriza a cualesquiera fenmenos de los cuerpos vivientes, y que la vida social manifiesta
necesariamente en el ms alto grado (Cours de philosophie positive, IV, 234). Para los economistas, los
fenmenos morales, jurdicos, econmicos y polticos discurren paralelamente unos con otros, sin tocarse,
por as decir. De ah que las ciencias correspondientes puedan desarrollarse sin conocerse. Se sabe en
efecto el celoso esmero que ha puesto siempre la economa poltica en defender su independencia. Por el
contrario, para Comte los hechos sociales son demasiado estrechamente solidarios para poder ser
estudiados separadamente. Debido a este vecindad cada una de las ciencias sociales pierde en su
autonoma, pero gana en savia y en vigor. Los hechos que cada una estudiaba por haber sido cortados
del medio natural por el anlisis parecan no apoyarse en nada y flotar en el vaco. Ahora que se han
aproximado siguiendo sus afinidades naturales, aparecen como lo que son, rostros diferentes de una
misma realidad viviente, la sociedad. En lugar de referirse a fenmenos dispuestos, por as decir, en series
lineales, exteriores las unas de las otras y sin encontrarse ms que por azar, nos encontramos en presencia
de un enorme sistema de acciones y reacciones, en ese equilibrio siempre mvil que caracteriza a la vida.
Al mismo tiempo, puesto que perciba bien la complejidad de las cosas sociales, Auguste Comte estaba a
cubierto de esas soluciones absolutas que por el contrario adoran los economistas, y con ellos los polticos
idelogos del XVIII. Cuando no se percibe en la sociedad ms que al individuo, del cual adems se reduce
la nocin a no ser ms que una idea, clara, es cierto, pero seca y vaca, de la que se ha retirado todo lo
que es viviente y complejo, es natural que nada pueda deducirse que sea complejo, y que se desemboque
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en teoras simplistas y radicales. Por el contrario, si cada fenmeno estudiado es relativo a una infinidad
de otros, si cada punto de vista es solidario de muchos otros puntos de vista, entonces ya no es posible
zanjar estos temas de un modo categrico. Resulta indispensable un eclecticismo de cierta ndole, cuyo
mtodo no necesito evocar. Existen tantas cosas diferentes en la vida! Se debe poder dar a cada una el
lugar que le conviene. Es as como Auguste Comte, al tiempo que admite con los economistas que el
individuo tiene derecho a una gran cuota de libertad, sin embargo no la quera a sta sin lmites, y
declaraba necesaria una disciplina colectiva. Del mismo modo, reconociendo que los hechos sociales no
podan ser arbitrariamente creados ni alterados, estimaba que, por su mayor complejidad, eran ms
fcilmente modificados y por consiguiente podan ser en cierta medida dirigidos tilmente por la
inteligencia humana.
He ah, seores, grandes y serias conquistas, y no es sin razn que la tradicin data a la
sociologa a partir de Auguste Comte. No debe creerse, sin embargo, que los trabajos preliminares estn
terminados de aqu en ms, y que la sociologa no tiene ms que seguir apaciblemente su carrera. Tiene
ahora su objeto, pero cun indeterminada se encuentra! Debe estudiar a la Sociedad, se nos dice; pero la
Sociedad no existe. Existen las sociedades, que se clasifican en gneros y especies como los vegetales y los
animales. De qu sociedad se trata, entonces? De todas a la vez, o de una sola en particular? Para
Comte, Sres., la pregunta ni siquiera se plantea, puesto que estima que no hay ms que una especie
social. Como adversario de Lamarck, no admite que el solo hecho de la evolucin puede diferenciar a los
seres, al punto de dar origen a especies nuevas. De acuerdo a l, los hechos sociales son los mismos
siempre y en todos lados, con diferencias de intensidad; el desarrollo social, el mismo siempre y en todos
lados, con diferencias de velocidad. Las naciones ms salvajes y los pueblos ms cultivados no son ms
que estadios distintos de una misma evolucin, y es de esta evolucin nica que Comte investiga las leyes.
La humanidad entera se desarrolla en lnea recta, y las distintas sociedades no son mas que las sucesivas
etapas de esa marcha rectilnea. De aqu que los trminos sociedad y humanidad sean empleados
indistintamente por Comte, uno por el otro. Es que de hecho su sociologa es mucho menos un estudio
especial de los seres sociales que una meditacin filosfica sobre la sociabilidad humana en general. Esta
misma razn nos explica otra particularidad de su mtodo. Si el progreso humano sigue en todos lados la
misma ley, el mejor modo de reconocerla es, naturalmente, observarla ah donde se presenta bajo su
forma ms neta y acabada, es decir, en las sociedades civilizadas. He ah por qu para verificar esta
clebre ley de los tres estadios, que se supone resume toda la vida de la humanidad, Auguste Comte se
ha contentado con pasar revista sumariamente a los principales acontecimientos de la historia de los
pueblos grecolatinos, sin ver lo extrao que resulta asentar sobre una base tan estrecha una ley de tal
amplitud.
