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COLLECTION

publie sous

le

DES

UNIVERSITES

DE

FRANCE

patronage de l'ASSOClATION GUILLAUME BL'D

LUCRCE

DE LA NATURE
TEXTE

TRADUIT

PAK

ERNOUT

Alfred

Professeur adjoint l'Universit de Lille

uOttawa\

y- ii'
PARIS
SOCIT D'DITIOiN
157,

LES BELLES LETTRES

BOULEVA UD

S A

1930

T-

(J i:

MA N
I

'7

Conformment aux
ce

volume a

qui a charg

statuts

de V Association Guillaume Bad,

soumis l'approbation de

M. Goelzer d'en

la

commission technique

faire la revision et d'en surveiller la

correction en collaboration avec

M. Ernout.

TA
17 >o

INTRODUCTION

VIE DE

De

la vie

LUCRECE

de Lucrce on peut dire que nous ne savons

pratiquement rien. Une date pour sa naissance, une autre

pour

sa

mort,

toutes

et

mal assures,

deux

les

peu prs tout ce que l'antiquit

contemporains l'ignorent ou

nous

c'est

laiss.

Ses

son compte.

se taisent sur

Cicron, qui fut peut-tre son diteur, lui consacre dans


toute sa correspondance,

ou du moins dans ce qui nous

en reste, une phrase courte et banale, du reste dfigure

dans

les

d'encre

manuscrits,
qu'elle

semble

s'tre

cipale

source

qui ne mrite certes pas

rapidement

nique d'Eusbe.

fait

Jrme dans

En

amatorio poculo

les flots

l'Empire

l'oubli

sur son nom. Notre prinest

la

courte biographie

ses additions la

arrivant l'anne 1922

de Rome, 96 avant

s'exprime ainsi

Sous

couler.

d'information

insre par saint

(=659

et
fait

l're

Chro-

d'Abraham

chrtienne), l'annaliste

Titus Lucretius poeta nascitur. Postca


in

furcrem uersus, cum

aliquot libros

INTRODUCTION

VI

per interualla insaniae conscribsisset, quos postea Cicero


emendauit, propria se

manu

interfecit,

aetatis XLIIII

anno

Mais, pour ne discuter que les chiffres,

il

faut d'abord

constater que la date de la naissance est peu sre.

deux des meilleurs manuscrits de

Chronique

la

l'an 95, d'autres la retardent d'une anne (an

= 94

1928

Virgile

qu'il

Cremonae
iteruni

J.-C).

crite

ec/it (scil.

XV

quani

av.

En

d'Abraham

outre ces indications en con-

une autre fournie par Donat, dans

tredisent

Sutone

d'aprs

Vergilius) usque

la

Initia

vie

de

aetatis

ad uirilem togam,

anno natali suo accepit isdem

illis

consulihus

duobus quitus erat natus, euenitque ut eo

ipse die

Lucretius poeta dcder et. Si ce tmoignage est vrai,

si

concidence de dates est autre chose qu'un sym-

cette

bole potique pour exprimer qu'au


disparaissait, arrivait l'ge viril
lui,

Si

la fixent

pote

le

Pompe

et

serait

mort sous

de Grassus,

le

moment o Lucrce

un successeur digne de
le

second consulat de

i5 octobre 699/55, ce qui

reporterait sa naissance 55 H- 44 c'est--dire l'an 99


av.

J.-G.^

Une

note d'un

glossaire alphabtique contenu

un manuscrit de Munich du

ix''

ou du

x^ sicle

dans

{Mona-

14429) apporte une troisime date, diffrente des


deux autres
Titus Lucretius poeta nascitur sub consu-

censis

I.

la

Les mss. ont XVII, chiffre gard par Woltjer, qui supprime
natus erat. La correction XV est due Reiffer-

phrase isdem

scheid, C. Suetoni TranquilU...

pour concilier

la

naissance du pote, qui est

Brummer
1913,

dans

reliquiae, p. 55.

Elle est ncessaire

date de la prise de la toge virile avec celle de la

son

le

i5 octobre 70. Elle a t adopte par

dition

des

Vitae

Vergilianae,

Teubner,

p. 2.

a. A moins d'admettre que le chiffre 44 est erron, et que


Lucrce n'a vcu que 4o ans. Mais la substitution du chiffre 44
un chiffre rond est invraisemblable; tandis que le contraire
s'explique beaucoup plus facilement.

INTRODUCTION

XXVII

anno

libus

vir

anle Vergilium, ce qui place

la nais-

sance du pote en l'an 607/97. ^^^^ ^ texte, dont


source

est

la

inconnue, ne parat pas devoir mriter grande

confiance.

en

Il

Lucrce

crite

Borgius,

et

mme

de

est

en i5o2 par

d'une

un

biographie

de

Hieronymus

certain

qui figure dans un exemplaire de l'dition

de Pontanus conserv au British Musum. Elle donne

comme

date de la naissance g/gS, et fixe la

ans plus tard, soit 7o3/5i

lili

Aucun argument
que

plutt

dcisif ne

l'autre, et

il

permet d'adopter une date

faut se laisser guider par des

probabilits et des vraisemblances.


son

frre

pome

allusion

tait entre les

semble l'indiquer

((

Quintus

de Cicron

billet

II 9 (11), 3) auquel
tout l'heure, laisse voir que le

mains des deux

lu tous deux, et sans doute

fait

Le

Quintus {ad Qaint.fr.

a t fait

il

mort

*.

frres. Ils l'avaient


le

gnrale de

l'allure

premier,

qui

est bien,

comme

rponse qu'il

la

Lucreli poemata, ut scribis,

Le pome de Lucrce

confirmation

Marcus

comme

ita sunl...

tu dis...

suppose un jugement pralable.

>,

On

peut imaginer que cet change d'impressions eut lieu


I.

Le

texte a t dcouvert

en i8c)4 par Masson

et

publi par lui

Journal of Philology XXIII 221 sqq.


Les philologues s'accordent aujourd'hui y voir l'lucubralion d'un
hiniianisle qui a dilu et remani sa fantaisie les donnes fournies

pour

premire

la

fois clans le

de saint Jrme. Le passage essentiel est


Carus nascitur Licinio Crosso oratore et Q. Mutio Scruola
pont, conss. (659/ gS), que anno Q. Uortensius orator in foro quom
par

Chronique

la

T. Lacretius

diceret

XL

non paruani cloquentiae gloriain

est

auspicalus.

Vixit ann. II II

noxio tandem

improbae feminae poculo in furias actus sibi


necem consciuit reste gulam frangeas, uel, ut alii opinantur, gadio
incubait; matre natas diu sterili (trait invent d'aprs l'expos du

et

1.

IV,

et

V.

lai).

limam secutus a quo

Ciceroni
inter

tionibus seruaret urrecundiam.

Neptuni lacunas

et caeli

uero

recentia

cannina,

ostendebat

legendum aliqaando admonitus

ex quibus duo potissimnm

caucrnas.

eius

ut in transla-

loci

referuntur,

INTRODUCTION

VIII

aprs la mort de Lucrce, quand Cicron avait recueilli

manuscrit du De Rerum Natura pour

de

ses hritiers le

le

mettre en ordre

et le publier.

n'y a pas lieu de

Il

suspecter ce renseignement fourni par la biographie de


saint Jrme, et certaines graphies de nos manuscrits

semblent

reflter les

habitudes

et

les

thories

cicro-

niennes*. Le billet datant de fvrier de l'an 700/54, on

peut faire remonter quelques mois ou un an plus tt


la

mort de Lucrce,

55 ou commencement de 54,

soit

ce qui place sa naissance en 99/98.

Quant

l'erreur de

Jrme (qui remonte peut-tre Sutone),

saint

elle

proviendrait d'une confusion tablie entre les consuls de


l'an

656/98 Q. Caecilius

et

T. Didius

660/94 G. Caelius et L. Domitius.


Toutes ces combinaisons sont peu

ment

fragiles.

dit

ceux de l'an

sres, et extrme-

Moins acceptable encore

est le

roman de

de Lucrce, rendu furieux par un philtre,

la folie

ayant

et

crit

que

son pome pendant

les intervalles

lui laissaient ses crises. Cette

et

de luci-

lgende a pour-

tant trouv des partisans, dont l'argument principal est

que saint Jrme,


Sutone, dont la

ici

comme

ailleurs, n'a fait

documentation

l'appui de cette opinion,

le

Jeune

est

que copier

srieuse, et

l'im-

Munro cite en outre la lettre de


Proculus qui parat faire allusion cette besogne
d'diteur accepte par Cicron Petis ut libellas tuos in secessu legam
examinemque an editione sint digni; adhibes preces, adlegas exemplam,
1.

Pline

rogas etiam ut aliquid subseciai temporis studiis meis subtraliam, inpertais : adicis M. Tullium mira benignitate poetarum ingnia Jouisse.

tiam

Personne aujourd'hui n'adopte plus l'absurde hypol'diteur de Lucrce aurait t non pas
l'orateur Marcus, mais son frre Quintus, Sans la discuter plus
longuement, il suffit de faire remarquer que Cicero en latin ne
dsignait pas d'autre personnage que l'orateur, de mme qu'en
franais Corneille, Racine s'entendent implicitement par Pierre Corneille, Jean Racine et non par Thomas Corneille, Louis Racine.
(Ep. II

i5).

thse de

Lachmann que

INTRODUCTION
avre. C'est

partialit

bonne

et si sa

en cause, nombre d'exemples, dans

montrer avec quelle

pourraient

du bio-

l'esprit critique

faire

graplic beaucoup d'honneur

IX

foi n'est

pas

TVe des Csars,

la

aveugle

facilit

il

accueilli les anecdotes les plus stupides et les fables les

mensongres. Sans accepter

plus
traits

du

Giussani admet volontiers

rcit,

suicide de Lucrce*. Selon

lui,

elle nous
mort brusque, ergo par le

dsordre dans lequel

le

la

qui

vite bti, et

ses

tire

plaisance.

Enthousiasme

dmence

et

grand

que

et

passion ne sont pas

multiples transpositions qu'il a

fait

compose per
du

l'appui

sublime

reste

de

thse.

vu

en tout cas

invraisem-

est

Il

De Rerum Natura

pas fou, ne

Les Penses

mais informe,

et

le

les

subir au texte n'ont

lui.

intcriialla insaniae, et

n'tait

la

le

moins

peut-tre

aussi clairement conue

ment charpente que

folie et

est

il

gure trouv de partisans aprs

qui

Raisonnement

suicide.

dductions avec trop de com-

l'diteur italien ne l'a

uvre

pas-

de l'auteur;

la folie

parvenue s'explique

est

quant au dsordre,

blable qu'une

les

folie et le

la

ton violent et

le

sionn de l'uvre s'accorde bien avec

par

tous

lettre

la

et

forte-

pu

ait

tre

l'exemple de Pascal,

peut tre allgu

un

sont

De Xatura

brouillon,

est

un tout

achev. Mais sans doute y a-t-il dans la tradition transmise par saint Jrme quelque dformation comparable
celle qu'a

chez

les

subie la lgende de Dmocrite en passant

Pres de l'Eglise. Pour Cicron, pour Labrius,

pour Aulu-Gelle ,

le

philosophe grec se

serait

volon-

tairement aveugl afin d'chapper aux distractions extrieures qui

auraient

pu troubler

ses

mditations. Chez

1.

Studi Lucre:iani, XII sqq., Turin, Loescher

2.

Cf. Cicron Fin.

39. 87; Tusc.

1896.

6g, ii4; Aulu-Golle/V. A.

X 17, qui cite Labrius (Ribbeck Corn. Fragm., 3* d., 7a).

INTRODUCTION

X
Tertullien, le

renoncement

de paillardise

la

lumire devient un aveu

Democritus excaecando semetipsum, qiiod

mulieres sine concupiscentia aspicere non posset

incontinentiam eniendatione projitetur \

cide ont

et doleret,

folie, le sui-

des chtiments invents par l'imagi-

tre

nation populaire pour punir


croire la survie de l'me

comme

La

et

l'impie

qui

refusait

l'influence des

de

dieux

au pouvoir des prtres. Quelle ironique revanche

de montrer Lucrce, qui a tant mis en garde contre


l'amour, victime son tour d'un philtre amoureux, et
se tuant

de sa propre main, quand Epicure blme ceux

qui courent

Luc.

XXIV,

anime

mort par dgot de

la

22).

Il

le pote, ce

la vie

(Sn. ad

peut que l'ardeur sombre qui

se

que Stace appelle docti furor arduus

mort prmature, peut-tre


mythe quelque vraisemblance
pu natre et trouver crance

Lucreti^, et d'autre part sa

soudaine, aient donn au


sans laquelle

mais

n'aurait

il

c'est toute

la

part de vrit qu'on peut lui ac-

corder ^
Il

faut

donc

se rsigner tirer des

peu de chose. Si l'on

biographies fort

essaie d'interroger

le

pome,

les

rponses qu'il fournit ne nous clairent pas beaucoup


plus.

Des expressions comme patriai tempore

iniquo,

pair a sermonis egestas, nostra dicere lingua ne prouvent


pas ncessairement que

Mais maint
1.

2.

trait

le

pote soit n

indique qu'il y a vcu.

Rome mme*.
Il

y a vu

les

Tertullien, Apolog. 46.


Stace, Silves II 7,77.

peu vraisemblable de supposer, comme on l'a fait, que


Jrme a confondu Lucrce avec Lucullus, dont Pline
rapporte A'^. H. XXV 7,26 qu'il fut empoisonn par un pbiltre
3.

Il est

saint

amatorio periisse.
4.

Pas plus que

le

coniugibus.,.

conclure qu'il a t mari

nostris

de IV 1277 n'autorise

INTRODUCTION
jeux de
il

la

lumire sur

foule entasse dans les thtres,

la

du

y a respir l'odeur

des parfums brls sur

safran rpandu sur


autels

les

harmonies nouvelles apportes par


il

a assist

Champ

aux parades

de Mars, aux

et

il

les

scne et

la

entendu

les
y
musiciens grecs

aux exercices militaires du

luttes

sance profonde qu'il a de


latine et

XI

la

du Forum. La connaisposie, de la philosophie

grecque tmoigne d'une ducation soigne qui

se poursuivit sans doute auprs des matres athniens.

Lucrce dut voyager, quoiqu'il ne connaisse l'Egypte


l'Asie

Mineure que par oui-dire'. D'autre part

session des

nomina, Titus Lucretius Carus, chose

tria

un tmoignage mat-

rare l'poque rpublicaine, est

en faveur de

riel

et

pos-

la

noblesse de sa race,

la

son mpris pour

les

rieux sur lequel

il

choses de

politique

la

comme
et le

aiissi

ton inju-

parle de la plbe semblent rvler en

un aristocrate de temprament. La gens Lucrctia


une des plus anciennes et des plus illustres de

lui

tait

Rome
celles

branche

la

des

des

Ofellae, des

Tricipitini

Galh,

contraire passes la plbe.

patricienne

tait

des Triones

On

peut sans trop d'invrai-

semblance conjecturer que Lucrce appartenait


famille, bien

que

aucun autre de

le

ses

cognomcn Carus
membres,

au

taient

cette

par

n'ait t port

sans doute aux Trici-

et

pitini.

Le pome

est ddi

un

certain

Memmius

sur lequel

nous ne sommes pas plus exactement renseigns.


crce

le traite

en ami famihcr,

d'affectueuse galit

dnomme,
de

assez

Memmiadae

lui

parle sur

nostro.

Lu-

un ton

Comme

il

le

solennellement, l'illustre descendance

Memmius Me m mi
I.

il

clara propago, et qu'il rappelle en

Ceci par exemple rsulte de VI 849, HI C^a.

INTRODUCTION

XII

Vnus

outre

ami des dons

qu'elle a par son

plus

les

excellents

quem

tempore in omni,

tu, dea,

omnibus ornatum

uoluisti excellere rbus,


I

Memmius

on en a conclu que ce
et

noble gens

Memmia, dont

tectrice.

sur ses

et

Lambin, de G. Memmius,

en

est ainsi,

et

conjectur

l'a

Memmius, qui

gouverneur de

il

qu'il

et le zle

fut

mit

convertir la religion

le

En

picurienne aurait t bien mal rcompens.


tique, loin d'observer

Memmius

au sage,

celui des partisans

pour

l'exil

retirer

faits

le

se

intrigues des partis;

fut

province

la

accompagn par Catulle.


Lucrce aurait bien mal choisi son ddi-

de Bithynie en 67, o
S'il

de L.

fils

tribun en 66, prteur en 58,

cataire,

comme

en ce cas,

s'agirait

Il

appartenait la vieille

l'origine remontait jusqu'au

compagnon d'Ene, et qui


mdailles l'image de Vnus pro-

Troyen Mnestheus, ami


faisait figurer

26-27

il

jeta

passa du

de Csar,

corps

camp

et

perdu dans

il

les

des adversaires

finalement,

de corruption lectorale,

en Grce o

poli-

dtachement qui convient seul

condamn
il

dut

se

mourut en 705/49- En philo-

sophie, son indifi'rence pour Epicure tait telle que, la

grande indignation des disciples,


dmolir

il

fut sur le point de

maison du Matre, dont il tait devenu propour btir sur son emplacement, et qu'un peu

la

pritaire,

plus tard,

il

refusa de cder ces restes sacrs la pieuse

vnration des chefs de l'Ecole. Heureusement Lucrce


tait

mort

fanation

assez

temps pour ne pas voir une

telle

pro-

on imagine quel dchirement son cur dou-

loureux en et ressenti.

INTRODUCTION

II

LE TEXTE DE LUCRECE

Dans rtablissement du

premire

texte de Lucrce, la

place revient deux manuscrits aujourd'hui conservs


la

bibliothque universitaire de Leyde,

le

Vossianus Lat.

F. 3o, qu'on dsigne, cause de son format, par l'abr-

(=: Oblongus),

viation
la

mme

Vossianus

et le

raison on dsigne par


vers

crit

a t

le

milieu du

monastre de bndictins,

nombre de

Q (=

particularits

comme

il

gA que pour

Quadralus).

dans un

sicle

ix*

appert d'un certain

graphiques,

entre

autres de

l'habitude d'indiquer certaines corrections par des points


souscrits
ascrits
il

ou

ou par des

suscrits,

en marge. L'criture n'en

points triangulaires

est pas

uniforme, mais

porte des corrections, faites sans doute d'aprs l'ori-

ginal, par

naire,

et

une main

difirente de celle

du copiste ordi-

qu'on appelle d'ordinaire, en raison de

aspect, le corrcctor saxo uel hiherniciis.

Il

son

a environ

60 corrections de ce type, portant sur des groupes de


vers,

sur

des vers isols, sur des mots, sans compter

celles qui intressent

Ce manuscrit
XV* sicle,

comme

mire page

seulement des syllabes ou des

se

trouvait

l'indique

Mayencc

la

une note au bas de

lettres.
fin

du

la pre-

ad librarium Sancti MarLV. I. M. Sindicus s[ub]-

Isle liber pertinet

tini ecclesie ^fa(J^lntin[cnsis].

s\crip\sit

anno

1^4/9.

Il

passa ensuite entre les mains

d'Isaac Vossius, la mort duquel

il

par l'Acadmie de Leyde.

dans l'ombre jusqu'en

Il

resta

fut achet

en 1G89

INTRODUCTION

XIV

1725, O

Mais ce

fut utilis

il

l'dition de

par

donna

la fidlit

et

le

il

a conserv les particularits

son importance ce point de vue

celle

des plus clbres manuscrits en

Y Amhrosianas

Trence, ou

la

notamment

tout premier ordre,

avec laquelle

comparable

capitales,

Havercamp dans

premire collation scientifique.

la

un manuscrit de

orthographiques,
st

signal par

seulement Lachmann qui en reconnut

fut

valeur, et en

C'est

et

Lucrce qu'il publia Leyde en cette anne.

de

Plaute,

Bembinus de

le

Mediceus de Virgile*.

Le Quadratas ne lui est gure infrieur. Il date galement du ix^ sicle, et non du x* comme l'a faussement
prtendu Lachmann. Ce manuscrit provient de l'abbaye
de Saint-Bertin, Saint-Omer. Il fut tudi une premire

fois

par Turnbe, dont

Lam-

la collation servit

bin pour son dition de Lucrce.

On

le

trouve ensuite

entre les

mains de Gerhard Johann Vossius. Aprs

mort du

fils

de ce dernier, Isaac,

VOblongus par

il

l'Acadmie de Leyde.

fut

achet

la

avec

Havercamp

le

signale galement dans la prface de son dition. Lach-

mann

coUationn en

l'a

mme

temps que 0.

deux colonnes par page, en caractres


beaucoup plus petits que ceux de 0, et avec moins de
Il est

crit sur

soin. Les majuscules initiales des paragraphes sont sou-

I. Ces indications comme celles qui concernent le Quadratus sont


empruntes aux savantes prfaces dont M. Em. Chtelain a enrichi
les magnifiques reproductions de ces deux mss. qu'il a publies
Leyde, chez Sijthoff en 1908 et igiS. On y trouvera avec la
description exacte et minutieuse de leur aspect extrieur, tous les
renseignements sur leur histoire, la nature et l'origine de leurs

fautes,

les

rciproque.

corrections

On

successives

sur les autres mss. de Lucrce,


la

qu'ils ont

subies,

leur valeur

consultera aussi avec fruit, sur ces deux mss,

Palographie des classiques

les

latins.

notices des planches

comme

LVI-LX de

INTRODUCTION
vent omises, coiiimc les

XV

eux-mmes,

titres

pas t rvis aussitt aprs son achvement,


t le cas

pour 0. Mais

un correcteur qui
formes anciennes

il

a t repris

a spar les mots,


(les gnitifs

abrvia-

les

Ce manuscrit n'a

tions ne sont pas toujours identiques.

au

xv*"

comme

c'a

sicle

par

restaur quelques

en-ai par exemple)

outre des corrections sans valeur tires de son

et qui,

propre

fonds, en a fourni d'autres empruntes srement quel-

que excellent manuscrit antrieur

et

l'indiquent des leons telles que ignem

comme

Q,

690, sed

606, maris VI 682, quinque VI 912, 50/ VI 962,

au

restitution de l'ordre correct

de ces corrections tardives,


leons originales o
ex,

34

reicit

Mais en gnral,

etc*.

parfois

deux

un ou

mme

fois le

une

gloses;
telles

il

que

un

En dehors

certain

nombre de

montre plus correct que 0, par


0), III i44 momen {nomen 0),

se

il

est plus

nglig que 0.

lettre

passage,

lui

il

prsente des fautes dues la


la

Il

omet

transcrit

arrive souvent

ou une syllabe doubles;

lettre

il

de

ou une syllabe simples, ou de simpli-

confusion de a

ab ictu (galement dans 0)

est

il

et la

v.

33

plusieurs vers, ou inversement

redoubler une
fier

(reficit

folio

III

et

et

insre des

il

prononciation,

de 6 [auicta II 99 pour
rciproquement corborum

io85 pour coruorum).


Mais ce qui

le

dans l'intrieur

distingue surtout de O, c'est l'omission,

mme du

manuscrit, de parties de textes

importantes comprenant chacune 62 vers (ou 5o avec


les titres),

qui se trouvent reportes aprs

sont dans l'ordre


II

II

757-806;

le livre

928-979;

VI.

Ce

734-785;

253-3o4.

Ces grandes lacunes

I.

Sur tous ces

faits,

se retrouvent

dans deux fragnieuls

voir Chtelain, Prnejatio, p. VII sqq.

INTRODUCTION

XVI

de manuscrits de Lucrce, galement en criture du


IX' sicle, et

conservs l'un la bibliothque royale de

Copenhague, anc. f. 211 Fol., l'autre la bibliothque


impriale de Vienne latin 107 (Schedae Haunienses,
((

Schedae Vindobonenses)

Le premier comprend 8
Gottorp (d'o

qu'on
dius.

donne

lui
((

Ils

nom

le

parfois)

contiennent

feuillets conservs autrefois

de fragmentum

le

les

Goltorpianum

consulta Marquard

Gu-

jusqu'au

livre I et le livre II

456 inclusivement, mais en omettant les vers I 128,


73U 785, 890, 891, 1068 1076, 1094 iioi;
II 3io3i2 et 253 SOU, c'est--dire qu'ils prsentent

vers

avec les grandes lacunes observes dans

Quadralus

le

des omissions partielles imputables au copiste


lain,

(Chte-

Palograpaie p. 16, planche LIX).

Le second est un volume de 22 feuillets crits par des


mains diffrentes qui comprend, parmi divers ouvrages,
III 621 (f*'" 9-14) et d'une autre main
Lucrce II 642
VI 743-1284 (f''^ i5-i8 r). Les vers II 757 806 sont

omis (Chtelain,

LX).

ihid. pi.

Ces deux fragments ne proviennent pas d'un


manuscrit,
assurance,

comme Lachmann l'affirmait


sans

avoir

vu

d'ailleurs

mme

avec une superbe


l'un

ni

l'autre.

M. Chtelain
fragments de Copenhague pourraient

Mais, d'aprs les caractres de l'criture,

suppose
tre

un

que
reste

les

du manuscrit de Lucrce qui

Corbie au xu^ sicle;


draient

les

Schedae de Vienne provien-

du manuscrit de Lucrce qui

X* sicle

se trouvait

se

trouvait

au

Bobbio.

et dans Q, et dans
La concordance des fautes dans
les fragments de Copenhague et de Vienne prouve que
tous ces manuscrits ont t copis sur un mme original.

Les lacunes qu'on observe dans

les trois derniers

montrent

INTRODUCTION
que, peu aprs qu'en eut t
copie de

la

faite

xvii

copie 0, et avant

la

des fragments, certaines feuilles s'en

et

dtachrent et furent tant bien que mal rajustes la

Lachmann

fm. C'est de cet accident que

est parti

pour

fonder sa fameuse reconstruction de l'archtype, qui pen-

dant tout

sicle fut

le xix"

un

article

de

en matire

foi

philologique. Observant que les quatre lacunes avaient

mme

tendue,

chacune une

il

en a conclu qu'elles correspondaient

feuille

chacune de 02

de l'archtype;

vers, l'archtype

une

lignes la page. Par

simples,

du

que ce manuscrit
ou du

IV'

De Texamen

feuilles.

v^ sicle

crit

tait

de

reste assez

que l'archtype dont pro

XIX

viennent tous nos manuscrits tait form de

formant i5i

elles taient

donc 26 vers ou

srie de calculs,

arrivait tablir

il

comme

avait

des fautes

en capitale',

l're chrtienne.

il

et

cahiers

rsultait

datait

du

Le ton imprieux

prophtique de Lachmann, Tinsolence arrogante avec

et

laquelle

dans

le

il

traitait

monde

contradicteurs firent

ses

savant.

Munro consacre

tout

impression

un chapitre

de son introduction ce fameux archtype; d'aprs


rgles

donnes par Lachmann

en avait reconstruit un

il

modle pour son usage personnel,


profit"-.

mand

Aujourd'hui

les

sont accueillies

les

et

y avait trouv grand

conclusions du philologue alle-

avec beaucoup plus de scepti-

cisme. Le premier doute fut exprim par un Franais,

Duvau, dans un

L.

article

paru en 1888 dans

de Philologie. Par l'examen


fautes, L.

nos

a.

tait

en

certain

l'original

criture

non

la

Revue

nombre de
immdiat de
mais

capitale,

Voir Lachmann, In T. Lucretii (sic) Cari de renim natura


commentarius\itcrum editus \DeroHni MDCGCLV, pp. 3 sqq.,
|

libros

49.

Duvau montrait que

manuscrits

I.

d'un

n8,

89, 3i8.

Munro,

Introduction

6, p.

57 de

la trml. franraie.

INTRODUCTION

XVIII

minuscule,

que

et

mann en

Lachmann au

principe pos par

a le

dbut de son commentaire

erron

est

Lach-

(p. 3o).

tudiant les manuscrits de Leyde n'avait vu que

les fautes les plus faciles expliquer, celles qui sont

un archtype en majuscule, par exemple

de

de

et

sparcL

Q VI

710
286

III

contigit),

587

de

de Efcere

et

de L {ptano

Ql

et

de

et

de

de

et

I et

(non

(arbor

loli

Q
Q 1349

{iillamina

ultima),

de

et

de

elcere),

I (ciipe-

inane), de
627
parmai; aliui
Q

=
P

de

et

(contioit

L (fient
de L et de E
Q V65i

Q\

IV 847

{tergis

16

84 =ferri), de B
208
668 -= ardor; dibenti

de F

et

= piano), de E

l l\i

de

allt),

de

{multamqueri

de

IV

les

= clandestinam.

uelamina; iietima

(pannat

pergls), de

de

spargl), de

= cupiret; inani

']!

IV 368

779,

386 =r fat),

Q IV

ret

multa moaeri), de

= fient; flat
et

YI 922

(g landes tinam

dues

confusions

(terri

II

Q\

et

bidenti).

Mais

il

y a d'autres fautes dont

progrs de

les

la

science palographique ont permis de prciser l'origine,

un manuscrit en capitale.
nombreux exemples de l'omission

qui ne remontent pas

et

Ainsi

de

(par

final

tractas

ont de

III 8lili

est particulire

solea

ex.

= distractas

II

1 1\']

soleat ;

dis-

Cette sorte d'erreur

t).

aux manuscrits en criture saxonne ou

irlandaise de l'poque mrovingienne.

On

galement que

sait

lieu de n

ou

(par ex.

tempiis) n'a pas t


fin

de mots

dues
se

la

et

la

barre horizontale qui tient

gigntiir,

employe avant

tpiis

= gignantur,

le viii^ sicle

sauf en

de vers. Or, un certain nombre d'erreurs

suppression ou l'addition fautive de ce trait

rencontrent toute place dans

et

(par

ex.

INTRODUCTION

adempta
transmutas
^ ini

998 au lieu de adepta, lu adpta


488 {Q a correctement transmutans)
II iib3
enim, de transmutas, em

II
II

dans lesquels

in

XIX

barre a t omise).

la

Enfin un certain nombre d'erreurs ne peuvent provenir

que d'une confusion

de

minuscules. Ainsi

les

= uique
Q
excollore OQ VI i3 = excellere; feras 0Q\ 906 =
de R
de C
foras) de E
Q \ 700 =
= uno; funae Q 1011 =
de N (uro
Q
= semina
de S (femina
furiae)\ de F
Q
confusions de

et

de

{u'iquo

II

(dici

et

3oi

die)

et

III

6li6

II

et

lig'j

corr.); prosatur
Q l 'j3g^=profatur);
R et de S (Junditur
Q l f68 :=funditus; colose
Q 11^66 = colore) de P et de F {prit Q IV 890 =
ferit, Jlorantis
Q (-tes) V iO']2 ^ plorantis); de P et
de R {tepopis
Q II 844 ^= teporis) de A et de T
(residia
Q II 288 = residit) de V et de A (nascantur
Q IV li()b ^= nascuntur supru Q\ 55 1 =^ supra);
de T et de CI {ates
Q IV 3o'] = acies); de PER et
de PRAE {praesentis Q IV 28, (non
qui a correctement

(leon de

de

pe rse ntis)

mauvaise interprtation d'une abrviation).

ipar

Tous ces tmoignages concordants

tablissent Texis-

tence entre l'archtype en majuscule et nos manuscrits

du

IX"

sicle

d'un intermdiaire en minuscule, du

vin" sicle, copi en

Gaule ou en Irlande. Ce

tout au plus ce manuscrit intermdiaire

vii*-

donc

serait

que Laclimann

aurait russi reconstituer. Mais sur cette reconstruction

elle-mme,

qu'un doute

le
:

jugement de M. Chtelain exprime plus

Nous possdons seulement

six

tmoi-

gnages certains au sujet des 26 vers contenus dans

pages de l'archtype. Mais sur


sur

les

pages laisses en blanc,

le
il

nombre des

convient de ne

muler aucune conclusion. Nous savons en

effet

les

folios,

for-

que, dans

INTRODUCTION

XX

manuscrits

les

pages ou des parties de

trs anciens, des

pages taient laisses en blanc par


fois qu'ils trouvaient le

les scribes, toutes

l'criture, soit qu'il ft trop transparent,

ou

qu'il et t

En

dtrior aprs grattage d'un prcdent texte.

n'a jamais observ

un nombre

que

effacs

ou

gratts

tuaient pas

ou

moins une

compte dans

tenir

biffs

le

par

srie
total.

y%

par

copis

vers

les

outre on

tout fait fixe de lignes

la page dans les manuscrits des

Ajoutez

les

parchemin peu apte recevoir

vu sicles*.

vi^ et

erreur,

le correcteur,

ensuite

et

n'en consti-

de lignes dont nous devons


Aussi chercher combien de

pages ou de parties de pages ont t laisses en blanc


par

les scribes

dans l'archtype,

problme sans objet


l'difice

En

de

perdre son temps

Lachmann par

dehors de

de Copenhague,
])ar

et

c'est s'appliquer

le texte

et

des

un

Et voil

terre.

et

de Lucrce nous a t conserv

des manuscrits italiens

leons

de Q, des fragments de Vienne

et

du

xv* sicle, bien infrieurs

aux anciens manuscrits, mais qui


des

^.

fournissent parfois

intressantes

corrections

dues aux

humanistes contemporains. Huit de ces manuscrits sont


.

Mme

l'Oblongus qui a ordinairement 20 lignes

la

page, en

27 au recto et au verso du f l\2.


2. Testimonia solummodo certa sex habemus de archetypi paginls

2G

uersus continentibas.

At de numro foUoriim, de paginis

uacuis nihil

concludere decet. Scimus enim paginas uel paginarum partes in uetw^lis-

membranam parum

simis codicibus uacuas a scribis relictas esse quoties

idoneam scripturae recipiendae inueniebant, aut

quia

pellucidior

aut

quia post rasuram prioris textus deterior facta erat. Praeterea numerus
ornnino fixus uersuum in singulis paginis non ubique in codicibus V Vl

VII exaratis obseruatus fuit.

Adde quod

a correctore uel deleti uel erasi

seriem replebant

quam

in

uel

summa minime

siquis quaesierit quot paginas uel

uersus iniuria scripti, poslea

cancellati

nihilominus

neglegere

paginarum partes

linearuni

debemus.
in

Itaque

archetypo sine

scriptura scribae reliquerint, uanae quaestioni incumbat ac tempus perdat.

(Chtelain, Lucretius, Codex Vossianus, Oblongus, praefatio, p. YII.)

INTRODUCTION
Laurenlicnnc, sous

bibliothque

la

32 du pupitre

XXI

XXXV.

Les

les

numros

2.")

plus importants sont

le

appartenu Nicolas Niccoli {codex Nico-

ms. 3o qui

Uanus, L)\

et le nis.

trouvent

la

3i

Un

{131).

certain

nombre

Vaticane, les meilleurs sont

rinus io^ (dsign par

la lettre

U)

et le

se

Barbe-

le

Valicaniis

327G

(dsign par V); les autres sont sans grand intrt'.

Il

Munich {Monacensis, Mon.), sept en


Angleterre, dont un, le ms. de Cambridge (C) a quelque
valeur. Tous ces manuscrits infrieurs de la Renaissance
remontent un mme original qui fut apport en Italie
par Pogge en ilii!\, et qui tait assez voisin de O. La
a galement

copie

la

un ms.

plus ancienne

Nicolianus;

elle

du moins sur

la

et la

plus directe en est

faite

sinon sur l'original

copie que Pogge en avait

codex

le

mme,

faite

de sa

main.

Mais

et

restent la base fondamentale sur laquelle

s'appuyer

doit

Lachmann

la

de

critique

obscur

est

et

Lucrce. L'apparat de

incomplet; sa collation des

manuscrits, qui remonte trois quarts de sicle, avait

besoin d'tre reprise. Le texte de

la

prsente dition re-

une collation personnelles et


minutieuses de YOblongas et du Qaadralus faites sur les
pose sur une rvision

et

fac-simils dits par les soins de

M. Chtelain. Les

constances ne m'ont pas permis d'aller consulter

ginau\ Leyde

cir-

les ori-

mais je crois que seuls ceux qui n ont

pas vu ces fac-simils ou leurs analogues songeront

me

le

Je

reprocher.

me

suis attach

thographe de

et

videmment barbare.
I.

Voir rarticlc de

scrupuleusement

de Q, sauf pour
Il

G.

Lucrce, Rheinischt'S Musum

respecter l'or-

les cas

elle tait

en est rsult des variations qui


IIoslus sur

LXIX,

191

La
'i,

traililion

109 sqq.

italienne

ilo

INTRODUCTION

XXII

pourraient surprendre un lecteur non prvenu,


lesquelles
Il

est

il

sur

et

que je m'explique.

faut

impossible de donner pour

orthographiques tout

fait strictes et

graphe latine n'ayant jamais

latin des

le

rgles

uniformes, l'ortho-

compltement

unifie.

L^orthographe en usage dans nos ditions classiques


souvent arbitraire
pas simplement

est

conventionnelle, quand elle n'est

et

Pour rduire au minimum

vicieuse.

leur part d'interprtation personnelle, les diteurs de la


collection

Bud ont dcid de

manuscrits chaque

pecter les archasmes quand

les

formes livres par

texte des

dfendable,

de res-

taient attests,

mais de

de leur propre

ne pas en introduire

quand

ils

au

tenir

s'en

qu'il tait

fois

initiative,

mme

taient

mani-

la tradition

festement rajeunies. L'application de ce principe n'est

pas sans entraner une certaine incohrence, du reste

conforme

choqu

aux

habitudes

le lecteur

latines,

romain.

Variation entre o et

qui n'et point

et

Pendant

u.

toute la priode

rpublicaine, et sous l'Empire jusqu'au temps de Quintilien, les

Latins ont gnralement vit dans la graphie

la rencontre
et

de deux u appartenant

dont l'un

consonne

tait

cette rencontre,

viter

ils

et

la

l'autre

mme

syllabe,

voyelle.

Pour

ont eu recours deux pro-

1 ils ont maintenu ou introduit artificiellement


un ancien groupe -uo- (par ex. quom, equos (nominatif),

cds

sequontar, uolnus)
le

2" ils

ont

groupe -uu- u (par

secuntur). Par contre

groupe -uu-

deux syllabes,

qu'il

ou

d'un

adslduus)

ils

les

ex.

cum (qam),

equs,

rduit
ecus,

ont beaucoup plus vite admis

le

deux signes correspondaient

s'agt

plus rarement

de

deux

voyelle

u voyelles

(type

consonne

(type

Jluuius, iuuenta). Les graphies telles que JouiuSf Jluius

INTRODUCTION
pour

mortauSj

qui

semblent avoir
d*assez

pour iuuenta, ou mortuos pour

iuenia

fluuiiis,

sont
t

xxiii

pigraphiquement,

attestes

employes que rarement,

ne

et l'on crivit

bonne heure Jluuius, iuuenta, mortuus. Dans

lex ulia Municiplis, qui date de l'an yog/ziS, soit

ans aprs

la

mort de Lucrce, on

32 ct de aput forum ante

1.

et

ont toujours

la

suum aedificium
tribunale suom 1. Zl\.
lit

graphie -uu- dans ce cas

tuum, adsiduuSy attribuunt;

la

dix

et diluuiem, /uuius,

ali-

iuuaty

uuescunt, etc.

Quand

groupe monosyllabique,

d'un

s'agit

il

hsitent entre uo, u, et la nouvelle graphie -uu-.


tiale,

ils

uulnus,

ils

l'ini-

crivent uolgus, uolnus, uoll, uoltus, et uubjuSy


uultus,

uult,

(^7

12 exemples de uu-); de

exemples

mme

auolsus,paruola, peruolgant,

de

et conuulsi,

contre

paruula, periud-

dans

garit (i6 ex. de -uo- contre 4 de -uu-)\

nences nominales diuom, riuom

uo-

en syllabe intrieure:

et

les dsi-

diuum, riuurn (4o ex.

de -uo- contre 17 ex. de -uu-^) ou verbales dissoluont,


uiuont et soluunt, uiuunt (dans

un endroit

uiuunt avec un des deux u exponctu),


contre 5

de -uu-.

mmes

variations

equus

88^,

de -quu-),
et

et

et

loquuntur (2
.

un

On

Pour
:

ainsi

le

groupe -quo-,

equos

III

2 ex.

de -uo-

-eu-, -quu-

ccus

^77,

5o

IV 420,

1074 (8 ex. de -quo-, -eu- contre i


dans la conjugaison Unquontur, lineunty
1

ex. contre i). Qui, quis et leurs

composs

constate que Ions les cas de -nom maintcius sont des accusatifs

gnitif pluriel,

tandis qu'au contraire

la

graphie -uu-

se

rencontre surtout dans des nominatifs, sauf diuum du reste beaucoup

moins frquent que diuom, riuum (i ex.), et natiuum V 3a i qui est


aeuom, diuom ne
corrompu. On voit la raison de cette tendance
aceruos, laeuos au contraire pouvaient tre
sont pas quivoques
confondus avec l'accusatif pluriel, et la gnralisation de -nus s'y
est faite plus rapidement.
;

INTRODUCTION

XXIV

ont

leur gnitif

seule

datif en cuius

et leur

ciii;

on

une

lit

1079, correction de Gronovius

fois aliquoiiiis II

qui parat sre pour aliquoiais des mss. La conjonction


qui signifie

lorsque

est

gnralement crite cum

(324 ex.); on trouve toutefois quom dans


i2o5, 1209

et

dans

O Q

quom par conjecture

IV 1097,
476

II

et

1082.

929.

IV 586,

On

rtablit

n'y a aucun

Il

exemple de quum.

En rsum
tion

cum

et

abstraction faite des formes de la conjonc-

des

pronoms du type

quis on trouve

qui,

i35 graphies du type -quo-,-cu-,-gu-, -uo- contre


type -quu-, -uu-. Sur ce point donc

les

l^o

du

manuscrits n'ont

gure rajeuni l'aspect du texte.

Variation entre

DE LA

-e et -, -es et -s

3^ dclinaison.

dans les dsinences

Primitivement

-e

est

nence d'ablatif des thmes consonantiques de


naison, - celle des thmes en
-es

est la

la

dsi-

la 3* dcli-

(type fortis, nauis);

-i-

dsinence de nominatif-accusatif pluriel des

thmes consonantiques
liques, -s la dsinence

et

de nominatif des thmes voca-

d'accusatif pluriel des

thmes

vocaliques. Mais pratiquement la distinction n'a jamais

rigoureusement observe,

et

vent la trace ds ces confusions,

nos manuscrits conserqui sont, on

le

voit,

d'ordre plutt morphologique que simplement graphique^

Assimilation de voyelles.

un u en

syllabe intrieure,

Quand un mot

cet

u tend s'assimiler

voyelle de la syllabe initiale

ainsi gr. Topcpupa. aboutit

ont

les

contient
la

un a ou un
purpura. Nos manuscrits

quand

c'est

graphies lacuna et lacuna, rutundus (rarement

rotunduSf et presque toujours par suite de correction).

On
I.

trouve

Sur

mme une

fois rubusiis III

ces faits, voir Revue de Philologie,

449 (corrig en

XLTI, 1918, pq. i33 sqq.

INTRODUCTION

XXV

robustis dans 0), mais robur {-bor II

sont

les

formes ordinaires.

ii3i), robustus

Un a initial
Apopuome e\ syllabe intrieure.
quand il vient passer en syllabe intrieure se ferme
deirecto); un e se
en /, ou en e (facio
efficio; traclo
:

ferme en

(sedco

La rgle

obsideo, etc.).

n'est pour-

tant pas constante, et nos manuscrits ont ainsi asparyo,

mme

conlracto, au lieu de aspergOy contracta, de

monument d'Ancyre
IV 25;

3o, 39. Les

II

conservent

composes de emo

plus souvent leur

le

que

le

a consacraui, au lieu de consecraui

de

et

Icjo

pereino, interemo,

neglegOy intellego.

En
la

syllabe intrieure, dans le voisinage d'une labiale,

voyelle hsite entre a et

et

De mme

qaadrapes.

manibiae

8,17

III

manufestus

/; ainsi

arbita et arbuta;

festas; dissapo et dissipa;

monument d'Ancyre

le

reciperare

Tous

34-

latin

de M. Niedermann.

Variation entre

mots

d'ordinaire

par un

crits

palis

et

a la

On

l.

lit

finale.

historique

Quelques

par

sont

dans

la

lex Iulia Munici-

termins

final.

aput forum

i5, 3/|.

Cet

quelquefois

aput est attest par

VI 7^7 (0 corr. a apud), tandis que


ont apud. Haut alterne frquemment avec

l'accord de

VI 848

f/

crit

ces faits sont

familiers qui a lu le Prcis de phontique

da

mani-

et

quadripes

haud, aliut avec aliud.

Ces graphies

quand

elles

n'ont

admises dans

le

sont attestes par l'accord de

cas de divergence, c'est

la

forme courante

et

texte

de Q;
qui

que
en.

a t

prfre.

Assimilation et non-assimilation des prfixes.

encore

l'usage

crire inpius

tait

cxtriiicment

libre.

On

pouvait

ou impius, inmortatis ou immortalis, adfcro

INTRODUCTION

XXVI

OU

conligo ou

affero,

qu'on se

laissait

subter

colligo,

exulto

ou

exsulto.

et leurs leons

Maotn

ou

et

le

supprimer

ou par

la

refltent les

exto ou exsto,

deux tendances;

concordantes ont t conserves.

des diphtongues.

Les anciennes diph-

tongues sont quelquefois conserves,

comme

des mots,

selon

siipter,

commenant par un

phontique. Les composs de ex

pouvaient garder cet

ou

l'tymologie

guider par

soit

l'intrieur

dans moenera, moerorum, poeniceus,

poenibat o -oe- remplace , soit dans les dsinences,

comme

dans

Rduction de
finale vocalique

manuscrits

armatei, ingenuei, ou -ei remplace

ociilei,

est.

La rduction

ou en -m

trs

est

profasast, necessest,

de

est -st

-.

aprs

frquente dans nos


uismst, tan-

certastj

tandemst. Toutefois cette graphie n'est pas constante,


l'on trouve galement

forme pleine,

la

festam est I i88. Ces variations qu'on retrouve par


dans les manuscrits de Plante ont t conserves.
Enfin,

faut encore attirer l'attention

il

tingu

On

sait

lecteur sur

que l'alphabet romain n'a jamais

u voyelles de

du

ex.

tous les volumes latins de cette

un usage adopt pour


collection.

et

par ex. mani-

/,

u consonnes,

que

et

dis-

c'est arbi-

trairement que les diteurs modernes ont cr deux signes


diffrents

pour chacune de ces

tion

Bud ont dcid de

lettres

et j,

et v.

de

la collec-

ragir, en revenant

au signe

Contre cette habitude vicieuse,

les diteurs

unique.

On

trouvera ianua, uiuo, suauis

comme

ulciscor.

Le

lecteur franais

celui qui ne

pas nos belles ditions

du moins
anciennes sera

peu dpays au dbut. Mais

il

iterum,

peut-tre

lit

un

se fera vite cet usage, et

je suis sr qu'il nous approuvera d'avoir adopt franche-

ment dans des

livres latins la seule

Latins aient connue.

faon d'crire que les

INTRODUCTION
Ce m'est un

devoir d'exprimer toute

strict

connaissance M.

m.

Icographique m'a

M.

XXVII

Chtelain,

d'un

dont

ingalable

ma

Toeuvre

secours,

re-

paet

Manuel de Critique verbale a t


mon guide constant dans l'tablissement du texte.
J'adresse mes plus vifs remerciements MM. II. Goelzer
et

L. Havet, dont le

Em. Thomas

qui ont bien voulu m'aider dans la lec-

ture des preuves, et


rection.

me

suggrer plus d'une utile cor-

DE LA NATURE

LIVRE

^^re

Invocation Vnus,

par qui sous

ricire, toi

nades,

des

hommes

et

les

mer porteuse de vaisseaux,

des

plaisir

des dieux, Vnus nour-

signes errants

du

les terres fertiles

ciel,

la

en mois-

sons se peuplent de cratures; puisque c'est toi que


toute espce vivante doit d'tre conue et de voir, une
fois sortie

des tnbres, la lumire du soleil

devant

toi,

Desse, ton approche s'enfuient les vents, se dissi-

pent

sme

les

nuages; sous tes pas

les

la terre

plus douces fleurs, les

sourient, et

le ciel

industrieuse par-

plaines des mers te

apais resplendit tout inond de

lumire.
lo

i.

Car sitt qu'a reparu l'aspect printanier des jours,

que brisant

chanes

ses

reprend

vigueur

fcondant du Favonius, tout d'abord


te clbrent, Desse, et ta

par ta puissance.

peaux bondissent
i5

la

nage

les

venue,

les
le

le

et

soufile

oiseaux des airs

cur boulevers

leur suite btes sauvages, trou-

travers les gras pturages, et passent

rapides cours d'eau

charme, chacun brle de

te suivre

tant pris de ton

o tu veux l'entraner.

DE LA NATURE

Enfin par

20

mers et

les

ptueux, parmi

monts

les

demeures

les

3
et

les

fleuves Im-

feuillues des oiseaux et

curs

les

plaines verdoyantes, enfonant dans tous les

les

blandices de l'amour, tu inspires tous les tres

le

dsir de propager leur espce.

Puisque tu

que sans

toi

sufis

seule

gouverner

la

nature, et

aux rivages divins de

rien n'aborde

la

lumire, rien ne se fait de joyeux ni d'aimable, c'est


25

ton aide que je

sollicite

de composer sur

dans

nature.

la

Memmius que toi-mme,

le

Il

pome que

je m'efforce

est destin notre cher

desse, tu as

voulu en tout

temps voir par des plus excellentes vertus. Veuille


donc davantage, divine, donner mes vers une ternelle beaut.

Obtiens que cependant


3o

les

farouches travaux de

Car

toi seule as le

une paix

pouvoir de rjouir

les

mortels par

farouches travaux

tranquille, puisqu' ces

Et

c'est Mars, le puissant dieu des armes, qui prside.

lui-mme souvent vient


vaincu

noux,
35

repat

d'amour

renvers,
il

il

chercher

son tour

de l'amour. L, levant

ronde rejete en

/lO

la

guerre travers mers et terres s'apaisent assoupis.

par

les

arrire,

la

blessure

yeux vers

toi,

tes

ge-

ternelle

nuque

sa

sans jamais se rassasier

ses regards avides,

reste le souffle

sur

asile

Desse

suspendu tes

repose ainsi, Divine, enlace

le

lvres.

lui et le

il

corps

Comme

couvrant de

ton corps sacr, rpands de ta bouche de douces paroles,

demande, Glorieuse, pour les Romains le calme


la paix. Car en ces temps de malheur pour la patrie
nous ne pouvons d'une me gale travailler notre
et

de

uvre, ni
rait,

l'illustre

dans de

commun.

descendance des

telles circonstances, se

Memmius ne

sau-

drober au salut

DE LA NATURE

(lacune)

5o

Au

Objet du pome.

surplus prte

une

trine

la

oreille libre

v ritable do c-

<et un

esprit

sagace>> dgag de tout autre souci; ces prsents que je


t'ai

prpars avec un soin

avoir compris

la

ne va pas, avant d'en

fidle,

valeur, les rejeter avec mpris. Car c'est

un systme qu i pntre l'essence mme du ciel et de s


55 die ux que je me prpare t'exposer j e veux te rv :

er les principes des choses,

mon trer o

te

la

n ature

puise les lments dont^ elle cre, fait crotreet nourrit

toutes choses, o

mort

elle les

et la dissolution

notre doctrine, nous

Co

ramne de nouveau aprs

les

appelons ordinairement ma-

ire, ou corps gnrateurs, ou semences des choses, leur


donnant galement le nom de corps premiers, puisque
c'est eux les premiers que tout doit son origine.
f

sur

Alors qu'aux yeux de tous, l'huma-

d'picure

Victoire

la religion.

crase sous

le

nit tranait sur terre

mortels de son aspect horrible,

homme, un mortel
contre

une vie abjecte,

poids d'une religion dont

montrant du haut des rgions


05

la

ces lments, dans l'expos de

osa lever

elle se dresser.

Loin

clestes,
le

les

le

visage, se

menaait

les

premier un Grec, un
yeux contre elle, et

.de 4%nrtBr7-te fables divi-

grondements menaants du ciel ne


davantage^XaxiiHf de son courage, et

nes, la foudre^les

70

firent qu'excite r

son dsir de forcer^, promiprif:'^


closes

de

esprifa

la

fn

_p^^^*^g

par triompher

il

s'est

avanc

des barrires enflammes de notre univers


75

ot

de

la

troitement

nature. Aussi l'effort vigoureux de son

pense

il

parcouru

le

loin

au del

de

l'esprit

tout immense pour en

revenir victorieux nous enseigner ce qui peut natre,

DE LA NATURE
ce qui ne

le

peut, enfin les

lois

qui dlimitent

le

pou-

voir de chaque chose suivant des bornes inbranlables.

Et par
aux

religion est son tour renverse et foule

l, la

nous lve jusqu'aux cieux.

pieds, la victoire

^^ Crimes causs par


religion; phigenie.

la

ce propos, j'prouve une crainte:

peut-tre vas-tu croire que


tu t'ini^
aux lments d'une science im.

ties

que tu t'engages dans

pie,

contraire,

c' est

qui enfanta
85

qu' Aulis

ment

du crime. Au

voie

la

plus souvent la religion elle-mm e

le

des actes impies et crimine ls. C'est ainsi


l'autel de la vierge Trivia

souill

du sang d'Iphianassa par

grecs, la fleur des guerriers.

Quand

le

fut honteuse-

des chefs

l'lite

bandeau enroul

autour de sa coifure virginale fut retomb en rubans

gaux

le

long de

debout devant
90

prs de

lui,

joues

ses

l'autel,

quand

prtres dissimulant

les

aperut,

elle

son pre accabl de douleur


fer,

le

peuple fondant en larmes son aspect

muette

et tout le
d'efroi

et flchissant sur les genoux, elle se laissa choir terre.

Malheureuse

en un

tel

vir d'avoir la premire

9^

il

ne pouvait

nom

roi le

lui ser-

de pre.

Enleve par des mains d'hommes et toute tremblante


elle

fut

mene

une

fois

accomplis

de l'hymne

dans

la

saison

ber, victime

100

moment

donn au

les

mais

tre

rites

solennels,

laisse

vierge

mme du

mariage,

elle

reconduite,

au chant

clair

criminellement,
devait succom-

douloureuse immole par son pre, afin

d'assurer la flotte
favorables.

non pour

l'autel,

Tant

la

Ncessit de lui substituer une doctrine vridique.

un dpart heureux
religion

et des dieux,

put conse iller de crim es

Toi-mme quelque jour


vaincu par
,

,.11
les rcits

!.

peut-tre,

effrayants des
,

potes sacres, tu chercheras a te se-

DE LA NATURE

io5

parer de nous. Et en eiet combien de rveries peuventils

imaginer capables de bouleverser

conduite de ta

la

vie et de troubler par la crainte toutes tes prosprits!

Et ce

Car

n'est pas sans cause.

qu'il est

un terme

si

les

hommes

fix leurs misres,

voyaient

pourraient

ils

de quelque faon tenir tte aux superstitions et aux


i

10

menaces de ces prophtes. Mais aujourd'hui il n'y a nul


moyen, nulle facult de rsister, puisque ce sont des
peines ternelles qu'il faut craindre dans

ignore en effet quelle est

ne avec

le

la

On

est-elle

corps, ou au contraire s'y glisse-t-elle la

naissance; et prit-elle en
ii3

mort.

la

nature de l'me

la

dissolution de la

mme temps

que nous, dans

mort, ou bien va-t-elle voir

les

tnbres d'Orcus et ses vastes abmes, ou enfin s'introduit-elle,

par

tres, ainsi

ramen du

ternel,

120

l'effet

que

dont

l'a

riant
la

d'une volont divine, dans d'autres

chant notre Ennius qui,

le

Hhcon une couronne au

gloire

premier,
feuillage

devait se rpandre parmi

les

peuples italiotes? Et pourtant, Ennius expose ailleurs


et fait connatre

en des vers immortels

qu'il existe

dans

l'Achron des espaces o ne demeurent de nous ni

nos

mes, ni nos corps, mais des simulacres d'une

pleur trange. C'est de

l,

apparue l'ombre d'Homre


12J

nous

dit-il,

que

lui

est

la gloire toujours floris-

sant qui, aprs avoir rpandu des larmes amres, se

mit

lui

rvler les

lois

de

la

nature.

Aussi

non

contents de connatre exactement, la raison des phno-

mnes d'en haut, de savoir comment se font les mouvements du soleil et de la lune, et par quelle force
ioo chaque chose s'accompht sur terre nous devons en;

core et surtout dcouvrir par une

mthode pntrante

de quoi sont forms l'esprit et l'me, et quels sont ces


objets dont

la

rencontre frappe de terreur notre esprit,

DE LA NATURE

mais

veill

dans
i35

affaibli

par

la

maladie, ou encore enseveli

sommeil, au point que nous croyons voir et

le

entendre face face des tres frapps par

dont

recouvre

la terre

Et mon

esprit

dcouvertes des

ne

trompe pas

s'y

Grecs,

mort, et

la

ossements.

les

obscures

ces

rendre
clairement en vers latins, surtout qu'il faut souvent
est

il

de

difficile

les

mots nouveaux, cause de la pauvret de


la nouveaut du sujet. _Mais ton mrite
nanmoins, et le plaisir que j'espre de ta douce amiti
m'engagent soutenir toutes les tches, et m'invitent

recourir des
i/jo

la

langue et de

veiller

pendant

les

nuits sereines, dans la recherche

des mots et du

pome par lesquels je pourrai rpandre


dans ton esprit une clatante lumire, capable de te

145

faire pntrer les secrets les plus

Principe fondamen -

Cette terreur

-M.

l'me,

dSL^.^^

nat de rien

)>;

d-

il

profonds de

et

la

nature.

tnbres

ces

de

faut donc que les dissipent

-i

-,

^^^/^' ^^^^^^^ ^^ ^^^^^^ ^^ ^^^ ^^^^^S


lumineux du jour, mais la vue de la

m^str ation.

nature et son explication.

Le principe que nous poserons pour dbuter,


i5o que rien n'est jamais cr de
voir divin. Car

si la

rie n

par

l'

effet

c'est

d'un po u-

crainte tient actuellement tous les

mortels asservis, c'est qu'ils voient s'accomphr sur


terre

dans

et

le

ciel

maint phnomne dont

peuvent aucunement apercevoir


i55

la

cause,

et

ils

ne

qu'ils

attribuent la puissance divine. Aussi ds que nous au-

rons vu que rien ne peut tre cr de rien, nous pourrons


ensuite

mieux dcouvrir

l'objet de nos recherches, et

voir de quels lments chaque chose peut tre cre et

comment tout s'accompht


Car

si

sans l'intervention des dieux.

de rien pouvait se former quelque chose, de

DE LA NATUBE

iGo toutes choses pourrait natre toute espce, rien n'aurait besoin

sortir les

et

du

ciel

de semence. De

hommes,

gent porte-caille,

s'lanceraient les oiseaux

petits, btes

bestiaux gros et

sauvages de toute espce, engendrs au

occuperaient

hasard,

mer pourraient soudain

la

de la terre la

indiffremment

cultivs

lieux

iG5 et dserts. Sur les arbres, les fruits ne demeureraient

pas

mais changeraient

constants,

En

tout produire.

ments fcondants propres

tous

pourraient

n'y aurait point d'l-

effet, puisqu'il

chaque espce, comment

les

choses ne pourraient-elles se former que dans une mre

dtermine?

comme

Mais en ralit

tous

les

corps

170 doivent leur cration des germes spcifiques,

aucun

ne peut natre et aborder aux rives de


ailleurs qu'au heu o se trouvent

premiers qui

lui

la

matire et

la

lumire
les

corps

sont propres. Et c'est ainsi que tout

ne peut tre engendr de tout, puisque chaque objet


dtermin possde des proprits distinctives.

En

outre, pourquoi voyons-nous suivant l'appel des

saisons fleurir la rose au printemps, mrir les bls

73

aux
automne? N'est-ce pas qu'une fois
accomplie en son temps l'union fconde des lments
particuliers chaque espce, tout tre cr parat au
jour quand la saison est favorable, et que la terre pleine
chaleurs, les vignes en

de vie produit
180 cratures?
raient

Que

sans crainte
si

elles

la

lumire ces tendres

taient cres de rien, elles surgi-

soudain au hasard du

moment

et

dans des

saisons qui ne seraient pas les leurs, puisqu'en ce cas


il

n'y aurait pas de germes dont

la

saison dfavorable

empcher l'union fcondante. Allons plus


pour crotre, les corps n'auraient pas besoin du

pourrait
loin

180

dlai ncessaire la runion

pouvaient s'agrandir de

rien.

de leurs lments,

De tout

s'ils

petits enfants se

DE LA NATURE

changeraient soudain en

hommes

t)

faits

coup de terre surgiraient des arbres.

sortant tout

De tout

ceci

il

est

manifeste que rien ne se produit, puisque tout s'accrot


peu peu, comme il est naturel, par des lments dter190 minsi, et que chaque tre garde en grandissant ses

caractres spcifiques

quoi l'on peut reconnatre

que chaque espce s'accrot et

se nourrit de

matriaux

appropris.

cela s'ajoute que, sans les pluies saisonnires, la

terre ne peut produire les fruits source de joie; et de

195

mme,

privs de nourriture, les animaux ne peuvent


propager leur espce ni se conserver en vie et l'on peut
mieux concevoir des lments communs un grand
nombre de corps comme les lettres le sont aux mots,
:

plutt que

la

possibilit

pour aucun corps d'exister

sans lments crateurs.


Enfin, pourquoi la nature n'a-t-elle

200

hommes

assez grands pour

traverser

pu former des
mer gu,

la

sparer par l'effort de leurs mains de hautes montagnes,


et dpasser

par

la

dure de leur vie de nombreux ges

d'hommes? N'est-ce pas qu'

la

cration de chaque

chose est assigne une quantit fixe de matire, dont se


2o5

compose tout ce qui peut natre? Il' faut donc avouer


que rien ne peut natre de rien, puisque les objets ont
besoin d'une semence pour tre crs et pouvoir se
dresser ensuite dans les souffles lgers de

Enfin, puisque nous voyons


porter sur

les

heux

incultes, et sous

210 mains rendre de meilleurs

l'air.

les lieux cultivs l'em-

fruits, c'est

ferme videmment

la terre ren-

les lments des corps


nous qui, retournant du soc de la charrue

fcondes et ameublissant

quons

le sol

par

de nos

l'effort

que

et

les

la culture,

c'est

glbes

provo-

l'closion de ces germes. S'ils n'existaient pas

DE LA NATURE
on verrait sans notre labeur tous
rer

T)

d'eux-mmes

En

: rien
ne
tetourne au nant,

Corollaire

si

outre

les

plus.

et

rciproquement, Ja_

pas jus qu' l'anant is-

dtruit

le

un corps

tait sujet

ment, toute chose pourrait soudain

yeux
iO

et cesser d'tre

fait,

pour

prsentent

la

la isse

voir la

ne serait

choses

le s

se

rduire en clats ar

par

les

vides
la

qu'elles

nature ne

fin.

matire, d'o

le

temps drobe nos yeux,


s'il en consume toute

Vnus ramne-t-elle sans

la vie les

elle les

cesse la

gnrations des espces vivantes, et

aprs leur naissance, o

io

totale-

dtruit de toutes pices,

les

lumire de

effet

dsagrger, jamais

les

Et quant aux objets que


s'il

comme

les

son choc, ou de s'introduire

'.j

prir

drober nos

d'lments terne ls, jusqu'au jour o su r-

vient une force capable de

nou s en

se

divorce de ses parties et en

le

trame. Mais en

c omposent

aucune force en

ncessaire pour raliser


dfaire la

terrains s'amlio-

nature rsout chaque corps en se s

lments, mais ne

sement. Car

beaucoup

et

lON

la

terre industrieuse puise-t-

lments qu'elle fournit chacune d'elles pour

leur nourriture et leur accroissement?

D'o viennent

mer et ses sources propres et les fleuves qui de loin


lui amnent le tribut de leurs eaux? O l'ther trouve-

la

t-il

la

nourriture des astres? Car tout ce qui est de

substance prissable,

l'infinit

du temps

et des jours

accomplis devrait dj l'avoir consum. Que

dant toute
;.)

les

la

dure de ce temps coul

lments propres

c'est

qu'ils

immortelle.
nant.

sont
Il

est

il

s'est

si

pen-

trouv

reformer sans cesse notre univers,

sans conteste

dous

d'une nature

donc impossible que rien retourne au

DE LA NATURE

Enfin

la

mme

force, la

mme

indistinctement toutes choses,


2^0 ne

maintenait dans

les

troites de son tissu.

une cause

cause pourrait dtruire


si

matire ternelle

la

plus

ou moins

Le simple contact en

efet serait

mailles

les

suffisante de mort, car

il

n'y aurait point de

corps forms d'une substance ternelle dont seule une


force approprie pourrait dtruire la trame. Mais en
ralit,

comme

245 entre eux


est

les

nuds de

des

diverses sortes relient

lments des corps,

comme

matire en

la

imprissable, les corps conservent leur intgrit

jusqu' ce qu'il se trouve une force dont


assez

le

choc

soit

puissant pour dtruire leur tissu. Ainsi donc

aucun corps ne retourne au nant mais tous, par la


dsagrgation, retournent aux lments de lajrnatire.
25o
Enfin, les pluies se perdent quand l'ther fcondant
les a prcipites dans le sein de la terre, mre de toutes
choses; mais en

retour surgissent

les

moissons

bril-

lantes, verdissent les branches des arbres, et les arbres

eux-mmes grandissent

et se

chargent de

tirent leur nourriture et la race des

255 espces sauvages


villes

de

fruits.

hommes

De

et les

vient que nous voyons les

prospres toutes florissantes d'enfants, et que

grce aux jeunes couves

les

forts feuillues

ne sont

plus qu'une chanson. Alors aussi les brebis lasses de

embonpoint reposent couches dans les gras


la blanche liqueur du lait coule de leurs
mamelles gonfles
alors les agneaux nouveau-ns
260 aux pattes frles jouent et foltrent parmi l'herbe
tendre, leur jeune tte trouble par un lait gnreux.
Rien donc n'est dtruit tout fait de ce qui semb le
leur

pturages, et

prir,

puisque

l'aide des

la

nature reforme

autres, et

l'aide fournie

par

la

les

corps

les

uns

n'en laisse se crer aucun sans

mort d'un

autre.

DE LA yATUnE
'^^^

l'i

lments des Ainsi, je viens de te montrer que


oorpspeuventexis- jgg choses ne peuvent tre cres de
ter tout en tant

Les

Exem-

invisibles.

pies Vappui.

point

me

une

rien, ni

nes retour n er & u

fois

nant Cependant pour que tu


.

n'ailles

refuser crance par la raison que les clments

des corps ne peuvent tre perus par nos yeux, entends

maintenant

citer

dans

la

^7^ toi-mme confesser

En

premier

l'ocan,

lieu la force

naufrager

fait

dchire et emporte
les

plaines

nature des corps dont tu dois

la fois l'existence et

montagnes

grands

plus

les

nues

d'autres

fois,

en tourbillons ravageurs,

elle

les

de grands arbres, ou bien


27^

elle s'en

vaisseaux,

parcourant
les

jonche

prend au sommet des

qu'elle balaie de ses soufles flau des forts:

tant est redoutable sa fureur, quand

de

l'invisibilit.

dchane du vent fouette

sifflements

aigus

et

de

elle

s'accompagne

grondements

de

pleins

menaces. Les vents sont donc videmment des corps


invisibles, qui balaient et la

mer

et les terres, et les

nuages, qu'ils chassent et emportent soudain dans leur


280 tourbillon. Leurs courants se rpandent et s.iient
ruine

la

dain s'emporte et sort de son


torrents que

lit,

entranant avec

forts et des arbres tout entiers.

sohdes ne peuvent supporter


qui s'avance, tant
pluies, se rue
il

les fait

grossi par les larges

du haut des montagnes prcipitent

pluies abondantes,

285

la

faon d'un fleuve aux molles ondes qui sou-

le

le

lui

les

des dbris de

Les ponts

les

plus

choc soudain de l'eau

courant, troubl par

avec violence contre

les

les assises

grandes

de pierre

crouler avec fracas, roule dans ses ondes des

blocs normes, et renverse tout ce qui fait obstacle

290 ses

flots.

C'est donc ainsi

les souffles
ils

se sont

que doivent tre emports


du vent. Lorsque, tel un fleuve puissant,

abattus sur quelque endroit,

il

bousculent

DE LA NATURE

et renversent tout

devant eux de leurs assauts rpts,


dans leurs toursoudain les emportent en trombe. Aussi,

ou bien encore
billons,

^9^ je

et

saisissent les choses

ils

rpte encore, les vents sont des corps invisibles,

le

puisqu'ils se rvlent et par leurs actes et par leurs

caractres les rivaux des grands fleuves, qui sont, eux,

d'une substance visible.

De m.me nous sentons


rpandent

3oo voyons venir nos narines


les

les

odeurs

diverses

que

corps, et jamais pourtant nous ne les

les

manations de chaleur,

nous^ne pouvons ni voir

et

du regard le froid,
son, toutes choses qui nanmoins sont

ni apercevoir le

ni saisir

ncessairement de nature matrielle, puisqu'elles


peuvent branler nos sens car toucher et tre touch
ne peut tre que le fait d'un corps.
:

Enfin

3o5

brisent

les

toffes
flots

les

se

suspendues sur

rivage o se

le

chargent d'humidit,

mme

de

qu'tales au soleil elles schent. Et pourtant la faon

dont l'eau

s'est

comme

dpose reste invisible,

parition sous l'effet de

3io divise en particules

la

que

sa dis-

chaleur. C'est que l'eau se

yeux ne peuvent voir

les

d'aucune manire.

Et mme,
du

lutions

mesure que

soleil,

s'amincit par dessous


creuse

de
3i5

la

sous

rocher

le

la

succdent

les

rvo-

qu'on porte au

doigt

se

l'anneau

chute de

bien qu'il soit de

la

fer, le

goutte d'eau
soc recourb

charrue rapetisse invisiblement dans


les

pieds de

la foule

les sillons

aux portes des

les dalles

de pierre des routes

villes

statues de bronze montrent souvent leurs

les

mains droites uses par

le

enfin,

baiser des passants qui les

saluent. Ces objets diminuent donc, nous le

320

nous voyons que se sont uses

bien, puisqu'ils sont uss par le frottement

voyons

mais des

DE LA NATURE.

moment,

particules qui s'en chappent tout

jalouse nous a drob


les

la

nature

que

spectacle. Enfin tout ce

le

jours et la nature ajoutent peu peu aux corps

pour leur assurer une croissance rgulire, nul regard,


si tendu soit-il, ne saurait l'apercevoir, non plus qu'on
325 ne peut distinguer ce que perdent chaque instant

corps que l'ge dessche et

ou

fltrit,

les

les

roches qui

baignent dans

la mer, et que ronge le flot sal. C'est


donc au moyen de corps invisibles que la nature fait

sa

besogne.

Du

vide; preuves de

ooo

Pourtant tout n'est pas partout oc-

son existence.
le

cup

vide existe dans

les

et rempli

parla matire

car

une connaissance

choses. C'est l

qui dans bien des cas te sera utile, et ne te laissera pas

dans l'erreur et
lois

donc

'Ainsi

333

le

doute, sans cesse

riel, le

ment

existe

il

recherche des

fier mes paroles.


un espace intangible et immat -

v ide]. Sans lui, les objets ne pourraient aucunemouvoir car la qualit propre de la matire^

se

qui est de faire obstacle et d'offrir de


rencontrerait

donc
3/|o

la

de l'univers, sans vouloir te

se

partout

et

toujours

la rsistance,

rien

se

ne pourrait

mettre en marche, puisqu'aucun objet ne pren-

du dplacement. Mais en raht,


les hautes rgions du
voyons^sous nos yeux mille corps se mouvoir

drait l'initiative

travers les mers et les terres et


ciel,^nous

en tous sens et de mille faons, qui, sans l'existence. du


vide,

non seulement seraient privs de ce mouvement


mme n'auraient jamais pu tre engen-

inquiet, mais
3/|

drs, puisque la matire

serait toujours

En

outre,

si

ainsi presse de toutes parts

demeure en repos.
pleins que semblent

tre les corps,

on

peut voir nanmoins par ce qui suit que leur substance

DE LA NATVnE

prsente des vides.


la fluidit

s'infiltre

l5

travers les rochers et les grottes

des eaux, et

les

y pleurent

pierres

35o partout des larmes abondantes. La nourriture se


tribue dans tout

corps des animaux. Si

le

les

dis-

arbres

croissent et prodiguent leurs fruits dans la saison, c'est

que

sve,

la

montant de l'extrmit des

racines,

rpand dans toutes leurs parties travers


et les branches.

355 travers

les

Le son franchit
nos os

la

troncs

et vole

rigueur du

et tous ces faits, sans

l'existence de vides qui ouvrent

un passage

travers

corps, jamais tu ne les verrais s'accomplir.

les

Enfin, pourquoi, parmi des corps de

voyons-nous

sions,

36o

les

murs

nos demeures,

cloisons de

froid pntre jusqu'

les

se

mmes dimen-

uns peser plus que

les

les

autres?

un peloton de laine
y
que dans une masse gale de plomb, tous deux devraient
S'il

avait autant de matire dans

avoir

le

mme

poids

car

le

propre de

la

matire est

d'exercer une pression de haut en bas, tandis qu'au


contraire

le

vide demeure par essence impondrable.

donc un corps apparat

Si

365 plus lger qu'un autre,

il

la fois

mme

taille et

rvle par l qu'il contient

une plus grande part de vide


traire indique qu'il

de

le

plus lourd au con-

renferme plus de matire et beau-

coup moins de vide. Il est donc vrai, comme nous


cherchons le dmontrer par une logique pntrante,
qu'il existe ml aux corps ce que nous appelons le
vide.

370

ce propos, certains ont imagin une thorie qu'il

faut que je prvienne,

de

peur qu'elle ne t'gare.

Si les ondes, disent-ils, s'cartent


cailles argentes et lui

c'est

que

les

les

devant

la

gent aux

ouvrent des chemins hquides,

poissons laissent derrire eux des vides

eaux refoules peuvent refluer en masse. C'est

DE LA NATURE

870 ainsi que

l6

autres objets peuvent galement se

les

mou-

voir et se dplacer entre eux, quoique tout soit plein

dans l'univers. Mais cette explication

fonde sur un

se

raisonnement faux du tout au tout. Car enfin de quel


ct la gent porte-cailles pourra-t-elle s'avancer si les

eaux ne
38o

font de

lui

place? et rciproquement, o

la

eaux pourront-elles

les

refluer, tant

que

les

poissons ne

il

faut priver

pourront bouger? Ainsi donc, ou bien


tous

corps de mouvement, ou admettre qu'

les

matire se trouve ml

chaque chose

le

vide, et

385 plats rebondissent et


l'air

la

que

deux corps
il faut
s'cartent brusquement

si

s'tre heurts,

occupe tout

eux deux. Mais

c'est de lui

son mouvement.

tire

Supposons enfin que, aprs


bien que

que

le

vide qui se forme entre

rapidement que

s'y prcipitent les

ondes ariennes, cet espace ne pourra nanmoins tre


tout entier

rempU au mme moment, car

390 occuper de proche en proche tous

les

l'air

devra

points de l'espace,

avant de remphr tout l'ensemble. Imaginera-t-on que,

quand

corps se sont carts l'un de l'autre,

les

qu'on observe est d


car

mme

de
3()5

quant

mme

en

rait, je

en un

que

se

l'air,

il

il

mme

choses.

finir

un

l'air?

