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CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

279

15
Les modalits
de lintervention publique

Dans ce chapitre sont dcrits avec plus de dtails le pourquoi et le comment de


chacune des catgories dintervention publique dfinies au chapitre prcdent.
La section 15.1 porte sur celles qui ont un rle incitatif, et qui visent amliorer
la performance du systme des marchs.
La section 15.2 concerne celles qui ont un but productif, et qui oprent paralllement ce que ralisent les marchs.
La section 15.3 traite enfin de celles qui sont redistributives, cest--dire tendent
corriger certains aspects du partage des fruits de lactivit conomique entre les
hommes.

280

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Section 15.1
Les interventions incitatives
1

Organisation des marchs, promotion de la


concurrence, et contrle des monopoles

Une premire catgorie dinterventions incitatives procde directement de lide


selon laquelle la logique du march conduit des rsultats bnfiques pour la
collectivit. Par rsultats bnfiques , on entend ici principalement lefficacit
conomique, au sens du chapitre 13.
La proposition centrale de ce chapitre a tabli en effet sans ambigut que lquilibre gnral walrassien est un tat efficace. On peut donc en dduire quun fonctionnement des marchs qui assurerait systmatiquement des quilibres classiques
est un moyen suffisant1 pour atteindre lefficacit conomique dans une socit.
Le souci des tats de voir se raliser cette performance collective constitue un
des fondements des politiques dorganisation des marchs, de promotion de la
concurrence, et de contrle des monopoles, que lon rencontre par exemple dans
une srie de rglementations europennes, et aussi, depuis bien plus longtemps
dailleurs, aux tats-Unis.

a Organisation des marchs et flexibilit des prix


Une des formes les plus lmentaires dintervention publique, que lon oublie trop
souvent bien quelle soit prsente mme dans les pays les plus libraux , est celle
qui consiste favoriser lexistence et le bon fonctionnement des marchs euxmmes.
Pour les marchs que nous avons appels organiss , ce sont en effet les autorits publiques
auxquelles on confie le plus souvent la tche de mettre sur pied et de faire fonctionner ces institutions que sont les cries dans les ports et les abattoirs, ainsi quau march matinal des lgumes
et des fleurs ; ou encore les bourses de marchandises (notamment de produits agricoles, comme
le bl Chicago, ou de matires premires, comme le ptrole brut Rotterdam, le cuivre et le
diamant Londres), et les bourses de valeurs sur les places financires de Londres, New York, ou,
une chelle plus modeste, Bruxelles.
Pour les marchs informels , dont la caractristique est que les transactions y sont le plus
souvent bilatrales, lintervention publique dans leur fonctionnement concerne plutt les
conditions juridiques dans lesquelles sont passs les contrats, conditions que dterminent le
droit civil et surtout le droit commercial. Les lois et la jurisprudence en ces matires constituent
autant dinterventions de lautorit publique, spcifiant quand et comment une transaction,
spontanment ralise ou envisage entre deux parties, est rpute avoir eu lieu et excutable.

1
Il est important de remarquer que nous navons pas dit ncessaire ; on peut concevoir en effet dautres
moyens que les marchs pour raliser un tat efficace dune conomie. Cest le cas par exemple, dans les conomies
de commandement, de certaines manires dorganiser la planification.

CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

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Organiser les marchs veut donc dire ici permettre que toute transaction
conjointement souhaite par les parties puisse avoir lieu, dans les termes et aux
prix auxquels celles-ci les ont conues, et avec le moins possible dobstacles
linformation et la communication entre elles. Cela peut comporter aussi dautres
mesures telles que la mise au point de classifications claires des produits et de leur
contenu, linstauration de lobligation daffichage des prix pratiqus (cas des
pompes essence), ou encore la publication de ceux-ci dans les journaux spcialiss
(mercuriales de prix).
Bien que la plupart des exemples que nous ayons cits ci-dessus relvent du march des produits,
il ne faut pas oublier cet gard les marchs des facteurs, ceux du travail comme ceux du capital.
Lorganisation de bourses du travail, la mise sur pied de bureaux de placement, et loffre de
programmes de reconversion professionnelle, constituent aussi des formes dorganisation des
marchs dans ces domaines, dont limportance peut savrer cruciale en priode de chmage. Il
en va de mme de ladaptation de la lgislation en matire de contrats de travail ou demploi,
dont les modalits peuvent savrer, selon les circonstances, soit trop contraignantes pour
permettre une mobilit suffisante, soit trop permissives pour assurer aux travailleurs la scurit
dexistence sans laquelle leur vie professionnelle ne peut spanouir.
Il faut mentionner aussi, dans le mme esprit, lorganisation des diverses composantes du
march des capitaux : missions dactions et dobligations, fonctionnement de la bourse des
valeurs, modalits de collecte de lpargne par les institutions financires, accs des entreprises
cette pargne pour assurer le financement de leurs projets dinvestissements. En ces matires, on
a plutt constat, au cours des annes cinquante quatre-vingts, un excs dorganisation et de
rglementations, en invoquant souvent comme justification le souci lgitime en soi de la
protection des pargnants. Mais ces dispositions se sont avres tre frquemment des obstacles
au dveloppement des transactions et des produits nouveaux dans le domaine financier. Ici,
le besoin dorganisation des marchs en vue de lefficacit tend prendre, depuis le dbut des
annes quatre-vingt-dix, la forme de drglementations et douverture des modes de
fonctionnement nouveaux.

Ceci nous amne faire encore une trs importante remarque dordre gnral
en matire d organisation des marchs. Cette dernire expression est en effet
trop souvent entendue comme signifiant que lautorit publique va elle-mme
rglementer les prix, et en particulier leur niveau. Or ceci est totalement contraire
lesprit du paragraphe quon vient de lire, ainsi qu celui de la proposition sur
lefficacit de lquilibre gnral.
Lorganisation des marchs en vue de lefficacit conomique, lorsque leur
structure est suffisamment comptitive, inclut comme condition sine qua non la
flexibilit des prix cest--dire la formation de ceux-ci selon les forces respectives
de loffre et de la demande, et leur libre volution dans le temps en conformit
avec les changements qui affectent ces forces.
Les exemples sont trop nombreux, hlas, dinterventions publiques qui ne se
ramnent qu crer des rigidits de prix. Celles-ci sont intempestives car, en
protgeant apparemment certains, elles entranent aussi des rationnements
arbitraires qui savrent finalement dommageables pour le plus grand nombre.
Un cas typique cet gard fut la raction de blocage des prix de lessence dans
bien des pays occidentaux au dbut de la crise ptrolire en 19731974. Un autre
exemple important est celui du march europen des transports ariens : la forte

