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L'Homme qui plantait des arbres

TABLE DES MATIERES


L'Homme qui plantait des arbres.............................................................1
LHomme qui plantait des arbres........................................................2
Note...................................................................................................12

L'Homme qui plantait des arbres


Auteur : Jean Giono
Catgorie : Nouvelles

Un homme redonne vie une terre aride en y semant des glands de chne.

Licence : Oeuvre du domaine public.

LHomme qui plantait des arbres


Pour que le caractre dun tre humain dvoile des qualits vraiment
exceptionnelles, il faut avoir la bonne fortune de pouvoir observer son
action pendant de longues annes. Si cette action est dpouille de tout
gosme, si lide qui la dirige est dune gnrosit sans exemple, sil est
absolument certain quelle na cherch de rcompense nulle part et quau
surplus elle ait laiss sur le monde des marques visibles, on est alors, sans
risque derreurs, devant un caractre inoubliable.
Il y a environ une quarantaine dannes, je faisais une longue course
pied, sur des hauteurs absolument inconnues des touristes, dans cette trs
vieille rgion des Alpes qui pntre en Provence.
Cette rgion est dlimite au sud-est et au sud par le cours moyen de la
Durance, entre Sisteron et Mirabeau ; au nord par le cours suprieur de la
Drme, depuis sa source jusqu Die ; louest par les plaines du Comtat
Venaissin et les contreforts du Mont-Ventoux. Elle comprend toute la
partie nord du dpartement des Basses-Alpes, le sud de la Drme et une
petite enclave du Vaucluse.
Ctait, au moment o jentrepris ma longue promenade dans ces dserts,
des landes nues et monotones, vers 1200 1300 mtres daltitude. Il ny
poussait que des lavandes sauvages.
Je traversais ce pays dans sa plus grande largeur et, aprs trois jours de
marche, je me trouvais dans une dsolation sans exemple. Je campais
ct dun squelette de village abandonn. Je navais plus deau depuis la
veille et il me fallait en trouver. Ces maisons agglomres, quoique en
ruine, comme un vieux nid de gupes, me firent penser quil avait d y
avoir l, dans le temps, une fontaine ou un puits.
Il y avait bien une fontaine, mais sche. Les cinq six maisons, sans
toiture, ronges de vent et de pluie, la petite chapelle au clocher croul,
taient ranges comme le sont les maisons et les chapelles dans les villages
vivants, mais toute vie avait disparu.
Ctait un beau jour de juin avec grand soleil, mais sur ces terres sans
abri et hautes dans le ciel, le vent soufflait avec une brutalit insupportable.
LHomme qui plantait des arbres

