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Acte premier : Affront sur affront

Premire partie : on est sur une terrasse du palais Barbarigo Venise


Scne 1 : Une fte de nuit sachve sur la terrasse du palais Barbarigo,
Venise. Cinq jeunes seigneurs, un capitaine daventure, Gennaro, et le
factotum de dona Lucrezia, Gubetta (connu de cette jeunesse sous le nom de
Belverana, comme un gentilhomme castillan) devisent et racontent lassassinat
de Jean Borgia par son frre, Csar. Nous apprenons aussi que Gennaro n'a pas
de pre ni de mre connus mais qu'il est l'ami de Maffio Orsini. On voque le
souvenir du cadavre de Jean Borgia jet dans le Tibre en 1497 par Csar Borgia
: ils aimaient la mme femme, leur sur ; lenfant de Jean Borgia a disparu ; les
diffrents crimes de Csar Borgia sont rappels : il recherche tous ses parents
pour les faire prir et demeurer seul hritier du pape. Nous devinons aussi que
Gennaro a un lien avec Lucrce Borgia, sur de Csar. Pendant ces propos, il a
cd au sommeil. Ses amis sloignent.
Scne 2 : Lucrce arrive, masque. On dcouvre le mystre des fausses
identits de Gubetta et de Lucrce qui, devant Gubetta, son me damne,
personnage comique par son langage, nous ouvre son coeur : les diffrents
ennemis quelle peut faire mourir mais quelle fait librer alors quelle a une
renomme de meurtre et dempoisonnement. Son sursaut vers le bien serait
provoqu par son besoin dtre aime. Elle na plus quun amour, honnte,
pur, celui de ce capitaine endormi, Gennaro, amour qui est, bien sr,
maternel. Mais, si nous le devinons, ce nest pas indiqu, la rvlation ntant
quesquisse ; do le quiproquo de Gupetta. Elle verse une larme, enlve son
masque pendant une seconde pour scher ses yeux. Deux hommes masqus et
cachs lont reconnue, lun est son mari, le duc Alphonse dEste, qui, jaloux
comme un tigre, croit surprendre une aventure galante, lautre, Rustighello,
tant son me damne.
Scne 3 : Deux jeunes amis de Gennaro, Jeppo et Maffio, ont reconnu aussi
Lucrce. Is vont chercher leurs compagnons. On remarque le quiproquo de
Maffio qui veut sauver Gennaro de Lucrce Borgia.
Scne 4 : Gennaro sest veill ; une femme masque la bais au front ; il la
poursuit ; cest Lucrce qui revient avec lui et, visage dcouvert, lui parle avec
motion de sa mre. Il lui confie son propre amour pour sa propre mre quil
ne connat pas mais dont il reoit des messages. Lucrce lit sa propre lettre.

Scne 5 : Les amis de Gennaro reparaissent et, sans merci, infligent Lucrce
Borgia, qui est masque, affront sur affront (cest le titre donn par Hugo
cet acte), lui reprochant les crimes quelle a commis. Puis ils rvlent
Gennaro son nom. Aussi repousse-t-il Lucrce, alors que le spectateur a
compris quelle a pour lui est de tout autre nature. Elle tombe vanouie ses
pieds.
Deuxime partie : on est dans une place de Ferrare.
Scne 1 : Lucrce, dsormais hae et mprise de Gennaro, dernire honte, la
seule quelle redoutt, rve de se venger sur les cinq jeunes gens et de revoir le
capitaine. Par un comique involontaire, Gubetta est heureux de voir Lucrce
revenue la cruaut : elle commande un complot contre les cinq accusateurs
et la protection de Gennaro.
Scne 2 : Gubetta, seul, tonn par lintrt de Lucrce pour Gennaro, se
dsolidarise.
Scne 3 : Les seigneurs et Gennaro font partie dune ambassade envoye par
Venise au duc Alphonse. Les voici devisant sous le balcon du palais Borgia,
contant les mortels effets des poisons des Borgia, voyant passer Montefeltro,
exprimant leur dsir de partir. Mais la soire chez la princesse Negroni les
retient. Ils plaisantent Gennaro sur le sentiment que dame Lucrce semble
prouver pour lui. Alors que le spectateur a compris que lamour de Lucrce
pour lui est maternel, il exprime sa haine pour elle, pour les Borgia, se fche
mme et, de la pointe de son poignard, fait sauter la premire lettre du nom
Borgia sur la faade du palais, ne laissant subsister que le mot Orgia.
Scne 4 : Deux sbires, Rustighello et Astolfo, assistent de loin ce mfait : ils
sintressent Gennaro, lun pour le duc, lautre pour la duchesse. Gennaro,
tir au sort, est gagn par le premier (variante : Rustighello, lhomme du duc,
sempare dAstolfo, lhomme de la duchesse).
Lacte se termine donc sur un suspens : la menace qui pse sur Gennaro.
Acte II : Le couple.
Premire partie : on est dans une salle du palais ducal de Ferrare.