15.1

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PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

rglementation des tarifs par les gouvernements a notablement frein lexpansion


de ce secteur au cours des trente dernires annes, alors quaux tats-Unis, une
libralisation des prix intervenue au milieu des annes 1970 sest accompagne
dun dveloppement sans prcdent. Les autorits europennes commencent
appliquer la rgle de la concurrence ce secteur, et favoriser une libralisation
progressive du march, mais les effets sen font attendre
Des erreurs dans le mme sens sont souvent commises par des commissions
dites de rglementation des prix, surtout en priodes dinflation (voir ce sujet
les chapitres relatifs aux questions montaires) : au nom de la lutte contre celleci, on cre des rigidits sur des marchs particuliers ; or leurs effets sur linflation
sont douteux, tandis quils sont certains, et pernicieux, sur lefficacit de
lconomie.

b Promotion de la concurrence par la libre entre


Si la proposition laquelle nous avons fait rfrence justifie lintervention de la
puissance publique pour organiser les marchs, il ne faut pas oublier cependant
quelle nest valable que sous certaines conditions : ce ne sont en effet pas nimporte quels quilibres des marchs qui assurent lefficacit partienne ; et ce nest
pas non plus nimporte quelle sorte de concurrence qui y conduit.
Comme nous lavons laiss entrevoir dans notre tude de la formation des prix,
un fonctionnement des marchs assurant lquilibre classique nest pas automatique. Non seulement des rigidits de prix peuvent freiner les ajustements spontans
dans ce sens ; mais de plus et surtout les structures oligopolistiques, les
barrires lentre, et les imperfections de toutes sortes existant dans bien des
secteurs, empchent le plus souvent de considrer comme vritablement walrassien
lquilibre gnral qui prvaut dans nos conomies. Aussi peut-on songer remdier linefficacit en renforant la concurrence sur ces marchs.
Promouvoir la concurrence est devenu une forme dintervention trs importante. Les instruments lgaux au moyen desquels les tats ont agi dans ce sens ont
donn lieu au dveloppement dune branche particulire du droit conomique,
appele droit de la concurrence . Celui-ci est matrialis dans un ensemble de
rglementations, tant nationales quinternationales, par lesquelles les autorits
publiques prviennent ou sanctionnent les situations susceptibles dentraver les
forces concurrentielles dans le libre jeu de la loi de loffre et de la demande.
Ces textes leur permettent dinterdire les positions de monopoles, les ententes,
les pratiques restrictives, dans tous les cas o il est clair que la suppression
de celles-ci contribuerait la formation de prix possdant les caractristiques de
lquilibre classique.
Au niveau international, le Trait de Rome qui est lorigine de la Communaut conomique
Europenne contient divers articles destins lutter contre les restrictions la concurrence au
sein du March Commun.
Larticle 85 du Trait stipule tre incompatibles avec le march commun et interdits tous
accords qui sont susceptibles daffecter le commerce entre tats membres et qui ont pour objet
dempcher, de restreindre ou de fausser le jeu de la concurrence au sein du march commun .

CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

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Larticle 86, quant lui, dclare tre incompatible avec le march commun et interdit, dans la
mesure o le commerce entre tats membres est susceptible den tre affect, le fait pour une ou
plusieurs entreprises dexploiter de faon abusive une position dominante sur le march commun
ou dans une partie substantielle de celui-ci .
Toutefois, ces dispositions traduisent galement la volont dtre nuanc. Ainsi, larticle 85
prvoit des exceptions pour les cas dans lesquels lintrt de la collectivit serait mieux servi par
des accords restreignant la concurrence. De mme, larticle 86 ne condamne pas les positions
dominantes en soi, mais uniquement les abus qui pourraient en rsulter2. En outre, les autorits
communautaires ont adopt une rgle de raison (rule of reason) en matire de concurrence :
il ny a intervention de celles-ci que dans les cas o la concurrence est substantiellement affecte,
et non dans ceux o latteinte est mineure.

Contrle des monopoles

Dans les industries o la production se fait rendements dchelle croissants, il est


inutile desprer que la concurrence conduise lefficacit conomique. Comme
on la expos plus haut, la concurrence entrane invitablement, dans ces cas, une
concentration de la production aux mains dun petit nombre de producteurs, sinon
dun seul. La structure des marchs tant alors ncessairement oligopolistique ou
mme monopolistique, elle induit des quilibres dans lesquels les prix sont
suprieurs aux cots marginaux, ce qui est contraire lefficacit partienne (cf.
proposition 13.2) ; de plus, les quantits produites et vendues sont infrieures ce
quelles seraient si les prix taient gaux aux cots marginaux.
Dans ce type dindustrie, promouvoir la concurrence nest donc manifestement
pas un instrument appropri pour atteindre lobjectif de lefficacit conomique.
Du ct des facteurs de production (pour le travail, dans certaines professions ;
pour le capital, dans certains secteurs du march ; mais le cas le plus clair est sans
doute celui des ressources naturelles), un problme parallle surgit lorsque loffre
est monopolistique ou tend le devenir : il en rsulte en effet une rmunration du
facteur qui dpasse sa productivit marginale en valeur, ce qui est galement
contraire aux conditions ncessaires de lefficacit conomique nonces par la
proposition quon a rappele.
Par ailleurs, et au-del de ces diverses formes dinefficacit, le monopole est plus
gnralement attaqu parce quil confre un pouvoir social, voire politique, son
dtenteur. Le monopoleur occupant une position privilgie dans la communaut,
il prsente pour elle un danger permanent. Ces considrations, peut-tre plus que
celles lies un calcul conomique, ont frquemment provoqu la raction des
lgislateurs.
Lorsquils sont conscients de ces faits, les tats ont recours divers types de
politiques alternatives : soit la rglementation des prix, soit la taxation des profits,
soit encore la nationalisation des industries en cause. Nous esquisserons ci-dessous
ces diverses politiques pour le cas dun monopoleur producteur.
2
Cest bien l ce qui a constitu lessentiel des procs fameux intents, tant aux USA quen Europe, la firme
amricaine Microsoft.

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PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

La rglementation des prix monopolistiques Examinons dabord la premire de


ces mesures, dans le cas limite dune industrie totalement monopolistique.
Lautorit publique fixe alors le prix de vente, le plus souvent sous la forme dun
prix maximum autoris.
Si elle choisit celui-ci au niveau pF, o le cot marginal coupe la demande
(figure 15.1A), il en rsulte une production plus grande (q2 > q1), vendue un prix
moindre (pF < p1) qu lquilibre du monopoleur avant intervention. ces niveaux, quantits et prix sont alors du mme ordre de grandeur que si un quilibre
classique de concurrence parfaite avait rgn dans cette industrie3. Semblable
politique parat donc bnfique, non seulement et de manire directe pour les
consommateurs des produits en cause, mais aussi pour lconomie dans son
ensemble, car elle rapproche lquilibre de lindustrie des conditions de lefficacit
partienne.
Figures 15.1 Imposition de la vente au cot marginal
A

C
Cm

Cm
CM

p1

pF

pF

Rm
0

q1

q2

Dficit

D
q

q2

Deux objections se prsentent toutefois : dune part, comment lautorit peutelle arriver connatre avec prcision la courbe de cot marginal de la firme, et sa
courbe de demande ? Tout dpend de la vracit des documents comptables
Dautre part, dans le cas o la courbe de cot moyen serait dcroissante pour la
production correspondant lintersection du cot marginal avec la demande, nous
savons que le cot moyen est alors suprieur au cot marginal. Il en rsulte que le
prix rglement gal au cot marginal ne permet plus de couvrir les cots
(figure 15.1B), et il y a perte pour lentreprise. moins dtre subventionne, celleci ne pourrait poursuivre son activit sous une telle rglementation.

