Vous êtes sur la page 1sur 629

LE MYSTERE DE LILE

AUX MOUETTES
par Enid BLYTON
*
UN vieux manoir breton, perch au
sommet d'une falaise battue des vents et des flots....
Au large, une le mystrieuse que les oiseaux de mer
encerclent de leur vol incessant.... Quel cadre rv
pour les vacances de deux garons et de leurs deux
surs, tous quatre pris d'aventures!
Jacques, Henri, Lucette et Denise ont une
envie folle d'explorer cette le dont la lgende fait un
lieu maudit. Jojo, l'homme atout faire du manoir,
s'efforce de les en dissuader, mais son insistance
suspecte ne fait qu'aviver leur curiosit. Ce dont ils
ne se doutent pas, c'est qu'il leur faudra tout leur
courage et toute leur intelligence pour triompher de
la situation dramatique dans laquelle ils vont se
trouver.

ENID BLYTON
69

LE MYSTRE
DE
LILE AUX MOUETTES
ILLUSTRATIONS DE JEANNE HIVES

HACHETTE
69

TABLE DES MATIERES


1. De nouveaux amis
2. Deux lettres et un plan
3. La Brouillardire
4. Une trange dcouverte
5. Le mystrieux bateau
6. Un jour de fte et une surprise pour Jojo
7. Lile aux mouettes
8. Encore un mystre
9. Nouveau voyage l'le
10.
Prisonniers sous la terre
11.
Une conversation avec Ren et une surprise
12.
Un autre passage secret
13.
Une trouvaille et une rencontre extraordinaires
14.
Ou bien des choses sclairent
15.
Tout est bien qui finit bien

6
13
25
38
50
64
75
89
102
116
130
138
150
165
183

CHAPITRE PREMIER
De nouveaux amis.
C'TAIT

vraiment inexplicable. tendu de tout


son long sous un arbre, Henri Lefvre travaillait : il
peinait sur des problmes d'algbre.
Il se croyait bien seul; et cependant, pour la
troisime fois, une voix claironnante se faisait
entendre, trs distinctement :
Ferme la porte !
Henri s'assit et inspecta les environs. Sur la
colline, autour de lui, aucune trace d'tre humain.

C'est stupide, se dit-il. Il n'y a pas de porte


fermer ici. Celui qui parl doit tre fou. Et puis, je
voudrais bien savoir o il se cache, celui-l.
La voix se ft entendre de nouveau :
Ferme la porte, imbcile ! As-tu djeun ?
Cette fois, la mesure tait comble.
D'un bond, Henri, fut debout et rpliqua d'une
voix forte :
Je ne suis pas un imbcile ! Et a ne vous
regarde pas, si j'ai djeun ou non! Dites-moi
plutt o vous tes et qui vous tes.
Aucune rponse ne vint.
Puis au bout d'un moment, la voix reprit, sur
un ton plus doux :
Bonjour, mon oncle !
Henri regarda de nouveau de tous les ctes.
Personne !
Soudain, la panique s'empara de lui.
Tandis qu'il se baissait pour ramasser ses livres
et ses cahiers, un rire de gorge clata tout prs.
Terroris, le garon se prparait quitter; la
place en hte lorsqu'un grand bruit dans les
branches lui fit lever la tte.

Il vit alors un superbe perroquet qui, la tte


incline, le contemplait de ses petits yeux brillants
en faisant claquer son bec recourb.
Henri tait abasourdi.
C'est donc toi qui parles ainsi? Quel oiseau
intelligent ! Je me demand d'o ta as pu te
sauver.
A ce moment, on entendit la voix d'un garon
qui appelait de toutes ses forces : Kiki, Kiki, o
es-tu ?
L'oiseau s'envola, d'un coup d'aile, dans la
direction d'une maison situe au bas de k colline.
Henri le regarda partir.
Y aurait-il un nouveau pensionnaire au
Coteau? se dit-il. Quelle chance si le perroquet
lui appartient ! On s'ennuiera moins pendant les
heures de classe.
Henri venait d'avoir la fivre scarlatine, puis
les oreillons. Il avait manqu les cours pendant la
plus grande partie de l'anne scolaire. Aussi son
directeur avait-il propos son oncle et sa tante
de l'envoyer, pendant les grandes vacances, passer
quelques semaines chez lin professeur qui
essaierait

de lui faire rattraper le temps perdis.