Erreur

n'existait pas d'abord,


tait vide

auparavant

ne peut se condenser de cette faon et

serait-il

te faudra

les

condensation de

capable que, sans

le

vide,

il

ne pour-

pense, se concentrer sur lui-mme et rassembler

point toutes ses parties.

Aussi malgr

^00

la

un vide qui
rempht ce qui

se fait alors

il

l'efTet

les

retards apports par tes objections,

pourtant reconnatre

Et

je pourrais,

qu'il

y a du vide dans

en multipHant

par arracher ton assentiment mes


esprit sagace

suffisent

comme

le

pour dcouvrir seul

tien, ces

les

preuves,

dires,

mais

quelques traits

et sans aide tout le reste.

DE LA NATURE

Ainsi

quand

les

chiens sont

la

IJ

poursuite d'une bte

4o5 errante des montagnes, l'odorat leur fait dcouvrir son


gte dissimul sous le feuillage,
la piste vritable

une

fois qu'ils

sont sur

tel sujet,

tu pour-

de mme, dans un

toi-mme t'expliquer les faits les uns


autres, pntrer dans les retraites les plus

ras seul et par

par

les

4io obscures et en ramener au jour

la

Que

vrit.

tu

si

paresses ou t'cartes tant soit peu de notre objet, voici

ce que ds maintenant je puis te promettre,

cur

le

je les

riche des vrits puises

rpandrai

si

larges traits

4i5 gage que, j'en ai peur,

la vieillesse

les liens

avant que sur un seul point mes vers aient

pntrer jusqu' ton oreille

pesante se glissera

dans nos membres et rompra en nous tous


la vie,

Memmius

aux grandes sources,


dans mon doux lan-

tout

le

trsor

de

fait

de mes

preuves.

Tout se ramne la Mais pour reprendre maintenant la


matire et au vide, trame de mon discours, toute la

^^
7
temps.

"*'"

"^^

nature, telle qu'elle


existe, se
^

com-

pose donc essentiellement de deux

420 choses

les corps, et le

vide dans lequel

les

corps pren-

nent place et se meuvent en tous sens. Pour


le

sens

commun

suffit

la

en affirmer l'existence

matire,
:

si

tout

nous ne posons cette croyance comme un


principe inbranlable, quand il s'agira de faits plus
obscurs, nous ne saurons quoi nous rfrer pour rien
d'abord

425 tabhr par


l'espace,

le

raisonnement. D'autre part,

que nous nommons

le

si

l'tendue,

vide, n'avait pas d'exis-

tence, les corps ne pourraient tre situs nulle part, ni

mouvoir dans aucun sens; c'est ce que nous t'avons


A3o montr un peu plus haut. En outre il n'existe rien que
se

l'on puisse dire loign et

en dehors aussi bien de

la

DE LA NATURE

l8

matire que du vide, et qui se trouverait pour ainsi


dire former

une troisime manire

qui existe devra par


S'il a
l\S

mme

une masse tangible,

elle ira grossir

pourvu

porte,

que d'aucun ct
traverser,

En

4Ao

quelque chose.

menue

S'il

nombre des corps

et

chappe au toucher,

et

ne puisse empcher un corps de

il

vide.

le

soi

ou sera dou

d'nergie propre, ou subira lui-mme l'action

tre

que

le

que

sera tel

s'accompHr en

le

videmment cet espace hbre que

ce sera

outre tout objet existant en

corps, ou

soit-elle,

d'une unit grande ou petite, peu imqu'elle existe, le

s'ajoutera leur total.

nous appelons

lgre et

si

Car tout ce

d'tre.

tre en soi

les

Or, tre

lui.

propre de

ou passif ne peut

actif

mme

matire, de

la

d'autres

choses puissent exister et

que fournir

l'espace appartient exclusivement au vide.

Donc en dehors du vide

A^

rester de place,

la srie

et

de

matire

la

des choses,

il

ne peut

un troisime

tat susceptible de

tomber jamais sous nos sens ou

d'tre atteint par

raisonnement de

Car toutes
400

dans

comme

tu

le

le

l'esprit.

choses qui ont un nom, se rattachent,

les

verras, la matire

ou au vide

titre

de

propre ou d'accident. Le propre est ce qui ne peut en

aucun cas

tre abstrait et spar d'un corps sans

ce divorce en

de

amne

la pierre, la

la

chaleur du feu,

caractre tangible de
Aof)

La servitude au
le

la

tels la

fluidit

que

pesanteur

de l'eau,

le

matire, intangible du vide.

concorde, et tout ce dont l'arrive

dpart ne dtruit pas

avons coutume, juste


dents.

la

contraire, la pauvret et la richesse, la

libert, la guerre, la

ou

destruction

De mme

le

la

titre,

nature de

de

les

l'tre,

nous

quaHfier d'acci-

temps n'existe pas en lui-mme,

DE LA NATURE

19

460 mais c'est des vnements eux-mmes que dcoule_le


sentiment de ce qui s'est accompli dans le pass, de c e
qui est prsent, de ce qui viendra par

p ersonne

temps en

faut

il

soj^

sui te

la

et

reconnatre, n'a_le_sentiment du

le

mouvem ent

dehors d u

considr en

de s choses et de leur repos.


465

Enfin lorsque l'on


les

dit

la fille

de Tyndare est enleve,

peuples Troyens sont soumis par

garde qu'on

par

n'aille

les

armes

prenons

nous forcer reconnatre que

vnements sont dous d'une existence propre,; puisque les gnrations d'hommes, dont ils furent des accidents, ont t depuis longtemps emportes par l'irrvo-

ces

cable pass. Car

il

n'y a pas d'vnement accompli qui


soit des gnrations,

470 ne puisse tre quaUfi d'accident


soit des rgions

mmes

qui l'ont vu se produire. Enfin

sans la matire qui forme les corps, sans l'tendue et l'espace o toutes choses s'accomplissent, jamais le feu

d'amour inspir parla beaut de la fille de Tyndare n'et


475 gagn le cur du Phrygien Paris, ni allum les combats
fameux de cette guerre furieuse jamais le cheval de
bois n'et enfant dans la nuit, l'insu des Troyens,
tous ces fils des Grecs pour porter l'incendie dans
Pergame. D'o il apparat bien clairement que les
;

vnements
l[So

accomplis

comme

d'existence propre

pas non plus

la

n'ont

excep tion

sans

matire, qu'ils n'existent

la

manire du vide, mais

qu'il est bien

pius juste de les qualifier d'accidents de


et

de l'tendue dans lequel

Solidit absolue et
indestructibilit

des corps premiers.

runion de ces

les

la

matire

choses s'accomplissent.

Poursuivons

dans

les

corps, on

distingue les lments premiers des


,

choses,
la

pas

et

principes.

les

objets

Pour

les

i.

formes

par

lments pre-

DE LA NATURE

l\8b

aucune

miers,

leur solidit

pourtant

il

trouver un
Ainsi
4<jo

la

sons, de

dans

le

force n'est capable de les dtruire, car

triomphe finalement de toute atteinte. Et


semble

difficile

mme
brasier

voix et

la

De mme

feu.

fond l'ardeur de

murs de nos mai-

les

son

le

le

fer

blanchit

la

violence

roches clatent sous

les

traverse

ciel

que

d'admettre qu'on puisse

matire absolument pleine.

corps d'une

foudre du

sauvage du

20

la

de

rigidit

la

liqufie vaincue par la

flamme,

la

l'or

cde et

du bronze

fournaise, la glace

chaleur et

se

froid

le

pntrant s'infiltrent travers l'argent, puisque nous


l\0)

sentons l'une et l'autre impression quand nous tenons

une coupe en main, et que, suivant


verse de haut une eau limpide. Tant

l'usage,
il

dans l'univers ne nous parat entirement

rien

Mais puisque

logique

la

et

la

on y
que

est vrai

solide.

mme

nature

des

choses nous forcent de penser autrement, prte-nous


attention, que nous dmontrions en quelques vers qu'il

3oo y a des corps forms d'une matire sohde et ternelle.

Ces corps, dans notre doctrine, sont

semences

les

et

principes des choses, par lesquels a t cr et constitu


l'univers.

Tout d'abord, puisque nous avons


double
5o5

nature

et

la

dcouvert

difTrence essentielle

des

la

deux

lments, matire, et vide dans lequel tout s'acccmplit,

s'ensuit ncessairement

il

que chacun d'eux existe

par lui-mme et pur de tout mlange. Car partout

o s'tend l'espace
n'y a pas

que nous appelons

libre

de matire

de

mme

le

vide,

il

que, partout o se

un corps, il ne peut y avoir d'espace libre, de


Donc les corps premiers sont de matire pleine

dresse
3 10

vide.

et sans vide.
les

En

choses cres,

outre, puisque
il

faut

le

vide existe dans

ncessairement

qu'il

ait

DE LA NATURE
de

l'entour

matire solide; et l'on ne

la

saurait

logiquement admettre qu'un objet puisse cacher et


5i5 contenir du vide dans sa substance, sans reconnatre

en

mme temps

lment

solide.

il y a un
qu'un agrgat de

que, pour envelopper ce vide,

Or ce ne peut

tre

matire qui soit capable de tenir

vide enferm. La

le

matire donc, qui est forme d'lments solides, peut

doue de

tre

alors

l'ternit,

que tout

le

reste

se

dcompose.
D'autre part,

520

ne serait qu'une masse solide

vide, l'univers

contre

n'existait point d'espace libre, de

s'il

par

n'y avait certains corps pour remplir

s'il

lieux qu'ils occupent, tout ne serait

de l'espace.

est

Il

donc vident que

que du vide
matire et

la

les

et
le

626 vide s'entremlent et se distribuent alternativement,

puisque

le

monde

n'est ni tout fait plein, ni tout fait

y a donc certains corps capables d'interrompre


l'espace vide au moyen du plein. Ceux-l ne sauraient
tre dtruits par aucun choc extrieur, ni pntrs
53o et dsagrgs par aucun corps, ni ruins par nulle
autre atteinte c'est ce que nous avons dj montr
un peu plus haut. Car sans le vide rien ne peut tre
broy, ni bris, ni coup et fendu en deux, rien ne sauvide.

Il

rait

s'imprgner d'humidit, ni subir

535 trantes du froid ou de

la

les atteintes

de tout. Et plus un corps contient en


il

est

pn-

flamme, qui viennent bout


lui

de vide, plus

attaqu profondment par ces agents de destruc-

tion. Si

donc

les

corps premiers sont,

montr, soHdes et sans vide,


540 rement dous d'ternit.

Du

ils

reste

comme

je l'ai

sont donc ncessaisi la

matire n'avait

pas t ternelle, depuis longtemps dj

les

choses

seraient toutes et tout entires retournes au nant,


et c'est

du nant que

serait

n de nouveau tout ce que

DE LA NATURE

nous voyons. Mais puisque

j'ai

22

montr plus haut que


une fois n, retour-

rien ne pouvait tre cr de rien, ni,

545 ner au nant, c'est donc d'une substance immortelle

se rsoudre
suffise

chaque corps ira


son heure suprme, pour que la matire

tre les lments en qui

que doivent

sans cesse au renouvellement des choses. Les

corps premiers sont donc

autrement

ils

5o ges pour assurer

les

renouvellement des choses depuis

le

du temps coul.

l'infinit

Enfin

simples et sohdes

la fois

ne pourraient tre conservs travers

nature n'avait pas assign de terme

la

si

destruction

des choses,

lments

les

seraient maintenant rduits

un

tel

de

la

matire

la

degr par l'action

destructive des temps passs, qu'aucun corps engendr

par eux depuis une certaine poque ne pourrait plus


555 atteindre au terme de son ge. Car nous voyons que
tout corps peut tre dtruit plus vite qu'il n'est de

nouveau reform
jours,

l'infinit

que la longue dure des


temps accomphs aurait bris,

aussi ce

des

dissous et dtruit antrieurement, ne pourrait jamais

56o se refaire dans


contraire,

il

le

temps qui reste courir. Mais, au


qu'un terme immuable est

est vident

assign la destruction de la matire, puisque nous


voyons que chaque chose se reforme, et qu' chaque
espce d'tres une limite de temps a t fixe pour

pouvoir atteindre
5C5

cela s'ajoute

la fleur

de son ge.

que malgr

lments premiers de

la

la

sohdit absolue des

matire,

est

il

possible d'expliquer la formation et les

tence des corps de substance molle,


terre, les vapeurs,

570 ml dans tous


les

lments

les

des

nanmoins

modes
l'air,

d'exis-

l'eau,

la

admis que le vide se trouve


corps. Imaginons au contraire que

une

fois

corps

soient

mous

l'origine

des

DE LA NATUBE

roches dures, du

fer,

23

restera sans explication, car la

nature entire sera prive de son assise initiale. Les


lments sont donc forts de leur simplicit impn575 trable; et c'est de leur union plus troite que peuvent se
former tous les corps durs et qui offrent de la rsistance.

que nul terme

D'ailleurs supposons

la division des corps,

toute

aient

ternit

il

n'ait t assign

faut bien pourtant que de

subsist

et

encore

subsistent

pour chaque chose des corps lmentaires, demeurs


l'abri de toute atteinte. Mais si l'on admet
jusqu'ici
58o
la

fragilit

pu

aient

comment conciher

de leur nature,

se

maintenir durant

chocs innombrables qui

les

qu'ils

malgr

l'ternit,

ont assailhs dans

le

les

pass?

Enfin, puisque dans chaque espce, les choses ont

585

fixer

vu

leur accroissement et la dure de

un terme

leur existence, puisque ce qu'ils

peuvent

et

ne peuvent

pas demeure inviolablement fix par les lois de la


nature, que rien ne se modifie, mais au contraire tout

demeure constant au point que, de gnration en gn590 ration,

distinctives de leur espce,

demment que

il

les

faut donc vi-

leur substance soit forme d'lments

immuables. Car

595

oiseaux prsentent sur leurs corps

les divers

marques

si

les

principes des choses pouvaient

tre vaincus et se modifier de quelque manire,

il

serait

impossible de fixer ce qui peut natre, ce qui ne

le

peut,

les lois

qui dlimitent

le

pouvoir de chaque chose

vant des formes immuables

sui-

et les gnrations n'au-

pu tant de fois reproduire dans chaque espce


nature, les murs, le genre de vie, les mouvements

raient
la

de leurs parents.

De Vatome.

Poursuivons

puisqu'il

y a un som-

met extrme o aboutit

ce corps

DE LA NArUI

600 lmentaire qui dj lui-mme cesse d'tre perceptible


nos sens, ce dernier

lment est videmment exempt

de parties et atteint au dernier degr de petitesse.


n'a jamais exist et ne saurait jamais

existe' seul

Il

et

sparment, puisqu'il est lui-mme partie intgrante

d'un autre lment


6o5

puis

d'autres,

titre d'unit premire,

d'autres

parties

laquelle

semblables viennent

comtoutes ces parties ne pouvant

s'ajouter successivement en rangs serrs pour en


plter la substance

et

subsister par elles-mmes doivent ncessairement s'ag-

glomrer en un ensemble dont rien ne puisse

les

arra-

cher.

Les corps premiers sont donc d'une simplicit imp610 ntrable, et forment un ensemble homogne et troi-

tement cohrent de particules irrductibles ce ne sont


pas des composs htrognes provenant du concours
;

de

celles-ci,

simplicit

mais

se prvalent

ils

dont

ternelle,

la

au contraire d'une

nature ne

permet pas

qu'on puisse encore rien retrancher ni soustraire,


rservant pour tre

Du

Gi5
les

reste,

corps

les

de parties

les

semences des choses.

n'y a pas de terme dans

s'il

()2o

aura-t-il

puisque

chaque moiti de moiti aura


Quelle diffrence

Impossible d'en tabhr, car

ment tendu que


corps

l'infini.

donc entre l'ensemble des choses

petit lment?

les

la petitesse,

plus petits se composeront d'une infinit

toujours une moiti, et ceci

les

les

soit l'ensemble

et le plus
si

infini-

de l'univers, pourtant

plus petits seront, eux aussi, composs

d'une infinit de parties.

Comme

la

droite raison se

n'admet pas que l'esprit puisse y croire,


rendre et avouer qu'il existe des corps

rcrie l contre et
il

faut

donc

te

625 qui cessent d'tre divisibles en parties, et qui atteignent

aux

limites de la

petitesse.

Et

puisqu'ils existent,

il

DE LA NATURE

te faut reconnatre

que

les

2*5

lments qui en sont forms

sont galement solides et ternels. Enfin

la

si

nature

cratrice de toutes choses avait pour habitude de forcer

63o tout se rsoudre en parties infiniment petites,


n'en pourrait plus rien
petits, tant
les

qualits

elle

reformer, car ces infiniment

dpourvus de
ncessaires

ne peuvent avoir

parties,

matire

la

gnratrice

connexions diverses, densits, chocs, rencontres, mou-

vements, grce auxquels se forme toute chose.


635 Rfutation de la doc- Aussi ceux
trine d'Heraclite,
le feu, et

qui ont pens que

matire cratrice des choses

que du feu seul

engag

son langage obscur a rendu

illustre

mais plus auprs des ttes

lgres

pondrs et curieux de vrit. Car

aiment de prfrence

tinguer

tiennent

ment

dissimul sous

pour

vrai

l'oreille, et

se

la

lutte, lui

chez

les

que des

les

sots

que

Grecs,
esprits

admirent

tout ce qu'ils croient dis-

des

termes

ambigus,

et

ils

peut toucher agrable-

qui

ce

Heraclite

la vrit.

est leur chef, et le premier a

et

tait

tait constitu l'univers, se

sont videmment bien loigns de

6/io

la

prsente tout fard de sonorits

plaisantes.

6A5

Mais d'o pourrait venir, je

grande varit des choses,

si

nes du feu pur et simple?

En

rait-il se

condenser ou se

composent gardaient

la

le

l'on

vain

rarfier,

mme

demande, cette si
admet qu'elles sont
le

feu brlant pour-

si

les parties

nature que

le

qui

le

feu total

65o prsente un degr suprieur. L'ardeur en serait plus


vive par la concentration de ses lments, plus faible
au contraire par leur dispersion et leur dissmination.
C'est l tout l'effet qu'on peut attribuer de telles

causes,

bien loin

que l'immense varit des choses

DE LA NATURE

26

^55 puisse provenir de feux denses ou clairsems. Et encore


est-ce condition d'admettre la prsence du vide parmi
les

choses, que les feux pourront se condenser ou se rar-

fier.

comme

Mais

leurs

Muses voient

dans leur systme,

se multiplier

bien de laisser subsister

contradictions

vide pur dans

gardent

les choses,

crainte des difficults leur fait perdre la vraie route.

la

660

le

les

et qu'elles se

Ils

ne s'aperoivent pas que, d'un autre ct,

supprime
forme

le

qu'un

plus

seul

incapable

corps,

rapidement aucune manation

la

brlant projette

chaleur

la

peut voir pourtant

lumire et

la

la

feu

quoi l'on

form de parties

croient par hasard dans

les

feux puissent s'teindre

en se combinant et changer de substance,


s'ils

le

s'ils

une autre hypothse que

tion,

l'on

d'mettre

faon dont

n'est pas

qu'il

665 troitement presses. Que

dent que

si

vide des choses, tout se condense et ne

il

est vi-

n'apportent leur thse aucune restric-

nature

mme du

en

feu

sera ,tout

entire

anantie, et que c'est du nant que natront toutes les

670 cratures. Car tout changement qui

amne

des limites de sa nature


qu'il tait

un corps
mort de ce

fait sortir

aussitt

la

antrieurement. Aussi faut-il laisser subsis-

ter intacte quelque partie de la substance des corps

ramne au nant toutes les


choses sans exception, et c'est du nant que l'ensemble

sinon,

crois-m'en,

l'on

des choses devra renatre et prendre vigueur.

O75

Ainsi donc puisqu'il existe des corps bien dtermins

qui toujours conservent


retrait,

l'accession

ont pour

effet

ou

de crer

la

des choses et des corps,


<)8o

la

les

mme

nature, et dont

diirentes

diversit de forme et de nature


il

est vident

que ces lments

ne sont pas igns. Qu'importeraient en


tion

et

le

dpart de

le

combinaisons

certaines

effet la disjonc-

parties,

l'adjonction

DE LA NATURE

27

de certaines autres, ou quelques changements dans


leur ordre,

si

toutes nanmoins conservaient leur carac-

Tout ce qu'elles pourraient crer ne serait


toujours que du feu. Mais voici, je pense, ce qu'il en

tre ign?

est:

685

il

a certains corps lmentaires dont les ren-

mouvements, l'ordre, la position, les figures


dont les diffrentes combinaisons

contres, les

produisent

le feu, et

produisent

les diffrents tres

ne ressemblent

ni

au

de

nature

la

feu, ni d'ailleurs

mais

ils

aucun corps

capable d'mettre des lments perceptibles nos sens,

de frapper par leur contact notre toucher.

et

Prtendre, du reste, que

690

les

corps

le feu,

le

le

feu est tout, et que parmi

n'y a de corps ayant d'existence relle que

il

comme

le fait

ce

mme

Heraclite,

comble du dhre. Car lui-mme

combattre

sens,

les

et

ruiner

le

il

me

semble tre

part des sens pour

tmoignage de ces

organes dont dpendent toutes nos croyances, dont


695 lui-mme a tir
feu. Il croit

en

la

connaissance de ce qu'il

effet

que

les

nomme

le

sens atteignent la con-

naissance relle du feu, mais non pas du reste, qui n'est

en rien moins

clair.

Croyance,

mon

avis, sans fonde-

ment ou plutt insense. A quoi nous rapporterons700 nous donc? Que pouvons-nous avoir de plus sr que
les sens eux-mmes pour distinguer le vrai et le faux?
D'ailleurs,

garder

la

pourquoi supprimer tout


seule substance

du

le reste, et

feu, plutt

vouloir

que de nier

l'existence de cet lment, et de laisser subsister tout


le

reste? Soutenir l'un

ment

comme

l'autre

me

parat gale-

folie.

705 Rfutation des au- C'est pourquoi ceux qui ont pens,
trs systmes cos^^ matire cratrice est le feu,
mogoniques. Er- ^
reurd'Empdocle. et que le feu suffit constituer l'uni-

DE LA NATURE

vers, et

ceux qui ont pos

teur des
l'eau

la

forme en tous
avis, se sont

tres,

les

carts

joignant

au

l'air

feu,

tous ces philosophes,

de

bien loin

ou

ou

le

la

vrit.

nombre des

mon

Ajoute

principes,

terre l'lment hquide,

la

ceux qui admettent que quatre lments sufTisent

et

produire toutes choses:


la

le feu, la terre, l'air et l'eau.

tte de ces derniers est

Empdocle d'Agrigente,

qu' l'intrieur de ses rives a vu natre

que

le flot

l'le

triangulaire

ionien entoure et dcoupe en vastes rephs,

l'arrosant de
7-^0

les corps,

tout crer et se trans-

terre suffit

encore ceux qui portent deux

principe cra-

ceux qui ont pens que

pouvait par elle-mme former tous

710 encore que

71'j

comme

l'air

ou tous

choses,

liS

l'amertume de

ses

eaux vertes

un

troit

canal o se prcipite l'onde marine spare cette terre du


rivage itahen.

dvorante Charybde,

est la

les

grondements de l'Etna menacent d'un nouveau rveil


de sa colre, d'une nouvelle ruption dont la violence
-^20

feu de ses

vomirait

le

jusqu'au

ciel les

toutes

les

clairs

merveilles

bouches, et porterait encore

de sa flamme. Mais, malgr

qui

rendent

cette

vaste terre

digne de l'admiration du genre humain et de


sit
le

curio-

des voyageurs, malgr l'abondance de ses biens,

rempart que

lui

forme

la

force d'un peuple

breux, jamais pourtant, semble-t-il,


-'6o

la

rien de plus illustre


rable,

que cet homme,

elle

nom-

n'a possd

rien de plus vn-

de plus tonnant, de plus prcieux. Les chants

de ce divin gnie portent partout sa grande voix et

pubUent

ses

subhmes dcouvertes, qui

feraient presque

douter de son origine humaine.


Il s'est

735

ls

tromp pourtant,

lui et

tous

les esprits signa-

plus haut qui, par maint ct, furent singuhre-

ment

infrieurs lui, et bien loin d'aller sa taille.

DE LA NATURE

29

Sans doute avec un gnie tout divin

souvent

ont-ils

du fond du sanctuaire de
mieux inspires et bien plu&
certaines qui n'en rend la Pythie du haut du trpied
740 et sous le laurier de Phbus mais arrivs aux principes
trouv

et rendu,

la vrit,

leur pense, des rponses

des choses

ils

mme

se sont effondrs, et sur ce point

que rendre leur chute plus grande

leur grandeur n'a fait


et plus lourde.

Tout d'abord
primant

le

corps

sister des

loir

mler

mous

et

animaux,

la terre, les

745

supposent

ils

le

poreux,

la division

chose aboutir un

755

les

ensuite

n'ad-

ils

des corps, aucune

aucune limite de petitesse

lments, alors que nous voyons chaque

sommet

qui en forme

760 partie accessible nos sens

que

sans pourtant vou-

vide leur substance

cesse leur fractionnement,


leurs

feu^

l'air, le soleil, le

les plantes,

mettent aucun terme

dans

mouvement en sup-

le

vide des choses, et laissent galement sub-

lments invisibles

plus petite

la

d'o l'on peut infrer

eux

aboutissent,

un sommet qui forme l'extrme degr

cela s'ajoute encore que,

aussi,

[de petitesse.

suppose

la

matire

des lments mous, que nous voyons soumis

la nais-

si

l'on

sance et la mort, l'univers tout entier aurait dj

d retourner au nant,

et c'est

du nant qu'aurait d

renatre et refleurir l'ensemble des choses

De

tu sais

et

dj combien ces deux propositions sont loin

du

vrai.

plus de tels lments se font la guerre de mille

760 faons et s'infectent

en contact

ils

voyons, sous

les

uns

les

autres

aussi

priront ou se disperseront
l'effort

de

la

si

tout se

765 rentre en eux par

forme de quatre lments,


la

fois

tempte, se 'disperser

foudre, la pluie et les vents amoncels dans

Enfin

une

comme nous
le ciel,

et

si

la
i

tout

dissolution, quelle raison avons-

DE LA NATURE

nous d'en

corps plutt que de

faire les principes des

renverser

3o

rapport et de leur donner au contraire

le

les

corps pour principes? Les corps en effet s'engendrent

uns

les

les

Qie

770

de

si

leur nature entire, de toute ternit.

tu vas penser que

la terre,

mutuellement leur

autres, et s'empruntent

mme

aspect et

que

les soufles

substance du feu et celle

la

de

de l'eau

l'air et la fluidit

s'unissent sans que dans cette runion leur nature soit

en rien modifie, tu n'en pourras former aucun tre^


soit

770

anim, soit inanim

comme

l'arbre

car

dans

l'assemblage de cette masse disparate, chaque lment


laissera

paratre sa propre nature et l'on verra

ml avec

la terre, le

qualits. Or,

ses

faut que, dans la cration des choses,

il

apportent des

principes

les

l'air

chacun gardant

feu avec l'eau,

proprits

invisibles

et

780 secrtes, qu'il n'y domine aucun lment capable de


contrarier l'ensemble et d'empcher toute chose cre

d'avoir son caractre propre.

Bien plus,
et

remontent jusqu'au

ils

imaginent que d'abord

785 soufilcs de

l'air,

eaux forment

que de

l'air

la terre, et

ciel et ses

feu

se

naissent

feux,

transforme en

les

eaux, que les

que dans l'ordre inverse tout

l'eau d'abord, puis l'air, ensuite

se

reforme de

la

chaleur, et que ces lments ne cessent de se trans-

la terre

former entre eux, d'aller du

aux
790

le

astres

du

ciel.

Or de

ciel la terre, et

tels

de

la terre

changes ne sauraient

convenir aux principes des corps

il

faut en effet qu'il

subsiste quelque chose d'immuable, pour que tout ne


soit

pas totalement ananti.

Car tout changement

qui fait sortir un tre des limites de sa nature


aussitt la

puisque
790

les

mort de ce

qu'il tait

amne

auparavant. Aussi

quatre substances dont nous venons de

parler passent d'une nature une autre,

il

faut qu'elles-

DE LA NATURE

3l

soient formes d'autres lments qui chappent toute

transformation,

si

tu ne veux pas que tout soit totale-

ment

ananti. Pourquoi ne pas supposer plutt cer-

tains

lments de

ils

ont cr

nature que,

telle

puissent aussi par

le feu, ils

si

par exemple

un

lger accrois-

800 sment ou une lgre diminution de leur nombre, par

un changement dans
crer par exemple

mouvement,

leur ordre et leur

de

les souffles

qu'ainsi

l'air; et

toute chose peut se transformer en une autre?

Mais, diras-tu,

tous

il

est

les tres s'lvent

d'une vidence manifeste que

dans

prennent dans

et

l'air,

terre leur accroissement et leur nourriture

8o5 saison ne leur accorde gnreusement


favorable,

faisant

fonte des nuages,

ployer

crotre, ni moissons, ni arbres, ni

-810

tenus par

les

et

si

la

temps

sous

arbres

la

la

pour sa part ne leur apporte

son tribut de chaleur bienfaisante,

Sans doute,

pluie en

la

jeunes

les

si le soleil

et

nous-mmes,

ne pourra

rien

animaux.

si

nous n'tions sou-

aliments solides et liquides, nous verrions

notre corps dprir, puis toute


tous nos nerfs, de tous nos os

la

car,

vie s'chapper de
il

est hors

de doute

que nous empruntons certaines choses notre entretien

et

notre

nourriture,

comme

l'empruntent d'autres et d'autres


81 5

qu'une multitude de principes

certaines

tres.

La

communs

autres

raison en est

tude d'espces se trouvent combins dans

une multiles tres

de

mille faons diverses, et qu'ainsi avec la varit des


tres varie la nourriture.

De

plus pour

les

mmes

l-

compte des mlanges


qu'ils forment entre eux, des positions qu'ils occupent
dans leurs combinaisons, des mouvements qu'ils se
communiquent rciproquement. Car les mmes atomes

ments

il

faut souvent tenir grand

820 qui forment

le

ciel,

la

mer,

les terres,

les fleuves,

le

DE LA NATURE

forment galement

soleil,

tres vivants

mais

les

les

32

moissons,

les arbres,

les

mlanges, l'ordre des combi-

mouvements diffrent. Ainsi, tout endroit


de nos vers mmes, tu vois une multitude de lettres
communes une multitude de mots, et pourtant il te
naisons, les

8:^5

faut bien reconnatre que vers et


le

sens et par

cipes des choses,

moyens pour

mots

diirent et par

son. Tel est le pouvoir des lettres par

changement de

seul

le

le

ils

leur ordre.

Quant aux

prin-

mettent en uvre bien plus de

crer les tres les plus varis.

Cherchons maintenant

83o Uhomomrie

pntrer

d'Anaxagore.

l'homomrie d'Anaxagore tel est


le nom que lui donnent les Grecs, et l'indigence du
vocabulaire ne fui fournit pas d'quivalent dans notre
langue maternelle mais du reste, pour la chose elle:

mme,

est

il

de

facile

l'exposer.

Tout d'abord, ce

entend par l'homomrie des choses, c'est par


835 exemple, que les os sont forms d'os infiniment petits
qu'il

menus,

et

menues,

sang,

le

de

chair,

la

de sang unies entre

chairs

multitude de

d'une
elles

infiniment petites et

il

suppose de

gouttelettes

mme

8Ao est constitu par des paillettes d'or, que

compose de particules de
de feu,

l'eau,

il

8/|5

divisibilit

il

de

la

feu,
il

que

l'or

terre se

de particules

tend tous

les

formation. Nanmoins nulle part

n'admet de vide dans

me

le

de particules d'eau; et

mode de

corps ce

terre,

la

matire

les
;

choses, ni de terme

aussi sur ces

la

deux points

semb'e-t-il partager l'erreur des philosophes

dont

vient d'tre parl.

Ajoute
giles, si

qu'il

suppose des principes bien trop

ce sont bien des

dous de

la

mme

fra-

principes que des lments

nature que

les

corps eux-mmes,
3

DE LA NATURE

comme eux

85o soumis
rien

n'entrave

violent lequel

la fatigue et la mort, et dont

destruction.

la

33

Car dans un assaut

eux aura assez de rsistance

d'entre

pour chapper la mort entre les dents mmes du Trpas? Est-ce le feu, l'eau ou l'air? Lequel d'entre eux?
855 Le sang ou les os? Aucun, mon avis; puisque toutes
choses sans distinction seront essentiellement pris-

comme

sables

les

corps que nous voyons tous

les

jours

vaincus par quelque force, disparatre et prir. Or rien

ne peut retourner au nant ni


atteste les preuves

que

se crer

de rien

j'en

dj donnes.

j'ai

En outre puisque les aliments assurent notre corps


""^ son accroissement et sa nourriture, on en peut conclure
que

les veines, le

sang,

les

os

{lacune)

ou

si

l'on

prtend que tous

les

aliments sont d'une

substance composite, et renferment en eux des parcelles

de nerfs, d'os et en gnral, des veines et des gouttes


865 de sang,

ou

il

faudra supposer que tout aliment, solide

liquide, se

compose lui-mme de parties htrognes,

d'un mlange d'os et de nerfs, de srum et de sang.

En

outre,

si

tous

sont contenus dans


soit

forme de tous

de terre. Transporte
870 tu pourras
le bois

se

faut que

le

outre tous

le

corps qui s'lvent de terre

les

la terre,

le

la

faut donc que la terre

htrognes qui sortent

raisonnement un autre corps;

reproduire dans

cachent

il

les tres

les

flamme,

mmes termes. Si dans


la

fume,

la

cendre,

il

compose de parties htrognes. En


corps que la terre nourrit et fait crotre

bois se
les

{lacune)

comme
du

bois.

sont htrognes

les

substances qui jaillissent

DE LA NATURE

Reste

87.")

c'est ce

maigre ressource d'une chappatoire

la

ici

qu'adopte Anaxagore, en imaginant que tout

mlang

existe

3^

nous apparat

dans tout, mais que seul

et dissimul

corps dont

le

nombreux dans

mlange, et

le

lments sont

les

les

plus

plus en vidence par

les

880 leur position au premier rang. Mais cette explication

En

est bien loigne de la vrit.

devrait, au

table

moment o

la

pierre,

il

ce cas

par

est bris

bl lui aussi

le

la force

redou-

souvent paratre quelque

laisser

trace de sang, ou des organes que nourrit notre corps

88j semblablement aussi l'on devrait souvent voir

le

sang

couler flots des herbes que nous crasons entre deux


pierres, et l'eau distiller des gouttes
et

savoureux

comme

le lait

sans doute aussi en rompant

souvent apparatre
8jo

les

glbes

les

diverses

la

terre qui les recle

on pourrait distinguer

la

cendre,

d'herbes,

sortes

la

Or

vent de toute vidence que rien de

fume,

les

menues

bois bris

le

les faits
tel

brebis

sol verrait-on

enfin dans

parcelles de feu qui s'y cachent.

les

menues

nous prou-

ne se produit,

et

peut conclure que

les

choses ne sont pas mlan-

ges de cette faon dans

les

choses, mais que des l-

l'on en

ments
s'y

pareils et

communs

Mais, diras-tu, souvent


les

une multitude de choses

tucux, jusqu' ce que


et les

embrase.

pas dans

la

arrive dans les hautes

il

cimes voisines des grands arbres

s'entrechoquent sous

de

dissimulent mlangs de mille faons.

montagnes que
c)0)

du

la

crales, les feuillages dissmins en parcelles

dans

b(j')

d'un liquide doux

des mamelles de

la

contrainte des autans imp-

la fleur

de

la

flamme s'panouisse

Sans doute, et pourtant

substance du bois

mais

le

feu n'est

celle-ci

renferme

nombreux lments inflammables

rassembls par

le

frottement,

qui,

une

fois

causent les incendies

DE LA NATURE

des forts.

900

mule dans

Que

si

le

bois,

seul instant cach

flamme toute

la

le

tout l'heure, la trs

prennent pour

mmes lments

les

forment entre eux,

mmes

les

et

le

mots eux-mmes o, grce


915

ign

lettres,

et

et

les

les

mlanges
occupent

mouvements

qu'ils

comprends-tu

et

peuvent, par de lgers changements,

crer galement le feu et

les

te le disions

et les positions qu'ils

communiquent rciproquement,

dans

les

grande importance que souvent

910 dans leurs combinaisons,

que

un

consumerait

il

comme nous

Aperois-tu maintenant,

se

tait dissi-

feu ne pourrait demeurer

mais partout

faite

brlerait les arbres.

forts,

qu'ils

35

un

dplacement

lger

nous notons par des sons diffrents

ligneux

s'accomplir dans

bois? Ainsi, en est-il des

les

Enfin,

si

de tout ce que tu vois

choses porte de nos sens, rien

ne te semble pouvoir se produire sans qu'on attribue


aux lments de chaque corps la mme nature qu'
lui-mme, tu ruines par
choses.

920 de

rire,

Il

mme

principes

les

des

leur arrivera d'tre secous par des clats

ou de baigner de larmes amres

leurs visages

et leurs joues.

Annonce

de

nou-

velles vrits; apo-

Poursuivons

apprends

reste connatre

logis du pome.

VOIX plus

claire.

et
r-t

Et

ce

qui

entends

une

me

dissi-

je

ne

j-

mule pas combien toutes ces choses sont obscures


mais de son thyrse aigu un grand espoir de gloire a
travers mon cur, et enfonc dans ma poitrine le
;

92.5

doux amour des Muses; aiguillonn par lui, je parcours


des rgions non frayes du domaine des Pirides, que
nul encore n'a foules du pied. J'aime aller puiser
aux sources vierges

j'aime cueillir des fleurs incon-

DE LA NATURE

'

nues, afin d'en

pour

tresser

ma

9^0 merveilleuse, dont jamais encore

brag

le

MO

une couronne

tte

les

Muses n'aient om-

front d'un mortel. C'est d'abord que je

donne

de grandes leons, et tche dgager l'esprit des liens


troits de la superstition

obscur

je

935 entier des grces de

parent auparavant

\)'\o

imprvoyant,
avale en

et sucr

de
de

par

sduites

semble trop amre


9^^

comme

la

voulu

te

Muses

et,

tique

et

dans

l'exposer

pour

la

nature et

dupe mais

force et sant.

doctrine

notre

pratique,

devant

l'harmonieuse

elle,

langue

j'ai

des

du doux miel poton esprit sous le charme

ainsi dire, la parer

de mes vers, tandis que tu pntres tous


900 de

douceur,

la
et,

point

l'a

foule recule avec horreur

puiss-je tenir ainsi

comme

qui ne

coupe d'une
sorte cet ge

l'amre infusion

aujourd'hui,

fais-je

les

la

la

non victime, en recouvre au contraire


Ainsi

mme

mdecins

rpugnante absinthe,

la

bords

les

lvres

les

mme temps

Quand

absurde.

veulent donner aux enfants

couche de miel blond

parant tout

le

Muse. Cette mthode

la

comme

n'apparat point

ils

que sur un sujet

c'est aussi

compose des vers lumineux,

les lois

les secrets

qui prsident sa formation.

La somme des l- Aprs avoir prouv que les lments est infinie, ments de la matire sont absolument
de mme que le
vide est sans li- pleins et voltigent invincibles tra'"'*^-

vers l'ternit du temps, examinons

maintenant
aussi

9^^

si le

ou pour

si

leur

somme

une limite ou non; voyons

vide dont nous avons dcouvert l'existence,


le

nommer

autrement,

si

l'tendue, l'espace

o s'accomplissent toutes choses, forme un tout absolu-

ment

limit,

profondeurs.

ou

s'il

ouvre jusqu'

l'infini

ses vastes

DE LA NATURE

87

L'univers existant n'est donc limit dans aucune

de ses dimensions
960 Or

est vident

il

s'il

sinon

devrait avoir une extrmit.

il

que rien ne peut avoir d'extrmit,

ne se trouve plus loin quelque chose qui

pour que nous apparaisse


notre regard cesse de

suivre.

le

de l'ensemble des choses

l'univers

que

on

faut bien avouer qu'il n'y

il

D'autre

puisque toujours, quelque

se place,

on

l'on occupe,

si

lieu

tout immense s'tendre

laisse le
les sens.

supposons

part,

l'espace existant

n'a donc ni

il

n'imxporte en quelle rgion de

il

galement dans tous

dlimite,

Et comme en dehors

a rien, cet univers n'a pas d'extrmit;

965 limite ni mesure. Et

le

point au del duquel

le

maintenant limit tout

quelqu'un dans son lan s'avan-

970 ait jusqu'au bout de son extrme bord, et que de


il

ft

voler

un

trait

dans l'espace

ce trait balanc avec

grande vigueur, prfres-tu qu'il s'en aille vers son


but et s'envole au loin, ou es-tu d'avis qu'il peut y

un obstacle pour interrompre sa course? C'est


une de ces deux hypothses qu'il faut choisir et adop-

avoir

975 ter

or l'une et l'autre te ferment toute retraite, et

t'obligent reconnatre

Car

de toute limite.

empche

le

trait d'atteindre

soit qu'il puisse

980

terme de

te poursuivrai de cet

l'extrme

son but et de s'y loger,

poursuivre sa course,

s'lance n'est pas le

ceras

que l'univers s'tend affranchi


qu'un obstacle extrieur

soit

bord

ce qu'il adviendra

du

argument,

point dont

le

l'univers.

Sans cesse

et partout

du monde,

je

trait. Il arrivera

te

il

je

o tu pla-

demanderai

que nulle part

ne pourra se dresser de borne, et que sans cesse de


nouvelles chappes prolongeront
l>ilits

Du

de

l'infini

les

possi-

s'enfuir.

reste, si l'espace

se

meut

l'univers se trouvait

DE LA NATURE

985

38

enferm de toutes parts et maintenu dans des limites


fixes,

un terme

si

masse de

la

la

lui tait assign,

depuis longtemps

matire, entrane par

poids de ses

le

lments solides, serait venue de toutes parts afTluer

99^

dans

le

sous

le ciel

bas

ds lors rien ne pourrait plus s'accomplir


qui nous couvre; et du reste

plus du tout de ciel ni de lumire du

toute

la

n'y aurait

il

soleil,

puisque

matire, en se dposant de toute ternit,

aboutirait n'tre plus qu'une masse inerte. ^lais en


ralit
taires,
'99^

affluer

aucun repos

les

il

n'y a de fond o

ils

puissent

en masse et asseoir leur demeure. Toujours et

partout

ment

accord aux corps lmen-

n'est

puisque nulle part

choses s'accomplissent dans un mouve-

les

incessant, et prcipits des hauteurs de l'infini

lments de

la

matire accourent et se succdent

sans trve.

Enfin

les

objets que nous avons sous

limitent les uns les autres

ooo coUines et

les

mer

mer

et la

montagnes

Ainsi

la

l'air

son tour

mais au del du tout

il

l'air

sert
la

les

se

terre dlimite la

dhmite toutes

n'y a rien pour

yeux

de borne aux

le

les terres

terminer.

nature de l'espace et l'tendue de l'immensit

sont telles que

clairs

les

de

la

foudre, prolongeant

leur vol durant l'ternit, ne sauraient les parcourir

ioo5

toutes, ni faire en sorte

chir en ft diminue

s'ouvre aux choses

que

distance restant fran-

la

tant

est vrai que partout


un espace immense exempt de
;

il

hmites, et se prolongeant dans toutes

Du

reste l'ensemble des choses

se fixer

1010 tant

la

de mesure

matire par

la
le

nature y tient
vide,

le

bien que par ces alternances

ou que mme

si

l'un

la

vide par

elle

les

directions.

ne saurait lui-mme

rend

main, en hmila
le

matire,

si

tout infini,

ou l'autre des deux lments

DE LA NATURE

n'tait pas limit par l'autre,

il

Sq

s'tendrait cependant

lui seul sans jamais rencontrer de limite.


(lacune)

Ni
ioi5

la

mer, ni

terre, ni les espaces

la

lumineux du

ciel, ni la race des mortels, ni les corps sacrs des dieux

ne pourraient subsister un seul instant. Arrache de


son assemblage, la matire dsagrge serait emporte
dans

profondeurs du vide

les

I020 n'aurait

puisque

pu
les

se

concentrer

ou plutt jamais

elle

pour former aucun corps

lments disperss n'auraient pu se runir.

Car certes ce n'est pas en vertu d'un plan arrt,


d'un esprit clairvoyant que
ranger chacun leur place

combin entre eux

leurs

les
;

atomes sont venus

assurment

mouvements

se

n'ont pas

ils

respectifs

mais

aprs avoir subi mille changements de mille sortes


1025

travers

tout immense, heurts, dplacs de toute

le

ternit par des chocs sans fin, force d'essayer des

mouvements

et des

combinaisons de tout genre

ils

en

arrivent enfin des arrangements tels que ceux qui ont


cr et constituent notre 'univers

et c'est en vertu

de cet ordre, maintenu son tour durant de longues


io3o et nombreuses annes une fois qu'il eut abouti aux

mouvements convenables, que nous voyons


au large cours maintenir par l'apport de
l'intgrit
les

de

feux du

la

mer

soleil

fleuves

les

leurs

eaux

insatiable, la terre chauffe

renouveler ses productions,

les

par

gn-

rations des tres anims, natre et fleurir tour tour,


et les feux errants

io35

de l'ther continuer de vivre

choses qui ne pourraient avoir Heu,

si l'infini

nissait sans cesse la quantit de matire

toutes

ne four-

pour rparer

temps toutes les pertes. De mme que, privs de nourles animaux fondent et s'amaigrissent, ainsi

riture,

DE LA NATURE

io/|0

toutes choses doivent se dissoudre ds que

matire

la

vient leur faire dfaut pour quelque cause qui

la

ne peut prtendre que

les

dtourne de sa voie. Et
maintenir
qu'en

l'on

provenant de l'extrieur soient capables de

chocs

soit

multiplier

partout
la

de

l'intgrit

quelle

l'ensemble,

composition. Ces atomes peuvent bien

coups et maintenir quelque partie,

leurs

pour donner d'autres


10^5

4o

le

temps d'accourir

et

complter

l'ensemble. Mais entre temps, forcs de rebondir aprs

choc,

le

ils

mme aux lments des corps


temps pour s'enfuir, et s'lancer
dgags de toute union. Aussi encore une

laissent par l

assez d'espace et de

dans l'espace,
fois

nouveaux lments ne cessent de


nombre et du reste pour suffire aux

faut que de

il

loo natre en grand

chocs eux-mmes,

est aussi besoin d'une

il

matire qui s'tende partout

Tout ne peut tendre


vers le centre de
runivers.

io55

ce

propos

croire,

comme

masse de

l'infini.

de

bien

garde-toi

Memmius, que tout tend,

j-

disent certams, vers

i.'

le

centre

de l'univers, que, grce cette attraction, le monde se


soutient sans l'aide de chocs extrieurs, et que le haut
et le bas

ne peuvent s'chapper nulle part, puisque tout

tend vers un

mme

centre

mais crois-tu

qu'aucun

corps puisse tre lui-mme son propre point d'appui?

enfin que les corps pesants situs de l'autre ct de

la

terre tendent tous vers la surface suprieure, et qu'ils

1060

reposent sur

le sol

l'inverse des ntres

comme

images renverses que nous voyons dans

du

vertu

mme

raisonnement

ils

de

la

que pourtant

terre

dans

les

ils

les

En

prtendent qu'en

dessous de nous des animaux se promnent


bas, et

l'eau.

la

tte en

ne peuvent pas plus tomber

rgions infrieures

du

ciel

que nos

DE LA NATURE

[^

corps ne pourraient d'eux-mmes s'envoler dans

jo65

espaces clestes

nous apercevons

que,

quand

les astres

de

les

ces tres voient le soleil,


la

nuit

que

leurs saisons

et les ntres se distribuent alternativement, et

que nos

jours et leurs nuits se correspondent.

Mais c'est

< ont pu
1070

une vaine

>

approuver

< erreur que

seuls> des sots


pour avoir embrass les faits

<; dans un faux raisonnement.

< puisque

de centre,

> Car

ne peut y avoir

il

l'univers est >> infini.

Et mme

<Cy en et-il un,;> absolument <C rien ne prouve >>


qu'aucun corps pt s'y fixer <;plutt> au contraire
107^

En effet l'tendue, l'espace


nommons le vide,> < doit, > par son
comme en dehors de son centre, livrer gale-

que

s'en carter bien loin.

que

< nous

centre

ment passage aux corps pesants, partout o les portent leurs mouvements. De plus il n'y a pas d'endroit
o

une

les corps,

fois arrivs,

perdent leur pesanteur

et puissent s'appuyer sur le vide;

et d'autre

part

le

vide ne peut se trouver sous aucun corps sans conti1080 nuer de

comme

cder,

lui

l'exige sa

nature.

Il

n'est

donc pas possible d'admettre avec ce systme que

les

choses puissent maintenir leur cohsion, en vertu de

exerc par

l'attrait irrsistible

En

propre de

mer

et des

tandis que

les

centre,

de

mais

l'eau, et

c'est

les

soufles lgers

s'cartent au

nous entoure

de

l'air,

contraire

la

flots

de
;

chaleur de

du centre

et

si

est tout scintillant d'toiles,

flamme du soleil trouve son aliment


l'azur du ciel, c'est que la chaleur, fuyant le
la

le

de ce qui se trouve

masses d'eau tombant des montagnes

flamme

si

corps ne

seulement

dans l'lment terrestre, des

l'ther qui

la

1090

le

la terre et

comme contenu
la

centre.

dans leur hypothse tous

outre,

tendent pas vers


io85

le

travers
centre,

va

DE LA NATURE

'

s'y runir toute.

En

outre, sur les arbres les plus hautes

branches ne pourraient se couvrir de feuillage si de la


terre ne montait progressivement vers chacune d'elles
nourriture qu'elles rclament.

la

{^lacune)

Prends garde en ce cas que, semblables aux flammes

102

ailes, les

remparts du monde ne

coup pour
et

iio5

que tout

ciel,

le

le

mme

reste ne suive cette

domaine du tonnerre, ne

grand vide
voie

du

ruines confondues

et

de

la

bien qu'en

si

le

et,

parmi

terre, tous les

ne se dispersent travers

tres se dissolvant

fondeurs du vide

ciel

que

s'croule sur nos ttes,

soudain ne se drobe sous nos pieds,

la terre

les

se dissipent tout

perdre travers

se

aller

un instant

les

pro-

rien ne

iiio subsisterait de leurs dbris que l'espace dsert et les

atomes
que

la

invisibles.

Car en quelque

pour l'univers

porte de

la

la

s'chapperont en foule tous

Encouragement
Memmius.
iiiT)

toutes

ces

le

(j^^s

vrits,

chemin, tu

mort
atomes de
:

les

sans

car

la

suppose

la

matire.

grande peine pntrer


clart

se

rpandra de

que l'aveugle nuit

perceras

jusqu'au

nature, tant les faits sur les

lumire.

l'on

que s'ouvrira
c'est par l que
l

Ainsi guid pas pas, tu appren-

l'une l'autre et, sans

la

que

lieu

matire vient manquer, c'est

te

dernier

faits

drobe
secret de

allumeront

la

LIVRE

loge de

la

philo-

Sophie.

est

mer

II

doux, quand sur

les

vents

vaste

la

soulvent

les flots,

aux rudes preuves d 'autrui non


que la souffrance de personne nous soit un plaisir si
grand mais voir quels maux on chappe soi-mme
5 est chose douce. Il est doux encore de regarder les
grandes batailles de la guerre, ranges parmi les plaines,
sans prendre sa part du danger. Mais rien n'est plus
d'assister de la terre

doux que d'occuper soHdement

les

hauts lieux

fortifis

parla science des sages, rgions sereines d'o l'on peut


abaisser ses regards sur les autres
10

errer de toutes parts, et chercher

de

la vie, rivaliser

hommes,

au hasard

de gnie, se disputer

naissance, nuit et jour s'efforcer, par


gal,

rer
i5

voir

les

le

chemin

la gloire

de

la

un labeur sans

de s'lever au comble des richesses ou de s'empa-

du pouvoir.

misrables

esprits

des

hommes,

curs aveugles! Dans quelles tnbres et dans quels

dangers s'coule ce peu d'instants qu'est

voyez-vous pas ce que

crie la

la

vie

Ne

nature? Rclame-t-elle

DE LA NATURE

Il

autre chose que pour

pour

et

le

corps l'absence de douleur,

un sentiment de

l'esprit

.^4

bien-tre,

dpourvu

d'inquitude et de crainte?
Ainsi pour

20

corps, nous

le

voyons,

le

il

est besoin

bien peu de choses. Tout ce qui peut supprimer


leur est capable galement de lui procurer

exquis.

sir

Et dans cet

s'il

dou-

maint

plai-

nature elle-mme ne

tat, la

rclame rien de plus agrable

de

la

n'y a point parmi

nos demeures de statues dores de jeunes gens, tenant


25

dans leurs mains droites des flambeaux allums pour


nocturnes si notre maison n'est

clairer des orgies

pas
si

toute

les

tout

clatante

d'or

cithares n'en font pas rsonner les vastes salles

lambrisses et dores
3o

d'argent,

brillante

entre amis sur

nous

il

du moins, tendus

sufft

un tendre gazon,

le

long d'une eau cou-

rante, sous les branches d'un grand arbre, de pouvoir


peu de frais apaiser agrablement notre faim

tout quand

sme de

temps

le

sourit,

et

que

fleurs les herbes verdoyantes.

brlantes ne quittent pas plus vite


33

s'agite sur des tapis brods, sur la

ou

la

qu'il faille s'aliter sur

une

le

sur-

saison par-

Et

les

fivres

corps, que l'on

pourpre carlate,

toffe plbienne.

Aussi, puisque pour notre corps les trsors ne sont

d'aucun secours,

pour

le

Ao utiles

reste,

ni la noblesse, ni la gloire

on doit penser

l'esprit.

qu'ils

du trne

Est-ce que par hasard, en voyant

lgions pleines d'ardeur se dployer dans

de Mars et donner l'image de

la

ne sont pas plus

le

les

Champ

guerre, soutenues par

de nombreuses rserves, <par une puissante cavalerie>,

pourvues dans chaque camp des < mmes> armes et animes d'un mme courage <en voyant la Hotte s'agiter
fivreusement et se dployer au large>, dis-moi, est-ce
/|3

qu' ce spectacle

les

superstitions eflVayes s'enfuient

DE LA NATURE

Il

tremblantes de ton esprit

45

est-ce qu'alors les afres de

mort quittent ton cur, le laissant libre et dgag


de souci? Mais si nous ne voyons l qu'une hypothse
absurde et ridicule, si en ralit les craintes des hommes,
la

les soucis

5o ni

obsdants ne craignent ni
cruels

les traits

rois et les puissants

de

l'clat

bruit des armes,

le

hantent audacieusement

du monde

les

ne respectent ni

s'ils

vtement

ni la brillante splendeur d'un

l'or,

de pourpre

s'ils

pourquoi douter que seule la philosophie


pouvoir de les mettre en fuite? Et ce, d'autant

ait le

plus que toute notre vie se dbat dans

les

tnbres.

55 Car, semblables aux enfants qui tremblent et s'effrayent.

de tout dans

les

tnbres aveugles, nous-mmes en

pleine lumire souvent nous craignons des prils aussi

peu

que ceux que leur imagination redoute

terribles

croit voir s'approcher.

60

l'esprit

il

faut donc que les dissipent,

du

soleil ni les traits

de

la

lumineux du

jour,

non

rayons

les

mais l'examen

nature et son explication.

Argument du deu- Et maintenant, par quel


xieme

livre

le

mouvement

des
atomes, ses causes,
ses effets.

yement
la

mouve-

les

lments constitutifs de

matire

engendrent-ils les diff-

rents corps, et dsagrgent les corps

engendrs; par quelle force sont-;ls contraints


05

et

Ces terreurs, ces tnbres de

de

le

donn de parcourir
le vide immense? Je vais l'expHquer
pour toi, qu'il
te souvienne de te prter mes paroles.
faire:

avec quelle mobilit leur

est-il

Mouvements

et

combinaisons des

atomes,
qu'on

ide

s'en peut
faire, leur vitesse,

Certes, la matire ne

forme pas un

bloc troitement press


et cohrent,
^
.

puisque chaque corps


voyons,

et

s'use,

nous

le

puisque tous semblent

DE LA NATURE

H
se fondre,
-yo

pour

dans

ainsi dire,

4(>

le

lointain de l'ge,

drober leur vieillesse nos yeux. Nanmoins

et

somme
c'est

la

des choses demeure manifestement intacte

qu'en

effet les

lments qui se dtachent de tout

corps, en diminuant celui qu'ils quittent, accroissent

d'autre part celui qu'ils vont rejoindre


ceux-l
-jo

ceux-ci au

vieillir,

et ne s'arrtent pas

Ainsi l'ensemble des choses se

l.

renouvelle sans cesse, et

emprunts.

Certaines

s'amoindrissent

les

mortels vivent de mutuels

espces

se remplacent, et semblables

de main en main
Si tu

80

nouveaux

83

le

vide,

tous

soient

il

tu

que
soit

les

principes

par

leur

les

et rien

des

En

corps pre-

miers se rencontrent et se heurtent, aussitt


dissent en sens opposs

et

propre

choc d'un autre corps.

dans leur mouvement

lorsque

de

t'gares

Car puisqu'ils

vrit.

la

faut

emports

poids, soit encore par le


effet

choses peuvent

des

crateurs,

de

bien loin

errent travers

choses

se passent

la vie.

principes

mouvements

fourvoies

aux coureurs

flambeau de
les

gnrations

les

s'arrtant [continuer d'engendrer

en

s'arrter, et

te

le

penses que

d'autres

s'accroissent,

en un court espace

forcent

ils

contraire s'panouir,

ils

rebon-

d'tonnant cela,

puisque ce sont des corps trs durs, pesants, massifs,

que rien ne

et

comprendre
90

de

la

les

arrte par derrire.

Et pour mieux

l'agitation incessante de tous les lments

matire, souviens-toi que dans l'univers entier

il

n'y a pas de fond, ni de heu o puissent se fixer ces

corps premiers

car l'espace est sans limite ni mesure,

et s'tend l'infini
l'ai

dans toutes

montr longuement

et

les directions,

comme

je

prouv par un raisonnement

irrfutable.
9.^

Puisque ce

fait est

reconnu,

il

est

vident qu'aucun

DE LA NATURE

Il

repos n'est accord aux

profondeurs du vide

vement incessant

^7

premiers k travers

corps

les

au contraire, agits d'un mou-

et divers, les

uns aprs

s'tre heurts

repoussent de grands intervalles, d'autres aussi

se

s'entrechoquent sans s'carter beaucoup. Tous ceux


loo

qui, unis

dans un groupement plus

que

fort

peu aprs

sont

les

uns dans

mme

du

genre.

loin,

rebondissent au

du

lumire

tante

soleil.

d'atomes errent dans


lo

tous

en

les

la pierre,

autres corps

nombre, qui

petit

immense

loin,
le

entrelacs de leurs

racines solides de
fer, et

vide

le

ceux-l nous fournissent

les

Les autres,

errent aussi travers

au

aux

autres grce

lments inflexibles du

les

io5

les

forment

figures, ceux-l

ne s'cartent

troit,

heurts, enchevtrs qu'ils

s'tre

repoussent

se

de grands intervalles

fluide rare de l'air et l'cla-

Enfm un grand nombre


vide immense, qui ont t

le

exclus des combinaisons form^ant

les

corps, et nulle part

encore n'ont pu associer leurs mouvements ceux


d'autres

De

atomes, ni tre reus dans aucun groupe.

ce fait que je signale, l'image et

le

spectacle sont

sans cesse prsents noa yeux.

Observe en

ii

les fois qu'un rayon de


rpand son faisceau de lumire dans
l'obscurit de nos demeures
tu verras une multi-

effet,

toutes

soleil se glissa et

tude de menus

parmi

le

lumineux,
nelle, se

I20

corps se

vide dans
et,

livrer

comme
combats,

drons, sans prendre


et des divorces sans

par

faisceau

le

manires

mille

mme

des

rayons

engags dans une lutte terbatailles,

guerroyer par esca-

trve, agits par des

nombre

ce qu'est l'agitation

miers dans
fait

le

mler de

rencontres

tu pourras te figurer

ternelle

des corps pre-

vide immense, pour autant qu'un petit

peut nous fournir un modle des plus grands,

DE LA NATUBE

Il

et

nous mettre

Une

120

sur

de leur connaissance.

trace

la

48

autre raison pour observer avec plus d'atten-

que tu vois

tion ces corps

rayons du
rvlent

soleil,

c'est ce

s'agiter en dsordre

que de

mouvements

les

la

les

nous

qui

invisibles

secrets,

dissimulent aussi au fond de

dans

telles agitations

se

matire. Car souvent

tu verras beaucoup de ces poussires, sous l'impulsion


i3o

de chocs invisibles, changer tout


et repousses

tantt

l,

fait

de direction,

en arrire rebrousser chemin, tantt

partout, dans toutes les directions.

Or

il

ici,

est

vident que cette marche errante provient tout entire


des atomes. Les principes en effet sont les premiers
se

'3^

mouvoir par eux-mmes

ensuite les plus petits

des corps composs, et qui pour ainsi dire sont par


leurs forces les plus proches des atomes, sous les chocs
invisibles

marche

de ces derniers s'branlent et se mettent en


et

eux-mmes

peu plus grands. C'est


le

mouvement

finit

peu peu jusqu'

par atteindre

que nous apercevons dans

mme

que partant des atomes,

s'lve et parvient

nos sens, et qu'il


^o

leur tour en dplacent d'un


ainsi,

le

ces

rayon de

alors les chocs qui le produisent

particules

soleil

mais

nous demeurent

invisibles.

anime les lments de


la matire? Voici en peu de mots qui te permettra
d'en juger, Memmius. D'abord quand l'aurore rpand
sur les terres ses premires lueurs, quand les oiseaux
Maintenant,

^
'^

divers

quelle

vitesse

qui voltigent travers

en parcourant

l'air lger,

les

forts

voix limpides, avec quelle soudainet

le

lve alors rpand sur toutes choses son

lumire

profondes,

cmpHssent ces Heux de


soleil

leurs

qui se

manteau de

Ce spectacle, chacun de nous

l'a sous les


i5o yeux et peut l'observer chaque jour. Et pourtant cette
!

DE LA NATURE

Il

chaleur qu'met

mine pas

le soleil,

travers

le

Zj^

cette lumire sereine ne che-

vide absolu

aussi est-elle force

de ralentir sa marche, tandis qu'elle lutte pour fendre


les

ondes ariennes. De plus ce n'est pas isolment que

cheminent
i55

les

atomes de chaleur, mais enchevtrs

les

uns dans

les

autres et runis en groupes. Aussi

sont-ils la fois et retards les

uns par

les autres, et

gns par des corps extrieurs,

si bien que leur marche


en est forcment ralentie. Mais les atomes qui sont
d'une simphcit absolue et massive, cheminant tra-

vers

le

qui,

combinant

vide parfait, sans rien qui

mme

emports d'un
iCo

qu'ils

ment

leurs parties en

lan

ont prise tout d'abord

retarde du dehors
un tout unique, sont

les

dans

umire du

?a

la

mme

direction

ceux-l doivent videm-

jouir d'une vitesse sans gale,

rapidement que

cheminer bien plu&

soleil, et

dans

mme

le

temps franchir une distance bien suprieure celle


que parcourent dans le ciel les rayons de cet astre.
(lacune)

65

ni poursuivre i'examen de chaque atome un un,.


pour voir de quelle faon chaque chose s'accomplit.

Contre l'ide de
providence.

rants

Pourtant,
opinion,

ne pourrait sans l'intervention

s'accommoder

hommes pour

si

varier

ouvrir

enfin

engage

et les

vie, le divin

Vnus

cette

d'avis que

des

dieux,

harmonieusement aux besoins des

sons,
les

contrairement

certains philosophes, igno-

des proprits de la matire, sont

la^-nature

170

la

les

aux

mortels

produire

les

mois-

toutes

ces

voies

conduit lui-mme ce guide de

Plaisir, qui

les invite se

saisons,

par

l'attrait

la

des uvres de

reproduire pour empcher

la

mort

DE LA NATURE

Il

17')

JO

du genre humain. Imaginer que l'intrt des mortels a


les dieux dans la cration du monde, c'est en

guid

tout point, ce semble, s'garer bien loin de

la vrit.

Pour moi,

principes

beau ignorer ce que sont

j'ai

des choses, j'oserais pourtant, et sur

phnomnes

des
180

clestes,

et

entach de dfauts

Memmius, que
nant,

monde

le

n'a nulle-

pour nous par une volont divine

t cr

se prsente

il

simple tude

la

bien d'autres faits

sur

encore, soutenir et dmontrer que

ment

les

je t'exposerai plus tard

tant

pour mainte-

mouvements

finissons-en avec les

Mais c'est un point,


des atomes.

Le mouvement des C'est maintenant le Heu, je pense,


corps premiers ne dans un tel sujet, de te dmontrer
^^

^^"

i83

^/^^

^f

qu'aucun
corps
peut par
sa propre
r
r
^
r ne rr

de bas en haut.

force s'lever de

dplacer de bas en haut

de

flamme ne

la

hauteur qu'elles

c'est en

19^

les

aussi

alors

que

que poussent

teur

le

rapides
le

s'accroissent
les

force

ment

et

hau-

arbres,

les

corps pesants, par eux-mmes, sont tous

les

quand

toits

le

feu

monte

de nos maisons, et que de ses flammes

lche poutres et soHves, ne va pas croire qu'il

Il

en est de

rouge.

poutres

lui

comme du sang

Ne
et

vois-tu

pas

l'y

con-

qui, s'chappant
et

rpand

avec

quelle

l'air,

aussi

planches sont repousses par

l'l-

liquide? Plus nous exerons sur elles une pousse

verticale de

c'est en

crales

de notre corps, s'lve en giclantdans

son jet

atomes

change. Sans doute,

spontanment, sans qu'aucune force

fait

traigne.
^9'^

il

haut, se

les

flammes tendent en naissant,

entrans de haut en bas. Mais

jusqu'aux

en

bas

qu' cet gard

donnent pas

te

haut que

c'est vers le

haut en bas, plus nombreux nous sommes

peiner de toutes nos forces pour

les

enfoncer, plus

DE LA NATURE

II

met de passion

l'eau

200

les

haut, au point que

le

vomir

et les rejeter vers

plus grande partie en merge

la

et rebondit la surface.

Et pourtant nous ne doutons


livrs eux-mmes, ne

que ces corps,

pas, je pense,

emports de haut en bas travers

soient

mme

doit donc en tre de

pour

peuvent s'lancer dans

elles

5l

les

flammes

2o5

jaillir

en
les

le

bas.

ces feux nocturnes dont

du

teurs

si

quoique leur poids, par lui-mme, lutte pour

entraner vers

Et

et

Il

hauteurs de l'atmo-

les

sphre, c'est grce la pression qui les fait


l'air

vide.

le

ne

ciel,

vol parcourt les hau-

le

vois-tu pas laisser derrire eux

les

de longues tranes de flammes, quelque direction que


la

210

nature

mme

ait

parsme

donc que

la

de

des nuages

ciel

Ne

Le

sa lumire

c'est

la terre.

Tu

foudre traverser de son vol obhque

la pluie

tantt

la terre

La dclinaison des

tantt

ici,

l,

s'arrachant

s'lancent de toutes parts

les clairs

vent c'est sur

soleil lui-

rpand sa chaleur de toutes

campagnes de

les

vois-tu pas des

terre?

la

feux s'abaissent aussi vers

ses

encore

les raies

ii5

leur course?

du sommet du

parts, et

vois

donne

des astres tomber sur

toiles,

sou-

que vient tomber leur flamme.

ce propos,

il

est

encore un fait

atomes.

q^g nous dsirons te faire connatre


chute en ligne droite qui emporte les atomes
:

dans

la

travers le vide, en vertu de leur poids propre, ceuxci,

min,
220

assez

un moment indtermin, en un endroit indters'cartent tant soit peu de la verticale, juste


pour qu'on puisse dire que leur mouvement se

trouve modifi. Sans cette dchnaison, tous,

comme

des gouttes de pluie, tomberaient de haut en bas


travers les profondeurs

du vide

entre eux nulle colh-

DE LA NATURE
pu

sion n'aurait

Que

20

si

va croire que

l'on

peuvent, grce
terait

la vitesse

atomes

les

plus lourds

verticalement travers

les emportomber d'en

vide,

le

haut sur

les

plus lgers, et produire ainsi des chocs

de

provoquer des mouvements crateurs,

s'carte et se fourvoie bien loin de la vrit. Sans

doute tous
le

les

corps qui tombent travers l'eau ou

fluide rare de

proportion de

l'air,

leur

doivent acclrer leur chute

pesanteur

car

l'eau et la nature de l'air subtil ne

galement tous
235

les

plus grande qui

capables

on
^3o

choc se produire; et jamais

natre, nul

nature n'et rien cr.

la
2

52

les

lments de

les

peuvent retarder

corps, et cdent plus vite

sion victorieuse des plus pesants. Mais pour

en aucun heu, en aucun temps

il

lui

cder,

l'exige sa nature. Aussi tous les atomes,


le

presvide,

ne saurait se trouver

sous aucun corps, sans continuer de

travers

la
le

comme

emports

vide inerte, doivent se mouvoir avec une

gale vitesse malgr l'ingalit de leurs poids. Les plus

2^0 lourds ne pourront donc jamais se prcipiter d'en haut

eux-mmes les
mouvements divers que la

sur les plus petits, ni engendrer par

chocs qui dterminent

les

nature emploie pour accomplir sa tche.


le rpte encore, il faut que les atomes
un peu de la verticale mais peine et le
moins possible, que nous n'ayons pas l'air d'imaginer
245 des mouvements obhques ce que rfuterait la raht.
Car c'est chose visible, manifeste, vidente que les
corps pesants ne peuvent d'eux-mmes prendre une
direction obhque en tombant, pour autant que nous

Aussi, je

s'cartent

puissions

le

discerner. Mais qu'ils ne dvient absolu-

).)0

ment pas de
cevoir?

la verticale,

qui donc pourrait s'en aper-

DE LA NATURE

II

La dclinaison

Enfin

et le

libre arbitre.

inflexible,

ne prennent
255

rompe
sion

toujours un

par leur dclinaison


d'un

l'initiative

des

causes,

suivant

les

atomes

mouvement

du destin pour empcher

indfinie

mouve-

les

si

ancien

nat d'un plus

si

pas

lois

les

toujours tous

si

ments sont solidaires,

mouvement nouveau
un ordre

53

la

qui

succes-

vient cette libert

d'o

accorde sur terre tout ce qui respire, d'o vient,


ce pouvoir arrach aux destins, qui nous fait

dis-je,

o nous conduit

partout

aller

comme

mais suivant

le

se

temps

pareils actes ont chez

volont; c'est

la

le

ni

et,

de direc-

par

le

Heu,

gr de notre esprit lui-mme? Car sans

aucun doute de

ment
Ne

volont,

atomes, nous permet de changer

les

2G0 tion, sans tre dtermins par

cipe dans

notre

la

nous leur prin-

source d'o

le

mouve-

rpand dans nos membres.

vois-tu pas aussi que, l'instant prcis o s'ou-

vrent

les loges,

chevaux, malgr leur impatience,

les

265 ne peuvent s'lancer aussi soudainement que ne

le

souhaite leur esprit lui-mme?

s'anime toute

la

Il faut en effet que


masse de matire parse dans uout le

anime dans l'organisme elle suive


D'o tu peux voir

corps, et qu'une fois

d'un

que
a-yo

mme
le

lan

le

principe du

cur, que c'est de

dsir de l'esprit.

mouvement
la

d'abord, que de l

il

a son origine dans le

volont de l'esprit qu'il procde


se

communique

ensuite l'en-

semble du corps et des membres.


Il

ne

se passe rien

de semblable quand nous sommes

pousss et projets en avant par un choc, par une puissante force trangre, par une puissante contrainte.

En ce cas
275

est

en

effet,

toute

la

videmment entrane

matire de notre corps entier


et

emporte malgr nous,

jusqu' ce qu'elle soit refrne dans tous nos

membres

DE LA NATURE

Il

par

la

volont. Ainsi vois-tu maintenant, bien qu'une

souvent

extrieure

force

54

l'oblige

marcher malgr

l'homme,

pousse

mme

lui, et

souvent-.'^

l'emporte et

le-

y a pourtant dans notre corps quelque


chose
capable
la combattre et de lui rsister? C'est
de
280
au gr de cette volont que la masse de la matire
prcipite, qu'il

est, elle aussi,

dans
et

les

contrainte de se diriger dans

membres,

qu'elle est refrne

ramene au repos en

arrire.

Aussi faut-il accorder aux atomes


q85

corps et

le

dans son lan,

mme

la

en eux, outre

et reconnatre qu'il existe

proprit,

chocs et

les

la

pesanteur, une autre cause motrice, d'o provient en

nous

pouvoir de

le

la

volont, puisque, nous

le

voyons,

de rien, rien ne peut natre. La pesanteur sans doute

empche que tout ne

se fasse

par une force extrieure


290

n'est pas rgi


intrieure,

s'il

dans tous

par des chocs, c'est--dire

mais

si

ses actes

lui-mme

l'esprit

par une ncessit

chappe cette domination

et n'est pas

rduit une entire passivit, c'est l'effet de cette

un

lgre dviation des atomes, en

en un temps

lieu,

que rien ne dtermine.

La somme de maQC).")

tire reste ternel-

lement

la

mme.

En

outre, la masse de

jamais

mouvement

mme

qu'ils

ont eu dans

vivra, grandira et

le

temps

dans

vaudra par

assigne chacun par les

car rien ne

rien ne s'en perd. Aussi

la suite infinie

natre, natra

ni plus

qu aujourd hui

qui anime aujourd'hui

3oo emportera dans

coutume de

comme

matire n'a

la

condense
,,,

eparse
vient s'y ajouter,

plus

les

atomes

pass, et qui les

des temps
les

le

est le

et ce qui a

mmes

conditions,

sa force, suivant la part

lois naturelles.

Et

la

somme

des tres ne peut tre modifie par aucune force

car

DE LA NATURE

II
il

55

n'y a pas d'endroit en dehors de l'univers o, s'chap-

3o5 pant du tout immense, aucune sorte d'lments puisse

une force inconnue

se rfugier, ni d'o proviendrait

qui pourrait, par une incursion subite dans ce tout,

changer l'ordre de

nature et en dranger

la

mouve-

les

ments.