Comte se vio conducido a adoptar este punto de vista en virtud de la imperfeccin en el que se
hallaban las ciencias etnolgicas en su poca, y tambin por el escaso inters que le inspiraban este tipo
de estudios. Pero hoy en da es evidentemente imposible sostener que exista una evolucin humana
siempre idntica a s misma, y que las sociedades no sean ms que diversas variedades de un mismo y
nico tipo. Ya en zoologa se ha renunciado a la clasificacin serial que otrora sedujera a los sabios,
gracias a su extrema simplicidad. Cada vez ms se admite que el rbol genealgico de los seres
organizados, antes que tener la forma de una lnea geomtrica, se asemeja ms bien a un rbol muy
frondoso del que las ramas salidas por azar desde todos los puntos del tronco se enlazan
caprichosamente en todas las direcciones. De este modo ocurre con las sociedades. Ms all de lo que
sostuviera Pascal, cuya clebre frmula Comte se equivoca en recuperar, la humanidad no puede ser
comparada a un nico hombre que todava subsiste, luego de haber vivido todos los siglos pasados. Sino
que se asemeja ms bien a una inmensa familia de la que las distintas ramas, cada vez ms divergentes
unas de otras, se habran poco a poco desprendido del tronco comn para vivir una vida propia. Quin
puede incluso asegurarnos que este tronco comn haya alguna vez existido? De hecho, no existe entre un
clan o una tribu y nuestras grandes naciones europeas por lo menos tanta distancia como entre la especie
humana y las especies animales inmediatamente inferiores? Por no hablar ms que de una sola funcin
social, qu relacin existe entre las costumbres brbaras de una miserable aldea de fueguinos y la tica
refinada de las sociedades modernas? Sin dudas que es posible que por la comparacin de todos esos
tipos sociales se obtengan leyes muy generales, que los abarquen a todos, pero no es la observacin de
uno solo de ellos, an la ms atenta, la que los revelar.
Este mismo error ha producido otra consecuencia. Ya he mencionado que para Comte la sociedad
era un ser sui generis, pero dado que rechazaba la filosofa de la descendencia, supona una solucin de
continuidad entre cada especie de seres como entre cada especie de ciencias. No se encontraba entonces
en buenas condiciones para definir y para concebir a ese nuevo ser, que sobreaada al resto de la
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naturaleza. De dnde vena, y a qu se asemejaba?; a menudo lo denomina un organismo, pero no ve


nada en esta expresin ms que una metfora de dudoso valor. Dado que su filosofa le impeda ver en
la sociedad la continuacin y la prolongacin de los seres inferiores, no poda definirla en funcin de estos
ltimos. Y entonces, dnde se podran encontrar los elementos de una definicin? Para ser consecuente
con sus principios, estaba obligado a admitir que este nuevo reino no se asemeja a los precedentes; y de
hecho, an aproximando la ciencia social a la biologa, reclamaba para la primera un mtodo especial,
diferente de aquellos que se siguen en las otras ciencias positivas. Por lo tanto, la sociologa se hallaba
anexada al resto de las ciencias, antes que integrada a l.
III
Slo con Spencer es que esta integracin se ha realizado definitivamente. Spencer no se contenta
con sealar ciertas preciosas analogas entre las sociedades y los seres vivos: declara abiertamente que
la sociedad es un tipo de organismo. Como todo organismo, nace de un germen, evoluciona durante cierto
tiempo, para culminar luego en la disolucin final. Como todo organismo, resulta del concurso de
elementos diferenciados, cada uno de los cuales tiene su funcin especial y que, completndose unos a
otros, conspiran todos hacia un mismo fin. An ms: en virtud de los principios generales de su filosofa,
esas semejanzas esenciales deban ser para Spencer el ndice de una verdadera relacin de filiacin. Si
la vida social recuerda los rasgos generales de la vida individual, es porque proviene de ella; si la
sociedad tiene rasgos comunes con los organismos, es porque ella misma es un organismo transformado y
perfeccionado. Al agregarse, las clulas forman a los vivos, como al agregarse los vivos forman a las
sociedades. Pero la segunda evolucin es una continuacin de la primera, y la nica diferencia es que,
afinando cada vez ms sus procedimientos, logra poco a poco volver ms flexible y ms libre al
agregado orgnico, sin comprometer su unidad.
Esta verdad tan simple ha sido sin embargo ocasin de una muy fuerte polmica. Es cierto que
pierde su valor si se la toma muy al pie de la letra, y si se exagera su importancia. Si, como lo ha hecho
Lilienfeld en sus Penses sur la science sociale de lavenir [Gedanken ber die Socialwissenchaft der Zukunft],
nos imaginamos que con esta sola aproximacin se disiparn en un instante todos los misterios de los que
an estn rodeados los orgenes y la naturaleza de las sociedades, y que bastar para ello con trasladar
a la sociologa las leyes mejor conocidas de la biologa, demarcndolas, nos estaramos conformando con
ilusiones. Si la sociologa existe, tiene su mtodo y sus leyes propias. Los hechos sociales no pueden
explicarse verdaderamente si no es por otros hechos sociales, y no se ha dado cuenta de ellos con slo
haber sealado su semejanza con hechos biolgicos, cuya ciencia ya est hecha. La explicacin que
conviene a stos no puede adaptarse exactamente a aqullos. La evolucin no es una repeticin
montona. Sino que cada reino de la naturaleza presenta cierta novedad, que la ciencia debe captar y
reproducir, en lugar de borrarla. Para que la sociologa tenga derecho a existir, hace falta que exista en
el reino social algo que escape a la investigacin biolgica.
Pero por otra parte, no puede olvidarse que la analoga es un instrumento precioso para el
conocimiento, e incluso para la investigacin cientfica. El espritu no puede crear una idea en todas sus
piezas. Supngase que se descubre un ser completamente nuevo, sin anlogo en el resto del mundo; sera
imposible para el espritu pensarlo, y no podra representrselo ms que en funcin de algn otro que ya
conociera. Lo que llamamos una nueva idea no es en realidad ms que una antigua idea que hemos
retocado para ajustarla tan exactamente como sea posible al objeto especial que debe expresar. Por
tanto, no careca de inters sealar una analoga real entre el organismo individual y la sociedad, ya que
no slo la imaginacin ahora sabra de dnde asirse y tendra cmo concebir al nuevo ser en cuestin, sino
que la biologa se convirti para los socilogos en un verdadero tesoro de enfoques y de hiptesis, sobre
las cules sin duda no tena derecho a apropiarse brutalmente, pero que por lo menos poda explotar
sabiamente. Incluso la misma concepcin de la ciencia se encuentra, en cierta medida, as determinada.