C'est pourquoi le pauvre Henri tait au
Coteau , la villa du professeur, apprenant sans
enthousiasme l'algbre, l'histoire et la: gographie,
au lieu d'avoir du bon temps La Brouillardire
au bord de la mer, en compagnie de sa sur
Denise.
Il aimait bien son professeur, M. Roy, mais les
deux autres pensionnaires l'ennuyaient terriblement
: l'un, Robert, tait un gros lourdaud plus g que
lui; quant au petit Marcel, c'tait encore presque un
bb qui ne cessait.de geindre.
Tout en rflchissant, Henri avait dval la
pente et arrivait la maison. Il poussa la grille du
jardin et s'arrta, surpris. En face de lui se trouvait
une fillette, d'une dizaine d'annes peut-tre. Elle
avait des cheveux roux, boucls, des yeux verts et
la figure couverte de taches de rousseur.
A son tour, elle considra Henri avec
tonnement.
Bonjour , dit le garon,
La fille paraissait sympathique. Elle tait
habille d'un short et d'un pull-over.
Tu es venue ici, continua-t-il?


Apparemment, rpliqua la fillette
narquoise. Mais pas pour travailler. J'accompagne
Jacques.
Jacques ? Qui est-ce ?
Mon frre, rpondit la petite fille. Il faut
qu'il travaille pendant ses vacances. Ses notes de
l'anne ont t pouvantables; si tu avais vu son
livret ! Lui, il s'en moque. II veut devenir
ornithologue et il dit que le reste n'a pas
d'importance.
Orni... quoi ? demanda Henri, troubl par
ce mot inconnu.
Ornithologue. C'est celui qui tudie les
oiseaux. Jacques est passionn d'oiseaux.

Il se plairait bien chez moi, rpondit sans


hsiter Henri. J'habite un coin sauvage, au bord de
la mer, o Ton trouve des quantits d'oiseaux,
mme des espces rares, parat-il; moi, je n'y
connais rien... Dis-moi, ce perroquet, est-il vous?
Oui, rpondit la petite fille. Il est Jacques
depuis quatre ans. Il s'appelle Kiki.
Est-ce que c'est Jacques qui lui a appris
parier ?
Oh ! non, dit la fillette en souriant. Kiki a
appris tout seul, en entendant notre oncle
Gustave, le plus grognon des hommes.
A ce moment, un garon apparut dans le
sentier et marcha leur rencontre. Le perroquet
tait perch sur son paule.
Voil Jacques, je suppose , dit Henri.
Le garon ressemblait sa sur : mmes yeux
verts, mmes cheveux roux et des taches de
rousseur partout.
Salut, Rouquin ! dit Henri en lui tendant la
main.
Salut, Riquet la Houppe ! rpliqua
Jacques en riant, faisant allusion la mche
rebelle qui se dressait sur le front

d'Henri et que ni peigne, ni brosse, ni aucune


lotion ne parvenaient aplatir.
Quelle chance que vous soyez venus I dit
Henri. Le temps me paratra moins long. On se
promnera ensemble.
Quel ge avez-vous ? Moi, j'ai quatorze ans
passs.
Jacques tait de peu son cadet et sa sur
Lucette avait onze ans.
Si seulement Denise tait l ! reprit Henri.
C'est ma sur. Elle a douze ans. Elle a mauvais
caractre et n'aime pas lorsque je la taquine. J'lve
toutes sortes d'animaux et elle les a en horreur.
Mais cependant nous nous entendons trs bien. La
pauvre fille ! Elle ne doit pas s'amuser, toute seule,
la Brouillardire .

CHAPITRE II
Deux lettres et un plan.
MONSIEUR
ROY, le professeur, faisait
travailler les enfants tous les matins.
Il avait les plus grandes difficults avec
Jacques.
Si seulement, lui disait-il, vous vous
intressiez autant la gomtrie qu'aux oiseaux,
vous seriez en tte de la classe. Mais vous y mettez
de la mauvaise volont, Jacques Tirmont, et vous
commencez m'exasprer !
Mouche ton nez !