L'Homme qui plantait des arbres

Ses grondements dans les carcasses des maisons taient ceux dun fauve
drang dans son repas.
Il me fallut lever le camp. cinq heures de marche de l, je navais
toujours pas trouv deau et rien ne pouvait me donner lespoir den
trouver. Ctait partout la mme scheresse, les mmes herbes ligneuses. Il
me sembla apercevoir dans le lointain une petite silhouette noire, debout.
Je la pris pour le tronc dun arbre solitaire. tout hasard, je me dirigeai
vers elle. Ctait un berger. Une trentaine de moutons couchs sur la terre
brlante se reposaient prs de lui.
Il me fit boire sa gourde et, un peu plus tard, il me conduisit sa
bergerie, dans une ondulation du plateau. Il tirait son eau - excellente dun trou naturel, trs profond, au-dessus duquel il avait install un treuil
rudimentaire.
Cet homme parlait peu. Cest le fait des solitaires, mais on le sentait sr
de lui et confiant dans cette assurance. Ctait insolite dans ce pays
dpouill de tout. Il nhabitait pas une cabane mais une vraie maison en
pierre o lon voyait trs bien comment son travail personnel avait rapic
la ruine quil avait trouve l son arrive.
Son toit tait solide et tanche. Le vent qui le frappait faisait sur les tuiles
le bruit de la mer sur les plages.
Son mnage tait en ordre, sa vaisselle lave, son parquet balay, son
fusil graiss ; sa soupe bouillait sur le feu. Je remarquai alors quil tait
aussi ras de frais, que tous ses boutons taient solidement cousus, que ses
vtements taient repriss avec le soin minutieux qui rend les reprises
invisibles.
Il me fit partager sa soupe et, comme aprs je lui offrais ma blague
tabac, il me dit quil ne fumait pas. Son chien, silencieux comme lui, tait
bienveillant sans bassesse.
Il avait t entendu tout de suite que je passerais la nuit l ; le village le
plus proche tait encore plus dune journe et demie de marche. Et, au
surplus, je connaissais parfaitement le caractre des rares villages de cette
rgion. Il y en a quatre ou cinq disperss loin les uns des autres sur les
flancs de ces hauteurs, dans les taillis de chnes blancs la toute extrmit
des routes carrossables. Ils sont habits par des bcherons qui font du
charbon de bois. Ce sont des endroits o lon vit mal. Les familles serres
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les unes contre les autres dans ce climat qui est dune rudesse excessive,
aussi bien lt que lhiver, exasprent leur gosme en vase clos.
Lambition irraisonne sy dmesure, dans le dsir continu de schapper
de cet endroit.
Les hommes vont porter leur charbon la ville avec leurs camions, puis
retournent. Les plus solides qualits craquent sous cette perptuelle douche
cossaise. Les femmes mijotent des rancurs.
Il y a concurrence sur tout, aussi bien pour la vente du charbon que pour
le banc lglise, pour les vertus qui se combattent entre elles, pour les
vices qui se combattent entre eux et pour la mle gnrale des vices et des
vertus, sans repos. Par l-dessus, le vent galement sans repos irrite les
nerfs. Il y a des pidmies de suicides et de nombreux cas de folies,
presque toujours meurtrires.
Le berger qui ne fumait pas alla chercher un petit sac et dversa sur la
table un tas de glands. Il se mit les examiner lun aprs lautre avec
beaucoup dattention, sparant les bons des mauvais. Je fumais ma pipe. Je
me proposai pour laider. Il me dit que ctait son affaire. En effet : voyant
le soin quil mettait ce travail, je ninsistai pas. Ce fut toute notre
conversation. Quand il eut du ct des bons un tas de glands assez gros, il
les compta par paquets de dix. Ce faisant, il liminait encore les petits
fruits ou ceux qui taient lgrement fendills, car il les examinait de fort
prs. Quand il eut ainsi devant lui cent glands parfaits, il sarrta et nous
allmes nous coucher.
La socit de cet homme donnait la paix. Je lui demandai le lendemain la
permission de me reposer tout le jour chez lui. Il le trouva tout naturel, ou,
plus exactement, il me donna limpression que rien ne pouvait le dranger.
Ce repos ne mtait pas absolument obligatoire, mais jtais intrigu et je
voulais en savoir plus. Il fit sortir son troupeau et il le mena la pture.
Avant de partir, il trempa dans un seau deau le petit sac o il avait mis les
glands soigneusement choisis et compts.
Je remarquai quen guise de bton, il emportait une tringle de fer grosse
comme le pouce et longue denviron un mtre cinquante. Je fis celui qui se
promne en se reposant et je suivis une route parallle la sienne. La
pture de ses btes tait dans un fond de combe. Il laissa le petit troupeau
la garde du chien et il monta vers lendroit o je me tenais. Jeus peur quil
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vnt pour me reprocher mon indiscrtion mais pas du tout : ctait sa route
et il minvita laccompagner si je navais rien de mieux faire. Il allait
deux cents mtres de l, sur la hauteur.
Arriv lendroit o il dsirait aller, il se mit planter sa tringle de fer
dans la terre. Il faisait ainsi un trou dans lequel il mettait un gland, puis il
rebouchait le trou. Il plantait des chnes. Je lui demandai si la terre lui
appartenait. Il me rpondit que non. Savait-il qui elle tait ? Il ne savait
pas. Il supposait que ctait une terre communale, ou peut-tre, tait-elle
proprit de gens qui ne sen souciaient pas ? Lui ne se souciait pas de
connatre les propritaires. Il planta ainsi cent glands avec un soin extrme.
Aprs le repas de midi, il recommena trier sa semence. Je mis, je
crois, assez dinsistance dans mes questions puisquil y rpondit. Depuis
trois ans il plantait des arbres dans cette solitude. Il en avait plant cent
mille. Sur les cent mille, vingt mille tait sortis. Sur ces vingt mille, il
comptait encore en perdre la moiti, du fait des rongeurs ou de tout ce quil
y a dimpossible prvoir dans les desseins de la Providence. Restaient dix
mille chnes qui allaient pousser dans cet endroit o il ny avait rien
auparavant.
Cest ce moment l que je me souciai de lge de cet homme. Il avait
visiblement plus de cinquante ans. Cinquante-cinq, me dit-il. Il sappelait
Elzard Bouffier. Il avait possd une ferme dans les plaines. Il y avait
ralis sa vie. Il avait perdu son fils unique, puis sa femme. Il stait retir
dans la solitude o il prenait plaisir vivre lentement, avec ses brebis et
son chien. Il avait jug que ce pays mourait par manque darbres. Il ajouta
que, nayant pas doccupations trs importantes, il avait rsolu de remdier
cet tat de choses.
Menant moi-mme ce moment-l, malgr mon jeune ge, une vie
solitaire, je savais toucher avec dlicatesse aux mes des solitaires.
Cependant, je commis une faute. Mon jeune ge, prcisment, me forait
imaginer lavenir en fonction de moi-mme et dune certaine recherche du
bonheur. Je lui dis que, dans trente ans, ces dix mille chnes seraient
magnifiques. Il me rpondit trs simplement que, si Dieu lui prtait vie,
dans trente ans, il en aurait plant tellement dautres que ces dix mille
seraient comme une goutte deau dans la mer.
LHomme qui plantait des arbres

