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Fonctionnalisme

Il a t initi par Bronislaw Malinowski et Radcliffe-Brown.


Ce courant veut apposer chaque fait social une ou des fonctions qui le dterminent.
Autrement dit, chaque lment de la culture possde une certaine tche accomplir -une
fonction-, qui prsente une part irremplaable de la totalit organique.
Ce courant s'oppose l'volutionnisme et au diffusionnisme. La culture doit tre vue dans une
perspective synchronique. Si ce courant a connu des limites, notamment du fait de sa
tendance simplifier les ralits culturelles, nanmoins sa mthode de l'observation
participante subsiste encore aujourd'hui. On peut cependant noter que le rejet de la vision
trop historique de l'volutionnisme et du diffusionnisme a t pouss son extrme, par
consquent les socits sont quelques peu fig dans le temps.
Malinowski veut ce courant de pense au confluent de trois disciplines, pour une tude de
l'homme tridimensionnelle et totale. Le fonctionnalisme utilise des ides et des mthodes de
l'anthropologie, de la psychanalyse et des sciences naturelles.
Appliqu la sociologie politique, sa pertinence est dfendue par Almond et Powell qui ont
dmontr l'aide de moyens d'investigations scientifiques que pour tre pleinement lgitim,
c'est--dire vritablement fonctionnel, le gouvernement doit rester structurellement en phase
avec la culture politique de la socit qu'il rgit. Pour cela les ministres usent de moyens
efficaces : campagnes de persuasion, filtrage de l'information... afin de prserver l'unit
d'une rpublique dont l'indivisibilit est constitutionnellement consacre.
Les prmisses du fonctionnalisme apparaissent avec mile Durkheim et Herbert Spencer. La
fonction devient un principe explicatif: tout organe a une fonction (comme dans le corps
humain). Les organes de la socit ont pour fonction d'assurer la cohsion sociale (lien social
entre les individus).
Edward Evan Evans-Pritchard (1902-1973) succde A.R. Radcliffe-Brown. Il a un fort
impact dans l'anthropologie britannique. Il conoit un structuro-fonctionnalisme, comme l'a
fait Radcliffe Brown. Il est contre le positivisme qui veut donner le statut de "science
naturelle" l'anthropologie car il la conoit comme tant une science comprhensive
(science humaine)et non explicative. En effet, pour E. E. Evans-Pritchard l'anthropologie
tudie les socits comme des systmes moraux et ainsi cherche des arguments et non des lois
spcifiques.
Il fait une tude de terrain en Afrique o il met en vidence des liens logiques qui
caractrisent les institutions des socits traditionnelles chez les Azands. Il montre que les
registres magique et logique coexistent. Certaines choses sont expliques travers la magie.
Elle est utilise quand les Azands ne trouvent pas d'autres explications rationnelles.
Le fonctionnalisme a constitu l'une des thories dominantes au XXe sicle en sociologie. Ses
principaux reprsentants sont Talcott Parsons et Robert K. Merton. La sociologie

fonctionnaliste apprhende les socits partir des institutions assurant leur stabilit et
structurant les comportements individuels aux travers de rles et de statuts.

Fonctionnalisme (sociologie)
La sociologie fonctionnaliste a t labore partir de quelques notions qui lui prexistaient.
D'abord, elle mobilisa le corps des rflexions de Bronislaw Malinowski qui inventa le
fonctionnalisme en anthropologie partir de la notion de fonction. Mais elle y adjoint les
notions de rles et statuts qui avaient t problmatises par le sociologue Everett
Cherrington Hughes et l'anthropologue Ralph Linton
Le fonctionnalisme est une thorie utilise pour la premire fois par Bronislaw Malinowski
dans l'ouvrage Les Argonautes du Pacifique occidental, produit d'un long travail
d'observation participante qu'il ralisa dans les les Trobriand.
Elle constitue une alternative aux thories anthropologiques alors dominantes,
l'volutionnisme et le diffusionnisme. L'volutionnisme analyse les pratiques des diffrentes
socits comme les rsultats de leur volution. Postulant l'unicit du genre humain, les
volutionnismes rendent compte des diffrences entre les socits par leur degr de
dveloppement. Au contraire, le diffusionnisme considre que les socits sont
fondamentalement diverses. Les pratiques qui y sont observes sont le rsultat d'emprunts
culturels aux socits voisines. Les diffusionnistes expliquent le fonctionnement des socits
partir de l'histoire des transmissions de connaissance entre diffrents groupes.
Malinowski rompt avec ces deux thories en affirmant qu'une socit ne doit pas tre
analyse partir de son histoire mais de son fonctionnement. Observant les rites magiques
qui entourent la construction des pirogues, il refuse de les saisir comme des faits exotiques et
irrationnels. Il fait observer que ces rites permettent aux trobriandais de combattre le stress
qu'occasionnent les dparts en mer. Les pratiques qui semblent les plus anodines ont donc
une fonction. Et cette fonction correspond un besoin humain : Pour le fonctionnaliste, la
culture, c'est--dire le corps complet d'instruments, les privilges de ses groupes sociaux, les
ides, les croyances et les coutumes humaines, constituent un vaste appareil mettant l'homme
dans une meilleure position pour affronter les problmes concrets particuliers qui se dressent
devant lui dans son adaptation son environnement pour donner cours la satisfaction de
ses besoins1 . Ayant trouv chez mile Durkheim une mme mise en rapport des notions de
fonction et de besoin, Malinowski en fit le pre du fonctionnalisme .
Le fonctionnalisme de Malinowski suppose donc que toute pratique ait pour fonction de
rpondre aux besoins des individus. Mais en mme temps, c'est toujours la totalit de la
socit, et non ses lments spars, qui rpond aux besoins individuels : La culture est un
tout indivis dont les divers lments sont interdpendants2 .
L'anthropologue britannique Alfred Radcliffe Brown proposera une analyse alternative en
rapportant les diffrentes fonctions de la culture non aux besoins des individus mais ceux de
la socit prise comme un ensemble : La fonction d'un usage social particulier, c'est la

