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INTRODUCTION

Les langues bantu (bantoues) :


Elles forment un ensemble de langues parles d'est en ouest du sud du Cameroun au sud
du Kenya et de l'Ouganda et du nord au sud jusqu'en Namibie et en Afrique du Sud. On
peut citer parmi les langues principales : le zulu (Afrique du Sud), le rwanda / rundi
(Rwanda et Burundi), le lingala (Congo-Brazzaville et RDC), le kongo (idem plus
Angola), le bemba (Zambie), le shona (Zimbabwe), le fang (Gabon) etc.
Le term "bantu" a t forg par le linguiste sud-africain d'origine allemande Wilhem
Bleek au XIXe sicle; il est bas sur un terme qui se retrouve, sous une forme plus ou
moins diffrente, dans presque toutes ces langues pour dsigner "les gens, le peuple" :
swahili watu, zulu abantu, lingala bato, etc.
Ces langues ont beaucoup de points communs entre elles et l'tude du swahili peut ainsi
servir d'introduction un vaste et passionnant domaine linguistique
Bibliographie sommaire sur les langues bantu :
en franais, on notera la mise au point utile, bien que dj un peu ancienne de Pierre
ALEXANDRE. 1981. Langues bantu, dans PERROT, Jean et Gabriel MANESSY, Les
langues dans le monde ancien et moderne: Afrique subsaharienne. Paris: Editions du
CNRS, pp. 351-397
en anglais : un expos trs complet dans l'ouvrage de D. NURSE et G. PHILIPPSON
(2003), The Bantu languages, Londres: Routledge. L'ouvrage est assez cher mais une
dition meilleur march vient juste d'tre publie; par ailleurs, certains chapitres sont
disponibles sur ce site web.
Le swahili :
Le nom de "swahili" vient de l'arabe sawaahil "les Ctes"; c'est en effet la langue de la
Cte orientale de l'Afrique, sur un domaine (qui s'est un peu rduit depuis) s'tendant du
sud de la Somalie au milieu du Mozambique. Bien que l'influence arabe (surtout
hadhramie - originaire du sud-Ymen - et omanaise) soit importante et se fasse
particulirement sentir au niveau du vocabulaire, le swahili n'en demeure pas moins une
langue bantu trs carctristique (mis part le fait qu'elle n'a pas de tons, l'encontre de
la plupart des autres langues bantu), en particulier au niveau de son riche systme de
classification nominale. Le swahili est attest date assez ancienne, les plus vieux
manuscrits remontant au dbut du XVIIIe sicle, mais il est certain que la langue
existait depuis au moins le dbut du Xe sicle et sans doute plus tt.
A l'origine, la langue tait divise en de multiples dialectes, dont certains subsistent
encore (dialecte de Brava au sud de la Somalie ou chimwiini, dialecte de Lamu ou
kiamu, dialecte de Mombasa ou kimvita, etc.). Contrairement ce qui est parfois
affirm, les parlers comoriens (shingazidja la Grande Comore, shindzuani
Anjouan, shimwali Mohli, shimaore Mayotte) ne sont pas des dialectes swahili,
mais des langues proches - il en va d'ailleurs de mme des parlers immdiatement
l'arrire de la bande ctire au Kenya et au nord de la Tanzanie (kigiryama, kiduruma,
chidigo, etc.)
Cantonne initialement une troite bande ctire, la langue swahili - et spcifiquement
le dialecte de Zanzibar-ville, le kiunguja - s'est rpandue dans l'intrieur du continent,
la faveur de la traite - d'ivoire et d'esclaves, sur tout le territoire actuel de la Tanzanie,
ainsi qu'au sud du Kenya et l'est de la RDC. Aprsla conqute coloniale, le swahili a
t utilis comme langue de communication par les autorits anglaises au Kenya et en
Tanzanie, ainsiq que par les autorits belges et les missionnaires en RDC. Le swahili