Immobilit

appa-

rente de r univers,

ce propos,

que, malgr

ses causes.

de

3io

tous

n'est pas tonnant

il

mouvement

le

incessant

somme

atomes, leur

les

semble pourtant sommeiller dans un repos absolu,


corps dous d'un

mouvement

propre. C'est

hormis

les

que

corps premiers sont bien au-dessous de

les

te de nos sens

por-

la

aussi, tant dj invisibles par eux-

mmes, ils doivent galement nous drober leurs mou3i5 vements surtout que, mme des objets visibles nos
yeux souvent nous dissimulent leurs mouvements
:

dans l'loignement de
Ainsi, souvent sur

gras

pturages,

la

distance.

une

colline

cheminent

dont

ils

lentement

tondent

les

moutons

les

porte-laine, partout o les appelle l'invite des herbes

320 perles de

la

rose nouvelle

les

jouent et cossent gracieusement

agneaux

rassasis

et le tout, de loin,

ne forme nos yeux qu'une masse confuse, une sorte de


tache blanche immobile sur le vert de la colhne. De

mme quand

des lgions nombreuses emplissent de

leur course l'emplacement


S^f)

donnent une image de

du Champ de Mars,

la guerre, l l'clat

s'lve jusqu'au ciel, toute la

nou&

terre l'entour s'illu-

mine de

leurs reflets, le pas robuste des

rsonner

le sol, et

meurs

et

des armes

hommes

fait

monts mu par leurs


voix jusqu'aux astres du ciel

cla-

l'cho des

rejette leurs

les

cavaliers voltigent autour des armes, et soudain tra-

DE LA NATURE

Il

33o versent

d'o

la

plaine qui tremble sous leur charge vigou-

Et pourtant

reuse.

.)0

il

est

un endroit au haut des monts,

semblent au repos, d'o

ils

tache clatante immobile dans

plaine.

Et maintenant, passant

Varit des formes


des atomes, propri
s qui en
-

sujet,

qu'une

l'on n'aperoit
la

apprends quelle

un autre

est la nature

^^^ lments de toutes choses,


'

rivent.

335

bien

ils

varit prsentent leurs multiples figures

soient peu

nombreux

com-

diffrent de formes, et quelle

prsenter la

mme

non

qu'ils

forme, mais

en gnral tous ne sont pas compltement pareils. Rien

d'tonnant cela
qu'elle n'a,
3/jo

est hors

mmes

comme

et

puisque

je l'ai

ni revtir la
le

mme

il

le

forme.

genre humain,

muettes des poissons cailleux,


345

est telle,

de doute qu'ils ne doivent ni tous avoir

traits,

Considre en outre

les

masse en

la

enseign, ni fm, ni total,

les

troupe^

gras troupeaux,

les

btes sauvages, les diverses espces d'oiseaux, ceux

qui peuplent

les

bords riants des eaux,

le

voisinage des

ceux qui parcourent


de leur vol les profondeurs des bois examine successivement les individus de chaque espce malgr leur
fleuves, des sources, et des lacs, et

parent tu trouveras entre eux des diffrences de forme.


35o

Autrement
la mre son

le

petit ne pourrait reconnatre sa mre, ni

petit

or

ils le

peuvent, nous

le

connaissent entre eux non moins bien que


Ainsi devant

le

voyons, et se
les

hommes.

temple des dieux magnifiquement

orn, au pied des autels o brle l'encens, souvent

veau tombe immol, faisant


35')

fleuve

jaillir

chaud de sang. Cependant

courant

les

sa

un

de sa poitrine un

mre dsole par-

verts ptis, cherche reconnatre sur

le sol

l'empreinte de ses sabots fendus, fouillant des yeux

DE LA N A TUBE

Il

tous

les

dans

endroits,

d'y revoir peut-tre

l'espoir

perdu

petit qu'elle a

le

67

immobile

du bois

l'ore

de ses plaintes, et sans cesse revient

feuillu, elle l'emplit

3Go voir l'table, le cur perc du regret de son fils.


Ni les tendres pousses des saules, ni les herbes vivifies
par la rose, ni les vastes fleuves coulant pleins bords

ne peuvent divertir son

esprit, et

dtourner

vue des autres veaux dans

l'occupe, et la

le

soin qui

gras ptu-

les

365 rages ne saurait la distraire et l'allger de sa peine


tant il est vrai que c'est un objet particulier, bien
:

connu

En

qu'elle recherche.

outre

les

tendres chevreaux

voix tremblante

la

savent reconnatre leurs mres cornues

les

agneaux

ptulants, le blement des brebis qui les nourrissent

370

comme

ainsi,

accourt

la

le

veut

les

lui

donne son

semblables

qu'il

les

mme

dans

les

molle caresse du flot vient aplanir

la

du

coquillages qui colorent

le

entre

eux

varit parat
l'endroit

sol,

sable altr

le

golfe qu'il a creus.

Aussi, je

pour
et

trouveras jamais

n'intervienne

quelque diffrence de forme. La


375

lait.

grains d'un froment quelconque

dans une seule espce, tu ne

tellement

nature, chacun sans exception

mamelle qui

Enfin prends

mme

la

les

le

rpte encore, doit-il en tre de

principes des corps

non crs par

produits de

la

mme
nature,

main de l'homme sur un modle

la

38o unique et dtermin,

doivent voleter dans l'espace

ils

sous des formes diverses.


Il

nous est trs

ment de

l'esprit

facile

pourquoi

plus pntrant que la


terrestres

385 de

la

il

suffit

d'expHquer par
le

le

raisonne-

feu de la foudre est bien

flamme

issue

de nos torches

de dire que, venant du

foudre est plus subtil en raison de

ciel, le

la petitesse

feu

de

DE LA NATURE

II

58

et qu'il peut ainsi traverser des pores

ses lments,

par o ne saurait passer notre feu n du bois et produit


par

torche.

la

En

outre, la lumire traverse la corne, mais

rebondit sur
3(jo

de

la

Pourquoi? Sinon parce que

elle.

pluie

atomes

lumire sont plus petits que ceux dont est forme

la

liqueur nourricire des eaux.

le

vin traverser

l'huile

le

filtre

De mme nous voyons

en un instant

qu'elle est

au contraire

peuvent

c'est vi-

si

bien qu'ils ne

sparer assez rapidement pour s'couler

se

un

forme d'lments plus grands,

390 ou plus crochus et plus enchevtrs,

paresseuse ne passe qu'avec lenteur

demment

un

la

les

et

sparment par chacun des pores

qu'ils

rencontrent.

A cela s'ajoute que le lait et le miel laissent dans la


bouche une agrable sensation pour la langue au conAoo traire la rpugnante absinthe, la sauvage centaure
;

nous font

faire

la

grimace par leur saveur infecte

quoi tu reconnatras facilement


et ronds

forment

ment nos

les

sens, et

que des atomes hsses

corps capables d'affecter agrable-

qu'au contraire toutes

les

substances

qui nous semblent amres et pres au got sont for-

4oj

mes

d'un

tissu

pourquoi

elles

aux

et

sens,

serr d'lments

dchirent

les

maltraitent nos

voies

crochus

donnant

voil

accs

organes en en forant

l'entre.

Enfin toutes

les

impressions bonnes ou mauvaises

qui affectent nos sens sont produites par des lments

610 de formes dissemblables, voire opposes


croire,

ne va pas

par exemple, que l'aigre grincement de

la

scie

d des atomes aussi lisses que les


chants mlodieux que les doigts agiles des musiciens
veillent et modulent sur la lyre
ne t'imagine pas
stridente soit

DE LA NATURE

Ai 5

09

davantage que des lments de mme forme pntrent


dans nos narines, quand on brle des cadavres
l'odeur infecte, ou

de safran de

fums de

quand

Ciicie, et

la

que

scne vient d'tre arrose

l'autel voisin exhale les par-

l'Arabie. N'attribue pas

non plus

les

mmes

lments aux bonnes couleurs, capables de repatre


^20 nos yeux, et celles qui les blessent, leur arrachent
des larmes, et dont l'aspect affreux excite
et l'horreur.

n'est pas

Tout

la

rpulsion

objet, en effet, qui plat

aux sens

form sans qu'interviennent de ces lments

lisses
au contraire tout objet dplaisant et rude
^25 nos sens n'est pas sans prsenter d'asprits dans ses
;

lments.
Il

a encore des

ment penser
qu'ils sont

mais

atomes dont on ne saurait juste-

qu'ils sont tout fait hsses, ni

en saiHie et plus propres chatouiller


:

prsentent plutt de petits angles lgrement

ils

A3o blesser

non plus

entirement crochus et arms de pointes

tels

Enfin

le

ceux du tartre

et

sens qu' les

les

de l'aulne.

feu brlant, la gele glaciale

mordent

et

piquent nos sens avec des formes diffrentes, comme


nous le rvle le toucher de l'un et de l'autre. Car le
toucher,

le

toucher, dieux puissants

c'est le sens

435 de notre corps tout entier, soit qu'un objet de l'ext-

msinue, soit qu'au dedans un produit de


l'organisme soit ouse de douleur, ou au contraire de
rieur

s'y

plaisir en

s'chappant par l'acte fcondant de Vnus,

pcit enfin qu' la suite

en dsordre c^ans

le

d'un choc,

les

atomes

se

mlent

corps lui-mme, et en se heurtant

ho confondent nos sensations

toi-mme

comme

tu peux en faire

la main
du corps. Aussi faut-il que les
formes des atomes diffrent grandement entre elles,

l'exprience

quelque

partie

en

te

frappant de

DE LA NATURE

Il

peuvent produire des sensations varies.

puisqu'elles

Enfin
'\'\j

corps qui nous apparaissent durs et massifs

les

doivent

dont

forms

tre

davantage

intimement

Dans

serr.

cette

d'abord, en premire ligne,


les
-V')o

coups,

le

blocs de pierre

les

et le

rigide,

d'atomes

forment entre

ramifications

les

Oo

bronze qui crie

crochus,

un

elles

catgorie

se

tissu

rangent

diamant qui brave tous


dure, la solidit du fer
quand la porte rsiste.

Ceux-l, au contraire, doivent tre forms davantage

d'lments
et fluide

lisses et

ronds, qui sont de nature liquide

et en effet la graine

que

facilement

car

l'eau,

de pavot s'absorbe aussi

ces

lments

ne peuvent rester unis entre eux,


V')3

secousse

un

les fait

liquide.

d'atomes
'lo

lisses et

d'lments

rasss

les

comme

doivent

flammes,

sphriques
plus lgre

la

comme

rouler et s'chapper soudain,

Enfin tous

en un instant,

et

corps que tu vois se dissiper

la

fume,

les

nuages

et

les

composer entirement
ronds, du moins n'tre pas embarsinon

se

enchevtrs,

de

sorte

telle

qu'ils

peuvent piquer nos organes et pntrer y dans les


pierres f sans pourtant tre troitement lis entre eux

ainsi

peut-on facilement reconnatre que toute sensa-

tion

douloureuse que nous voyons apaise

sens, provient

par

les

d'atomes aigus, mais non enchevtrs.

quand tu vois des corps amers qui sont en


mme temps fluides, comme l'eau de mer par exemple,
il ne faut aucunement t'en tonner. La fluidit d'une
Mais,

/i()j

telle

mais

substance provient de ses atomes


il

s'y

de douleur.

lisses et

Il

n'est pourtant pas ncessaire

derniers se tiennent accrochs ensemble


sont-ils
'170

ronds

mle des lments rugueux qui sont cause

que ces

sans doute

quand mme sphriques, tout en tant rugueux,


la fois et rouler sur eux-mmes et blesser

pour pouvoir

DE LA NATURE

II

6l

nos sens. Et pour mieux te persuader que c'est ce

mlange d'atomes rugueux et lisses qui donne son


amertume l'lment de Neptune, il y a un moyen
de les sparer les uns des autres, et de les voir isol-

ment

cette eau, ds qu'elle est filtre plusieurs fois

475 travers

coule douce dans

la terre,

son pret

elle laisse

en

perd

la citerne, et

effet la surface

du

sol les

leurs asprits, sont

amertume, qui, en raison de


davantage retenus dans la terre.

cette vrit que je viens d'ensei-

principes de son infecte

Cette varit

n'est

pourtant pas

m-

gner,
j'en
rattacherai
o

finie.

en dpend et en
480 c'est que
fini.

une autre qui


x
son vidence

formes des atomes ne varient pas

les

n'en tait pas ainsi,

S'il

tire

il

faudrait qu'il

l'in-

y et

d'autre part certains atomes d'une grandeur infinie.

Car tant donn

la

petitesse

n'importe quel atome,


485

les

toujours

formes

la

peuvent varier beaucoup. Suppose en

mme

de

revtent ne

qu'ils

effet

que

les

plus petites parties constitutives de l'atome soient au

nombre de

trois,

ou

mme augmente un

peu ce nombre

prends toutes ces parties d'un m-me atome, place-les


en haut, en bas,

fais-les

passer de droite gauche, et

quand tu auras essay de toutes


toutes
Z,QO

les

combinaisons

les

manires, puis

susceptibles

de

changer

l'aspect de l'ensemble de cet atome, dsormais,

veux encore trouver de nouvelles


ajouter

d'autres

parties

et

figures,

il

si

tu

te faudra

successivement,

toute

nouvelle combinaison rclamera son tour d'autres


parties,
4c)5

figures.

si

tu t'avises de vouloir encore trouver d'autres

Donc

la

multiphcation des formes nouvelles

entrane l'augmentation du

ne saurais-tu admettre entre

volume de l'atome. Aussi


les atomes des diffrences

DE LA NATURE

11

(J2

de formes infinies, sans attribuer ncessairement


certains
qui,

eux une grandeur monstrueuse, ce


dmontr plus haut, ne saurait tre

d'entre

je

l'ai

admis.

En

5oo

outre,

sois-en

sr,

de Barbarie,

toffes

les

pourpre clatante de Mlibe, malgr

aux coquillages

doit

dpit de

la

la

teinte qu'elle

les

paons dors, en

les pare,

dpasss en clat

thessaliens,

grce riante qui

la

par des objets aux nouveaux coloris, tomberaient dans

l'abandon
o

de

cygne,

les

Phbus
voix

il

myrrhe

la

se

n'y aurait plus que mpris pour l'odeur


et la

saveur du miel

et les accents
la

lyre

du
de

tairaient galement, touffs par d'autres

car ce serait une succession indfinie de beauts

De mme

toujours plus grandes.

5 10

chants harmonieux que module

pis, aussi

comme

et

et

pourrait aller de mal en

nous avons dit

inversement tout

bien que s'amliorer

inversement des sensations

toujours plus dplaisantes affecteraient l'odorat, l'oue,


vue,

la

le

got. Puisqu'il n'en est rien, puisque

choses se sont vu fixer dans


qui

les

renferme toutes,

il

les

les

deux sens une limite

faut ncessairement recon-

natre que les formes de la matire ne peuvent varier

5i j

l'infini.

Enfin depuis

la

chaleur de

la

glaciales la distance est limite,

en sens contraire.

En

flamme jusqu'aux

comme

elle est

effet tous les degrs

geles

mesure

de chaleur,

de froid, de temprature modre sont compris entre


ces deux extrmes, et leur succession ralise un ensemble parfait. Donc les objets crs ne peuvent dilTrcr
520 ({uc dans une mesure limite, puisque de chaque ct
ils se trouvent enferms entre deux points, attaqus
d'une part par la flamme, de l'autre par le froid qui
les glace.

DE LA NATURE

Il

63

Mais les atomes de A cette vrit que je viens d'enseiformes semblables gner, j'en attacherai une autre qui
^" "'''"*''^
^^ ^^^^""^ ^^ ^^*'^^^ '^ vidence

'nfL

c'est

520

que

comme
il

nombre des formes

le

ou

faut

nombre

que

les

ou que

infini,

somme

la

mes vers que

l'ai

de

toutes

soient en

matire soit

la

prouv, montrant dans

la

somme

grce aux chocs que sans discontinuer

de

effet,

corpuscules de matire accourant de

les

maintiennent intacte

l'infini

En

infini.

diffrentes est limit,

lments semblables

limite ce qui n'est pas, je

;53o

atomes qui sont de

les

formes semblables sont en nombre

de l'univers,

ils

provoquent

parts.

Sans doute tu vois certaines espces plus rares que


d'autres,

et tu crois

moins fconde
en un autre
.535

apercevoir en

une nature

lieu,

dans des terres lointaines

elles

se

multipHent davantage et arrivent complter leur


juste

nombre

tout d'abord

en serpent
brables,

ainsi

l'Inde

s'en

et

parmi

les

quadrupdes nous voyons

lphants dont

les

les

fait

nourrit

un

trompe

la

par

s'allonge

innom-

milHers

rempart

interdit l'accs de ses profondeurs


bl\o

elles

mais peut-tre qu'en une autre rgion,

qui

d'ivoire

nom-

tant sont

breux l-bas ces animaux, dont pourtant nous ne


connaissons que de rares spcimens.

Nanmoins pour
ginons parmi

les

te cder encore sur ce point

aussi seul, aussi unique de son espce


sible,

tant,

545 dont

est pos-

qu'il

qui n'ait nulle part son pareil sur la terre


s'il
il

natre,

ima-

choses cres un objet quelconque,

pour-

n'y a pas une abondance de matire infinie,

puisse tre conu et engendr, jamais

non plus du

supposer

mme

reste

que crotre

il

ne pourra

et se nourrir.

qu'il se trouve^^pars

dans

le

Car
tout

DE LA NATUBE

li

64

immense des atomes limits en nombre capables de


crer un objet unique, de quel endroit, en quel lieu,
grce quelle force et par quels moyens se rencontre55o ront-ils pour s'unir, au milieu du vaste ocan de la
matire, et dans cette confusion d'atomes trangers?
Ils

n'ont pas, je pense,

comme

moyen de

le

rassembler.

se

quand ont svi de violentes et


nombreuses temptes, la vaste mer emporter de toutes
Mais,

l'on voit,

parts bancs, coques, antennes,


35.')

nageant sa surface,

proues, mts, rames

et rejeter partout sur le rivage

des paves flottantes, exemple et leon pour


tels qui leur

de

la

mer

enseignent fuir dsormais

se confier elle,

dans

mme quand

fini

l'infini

le

nombre de

des

temps,

sois

en

sr,

jamais tu

seront

ils

le

ncessairement

flux et

le

reflux de la

ils

ne pourront

grouper et s'unir, non plus que demeurer unis une


groups, ni grandir et se dvelopper. Or

fois

les deux
voyons chaque jour,
nous prouve que des corps se

choses se produisent,
et

si

certains lments, pars

matire, jamais sous aucune impulsion

50.")

mor-

sourit l'invite tratresse

de mme,

emports en tous sens par

se

les

guets-apens

perfide, ses violences et sa ruse, ne jamais

5Go de ses flots apaiss

supposes

les

l'vidence

crent, et

une

mme

fois crs

nous

le

sont susceptibles de s'accrotre.

C'est donc videmment qu'en n'importe quelle espce


il existe un nombre infini d'atomes qui fournissent

tous

les

besoins.

Voil

070 peuvent
l'ternit

pourquoi

les

mouvements destructeurs n9

l'emporter dfinitivement, ni ensevelir pour


toute espce d'existence

mouvements

qui

assurent

la

pas plus que

les

naissance et l'accrois-

sement des corps ne peuvent donner


une ternelle dure. C'est ainsi que

leurs crations
se

poursuit avec

DE LA NATURE

Il

d'gaux succs
575 engage
vitales

remportent

guerre

que depuis

Tantt

ici,

ont

l'ternit

tantt

l les forces

puis elles sont vaincues

la victoire;

aux gmissements funbres se mlent les


vagissements que poussent les nouveau-ns abordant
aux rivages de la lumire aucune nuit n'a succd
leur tour

la

les principes.

65

au jour, aucune aurore

nuit qui n'ait entendu

la

58o mls aux vagissements douloureux


pleurs,

compagnons de

Aucun corps n'est


compos d'une

convient de tenir

moire:
dont

il

scelle, et
1

de
>

garder prcieusement dans ta me-

Exemple
ments.
de la terre, mythe

585 yeux,

plaintes et les

les

et des noires funrailles.

ce sujet voici encore une vrit

q^'j!

seule sorte d'l-

mort

la

la

parmi

c'est que,

objets

les

substance est visible nos

n'en est point qui soient forms d'une seule

espce d'atomes,

il

n'en est aucun qui ne soit compos

d'un mlange d'lments divers.


possde en

manifeste par

de

de vertus et

lui

qu'il

Et plus un corps
proprits, plus

il

renferme d'espces diverses, de

formes diffrentes de principes.

Tout d'abord

la terre

590 miers grce auxquels

avec

elles la

les

contient en

elle les

corps pre-

sources dont les eaux roulent

fracheur vont renouveler sans cesse

la

mer

immense. Elle contient les principes du feu car en maint


endroit la surface du sol s'allume et s'embrase, et rien
n'gale la fureur des feux que projette l'Etna. Elle
:

contient encore

595 crotre pour

le

les

germes qui

genre humain

lui

et

permettent de

les

et les arbres chargs de fruits, et de fournir

aux espces sauvages errant sur

faire

moissons blondes

les

galement

montagnes de&

cours d'eau, des frondaisons, et de gras pturages. Aussi


lui

a-t-on donn la fois les

noms de Grande Mre

DE LA NATURE

II

66

des Dieux, Mre des espces sauvages, et Cratrice de

l'humanit.

600

que
ont chante
C'est elle

savants potes de

les

la

Grce ancienne

[lacune)

<sous les traits de la desse qui, laissant> son temple,


mne un char attel de deux lions enseignant par l
:

que

la

vaste terre est suspendue dans l'espace arien,

pas de terre sur laquelle

et qu'il n'est

6o5

mme

s'appuyer.

vages,

pour montrer que toute

soit-elle,

par
ceint

les
le

choisis,

se laisse

bienfaits

Ils

fortifis

des parents.

la

610 de

la

puisse elle-

ligne,

si

farouche

Une couronne murale

sa tte, car la terre en des lieux

par

la

nature, sert de dfense aux

supporte. C'est pare de ce diadme que

maintenant encore,
de

elle

ont adjoint des btes sau-

ncessairement adoucir et dompter

sommet de

villes qu'elle

lui

travers son vaste

empire l'image

divine Mre est promene au milieu des frissons


foule.

l'appellent la

Divers peuples, fidles au culte antique,

Mre de

l'Ida, et lui

donnent pour escorte

des troupes de Phrygiens, parce que, dit-on, c'est en


cette rgion que sont nes les premires crales, c'est

de

l qu'elles se

rpandirent par toute

la terre.

Ils lui

adjoignent des galles, pour signifier que ceux qui ont


6i5

outrag

la

divinit de cette Mre, et se sont rvls

ingrats envers leurs parents, doivent tre jugs indignes

de produire la lumire de la vie toute postrit. Les


tambourins tendus tonnent sous le choc des paumes,
les cymbales concaves bruissent autour de la statue,
les

trompettes

profrent

la

menace de

leur

chant

DE LA NATURE

II

620 rauque, et

dans

les

rythme phrygien de

le

C7

la flte jette le dlire

curs. Le cortge brandit des armes, emblme

d'une violente fureur, pour jeter dans

curs impies de

et les

les

mes ingrates

terreur sacre de

la foule la

la

puissance divine. Aussitt donc que, porte sur son


625 char travers

de

la

tion,

grandes

les

desse gratifie

les

l'image silencieuse

villes,

mortels de sa muette protec-

bronze et l'argent jonchent toute

le

qu'elle parcourt, offrande gnreuse


les fidles

il

neige des roses dont la chute

desse Mre et

nomment

les

route

ombrage

la

En mme
Phrygiens comme

troupes qui l'escortent.

les

temps, des groupes arms. Curets


63o

la

dont l'enrichissent

Grecs, joutent entre eux capricieu-

les

sement, bondissant en cadence tout joyeux du sang

mouvements de

qui les inonde, et les

remuer
les

leurs aigrettes effroyables

Curets du Dict qui autrefois, au dire de

couvrirent en Crte
635

leurs ttes font

ainsi rappellent-ils

la

lgende,

vagissements de Jupiter, tandis

les

qu'autour du Dieu enfant, des enfants en armes

maient des rondes


contre

l'airain

vrt son

fils,

agiles,

de peur que Saturne ne dcou-

l'airain,

et

ne

le ft

prir sous sa dent,

au cur de sa mre une blessure


640 quoi

la

Grande Mre

Peut-tre

aussi

for-

choquaient en cadence

et

est entoure

prsence

leur

portant

ternelle. Voil pour-

d'hommes arms.

signife-t-elle

que

la

dess3 nous prescrit d'tre rsolus dfendre par les

armes

et le

courage

la terre

de nos pres, et tre

les

soutiens et la gloire de nos parents.

Mais

si

belles et

si

merveilleusement arranges que

645 soient toutes ces lgendes,


loignes de la vrit. Car

dieux, par leur nature


lit

au miheu de

la

il

elles

mme,

paix

la

sont pourtant bien

est incontestable

que

les

jouissent de l'immorta-

plus profonde, trangers

DE LA NATURE

Il

<'")o

nos

dont

affaires,

G8

Exempte

sont tout fait dtachs.

ils

de toute douleur, exempte de tout danger, forte

mme

d'elle-

et de ses propres ressources, n'ayant nul besoin

de notre aide, leur nature n'est ni attache par des


bienfaits, ni

touche par

mme, en tout temps


sensibilit

et

comme

de nombreux corps,
()'h)

une multitude

elle
elle

elle

la

la

Quant

colre.

la terre

demeure prive de toute

possde en

lments

elle les

en produit de mille manires

lumire du

quelqu'un

Si

soleil.

la mer Neptune et Crs les moissons;


aime mieux employer abusivement le nom de Bacchus au lieu du mot propre qui dsigne le vin, accordons-lui galement de donner la terre le nom de Mre
des Dieux, pourvu toutefois qu'en fait il se garde de

dcide d'appeler
s'il

()<io

d'une affreuse superstition.

souiller son esprit

Autres
exemples
emprunts diverses catcrories
^
,
de la nature.
,

pourquoi,

que souvent

bien

ilstondent l'herbe d'une

mme plaine,

mme ciel
bien qu'un mme cours

>

bien qu
^ un

couvre,

les

'

d'eau apaise

moutons porte-laine, la race belliqueuse


des chevaux, les bufs aux longues cornes, vivent
nanmoins dissemblables d'aspect, conservent les caracleur

i)C)l)

Voil

soif, les

tres de leurs

autres

les

parents, et reproduisent les uns et

murs

particulires leur espce

grande dans toute espce d'herbe


matire, tant

clic est

la

les

tant est

diversit de

la

grande aussi dans chaque cours

d'eau.

Prends ensuite dans


V)-o

conque
du

la

totalit

dos os, du sang, des veines, de

liquide, des viscres, des nerfs

mation
faits

un animal
la

quel-

chaleur,

concourent

sa for-

tous corps qui sont aussi trs diffrents, et

d'lments de formes dissemblables.

DE LA NATURE

II

De mme
tibles,

tous

les

Gg

corps inflammables et combus-

dfaut d'autres principes renferment au moins

675 dans leur substance des lments dont


jaillir

le

feu, produire la lumire,

celles, et disperser

au

substance
qu'ils

les

puissent faire

rpandre des tin-

loin la cendre.

Passe en revue tous

mme mthode

ils

autres corps

les

suivant

la

tu trouveras qu'ils reclent dans leur

lments d'une multitude de choses,

renferment

des

atomes

de

formes

diverses

la

Enfin tu vois de nombreux corps qui possdent


fois la couleur, la saveur et l'odeur
et tout d'abord

la

plupart des dons

680

[lacune)

Ceux-ci donc doivent tre forms d'atomes


rents.

L'odeur en

o ne passe pas

la

effet

diff-

pntre dans nos organes par

couleur

la

couleur de

mme

a sa

route spciale, la saveur, sa route spciale pour se

peux reconnatre que


donc que des lments dissemblables concourent former un compos
unique, et que les objets sont constitus par un mlange

685 gHsser dans nos sens

quoi tu

leurs principes sont diffrents. C'est

de principes divers.

Bien plus, tout endroit de nos vers eux-mmes


de nombreuses lettres t'apparaissent
690 nombreux mots, et pourtant

il

communes

te faut

de

avouer que

les

vers et les mots diffrent entre eux, que chacun est

non qu'ils n'aient que


communes, ou que jamais deux mots

form d'lments particuliers

peu de
soient

lettres

composs des mmes

lettres,

mais parce qu'en

gnral les ensembles ne sont pas pareils de tout point.


695

De mme

les

autres objets, bien que beaucoup de

DE LA yATUBE

11

lments leur

leurs

70

communs

soient

avec beaucoup

d'autres corps, peuvent nanmoins diffrer entre eux

dans l'ensemble
genre humain,

aussi l'on a

moissons,

les

droit de dire

le

que

le

arbres vigoureux sont

les

composs diffremment.
700 Les

combinaisons

Pourtant
tous

ni arbitraires,

a
i
ner de
toutes

ni

'.

en nombre mhni.

les

lments puissent se combi-

monstres, des tres

monde, parfois

t.

les

t
faons:
autrement
^
t.

on verrait

partout

se

crer

des

mi-hommes, mi-btes venir au

aussi de hautes branches s'lancer d'un

corps vivant, des


7o5

ne faut pas croire que

il

des atomes ne sont

membres d'animaux

terrestres s'unir

d'animaux marins, et mme des chimres soufflant la flamme par leur gueule effroyable

des

parties

que nourrirait la nature sur la terre mre de toutes choses.

De tout

cela

dfinies,
la

est manifeste

il

puisque tous

corps,

les

que

rien

ne

se produit,

engendrs par des semences

par une mre dfinie, ont, comme nousle voyons,

facult de conserver en grandissant leurs caractres

710 spcifiques. videmment, ceci ne peut se produire que

suivant un plan dfini. Car parmi

absorbs par

dans

les

le

organes auxquels

ils

les

mouvements

nces-

pour ceux au contraire qui ne peuvent


nous voyons la nature les rendre la terre

saires la vie

un grand nombre
71')

masse des aliments

sont destins, et se com-

binent avec eux pour produire

s'assimiler,

la

corps, certains lments se rpandent

aussi, qui

demeurent

invisibles nos

yeux, s'chappent de notre corps sous l'impulsion de


certains chocs

combinaison

ni

ceux-l n'ont pu entrer dans aucune


s'associer

ments vitaux pour


Ne va pas croire

les

dans

le

corps aux mouve-

reproduire.

d'ailleurs

que

seuls les tres

anims

DE LA NATURE

71

sont astreints ces lois le mme principe sert


miner tous les corps. En effet, comme les choses
:

7^^

diffrent

chacune entre

elles

dter-

cres

par l'ensemble de leur

faut bien que chacune se

compose d'lments de formes diffrentes non qu'elles soient peu


nombreuses se ressembler, mais parce qu'en gnral
les ensembles ne sont pas pareils de tout point. Or
725 puisque les atomes diffrent, il faut que diffrent
constitution,

il

aussi les intervalles, les directions,


les poids, les chocs,

rencontres,

les

qui diffrencient non seulement

animaux, mais qui distinguent


des mers, et

du

la terre

ciel

mouvements,

les

corps

les

des

terre de

la

divers

l'ensemble

tout entier.

Maintenant, coute encore ces vri-

7^0 Les atomes sont incoores. Origine de

ts acquises

la couleur.

m est
,

sont composs

combinaisons,

les

au prix d'un labeur qui


^
^
doux. n
croire que
Garde-toi
de
1

d'atomes

,.

blancs

dont tes yeux contemplent

les

ni

l'clat,

corps

que

blancs

les

corps

semence noire; enfin de quelque


soient imprgns les corps, ne crois

noirs sont issus d'une

735

couleur

que

pas qu'elle leur vienne de ce que

les

lments de

leur substance sont teints de cette couleur.


les

lments de

la

semblable ni dissemblable

Imaginer que de
740 cevoir pour
erreur.

En

distingu la

tels

l'esprit,

effet

les

celle des objets.

serait de ta

lumire du

qui

jamais n'ont

savent pourtant ds

soleil,

au toucher des corps dpour;

d'o l'on peut conclure

que notre esprit peut arriver


la

part une profonde

aveugles-ns,

vus pour eux de toute couleur


dont

effet

lments sont impossibles con-

leur jeune ge reconnatre

7^-

En

matire n'ont aucune couleur, ni

la

notion de corps

surface est absolument incolore.

Nous-mmes

DE LA NATURE

II

enfin,

un

quand dans

les

tnbres aveugles nous touchons

nous ne sentons pas

objet,

72

d'aucune

qu'il soit teint

couleur.

Puisque

je

triomphe sur ce point,

prouver

je vais

maintenant

(lacune)

n'y a pas de couleur qui ne puisse se changer en

Il

760 toute espce d'autre couleur

ce que

ne doivent pouvoir aucunement

que quelque chose d'immuable


les

les

corps premiers

en

faire. Il faut,

effet,

pour que toutes

subsiste,

choses sans exception ne soient pas rduites au

nant. Car tout changement qui fait sortir un tre

de ses Hmites amne aussitt


755

lments des corps


tous

En
et

mort de ce
la

qu'il tait

couleur aux

sinon tu fais retourner au nant

corps sans exception.

les

outre,

s'ils

les

si

atomes sont absolument

incolores,

sont dous de formes diverses qui leur per-

mettent de produire toutes


760

la

auparavant. Aussi garde-toi de prter

l'infini,

par

positions

respectives,

le

les teintes et

de

varier

les

jeu de leurs combinaisons, de leurs

des

priment rciproquement

mouvements
il

te

qu'ils

s'im-

devient aussitt des

plus faciles d'expliquer pourquoi ce qui tait noir tout

-05

l'heure

morenne

peut devenir soudain d'une blancheur mar:

telle la

mer, quand

les

grands vents bou-

leversent sa surface, se transforme en vagues de

blancheur clatante du marbre.

Il

que ce que d'ordinaire nous voyons

la

te suffira de dire
noir, ds qu'il se

produit un mlange dans sa substance, un dplacement


yyo de ses lments, quelques additions ou quelques retran-

chements

sa

matire,

en

arrive

aussitt

nous

DE LA NATURE

paratre clatant de blancheur.

mer

se

composaient

78

Que

d'lments

si

les

couleur

serait impossible qu'ils blanchissent

de

la

d'azur,

il

flots

car de quelque

manire qu'on bouleverse des lments couleur d'azur,


775 jamais ils ne pourront passer la blancheur du marbre.
Supposera-t-on que ce sont des lments diversement
colors qui

de

pure,

donnent

mme

figures varies,

mer

la

cette teinte uniforme et

qu' l'aide de formes diverses,

on peut

780 un carr par exemple?

raliser

On

une

figure

de

unique,

devrait, dans ce cas,

de

mme

que dans le carr nous distinguons les diverses


figures composantes, distinguer aussi dans les eaux
de la mer, comme dans toute autre teinte galement
uniforme et pure,

les

couleurs trs

teintes varies qui les composent.

En

diffrentes,

les

outre, la varit

composantes n'empche nullement que


785 l'ensemble du contour extrieur ne dessine un carr
tandis que la varit de couleurs des lments s'oppose
absolument l'unit de teinte de l'ensemble.
Et par l, la raison qui parfois nous entrane faussement supposer des couleurs aux principes des
des

figures

790 choses, cette raison tombe dsormais, puisque les


corps blancs ne sont pas forms d'lments blancs,
ni les noirs,

d'lments noirs, mais tous deux d'l-

ments de formes

diverses.

En

effet, la

blancheur natra

bien plus facilement de l'absence de couleur que de

la

couleur noire ou de toute autre couleur disparate et


oppose.
79^

En

outre, puisqu'il ne peut

lumire, et que

les

sent pas la lumire,

y avoir dans

n'apparais-

est vident qu'ils

il

revtus d'aucune couleur.


pourra-t-il

y avoir de couleur sans

principes des choses

les

Quelle

sorte de

ne sont
couleur

tnbres aveugles? Bien

DE LA NATURE

Il

couleur change avec

plus, la

la

7/i

lumire

elle-mme,

800 suivant qu'elle est frappe de rayons directs ou obli-

ques

au
la

tantt
8o5

soleil le plumage qui forme une


nuque et du cou de la colombe
rouge clat du rubis, tantt par une impres-

ainsi chatoie

couronne autour de
a le

il

sion diffrente,

il

semble mler au bleu lapis

mme

meraude. De

la

la

queue du paon, quand

verte

elle est

baigne d'une lumire abondante, change de couleur


suivant ses diffrentes expositions. Puisque ces teintes
sont produites par une certaine incidence de
il

faut

810 exister

la

lumire,

videmment en conclure qu'elles ne sauraient


sans celle-ci. De plus, puisque des impressions

diffrentes viennent frapper la pupille, suivant qu'elle

prouve

soit la sensation

du blanc,

du

soit celle

noir,

ou de toute autre couleur, et que, d'autre part, pour

les

objets soumis au toucher, la couleur est indiirente,

8i5 seule

forme importe,

la

il

est vident

que

les

n'ont nul besoin de couleur, mais que c'est

de leurs formes qui produit

la

la

atomes
varit

varit de nos impres-

sions colores.

De

plus,

s'il

n'y a pas entre

des atomes une dpendance

d'atomes
820 pourquoi

peuvent
les

avoir

et la couleur

toutes

n'importe

les

quelle

formes
teinte,

corps forms par eux ne sont-ils pas galecouleurs, et ce, quelle

On devrait en effet voir souvent


corbeaux au blanc plumage rpandre

que

soit leur espce?

des

vols

partout

forme

fixe, et si

ment revtus de toute espce de


de

la

l'clat

de leur blancheur, des cygnes natre

825 noirs d'une semence noire, ou de toute autre couleur

pure ou mlange.

Ajoutons encore que plus

l'on divise

un corps en

parties menues, plus on peut voir par l la couleur

s'vanouir et s'teindre peu

peu

ainsi

en

est-il

DE LA NATURE

Il

'j'j

d'une toie de pourpre qu'on divise en menus frag83o ments

la

pourpre, l'carlate

de loin toutes

fil

fil,

les

mme

autres couleurs,

dont

l'clat

disparaissent et s'anantissent

peux reconnatre que

quoi tu

matire

de

parcelles

les

dpasse

l'on dtisse l'toffe

si

se

dpouillent de toute couleur avant de se disperser


l'tat

d'atomes.

Enfin tu admets bien que

les

corps n'mettent pas

835 tous de sons ni d'odeurs, et en consquence tu n'attri-

bues pas tous

le

son et l'odeur. De mm^e, de ce que

notre il ne peut discerner tous


clure qu'il

corps, on peut con-

les

en a qui sont dpourvus d'odeur et de son


Sfio

un

comme

a des corps privs de couleur,


;

il

et ces corps

esprit pntrant peut aussi bien les concevoir qu'il

distingue ceux qui

manquent des

autres qualits.

Les atonies n'ont en Mais ne va pas croire que la cououtre ni tempra- leur soit la seule qualit dont sont
ture ni son, ni
got, ni odeur.

^j^pouills
^

les

corps
premiers
r
x-

ils

sont aussi dpourvus de toute temS/i')

prature

tide,

froide ou brlante

errent privs

ils

de son, dnus de saveur, et n'exhalent aucune odeur


particulire.

Ainsi

quand on prpare

dlectables

les

essences de marjolaine, de myrrhe, ou de la fleur du

nard
87)0

il

qui,

pour notre odorat exhale un parfum de nectar,

faut avant tout s'attacher trouver, autant que faire

se peut,

une sorte d'huile parfaitement inodore, qui

n'envoie nos narines aucune manation, de manire

que

les

parfums mls

et assimils

par

la

cuisson sa

substance soient aussi peu que possible altrs au contact


de son cret

pour

la

855 doivent apporter dans

mme
la

raison, les

atomes ne

cration des choses aucune

odeur propre, aucun son, puisqu'ils ne peuvent mettre

DE LA NATURE

II

aucune manation,

'6

aucune saveur quelconque,


aucune temprature froide, chaude, ou tide, ni rien
de semblable.
cSt'io

Du

ni enfin

reste,

en gnral, tout ce qui est de

nature prissable, d'une substance molle et souple,


cassante et friable, poreuse et rare, tout cela doit

ncessairement tre tranger aux atomes,

si

nous vou-

lons asseoir l'univers sur des fondements ternels, sur


lesquels

son salut puisse reposer entirement

tu verras tous

les

sinon

corps sans exception retourner au

nant.

^^^*

aux corps que

Passant

Origine de la vie et
de la sensibilit,

dous de sentiments,

il

tu

vois

te faut

main-

tenant convenir qu'ils sont pourtant forms d'lments


insensibles.

des

vrit,

Loin de

rfuter

de combattre cette

d'exprience journalire,

vidents,

faits

et

la main pour nous y connous obligent croire que


d'lments insensibles peuvent natre, comme je le

semblent nous prendre par


duire
7'^

dis,

d'eux-mmes,

des

En

et

animaux vivants.
on peut voir des vers vivants

effet

fange infecte, quand,


la

terre

dtrempe

se

dcompose

^7^ corps se transforment de


les

la suite

la

mme

sortir

de

la

de pluies excessives,
;

et

du

reste tous les

manire. Les fleuves,

frondaisons, les gras pturages se transforment en

troupeaux,

les

troupeaux

se

transforment en corps

humains, et notre corps son tour souvent s'en va


accrotre les forces des btes sauvages et le corps des

oiseaux aux ailes puissantes. Ainsi

la

nature convertit

en corps vivants toute espce de nourriture,


88o forme tous

les

sens des tres anims, peu prs

elle fait jaillir la

flamme du

elle

en

comme

bois sec, et convertit en

feu toute espce de corps. Vois-Lu

maintenant

l'im-

DE LA NATURE

Il

prennent pour

portance que
885 dans lequel

ils

mouvements

les

77

atomes, et l'ordre

sont rangs^ et leurs mlanges, et

qu'ils

les

s'impriment rciproquement?

Mais quel est donc l'argument qui vient frapper


esprit, le mettre en garde, et l'amne exprimer

ton

diverses rflexions qui t'empchent de croire que de


l'insensible le sensible puisse natre? C'est sans
-890

que

les pierres, le bois et la terre

peuvent cependant engendrer


Aussi,

et

c'est

le

moment

la

mme

sensibilit

les

89.5

les

substances

corps sensibles, toutes sans restriction

peuvent, sur-le-champ, produire


faut tenir

vitale.

de t'en souvenir, n'ai-je

pas prtendu que, quelles que soient


qui crent

doute

mlangs ne

compte du

rle

la sensibilit;

que jouent, d'abord

tesse des lments qui crent le sensible,

mais

il

la peti-

puis leur

mouvements, leur ordre, leurs


positions
conditions dont aucune n'apparat ralise
dans le bois et les glbes de tout l'heure. Et pourtant
ces matires, quand elles sont comme putrfies par
forme,

enfin

leurs

les pluies,

engendrent des vermisseaux

c'est

que leurs

900 lments, dplacs de leur ordre ancien par ce nouvel


tat de choses, se combinent de la manire qu'il faut

pour

faire natre des tres vivants.

Ensuite, ceux qui supposent que d'lments sensibles

peut natre

le

sensible,

accoutums

voir leurs sensations driver d'autres

ment

qu'ils

sont

organes gale-

sensibles

[lacune)

<attribuent aux lments des choses des qualits prissables>, puisqu'ils en font des substances molles. Car
905 sensibilit est tout entire

lie

aux

la

viscres, aux]]nerfs,

DE LA NATURE

II

aux

78

veines, organes qui tous nous apparaissent forms

de substance molle et prissable. Admettons nanmoins

moment que

pour un

nellement subsister

une
()io

sensibilit

l'tre

de

tels

lments puissent ter-

encore faudra-t-il ou qu'ils aient

ou leur attribuer

partielle,

vivant tout entier. Mais

est impossible

il

du corps d'tre sensibles

parties

car toute sensation des

membres

de

celle

aux

par elles-mmes;

se rfre l'me, et

main spare du corps ne peut conserver de sensibilit, ni du reste aucun organe isol. Reste donc les
la

)i

En

assimiler des tres vivants tout entiers.


il

ce cas

sentent exactement ce que nous sen-

faut qu'ils

pour pouvoir partout cooprer la sensibilit


vitale. Mais alors comment pourront-ils se dire les
tons,

principes des choses, et viter les chemins de la mort,


puisqu'ils seront des tres vivants, et

930 mortel ne sont qu'une seule et

encore qu'ils

assemblage

le

ils

puissent

et

mais de leur union

et

de leur

mme videmment

qu'une

runion d'hommes, de bestiaux, d'animaux sauvages-

aucun corps. Supposerails abandonnent leur


pour en prendre une autre en ce cas

ne saurait donner naissance


t-on qu'une fois dans

92J

que vivant

chose? Admettons

ne produiront rien qu'une mle, une

cohue d'tres anims, de

mme

propre sensibilit

le

corps

quel besoin avait-on de leur accorder ce qu'on leur

enlve?

Il

l'heure

vivants

les

ne nous reste plus que notre recours de tout

puisque nous voyons se changer en poussins

ufs des oiseaux,

et les vers sortir en grouil-

lant de la terre lorsque l'excs des pluies

9^0 pue, on en peut

videmment conclure que

l'a

corrom-

le

sensible

peut natre de l'insensible.

Quelqu'un

que

le

ira-t-il

sensible naisse

dire que tout au moins, pour


du non sensible, il faut une trans-

DE LA NATURE

il

79

formation, ou une sorte d'enfantement qui


duise et l'amne au jour,

il

me suffira de

935 et de lui dmontrer qu'il n'y a

le

pro-

expliquer

lui

pas d'enfantement

sans un concours pralable de germes,

de trans-

ni

formation sans une runion antrieure.

En

premier

lieu,

il

corps d'exister avant

est impossible
la

mme. Auparavant, en

aux sens d'aucun

naissance de l'tre vivant

effet, les

9^0 demeurent disperss dans

l'air,

terre et les produits de la terre,

les
ils

cours d'eau,

la

n'ont pu s'unir de

combiner entre eux


mouvements harmonieux qui allument en nous

manire produire

lui-

matriaux composants

la vie, ni

les
les

sens, ces gardiens clairvoyants qui veillent sur ciiaque


tre.

En
)li0

outre, qu'un tre vivant soit frapp d'un coup

trop violent, et insupportable sa nature

tout coup qui s'abat, et

la sensibilit

l'me tout entire confondue.

lments sont dtruites

En

le

voil

du corps

et de

effet, les

au fond de

positions des

l'tre les

mouve-

ments vitaux se trouvent entravs, jusqu'au moment


o la matire, bouleverse dans tous les membres,
950 dlie les nuds vitaux qui reliaient l'me au corps, la
dsagrge et la chasse au dehors par tous les pores.
Car,

un

tel choc,
Il

955

les

quel autre pouvoir pourrions-nous attribuer

peut

sinon celui de dmolir et de dsagrger?

se faire aussi qu'aprs

mouvements vitaux qui

du choc

et,

un coup moins
subsistent

violent,

triomphent

forts de ce triomphe, apaisent le violent

tumulte excit par

le

coup, ramnent chaque lment

marche de
Mort dj pour ainsi dire matresse du corps, ral960 lument la sensibilit presque abolie. Sinon, comment du
seuil mme de la Mort l'tre pourrait-il rassembler ses
daiis ses conduits naturels, et, arrtant la
la

DE LA NATURE

8o

esprits, et revenir l'existence plutt

une carrire dj presque son terme,

En
de
960

la

la

outre, puisqu'il y a douleur ds

que d'achever

et

de s'en aller?

que

les

lments

matire, bouleverss par quelque force travers

chair vivante et les membres, s'agitent en dsordre

au fond de leurs demeures, et que, lorsqu'ils reviennent


leur place,

il

y a doux

plaisir,

il

est vident

que

les

principes ne peuvent tre prouvs par aucune douleur,

ressentir

ni

n'entre en
[)~^

dont

les

effet

par eux-mmes aucun plaisir

il

dans leur substance aucun lment

dplacements puissent leur causer une impres-

sion de souffrance, ou au contraire de plaisir et de

douceur.

ne peuvent donc tre dous de sensibi-

Ils

lit.

Enfin
de
!)7^

s'il

faut,

pour que tout tre anim

soit

capable

sensations, accorder la sensibilit ses lments

comment

seront

les

lments qui forment en parti-

humaine? Sans doute sont-ils secous


par les convulsions d'un rire aux clats, et baignent-ils
de la rose des larmes leurs yeux et leurs joues sans
doute sont-ils habiles discourir sur le mlange des
corps, comme tudier les lments qui les composent
eux-mmes? Puisqu'ils sont en tout point semblables
un mortel tout entier, eux-mmes doivent galement
culier l'espce

"^^

tre forms d'autres lments,

puis ceux-ci d'autres

encore, sans que jamais tu oses t'arrter. Car je ne


te lcherai pas, et

de parler, de
i)85

tre

cette

tout tre que tu

rire et

me

citeras capable

de raisonner, devra logiquement

form d'lments possdant ces facults. Que


hypothse nous apparat comme dhrantc

folle, si l'on

peut

rire

si

et

sans tre form d'atomes rieurs,

raisonner et rendre compte des choses en termes doctes,


sans

atomes philosophes

et

orateurs,

pourquoi
G

les

DE LA NATURE

Il

tres

8l

que nous voyons capables de sensations ne pourde mme tre composs d'atomes enti-

990 raient-ils

rement privs de sensibilit?


Enfin nous sommes tous issus d'une semence venue
du ciel l'ther est notre pre commun c'est de
lui
que la terre, notre mre et notre nourrice,
:

de

reoit les gouttes claires


c'est

995

ainsi

nit les aliments

sauvages

moissons,

riantes

les

genre

humain

puisqu' tous

elle four-

arbres vigoureux, qu'elle enfante


et toutes les espces

fcondante

pluie

la

qu'elle enfante les

le

qui leur permettent de se nourrir,

de mener une douce existence, et de propager leur


espce

reue.

De mme tout

aussi mrite-t-elle le

nom

ce qui est sorti de la terre s'en

1000 retourne la terre, et tout ce qui

de l'ther regagne
de nouveau

les

ainsi la

de mre qu'elle a

mane des

rgions du ciel qui

mort ne dtruit pas

point d'anantir leurs lments

soudre leur union. Puis

elle

elle

ne

rgions

le recueillent

les

corps au

que

fait

dis-

en forme d'autres combi-

ioo5 naisons, et fait en sorte que toutes choses modifient


leurs formes et
la sensibilit

changent leurs couleurs, acquirent

et la

rendent en un instant

ce qui te

montre de quelle importance sont pour les mmes


atomes les combinaisons, les positions, les mouveloio ments qu'ils s'impriment entre eux. Ne va donc pas
prendre pour une qualit inhrente aux lments
ternels de la matire cette apparence que nous voyons
ondoyer la surface des corps, natre par moments et
soudain disparatre. Ainsi, dans nos vers eux-mmes,
faut-il tenir compte, pour chaque lettre, et des combinaisons o
ioi5

Car

les

elle entre, et

mmes

de

la

place qu'elle y occupe.

caractres dsignent

terre, les fleuves, le soleil

les

le ciel, la

mmes

mer,

la

encore, les mois-

DE LA NATURE

II

82

animaux s'ils ne sont pas tous


du moins se ressemblent-ils pour la plus grandt*
partie
mais c'est par leur ordonnance que diffrent
les mots. Ainsi en est-il dans les corps eux-mmes
1030 que dans les lment; [les intervalles, les passages, les
sons, les arbres, les

pareils,

assemblages,

les poids,

mouvements,

l'ordre,

changs, et

les

les

position,

rencontres, les
figures

les

soient

corps doivent changer, eux aussi.

Annonce d'une v- Et
rite nouvelle.

la

ton

prte-nous

maintenant,

attention

voix de

Car

la vrit.

tonnamment nouvelle s'apprte


frapper ton oreille, un nouvel aspect de la nature
une

102.")

les chocs],
la

chose

va

se rvler toi.

croire

Mais

n'y a pas de vrit

il

incroyable, ni du

de

reste rien

grand, de

si

si

comme

d'abord

n'apparaisse

qui

facile

plutt

si

ton-

nant pour lequel notre admiration ne diminue peu


io3o

Et tout d'abord contemple la couleur claire


ciel, et tous les mondes qu'il renferme en lui,

peu.
et
les

pure du

astres errants de toutes parts,

et sa

lumire l'clat incomparable

aujourd'hui pour
mortels,
io35

y leurs

leux

si,

la

premire

brusquement,

fois

lune,

la
:

si

le

soleil

tous ces objets

apparaissaient aux

l'improviste, ils surgissaient

regards, que pourrait-on citer de plus merveil-

que cet ensemble,

et

dont l'imagination

des

hommes et moins os concevoir l'existence? Rien,


mon avis tant ce spectacle et paru prodigieux. Vois
;

maintenant

personne, tant on est fatigu et blas

de cette vue, ne daigne plus lever


lo.to

lgions lumineuses du

raison

que

la

systme de ton esprit


jugement, pse

yeux sur

Cesse donc, pour

ciel.

nouveaut

les

t'eirayc,

mais

aiszuisc

les choses, et, si la

de

les

la

seule

rejeter

mon

d'autant plus ton


doctrine te semble

DE LA NATURE

avoue-toi vaincu

vraie,

83

ce n'est que mensonge,

si

armes pour la combattre. L'esprit en effet


cherche comprendre, tant donn que l'espace s'tend
io45 infini au del des limites de notre monde, ce qui se
trouve dans cette immensit o l'intelligence peut sa
ceins tes

volont plonger ses regards,

pense s'envole

la

d'un essor libre et spontan.

En

Pluralit des mondes dans l'univers

il

montr,

ressort en

lieu

pour nous, nulle

du ct droit

aucun

comme du

gauche, en haut, en bas,

sens,

comme je
comme la chose le crie d'elle-mme, comme
toute clart de la nature mme du vide. Ds

io5o par tout l'univers,


l'ai

premier

part, dans

il

n'est pas de limite

on ne saurait tenir pour nullement vraisemblable,

lors,

quand de toutes parts s'ouvre l'espace libre et sans


limites, quand des semences innombrables en nombre,
o55 infinies au total, voltigent de mille manires, animes

d'un
ciel

mouvement

ternel,

que

seuls notre terre et notre

aient t crs, et qu'au del restent inactifs tous

ces innombrables corps premiers.

Et

ce d'autant plus

c'est d'euxque ce monde est l'uvre de la


mmes, spontanment, par le hasard des rencontres

nature

1060 que les lments des choses, aprs s'tre unis de mille
faons, ple-mle, sans rsultat ni succs, aboutirent

enfin former ces combinaisons, qui, aussitt runies,

devaient tre jamais


objets

la terre, la

mer

les

origines

de

ces

grands

et le ciel et les espces vivantes.

Aussi, je le rpte encore,

il

te faut

avouer

qu'il

io65 ailleurs d'autres groupements de matire analogues


ce qu'est notre

monde, que dans une treinte jalouse

l'ther tient enlac.

Du

reste,

quand

la

matire est prte en abondance,

DE LA NATURE

II

quand

le lieu

est

raison ne s'y oppose,

1070 vent prendre

maintenant
toute

que

porte,
il

forme

chose, nulle

nulle

est vident

que

choses doi-

les

leur terme.

et arriver

lments sont en

les

84

Et

si

quantit que

telle

des tres vivants ne suffirait pas pour

la vie

mme nature
dnombrer
si la mme force, la
subsistent pour pouvoir rassembler en tous lieux ces
les

lments dans
107J

le

mme

monde,

bls sur notre

d'autres rgions

ordre qu'ils ont t rassemte faut

il

avouer

qu'il

y a dans

de l'espace d'autres terres que

ntre, et des races

d'hommes

la

difTrentes, et d'autres

espces sauvages.

cela s'ajoute que,

dans

la

somme

des choses,

il

n'y en a pas qui soit isole, qui naisse unique, qui grandisse

unique

et

seule

en son genre

mais chacune

appartient quelque famille, et trs nombreuses sont


1080

celles
les

de

la

mme

tres vivants

espce.

Et tout d'abord considre

tu trouveras que c'est ainsi qu'ont

t cres et la race des fauves errants sur les

tagnes, et

descendance des hommes, et enfin

la

troupes muettes des poissons cailleux et

io8j

faut-il reconnatre

soleil, la

uniques

lune, la

de

leur

que

le

existent

au

est,

les

diverses

ciel, et la terre,

mer, et tout ce qui


espce,

les

mme

sortes de races ailes. Aussi, d'aprs le


cipe,

mon-

prinet le

loin d'tre

contraire, en

nombre innombrable;

puisque leur existence a son


terme inbranlablement fix, et qu'ils sont d'essence
mortelle tout autant que toutes

chaque espce

1090

les sortes

terrestre prsente en

Tout se passe donc


Vintevvensans

de corps que

abondance.

Ces vrits connues et bien en ta


possession, aussitt la nature t'appa-

tion des dieux.

rat libre,

exemptedematresorgueil-

DE LA NATURE
leux,

85

accomplir tout d'elle-mme, spontanment et

sans contrainte, sans

la

participation des dieux. Car,

curs sacrs des dieux, tout pleins


d'une paix inaltrable, qui m.nent une vie sans trouble

j'en atteste les

ioc)5

et des jours sans nuage, qui

donc pourrait rgir

semble de cette immensit

qui pourrait tenir d'une

main

l'en-

assez ferme les fortes rnes capables de gouverner

l'infini?

Qui pourrait

faire

tourner de concert tous

les

cieux, chauffer des feux de l'ther toutes les terres


fertilises,

en tous lieux, en tout temps se trouver tou-

iioo jours prt, pour faire les tnbres avec les nuages,

pour branler du tonnerre

les

espaces sereins du

ciel,

lancer la foudre, dmolir parfois son propre temple,

dans

se retirant

et,

exercer furieusement

les dserts, s'y

lancer ce trait qui souvent passe ct des coupables


et va,

par un chtiment immrit, priver de

la vie

des

innocents?

io5

naissance du Aprs l'poque de la naissance du


monde et de son monde, aprs que se fut lev le preaccroissement.
Signes de sa vieil- "^ler jour de la mer, aprs 1 appari-

j)e la

lesse et de sa
invitable.

mort tion simultane de


i

soleil,

nombreux

corps

-i

il

du dehors,

venus

tout autour des lments que

le

la

mer

et

et

.-.

la

il

s'y

du
,

ajouta

grand tout, en

prcipitant, runit dans ces rgions

permirent

la terre
i

ajouta a leur matire de

terre

les

ce sont eux qui

de s'accrotre,

iiio l'difice cleste de s'agrandir et de dresser ses toits


altiers loin

de

la terre, l'air

de s'lever dans l'espace.

Car, de toutes parts qu'ils viennent, tous

sont rpartis par


ils

les

chocs entre

les

les

lments

corps auxquels

sont destins, et tous se dirigent vers leurs espces.

L'eau va rejoindre l'eau

c'est d'lments terrestres

H
1

DE LA NATURE
15

que

la terre s'accrot

l'ther jusqu'au

le

86

feu va former

moment o tout

limite de sa croissance et de

l'ther,

l'extrme

son achvement par

nature cratrice de toutes choses


les

feu

le

amen

est

lments qui pntrent dans

quand

ce qui arrive,

la

organes vitaux ne

les

l'emportent plus sur ceux qui s'en coulent et s'en


TI20 chappent. C'est alors que s'arrte

pour tous

les tres

c'est alors

que

avec ses forces pour refrner

Car tous

le

progrs de

la

nature intervient

la

vie

croissance.

la

corps que tu vois grandir suivant une

les

heureuse progression, et gravir peu peu

degrs

les

de l'ge adulte, absorbent plus d'lments qu'ils n'en


1120

que

rejettent, tant

la

rpandre dans toutes

nourriture n'a pas de peine se

les veines, et

que

les tissus

ne sont

pas assez lches et distendus pour laisser chapper

beaucoup de substance,

dpenser plus que leur ge

et

n'assimile de nourriture. Car certainement


et

rendre cette vrit


ii.So

pourtant

il

s'coule

faut se

nombre de ceux

le

ajoutent doit l'emporter, jusqu'au jour o

qui s'y
le

il

s'chappe des corps beaucoup d'lments,

fate de la croissance est atteint.

Ds ce moment,

petit petit les forces et la vigueur de l'adolescence

sont brises par l'ge, qui glisse vers

En

effet,

plus

un corps qui

plus sa surface est large, plus


"ii35

ments

qu'il

de plus,

dcrpitude.

nombreux sont

rpand de toutes parts

de sa substance

la

cesse de crotre est vaste,

les

et laisse

les l-

chapper

aliments ont peine se

distribuer dans toutes les veines, et ne suffisent pas,

pour compenser

le

torrent qui s'chappe larges

produire la substance ncessaire.

que
iiAo

les

corps prissent, quand

ils

Il

est

flots,

donc normal

se sont

appauvris

par cet coulement incessant, et que de toutes parts


ils

succombent aux chocs du dehors

car

la

nourriture

DE LA NATURE

il

par manquer au grand ge, et

finit

87
les

chocs rpts

des lments extrieurs ne cessent d'aiaiblir l'tre et

de vaincre sa rsistance sous leurs coups acharns.


C'est ainsi qu' leur tour les murailles qui entourent
ii-..~)

vaste monde, succombant aux assauts du temps,

le

ne formeront plus que dcombres et ruines poussireuses. Partout, en

partout

les

soutenir

ni les veines

la

efet,

et renouveler les corps


:

nourriture doit rparer

partout

elle

doit les tayer

tche impossible du reste, puisque

ne peuvent tolrer

la

quantit suffisante,

Et

ii5o ni la nature fournir la quantit ncessaire.

que ds maintenant notre poque a perdu

voici

ses forces,

et la terre, lasse d'engendrer, a peine crer de petits

animaux,
les

corps

elle

qui a cr toutes

les espces, et

de btes sauvages.

gigantesques

enfant
Car,

je

pense, les espces mortelles n'ont point t descendues

des hauteurs du
II

55

d'or

ciel

dans nos campagnes par un cble

ce n'est pas la mer, ni les flots venant battre les

roches qui

les

ont cres

mais

la

mme terre les

engen-

maintenant les nourrit de sa substance.


outre, les moissons blondes, les riches vignobles,

dra, qui

En
c'est

elle-mme qui spontanment

les

cra

la

premire

pour les mortels c'est elle-mme qui a donn les fruits


II Go savoureux et les gras pturages, qui maintenant ont
peine pousser, malgr nos efforts pour les faire crotre.
Nous y puisons nos bufs et les forces de nos cultivateurs nous y usons le fer des charrues, et les champs
nous donnent en retour peine le ncessaire tant ils
;

sont avares de leurs fruits, tant

pour produire. Dj, hochant


ig:

la

charg d'ans soupire sans cesse,

ils

exigent d'efforts

tte,
la

le

laboureur

pense que tout

quand

com-

son grand labeur est demeur

strile, et

pare

manque pas de vanter

le

prsent au pass,

il

ne

il

le

DE LA NATURE

11

bonheur de son

pre.

vigneaujourd'hui

Tout

vieille et

triste aussi, le

88
planteur d'une

rabougrie incrimine l'action

du temps, accable son poque de ses plaintes, et va


1170 sans cesse grondant que les hommes d'autrefois, tout
remplis de pit, trouvaient une subsistance trs facile
sur un troit domaine, et ce, malgr la part de terre
bien moindre assigne chacun sans s'apercevoir que
:

tout dprit peu peu, et marche vers

par

la

longueur du chemin de

la vie.

la bire,

puis

LIVRE

Invocation au divin
Epicure.

une

si

clatante

Du

III

fond de tnbres

iqj q^j

jg

lumire,

vrais biens de la vie, je suis tes traces,

preinte
rivaliser

mme

le

gloire

les

du

pied sur i'em-

par tes pas moins dsireux de


que guid par ton amour qui m'engage
Que peut prtendre l'hirondelle contre les

avec

t'imiter.

grandes,

faire jaillir

nous clairer sur

et

peuple grec, et je pose aujourd'hui


5

si

premier sus

laisse

toi

cygnes? Et avec leurs membres tremblants les chevreaux pourraient-ils galera la course l'lan du cheval
fougueux? C'est toi, pre, l'inventeur de la vrit
:

10

c'est toi qui

nous prodigues

c'est

dans tes

livres,

aux

abeilles

qui

les

leons paternelles

matre glorieux, que semblables

dans

les

prs fleuris vont

partout

butinant, nous allons nous aussi nous repatre de ces


paroles d'or, toutes d'or, les

jamais de

A
i5

plus dignes qui furent

la vie ternelle.

peine ta doctrine commence-t-elle de sa voix puis-

sant proclamer ce systme de

la

nature, issu de ton

DE LA NATURE

III

()0

divin gnie, qu'aussitt se dissipent les terreurs de


l'esprit

A mes

dieux,

point
20

yeux apparaissent

les

puissance des

la

demeures, que n'branlent

paisibles

leurs

et

s'cartent

vide tout entier je vois s'accomplir

travers le

choses.

monde

notre

de

murailles

les

vents, que les nuages ne battent point de

les

que

leurs pluies,

blanche neige condense par

la

froid aigu n'outrage point de sa chute

toujours sans nuage

les

le

mais un ther

couvre de sa vote, et leur

verse larges flots sa riante lumire.

tous leurs

besoins pourvoit la nature, et rien ne vient jamais


20

eiTIeurer la paix

Au

de leurs mes.

ne m'apparaissent

les

contraire, nulle part

rgions de l'Achron, et

la

terre

ne m'empche pas de distinguer tout ce qui sous mes

dans

s'accomplit

pieds

Devant

me

ces choses, je

du

profondeurs

les

vide.

sens saisi d'une sorte de

volupt divine et d'horreur,

pense que

la

la

nature,

00 ainsi dcouverte par ton gnie, a lev tous ses voiles

pour

se

montrer nous.

Transition,

Et,

argu-

aprs

t'avoir

connatre

fait

ment du livre III. la nature des lments constitutifs


Le pote veut tu- ^^ l'univers,
la
varit de leurs

dier la nature de
l'me et dtruire
la
crainte de la

formes
les

'"^'*'

.'^5

l'esprit

claircir

et

la

objet,

de

et

fait

les

fond de

de

que

il

dois

et

la

pour-

nature

la

maintenant

faut chasser et culbuter

l'Achron,

l'homme,

je

qui

s'envoler

l'espace,

semble-t-il,

c'est,

l'me

dans mes vers

crainte

qu'au
Ao vie,

mouvement temel

peuvent crer toute chose,

ils

mon

suivant

cette

le

spontanment dans

manire dont
de

et

entrane

qui,

jette

le

pntrant

jus-

trouble dans

colore tout entire de la noirceur de

la

la

mort,

DE LA NATURE

H
et

91

ne laisse subsister aucun plaisir

pur

et sans

om-

brage.

Sans doute, souvent les hommes vont proclamant


que les maladies, la honte sont plus craindre que
le

mort qu'ils savent bien que la nature


compose de sang, ou bien encore de vent,

Tartare et

de l'me se

la

suivant l'opinion o
45

consquence

ment

mais au

que ce sont

les

porte leur fantaisie

et

qu'en

trait suivant tu

pourras remarquer

propos glorieux de fanfarons plutt

que l'expression d'une conviction

hommes, chasss de

Ces

relle.

mmes

leur patrie, bannis loin de la

de leurs semblables,
5o

n'ont nul besoin de notre enseigne-

ils

vue

par un grief infamant,

fltris

maux, ils vivent et malgr


tout, partout o les ont amens leurs misres, ils sacrifient aux morts, ils immolent des brebis noires, ils
adressent aux dieux Mnes des offrandes et l'acuit
accabls enfin de tous les

mme

maux

de leurs

ne

qu'exciter davantage

fait

donc

leurs esprits se tourner vers la religion. C'est

55

dans

les

dangers et

l'homme
alors
le

preuves

c'est l'adversit qui

seulement

masque
Enfin

les

convient de juger

nous rvle ce

vrit jaillit

la

qui

des

richesses,

poussent

les

l'aveugle

misrables

transgresser les limites du droit, parfois


faire les

complices et

et jour s'efforcer

jusqu'au fate de
c'est

pour

la

cur;

les serviteurs

des

dsir

hommes

mme

du crime,

se

et nuit

par un labeur sans gal d'merger


la

fortune

toutes cco plaies de la vie,

plus grande part la crainte de la mort-

65 qui les nourrit.


le

qu'il est

du fond du

s'arrache, la ralit demeure.

l'amour

60 honneurs

qu'il

En

mpris infamant et

efet,

la

dans l'opinion commune,

poignante pauvret paraissent

incompatibles avec une existence douce et stable,

et,

DE LA NATURE

(J2

dans cette vie mme, semblent pour ainsi dire sjourmmes de la mort. Aussi les hommes^

ner aux portes


sous

contrainte de leur vaine terreur, veulent fuir

la

maux

70 loin de ces

et les carter loin d'eux

ils

versent

sang de leurs concitoyens pour enfler leur

alors le

richesses

ils

doublent

leur

fortune

accumulant meurtre sur meurtre


rjouissent

des

funrailles

tristes

avec

avidit,

cruellement

ils

se

d'un

et

la

frre,

table de leurs proches leur est un objet de haine et


d'eiroi.

D'une manire toute semblable,

mme
75

crainte qui fait natre au

desschante envie

c'est

souvent cette

cur des hommes

la

sous leurs yeux, se plaignent-ils,

celui-l a la puissance, celui-l attire tous les regards,


il

marche dans

mmes

des honneurs, tandis qu'eux-

l'clat

se roulent

dans

les

tnbres et dans

la

fange.

Les uns prissent pour des statues, pour la gloire du


nom. Et souvent mme la crainte de la mort pntre
80 les humains d'une telle haine de la vie et de la vue de la
lumire, qu'ils se donnent volontairement la mort
dans l'excs de leur dtresse, oubliant que

la

source

de leurs peines est cette crainte elle-mme, que c'est


elle

qui perscute

la

vertu, qui

rompt

les

hens de

un mot, dtruit toute pit par ses


Dj souvent n'a-t-on pas vu des hommes

l'amiti, qui, en

85 conseils.

trahir leur patrie et leurs chers parents, pour viter

demeures de l'Achron? Car semblables aux enfants


qui tremblent et s'efraient de tout dans les tnbres

les

aveugles,

nous-mmes en

pleine lumire souvent nous

craignons des dangers aussi peu terribles que ceux


90

que leur imagination redoute


dans
il

la

et croit voir s'approcher

nuit. Cette terreur et ces tnbres de l'me,

faut donc que les dissipent, non les rayons du soleil

ni

DE LA NATURE
lumineux du

et les traits

C)3

mais

jour,

la

vue de

nature

la

et son explication.

L'esprit

sont

En premier

l'me
partie

et

une

que

lieu je dis

qu j^ pense, comme on l'appelle


du corps, et non
^
dans lequel rsident le
disposition souvent,
une
gnrale, une har- conseil et le ffouvernemcntdela vie,
monie.
est partie de l'homme non moins
.

9"^

l'esprit,

que

la

main,

semble de

pied, et les

le

yeux sont partie de

l'en-

vivant.

l'tre

[lacune)

<<En vain certains prtendent;> que


l'esprit n'est

loo

de

mais que c'est une sorte de disposition vitale du corps,


une harmonie, disent les Grecs, quelque chose qui nous

donne

la vie et le

nulle part

de

sentiment, alors que l'esprit ne rside

mme

qu'on parle souvent de

sant du corps, et pourtant

la

du sujet bien portant. Ainsi


io5

la sensibilit

pas loge dans une certaine partie du corps,

la

semblent

Souvent en

se

bonne

sensibilit de l'esprit

n'a point pour eux de sige particulier

me

la

sant n'est pas un organe

ce en quoi

ils

fourvoyer grandement et en tout point.

effet la partie extrieure et visible

de notre

corps est malade, tandis que par une autre partie cache

nous sommes en

que

lo

le

joie

et d'autre part

arrive souvent

homme

malheureux dans son esprit soit sain et joyeux dans


tout son corps
exactement comme un malade peut
souffrir du pied, sans avoir cependant aucune douleur
dans la tte. En outre, quand le doux sommeil tient nos
:

membres

captifs,

lorsqu'tal,

notre corps repose appesanti,


1x5

il

contraire ait lieu son tour, et qu'un

autre chose qui ce

moment

il

priv

de

sentiment,

y a pourtant en nous

s'agite de mille manires,

DE LA NATURE

III

et qui est le sige de tous les

toutes

les

q'i

mouvements de

joie,

de

vaines inquitudes du cur.

Maintenant, voici qui te fera connatre que l'me,


elle aussi, rside

dans

les

membre^

l'harmonie qui donne au corps

d'abord
120

il

et
la

que ce n'est point


sensibilit. Tout
d'une grande

est frquent qu'aprs la perte

partie de substance, la vie

dans nos membres

se

maintienne

sufft

de quelques

nanmoins

et inversement,

il

atomes de chaleur chapps du corps, d'un peu d'air


exhal par la bouche, pour que cette mme vie dserte
aussitt nos veines et abandonne nos os
quoi tu
peux reconnatre que tous les lments n'ont pas un
:

2j

rle gal, et n'assurent pas

mais ce sont plutt

les

galement notre sauvegarde;

principes du vent et de la cha-

leur qui ont le soin de maintenir la vie dans nos

mem-

y a donc une chaleur vitale, un soufle vital


dans le corps mme, qui au moment de la mort se
retirent de nos membres.
bres.

Il

Aussi, puisque la nature de l'esprit et de l'me s'est

i3o

rvle nous
ce

comme une

partie

du corps, renonce

terme d'harmonie, qui semble descendu pour

musiciens des hauteurs de l'IIlicon


encore
leur

i3

l'ont-ils

emprunt

objet qui n'avait pas encore de

en tout cas, qu'ils

mon

suite de

et

ne

de l'me.

gardent

nom

pour

particulier;

toi,

coute

la

Maintenant,

je dis

que

l'esprit

et

l'me se tiennent troitement unis,

le

l'esprit

substance

domine pour ainsi


corps est ce conseil que nous
et la pense.
Et celui-ci a son

est la tte et ce qui

dire dans tout

appelons

ou peut-tre

pour l'appliquer

forment ensemble qu'une seule

mais ce qui

i/io

le

les

discours.

Rapports de Tesprit
et

d'ailleurs

ni

DE LA NATURE
sige fix

au milieu de

tressautent
la

joie

peur

c'est cette rgion

doucement

palpiter

fait

C'est l en effet

la poitrine.

et la

l'effroi

9.')

donc

c'est

que
que

que

rsident l'esprit et la pense. L'autre partie de l'en-

semble,
et se

45

l'me, dissmine

meut

par tout

corps,

le

obit

la volont et sous l'impulsion de l'esprit.

L'esprit est capable lui seul de raisonner par lui-mme


et

pour lui-mme,

et de se rjouir

qu'aucune impression
corps au

pour lui-mme, alors

ne vient affecter

mme moment. Et

l'me et

le

mme

que la tte ou
l'il, sous l'attaque de la douleur, peuvent souffrir
en nous, sans que nous ayons mal galement dans
tout
i5o

le

mme

corps, de

souffrir ou tre

il

de

arrive

anim par

que

l'esprit soit seul

tandis que

la joie,

le

membres,

reste de l'me, pars dans le corps et les

mu d'aucune impression nouvelle. Mais lorsqu'une crainte plus violente vient bouleverser l'esprit,

n'est

nous voyons l'me entire s'mouvoir de concert dans


nos membres
et sous l'effet de cette sensation la
;

i55

sueur et

la

pleur se rpandre sur tout

langue bgayer,

voix s'teindre,

la

les oreilles tinter, les

membres

la

dfaillir

corps, la

le

vue

s'obscurcir,

enfin cette

terreur de l'esprit nous voyons souvent des

hommes

succomber quoi chacun pourra facilement reconnatre que l'me est en troite union avec l'esprit,
160 et qu'une fois violemment heurte par l'esprit, elle
:

frappe son tour

le

3Iatrialit de leur

substance.
et

corps et

Ce

le

mme

branle.

raisonnement nous en-

seigne que la substance de l'esprit

de l'me est matrielle.

porter nos

met en

Car

si

nous

la

voyons

membres en avant, arracher notre corps

au sommeil, nous

faire

changer de visage, diriger et

DE LA NATURE
gouverner

i65

aucune

humain

corps

le

96

tout

entier

produire sans contact, ni

le

contact

ne devons-nous pas reconnatre

la

comme

videmment

ne peut

de ces actions

sans

se

matire,

nature matrielle

de l'esprit et de l'me?