Efectivamente, si los hechos sociales y los hechos biolgicos no son ms que distintos momentos de una
misma evolucin, lo mismo debe ocurrir con las ciencias que los explican. En otros trminos, el marco y los
procedimientos de la sociologa, sin estar calcados sobre los de la biologa, deben no obstante tenerlos en
cuenta.
La teora de Spencer, por lo tanto, si se sabe servirse de ella, es muy frtil en aplicaciones. Al
mismo tiempo Spencer determin el objeto de la ciencia social con ms precisin de lo que lo haba hecho
Comte. Ya no habla de la sociedad de una manera general y abstracta, sino que distingue tipos sociales
diferentes, a los que clasifica en grupos y subgrupos divergentes; y para encontrar las leyes que busca no
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elige uno de esos grupos con preferencia sobre los otros, sino que supone que todos tienen igual inters
para el sabio. Si se quieren obtener leyes generales de la evolucin social, ninguno de ellos puede
desecharse. As se encontrar, en sus Principes de sociologie, una imponente abundancia de documentos
tomados de todas las historias, y que evidencia una rara erudicin en el filsofo. Por otro lado, deja de
formularse el problema sociolgico con esa vaga generalidad que mantena Auguste Comte, sino que
distingue temas especiales, que examina unos tras otros. Es de este modo que estudia sucesivamente a la
familia, al gobierno ceremonial, al gobierno poltico, a las funciones eclesisticas, y se propone continuar
seguidamente, en la parte todava indita de su obra, con los fenmenos econmicos, el lenguaje y la
moral.
Lamentablemente, la ejecucin de este vasto programa no responde del todo a las promesas que
deja concebir. La razn es que Spencer, de igual modo que Auguste Comte, hace menos labor de
socilogo que de filsofo. No se interesa en los hechos sociales mismos sino para verificar en ellos la gran
hiptesis que ha concebido, y que debe explicarlo todo. Todos los documentos que acumula, todas las
verdades especiales que encuentra en su camino, estn destinados a mostrar que las sociedades, al igual
que el resto de las cosas, se desarrollan conforme a la ley de la evolucin universal. En una palabra, no es
una sociologa lo que debe buscarse en su libro, sino ms bien una filosofa de las ciencias sociales. No
voy a preguntarme si puede o no haber una filosofa de las ciencias, y que inters pueda tener. En todo
caso, no es posible ms que para las ciencias constituidas; pero la sociologa apenas est naciendo. Antes
de abordar estos elevados interrogantes, hara falta haber resuelto de antemano una multitud de otros
especiales y particulares, que no han sido ms que postulados recientemente. Cmo es posible encontrar
la frmula suprema de la vida social cuando se ignora cuales son las diferentes especies de sociedades,
las funciones principales de cada una de ellas, y cules son sus leyes. Spencer, es cierto, cree poder
abordar a la vez estos dos rdenes de problemas: confrontar el anlisis y la sntesis, fundar una ciencia y
hacer al mismo tiempo su filosofa. Pero, no hay cierta temeridad en intentar tal empresa? Y a qu
llega? Observa los hechos, pero de manera sumaria, apurado como est para llegar al fin que lo atrae.
Atraviesa una multitud de problemas, pero no se detiene ms que un instante en cada uno de ellos, a
pesar de no haber uno que no est preado de dificultades. Los seres no presentan ya ese relieve, ese
diseo netamente acabado que tienen en la realidad. Sino que se confunden todos en el seno de un mismo
tinte uniforme que no deja traspasar ms que lineamientos indecisos.
Es posible advertir a qu conclusiones puede conducir un examen tan precipitado, y en qu puede
consistir la frmula nica que abarque y resuma todas esas soluciones particulares. Vaga y flotante, no
expresa de las cosas ms que su forma exterior y ms general. Se trate de la familia o de los gobiernos,
de la religin o del comercio, en todas partes Spencer cree encontrar la misma ley. En todas partes cree
ver a las sociedades pasar ms o menos lentamente del tipo militar al tipo industrial, de un estado en el
que la disciplina social es muy fuerte a otro estado en el que cada uno se hace a s mismo su propia
disciplina. En verdad, no habra otra cosa en la historia, y todo el empeo que ha puesto la humanidad
desde hace siglos no habra tenido otro efecto que el de suprimir ciertos derechos de aduana y proclamar
la libertad de la especulacin? Sera este un resultado bastante pobre para tan colosal esfuerzo. La
solidaridad que nos une a los otros hombres, entonces, es tan pesada que toda la finalidad del progreso
consiste en volverla un poco ms liviana? En otros trminos, el ideal de las sociedades sera ese
individualismo feroz, que Rousseau pona en su inicio, y la poltica positiva no sera ms que la del
Contrato social invertida? Llevado por su pasin de generalizar, y quizs tambin por sus prejuicios de
ingls, Spencer ha tomado al continente por el contenido. Sin dudas que el individuo es ms libre hoy en
da de lo que lo era otrora, y est bien que as sea. Pero si la libertad tiene tanto valor, no es por s
misma, por una suerte de virtud interna que los metafsicos le atribuyen con agrado, pero que un filsofo
positivo no puede reconocerle. No es un bien absoluto del que jams se podra tener demasiado. Su valor
le viene de los frutos que trae, y se encuentra por ello mismo estrechamente limitado. Necesaria para
permitir al individuo acomodar, siguiendo sus necesidades, su vida personal, no se extiende ms lejos.