Scne 1 : Le guet-apens est tendu : Si jappelle, tu entreras avec le plateau ; si


je secoue la clochette, tu entreras avec lpe.
Scne 2 : Lucrce, en colre, rclame la punition de celui qui a port atteinte
son nom, exigeant de son mari le serment que le coupable ne sortira pas vivant
du palais : Je vous donne ma parole, je vous la donne, entendez-vous bien,
madame? rpond le duc qui croit avoir dcouvert lors de la soire du palais
Barbarigo que Gennaro est lamant de Lucrce. En prsence des deux poux,
on introduit lhomme au poignard trop spirituel : cest Gennaro. Lucrce
stouffe : on loigne le prisonnier dans la salle voisine.
Scne 3 : Le couple ducal demeure en tte--tte et, dans cette scne dune
intimit tour tour cline et froce, dcouvre nos yeux ses griffes et son
me. Lucrce essaie de sauver Gennaro mais sa droiture le fait avouer.
Scne 4 : Lucrce se heurte au soudain changement de caractre dAlphonse
qui, anim par le souci de lhonneur aristocratique (qui loblige respecter sa
parole) et par sa jalousie (qui le pousse supprimer un rival), a dcid de faire
mourir ce premier amant sur lequel il met la main, mais laisse sa femme le
choix du moyen. Lucrce choisit le poison.
Scne 5 : Gennaro rvle au duc quil a sauv son pre autrefois, mais le duc lui
fait boire tout de mme le vin que, de sa main tremblante, doit verser Lucrce
(tandis que, autre quiproquo, Gennaro est confus de tant de bont),
contrainte par la menace du spadassin. Quand cest fait, le duc se retire.
Scne 6 : Lucrce avoue Gennaro lempoisonnement. Mais il ne sen tonne
pas : Jaurais d men douter, le vin tant vers par vous, Cependant, elle le
sauve de la mort en lui donnant un contre-poison dont il se mfie (autre
quiproquo ironique : Vous devez savoir qui je suis). Elle est prte avouer
quelle est sa mre, mais Gennaro a un sentiment trop idaliste de sa mre
(Vos enfants vous renieraient). Elle lui rappelle le choix terrible quil doit
faire cause du poison ( quiproquo de Gennaro : Jurez-moi que vos crimes ne
sont pour rien dans les malheurs de ma mre). Il part en voyant en Lucrce
lennemie de sa mre.

Deuxime partie : on est de nouveau sous le balcon du palais, mais la nuit

Scne 1 : Don Alphonse, ayant appris que Gennaro a chapp au poison, sans
avoir encore quitt le palais qui est de lautre ct de la place, sest apost
avec Rustighello pour lexpdier. Rustighello justifie son inaction, mais le duc
rpte son dsir de voir Gennaro assassin.
Scne 2 : Les cinq seigneurs amis de Gennaro lempchent de fuir, Maffio le
convainquant de rester Ferrare pour participer la soire chez la princesse
Negroni, ce qui donne une ide au duc qui fait signe Rustighello que son
intervention est inutile (suspense sur lequel se termine lacte).
Acte III : Ivres morts
On est dans le palais Negroni
Scne 1 : Seul Gennaro ne prenant pas part la gaiet gnrale, les jeunes
Vnitiens festoient avec de jeunes femmes dont rien ne permet de dire
quelles sont complices de Lucrce. Maffio courtise la princesse Ngroni. Signe
prmonitoire : Un bohmien nous a prdit que nous mourrions le mme jour.
Afin dloigner les femmes, Gubetta cherche querelle Oloferno pour un
sonnet que celui-ci veut lire. Les femmes senfuient et ferment du dehors
toutes les portes. Or, en entrant, les jeunes gens staient laiss dpouiller de
leurs pes. Gubetta, qui na rien bu de toute la nuit, chante aux convives dj
chancelants un refrain boire. Soudain, surprise ! on entend un chant religieux
et lugubre qui est la prire pour les morts. Les lampes steignent, et, la grande
porte du fond souvrant solennellement dans toute sa largeur, une longue file
de pnitents blancs et noirs, dont on ne voit que les yeux par les trous de leurs
cagoules, apparat, croix en tte et torches en mains. Jeppo est inquiet.
Scne 2 : Ah !, messieurs, nous sommes chez le dmon ici. - Vous tes chez
moi... Lucrce Borgia ! Par un bel effet de surprise, vtue de noir, sur le seuil
de la porte, elle se dresse, tandis que les moines scartent et laissent voir cinq
cercueils ouverts. Elle annonce aux jeunes Vnitiens quils ont t
empoisonns, quelle se venge ainsi des affronts commis lors du bal Venise.
Mais elle se trouble la vue de Gennaro quelle croyait parti pour Venise et qui
a donc t une fois de plus empoisonn. Il rclame un sixime cercueil.
Scne 3 : Lucrce senferme seule avec lui, pendant que, pour les autres,
emmens par les moines, commence lagonie. Gennaro aussi est empoisonn,
mais il a le contre-poison. Il en demande pour ses amis. Il ny en a pas assez, et
elle le supplie de se sauver. Mais lui veut la tuer, pour venger les autres et

surtout Maffio. Lucrce lui rvle quil est le fils de Jean Borgia, quelle est sa
tante. Il accepte dtre un Borgia mais est dautant plus prt la tuer. Elle
invoque le fait quelle est une femme, quelle est une criminelle qui il faut
laisser le temps de se repentir, qui veut senfermer dans un clotre. Gennaro
hsite mais, lappel la vengeance de Maffio mourant, son frre darmes
qui il a jur amiti, aide et, au besoin, vengeance, il la saisit aux cheveux, la
poignarde : Ah !...tu mas tue !...Gennaro ! je suis ta mre ! Dcouvrant sa
poitrine o il trouve ses lettres ensanglantes, il regrette son geste. Elle se
rveille, veut dabord nier quelle soit sa mre, mais le reconnat, et Gennaro se
reproche son geste. Lucrce lui pardonne, exprime sa joie de ne pas tre
repousse par son fils. Puis il exprime sa douleur de perdre sa mre, lamour
maternel tant au-dessus de toutes les autres espces damour. Aussi jettet-il le contre-poison pour mourir avec sa mre.