De
avec
170

plus,
le

comme

est

il

galement vrai que

l'esprit souffre

corps, qu'il partage les sensations


il

t'est facile

de

le voir. Si,

du corps,

sans dtruire tout

fait la vie, la pointe barbele d'un trait pntre en

nous

et dchire les os et les nerfs,

il

en rsulte nan-

moins une dfaillance, un affaissement terre plein


de douceur, puis une fois terre une confusion qui
nat dans l'esprit, et, par moments, une vellit impr170 cise de nous relever. Donc, c'est de matire qu'il faut
que soit forme la substance de l'esprit, puisque des
traits et des

coups matriels sont capables de

la faire

souffrir.

Extrme

subtibilit

Mais, cet esprit, de quels lments

de leurs lments,

est-il

tu? Continuant

mon

form? comment

est-il

consti-

expos, je vais maintenant

te l'expliquer.

En
et

premier

lieu, je

dis qu'il est

tout

fait subtil

compos de corps extrmement menus. Pour

180 convaincre, tu n'auras qu' rflchir ceci.


rien,

Il

t'en

n'est

de toute vidence, qui s'accomplisse avec

la

met l'esprit se proposer un acte, et


en commencer l'excution. L'esprit est donc plus
prompt se mouvoir qu'aucun des objets placs
sous nos yeux et porte de nos sens. Mais une

rapidit que

180

substance
fois

si

mobile doit

se

composer d'lments

la

extrmement ronds et extrmement menus, pour

qu l'impulsion du moindre choc puisse

les

mettre en

in

DE LA NATURE
mouvement. Car

si

97

l'eau s'agite et s'coule sous le plus

190 lger choc, c'est qu'elle est forme d'atomes petits et

qui roulent

les

uns sur

les

autres.

Au

contraire,

la

nature du miel est plus paisse, sa liqueur plus pares-

coulement plus lent

seuse, son

plus grande dans toute

demment
195

parce qu'elle

lisses,

moins

pavot

un

subtils et

soufle,

crouler et rpandre

moins ronds. Vois

suspendu

un amas

tas de pierres ou d'pis, le


C'est

donc que

les

car la cohsion est

masse de sa matire, viest forme d'lments moins


la

corps

les

graine du

la

pour en

et lger, suffit

assez haut

mme

souffle

mais sur un

ne peut

rien.

plus petits et les plus lisses

200 sont aussi dous de la plus grande vitesse.

Au

contraire,

tous ceux qui se trouvent tre plus lourds


rugueux sont aussi les plus stables.

et plus

Ainsi donc, puisque la substance de l'esprit s'est


rvle

2o5 se

comme

d'une mobilit sans gale,

compose d'lments extrmement

ronds

vrit dont la connaissance,

ratra dans bien des cas

comme

il

faut qu'elle
hsses et

petits,

mon

cher, t'appa-

utile et

opportune.

Autre preuve encore qui te montrera la tnuit


du tissu de cette substance, le peu d'espace qu'elle
210 occuperait

s'il

tait possible de la

l'homme en proie au
quand la substance de
il

l'esprit et

condenser

laisse

ni

dans l'aspect

tout en place, sauf

vitales. Il faut

ni

dans

le

poids

puisque,

du corps tout

membres

la

la sensibilit et la

donc que l'me tout entire

chair, les nerfs

totale

220

fois

mort,

la

de l'me s'est retire,

d'lments tout petits, et se distribue dans


la

une

sommeil de

n'est rien dans tout le corps dont on puisse constater

la perte,

2i5

paisible

entier,

mme
la

soit

mort

chaleur

forme

les veines,

aprs sa retraite

hgne extrieure des

se garde encore intacte, et le poids n'a pas

DE LA NATURE

ili

perdu un grain. Ainsi en


quet

s'est

est-il

0'^

d'un vin dont

vanoui, d'un parfum dont

la

le

bou-

douce haleine

aux vents, d'un corps qui a perdu de sa


notre regard ne voit pas que l'objet lui-mme

s'est dissipe

saveur
2a5

rien non plus ne manque


taille
videmment parce que la saveur et l'odeur
sont produits par un grand nombre d'lments minusait rien

perdu de sa

son poids;

cules

rpandus dans toute

Aussi, encore une

fois,

la

substance des corps.

la

substance de l'esprit et de

l'me ne peut qu'tre forme d'atomes aussi petits


23o que possible, puisque sa fuite n'enlve rien au poids du
corps.

Des quatre lments


de cette substance
et de leurs corn-

bmaisons.

23.)

substance, n'ima-

Pourtant, cette
ginons

qu'elle soit simple.

pas

Il

des mourants un

en eiet
g'chappe
^^
lger souffle, ml de chaleur: or la
n'est point de

chaleur implique avec soi de

l'air

chaleur

ne se trouve galement

ml.

La

laquelle de

l'air

ncessairement

et

que

sa

nombreux atomes

traverse par de

il

mmes de

lgret et la tnuit

impliquent

chaleur

la

substance

est

mouve-

d'air en

ment.
Dj donc,
la

trois

substance de

lments nous sont apparus dans

l'esprit,

et

pourtant tous

ensemble ne suffisent pas crer

ea
2^^

les

effet,

mouvements de

leur adjoindre encore

reu aucun

tnu qu'elle
2-Vj

les
:

trois

l'esprit,

refuse d'admettre qu'aucun d'eux puisse crer


la

sensibilit,

leur tour ceux de la pense.

n'a

la sensibilit

et plus lisses

nom

rien

Il

est

qui provoquent

donc ncessaire de

une quatrime substance.


;

dont

rien de plus
les

mobile

et

Celle-ci

de plus

lments soient plus petits

c'est elle qui, la premire, rpartit

dans

DE LA NATURE

III

les

membres

en

effet, elle

lments

mouvements

les

mouvements gagnent
du

et la puissance invisible
se

25o

met en branle

alors

La premire,

sensitifs.

s'meut, en raison de la petitesse de ses

puis les

99

le

dans toutes

sang

chaleur,

la

souffle, puis l'air

puis tout

s'agite, la sensation

les chairs, elle

pntre

gagne en dernier

les os et les moelles, qu'il s'agisse

lieu

d'un plaisir ou d'une

agitation toute contraire.

Mais ce n'est pas impunment que


pntrer jusque-l, et

profondment
gnral, au point que
aussi

255

que

douleur peut

souffrance aigu se glisser

la
il

la

s'ensuit

un bouleversement

ne trouve plus place, et

la vie

lments de l'me s'chappent par tous

les

Du

reste, le plus

canaux de l'organisme.
face du corps marque, pour

mouvements

et c'est

souvent

ainsi dire, le

pourquoi

la vie

les

la sur-

terme de ces

peut se maintenir

en nous.

Maintenant, comment ces quatre lments se mlangent-ils,

Malgr
260

mon

comment

combinent-ils

dsir de te l'expliquer, je

leurs

me

activits?

vois arrt

pauvret de notre langue. Pourtant, je vais


t'en toucher un mot, comme je pourrai, en effleu-

par

rant

la

le

sujet

Sans doute,

sommairement.
les

mouvements des corps premiers

de ces substances s'entre-croisent ce point qu'il est


impossible d'isoler une d'entre elles, et de locaUser
265

chacune de leurs facults

comme

elles

sont au contraire

De

des proprits multiples d'un seul corps.

mme, toute portion de

chair d'un tre vivant possde

et
en gnral une odeur, une couleur, une saveur
forment
qu'un
runies
ne
qualits
toutes
ces
cependant
;

seul corps complet. Ainsi la chaleur,

l'air,

et la puis-

270 sance invisible du souffle forment par leur mlange

"\

DE LA NATURE

lOO

une seule substance, avec, en outre, cette force mobile,


qui cre d'elle-mme

le

mouvement

initial qu'elle leur

distribue ensuite, et qui est l'origine premire dans nos

organes des mouvements

Car cette quatrime

sensitifs.

substance est dissimule, cache au plus intime de


notre tre

2-j

mme

De mme que dans nos

dans tout notre corps

et

ges et dissimules

de l'me, grce

lments

sur

cette force sans

11

28')

aussi

elle

est

entire, et rgne

corps tout entier.

faut admettre de

chaleur
et

nom, compose

elle

ainsi dire l'me de l'me tout

le

raret de leurs

la petitesse et la

280 d'lments minuscules, se cache

pour

trouvent mlan-

se

force de l'esprit et la puissance

la

mme

de

son tour l'me

et elle est

de l'me tout entire.

membres

profondment

n'est rien qui soit plus

il

enfonc dans notre corps

que

ou

tel

que

le souflle, l'air et la

dans tout l'organisme

entremls

existent
tel

mme

d'entre eux prdomine, tel autre est

subordonn, pour que leur ensemble arrive

une certaine unit


sant de leur ct,

la

toute

dtruiraient

sinon

la

chaleur et

puissance de
sensibilit

l'air

et

la

raliser

le souille agis-

agissant du sien

dsagrgeraient

par leur propre division.

En

eiet, l'esprit

semble quand
290

yeux d'un

la

possde cette chaleur, qu'il ras-

colre l'enflamme et fait briller les

clat plus aigu.

soufTle froid,

compagnon de

le frisson et le

Il

possde galement ce

la

crainte, qui

tremblement des membres.

provoque
11

possde

accompagne les
curs tranquilles et les visages sereins. Mais la chaleur
domine chez ceux dont les curs sont ardents, dont
encore

295

l'esprit

de

le

caractre paisible de

irritable

la colre.

Dans

s'chauffe

l'air,

qui

facilement

sous

l'ofTet

ce genre, la premire place revient

DE LA NATURE

111

lOI

la violence farouche des lions, qui de leurs rugis-

sements vont parfois jusqu' rompre leur poitrine,


incapable de contenir les flots de leurs colres. Il y a
plus de soufle au contraire dans l'me froide du cerf

3oo aussi est-elle plus prompte lancer dans sa chair des


courants glacs, qui provoquent le tremblement de

tous ses membres. Quant au buf,

l'air

paisible

domine

dans sa nature jamais les feux de la colre ne s'allument en lui pour l'exasprer jamais leurs fumes
;

ne l'aveuglent de leurs ombres tnbreuses jamais


3o5 non plus on ne le voit travers et paralys par les traits
sa nature tient le miUeu entre les
glacs de la peur
;

cerfs et les lions furieux.

Ainsi en

est-il

des

hommes. L'ducation

beau en

former quelques-uns et leur donner un poli uniforme,


elle laisse pourtant subsister l'empreinte premire
3 10

du caractre de chacun. Et nos dfauts,

crois-le bien,

ne sauraient tre si radicalement extirps, que tel


d'entre nous ne glisse plus promptement sur la pente
de l'ardente colre, tel autre ne soit plus vite travaill
par

la crainte, le

troisime n'accepte certaines choses

d'un esprit trop accommodant. Bien d'autres dii3i5 rences doivent apparatre encore entre les divers camais je ne
ractres et les murs qui en sont la suite
;

puis pour

l'heure en exposer

trouver assez de noms pour


principes

d'o

provient

les

raisons

secrtes,

ni

toutes les formes des

cette diversit.

Ce que

je

puis pourtant affirmer comme tant l'vidence, c'est


320 que, s'il subsiste en nous des traces de notre premire nature que la philosophie est incapable d'effacer,

elles

saurait

dieux.

sont

si

faibles

nous empcher de

que rien vritablement ne


mener une vie digne des

DE LA NATURE
L'me

et

Cette

corps

le

sont

solidaires

me

lun de Vautre.

ainsi

par

abrite

compose

trouve

se

l'ensemble du corps,

i,

I02

dont elle-mme assure son tour


320

garde et

la

le

salut

communes

car des racines

les

tiennent troitement unis, et l'on ne peut videmment


sparer sans les faire prir. Ainsi aux grains d'encens
on ne saurait arracher leur odeur, sans dtruire en

les

mme temps

De mme

leur substance.

substance

la

de l'esprit et de l'me ne saurait tre abstraite du corps


33o entier, sans que tout l'ensemble se dsagrge. Tant
leurs principes en s'enchevtrant entre

origine premire leur assurent dans la

commune

On ne

lui-mme sans

ou l'me
et

voit pas que chacun puisse se suffire

le

secours de l'autre, et que

capable de sentir isolment

soit

mouvements communs

335 par des

eux ds leur
vie une destine

de l'autre que s'allume et

corps

le

mais

c'est

et

combins de J'un

s'veille

en tous nos organes

la sensibilit.

il

A
3/|o

En

outre, le corps ne peut natre seul et sans l'me,

ne

grandit

pas sans

rencontre de

qu'elle

reue,

ne peut

elle, et

l'eau,

qui

peut perdre

sans

tre

entirement

lui

de l'me

abandonne
ils

le

la

retrait

membres

qu'elle

tombent en pourriture.

premier ge, dans

345 ventre de

le

bouleverss jusqu'au fond d'eux-mmes,

prissent et

ds

insupportable aux

chaleur

bouleverse

par ce dpart, et tout en demeurant intacte,


est, dis-je,

survivre.

la

mre, l'me et

corps

le
le

mutuels s'exercent former

C'est ainsi

mme

et

que

dans

le

corps dans leurs contacts


les

mouvements vitaux,

bien que leur divorce ne peut s'oprer sans ruine ni


puisque leurs existences
malheur. Tu le vois donc
si

sont aussi troitement

que

lies

une

leurs natures le sont aussi.

mme

cause, c'est

DE LA NATURE

in
35o

Au reste, refuser au corps la


que l'me, rpandue dans tout

Io3
et croire

sensibilit,
le

corps auquel

elle

mlange, est seule concevoir ce mouvement que

se

nommons

nous

une vidente

sensibilit, c'est vouloir lutter

Quelle

vrit.

du
eux-mmes en toute

355 donner de
faits

le

priv de tout sentiment

ne

clart

nous enseignent?

dpart de l'me,
:

en

en outre bien d'autres pertes, au

corps est

le

mais ce

efet,

appartenait pas en propre pendant

lui

fait

corps, sinon celle que les

la sensibilit

Mais, dira-t-on, aprs

contre

explication pourra-t-on

qu'il

perd

la vie

il

moment o

il

disparat de la vie.

Prtendre, d'autre part, que


36o rien voir par eux-mmes,

ment dont
travers

nable

l'esprit

se

mais

sert

une porte ouverte,

yeux ne peuvent

qu'ils sont l'instru-

pour regarder,
est

comme

difficilement

soute-

mme

de la vue conduit une opiamenant


de force reporter la
nous

et le sens

nion contraire,

les

vue la pupille elle-mme, surtout si nous rflchissons


que souvent nous ne pouvons voir une lumire trop
vive, parce que nos yeux se trouvent offusqus par
365 son clat. Pour une porte, rien de pareil et en effet,
jamais la baie, par laquelle nous regardons, ne conoit
de douleur pour tre ouverte. D'autre part, si nos yeux
jouent le rle de portes, aprs leur enlvement l'esprit
;

n'en devrait que mieux voir, dbarrass qu'il serait

de jambages gnants.

370 Rfutation
opinion de

d'une

Dmo- ^u

ce propos, ne

va pas,

la suite

vnrable Dmocrite, adopter

crite.

l'hypothse selon laquelle

les

ments du corps et de l'me se juxtaposent en


nant entre eux un un et entrelacent ainsi le

l-

alter-

tissu

DE LA NATURE

li!

qui
.-jj

compose. Outre que

les

sont bien plus


corps et

organes,

ses

nombre,

et

la

aussi

sensitifs

correspond

sparent

les

le

en

que

le

choc est

premiers mouvements

les

grandeur des intervalles qui

la

corps premiers de l'me. Car

corps, ou les traces


;

galement

dont

petits objets

nous ne sentions pas l'adhrence de


bres

forment notre

peut-on tout au plus avancer

taille des plus

capable d'veiller en nous


3(50

lments de l'me
qui

cdent

le

ils

oA

sont extrmement clairsems dans tous

nos membres

que

les

que ceux

petits

la

il

arrive que

poussire notre

mem-

dpose sur nos

la craie

nous ne sentons pas davantage devant nous

brouillard de la nuit, ni

ni

de l'araigne,

toile fine

la

quand son rseau nous enveloppe en chemin, ni la


o8 dpouille fltrie que l'insecte laisse tomber sur notre
plumes des oiseaux, ni les flocons ariens
du chardon, dont l'extrme lgret ralentit la chute
et de mme pour les bestioles qui courent sur notre
peau, nous ne sentons pas l'empreinte de chacune des
pattes que posent sur nous les cousins et tous autres
insectes. Tant il faut exciter en nous de nombreux
lments du corps, avant que cette agitation soit restte, ni les

'^<)o

sentie par les lments de l'me,

mlangs aux pre-

miers dans tout l'organisme, et que, en dpit de leurs


3()5

en se heurtant, se ren-

intervalles, ceux-ci puissent,

contrer, s'unir et se rejeter tour tour.

Influence prdominante de l'esprit


dans l'union de
Vespvitetdel'me.

Et

c'est

^'

'

i.

" "'^

matre de
la

que

plus

l'esprit

l'me

qui tient fermes les barrires de

la
i

1"' ^'^ davantage le


vie. Car sans l'esprit et

'"'
la

pense, aucune partie de l'me ne peut sjourner

mme un

instant dans notre

corps

mais

elle

les

DE LA NATURE

Io5

4oo accompagne aussitt dans leur fuite,

dans

les

de

froid

en

abandonnant

airs,
la

mort.

au

Celui-l

tronc mutil, amput de

il

vit,

il

demeure
qu'un

plus

tous ses

souffles thrs qui font

respire les

de l'me tout entire, au moins

vivre. Priv, sinon

d'une grande

glacs au

membres l'me
retranche de ses membres ext-

ft-elle enleve et

4o5 rieurs,

ft-il

dissipe

se

contraire

Ne

vie, qui l'esprit est rest.

et

membres

les

partie,

il

s'attarde pourtant dans

vie et ne peut s'en dtacher

de mme,

la

la partie

si

extrieure de l'il est dchire, mais que la pupille reste


intacte, la vision, ce privilge de la vie, subsiste,

Ao condition toutefois de ne pas dtruire tout

de ne pas couper tout

de

l'il, et

en

la laissant isole

dtruire

l'un

et

4i5 du globe

ft-il

la prunelle,

Mais que cette minuscule

l'autre.

lumire s'teint,

tour de

globe

ce qui ne pourrait se faire sans

partie centrale de l'il se trouve


la

le

le

les

tnbres

endommage,
lui

aussitt

succdent,

le

reste

d'ailleurs intact et plein d'clat. Tel

est le trait qui enchane jamais l'me et l'esprit.

Vme
L'esprit et
sont sujets natre
et

Et maintenant, pour que tu saches


que, dans tous les tres anims, les

mourir.

lgres sont soumis


mes i^
ce fruit de mes longues
la naissance et la mort
420 recherches, acquis par un doux labeur, je continue
l'exposer en un pome digne de toi. De ton ct, fais
en sorte de comprendre l'une et l'autre substance
sous une mme dnomination, et, par exemple, si
-

>

i.

esprits et les
:

je

parle

de l'me,

enseignant qu'elle

est

mortelle,

persuade-toi que
ne forment qu'une unit aux lments indissolublej'entends aussi

ment

unis.

l'esprit,

puisqu'ils

m
^2")

DE LA NATURE
L'me

Pour commencer, je viens de


montrer que l'me est d'une matire

doit se dis-

dans

siper

loG

l'air,

compose de menus corps,


faite
d'lments bien plus petits que la liqueur
transparente de l'eau, le brouillard ou la fume
subtile,

car par sa mobilit

meut sous
h'So

que

les

elle

dpasse de

les

elle se

loin,

l'impulsion de chocs bien plus lgers

mmes de

simulacres

la

puis-

fume ou du

brouil-

lard suffisent l'mouvoir. Ainsi, dans les rves du

sommeil, nous voyons monter dans


qu'exhalent
et ce sont

vapeur

les airs la

fume

les autels, et la

rpandent

qu'ils

videmment des simulacres dtachs de

ces

corps qui viennent nous frapper. Donc, puisque d'i>n


Y'^^'j

vase qu'on agite tu vois l'eau s'chapper de toutes


parts,

le

liquide s'couler en tous sens

brouillard et la
il

te faut

fume

l'espace, qu'elle se

dans

se dissipent aussi

admettre que l'me

puisque

le

les airs,

se rpand, elle aussi,

dans

perd bien plus vite, et se rsout bien

plus rapidement en ses corps premiers une fois qu'elle


s'est
'

"^

Car

arrache du corps de l'homme pour s'en


si

le

corps,

(jui

pour

est

l'me, ne peut plus la contenir

quand

il

est boulevers

par quelque cause, ou devenu poreux par

du sang hors des


capable de

la

veines,

comment

contenir un

aller.

ainsi dire le vaisseau de

croire

moment,

lui

retrait

le

que

l'air soit

qui,

pour

la

contenir, est d'une matire bien moins dense que notre

corps?

'l'')

Elle suit

toutes les

phases de la vie
du corps, et meurt

comme

lui.

En

outre, nous sentons

bien

que

l'me nat avec notre corps, qu'elle


partage
sa
^ ^^^^j^ ^^^^ lui, qu'elle
r
1
vieillesse. Ainsi, de mme que le

corps de l'enfant est tendre et

'

frle, sa

dmarche

inccr-

DE LA NATURE

III

taine, de

mme

la rflexion

pense qui l'accompagne est sans

la

quand les forces se sont accrues avecTge,

vigueur. Puis
l\^o

IO7

grandit aussi, et

puissance de Tesprit

la

augmente. Ensuite, quand les vigoureux assauts du


temps ont battu le corps en brche, quand nos forces
s'moussent et que nos membres s'affaissent,
devient boiteux,
celle

l'esprit

langue s'gare, l'intelligence chan-

la

tout manque, tout s'en va en

mme

temps.

11

A55 faut donc admettre aussi que toute la substance de

l'me se dissipe,

de

^^^o

l'air

grandir avec

lui, et,

avec

la

L'me
la

sous

lui

la

hautes rgions

les

voyons natre avec

comme

corps,

le

montr, se dlabrer

je l'ai

fatigue de l'ge.

En

est sujette

maladie

fume, dans

telle la

puisque nous

et la

si

gurison, donc
la mort.

outre, nous

voyons encore que

corps contracte pour sa part

le

maladies,

^'affreuses
cruelles,

l'me

aussi

est

des soucis cuisants, du chagrin, de

la

des douleurs
le

crainte

sige
il

est

donc naturel qu'elle participe galement la mort.


Et mme, dans les maladies du corps, souvent l'esprit s'gare et bat la

465 et

dlire

dans

les

duquel,

campagne

les

yeux ferms,
il

patient draisonne

la tte

retombante,

ne peut plus reconnatre

de ceux qui, tchant de


le

le

parfois

plus les voix,

470

une pesante lthargie l'emporte


profondeurs d'un sommeil ternel, au fond
;

le

il

n'entend

les

visages

rappeler la vie, l'entourent,

visage et les joues baigns de larmes. Ainsi donc,

l'me est aussi sujette

la

dissolution,

il

l'avouer, puisqu'elle peut tre envahie par

gion de

la

maladie. Car

la

douleur et

la

l'une et l'autre les ouvrires de la mort,

de tant d'hommes nous

l'a

dj montr.

faut bien
la

conta-

maladie sont

comme

la

fm

DE LA NATURE

fil

Enfin,

li-jb

homme

lorsqu'un

d'un vin gnreux dont


pesants,

deviennent-ils

envahi

est

par

pourquoi

ses

membres

jambes embarrasses

ses

son pas chancelant, sa langue pteuse, son


/i8o

gence noye, ses yeux flottants

pourquoi voit-on

sanglots, les querelles, enfin toutes

cris, les

les suites

de ce genre que l'ivresse amne avec

pourquoi

tout cela,

parce que

sinon

pour

et

intelli-

natre les

lence du vin

elle,

l'ardente vio-

de

ordinaire

effet

mme du

l'me l'intrieur
'i85

force

la

chaleur s'est rpandue et

la

dans ses veines,

distribue

Io8

bouleverser

corps? Or toute substance

qui peut tre bouleverse et paralyse manifeste par


l

que,

si

une cause un peu plus grave s'introduit en olle,


devra renoncer dsormais l'existence.

elle prira et

Souvent

aussi,

cdant tout coup

foudre, s'abat

A90 tous ses membres,


tord,

respire

il

s'puise en

il

cume,

fait

ments,

se
il

dlire,

mouvements
la

dans
ter

bouillonner

ils lui

les

il

membres,
les

et

cume, de

les

que dans
la

la

l'eiort

bouche par

pour

les

comme

je l'ai

pour

reje-

voix, ceux-ci sont


la

route qui

ainsi dire leur

chemin. Le dlire nat du dsordre de


et,

les

que sur

douleur qu'il prouve

la

lments de

leur est familire, et qui est

mme

Quant aux gmisse-

flots.

et parce

travers

violence dchane des

la

entrans en masse hors de

oo l'me,

videmment

convulsifs. C'est

violence du mal

sont arrachs par

au dehors

gmit, et tremble de

roidit ses muscles,

il

il

membres, l'me se soulve


la plaine des mers sales
vents

il

d'un souflle haletant et saccad,

que, dchire par

'195

violence de

homme, comme frapp de

son mal, sous nos yeux, un


la

la

montr, de

grand

l'esprit et

la

division

de
qui

disperse et dtruit l'union de leurs lments, arra-

chs

les

uns des autres par

l'elTet

du

mme

poison.

DE LA NATURE
Puis lorsque

quand

cause de

la

un homme
il

de son

maladie a rebrouss chemin,

l'acre humeur du
malade chancelant comme
ivre commence par se redresser, et peu

s'est retire

dans ses retraites

corps corrompu, alors

5o5 peu

la

IO9

le

recouvre tous ses sens et rentre en possession


esprit.

Puisque l'me

dans

et l'esprit sont,

le

corps

mme,

secous par de telles maladies, puisqu'ils y soufrent


d'une manire aussi cruelle de pareils dchirements,

comment

croire que, sans l'abri

parmi

vents violents

5 10

les

D'ailleurs, puisque

comme un

ils

du

corps, l'air libre,

puissent continuer vivre?

nous voyons

l'esprit se

gurir,

corps malade, puisqu'il nous apparat capa-

ble de se rtabhr par la mdecine, c'est l encore

signe qui laisse prvoir sa condition mortelle.

en

effet ajouter des parties,

ou

les

un

faut

Il

transposer, ou encore

retrancher quelque peu leur somme, que l'on entre5i5 prenne de changer l'tat de l'me, ou que l'on veuille

transformer toute autre substance. Mais une substance


immortelle ne souffre pas que ses parties soient transposes, ou accrues en nombre, ou qu'il s'en perde le
moins du monde. Car tout changement qui fait sortir
520 un tre de ses limites amne aussitt la mort de ce
qu'il tait

auparavant. Donc, que l'me tombe malade

ou qu'elle

soit

par

l,

Tant

il

rtabhe par

mdecine,

elle

manifeste

je l'ai

est vrai

qu'une fausse doctrine vient toujours

se heurter

la vrit,

montr, son caractre mortel.


qui

une double rfutation,

^^^

la

comme

L'agonie du

corps

est aussi celle de


l'me.

la

Enfin

homme

lui

barre

par

la retraite et,

convainc de son erreur.

souvent,
s'en

nous

aller

membre membre,

peu
r

un

voyons

perdre

peu,
r

et

la sensibi-

DE LA NATURE

III

lit vitale

deviennent

aux pieds d'abord,

les

livides, puis les pieds

IIO
doigts et les ongles

eux-mmes

et

les

jambes meurent, et de l gagnant les autres membres,


lentement la froide mort porte partout ses pas. Puis53o que l'me se trouve alors, elle aussi, entame, et
qu'elle

coup,

ne

s'chappe

nous

devons

nera-t-on

pas

peut

qu'elle

tout

tenir

la

organes,

les

rassembler

les

535 en un seul point, et de cette faon retirer

de tous

bilit

les

membres

substance de l'me se

seul

elle-mme ramener ses

par

lments dissmins dans

d'un

entire

pour mortelle. Imagi-

en ce cas, ce

la

sensi-

lieu

o la
abon-

concentrerait en telle

dance, devrait apparatre dou d'une sensibilit plus

Comme ce
comme nous

grande.
faut,

point ne se rencontre nulle part,

il

l'avons dj dit, que l'me ainsi

morcele se dissipe au dehors, donc qu'elle prisse.


5/io

Et mme, me plairait-il d'admettre ce qui est faux,


d'accorder que l'me puisse se concentrer dans le corps
des moribonds qui quittent membre membre le
sjour de la lumire il n'en faudra pas moins avouer
:

qu'elle

5^5

est

mortelle

en se dissipant dans

et
les

il

n'importe qu'elle prisse

airs,

ses parties elle s'engourdisse,

ou qu'en contractant

puisque toute

perd de tous cts de plus en plus

que de tous cts

il

lui

le

la

personne

sentiment, et

moins en moins de

reste de

vie.

D'ailleurs l'me tant une partie


du corps, o elle occupe une place
telle comme tout
z
* j'i
c
it
lixe et determme, au morne titre
autre organe.
que les oreilles, les yeux et tous les
autres sens qui gouvernent la vie si la main, l'il, le
nez ne peuvent, une fois spars de nous, ni sentir, ni

L'me, tant partie


du corps, est mor-

'

b')o

DE LA NATURE

II

exister isolment, mais qu'au contraire,

posent et se corrompent en

dcom-

se

ils

peu de temps,

l'me
ne peut non plus exister toute seule sans le corps, et
555 sans l'homme lui-mme, qui apparat, pour ainsi dire,

comme

Enfin,

vitales

de rame et du
corps ne peuvent
subsister que dans
leur union. Argu-

56o

ments

par

attache

est

les

du corps

facults vitales

et de l'me n'ont de force et de vie

-nidemeurent

divers.

unies

elles

Si

corps,

le

^^e
,

la

sans

substance de l'me ne

.1,11

de

mme

que

..

peut seule et d elle-mme mettre

mouvements

de

intime

plus

liaison
lui

combinaison.

troite

Les facults

en

puisqu'elle

elle,

ou tout autre objet

la contient,

d'imaginer

plaira

avec

encore

une

vase qui

le

te

qu'il

vitaux,

"

priv

de

l'me, le corps ne peut subsister ni se servir de ses


sens.

5(>5

Sache-le

dtach

et

distinguer

mme

de

qu'arrach de ses racines

du reste du corps, l'il isol ne peut


aucun objet, de mme l'me et l'esprit

apparaissent

comme

incapables

de

rien faire

par

eux-mmes. La raison videmment en est que,


mlangs parmi les veines et la chair, parmi les
nerfs

et

les

os,

leurs

l'ensemble du corps

ils

lments

sont

retenus

par

ne peuvent s'carter librement

de grandes distances, et c'est grce cette cohsion

570 qu'ils accomplissent

une
ils

fois rejets

ne sauraient, aprs

vements, parce

les

mouvements

hors du corps dans

qu'ils

la

mort, rpter ces

un corps, un

l'me peut s'y maintenir et y renfermer

dans

le

corps

mme.

l'air,

la

mme

tre vivant,
les

575 ments qu'elle excutait antrieurement dans


et

mais

de

mmes mou-

ne sont plus retenus de

faon. L'air, en effet, deviendra


si

sensitifs

les brises

Aussi, encore une

mouveles nerfs

fois,

aprs

DE LA NATURE

ni

12

dissolution de l'enveloppe corporelle tout entire,

la

aprs

du

l'expulsion

l'esprit doit,

aussi,

il

soufle

comment douter

de

sensibilit

corps ont leurs causes

le

dans

une

le

lies.

dpart

odeur infecte

que, s'levant du plus profond de

nous-mmes, l'me ne

comme une fume


la

la

corps ne peut supporter

le

de l'me sans se putrfier

grandeur de

vital,

faut l'avouer, se dissoudre, et l'me

puisque l'me et

Enfin, puisque

58o

soit

se

chappe

dissipe

et

qu'aprs ce changement,

et

chute et

la

la

ruine du corps dcompos

585 ne soient dues au dplacement de ses assises profondes

par l'me qui, pour s'enfuir au dehors, a travers tous

membres, tous

les

dans

le

mandres des canaux situs


peux de mainte

les

corps, tous les pores? Ainsi tu

faon reconnatre que

bue dans

le

corps,

la

substance de l'me,

en est sortie en traversant

go membres, et qu'elle s'tait dj dchire dans

mme
dans

avant de

les souffles

se glisser

de

distri-

au dehors pour

le

les

corps

aller flotter

l'air.

Souvent mme, sans franchir les limites de


mais pourtant sur le point de succomber
quelque mal, l'me semble vouloir
s'en aller,

la

vie,

5c)5

sparer du corps entier; et


le

visage

s'alanguit,

et

se

comme, au moment suprme,


flasques, tous les membres

semblent vouloir se dtacher du corps exsangue. Tel


est l'tat d'un homme qui, comme on dit, se trouve

mal ou a perdu connaissance dj de tous cts chacun s'agite autour de lui, et tous s'eflorcent de res:

600

saisir et

en

de rattacher

effet la secousse

le

dernier lien de la vie. Alors

branle l'esprit et l'me tout entiers,

qui menacent de succomber avec

le corps lui-mme
si
un
peu plus violent suffirait tout
bien qu'un choc
dtruire. Peux-tu douter encore qu'une fois chasse
;

DE LA NATURE
du corps, dans

6o5 libre,

ciel

l'tat

Il3

de faiblesse o

l'air

elle est,

ouvert, prive de son abri, l'me non seule-

ment soit incapable de


ne puisse plus

subsister

maintenir

se

pendant

mme un

l'ternit,

mais

seul instant?

Il

mourant qui sente son me s'chapd'une


pice
du corps entier, et remonter aupaper tout
n'est pas en efet de

6io ravant jusqu'


dfaillir

dans

gorge et au gosier

la

la

rgion prcise o

mais

elle est

il

loge

sent

la

comme

s'aperoit que chacun des autres sens s'teint peu


peu dans son sige. Que si immortelle tait notre
me, au moment de la mort, bien loin de gmir sur sa
dissolution, elle se rjouirait de s'en aller au dehors

il

et de dpouiller sa robe, la

manire du serpent.

Enfin, pourquoi l'esprit et la pense qui nous gou-

6i5

vernent ne naissent-ils jamais dans

ou

mains? Pourquoi

les

la tte, les

ont-ils leur sige

dans un seul

endroit, dans des rgions fixes pour tous les

sinon parce que

un

la

lieu particulier

pour natre, et o

membres de chaque

les

est vrai

il

puisse subsister

divers organes et les

tre se trouvent rpartis de telle

manire que jamais leur ordre ne


il

hommes,

nature a assign chaque organe

620 aprs sa cration, et qu'ainsi

Tant

pieds

que causes

et

soit

effets

interverti?

s'enchanent

flamme n'a point coutume de natre dans


eaux, non plus que la glace dans le feu.
et la

Du

reste,

si

la

substance de l'me est immortelle, et

626 capable de sensations une


c'est

de cinq sens,

pourvue.

Il

mon

fois

spare de notre corps,

avis, qu'il faut la

n'est point d'autre

supposer

manire pour nous de

mes errant aux enfers sur


bords de l'Achron. C'est ainsi que les peintres et

nous reprsenter

les

les

les

les

63o crivains des sicles passs nous les ont prsentes


doues de sens. Mais spare du corps, l'me ne peut

DE LA NATURE

\
'i

avoir ni yeux, ni nez, ni mains, ni langue, ni oreilles

donc

mes

les

sentir ni

L'me

seules et par elles-mmes ne

peuvent

exister.

Et puisque nous sentons que tout

est divisible,

elle n'est

donc pas

notre corps est

immortelle.

u ,.-,

635

le

sige de la sensi-

bilite vitale,

t
^
puisque partout

p^

lame

y est rpandue, si d'un coup rapide une force soudaine vient le trancher par le milieu de faon
le

sparer en deux tronons,

elle aussi

640

il

est vident

que l'me

comme

partage, fendue, et

sera

le

corps

tombera en deux moitis. Mais ce qui se fend et se


un nombre quelconque de parties ne peut

divise en

videmment prtendre

On

que

dit

les

l'immortalit.

chars arms de faux, tout chauds

du carnage et de la mle, tranchent des membres


subitement qu'on voit palpiter terre la partie

si

6/|

dtache et tombe du tronc, sans que nanmoins


l'me du combattant, surprise par

la

coup, puisse en ressentir

En mme temps,

comme

l'esprit est

la

douleur.

soudainet du

tout entier engag dans l'ardeur

du combat, l'homme avec

le

reste

du corps reprend

lutte et le carnage, sans s'apercevoir

souvent

la

qu'il a

65o perdu la main gauche avec son bouclier, emporte


au milieu des chevaux par les roues et les faux destructrices.

Un

autre ne sent pas que sa main droite est

monte l'assaut et presse son


un autre s'eforce de se relever sur
la jambe qu'il a perdue, tandis que prs do lui, sur le
sol, son pied agonisant remue encore ses doigts. Une
655 tte coupe d'un tronc encore chaud et vivant garde
terre un visage anim et les yeux ouverts, jusqu' ce
tombe, tandis

ennemi

qu'il

ailleurs

qu'elle ait

rendu

les

derniers restes de l'me.

DE LA NATURE

Il5

Bien plus, ce serpent dardant sa langue,

dress

et

menaant sur la queue qui termine son corps norme,


si, prenant un fer, il te plat de trancher ses deux par6Go ties en plusieurs tronons, tu verras chacun de ces
fragments frachement coups se tordre sur

humecter

la terre

se retourner

propre corps,

pour
et,

de son venin
saisir

dans

la

la partie

dans sa gueule

le

sol,

antrieure

le reste

douleur furieuse que

de son

lui

cause

imprimer sa morsure.
Dirons-nous donc que dans tous ces tronons rsident

son mal, chercher


665

lui

des mes entires? Mais

il

s'ensuivra qu'un seul animal

avait dans son corps plusieurs mes. Ainsi donc cette

me, qui formait une unit entire, a t partage en


que le corps, et il faut les tenir l'une et

mme temps
l'autre

pour mortels, puisqu'ils

se laissent

galement

diviser en tronons.

En

outre,

mortelle, elle au-

q^

qu'elle

rait connaissance
de sa vie ant-

^lu

^70 Si l'me

tait

im-

^16^1^6-

l'me est immortelle,

si

s'insinue dans le corps

moment de la naissance, pourquoi


,

de notre vie passe n'avons-nous

aucun souvenir? Pourquoi ne conservons-nous aucune


trace de nos anciennes actions? Car si les facults de
675 l'esprit sont altres au point que tout souvenir du
pass soit sorti de sa mmoire, un tel tat, mon sens
n'est pas tellement loign de la mort. Ainsi

donc il
que l'me d'autrefois est morte, et que
de notre temps a t cre de notre temps.

te faut confesser
celle

L'm.e, inhrente au

O80

ne peut
s'en dgager sans

D'ailleurs,

si

c'est

aprs l'achve-

corps

ment
^ent

prir.

vivantes de l'me
Vivantes
1 ame s'introduisent
s mtroduisent en

du corps
/^

nous, l'heure

que
,-

mme

facults
facults

les
^

o nous

nais-

DE LA NATURE
sons et franchissons

de

le seuil

lO

on ne devrait

la vie,

pas, en ce cas, voir l'me grandir avec le corps et les

membres dans
68.")

comme

sang

le

mme

dans une cage, toute

mais

continuant de rpandre par tout


Aussi, encore une

fois,

faut-il

elle

devrait vivre

part, tout en

seule,
le

corps

admettre que

ne sont ni exemptes de commencement,


de

la loi

la sensibilit.

les

mes

ni affranchies

du trpas. Peut-on imaginer, du reste, qu'elles


si intimement nos corps
taient glisses du dehors, alors que
s'y

auraient pu s'entrelacer
()f)o

elles

si

l'vidence

mme

nous enseigne tout

l'me s'entremle

aux

nerfs,

la

aux

si

os,

sensibilit,

le

contraire? Car

troitement aux veines,

que

comme

les

dents

mmes

maux,

l'indiquent leurs

l'lancement produit par l'eau glace, et

la chair,

participent

la

et

rencontre

douloureuse d'un gravier ml au pain que l'on mche.


690

Et d'autre

part,

puisque leur tissu

troitement celui du corps,

il

s'enchevtre

si

ne semble pas qu'elles

puissent s'chapper indemnes et se dgager saines et

sauves de tous

les nerfs, os et articulations.

Serait-elle un fluide

extrieur,

elle

aussi

pris-

est

Vas-tu t'imaginer qu'introduite du


dehors
^^. ^^

l'me
.^

se

coule

nos

travers

sable.

comme un
membres

Elle n'en prira que davantage,

7^^^

se

rpandant

travers le corps

pour

se

mler

Car tout fluide en s'coulant se dsagrge


prit.

Or l'me se disperse travers

les

en
lui.

donc

il

pores du corps

De mme que les aliments, en se rpandant


partout dans les membres et les organes, se dcom-

tout entier.

posent et prissent pour se transformer en une nou70.")

velle

substance, de

mme

qu'intacts leur entre dans

l'me
le

et

l'esprit,

bien

corps nouveau-n, se

DE LA NATURE

II7

dissolvent nanmoins en s'y rpandant


cules en

pour

effet se dispersent,

leurs parti-

ainsi dire,

par tous

les pores dans les membres, et vont y former cette


nouvelle me, matresse actuelle de notre corps, et
710 fille de la premire qui a pri tout l'heure en se distribuant dans l'organisme. Il n'est donc pas possible

que l'me

n'ait pas eu son jour de naissance, ni qu'elle

mort.

soit soustraite la

En

le cadavre
et les vers.

L'me

-i5 priv de vie?

outre,

demeurent-ils ou non dans

de

c'est appauvrie

les
le

le

corps

membres

pour immortelle, puisque

perte

la

qu'elle s'est retire. Si

cher

de l'me

en demeure d'enferms, on n'aura

S'il

plus le droit de la tenir

dans

des lments

de

quelques parties

au contraire

intacts, et

pu

s'arra-

sans

laisser

elle a

s'enfuir

corps aucune partie d'elle-mme, d'o vient

que les cadavres dans leurs chairs dj putrides don720 nent naissance des vers? D'o vient cette multitude
d'tres vivants, privs d'os et de sang, dont les flots
grouillent au

miheu des membres tumfis?

Croirais-tu

par hasard que des mes venues du dehors se gUssent


dans les vers, et que chacune d'elles peut venir se
de miniers d'mes se

demander comment tant


rassemblent en un Heu d'o une

seule s'est retire?

loger dans

725

un

corps, sans te

Il

a pourtant

une question

faut poser et mettre en discussion

les

qu'il

mes, fina-

lement, font-elles la chasse chaque germe de ces

vermisseaux, afin de btir elles-mmes leur demeure,

ou bien est-ce dans des corps achevs, pour ainsi dire,


Mais pourquoi feraient-elles

700 qu'elles s'introduisent?

elles-mmes

leur

cette peine?

On

corps,

pourquoi

prendraient-elles

n'en saurait dire la raison. Car, tant

DE LA NATURE

III

iS

qu'elles sont prives de corps, elles voltigent sans tre

inquites par les maladies, par

Le corps
et
j35

est bien plus

et la faim.

froid

le

expos souffrir de ces accidents,

l'me son contact est sujette de nombreux

maux. Admettons pourtant qu'elles aient quelque


avantage se faire un corps pour s'y loger par quelles
voies y arriveraient-elles, on ne le voit pas. Donc les
mes ne se construisent pas pour elle un corps et des
membres. D'autre part, elles ne peuvent s'introduire
:

dans des corps achevs


7/10

car elles ne pourront former

avec eux un tissu bien

serr,

avec eux

raliser

ni

l'accord de leurs sensations.

La persistance des
caractres spcitiques empche de
croire aux mtempsycoses d'une
me immortelle.

Pourquoi enfin

hit

fait-elle

de

le

,,.

pourquoi chez
,

mstmct de la

.,

les qualits

-i

du

hrditaire

En un mot,

pour-

de ce genre s'engendrent-ellcs

plus jeune ge dans les

chacun, sinon

cerfs

les

fuite se transmet-il

pourquoi une timidit

la

ruse aux

race cruelle des lions, la

renards

trembler leurs membres?

7^3 quoi toutes


ds

cour-

rouce s'attache-t-elle toujours

pre aux enfants

violence

la

membres

dans

et

parce que, dans

l'instinct

chaque germe,

dans chaque espce, rside une me dtermine qui


partage

la

croissance de chaque corps?

tait immortelle, et passait d'un corps

760 les

murs

des

animaux

Que

si

l'me

dans un autre,

se confondraient

souvent un

chien de race hyrcanienne fuirait l'attaque d'un cerf

hautement encorn

dans

les airs l'pervier

blant s'en volerait l'approche de la colombe;


seraient sans raison et les
c'est

755

une erreur de

se

hommes

animaux raisonnables. Car

prtendre

demeurant immortelle,

tout tremles

que l'me,

tout

en

modifie en changeant de

DE LA NATURE
corps.
prit.

Tout ce qui

se

change

Les parties de l'me en

II9

dcompose

se

effet se

donc

il

dplacent et se

transposent aussi doivent-elles pouvoir se dcomposer


:

dans l'organisme, pour finalement prir toutes avec

le

760 corps. Dira-t-on que les mes humaines migrent toujours dans des corps humains, je ne laisserai pas de de-

mander pourquoi de

sages elles peuvent devenir sottes,

pourquoi l'enfant n'a pas l'exprience de l'homme,


le

ni

poulain l'entranement du cheval dans toute sa force.

7G5 Sans doute dira-t-on, pour dernier recours, que dans un

corps faible, l'me

s'affaiblit.

aussi

qu'elle

mortelle,

corps

elle

est

En

perd aussi compltement

t-elle se fortifier

avec

lui

il

faut avouer

la

notion de sa vie

Mais comment pourra-

et de sa sensibilit d'autrefois.

770

ce cas,

puisqu'en changeant de

de concert avec

le

corps, et atteindre

cette fleur de l'ge tant souhaite,

n'est point lie lui par une

si

elle

commune origine? Et pour-

quoi veut-elle s'chapper de ses

membres

dcrpits?

demeurer enferme dans un corps en


ruines, et de voir sa demeure dlabre par le long ge
770 s'crouler sur elle? Mais pour un immortel, il n'y a
Craindrait-elle de

rien craindre.

Des mes immor- Enfin, n'est-ce pas le comble du


telles ne sauraient ridicule que les mes soient postes
se disputer Ven.^^
l
t
tre dans un corps ^ surveiller les accouplements chers
mortel.
Vnus et la dlivrance des femelles,
,

et

que ces immortelles

se pressent en foule

innombrable

780 dans l'attente de corps mortels, et luttent entre

elles

Ou

bien

de vitesse qui s'y introduira


peut-tre

aurait-il entre elles

vant lequel
pntrera

la

la

premire?

un

trait d'tabli, sui-

premire arrive en volant au but y


premire, sans violence ni contestation?

la

DE LA NATURE

111

L'amen peut vivre Enfin


en dehors du corps
mortel. Or on ne
peut unir le mortel

7^^

rimmortel.

pas dans

j^g

bois, ni

le

m
.

champs
la

la

peut natre seule et sans

le

790 des nerfs et du sang.

Que

mer
.

poissons vivre dans

le

sang ne se trouve
les

Un

pierres.

ordre fixe assigne chaque objet l'endroit o

grandir et habiter. Ainsi

la

les

dans

sve

subsister

nuages dans

peut

ne

l'arbre

(j^^s l'air, ni les

profonde,

120

substance de

doit

il

l'esprit

ne

corps, ni vivre l'cart

si

elle

en tait capable,

plus forte raison pourrait-elle rsider dans la tte, dans

dans

les paules,

les talons,

former dans n'im-

et se

porte quelle partie du corps, puisqu'en


elle

mme
mme
79.')

toujours dans

serait

vaisseau.

fin

de compte

mme homme,

dans

puisque dans notre corps

le

lui-

sa place apparat fixe, qu'il s'y trouve rserv

un endroit
et

Or,

le

spcial o l'me et l'esprit puissent habiter

nous refuser

grandir, nous devons d'autant plus

croire qu'ils puissent natre et subsister en dehors

du corps tout
meurt,

il

800 dans tout


et

entier. C'est pourquoi,

te faut
le

quand

avouer que l'me meurt

le

corps

aussi, dchire

corps. Car joindre le mortel l'ternel,

supposer tous deux des sentiments communs, des

ractions rciproques est pure

folie.

Que peut-on imagi-

ner de plus contradictoire, de plus disparate, de plus

discordant qu'une substance mortelle unie une sub80J

stance sans

commencement

ni

fin,

et

supportant conjointement l'assaut des

toutes

deux

mmes tem-

ptes?
corps, pour
Enfin impossibilit En outre, tous les
de reconnatre subsister dans l'ternit, doivent ou
Vme les carac- ,
.
,,
,,
tres de Vimmor- ^len tre forms d une substance
.

^^^^t.

pleine et solide qui puisse repousser

DE LA NATURE

II

les

121

aucun corps

chocs, et ne se laisse pntrer par

capable de dtruire l'intrieur l'troite cohsion de

8io ses parties

tels

sont ces lments de

nous avons prcdemment expos


ils

la

la

matire dont

nature

peuvent encore subsister pendant toute

ou bien
dure

la

comme

des temps, parce qu'ils sont l'abri des coups,


est le vide qui

demeure intangible

et n'est atteint

par

aucun choc ou encore parce qu' l'entour il n'y a pas


8i5 de place pour un lieu o les choses puissent, en quelque
;

sorte, aller se perdre et se dissoudre: telle est l'ternit

de cet ensemble des ensembles, en dehors duquel

il

n'y

a ni endroit o puissent s'chapper ses parties, ni

corps susceptibles de fondre sur

elles et

de

les

dsagr-

ger par la violence du choc. Prtendra-t-on qu'il faut

plutt

l'me

considrer

820 qu'elle est tenue


soit

que

les

l'atteindre,

comme

immortelle,

parce

causes de destruction

l'abri des

chocs funestes son existence ne puissent


soit

que

ceux

qui

l'atteignent

soient

repousss de quelque faon, avant que nous puissions


sentir toute leur force nocive.

(lacune)

en

effet,

826 souffre,
la

sans parler des maladies du corps dont l'me

elle aussi,

tourmente,

soucis,

la

souvent encore

ronge de crainte et

comme au

remords

la

la

consume en

souvenir de ses fautes passes

le

dchire. Ajoutes-y cette folie qui lui est

propre, et la perte de la

ondes de

pense de l'avenir

la

la lthargie

mmoire
elle

ajoute ces noires

va s'abmer.

DE LA \ATURE

III

S^o

L'me tant mortelle, la mort ne


peu tre une
souffrance, mais
une
dlivrance,
Prosopope de la
^ "^^'

on
835

La mort

32

donc rien pour nous

ne nous touche en

et
la

n'est

rien,

puisque

substance de l'meapparat
comme
^^

mortelle.

Et de

mme

que. dans

pass, nons n'avons point senti

le

de

quand pour nous combattre


ruer les Carthaginois, quand

douleur,

vit de toutes parts se

le

monde, secou tout

la

guerre, frissonna d'pouvante sous la haute vote

du

ciel,

et

entier par le choc effroyable de

que tous

les

humains

se

demandrent

anxieux auquel des deux peuples devait choir l'em-

8/jo

mme, quand nous

pire et sur terre et sur

mer

cesserons d'tre, aprs

divorce du corps et de l'me

le

de

dont l'union compose notre individu, nous pouvons


tre srs qu' ce moment o nous ne serons plus,
rien absolument ne pourra nous atteindre ni mouvoir nos

mme

sens,

dre avec la mer, et

mme

si

la

la

vient se confon-

terre

mer avec

le

ciel.

supposer

que, aprs leur dpart du corps, l'esprit et

corps conservent

le

sentiment,

il

n'y a pourtant

le

845 rien qui nous touche, nous qui n'existons que par

du corps dont l'assemblage constitue notre individu. Et mme, si rassemblant toute

l'union de l'me et

notre matire,

le

dans l'ordre o

temps, aprs notre mort,


elle est

la

remettait

range maintenant, et que de

nouveau nous ft donne la lumire de la vie, nous ne


800 serions nanmoins nullement touchs par un tel vnement, puisqu'il y aurait eu rupture dans
de nos souvenirs. Et de mme maintenant,

la
il

chane

ne nous

importe de savoir ce que nous fmes autrefois,

et la

pense de ce moi de jadis ne nous treint d'aucune


angoisse. Car

si

nous tournons nos regards vers l'immen-

855 site du temps coul, et que nous songions

la

varit

DE LA NATURE

ni
infinie des

mouvements de

la

123

matire, nous arriverons

les mmes lments


sommes actuellement forms ont dj

facilement cette conviction que

dont nous

mme ordre qu'ils occupent actuelpourtant notre mmoire ne peut ressaisir

t rangs dans le

lement

et

860 cet tat du pass. Dans l'intervalle, en


cessation de la vie, et tous les

effet,

a eu

il

mouvements

se sont

gars sans but ni cohsion, en dehors de toute sensation.

Car

il

faut,

pour que

aussi vivant l'poque o

Puisque

la

le

malheur

homme, que

puissent atteindre un

mort dtruit

il

et la souffrance

homme

cet

soit lui

doit lui arriver malheur.

empche

cette existence et

865 d'tre celui que menacerait un

tel

concert de maux,

nous en pouvons conclure qu'il n'y a rien de redoutable dans la mort, que celui qui n'est pas ne peut
devenir malheureux, et qu'il n'importe qu'il soit ou

non dj n quelque poque, puisque


telle, la mort immortelle l'a dtruite.
Aussi, quand tu vois un homme
870
sur

lui-mme,

pourrira,

une

sera dvor

par

mort

la

abandonn, ou

corps

flammes, ou par

les

mor-

lamenter

se

pense qu'aprs

la

son

fois

cette vie

il

qu'il

mchoire

la

des btes sauvages, tu peux dire que sa voix sonne


faux, et que se cache dans son

cur quelque

aiguillon

875 secret, malgr son refus affect de croire qu'aucun

sentiment puisse subsister en


avis,

il

lui

dans

n'accorde pas ce qu'il annonce,

ses vritables raisons

la
il

mort.

A mon

ne donne pas

ce n'est pas radicalement qu'il

s'arrache et se retranche de la vie, mais son insu

mme,

il

suppose

Le vivant, en
880 aprs

la

qu'il

effet,

survit quelque chose de

lui.

qui se reprsente que son corps,

mort, sera dchir par

les

oiseaux et

de proie, s'apitoie sur sa propre personne

les

btes

c'est qu'il

DE LA NATURE

ill

ne se spare pas de cet objet,


assez de ce cadavre tendu,

debout

et,

885 pourquoi

que dans

mme

il

la

qui,

ses cts,

il

lui

il

134

ne se distingue pas

confond avec

se

il

lui,

prte sa sensibilit. Voil

s'indigne d'avoir t cr mortel, sans voir

mort vritable, il n'y aura pas d'autre luidemeur vivant, puisse dplorer sa propre

perte, et rest debout,

gmir de

se voir gisant terre

en proie aux btes ou aux flammes. Car,

dans

si

l'tat

de mort c'est un malheur que d'tre broy par

^\)0

mchoires et

la

pas pourquoi

il

les

morsure des btes fauves, je ne vois


n'est pas douloureux de prendre place

sur un bcher pour y rtir dans les flammes, ou d'tre

mis dans du miel qui vous toufle, ou d'tre raidi par


froid sur la pierre glace

le

du tombeau o

l'on

vous

a couch, ou enfin d'tre cras et broy sous le poids

de

la

Sifi

vous recouvre.

terre qui

Dsormais

il

n'y aura plus de maison joyeuse pour

t'accueilHr, plus d'pouse

excellente,

chris pour courir

rencontre

ta

baisers, et pntrer ton

Tu ne pourras
et

la

des

scurit

malheur

tiens.

pour

seul jour funeste


ils

joies

de

la

vie

secrte.

disent-ils,

il

a suffi

te les arracher toutes.

gardent bien d'ajouter

se

disputer tes

se

cur d'une douceur

plus assurer la prosprit de tes affaires

malheureux, tant de
900 dant

plus d'enfants

Mais

le

d'un

Cepenregret

de tous ces biens ne te suit pas, et ne pse plus sur


toi

dans

cette

la

mort.

vrit,

Si l'on avait pleine

l'on

si

y conformait

conscience de

ses

paroles,

on

librerait son esprit d'une angoisse et d'une crainte

bien grandes.

900

la

mort,

tel

Pour

toi, tel

que tu

tu demeureras pour

exempt de douleur

et de mal.

le

es

endormi dans
du temps

reste

Mais nous, tout prs

de cet horrible bcher o tu achves de te rduire en

DE LA NATURE

125

inlassablement nous t'avons pleur,

cendres,

ce

et

chagrin ternel, nulle journe ne pourra l'arracher

de notre cur.

qui parle ainsi

il

deman-

faut donc

910 der ce qu'il peut y avoir de tellement amer,

si

tout se

ramne au sommeil et au repos, qu'on puisse se


consumer dans un deuil ternel.
D'autres encore, une fois tendus table, tenant
la coupe en mains, et le front ombrag de couronnes,
d'un ton convaincu

se plaisent dire

Brve

pour

est

910 de ces biens; bientt

pourrons plus
le

chose.

Nul en

effet

ne

du sommeil

ternel, et
affliger.

se

sensitifs,

au rveil et recouvre

que

la

mort

est bien

dans

si

la

mort

malheureux, devait
de quelque autre

prend regretter sa personne


le

corps reposent galement


qu'il

en soit

ainsi

aucun regret de nous-mmes


Et pourtant, dans le sommeil

principes rpandus dans l'orga-

les

nisme ne vont pas

mouvements

les

ne tient qu' nous

il

ne vient nous y
proprement dit,
920

Comme

soi le regret

se

lorsque l'esprit et

la vie,

assoupis. Or,

jouissance

desschs par une soif ardente

et

ou de sentir peser sur


920 et

premier mal craindre pour

tre d'tre brls

la

auront pass, et jamais nous ne

ils

rappeler.

les

hommes

pauvres

les

perdre au

loin,

en dehors des

puisque l'homme se

ses facults.

Il

ressaisit

faut donc penser

moins encore pour nous,

s'il

peut

y avoir moins que ce qui n'est rien nos yeux. Plus


grands en
matire

effet

le

dsordre et

de

la

mort, et personne ne se rveille

la suite

980 et ne se relve, une

venu

dispersion de la

sont

fois

que

le

la

du trpas

est

parole, la Nature

en

froid

le saisir.

Enfin,

si,

prenant soudain

personne adressait l'un


Qu'est-ce donc qui

la

de

nous

ces

reproches

te tient tant cur, mortel.

DE LA NATURE

in

pour l'abandonner cette douleur

mesure?

sans

Pourquoi

comme

pas t

si

t'arrache-t-elle

si

tu as pu jouir

tous ces plaisirs n'ont

un vase

dans

entasss

ces plaintes

et

mort

la

935 ces gmissements et ces pleurs? Car


ton gr de ta vie passe,

I26

perc,

ne se sont pas couls et perdus sans profit

un convive

quoi, tel

pour-

ne point te retirer de

vie
pourquoi, pauvre sot, ne point prendre de
bonne grce un repos que rien ne troublera Si au
contraire tout ce dont tu as joui s'est coul en pure
la

9-io

rassasi,

s'ils

perte,

vie t'est charge, pourquoi vouloir l'allon-

si la

ger d'un temps, qui doit son tour aboutir une triste
et se dissiper tout entier sans profit?

fin,

Ne

vaut-il

pas mieux mettre un terme tes jours et tes souf-

Car imaginer dsormais quelque invention


le puis
les choses vont

frances?

945 nouvelle pour te plaire, je ne

mme.

toujours de

par

annes,

les

sement,

mmes

il

membres ne tombent pas d'puinanmoins toujours t'attendre aux

tes

si

te faut

mme

choses,

triompher de toutes
q5o

si

ton corps n'est plus dcrpit

Si

dure de ta vie devait

la

si

les

gnrations, et bien plus encore,

tu ne devais jamais mourir.

que

plaide

Et

la

cause de

c'est

si

plaint et se

de mourir,

de

955 et
<(

le

un

la

Que rpondre, sinon

vieillard

lamente

et qu'elle

vrit ?

sans

n'aurait-elle

tout charg d'ans

mesure

pas raison

sur

le

d'lever

qui

se

malheur
la

voix

gourmander d'un ton plus svre?

Essuie ces larmes, bltre, et

Toutes

Nature nous intente un juste procs,

la

les joies

de

la vie,

fais taire ces plaintes.

tu les as puises avant d'en

venir cette dcrpitude. Mais dsirer toujours ce

que tu n'as pas,


s'est coule

mpriser les

incomplte et sans

biens prsents, ta vie


joie, et

soudain tu as

ni

DE LA NATURE

960 VU

12']

mort debout ton chevet, avant de pouvoir


cur content et rassasi de tout. Mais
maintenant quitte tous ces biens qui ne sont plus de
la

t'en aller le

ton ge,
tres

il

et,

mon

Juste
ces
<)65

blmes

lesse

sans regret, allons, cde

la

place d'au-

le faut.

cde

sens serait ce plaidoyer, justes seraient

et ces reproches.
la

Toujours en

effet la vieil-

place au jeune ge qui l'expulse

choses se renouvellent

les

et les

unes aux dpens des autres

suivant un ordre ncessaire. Personne ne descend dans


le

gouffre tnbreux

pour que croissent

du Tartare

les

il

faut des matriaux

gnrations nouvelles

celles-ci

achev leur vie iront toutes te


rejoindre. Toutes celles donc qui t'ont prcd ont
dj succomb
de mme succomberont celles qui
leur tour, aprs avoir

970 viendront aprs


de natre

les

toi.

Ainsi jamais

uns des autres, et

les tres

ne cesseront

la vie n'est la

proprit

de personne, mais l'usufruit de tous. Regarde maintenant en arrire et vois quel nant fut pour nous
;

cette vieille priode de l'ternit qui a prcd notre

donc le miroir o la nature nous


975 prsente ce que nous rserve l'avenir aprs la mort.
Y voit-on apparatre quelque image horrible, quelque
naissance.

Voil

sujet de deuil? N'est-il pas

un

tat plus paisible que

n'importe quel sommeil?


Les chtiments in- De mme assurment, tous les
fernaux ne sont chtiments que la tradition place
que des lgendes
^^^^ j^^ ^profondeurs de l'Achron,
ou des symboles.
tous, quels qu'ils soient, c'est dans
'

980 notre vie qu'on les trouve. Il n'est point, comme le dit
la fable, de malheureux Tantale craignant sans cesse
l'norme

rocher

suspendu sur sa

tte,

et

paralys

DE LA NATURE
d'une terreur sans objet

mais

c'est plutt la

crainte des dieux qui tourmente


et la

peur des coups dont

nous.

le

vaine

vie des mortels,

la

menace chacun de

destin

n'y a pas non plus de Tityos gisant dans

Il

980 l'Achron, dchir par des oiseaux


leurs

28

dans

de quoi

sa

fouiller

vaste

poitrine

pendant

ne

et ceux-ci d'ail-

sauraient

l'ternit.

trouver

que

Si effroyable

quand mme,
de ne couvrir que neuf arpents de ses membres

ft la grandeur de son corps tendu,

au

lieu

cartels,

occuperait

il

la

terre

tout

entire,

il

ne

990 pourrait pourtant endurer jusqu'au bout une douleur


ternelle, ni fournir de son propre corps une pture
inpuisable. Mais pour nous Tityos est sur terre

c'est

l'homme vautr dans l'amour, que les vautours de la


jalousie dchirent, que dvore une angoisse anxieuse,
ou dont le cur se fend dans les peines de quelque
990 autre passion. Sisyphe

lui

aussi existe dans la vie

nous l'avons sous nos yeux, qui s'acharne briguer


auprs du peuple

faisceaux et

les

tables, et qui toujours se retire


tion.

Car

et n'est

solliciter

le

les

haches redou-

vaincu et plein

d'aflic-

pouvoir qui n'est qu'illusion

jamais donn, et dans cette recherche supporter

1000 sans cesse de dures fatigues, c'est bien pousser avec


effort sur la

pente d'une montagne un rocher qui,

peine au sommet, retombe et va aussitt rouler en

bas dans

la

plaine.

dsirs de notre

ioo5

pouvoir

la

me

De mme

repatre sans cesse les

ingrate, la combler de biens sans

rassasier jamais, la

manire des saisons

lorsque, dans leur retour annuel, elles nous apportent


leurs produits et leurs grces diverses, sans

pourtant notre faim de jouissances en


c'est l, je pense, ce

dans

la fleur

de

l'ge,

que jamais

soit

apaise,

que symbolisent ces jeunes


que

l'on dit

filles

occupes verser de
9

DE LA NATURE

III

lOTo l'eau dans

un vase sans

fond, que nul efort ne saurait

jamais remplir. Cerbre, et

manque de

12^

les

Furies encore, et le

lumire

[lacune)

le Tartare dont les gorges vomissent d'effroyables


flammes, qui n'existent nulle part et ne peuvent en
effet exister. Mais il y a dans la vie pour d'insignes

io[5 mfaits une crainte insigne des chtiments, et pour


le

de

crime, l'expiation
la

prison, effroyable chute

du haut

roche, verges, bourreaux, carcan, poix, lame rougie,

torches

mme

et

en l'absence de ces punitions, l'me

consciente de ses crimes et prise de terreur leur

I020 pense s'apphque elle-mme l'aiguillon, se donne la


brlure du fouet, sans voir cependant quel peut tre
le

terme de

ses

maux,

quelle serait jamais la fin de

au contraire que

ses peines, et craignant

les

uns et

les

autres ne s'aggravent dans la mort. Enfin c'est ici-bas

que

la vie

La mort
T02 5

des sots devient

ses

clos

coquin,

il

d'autres

valait
rois,

Et

toi-mme : Le bon Ancus a

yeux
bien

celui-l

mme,

celui-l s'est

vu

Depuis

qui jadis, travers


celui qui,

les flots, leur

pied sec les abmes sals


ses

lui

pourtant,
bien

du monde sont
qui commandrent de grandes

un chemin sur

du pas de

toi.

et

puissants

looo mer, construisit une route


lgions

lumire,

la

mieux que

d'autres

morts leur tour,


nations.

vritable enfer.

Parfois encore tu pourrais te dire

est la loi

commune.
aussi

un

la

grande

ouvrant ses

apprit franchir

qui, foulant l'Heflespont

chevaux, insulta ses grondements


ravir la lumire et exhala son

me de

DE LA NATURE

Ni

son
io.')5

moribond.

corps

l3o

foudre

Scipion, ce

terreur de Carthage, a rendu ses os

la

de

terre

guerre,

comme

le

plus bas des esclaves. Ajoutes-y les inventeurs des

compagnons des Muses

sciences et des arts, ajoute les

de l'Hlicon, parmi lesquels Homre,


aprs avoir tenu

sommeil que
io/|0

terme de
les

le

mouvements de

mmoire,

la

picure

parcouru

qui par son gnie s'leva au-dessus

la vie, lui

ro/i5

comme

dans

lui-

lumi-

la carrire

de l'humanit, et plongea dans l'ombre tous


sages,

mme

parvenu au

de lui-mme au-

alla

lui offrir sa tte.

est mort, aprs avoir

neuse de

enfin,

sentant s'alanguir en son esprit

mort pour

la

pote unique,

le

endormi du

s'est

Dmocrite

les autres.

la vieillesse, et

devant de

mme

sceptre,

les

rgions de l'ther

teint les autres toiles.

Et

les

autres

le soleil

levant

tu hsiteras, tu t'indi-

toi,

gneras de mourir? Toi qui, jouissant de

la

vie et de la

vue, ne mnes gure qu'une vie morte, qui gaspilles

oo

o55

sommeil

majeure partie de ton ge, qui ronfles

dans

le

tout

veill, l'esprit

et sans

la

sans cesse hant par des songes,

pouvoir jamais trouver

alors que,

pauvre homme, tu

es

la

source de ton mal,

dans ton ivresse press,

accabl de mille maux, et que tu flottes et titubes,


ballott au gr des erreurs de ton esprit?

La crainte de la
mort et le dgot
de

sont

vie

la

l'effet

de

l'igno-

'^^^c^-

vient

Si les

hommes

cur

qu'ils

mme

le

poids dont

la

lourdeur

les

accable, apprendre connatre d'o


le

mal, et pourquoi ce

misre sjourne dans leur cur,

comme

pouvaient, de

semblent sentir au fond du

q^'^jg
*

nous

les

voyons pour

la

lourd
ils

fardeau

de

ne vivraient pas

plupart, ignorant ce

veulent l'un et l'autre, et cherchant sans cesse

changer de place,

comme

s'ils

pouvaient

ainsi

jeter

DE LA NATURE
charge. Souvent l'un s'lance

1060 bas leur

riche demeure, par dgot d'tre

dain

y retourne, ne

il

au dehors.

comme

maison en flammes.
ou bien,

le seuil,

Il

s'il

lui,

.U

sa

sou-

et

nullement mieux

poneys tte baisse

volait au

secours de sa

bille aussitt qu'il

tte lourde,

la

de

hors

chez

sentant

se

court, poussant ses

Il

vers sa mtairie,

ioG5

en a touch

se rfugie

il

dans

le

sommeil pour y chercher l'oubh, ou mme il se hte


de regagner la ville. C'est ainsi que chacun cherche
soi-mme

se fuir

on

mais

le

plus souvent incapable,

d'y chapper, on

voit,

le

reste

attach malgr

1070 soi ce moi qu'on dteste, parce que, malade, on ne

pas

saisit

cause de son mal. Si on

la

laissant l tout autre objet,

tout tudier

la

voyait bien

chacun s'attacherait, avant

nature des choses; car

nit qui est en cause, et

1075

la

non pas une

c'est l'ter-

seule heure; cette

ternit dans laquelle les m^ortcls auront passer tout

temps qui

le

Au

reste courir aprs la mort.

la

vie

n'est rien en

com-

reste,

paraisondeVter-

Enfin, pourquoi trembler ainsi dans

dangers

les

^^^

et

les

^^ misrable

alarmes?

amour de

Quel
la

vie

qui nous y contraint avec tant de


force?

pour

La

les

fin

de

1080 devant la mort.


le

mme

la

vie est l toute proche, et fixe

mortels; et personne ne peut viter de paratre

En

outre, toujours nous tournons dans

cercle sans pouvoir en sortir, et la prolonga-

tion de la vie ne saurait

nous procurer de

plaisir

nou-

veau. Seulement, tant que demeure loign l'objet de

nos dsirs,
est-il

il

nous

nous semble suprieur tout

que nous dsirons autre chose,

le

reste;

et la

mme

igS5 soif de la vie nous tient toujours en haleine. Puis nous

sommes dans

l'incertitude

du

sort

que nous amnera

DE LA NATURE

111

l'avenir, des

hasards de

Et pourtant

attend.

la

la

fortune, et de la fin qui nous

dure plus grande de notre vie

mort de celui-ci
soustraire pour diminuer peut-

ne retranche rien du temps rserv

nous ne pouvons rien


0())

tre le

Iv32

la

temps de notre anantissement. Aussi, tu auras

beau enterrer durant ta vie autant de gnrations

que tu voudras

toujours nanmoins

la

mort

t'atten-

deux seront aussi


longtemps ne plus tre, de celui dont la fin date
d'hier, ou de tel autre qui est mort depuis bien des
dra qui

est,

elle,

ternelle

mois et des annes.

et tous

LIVRE

Prambule. Apologie du pome.

lY

J parcours des rgions non frayes

^^ domaine des Pirides, que nul


encore n'a foules du pied. J'aime aller puiser aux
sources

vierges

j'aime cueillir des fleurs inconnues,

leuse,
le

ma

pour

afin d'en tresser

tte

dont jamais jusqu'ici

les

une couronne merveilMuses i^'aient ombrag

front d'un mortel. C'est que

lo

superstition; c'est aussi que sur

de

la

obscur

je

compose des vers lumineux,

entier des grces de

n'apparat point

la

comme

parent auparavant

couche de

miel

ge imprvoyant,

les

blond
les

la

Quand

et

lvres

sucr

de
:

la

aujourd'hui, et

mme

mdecins

de

coupe d'une
sorte,

la

cet

sduites par la douceur,

mme temps l'amre infusion


non victime, en retrouve au contraire
fais-je

les

rpugnante absinthe,

bords

avale en

Ainsi

un sujet

parant tout

le

Muse. Cette mthode


absurde.

veulent donner aux enfants

i5

des liens

l'esprit

troits

ils

donne de

d'abord je

grandes leons, et tche dgager

comme

et,

dupe mais

force et sant.

notre

doctrine

DE LA NATURE

1^^

semble trop amre qui ne


20

la

et

pour

de

mes

vers,

tous

les

elle,

dans l'harmonieuse langue

ainsi dire,

essayant
20

pont pratique,

horreur devant

foule recule avec

te l'exposer

l'a

ton esprit

lui

secrets de

voulu
Muses,

parer du doux miel potique,

la

tenir

pour

comme

j'ai

des

34

la

sous

nature, et

le

charme de

le

mme temps

en

percer

faire

pntrer de leur

utilit.

Argument du livre Maintenant, aprs t'avoir fait conIV les simula- natre la nature des lments consti:

cres ; visions
terreurs dont
sont cause.

et

tutifs de l'univers, la varit

ils

formes,

entrane spontanment
,So

lit

qu'ils

le

dans l'espace, et

ont de crer toutes choses

enseign galement

la

fois

le

je

lui,

existe ce

la

elle

vie,

et

retourne

m'en vais t'entretenir d'un

sujet qui se rattache troitement ce dernier.


il

les

possibi-

aprs t'avoir

corps pendant

arrache d'avec

en ses lments premiers,


objets

la

nature de l'me, sa constitution,

son union intime avec

comment, une

de leurs

mouvement ternel qui

De tous

les

que nous appelons des simulacres

o5 sortes de membranes lgres dtaches de

la

surface

des corps, et qui voltigent en tous sens parmi les

airs.

Et dans la veille comme dans le rve, ce sont ces mmes


images dont l'apparition vient jeter la terreur dans nos
esprits, chaque fois que nous apercevons des figures
tranges ou les ombres des mortels ravis la lumire
;

/io

c'est elles qui bien

souvent nous ont arrachs au sommeil,

tout frissonnants et glacs d'effroi. N'allons donc pas

que des mes puissent s'chapper de l'Achron, ou


des spectres, voltiger parmi les vivants; ne croyons pas
croire

davantage que
mort, puisque

rien de
le

nous puisse subsister aprs

la

corps et l'me, simultanment anan-

IV
A5

DE LA NATURE
tis,

l35

se sont dissoci? l'un et l'autre en leurs lments

respectifs.