Ahora bien, ms all de esta primera esfera existe otra mucho ms vasta, en la que el individuo se mueve
tambin con referencia a fines que lo superan, que se le escapan incluso las ms de las veces. Aqu,
evidentemente, no puede ya tener la iniciativa de sus movimientos, sino que no puede ms que recibirlos o
sufrirlos. La libertad individual, por lo tanto, se encuentra limitada siempre y en todas partes por la
coercin social, ya sea que tome la forma de costumbres, hbitos, leyes o reglamentos. Y como a medida
que la sociedades se vuelven ms voluminosas, la esfera de accin de la sociedad aumenta al mismo
tiempo que la del individuo, tenemos derecho a reprocharle a Spencer no haber visto ms que una cara
de la realidad, quizs incluso la menos relevante, y de haber desconocido en las sociedades lo
propiamente social que se encuentra en ellas.

IV
El fracaso de este ensayo de sntesis demostraba la necesidad de que los socilogos llegaran
finalmente a los estudios de precisin y detalle. Es lo que ha comprendido Alfred Espinas, y es el mtodo
que ha seguido en su libro sobre las Socits animales. Es el primero que ha estudiado los hechos sociales
para hacer ciencia con ellos, y no para asegurar la simetra de un gran sistema filosfico. En lugar de
atenerse a miradas de conjunto sobre la sociedad en general, se ha limitado al estudio de un tipo social
en particular, luego ha distinguido en el seno de ese mismo tipo clases y especies, los ha descrito con
esmero, y es de esta observacin de los hechos que ha inducido ciertas leyes, de las que ha tenido el
cuidado de restringir su generalidad al orden especial de fenmenos estudiados. Su libro constituye el
primer captulo de la Sociologa.
Lo que Espinas ha hecho por las sociedades animales, un sabio alemn se ha propuesto hacerlo
para las sociedades humanas, o ms bien para los pueblos ms avanzados de Europa contempornea.
Albert Schaeffle consagr los cuatro grandes tomos de su Bau und Leben des sociales Krpers a un anlisis
minucioso de nuestras grandes sociedades modernas. Poco y nada de teoras tenemos aqu. Schaeffle
comienza, es cierto, postulando en principio que la sociedad no es una simple coleccin de individuos, sino
un ser que tiene su vida, su conciencia, sus intereses y su historia. Por otra parte esta idea, sin la cual no
existe ciencia social, ha estado siempre muy viva en Alemania, y no ha sido eclipsada sino durante el
corto momento en el que el individualismo kantiano reinara indiscutido. El alemn tiene demasiado
profundo el sentimiento de la complejidad de las cosas como para poder contentarse tranquilamente con
una solucin demasiado simplista. La teora que aproxima a la sociedad a los seres vivos deba por lo
tanto ser bien recibida por Alemania, ya que permita volverla ms perceptiva a una idea que apreciara
desde haca tiempo. Tambin Schaeffle la acepta sin dudar, pero no hace de ella el principio de su
mtodo. Toma de la biologa ciertas expresiones tcnicas, de pertinencia a veces discutible, pero su
preocupacin dominante es ubicarse lo ms cerca posible de los hechos sociales, observarlos en s mismos,
verlos tal cual son, y reproducirlos tal cual los ve. Desmonta, pieza por pieza, el enorme mecanismo de
nuestras sociedades modernas, cuenta los engranajes y explica el funcionamiento. Es entonces cuando se
vern, diferenciados y clasificados, la multitud de lazos de todo tipo que, invisibles, nos sujetan unos a
otros; cmo las unidades sociales se coordinan entre s de manera de formar grupos cada vez ms
complejos; y finalmente cmo de las acciones y reacciones que se producen en el seno de esos grupos se
desprende poco a poco un cierto nmero de ideas comunes, que son como la conciencia de la sociedad.
Cuando se ha ledo este libro, qu exigua y magra parece la construccin de Spencer, al lado de las
riquezas de la realidad, y cmo la elegante simplicidad de su doctrina pierde en su valor, comparada
con este paciente y laborioso anlisis! Sin duda, se le podra reprochar a Schaeffle el eclecticismo algo
flotante de su doctrina. Se le podra reprochar, sobre todo, caer demasiado en la influencia de las ideas
claras sobre la conducta humana, hacer juzgar a la inteligencia reflexiva un rol demasiado grande en la
evolucin de la humanidad, y por consiguiente otorgar demasiado lugar en su mtodo al razonamiento y
a las explicaciones lgicas. Por ltimo, es posible hallar que el campo de estudios que se ha asignado es
muy vasto, quizs demasiado vasto para que la observacin pueda aplicarse al mismo con rigor. No es
menos cierto que su libro est guiado por entero por un mtodo propiamente cientfico, y constituye un
verdadero tratado de sociologa positiva.
Este mismo mtodo ha sido aplicado por otros sabios, tambin alemanes, para el estudio de dos
funciones sociales en particular, el derecho y la economa poltica. En lugar de partir de la naturaleza del
hombre para deducir de ella su ciencia, como hacen los economistas ortodoxos, la escuela alemana se
esfuerza por observar los hechos econmicos tal y como se presentan en la realidad. Tal es el principio de
esta doctrina, a la que se ha llamado indistintamente socialismo de ctedra o socialismo de Estado. Si se
inclina abiertamente hacia cierto socialismo, es porque, cuando se intenta ver las cosas como ellas son se
constata que, de hecho, en todas las sociedades conocidas los fenmenos econmicos sobrepasan la
esfera de accin del individuo; que no constituyen una funcin domstica, sino social. La sociedad,
representada por el Estado, no puede por lo tanto desinteresarse y abandonarla por entero a la libre
iniciativa de los particulares, sin reserva ni control. He ah cmo el mtodo de Wagner y Schmoller, por no
citar ms que a los jefes de la escuela, los condujo necesariamente a hacer de la economa poltica una
rama de la ciencia social, y a adoptar como doctrina un socialismo mitigado.