C'tait Kiki qui, sans respect, interrompait


ainsi le professeur.
Quant votre oiseau, reprit M. Roy, un jour
je lui tordrai le cou. Avec toutes les btes qu'Henri
apporte de son- ct dans cette salle, ma classe
ressemblera bientt un jardin zoologique. Lucette
est la seule pensionnaire srieuse, et pourtant elle
n'a pas besoin de travailler pendant ses vacances.
En effet, Lucette aimait le travail et souvent
s'essayait faire les devoirs de Jacques, aprs le
djeuner, pendant l'tude.
En fin d'aprs-midi, les enfants taient libres.
Jacques, Henri et Lucette formrent bientt un
trio insparable.
L'amour des oiseaux et des animaux avait
rapproch Jacques et Henri; Lucette se sentait
parfois mise l'cart et en souffrait un peu.
Kiki le perroquet s'tait pris daffection pour
Henri.
L'oiseau avait t pour M. Roy une source
ininterrompue d'ennuis. Au dbut,

le professeur avait interdit Jacques de


l'amener en classe. Mais l'oiseau avait fait un tel
tintamarre loin de son matre, redisant sans cesse
toutes les phrases qu'il connaissait, que le pauvre
professeur avait d cder plutt que de voir ses
lves distraits pendant la classe. Jacques avait
donc eu la permission de travailler avec son cher
Kiki perch sur son paule. Nanmoins, M, Roy
trouvait
que
ses
pensionnaires
taient
particulirement dissips cette anne et il attendait
avec impatience la date de leur dpart.
Aprs le goter, les trois enfants partaient
rgulirement se promener, abandonnant ce gros
lourdaud de Robert et ce bb de Marcel.
Les garons discutaient des sujets qui les
passionnaient : insectes, oiseaux, en marchant d'un
pas rapide, tandis que Lucette essayait de les
suivre. Souvent, elle impatientait Henri.
Heureusement que Denise n'est pas comme
cela, pensait-il. Je me demande comment Jacques
supporte d'avoir sans cesse sa sur sur ses talons.

Mais Jacques ne montrait jamais d'impatience


vis--vis de sa petite sur qu'il aimait tendrement.
Nous avons perdu nos parents, avait racont
Jacques Henri. Ils sont morts dans un accident
d'avion. Nous sommes en pension et, pendant les
vacances, nous allons chez notre oncle Gustave, le
seul parent qui nous reste. Il est vieux et grognon.
Sa gouvernante, Mme Mlanie, dteste nous voir
arriver.
Pour nous non plus l'poque des
vacances n'est pas trs rjouissante, dit Henri.
Est-ce que tu n'as plus de parents ?
demanda Lucette.
Papa est mort, rpondit Henri. Nous avons
notre mre, mais elle ne peut pas nous garder avec
elle.
Pourquoi cela ? s'exclama Lucette,
surprise.
Parce qu'elle travaille. Papa n'a pas laiss
d'argent. Pour payer nos tudes, elle travaill dans
une galerie de tableaux : elle commande des toiles
des peintres, elle les vend, c'est une remarquable
femme d'affaires. Mais nous ne la voyons pas
souvent, hlas !

Comment est-elle? demanda Jacques.


N'ayant jamais eu le bonheur de connatre sa
mre, il s'intressait beaucoup celle des autres.
Elle est formidable ! rpondit Henri, tout
fier de sa jolie maman, mais se souvenant avec
angoisse de ses traits tirs et de son air fatigu
lorsqu'elle venait les voir.
Vous aussi vous habitez chez un oncle ?
questionna Lucette.
Oui, chez oncle Vincent et tante Pauline.
Oncle Vincent est un original. Il ne s'intresse qu'
l'histoire et il passe son temps rechercher tout ce
qui concerne le petit pays de Bretagne o nous
habitons.
Et votre tante Pauline ? demanda Lucette.
A quoi ressemble-t-elle ?
Henri rflchit un instant. '
Elle n'est pas mchante, mais elle a trop de
soucis, trop de travail, pas assez d'argent. Elle n'a
que Jojo pour l'aider, une sorte d'homme tout
faire, un peu simple d'esprit. Aussi la pauvre
Denise doit-elle fournir une grosse somme de
travail.

