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Aventure de la mmoire Voltaire

Le genre humain pensant, cest--dire la cent millime partie du genre humain, tout au
plus, avait cru longtemps, ou du moins avait souvent rpt que nous navions dides
que par nos sens, et que la mmoire est le seul instrument par lequel nous puissions
joindre

deux

ides

et

deux

mots

ensemble.

Cest pourquoi Jupiter, reprsentant la nature, fut amoureux de Mnmosyne, desse de


la mmoire, ds le premier moment quil la vit; et, de ce mariage, naquirent les neuf
Muses,

qui

furent

les

inventrices

de

tous

les

arts.

Ce dogme, sur lequel sont fondes toutes nos connaissances, fut reu universellement, et
mme la Nonsobre lembrassa ds quelle fut ne, quoique ce ft une vrit.
Quelque temps aprs vint un argumenteur, moiti gomtre, moiti chimrique, lequel
argumenta contre les cinq sens et contre la mmoire, et dit au petit nombre du genre
humain pensant: Vous vous tes tromps jusqu prsent; car vos sens sont inutiles;
car les ides sont innes chez vous avant quaucun de vos sens pt agir, car vous aviez
toutes les notions ncessaires, lorsque vous vntes au monde. Vous saviez tout sans
jamais avoir rien senti; toutes vos ides, nes avec vous, taient prsentes votre
intelligence, nomme me, sans le secours de la mmoire cette mmoire nest bonne
rien.
La Nonsobre condamna cette proposition, non parce quelle tait ridicule, mais parce
quelle tait nouvelle. Cependant, lorsque ensuite un Anglais se fut mis prouver, et
mme longuement, quil ny avait point dides innes, que rien ntait plus ncessaire
que les cinq sens, que la mmoire servait beaucoup retenir les choses reues par les
cinq sens, elle condamna ses propres sentiments, parce quils taient devenus ceux dun
Anglais. En consquence elle ordonna au genre humain de croire dsormais aux ides
innes et de ne plus croire aux cinq sens et la mmoire. Le genre humain, au lieu
dobir, se moqua de la Nonsobre, laquelle se mit en telle colre quelle voulut faire
brler un philosophe; car ce philosophe avait dit quil est impossible davoir une ide
complte dun fromage, moins den avoir vu et den avoir mang; et mme le sclrat
osa avancer que les hommes et les femmes nauraient jamais pu travailler en tapisserie,
sils

navaient

pas

eu

des

aiguilles

et

des

doigts

pour

les

enfiler.

Les liolisteois se joignirent la Nonsobre pour la premire fois de leur vie; et les
sjanistes, ennemis mortels des liolisteois, se runirent pour un moment eux; ils

appelrent leur secours les anciens dicastriques, qui taient de grands philosophes; et
tous ensemble, avant de mourir, proscrivirent la mmoire et les cinq sens, et lauteur qui
avait

dit

du

bien

de

ces

six

choses.

Un cheval se trouva prsent au jugement que prononcrent ces messieurs, quoiquil ne


ft pas de la mme espce, et quil y et entre lui et eux plusieurs diffrences, comme
celles de la taille, de la voix, de lgalit des crins et des oreilles; ce cheval, dis-je, qui
avait du sens aussi bien que des sens, en parla un jour Pgase, dans mon curie et
Pgase alla raconter aux Muses cette histoire, avec sa vivacit ordinaire.
Les Muses, qui, depuis cent ans, avaient singulirement favoris le pays, longtemps
barbare, o cette scne se passait, furent extrmement scandalises; elles aimaient
tendrement Mmoire ou Mnmosyne, leur mre, laquelle ces neuf filles sont
redevables de tout ce quelles savent. Lingratitude des hommes les irrita. Elles ne firent
point de satires contre les anciens dicastriques, les liolisteois, les sjanistes et la
Nonsobre, parce que les satires ne corrigent personne, irritent les sots, et les rendent
encore plus mchants. Elles imaginrent un moyen de les clairer en les punissant. Les
hommes avaient blasphm la mmoire; les Muses leur trent ce don des dieux, afin
quils

apprissent

une

bonne

fois

ce

quon

est

sans

son

secours.

Il arriva donc quau milieu dune belle nuit tous les cerveaux sappesantirent, de faon
que le lendemain matin tout le monde se rveilla sans avoir le moindre souvenir du
pass. Quelques dicastriques, couchs avec leurs femmes, voulurent sapprocher
delles par un reste dinstinct indpendant de la mmoire. Les femmes, qui nont eu que
trs rarement linstinct dembrasser leurs maris, rejetrent leurs caresses dgotantes
avec aigreur. Les maris se fchrent, les femmes crirent, et la plupart des mnages en
vinrent

aux

coups.

Messieurs, trouvant un bonnet carr, sen servirent pour certains besoins que ni la
mmoire ni le bon sens ne soulagent. Mesdames employrent les pots de leur toilette
aux mmes usages; les domestiques, ne se souvenant plus du march quils avaient fait
avec leurs matres, entrrent dans leurs chambres sans savoir o ils taient; mais,
comme lhomme est n curieux, ils ouvrirent tous les tiroirs; et comme lhomme aime
naturellement lclat de largent et de lor, sans avoir pour cela besoin de mmoire, ils
prirent tout ce quils en trouvrent sous la main. Les matres voulurent crier au voleur;
mais lide de voleur tant sortie de leur cerveau, le mot ne put arriver sur leur langue.
Chacun ayant oubli son idiome articulait des sons informes. Ctait bien pis qu
Babel, o chacun inventait sur-le-champ une langue nouvelle. Le sentiment inn dans le

sens des jeunes valets agit si puissamment, que ces insolents se jetrent tourdiment sur
les premires femmes ou filles quils trouvrent, soit cabaretires, soit prsidentes; et
celles-ci, ne se souvenant plus des leons de pudeur, les laissrent faire en toute libert.
Il fallut dner; personne ne savait plus comment il fallait sy prendre. Personne navait
t au march ni pour vendre ni pour acheter. Les domestiques avaient pris les habits
des matres, et les matres ceux des domestiques. Tout le monde se regardait avec des
yeux hbts. Ceux qui avaient le plus de gnie pour se procurer le ncessaire (et
ctaient les gens du peuple) trouvrent un peu vivre: les autres manqurent de tout.
Le premier prsident, larchevque, allaient tout nus et leurs palefreniers taient les uns
en robes rouges, les autres en dalmatiques; tout tait confondu, tout allait prir de
misre

et

de

faim

faute

de

sentendre.

Au bout de quelques jours, les Muses eurent piti de cette pauvre race; elles sont
bonnes, quoiquelles fassent sentir quelquefois leur colre aux mchants; elles
supplirent donc leur mre de rendre ces blasphmateurs la mmoire quelle leur avait
te. Mnmosyne descendit au sjour des contraires, dans lequel on lavait insulte avec
tant

de

tmrit,

et

leur

parla

en

ces

mots:

Imbciles, je vous pardonne; mais ressouvenez-vous que sans les sens il ny a point de
mmoire,

et

que

sans

la

mmoire

il

ny

point

desprit.

Les dicastriques la remercirent assez schement et arrtrent quon lui ferait des
remontrances. Les sjanistes mirent toute cette aventure dans leur gazette; on saperut
quils ntaient pas encore guris. Les liolisteois en firent une intrigue de cour. Matre
Cog, tout bahi de laventure, et ny entendant rien, dit ses coliers de cinquime ce
bel axiome. Non magis Musis quam hominibus infensa est ista qu vocatur
memoria.