contribution qu'il apporte la vie sociale considre comme l'ensemble du fonctionnement du


systme social3.

Les notions de rle et statut[modifier]


La sociologie va progressivement laborer les notions de statut et de rle partir de l'ide, de
sens commun, selon laquelle le statut est l'importance donn une personne en socit.
Max Weber appelle groupe de statut l'ensemble des individus auxquels est associ un mme
niveau de prestige. Il souhaite notamment distinguer ces formes d'association des
groupements politiques ou conomiques. Les groupes de statut constituent selon lui la forme
proprement sociale de stratification d'une socit.
Everett Cherrington Hughes problmatise la notion en s'intressant non aux groupes
partageant un mme statut, mais aux incohrences entre les diffrents statuts possds par
une personne. Aux statuts sont en effet associs des attributs. Par exemple, un mdecin doit
savoir soigner. Mais ces attributs dbordent largement de la seule comptence
professionnelle. Un mdecin doit tre un individu ayant un certain type de comportement,
bien habill, etc. Il note ainsi qu'un mdecin noir sera, dans la socit amricaine du dbut
du XXe sicle, d'abord considr comme un noir et non comme un mdecin. Le statut de
mdecin s'accommode mal avec celui de noir , car parmi les attributs secondaire du
mdecin, la couleur de peau est bien dfinie. Hughes appelle donc statut principal le
statut qui s'impose au statut subordonn dans une situation d'incohrence statutaire. Si
pour un homme blanc, tre mdecin constitue le statut principal car il guide la faon dont
la personne est reue, pour un homme noir (ou pour une femme) le statut de mdecin devient
subordonn , il ne s'impose plus en socit.
C'est cependant l'anthropologue Ralph Linton qui produira la premire analyse systmatise
des notions de statut et de rle. Dans l'ouvrage publi en 1945, Les Fondements culturels de
la personnalit, il mne un travail de clarification de ces notions : La place qu'un individu
donn occupe dans un systme donn un moment donn sera nomme son statut (status) par
rapport ce systme () le rle (role), nous nous en servirons pour dsigner l'ensemble des
modles culturels associs un statut donn. Il englobe par consquent les attitudes, les
valeurs et les comportements que la socit assigne une personne et toutes les personnes
qui occupent ce statut ; on peut mme y ajouter le droit d'escompter, venant des personnes qui
occupent d'autres statuts dans le mme systme, certains comportements caractristiques4.
plus loin, Linton prcise: En tant qu'il reprsente un comportement explicite, le rle est
l'aspect dynamique du statut : ce que l'individu doit faire pour valider sa prsence dans ce
statut5. Linton fait observer que les individus peuvent participer de diffrents systmes dans
une socit, et donc disposer de diffrents statuts. Il nomme alors statut actuel le statut qu'un
individu mobilise dans une situation donne et statuts latents les statuts (et les rles qui leur
sont associs) qui sont provisoirement mis en vacance . Le dcalage temporel dans la
mobilisation des statuts doit viter les conflits entre les exigences que ceux-ci imposent aux
individus. Toutefois, note Linton, les socits modernes produisent des situations o un
individu peut mettre ses diffrents statuts en contradiction.