d'Afrique anglophone a t standardis au cours des annes 1930 et c'est cette forme
(kiswahili sanifu ou swahili standard) qui est devenu langue officielle ou nationale
dans plusieurs pays de la rgion (Tanzanie et Kenya surtout) - on notera que les formes
utilises en RDC sont trs sensiblement diffrentes, bien que toujours intelligibles. Par
ailleurs, des minorits plus ou moins importantes utilisent le swahili, sous une forme
proche du standard, au, Burundi, Malawi, Mozambique, Ouganda, Rwanda, Zambie et
mme rsiduellement Madagascar.
La langue enseigne ici est le swahili standard tel qu'on l'utilise au Kenya et en
Tanzanie, l'usage de Zanzibar tant privilgi.
Bibliographie sommaire :
en franais, on se contentera de mentionner RACINE-ISSA, Odile. 2003. Le swahili
sans peine. Paris: Assimil (trs bon cours audio-visuel avec CD)
Le petit ouvrage d'Ariel CROZON et Adrienne POLOMACK. 2000 (2e d.). Parlons
swahili. Paris: L'Harmattan, est trs lmentaire en comparaison du prcdent.
en anglais :
Le meilleur ouvrage au point de vue de l'approfondissement de la grammaire ( un
niveau non-spcialis) est certainement E.O. ASHTON. 1947 (mais frquemment
rdit jusqu'aux annes '70) Swahili Grammar. London : Longmans. L'ouvrage ne peut
vraisemblablement plus tre achet que d'occasion - mais il est consultable en
bibliothque - et il reflte un tat de langue vieux d'un demi-sicle. Sur ce plan, il ne
peut se comparer aux ouvrages que l'on va citer ci-dessous, mais il leur est suprieur par
son caractre trs pdagogique et la richesse de ses matriaux. C'est pourquoi on le cite
ici en premier.
Deux cours audio-visuels trs axs sur la langue parle et les situations
contemporaines :
- MARTEN, L. & D. McGRATH. 2003. Colloquial Swahili. London: Routledge
- RUSSELL, J. 2003 (2e d.). Teach Yourself Swahili. London: McGraw Hill
Pour les dictionnaires, l'tudiant de premire anne pourra se contenter de consulter l'un
des petits dictionnaires dont un coup d'oeil sur Internet lui fournira de nombreux titres,
y compris plusieurs bons dictionnaires en ligne. L'tudiant avanc devra
imprativement apprendre manier le Standard Swahili-English Dictionary de F.
JOHNSON, souvent puis et ausssi souvent rdit, dont la premire dition remonte
1939. Il en existe une adaptation franaise : LENSELAER, A. 1983. Dictionnaire
swahili-franais. Paris: Karthala, qu'il faut utiliser avec prcaution car certains termes
non standard y ont t ajouts.
Premire leon
Prononciation et orthographe standard :
Le swahili standard s'crit avec des lettres latines (bien que les manuscrits anciens aient
utilis les caractres ajami, d'origine arabe).
La plupart des sons ne prsentent pas de grande difficult pour un francophone, une fois
admises les conventions d'criture. Contrairement au franais ou l'anglais, chaque
lettre (dans certains cas, groupe de deux lettres ou "digraphe") se prononce toujours de
la mme faon.

Voici tout d'abord un tableau phonmatique (mais utilisant l'orthographe standard); les tudiants
ne se souciant pas de linguistique (ce qui est dommage :-)) peuvent passer directement la
suite :
occlusives
sonores

labiales
b

dentales

alvolaires
d

palatalales
j

vlaires
g

ch

occlusives
sourdes

fricatives
sonores

dh

fricatives
sourdes

th

sh

mi-nasales
occlusives

mb

nd

nj

ng

mi-nasales
fricatives

mv

nz

nasales

ny

ng'