Et comment est la maison ? demanda


encore Lucette.
C'est une vieille btisse, qui date de
plusieurs
centaines
d'annes,
pleine
de
courants d'air, accroche une falaise et arrose
d'cume de mer. On l'appelle La Brouillardire
. Elle est dlabre, sauvage, isole, on y entend
les cris des oiseaux de mer. a te plairait, Rouquin.
Oh I certainement , rpondit Jacques. Il
n'avait jamais vcu ailleurs que dans une maison
bien ordinaire, au cur d'une petite ville.
La Brouillardire. Quel nom vocateur !
Cela sent le mystre et l'aventure. Comme
j'aimerais y aller ! Je ferais la connaissance de
Denise. Je chercherais des oiseaux rares. Quelle
chance tu as d'habiter cette vieille maison !
Oh 1 une chance trs relative, rpondit
Henri. Pense qu'il faut charrier l'eau chaude tout le
long des couloirs quand tu veux prendre un bain....
Allons, en route, il est l'heure de rentrer,
Le lendemain, Henri reut une lettre de sa
sur. Il la montra aux deux autres.

Vieux frre (disait Denise dans sa lettre),


quand reviens-tu ? Je suis bien seule ici. Jojo est
plus fou que jamais. Il m'a dit hier de ne pas aller
sur la falaise cause des choses qui errent l.
En fait de choses il n'y a que des mouettes.
Tante Pauline me fait travailler sans cesse. Je
serai contente de retourner en classe. Quand
reviens-tu ? Tante Pauline parat soucieuse. Je
crois qu'elle doit de l'argent et l'oncle jure qu'il n a
pas un sou.
Parle-moi encore du Rouquin et de Lucette. Ils
paraissent sympathiques.
A bientt.
Ta sur affectionne,
DENISE.
Jacques rendit la lettre Henri.
Elle ne parat pas s'amuser beaucoup, la
pauvre, dit-il. Tiens, M. Roy m'appelle. Qu'y a-til?
Le professeur tenait une lettre la main. Il la
tendit Jacques d'un air troubl.
Cher Monsieur (disait la lettre), Gustave
Tirmont vient de se casser une jambe. Il lui

est impossible, dans ces conditions, de


recevoir les enfants.
Il voudrait savoir $i vous pouvez les garder
avec vous. Ils reviendraient deux jours avant la
rentre des classes pour prparer leurs affaires.
Ci-joint un chque pour vous -indemniser des frais
qu'ils vous causeront.
Bien vous,
MLANIE PERRIN.

Jacques tait atterr l'ide de rester chez le


professeur jusqu' la fin des vacances. M. Roy luimme, excd par la paresse de son lve et surtout
par les mfaits du perroquet, ne tenait pas
davantage conserver plus longtemps son
pensionnaire.
Jacques revint pas lents vers sa sur et son
ami.
Qu'y a-t-il ? demanda Lucette. Tu parais bien
sombre.
- Oncle Gustave ne veut pas de nous,
rpondit Jacques. Il lui raconta le contenu de la
lettre. Et M. Roy ne veut pas de nous non plus.
Tu vois, Lucette, personne ne nous veut.

II y eut un long silence.


Soudain, Henri eut une inspiration.
Lucette et toi, Jacques, vous allez venir
La Brouillardire avec moi. Denise sera folle de
joie. Tu chercheras des oiseaux rares. Qu'en
penses-tu ?
Jacques et Lucette furent enthousiasms par
cette ide. Connatre La Brouillardire , habiter
dans une maison en ruine en compagnie d'un vieux
savant, d'une tante maussade et d'un domestique un
peu fou avec, sans cesse, le bruit de la mer, c'tait
trop beau pour tre vrai. Jacques soupira.
Impossible, dit-il. Ni mon oncle Gustave ni
M. Roy n'accepteront. Quant votre oncle et
votre tante, ils refuseront srement la charge de
deux enfants supplmentaires.
Dans ce cas, dit Lucette avec audace,
allons-y sans rien demander personne.
Les garons la regardrent, muets de stupeur. Y
aller sans permission ? C'tait bien risqu I
Pourquoi pas, aprs tout ? dit enfin Henri.
Une fois que nous serons arrivs