Preuves de

l'exis-

tence des simula-

J^ dis donc que des figures et des

images subtiles sont mises par

cres.

les

objets, et jaillissent de leur surface:

5o ces images, donnons-leur par peu prs

membranes ou

forme et l'aspect de

mane pour

errer

sonnement,

chacune

d'corce, puisque

nom

le

l'objet, quel qu'il soit,

dont

elle

mon

rai-

dans l'espace. Ceci, grce

l'esprit le plus

obtus

de

d'elles a la

pourra comprendre.

le

Tout d'abord, parmi les objets la porte de nos


55 sens, on en voit beaucoup mettre de leurs lments
:

de ceux-ci,
airs,

comme

flamme
plus

les

les

uns se dissipent et

se rsolvent

les

fume du bois vert ou la chaleur de la


autres au contraire sont d'une contexture
la

serre

abandonnent

telles
les

les

cigales,

rondes
les

tuniques

glissant

quitte

au

qu'

l't

membranes dont

60 veaux se dfont en naissant, ou encore


serpent

dans

milieu

la

les

robe que

des

ronces

le

dpouille flottante dont souvent nous voyons s'enrichir les buissons.

Puisque
65

de

phnomnes

tels

se

produisent,

une

image impalpable doit galement maner des corps et


se dtacher de leur surface. Pourquoi en effet les l-

ments que
objets

je viens

plutt

de citer se dtacheraient-ils des

que des manations subtiles?

cela

nul ne saurait rpondre, d'autant plus que nombre

de ces lments minuscules, se trouvant


des corps, peuvent

la quitter

la

surface

sans modifier leur ordre,

70 sans changer d'aspect, et avec une vitesse d'autant


plus grande que, placs en premire hgne, peu d'entre

eux rencontrent des obstacles sur

leur route.

DE LA NATURE

IV

Car

voyons de nombreux

certain que nous

est

il

Io6

objets mettre en abondance, non seulement de leur

substance intime, comme nous l'avonsdit plushaut,mais

mme

de leur superficie,

C'est

75

les

tent et ondulent

le

rouges
flot-

long des mts et des traverses

au-dessous d'eux, tout

dcor de

voiles jaunes,

tendus dans nos vastes thtres,

et verts qui,

le

lments de leur couleur.

notamment, des

cas,

le

le

public runi sur

les

gradins,

scne, les rangs augustes des snateurs

la

80 se colorent et se teignent de leurs reflets mouvants. Et

du thtre

plus l'enceinte

est

haute

et

troite,

plus

aussi tous les objets sont baigns de ces riantes cou-

dans

leurs,

lumire rarfie du jour. Si donc

la

les

mettent extrieurement des lments colors,

toies

85 tout objet doit galement envoyer des images subtile?,

deux

puisque dans

les

jette. Il existe

donc bien des figures

cas, c'est la surface qui les pro-

formes d'un tissu impalpable,

l'image des corps

elles

voltigent dans

l'es-

pace, et leurs lments isols ne sauraient tre aperus.

En

90

outre,

si

toute odeur, fume, chaleur, et autres

manations semblables
objets, c'est que, en

elles

Lion.
la

du parcours,

et

les

sortir

des

profondeurs

divisent dans les

elles se

ne trouvent pas d'issues

pour s'chapper ensemble aprs leur forma-

directes

de

au

dissipent

cheminant depuis

ont pris naissance,

sinuosits

ta

se

Au

contraire, la

mince membrane colore mise

surface ne rencontre rien qui puisse

puisque sa place en premire hgne

lui

la

dchirer,

assure un libre

chemin.
Enfin, tous
miroirs
100

les

simulacres qui se refltent dans

offrent l'apparence
tre

les

bassins d'eaux ou surfaces polies puisqu'ils


exacte des objets, n'en peuvent

que des images dtaches de

la

surface.

De tous

^^

DE LA NATURE
les

oo

objets

subtiles,

donc des reproductions exactes

existe

il

dont

187
et

lments isols sont invisibles, mais

les

dont Tensemble, sous l'impulsion du miroir qui ne


cesse de le renvoyer, est capable d'apparatre nos

On

yeux.

ne saurait, semble-t-il, expliquer d'autre

manire comment
rendre

se conservent assez

ils

bien pour

image de chaque chose.

la parfaite

'^^ Nature des simula-

Et maintenant apprends de

^^^^-

Ceci rsulte d'abord

bien au-dessous de

que

petits

les

du
la

fait

que

quelle

forme l'image.

essence subtile est

les

lments sont

porte de nos sens, bien

objets dont

plus

nos yeux commencent

ne plus souponner l'existence. Nanmoins, pour en


i5

avoir une nouvelle preuve, sache en quelques mots

combien sont tnus

les

principes de toutes choses.

D'abord, certains animaux sont


ps

Leur
20

en

trois,

intestin,

l'imaginer? Et
membres? Les

fractions

la

combien

si

petits que, cou-

deviennent invisibles.

ou ce qui en tient

lieu,

comment

se

organes du cur, des yeux? Les

les

Que

jointures? Quelle petitesse!

chacun des lments, dont

alors de

forme

leurs

il

dire

faut bien que soit

substance de leur me, et ne vois-tu pas

ils

sont subtils, combien menus?

Passons maintenant aux plantes qui exhalent une

odeur pntrante

la

125 l'aurone curante,

que tu veux,

et

panace,

la

rpugnante absinthe,

l'amre centaure; prends celle

lgrement entre deux doigts


[lacune)

Reconnais bien plutt que de toutes parts


rpandent des simulacres, dnus de
tibles

nos sens.

force,

les

corps

impercep-

DE LA NATURE

1\

38

Images qui se for- Mais ne va pas croire que seuls


ment
spontan- parcourent l'espace les simulacres
^
^
ment.

ioo

qui

manent des corps.

Il

est d'autres

images, engendres spontanment, qui se constituent

d'elles-mmes dans cette rgion du

ciel

dans

nomme

qu'on

l'atmosphre. Formes de mille manires,

elles s'lvent

hauteurs, et ne cessent dans leur course de

les

i35 se fondre et de se transformer, et de prendre les aspects


les

plus divers

l'air

il

hauteurs et qui, caressant

les

de leur vol, altrent

alors

r^o

nuages que nous voyons par-

tels ces

rassembler dans

fois se

du

la srnit

Souvent

ciel.

nous semble voir voler des faces de gants qui

rpandent au loin leur ombre, ou encore s'avancer


de hautes montagnes, entranant des roches arraches

flancs, et

leurs

dont

puis c'est quelque autre


elles

marche masque

la

figure

soleil

le

qui attire

bizarre

d'autres nuages pour s'en affubler.

Rapidit de formation des simula-

Disons

quelle

forment,

se

avec

'no

facilit,

cres.

maintenant

images
D

ces

le^ret

et

quelle

comme

un

Ilot

intarissable ne cessent de se dtacher des corps


(lacune)

Car des lments superficiels

''i->

nent
ils

sans

relche

de

des corps poreux,

ment

le

verre

mais

tous
ils

i">'>

voir

produire d'images.

compact,

comme

l'est

les

s'ils

d'une roche, ou du bois,

un

traverser

comme

le

se

ils

rayon-

s'coulent et
objets

rencontrent-

traversent,

notam-

tel

heurtent aux asprits


s'y dchirent, sans

Enfin

un

objet

n'arrive. Ils

pou-

brillant et

miroir, s'oppose-t-il

marche, rien de semblable


le

les

leur

ne peuvent

verre, ni s'y dchirer

le

poli

DE LA NATURE

IV

189

de ces corps assure leur salut. Voil pourquoi de

telles

i55 surfaces nous renvoient les images. Aussi soudaine-

ment que tu veux, en n'importe

quel temps, prsente

apparat

au miroir n'importe quel objet, toujours


l'image.

Apprends donc par

que de

la

surface des corps

s'coulent sans cesse de minces tissus, d'impalpables

images. Ainsi

un

donc

de simulacres s'en-

instant, et l'on peut

que leur naissance

iC5

une foule

bon droit dire


Et de mme que le soleil
doit mettre en peu de temps de nombreux rayons
pour que l'univers en soit constamment rempli, de
mme, et pour la mme raison, il faut qu'en un instant
les corps mettent de toutes parts de nombreux simu-

160 gendrent en

lacres,

nous

est rapide.

puisque, partout o nous tournons

les

voyons

s'y reflter

le

miroir,

avec leur forme et lenr

couleur.

Autre chose encore. Le


170

si

que

les

emplir
nuit
ciel
17.")

tout l'heure encore


dirait

l'immense vote cleste

tant une

affreuse

tombe des nuages, tant nous menace du haut du


la face noire de l'Epouvante. Et de ces objets

dire, ni

image

Personne ne saurait

en rendre un compte exact.

Sache maintenant quelle est


lacres,
l'air,

On

tnbres ont en masse quitt l'Achron pour

quelle part infime est leur


le

ciel,

limpide, soudain se trouble horriblement.

avec quelle mobilit

ils

la vitesse

de ces simu-

dplacent travers

se

au point de franchir en un court instant de longs

espaces, quel

180 inclinaisons

que

soit le

diverses.

but vers lequel

les

portent leurs

Je vais l'exposer en des vers

harmonieux plutt qu'abondants


du cygne surpasse en beaut ces

ainsi le

chant bref

cris lancs

par

les

DE LA NATURE

IV

I-'lO

les nuages thrs que l'Auster nous apporte.


Tout d'abord les corps lgers et composs de parties
menues sont le plus souvent rapides, comme il est facile

grues dans

ljj

de

De

le voir.

et la chaleur

ments

nombre sont par exemple

ce

du

subtils

lumire

puisqu'elles sont formes d'l-

soleil,

qui,

la

poussant

se

uns

les

les

autres,

n'hsitent pas, sous l'impulsion de ces chocs succes

sifs,

traverser

les

rgions de

Car

l'air.

190 succde sans relche la lumire

lumire

rayon s'lance

le

la

sans rpit sous l'aiguillon, pour ainsi dire, du rayon qui


le suit. Il

faut donc que les simulacres soient galement

capables

de

un instant des distances

parcourir en

inexprimables, d'abord parce qu'il y a par derrire


Kj

une toute petite cause pour

les

pousser et

en avant, quand, du

ils

s'lancent dj dous

d'une lgret

reste,

prompte

si

mis forms d'un

dans
200 des

vides de

les

De

plus,

corps,

peuvent,

projeter

ensuite parce qu'ils sont

si

lche

et,

pour

tissu

sment pntrer partout

les

qu'ils

peuvent

ai-

ainsi dire, se couler

l'air.

lments mis des profondeurs intimes

si les

telles

la

lumire

comme nous

et

chaleur solaires,

la

voyons, se rpandre en un

le

instant par toute l'immensit cleste, voler travers

mers

les
y.o.)

dra-t-il

et les terres,

et

inonder

le

qu'advien-

ciel,

de ceux qui sont au premier rang

lors

de leur

mission, et dont en outre rien ne vient arrter l'lan?

Ne

vois-tu pas

combien

doivent aller plus vite et

ils

plus loin, et qu' terH^s gal

ils

franchiront un espace

bien suprieur celui que parcourent dans

rayons du
10

le ciel

les

soleil?

Voici encore une preuve convaincante de la vitesse

qui emporte

d'eau sous un

les

simulacres

ciel toile

place

la

tout aussitt

nuit un miroir
les astres

cla-

DE LA NATURE

IV
tants qui illuminent

viennent s'y

le ciel

reflter. Vois-tu

immdiatement des

2i5 maintenant que l'image descend


rgions du

ll\l

jusqu'aux rgions terrestres?

ciel

Tous les corps met- Ainsi donc une fois de plus il faut
tent des mana- reconnatre que sont mis avec une
tions.

merveilleuse

des atomes qui frappent nos

yeux

vision. Certains

ne cessent de rpandre

mme

des odeurs, de

220 froid,
les

corps

le

que

long du

cessent

de voler dans

sommes

le

long de

sur nos lvres

la

littoral.

la

le

l'embrun qui ronge

les flots,

Des voix diverses ne

vent.

le

provoquent

et

cours d'eau rpandent

les

chaleur,

le soleil, la

murailles

aussi

quand nous

Enfin,

mer, une humidit sale se rpand

et regardons-nous prparer

devant nous

une infusion d'absinthe, son amertume vient nous


220 frapper. Tant il est vrai que de tous les corps s'coulent
et se rpandent en tous sens des manations varies;
.

coulement sans trve

ni repos,

puisque nos sens en

sont toujours affects, et que de tous

pouvons toujours percevoir


23o La vision

et les si-

mulacres.

nous

ment

la

vue.

Et

clatante

mme

235 l'obscurit,
carr

le

son.

ceci
quand nous maun objet dans les tnbres,
celui que nous voyons la

Ajoutons

nions

l'identifions

lumire

objets nous

les

forme, l'odeur et

la

du jour

cause

maintenant
nous

avons

qui
si,

c'est

meut

donc

palpant

l'impression

que nos yeux apercevront

pourra-t-il tre sinon l'image de

ncessaire-

toucher

le

un

objet

d'un
la

la

dans

carr,

lumire,

cet objet?

et

le

que

DE LA NATURE

IV
C'est donc dans

principe de

Du

les

comme nous

2^5

ne pouvons

En

yeux
200

les dis-

effet,

objets vien-

les

nous spare des objets,

distance qui

nous permet de

la rvle, et

mise, pousse

l'image, aussitt

en avant tout

et chasse

son

la

l'image qui nous

l'apprcier.

je parle

leur forme et leur couleur.

frapper avec

Quant
c'est

l'air

interpos entre

elle et

cet air ainsi chass se rpand dans nos

flot

nos

yeux

baigne nos pupilles, et passe.

comment nous voyons chaque

Voil

peut

yeux, c'est seulement du ct o

nous tournons nos regards que tous


les

dont

reste, les simulacres

mais,

cerner que par

nent

rsider le

doute de tous cts et se distribuent

se portent sans

en tous sens

images que semble

les

vision, et sans elles nul objet ne

la

nous apparatre.
2 4o

1^2

tance; et plus grande est


nous, plus

la

objet sa dis-

colonne d'air agite devant

qui baigne nos yeux vient de loin

le souffle

plus l'objet nous apparat recul dans

le

lointain.

Sans

doute toutes ces actions s'accomplissent-elles avec une


20.")

prodigieuse

rapidit,

mme temps
Dans tous
que

les

tre

pour que

phnomnes,

ces

il

ne faut pas s'tonner

simulacres isols puissent frapper nos yeux sans

aperus,

alors

que

redoubls,

objets

les

De mme quand
quand l'pre froid

apparaissent.
2()o

nous percevions en

nature de l'objet et sa distance.

la

le

eux-mmes nous

vent nous bat

se coule

coups

en nous, nous

ne sentons pas chaque particule isole de vent et de

mais une impression d'ensemble

froid,

alors notre corps se meurtrir,


26')

gre venait
part,

le

comme

si

et nous voyons
une force tran-

battre et se rvlait du dehors. D'autre

quand nous frappons du doigt une

proprement
tout

la

sa couleur extrieure

surface

et

pierre, c'est

que nous touchons

pourtant ce n'est pas

elle

que

le

DE LA NATURE

IV

toucher nous

fait sentir,

mme du

au fond

mais bien

l43

la

duret qui rside

bloc.

Et maintenant, apprends pourquoi


l'image apparat au del du miroir;
certain que nous la voyons dans un fond

Thorie du miroir.

270 car

est

il

recul.

en est

Il

de

mme

des objets que nous aper-

cevons rellement au dehors, lorsqu'une porte ouverte


offre

aux regards un champ libre, et nous permet de


du dedans les choses de l'extrieur. C'est

distinguer

qu'alors aussi la

vision est produite par une

double

275 colonne d'air.

Tout d'abord en de de la porte, nous distinguons


une premire couche d'air; ensuite droite et gauclie

panneaux de

les

la

porte

mme,

enfin la lumire

du

dehors vient inonder nos yeux, puis une seconde couche


d'air, suivie

des objets que nous apercevons rellement

l'extrieur.

Ainsi en

280 miroir,

geant
entre

est-il

elle

nos

vers
elle

de

l'image

et

regards,

la

nos yeux, et

tion avant celle

lui,

marche,

revient jusqu' nos

elle,

par

en se

le

diri-

couche d'air interpose


la

sensa-

peine percevons-nous

yeux

celui-ci,
;

et

et,

reflte

comme dans

sa

dplace en avant d'elle une autre couche

elle

d'air qu'elle

fois projete

mme, qu'immdiatement une

image venue de nous parvient


par

une

nous en donne

du miroir;

son tour le miroir


'^^^

chasse et pousse devant

nous

ainsi recule

lait voir

tout d'abord,

elle

nous semble

au del du miroir, sa distance exacte.

Aussi, je le rpte encore, rien d'tonnant que l'image

290 nous apparaisse avec son recul dans le miroir puisque,


dans ce cas comme dans le prcdent, l'impression est
l'effet

d'une double colonne

d'air.

DE LA y AT uns

IV

Et
dans
2()5

l44

ct droit de notre corps apparat gauche

si

le

le

miroir, c'est qu'aprs avoir heurt le plan de

l'image ne nous revient pas dans

celui-ci,

mais

en

rebondissant

masque de pltre qu'on


un pilier ou une poutre
traits primitifs,

lancerait encore

humide contre

pouvait garder intacts ses

s'il

mme tat,
comme un

retourne,

se

elle

le

et qu'il rebondt en arrire aprs le

3oo choc, l'il droit dans ce cas deviendrait

rciproquement

et

Il

gauche,

le

gauche passerait droite.

le

arrive aussi que l'image se transmet de miroir en

miroir,

si

mme

bien que d'un

objet peuvent apparatre

jusqu' cinq ou six reproductions. Ainsi

les

simulacres

3o5 cachs derrire un miroir, au fond d'une pice, aussi

dtourne et profonde que soit leur retraite, en seront

nanmoins tous tirs par la rflexion des images


rvleront nous grce au jeu des miroirs. Tant
vrai que l'image se reflte de miroir en miroir

d'abord gauche,

3io

elle

se

rflchit

il

est

est-elle

apparat ensuite droite, puis

elle

nouveau

et se

reprend sa premire

et

position.

Quant aux miroirs

petites faces,

rappelle celle de nos

simulacres sans

les

flancs,

s'ils

retourner,

la

courbure
les

que l'image

est

c'est

3ij transmise de miroir en miroir,

dont

nous renvoient
et

ne nous revient

qu'aprs une double rflexion, ou encore qu'elle

fait

en chemin un tour sur elle-mme, suivant docilement


l'impulsion que lui

D'autre part,

si

donne
les

la

courbe du miroir.

images paraissent se mettre en

mme temps

que nous, imiter


du miroir dont nous nous
retirons cesse immdiatement de nous renvoyer les
simulacres
car la nature exige que tout objet se rflmarche, poser

le

pied en

020 nos gestes, c'est que

la

partie

chisse suivant

un angle

gal celui de son incidence.

DE LA NATURE

rV

l/i^

Phnomnes divers Pourquoi nos yeux vitent et fuientde la vision.


jig
un trop vif clat? Pourquoi le
320

jusqu' nous aveugler,

nous essayons

soleil

va-t-il

de

regarder en face? C'est que sa violence est

le

mme

grande, et que ses

trs

poids qu'ils acquirent par


travers

gent

les

l'air

la

De

plus,

elle-

simulacres, grce au

hauteur de leur

pur, blessent nos

organes.

si

yeux dont

chute

ils

rava-

tout clat trop vif brle

33o gnralement

les yeux, parce qu'il renferme de nombreux lments igns, dont l'entre dans nos yeux
provoque la douleur.

Si

pour

malades atteints del jaunisse tout objet


jaune, c'est que des lments de cette cou-

devient

les

leur s'lancent de leur corps la rencontre des simu-

335 lacres, et qu'en outre leurs yeux sont remplis de ces


particules qui dteignent sur tout ce qui les touche.

Des tnbres nous pouvons voir ce qui


lumire car peine
;

a-t-elle

de cet

la

est

colonne d'air obscur plus proche

pntr dans nos yeux sans dfense, qu'elle est

34o aussitt suivie par


nettoie,

la

pour

i'air

embras

et

lumineux

ainsi dire, nos regards et dissipe les

air obscur, car

il

il

en

ombres

est bien plus rapide, plus subtil

puissant. Ds qu'il a rempli de lumire les


canaux de nos yeux, et qu'il a Hbr ceux que l'air
et plus

3Z|5

obscur avait envahis, aussitt


exposs

la

Par contre, de
dans
35o rire

les

tnbres

le jour,

les

simulacres des objets

lumire viennent solliciter notre vue.


la
;

car

lumire nous ne pouvons voir


l'air

obscur qui se trouve der-

tant plus pais, bouche toutes

tures, obstrue les

canaux des yeux,

les

ouver-

bien que le choc


d'aucun simulacre ne saurait branler la vue.
Souvent les tours carres d'une ville, vues dans
355 le lointain, nous semblent arrondies; car de loin tout
si

DE LA NATURE

IV

angle apparat mouss, ou plutt niinc,

'4^

n'est pIuF;

il

visible
le choc de son image s'arrte avant de frapper
nos yeux, parce que, dans leur long trajet, les simu;

lacres, force d'tre repousss

par

l'air qu'ils

dplacent,

36o perdent peu peu toute vigueur. Ainsi cette distanci?,


tout angle chappe nos sens, et l'difice semble pass

au tour

non pourtant

contours

ombre
^^^^

en

notre porte, mais

comme

apparaissent

nos traces,

soleil notre ombre


mouvoir avec nous, suivre

De mme, au
semble
imiter nos

se

Mais crois-tu que de

gestes.

priv de lumire puisse marcher comme les

reproduire

peut

les

une

dans

noys

imprcise.

Lombre.

l'air

comparable aux objets

qu'il soit

rellement ronds qui sont

tre,

leurs

en

mouvements

effet,

et

hommes,
Que

gestes?

leurs

ce que nous appelons

une ombre,

dpourvu de lumire?
que certains endroits du sol se trouvent, pendant notre marche, successivement privs de
puis ils
la lumire du soleil, que nous interceptons
s'en emplissent de nouveau mesure que nous nous

870 sinon de

La

l'air

vrit, c'est

en loignons.

De

vient que l'ombre projete

375 notre corps semble attache nos pas.

nouveaux rayons lumineux ne cessent de


et

de s'vanouir tour tour,

dviderait dans

le feu.

facilit la terre est

se

Et

comme

c'est ainsi

de

En
se

de

rpandre
qu'on

la laine

qu'avec

par

eiet,

mme

la

prive de lumire, ou s'en emplit et

purge des ombres tnbreuses.

Illusions de la vue.

Cependant
qu'ici les

38o Voir

la

nous

yeux

se

n'accordons

pas

trompent en

rien.

lumire et l'ombre, o qu'elles soient,

tel

est

DE LA NATURE

IV
leur rle

ce la

mais est-ce ou non

mme ombre

passe cet autre


tt

comme nous venons

peuvent connatre
pute pas

la

de

cet endroit, est

C'est

dire ?

le

problme, et

le

de

lois

les

vue

lumire, est-

choses se passent-elles plu-

les

385 seule qui doit rsoudre

mme

la

nagure

qui,

ou

1^7

la

nature. Ainsi

la

raison

yeux ne

les

n'im-

l'erreur de l'esprit.

Le navire qui nous porte

s'avance, tout en parais-

sant immobile, et celui qui demeure l'ancre semble


se dplacer.

390

Le long de

plaines et les

les

poupe nous croyons voir

la

collines que, toutes

fuir

au vent,

voiles

vaisseau dpasse de son vol.

le

Tous

tain,

vote

leur couchant loin-

depuis leur lever jusqu'

parcourent

fixs la

anims d'un mouvement incessant,

cleste, et tous sont

tous,

demeurer

astres semblent

les

les

immensits du

qu'ils illumi-

ciel

396 nent de leurs clarts.

Le
biles,

soleil et

et

la

pourtant

lune
ils

galement immo-

paraissent

meuvent,

se

les faits

le

prou-

vent assez.

Vues dans le lointain, des montagnes surgissant du


miheu des flots, et qui laissent ouvert entre elles un
large passage aux flottes, semblent se confondre pour
^loo

ne former qu'une seule

le.

Les galeries paraissent

saisies

de vertige,

les

colonnes

semblent former une ronde autour des enfants, quand


ceux-ci ont
ils

eux-mmes

cess de tourner;

ont peine croire que

la

si

bien qu'alors

maison tout entire ne me-

nace pas de s'crouler sur eux.

Quand au
Ao5

le

rouge

lever

soleil

du jour

nature lance dans

les airs

aux feux ondoyants, et l'lve au-dessus

des montagnes, ces


dresser, les

la

monts sur

lesquels

embrasant au contact

mme

il

semble

se

de sa flamme

DE LA NATURE

i^

1^8

ardente, sont peine deux mille portes de flche,


^'^>

peine cinq cents lancers de javelot; entre eux et

s'tendent

lui

les

vastes plaines de l'ocan qui s'talent

sous l'immensit du

ciel, et

s'interposent les terres

innom-

animaux

divers.

brables qu'habitent des peuples et des

Et par contre une


fi\')

profonde d'un

d'eau,

flaque

doigt peine, amasse entre les pavs de nos routes,

semble ouvrir dans

dont

tives

s'tend entre

les

apercevoir sous ses pieds

les

le

du goufTre qui

bien que l'on croit

nuages,

miraculeusement enfoncs sous


peuplent

si

des perspec-

sol

celle

et la terre,

le ciel

du

entrailles

profondeur gale

la

le

ciel,

et voir,

terre, les corps qui

la

ciel.

Enfin, notre ardente monture s'est-elle arrte au

'j-jo

miheu d'un
rapides

fleuve

fixons

bien qu'immobile,

yeux sur

les
le

les

ondes

corps du cheval semble

entran par une force irrsistible qu' l'emporte contre


le
',2

courant

les

et

et

partout o nous promenons nos regards.

objets

nous paraissent galement tre entrans

flotter

dans

lles

le

mme

sens.

un portique, soutenu par des colonnes

Voici

et toutes

paral-

de niveau jusqu' son extrmit

nous regardions

est long, et qu' l'un des bouts

s'il

l'en-

semble, sa perspective prend, mesure qu'il s'loigne,


/i3o

d'un cne allong

l'aspect
sol,

que tout

se

confonde dans

Sur l'ocan,
des

toit

le

va rejoindre

flots

les

la

pointe obscure du cne.

matelots croient voir

et disparatre

dans

les

flots

le

sa lumire. C'est qu'ils n'aperoivent rien


A'n')

le ciel

le

ct droit se rapproche du gauche, jusqu' ce

le

mais ne va pas croire

la

lgre

soleil sortir
il

engloutit

que l'eau et

que nos sens

soient partout sujets l'erreur.

Pour ceux qui ne connaissent point

la

mer,

les

DE LA NATURE

IV

I^q

navires au port semblent, poupe

rames qui
les

la

partie des

au-dessus des vagues est droite;

s'lve

droite aussi, la partie suprieure

440

boiter de

brise,

en s'inclinant sur Teau. Toute

l'arrire

du gouvernail. Mais

portions qui plongent dans l'lment liquide semblent,

par

la rfraction,

changer de direction, retourner de bas

en haut, et venir presque flottera

La

nuit,

quand dans

ciel

le

la

les

quelques rares nuages, on croit voir

surface des eaux.

vents emportent
les astres glisser

445 rencontre des nues qu'ils dominent, dans un sens

tout autre que celui o

sont emports.

nous plaons

la

que nous en pressions

le

Si parfois

et

ils

main sous un de nos yeux

globe, il arrive, par je ne


que tous les objets fixs par nous
ddoubler double est la flamme dont la

sais quelle sensation,

4oo semblent se

au sommet des flambeaux, double aussi le


mobiher qui garnit la maison doubles enfin les visages
fleur brifle

et les corps des personnes.

Enfin quand

membres
455 dans

le

la

douce torpeur du sommeil tient nos

enchans, que tout notre corps est plong

plus profond repos, nous nous figurons que

nous sommes encore

membres

dans

pensons voir

chambre

les

veills et

le soleil et la

close,

que nous remuons nos

tnbres aveugles de

la nuit,

lumire du jour

nous croyons changer de

nous

dans notre

ciel,

de mer,

de fleuves, de montagnes, franchir pied des plaines


460 nous entendons des bruits, bien que partout rgne

grave silence de

nous avons

nuit,

la

l'illusion

et,

le

tout en ne disant mot,

de parler.

Apologie des sens. Nous voyons bien d'autres faits


Rfutation
des tranges de mme nature, qui semsceptiques.

blent se hguer pour rumer

le

tmoi-

DE LA NATURE

IV

gnage des sens


/|G5

vaine

spontanment sur
ralit n'ont

besogne,

car

pas vu

nos sens.
la

l'esprit porte

nous faisant voir ce qu'en

les faits,

ardu que de distinguer

plupart de

la

aux jugements que

ces erreurs sont dues

3o

vrit

Car rien n'est plus


des hypothses que

notre esprit y ajoute de son propre fonds.


Enfin, quant ceux qui pensent que toute science
^470

est impossible,
sible,

ils

ignorent galement

est pos-

elle

si

font profession de tout ignorer.

puisqu'ils

Je

nghgerai donc de discuter avec des gens qui veulent

marcher

tte en bas.

la

Et pourtant,

je

veux bien

leur

accorder qu'ils ont sur ce point une certitude; mais je


leur
'17")

demanderai

rencontr

mon

la vrit, ils

tour comment, n'ayant jamais

savent ce qu'est savoir et ne pas

savoir? d'o leur vient la notion du vrai et du faux?

comment

parvenus distinguer

sont-ils

l'incertain?

Tu

trouveras que ce sont

premiers nous ont donn


leur

tmoignage

la

notion de

le

certain de

sens qui les

les

est irrfutable.)

Car on doit accorder plus de crance ce qui est

'iSo

capable par soi-mme

de faire triompher

celui

des sens

? S'ils

nous trompent, est-ce

qui pourra dposer contre eux,

vue

sera-t-elle

cher? Et
le

le

mensongre
rectifie

toucher

les

Ou

les

cela

le

la

tou-

faut donc que

la

autres sens?

mon

chacun d'eux sont rpartis des pouvoirs


Il

bien

convaincu d'erreur par

yeux? Rien de tout

fonctions propres.

raison

raison tout

la

son tour.

got? Est-ce l'odorat qui confondra

Sont-ce

la

par l'oue? l'oue par

sera-t-il

que

foi

qui tout entire

en est issue? Suppose-les trompeurs,


entire devient

'.<j0

elle

du

vrai

le

faux. Or, quel tmoignage est plus digne de

^ib

que

la vrit, et

avis

limits, des

consistance,

la

DE LA NATURE

IV

temprature soient

le

l5l

domaine d'un sens

sens spcial encore peroive

spcial,

qu'un

diverses couleurs, et

les

tout ce qui s'y rattache; qu' des sens spciaux corres-

495 pondent

les

saveurs, les odeurs, les sons.

s'ensuit

Il

que

sens sont incapables de se contrler entre eux.

les

Ils

ne peuvent davantage se corriger eux-mmes, puisque


toujours nous devons les tenir pour galement dignes
de foi. Par consquent, leurs perceptions de tous les
instants sont vraies.

Et

5oo

raison est incapable de dterminer

la

si

la vri-

table cause pour laquelle, par exemple, un objet carr


de prs semble rond de loin, il vaut mieux, dans
l'impuissance de notre raison, donner une explication
fautive du phnomne que de laisser chapper de nos

5o5 mains des vrits manifestes, d'abjurer


toutes

les

croyances, et de ruiner

les

premire de

la

bases

lesquelles reposent notre vie et notre salut.

pas

la vie

mme

nous renoncions viter

sens,

sur

seulement qui s'croulerait tout entire,


qui prirait, si, n'osant nous fier nos

la raison

mais

mmes

Car ce n'est

5 10 tous les dangers

du

les

prcipices,

mme ordre, et suivre ce


comme un vain amas de

bon. Considrons donc

comme
qui est
paroles

l'ensemble des arguments dirigs et dresss contre

les

sens.

Enfin
ds

le

si,

dans une construction,

commencement,

5i5 s'carte de

si

la verticale, si le

la rgle est

l'querre est

fausse

menteuse

et

niveau cloche en rien dans

de ses parties, ncessairement tout est fautif


difforme, aplati, penchant en avant, en
et de travers
arrire, discordant, l'difice semble vouloir tomber,

l'une

et

tombe en

effet

par endroits, trahi par l'erreur des

DE LA NATURE

IV

520 premiers calculs

jugement des

ainsi notre

102

dra ncessairement vicieux et faux,

faits

devien-

s'appuie sur

s'il

des sens mensongers.

Transition

qui

des

autres sens reoit-il les impressions

sont propres?

lui

comment chacun

Maintenant,

les autres sens.

Il

ne reste plus

de

difTicult

pour en rendre compte.

Pour commencer,

L'oue, le son et la
voix.

en

520 lments,
l'organe.

Que

gnral

voix et

relle,

on ne saurait

nos

sens.

gorge,

la

on

ont

l'oreille,

puisqu'ils

la

l'entre de la

d'lments

souvent

la

canaux par o

ils

un

arrachent

bouche

pas douteux que

branl

peuvent branler

voix dchire

ruant vers

en se

en

son soient dnature corpo-

les

passage trop troit pour leur nombre,


des sons,

entend

voix quand leurs

raison en est que, presss dans

cris

53o s'chappent. La

le

le nier,

D'ailleurs,

et les

dans

glissant

se
la

son et

le

la

qu'ils obstruent.

voix et

corporels,

les

l'extrieur,

les

puisqu'ils

Il

paroles se

lments

maltraitent

donc
composent

n'est

peuvent causer des

blessures.

535

Tu

n'ignores pas

non plus quelle vigueur nous enlve,

quel affaiblissement des nerfs et des forces produit

une conversation mene sans relche depuis la clart


naissante de l'aurore jusqu'aux ombres de la nuit
surtout si nous nous rpandons en clats de
noire
voix. II faut donc que la voix se compose d'lments
;

'io

corporels,

puisqu'en parlant beaucoup on perd une

partie de sa substance.

La rudesse de

la

voix est faite de

la

rudesse des l-

ments, sa douceur, de leur douceur. Car ce ne sont pas

DE LA NATURE

IV

mme

des lments de
ol\o

quand

forme qui entrent dans

trompette barbare

la

sements graves

l53

et profonds,

Toreille,

entendre ses mugis-

fait

dont l'cho

rveill renvoie

rauque gmissement, ou quand, jaillissant des fougueux torrents de l'Hlicon, la voix funbre des cygnes

le

lve sa plainte claire.

o5o

Au moment donc o nous tirons du fond de nousmmes ces lments de la voix et que nous les mettons tout droit par
les articule

tche par
si

la

pour en

la

bouche,

la

langue, agile ouvrire,

mots, seconde dans sa

faire des

conformation des lvres. De

la

vient que

distance que doit franchir chaque son pour nous

555 parvenir n'est pas trop longue, nous devons entendre


clairement tous les mots, et distinguer
car leurs lments gardent

forme. Mais
grand,

les

mots
le

mots: tant

se

son,

la

disposition

leur

l'espace intermdiaire

si

confondent et

060 dans leur long vol travers


percevoir

les articulations;

les

non

mais

leur

voix se trouble

la

airs.

On peut

distinguer

voix nous arrive

et

trouve trop

se

sens des

le

confuse

alors

et

embar-

rasse.

Souvent encore, un mot lanc par


seul crieur public frappe

les oreilles

bouche

la

d'un

de toute une assem-

565 ble. C'est donc qu'une seule voix se partage aussitt

en une foule de voix, puisqu'elle se rpand dans

les

de chacun, y imprimant la forme et le son


distinct de chaque mot. Une portion de ces voix qui

oreilles

ne tombe point dans nos

oreilles,

570 va se perdre et s'vanouir dans

heurtant des corps durs qui

nous,

et

trompeur.

parfois

continue sa route et

les airs

la

une autre,

se

renvoient, revient

sommes-nous dupes de

cet cho

DE LA NATURE

IV
L'cho et ses lgen^^s-

autres

Instruit de ces vrits, tu

cherchant

nos

rochers nous

les lieux dserts, les

les mots dans leur ordre,


compagnons gars dans

montagnes noyes d'ombre, nous appelons


cris

troupe

leur

J'ai

mme vu

mots

les

grands

jusqu' six ou sept chos redire

la

la

collines

les

transmettre aux collines, et

les

rpondaient, docilement renvoys.

se

au dire des habitants du voisinage, sont

Ces lieux,

58o

de

lors-

disperse.

parole qu'on leur lanait une seule fois


se chargeaient

pourras

comme aux

expliquer toi-mme

comment, dans

renvoient exactement

575 que,

ib^

demeure des Satyres aux pieds de chvre, des


ce sont, affirment-ils, leurs
et des Faunes
courses, leurs cris et leurs bats nocturnes qui rompent
partout le muet silence de ces dserts alors on entend
585 le son des harpes et les douces plaintes que rpand la
flte anime par les doigts des chanteurs. Et les villala

Nymphes

geois entendent de loin

le

dieu, lorsque Pan, secouant

sa tte bestiale voile de branches de pins, parcourt

de sa lvre recourbe

les

roseaux de sa

flte,

son chalumeau ne cesse de rpandre toutes

590 de

la

veilles

Muse

pastorale.

semblables

Combien de prodiges

racontent

nos

pour que
les

et

grces

de mer-

campagnards,

de

peur qu'on ne croie leurs solitudes dsertes par


dieux

mmes

De

ces miracles dont

ils

les

ne cessent

de parler. Peut-tre aussi sont-ils guids par quelque


autre raison, car l'humanit est avide de tout ce qui

peut captiver

^9^

L'oue et

l'oreille.

la vue.

Enfin,

des

il

ne faut

pas s'tonner

obstacles, qui drobent

si

nos'

DE LA NATURE

IV

yeux

vue des

ia

frapper nos

objets, laissent

oreilles.

l55
les

sons passer et

Souvent ne voyons-nous pas une

conversation se poursuivre travers des

mes

portes fer-

C'est qu'en effet la voix peut traverser sans

Coo

mage

les

canaux sinueux des

lacres s'y refusent

car

gent par des conduits


verre,

De
Co')

ils

dom-

corps, et que les simu-

se dchirent

s'ils

que ceux du

rectilignes, tels

que toute image traverse de son

ne voya-

vol.

plus, la voix se disperse en tous sens, puisque les

sons naissent

celles.

et

que l'un d'eux, une

mme

rsout en une foule d'autres, de

fois produit, se

qu'une

uns des autres,

les

tincelle

clate souvent en

une gerbe

d'tin-

Ainsi les sons emplissent toutes les rgions les

plus retires de l'espace environnant, et

les rveillent

de leurs chos. Les simulacres au contraire vont tous


6io en ligne droite, dans
voil pourquoi on ne

le

sens de leur premire mission

peut voir derrire un mur, mais

on peut entendre au del. Et cependant la voix, elle


demeures,
aussi, en franchissant les murs de nos
s'mousse et
oreilles

^'^

Le

n'arrive

nous percevons

plus que
les

confusment nos

sons plutt que

les paroles.

Quant aux organes du got,

got.

c'est-

-dire la langue et le palais, l'expli-

cation en est tout aussi aise. Tout d'abord, nous sen-

got d'un aliment, quand par la mastication


nous en exprimons le suc, la manire d'une ponge
pleine d'eau que l'on vide en la pressant de la main. Le

tons

le

620 suc ainsi exprim se distribue dans


lais, et

dans

poreux de
baigne

les

la

les

canaux du pa-

conduits compUqus que forme

langue. Les lments

le tissu

du suc qui

sont-ils lisses, leur contact est agrable,

ils

les

cha-

DE LA NATURE

56

touillent agrablement toutes les rgions de la langue

autour d'eux, s'humectent de

qui,
^iiiT)

plus

gane et

En

plaisir

le

est limit

prcipit par

le

distribuant

se
<J3o

importe

le

ils

Au

contraire,

piquent

l'or-

dchirent.

le

outre,

ments

salive.

sont remplis d'asprits, plus

ils

le

suc des

ali-

que le suc s'est


gosier, il ne cause aucun plaisir en
tout entier dans les membres; peu

got de

qu'elle puisse

que nous cause

au palais; une

fois

nourriture, pourvu qu'on

la

rpandre dans tout

se

le

la digre,

que

corps, et

l'estomac garde sa complexion humide.

Maintenant, pourquoi certains aliments conviennent-

uniquement

ils

(j35

est

certaines cratures;

rebutant et amer pour

les

pourquoi ce qui

uns peut-il sembler

cieux d'autres? La varit et

dli-

diffrence sont

la

si

grandes en ce point que l'aliment des uns est pour


d'autres
qui,

un violent poison.

meurt en
(]/,o

en est ainsi du serpent

Il

ds qu'il est touch par

mme

de

se dchirant

l'ellbore, qui est

engraisse

nanmoins

Pour connatre
se rappeler

la

les

la

ses

salive de

l'homme,

De

propres morsures.

pour nous un poison violent,


chvres et

cailles.

les

raison de ces faits,

d'abord ce que

j'ai dit

il

convient de

plus haut de

la di-

0^5 versit des lments qui se mlangent dans les corps.


s'ils diirent
Vois tous les Ctres qui se nourrissent
:

d'aspect, et que, suivant

les espces,

les

lignes et les

contours varient, c'est qu'ils sont constitus par des


(;5o

atomes de formes diverses. Or puisque

les

atomes

frent, cette diversit se retrouve ncossairemeut


les

intervalles

et

les

dif-

dans

canaux, appels ordinairement

pores, qui existent dans tous les organes, et prcis-

ment dans

la

bouche

et

le

palais.

Chez

les

uns

ils

DE LA NATURE

IV

167

doivent tre plus petits, chez d'autres plus grands


triangulaires

carrs ailleurs;

ici,

beaucoup sont ronds,

nombreux angles. Et, comme


mouvement des atomes,
conduits ne peuvent manquer de pr-

655 quelques-uns ont de

l'exigent en efet la forme et le


les

pores et

les

senter des formes difrentes suivant les variations du

un aliment agrable
c'est que
extrmement
lisses
sont des atomes
Ds

tissu qui les enserre.

pour
660 chez

les

lors, si

uns devient amer pour

les

premiers, ce

les autres,

qui viennent caresser leur palais; pour les autres au

sont des lments rugueux et piquants

contraire, ce

qui pntrent dans leur gosier.

Ces principes permettent maintenant


tout

reste

le

d'expliquer

ainsi lorsque la fivre se dclare, qu'elle

605 soit provoque par un excs de bile ou par toute autre


cause,

il

troubles

se produit

profonds

des atomes
l'accs

plus

dans tout
qui

le

corps du malade des

l'arrangement

bouleversent

en rsulte que des substances, qui avant

il

convenaient bien nos sens, ne leur conviennent


d'autres au contraire s'y adaptent mieux, qui

670 pourtant d'ordinaire causent une sensation dsagrable.

Les deux
miel,

effets se

trouvent combins dans

comme nous

te l'avons dj

la

saveur du

montr plus d'une

fois.

L'odorat ; sa porte.

Et maintenant,
les

je

dirai

comment

odeurs viennent affecter

na-

les

Tout d'abord il doit exister une foule de corps


675 d'o mane le flot des odeurs varies; et ce flot, il
rines.

est

penser qu'il

de tous cts
telle
les

crature,
abeilles

s'coule

mais

telle

suivant

sont

les

guides

et

s'met et

odeur convient

se

mieux

diffrentes espces

travers

rpand

l'espace

ainsi

par

DE LA NATURE

I\

680 l'odeur du miel,


celle

lointaine soit-elle, les vautours, par

si

des cadavres

o que

d'une bte fauve, lchez


et

de

mme

l'oiseau
l'oie
68^-)

l58

se soit

pos

chiens,

ils

l'homme

l'odeur de

qui sauva

les

est

citadelle des

la

pied fendu

le

vous y mnent
flaire de loin par
;

de Romulus,

fils

au blanc plumage. C'est ainsi que

effluves

les

propres chaque objet guident l'animal vers sa pture,

et

avec dgot du poison

l'loignent

par ce moyen qu'est

assure

c'est

conservation des

la

espces.

Parmi

les

odeurs qui viennent frapper nos narines,


porte plus grande que d'autres

certaines ont une

mais jamais aucune


690 et

la

voix, ni

d'elles

ne va aussi loin que

besoin de

ai-je

le

dire?

images qui frappent nos yeux et provoquent

le

son

que

le^

la vision,

L'odeur vagabonde chemine lentement, et meurt avant


le

but, se dissipant peu peu dans l'air qui l'absorbe

car, ds l'origine, elle a peine sortir des

690 du corps o

elle

s'est

forme. Toute manation odo-

rante, en effet, vient de l'intrieur

une

preuve en est

la

que tout

le

par

semble exhaler un parfum plus

le feu,

De

corps,

plus, l'odeur,

profondeurs

fois

comme

il

bris,

ou rduit

broy,

fort.

est ais de

s'en rendre

compte, est forme d'lments plus grands que ceux


700 de

la

voix, puisqu'elle est arrte

que franchissent sans peine


pourquoi aussi

il

la

par des murailles,

voix et

n'est pas facile,

comme

le

son. Voil

tu

peux

voir,

de dcouvrir o se cache un objet odorant. Les manations se refroidissent en s'attardant parmi


elles
-Q.-,

les airs

n'accourent pas toutes chaudes dnoncer

jets l'odorat.

De l vient que souvent

rent et cherchent

la

piste.

les

les

ob-

chiens s'ga-

DE LA NATURE
La vue

Cependant

a aussi des

de

objets

rpul-

odeurs

et

169

n'y

il

que

pas

saveurs qui
^

les

sion.

viennent pas galement tous

images

et les couleurs, elles aussi,

sations

chez

diffrentes

les

provoquent des sen-

cratures,

les

les

ne con-

et

certaines

710 blessent particulirement certains yeux. Cela va si


loin que la vue du coq qui, applaudissant de ses ailes
au dpart de la nuit, salue l'aurore d'une voix clatante, est insupportable au lion
rsister,

il

nature du coq

la

ne songe plus qu'

sa fureur n'y saurait


la

renferme-t-elle

Sans doute

fuite.

lments

certains

yeux du lion, en crvent


-i5
les pupilles et y provoquent une douleur si aigu que,
malgr toute sa fiert, l'animal n'y peut tenir. Et pourqui, lorsqu'ils atteignent les

tant ces lments sont incapables de blesser nos yeux,


soit
<j20

parce qu'ils n'y pntrent pas, soit qu'une

pntrs,

ils

trouvent une libre

fois

que leur

sortie, si bien

sjour n'y peut causer aucune lsion.

La vision de les- Et maintenant, quels sont


P^^*'

jets

qui

meuvent

les

l'me, et

obd'o

vient ce qui vient l'esprit? coute, et apprends-le

brivement. Tout d'abord je dis

que de toutes

ceci,

725 parts errent en foule des simulacres de toute espce,


subtils, et qui

dans

n'ont pas de peine, en se

les airs

rencontrant, se souder

les

uns aux autres,

des toiles d'araigne ou des feuilles d'or.


effet

qui

d'un tissu beaucoup plus tnu que


frappent nos yeux et provoquent

780 qu'ils pntrent travers

dans

ses retraites la

dont

ils

excitent

la

la

les pores, et

les

comme
sont en

Ils

lments

vision, puis-

vont

veiller

substance impalpable de l'me,


sensibilit.

C'est ainsi que nous

voyons des Centaures, des formes

DE LA NATURE

IV

de Scyllas, des mufles de Cerbres et


735 morts dont

la terre

recouvre

fantmes des

les

En

les os.

des simu-

effet

emports dans l'espace,

lacres de toute sorte sont

uns engendrs spontanment dans

l'air

6o

mme,

les

d'autres

chapps des diffrents objets, d'autres enfin forms


de

la

runion des diverses images. Ce n'est certes pas

d'un modle vivant que provient l'image du Centaure,


740 puisqu'un
le

animal n'a jamais exist

tel

homme,

se

elles

seulement

dli.

Toute autre ide

mme origine. Extrmement


comme je l'ai montr, ces images

semblable a

si

d'un

l'avons dit plus haut, grce leur

nature subtile et leur tissu

et lgres,

celle

soudent sans peine aussitt l'yne

comme nous

l'autre,

7A^

hasard rapproche l'image d'un cheval de

la

mobiles
subtiles,

quelles qu'elles soient,

meuvent facilement notre me

au premier choc, car

l'esprit

lui-mme

est

merveil-

leusement dh et mobile.
Et, pour te donner la preuve de ce que j'avance

730 puisque

yeux,

il

mme

un

c'est

lion,

frapper mes yeux


est

l'esprit est

faut bien que dans

se passe de la

vois

']^^

de

la vision

mu par

la

comme

par

des

deux cas le phnomne


j'ai montr que, si je

simulacres qui viennent

les

on en peut donc conclure que

mme

les

celle

manire. Or

ou tout autre objet,


tout

les

semblable

cause, et que,
c'est

yeux, sauf

s'il

l'esprit

voit cet animal

au moyen de simulacres,
qu'il distingue des

images

plus subtiles encore.

Et

si,

lorsque

le

sommeil a dtendu nos membres,

notre esprit demeure veill, c'est encore qu'il est ce

moment
760 dant

la

sollicit

veille

par

l'illusion

rellement voir ceux que


terre et la

mmes

les

la

est

simulacres que pen-

telle

que nous croyons


que la
La nature

vie a dj quitts, et

mort tiennent en

leur pouvoir.

DE LA NATURE

IV

l6l

produit ces apparitions, parce qu'alors tous

les

mousss sont au repos parmi

peuvent

765 opposer victorieusement


la

mmoire, inerte

le

corps, et ne

En

la vrit Terreur.

et alanguie

par

le

sens

outre

sommeil, n'objecte

pas l'esprit que celui qu'il croit voir vivant est


depuis longtemps au pouvoir de
Il

n'est pas tonnant

la

mort.

non plus que

les

simulacres

meuvent et agitent en cadence leurs bras et les


autres
membres, comme ils semblent le faire dans le
770
se

rve.

En

effet,

peine une image a-t-elle disparu qu'une

autre est dj ne dans une autre attitude, et l'on dirait

que

premire qui a modifi son geste. Cette

c'est la

succession,

faut bien se l'imaginer, est trs rapide

il

telle est la mobilit, telle est la

multitude des images,

775 et telle est aussi l'abondance des particules mises

en un point du temps peine perceptible, qu'elles

peuvent

Et

suffire

tout.

ce propos mille questions se posent qu'il nous

faut lucider,

si

nous voulons aplanir toutes

Tout d'abord, pourquoi, ds

cults.

780 fantaisie d'un objet, l'esprit en

qu'il

a-t-il

les diffi-

nous prend

aussitt l'ide?

Les simulacres sont-ils donc attentifs nos ordres,


et l'image accourt-elle notre

de nos dsirs

l'objet
ciel?

785

Assembles,

suffit-il

d'un

premier commandement,

ou

serait-il la terre,

cortge,

mot pour que

la

la

mer, ou

le

nous

batailles,

festins,

nature nous cre et nous

prsente tous ces spectacles? Merveille d'autant plus

grande que des

hommes

runis dans

un mme

lieu

conoivent chacun dans leur esprit toutes sortes d'objets


trs diffrents

rve,
79<^

et

Et comment expHquer que, dans

le

nous voyions des simulacres s'avancer en mesure

mouvoir

leurs

membres

souples

souples,

dis-je,

DE LA NATURE

162

puisque leurs bras prennent tour tour de? inflexions


diverses, qu'ils accompagnent pour notre il de pas
harmonieux
Est-ce donc que les simulacres sont
imbus des principes de la danse, et ces images errantes
!

ont-elles reu des leons des matres

de nous

pour tre capables

comme

Ou bien la
moment peru

ces spectacles nocturnes?

offrir

790 vrit n'est-elle pas plutt que, dans

unique par nous, dans

le

temps d'une mission

le

de voix, se dissimulent une foule de moments dnt

dcouvre

raison

et

l'existence,

qu' tout instant, en tout

la

s'explique

qu'ainsi

toute espce de simu-

lieu,

lacres se trouve notre porte?


[Si

grande est

la

vitesse, et

si

grand

le

nombre des

simulacres. Aussi, peine une image a-t-elle disparu

800 qu'une autre est dj ne dans une autre attitude,


et l'on dirait

que

premire qui a modifi son

c'est la

geste.]

Du

reste,

de

l'esprit

les

la

tnuit

de

s'il

simulacres

empche

n'est attentif

de

vient que tous passent et se perdent, sauf ceux qu'il

appHque donc de luimme, et s'attend voir les consquences de chaque


action aussi y russit-il. De mme, quand nos yeux

8o3 s'est prpar distinguer.

Il

s'y

se

mettent

fixer des objets minuscules,

ne remar-

ques-tu pas qu'ils se tendent et s'appliquent, et que


810 sans

81.")

ces

voir clairement,

cela

il

nous est impossible de rien distinguer

nettement? Et

s'agit-il

mme

tu pourras observer que,


la

chose se passe toujours

recul
si

extrmement

l'esprit laisse

comme

lointain.

perdre tous

des objets bien visibles,

tu regardes distraitement,

si

s'ils

taient dans

un

Pourquoi donc s'tonner

les

simulacres, hormis ceux

des objets qui retiennent son attention? Souvent encore sur de faibles indices nous imaginons les rves

DE LA NATURE

V
les

l63

sommes nous-mmes

plus vastes, et nous

les

arti-

sans de notre erreur.


Parfois

il

succdent

arrive aussi que des images diffrentes se


la

femme que nous

croyions tenir dans nos

homme

820 bras, tout coup apparat transforme en


des

visages

l'autre

et

mais

ges

sommeil

divers

dfilent

et l'oubli se

l'un

aprs

chargent de dis-

tonnement.

notre

siper

le

des

Contre

les causes
finales.

propos,

ce

un

signalons

vice

grave de raisonnement
[lacune)

cette erreur et garde-toi

vite

yeux n'a pas

clairvoyance des

tomber. La

bien d'y
t

comme

cre,

tu

825 pourrais croire, pour nous permettre de voir au loin


ce n'est pas davantage pour nous permettre de
grands pas

que l'extrmit des jambes

s'appuie et s'articule sur les pieds

marcher

et des cuisses

non plus que

les

bras que nous avons attachs de solides paules,

83o

les

mains qui nous servent des deux

cts,

ne nous ont

donnes pour subvenir nos besoins. Toute interprtation de ce genre doit son origine un raisont

nement vicieux, et n'est que le contre-pied de


Aucun organe de notre corps, en effet, n'a
835 pour notre usage

Ni

la

mais

avant

la

cration de la langue

plutt la naissance de

de

la

8/|0 l'audition

mon
Ils

t cr

c'est l'organe qui cre l'usage.

vision n'existait avant la naissance des yeux,

ni la parole

celle

la vrit.

la

c'est bien

langue qui a prcd de loin

parole; les oreilles existaient bien avant

du premier son

bref tous les organes,

avis, sont antrieurs l'usage qu'on en a

pu

faire.

n'ont donc pu tre crs en vue de nos besoins.

DE LA NATURE

IV

Par contre,
lutter,

les

hommes

ont su en venir aux mains,

dchirer,

se

batailler,

souiller

845 de sang, bien avant de faire voler


la
-

iG',

leurs

les traits

membres

tincelants;

nature leur avait appris se garer des blessures

quand

l'art

n'avait pas encore, pour les couvrir,

arm

du boucher. Sans doute aussi, l'habilas est de beaucoup ant85o rieure aux lits moelleux, et on a su apaiser sa soif avant
l'invention des coupes. Pour toutes ces dcouvertes,
on peut donc croire que, nes des besoins de la vie,
elles ont t faites en vue de l'utiht. Mais il faut
leur bras gauche

tude de reposer ses membres

mettre part toutes

les

choses qui, d'abord cres spon-

tanment, nous ont ensuite donn

Et dans

utilit.

855 hgne

voyons en premire
membres. Aussi, encore une fois,

cet ordre, nous

sens et les

les

sommes-nous loin de pouvoir


crs pour nous rendre service.
La faim

^^

et la soif.

croire

divers,

comme

maux

qu'il

agits et remuants,

tous

s'en
ils

montr
mais
chapper le

c'est

perdent par

la

plus.

lent galement par la bouche,


;

corps,

il

quand

des ani-

Toujours

sueur beaucoup

d'lments venus des parties internes;


865 bout de forces

les

dtache une multitude d'lments

je l'ai

doit

aient t

naturellement

soit

De

port chercher sa nourriture.


effet et se

qu'ils

^c faut point s'tonner non plus

que tout animal


860 mane en

notion de leur

la

ils

ils

en

exha-

haltent,

aussi leur substance se rarfie-t-elle,

succomber tat qui s'accompagne de souffrance. L'animal prend donc de la nourriture pour tayer ses organes chancelants, ranimer
et tout leur tre est prt

ses forces, enfin

membres

et

pour que l'aliment, distribu dans ses


ses veines, y aille combler les vides

dans

DE LA NATURE

IV
870 creuss par

dans toutes
les

faim.

la

les

De mme

rpandent
;

lments de chaleur, dont l'amas produit l'estomac

comme un
la

les liquides se

du corps qui en rclament

rgions

une sensation de brlure,

875

l65

se dissipent et s'teignent,

incendie, l'arrive

chaleur engendre par

la

du

consumer plus longtemps. C'est


soif

liquide,

si

bien que

scheresse cesse de nous


ainsi, vois-tu,

que

la

brlante est teinte dans notre corps, et que se

dissipe le besoin de

La marche

et

le

mouvement

manger.

comment

Maintenant,

pouvons-

nous, quand nous voulons,

porter

nos pas en avant, et nous mouvoir notre gr? Quelle


force capable de dplacer

est la

880 notre corps? Je vais

dire

le

le

poids norme de

toi

de recueillir mes

paroles.

Je dis que des simulacres de mouvement viennent


esprit, comme nous l'avons dit

d'abord frapper notre

De l nat la volont de bouger car nul


ne commence aucune action que l'esprit n'ait d'abord

plus haut.

et s'il le prvoit, c'est que


885 vu ce qu'il veut faire
l'image de cet acte est prsente ses yeux. Donc quand
:

l'esprit

s'meut dans

la

volont de marcher,

il

heurte

aussitt la substance de l'me qui se trouve dissmi-

ne dans tout
organes

chose

le

travers les

corps,

facile,

membres

et les

en raison de l'troite union des

890 deux substances. L'me son tour heurte le corps, et


ainsi de proche en proche toute la masse s'agite et se

met en mouvement.

En

outre, les tissus

du corps

se relchent, et l'air,

obissant sa nature toujours mobile, arrive par

ouvertures

il

pntre

flots

par

895 rpandre en tous sens jusque dans

les

pores pour

les

se

les parties les plus

DE LA NATURE

IV

mis en mouvement, de

et d'autre, le corps est

navire est pouss par

le

Rien d'tonnant

que de

si

mme

vent.

les voiles et le

d'ailleurs

petits corpus-

900 cules puissent manuvrer un corps aussi grand que

manier un

G6

deux causes agissant de part

petites. Ainsi, grce ces

que

le

Le vent, avec sa
matire subtile et dlie, pousse la grande masse d'un
grand vaisseau
et ce vaisseau, une seule main le
dirige, si rapidement qu'il s'lance
un seul gouvernail
et, grce aux poulies
9o5 le fait tourner sa fantaisie
et aux grues, une machine dplace et soulve d'un
ntre,

et

fardeau.

tel

effort lger les plus pesants objets.

Le sommeil

rpand-il

en soulageant
vais l'exposer

910 dants

ainsi

beaut ces

comment

Maintenant,

et ses

causes.

le

sommeil

repos dans nos membres,

le

cur des soucis qui l'oppressent? Je


en des vers harmonieux plutt qu'abonle chant
bref du cygne surpasse en
le

lancs

cris

par

les

grues

travers

les

nuages thrs que l'Auster nous apporte. Pour toi,


prte-moi une oreille subtile comme un esprit sagace
;

ne va pas nier
t'loigner de

la

possibilit

de ce que j'avance et

moi en chassant de ton cur

ces paroles

915 de vrit, alors que par ta propre faute tu n'aurais


pas su voir.

D'abord le sommeil se produit ds que l'nergie de


l'me est disperse dans l'organisme, et qu'une partie
de ses lments se trouve expulse hors de nous, tandis

que

l'autre,

bout de

corps. C'est alors

que

forces, s'est retire


les

membres

920 relchent. Car sans nul doute

de l'me
faut-il

aussi

quand

elle est

au fond du

s'amollissent et se

la sensibilit est

entrave par

le

l'uvre

sommeil,

admettre qu'alors l'me a t bouleverse et

DE LA J^ATURE

IV

rejete hors de nous


le

920

corps serait

le froid

de

entire pourtant, car

pour toujours immobile


mort.

la

non tout

167

en

Si,

ne subsistait, cache dans

effet,
le

et plong

dans

nulle partie de l'me

corps, la faon d'un feu

qui dort enseveU sous la cendre, comment la sensibilit pourrait-elle soudain se ranimer, comme la flamme

du feu qui couve?


Et comment ce changement

surgit

gSo influences se produisent


l'alanguissement du

et

premier

lieu,

la

se fait-il?

Sous quelles

bouleversement de l'me

corps?

mes

toi de ne pas laisser

En

le

Je vais l'expHquer

paroles se perdre

partie externe

du

aux vents.

corps, tant

toujours en contact avec Tair qui l'environne, ne peut


manquer d'tre sans cesse heurte et battue en brche
935 par ses assauts. Et c'est pourquoi

plupart des corps

la

sont revtus de cuir, de coquilles, de parties calleuses


ou d'corce. La partie interne est, elle aussi, frappe

que nous respirons, durant l'inspiration et


l'expiration. Comme le corps se trouve battu des deux

par

l'air

940 cts,

comme

aussi les chocs atteignent par les petits

vaisseaux jusqu'aux lments primordiaux de notre


tre, l'organisme tombe, pour ainsi dire, peu peu en
ruines.

Le dsordre

du corps

et

de l'me.

se
Il

met en

effet

dans

atomes

les

s'ensuit qu'une partie de l'me

945 est expulse, qu'une autre va se cacher l'intrieur


une autre enfin, disperse dans tous les membres,
;

ne peut maintenir sa cohsion, ni recevoir ou transmettre les mouvements, car la nature ferme la voie aux
contacts et aux communications

dplacements,
960 Et

comme
bras et

et sous l'effet

de ces

au fond de

l'tre.

rien alors n'taie plus l'organisme,

perd toute vigueur, tous


les

la sensibilit se rfugie

les

les

membres

paupires tombent

et

le

corps

s'alanguissent,

mme

est-on

DE LA NATURE

IN

que

couch,

De
9.55

effets

plus,

de

quand
le

l'air

jambes

les
le

si

sommeil

drobent

se

et

sommeil de beaucoup

dfaillent.

suit les repas, c'est

sont galement produits par

les

que

le

le

le retrait

si

c'est

bouleversement des atomes est plus gnral,

En mme temps.

en raison des grands efforts fournis.


960

et

plus lourd est celui que l'on

gote aprs des fatigues ou un abondant repas,


qu'alors

les

aliments,

dans toutes nos veines

se distribuent

ils

lG8

de l'me est plus profond,

partie expulse

la

plus considrable, enfin l'intrieur

la

division et la

dispersion de ses lments sont plus grandes qu'en

moment.

tout autre

Et quels que

Les rves.

soient

objets de

les

notre prdilection et de notre atta-

chement, ou ceux qui nous ont tenus longtemps occups, et qui

ont exig de notre esprit une attention par-

mmes que nous croyons

960 ticulire, ce sont ceux-l


se

prsenter nous dans

plaide et confronte des


se

dans

lance

lutte engage

la

lois,

mle,

contre

les

rve.

le

le

le

L'avocat rve

voir
qu'il

gnral qu'il bataille et

marin

vents

qu'il

et

continue

la

nous que nous

poursuivons notre ouvrage, que nous explorons sans


970 relche

nature, et que

la

vertes dans

tous

la

les sujets

images

nous exposons nos dcou-

langue de nos pres. Toutes

les passions,

d'tude, occupent ainsi de leurs vaines

l'esprit des

hommes dans

Vois tous

les rves.

ceux qui pendant de nombreux jours ont t


teurs attentifs et fidles des jeux du cirque
97')

ont cess d'en jouir par

les

sens, le plus

les
;

specta-

quand

souvent

ils
il

dans leur esprit des voies ouverte^, par


peuvent s'introduire les images de ces objets.

reste encore

Aussi pendant bien des jours encore, ces

mmes images

DE LA NATURE

IV

rdent devant leurs yeux,


peroivent

le

cordes,

leurs

cithare et la

la

contemplent

ils

la

mme temps

assemble, et voient resplendir en

dcors varis de

les

crent

veills, ils

chant limpide de

voix des instruments

mme

mme

et,

mouvoir avec souplesse

980 voir des danseurs se


oreilles

169

Telle est l'influence des

la scne.

plaisirs, des travaux habituels, non seulement


hommes, mais mme chez tous les animaux.

985 gots, des


chez

les

Ainsi tu verras des chevaux ardents,


et endormis, se couvrir
fler

990

s'il

mme

de sueur pendant

couchs

le rve, souf-

sans relche, tendre leurs dernires nergies,

de vaincre, et que,

s'agissait

par

comme

barrires

les

ouvertes...

Souvent

les

chiens de chasse, dans

la

dtente du

donnent

repos, bondissent tout coup sur leurs jarrets,

brusquement de
reprises,

995

la

piste

comme
du

la

s'ils

gibier.

poursuivent l'image
le

voix,

voyaient prendre

reniflent

mme

illusoire
la fuite,

plusieurs

d'un

s'veillent,

ils

cerf,

comme

et

s'ils

jusqu' ce que l'erreur se

flatteuse des petits chiens de


et se lve

avaient dcouvert et tenaient

Souvent

dissipe et qu'ils reviennent eux.

999

l'air

De mme

maison

s'agite

l'espce

soudain

en hte, s'imaginant apercevoir des visages

inconnus et des figures suspectes. Et plus une race est


ioo5 forme d'lments rudes, plus
violence dans

le

elle

doit manifester de

rve. Mais les oiseaux s'enfuient

au

contraire, et soudain leurs battements d'ailes troublent


le silence

loio sommeil,

nocturne des bois sacrs,


ils

bataille, les

Et de

si

pendant

le

doux

ont cru voir des perviers leur livrer

poursuivre et fondre sur eux.

mme

les

hommes, dont

l'esprit est

occup

des grandes et violentes actions qu'ils ont accompHes,

souvent rptent et revivent leurs exploits dans leurs

DE LA NATURE

IV
rves.
niers,

ioi5

prennent d'assaut

Ils

s'ils

dbattent,

comme

et,

dans

se lancent

ils

comme

poussent
s'ils

les rois,

sur

D'autres se

place.

de

douleur,

taient dvors par la morsure d'une

panthre ou d'un lion furieux,


leurs clameurs.

sont faits prison-

gmissements

des

70

mle, poussent des cris

la

gorgs

taient

emplissent

ils

l'air

de

Beaucoup en dormant rvlent d'im-

portants secrets,

dnonc

d'un a

plus

et

1020 propres crimes. Beaucoup affrontent

croyant tomber terre de tout

le

la

ainsi

ses

mort. Beaucoup

poids de leur corps

du haut des montagnes, sont perdus de terreur, et une


fois tirs du sommeil, ils ont peine recouvrer leurs
esprits gars,

tant l'agitation

les

a bouleverss.

Un

s'arrte auprs d'un cours d'eau ou

autre, pris de soif,

1025 d'une source dlicieuse, et voudrait l'engloutir tout


entire dans sa gorge.

Et

les

mmes, une

plus pudiques

du sommeil, s'il leur arrive de croire


qu'ils relvent leurs vtements devant un bassin ou
un tonneau coup pour cet usage, rpandent le hquide
fois

dans

les liens

dans leurs organes, et inondent

filtr

magnifique

la

splendeur de leurs tapis de Babylone.


io3o

De mme

l'adolescent dont la

semence commence

se rpandre dans tous les vaisseaux de son corps,

au jour
voit

mme

s'avancer en

elle

s'est

foule

des

mrie d:ans l'organisme,


simulacres

de diverses

personnes qu lui prsentent un visage charmant, un


vision qui meut et soUicite en lui
teint sans dfaut
les parties gonfles^d'une abondante semence, au point
:

io35 que, dans l'illusion d'avoir


larges flots

La pubert
1

amour.

consomm

l'acte,

il

rpand

cette liqueur et en souille son vtement.

et

Cette

semence, dont

nous venons

de parler, s'agite on nous ds que

DE LA NATURE

1>

commence

l'adolescence

comme chaque

objet

est

I^T

nos organes. Et

fortifier

mu

et

une
humain

par

sollicit

io4o cause particulire, seule l'influence d'un tre

de

est capable

faire

mence de l'homme.
corps

sige,

elle

va

traverse

celle-ci

et les organes, et, se retirant

de l'organisme,

se-

la

peine expulse des parties du

son

avait

elle

membres

du corps humain

jaillir

les

de l'ensemble

concentrer dans certaines

se

rgions nerveuses, pour veiller aussitt et surtout

les

io45 parties gnitales. Ces parties irrites se gonflent de

semence

et

volont surgit de

la

que brle d'atteindre

l'objet

la

rpandre dans

la

fureur du dsir

le

corps vise l'objet qui a bless l'me d'amour. Car c'est

un
io5o

fait gnral

sang

le

gicle

que

dans

ps, et l'ennemi

vert par

par

le jet

le

tombe du

bless

la direction

mme,

rouge. Ainsi en

de Vnus

est-il

de l'homme bless

qu'ils lui soient lancs

par un

jeune garon aux membres fminins, ou par une

femme

les traits

io55 dont toute la personne rpand l'amour,


vers l'auteur de son mal,

lui,

du

et

sien

de

lui

car

le

avant-got de

muet
la

Souffrances et
lusions des

il-

plaisirs,

corps

le

la

liqueur jailhe

donne un

volupt.

nous ce qu'est Vnus,

Voil pour

de

cur
auquels

pousse droit

dsir qui l'anime lui

vient

le

nom

amou- ainsi que Vnus

^^^^-

il

brle de s'unir troitement

il

lancer dans

Dangers de l'amour.
1060

trouve porte, est cou-

se

s'il

ct de sa plaie

coup nous a frap-

le

les

succde

de l'Amour; c'est

distille

premires

le

souci

dans notre

gouttes de

ses

Car,

en

glacial.

l'absence de l'objet aim, toujours son image est pr-

sente nos yeux, toujours son


oreille.

doux nom obsde notre

DE LA NATURE

IV

Mais

il

F72

convient de fuir sans cesse ces simulacres,

de repousser ce qui peut nourrir notre amour, de tourner notre esprit vers d'autres objets
io05 jeter dans

premier corps venu

le

en nous que de

la

nous prend tout


et

la

la

vaut mieux

il

garder pour un unique amour qui

entiers, et

de nous rserver

douleur certaines. Car,

la frnsie s'accrot, la

de jour en jour,

peine devient plus lourde,

1070 n'effaces par de nouvelles plaies

les

encore fraches aux soins de

les

confies

Vnus vagabonde,

la

tu

si

premires bles-

au hasard des rencontres tu ne

si

peine

la

nourrir, l'abcs se

le

ravive et devient un mal invtr

sures,

liqueur amasse

diriges vers d'autres objets les impulsions de ton

ne

et

cur.

viter l'amour, ce n'est point se priver des jouissances

de Vnus, c'est au contraire en prendre

avantages

les

Assurment ceux qui gardent la tte


saine jouissent d'un plaisir plus pur que les malheureux
ranon.

1075 sans

gars.

Au moment mme

amoureux
par

les

yeux, par

les

L'objet de leur dsir,

1080 font souffrir,

mignonnes,
chez eux
les

de

la

possession, l'ardeur des

erre et flotte incertaine

ils

mains?
ils

jouiront-ils d'abord

ne savent se

Ils

impriment
n'est pas

le plaisir

ils

le

leurs dents sur ses lvres

meurtrissent de baisers

qu'ils

fixer.

pressent troitement,

le

pur

c'est

que

des aiguillons secrets

pressent de blesser l'objet, quel

soit-il,

qui fait lever

en eux ces germes de fureur.

Du reste l'intervention de Vnus


io85

de

la

passion,et

brise les lans furieux

caresses de la volupt se mlent

aux

morsures pour

les

que

alluma cette ardente flamme est capable

en

l'objet qui

mme temps

les lois

1090

les

de

la

refrner; car l'amour espre toujours

de l'teindre

nature. C'est

possdons, plus notre

le

illusion

que combattent

seul cas en effet o plus

cur s'embrase de

nous

dsirs furieux.

IV

DE LA NATURE

Les aliments,

boissons, sont absorbs et passent

les

dans notre organisme


fixes

1"]^

peuvent y occuper des places


de chasser le dsir du boire et

ils

aussi est-il facile

du manger. Mais d'un beau

visage et d'un bel incarnat,

1095 rien ne pntre en nous dont nous puissions jouir, sinon


des simulacres, d'impalpables simulacres, espoir misrable

que bientt emporte

le

vent. Semblables

dans un rve, veut apaiser sa

soif,

d'eau pour teindre l'ardeur qui

le

et

l'homme

consume

vers des simulacres de sources,

il

qui,

ne trouve pas
:

il

s'lance

s'puise en vains

iioo efforts, et demeure assoiff au milieu du torrent o


s'efforce
le

de boire

ainsi les

amoureux sont dans l'amour

jouet des simulacres de Vnus. Ceux-ci ne peuvent

les rassasier

par

la

vue de

l'tre

aim

sur lesquels

Enfin,

ils

mains ne

leurs

membres

sauraient dtacher une parcelle de ces


iio5

il

dlicats

laissent errer leurs caresses incertaines.

membres

accols,

ils

jouissent de cette fleur de

jeunesse, dj leur corps pressent la volupt prochaine

Vnus va ensemencer le champ de la femme ils


pressent avidement le corps de leur amante, ils mlent
;

leur salive la sienne,


II 10

colles contre sa

ils

respirent son souffle, les dents

bouche: vains

peuvent rien drober du corps

efforts,

qu'ils

puisqu'ils

ne

embrassent, non

plus qu'y pntrer et s'y fondre tout entiers. Car c'est


l

par moments ce qu'ils semblent vouloir faire

l l'objet

de cette lutte

tant

fondent,

quand

c'est

leurs

amass dans leurs veines a trouv son


lente ardeur se relche

c'est qu'ils

dsirent, et ne

issue, cette vio-

pour un moment

nouvel accs de frnsie survient,


reprend

mettent de passion

membres se
pms de volupt. Enfin quand le dsir

resserrer les liens de Vnus,

iii5

ils

la

mme

puis

ne savent eux-mmes ce

peuvent trouver

le

un

fureur les
qu'ils

remde qui triom-

DE LA NATURE

I\
1

120

phera de leur mal, tant


les

ils

ignorent

i;^
la plaie

secrte qui

ronge.