Remarquer lanalogie de raisonnement avec le monopole de la boulangerie voqu au chapitre 11.

CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

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La taxation des profits monopolistiques Lautorit peut aussi frapper le monopoleur dune taxe
sur son profit. Sil sagit dune taxe proportionnelle au montant du profit (cest--dire, calcule
comme un pourcentage de celui-ci, comme cest le cas de limpt des socits en gnral), tout
comme si elle est forfaitaire (cest--dire dun montant prtabli, indpendant du chiffre de ce
profit), on peut montrer quelle a le mme effet quun cot fixe.
Dune part en effet, elle dplace vers le haut
les courbes de cot total et de cot moyen du
Figure 15.2 Taxation du profit
monopoleur, mais elle laisse inchang celle du
cot marginal ; dautre part, comme il ny a
C
pas de raison pour que la demande se dplace,
Cm
suite lintroduction de limpt, la courbe de
p1
recette marginale ne bouge pas non plus. Ds
CM2
lors lquilibre du monopoleur, qui reste
CM1
toujours dtermin par lgalit entre recette
et cot marginaux, nest pas influenc par
lintroduction de la taxe, du moins en ce qui
Rm
D
concerne le prix de vente4 et la quantit qui
q1
q
0
maximisent son profit ; seul le montant de ce
dernier est rduit par rapport ce quil serait
sans impt (figure 15.2).
Dans la mesure o lobjectif de lintervention publique est dassurer lefficacit conomique
(en particulier lgalit des prix aux cots marginaux), linstrument que constitue la taxation
savre ainsi totalement inoprant en ce qui concerne les monopoles.
Si lobjectif poursuivi est plutt de nature redistributive, et dquit, la taxation se justifie
cependant, en tant que moyen de priver le monopoleur des profits exceptionnels que lui procure
la structure privilgie de son march.

La nationalisation des monopoles En ralit, dans bien des pays europens,


on a t au-del de ces mesures, en recourant la nationalisation des monopoles.
Ce terme dsigne lacte par lequel ltat enlve aux propritaires dune entreprise
leur droit de proprit sur celle-ci, et leur offre (ventuellement) une indemnisation qui est cense les compenser. Ce fut le cas, par exemple, lors de la constitution de la Socit Nationale des Chemins de fer Belges en 1926 ; ou en GrandeBretagne dans les secteurs de lacier et de llectricit dans les annes soixante ;
ou encore en France, pour 11 grandes entreprises (qui ntaient dailleurs pas
toutes des monopoles) aprs llection du Prsident Mitterrand en mai 1981. Dans
ces deux pays, linspiration de ces rformes provenait essentiellement de partis
socialistes.
Par une telle mesure, ltat prend la direction de lentreprise, et remplace, sil le
juge ncessaire, lobjectif de maximisation du profit par dautres objectifs, plus ou
moins clairement dfinis selon les cas. On se trouve alors en prsence de ce que
lon appelle des entreprises publiques . Lanalyse de leur activit productive relve
de la section suivante (15.2), laquelle nous renvoyons le lecteur.

4
Insistons sur le fait que le monopoleur ainsi tax ne transfre donc pas la charge de limpt sur ses consommateurs en pratiquant des prix plus levs.

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PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Correction des externalits


et protection de lenvironnement

a Une lacune dans la description de lconomie


La proposition du chapitre 13 qui permet daffirmer que des marchs concurrentiels en quilibre classique ralisent lefficacit dans lallocation des ressources,
repose entirement sur la manire dont nous avons dcrit lconomie, depuis le
chapitre 2.
Or cette description nest pas complte : sans doute avons-nous bien pris en
compte tous les biens conomiques, produits comme facteurs ; mais au niveau des
actions poses par les divers agents, nous nous sommes implicitement limits ne
prendre en considration que les effets de ces actions sur ceux qui les posent, en
ignorant quils pourraient aussi en avoir sur dautres personnes. Ainsi par exemple, quand nous utilisons la thorie des choix du consommateur pour expliquer
lachat dune installation strophonique, nous nous rfrons ses prfrences
plus ou moins fortes pour la musique, par rapport dautres formes de loisir ; mais
nous ignorons la possibilit que lorsquil fera passer la Kleine Nachtmusik , des
voisins moins mlomanes soient drangs par sa consommation musicale. De
mme, si nous utilisons la thorie du producteur pour expliquer le niveau de
loutput dune entreprise productrice dlectricit fonctionnant au charbon, nous
le faisons sur la base de ses cots totaux et marginaux de court et de long termes,
en ignorant que le dioxyde de carbone et les fumes qui schappent de ses
chemines font subir des dgts et donc des cots aux agents conomiques
environnants, en renforant leffet de serre pour le premier et en noircissant les
faades ou en rendant plus difficile le travail des blanchisseries pour les secondes.

15.1

On appelle effets externes ou externalits les phnomnes par lesquels


certaines des actions poses par les agents conomiques ont un impact sur dautres
agents, au-del de ce qui est voulu par leurs auteurs. La pollution de lenvironnement
est la forme la plus importante dexternalit.
Pour ceux qui les subissent, les effets externes sont le plus souvent dommageables ;
il en est ainsi de tous les phnomnes de pollution. On parle alors dexternalits
ngatives (ou parfois, de dsconomies externes , traduction du terme anglais
original qui nest pas trs heureuse).
Mais il se peut aussi que certains effets externes soient bnfiques pour le rcepteur de lexternalit,
et on parle alors dexternalit positive (ou d conomie externe ) : ainsi par exemple, le voisin
peut se trouver tre quelquun qui adore entendre, de temps en temps, un morceau de musique
classique ; lachat de la chane stro par son voisin est dans ce cas tout bnfice pour lui, puisquil
lentendra gratuitement. Dans le monde de la production, on rencontre galement des cas
dexternalits positives, comme par exemple celles quexercent les unes sur les autres des
entreprises rassembles dans un parc industriel.

b Ncessit et formes de lintervention publique


Que nous nayons pas explicitement inclus les externalits dans notre description
de lconomie au chapitre 2 et dans nos analyses de la suite nest en soi quun
manque de ralisme, peut-tre pardonnable au stade de linitiation qui est le ntre.

CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

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L o les choses deviennent plus gnantes pour notre propos sur lefficacit des
marchs est quil est possible de montrer que la proposition 13.4 du chapitre 13
(celle tablissant lefficacit partienne dun quilibre gnral walrassien) nest plus
vraie lorsque des phnomnes dexternalit sont prsents dans lconomie ! La
prtendue performance defficacit du systme des marchs est donc ici gravement
prise en dfaut.
Nous nentrerons pas dans la dmonstration de cette assertion certainement
dcevante pour les inconditionnels de lconomie de marchs, car elle ncessite
des outils analytiques plus dvelopps que ceux dont nous disposons.
En revanche, nous mentionnerons quil est possible de remdier aux inefficacits
entranes par les externalits en recourant laction publique.
Plus prcisment, dans le cas dexternalits ngatives, ltat peut en diminuer
lampleur par divers types dinstruments 5 :
soit par linterdiction pure et simple des activits qui les provoquent (par
exemple, interdiction de dversements toxiques ou radioactifs dans les cours
deau, ou interdiction de faire du bruit aprs dix heures du soir),
soit par la dissuasion en levant des taxes sur les lments polluants de cette
activit : cest le sens, par exemple, des redevances deffluents imposes aux entreprises qui polluent les eaux par des dchets organiques, ou dune taxe sur le
contenu en CO2 des combustibles fossiles utiliss dans lindustrie et les transports.
videmment, les redevables de ce genre de taxe ne laccueillent pas avec plaisir ;
mais la taxe savre tre un moyen incitatif de leur faire prendre conscience de
ce que leur activit provoque des dommages quil vaudrait mieux viter.
Dans le cas dexternalits positives, lintervention publique peut restaurer lefficacit en
encourageant cette fois lactivit qui lengendre au moyen dune subvention, comme cest le cas
par exemple pour lentretien et la rnovation dimmeubles de grande valeur architecturale.

Mise sous tutelle de certains comportements

Enfin, pour certains biens ou services, ltat et, par lui, les citoyens, peuvent
considrer que les quantits produites et consommes, lquilibre spontan des
marchs, ne correspondent pas une situation souhaitable, mme sil sagit dun
quilibre classique. Une politique peut alors tre labore pour suivre lvolution
du produit ou service en question et en rorienter la consommation dans le sens
qui est jug prfrable.
Lorsquil sagit de restreindre la consommation, on peut agir, comme pour les
externalits ngatives, par limposition dune taxe, ou dun rglement limitant
directement les quantits ; tel est le cas notamment de lalcool, du tabac, ou, cas
extrme, de la drogue.
5
Il en existe encore dautres, comme les campagnes dopinion, pour forcer les pollueurs, par la pression de
lopinion publique, modifier leur comportement ; ou encore les permis de pollution, qui tolrent les missions
jusqu un certain point. Le fait que ces derniers puissent ventuellement tre changs entre entreprises polluantes
choque parfois certains environnementalistes ; mais la rflexion conduit penser que la ngociabilit des permis
est en fait une bonne chose, comme on sen convaincra si lon ralise que les cots marginaux de rduction des
missions polluantes ne sont pas ncessairement les mmes dans toutes les entreprises.

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PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Au contraire, lorsquil sagit daugmenter la consommation, celle-ci est encourage par des subventions, ayant pour effet dabaisser les prix bien en dessous du
cot marginal (ventuellement mme jusqu zro), ou plus encore, elle est rendue
obligatoire.

a Les domaines concerns


Ainsi en est-il de lducation primaire et secondaire. Lducation suprieure, qui nest
pas obligatoire mais dont les frais de scolarit sont le plus souvent bien en dessous
des cots unitaires, relve plutt du premier cas, tout comme dailleurs les services
de sant (rendus quasi gratuits par les mcanismes de remboursement de la scurit sociale), le logement social (cest--dire subventionn pour les catgories de
revenus infrieures un certain plafond), ou encore diverses formes de culture
telles que thtres, opras, concerts, et expositions, lorsquils sont subventionns.
Si ces diverses formes dintervention sont prsentes ici sous le thme commun
de la mise sous tutelle (publique) des consommations ou comportements en
cause, cest parce que par elles, lautorit se substitue, dans une mesure plus ou
moins importante, au libre arbitre des agents conomiques, tel quil se manifesterait
face des prix de march refltant les cots rels. Dans bien des exemples cits en
effet, lintervention peut tre vue comme une manire de protger les consommateurs-citoyens contre eux-mmes : par exemple contre lexcs de consommation
de biens dangereux pour la sant, en cas dinterdiction la drogue ou de
taxation lourde le tabac ; ou contre linsuffisance dducation quils achteraient pour eux-mmes ou leurs enfants sils devaient pour celle-ci payer un prix
gal son cot.
Par ailleurs, si lon se rfre aux divers objectifs de laction publique tablis au
chapitre prcdent (section 14.3), celui qui est ici poursuivi est, la fois, de type
spcifique aux biens ou services en cause, et de type redistributif. Dune part en
effet, la promotion de valeurs telles que lducation et la sant dans une socit
peut se justifier sur un plan de stricte rentabilit , dans la mesure o une population duque et en bonne sant est certainement plus productive que lorsquelle
est dficiente ces deux points de vue. On comprend ds lors que de tels objectifs
soient poursuivis pour eux-mmes.
Mais dautre part, ces programmes dintervention publique sont aussi frquemment moduls en fonction des revenus de leurs bnficiaires, en vue de rendre
accessibles tous des valeurs considres comme essentielles pour lpanouissement
et la stabilit de nos socits. Cest dans cette perspective que lconomiste est
amen donner un sens ce que lon appelle parfois les droits lducation,
la sant, au logement, ou la culture.
Le vaste domaine dintervention publique constitu par la scurit sociale
obligatoire, qui a t dcrite au chapitre 12, peut dans une large mesure tre lui
aussi rang sous la prsente rubrique des comportements mis sous tutelle : il sagit
en effet des comportements dpargne de prcaution en vue de la pension, en vue
de couvrir les risques de mise au chmage, de maladie, dinvalidit, etc. Le fait que
lobligation de participer au systme soit instaure peut tre expliqu en invoquant
une prsomption publique de ce que, laisss eux-mmes, les agents conomiques
ne prendraient pas des dcisions suffisamment prudentes pour assurer leur propre
bien-tre au cas o ces circonstances difficiles surviendraient.

CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

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Enfin, il apparat comme typique de notre poque de voir les gouvernements


soccuper beaucoup de technologies nouvelles et, par l, promouvoir linnovation
et les investissements de modernisation. Nous avons longuement expos aux
chapitres 8 et 12, et nous dvelopperons encore aux chapitres 20 23, le rle
des investissements en gnral dans lconomie, et la manire dont les dcisions
prives qui les concernent trouvent leur expression sur le march des capitaux. Les
nombreuses interventions publiques que lon observe cet gard (en plus des
investissements que ltat fait pour son propre compte, tels que les travaux publics ;
cf. infra), sous formes de subventions diverses des projets dentreprises prives,
sont elles aussi lexpression dune croyance, au niveau des autorits publiques, en
linsuffisance des investissements qui se feraient sans elles. Implicitement, lautorit publique agit comme si elle considrait que le secteur priv est myope, ou
insuffisamment dynamique ; elle met ainsi sous sa tutelle une partie des choix
intertemporels de la socit.

b Des choix europens de socit


Il faut mentionner que ces formes dintervention de ltat sont trs typiques du
modle europen de socit, voqu ds le chapitre 2 de cet ouvrage. Si par ces
divers aspects nos tats interviennent pour des montants parfois trs importants
dans lallocation des ressources, cest parce quils sont anims par des considrations
de solidarit entre les citoyens, par opposition lindividualisme exacerb dont fait
souvent preuve le monde anglo-saxon. Des valeurs humaines importantes sont en
cause ici, dont on peut dire que lEurope a eu linitiative dans lhistoire conomique
des socits dveloppes, et dont elle continue aujourdhui donner lexemple.

Section 15.2
Les interventions productives
Comme annonc au chapitre prcdent, cette catgorie dinterventions correspond
aux cas dans lesquels lautorit publique adopte elle-mme un comportement de
producteur. Nous distinguerons quatre situations dans lesquelles cela se prsente.
1 Production publique en concurrence avec le secteur priv
Si lgalit des prix aux cots marginaux, et donc lefficacit conomique, ne sont pas ralises
dans les structures de march monopolistiques, elles ne le sont pas davantage dans les autres
structures que nous avons tudies au chapitre 11 : oligopoles, marchs produits diffrencis,
ou marchs protgs par des barrires lentre.
Face ces causes structurelles supplmentaires dinefficacit conomique dans bien des
industries, lautorit publique utilise galement les trois instruments dintervention dcrits
propos du monopole : fixation autoritaire des prix, taxation des profits, ou nationalisation des
entreprises du secteur. Mais ceux-ci sajoute cette fois une quatrime possibilit : celle qui

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PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

consiste faire coexister, au sein dune mme industrie, une ou plusieurs entreprises publiques
avec les entreprises prives. Ces deux types dentreprises se trouvent alors en concurrence.
En gnral, la prsence dentreprises publiques oprant en concurrence avec des partenaires
privs vise inflchir lvolution du secteur dans un sens diffrent de celui qui prvaudrait spontanment si le secteur en cause restait purement priv.
Dans dautres secteurs, leffet de la prsence productive publique peut tre dassurer un plus
grand degr de diversification de loutput ; cest notamment le cas lorsquil sagit de biens ou services
mis sous tutelle au sens de la section prcdente. Ainsi dans bien des pays ltat fournit-il de
lenseignement public ct de lenseignement priv, et en concurrence avec lui. Il en va de
mme lorsque coexistent des hpitaux publics et privs.
Dans ces exemples, ltat agit, comme on le voit, en vue dun objectif spcifique , au sens
donn cette expression la section 14.3.
En ce qui concerne lobjectif de lefficacit conomique, lanalyse ne fournit cependant pas,
dans son tat actuel, de propositions trs prcises sur les effets de ce type de concurrence mixte
entre secteurs priv et public. On ne saurait donc dire si, de ce point de vue, la collectivit y gagne.
Cest pourquoi les dtracteurs de lexistence dactivits de ce genre statut public sont nombreux.

Production publique en monopole :


les grands services publics

La simple observation de la vie conomique quotidienne fait constater que dans


certains secteurs, la production est uniquement publique ; lentreprise dtat qui
lassure est ds lors en situation de monopole.
Dans la plupart des pays du monde, il en est ainsi des transports urbains par
exemple, en Europe occidentale, cest le cas aussi pour les chemins de fer, et la
distribution deau ; ce lest souvent pour la distribution de gaz et dlectricit.
Ces secteurs dactivit sont habituellement appels les services publics
expression dailleurs quelque peu ambigu, qui doit tre entendue comme portant
non pas sur la nature de loutput que ces entreprises fournissent, mais sur le fait
quelles appartiennent ltat.
Du point de vue de lanalyse conomique qui est le ntre ici, trois questions se
posent leur sujet : comment se fait-il que ce soient des monopoles ? dautre part,
si ltat veut les grer en vue des objectifs dintrt gnral noncs la section 14.2,
comment doit-il faire ? Maximiser le profit, ou autre chose ? Enfin, peut-on tre
assur que les services publics sont effectivement grs en vue de lintrt gnral ?

a Pourquoi des monopoles publics ?


Lexistence de grands services publics en monopole dans nos conomies mixtes a,
dans chaque cas, une origine factuelle dont nous laisserons la recherche aux
historiens6. On peut toutefois prsenter aussi un argument de logique conomique
6
Ainsi par exemple, le monopole public du service des postes tait justifi lpoque o ce service constituait,
pour les rois et les princes, le seul moyen de communication rapide et largement rpandu ; tant ainsi un instrument
essentiel de lexercice de leur pouvoir, il et t inconcevable pour eux den laisser la matrise des personnes ou
entreprises sur lesquelles ils nauraient pas une autorit sre et absolue. Aujourdhui, le pouvoir sexerant par
dautres moyens, une structure de monopole ne se justifie plus. Effectivement, ce monopole est en cours de
disparition, aujourdhui, dans tous les pays de lEurope occidentale.

CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

291

pour expliquer comme suit leur constitution : chaque fois que les rendements
dchelle dune activit savrent tre croissants, on sait davance que la production
tendra tre monopolistique, ceci entranant presque invitablement une politique
de prix excessifs par rapport aux cots marginaux, et de quantits doutput
infrieures ce qui serait souhaitable sur le plan de lefficacit. Aussi arrive-t-il
naturellement que le secteur public, sans mme attendre que le secteur priv ne
constitue le monopole en question, sinstalle demble et fasse confirmer son
monopole par la loi.
Il sagit l de largument dit du monopole naturel : il explique dune part
lexistence de ces monopoles par le caractre croissant des rendements dchelle,
et dautre part leur statut public par le souci de lautorit de ne pas laisser des
intrts privs particuliers profiter de cette structure pour sapproprier des rentes
dont lorigine est contraire lefficacit.
Dans les faits, beaucoup dactivits dites de service public sont caractrises par
des rendements croissants. Cest le plus typiquement le cas dans les secteurs o il y a
transport (de personnes, de marchandises, ou dnergie) au moyen de rseaux fixes
implants sur ou dans le sol : les cots fixes sont alors trs levs et le cot marginal
trs faible. Il y a donc l monopole naturel, et ds lors appropriation publique.
Toutefois toutes les activits productives publiques ne prsentent pas des
rendements croissants, mme si on les appelle aussi services publics . Aussi,
lorsquelles sont nanmoins riges en monopole dtat (comme celui des tabacs
et allumettes en France), largument du monopole naturel nest pas applicable, et
il faut rechercher dautres raisons leur prsence.