La Brouillardire , mon oncle et ma tante


n'auront pas le cur de vous renvoyer. Tante
Pauline se chargera d'expliquer tout M. Roy et
votre oncle Gustave.
Lucette pensait combien cette aventure serait
amusante et quelle joie ce serait de connatre
Denise.
Dis oui, Jacques, dis oui !
Entendu, dit Jacques, prenant une rsolution
soudaine. Nous partirons tous ensemble. A quelle
heure est ton train, Riquet ? Nous ferons comme si
nous allions t'accompagner la gare, et la
dernire

seconde
nous
sauterons
dans
ton
compartiment.
Oh ! oui , cria Lucette, trs excite.
Jacques faisait son plan.
Nous descendrons notre malle du premier et
nous la porterons la gare en mme temps que la
tienne. Nous prendrons nos billets ce moment-l.
Combien avons-nous d'argent ?
Ils comptrent tous les trois ce qu'ils
possdaient. Sans doute juste assez pour payer les
billets.
La veille du dpart d'Henri, les bagages se
firent en grand secret.
Je vais porter ma malle la gare sur la
brouette, monsieur , dit Henri M. Roy.
C'tait la coutume d'agir ainsi et le professeur
acquiesa. Les garons parvinrent charger deux
malles au lieu d'une sur la brouette, sans tre vus,
et se dirigrent tranquillement vers la gare.
Le lendemain, Henri fit poliment ses adieux au
professeur.
Puis-je aller accompagner Henri la gare
avec Lucette, monsieur ? demanda Jacques.

M. Roy donna l'autorisation demande.


Jacques, Henri, Lucette et le perroquet
arrivrent la gare en avance. Ils n'eurent aucune
difficult trouver un compartiment vide dans
lequel ils prirent place, la fois joyeux et inquiets.
J'espre que ton oncle et ta tante ne vont pas
nous renvoyer, dit Jacques Henri.
Un coup de sifflet strident retentit, et le train
s'branla. Jacques caressa Kiki pour le calmer.
L'oiseau tait trs effray par le bruit et la
trpidation.
Enfin, nous voil partis, dit Henri. En route
pour La Brouillardire !
En route pour La Brouillardire I rpta
Lucette. En route pour la mer, le vent et les vagues!
En route pour l'Aventure !

CHAPITRE III
"La Brouillardire".
roulait vers la cote bretonne. Tout
coup, Jacques huma Pair.
Je sens dj l'odeur de la mer, dit-il avec
joie.
Quelques minutes plus tard, ils descendaient
dans une petite gare isole. Une vieille voiture
stationnait devant le btiment.
Jacques et Lucette virent s'avancer vers eux un
gaillard l'air born, ouvrant des yeux effars.
Derrire lui accourait une fille
LE TRAIN

plus grande que Lucette, ressemblant Henri,


avec, sur le front, la mme mche rebelle.
Voil Riquette la Houppe, pensa Jacques. Il
n'y a pas de doute, ce doit tre Denise. Et le
bonhomme qui est avec elle, c'est le fameux Jojo.
Denise s'arrta net en apercevant Lucette et
Jacques. Jacques lui fit Un sourire, mais Lucette,
soudain timide, se cacha derrire son frre.
L'tonnement de Denise ne fit que crotre en
entendant Kiki crier Jojo :
As-tu bien djeun ?... Ferme la porte,
imbcile ! Ce qui fit dire au Breton ulcr ;
Quel sale oiseau !
Qui donc est avec toi ? demanda Denise en
dsignant Lucette et Jacques.
Mes amis d chez M. Roy, rpondit Henri.
Je t'expliquerai plus tard. II fit un clin d'il vers
Jojo pour faire comprendre sa sur qu'il valait
mieux ne rien dire devant lui.
Voici Jacques et sa sur Lucette, continua
Henri. Je t'ai dj parl d'eux.
Les trois enfants se serrrent la main,

puis montrent dans la vieille voiture qui


s'branla en bringuebalant, conduite par Jojo.
La rgion tait sauvage; on apercevait au
passage des maisons dlabres, dissmines sur la
lande.
Denise montra du doigt une haute falaise.
C'est derrire cette falaise que se trouve La
Brouillardire . On voit juste poindre le sommet
d'une de ses tours.
Est-ce que madame vous attend tous ?
demanda Jojo. Elle ne m'a pas parl de ces deuxl. II montra Jacques et Lucette.
Henri fit semblant d'tre surpris.
Elle a d oublier , dit-il.
Il se pencha vers sa sur et lui murmura
l'oreille : Ils n'ont pas voulu rester chez M. Roy.
Je leur ai propos de venir ici.
Denise regarda le frre et la sur avec un
intrt accru. Que dirait la tante Pauline ? O
allait-on les coucher ?
Ils contournrent la falaise et tout coup se
trouvrent devant La Brouillardire . Le lieu
tait dsol. La maison, construite en pierres
grises, tait massive et laide. Autrefois flanque de
deux tours, elle n'en

avait plus qu'une seule, l'autre s'tant croule.