Al mismo tiempo, ciertos juristas descubrieron en el derecho la materia de una nueva ciencia.
Hasta aqu, el derecho no haba sido objeto ms que de dos tipos de trabajos. Por un lado, estaban los
juristas de profesin, quienes se ocupaban nicamente por comentar las frmulas jurdicas para establecer
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su sentido y su alcance. Por otro lado, estaban los filsofos, quienes no atribuyendo ms que una
importancia mediana a esas leyes humanas, manifestacin contingente de la ley moral universal, se
proponan reencontrar, nicamente mediante la fuerza de la intuicin y del razonamiento, los principios
eternos del derecho y la moral. Ahora bien, la interpretacin de los textos constituye un arte, no una
ciencia, puesto que no apunta a descubrir leyes; y en cuanto a esas grandes especulaciones, no pueden
tener ms que un valor y un inters metafsicos. Por lo tanto, los fenmenos jurdicos no eran el objeto de
ninguna ciencia propiamente dicha, y ello sin razn. Es esa laguna la que han intentado colmar Jhering y
Post. Uno y otro, aunque perteneciendo a escuelas filosficas muy distintas, se han propuesto inducir las
leyes generales del derecho de la comparacin de los textos de leyes y de costumbres. No puedo aqu
exponer, ni sobre todo apreciar, los resultados de sus anlisis. Cualesquiera que fuesen, sin embargo, lo
cierto es que este doble movimiento, econmico y jurdico, supone un importante progreso. La sociologa
ya no aparece como una suerte de ciencia del conjunto general y confusa, que comprende casi a la
totalidad de las cosas, sino que se la ve escindirse en un cierto nmero de ciencias especiales que se
refieren a problemas cada vez ms determinados. Luego, como la economa poltica est fundada desde
hace tiempo, aunque languideciente desde hace tiempo, y como la ciencia del derecho, a pesar de ser
ms nueva, no es en definitiva ms que una transformacin de la antigua filosofa del derecho, la
sociologa, gracias a sus lazos con estas dos ciencias, pierde ese aire de repentina improvisacin que tena
hasta aqu, y que por momentos haba hecho dudar de su porvenir. Ya no parece haber salido un da de
la nada, como por milagro, sino que ahora posee sus antecedentes histricos, se conecta con el pasado y
puede mostrarse de qu modo, as como las otras ciencias, ha surgido poco a poco por un desarrollo
regular.
V
He aqu, Sres., en qu se ha convertido la sociologa en nuestros das, y tales son las principales
etapas de su desarrollo. La han visto nacer con los economistas, constituirse con Comte, consolidarse con
Spencer, especializarse con los juristas y economistas alemanes; y de este corto resumen de su historia
pueden concluir Uds. mismos los progresos que le restan por hacer. Tiene un objeto netamente definido, y
un mtodo para estudiarlo. El objeto, son los hechos sociales; el mtodo, es la observacin y la
experimentacin indirecta, en otros trminos, el mtodo comparativo. Lo que falta ahora es trazar el
marco general de la ciencia y marcar sus divisiones esenciales. Esta labor no es til slo para una buena
organizacin de los estudios, sino que tiene un propsito ms elevado. Una ciencia no est
verdaderamente constituida sino cuando se encuentra dividida y subdivida, cuando comprende un cierto
nmero de problemas diferentes y solidarios unos con otros. Es necesario que pase de ese estado de
homogeneidad confusa en el que ha comenzado a una heterogeneidad diferenciada y ordenada. En
tanto se reduzca a una o varias cuestiones generales, no atrae ms que a las inteligencias muy dadas a la
sntesis: stas, en cuanto se convierte en su objeto propio y parece confundirse con ellas, se apoderan de
ella y la marcan con su fuerte impronta. Al ser una obra personal, no implica colaboracin. Se pueden
aceptar o rechazar estas grandes teoras, modificarlas en detalles, aplicarlas a ciertos casos particulares,
pero nada se le puede agregar, porque todo lo comprenden, todo lo abarcan. Por el contrario,
volvindose ms especial, la ciencia se aproxima mucho ms a las cosas, que son, tambin, especiales; se
vuelve ms objetiva, ms impersonal, y por consiguiente accesible a la variedad de los talentos, a todos
los trabajadores con buena voluntad.
Podra ser tentador proceder lgicamente para esta operacin y descomponer a esta ciencia
siguiendo sus articulaciones naturales, como deca Platn. Pero evidentemente esto sera fallar en nuestro
propsito, ya que debemos analizar una cosa, una realidad, y no analizaramos sino a un concepto. Una
ciencia es, tambin, una suerte de organismo. Podemos observar cmo est formada y perfilar su
anatoma, pero no imponerle tal o cual plan de composicin por el hecho de que satisfaga mejor a la
lgica. Se divide a s misma, a medida que se constituye, y no podemos sino reproducir las divisiones que
naturalmente as se producen, y volverlas ms claras al tomar conciencia de ellas. Es necesario proceder
con esta precaucin sobre todo cuando se trata de una ciencia apenas adulta, cuyas formas tienen
todava algo de tierno e inconsistente.