b La gestion efficace des services publics


La rponse la deuxime question (comment ltat devrait-il grer les services
publics ?) est relativement simple, si lon sen rfre au critre de lefficacit conomique. Les propositions que nous avons nonces en cette matire au chapitre 13
impliquent en effet deux grands principes, qui devraient inspirer leurs dcisions :
(1) choisir les inputs de manire minimiser les cots totaux ; (2) choisir des prix
gaux aux cots marginaux. Cette politique est la mme que celle de rglementation
dun monopole priv expose la section prcdente. Elle sillustre donc par les
mmes figures 15.1A et 15.1B.
Le deuxime de ces principes dcoule videmment de la proposition du chapitre 13, qui fait de lgalit des prix aux cots marginaux une condition ncessaire
de lefficacit dans lconomie. En fait, la concurrence ne pouvant exister dans le
cas qui nous occupe, cette galit souhaitable ne saurait sinstaurer spontanment ;
mais en limposant comme une consigne de gestion aux entreprises quil contrle,
ltat a la possibilit de faire rgner une efficacit qui autrement nexisterait pas
(dans le cas de rendements croissants de la figure 15.1B, ltat peut couvrir le dficit
par les impts quil collecte par ailleurs).
Quant au premier principe, il se justifie intuitivement ds linstant o lon ralise
que toute production publique qui se ferait un cot total suprieur au cot minimum implique lutilisation dun excdent de ressources par rapport ce qui est
ncessaire ; or ceci prive lconomie des productions, et donc des consommations,
que lon pourrait raliser ailleurs avec cet excdent. Donc la non minimisation des
cots est contraire lefficacit.

292

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Les incertitudes de la gestion publique

Quant la troisime question (celle de savoir si ltat se comporte en fait comme


il est recommand ci-dessus), le jugement doit tre trs rserv.
On peut assurment citer quelques exemples de grandes entreprises publiques
sefforant dappliquer dans leur gestion les principes de lefficacit conomique ;
ainsi, le premier et le meilleur dentre eux est sans conteste lectricit de France
(monopole public de la production et de la distribution de llectricit dans ce
pays), dont les dirigeants ont men explicitement des politiques dans ce sens depuis
plus de quarante ans.
Mais dans beaucoup dautres cas, et dans bien des pays, ces principes sont
superbement ignors. Dune part en effet, labsence de maximisation du profit fait
perdre du mme coup un puissant stimulant la minimisation des cots et
lefficacit dans la gestion quotidienne. Dautre part, labsence de concurrence
dispense les dirigeants de dynamisme en matire de techniques nouvelles, et surtout
de cration de produits ou services nouveaux.
Enfin, des considrations politiques de toutes sortes prennent frquemment le
pas sur les critres conomiques dans le recrutement du personnel, le choix des
investissements, et la fixation des tarifs. Dans les faits, les Services publics ne sont
souvent que le lieu de rencontre dintrts et de groupes de pression divers (lobby
de la presse pour obtenir des tarifs de faveur et puissance des syndicats la Poste ;
industriels fournisseurs de matriel aux socits publiques de transports urbains,
etc.), qui cherchent y faire prendre des dcisions qui les arrangent, plutt que de
promouvoir lintrt gnral.
Face cette ralit qui laisse des doutes sur la performance productive des services
publics, lconomiste ne peut quesprer que les outils de sa discipline soient
graduellement adopts par ceux qui exercent la haute fonction publique dans ces
secteurs, et que ceux-ci substituent la rationalit et le calcul conomiques au jeu
difficilement matrisable des groupes dintrt particuliers. Par ailleurs, on peut
souhaiter lintroduction de systmes incitatifs au sein des administrations, susceptibles de favoriser un comportement plus efficace dans la gestion.

Adjudications et commandes publiques

Une troisime forme dintervention productive est celle dans laquelle ltat fait
produire pour son compte divers biens et services par les entreprises prives. Ce
peut tre des biens courants, comme par exemple du mobilier pour ses bureaux,
ou du matriel militaire pour ses forces armes ; ce sont aussi des fournitures plus
complexes comme des btiments, des routes et autoroutes, des canaux, ou des
installations portuaires.
Commandes publiques La premire catgorie de ces exemples est ce que lon
appelle les commandes publiques : ltat est ici un acheteur comme un autre
sur les marchs des biens en question, et sa demande vient donc sajouter celle
des agents conomiques privs ; cette demande est videmment susceptible,

CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

293

lorsquelle est importante, dinfluencer substantiellement lquilibre qui prvaut


sur ces marchs, de transformer par exemple une situation de rationnement des
offreurs en rationnement des demandeurs, et dinduire par l des hausses de prix
mme sil se comporte passivement en price-taker. Au contraire, ltat peut aussi
chercher faire baisser les prix en menaant de ne pas passer la commande.
Adjudications Plus importante sur le plan quantitatif est la seconde catgorie
des exemples cits. Il sagit ici de ce que lon appelle communment les travaux
publics , qui sont habituellement traits par un ministre spcialis portant
dailleurs ce nom. Le caractre complexe des fournitures requises implique que
chaque projet de travaux publics constitue une entit en soi pour laquelle il ny a
pas de prix de march directement observable. Aussi ltat procde-t-il alors par
adjudication : il dfinit dans un cahier des charges ce quil veut voir
construire ou raliser, il fait connatre celui-ci publiquement, et il demande aux
entreprises prives intresses de faire une soumission , cest--dire de proposer
une somme globale pour laquelle elles sont prtes excuter le contenu du cahier
des charges. Ltat retient alors la soumission qui, qualit gale, est la moins
coteuse.
Il sagit donc dune sorte de mise aux enchres. La possibilit pour plusieurs
entreprises de soumissionner cre videmment de la concurrence entre elles ; et la
rgle dattribution de ladjudication loffre la moins chre implique la minimisation du cot, pour la collectivit, des travaux ainsi raliss.
On voit tout de suite que dans son principe le mcanisme des adjudications va
dans le sens de lefficacit conomique, et ce grce la concurrence quil suscite. Il
serait videmment vici ds linstant o les entreprises soumissionnaires sentendraient au pralable entre elles, par exemple pour ne pas descendre en dessous
dun niveau de cot qui les arrange toutes. Cest pourquoi les tats qui sont
soucieux defficacit conomique organisent les oprations dadjudication de
travaux publics selon des lois trs strictes.