Face la mer, elle paraissait la dfier. Tout autour
de la maison, des oiseaux de mer tourbillonnaient
sans cesse.
Une dame apparut sur le seuil et regarda avec
tonnement les quatre enfants qui descendaient de
la voiture. Elle tait mince, ple et paraissait
fatigue.
Bonjour, tante Pauline ! cria Henri en
montant les marches de pierre. Me voil de retour.
Je le vois bien, mon petit, fit sa tante en lui
donnant un rapide baiser. Mais qui sont ces
enfants?
Ce sont mes amis, tante Pauline. Ils ne
peuvent pas rentrer chez eux parce que leur oncle
s'est cass la jambe. Je les ai invits. Leur oncle
vous paiera leur pension.
Mais, Henri, tu n'y penses pas! M'amener
des amis limproviste, rpondit svrement tante
Pauline. Je n'ai pas de place pour eux.
Ils pourraient coucher dans la chambre de
la tour, proposa Henri.
Il n'y a pas de lits l-haut, rpondit

sa tante d'un ton sec. Ils peuvent passer la nuit


ici, mais demain ils "devront repartir.
Lucette avait envie de pleurer. Jacques
s'approcha d'elle et, sans rien dire, passa
affectueusement son bras autour de ses paules.
Ils entrrent tous dans la maison.
Tante Pauline aperut Kiki.
Comment !1 II y a aussi un perroquet ! Nous
avions pourtant assez d'animaux ici avec tous les
insectes que tu collectionnes, Henri I
Pauvre Kiki ! pauvre Kiki ! dt
plaintivement le perroquet penchant la tte et
clignant ses yeux brillants, comme s'il plaidait sa
cause.
Il tait si comique que tante Pauline ne put
s'empcher de rire.
La partie tait presque gagne.
Henri, monte un matelas dans la chambre de
la tour. Tu y coucheras avec le garon. Au fait,
comment s'appelle-t-il ?
Jacques Tirmont, ma tante.
La fille pourra coucher avec Denise. Le lit
est troit. Tant pis, cela vous apprendra

m'amener des amis sans me prvenir.


Tante Pauline servit un substantiel repas aux
enfants. Ils taient affams aprs leur voyage.
Le goter termin, tante Pauline et Henri se
dirigrent vers le bureau de l'oncle. Ils entrrent
aprs avoir frapp. Oncle Vincent tait pench sur
un papier jauni qu'il examinait la loupe.
II leva peine la tte.
Alors, te voil, Henri 1 grommela-t-il. Ne me
drange pas. J'ai beaucoup de travail pendant ces
vacances,
Vincent, Henri est venu avec deux amis et
leur perroquet, dit tante Pauline.
Un perroquet 1 Quelle ide ! s'exclama
oncle Vincent.
Crois-tu qu'ils puissent rester ? demanda,
tante Pauline.
Certainement pas ! Garde le perroquet si
tu veux. Mais je n'ai pas le temps de m'occuper de
cela. J'ai beaucoup faire. Tante Pauline Sortit
de la pice et soupira en fermant la porte :

Ton oncle est si occup par le pass qu'il


oublie le prsent. Il faut maintenant que je
tlphone M. Roy, qui doit tre terriblement
inquiet.
Le professeur fut en effet bien soulag lorsqu'il
entendit la voix de Mme Dupuys, lui donnant des
nouvelles rassurantes de ses pensionnaires
disparus.
Aprs une longue discussion, M. Roy dcida
Mme Dupuys garder les enfants. La pension lui
serait paye trs largement, assura-t-il. Il se
chargeait de prvenir