Por lo tanto, si aplicamos este mtodo a la ciencia social, obtendremos los siguientes resultados:
1 Existen en toda sociedad un nmero de ideas y sentimientos comunes que las generaciones se
transmiten unas a otras, y que aseguran a la vez la unidad y la continuidad de la vida
colectiva. Tales son las leyendas populares, las tradiciones religiosas, las creencias polticas, el
9

lenguaje, etc. Todos estos fenmenos son del orden psicolgico, pero no competen a la
psicologa individual, ya que sobrepasan infinitamente al individuo. Deben por tanto ser el
objeto de una ciencia especial encargada de describirlos y de buscar sus condiciones: podra
llamrsela psicologa social. Es la Vlkerpsychologie de los alemanes. Si hasta ahora no hemos
mencionado los interesantes trabajos de Lazarus y de Stanthal, es que hasta ahora no han
ofrecido resultados. La Vlkerpsychologie, as como ellos la entienden, no es ms que un nueva
denominacin para designar la lingstica general y la filosofa comparada.
2 Ciertos juicios, que son admitidos por la universalidad de los ciudadanos, presentan adems el
doble carcter de referirse a la prctica y de ser obligatorios. Ejercen una suerte de
ascendiente sobre las voluntades, que se sienten como forzadas a conformarse a ellos. Se
reconocen bajo estos rasgos a las proposiciones que en conjunto constituyen la moral. Por lo
comn no se ve en la moral ms que un arte, cuyo fin estara en trazar un plan de conducta
ideal para los hombres. Pero la ciencia de la moral debe preceder a su arte. Esta ciencia
tiene como objeto estudiar las mximas y las creencias morales como fenmenos naturales, de
los que busca sus causas y sus leyes.
3 Ciertas de estas mximas tienen una fuerza tan obligatoria que la sociedad impide mediante
medidas precisas que sean derogadas. No deja a la opinin pblica el cuidado de
garantizar su respeto, sino que se lo encarga a representantes especialmente autorizados.
Cuando toman este carcter, particularmente imperioso, los juicios morales se convierten en
frmulas jurdicas. Como hemos dicho, existe una ciencia del derecho como existe una ciencia
de la moral, y entre estas dos ciencias existen continuos contactos. Si queremos llevar la
divisin an ms lejos, podramos reconocer en la ciencia del derecho dos ciencias
particulares, as como hay dos derechos, uno penal y otro que no lo es. Utilizo a propsito
expresiones muy generales, que no prejuzgan la importante cuestin con la que ms adelante
nos reencontraremos. Se distinguen as, de una parte, la ciencia del derecho propiamente
dicho, y de otra a la criminologa.
4 Finalmente, existen lo que se ha comenzado a llamar los fenmenos econmicos. La ciencia
que los estudia no necesita ya ser creada, pero para que se convierta en una ciencia positiva
y concreta, debe renunciar a esa autonoma de la que tan orgullosa se siente, para
convertirse en una ciencia social. No se trata de una simple reforma de catlogo, sino de
sacar a la economa poltica de su aislamiento para hacer de ella una rama de la sociologa.
Su mtodo y su doctrina se vern alterados al mismo tiempo.
Este inventario dista de ser completo. Pero una clasificacin que, en el actual estado de la
sociologa, se presentara como definitiva, no podra ser ms que arbitraria. El marco general de una
ciencia que recin est en proceso de consolidarse no puede tener nada de rigidez: ms bien es
importante que permanezca abierto a las nuevas adquisiciones. Es as que no hemos hablado ni del
ejrcito ni de la diplomacia, que son sin embargo fenmenos sociales, de los que es posible hacer su
ciencia. Slo que esta ciencia no existe an, ni siquiera en estado embrionario. Ahora, creo que ms vale
privarse del placer siempre fcil de esbozar a grandes rasgos el plan de una ciencia que est a ser
construida por entero, operacin estril si no es realizada con una maestra genial. Haramos una labor
ms til ocupndonos solamente de los fenmenos que han servido de material para las ciencias ya
constituidas. Aqu al menos no tenemos ms que continuar una labor ya comenzada en la que, en cierta
medida, el pasado garantiza el porvenir.
Pero cada uno de los grupos de fenmenos que acabamos de distinguir podra ser examinado
sucesivamente bajo dos puntos de vista diferentes, y dar as origen a dos ciencias. Cada una de ellos
consiste en un cierto nmero de acciones coordinadas con un objetivo en vista, y como tales se las podra
estudiar; o bien se preferir estudiar a la entidad encargada de cumplir estas acciones. En otros trminos,
se investigar tanto cul es su rol y cmo lo cumple, como cul es su constitucin. Nos reencontraremos de
este modo con los dos grandes apartados que dominan toda la biologa, las funciones de un lado, las
estructuras del otro; aqu la fisiologa, all la morfologa. El economista, por ejemplo, ha de ubicarse bajo
el punto de vista fisiolgico? Se preguntar por cules son las leyes de la produccin de valores, de su
intercambio, de su circulacin y de su consumo. Por el contrario, bajo el punto de vista morfolgico
investigar cmo se agrupan los productores, los trabajadores, los comerciantes y los consumidores;
comparar a las corporaciones de antao con los sindicatos de hoy, la fbrica con el taller, y determinar
las leyes de estos diversos tipos de agrupamientos. Del mismo modo para el derecho: o bien se estudiar
10

cmo funciona, o bien se describirn los cuerpos encargados de hacerlo funcionar. Esta divisin es
indudablemente muy natural; sin embargo, en el curso de nuestras investigaciones nos ceiremos casi
exclusivamente al punto de vista fisiolgico, y he aqu las razones de esta preferencia. Entre los seres
inferiores existe entre el rgano y la funcin una relacin estrecha, rgida. Una modificacin en la funcin
es imposible si no se produce una correspondiente en el rgano. Este est como fijado en su rol, porque
est determinado en su estructura. Pero no ocurre lo mismo para las funciones superiores de los seres
superiores. Aqu la estructura es de tal modo flexible que no es ms un obstculo para los cambios: puede
ocurrir que un rgano o una parte de un rgano cumpla sucesivamente funciones distintas. Ya en los seres
vivos sabemos que diferentes lbulos del cerebro pueden reemplazarse unos a otros con una gran
facilidad; pero es sobre todo entre las sociedades donde este fenmeno se manifiesta con ms fuerza.