Ajoute
peine

qu'ils

se

consument

succombent

et

ajoute que leur vie se passe sous

la

caprice

le

Cependant leur fortune se fond et se dissipe


leurs devoirs sont ngligs,
en tapis de Babylone
d'autrui.

II

25

leur rputation chancelle et faiblit. Sans doute leurs

pieds parfums brillent les chaussures de Sicyone;

d'normes meraudes

leurs doigts jettent leurs feux

enchsses dans

l'or; les

vtements de pourpre,

ne quittent plus, sont fatigus de boire

qu'ils

sueur de

la

Vnus. Les biens honorablement acquis de leurs pres

de
d'Ahnde ou de Cos. Ce ne sont que

ii3o sont convertis en bandeaux, en mitres, en robes

femmes, en

toffes

banquets o

la

chre et

dcor rivalisent de raffine-

le

ments, jeux, coupes sans cesse remplies, parfums, couronnes, guirlandes

vains efforts

De

la

mme

source

des plaisirs surgit je ne sais quelle amertume, qui jusque

dans
i

K^i.')

les

fleurs

prend l'amant

dans sa conscience
de dbauche

le

la

gorge. Tantt c'est

remords d'une vie oisive

et

perdue

tantt c'est une parole ambigu, lance

par sa matresse au moment du dpart, qui s'enfonce


comme une flamme dans son cur tourment de dsir,
et le

consume sans relche

tantt c'est qu'il

la

onne de trop jouer des yeux, d'en regarder un


II /|o

ou

qu'il

surprend sur son visage

Encore ces tourments-l,

amour heureux, qui tout


amour malheureux et sans
ms, on y dcouvri rait des
vaut-il

mieux

1145 enseign,

et

se tenir

la

un

russit,

mais que dire d'un

espoir?

Mme

maux

garde
il

trace d'un sourire.

trouve-t-on dans

et

d'avance en

prendre

prendre au pige. Car

les

soupautre,.

de

les

yeux

fer-

innombrables. Aussi
veil,

ne

comme

point

se

je l'ai
laisser

est plus facile d'viter de tora-

DE LA NATURE

iV
ber dans les

ment

o Vnus enserre

les rets

mme

soi-mme, en fermant

faisait obstacle

morales ou physiques de

les tares

l'on dsire et

frquent chez

solide-

engag et embar-

pige, pourrait-on chapper l'ennemi,

le

ne se

yeux sur toutes


que

de l'amour, que de s'en dgager une

Et pourtant,

sa proie.

ji5o rass dans


si l'on

filets

de rompre

fois pris, et

Ij

les

que

les

celle

l'on veut. C'est le dfaut le plus

hommes

aveugls par

la

passion, et

ils

attribuent celles qu'ils aiment des mrites qu'elles


il 55

n'ont pas. Aussi voyons-nous des femmes laides et

repoussantes de tout point tre adores et traites avec


les plus

grands honneurs. Et pourtant

se rient les

ment

uns des autres et

d'apaiser

amoureux

les

se conseillent rciproque-

Vnus pour

qu'elle

teigne l'amour

honteux dont ils sont affligs sans avoir d'yeux, les


malheureux, pour leurs plus grandes misres. Une
1160 peau noire a la couleur du miel, une femme malpropre
a-t-elle les yeux
et puante est une beaut nglige
est-elle toute de cordes
verts, c'est une autre Pallas
une naine, une sorte de
et de bois, c'est une gazelle
pygme, est l'une des Grces, un pur grain de sel
;

une gante colossale est une merveille, pleine de majest.


La bgue, qui ne sait dire mot, gazouille la muette
;

il 65

est pleine

de modestie

portable,

intarissable,

une mgre chauffe, insupdevient

un temprament de

une frle chre petite chose que celle


qui dprit de consomption se meurt-elle de tousser,
c'est une dhcate. Une mafflue, toute en mamelles,
c'est Crs elle-mme venant d'enfanter Bacchus.
Un nez camus, c'est une Silne, une Satyre une hppue
devient
un nid de baisers. Mais je serais trop long si
1170
flammes;

c'est

je voulais

tout dire.

Mais, soit

son visage a toutes

les

beauts que vous

DE LA NATURE

IV
voudrez, et

Eh

sonne.

vcu sans
1

175

le

charme de Vnus mane de toute

bien,
elle

176

y en

il

jusqu' ce jour. Elle est sujette, et nous

savons, toutes les infirmits d'une laide.

le

sa per-

nous avons

a d'autres qu'elle,

La malheu-

reuse s'empoisonne elle-mme d'odeurs repoussantes,


certains

pour

moments o

ses servantes la fuient

aller rire la drobe.

Bien des

fois

de

loin

cependant,

son amoureux, pleurant d'tre conduit, couvre son


seuil

de fleurs et de guirlandes

laine la porte altire

1180

panneaux de

baisers.

il

parfume de marjo-

dans sa douleur,

il

tait reu,

S'il

en couvre

les

peine son
^

manation l'aurait-elle frapp,


un prtexte honorable pour prendre
cong son lgie longuement mdite et tire de loin
il
tomberait de ses mains
condamnerait sa sottise,
en voyant qu'il a prt sa belle plus de qualits qu'il
ii85 ne sied d'en accorder une mortelle. Et nos Vnus
entre

la

premire

qu'il chercherait
;

ne

l'ignorent

point

aussi

mettent-elles

soins dissimuler les coulisses de leur vie

tous

leurs

aux amants

qu'elles veulent retenir enchans. Prcautions inutiles,

car l'esprit est capable malgr tout de tirer au clair

tous leurs secrets, de pntrer tous leurs ridicules;


1190 et

si

table,
les

la

belle a

bon caractre

on peut en retour fermer

et
les

n'est pas insuppor-

yeux, et passer sur

faiblesses de l'humaine nature.

Rciprocit de
l'amour.

Du

reste, ce n'est

pas toujours un

semblant d'amour qui

fait

soupirer

un troit corps corps,


femme,
la
elle tient son amant enlac, humectant de baisers ses
1190 lvres qu'elle aspire. Souvent elle est sincre, et c'est
quand,

dans

en recherchant des plaisirs partags qu'elle l'excite


parcourir la carrire de l'amour. Autrement, les

DE LA NATURE

IV

femelles des oiseaux, des

tiaux gros ou petits,

1200

soumettre leurs mles,

la

nature ne

rpondre leurs

plaisir

comme

les

assauts.

couples, en-

mutuelle volupt, sont souvent

la

communes? Que de

torture dans leurs chanes

rencontrons-nous
se

l'ardeur dbordante de

si

ne vois-tu pas

avides de

des bes-

mettait elles-mmes en rut, et qu'elles

les

ne prissent point
chans par

sauvages,

btes

juments enfin ne sauraient

les

se

Et mme

177

dans

sparer

ils

deux

carrefours

les

fois

chiens

ardemment

tirent

la

et

de

toutes leurs forces en sens contraires, sans pouvoir


i2o5 s'arracher

Jamais

aux

liens

que Vnus

ne s'accoupleraient,

ils

solidement nous.

si

ne connaissaient

s'ils

des joies rciproques, assez fortes pour

dans

dire encore

une

fois, la

S'il

L'hrdit.

lan

d'nergie

tomber
pour

le

volupt est bien partage.

arrive

que,

soudaine

du

lors

des deux semences,

J2I0 un

les faire

pige, et les tenir enchans. Aussi,

le

la

mlange

femme dans

triomphe de l'nergie

de l'homme, qu'elle surprend et devance, les enfants,


dans ce cas de la semence maternelle naissent

issus

semblables leur mre


leur pre,

12 15

si

comme

ils

ressemblent

l'lment paternel domine. Quant ceux

que tu vois tenir de l'un et de l'autre, et prsenter


un mlange des traits de leurs parents, ils sont forms la fois de la substance du pre et du sang de la
mre c'est le cas lorsque les germes excits dans leurs
:

les aiguillons de Vnus se rencontrent et


mlent par l'accord d'une gale ardeur, et que d'au-

organes par
se

cun ct il n'y a ni vainqueur, ni vaincu. Parfois aussi


il peut se faire que les enfants ressemblent un aeul,
parfois

mme

ils

reproduisent

les traits

d'un bisaeul,

DE LA NATURE

I\

i2:>o

car

le

178

corps des parents renferme une quantit d'l-

ments

provenant de

divers,

transmis de pre en

la

souche primitive, et

C'est ainsi

fils.

que Vnus met au

jour des visages de difTrentes sortes, et reproduit

comme

traits des anctres,


122.')

les

leur voix et leur chevelure;

car tout cela provient d'une semence dtermine tout

autant que

une

fille

la face, le

corps et

peut provenir de

forms de

l'on voit des

fils

Toujours en

effet

i23o double germe

la

les

membres. Au

reste,

semence paternelle, comme


substance de leur mre.

la

l'enfantement est produit par un

seulement toute crature tient davan-

tage de celui des deux auquel


fait facile constater,

elle

ressemble

qu'il s'agisse

le

plus

d'un descendant

mle ou femelle.

Fcondit

et stri-

ht.

sonne

semence

la

1335 heureux

Croyance pourtant

rpandre

la

,^',0

vain fatiguent-ils

rilit

est

due en

ou trop liquide

demeurer

2/1.)

de

st-

l'on voit

les

autels,

leurs

femmes

grosses.

dieux et leurs oracles. La st-

une semence ou trop

et trop claire.

Trop

claire, elle

paisse,

ne peut

fixe sa place assigne, et s'coule aussitt

sans provoquer
elle

les

effet

per-

leurs offrandes, afin d'obtenir

une abondante semence qui rende

En

amours

rpandue, et

en pleurs inonder de sang

fume de

puis-

nom

de ce doux

sa vie des

fort

les

refusent

pour priver un mal-

cratrice,

condamner toute

hommes

des

divines qui

de s'entendre appeler

pre, et le
riles.

Ce ne sont pas d'ailleurs


sances

la

manque de

fcondation. Trop paisse au contraire,


fluidit

dans l'mission, son lan

est

sans vitesse ni lgret: aussi nepeut-ellepntrerpartout

galement, ou
mlc-t-elle

l)ien,

aprs avoir pntr son endroit, se

malaisment

la

semence de

la

femme.

DE LA NATURE

IV

que

C'est

sympathies diffrent

les

1260 telle femme, et

de

homme

de Vnus. Tel

l'acte

autre

tel

femme

telle

fardeau qui

le

l'infini

fcond

plus

est

dans
avec

recevra plus facilement

rend gravide. Souvent

la

femmes, aprs tre restes

des

179

striles

pendant plu-

hymnes, ont trouv un poux capable de leur

sieurs

donner des enfants, et de


Hgne. Et des

d'une douce

enrichir

les

hommes dont

premires pouses,

les

ia55 malgr leur fcondit, n'avaient pas connu l'enfante-

ment, ont rencontr enfin une nature assez bien assor-

pour pouvoir assurer leur

tie

descendance. Tant

il

les

semences puissent

s'adapter pour que leur mlange soit fcond


paisseur

leur

et

leur

d'une

vieillesse l'appui

importe que

tant

doivent se convenir

fluidit

mutuellement.

Et

1260

rgime joue,

le

un trs grand rle


semence dans notre

aussi,

lui

certains aliments paississent la

corps; d'autres au contraire ne font que l'appauvrir


et la rarfier.

Non moins importante


complit
1265 ce soit
la

les

est

manire dont

la

s'ac-

doux acte de volupt il semble bien que


dans l'attitude des animaux quadrupdes que
le

femme

est le plus facilement fconde, parce qu'ainsi

germes atteignent sans

leur but, grce

peine

l'inchnaison de la poitrine et au soulvement des reins.

Nos pouses n'ont d'ailleurs nul besoin de mouvements voluptueux. Car la femme s'empche elle-

mme

et

1270 chements
fait jailHr

s'interdit
lascifs

elle

de

concevoir,

stimule

le

de son corps disloqu

Elle rejette ainsi

le

les flots

le

seul pousse les

s'agiter ainsi

filles

du

soc de la hgne

tourne de son but

jet

de

de ses dhan-

si

dsir de

la

l'homme, et
de sa liqueur.
sillon,

et d-

semence. L'intrt
:

elles

ne veulent

W
1270

DE LA NATURE
pas subir
et

un

langueur de grossesses trop frquentes,

la

mme temps

en

l8o

procurent leurs amants

elles

plaisir plus raffm.

Mais de tout cela nos femmes

ne sauraient avoir nul besoin.

L'habitude
l'amour.

font

et

Enfm

divine ou

les

une influence

pas

n'est

ce

flches de

Vnus qui

aimer parfois une femmelette de beaut assez

1280 mdiocre. Souvent par sa conduite, sa complaisance,

par

le

soin de sa personne, elle russit d'elle-mme

amener un homme

son

partager

reste l'habitude engendre l'amour.

chocs, rpts sans

relche sur

1285 vent en triompher

Ne

vois-tu

pas

la

le

des

le

le

Au

plus lgers
objet,

arri-

faire cder.

d'eau, tomtemps par per-

gouttes

bant sur une roche, finissent avec


cer cette roche?

les

mme

longue, et

mme que

existence.

Car

LIVRE V

Quel

^"^-

sant

digne de

la

forte

donc

se

pour louer selon

puis-

l'inspiration

saura composer

majest du sujet et de

vertes ? Qui

homme

Nouvel loge d'pi-

si

pome

un

grandes dcou-

prvaut d'une loquence assez


par

ses mrites le sage qui,

recherches de son gnie, a pu acqurir et nous


ser tant

de biens?

Personne,

mon

avis,

ceux qui sont ns d'un corps mortel. Car


en parler

comme

les

lais-

de tous
s'il

faut

demande elle-mme la majest


un dieu, oui
Memmius, qui le premier trouva cette
le

enfin connue d'un tel objet, celui-l fut

un
lo

dieu, glorieux

rgle de vie aujourd'hui appele sagesse, et qui par sa

science arrachant notre existence des temptes

grandes, des tnbres

si

si

profondes, a su l'asseoir dans

un calme si tranquille, dans une si claire lumire.


Compare en effet les antiques dcouvertes attribues
d'autres divinits. C'est ainsi

10

natre

aux mortels

de

vigne

la

le bl, et

que Crs, dit-on,

Liber, la

fit

con-

hqueur ne du jus

pourtant sans ces biens

la

vie aurait

pu

DE LA NATURE

comme

subsister,

l8

qu'aujourd'hui encore cer-

l'on dit

tains peuples vivent sans les connatre. Mais

une vie

heureuse tait impossible sans un cur purifi. Aussi


est-ce meilleur titre

20

dieu celui dont

parmi

les

comme un

que nous honorons

doctrine, encore vivante et rpandue

grandes nations, apaise

les

apporte

la

douces consolations de

curs

les

et leur

la vie.

Hercule et ses travaux te sembleraient-ils mriter


plus d'estime?

de
20

la vrit.

En

Nme nous
hrisses

serait t'loigner

quoi

la

bien plus encore

vaste gueule bante du lion de

ou

aujourd'hui,

nuirait-elle

soies

les

du sanglier d'Arcadie? Enfin que pourraient

contre nous
cette

Ce

le

taureau de Crte, et

flau de Lerne,

le

hydre que dfendait un rempart de venimeux

serpents?

Que pourraient

du

Gryon

triple

les

trois

puissants torses

{lacune)

grand mal nous feraient

les habitants du Stymchevaux de Diomde soufflant le feu par


leurs naseaux, en Thrace, dans les plaines Bistoniennes,
au pied de l'Ismare? Et ce gardien des brillantes

et quel

3o phale, et

pommes

les

d'or des Hesprides, ce serpent

regard cruel, dont

le

corps

immense

de l'arbre prcieux, de quel danger enfin


35 nous,- l-bas, sur

le

Tous

s'aventurer?

n'ose

le

tronc

serait-il

pour

rivage d'Atlas, prs des colres

de cet ocan qu'aucun des ntres ne

mme

furieux, au

enlaait

analogues qui furent anantis,

visite,

les

autres

mme

s'ils

le

barbare

monstres
n'avaient

pas t vaincus, quel mal, vivants, pourraient-ils nous


faire?

Aucun,

mon

avis

car maintenant encore

Ao terre fourmille jusqu' regorger de btes froces

partout

elle

est pleine d'effroi

et

de terreur par

la

et
les

DE LA NATURE
grands monts et

taillis, les

ces

de

cur

si le

De

faut-il affronter sans relche!

quelles poignantes inquitudes, de quelles affreuses

craintes n'est pas dchir

passion

Et

l'orgueil,

la

l'homme que tourmente

L'homme

la

dbauche, l'emportement?

Quels ravages ne causent-ils pas? Et


paresse

qui, sans armes,

curs, ne sera-ce pas justice de

les

chasser de nos

ranger,

le

et la

faste,

le

par sa seule parole

5o a su dompter tous ces monstres et

comme il

en

au nombre des dieux? Et songeons encore

est digne,

et surtout qu'

propos des dieux immortels eux-mmes

a su trouver mainte parole belle et divine, et qu'il

nous a rvl

55

mais

n'est point purg de ses vices, quels

combats, quels prils nous

il

en notre pouvoir

est-il

les viter.

Mais
45

profondes

les forts

presque toujours

lieux,

l83

Rappel

du

la

sujet

des livres prc622

s,

argumen

nature des choses.

Pour moi,
ses traces

sident la

poursuis

je

^^^^ ^^^ choses


lui

marchant sur

en

c'est

que

les rai-

j'enseigne aprs

dans mes leons

qui pr-

les lois

cration de chaque objet, et

pour chacun de leur demeurer soumis

ncessit

la
:

puis-

lois

santes du temps que rien ne saurait dchirer. Ainsi


tout d'abord nous avons dcouvert que l'me est
60 avant tout forme d'une substance soumise aux lois
de la naissance, et qu'elle ne peut demeurer intacte
durant toute l'ternit mais que ce sont des simu;

rves,

viennent

qui,

esprit,

quand nous croyons voir

quitt.

65

dans

lacres

les

Dsormais,

m'amne
comment

l'ordre de
le

puisque

mon

c'est

sujet,

monde lui-mme

il

me

est

notre

leurrer

celui

que

vie a

la

ce point

que

faut expHquer

compos

d'une

DE LA NATURE

l84

substance prissable, et soumis aux


sance

de quelles faons

form d'abord
70

de

sortis

aussi

le

7^

le

pu

natre,

s'entre-

l'aide des

noms

s'est glisse

dans

curs cette crainte des dieux qui, sur toute


protge et consacre

temples,

les

la

les lacs, les bois

autels et les images des divinits. tudiant en outre

cours du

soleil et les

par quelle force

que nous

la

phases de

la

lune, je montrerai

nature dirige leurs volutions, pour

n'allions pas croire que, libres entre le ciel

et la terre, ces astres


b'o

astres, le

les

commenc

comment

et

nais-

quels tres vivants sont

dans un langage aux sons divers

terre,
les

mer,

ciel, la

genre humain a

donns aux choses


les

le

lune;

la

la

matire a

la

quels autres n'ont jamais

la terre et

comment
tenir

terre,

la

globe de

soleil et le

de

lois

concours de

le

poursuivent spontanment leur

course ternelle, afin de favoriser

la

croissance des mois-

sons ou des tres anims, ou encore qu'ils roulent dans

un ordre tabli par les dieux. Car il


hommes, aprs avoir bien appris que
dieux vivent sans se soucier du monde, se deman-

l'espace suivant

arrive que les


les

dent tonns suivant quel plan chaque chose peut


surtout parmi

s'accomplir,

85

dessus de leurs ttes


thres; et,

anciennes
cruels,

ils

les

retombant une

religions,

auxquels

les

ils

grands objets qu'au-

aperoivent dans

font

fois

de

intervenir

rgions

les

dans

plus

matres

des

malheureux attribuent

les

la

toute-

puissance, dans leur ignorance de ce qui peut natre,


)o

(le

ce qui ne

le

peut, et des lois qui dlimitent

le

pouvoir

de chaque chose suivant des bornes inbranlables.

Le monde est destin


n'est pas
d essence divine.

prir;

il

Au

reste,

pour ne pas te retenir

plus longtemps sur des


pj^g

considre en premier lieu

promesses,
les

mers,

DE LA NATURE

les terres et le ciel: leur triple

Memmius,

9^ trois tissus

nature, leurs trois corps,

leurs trois aspects


si

un

l85

si

dissemblables, leurs

seul jour suffira

pour les
pendant tant d'annes,
masse norme de la machine qui forme
solides,

dtruire; aprs s'tre soutenue


s'croulera la

notre monde.

Et

je

n'ignore pas combien c'est chose nouvelle,

tonnante et imprvue pour

que cette destrucde la terre, et combien il me sera


difficile d'emporter ta conviction par mes paroles. Il
loo en est ainsi ds qu'on annonce aux oreilles une vrit

du

tion future

l'esprit

ciel et

jusque-l inconnue, sans pouvoir d'autre part

passer sous

deux voies

les

io5

pour gagner

Pourtant

l'esprit.

la

mettre dans

mains,

les

les

plus sres et les plus courtes ouvertes

les

la confiance

de

yeux ou

la faire

le

cur humain

et le sjour

parlerai. Peut-tre

je

mes pa-

seront-elles confirmes par l'vnement


peutqu'un effroyable tremblement de terre t'apportera la preuve de l'croulement universel. Puisse la
rles

tre

fortune souveraine carter loin de nous ce malheur, et


le

raisonnement plus que

vaincre que

le

monde

dans un horrible fracas


iio

le

peut s'abmer

Mais avant d'entreprendre de rvler ces arrts du


destin, plus sacrs et
les oracles

rendus par

et sous le laurier de

beaucoup plus vridiques que


la Pythie, du haut du trpied

Phbus, j'emprunterai

mainte parole pour t'encourager


ii5

lui-mme nous con-

fait

entier vaincu

mid par

la religion, crois-tu

soleil et le ciel, la

mer,

est

encore que

les

science

la terre et le

en vertu de

demeurer ternellement

donc juste de punir,

Gants, de toutes

la

car peut-tre, inti-

les astres, la lune,

leur essence divine, doivent


qu'il

comme

le

furent

les

peines qu'il mrite, l'effroyable

DE LA NATURE

l86

crime de ceux qui osent par leur doctrine branler


I20

remparts du monde, qui veulent teindre dans

les

le ciel

ce soleil l'clat sans gal, fltrissant dans leur lan-

gage mortel des tres immortels. Et pourtant

dont

sont tellement loignes de

je parle

qu'on

les

il

la

i3o

nuagesdans

l'me et l'intelligence;

s'allier

les flots sals, les

pagnes, le sang rsider dans

le

pierres. Un ordre fixe assigne

grandir et habiter. Ainsi

bois, la sve

dans

chacun

dehors des nerfs et du sang. Que


plus forte raison l'activit
elle rsider

dans

la tte,

le lieu

les

doit

il

l'esprit

ne

corps, ni vivre en

le

si elle

mme

dans

cam-

les

substance de

la

l'ther,

poissons dans

peut natre toute seule et sans

35

du

corps

les

pas plus que l'arbre ne peut subsister dans


les

et

vie.

ne faut pas s'imaginer qu' tous

indiffremment puissent

con-

faire

un corps priv du mouvement

sentiment propres

Car

nous

croirait plutt destines

natre ce qu'est

divinit,

nombre des dieux

tellement indignes d'tre mises au

1^5

choses

les

la

de

en tait capable,
l'esprit pourrait-

les paules,

dans

le

bas

des talons, et prendre l'habitude de se former dans

n'importe quelle partie du

compte

elle

corps,

demeurerait dans

le

puisqu'en

fin

mme homme,

mme vaisseau. Or puisque dans notre


mme la place de l'me apparat fixe, qu'il

le

corps
s'y

de

dans
lui-

trouve

rserv un endroit spcial o puissent rsider et grandir


'4<>

l'me et

l'esprit,

il

nous faut d'autant plus nier

puissent subsister hors de


forrrke

vivante, dans

feux du

dans

les

l'eau

ou dans

les

les

la totalit

glbes friables de

soleil, qu'ils

qu'ils

ne peuvent

hautes rgions de

mme

la

qu'ils

et d'une

terre

ou

puissent demeurer dans

objets ne jouissent donc pas de


'A*>

du corps

la

l'ther.

Ces derniers

nature divine, puis-

pas tre vivifis par une me.

DE LA NATURE

187

t'est impossible de
Les
dieux
sont De mme il
trangers notre croire que les saintes demeures des

moue

sa

cration.

partie
trouvent dans aucune ^

(jigux se

du monde. Subtile en
nature des dieux, et bien au del de

mme

i5o sens, peine concevable

effet

la

l'esprit.

Or comme

chappe au contact

elle

ne peut ncessairement toucher aucun des objets

tout ce qui est en


leurs

et subtiles

comme

et l'emprise de nos mains,

car

soi

demeures doivent

que dans

toucher est interdit

le

intangible. Voil pourquoi

tre trs diffrentes des ntres,

mme

leur substance

la suite je te

les

veilles

dieux ont voulu prparer

qu'en consquence

mrite toutes nos louanges


et vou l'immortalit

vrit que

dmontrerai plus longuement.

Prtendre d'autre part que c'est pour

que

160

est

porte de nos

elle

qui nous sont tangibles

i55

pour

la

le

hommes

les

monde

et ses

qu'il faut le croire ternel

que cet

difice bti

par

tique sagesse des dieux l'intention du genre


et

fond sur

ses bases

l'ternit,

il

est sacrilge

par aucune attaque, de

discours, et de vouloir

le

mer-

ouvrage

admirable

leur

le

l'an-

humain

de l'branler sur

malmener dans

ses

renverser de fond en comble

tous ces propos, et tout ce qu'on peut imaginer de plus


i65

dans ce genre ne sont, Memmius, que pure draison.


Quel bnfice des tres jouissant d'une ternelle batitude pouvaient-ils esprer de notre reconnaissance,

pour entreprendre de
faveur?

faire

quoi que ce soit en notre

Quel vnement nouveau a pu

aprs tant d'annes passes dans


170

le

les

pousser,

repos, vouloir

changer leur vie prcdente? Sans doute

la

nouveaut

doit plaire ceux qui souffrent de l'tat ancien. Mais


celui

qui n'avait point connu

la

pass, alors qu'il vivait les plus

souffrance dans

beaux

le

jours, quelle

DE LA NATURE

88

pu renflammer d'un tel amour de la noupour nous quel mal y avait-il n'tre pas
Et
veaut?
crs? Croirai-je que la vie se tranait dans les tnbres
et la douleur, jusqu' ce qu'elle et vu luire le jour
de la cration des choses? Sans doute, une fois n,
raison a

175

tout tre tient conserver l'existence, tant qu'il se


sent retenu par l'attrait du plaisir. Mais pour qui n'a
180

jamais savour l'amour de

compt parmi

la

vie,

cratures, quel

les

jamais

et qui n'a

mal y

a-t-il

n'tre

point cr?
D'ailleurs le

dieux

les

notion

modle ncessaire pour crer

l'ont-ils

mme

le

monde,

trouv? D'o leur est venue

de l'homme, pour savoir et voir

la

claire-

ment dans leur esprit ce qu'ils voulaient faire? Comment ont-ils jamais pu connatre les vertus des corps
i85

premiers, et ce que ceux-ci taient capables de raliser

en modifiant leur ordre,

si la

nature elle-mme ne leur

a fourni l'exemple de la cration? Car les choses sont


telles, et

les

innombrables lments des corps, heurts

de mille manires et de toute ternit par des chocs


extrieurs,

190

entrans d'autre part dans l'espace par

leur propre poids,

n'ont cess de se mouvoir et de

s'unir de toutes les faons, d'essayer toutes les cra-

tions dont leurs diverses combinaisons taient susceptibles

aussi n'est-il pas tonnant qu'ils aient abouti

ces arrangements, qu'ils en soient

venus des mou-

que ceux qui permettent l'ensemble


des choses de s'accomplir encore dans un perptuel re-

vements

tels

nouvellement.
iy5

Et mme
principes

des

simple tude
d'autres faits

si

j'ignorais

choses,

des

encore

j'oserais

phnomnes

encore,

ce

que

pourtant,
clestes,

sont
ot

sur

les
la

et sur bien

soutenir et dmontrer que

la

DE LA NATURE

189

nature n'a nullement t cre pour nous par une


volont
dfauts

divine

tant

prsente

se

elle

entache de

Tout d'abord de cette terre que couvre l'immense


du ciel, les montagnes et les forts pleines de
fauves ont conquis une pa^rt dvorante une autre est
occupe par des rochers et des marais dserts, une autre
enfin par la mer dont le large domaine spare les rives
des continents. En outre, prs des deux tiers du sol
2o5 sont ravis aux mortels et par une chaleur torride, et
par la chute incessante de la gele. Ce qui reste de
-200

lan

terre

cultivable,

nature,

la

ne

disputait,

lui

le

habitu gmir sous


210 en pesant sur
le

soc

pas

le sol

les

la

le

l'efort

le

de l'homme

besoin de vivre ne l'avait

lourd hoyau, fendre

le

sol

charrue. Si nous ne retournions avec

glbes

pour

le

si

si

elle-mme,

laisse

ferait disparatre sous les ronces,

fcondes,

faire clore les

d'eux-mmes clore

nous

si

germes,

apparatre

et

Encore trop souvent, ces


peines, les voyons-nous,

fruits

au

ne

ils

prparions

ne pourraient

l'air

lumineux.

gagns par tant de

moment o

tout sur terre

2i5 se couvre de feuilles et de fleurs, ou bien brls par


l'ardeur excessive

du

soleil

thr,

par des pluies soudaines et par

ou bien dtruits

la gele

blanche, ou

enfin emports par les vents soufflant en tourbillons

ravageurs.

Et

les

espces

redoutables

des

animaux

froces,

ennemis acharns du genre humain, pourquoi sur terre


220 et sur

mer

la

nature se plat-elle

multipHer? Pourquoi

les saisons

les

nourrir et les

de l'anne nous appor-

Pourquoi voit-on rder la


leurs maladies
mort prmature? Et l'enfant? Semblable au matelot
que les flots furieux ont rejet sur le rivage, il gt,
tent-elles

DE LA NATURE

I90

tout nu, par terre, incapable de parler, dpourvu de

tout ce qui aide vivre, ds l'heure o


sur
2

35

que baigne

les rives

avec effort du ventre de sa mre


plaintifs
la

rempht

il

l'espace,

vie rserve encore tant

contraire,

ils

de ses vagissements

comme
de maux

on voit crotre

il

est juste qui

traverser

peine

sans

domestiques, gros et petits, et


aSo

projetant

le

lumire, la nature l'arrache

la

btes sauvages

les

la

voix d'une tendre nourrice

ne sont

ils

pas en qute de vtements qui changent avec

poques de l'anne
de

hautes

enfin

ils

n'ont besoin ni d'armes

d'abondantes

ressources.

2^^ L'univers est mortel,

ties

Tout d'abord, puisque


comme les par- de la terre, et l'eau, et
qui le compo^

/*

terre et

la

enfantent d'elles-mmes toutes

nature inventive

sortes

les

pour dfendre leurs biens,

murailles

puisque pour parer tous leurs besoins,


la

lgers des vents, et les

du

lantes

feu,

dont

matire

la

les souffles
1

vapeurs br-

la

runion con-

stitue notre univers, sont tous forms d'une matire

sujette la naissance et la mort,


ser qu'il en est

2^0

En
et

effet
les

natre

de

mme

tout compos

et

d'lments mortels,

et les parties

lois

de

de ce monde,

ne puis douter que

ment
un

faut bien pen-

dont nous voyons

la

Aussi, lorsque considrant

je

il

leur premire

jour.

monde.

de l'ensemble du

membres forms d'une substance

ment soumis aux

'2l\

n'ont besoin ni de hochets, ni des mots caressants

que chuchote

ni

Au

animaux

les

nous

les

apparat

naissance et de
les

la

gale-

mort.

membres gigantesques

je les vois

le ciel et la

parties

sujette

mourir

et renatre,

terre n'aient eu gale-

heure et ne doivent succomber

DE LA NATURE

I91

ce propos ne va pas croire que j'aie dnatur les

mon

faits

quand

profit,

j'ai

prtendu que

la terre

quand

affirm

et le feu sont de nature mortelle,

comme

hors de doute que l'eau et

mmes substances naissent et s'accroissent


En premier lieu, une partie non ngligeable

25o et que ces


nouveau.

de

calcine par l'ardeur incessante

la terre,

battue du pied par

de

poussire,

la

multitude,

nuages au vol

que

lger,

205 autre partie des glbes est dlaye par


rives des cours d'eau sont ronges

En

soleil,

puissant

le

retour pour

comme

puisqu'il apparat

la

Une

les pluies, et les

par

outre chaque corps que

fait crotre, lui fait

Et

du

exhale des nues

vents dissipe dans toute l'atmosphre.

souffle des

les rase.

j'ai

sont prissables,

l'air

le

courant qui

la terre

nourrit et

part qu'il en a reue.

hors de doute qu'elle est

mre de toutes choses et leur commun


260 tombeau, tu vois donc que tour tour elle s'puise,
la fois la

et se rpare et s'accrot.

Pour

le reste,

que de nouvelles ondes affluent sans

cesse vers la mer, les fleuves, les sources;


jaillissent

de

besoin

le

dire

les

eaux

l'immense quantit d'eaux qui

265 tombent de toutes parts


se

que

dans un coulement intarissable, point n'est

le

prouve assez. Mais

perdent mesure de leur formation,

si

les

eaux

bien que,

dans l'ensemble, nufle part l'lment Hquide ne dborde.


Les vents, en balayant la mer de leur souflle puissant,
le soleil

nuent

thr, en la

le

volume

pompant de

une autre partie

toutes parts sous la terre, o


1270

son amertume
ses pas,

la

la

de

l,

son

du

sol,

et

se

distribue de

filtre

et dpose

source des fleuves o

surface

elle se

puis l'lment Hquide, revenant sur

remonte vers

rassembler

mine

ses rayons, en dimi-

il

va

se

flot adouci coule et che-

suivant

la

route une fois

DE LA NATURE
creuse que

descend

la

Passons maintenant

193

marche limpide des ondes.


qui dans toute sa subs-

l'air,

tance subit chaque instant des changements innom275

brables. Toujours en effet, toute


est
et

emporte tout entire dans


si

celui-ci

le

manation des corps


vaste ocan de

l'air

aux choses des

son tour ne restituait

lments pour rparer leurs pertes, tout depuis long-

temps

serait dissous et converti en air.

Il

ne cesse donc

point d'tre engendr aux dpens des corps et de se


280 rsoudre en eux, puisqu'il est constant que tout est

dans un perptuel coulement.

mme

De

lumire,

source

large

cette

le soleil

thr, baigne

de

le ciel

limpide

la

d'un clat sans

cesse renaissant, et sans relche alimente la lumire

d'une lumire toujours nouvelle. Car chacun de ses


285

rayons se perd, aussitt form, en quelque endroit


qu'il

tombe

donnera

et voici qui t'en

qu'un nuage vient passer sous


rompre, pour ainsi
neux, sur

le

dire,

champ

la

la

preuve. Ds

le soleil,

et inter-

marche des rayons lumi-

la

partie

infrieure

de

ceux-ci

disparat entirement, et la terre se couvre d'ombre


29^^

partout o se porte

le

nuage.

Tu

vois par l

que

les

choses ont sans cesse besoin d'un clairage nouveau,

que

les

jets

de lumire prissent mesure qu'ils se

forment, et qu'autrement
cevoir les objets

la

il

clart

serait impossible d'aper-

du

soleil,

si

n'tait sans cesse renouvele par sa source

cette clart

mme.

Et mme nos lumires nocturnes, qui sont


2g5

terrestre,

ces lustres

d'origine

suspendus, ces torches grasses,

qui mlent l'clat de leurs lueurs clignotantes une

fume

paisse, se htent galement, avec les ressources

de leurs flammes, de renouveler sans cesse leur lumire


leurs feux tremblants se pressent, se pressent, et
i3

mal-

DE_LA NATURE

gr leur intermittence,

3oo tous

de hte dissimuler
la

lumire ne cesse de baigner

la

d'alentour

les lieux

tant tous les feux mettent

mort de

la

198

la vieille

flamme par

naissance rapide d'une nouvelle. C'est de mme,

que

selon nous,

le soleil, la lune,

toiles

les

doivent

nous envoyer leur lumire, par des missions sans cesse


renouveles

3o5

cesse

et

mesure

leur supposer

leurs

qu'efles

flammes doivent se perdre sans


ne va donc pas
se forment
:

une vigueur que nuUe violence ne pourra

dtruire.

Enfin ne vois-tu pas

les pierres

mmes succomber

aux assauts du temps, les hautes tours s'crouler, les


rochers tomber en poussire? Ne vois-tu pas les temples
et les statues des
l'ge, et

3 10 limites

du

dieux se fendre par

la

fatigue de

puissance divine incapable de reculer

la

destin,

Enfin ne vois-tu

de lutter contre
pas

les lois

monuments

les

dlabrer leur tour et se

de
des

demander eux

la

les

nature?

hros

se

aussi

ne vois-tu pas tomber, arrachs aux hautes montagnes,


des quartiers de roche incapables de rsister davan3i5 tage aux puissants efforts d'un temps, mme hmit?
Car ils ne s'arracheraient pas pour tomber tout d'un
coup,

de toute ternit

si

broncher

les

ils

avaient pu soutenir sans

assauts de tous les sicles.

Enfin considre ce vaste ensemble qui, tout autour


comme au-dessus de nous, enveloppe toute la terre

dans sa vaste treinte

si,

comme on

le dit,

320 toutes choses de sa propre substance,

et

il

procre

les

reoit

aprs leur mort, il est videmment tout entier d'une


matire sujette natre et prir. Car toute substance
qui fournit d'autres corps des aliments pour leur
croissance,

rpare,

doit prouver des pertes,

quand

comme

les corps lui font retour.

elle

se

DE LA NATURE

En
'-2

ni

outre,

pour

terre

la

pour

et

mort de

la

le ciel,

s'ils

pourquoi, par del

l'ternit,

de Thbes et

guerre

commencement

n'y a jamais eu de

s'il

de naissance

ont toujours t depuis


la

IQA

n'y

Troie,

a-t-il

pas *eu d'autres potes pour chanter d'autres vne-

ments? O donc sont


exploits de

tant de

alls

tant de hros;

fois

se

perdre

les

pourquoi ne voit-on nulle

fleurir sur les monuments ternels


renomme? Mais non, tout est nouveau
monde, tout est rcent c'est depuis peu qu'il

part leur gloire

33o gravs par

dans ce
a

la

naissance. Voil pourquoi encore aujourd'hui

pris

certains arts se perfectionnent, et aujourd'hui encore

vont en progressant

qu' notre poque,

c'est ainsi

des agrs nouveaux sont venus s'ajouter aux navires;

que rcemment

et

3o5 mlodies nouvelles


j'expose

musiciens

les

ont

enfin ce systme de
une dcouverte rcente

est

me

aujourd'hui je

autre qui puisse

le

trouve tre

le

invent

des

la

nature que

et

moi-mme

premier avant tout

traduire dans notre langue mater-

nelle.

mmes choses ont


hommes d'alors ont pri

Peut-tre crois-tu que toutes ces


exist autrefois,
3/io

mais que

les

dans un vaste embrasement, ou que

les villes

ont suc-

comb dans une convulsion gigantesque du monde,


ou

qu'

suite

de

pluies

lits,

merg

serait

les cits?

et le ciel
tels
si
il

Ce

Ce

incessantes

ont ravag

les

tels prils

sub-

une nouvelle ncessit pour


la

terre

Car au moment o de
venaient prouver le monde,

auront aussi leur

maux, de

fleuves,

les terres et

de t'avouer vaincu, et de reconnatre que

toi
o'i5

la

dbordant de leurs

fin.

quelque flau plus funeste

s'tait

abattu sur

lui,

n'et plus t que dsastre et que vastes ruines.


n'est pas

autrement que nous nous apercevons que

DE LA NATURE

nous sommes mortels


35o que ceux que

Il

veux

je

montre

raison qui nous

196

dire par une compaaux mmes maladies

sujets

nature a retranchs de

la

ne possde aucun

En

des caractres de
l'immortalit.

sister

outre tous

dans
^,

la vie.

les corps,

,,

bien tre formes d une


pleine

ne se

solide

et

laisse

qui

repousser

puisse

les

lments de

prcdemment expos

chocs, et

les

l'infini

l'abri des coups

parties

comme

demeure
aucun choc; ou encore

est le vide, qui

intangible et n'est atteint par

demeurent, parce que, tout autour d'eux,

36o de place pour un lieu o

tels

ou bien ils peuvent


du temps parce qu'ils sont

nature

la

ses

dont nous avons

matire

la

encore durer dans

ils

ou

substance

pntrer par aucun corps capable de d-

truire en elle l'troite cohsion de

355 sont

pour'sub-

doivent

l'ternit,

les

il

n'y a pas

choses puissent en quelque

sorte aller se perdre et se dissoudre

telle est l'ternit

de cet ensemble des ensembles, en dehors duquel


n'y a ni endroit ouvert

la fuite

il

de ses parties, ni corps

susceptibles de fondre sur elles et de les dsagrger

par

violence du choc.

la

comme

Mais,

je l'ai enseign, le

monde

365 form d'une substance pleine, puisque

aux corps
ne

il

n'est pourtant pas

manque pas non

le

comme

le

l'infini,

tourbillon imptueux,

vide ne
ler les

et

il

seraient sans doute

capables de renverser l'ensemble de notre

un

vide

plus de corps qui, jaillissant en

masse des profondeurs de

370 autre dsastre

n'est point

vide est ml

ou de

lui

monde dans

infliger

quelque

d'autre part l'espace, l'immensit du

manquent pas davantage, o puissent s'parpil-

remparts du monde

peut encore

les faire prir

enfin quelque autre force

sous ses coups. Ainsi donc

DE LA NATUBE

V
porte de

la

pour

le soleil

la

mort, loin d'tre ferme pour

et la terre, et les

f)G

ciel,

le

eaux profondes de l'ocan,

370 leur est au contraire toute grande ouverte, et se pr-

pare

engloutir dans son vaste billement.

les

donc reconnatre que ce monde a

commencement
telle,

il

lui

faut

Il

aussi,

un

de substance mor-

car, puisqu'il est

eu,

n'aurait pu, depuis l'infinit des sicles couls,

braver impunment jusqu' ce jour

les

assauts vigou-

reux de l'immensit du temps.

38o La

du feu

lutte

Enfin quand une lutte si furieuse


met aux prises les membres gigan-

et

de Veau aboutira
a

unecatastrop
Phaton.

e.

^-gg^^g
^^^
^

dans une
monde, eno^ags
o o
j

guerre impie, ne vois-tu pas que ce

long

combat pourra un jour recevoir

par exemple, et tous

absorb toutes

les

Le

sa fin?

eaux, ne seront-ils pas

les

soleil,

feux de l'univers, aprs avoir


les

vain-

383 queurs? C'est ce rsultat qu'ils tendent, sans que

jusqu'

prsent leurs

fleuves

leur

opposent

menacent de tout

390 rayons

comme
et tous

gales,

la

car

les

mme

et

dbordant des profonds


reste,

car

les

surface des mers en diminuent

aussi le soleil qui la

deux

abouti

aient

forces

menace vaine du

vents qui balaient


masse,

des

engloutir, en

abmes de l'ocan

la

efforts

se flattent

dcompose de

de pouvoir tout

ses

tarir,

pu toucher au terme
de son entreprise. C'est ainsi que ces lments, anims
d'une mme ardeur dans une lutte chances gales,

avant que l'lment liquide

combattent pour

monde
395 et une

et

la

ait

dcision qui leur livrera

du reste dans ce duel,

fois aussi,

le

le

vaste

feu a dj triomph,

dit la lgende, les

eaux ont rgn

sur les campagnes.

Le

feu en effet fut vainqueur, et de ses langues de

DE LA NATURE

197

monde, lorsroute,
l'ardeur
emporte
de
sa
Phaton
qu'cartant
des chevaux du soleil le trana dans tout le ciel et par
de flamme consuma mainte partie du

toutes les terres. Mais alors

pre tout puissant des

le

4oo dieux, saisi d'un violent courroux contre l'ambitieux

coup soudain

Phaton, d'un

versa de son char et

le

de

sa

foudre

jeta sur la terre;

et

ren-

le

Phbus,

allant sa rencontre, recueillit dans sa chute l'ternel

flambeau du monde, ramena

chevaux chapps,

les

tout frmissants encore, et

les attela

dans leur route, rendit

la

les faisant

vie tous les tres,

rentrer

une

fois

4o5 matre du gouvernement. C'est du moins ce qu'ont


chant les vieux potes grecs. Mais une telle fable

Le feu peut bien

s'carte par trop de la vrit.

vainqueur quand ses lments,


profondeurs de
bre; puis

sa

l'infini,

violence

rassemblant des

arrivent l'emporter en

tombe,

4io autre cause; sinon ce sont

consumes par son

se

tre

nom-

par quelque

vaincue

choses qui prissent,

les

souffle brlant.

L'eau de mme, s'tant amasse autrefois, com-

mena,

dit la lgende,

qu'elle

engloutit

par tre victorieuse

ce fut alors

de nombreuses cits des hommes.

Puis lorsque sa force dut cder quelque autre cause

lorsque se fut retire cette masse qui s'tait rassemble

4i5 des

profondeurs de

Naissance
tion des

et

forma-

diverses

pluies

s'arrtrent,

de leur violence.

Mais de queUe faon cet amas de


matire
ciel,

soleil, la

les

l'infini,

et les cours d'eau perdirent

et

a-t-il

les

pu former

la terre et le

abmes de

l'ocan, le

lune et leurs cours, c'est

ce que

je vais expli-

quer dans cet ordre. Car certes ce n'est pas en vertu


l\2o

d'un plan arrt, d'un esprit clairvoyant que

les

atomes

DE LA NATURE

198

sont venus se ranger chacun leur place

mouvements

n'ont pas combin entre eux leurs

ils

respectifs

mais

assurment

innombrables lments des choses,

les

heurts de mille manires et de

de nombreux chocs

toute

par

ternit

extrieurs, entrans d'autre part

par leur propre poids, n'ont cess de se mouvoir et de


li2

s'unir de toutes les faons, d'essayer toutes les crations

dont leurs diverses combinaisons taient susceptibles


voil pourquoi, force d'errer dans l'infmi

toutes

d'essayer
possibles,
!\'oo

blages

les

unions,

tous

les

du temps,

mouvements

aboutissent enfin former ces assem-

ils

soudain runis, sont l'origine de ces

qui,

grands objets,

la

terre, la

mer,

le

et les espces

ciel,

vivantes.

moment,

ce

roue du

rpandre

soleil

les flots

plus ni les astres

A35 ni

mme

la

ici-bas,

on ne pouvait voir encore

voler dans

hauteurs du

les

de sa lumire

ciel,

la

et

on n'apercevait non

du vaste monde,

ni la mer, ni le ciel,

terre, ni l'air, ni enfin rien

de semblable

aux choses qui nous entourent. Il n'y avait l'origine


qu'une masse orageuse d'lments de tout genre, en
proie la discorde qui confondait leurs distances, leurs
directions,

leurs

combinaisons,

chocs, leurs rencontres, leurs


4/|0

tait

leurs

densits,

mouvements,

dans une mle gnrale, cause

diversit
figures

de leurs formes et de
car dans ce chaos,

s'ils

mme

varit

de

ni se

mouvements capables de

la

de leurs

se joignaient, tous

pouvaient rester galement unis,


entre eux des

la

leurs

et les heur-

ne

communiquer

se correspondre.

Puis des parties diffrentes commencrent se dessiner


hors de cette masse

les

lments semblables s'unirent

avec leurs semblables, et renfermrent notre


A45 dans ses Hmites;

ils

en distriburent

les

monde

membres,

dis-

DE LA NATURE

I99

veux dire
du ciel,
mer, pour permettre ses eaux de

posrent en ordre ses vastes parties

de

qu'ils distingurent

mirent part

la

dans un

s'taler

et sparrent de

distinct,

lit

je

terre les hauteurs

la

mme

feux purs et sans mlange de l'ther.

les

En

effet

tout

d'abord,

tous

les

lments de

la

A5o terre, en vertu de leur poids et de leur enchevtrement,


tendaient se rassembler au centre, et occuper en

masse

rgions les plus basses

les

resserraient

ment,

ils

matire

davantage leur union

et

mesure

qu'ils

et leur enchevtre-

exprimrent avec plus de force hors de leur


les

atomes qui devaient former la mer, les


du vaste monde.

astres, le soleil, la lune, et les murailles

455 Tous ces corps en effet se composent de principes plus


et plus ronds, d'lments bien plus petits

lisses

ceux de
de

la terre.

lui,

A60

il

premier s'leva l'ther sige du feu; et avec

entrana,

peu

c'est,

Aussi, traversant les vides et les pores

encore peu dense, et se dgageant de ses

la terre

parties, le

un grand nombre de feux


que nous voyons souvent l'heure

lger,

prs, ce

matinale o, parmi
la

herbes toutes perles de rose,

les

lumire dore du

rayons

soleil

une vapeur

levant jette

s'lve

intarissables, et parfois

le

rouge de ses

des lacs et des fleuves

mme

la

terre aussi apparat

A65 fumante nos yeux. Toutes ces manations qui

vent et vont se runir dans

forment en se condensant
drobent

que

le ciel.

C'est

poque l'ther lger

les

le tissu

hauteurs de

s'll'air,

des nuages qui nous

donc de cette faon qu' cette

et volatil, aprs s'tre condens,

la vote qui entoure notre monde, et se rpanloin, partout, dans toutes les directions,
au
dant
A70 embrassant tout dans une treinte avide, servit

forma

d'enceinte au reste des choses.

DE LA NATURE

A
les

sa

suite

on vit natre

globes roulent dans

ne put

ni la terre

les

pour
pour

se dposer

entre

lune,

la

le ciel

dont

et la terre

incorporer sa substance, ni non

plus l'immense ther


l\-

et

soleil

le

les airs

200

n'taient ni assez pesants

ils

au fond de

l'univers, ni assez lgers

glisser travers les rgions les plus

hautes du

ciel

suspendus nanmoins dans l'espace intermdiaire, ces


corps tournent pleins de vie, et forment des parties

monde de mme que dans notre


membres peuvent demeurer en repos
que d'autres sont en mouvement.

de l'ensemble du

corps certains
alors

Aprs

liSo

le

retrait

de ces lments, soudain,

droit o dans son immensit

de

la

mer,

qu'elle avait creuss.

mesure qu' l'entour

du

soleil,

les

l'en

plaine azure

la

recouvrit des flots sals

la terre s'affaissa, et

abmes

les

s'tend

Et de jour en

feux de l'ther et

les

jour,

rayons

multipliant de toutes parts leurs attaques,

A8j rduisaient

davantage

ses

contours

extrieurs,

et

l'obligeaient par leurs assauts se condenser et se

concentrer, plus

la

liqueur sale qu'elle exsudait de son

corps allait augmentant de ses flots


flottantes, plus aussi

mer

la

et ses plaines

s'en chappait et s'en envolait

il

^90 d'atomes de feu et d'air qui, gagnant

du

ciel,

les

espaces lumineux.

les

montagnes gagnaient en hauteur

hauteurs

les

allaient loin de la terre peupler de leur

pouvaient

s'affaisser

En

bas se formaient

comme

la

car

terre,

les

les

ni

masse

plaines

roches ne
toutes

les

parties du sol s'aplanir galement.

Ainsi donc, en se resserrant sur elle-mme,

^9'^

prit

un quilibre stable,

et toute

la

la

terre

vase du monde, pour

ainsi dire, vint s'y prcipiter en vertu de son poids, et


se

dposa dans

s'levrent

la

le

fond,

comme

mer, puis

l'air,

la lie.

puis

Au-dessus
l'ther

d'elle

lui-mme

DE LA NATURE

avec

feux qu'il porte, tous corps qui, en raison de

les

mme

n'avaient pas tous

ils

lgret, et le plus

fluide et le plus lger la fois, l'ther, roule ses

au-dessus des souffles de


rence leurs agitations

il

^^^ bouleverser par

laisse

sr.

Que

caprice

d'un lan

Pont, dont

le

agitent,

feux d'un

flot

le

laisse

quant

lan

gal et

cheminer d'une marche


ce que nous

uniforme, c'est

rant immuable qui garde

les

il

des temptes

l'ther en effet puisse

rgulire et

montre

le

tous ces corps en proie

les

entranant ses

glisse

il

ondes

sans mler sa transpa-

l'air,

aux violents tourbillons qui


lui,

Du

demeurrent purs de tout mlange.

leur fluidit,

5oo reste

201

s'coule suivant un cou-

constamment

mme

la

r-

gularit.

mouvecauses. Tout

Causes du mouve- [Chantons maintenant les

ment des
5io d'abord,
il

astres,

et leurs

sphre cleste qui tourne,

faut admettre qu'aux deux extrmits de son axe,

chaque ple
le

de

par une masse d'air qui


l'enferme de chaque

l'extrieur et

ensuite qu'un autre courant d'air, poussant

par en haut, l'entrane dans

ciel

les

se trouve press

maintient

ct

5i5

ments des astres

c'est la vaste

si

astres

clatants de

qu'un autre courant


traire, fait

mouvoir

rieure, la

l'ternel

infrieur,

sens o

univers

le

roulent

ou bien

soufflant en sens con-

sphre

la

le

par sa partie

manire des roues auges que

le

inf-

courant

des fleuves fait tourner sous nos yeux.


Il

se

peut encore que

le

ciel

immobile, tandis que cependant

tout entier demeure


les

astres

lumineux

poursuivent leur course, soit que ceux-ci contiennent


des vapeurs

brlantes

empruntes

520 entrane, et qui tournent sans

l'ther qui

cesse

la

les

recherche

DE LA NATURE

d'une issue,
constellent

emmenant dans

la

202

leur orbite

vote nocturne du

ciel

feux qui

les

soit

qu'un cou-

rant d'air extrieur, venu de quelque part du dehors,


entrane et fasse tourner ces feux du

ciel

soit enfin qu'ils

puissent glisser d'eux-mmes partout o leur nourriture


7)2 j

les

appelle et dirige leur marche, lorsqu'ils vont repatre

dans toute l'tendue du

ciel leurs

Dterminer exactement

de ces causes qui agit

celle

dans notre monde est chose

corps enflamms.

difficile

mais indiquer

ce qui est possible, et ce qui s'accomplit

tout parmi ces divers


voil
5 30

ce

que j'enseigne

tour tour
tout,

les

peuvent

mondes
;

comme

m'attache exposer

et je

tre l'origine

grand

le

du mouvement des astres

il

qui n'avance que pas pas.

grand

le

diversement,

multiples causes qui, travers

laquelle? L'enseigner n'est pas

_,,-

dans

si

ne peut y en avoir qu'une, en ce


aifieurs, qui fasse mouvoir nos toiles

entre toutes

'^^'^

crs

donn

monde
:

mais

notre science,

Pourquoi la terre Pour que la terre puisse demeurer


peut demeurer im- gn repos au centre du monde, il faut
mobile et suspendue dans l'atmos- que son poids dcroisse et s'vapb^6nouisse peu peu, et qu' sa partie
.

infrieure elle soit forme d'une autre substance, troi-

tement unie ds
les parties

mement
r>/|0

pour

l'origine

ariennes du

l'existence. Voil

l'air

formant qu'un avec

et ne

monde dont
pourquoi

un fardeau crasant

elle
la

partage

terre n'est pas

mme

de

que

membres de notre corps ne psent pas pour


que
le

la

tte n'est pas

un fardeau pour

inti-

le

poids du corps tout entier repose sur

les

nous,

cou, enfin que


les

pieds sans

nous tre sensible; au Heu que

les

dont on nous

incommodent, quoique

charge_ nous

fardeaux extrieurs

DE LA NATURE

2o3

545 souvent beaucoup moins lourds. Tant

jusqu'o

considrer

s'tend

il

pouvoir

le

importe de

de

chaque

chose. C'est ainsi que la terre n'est pas une trangre

comme une sorte de corps


une atmosphre qui lui tait elle-mme
mais elle a t conue en mme temps

qui s'est tout coup ajoute,

adventice,

trangre

que

ds l'origine de ce

l'air,

partie bien distincte,

monde dont elle est une


comme les membres nous appa-

raissent partie de notre corps.

En

55o

outre qu'un violent coup de tonnerre branle

soudain

la terre, elle

branle son tour tout ce qui se

trouve au-dessus

d'elle

lement

n'tait rattache

faire

nes et au

si elle

ciel

ce qu'elle ne pourrait nul-

aux

parties arien-

de notre monde. Mais des racines com-

munes tiennent

ciel et terre

troitement unis et enlacs

555 de manire ne faire qu'un, ds l'origine.

pas de

mme

corps, l'me, avec sa nature

si

subtile, est

soutenir, parce qu'elle lui est

le

Ne

vois-tu

qu'en dpit du poids norme de notre

forme qu'un avec

lui?

capable de

intimement unie

et

ne

Enfin quand notre corps s'enlve

56o d'un bond lger, quelle force peut

le

soulever, sinon celle

de l'me qui gouverne nos membres? Vois-tu maintenant combien

substance

la

la

plus subtile acquiert

de force ds qu'elle est unie une substance pesante,

comme

l'air l'est

Grandeur du
de

et

565

la terre, et l'me notre corps?

soleil

la lune.

La

roue

du

soleil

qu'elle dgage ne

et

la

chaleur

peuvent gure

tre

plus grandes ni moindres qu'elles n'apparaissent nos

sens

un

car quelque distance de nous que se trouve

foyer, tant qu'il

demeure capable de nous envoyre


membres sa chaude

sa lumire, et de souffler sur nos

haleine,

l'intervalle qui.

nous en spare n'enlve rien

DE LA NATURE

V
la

2oA

substance de ses flammes, ne rtrcit en rien

070 nos yeux les dimensions de ses feux. Donc, puisque


chaleur du

la

lumire qu'il rpand parviennent

soleil, la

jusqu' nos sens et caressent nos rgions, on en doit

conclure que

sa forme, son

contour nous

apparais-

y puisse absolument rien ajouter ou


retrancher, sous leurs vritables dimensions.
sent, sans qu'on

^7^

La lune de mm.e,
dont

elle

nous

soit qu'elle

claire

emprunte

dans sa course,

de sa propre substance

les

lumire

la

soit qu'elle tire

rayons qu'elle projette,

la

chemine avec un volume gal


au volume apparent que nous lui voyons de nos yeux.

lune, quoi qu'il en soit,

Car tous

les

objets aperus de fort loin, travers une

580 paisse couche d'air, perdent d'abord de

la nettet de
avant de nous paratre rapetisses. Aussi,
lune nous prsente une apparence claire, une

leurs formes

puisque

la

forme nette,

il

faut donc qu'elle soit telle que

des-

la

sinent ses contours extrieurs, quelque aspect qu'ils lui

que

donnent, et quelques dimensions


585 nous paraisse avoir dans
tous

les

le ciel.

Enfin

feux que tu vois d'ici-bas

puisque tous

les

il

d'ici-bas

elle

en est ainsi de

briller

dans l'ther

feux que nous voyons sur

la

terre,

tant que leur scintillement demeure visible, que leur


clat est peru par nous, ne
fier

insensiblement dans

les

nous semblent que modideux sens leurs dimensions

et leurs contours selon leur degr d'loigncment;

090 peut conclure que

les

que de bien peu, d'une toute petite


tie,

on en

feux de l'ther ne doivent tre


et bien faible par-

plus grands ou plus petits qu'ils no paraissent.

de la lu- I^ n'est pas tonnant non plus que


mireetdelacha- ce disque si petit du soleil puisse

Origine

leup solaires

mettre une lumire assez abondante

DE LA NATURE

pour inonder de

205

ses flots les mers, et les terres et le ciel

^9^ tout entiers, et baigner de sa chaleur toute


Peut-tre dans tout notre

monde

n'y

que cette unique source d'o puisse


flots et

s'chapper

o de toutes
600 bler

les

aflluer

la

d'ouverte
larges

jaillir

lumire, parce que c'est

du monde viennent

les parties

atomes de chaleur;
tous,

le

que leur lan

c'est l

Heu

se rassemles fait

de manire former une seule source

d'o toute chaleur s'panche.

Ne

quel mince

pour arroser au

prs, parfois

nature.

la

a-t-il

filet

d'eau

mme

suffit

pour inonder

Peut-tre aussi les feux du

vois-tu pas de

les

soleil,

mme

loin les

plaines?

sans tre trs abon-

6o5 dants, parviennent-ils communiquer

l'air

leur cha-

si l'on admet que l'air prsente


flamme un milieu favorable, et puisse s'allumer*
au contact de la moindre chaleur au mme titre que
parfois nous voyons les pis et le chaume s'embraser

leur et l'enflammer,

la

de toutes parts au contact d'une seule


610

Peut-tre encore ce
illumine les hauteurs

soleil,

du

dont

le

est-il

ciel,

tincelle.

rouge flambeau
environn d'une

multitude de feux invisibles, qu'aucun clat ne


et

signale,,

qui dgagent une chaleur uniquement destine


augmenter l'ardeur de ses rayons.

pour Quant la marche du soleil, on


expliquer le cours ne saurait non plus expHquer par
dusoleil,delalune
1
1
et des diffrents une simple et seule raison comment,

Hypothses
n

r-

^^^

astres.

quittant ses quartiers d't,

chit sa course vers le tropique hivernal


et

comment

il

s'en retourne

pour

point solsticial de l'crevisse qui

comment
l'espace

la

que

il

infl-

du Capricorne,

se diriger vers le

lui sert

de borne. Et

lune semble-t-elle franchir en un mois


le soleil

met tout un an

parcourir? Ces

DE LA NATURE

V
620

n'ont pu tre ramens une cause unique.

faits, dis-je,

Tout d'abord

comme

choses se passent

voisins de la terre,

le

suppose

dans ce

cas,

moins vite

ils

tourbillon circulaire

le

astres sont

les

peuvent
ciel

les

gnie divin du

le

plus

du

que

semble-t-il,

possible,

est

il

grand Dmocrite

dans

2oG

tre

emports

car celui-ci se

625 ralentit et perd de sa violence imptueuse mesure


qu'il s'abaisse; et voil

peu

peu avec

les

pourquoi

beaucoup moins haut dans

le

distanc

le soleil est

signes qui le suivent


ciel

que

est en effet

il

les

toiles en-

flammes.

Quant

la lune, elle est laisse bien plus en arrire

63o car son cours tant plus bas, plus loign du

rapproch de

de vitesse avec

et

peut d'autant moins rivaliser

terre,

la

ciel

les toiles.

Et plus est languissant le


donne sa place au-des-

tourbillon qui l'emporte, tant

sous du

635

soleil,

pourquoi

plus

elle

chacun d'eux

est facile tous les signes qui

peut se

et

de

Voil

et les
la

devancer dans sa marche

ce sont

retrouver.

faire aussi que, des

deux extrmits de

oblique du monde, s'coulent dans une alter-

l'axe

nance rgulire deux courants


chasser

le soleil

le

d'air

l'un qui puisse

des signes de l't et l'amener jusqu'au

6^0 tropique d'hiver et


qui

dpasser.

la

nous parat revenir priodiquement vers

eux qui viennent


Il

il

de l'atteindre

l'entourent

la

rigidit

de ses glaces

l'autre

ombres glaces de la saison froide


quartiers d't, dans la rgion des signes

rejette des

jusqu' ses
brlants.

De mme on peut
toiles
6/i3

dont

les

s'imaginer que

la

lune,

que ces

grandes rvolutions se droulent durant

de grandes annes, sont pousses par un double souffle

dans

les

deux parties de

leur course.

Ne

vois-tu pas

DE LA NATURE

mme

de

que

207

nuages, sous l'action de vents opposs,

les

vont dans des directions opposes, les plus bas


croisant les plus hauts? Pourquoi ces astres qui tracent
dans l'ther leurs vastes orbites ne pourraient-ils pas,
s'en

eux

aussi, tre

Et

65o

si

emports par des tourbillons opposs?

nuit couvre

la

mense, c'est ou bien que

les terres
le soleil,

de son ombre im-

venant au terme de

longue course toucher l'extrmit du

ciel,

sa

y exhale,
voyage et

ses derniers feux rompus par le


succombant aux chocs rpts de l'air qu'ils ont travers ou encore, parce qu'il poursuit sa course sous

puis,

655

la terre,

sous l'impulsion de la

men son disque au-dessus

mme

force qui a pro-

des terres.

Pourquoi encore est-ce heure

que

fixe

la

desse du

Matin rpand travers les rgions de l'ther l'aurore


aux doigts de rose, et ouvre les portes la lumire ?
C'est que le soleil demeure toujours le mme; mais
aprs son passage sous terre, au
l'horizon,

il

6G0 d'enflammer
fixe se

moment de

lance en avant ses rayons dont


le ciel.

Ou

revenir
il

tche

bien encore, c'est qu' heure

rassemblent des feux, affluent rguHrement

de nombreux atomes de chaleur qui chaque jour produisent un nouveau soleil dou d'une nouvelle lumire
:

ainsi, dit-on,

c'est

on aperoit

la

que des hauts sommets de

l'Ida

naissance du jour des feux pars,

665 qui se runissent ensuite en une sorte de globe unique,


et

forment un disque parfait.

Du

reste,

on ne doit pas s'tonner


si ponctuellement

de feu puissent

endroit pour rparer l'clat du

en

les

que ces atomes

affluer

soleil.

au

mme

Nous voyons

maint phnomne s'accomphr date

effet

670 dans tous

que

ici

les

domaines de

la

fixe

nature. C'est date fixe

arbres se couvrent de fleurs, c'est date fixe

DE LA NATURE
qu'ils

que
et

ses

moment

de

pubert

la

revt d'un tendre

il

corps de l'adolescent, et laisse retomber sur

le

deux joues

670 tendre. Enfin,

les

gaux d'une barbe encore


nuages

flocons

les clairs, la neige, les pluies, les

suivent sans trop d'irrgularit

Car

fixe

imprieux contraint nos dents tomber,

l'ge

qu'au

non moins

dpouillent. C'est date

s'en

duvet

2o8

ont t

telles

cours des saisons.

le

causes ds leur origine premire,

les

et telles les choses se sont prsentes la naissance

monde,

maintenant encore

telles

elles se

du

reproduisent

suivant cette impulsion, et dans un ordre invariable.

680 Origine de linga- Et de


ht des jours
des nuits.

et

que

mme

nous voyons

mversement

en

parcourant

les

les

diminuer,

nuits
.

les

raccourcir

jours

nuits s'allongent, c'est peut-tre que

les

soleil,

si

jours crotre et les


et

alors

mme,

de

rgions

le

l'ther,

dcrit au-dessus et au-dessous de la terre des courbes

de grandeurs

difl'rentes, et

partage ainsi son orbite en

685 arcs ingaux. Ce qu'il retranche d'un ct,

dans

la

dcrire

ce

partie oppose de son orbite

une

qu'il

courbe

d'autant

atteint

ait

le

plus

signe

il

retourne

il

grande,

cleste

reporte

le

jusqu'

o l'quinoxe

aux ombres de la nuit une gale


dure; car alors, mi-chemin entre l'hmisphre ausOqo tral et celui o souflle l'aquilon, le point du ciel qu'il
occupe est gale distance des deux tropiques, en raison
assure au jour et

de l'inclinaison du zodiaque

l'intrieur

duquel

le

soleil dcrit

en rampant sa rvolution annuelle, frap-

pant de

rayons obliques

ses

du moins

690 vant toutes


tions dont

le

ciel et

la terre.

Ainsi

l'enseignent les calculs de ceux qui, obserles


il

rgions du

est orn,

ciel et l'ordre

en ont dross

des constellala carte.

DE LA NATURE

peut encore qu'un

se

Il

20^

air plus pais

par endroits

arrte et retarde sous la terre l'clat tremblant des

feux du

que ceux-ci ne puissent

soleil, et

traverser

les

facilement pour s'lever l'orient. Ainsi s'expliquerait

700 que durant l'hiver

jusqu'au
le

retour

les nuits s'allongent

paresseusement

du diadme radieux qui couronne

jour.

peut enfin que, suivant l'alternance des saisons,


ou moins tard la runion des feux dont le

se

Il

ait lieu plus

concours

zon

fait lever le soleil

des points fixes de l'hori-

ce qui semblerait donner raison...

[lacune)

705 La

la

lune
et
phases.

ses

Quant

peutqu'elledoive

la lune,ilse

son clat aux rayons du

soleil

qui

frappent, et que de jour en jour elle tourne davan-

tage sa lumire vers

du disque

s'loigne

nant

qu'elle

moment

o, ve-

710 de cet astre. Puis

jusqu'au

solaire,

lui faire face, elle

et voit son lever

pour

nos regards, mesure

brille

dans tout son

au-dessus de l'horizon

elle

doit de

mme

ainsi dire, sa lumire sur

le

plein,

coucher

cacher peu peu,

son autre face, mesure

rapproche des feux du soleil, en parcourant


une autre partie du zodiaque. Tel est l'avis de ceux
qui supposent la lune semblable une boule, dont le
qu'elle se

cours se droule au-dessous du

7r5

II

est possible aussi

quand

elle

roule dans

que

la

soleil.

lune ait sa lumire propre

le ciel, et

nous prsente diffrents

aspects de son clat. Peut-tre en effet


corps,
sa

emport d'un

marche,

de toutes

et,

les

mme mouvement,

s'interposant entre

a-t-il

qui

elle et

un autre

la suit

dans

nous, l'clips

manires tout en demeurant invisible,

parce qu'aucune lumire ne signale sa course.

DE LA NATURE

2IO

comme

Elle peut encore tourner sur elle-mme,

le

ferait une sorte de globe, teint d'une blanche lumire


dans une de ses moitis; et par ce mouvement de ro-

tation produire ses diffrentes phases, jusqu' ce que


sa face claire se tourne entirement vers nos regards

puis peu peu elle

yeux
le

la

ramne en

arrire et drobe nos

du moins

partie lumineuse de sa sphre. C'est

systme que

la

doctrine babylonienne desChaldens,

rfutant les astronomes grecs, s'efTorce de faire triom-

pher contre ceux-ci


tait

pas

querelle
l'une

comme

phnomne n'admet-

si le

deux expHcations qui font l'objet de leur


comme s'il y avait une raison pour embrasser

les
;

plutt que l'autre

Enfin, pourquoi ne pourrait-il natre chaque fois une

lune nouvelle, avec une succession rguhre de formes


et des phases

dtermines? Pourquoi de jour en jour

ne pourraient-elles disparatre chacune leur tour,

mesure de leur formation, pour tre remplaces

par d'autres nouvelles?

Il

serait

d'apporter

difficile

une dmonstration convaincante du contraire, alors


qu'on voit nombre de choses se produire dans un ordre
aussi rguHer.

Le printemps s'avance avec Vnus,

devant eux marche l'avant-coureur

ail

de

et

desse,

la

du Zphyre, Flora sa mre


leur ouvre la route, qu'elle parsme foison des couleurs et des parfums les plus dhcieux. A leur suite

tandis que, sur les pas

vient

l'aride

Crs, et

le

t,

avec

sa

compagne

l'automne; avec

lui

le

neiges

et d'autres vents ora-

Vulturne tonnant dans

puissant par sa foudre. Enfin


les

poudreuse

marche Bacchus au miheu d'vo!

Viennent ensuite d'autres temps


geux,

la

souffle des aquilons tsiens. Puis parait

la

le

ciel,

et

l'Auster

saison froide

amne

l'hiver revient engourdir et glacer la nature

DE LA NATURE
derrire

lui

le

21

marche, claquant des dents.

frisson

S'tonnera-t-on davantage que la lune naisse date


fixe et

soit dtruite

date

que tant de

alors

fixe,

un ordre

choses peuvent se produire dans

aussi rgu-

Her?

Les

Quant aux cHpses de

clipses.

disparitions

causes,
duire.

lui

du

de son

Pourquoi, au

mme

aux

plusieurs
les

pro-

entre la terre et

et

soleil,

interposer sa face dans les hauteurs

755 quant

soleil,

lune,

lune pourrait-elle seule nous

la

intercepter la lumire

la

peuvent galement

sois-en persuad,

Car pourquoi

de

disque

opaque

ses

moment mme o

du

ciel,

mas-

rayons lumineux?
il

se

produit,

le

un autre
demeurant toujours
invisible? Le soleil lui-mme ne pourrait-il en un temps
donn s'alanguir et laisser tomber ses feux, pour renoueffet

ne pourrait-il

tre attribu

corps, qui parcourrait le ciel en

760 vler ensuite sa lumire,

quand

de l'atmosphre hostiles
l'extinction et la

mort de

ses

il

a travers les rgions

flammes, qui causent

ses feux?

Et pourquoi

la terre

seule pourrait-elle son tour priver la lune de lumire,

par sa position au-dessus du soleil, intercepter sous


elle ses rayons, l'poque du mois o la lune parcourt

et

765

masse opaque du cne d'ombres? Pourquoi la


mme poque un autre corps ne pourrait-il passer sous
la lune ou glisser devant le disque solaire, de manire
interrompre ses rayons et la marche de sa lumire?

la

Et d'autre part, si la lune elle-mme brille d'un clat


qui lui soit propre pourquoi ne pourrait-elle s'alanguir
770 dans une certaine partie du monde, en traversant
des rgions hostiles ses propres feux?

DE LA NATURE

Transition
gines de

Et maintenant qu' travers

les ori-

212

la terre,

monde

^g notre vaste

l'azur

expliqu

j'ai

comment chaque phnomne peut s'accompHr; maintenant que nous connaissons


11^

les diverses rvolutions du


marche de la lune, et la force, la cause qui les
provoque puisque nous savons comment par l'interception de leur lumire ces astres peuvent s'clipser
soleil, la

et couvrir de tnbres soudaines la terre tonne,

blables pour ainsi dire des

yeux qui

se rouvrir ensuite, et parcourir

780 illumine par leur clat

au temps o

le

monde

se

de leur regard

maintenant,

tait

sem-

ferment pour
la terre

dis-je, je reviens

dans sa nouveaut, o

la

terre tait encore molle, et je dirai quelles productions

nouvelles

elle

dcida de faire natre pour

aux rivages de

fois

la

lumire, et de confier

premire

la

aux caprices

des vents.

Premires produclions de la terre

vgtaux,
y85

Produisant d'abord
toute espce et

herbes de

les

verdure clatante,

la

ani-

terre en

maux, espce hu-

1^

maine.

toutes

les

couvrit
plaines

les

collines

tout

prs brillrent d'un clat verdoyant; puis

et

fleuris, les
les

diverses

sortes d'arbres purent s'lancer l'envi dans les airs,

sans frein ni rnes pour brider leur croissance. Et,


les

plumes,

sur

les

les poils, les soies

membres

790 oiseaux, ainsi


pousser

faire

les

comme

premiers pousser

des quadrupdes ou sur

la terre

les

sont

le

corps des

dans sa nouveaut commena par

herbes et

les

arbrisseaux, pour crer en-

suite les espces vivantes qui naquirent alors en

grand

nombre, de mille manires, sous des aspects divers. Car


ni

les

animaux ne peuvent

tre

espces terrestres tre sorties


795

mer

reste

tombs du

ciel, ni les

des profondeurs de

donc admettre que

la terre

la

mrite bien

DE LA NATURE

nom

le

3l3

de Aire qu'elle a reue, puique

que proviennent toutes

c'est

Du

les cratures.

de

la terre

reste,

mme

encore de nos jours, on voit sortir de terre de nombreux

animaux engendrs par


soleil

les

pluies et

d'tonnant ds

quoi

des ^espces plus nombreuses et

800 pu

natre

de

dans

saient

toutes parts,
pleine

la

chaleur du

la

cette poque

qu'

lors

plus grandes

alors

nouveaut de

la

aient

grandis-

qu'elles

du

terre et

ciel?