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Il tudiait dj, dailleurs, la reproduction des htres et il avait prs de sa


maison une ppinire issue des fanes. Les sujets quil avait protgs de ses
moutons par une barrire en grillage, taient de toute beaut. Il pensait
galement des bouleaux pour les fonds o, me dit-il, une certaine
humidit dormait quelques mtres de la surface du sol.
Nous nous sparmes le lendemain.
Lanne daprs, il y eut la guerre de 14 dans laquelle je fus engag
pendant cinq ans. Un soldat dinfanterie ne pouvait gure y rflchir des
arbres. dire vrai, la chose mme navait pas marqu en moi : je lavais
considre comme un dada, une collection de timbres, et oublie.
Sorti de la guerre, je me trouvais la tte dune prime de dmobilisation
minuscule mais avec le grand dsir de respirer un peu dair pur. Cest sans
ide prconue - sauf celle-l - que je repris le chemin de ces contres
dsertes.
Le pays navait pas chang. Toutefois, au-del du village mort, japerus
dans le lointain une sorte de brouillard gris qui recouvrait les hauteurs
comme un tapis. Depuis la veille, je mtais remis penser ce berger
planteur darbres. Dix mille chnes, me disais-je, occupent vraiment un
trs large espace .
Javais vu mourir trop de monde pendant cinq ans pour ne pas imaginer
facilement la mort dElzard Bouffier, dautant que, lorsquon en a vingt,
on considre les hommes de cinquante comme des vieillards qui il ne
reste plus qu mourir. Il ntait pas mort. Il tait mme fort vert. Il avait
chang de mtier. Il ne possdait plus que quatre brebis mais, par contre,
une centaine de ruches. Il stait dbarrass des moutons qui mettaient en
pril ses plantations darbres. Car, me dit-il (et je le constatais), il ne stait
pas du tout souci de la guerre. Il avait imperturbablement continu
planter.
Les chnes de 1910 avaient alors dix ans et taient plus hauts que moi et
que lui. Le spectacle tait impressionnant. Jtais littralement priv de
parole et, comme lui ne parlait pas, nous passmes tout le jour en silence
nous promener dans sa fort. Elle avait, en trois tronons, onze kilomtres
de long et trois kilomtres dans sa plus grande largeur. Quand on se
souvenait que tout tait sorti des mains et de lme de cet homme - sans
moyens techniques - on comprenait que les hommes pourraient tre aussi
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efficaces que Dieu dans dautres domaines que la destruction.