No vemos a cada instante instituciones sociales, una vez creadas, servir a fines que nadie haba previsto,
y hacia los cuales por lo tanto no haban sido organizadas? No sabemos que una constitucin sabiamente
dispuesta hacia el despotismo puede a veces convertirse en un asilo para la libertad, o viceversa? No
vemos a la Iglesia catlica, en antiguas pocas de su historia, adaptarse a las circunstancias ms diversas
de tiempo y lugar, sin dejar de permanecer siempre y en todas partes idntica? Cuntas costumbres,
cuntas prcticas son todava hoy en da lo que eran antao, a pesar de que su fin y su razn de ser
hayan cambiado? Lo que muestran estos ejemplos es una cierta plasticidad de estructura en los rganos
de la sociedad. Naturalmente, por ser muy flexibles, las formas de vida social tienen algo de flotante e
indeterminado; ofrecen menos relieve para la observacin cientfica y son ms difcilmente accesibles. Por
lo tanto, no es por ellas por donde conviene comenzar. Por lo dems, tienen menos importancia e inters,
ya que no son sino un fenmeno secundario y derivado. Es sobre todo respecto a las sociedades que es
cierto afirmar que la estructura supone y proviene de la funcin. Las instituciones no se establecen por
decreto, sino que resultan de la vida social y no hacen ms que traducirlas exteriormente en smbolos
visibles. La estructura es la funcin consolidada, es la accin convertida en hbito, y cristalizada. Por lo
tanto, si no queremos ver las cosas bajo su aspecto ms superficial, si deseamos llegar hasta sus races, es
al estudio de las funciones al que debemos abocarnos.
VI
Como pueden ver, Sres., mi principal preocupacin est en limitar y circunscribir lo ms posible la
extensin de nuestras investigaciones, tan convencido estoy de que es necesario para la sociologa
clausurar por fin la era de las generalidades. Pero aunque restringidos, o quizs porque siendo ms
restringidos sern ms precisos, estos estudios podrn, segn creo, ser tiles a diferentes categoras de
oyentes.
Por empezar, tenemos a los estudiantes de filosofa. Si se recorren sus programas, no se ver
mencionada a la ciencia social; pero si, en vez de atenerse a las rbricas tradicionales, se va al fondo de
las cosas, se constatar que los fenmenos que estudia el filsofo son de dos tipos, unos relativos a la
conciencia del individuo, otros a la conciencia de la sociedad: es de estos ltimos que nos ocuparemos
aqu. La filosofa est en proceso de disociarse en dos grupos de ciencias positivas: la psicologa de un
lado, la sociologa del otro. En particular es de la ciencia social que dependen los problemas que hasta
ahora pertenecan exclusivamente a la tica filosfica. Nos tocar retomarlos a su vez. La moral es incluso,
de todas las partes de la sociologa, la que ms nos atrae, y nos detendremos en ella en primer lugar.
Slo que intentaremos tratarla cientficamente. En lugar de construirla segn nuestro ideal personal, la
observaremos como a un sistema de fenmenos naturales que someteremos a anlisis, y del que
buscaremos las causas: la experiencia nos demostrar que stas son de origen social. Sin dudas, no nos
privaremos de alguna especulacin sobre el porvenir, pero no est claro que antes de buscar qu es lo
que deben ser la familia, la propiedad o la sociedad, se debe saber qu es lo que son, a qu
necesidades corresponden, a qu condiciones deben amoldarse para vivir? Es de aqu que comenzaremos,
y aqu se resolver por s misma una antinomia que no deja de preocupar dolorosamente a las
conciencias. Desde hace un siglo se discute si la moral debe primar sobre la ciencia, o la ciencia sobre la
moral; el nico medio para poner fin a este estado de antagonismo consiste en hacer de la misma moral
una ciencia, al lado de otras y en relacin con ellas. Se ha dicho que existe hoy en da una crisis en la
moral, y en efecto existe entre el ideal moral concebido por ciertos espritus y la realidad de los hechos
tal solucin de continuidad que, siguiendo las circunstancias y los temperamentos, la moral oscila entre esos
dos polos sin saber dnde posarse definitivamente. El nico medio para lograr que cese este estado de
inestabilidad e inquietud es ver en la misma moral un hecho del que se debe escrutar su naturaleza
atentamente, dira incluso respetuosamente, antes de osar modificarlo.