Tout d'abord

espces ailes,

les

les

divers oiseaux

quittaient leurs ufs clos la temprature printanire,

comme

de nos jours encore

les

cigales en t

abandonnent d'elles-mmes leurs rondes tuniques


8o5 pour chercher leur nourriture et leur vie. C'est alors,
sache-le,

que

mortels.

En

la terre

effet la

en abondance dans

commena de produire

les

campagnes. Aussi, partout o

disposition des lieux s'y prtait,


fixes la terre

race des

la

chaleur et l'humidit se trouvaient

il

la

poussait des matrices

par des racines et quand,


;

ces matrices s'taient ouvertes sous

le

terme venu,

l'effort

des nou-

810 veau-ns, avides de fuir leur humidit et de gagner


l'air libre,

la

la

nature dirigeait vers eux

les

canaux de

terre qu'elle forait leur verser par leurs orifices

un suc semblable au

femme

lait

ainsi

maintenant toute

aprs l'enfantement se rempht d'un doux

lait,

ahments se porte vers


8i5 parce qu'alors tout
les mamelles. La terre donnait aux enfants la nourriture, la chaleur leur tenait heu de vtement, l'herbe
leur fournissait un ht l'paisse et molle toison. Du
reste la jeunesse du monde ne produisait encore ni
l'lan des

froids rigoureux, ni chaleurs excessives, ni vents trop

820 violents

marche

car tout s'accrot et se fortifie suivant une

gale.

DE LA NATURE

-jlli

Causes de l'puis- Aussi, encore une

ment

actuel de la

mre que

nom

fois,

ce

reu,

terre

la

elle

de
le

terve.

garde

mme

juste titre, puisque d'elle-

humain,

a cr le genre

elle

ainsi dire

date fixe toutes

la

qui errent et s'battent sur

825

mme temps

Mais

terme,

terre

la

puise par

monde

la

espces animales

les

hautes montagnes, en

aux aspects
comme sa fcondit doit avoir un
cessa d'enfanter, telle une femme

que

diffrents.

les

produit pour

et

oiseaux de

les

longueur de

l'ge.

modifie avec

entier se

l'air

Car

nature du

la

temps

le

sans cesse

un nouvel tat succde un plus ancien suivant un


aucune chose ne demeure semblable
elle-mme tout passe, tout change et se transforme

83o ordre ncessaire

aux ordres de

la

Un

nature.

et s'puise et dprit

de

corps

vieillesse

tombe en poussire,
puis un autre crot
donc
temps

sa place et sort de l'obscurit. Ainsi

835 du

monde

entier se modifie avec

le

passe sans cesse d'un tat

un autre

jadis lui devient impossible

elle

elle

tait

Espces
et

nature

la
;

terre

la

ce qu'elle a

pu

peut produire ce dont

incapable.

Nombreux

disparues

animaux fabu- q^q

aussi furent les monstres

terre

j^

en ce

...

moment

leux.

fora

de

crer,

et

qui

avec des traits et des membres tranges


drogyne, intermdiaire entre
n'est ni l'un ni

l'autre et

les

deux

s'ef-

naissaient

tel l'an-

sexes, et

n'appartient aucun,

qui

840 tres privs de pieds, ou dpourvus de mains, ou encore

muets

et sans bouche,

gles et sans regard,

ou qui

ou dont

les

se trouvaient tre

membres

captifs

aveu-

demeu-

raient entirement souds au corps, et qui ne pouvaient


rien faire, ni se mouvoir, ni viter

le

danger, ni pour-

DE LA NATURE

2l5

845 voirj leurs besoins. Tous ces monstres et tous


prodiges^de cette sorte que

la terre

en vain^qu'elle^les^cra

c'est

car

les

mettait au monde,

nature interdit

la

leur croissance, et]J\s ne purent toucher cette fleur

de l'ge tant dsire, ni trouver de nourriture, ni s'unir

par

l'acte

de Vnus.^Car, nous

le

voyons,

85o concours de bien des circonstances pour que


puissent, en se reproduisant, se propager

moyens de

se nourrir, puis

une

faut

il

le

espces

les

d'abord des

issue par o la

semence

gnitale distribue dans l'organisme puisse s'couler

hors du cor|)S alangui


s'unir

au mle,

enfin pour que la femelle puisse

possession d'organes qui leur per-

la

mettent d'changer des


855

Nombreuses
rent

disparatre,

joies partages.

furent alors les espces qui du-

aussi
et

qui

ne purent

en

repro-

se

duisant se crer une descendance. Car toutes celles


que tu vois jouir de l'air vivifiant possdent ou la
ruse, ou la force, ou enfin la vitesse, qui ds l'origine ont assur

protection

leur

860 nombre en outre subsistent,

recommande

et

leur

et

que leur

salut.

Bon
nous

utilit

remet notre garde. Tout d'abord

l'espce cruelle des lions et les autres btes froces

par leur force,

furent protges
ruse, les cerfs

par

la fuite.

865 sommeil lger, au cur


fournissent les btes de

tous ont t confis

Car leur instinct

les

la

renards

D'autre part

fidle, et

somme

peaux de moutons laineux,

les

et

les

par

la

chiens au

toutes les espces qui

et

de

trait, et les

trou-

ceux des btes cornes,

garde de l'homme, Memmius.

poussait fuir

les

btes sauvages,

une abondante pture gagne


sans
fatigue
que nous leur donnons pour
tous
biens
870
payer leurs services. Mais les animaux auxquels la
nature avait refus tout moyen, soit de vivre libres
rechercher la paix et
:

DE LA NATURE

V
et

par eux-mmes,

soit

2l6

de nous rendre quelque service

pour prix duquel nous accorderions leur race nour870 riture et scurit sous notre protection, tous ceux-l
sans doute offraient aux autres une proie et un butin

sans dfense, entravs qu'ils taient tous par

de leur destine, jusqu'au jour o

la

les

chanes

nature eut achev

l'extinction de leur espce.

Mais de Centaures

cun moment

il

il

et au-

en eut point,

n'y

ne peut exister d'tres ayant double

880 nature et double corps, forms d'un assemblage de


membres htrognes et les proprits et les forces
;

de chacune des deux parties ne pourraient s'accorder.


Ceci,

qui

suit.

pourra connatre ce

le

Tout d'abord, au bout de

trois ans rvolus,

cheval est dans toute sa force et son ardeur; l'en-

le

fant nullement

mme

885 cherchera en songe

de son

ses

succomber

membres

fuir,

le

encore cet ge, souvent

bouton du sein qui

Puis quand

lait.

sa vigueur

la

obtus

l'esprit le plus

le

cheval sent

la

vieillesse

l'a

forces et

ses

de

l'ge,

quand

s'alanguissent, que la vie s'apprte

c'est alors

il

nourri

le

seulement que l'enfant voit s'ouvrir

jeunesse dans toute sa fleur, qui revt ses joues d'un

890 duvet soyeux.

Ne va donc pas

de l'homme avec

former des Centaures, ni

croire

que du croisement

chevaux puissent se
que ceux-ci existent, non plus

race

la

des

que ces monstres au bas-ventre ceint de chiens furieux,


ces Scylles

aux corps demi-poissons,

et tous

les

tres

de ce genre qui ne prsentent nos yeux que des


8()5

membres
en

disparates

mme temps

ment

des forces, ni

brlent point des

tres

ni la
le

dont

fleur

de

les parties

dclin de

la

mmes amours, ne

dans leurs murs,

et

ne

n'atteignent

l'ge, ni l'panouisse-

vieillesse

qui ne

s'accordent point

peuvent enfin

se

plaire

DE LA NATURE
aux mmes aliments

qu'on peut voir

c'est ainsi

217

900 chvres longue barbe s'engraisser

avec

les

cigu,

la

qui pour l'homme est un poison violent. Et puisque


d'autre part la

flamme brle

et

consume

aussi bien le

corps fauve des Hons que toute espce de chair et de

sang qui existe sur


905 qu'un monstre

dragon par derrire,

on

comment

terre,

un

la fois

l'appelle, souflt

et

par

par

la

aurait-il

et triple, lion

pu

se faire

par devant,

miUeu Chimre, comme

le

bouche une ardente flamme

issue de son propre corps?

Ainsi donc imaginer qu'au temps o


nouvelle,

le ciel

pour

mot de nouveaut,

mme

fables de
dire,

au

cela

tels animaux aient pu


uniquement sur ce vain

c'est

nature

s'autoriser

dbiter mille

cette poque, pourra-t-on

des fleuves d'or coulaient tout travers

lieu

cieuses
taille

terre tait

nouveau-n, de

natre, et s'appuyer

910

la

de
;

fleurs, les arbres se

ou bien encore

si

prodigieuse,

que d'un seul pas

il

il

la terre

naquit alors un

aux membres

si

pouvait franchir

homme
les

tout entier. Car de ce qu'il y eut sur

nombreux germes
mena produire
conclure,
crer

des

920 membres

comme
tres

diffrents l'poque
les

mers pro-

elle

de

com-

animaux, on ne peut nullement

aussi

hybrides,

aussi disparates.

diverses

lui le

la terre

d'un signe certain, qu'il ait pu se

En

sortes

d'herbes,

des

effet les

maintenant encore jailHssent du


les

d'une

gigantesques,

9r5 fondes, et de ses mains faire tourner autour de


ciel

les

sol

assemblages de
productions qui
en abondance,

crales,

les

arbres

vigoureux ne peuvent, malgr leur nombre, se reproduire ple-mle, mais chaque chose suit sa
propre, et toutes,
la

couvraient de pierres pr-

conformment aux

lois

marche

fixes

par

nature, conservent les caractres qui les diffrencient.

V
9^5

DE LA NATURE
Vie

terre;

Yace

devaient

des cratures sorties de

l'tre

race dont des os

formaient
relies

les campagnes une


d'hommes beaucoup plus dure,

premiers Alors vivait dans

des

hommes.

comme

2l8

la

grands et

plus

charpente interne, dont

la

dure

plus solides
chairs taient

les

par des muscles puissants, et qui ne redoutait

980 gure l'emprise

ni

du froid

ni

du chaud,

de nourriture, ni l'atteinte de

nombreuses rvolutions du

ni le

changement

maladie. Durant de

la

soleil

travers

le ciel, ils

prolongeaient leur vie vagabonde, semblable celle des

pour diriger

btes. Point de robuste laboureur

recourbe; personne ne savait retourner

935 d'un soc de

fer, ni

planter dans

le sol

encore tendres, ni retrancher avec

mortes des grands arbres. Ce que


leur donnaient, ce

que

la terre

la

la

charrue

la terre l'aide

de jeunes pousses
serpe

les

branches

le soleil et les

pluies

produisait spontanment

un prsent suffisant pour contenter leurs curs. Le


gland du chne composait le plus souvent toute leur
tait

9^0 nourriture et ces fruits que de nos jours tu vois en


hiver mrir et se colorer de pourpre, les arbouses, la
;

terre les produisait alors plus

nombreux

et plus gros

monde, dans la fleur de sa nouveaut,


faisait crotre en abondance une pture grossire,
qui suffisait aux misrables mortels.
Pour apaiser leur soif, ils se rendaient l'appel des
945
encore. Enfin

le

ruisseaux et des sources,


qui

comme

tombe du haut des monts

claire

les

aujourd'hui

invite

au

loin

le

torrent

de sa voix

btes sauvages assoiffes. Enfin dans leurs

courses errantes
vestres des

ils

avaient reconnu

nymphes,

et

certains d'y voir jaillir

ils

les

demeures

en gardaient

une eau

la

sil-

mmoire,

claire et rapide, qui

960 de ses larges ondes lavait sans cesse d'humides rochers,

humides rochers tout couverts d'une mousse verte et

DE LA NATURE

perle de gouttelettes; et
taines dont

Et

le flot

connaissaient aussi des fon-

sourdaitet se rpandait dans

ne savaient encore ni traiter

ils

le feu, ni utiliser les

955 dpouilles
les

ils

219

mais

peaux de btes

les bois, les

de branchages

de ces

et se vtir

cavernes des montagnes,

demeures

forts taient leurs

la plaine.

objets par

les

au milieu

et c'est

membres rudes

qu'ils abritaient leurs

coups cinglants des vents

et sales, afin d'viter les

et

des pluies.

Incapables d'envisager
ni

coutumes

960 chacun emportait

le

la

commun,

ils

n'avaient

leurs rapports

premire proie que

offrait, instruit qu'il tait

sa guise et

bien

pour rgler

ni lois

mais

fortune

la

lui

vivre et user de sa force

pour lui-mme.

Et Vnus dans les bois accouplait les amants toute


femme en effet cdait soit son propre dsir, soit la
:

violence brutale de

l'homme

et

965 rieuse, soit l'appt de quelque gain

ou poires

sa
:

passion imp-

glands, arbouses

choisies.

Confiants dans l'tonnante vigueur de leurs mains


et

de leurs jambes,

poursuivaient dans

ils

les bois les

espces sauvages avec les pierres de leurs frondes ou

de

pesantes

massues

vainqueurs

du

grand

plus

970 nombre, ils fuyaient dans leurs retraites l'approche


de quelques-unes et quand la nuit venait les surprendre
pareils aux sangliers couverts de soies, ils tendaient
;

tout nus par terre leurs

loppant de
jour et

feuilles et

le soleil

membres sauvages, en

disparus,

longs cris lugubres

les

s'enve-

de branchages. Mais une


ils

fois le

pas avec de

n'allaient

rechercher travers

les

campa-

ombres de
ensevehs dans

gnes, et errer pleins d'pouvante dans les


F

75 la nuit
le

ils

attendaient silencieux et

sommeil que

la

torche rouge du

soleil

rpandt sa

DE LA NATUBE

(j8o

Accoutums ds

lumire dans

le ciel.

sans cesse

tnbres et

vement,

ils

les

20

l'enfance voir

lumire renatre alternati-

la

n'avaient point s'en tonner, ni redouter

qu'une nuit ternelle ne s'empart de


ravt

pour jamais

la

lumire du

soleil.

la terre, et

ne leur

Ce qui inquitait

bien autrement ces malheureux, c'taient

les

attaques

des fauves qui faisaient leur sommeil plein de prils.

Chasss de leurs demeures,


O^^J

devaient s'enfuir de leur

ils

abri de pierre, l'arrive d'un sangher

d'un lion plein de force


ils

cumant ou

au plus profond de

et

cdaient, pleins d'pouvante, ces htes

leurs

Du

couches jonches de feuillage.


reste,

pas plus alors qu'aujourd'hui

les

n'abandonnaient au milieu des gmissements


91)*^

lumire de

la vie.

Sans doute

l'un d'entre eux,


offrt

dents,

nuit

la

furieux

tait-il

hommes
la

douce

plus frquent que

surpris par des btes froces, leur

une vivante pture, vite engloutie sous


et

rempht de

ses

gmissements

les

leurs

bois,

les

monts et les forts, voir sa chair vivante ensevelie


dans un tombeau vivant. D'autres encore que la fuite
995 avait sauvs de la mort, le corps demi dvor, tenant
leurs mains tremblantes serres sur leurs plaies affreuses,
Orcus avec des

appelaient
qu'ils

cris

mourussent dans des convulsions

secours, sans savoir les soins


sures.

horribles, jusqu' ce
furieuses, sans

que voulaient leurs

bles-

Mais on ne voyait pas des milliers d'hommes,

1000 enrls sous des enseignes, qu'un seul jour livrait


la

mort

pas sur

les

les

flots

cueils

d'une mer dmonte ne brisaient


les

vaisseaux et leurs quipages.

C'est sans but, en vain, en pure perte

que

la

mer

sou-

leve dchanait le plus souvent ses fureurs, ou sans

plus de raison laissait


looj

la

tomber

sduction tratresse de ses

ses vaines

flots

menaces

et

apaiss ne prenait pas

DE LA NATURE

V
les

hommes au

221

pige de son sourire [L'art funeste de

navigation gisait encore dans

les tnbres].

c'tait la disette d'aliments qui livrait la

membres

puiss

l'abondance qui

maintenant

au

la

Alors aussi

mort

contraire

leurs
c'est

y plonge. Souvent, par ignorance,


ils se versaient
eux-mmes le poison
aujourd'hui,
loio mieux instruits, c'est aux autres qu'ils le donnent euxles

mmes.
Ensuite,

Origines de la vie
en commun.

du

feu,

devint

quand
la

quand

surent se servir

ils

^es huttes, des peaux de btes et

femme, par

la

les liens

<Cdu mariage>>

proprit d'un seul mari


[lacune)

furent connus, et qu'ils virent crotre

ne de leur sang, alors


ICI 5

le

la

genre humain

descendance

commena

perdre peu peu de sa rudesse. Le feu rendit leurs


corps frileux et moins capables de supporter

sous

le seul

abri de la vote cleste

de leur vigueur

et

les

Vnus

enfants par

n'eurent pas de peine flchir


leurs parents. Alors aussi

le

l'amiti

le'

froid

leur enleva

leurs

caresses

naturel farouche de

commena

nouer

I020 ses hens entre voisins, dsireux de s'pargner toute vio-

recommandrent et les enfants et


les femmes, faisant entendre confusment de la voix
et du geste qu'il tait juste que tous eussent piti des
faibles. Ce n'est pas que l'entente pt se faire partout
I025 et dans tous les cas mais une bonne, une grande perlence mutuelle

ils

se

tie

clus

des
;

hommes

sinon

le

observait pieusement

disparu, et sa descendance n'aurait

jusqu'

les

pactes con-

genre humain et ds lors entirement

nos jours.

pu

se prolonger

DE LA NATURE

Quant aux

Origine du langage.

c'est la

les mettre,
io!^o

noms des
amen

c'est

et

besoin qui

le

les

hommes

natre

fit

les

sentiment de l'usage

Avant mme que

les

sur son front,

veau

son adversaire et

le

qu'il

peut

cornes aient
irrit

faire

mme

dsigner

fait

lui

Tout

prsents.

objets

le

qui

langue,

la

les

comme nous voyons l'enfant

recourir au geste par son incapacit

du doigt

io35

du langage,

divers sons

nature qui poussa

choses peu prs

de s'exprimer avec

a le

222

en

tre

effet

de ses facults.

commenc

s'en sert

poindre

pour menacer

poursuivre sans rpit. Les

petits-

des panthres, les jeunes lionceaux se dfendent avec


leurs griffes, leurs pattes et leurs crocs,

que

griffes

aussitt

mme

voyons

se confier

leurs ailes, et leur

demander

oiseaux de toute espce, nous


lo^o

avant

et dents leur soient pusses. Quant aux

aux plumes de

les

une aide encore tremblante.


Aussi penser qu'alors un

chaque chose son nom,


de

lui les

que

les

ait

pu donner

autres aient appris-

premiers lments du langage, est vraiment

pu dsigner chaque objet par un


nom, mettre les divers sons du langage, pourquoi
supposer que d'autres n'auraient pu le faire en mme
temps que lui? En outre si les autres n'avaient pas
galement us entre eux de la parole, d'o la notion de
son utilit lui est-elle venue? De qui a-t-il reu le prefolie.

10/40

et

homme

mier
i^5o avoir

Si celui-l

le

privilge de savoir ce qu'il voulait faire et d'en

la

claire vision ?

De mme un

seul

pouvait contraindre toute une multitude


sa rsistance, la faire consentir

de chaque objet
d'enseigner,

homme

apprendre

et d'autre part trouver

ne

domptant

et,

les

noms-

un moyen

de persuader des sourds ce

besoin de faire, n'est pas non plus chose facile

qu'il
:

est

jamais

DE LA NATURE

ne

ils

s'y fussent prts

jamais

223
n'auraient souffert

ils

o55 plus d'un temps qu'on leur corcht les oreilles des sons

d'une voix inconnue.

Enfin qu'y

l-dedans de

a-t-il

genre humain, en possession de

1060

la

que

trange,

si

voix et de

la

le

langue,

ait

dsign suivant ses impressions diverses

jets

par des noms divers? Les troupeaux privs de

la

parole,

bien des

mme

et

douleur ou

la joie

espces

les

sauvages

suivant que

pntre

crainte,

la

comme

poussent
la

est ais

il

de

par des exemples familiers.

s'en convaincre

quand

Ainsi

les

cris diffrents,

ob-

les

colre fait gronder

la

sourdement

les

chiens molosses, et retroussant leurs larges et molles

loGo babines,

menace
que

met
la

nu

leurs dents dures, les sons

aboiements sonores dont ensuite

les

dont nous

rage qui fronce leur mufle sont tout autres

emplissent

ils

Et lorsque d'une langue caressante ils entrepetits, ou qu'ils les agacent


coups de pattes, et que menaant de mordre et rete-

l'espace.

prennent de lcher leurs

nant leurs crocs


lo-o dvorer,

les

ils

feignent dhcatement de vouloir

jappements

qu'ils

ne ressemblent gure aux hurlements


laisss seuls la

qu'ils

font

garde de

entendre,

basse

se

et

drobant

semble-t-il point entendre

s'emporte

le

fougueux talon, dans

de son ge, peronn par l'amour

que les naseaux dilats il


quand toute autre motion secoue
hennir? Enfin

la

gent

aile, les

ses

la

mer vont chercher

fleur
ail,

la lutte,

membres
dans

ou

et le

oiseaux divers,

perviers, les orfraies, les plongeons qui

1080 sals de

la

son cavalier

frmit prt

et

fait

poussent

hennissements diffrents, quand au miheu des

cavales
T075

qu'ils

maison, ou aux plaintes

l'chin

aux coups. Enfin ne nous


des

la

les

mlent leurs caresses

les

les flots

leur nourriture et leur

DE LA NATURE

'

vie, ont,

en autre temps, des

qu'ils luttent

se

dfendent.

224

tout autres que lors-

cris

pour leur subsistance et que leurs proies


D'autres

encore

avec

font varier

les

aspects du temps les accents de leur voix rauque

o85

vivaces et

telles les corneilles

suivant que, dit-on,


pluie,

ou

pte. Si
les

qu'elles

donc

la

bandes de corbeaux,

les

rclament

elles

annoncent encore

les

eaux de

les

vents et

sont,

qu'ils

la

mettre des

sons divers, combien n'est-il pas plus naturel que


o<jo

hommes

d'alors aient

pu dsigner

la

tem-

amener

varit des sensations peut

animaux, tout muets

les diffrents

les

objets

par des sons diffrents?

Dcouverte du

Ici,

feu.

tu
c'est la

pour prvenir une question que


poser en toi-mme,

pourrais te

foudre qui a

fait

descendre sur

l'usage des mortels la premire

flamme;

terre

la

c'est l l'origine

de ce feu partout rpandu. C'est ainsi que nous voyons


bien des corps s'embraser au contact de
cleste, ds
leur.

flamme

la

qu'un coup de foudre leur a donn

Cependant,

il

arrive aussi

que

les

sa cha-

branches d'un

arbre pais, balances par l'eiort des vents, s'chauffent en se couchant sur les branches d'un autre arbre
la

violence du frottement en fait

jaillir

igns, et parfois l'on voit briller l'clat

les

lments

d'une flamme

ardente, parmi l'entrechoquement mutuel des branches


et

des troncs. Aussi

l'une

peuvent-elles avoir donn

le

et

feu

l'autre

de ces causes

aux mortels. Quant

cuire les aliments, les amollira la chaleur de la flamme,


ils

l'apprirent

du

soleil,

terre s'adoucir sous

le

en voyant maint produit de

la

choc de ses rayons, et s'attendrir

sa chaleur travers les

campagnes.

DE LA NATURE

iio5

225

chaque jour, ils modifiaient


Invention
de
la Et
royaut,delaprO' davantage leur nourriture et leur
prit, de la ri^-^ ^'antan, par de nouvelles dcou^
chesse.
vertes et grce aux bienfaits

guids en cela par

les

du

feu,

leons des plus ingnieux et des

plus sages.

Les

rois

commencrent

l'emplacement des
II 10

eux-mmes une dfense


burent
suivant

troupeaux

les

la

beaut,

chacun. Car
tait en

fonder des villes, choisir

et

d'y trouver pour

afin

citadelles,

un refuge; puis

ils

et les terres qu'ils rpartirent

la force et les qualits d'esprit

beaut fut en grand honneur, et

la

distri-

grande estime. Plus tard fut invente

de

la force

la richesse

et dcouvert l'or, qui ravit sans peine la force et

iit5

la

beaut leur prestige; car

le

plus souvent

trouve pour figurer dans sa suite

les

curs

le

riche

les

plus

vaillants et les corps les plus beaux.

Pourtant

si

trine, la plus
le
II

20

l'on se

gouvernait d'aprs

cur content de peu

disette.

Mais

car de ce peu

hommes

les

il

vraie doc-

la

grande richesse pour l'homme

est

de vivre

n'y a jamais

ont voulu se rendre

illustres

et puissants pour asseoir leur fortune sur des fonde-

ments soHdes,
mener une vie
qu'ils

1120

et

pouvoir au miheu

paisible

de l'opulence

ambition vaine, car

les luttes

soutiennent pour arriver au fate des honneurs

en ont rendu
tiennent-ils ce

route pleine de dangers. Et mme


sommet que souvent, semblable la

la

foudre, l'envie les frappe et les prcipite ignominieu-

sement dans

l'affreux Tartare

car l'envie,

foudre, embrase de prfrence les

qui dpasse
Ti3o

le

sommets

comme

et tout ce

niveau commun. Aussi vaut-il bien

mieux obir paisiblement que de vouloir soumettre

monde

la

le

son empire et occuper la royaut. Laisse-les

DE LA NATURE

donc suer

le

sang et s'puiser dans leurs vaines luttes

sur l'troit chemin de l'ambition

got que par


sur

frences
II

35

220

bouche d'autrui,

la

puisqu'ils n'ont de

et rglent leurs pr-

opinions reues plus que sur leurs

les

propres sensations. Et ce qui en est aujourd'hui, ce


qui en sera demain,

en fut de

il

mme

autrefois.

Renversement des Donc, aprs le meurtre des rois,


rois. Le droit et gisaient renverss l'ancienne majest
des trnes et

les

sceptres orgueilleux;

et l'insigne clatant de la tte souveraine, tout san-

glant, sous les pieds de la foule, pleurait son grand


II

-'iO

honneur: car

avec passion qu'on pitine tout ce

c'est

que

l'on a trop craint. L'tat,

lie,

tait livr

aux mains de

au dsordre

et

cherchant s'emparer pour

soi

la

la

plus basse

violence,

du pouvoir

et

chacun

du rang

suprme. Alors une hte apprit aux autres crer des


magistrats, fonder les principes du droit, pour
II /i5

amener
las

usage de

faire

de vivre dans

la

le

volontiers

aux

comme

colre inspirait

et

lois

et

d'autant plus

En

stricte justice.

la

i.")o

tables, les

hommes

coupables de

tice sont

comme

des

crainte

la

les joies

la vie.

filets

la

violence et l'injus-

o l'on se prend soi-mme

vent sur leur auteur, et

il

la

paix publique.

dieux et des hommes,

mener une

n'est pas facile do

Mme
il

s'il

chappe

plus sou-

le

vie calme et paisible qui viole par ses actes

de

qui-

du chtiment entache

Car

d'o qu'elles proviennent, elles retombent

i')

lois

en vinrent se lasser de ce rgime

de violence. Depuis

elTct,

chacun des vengeances

plus cruelles que ne l'accordent aujourd'hui les


I

les

genre humain,

violence, puis par les inimitis

soumit de lui-mme

particulires, se

la

Car

lois.

le

la

contrat

vue des

ne doit pas compter que son

DE LA NATURE

crime demeurera toujours cach


dit-on,

et

227

nombre d'hommes,

par des paroles chappes en songe ou dans

1160 dhre de

maladie, ont rvl et produit

la

la

le

lumire

des fautes demeures longtemps dans l'ombre.

La

aux Maintenant, quelle cause a rpandu


parmi les grandes nations l'ide de

croyance

dieux; maux qui


en rsultrent.

,.

divinit,

la

l'clat se dploie

11^5

rempli

d autels

les

de nos jours pour de grandes occasions

dans des lieux

et

crmonies solennelles dont

villes, et fait instituer ces

illustres?

D'o vient encore aujour-

d'hui chez les mortels cette terreur qui, sur toute


terre, leur fait lever

et les
Il

n'est pas

En
Il

pousse

la

de nouveaux sanctuaires aux dieux,

remplir en foule aux jours de fte?

les

si difTicile

effet, cette

d'en donner

la raison.

poque lointaine

les

mortels,

mme

70 pendant la veille, voyaient dans leur imagination des


figures de dieux d'une

dant

les rves, leur

tonnante encore.

ment

beaut sans

pareille, et qui,

apparaissaient d'une grandeur plus

ces figures

ils

attribuaient

et la vie, car elles leur semblaient

membres,

et

pen-

le senti-

mouvoir

leurs

mettre des paroles hautaines, en rapport

avec leur beaut clatante et leur force gigantesque.


1175

Ils

leur accordaient l'ternit, car leur visage se renou-

velait sans cesse et leur

forme demeurait intacte

surtout parce qu'avec une vigueur aussi grande

et
ils

n'imaginaient pas qu'aucune puissance pt facilement

en venir bout. Leur bonheur, croyait-on, dpassait


iiSo de loin celui des autres tres, car jamais

la

crainte

mort n'inquitait aucun d'eux, et de plus on les


voyait en songe accomphr mille actions merveilleuses sans en ressentir eux-mmes aucune fatigue.
de

la

D'un autre

ct, les

hommes

observaient

le

systme

DE LA NATURE

immuable,

cleste et son ordre

ii85

228

et le retour

priodique

des saisons de l'anne, sans pouvoir en reconnatre


causes.

Ils

les

n'avaient donc d'autre recours que de tout

remettre aux dieux, et de faire tout tourner sur un


signe de leur tte. C'est dans
les

demeures

dans
1

190

le ciel

qu'ils placrent

ciel

que

que

et les feux

au vol rapide,

les

errants de

nuages,

vents, les clairs,


et les

c'est

l'on voit tourner la nuit et la lune, la

lune, le jour et la nuit, et les astres nocturnes au


clat,

nuit, et

la

le soleil, les

la grle, et les

sombre

flammes

les

pluies, la neige, les

grondements soudains,

roulements menaants du tonnerre.


race

1195

le

et le sjour des dieux, parce

infortune

aux dieux de

tels

des

eiets,

outre des colres cruelles

hommes, d'avoir attribu


de leur avoir prt en

et

Que de gmissements vous

les-vous alors prpars vous-mmes, que de plaies

pour nous, que de larmes pour nos descendants

La

pit, ce n'est point se

montrer tout instant,

couvert d'un voile et tourn vers une pierre, et s'appro1200 cher de tous les autels

ce

n'est

point se pencher

jusqu' terre en se prosternant, et tenir

la

paume de

mains ouvertes en face des sanctuaires divins


point inonder
sans cesse des

les

autels

vux

du sang des animaux, ou

d'autres

vux mais
;

ses

ce n'est
lier

c'est plutt

pouvoir tout regarder d'un esprit que rien ne trouble.

Car lorsque,
i2o5

levant

la

nous contemplons

tte,

espaces clestes de ce vaste monde, et

les toiles scintil-

lantes fixes dans les hauteurs de l'ther, et

pense se porte sur

les

cours du

los

soleil et

de

que notre

la lune, alors

une angoisse, jusque-l touffe en notre cur sous


d'autres

maux,

s'veille et

commence

relever

la

tte

n'y aurait-il pas en face de nous des dieux dont


12 10

puissance infinie entrane d'un

mouvement

vari

la

les

DE LA NATURE
astres la blanche lumire? Livr
\

121 5

au doute par

l'igno-

rance des causes, l'esprit se demande s'il y a eu vraiment un commencement, une naissance du monde, s'il
doit y avoir une fin, et jusques quand les remparts
du monde pourront supporter k fatigue de ce mouvement inquiet; ou bien si, dous par les dieux d'une
existence ternelle,

dans
de

la

En
par
220

229

pourront prolonger leur course

ils

du temps,

l'infini

braver

et

l'effort

de l'immensit

dure?
outre, quel est

la

le

cur qui ne

se sente point serr

l'homme dont

les

de terreur, quand sous

les

crainte des dieux ? Quel est

membres ne

se contractent

coups effrayants de

foudre

la

la terre

embrase tremble

de toutes parts, et que de sourds grondements par-

courent

le

Ne

vaste ciel?

voit-on pas frmir peuples

et nations, et les rois orgueilleux se blottir, frapps de la

crainte des dieux, la pense que pour quelque crim^e

1225 honteux, pour quelque parole insolente, l'heure lourde

du chtiment

est peut-tre

de leur fureur,

balayent sur

les

venue

Et quand, au comble
la mer et

vents se dchanent sur


chef de

les flots le

la flotte

avec

la

masse

de ses lgions et de ses lphants, ce chef n'essaye-t-il


pas d'obtenir par des
1280 n'en

tempte

de

la

du

reste, car

il

vux

pas,

les

il

la

bienveillance des dieux,

dans son

effroi,

et des souffles favorables?

l'apaisement

Vaines prires

souvent, emport par un violent tourbillon,

n'en trouve pas moins

Tant
1235

implore-t-il

est vrai

la

mort au miheu des

cueils.

qu'une certaine force secrte broie

destines humaines, et pitinant les faisceaux glo-

rieux, les

haches redoutables, semble prendre

un

plaisir

quand sous nos pieds la


terre vacille tout entire, quand les villes branles
s'croulent, ou chancellent et menacent ruine, est-il
s'en faire

jouet. Enfin

DE LA NATURE

V
surprenant que

s'humilient,

et

laissent

dans l'univers des puissances suprieures,

subsister
i2f\o

mortels

les

2 3o

des forces surnaturelles et divines, capables de gou-

verner toutes choses?

Les premiers
l'or,
taux
gent,

le

Au reste, le bronze, l'or et


comme l'argent et le plomb

m'ar-

bronze,

sa

quand l'incendie eut conflamme d'immenses forts

sur les grandes montagnes, soit par

la

chute de

la

foudre cleste, soit qu'en se faisant

guerre dans

les

hommes y

bois, les

missent

le

ennemis, soit que sduits par


lussent y dfricher des

i25()

furent

dcouverts,

sum de
i>'\'>

fer,

le

en pturages
et s'enrichir

soit

feu

la

champs

pour effrayer

bont du
fertiles

pour dtruire

de leur proie

la

les

ou

sol, ils

filets et

soit,

quelle

de

les

que

vou-

le

convertir

btes

sauvages

car on se servit pour

chasse de trappes et de feu avant d'entourer

de

leurs

la

les bois

battre avec des chiens. Quoi qu'il en

ft la cause de ces flammes,

quand

leur ardeur avait au milieu d'un fracas horrible, dvor


les

forts jusqu'au plus profond de leurs racines,

quand
lyf)

terre,

leurs feux avaient calcin les entrailles de la


il

coulait dans ses veines brlantes et venait se

runir dans les cavits


d'argent,

comme

sol

des ruisseaux d'or et

ces

mtaux

solidifis

terre l'clat de leurs vives couleurs,

taient, sduits
r2(H)

du

de bronze et de plomb. Puis quand

hommes voyaient
la

et

les

rpandre sur
ils

les

par leur beaut brillante et

empor-

polie,

et

remarquaient en outre que chacun d'eux gardait

la

forme
l'ide

du creux dont il provenait. Alors


entrait en eux que ces mtaux, fondus au feu,
et l'empreinte

taient capables de prendre toutes les figures et les

formes d'objets possibles, et qu'on pouvait, en

les for-

DE LA NATURE

1265 gant,

les aiguiser et les

amincir en pointes aussi

qu'on voulait, de manire s'en


voir couper les forts, aplanir
poutres,

les

percer,

23

trouer,

faire des

fines

armes, pou-

raboter et polir

le bois,

Au

perforer.

dbut on

essaya d'employer ces usages aussi bien l'argent et


1270

l'or que le bronze dont la rsistance se prtait mieux


aux violents efforts mais sans succs, car ils pliaient,
;

vaincus, sous

chocs, et ne pouvaient

les

aux dures besognes. Alors

rival rsister

plus apprci, et l'or gisait nglig,


inutile

1275

dont

la

pointe mousse

ment. Aujourd'hui

que

le

bronze fut

comme un

se retroussait

bronze qui

gt

mtal
facile-

ddaign, et

la

rvolution des temps change

de toutes choses. Ce que l'on jugeait prcieux


perdre tout honneur
et sort

leur

place au premier rang des honneurs.

l'or lui a pris sa

C'est ainsi

c'est le

comme

de l'ombre et

le

finit

sort

par

un autre objet prend sa place


du mpris chaque jour il est
;

recherch davantage, sa dcouverte est toute fleurie


1280 d'loges, et

il

jouit

parmi

mortels d'une estime

les

tonnante.

Dcouverte du

fer.

rendre compte par toi-mme,

armes furent

les

comment

Maintenant
dcouvert?
mains,

les

Il

t'est

la

les

flamme

de

fut-il

t'en

Memmius. Les premires

ongles et

aussi les pierres, les branches casses

1385

fer

le

facile

les dents,

aux

comme

arbres, puis

et le feu ds qu'ils furent connus. Plus tard

du fer et du bronze furent dcouvertes


du bronze prcda celui du fer, car plus ma-

proprits

et l'usage

niable est sa matire,

avec

le

comme

aussi plus abondante. C'est

bronze qu'on travaillait

1290 bronze que

les flots

le sol,

c'est

arms du

de combattants entraient dans

la

mle, semaient les larges blessures, et ravissaient trou-

DE LA NATURE

peaux

champs

et

car

!2o2

peuples arms de ce mtal

les

triomphaient sans peine de tout ce

qui

nu

tait

sans armes. Puis peu peu apparut l'pe de fer

Ton
i2().'

vit

avec

tomber dans

le fer

srent les

qu'on se mit fendre

Et

de la guerre.

que

et

c'est

s'gali-

sut

l'on

dos du

\q

monter tout arm sur

cheval, et

conduire

le

mors tout en combattant de la main droite,


un char deux chevaux tenter les
prils de la guerre. Et l'on attela deux chevaux avant
d'en atteler deux couples et de monter en armes sur
des chars garnis de faux. Plus tard les bufs de Luavec

le

avant

d'aller sur

canie,

au dos garni de tours, monstres affreux, dont

la

trompe s'allonge en serpent, furent dresss par

Carthaginois
30')

le sol, et

chances des combats hasardeux.

Progrs dans Vart

i3oo

dcri la faux de bronze

le

et

supporter

jeter le dsordre

dans

que successivement

la

blessures de la guerre, et

les

les

les

grands bataillons. C'est ainsi

discorde meurtrire inventa de

nouveaux moyens pour rpandre l'effroi parmi les


peuples en armes, et que de jour en jour elle ajouta un
surcrot aux horreurs de la guerre.
On essaya encore les taureaux aux travaux de la
guerre, on tenta aussi de jeter sur l'ennemi des sangliers
3i()

furieux.

Quelques peuples

mme

lancrent en avant

d'eux des lions vigoureux avec leurs dompteurs arms,


matres rigoureux chargs d'en modrer

de

les tenir

fes

par

le

dans

les

chanes

carnage et

jetaient indistinctement
Si.")

la
le

les

fureurs et

vaine tentative. chauf-

mle,

les

btes furieuse?

trouble dans tous

les esca-

(Irons, agitaient

de tous cts leurs terribles crinires

et les cavaliers

ne pouvaient calmer leurs montures

effares par les rugissements, ni l'aide

du mors

les

DE LA NATURE
ramener sur l'ennemi. Furieuses
saient de toutes parts

i32o

233

lionnes bondis-

les

courant au devant des soldats,

mordaient au visage, ou,

derrire, elles les jetaient bas

surprenant par
de leurs montures, et

sans desserrer leur treinte,

terrassaient leur proie

elles les

vaincue par

la blessure,

elles

les

enfonant dans ses chairs leurs

crocs puissants et leurs griffes recourbes. Les taureaux

projetaient en
foulaient

les

i325

dans

l'air les

troupes qui

aux pieds

menaces

de leurs dfenses robustes


leurs alHs

33o un

employaient, et

flancs et sous le ventre des chevaux, et de

les

leur front plein de

se briser

les

plongeaient leurs cornes

ils

et teignant

ils

les

labouraient

de leur sang

dans leur corps, furieux,

mme massacre

leurs sauvages

ils

Et

les traits

venus

confondaient dans

fantassins et cavaHers.

coups de

la terre.

massacraient

sangliers

boutoir,

Pour chapper

les

chevaux

se

de travers, ou se cabraient tout debout dans

jetaient

lvent; mais en vain, et bientt on

les

voyait, les jar-

rets tranchs, s'abattre d'une masse et dans une lourde

chute venir joncher


i335

la terre. S'il tait

l'on avait crus assez

dompts

de ces fauves que

et domestiqus, vite

voyait s'chauffer dans l'action par

les

sures, des clameurs,

multe

une

et l'on

fuite

comme
i34o mis

de

la fuite,

de

l'effet

on

des bles-

du tu-

la terreur,

ne pouvait ramener aucun d'eux

c'tait

en tous sens des diverses espces sauvages

de nos jours encore,

mal par

le fer,

il

arrive

que

les

lphants,

s'enfuient de toutes parts, aprs

avoir multipli les coups furieux sur leurs matres.


[C'est peut-tre ainsi
j'ai

que

firent les

hommes mais
;

peine croire qu'ils n'aient pu pressentir et prvoir

maux avant de les voir se produire pour leur


commune et sans doute serait-il plus juste d'at-

tous ces
perte

i345 tribuer cet usage l'univers en gnral, aux divers

DE LA NATURE

:>?>h

mondes diversement constitus par la nature, que de


le restreindre un seul monde particulier, quel qu'il
Mais ce procd fut moins inspir par l'espoir

ft].

de vaincre que par


mis,

mme

Le

nient.

et ensouples

hommes

le

ni les

armes.

de peaux cou-

fait

avec

fer; car c'est

le

aussi dlicats

Pour

gmir aux ennequand on croyait

g^es prcda celui d'toie tisse; et

faire la toile, et sans lui

outils

355

nombre,

Le vtement

vtetissage,

vint aprs

celui-ci

peut

le

du

Origines

donner

au prix de sa propre perte,

n'avoir pour soi ni

H:jo

dsir de

le

le fer

qu'on

on ne peut fabriquer des

que baguettes, fuseaux, navettes

au chant sonore.
de

travail

le faire

laine,

la

avant

les

nature amena

la

femmes

les

car on observe

une habilet bien suprieure, une ingniosit bien plus


grande dans l'ensemble du sexe mascuhn. Mais un jour
les rudes laboureurs, ayant fait aux ouvriers
un crime de cette besogne, les obligrent l'abandonner aux mains fminines, pour prendre aussi leur part

vint o

.*><)o

des durs travaux de

endurcir leurs

terre,

greffe; per-

principe

Sectionnement de

^^^^^^

la culture.

les

la

greffe

^ ^r

la

nature

baies et les

j)roduisaient dans

36j

s'lanant

mains.

de

cratrice de

montrait que

dans ce dur labeur

et

et leurs

L'exemple de l'ensemencement,

L'ensemencement
et la

la

membres

la

saison

au pied des

le

furent

leur

elle-mme,

toutes choses, qui

glands tombs sur

leur
le sol

des essaims de rejetons

arbres.

De

leur vint l'ide

d'enter sur les branches de nouvelles tiges, et de marcotter

de

nouvelles

champs. Puis

ils

pousses

en

essayaient sans

terre

cesse

travers

de nouvelles

DE LA NATURE

dans leur cher

cultures

1870

Chaque jour
tage sur

force
terre.

montagnes, pour

et

le

rseau

des

ainsi

les

oliviers

parmi

s'taler

plaines. C'est ainsi

varit

rompre

embelhes par

ou par

les

[38o Origines de

la

les

hauteurs

les

et

campagne,

la

valles

et

la

mu-

les

que tu vois encore une agrable


monotonie des campagnes, toutes

doux pommiers qui

parsment,

les

arbres fruitiers qui bordent leurs

^^^"^-

les

dtachant en

se

les

moissons et

colHnes

verdtre put courir ainsi travers

gris

1375

et

laisser les terres basses

prairies, tangs, ruisseaux,

riches vignobles couvrirent

plaines

foraient les forts reculer davan-

ils

les

aux cultures

voyaient

et

peu,

soins prodigus la

de tendres

d'attention et

champ,

petit

s'adoucir peu

sauvages

fruits

les

235

On

imita avec

la

bouche

lisires.

le

ramage

limpide des oiseaux bien avant de

savoir pratiquer l'art des chants harmonieux

char-

et

mer les oreilles de leur mlodie. Et les sifflements


du zphyr travers les tiges des roseaux enseignrent
aux hommes des champs souffler dans le creux des
pipeaux. Puis, peu peu
[385

plaintes

que rpand

des chanteurs,

la

la flte

ils

flte

apprirent

anime

dcouverte parmi

fonds, les forts et les pturages,

parmi

aimes des ptres, pendant leurs divins


ainsi

que pas pas

dcouverte, que

390

De

la

le

douces

les

par

les

doigts

les bois

pro-

les solitudes
loisirs.

[C'est

temps amne au jour chaque

science

tels plaisirs suffisaient

dresse en pleine lumire.]

pour

satisfaire et

charmer

l'me de nos anctres, quand leur faim tait apaise

car c'est alors que toutes ces distractions sont chres.

Souvent donc tendus entre eux sur un gazon moelau bord d'un ruisseau, sous les branches d'un

leux,

DE LA NATURE

grand arbre,
3(j5

du

ils

pouvaient sans grands

surtout quand

plaisir,

printemps brodait de

moment

C'tait le

doux

236

fleurs

donner

frais se

que

leur souriait, et

le ciel

les

le

herbes verdoyantes.

des jeux, des conversations, des

clats de rire. C'tait l'heure

pouvait s'battre. Alors

la tte et les

Muse agreste

la

paules couronnes

Aoo de guirlandes de fleurs et de feuilles entrelaces, sui-

vant

les

impulsions de leur gaiet riante,

aient sans grce ni mesure,

membres,
nelle.

De

d'un pied lourd frappaient

et

naissaient les rires, les

s'avan-

ils

remuant lourdement
la terre

doux

leurs

mater-

clats de joie,

car tout tait nouveau pour eux et tout leur tait mer!iO

veille. C'est ainsi

que dans

les veilles

mmes on

de l'insomnie en pliant sa voix aux

consolait

modulations du chant, ou en parcourant de


recourbe

roseaux de

les

de nos jours

la flte

les veilleurs

appris observer

la difi'rence

lvre

la

vieilles traditions

conservent encore, mais


des rythmes

se

mille

ils

que
ont

toutefois

4io avec plus de ressources ils ne gotent point de plus grand


plaisir que n'en gotait alors dans ses forts la race
des

fils

de

la terre. C-^r l'objet

que nous avons sous

main, tant que nous n'en connaissons pas de

la

plus

agrable, nous plat plus que tout autre, et son rgne

parat solide
/ji.')

puis

le

plus souvent une nouvelle et

meilleure dcouverte dtrne les anciennes et change

nos sentiments leur gard. C'est ainsi qu'on se dgota

du gland

c'est ainsi

qu'on abandonna ces couches

jonches d'herbes et garnies de feuillage.

De mme,

vtement de peaux de btes tomba dans

le

le

mpris

et pourtant, je pense, l'poque de sa dcouverte,

il

420 excita tant d'envie que son premier possesseur trouva

mort dans quelque guet-apens encore que cette


dpouille que s'arrachrent les meurtriers, toute san-

la

DE LA NATURE

j'']

glante,ait t dchire et perdue pour eux, et n'ait

pu
peaux de
btes, aujourd'hui c'est la pourpre et l'or dont la possession tourmente de dsirs la vie humaine, et l'puis
donc

servir leur usage. Jadis c'taient

i4^5

dans

la lutte.

Aussi, selon moi, la faute la plus grave

comme

retombe-t-elle sur nous. Car, nus

sans peaux de btes,


terre

les

taient,

ils

torturait ces enfants de la

le froid

mais nous, nous ne souffrons en rien de n'avoir

point de vtement de pourpre et d'or tout rehauss

de larges broderies, pourvu qu'il nous reste une toffe


i43o

plbienne pour nous dfendre du froid. Ainsi donc

genre humain travaille


toujours, et se

en pure perte,

profit,

consume dans de vains

ment

c'est qu'il

sion,

et jusqu'o

Et

sans

ne connat pas

peut s'tendre

cette ignorance

soucis

hmite de

la

le

videm-

la posses-

vritable plaisir.

le

peu peu nous a entrans dans

1435 tempte, et a dchan

orages et les ruines de

les

la
la

guerre.

Dcouverte du retour
priodique
des saisons.

D'autre part,
q^j^

vigilants

astres

ces

parcourant l'immense vote qui

roule sur nos ttes, rpandent par-

tout leur lumire, convainquirent


rvolution annuelle des

saisons, et

de l'ordre rgulier qui gouvernent

a4o

Origine del criture


et del posie;

rsum

et conclu-

Dj des

alliances

hommes de

du plan
la

la

rgulier,

nature.

soHdes

mettaient

leurs existences l'abri; dj la terre

cultive

dj
lgres

tours

les

la

tait divise et

mer

tait

fleurie

dlimite

de voiles

et l'on s'assurait dj des secours et des

par des traits rguliers,

des potes commencrent confier

quand les chants


la mmoire les

V
iA45

DE LA NATURE

238

exploits accomplis; et l'on ne peut gure placer plus

haut l'invention de

l'criture.

Et

pourquoi

c'est

les

vnements du pass chappent aujourd'hui nos


regards, sauf pour les traces que la raison laisse entrevoir.
1^

Navigation, culture des champs, fortifications,

armes, routes, vtements, et tous


i45o genre,

comme

aussi

tous

les

les

raffinements

pomes, tableaux, statues d'un art achev,


aussi

et

les

opinitres

efforts

et

lois,

autres gains de ce

les

du luxe,

c'est l'usage

expriences de

peu peu les enseignrent aux hommes par


marche du progrs. C'est ainsi que pas pas
temps amne au jour chaque dcouverte, que la

l'esprit qui
la
le

l'i^^

lente

science

dresse

voyaient
leur
fate

les

en

pleine

lumire.

ides s'clairer l'une

Car

me, jusqu'au jour o leur industrie


de

la

perfection.

les

hommes

aprs l'autre dans


les

porta au

LIVRE VI

Eloge d'Athnes

Athnes

C'est

et

d'Epicure.

^om

^^

trs

premire, Athnes

la

illustre,

qui distribua

moissons et leurs fruits aux malheureux mortels,


qui renouvela la condition des hommes et institua les
les

lois

et c'est elle qui la

de

consolations

vaste gnie, dont

premire leur assura


en

vie,

la

en dpit de

de ses divines dcouvertes, sa

dans

mais jusqu'au

gloire,

r-

mort, pour prix

partout rpandue
et s'lve "dsor-

ciel.

que tout le ncessaire rclam pour les besoins


pour ainsi dire, dj assur aux mortels,
que leur existence tait, dans la mesure du possible,
mise l'abri du danger il vit aussi les puissants de
Il

lo

la

monde, triomphe des annes

le

douces

bouche vridique a donn

la

ponse sur toute chose

les

engendrant l'homme au

vit

de

la vie tait,

ce

monde

i5

regorger de richesses, d'honneur et de gloire,

de la bonne renomme de
que nanmoins chacun, dans son for

et se prvaloir encore

leurs

enfants

int-

rieur,

et

gardait un

cur anxieux, qui tourmentait de

DE LA NATURE

VI

vaines angoisses

ses

l'esprit,

sans nulle cesse,

com-

Il

prit alors

que tout

dont

les

dfauts laissaient perdre au dedans tout ce

l'on

y versait du dehors, mme les choses les meilpermable et sans fond, il lui appart

que
20

de

la vie

s'emporter en plaintes furieuses.

le faisait

et

2^0

leures

soit que,

que

la

remphr d'aucune

jamais se

de

incapable
soit

mal provenait du vase lui-mme,

le

saveur infecte dont

corrompt tout

que

ce

le

il

flancs

ses

manire,

sentait imprgn

pouvaient con-

tenir.

Par
20

curs
il

vrits

les
;

nous

rpandit,

qu'il

fixa des bornes

il

connatre

fit

au dsir

il

purifia

comme

donc

'do

la

plus courte, la ligne la plus droite pour

il

nous

humaine,

voir tout
et

comme

formes diverses, par

mal rpandu dans

le
il

y parvenir

destine

la

d'un accident ou d'une cause

enseigna par quelles portes

il

nous

s'lancer

pour

dans l'univers;
fallait

il

repousser ses assauts, et sut dmontrer que


c'est sans raison

route

la

se produit et s'envole sous des

l'eiet

naturelle, selon l'ordre tabli

vent

nature de ce souverain bien

la

auquel nous aspirons tous, et nous montra

fit

les

la crainte

que

le

le

plus sou-

genre humain roule dans

les flots amers de ses tourments. Car semaux enfants qui tremblent et s'efi'raient de tout
dans les tnbres aveugles, nous-mmes en pleine
lumire souvent nous craignons des dangers aussi peu
terribles que ceux que leur imagination redoute et croit

3) son cur
blables

voir s'approcher dans la


.'io

tnbres de l'me,
les

rayons du

mais

la

vue de

continuerai-je

il

soleil
la

nuit.

Cette terreur et ces

faut donc que les dissipent, non


et

les

traits

lumineux du

jour,

nature, son explication. Aussi n'en

que mieux

filer

jusqu'au

bout

trame de mon expos.


16

la

DE LA NATURE

YI

2l\i

montr que

Rappeldulivrepr. ^^
cdent; objet du du monde est mortel, que
prsent livre.
^^^^^^ ^^^^^ ^g^ ^^^^^ j^

puisque

45 soumise aux

de

lois

j'ai

l'difice
la

sub^g^

^j^i

naissance; puisque de tous les

la

phnomnes qui s'y accomplissent, et s'accomplissent


suivant un ordre ncessaire, j'ai expliqu le plus grand
nombre, coute dsormais ce qui me reste dire.
Puisqu'une fois mont sur le char clatant
[lacune)

<\es colres>> des vents

se soulvent, puis tout s'apaise

nouveau
(lacune)

ce qui avait t, a

5o

chang d'aspect et calm sa fureur.

Si tous les autres


le ciel

leurs esprits

dans

phnomnes que sur

voient s'accomphr

suspendus dans

la crainte

des dieux,

dans

terre et

mortels tiennent souvent

les

l'effroi, les

les

font s'humiHer

abattent et

les

courbent

vers la terre, c'est que leur ignorance des causes les

55

contraint de tout remettre l'autorit des dieux, et

de leur accorder
ils

le

royaume du monde. [Les

ne peuvent dcouvrir

la

faits

dont

cause s'accompHssent, selon

leur croyance, par la puissance divine.]

Car

il

arrive

hommes, aprs avoir bien appris que les dieux


vivent sans se soucier du monde, se demandent tonns
que

les

Go suivant quel plan chaque chose peut s'accomphr, sur-

tout parmi
ttes

ils

les

retombant une
ils

grands objets qu'au-dessus de leurs

aperoivent
fois

dans

font intervenir des

malheureux attribuent
()5

les

de plus dans

rgions
les

matres cruels,
la

thres

et

anciennes religions,

auxquels

les

toute-puissance, dans leur

ignorance de ce qui peut natre, de ce qui ne

le

peut, et

DE LA NATURE

VI
des

lois

qui dlimitent

vant des

bornes

le

2^1

pouvoir de chaque chose suiAussi

inbranlables.

en

errent-ils

aveugles, gars par de fausses doctrines.


Si tu

ne vomis de ton esprit tous ces prjugs,

ne rejettes

de

loin

toi

l'ide d'attribuer

si

tu

aux dieux

des soins indignes d'eux et inconcihables avec leur paix

70 profonde, pour prix de cet outrage fait leur divinit

dieux ne cesseront de te nuire

puissance

suprme des dieux puisse subir quelque

vissement de son courroux

dans
leur

la

paix tranquille o

cur

les

la

dans un chtiment terrible l'assou-

atteinte, ni chercher

70

non que

sainte, les

mais tu t'imagineras que,

reposent,

ils

vastes flots de

colre

la

ras plus de leurs temples avec

ils
;

roulent dans

tu n'approche-

un cur assur

et ces

simulacres mans de leur auguste corps, qui l'esprit


des

hommes viennent

pourras

rvler la beaut divine, tu ne

accueilHr dans

les

le

calme

de ton me. L'on peut voir par

et

l'apaisement

quelle existence

doit s'ensuivre.

80

Pour carter cet avenir dont seule ma doctrine vridique peut nous prserver, dj bien des explications

ma bouche
me reste

sont sorties de
sont celles qu'il

mes

vers.

me

Il

il

clairs blouissants,

rassemblent

et

afin

me

nombreuses pourtant

embelHr de

faut expliquer

ses divers aspects

85

le

le

)o

ciel

et

faut chanter les orages et les

que tu

n'ailles plus,

tout tremblant

pour observer

vol de la flamme, de quel ct elle s'est

comment
comment elle s'en
tourne,

parure de

leurs effets et les causes qui les

et l'esprit gar, diviser le ciel en parties

d'o est venu

la

systme du

elle s'est glisse

dans des lieux

clos,

chappe aprs y avoir rgn


toutes choses que, faute do pouvoir en connatre les
causes, les

hommes

est

attribuent

la

volont divine. Et

DE LA NATURE

VI
au

toi,

moment o

je

marque le terme de
Muse ingnieuse,
dieux

9^ plaisir des

avec l'loge

Le tonnerre

Calliope,

que, sous

la

blanche ligne qui

montre-moi

course,

repos

des

route,

la

hommes

et

ta conduite, j'obtienne

couronne glorieuse.

la

Tout d'abord, si le tonnerre branle


l'azur du ciel, c'est que dans leur vol
nuages thrs se heurtent et s'entrecho-

et ses

causes.

sublime,

m'lance vers

ma

243

les

quent sous l'impulsion des vents contraires. Le bruit


en

effet

ne vient point de

aux endroits o

100 mais c'est

la
la

partie sereine

du

ciel,

troupe des nuages che-

mine en masses plus serres que se produisent d'ordinaire les grondements et les frmissements les plus
forts.

De

plus, la substance des

dense que

que
io5

celle

ils

nuages ne peut tre aussi

ou du

bois, ni aussi

dhe
;

devraient, entrans par leur pesan-

teur,

tomber comme

me,

ils

en eux

les pierres,

ou' bien, telle la fu-

ne pourraient garder leur cohsion, ni retenir

les

neiges glaces et les averses de grle.

Parfois encore
plaines de notre

ment de
I

la pierre

des brouillards et des fumes qui s'envolent

ou ben

sinon,

de

celle

ils

font entendre au-dessus des vastes

monde un

bruit semblable au claque-

ces toiles tendues parfois

lo thtres, et qui flottent

D'autres

fois, la

le

dans nos grands

long des mts et des poutres.

nue, mise en pices par l'assaut des

vents effronts, entre en fureur, et s'essaye imiter


le

son du papier qu'on dchire. Car c'est un bruit de

cette sorte

tonnerre
1

15

que
on

l'on

peut encore reconnatre dans

entendre des toffes flottantes,

croirait

des papiers envols que


et qu'ils font claquer

le

les

vents fouettent et emportent

dans

les airs.

Parfois en effet

il

DE LA NATURE

que

arrive

2^4

nuages, au lieu de se heurter de front,

les

ne s'abordent que de flanc, et qu'entrans dans des


sens contraires,

r.io

dans

se frottent l'un contre l'autre

ils

toute leur longueur

de

nat ce bruit sec qui corche

trane longuement, jusqu' ce qu'ils

les oreilles et se

soient sortis de l'troit dfil.

Souvent encore, lorsqu'branle par un


tonnerre,

la

les

immenses rem-

monde ont soudain

vol en clats,

semble que, brusquement arrachs,


parts de ce vaste

12.")

efl'royable

nature tremble de toutes parts, lorsqu'il

c'est

qu'un ouragan imptueux, brusquement amass,

s'est

engouffr dans un nuage

dans

ses flancs,

billon

il

force la

il

puis,

une

fois

enferm

tourne sur lui-mme et par son tour-

nue

de plus en plus dans

se creuser

son centre et se condenser vers l'extrieur

quand

enfin,

cette paroi ne peut plus rsister la violence

imptueuse de

la

trombe, dans un pouvantable

fra-

kIo cas elle clate et se fend. Rien l d'tonnant, puisqu'une


petite vessie pleine d'air peut de

mme

produire un

grand bruit en explosant tout coup.

On peut

encore expliquer autrement

le

bruit que

font les nuages lorsque les vents soufllent travei-s

masse.

leur

Souvent en

effet

nous distinguons des

rameaux, des asprits de tous genres dans


nuages qui parcourent le ciel sans doute se com-

sortes de
i,H5

les

portent-ils la faon d'une paisse fort

nord balaye de son

que

le

vent du

les feuilles bruissent,

arrive aussi que la violence dchane d'un vent


l'assaillant

de

front. Quelle doit tre en elTct l-haut la puissance

du

furieux crve et dchire

vent
l'iO

dont

branches se brisent avec fracas.

et les
Il

souflle, et

L'exprience

puisque sur

la

terre,

le

mme

nuage en
nous

l'apprend

o sa violence s'adoucit,

ici-bas,
il

peut

DE LA NATURE

VI

245

encore abattre de grands arbres, arrachs de leurs plus

profondes racines.

y a aussi dans

Il

les

nuages des sortes de

flots

qui

en se brisant, produisent de sourds grondements, semblables au bruit

que font

grands fleuves ou

les

mer, quand leurs vagues se brisent sur


i45

la

vaste

rivage.

tombant de nuage en nuage

arrive encore qu'en

II

le

l'ardente violence de la foudre soit recueillie par une

nue charge d'eau, o son feu meurt aussitt en poussant un grand

cri

blanc

fer rougi

tel,
siffle

au

sortir

de

la

forge ardente,

le

dans l'eau glace o en toute

i5o hte nous l'avons plong. Est-ce au contraire


sec qui recueille la foudre,

il

un nuage

s'enflamme soudain et

un grand bruit ainsi parmi les montagnes


couronnes de lauriers, la flamme promne ses ravages,

brle avec

dans

et,

le

tourbillon des vents, porte partout l'incen-

avec un

car plus que tout autre

corps, l'arbre de Phbus, le

laurier delphique brle

die

i55 avec

irrsistible lan

un bruit

terrible,

parmi

le

crpitement

des

flammes.

Enfin souvent
chute de

la grle

la

rupture de vastes glaons et

font retentir l-haut les grands nuages.

Sous l'action du vent qui


l'troit,

il

les

presse et les entasse

arrive en effet que se brisent ces

de nues paisses et mlanges de

160

L clair

et ses eauses.

la

De
les

mme

montagnes

grle.

l'clair

brille

quand

nuages en se choquant ont

jailhr de nombreux atomes igns,

comme un

fait

caillou

qui en heurterait un autre, ou un morceau de fer

car

dans ce cas aussi une lumire jaillit, et de claires tincelles se rpandent au loin. Mais si le bruit du tonnerre est peru par nos oreilles seulement aprs que

DE LA NATURE

Ni

iG5

apparu

est

l'clair

nos yeux,

2^6

que

c'est

sons

les

destins notre oreille cheminent plus lentement que

images capables d'mouvoir notre vision. Tu pour-

les

ras
le

toi-mme

bcheron

d'un arbre
70

t'en rendre compte, en regardant de loin

tailler

de sa double hache

tu apercevras

le

tronc lanc

le

coup, avant que

bruit

le

du choc n'arrive ton oreille. C'est ainsi galement


que nous voyons l'clair avant d'entendre le tonnerre,
qui part pourtant en mme temps que la flamme, qui
provient de la mme cause, et nat du mme choc.
Voici encore pourquoi les nuages colorent

la

na-

ture de leurs lueurs fugitives et pourquoi l'orage brille


5

des zigzags rapides de

l'clair.

Lorsque

le

vent

s'est jet

dans un nuage, et qu'en tournant sur lui-mme, il en


a, comme je l'ai enseign, creus le centre et condens
la

matire,

vois-tu

il

tous

s'chaufe par sa propre vitesse


les

corps

jusqu' devenir ardents

mme
i8n

mouvement

en

et la balle

ainsi

s'chauffer

de plomb en vient

se fondre force de tourner sur elle-mme

dans sa longue course. Ainsi donc quand ce brlant


tourbillon a dchir
ainsi dire,

le

noir nuage,

il

en chasse, pour

par sa violence et rpand soudain de toutes

parts ces atomes de feu qui forment la

guante de

l'clair;

sa suite vient

le

flamme

zigza-

son qui tardedavan-

tage frapper notre oreille que l'image gagner notre


18")

il.

Tout

cela

denses et qui,
es

uns sur

laisse

les

videmment

point en effet abuser par

d'ici-bas,

par des nuages

autres dans un lan prodigieux.


l'illusion

Ne

te

que nous avons

o nous apercevons plutt l'tendue des

nuages que leur profondeur

100

est produit

en outre, s'lvent et s'amoncellent

Regarde
des montagnes que

et leur paisseur.

un jour ces nuages semblables


les vents emportent en tous sens

travers les airs

DE LA NATURE

VI

OU bien vois encore sur


accumules

ces nues

pressent

et

flanc des hautes

le

unes sur

les

dominent,

se

2^']

montagnes

autres, qui se

les

demeurent immobiles,

et

tandis que les vents semblent partout ensevelis dans


le
ic)5

sommeil

que tu pourras

c'est alors

te rendre

compte

de leurs masses normes, et y distinguer des sortes de


cavernes formes de rochers suspendus. Et quand, dans

dchanement de

le

ces cavits,

ils

tempte,

la

les

vents ont remph

s'indignent avec de sourds grondements

de se voir prisonniers des nuages, et menacent dans


leurs cages la faon des fauves.

dans toute

l,

200

la

nue,

^n qute d'une issue,

ils

Tantt

ici,

tantt

poussent leurs rugissements

ne cessent de tourner sur eux-

ils

mmes, et font jailHr du nuage des atomes de feu


ils en amassent ainsi un grand nombre, et roulent cette
flamme l'intrieur dans le creux de leurs fournaises,
;

jusqu' ce que, dchirant

nue,

la

jettent au loin

ils

l'clat de leur lumire.

La
2o5

raison suivante peut encore expliquer pourquoi

l'on voit s'envoler vers la terre les rapides reflets d'or

de ce feu

fluide

c'est

doivent contenir un trs


igns.

En

effet, lorsqu'ils

d'humidit,

de

la

ils

ont

flamme.

le

C'est

nuages eux-mmes
nombre
grand
d'lments

que

les

ne contiennent aucune trace

plus souvent
qu'ils

la

couleur et l'clat

doivent

emprunter de nombreux principes


210

soleil

pour rougir

comme

ils

le

ncessairement
la

lumire du

font et rpandre leurs

du

feux. Ainsi donc, lorsque ces nues, sous la pousse

vent, sont pourchasses, presses et entasses dans un

mme
ces

endroit, leur pression mutuelle

germes de feu qui font

en

fait

briller les couleurs

jailhr

de

la

flamme.
L'clair

se

produit encore par

la

rarfaction

des

DE LA NATURE

VI
2i5

nuages dans

Lorsqu'en

le ciel.

2.'|8

brise les diss-

effet la

mine doucement en chemin et les dsagrge, il se produit ncessairement une chute spontane des atomes qui
forment l'clair. La foudre tombe alors sans provoquer

Nature

de

et effets

la foudre.

220

les
la

bruit, sans troubler la nature.

terreur, sans

d'affreuse

Quant
nous

la

nature de

marques de brlure qu'impriment

pluie.

la

Souvent en outre,

elle

va jusqu' incendier

les toits

de nos demeures, et sa flamme rapide rgne en


225

tresse

des lments

les

ne puisse

plus

menus

mtaux,

traverse les pierres, les


le

bronze et

Laissant

l'or.

soudain s'vaporer
parois extrieures

le

vin

du vase

la

nature a form

que

et les plus rapides, tel

puissant traverse

l'arrter. L'clair

murs de nos demeures, comme


33o

ma-

dans nos maisons mmes. Car, vois-tu, c'est un

feu subtil entre tous les feux, que

rien

par

ses feux, et

des traits caractristiques du feu, non du vent

ou de

foudre, elle

odeur de soufre qui s'exhale de ses traces. Ce

forte

sont

la

rvle par ses coups, par

est

la

voix et

et fond

les

son,

il

en un instant

vase intact,

le

le

il

en

fait

parce qu'videmment
se dilatent et

les

deviennent

aussitt poreuses au contact de sa chaleur, et celle-ci,


se
2;^5

glissant alors

dans

le

vase lui-mme, dcompose

rapidement et disperse de tous cts


vin.

Or

la

chaleur du

soleil,

apparat incapable de

mme

tels effets,

sance de ses feux tincelants

avec

se forme
dans 7es nuages et
dans le vent.

2!\o

Maintenant,
(Ire?

D'o

lments du

l'aide

du temps,

malgr toute

la

puis-

tant est plus rapide

et plus irrsistible la force de la

ia foudre

les

foudre.

comment

lui

imptueuse qui

nat

la

fou-

vient cette violence

peut de

son

choc

DE LA NATURE

VI
lzarder

2^19

renverser les maisons,

tours,

les

poutres et chevrons, dmolir et ruiner

arracher

monuments

les

hommes, tuer les gens, abattre en masse les troupeaux? Par quelle force peut-elle accomphr tous

des

245

d'autres

ces effets et

analogues? Je vais

longtemps

sans te retenir plus

quer,

te l'expH-

sur

des

pro-

messes.

La foudre prend

naissance, n'en pas douter, dans

d'pais nuages amoncels

jamais en

effet

elle

nuages minces et

ne

sur une

dirait

que

l'immense

vote

moment o

tempte rassemble

Il

la

nous en

tant

la

noire

de l'pouvante,

face

ses forces

une

menace
au

pour machi-

foudre.

arrive

rpande sur
berait

cleste

tombe des nuages, tant nous


ciel

la

de

puisqu'alors les nuages

du haut du
ner

mme

ni

tnbres ont en masse quitt l'Achron

les

emplir

affreuse nuit

255

serein,

dans toute l'tendue de l'atmosphre

s'paississent

pour

ciel

L'exprience

lgers.

260 fournit une preuve manifeste

on

d'un

jaillit

grande hauteur

du

frquemment encore qu'un noir nuage se


la mer, et tel un fleuve de poix qui tom-

ciel,

vastes tnbres

se jette
;

il

sur

eaux, tout gonfl de

les

trane avec soi

une sombre tempte

260 grosse d'clairs et d'ouragans, et lui-mme regorge de


tant de feux et de vents que, mme sur la terre, les

hommes

saisis d'effroi se

htent de chercher un abri.

C'est ainsi qu'il faut nous reprsenter au-dessus de nos


ttes le

haut

difice

pourraient ensevelir
265

si

leurs

de

la

tempte. Car

les terres

masses ne s'tageaient

manire nous drober

dans de
les

le soleil

unes sur
ils

font

dborder

les

nuages ne

les

autres de

ne pourraient pas

non plus venir nous submerger sous


pluie qui

les

telles tnbres,

fleuves

ces
et

torrents de

inondent

les

DE LA NATURE

VI
plaines,

dans

leurs constructions ne s'levaient bien

si

les

l'atmosphre

dements

vents et

les

feux emplissent toute

les

aussi partout s'y produisent des gron-

Comme

et des clairs.

je l'ai enseign dj,

de nombreux atomes de chaleur sont en

dans

les

haut

rgions de l'ther.

L-haut donc,
270

2.30

creux des nuages

et les

contenus

effet

nuages eux-mmes

en empruntent ncessairement un grand nombre aux

rayons du
ds que

soleil et la

mme

le

chaleur qu'ils mettent. Ainsi

vent, qui rassemble soudain les nuages

275 en un point quelconque du

ciel, en a exprim maint


atome de chaleur et qu'il s'est combin lui-mme avec
ce feu, un tourbillon se forme qui, se glissant dans le
nuage, y tourne sur lui-mme dans son troit domaine,

et qui, l'intrieur
trait

de

la

de cette ardente fournaise, aiguise

foudre. Car

280 puisqu'il s'chauffe par son propre


le

contact du feu. Puis, lorsque

ment

chauff, et

alors la

que

vent

flamme

nue, et sa

la

l'clat

et

par

est suffisaml'a

frapp,

grondement sourd,

suivie d'un

tomber sur

la terre et l'craser.

blement branle
hauteurs du

sol

le

ciel

car

entire tremble alors sous

jaillit

rapide,

de sa lumire. Aussitt

que dans une explosion soudaine

les

mouvement

choc dcisif du feu

le

rpandant en tous lieux


elle est

le

foudre arrive, pour ainsi dire, maturit,

dchire soudain

280

le

s'enflamme de deux manires,

il

la

et l'on croirait

vote cleste va

Puis un violent trem-

des grondements parcourent


la

nue d'orage presque tout

le

choc, et des frmissements

l'agitent.

290
et

la suite

rsoudre en
le

de cette secousse, tombe une pluie lourde

abondante
dluge

on

dirait

que l'ther tout entier va se

eau, et se prcipitant sur la terre,

tant l'averse

tombe dru parmi

y ramener
le

dchire-

DE LA NATURE

VI

ment de

la

nue, l'ouragan qui souffle, et

aux coups de

nerre qui se mle

295

arrive

II

25

vol

le

du ton-

foudre.

la

qu'une violente tempte de vent,

aussi

venue du dehors, fonde sur un nuage qui porte en


flancs la

foudre prte natre.

qu'aussitt

tombe

peine

l'a-t-elle

ses

dchir

ce tourbillon de feu auquel dans

notre langue nous donnons


fait se

le

nom

de foudre. Le

renouvelle en divers endroits, selon

la

mme

direction

du vent.
3oo

Parfois encore il arrive qu'une masse de vent,


exempte de feu son dpart, s'enflamme pourtant en
chemin par la longueur de sa course elle perd pendant
;

lments de grande

trajet certains

le

peuvent

la

suivre dans sa course travers l'atmosphre;

dans

et d'autre part elle rafle

3o5 avec

elle

lui-mme

l'air

et

emporte

des lments minuscules qui se mlent sa

substance et produisent du feu par


vol

qui ne

taille,

la vitesse

de leur

de mme, ou peu s'en faut, qu'une balle de plomb

souvent s'chauffe dans sa course, perdant de nom-

breux atomes de froid pour

se charger

de feu dans

l'atmosphre.
Il

que

arrive aussi

mme du

violence

la

3io pour faire jailHr du feu,

mme

si

choc

suffise

l'impulsion provient

d'une masse de vent froide et cheminant sans particules ignes.

n'est pas

Il

douteux en

violence du coup qu'elle porte,

ments de chaleur
qui reoit
Si")

caillou

que

le

avec

et

choc

puisse

soit le mtal, les

vont pas moins

se

jaillir

des

l-

de cette masse mme, et du corps


de

mme

que,

si

nous battons un

fer, l'tincelle s'envole

le

lments de

et,

l'tincelle

rassembler sous

doit donc tre galement


se trouve tre

il

effet que, sous la

le

choc.

enflamm par

de nature inflammable.

la

Du

pour

froid

chaude n'en

Tout corps
foudre,
reste,

il

s'il

est

M
'^j.o

DE LA NATURE
impossible que

masse du vent

la

soit

-l'!

absolument

froide,

aprs s'tre prcipite d'en haut avec tant de force;


si

et,

ne s'enflamme pas au pralable dans sa course,

elle

du moins

doit-elle arriver attidie et

Rapidit et puissance de la foudre,

Quant

rapidit de la foudre,

la

mle de chaleur.

la violence de ses coups, la vitesse

qui anime les clairs dans leur course, elles proviennent


3i2j

de ce que dans

nuage mme, avant de

le

foudre a dj rassembl
lan pour partir

toutes ses forces et pris son

que

aussi ds

le

nuage ne peut plus

contenir son imptuosit grandissante,


force et s'envole avec

s'envoler, la

en jailht avec

elle

une rapidit prodigieuse,

comme

33o ces projectiles lancs par de puissantes machines. Ajoute


qu'elle est

forme d'atomes petits

que

et lisses, et

rien ne

peut gure arrter une substance de ce genre; car


faufile

partout et se glisse par

Rares sont donc

les

chocs qui peuvent, en

ralentir sa vitesse, et voil

ooj vole d'un lan

si

les interstices

rapide.