M. Tirmont qui serait certainement enchant de


savoir son neveu et sa nice au bord de la mer.
Restait la question du perroquet.
Oh ! Mais j'aime les perroquets , rpliqua
Mme Dupuys la grande stupfaction du
professeur.
La conversation se termina aprs que tante
Pauline eut confirm M. Roy qu'elle consentait
s'occuper des enfants jusqu' la fin des vacances.
Lorsqu'elle eut raccroch, Henri se jeta son
cou.
Merci, merci, tante Pauline ! Nous t'aiderons
tous et nous ferons bien attention de ne pas
dranger oncle Vincent.
- Montons dans la chambre de la tour, nous
allons l'arranger pour toi et Jacques, dit tante
Pauline. Denise, vois avec Lucette si vous prfrez
partager la mme chambre ou si Lucette aime
mieux coucher dans l'ancienne chambre d'Henri.
Vous prendrez sans doute les deux chambres
puisqu'elles communiquent.
Henri suivit sa tante, ravi l'ide de pouvoir
garder ses amis chez lui.

Merci, merci, tante Pauline!

Aprs avoir travers un long couloir glacial, ils


montrent un escalier en colimaon et arrivrent
enfin une pice ronde, au mur pais, perc de
trois troites fentres, dont l'une donnait sur la mer.
Aucune n'avait de vitre.
J'ai peur qu'il fasse bien froid ici, remarqua
tante Pauline.
Cela n'a aucune importance. Si les fentres
taient vitres, nous les laisserions grandes
ouvertes. Nous avons ici le vieux coffre de chne
pour ranger nos affaires. Il y a aussi deux
tabourets. Il nous faut simplement un matelas.
J'ai justement en bas un vieux matelas
assez large. Il sera suffisant pour vous deux. Je vais
envoyer Denise avec un balai et un essuie-meuble
pour nettoyer un peu la chambre.
Merci encore, tante Pauline, dit Henri. Je
suis sr que Jacques et Lucette ne vous
drangeront pas et j'espre qu'ils ne vous coteront
pas trop cher.
L n'est pas la question, mon garon,
rpondit tante Pauline. Je suis inquite en ce
moment pour votre mre.

Est-elle malade ? demanda Henri, soudain


anxieux.
Elle est surmene. Le mdecin voudrait
qu'elle aille se reposer un peu, au bord de la mer si
possible. Mais comment peut-elle interrompre son
travail ? J'espre qu'une solution pourra tre
trouve. En attendant, travaille srieusement,
Henri, pour pouvoir, le plus tt possible, aider ta
maman.
Jojo aida les garons monter le vieux
matelas, ainsi que la malle de Jacques et une petite
table.
Il paraissait de trs sombre humeur.
Madame ne devrait pas faire coucher
quelqu'un dans cette chambre. Je le lui ai rpt
souvent.,.. C'est une mauvaise chambre. De la
fentre, on peut voir l'le de la Dsolation lorsque
la brume se lve, et c'est mauvais de voir l'le 1
Ne dis pas de btises, mon pauvre Jojo !
Btises ou pas btises, monsieur Henri, la
chambre est mauvaise. C'est la seule d'o on
aperoive l'le. Depuis toujours, il n'est venu que
du mal de cette le, des mauvaises

gens et des mauvaises choses. Ne la regardez


pas trop.
Et sur ces paroles nigmatiques, le Breton
quitta la pice en marmonnant.
Bah I fit Henri. Tout cela n'est que
superstition.
O est donc cette le de la Dsolation ?
demanda Jacques en regardant par la fentre.
On peut peine la voir, rpondit
Henri. Elle est presque toujours dans la brume.
Autrefois elle tait habite, mais maintenant elle
est dserte.
C'est pour cela qu'on l'a baptise le de la
Dsolation ?
Oui. Mais la plupart des gens l'appellent
tout simplement l'le aux Mouettes. C'est moins
sinistre.
J'aimerais bien y aller, dit. Jacques. On doit
y trouver des milliers d'oiseaux, puisqu'il n'y a plus
d'habitants pour les effrayer.
Je ne crois pas que cela soit possible,
rpondit Henri. Personne n'y va jamais....
Au dbut, la vie La Brouillardire

parut trange Jacques et Lucette qui


n'avaient jamais habit ailleurs qu'en ville.
Il n'y avait ni lumire lectrique, ni eau
courante, ni commerants proximit. Chaque
jour, il fallait nettoyer les lampes ptrole et
mettre des bougies neuves dans les chandeliers. On
tirait l'eau d'un puits trs profond qui fascinait
Jacques.
J'aimerais bien descendre pour me rendre
compte-de la profondeur du puits dit-il Denise
qui dtachait de la chane un seau plein d'une eau
glace et limpide.
Bien sr, rpondit la fillette, narquoise, et tu
serais bien avanc si tu ne pouvais plus remonter.
Allons, ne rvasse pas, Jacques. Aide-moi plutt
porter l'eau !