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Pero no son los filsofos los nicos a quienes est dirigido este estudio. He mencionado al pasar
los servicios que el historiador podra prestar al socilogo; me es difcil pensar que a la inversa los
historiadores no tengan nada que aprender de la sociologa. En un sentido general, siempre he hallado
que exista cierta contradiccin en hacer de la historia una ciencia y sin embargo no requerir de los futuros
historiadores ningn aprendizaje cientfico. La educacin general que se exige de ellos ha continuado
siendo lo que era, filolgica y literaria. Basta entonces meditar sobre las obras maestras de la literatura
para iniciarse en el espritu y la prctica del mtodo cientfico? S muy bien que el historiador no es un
generalizador; su labor especial no est en encontrar leyes, sino en devolver a cada poca, a cada
pueblo, su individualidad propia y su fisionoma particular. Permanece, y debe permanecer, en lo
particular. Pero al fin y al cabo, por particulares que sean los fenmenos que estudia, no se contenta con
describirlos, los encadena unos a otros, busca las causas y las condiciones. Para ello hacen falta
inducciones e hiptesis. Cmo no iba a estar expuesto a equivocar frecuentemente el camino, si procede
empricamente, si tantea al azar, si no est guiado por ninguna nocin sobre la naturaleza de las
sociedades, de sus funciones y de las relaciones entre estas funciones? En esta enorme masa de hechos
cuya trama constituye la vida de las grandes sociedades, cmo elegir? Algunos de ellos no tienen ms
inters cientfico que los mnimos incidentes de nuestra vida domstica. Si se los escoge a todos
indistintamente, entonces se cae en la vana erudicin. Puede an interesar a un pequeo crculo de
eruditos, pero no se realiza ya una obra til y viva. Ahora bien, para realizar una seleccin, necesita una
idea rectora, un criterio, que slo puede exigir a la sociologa. Es sta quien le ensear cules son las
funciones vitales, los rganos esenciales de la sociedad, y es al estudio de esas funciones y rganos que se
abocar con preferencia. Ella le postular preguntas que limitarn y guiarn sus investigaciones;
recprocamente, l le proveer los elementos para las respuestas, y las dos ciencias no podrn sino sacar
ambas provecho de este intercambio.
Finalmente, Sres., existe una ltima categora de estudiantes que me alegrara ver representados
en esta sala. Se trata de los estudiantes de derecho. Cuando este curso fue creado, surgi la pregunta
sobre si su no estara mejor ubicado en la Escuela de Derecho. Esta cuestin de lugar tiene, segn creo,
poca importancia. Los lmites que separan a las diferentes partes de la Universidad no son tan tajantes
como para que ciertos cursos no puedan estar igualmente bien ubicados en una u otra Facultad. Pero lo
que prueba ese escrpulo es que los mejores espritus reconocen hoy que es necesario para el estudiante
de derecho no encerrarse en sus estudios de pura exgesis. Si ste, en efecto, emplea todo su tiempo en
comentar los textos y si, en consecuencia, su nica preocupacin respecto de cada ley es la de tratar de
adivinar cul pudo ser la intencin del legislador, tomar el hbito de ver en la voluntad legisladora la
nica fuente del derecho. Pero esto sera tomar a la letra por espritu, a la apariencia por la realidad. Es
en las entraas mismas de la sociedad donde se elabora el derecho, y el legislador no hace sino
consagrar un trabajo que se ha hecho sin l. Por lo tanto, es necesario ensear al estudiante cmo el
derecho se forma bajo la presin de las necesidades sociales, cmo se fija poco a poco, por qu grados
de cristalizacin va pasando sucesivamente y cmo se transforma. Se le debe mostrar en vivo cmo han
nacido las grandes instituciones jurdicas, como la familia, la propiedad, el contrato, cules son las causas,
cmo han variado y cmo plausiblemente variarn en el futuro. Entonces ya no ver en las frmulas
jurdicas una especie de dictamen, de orculo, del que se debe adivinar el sentido, a veces misterioso;
sabr determinar su alcance no a partir de la intencin oscura y a menudo inconsciente de un hombre o de
una asamblea, sino a partir de la naturaleza misma de la realidad.
Tales son, Sres., los servicios tericos que puede brindar nuestra ciencia. Pero puede tener adems
una saludable influencia sobre la prctica. Vivimos en un pas que no reconoce otro amo que la opinin.
Para que este amo no se convierta en un dspota sin inteligencia es necesario iluminarlo, y cmo, si no a
travs de la ciencia? Bajo la influencia de causas que sera demasiado largo analizar aqu, el espritu de
colectividad se ha debilitado entre nosotros. Cada uno de nosotros tiene de su yo un sentimiento tan
exorbitante que ya no percibe los lmites que lo encierran por todas partes. Ilusionndose con su propia
potencia, aspira a bastarse a s mismo. Es por esto que ponemos todo nuestro empeo en diferenciarnos lo
ms posible unos de otros, y en seguir cada uno nuestro propia marcha. Hace falta reaccionar con nuestra
mayor fuerza contra esta tendencia dispersiva. Es necesario que nuestra sociedad retome conciencia de su
unidad orgnica; que el individuo sienta esa masa social que lo envuelve y lo penetra, que la sienta
siempre presente y activa, y que ese sentimiento regule siempre su conducta, ya que no basta con que lo
inspire slo de tiempo en tiempo, bajo circunstancias particularmente crticas. Bien, Sres.! Creo que la
sociologa, ms que cualquier otra ciencia, est en estado de restaurar estas ideas. Es ella quien le har
comprender al individuo lo que es la sociedad, cmo lo completa y cmo l es poca cosa reducido a sus
solas fuerzas. Le ensear que l no es un imperio en el seno de otro imperio, sino el rgano de un
organismo, y le mostrar todo lo que tiene de bueno cumplir conscientemente con su funcin de rgano. Le
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har sentir que no hay ningn menoscabo en ser solidario con el otro y en depender de l, en no
pertenecerse por entero a s mismo. Sin duda que estas ideas slo se volvern verdaderamente eficaces si
se extienden en las capas profundas de la poblacin; pero para ello es necesario primero que las
elaboremos cientficamente en la Universidad. Contribuir a alcanzar este resultado en la medida de mis
fuerzas ser mi principal preocupacin, y no habr mayor felicidad para m que si consigo en parte
lograrlo.

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