4 Fourniture de biens collectifs


Bien que nous ayons reconnu, la section prcdente, lexistence des phnomnes dexternalits,
le ralisme de notre description de lconomie se rvle encore incomplet du fait de lignorance
dune catgorie de biens conomiques tout fait particuliers, appels biens collectifs .
On entend par biens collectifs des biens dont loffre ne doit pas tre partage entre les divers
consommateurs, mais peut au contraire tre consomme entirement par chacun deux.
Tel est le cas par exemple de la fourniture de services de protection civile et militaire, ou
encore de la fourniture dondes de radio et de tlvision. Pour prciser le concept laide de ce
dernier exemple, remarquons que lorsquun metteur de radio met des programmes (la quantit
doutput tant mesure par le nombre dheures dmission), chaque auditeur peut couter la
totalit du programme, cest--dire consommer la totalit de loutput ; alors que pour les biens
qui ne sont pas collectifs , tels que le pain par exemple, si un consommateur consommait la
totalit de loutput, les autres ne pourraient plus rien consommer du tout. Il sagit donc dune
caractristique physique du bien en question.

15.2

294

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Une analyse dtaille des proprits des biens collectifs qui dpasse le cadre de cet ouvrage
montre que la vente de ceux-ci moyennant un prix nest pas, en gnral, une mthode
praticable. Les entreprises prives qui les offriraient ne pouvant ainsi faire de recettes, elles ne
sauraient couvrir leur cot ; elles ne seront donc pas amenes produire de tels biens. Or certains
dentre eux peuvent savrer tout fait indispensables : les autorits publiques dcident alors de
les fournir elles-mmes unilatralement et gratuitement, en couvrant le cot de leur production
au moyen de ressources provenant de limpt.
Ici comme pour tous les autres cas dintervention publique que nous avons exposs, cest par
les votes des assembles dlibrantes (communales, provinciales, ou nationales) que sont prises
les dcisions de fournir ces biens et services collectifs . Par ailleurs, les problmes voqus plus
haut propos des incertitudes de la gestion publique sont assurment prsents ici aussi, et
mme dautant plus que labsence de recettes lies lactivit ne donne pas toujours loccasion de
se rendre compte dans quelle mesure elle est apprcie par ses bnficiaires, cest--dire, en
termes conomiques, si celle-ci vaut ce quelle cote.

Toutes les formes dinterventions publiques productives qui nous ont occups
dans cette section posent lanalyste microconomique un mme problme
fondamental : celui de lhypothse de comportement quil convient dadopter pour
expliquer les dcisions des agents conomiques dans ce secteur.
Pour toutes les formes de production prive, nous avions retenu aux chapitres 5
et 10 la maximisation du profit, celle-ci se justifiant par le fait que ce dernier constitue finalement une partie du revenu des propritaires des entreprises, et que
ceux-ci ont tout intrt le maximiser.
Dans le secteur public, sil y a profit, il nest pas attribuable des actionnaires ; il
est vers au budget gnral de ltat, les dirigeants tant rmunrs sur la base de
barmes indpendants des rsultats. Que cherchent alors maximiser les acteurs
du jeu conomique dans ce contexte ? Lconomie politique noffre pas de rponse
unanimement accepte cette question. On invoque bien parfois le prestige, le
pouvoir, linfluence, etc. mais ces critres ne conduisent pas une identification
claire de politiques de gestion, de tarification, ou dinvestissement dans les entreprises en cause.
Lintrt gnral, tel que reprsent par les objectifs defficacit conomique et
dquit, reprsente sans doute une valeur de rfrence pour bien des reprsentants
de la haute fonction publique. Mais pour tre assur de ce quil inspire effectivement les dcisions, et que la performance des entreprises et services publics soit
conforme ce que lanalyse conomique recommande, il est ncessaire que des
incitations appropries soient mises en place. Cest l un domaine important de la
recherche actuelle en conomie publique.

CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

295

Section 15.3
Les interventions redistributives
1

La formation des revenus et lquit

Comme nous lavons vu ds le chapitre 2, lorigine des revenus des individus dans
une conomie de marchs se trouve dans la rmunration des facteurs de
production dont ces individus sont dtenteurs : dans le salaire de leur travail, dans
les intrts et dividendes de leur capital, sils ont pargn, et dans les rentes sur
ressources naturelles ou autres sils en possdent.
Or, le montant de chacune de ces catgories de revenus dpend du caractre
productif des facteurs en cause : leur prix tend en effet se former comme
on la vu aux chapitres 5 et 10 en fonction de leur productivit marginale, et au
niveau dtermin par lquilibre prvalant sur leur march. Celui qui ne dtient
que peu de facteurs, ou seulement des facteurs de faible productivit, naura que
de faibles revenus ; et les hauts revenus, quant eux, sexpliquent soit par la
possession de grandes quantits de facteurs, soit par celle de facteurs de trs haute
productivit.
Ces diffrences dans la proprit et la productivit des facteurs impliquent que
la formation des rmunrations par la logique des productivits marginales des
facteurs est susceptible dentraner de considrables divergences entre les revenus
finalement obtenus par les personnes.
Selon cette logique, la distribution des revenus reflte aussi lingalit des chances
dans la vie, celle des statuts sociaux, et des pouvoirs quon exerce dans la socit ;
gnralement, ceux qui appartiennent aux tranches suprieures des revenus ou
des fortunes ont accs une meilleure ducation, et un choix plus large dans
lventail des professions.
Ces divergences savrent parfois socialement inacceptables, et la plupart des
socits occidentales, sen tant rendu compte, ont attribu ltat, par voie de
votes parfaitement dmocratiques, le rle dattnuer sinon supprimer les injustices
criantes qui ont pu apparatre dans ce systme.
En somme, si lconomie politique permet daffirmer que le systme des marchs
ralise dans une certaine mesure lefficacit conomique, elle ne dit rien de
semblable sur le plan de lquit. Et par l elle explique que ce soit ltat qui cherche
combler cette lacune, par la voie dinterventions redistributives.

La redistribution des revenus


par limpt direct et les transferts

Limpt direct et les transferts sont les principaux instruments par lesquels ltat
peut jouer son rle redistributif.