Il avait suivi son ide, et les htres qui marrivaient aux paules,
rpandus perte de vue, en tmoignaient. Les chnes taient drus et
avaient dpass lge o ils taient la merci des rongeurs ; quant aux
desseins de la Providence elle-mme, pour dtruire luvre cre, il lui
faudrait avoir dsormais recours aux cyclones. Il me montra dadmirables
bosquets de bouleaux qui dataient de cinq ans, cest--dire de 1915, de
lpoque o je combattais Verdun. Il leur avait fait occuper tous les fonds
o il souponnait, avec juste raison, quil y avait de lhumidit presque
fleur de terre. Ils taient tendres comme des adolescents et trs dcids.
La cration avait lair, dailleurs, de soprer en chanes. Il ne sen
souciait pas ; il poursuivait obstinment sa tche, trs simple. Mais en
redescendant par le village, je vis couler de leau dans des ruisseaux qui, de
mmoire dhomme, avaient toujours t sec. Ctait la plus formidable
opration de raction quil mait t donn de voir. Ces ruisseaux secs
avaient jadis port de leau, dans des temps trs anciens.
Certains de ces villages tristes dont jai parl au dbut de mon rcit
staient construits sur les emplacements danciens villages gallo-romains
dont il restait encore des traces, dans lesquelles les archologues avaient
fouill et ils avaient trouv des hameons des endroits o au vingtime
sicle, on tait oblig davoir recours des citernes pour avoir un peu
deau.
Le vent aussi dispersait certaines graines. En mme temps que leau
rapparut rapparaissaient les saules, les osiers, les prs, les jardins, les
fleurs et une certaine raison de vivre.
Mais la transformation soprait si lentement quelle entrait dans
lhabitude sans provoquer dtonnement. Les chasseurs qui montaient dans
les solitudes la poursuite des livres ou des sangliers avaient bien
constat le foisonnement des petits arbres mais ils lavaient mis sur le
compte des malices naturelles de la terre. Cest pourquoi personne ne
touchait luvre de cet homme. Si on lavait souponn, on laurait
contrari. Il tait insouponnable. Qui aurait pu imaginer, dans les villages
et dans les administrations, une telle obstination dans la gnrosit la plus
magnifique ?
LHomme qui plantait des arbres