(w)

liquides
glisses

gh

l; r
w

Il y a cinq voyelles en swahili : a,e, i, o, u. Elles se prononcent comme en italien ou en


espagnol, c'est dire que le "e" se prononce comme le franais "" dans "t" et le "u"
se prononce "ou" comme dans "coucou". Exemples
papa :
miti :
lulu :

requin
arbres
perle(s)

pete :
moto :

bague(s)
feu

On notera que l'accent tombe toujours sur l'avant-dernire syllabe ("pnultime") du


mot; donc, en notant l'accent par un accent aigu : ppa, pte, mti, mto, llu
Cet accent est tellement rgulier que l'orthographe ne le note pas. On notera galement
qu'il n' y a pas, proprement parler, de voyelles longues en swahili. Chaque fois que
deux voyelles se suivent, elles appartiennent deux syllabes diffrentes et s'accentuent
en consquence. Exemples (toujours en notant exceptionnellemnt l'accent par un accent
aigu) :
mana :
kureja :
ijuma :

signification
revenir
vendredi

kulamu :
kukata :
kusaida :

blmer
refuser
aider

Les consonnes suivantes ne prsentent aucune difficult, elles se prononcent comme en


franais (ou en anglais pour "t" et "w") : f, k, l,p, t, v, w, y, z . Exemples :

kufika :
kupata :
moyo :

arriver
obtenir
coeur

kulala :
wivu :
kumaliza :

tre couch, dormir


jalousie
terminer

s et g : se prononcent toujours comme dans "son" et "gare" respectivement, jamais


comme dans "prison" (qui s'crirait avec "z" en swahili !) ou "gel" (son inexistant en
swahili). Exemples
fisi :
gazeti :
giza :
gunia :

hyne
journal
obscurit
sac

sasa :
kugeuka :
gogo :

maintenant
changer
bche

Les deux digraphes : ch et sh, se prononcent peu prs comme en anglais "chin" ("tch"
comme dans "tchin-tchin"en franais) et "shin" ("ch" comme dans "chien" en franais).
Un francophone habitu aux habitudes de lecture franaise devra veiller
particulirement ne pas confondre ces deux sons. Exemples :
chama :
chini :
kushona :

parti, organisation
par terre, en dessous
coudre

chui :
shetani :
shaba :

lopard
diable, Satan
cuivre

b et d : les bons locuteurs de swahili, en particulier sur la Cte, Zanzibar, etc.


prononcent ces deux sons de manire" implosive" c'est dire en faisant un mouvement
d'abaissement du larynx. C'est ainsi que vous l'entendrez souvent. Il n'y a cependant pas
de faute le prononcer comme "b" et "d" du franais - c'est ce que font beaucoup de
Tanzaniens originaires de l'Ouest du pays, qui n'arrivent pas bien prononcer les
implosives. Exemples
baba :
bidii :

pre, papa
effort

kubusu :
dobi :

embrasser
blanchisseur

h et r posent souvent des difficults aux francophones : h est prononc expir comme
en anglais ou en allemand, jamais muet comme en franais; r est roul comme en italien
ou en espagnol; la pronociation habituelle ( "grasseye") du r franais est viter, car
elle rappelle un autre son du swahili (voir ci-dessous). Exemples :
hapa :
urefu :

ici
longueur

habari :
hatari :

nouvelle
danger

j est prononc par les bons locuteurs d'une manire assez difficile reproduire au
premier abord par des francophones; il ne s'agit surtout pas de le prononcer comme en
franais "jeu" ou "Jacques". Le milieu de la langue vient s'appuyer au palais dur, ce qui
donne l'impression d'un son intermdiaire entre "dy" et "gy"; le larynx s'abaisse
galement ce qui en fait une "implosive" comme b et d ci-dessus. Cependant, on ne fera
pas de grosse erreur en le prononant comme l'anglais "j" dans "jam, Jim, John", etc.;
c'est d'ailleurs ainsi que le prononcent le plus souvent les gens originaires de l'extrmeouest de la Tanzanie. Exemples :
jua :