15.2

296

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Dune part, au moyen dun barme dimposition progressif, il prlve une partie
du revenu de chaque mnage (impt des personnes physiques), et du profit de
chaque entreprise (impt des socits) pour autant cependant que ce revenu
ou ce profit atteignent un seuil minimal en dessous duquel le contribuable est
exonr.
Dautre part, le produit de ces prlvements, auquel sajoute dailleurs celui des
autres impts, est utilis par ltat non seulement pour financer lensemble des
activits que nous avons dcrites aux sections prcdentes, mais aussi sous formes
de subventions directes, appeles transferts , ceux qui en ont besoin : par exemple, allocations devant assurer le minimum vital aux plus dmunis, allocations de
secours en cas de catastrophes naturelles, mais aussi subventions aux organismes
de la scurit sociale permettant le paiement de pensions plus importantes aux
personnes ges, ou des allocations de chmage dcentes lorsque le produit des
cotisations ny suffit plus.
Dans le mme esprit, certaines des activits incitatives ou productives voques
plus haut sont choisies ou renforces dans la mesure o, tout en bnficiant tous,
elles aident spcialement les moins nantis (ducation gratuite, accs la culture et
la sant).
Dans leur rle de promotion de lquit, limpt direct et les transferts oprent
donc dune part en laissant les revenus se former spontanment sur les marchs
selon la loi dairain des productivits marginales ; et dautre part en redistribuant ces revenus, via les prlvements sur les plus favoriss et les dpenses au
bnfice des moins nantis. Le vote annuel des impts et des dpenses de ltat
(quon a dcrit la section 14.5 sur le budget de ltat) constitue lapprobation
collective de cette redistribution.
Remarquons cet gard la porte trs diffrente des impts directs et des impts indirects : alors
que les premiers ralisent les redistributions de la faon quon vient dindiquer, les seconds frappent lensemble des consommateurs indpendamment de leurs revenus. Les impts indirects
ont cependant un certain rle redistributif, via leur impact sur les prix des biens et des services
que nous avons examin la section 14.4. En effet, dans la mesure o le taux de ces impts nest
pas le mme pour les biens qui ont tendance tre consomms davantage par les riches que pour
ceux qui sont surtout consomms par les pauvres, il y a redistribution ; on peut interprter ainsi,
par exemple, le taux suprieur de la TVA qui est appliqu aux biens de luxe.

Lincidence de limpt direct et des transferts

Pour juger les effets des interventions publiques redistributives, il convient de


distinguer deux points de vue : dune part celui de lobjectif dquit lui-mme,
qui est principalement lorigine de ce type dinterventions ; et dautre part celui
du fonctionnement de lconomie en gnral, car celle-ci ne reste pas sans ragir.
Fiscalit et quit Lapprciation des lois fiscales sur le plan de lquit doit
tout dabord viter un travers frquent, qui consiste comparer uniquement le
montant des impts que chacun paie, et dduire de ces seuls montants-l les
considrations de justice ou dinjustice quils inspirent. Ce sont surtout les
riches que lon voit faire ce genre de comparaisons, ce qui sexplique videmment

CHAPITRE 15

LES MODALITS DE LINTERVENTION PUBLIQUE

297

par le fait que, dans le cadre actuel de nos impts directs progressifs (cest--dire,
dont le taux crot avec le revenu), les riches paient effectivement plus dimpts que
les pauvres.
Le bon sens suggre toutefois que sil sagit dapprcier la justice qui rgne dans
la socit, cest le bien-tre auquel les gens ont accs quil faut comparer, et non ce
quils paient en impts. Or ici, le raisonnement conomique lmentaire apprend
que cest le montant de revenu qui reste disponible pour chacun, aprs quil ait pay
ses impts et reu ses allocations diverses qui est dterminant. Ce sont donc les revenus
aprs taxes et transferts quil faut comparer.
Vues de ce point de vue point de vue quon ne peut pas ignorer, nos lois
fiscales, quoique trs lourdes aux yeux de ceux qui paient beaucoup dimpts,
savrent tre telles que, aprs paiement de ces impts, les plus riches restent encore
les plus riches, la plupart du temps. Comment faut-il juger alors lingalit qui
subsiste aprs impts ? Pour beaucoup, lquit nest pas ncessairement lgalit.
Mais les opinions divergent sur le point de savoir comment dfinir le degr acceptable dingalit des revenus dans une socit.
Il nest pas certain que la science conomique puisse rpondre seule cette
question, qui relve aussi de lthique sociale. On peut nanmoins saccorder
pour trouver peu acceptables les diffrences entre revenus disponibles des uns et
des autres, qui ne savreraient pas explicables par des diffrences dans les
contributions respectives au bien-tre de la collectivit.
Effets de la fiscalit sur lconomie Il faut par ailleurs attirer lattention sur un
deuxime aspect de la fiscalit directe et des transferts : celui de leur incidence sur
lconomie, cest--dire sur les comportements des mnages et des entreprises.
Considrons dabord limpt sur le revenu. Sil sagit de celui des individus, on
peut se demander si la prsence de limpt na pas pour effet de rduire loffre du
facteur de production qui donne lieu ce revenu : rduire loffre de travail, et/ou
rduire loffre dpargne, puisque travailleurs et pargnants ne garderont pas, du
fait de limpt, lintgralit de leur rmunration. Si lon raisonne en termes des
courbes doffre individuelle de ces deux facteurs, limpt a pour effet de provoquer un dplacement le long de ces courbes. Ds lors, la rponse la question pose
dpend de la forme de celles-ci ; or nous avons vu aux chapitres 7 et 8 que cette
forme est incertaine. Il en rsulte que leffet de limpt direct sur les quantits
offertes de ces deux facteurs ne peut pas tre prcis a priori. Ceci ne veut pas dire
que cet effet soit nul ou ngligeable ; cela suggre plutt quil faut dans chaque
situation concrte sinterroger sur la forme de ces courbes ce moment-l.
Il en va assez bien de mme pour leffet de limpt sur le revenu des socits : les
analyses microconomiques de lentreprise dans diverses structures de marchs,
dont nous disposons avec les chapitres 4, 5 et 11, ne permettent pas de dmontrer
quen gnral un impt sur les profits rduise la dimension, lembauche, ou
linvestissement de celle-ci (on en a vu un exemple dans ce chapitre dans le cas du
monopole). Alors comment faut-il interprter les plaidoyers incessants des chefs
dentreprises en faveur dallgements de la fiscalit qui les frappe ? Comme une
dfense de leurs revenus en tant que propritaires ou salaris, ou comme exprimant
le fait que limpt des socits modifie le comportement de celles-ci de manire
dommageable pour lconomie ? Sur ce point, la thorie conomique lmentaire
a peu de rponses solides fournir.

298

PARTIE I

ANALYSE MICROCONOMIQUE

Tout au plus peut-on mentionner quun concept dit de profitabilit a t mis


en avant pour dfendre lide que linvestissement ne dpend pas seulement du
taux dintrt et des caractristiques intrinsques des projets, mais aussi de
lampleur des profits quils peuvent gnrer. Dans cette perspective, tout accroissement de limpt des socits doit tre interprt comme un frein, et tout
allgement comme un incitant aux investissements productifs.
Mentionnons enfin quau chapitre 26, il sera montr que la fiscalit en gnral
joue aussi un rle trs important au plan macroconomique.