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partir de 1920, je ne suis jamais rest plus dun an sans rendre visite
Elzard Bouffier. Je ne lai jamais vu flchir ni douter. Et pourtant, Dieu
sait si Dieu mme y pousse ! Je nai pas fait le compte de ses dboires. On
imagine bien cependant que, pour une russite semblable, il a fallu vaincre
ladversit ; que, pour assurer la victoire dune telle passion, il a fallu lutter
avec le dsespoir. Il avait, pendant un an, plant plus de dix mille rables.
Ils moururent tous. Lan daprs, il abandonna les rables pour reprendre
les htres qui russirent encore mieux que les chnes.
Pour avoir une ide peu prs exacte de ce caractre exceptionnel, il ne
faut pas oublier quil sexerait dans une solitude totale ; si totale que, vers
la fin de sa vie, il avait perdu lhabitude de parler. Ou, peut-tre, nen
voyait-il pas la ncessit ?
En 1933, il reut la visite dun garde forestier berlu. Ce fonctionnaire
lui intima lordre de ne pas faire de feu dehors, de peur de mettre en danger
la croissance de cette fort naturelle. Ctait la premire fois, lui dit cet
homme naf, quon voyait une fort pousser toute seule. cette poque, il
allait planter des htres douze kilomtres de sa maison. Pour sviter le
trajet daller-retour - car il avait alors soixante-quinze ans - il envisageait
de construire une cabane de pierre sur les lieux mmes de ses plantations.
Ce quil fit lanne daprs.
En 1935, une vritable dlgation administrative vint examiner la fort
naturelle . Il y avait un grand personnage des Eaux et Forts, un dput,
des techniciens. On pronona beaucoup de paroles inutiles. On dcida de
faire quelque chose et, heureusement, on ne fit rien, sinon la seule chose
utile : mettre la fort sous la sauvegarde de ltat et interdire quon vienne
y charbonner. Car il tait impossible de ntre pas subjugu par la beaut
de ces jeunes arbres en pleine sant. Et elle exera son pouvoir de
sduction sur le dput lui-mme.
Javais un ami parmi les capitaines forestiers qui tait de la dlgation. Je
lui expliquai le mystre. Un jour de la semaine daprs, nous allmes tous
les deux la recherche dElzard Bouffier. Nous le trouvmes en plein
travail, vingt kilomtres de lendroit o avait eu lieu linspection.
Ce capitaine forestier ntait pas mon ami pour rien. Il connaissait la
valeur des choses. Il sut rester silencieux. Joffris les quelques ufs que
javais apports en prsent. Nous partagemes notre casse-crote en trois et
LHomme qui plantait des arbres

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quelques heures passrent dans la contemplation muette du paysage.


Le ct do nous venions tait couvert darbres de six sept mtres de
haut. Je me souvenais de laspect du pays en 1913 : le dsert Le travail
paisible et rgulier, lair vif des hauteurs, la frugalit et surtout la srnit
de lme avaient donn ce vieillard une sant presque solennelle. Ctait
un athlte de Dieu. Je me demandais combien dhectares il allait encore
couvrir darbres.
Avant de partir, mon ami fit simplement une brve suggestion propos
de certaines essences auxquelles le terrain dici paraissait devoir convenir.
Il ninsista pas. Pour la bonne raison, me dit-il aprs, que ce bonhomme
en sait plus que moi. Au bout dune heure de marche - lide ayant fait
son chemin en lui - il ajouta : Il en sait beaucoup plus que tout le monde.
Il a trouv un fameux moyen dtre heureux !
Cest grce ce capitaine que, non seulement la fort, mais le bonheur de
cet homme furent protgs. Il fit nommer trois gardes-forestiers pour cette
protection et il les terrorisa de telle faon quils restrent insensibles tous
les pots-de-vin que les bcherons pouvaient proposer.
Luvre ne courut un risque grave que pendant la guerre de 1939. Les
automobiles marchant alors au gazogne, on navait jamais assez de bois.
On commena faire des coupes dans les chnes de 1910, mais ces
quartiers sont si loin de tous rseaux routiers que lentreprise se rvla trs
mauvaise au point de vue financier. On labandonna. Le berger navait rien
vu. Il tait trente kilomtres de l, continuant paisiblement sa besogne,
ignorant la guerre de 39 comme il avait ignor la guerre de 14.
Jai vu Elzard Bouffier pour la dernire fois en juin 1945. Il avait alors
quatre-vingt-sept ans. Javais donc repris la route du dsert, mais
maintenant, malgr le dlabrement dans lequel la guerre avait laiss le
pays, il y avait un car qui faisait le service entre la valle de la Durance et
la montagne. Je mis sur le compte de ce moyen de transport relativement
rapide le fait que je ne reconnaissais plus les lieux de mes dernires
promenades. Il me semblait aussi que litinraire me faisait passer par des
endroits nouveaux. Jeus besoin dun nom de village pour conclure que
jtais bien cependant dans cette rgion jadis en ruine et dsole. Le car me
dbarqua Vergons.
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En 1913, ce hameau de dix douze maisons avait trois habitants. Ils