De

pourquoi

la

plus, tous les corps pesants

lorsqu'un choc s'ajoute

l'action

de

la

le

bas, et

pesanteur,

vitesse devient double, l'lan plus puissant

avec plus de violence et de rapidit


bute tous
<>^o

retardant,

elle glisse et s'en-

sans exception tendent naturellement vers

la

les

elle se

des pores.

obstacles qui

le

c'est

qu'il carte et cul-

retardent, et poursuit

aussitt sa route. Enfin, puisque la foudre s'lance de


loin,

elle

doit acqurir

une vitesse de plus en plus

grande, qui s'accrot en allant, augmente sans cesse ?n


puissance, et fortifie son choc. Car cette vitesse a pour
effet

de runir tous

les prcipiter
3/iJ

les

lments de

la

foudre et do

directement vers un seul point,

lant et les entranant tous

Peut-tre aussi

la

dans une

mme

les

rou-

course.

foudre en chemin arrache-t-elle

VI

DE LA NATURE
l'air lui-mme certains lments
enflamment encore sa vitesse.
Si elle traverse

203

qui,

un grand nombre

par leurs chocs,

d'objets sans leur

causer ni dommages, ni dgts, c'est que son feu fluide


passe et s'envole suivant

35o

Nombre

canaux de

les

leurs pores.

d'autres au contraire, sont percs de ses traits

atomes eux-mmes se sont heurts aux


atomes qui forment le tissu des corps. Elle dissout sans
lorsque ses

peine

le

bronze et soudain

fait

fondre et bouillir

l'or,

parce que sa force est faite d'atomes minuscules, d'l355 ments

une
les

lisses,

fois

qui

se

facilement partout, et

glissent

ghsss dans les corps y dnouent soudain tous

nuds

et relchent tous les

hens de leur

tissu.

poques de Vanne C'est surtout en automne que la


o la foudre tombe foudre branle de toutes parts les
le

plus souvent.

demeures du

ciel toile et la terre

tout

entire; c'est aussi lorsque s'ouvre la saison fleurie


3(3()

printemps.

La

manque

saison froide en effet

chaude n'a

du

des feux

ni vents, ni

nuages

au corps suffisamment dense. C'est donc dans

les sai-

ncessaires, et la saison

sons intermdiaires que sont runies au complet les

causes

diverses

qui

produisent

foudre

la

car

les

poques de transition prsentent seules ce mlange de


365

froid et

de chaud, qui tous deux sont indispensables

la nue

pour fabriquer

la

foudre, provoquer la lutte

des lments, et dans la mle terrible des feux et des

vents soulever
le

les flots

commencement

forment

le

de

l'air

en fureur. C'est en

des chaleurs et

printemps

aussi ces

la

deux

effet

fin

du

froid qui

tats

si

diffrents

370 doivent ncessairement entrer en lutte, et dans leur

mle rpandre partout

le

trouble.

niers jours de chaleur viennent se

De mme

les

der-

mlanger avec

les

DE LA NATURE

VI

premiers froids dans

la

l'^

saison qu'on appelle l'automne.

L encore

il y
a conflit entre les feux de l't et le
piquant hiver. Voil pourquoi ces saisons doivent tre

appeles
370

les

tonnant que dans cette priode


en trs grand nombre, que
trouble
les

Et

points critiques de l'anne.

le ciel,

la

il

n'est pas

clairs naissent

les

tempte

se

dchane et

puisqu'une double lutte met aux prises

deux adversaires,

feu d'une part, et de l'autre les

le

vents mls avec l'eau.

La foudre

n'est

pas

l'uvre des dieux,

38o

Voil

explication qui

vritable

la

pntre

nature

la

mme

des feux de

montre par quelle force elle accomplit chacun de ses efets; elle ne va pas perdre son temps lire
et relire les formules tyrrhniennes, pour y chercher des
indications sur les secrets desseins des dieux, ou bien

la

foudre, et

observer

385 quel ct
lieux clos,

de quel point du
il

s'est dirig,

comment

rgn en matre, et

comme

vraiment

ce feu s'est envol, de


il

s'est gliss

dans des

chapp aprs y avoir


quel malheur peut nous apporter le
il

s'en est

coup de foudre tomb du


Si

ciel

ciel.

dieux qui bran-

c'est Jupiter et les autres

lent de ces bruits pouvantables la vote lumineuse


ciel,

si

vraiment

ils

lancent

l'clair

partout o

du

ils

le

390 veulent, pourquoi ne s'en prennent-ils pas ceux qui


ne craignent pas de commettre des crimes abominables ?

Pourquoi ne voit-on pas sous leurs coups

flamme de l'clair de
exemple redoutable pour

exhaler
ce,

la

Pourquoi au contraire
reproche nulle honte
39')

celui

est-il

malgr son innocence, pris


tourbillon

venu du

ciel,

'es sclrats

leur poitrine transperles

qui

autres
sa

mortels?

conscience ne

roul dans les flammes, et


et entran

soudain dans

et dvor par le feu?

le

Pourquoi

DE LA NATURE

VI

encore

255

dieux visent-ils des lieux dserts o

les

ils

perdent leur peine? Veulent-ils alors exercer leurs bras


muscles? Pourquoi souffrent-ils que

et fortifier leurs
trait paternel

vienne s'mousser contre

la terre?

le

Pour-

quoi Jupiter lui-mme

le permet-il, au lieu de rserver


4oo sa foudre pour ses ennemis? Enfin pourquoi n'est-ce

jamais dans un
la terre, et

ciel

rpand

entirement pur

qu'il la lance sur

grondements de son tonnerre?


nuages passent sous ses pieds pour y

Attend-il que les

les

descendre en personne, et rgler de plus prs

la direc-

tion de ses traits? Pourquoi encore les lance-t-il dans


/,o5

mer? Que

la

reproche-t-il

ses

ondes,

sa

masse

liquide, ses plaines flottantes?

D'autre part,

s'il

veut que nous nous garions de

la

foudre, pourquoi se refuse-t-il nous la laisser voir par-

veut nous accabler de

tir? Si c'est l'improviste qu'il

ses feux,
/jio

afin

pourquoi tonne-t-il du ct o

que nous

bres, ces

les

il

les lance,

puissions viter; pourquoi ces tn-

grondements, ces bruits sourds

qu'il soulve

au pralable?

Et comment pourrait-on

croire qu'il

la

lance de

plusieurs cts la fois? Car oserait-on soutenir que

jamais

il

n'est arriv

que plusieurs coups de foudre

aient clat en

mme temps?

que

produit et se produit encore, suivant

4i5 une

le fait s'est
loi

invitable; et de

tombe dans
clairs se

mme

Mais

qu'il pleut,

plusieurs endroits la

et

fois,

produisent nombreux en un

Enfin pourquoi renverse-t-il


dieux,

c'est

ses

leur perte?

les

maintes

que
de

fois

l'averse

mme

les

mme moment.

temples sacrs des

superbes demeures d'un trait acharn

Pourquoi

brise-t-il les

magnifiques

sta-

4 20 tues des dieux, et par d'horribles blessures dtruit-il


la

beaut de

ses

propres images

Pourquoi sont-ce

les

DE LA i\ATUBE

VI

hauts lieux

256

souvent

qu'il vise le plus

pourquoi est-ce

au sommet des monts que nous apercevons

nombreuses traces de

Trombes

Pour

et

prestres.

dnomm

prester

reste,

le

de con>

les
,

et

Grecs ont, d'aprs ses

comment

effets,

s'abat sur

il

la

mer.

arrive parfois qu'une sorte de colonne descende et

II

tombe du

ciel

sur

mer

la

autour

mettent bouillonner sous


vent qui soufQe en tempte
l^'^o

est ais

il

prendre par ce qui prcde, la raison

du phnomne que
425

plus

les

ses feux?

trouvent alors

dans

saisis

d'elle

flots

les

se

coups redoubls du

les

et tous les

vaisseaux qui se

tourmente sont balays

la

Le fait se proquand une bourrasque de vent, enferme dans un


nuage, ne peut venir bout de le rompre et qu'alors

par

elle et

mis dans

le

plus grand pril.

duit

elle l'abaisse, la

A35

faon d'une colonne qui descendrait

une masse

qui, sous

du

ciel

les

coups de poing assns par un bras lev sur

sur

la

mer, peu peu,

telle

elle, se

mettrait en branle et s'allongerait jusqu' toucher


flots.

Enfin quand

le

vent a dchir

la

chappe aussitt pour s'engouirer dans

voque dans

il

s'en

mer, et pro;

trombe descend peu


peu et fait descendre avec elle le corps souple du nuage.
Aussitt donc qu'elle amne cette nue qui la porte
la

en ses flancs jusqu'au contact des


aussitt tout entier dans

la

Il

flots, elle se

un bruit formidable.

arrive aussi qu'un tourbillon de vent s'enveloppe

lui-mme de nuages, en raflant dans


de nues, et

du

plonge

mer, qu'elle soulve de toutes

parts et fait bouillonner avec

!\l\b

nue,

ondes un bouillonnement prodigieux

en tournant sur elle-mme

car,

!i\o

ses

la

les

ciel.

qu'il

donne

l'illusion

l'air

des lments

d'un prester descendu

Puis, ds qu'il s'est abattu sur la terre et qu'il


7

DE LA NATURE

VI

ay

vomit l'ouragan

et la

Les nuages

se

forment lorsqu'un

assez grand

nombre de

tempte avec
une violence effroyable. Mais comme le phnomne est
trs rare, et que les montagnes nous masquent la vue
45o sur la terre, on l'observe le plus souvent sur les vastes
perspectives de la mer, dans le vaste champ de son ciel.
s'est dsagrg,

Les

nuages;

il

leur

origine.

ments, en volant dans

leurs l-

hautes rgions du

les

ciel,

se

rencontrent soudain et grce leurs lgres asprits


s'enchevtrent d'une manire assez lche,

455

fisante
ainsi

pour maintenir leur cohsion.

Ils

par constituer de petites nues; puis


s'agrgent

runissent et

entre

elles,

et

mais

celles-ci se

s'accroissent

par leur runion, et sont ensuite emportes par


vents, jusqu'au

On

moment o

460 tagnes sont voisines du

ciel,

les

tempte furieuse.

s'lve la

observe en outre que plus

suf-

commencent

les

cimes des mon-

plus leurs hauteurs sem-

constamment exhaler une fume produite par


d'une sombre nue. La raison en est
que, au moment o les nuages commencent se former, quand ils sont encore trop tnus pour tre perus
blent

l'paisse obscurit

par notre il,


465 semblent

les

vents qui

les

emportent

cime des montagnes. C'est

la

les

ras-

seulement

que, runis en troupe plus nombreuse et plus dense,

commencent d'tre visibles et ils semblent alors


surgir du sommet mme de la montagne et s'lancer
ils

dans

les airs.

des vents,
le

Car

comme

les

hauts lieux sont sans cesse battus

l'exprience

mme

nous

le

montre, et

tmoignage de nos sens, lorsque nous gravissons de

hautes montagnes.

470

En

grand nombre d'lments s'lvent,

outre,

un

trs

suivant une

loi

naturelle, de toute la surface de la

mer

DE LA NATURE

on

258

voit assez par les toffes pendues sur

le

quand

s'imprgnent d'humidit.

elles

Il

le

rivage,

apparat donc

que l'accroissement des nuages peut tre d, pour une


large part, aux vapeurs qui s'lvent de l'agitation des
475 flots sals car il y a parent troite entre ces deux
:

sortes d'humidit.

En

comme

outre, de tous les cours d'eau

de

la terre

elle-mme, nous voyons monter des brouillards et des

vapeurs qui,

emports dans
/480

une haleine expire du

telle

rpandant par

airs,

les

de leurs tnbres, et forment

rassemblant peu peu

ils

le

sont

sol,

les flots

ciel

hautes nues en se

les

sont en

efi'et

presss gale-

ment d'en haut par

les vapeurs venues de l'ther toile,


condensant leur matire, contribuent former

qui,

dans l'azur

le tissu

des nuages.

est possible aussi

Il

que notre

rieur ces lments qui


/'|8^">

ariens

de

le

mables

/(()()

nues et

les

les

nuages

l'espace,

comme

je

enseign

l'ai

et

galement quelle vitesse prodigieuse ani-

montr

mait

reoive de l'ext-

car innombrable est leur nombre, infinie est

l'tendue
j'ai

forment

ciel

vol de ces lments, quelles distances inexpriils

pouvaient franchir en un instant.

Il

n'est

donc pas tonnant que souvent, en un temps trs court,


de tels amas de nuages amenant avec eux la tempte et

mers

les

tnbres couvrent

ils

psent de toute leur hauteur

par tous
tous

les

monde,

les

les

et les terres sur lesquelles

pores de l'ther,

puisque de tous cts

et,

pour

ainsi dire,

par

soupiraux qui s'ouvrent autour de ce vaste


la

sortie

et

l'entre sont

librement assures

tous les lments.

^))>

La pluie;
l'arc-en-ciel.

Et maintenant, comment
pluie

se

condcnsc-t-elle

l'eau

dans

de
les

DE LA NATUBE

VI
hauts nuages

tomber sur

En

la

premier

comment

269

l'averse en descend-elle

que

terre? C'est ce

on m'accordera bien que de nom-

lieu,

breuses molcules d'eau s'lvent de tous

mme temps
5oo

il

que

corps en

les

nuages eux-mmes, et qu'ainsi

les

y a accroissement rciproque

et des

nuages et de

comme notre corps


sang, de mme que la

l'eau qu'ils contiennent,

en

mme temps

pour

je vais expliquer.

que

le

s'accrot

sueur, et

En

enfin tous les liquides rpandus dans l'organisme.

outre, souvent aussi les nuages recueillent en abon-

dance l'humidit des


5o5

flots,

lorsque, telles des toisons de

laine suspendues sur les eaux, les vents les

par-dessus

la

De mme encore

vaste mer.

qui s'exhalent de tous

les

emportent
les

vapeurs

cours d'eau montent dans

les

donc que toutes ces molcules d'eau,


nombre s'est multipU de mille faons, se

nuages. Lors

dont

le

trouvent bien rassembles,


5 10

nuages gonfls se htent

faire

D'autre part, lorsque


souflle des vents,

5i5

les

tomber la pluie pour deux raisons d'une part


la violence du vent les bat, et d'autre part la masse
mme des nues runies en foule paisse exerce une
pression de haut en bas qui force la pluie tomber.

de

ou

les

nuages se dissminent au

lorsqu'ils se

dsagrgent

leur solaire qui les frappe d'en haut,

per

la pluie qu'ils distillent

cire qui, place

et

ils

la

cha-

laissent chap-

goutte goutte,

comme une

au-dessus d'un feu ardent, se liqufie

tombe en gouttes

presses. Mais la pluie devient vio-

lente, lorsque les nuages,

soumis une double force,

sont violemment comprims et par leur propre entas-

sement
520

et par la fureur

Enfin

les

pluies

du vent.

persistent

et

durent

longtemps,

lorsque l'afflux des molcules d'eau est considrable,

lorsque nues et nuages se pressant

les

uns sur

les

DE LA NATURE

260

autres dversent leurs torrents, et ne cessent d'arriver

de tous cts, et lorsque

fumante

terre

la

leur renvoie

de partout son humidit.

A
52.5

ce

moment,

si

perant de ses rayons l'obs-

le soleil

tempte vient

curit de la

charges d'eau qui

lui

clairer de

lever dans les noirs nuages

Tous

Autres phnomnes
mtorologiques.

dans

naissance

dans

face

nues

les

font vis--vis, alors on voit se


l'arc-en-ciel.

phnomnes qui

les

loppent dans
les airs,

de

coloris

le

les airs,

et tous

dve-

se

qui prennent

ceux qui

forment

se

nuages, tous, te dis-je, tous sans exception,

les

53o neige, vents, grle, geles blanches, et cette puissante


force

du

gel,

qui

durcit

profondment

eaux, et

les

qui ralentit et arrte en maint endroit

marche des

la

fleuves, tous trouveront facilement leur explication, et

ton esprit verra sans peine

pourquoi
tras

535 Les

prennent

ils

bien

les

proprits

terre est,

dans

produit
_,,

se

forment

des divers lments.

cause qui

la

tremblements de

les

...

terre.

ses

profondeurs

cavernes

comme

sa surface,

souflent

renferme dans son sein nombre de

les

lacs,

vents,

nombre

de marais, et des rochers, et des blocs disjoints


5/io

outre

il

et

conna-

Et avant tout persuade-toi bien que

partout pleine de
qu'elle

ils

lorsque tu

Apprends maintenant

tremblements

de terre; leurs
diverses causes.
la

comment

naissance,

est penser que, recouverts

en

par son vaste dos,

de nombreux fleuves roulent avec leurs ondes puissantes des roches immerges
terre soit

que partout en

efl'et

semblable elle-mme, c'est ce qu'exige

la

l'vi-

dence mme.

Avec un

sous-sol ainsi constitu, la terre tremble

DE LA NATURE

VI
sa surface, branle

26 1

par de vastes boulements, quand

545 par dessous d'immenses cavernes s'croulent, mines

par

temps. Car ce sont des montagnes entires qui

le

tombent,
rsulte

et

le

vaste et soudain branlement qui en

amne des tremblements qui

propagent au

se

mme

Rien de plus naturel, puisque des chariots,

loin.

lgrement chargs, branlent et font trembler


55o des rues des maisons tout entires
saute galement, lorsque

couent de chaque ct

Le

sol

les

et

cahots de

les

le

que tout

long
tres-

route se-

la

jantes ferres des roues.

tremble encore, lorsque dans

les

grands et

profonds lacs souterrains se prcipite une avalanche


de terres ronges de vtust
555 branle et fait vaciller

alors le

la terre,

de

remous de l'eau
qu'un vase

mme

ne peut retrouver son aplomb avant que


s'agite

dans

ses

flancs n'ait repris son

le

liquide qui

calme

et son

quilibre.

En

outre,

quand

le

vent rpandu dans

souterraines se rassemble et s'abat sur


et qu'il pse

les

un

cavernes

seul point,

en appuyant de toutes ses forces sur ces

56o grottes profondes, la terre penche du ct o l'ouragan


se porte pour exercer sa pression. A ce mom.ent les difices

qui s'lvent au-dessus du

se dressent les

menacent
les

sol, et

plus hauts dans

ruine,

le

entrans dans

la

surtout ceux qui

ciel,

s'inclinent et

mme direction
comme prtes

poutres, tires et disjointes, pendent

s'en aller.

Et

565

l'on n'ose

monde

pas croire que

est rserve la

mort

la

substance de ce vaste

et la ruine, lorsqu'on

voit de telles masses de terres prtes s'crouler


si

les

rait arrter la
5':o

Que

vents ne reprenaient haleine, nulle force ne pour-

chute des choses, ni

dans cette course

la

les

mort. Mais

ramener en

comme

arrire

tour tour

DE LA NATURE

VI

262

reprennent haleine et redoublent de violence,

ils

reforment et reviennent

se

ils

comme

charge puis sont

la

repousss et battent en retraite tour tour,

la terre,

grce ce jeu, menace plus souvent ruine qu'elle ne

tombe rellement

elle

penche en

se

redresse en arrire, et aprs avoir

075

effet,

failli

puis

tomber,

se
elle

reprend son quilibre et sa place ordinaire. Voil pour-

les maisons, et le fate plus que le


miheu plus que le bas, et le bas infiniment peu.
Voici encore une autre cause de ce grand tremblement parfois un vent soudain, form d'une norme
masse d'air, venu soit du dehors, soit de la terre elle58o mme, se prcipite dans les cavits du sol, et l parmi

quoi vacillent toutes


milieu,

le

ces vastes grottes

lonne en tous sens

gronde et

il

fait

mme

les

et tourbil-

puis sa violence dchane se prci-

imptueusement au dehors,

pite

rage,

profondeurs de

la

et dchirant

terre,

585 abme. C'est ce qui arriva en Syrie, Sidon,

dans

le

terrestre

qui s'ensuivit.

villes,

gium

secousses

et

590 englouties au fond de


s'ils

la

commotion

puis la

Et bien d'autres

remparts s'abmrent dans

violentes

Et

Ploponse, o ce fut une semblable ruption

de vent qui dtruisit ces

leurs

par

y ouvre un vaste

bien

cits

avec

la terre la suite

des villes

mer avec tous

aussi

de

furent

leurs habitants.

ne russissent pas rompre et fendre

la

l'lan imptueux de l'air, la violence


du vent se rpandent travers les nombreux
pores du sol et, tel le frisson chez l'homme, y provoquent un tremblement ainsi lorsque le froid pntre
595 au fond de nos membres, il les secoue, et les fait malgr
eux trembler et greloter. Une double terreur saisit alors
terre,

pourtant

furieuse

les

villes

perdues

chute de leurs

toits,

craignant
elles

au-dessus

d'elles

la

redoutent encore que par

DE LA NATURE

VI
dessous

la

263

nature ne disjoigne et renverse

souterraines,

que

la

cavernes

les

terre dchire n'ouvre de toutes

600 parts de vastes abmes, et que, dans un bouleverse-

ment

gnral, elle ne veuille les combler avec leurs

propres ruines.
Ainsi donc,
ciel et la terre

une

profondment persuad soit-on que le


demeureront inaltrables, et placs sous

si

ternelle sauvegarde,

sence immdiate et

la

parfois

nanmoins

en nous par quelque endroit l'aiguillon de


6o5

la

pr-

grandeur du danger enfoncent


la terreur,

font redouter que, se drobant soudain sous nos

et

pieds, la terre ne s'engloutisse soudain dans l'abme,

que l'ensemble des choses ne la suive, entran dans sa


chute, et que le monde ne soit plus qu'un amas confus
de ruines.

Pourquoi

la

mer ne En premier

s'accrot pas.

voir

la

on s'tonne de

lieu,

nature refuser

la

mer tout

accroissement, quand de telles masses d'eau s'y prcipi-

610 tent, et que de toutes parts


jeter.

Ajoute cela

les

les

viennent s'y

fleuves

pluies errantes et les temptes

au vol rapide, qui arrosent et grossissent de leurs


eaux toutes les mers et les terres ajoute encore les
;

propres sources de

masse
61 5

la

mer

totale, l'ensemble

peine la valeur d'une

moins s'tonner que

la

pourtant, compar sa

de leurs apports reprsente


goutte d'eau

mer ne

aussi

s'accroisse pas

faut-il
elle est

trop grande.

En

outre une grande partie s'en vapore sous

feux du

soleil.

Ne voyons-nous pas en

les

effet des toffes

imprgnes d'humidit se scher ses rayons ardents?

Or

les

ocans sont nombreux et s'talent perte de

620 vue. Ds

lors,

si

petite

que puisse

tre la

quantit

DE LA NATURE

d'eau que

en chaque point de

soleil aspire

le

264

nanmoins, sur une aussi vaste tendue,


ses

mer,

la

somme de

prlvements sera considrable.

D'autre part,

mer peuvent
(i2j

la

les

vents qui balayent

surface de la

la

une grande masse d'eau,


n'est pas rare qu'en une

aussi lui enlever

puisque sous leur souffle

il

seule nuit nous voyions les routes se scher,

et les

ornires de boue liquide se changer en une crote dure.

De

montr que

plus, j'ai

grande

une

quantit

plaines de la mer, et qu'ils


G3()

sur

apportent
Enfin

en contact troit avec

terrestres

le

continent

oij les

vents

terre est forme d'une matire permable,

vont

mer dont

la

d'une ceinture continue

Oo.")

vont rpandre partout

la

nues.

les

la

aux vastes

emprunte

pleut sur

la terre, lorsqu'il

nuages aussi emportent

les

d'eau

aussi,

se dverser

dans

do mer doit s'couler dans

la

elle

entoure

de

mme

la

mer, de

le lit

les

eaux

mme

l'eau

que

Elle se filtre et

terre.

dpose son amertume, puis l'lment Hquide remonte


de nouveau vers

la

sembler, et de

son

surface

du

descend

la

flot

suivant

il

va

se ras-

adouci coule et chemine

la

la

route une fois creuse que

marche transparente des ondes.

L'Etna; ses
lions,

sol,

source des fleuves o

rup-

leurs

eau-

Maintenant comment
par

les

bouches du

se

fait-il

que

mont Etna

ses.

s'exhalent parfois de tels tourbillons

()V)

de feux? C'est ce que

je vais expliquer.

Car ce n'est

pas une catastrophe ordinaire que cette tempte de

flammes

qui,

sicihennes,
tions
0/i5

fit

voisines

les campagnes
yeux des popula-

ravageant en matresse
se tourner vers elle les
;

et

le

spectacle

des

espaces

clestes

envahis par une fume sillonne de flammes emplit

"M

DE LA NATURE
alors les
la

curs de terreur

265

et d'angoisse, la

pense de

rvolution que semblait annoncer ce puissant efort

de

la

nature.

un

C'est dans

faut avoir une vue

tel sujet qu'il te

claire et perante, et porter tes regards

tous sens

65o est

il

infini, et

au loin et en
que l'ensemble des choses
voir combien notre ciel lui-mme est peu

te faut souvenir

de choses vis--vis de
fraction infime

la

somme

de l'univers, quelle

en constitue, au point d'tre moins

il

dans cet ensemble qu'un seul

homme

l'gard de la

terre tout entire. Ces principes bien tablis,

as bien

devant

nombre de

les

yeux,

si

tu

ressente dans ses

de

fivre,

ou

tu

les

tonnements disparatront.

tes

Qui d'entre nous s'tonne en

655

si

regardes bien en face,

les

la

membres

effet

qu'un malade

l'ardeur brlante d'un accs

douleur de quelque autre mal rpandu

dans son corps? C'est une enflure soudaine du pied

une douleur aigu qui s'en prend aux


c'est
dents, ou qui se jette sur les yeux eux-mmes
660 une ruption du feu sacr qui serpente tout le long du
ou bien

c'est

corps, brle toutes les parties qu'il attaque, et se coule

dans tout l'organisme. La cause en

est

videmment

qu'il existe des principes des sortes les plus diverses,

et que notre terre et notre ciel produisent assez d'lments morbides pour permettre la foule innom-

brable des maladies de se dvelopper.


665

C'est ainsi, sans nul doute,

reoivent de

l'infini

que

le

ciel

et la terre

en quantit suffisante tous

lments capables de faire trembler soudain


branle, de lancer travers la

mer

tourbillons dvastateurs, de faire

670 l'Etna, d'enflammer

le ciel.

Car

et la vote cleste s'embrase, de

la

la

les

terre

et les terres les

dborder

le

feu de

chose arrive aussi,

mme

que

les

temptes

DE LA NATUBE

\\

tombent avec plus de violence, lorsque le hasard rassemble en plus grand nombre du sein de l'infini les
lments des eaux.

385

G()()

6|)5

Pourtant,

un incendie vritablement pro-

c'est

digieux que cette ruption.

Sans doute

)-5

38o

266

mais

n'y a pas non plus de fleuve

il

qui n'apparaisse prodigieux qui n'en a jamais


plus

taille

comme nous

grand,

apparaissent

l'homme qui dpassent

l'arbre,

et

dans tous

dant, tous ces objets,

par leur

objets de toute espce, ce qu'on

les

vu de plus grand, on

prodigieux

autres

les

se le figure prodigieux.

mme

en y joignant

Et cepen-

le ciel et la

terre et la mer, ne sont rien en regard de la

totale de toutes les

vu de

somme

sommes.

Pour revenir mon sujet, je vais expliquer comment,


devenue soudain furieuse, la flamme s'exhale et jaillit
hors des vastes fournaises de l'Etna. D'abord

tout entier de
sa

montagne

la

est

creux

le

corps

l'intrieur, et

charpente est en gnral forme par des cavernes

de basalte. Toutes ces grottes sont en outre pleines


de vent et d'air

car

mu par quelque

le

vent se produit quand

agitation.

emhras, lorsque dans sa fureur


contact tous
point d'en
rapides,

il

les

il

faire

jaillir

un

feu

ardent aux flammes

s'lve et s'lance ainsi tout droit


Il

projette donc la

par

flamme au

loin disperse la cendre, roule d'pais torrents

fume

noire, et lance en

poids prodigieux

s'est

chaufi' son

corps d'alentour, rochers et terre, au

gorges du volcan.

au

l'air est

Lorsque ce vent

d'une

des pierres d'un

ce qui rvle, n'en pas douter, Fac-

tion puissante d'un

une vaste tendue

mme temps

les

loin,

la

vent dchan. D'autre part, sur

mer baignant

tagne, vient y briser ses flots et

le

pied de

les retire

la

mon-

tour tour.

DE LA NATURE

VI

Depuis

bord de

le

C'est par l

mer

la

prolongent sous

se

grottes de la

les

la terre

267

jusqu'

la

montagne

base du cratre.

que passe <le vent>, on ne peut

le nier,

[lacune)

et les faits

par

mmes

dans

dcouvre

le

obligent <d'admettre>>qu'iJ pntre

montagne, quand

de

rivage

s'chappe ensuite en soufflant,

il

la

700 des rochers, et soulve des nuages de sable. Car


la

montagne forme

tres,

et

la

flammes, lance en

et c'est ainsi qu'il projette des

de

mer

l'intrieur

la

l'air

cime

ce qu'ils appellent l-bas des cra-

nommons

que nous autres nous

des gorges

et des bouches.

Phnomnes qui admettent plusieurs

quelques

encore

est

q^gig

ne

ji

explications.

seule cause

plusieurs dont
70.5

mme,

s'il

faits

aux-

pas d'assigner une

suffit

mais

t
x
en faut
numerer
4.

il

une seule pourtant sera la vraie. De


pour ta part de voir un cadavre

t'arrive

numerer toutes
les causes possibles de mort, pour dire dans le nombre
celle qui l'a frapp. Car tu ne saurais assurer qu'il a pri
gisant quelque distance,

par

le fer,ni

par

le froid,ni

il

te faudra

par

maladie, ni,commece]a

la

710 peut tre, par le poison; mais c'est un accident de ce


genre qu'il a succomb, nous en sommes srs. Pour bien
des phnomnes, nous avons tenir

Seul entre tous

les

le

mme

fleuves de la terre,

baigne l'Egypte tout entire, grossit avec


Tt et dborde alors dans

les

campagnes.

rgulirement l'Egypte pendant


710

les

la

langage.

le Nil,

qui

progrs de
S'il

inonde

pleine chaleur, c'est

peut-tre qu'en t les aquilons viennent battre de

du fleuve, car c'est en cette saison


et leur
passent pour revenir chaque anne

face les bouches


qu'ils

DE LA NATURE

VI
souffle,

remontant

fleuve, retarde son cours, refoule

eaux en amont, en comble son

ses

Car

s'arrter.
-jo

le

268

soufflent en sens inverse

et l'oblige

lit,

de doute que ces courants

est hors

il

fleuve, puisqu'ils viennent

du

des constellations glaces du ple arctique. Le Nil au


contraire sort de

l'Auster

par

c'est

zone torride situe du ct de

la

parmi

le soleil, qu'il

races noires, au teint brl

les

prend sa source au

dans

loin,

les

pro-

fondeurs du midi.
Peut-tre aussi un vaste
-25

par

les

amas de

sable accumul

vagues qui luttent contre son courant,

obstruer son embouchure, quand

la

vienl-il

mer souleve par

vents chasse ses sables vers l'intrieur des terres

les

ce qui a pour consquence de rendre

du

fleuve,

de diminuer

la

moins

libre l'issue

pente du courant et

l'lan

de ses eaux.
encore

Peut-tre

les

pluies

-3o dantes en cette saison vers


qu'alors

le

la

sont-elles

amoncelle dans

nuages amens de toutes parts. Et sans

doute, lorsque les nuages chasss vers

vent runis dans cette rgion,


se heurter

on-

al

source du fleuve, pa;ce

souffle tsien des aquilons

ces lieux des

plus

ils

le

midi se trou-

viennent finalement

de hautes montagnes contre lesquelles

ils

s'entassent et se pressent avec violence.

7^5

Peut-tre enfin est-ce au fond des hautes montagnes

d'Ethiopie que se forme


les

la crue,

lorsque descendent dans

plaines les blanches neiges que

toutes choses fait fondre

Passant

Les avernes.

la

le

soleil

maintenant

lieux, tous ces lacs

Avernes,

je

composition.

vais

t'expliquer

qui claire

chaleur de ses rayons.

leur

tous

qu'on

ces

nomme

nature et

leur

DE LA NATURE

^^^

D'abord

740

le

nom

d'Avernes dont on

les appelle,

le

tiennent du fait qu'ils sont funestes tous

peine leur vol

les a-t-il

voilure de leurs ailes,

les

ils

oiseaux.

conduits droit au-dessus de

ces lieux, qu'oubliant de battre


la

745

'jGc^

l'air, ils

tombent

la

laissent

pendre

tte en avant,

cou flasque, et se laissent couler jusqu' terre, si telle


nature du lieu, ou dans l'eau, si c'est un lac Averne

le

est la

qui s'tale au-dessous d'eux. Tel est ce lieu voisin de

Cumes, o

les

montagnes remplies de soufre exhalent

d'acres vapeurs qu'accroissent encore celles de sources

chaudes.
Il

-ySo

murs d'Athnes, au sommet

a aussi dans les

mme

de

la citadelle,

prs du temple de

bienfaisante

la

un Heu o jamais dans leur vol


n'abordent les corneilles au cri rauque, non pas mme
quand les autels sont fumants des prsents des fidles
tant elles prennent soin de fuir non pas, comme l'ont
Pallas Tritonienne

chant

les

potes grecs, l'pre rancune de Pallas cour-

755 rouce de leur vigilance


suffit

En

mais

la

nature

mme du

Syrie galement, on peut voir, dit-on,

o peine
sitt

lieu

produire cet effet.

les

quadrupdes

une force spontane

comme

ont-ils

pos

les fait

le

un endroit

pied qu'aus-

tomber lourdement
aux dieux

taient tout coup sacrifis

s'ils

Mnes,
7O0

Tous
les

ces

phnomnes n ont

causes qui

les

rien

que de naturel,

et

font natre apparaissent sans peine

donc pas croire que la porte d'Orcus


se trouve dans ces heux
que c'est de l que les dieux
Mnes attirent les mes sur les bords de l'Achron, de
76^ mme que, dans la lgende, les cerfs aux pieds ails,
qu'on

n'aille

par l'aspiration de leurs naseaux, attirent

les

serpents

hors de leurs retraites. Apprends combien ces fables

DE LA NATURE
sont loignes de
t'exposer

Tout d'abord,
70

la

vrit

car je vais m'eiorcer de

une

je rpte

dj mainte fois exprim


les

mme.

ralit

la

fois

de plus ce que

que

c'est

lments de toute espce

de choses

beaucoup

servent notre nourriture et sont ncessaires

beaucoup au contraire peuvent provoquer


et hter l'heure

de

la

mode

-5

la

vie

maladie

la

mort. Certains conviennent mieux

que d'autres certains


leur

j'ai

contient

la terre

s'adaptent mieux avec

tres, et

d'existence,

comme nous

l'avons

montr

plus haut, en raison de la diffrence des natures, de

la

didrence des tissus et des corps premiers. Beaucoup

dans

se glissent

les oreilles et leur

font

mal

d'autres

s'insinuent galement dans les narines, qu'ils blessent


et dchirent leur

contact

non moins nombreux sont

80 ceux que notre toucher doit viter, que notre il doit


fuir, ou qui sont d'une saveur repoussante.
Ensuite il est ais de voir combien d'objets exercent
sur

nous une

impression

violemment

combien nous apparaissent rpugnants

malfaisante,

insuppor-

et

tables.

En

premier heu, certains arbres ont

de donner une ombre


85

voque des

maux de

la

que souvent

nocive,

si

proprit
elle

pro-

tte chez celui qui s'allonge et se

couche leur pied dans l'herbe.

Hhcon un arbre dont

la

Il

fleur,

neuse, est capable de tuer qui

y a mme sur le mont


par son odeur vn-

la

respire.

Sans doute

tous ces principes s'lvent de la terre, parce qu'elle


porte en

90

mes

elle

divers,

sous mille formes une multitude de ger-

que son

sol

produit au jour aprs

contient ple-mle, et qu'elle

les

avoir

tris.

L'odeur acre d'une lampe rcemment teinte vient


elle blesser

l'odorat d'un

homme

sujet

tomber cu-

VI

DE LA NATURE
mant du haut

mal, qu'elle

271

plonge sur place dans

le

un profond sommeil.
Sous
795

du castoreum,la femme s'inchapper de ses mains dlicates

lourds effluves

les

cline assoupie, et laisse

son ouvrage aux teintes clatantes,


pirer cette

Bien

odeur au

d'autres

font dfailhr nos

moment

substances

membres,

si

elle

vient res-

de ses menstrues.
encore

et

alanguissent

et

vont branler l'me au

fond de ses retraites.

Enfin que l'on s'attarde encore dans un bain chaud,


800 avec l'estomac bien garni
lante

comme

naissance

il

dans

est frquent

baignoire d'eau br-

la

que

l'on

tombe sans con-

Quant au charbon, avec

quelle facilit ses vapeurs et

son odeur lourdes se ghssent-elles dans

nous n'avons
effets

de

pris

l'eau

pour

cerveau,

le

en

prvenir

si

les

Et quand brisant

membres, l'ardeur de

les

8o5 nous possde, alors l'odeur du vin nous abat

la fivre

comme un

coup mortel.

Ne
que

vois-tu pas encore que c'est dans la terre

le

soufre prend naissance, que s'paissit

le

mme

bitume

l'odeur infecte?

Enfin dans ces heux o


d'argent, o

810 secrtes de

la

l'on

fouille

l'on exploite les filons d'or et

avec

fer

les

profondeurs

empest s'exhale du

terre, quel souffle

fond de Scaptensula

Quelles manations nocives ne

s'chappent pas des mines d'or

quel visage, quel teint

aux mineurs Ne sais-tu pas, pour l'avoir


vu ou entendu dire, combien les mineurs meurent
vite, combien est prcaire l'existence de ceux que la
donnent-elles

81 5

le

dure

contrainte

de

besogne? C'est donc

la

ncessit

la terre

attache

pareille

qui met toutes ces mana-

DE LA y AT U RE

> 1

272

tions et qui les exhale au dehors l'air libre, et ciel

ouvert.

que

C'est ainsi

Avernes doivent galement pro-

les

duire une vapeur mortelle pour

^20 s'levant de

terre

la

dans

gent

la

et qui

aile,

empoisonne

les airs,

le ciel

sur une certaine tendue. Aussi peine ses ailes ontelles

port l'oiseau dans ces lieux, qu'aussitt,

pris

comme aux

tout droit dans


b-JD

par

lacs

en eiet

poursuivant son

dissement

il

II

plong dans

fois

mme

source

la

nocifs qui l'entourent.

que parfois

est possible aussi

qui s'tend entre

la

violence des ma-

couche d'air

la

oiseaux, et que cette

la terre et les

zone demeure peu prs vide.

ailes

enlve

doit sur-le-champ rendre la vie elle-mme,

nations de l'Averne chasse et dissipe

a-t-il

effet

qu'une sorte d'tour-

lui

nombre des principes

en raison du

83o

une

puis,

du poison,

et

tombe

Tout d'abord

derniers restes de vie.

les

ne provoque en

elle

saisi

il

sens o l'entrane l'manation. Ds

le

qu'il est abattu, celle-ci

de tout son corps

l'invisible poison,

peine leur vol

les

ports juste au-dessus de ce lieu, qu'aussitt leurs

retombent, battant vainement dans

le

vide, et

835 leur double elTort est trahi de toutes parts.

que

Comme

ils

ne peuvent plus s'appuyer ni se redresser sur

elles,

tombent par

terre,

obissant
et

de

la loi

s'abattre sur

par tous

les

le

sol,

de

l'eau des puits.

qu'alors

la

ils

le

ils

vide,

avant

mme

de

exhalent leur dernier souffle

pores de leur corps.

S^o Temprature

et,

pesanteur,

la

dans leur chute travers

terre

Autre

chose

p^its

est plus

se

abandonnant tous

peut possder,

elle les

encore,
froide

si

en

dilate sous l'action


les

l'eau

c'est

t,

du

des

soleil,

lments de chaleur qu'e'le

rpand aussitt dans l'atmos18

DE LA NATURE

VI

phre.

chaleur,

mesure donc

il

se produit

278

qu'elle puise sa provision

un refroidissement

de

progressif de

845 l'eau qu'elle tient enferme. D'autre part, quand sous

du

l'action

froid la terre tout entire se resserre, qu'elle

se contracte et se

condense pour

dent qu'en se contractant


toute

elle

ainsi dire,

est vi-

il

exprime dans

les

puits

chaleur qu'elle peut contenir.

la

La fontaine d'Ham- H Y a, dit-on, prs du temple


^on.
d'Hammon une fontaine froide tant

que

brille

lement

quand

ils

il

hommes un grand

les

est sous la

d'pouvante. Mais

pleine

de

la vrit.

855 corps de

la

comment

ciel,

il

son ombre

soleil,

en

frappant nu

chaufer
la

la

le

surface

lumire tombant

pourrait-il,

une

fois

sous

la

toute l'paisseur de sa masse, russir

chaufer cette

quand

pu

plus vive

explication est bien

chaleur que possde

terre, travers

cela,

le

si

soleil,

terre de

la

cette

fontaine, n'a

la

malgr toute

du haut du

Car

nuit.

bouilHr soudain cette

terre, fait

nuit a couvert

la

la

sujet d'merveil-

supposent que l'ardeur du

eau ds que

loin

chaude au temps de

jour, et

le

85o C'est pour

eau et

la

peut peine

saturer de sa chaleur

et

faire pntrer travers les

860 murs de nos demeures l'ardeur brlante de ses rayons


Quelle est donc l'expHcation? C'est videmment que
!

la terre est

moins dense autour de

tout ailleurs, et qu'en outre de


feu se trouvent dans

quand
865

la

le

nuit submerge

de rose, aussitt

la

les

fontaine que par-

nombreux atomes de

voisinage de l'eau. Ds lors,


la

terre de ses ondes charges

terre se refroidit et se contracte

dans ses profondeurs. En


la pressait avec la main,
fontaine tous

la

mme

temps,

elle laisse

comme

si

chapper dans

on
la

lments de feu qu'elle contient, et qui

DE LA NATURE

VI

274

rendent ainsi son eau chaude au toucher et au got.


Ensuite quand
870 rayons

les

le soleil

pores de

la

levant ouvre par TefTet de ses

y mlant
regagnent de nouveau leur

terre et la dilate en

ses feux, les principes igns

ancienne demeure, et toute

dans

la terre.

lumire du jour.

la

Voil pourquoi

En

875 viennent frapper l'eau de

ondoyants cette eau

du

grs

jour.

Il

chaleur de l'eau rentre

la

fontaine devient froide

la

outre

se dilate

autre temps

rompt

davantage avec

le

pro-

en rsulte qu'elle laisse chapper tous

abandonne

elle

le tissu

soleil

et sous leurs feux

lments igns qu'elle possde

les

rayons du

les

source

la

mme

de

qu'en

gele qu'elle contient,

la

des glaces et relche

les

nuds

qu'elles

ont forms.

880 Fontaine

incen-

Fontaine
d'Aradus.
diaire.

Il

une fontaine

est aussi

de laquelle

surface
,

froide, la

l'toupe qu'on
,

<.

place prend feu aussitt et lance des

flammes;

et

de

ondes et jette

mme

ses

une torche s'allume parmi

feux partout o

elle

videmment

l'impulsion des vents.

va

ses

flotter sous

cette eau contient

en trs grand nombre des germes de feu; et des profondeurs de


883

le

la

terre,

bassin d'autres

s'en

sans

vont dans

doit aussi

la

jaillir

mme temps

airs en

toutefois assez

tre

chauffer

les

il

lments igns qui

fontaine.

En

nombreux

outre

la force

travers tout

s'exhalent et

que

les

pour

autres,

pouvoir

d'impulsion

les

contraint demeurer disperss tandis qu'ils traversent


l'eau

pour s'chapper aussitt,

lement
890

la

et se rassembler seu-

surface.

un phnomne semblable que dans la mer


d'Aradus jaillit une source d'eau douce, cartant
C'est par

d'autour

d'elle le flot

des eaux sales. Et dans maint

DE LA NATURE

VI
autre endroit

aux marins

fournit une ressource opportune

en vomissant une eau douce parmi

ondes amres.

ses

895

mer

la

altrs,

270

que dans notre fontaine

C'est ainsi

peuvent traverser

quand

ils

eaux

ses

et jaillir

les

germes de feu

au dehors

puis

viennent se rassembler sur l'toupe, ou se

de

fixer sur le corps

torche,

la

peine aussitt, parce que dj

ils

s'enflamment sans

nombre de germes de

feu se trouvent contenus et cachs dans l'toupe et la

900 torche.

Ne

vois-tu pas aussi que,

si

approche d'une

l'on

lampe une mche qu'on vient d'teindre, elle s'enflamme avant mme d'avoir touch la flamme, et
qu'une torche

fait

de

mme? Du

reste de

nombreux

corps s'enflamment de loin, au contact de

la

seule

chaleur, avant que le feu puisse les atteindre et les

905 pntrer. C'est ce qui se passe dans notre fontaine,


n'en pas douter.

L'aimant.

Entamant un autre

Descrip-

tion et thorie

du

querai

vertu
cette pierre

de sa patrie
910

sie.

que
;

eUe

car

il

loi

naturelle

les

hommes un

n'est pas rare qu'efle

la

fer appartient

est, dit-on, originaire

Cette pierre est pour

nement

le

j'expli-

Grecs appellent magns du

les

car

par quelle
d'attirer

sujet,

nom

de Magn-

objet d'ton-

forme une chane

de petits anneaux qu'elle tient suspendus. Parfois on


en peut voir jusqu'
file

pendante,

cinq,

ou plus encore, en une

balancer dans

se

l'air

d'eux est suspendu un autre auquel


915 dessous

et

l'un

communique

tractive de la pierre

lger
il

chacun

adhre par-

l'autre la vertu

at-

tant son activit peut se prolon-

ger sans s'interrompre.

Dans des phnomnes de

ce genre,

il

faut tabHr

DE LA NATURE

\'l

27G

bien des points avant de pouvoir rendre compte du fait

lui-mme, et c'est par de trs longs dtours qu'il faut


()20

l'aborder

aussi rclamerai-je de toi

une

oreille et

Tout d'abord de tous

corps que nous voyons, quels

les

y a ncessairement un coulement, une


une manation d'lments qui viennent

qu'ils soient,

mission,

il

frapper nos yeux et provoquent

la

vision.

Certains

mme

corps aussi ne cessent de rpandre des odeurs, de

020 que
leur

du
le

cours d'eau rpandent

les

les flots, la

littoral.

mare qui ronge

les

murailles

vent. Enfin,

quand nous sommes au bord de


rpand sur nos lvres

sal se

de tous
sens

les

mer,

la

et regardons-

il

est vrai

que

corps s'coulent et se rpandent en tous

des manations varies,

coulement sans trve

ni repos, puisque

nos sens en sont toujours affects, et

que de tous

objets nous pouvons toujours per-

cevoir

la

les

forme, l'odeur et

le

son.

Reprenant maintenant un point dj

combien tous

pellerai

mis

en

lumire

dans

sance de nombreux
tion

du

fait

mme

saire d'tabhr que,

le

premier

sens,

il

tire et

faits, c'est

dont

rap-

trait, je

corps sont poreux: ce qui est

les

chant.

malgr l'importance de ce principe pour

f)'io

long

le

nous prparer devant nous une infusion d'absinthe,


son amertume vient nous frapper. Tant

g35

cha-

le froid, le soleil, la

Des sons divers ne cessent de voler travers

un embrun
()3o

un

que jamais.

esprit plus attentifs

la

En

effet,

connais-

surtout pour l'explica-

je vais traiter qu'il est nces-

de tous

les

corps porte de nos

n'en est aucun qui ne soit un mlange de

ma-

de vide.

Tout d'abord nous voyons que dans les grottes les


vote laissent suinter une eau qu'elles

pierres de la

distillent goutte goutte.

De mme, de tout

notre corps

DE LA NATURE

VI

945 s'coule de

la

sueur

membres

tous nos

barbe et

la

dans toutes

277

le poil

les

croissent sur

veines se rpandent

aliments qui vont accrotre et nourrir jusqu'aux

les

extrmits du corps et au bout des ongles. Nous sentons encore

950 nous

le

chaud traverser

froid et le

sentons aussi traverser

les

bronze

le

qu'en main nous tenons des coupes pleines. Enfin


sons traversent de leur vol les

l'or et l'argent, lors-

murs de

les

pierre de nos

comme
mme le fer

maisons, l'odeur se coule travers leur masse,


froid, la

le

chaleur du feu, qui pntre

malgr toute sa rsistance. Enfin partout o


nous enserre de sa cuirasse circulaire

le

ciel

[lacune)

955 en

mme temps

que

la

maladie, lorsqu'elle provient

monde

de rgions extrieures notre


qui naissent de

lement, quand

du

ciel

rentrent naturella
le

tissu

ne

soit

elle s'loignent,

dans

le ciel et

ml de vide.

cela s'ajoute

que tous

les

principes mis par les

960 corps ne produisent pas partout

les

mmes

ne conviennent pas galement tous


mais
il

premier heu,
il

fait

temptes

dans

En

et les

tout cela parce qu'il n'est pas un corps dont

terre

terre et

la

le soleil

effets

et

les corps.

recuit et dessche la terre,

dissout la glace, et sur les hautes montagnes

fondre l'ardeur de ses rayons

965 celes. Enfin

la cire se

hqufie

si

les

elle est

neiges

amon-

expose sa

chaleur.

Le
l'or,

feu de

mais

il

mme met

elle

chaleur.

bronze en fusion et dissout

resserre et contracte le cuir et la chair.

L'eau de son ct durcit

mais

le

amollit

le

le fer

qui sort de la fournaise

cuir et les chairs durcis par la

DE LA NATURE

VI

970

sauvage est un rgal pour

L'olivier

mme

au
ft

278

degr que

imprgn de nectar

chvre barbue

la

distillait l'ambroisie,

s'il
;

pour l'homme

et

ou

qu'il

n'est pas

il

d'aliment plus amer que ce feuillage.

Enfin
le

marjolaine est un objet de rpulsion pour

la

du

porc, qui

reste dteste toute espce de

parfums

pour l'animal porte-soie ce sont autant de poisons vio975 lents, et pour nous au contraire,
capables parfois de nous

mme

si

avant de

reste encore,

contraire

la

plus infecte des

la

dlicieuse, qu'il s'y vautre

et s'y roule tout entier sans


Il

Au

ranimer.

fange que nous tenons pour

ordures semble au porc

nous apparaissent

ils

jamais se rassasier.
traiter le fait

lui-mme,

980 un point sur lequel je crois ncessaire de m'expliquer.

Les nombreux pores dont


dous par

la

les

divers corps ont t

nature doivent ncessairement prsenter

entre eux des diffrences, et avoir dans chaque espce

canaux

leurs caractres et leurs

particuliers.

Les tres

985 vivants en effet possdent des sens divers, dont cha-

cun peroit pour son propre compte


qui

lui

que nous voyons pntrer ici


sucs nourriciers, l, les fumets
990

En

impressions

le

son, l, la saveur des

et leurs odeurs.

outre tel corps apparat capable de traverser


autre

pierre, tel
celui-l

le

bois

s'chappe par

Par l'un on voit


rpandre

Tous ces

les

la

celui-ci passe travers l'or,

pores de l'argent ou du verre.

par l'autre se

se couler les images,

chaleur, et tel corps transmettre plus vite

la

qu'un autre
90

les

reviennent. Car c'est en des endroits diffrents

les

mmes

effets

impressions.

videmment sont dus

la nature des

canaux qui varie de mille manires, comme nous


l'avons montr un peu plus haut, en raison des diffrences de substance et de tissu entre

les

divers objets.

DE LA NATURE

"Vl

279

principes bien tablis et bien poss,

Ainsi, ces

ces

vrits prliminaires tant bien prsentes notre es-

1000 prit, dsormais

quer

sera facile avec leur secours d'expli-

il

phnomne,

le

et l'on verra se dcouvrir tout en-

tire la cause qui attire le fer.

Tout d'abord,

mane

faut ncessairement qu'il

il

de cette pierre un trs grand nombre de germes, ou


bien

un courant dont

les

ioo5 couche d'air place entre

chocs rpts dispersent


pierre et

la

Lorsque

fer.

le

la

cette zone est ainsi vide, lorsque cette rgion intermdiaire est

devenue

entrans dans
lan.

De

le

ce fait, l'anneau lui-mme suit

et se porte

du

libre, aussitt les principes

vide, s'y prcipitent tous d'un


le

en avant de toute sa masse

loio pas de corps dont

les

mouvement
car

fer,

mme

il

n'y a

lments premiers s'enchevtrent

dans une union plus troite que ceux


du
fer sohde au frisson glacial. Il y a
de la substance
comme nous l'avons dit
donc moins s'tonner, si
plus haut>> quelques molcules manant du fer ne
peuvent s'chapper dans le vide, sans que l'anneau
et s'entrelacent

<

ICI 5

suive tout entier

c'est bien ce qu'il fait, et

il

suit le

mouvement, jusqu' ce qu'il atteigne enfin la pierre,


laquelle il demeure attach par d'invisibles liens. Le

mme

fait se

produit dans tous

ct que le vide se produise

les sens,

que ce

soit

de quelque

en sens hori-

ou de haut en bas, aussitt les lments du fer les


ils
plus proches se prcipitent dans cet espace vide
zontal,

1020 sont en effet pousss par

les

chocs extrieurs, et ne

sauraient d'eux-mmes et spontanment s'lever dans


les airs.

En

outre une autre cause vient s'ajouter qui rend

chose plus facile encore

une nouvelle aide

pour favoriser son mouvement.

lui

la

vient

peine en effet en face

DE LA NATURE

VI
1025

de l'anneau

280

peine

l'air s'est-il rarfi,

mdiaire est-elle devenue vide et


tout

l'air

dire,

par

plac derrire l'anneau


le

dos et

le

projette en avant. Car l'air ne

Lorsque cet

nombreux pores du

les

un espace

comme

io35

s'est insinu

fer,

voiles.

Enfin tous

de

l'air

dans leur substance, puisque

et

que

l'air

libre prt

il

le

subtilement

bat et

le

met

vent du vaisseau et de ses

fait le

les

la

fer en

le

air dont je parle, traversant

jusque dans ses moindres particules,


en branle,

mais dans

devient capable de pousser

il

io3o avant, parce qu'il y a d'un ct


le recevoir.

zone interqu'aussitt

pousse, pour ainsi

le

cesse de battre les objets qu'il entoure


cii'constance

la

libre,

corps contiennent ncessairement


celle-ci est

entoure et avoisine galement tous

poreuse,

les corps.

Cet air donc qui est cach au fond du fer est anim

mouvement

d'un

doute

qu'il

sans rpit

bat l'anneau et

et

par

le

pousse l'intrieur

il

est hors

10^0 ainsi l'anneau se trouve encore entran dans


tion o

le
Il

il

s'tait dj prcipit,

direc-

la

dans cette partie vide

portait son lan.


arrive aussi

pierre,

que parfois

de

s'loigne

fer

le

la

par une alternance rgulire d'attraction et de

rpulsion. J'ai
io/|5

de

mme vu

thrace bondir en

l'air,

des anneaux de fer de

et

de

la limaille

de

Samo-

fer s'agiter

furieusement l'intrieur de coupes de bronze sous


lesquelles
ils

on avait plac cette pierre de Magnsie tant


:

semblaient impatients d'chapper son contact. Si

l'interposition de l'air fait natre


c'est

lojo

videmment que

bronze, prenant

du
le

fer

les

les

tices remplis

dans

telle antipathie,

devants, envahissent

encore libres ce

courant lanc par

une

manations mises par

moment

les

le

canaux

venant aprs

elles,

la pierre rencontre tous les inters-

le fer,

et ne

trouve plus par o passer

DE LA NATURE

VI

comme

auparavant.

io55 repousse loin de

mme

est

Il

battre de ses ondes

donc rduit heurter et


du fer voil pourquoi il

le tissu

lui,

281

et agite travers le bronze ce

corps que, sans cet obstacle,

attire

il

rguli-

si

rement.

A
par

que

ce propos, cesse d'tre tonn


la pierre soit

le fer.

le

courant lanc

incapable d'attirer d'autres corps que

en est que leur pesanteur maintient immo-

Il

biles, tel l'or;

d'autres au contraire, en raison de leur

1060 nature poreuse, laissent passer

le

courant sans subir

son contact, et ne peuvent en recevoir aucune impulsion

bois semble bien tre de ce nombre. Grce sa

le

nature intermdiaire,

fer, lorsqu'il a

le

reu l'apport

de quelques atomes de bronze, devient capable de

du courant magntique.
Au reste, ces phnomnes ne sont pas tellement singuliers qu'il ne s'en prsente mon esprit un grand
suivre l'impulsion

io65

nombre d'analogues

et je puis te citer bien des corps

qui ne s'unissent qu'avec une seule substance particulire.

Tu

vois d'abord que la

lier les

pierres ensemble.

1070 fortement

le

bois,

que

les

chaux seule est capable de


La colle de taureau unit si

veines des pices qu'elle joint

cdent et s'cartent, avant que


relchent leur treinte.

les

liens

de

La Hqueur ne de

la
la

colle

vigne

s'empresse de se mlanger avec l'eau des fontaines


ce

1075

que ne peut

faire ni la

trop lgre.

La couleur de pourpre

s'incorpore

si

rait plus

tous

troitement avec

le

murex

ne sau-

mme

on emploierait

de Neptune pour rendre

l'toffe sa pre-

mire teinte, quand


l'effacer

fournie par

la laine, qu'elle

en tre spare, quand

les flots

poix trop lourde, ni l'huile

mme

la

mer tout

entire voudrait

avec toutes ses ondes. Enfin, ne voit-on pas

DE LA NATURE

VI

282

qu'une seule substance est capable de souder l'or l'or,


que le bronze ne peut se lier au bronze qu'avec l'aide
1080 de

Combien d'autres

l'tain ?

exemples

encore trouver! Mais quoi bon? Pour


besoin de tant de dtails, et pour moi

perdre tant de temps et de peine

pourrais-je

toi,

il

il

n'e-t pas

est inutile d'y

mieux vaut rsumer

tous ces faits en quelques mots brefs. Les corps dont


les

io85

contextures s'opposent et se correspondent, de

sorte

que

l'autre, et

rciproquement, ceux-l forment entre eux

des unions parfaites.

compos en quelque
c'est

Il

arrive aussi qu'un assemblage

sorte de chanons et de crochets

plutt

cas,

le

certains corps

entre

maintenir l'adhrence

puisse

telle

creux de l'un rpondent aux pleins de

les

semble-t-il,

de l'aimant

du

et

fer.

1090 Maladies et pidmies. Leurs origi-

ExpHquons maintenant
1^

quelle est

cause des maladies, et d'o peut

ns, leurs causes.

natre

soudam

force

cette

capable de rpandre ses mortels ravages parmi

hommes

morbide
les

troupeaux.

et les

comme

montr plus haut,


des germes de nombreuses substances qui ont pour rle
D'abord

il

1095 d'entretenir

que

les

la

le

vie

l'air.

hasard et

je l'ai

mais en revanche,

germes de maladie

nombre dans
par

existe,

et

Lorsque ceux-ci

qu'ils

il

est indniable

de mort volent en grand

ont corrompu

se

trouvent runis

le ciel,

l'atmosphre

devient morbide. Et toutes ces puissances malignes,


toutes ces pidmies nous arrivent soit des rgions
extrieures notre

monde, comme

iioo brouillards, en traversant

mme
le sol

les

le ciel, soit

de

nuages et

les

la terre elle-

montent en masse vers nous, lorsque


charg d'humidit se dcompose sous la double
d'o

elles

DE LA NATURE

VI

283

influence des pluies drgles et des ardeurs excessives

du

soleil.

Ne

que la nouveaut du climat et


des eaux prouve tous ceux qui, loin de leur patrie et
iio5 de leur demeure, s'en vont l'tranger, et ce cause
du dsaccord profond dans les conditions de vie?
vois-tu pas aussi

Quelle diffrence en effet ne voyons-nous pas entre


ciel

de

du Pont,
II 10

Bretagne

la

du monde

l'axe

de l'Egypte, o

et celui

s'inflchit

quelle diffrence encore entre

le ciel

va depuis Gads jusqu'aux peu-

et celui qui

Non seulement nous

au teint brl?

plades noires

le

voyons ces quatre climats occuper des positions opposes

dans

rgions

du

direction des quatre vents et des quatre

la

ciel

mais encore

le

teint et le visage de leurs

habitants prsentent de larges diffrences, et chacune


des races qui
iii5

les

habitent a ses maladies spcifiques

c'est l'lphantiasis, qui nat sur les

bords du

Nil,

au

centre de l'Egypte, et ne se trouve nulle part ailleurs.

En

Attique

les

confins de l'Achae.

le

mal

se

prend aux pieds

aux yeux, sur

D'autres contres encore ne

conviennent pas d'autres parties du corps


effets

Ds
Il 20

sont dus aux diffrences de


lors,

quand une atmosphre, qui

nous tre contraire, se dplace, lorsqu'un


cieux

commence

tous ces

l'air.

se
air

trouve
perni-

se glisser hors de son domaine, tel

un brouillard ou un nuage,
sur tout son passage,

il

il

chemine peu

rpand

le

peu, et

dsordre et boule-

verse l'ordre des choses. Finalement, lorsqu'il pntre

dans notre propre climat,


le

1125

rend semblable

lui et

il

le

corrompt son tour,

il

contraire nous-mmes.

Aussitt donc ce flau, cette pidmie d'un genre


nouveau ou bien s'abat sur les eaux, ou se dpose sur
les moissons elles-mmes ou sur d'autres substances

DE LA NATURE

Vi
qui forment

hommes ou

nourriture des

la

284

pture des

la

troupeaux; ou bien encore son activit demeure sus-

pendue dans l'atmosphre mme,


iioo en respirant absorber

mme

gion s'en va souvent frapper

reste

les

faon que

bufs

les

troupeaux blants.

lents

que ce

soit

faire

dans notre corps ces prin-

cipes pernicieux. C'est de la

gagne

nous ne pouvons

contamin, sans

l'air ainsi

mme temps

pntrer en

et

la

conta-

aussi, et qu'elle

n'importe du

Il

nous qni, de nous-mmes, gagnions

des lieux contraires notre sant et qui allions cherI

K^ cher l'abri d'un autre

spontanment un

ciel,

ou que

air vici,

la

nature nous apporte

ou toute autre substance,

trangre nos habitudes, et capable de nous prouver

douloureusement par sa venue inopine.

un

/jo

c'est

mortel qui jadis sur

soufle

terre de Ccrops remplit les


II

forme d'pidmie,

cette

C'est

Peste d'Athnes.

campagnes de

rendit les chemins dserts, vida

la ville

la

funrailles,

de ses citoyens.

Venant du fond de l'Egypte o il avait pris naissance,


voyage travers l'air, au-dessus des

aprs un long

plaines flottantes,

Pandion tout
entiers,
1

taient

D'abord

'i5

les

yeux

l'intrieur

ils

livrs

avaient

rouges

et

du corps,

une sueur de sang


de

la

finit

il

par s'abattre sur

entier; et tous, ds

la

peuple de

le

par bataillons

maladie et

la

mort.

brlante, toute en

la tte

brillants
la

lors,

gorge toute

obstru par

les

ulcres, le canal

voix se fermait; et l'interprte de

la

pense,

lourde se mouvoir, rude au toucher. Puis, par

maladie envahissait toute

masse vers

le

la

noire distillait

ii5o langue, tait dgouttante de sang, affaiblie par

la

feu,

d'un clat trouble.

le
la

la

mal,

gorge

poitrine, et afiluait en

cur douloureux du malade

ot ds lors

VI

DE LA NATURE
toutes les barrires qui retiennent

Le

la fois.
II

par

souffle expir

la

285
vie s'effondraient

bouche rpandait une

la

55 odeur infecte, semblable celle qu'exhalent les cada-

vres corrompus abandonns sur

Puis l'me per-

le sol.

dait toutes ses forces, et le corps tombait en dfail-

au

lance, dj

seuil

mme

de

la

mort.

ces

maux

une angoisse anxieuse,

lrables s'ajoutaient

into-

leur ins-

parable compagne, et des plaintes mles de gmissei6o ments. Souvent un hoquet ininterrompu, le jour comme
la nuit,

secouant de spasmes sans trve

membres,

brisait le patient et mettait le

les nerfs et les

comble son

puisement.

Du
ii65

aucun malade on n'observait que

reste chez

surface

du corps

chaudes

culirement

plutt au toucher de

En mme

et

brlantes;

donnaient

elles

main une sensation de

la

Mais

quand
la

les

membres sont envahis par

comme

70 d'une forge. Aussi n'tait-il point de


et

si

mince dont on pt

malades

le

comme

il

feu sacr.

partie interne tait embrase jusqu'aux os

une flamme brlait dans l'estomac,


Il

tideur.

temps, couvert d'ulcres semblables des

brlures, le corps tait rouge de partout,

arrive

la

et les parties externes fussent parti-

vent,

le

la

faire

l'intrieur

vtement

si

lger

accepter l'usage aux

fracheur

taient leur unique

recherche. Les uns plongeaient dans l'eau glace des


fleuves leurs

membres brlants de

fivre, se jetant

nus dans leurs ondes. Beaucoup tombrent,

tout

la tte la

1170 premire, dans l'eau des puits profonds sur lesquels


ils

se

penchaient

bouche ouverte. Incapable de


noyer
pas de diffrence entre une petite

la

s'apaiser, la soif desschante qui les poussait se

de hquide, ne

faisait

gorge ou une large rasade.

Nul

rpit

dans

le

mal

puiss, les corps gisaient im-

DE LA NATURE

VI

28G

mobiles. Saisie d'une crainte muette


!i8o

savait que

balbutier, tandis que

sans cesse vers

ms par

privs de tout sommeil.

la fivre,

moment, bien d'autres symptmes de mort

ce

douleur et dans

sombre

et

pleines de

la

la

furieux,

toujours inquites et

oreilles

les

respiration rapide, ou

la

au contraire forte et lente,

le

luisante, les crachats rares,

menus, couleur de safran,

d'abord

cou baign d'une sueur

avec peine du gosier par une toux

Les nerfs des mains se contractaient

rauque.

membres

taient

agits

les pieds,

le

peu

froid gagnait

Enfm, aux heures dernires,


amincies, la pointe du nez effile,
tempes creuses,

les

peau froide

la

peu tout

les

yeux enfoncs,
un rictus

et dure;

et gonfl. Puis

membres ne tardaient gure se raidir dans


froid de la mort. Et le plus souvent au retour de

du flambeau du
Si

jour,

d'entre

l'un

on

les

le
la

neuvime apparition

la

voyait rendre l'me.

comme

eux,

le

narines taient

les

huitime aurore, ou encore

les

les

tendu

crispait la bouche, le front tait

Glaant

tremblements.

de

corps.

190

plong dans

l'esprit gar,

crainte, le sourcil farouche, le regard

bourdonnements,

et sals, arrachs

Kjo

yeux grands ouverts, enflam-

elle ses

apparaissaient encore

i85

mdecine ne
malade tournait

la

le

arrive,

il

chappait

200 au trpas et aux funrailles, rong par d'affreux ulcres,

puis par un noir flux de

tard nanmoins,
la

il

tait

attendu par

mort. Souvent encore, un

accompagn de maux de
engorges
2o5

un peu plus
consomption et

ventre,

flot

la

de sang corrompu,

tte, jaillissait

de ses narines

et toutes les forces, toute la substance

l'homme s'coulaient par

cette voie.

cette perte effroyable d'un sang


se portait encore

dans

les nerfs,

Et

si

l'on

corrompu,

dans

de

chappait
la

maladie

les articulations,

DE LA NATURE

VI
et surtout

dans

parties gnitales. Les uns, pou-

les

vants de se voir au seuil de

mort, prolongeaient

la

leur existence en retranchant avec


12 10

sexuels

287

le fer leurs

organes

quelques-uns, sans pieds ni mains, persis-

taient pourtant vivre, et d'autres encore qui n'avaient

plus d'yeux

tant

entre en eux

On

mort

crainte aigu de la

la

en vit

mme

tait

qu'envahit l'oubli de

toutes choses, au point qu'ils ne pouvaient se reconnatre

eux-mmes.

Malgr l'abondance des cadavres gisant sans spul-

12 15

ture, entasss les

uns sur

les autres, les

oiseaux et

les

btes sauvages s'cartaient loin de cette proie pour


fuir l'efroyable infection;
ils

ou bien, aprs en avoir got,

taient frapps de langueur et guetts par une

Du

prochaine.

reste

il

mort

n'y avait point d'oiseau qui,

1220 durant ces tristes jours, se hasardt paratre; et

animaux

froces ne sortaient point des forts.

part languissaient dans

Les chiens surtout,


partout dans

12 20

les rues,

et la vie

le souffle

violence de

les

les

plu-

souffrance et mouraient.

chiens au

cur

fidle,

gisant

rendaient au milieu des douleurs

qu'arrachait de leurs

membres

la

maladie.

la

partout

C'taient

la

La

des

funrailles,

sans cortge et

Et nul traitement
gurison comm.une tel remde

dsoles, qui se pressaient l'envi.

prcis

pour assurer

la

qui avait permis l'un de continuer respirer


fles

vivifiants de

htait la

i23o

l'air,

fm des autres

Mais dans ce

et les vouait la mort.

flau, le plus pitoyable et le plus affli-

geant encore, c'tait qu' peine


envahi par

damn

la

la

immobile,

le

les souf-

contempler les espaces clestes,

contagion,

le

que, se

malade

se voyait-il

croyant dj con-

mort et perdant tout courage, il gisait


cur plein de tristesse; et hant par

DE LA NATURE

VI

l'image de ses funrailles,


1235

En

comme

contagion du mal insa-

la

ne cessait de gagner

tiable

rendait l'me sur place.

il

aucun moment

effet,

288

uns aprs

les

les

autres,

moutons laineux ou des troupeaux de

des

bufs.

Une autre cause


sement de
la/io

surtout accumulait funrailles sur

Tous ceux en

funrailles.

effet qui vitaient soigneu-

visiter leurs parents

malades, taient bien-

amour

excessif de la vie,

de cette

crainte de la mort, par

une mort honteuse

et mis-

tt punis de cet

abandonns, privs de secours,

et prissaient

rable,

victimes

de leur indiffrence. Ceux

leur tour

au

contraire qui n'avaient point quitt les leurs, succom-

baient eux aussi

contagion et

la

1245

les

accents suppliants dont


Ainsi

leurs

plaintes.

cette

forme de trpas.

les

fatigue que

la

l'honneur leur faisait un devoir d'affronter,

comme

aussi

malades entremlaient

meilleurs taient exposs

les

(lacune)

ple-mle, se htant l'envi d'ensevehr le peuple de


leurs

morts

naient
I2JO

le

las

de pleurer et de gmir,

puis pour une bonne part,

coup du chagrin. Et

sonne, que

la

en un

moment.

En

tel

outre,

maladie,

dj

la

ptres,

gardiens

la

et,

troupeaux,

entasss au fond de

maladie livraient

enfants sans vie parfois l'on

de

charrue recourbe, tous

leurs cabanes, gisaient leurs corps

pauvret et

s'ahtaient sous

ne pouvait trouver permort ou le deuil n'prouvt

taient frapps de langueur;

la

s'en retour-

l'on

robustes conducteurs de

1255

ils

ils

immobiles que
la

la

mort. Sur des

pouvait voir s'entasser

DE LA NATURE

YI

289

corps inanims de leurs parents, et parfois aussi

les

sur leurs pres et leurs mres, des enfants rendre l'me.

Pour une
1260 pagne que

trs

la

grande part

te par la foule des villageois


affluer

tous

de toutes parts.
difices

les

Ils

publics

que

la

appor-

maladie y

faisait

remplissaient tous

ss

par

dans

1265 sol et jonchaient

les rues,

Un

facile, entassait

grand nombre, chas-

roulaient soudain sur le

abords des fontaines publiques,

les

Un

sufoqus par l'excs de la douce boisson.

nombre

rpandus parmi

aussi,

dans

peuple et

accabls,

rues,

les

de

haillons,

et

presque tout

entire

une couche de

ulcres et sous

il

ne

restait

ensevehe

sous

cette

les

fini

peau,

la

d'afreux

crasse.

par combler de corps sans vie

temples des habitants du

1275 encombrs des cadavres de tous


gardiens les avaient remplis. Car

les

ciel

que

la

et par-

demeuraient

htes dont leurs

ni la religion, ni les

puissances divines ne pesaient gure en un


la

dans

que

n'est pas jusqu'aux sanctuaires des dieux

mort n'et
tout

demi morts,

succombaient

affreuse salet. Sur leurs os,

Il

grand

ouverts au

les endroits

en spectacle leurs corps souills d'ordure.

offraient

1270 couverts
dj

les lieux,

aussi l'pidmie, trouvant

par monceaux.

la soif

cam-

la

la ville,

dans leurs rangs presss une proie plus


leurs cadavres

de

aussi, ce fut

contagion se rpandit dans

douleur prsente tait bien plus forte.

tel moment
On ne voyait

plus subsister dans la ville les rites funbres que ce

peuple pieux avait


1280 humation

jusqu'alors pratiqus pour

de ses morts. Les citoyens perdus

taient en dsordre, et chacun, le

cur

l'in-

s'agi-

serr, enterrait

au gr des circonstances. Mainte horreur


s'accomplit, que la ncessit de l'heure et la pauvret

les

siens

conseillrent.

Et

l'on

en vit qui, sur des bchers dres-

DE LA NATURE

ses
I

285

pour d'autres, plaaient

39a

grands

leurs proches, et en approchaient

la

cris les

corps de

torche enflamme,

soutenant des luttes sanglantes plutt que d'abandonner leurs cadavres.

Par

Tvp.

Pli.

K.

rue

<lcs

Saints Pires

Hg:)^.