soleil

kujua :

savoir

kujaza :
jogoo :

remplir
coq

jitu :

gant

m, n : comme en franais quand ils sont suivis d'une voyelle. Exemples :


mama :
nini :

mre, maman
quoi

mimi :
unene :

moi
grosseur

Quand m est suivi d'une consonne, il faut distinguer deux cas : soit il est en dbut de
mot et il s'agit du prfixe de la classe 1 ou 3 [nous verrons plus tard ce que cela signifie
exactement] et le m doit se faire entendre bien dtach de la consonne qui suit.
Exemples :
mtoto :
enfant
msichana :
(jeune) fille
mgeni :
hte, tranger
soit il se trouve l'intrieur du mot ou bien au dbut mais il s'agit alors du prfixe de la
classe 9 ou 10; dans ce cas il se prononce d'une seule mission de voix avec la consonne
qui suit (il y a cependant une ou deux exceptions, la plus usuelle tant kuamka "se
rveiller", qu'il faut bien prononcer ku-a-m-ka, avec l'accent sur le m). Exemples :
jambo :
mbogo :

affaire, chose immatrielle


buffle

pamba :
mbuni :

coton
autruche

Dans le cas de n, c'est cette dernire prononciation qui s'impose, qu'il soit l'initiale ou
l'intrieur du mot [voir les exceptions plus loin]. Exemples :
kuganda :
kanga :
ndege :
njaa :

se coaguler
pintade(s)
oiseau(x), avion(s)
faim

binti :
ujanja :
ngamia :

fille
ruse, malice
chameau(x)

S'il se trouve qu'un mot commenant par m ou n ne comporte qu'une seule syllabe aprs
cette consonne, alors l'accent doit porter sur la nasale , m ou n selon le cas, cela
indpendemment de la classe laquelle appartient le nom. Exemples :
mtu :
personne
mti :
arbre
mji :
ville
mlo :
repas
mke :
pouse
nchi :
pays
nta :
cire
nge :
scorpion(s)
(prononcer en deux syllabes : m-tu, m-ti, , m-ji, n-chi, n-ta, n-ge etc. avec l'accent sur
la nasale et non pas *mt, *mt, *mj, *nch, *nt, *ng, etc., avec l'accent sur la
voyelle).
ny se prononce comme le "gn" du franais "montagne" (ou plus prcisment comme le
"" de l'espagnol "maana"). Exemples :
nyama :
panya :

viande
rat(s), souris

nyota :

toile(s)

Le digraphe ng' pose souvent de grosses difficults aux francophones; il se rencontre


heureusement dans un nombre rduit de mots, encore que l'un d'entre eux soit trs
frquent. Il s'agit du mme son que celui qu'on rencontre dans l'anglais "singer" [s]
"chanteur", bien diffrencier de "finger" [fg] "doigt". Exemples :
ng'ombe :
ng'ambo :

vache(s), bovin(s)
kung'aa :
de l'autre ct (de la rue, du fleuve, de la mer)

briller

Le digraphe gh se prononce peu prs exactement comme le "r" franais ( bien


distinguer du r swahili qui se prononce roul avec le bout de la langue, comme vous
l'avez vu plus haut). Exemples :
lugha :
ghali :

langue (parle)
cher (prix)

magharibi : ouest, soir


aghalabu :
en gnral

Les deux digraphes th et dh correspondent respectivement au "th" anglais de "thin" et


celui de "that". Exemples :
dhambi :
kudharau :
theluji :
methali :

pch
mpriser
neige
exemple

fedha :
kadhi :
kuthubutu :
urithi :

argent
cadi, juge musulman
oser
hritage

Certains locuteurs de swahili, en gnral originaires de l'intrieur et peu scolariss, prononcent


le "gh" comme "g", le "dh" comme "z" et le "th" comme "s".