taient sauvages, se dtestaient, vivaient de chasse au pige : peu prs
dans ltat physique et moral des hommes de la prhistoire. Les orties
dvoraient autour deux les maisons abandonnes. Leur condition tait
sans espoir. Il ne sagissait pour eux que dattendre la mort : situation qui
ne prdispose gure aux vertus.
Tout tait chang. Lair lui-mme. Au lieu des bourrasques sches et
brutales qui maccueillaient jadis, soufflait une brise souple charge
dodeurs. Un bruit semblable celui de leau venait des hauteurs : ctait
celui du vent dans les forts. Enfin, chose plus tonnante, jentendis le vrai
bruit de leau coulant dans un bassin. Je vis quon avait fait une fontaine,
quelle tait abondante et, ce qui me toucha le plus, on avait plant prs
delle un tilleul qui pouvait dj avoir dans les quatre ans, dj gras,
symbole incontestable dune rsurrection.
Par ailleurs, Vergons portait les traces dun travail pour lentreprise
duquel lespoir tait ncessaire. Lespoir tait donc revenu. On avait
dblay les ruines, abattu les pans de murs dlabrs et reconstruit cinq
maisons. Le hameau comptait dsormais vingt-huit habitants dont quatre
jeunes mnages. Les maisons neuves, crpies de frais, taient entoures de
jardins potagers o poussaient, mlangs mais aligns, les lgumes et les
fleurs, les choux et les rosiers, les poireaux et les gueules-de-loup, les
cleris et les anmones. Ctait dsormais un endroit o lon avait envie
dhabiter.
partir de l, je fis mon chemin pied. La guerre dont nous sortions
peine navait pas permis lpanouissement complet de la vie, mais Lazare
tait hors du tombeau. Sur les flancs abaisss de la montagne, je voyais de
petits champs dorge et de seigle en herbe ; au fond des troites valles,
quelques prairies verdissaient.
Il na fallu que les huit ans qui nous sparent de cette poque pour que
tout le pays resplendisse de sant et daisance. Sur lemplacement des
ruines que javais vues en 1913, slvent maintenant des fermes propres,
bien crpies, qui dnotent une vie heureuse et confortable. Les vieilles
sources, alimentes par les pluies et les neiges que retiennent les forts, se
sont remises couler. On en a canalis les eaux. ct de chaque ferme,
dans des bosquets drables, les bassins des fontaines dbordent sur des
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tapis de menthes fraches. Les villages se sont reconstruits peu peu. Une
population venue des plaines o la terre se vend cher sest fixe dans le
pays, y apportant de la jeunesse, du mouvement, de lesprit daventure. On
rencontre dans les chemins des hommes et des femmes bien nourris, des
garons et des filles qui savent rire et ont repris got aux ftes
campagnardes. Si on compte lancienne population, mconnaissable depuis
quelle vit avec douceur et les nouveaux venus, plus de dix mille personnes
doivent leur bonheur Elzard Bouffier.
Quand je rflchis quun homme seul, rduit ses simples ressources
physiques et morales, a suffi pour faire surgir du dsert ce pays de Canaan,
je trouve que, malgr tout, la condition humaine est admirable.
Mais, quand je fais le compte de tout ce quil a fallu de constance dans la
grandeur dme et dacharnement dans la gnrosit pour obtenir ce
rsultat, je suis pris dun immense respect pour ce vieux paysan sans
culture qui a su mener bien cette uvre digne de Dieu.
Elzard Bouffier est mort paisiblement en 1947 lhospice de Banon.

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Note
Cette oeuvre est publie en respectant la volont de lauteur. Il souhaitait
quelle soit diffuse largement, sans demander aucune rmunration.

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