CHAPITRE IV
Une trange dcouverte.
ALLER

au

march

tait

une

vritable

expdition.
Deux fois par semaine, Jojo sortait la Vieille
voiture et, une longue liste en poche, se rendait la
ville la plus proche. Il ne fallait rien oublier, sinon
on devait attendre trois ou quatre jours.
Seuls quelques lgumes taient fournis par un
petit terrain que Jojo cultivait dans un creux abrit
de la falaise.

Si nous accompagnions Jojo la ville ?


suggra un jour Lucette.
Pas question, rpondit Henri en secouant la
tte. Jojo ne veut absolument pas nous emmener.
Nous le lui avons demand plusieurs reprises. II
prtend que nous le retarderions dans ses courses.
Un jour o je m'tais assis d'autorit ct de lui,
il m'a fait descendre de force.
Quel sale caractre ! dit Jacques. Je me
demande pourquoi vous le supportez.
Qui d'autre voudrait travailler ici,
demanda Denise dans cet endroit perdu et triste ?
Si Jojo s'accommode de la situation, c'est qu'il est
un peu demeur.
En dpit du manque de confort, la vie n'tait
pas dsagrable La Brouillardire . Les filles
faisaient le mnage, tante Pauline la cuisine. On ne
voyait jamais oncle Vincent, mme aux repas.
Tante Pauline lui apportait manger dans son
bureau. Les garons taient chargs des corves
d'eau, de bois, et ils devaient remplir le pole
ptrole.
Quant Jojo, ses attributions taient varies : il
entretenait la voiture, cultivait

le petit terrain, nettoyait les vitres et faisait les


gros ouvrages. Il possdait un canot voile que les
enfants auraient bien aim utiliser. Mais il n'en
tait pas question. Jojo veillait jalousement sur son
embarcation et n'aurait mme pas permis qu'ils y
missent un pied.
Les jours passaient vite. Il y avait tant faire !
Quand les enfants en avaient fini avec les travaux
du mnage, ils pouvaient s'amuser tout loisir : ils
se baignaient dans les creux abrits des falaises,
pchaient la ligne, exploraient les trous qui
s'ouvraient dans le roc. Certains taient de
vritables souterrains qui s'avanaient loin sous la
falaise.
Henri prtendait qu'autrefois les contrebandiers
avaient utilis les grottes pour y cacher leur butin.
Mais maintenant elles ne contenaient plus que des
algues et des coquillages.
Si seulement nous avions une lampe
lectrique ! pesta Jacques dont la bougie venait
de s'teindre pour la sixime fois ce matin-l, alors
que les quatre amis visitaient lune de ces grottes.

Regardez cette norme toile de mer, dit


Henri en approchant sa bougie du sol.
Ne la touche pas, Henri ! cria Denise,
terrifie. Elle avait horreur de toutes ces bestioles
tranges et visqueuses. Mais Henri, pour la
taquiner, se hta de ramasser la grosse toile de
mer, s'avana vers sa sur,
Va-t'en ! hurla Denise. Ne m'approche pas.
Henri, au contraire, tendit le bras. L'animal,
remuant ses cinq tentacules, se trouva tout prs du
visage de la fillette. Horrifie, celle-ci donna un
violent coup de poing Henri, qui perdit l'quilibre
et tomba en arrire. Sa bougie s'teignit. On
entendit un cri, un bruit bizarre, puis ce fut le
silence.
Oh I Riquet, t'es-tu fait mal ? demanda
Jacques en levant sa bougie pour y voir mieux.
A sa grande stupeur, il s'aperut qu'Henri avait
disparu. Seule l'toile de mer gisait sur le sol.
Les trois enfants, abasourdis, contemplaient les
algues qui pendaient le long des murs de la caverne
et qui en recouvraient le sol. O donc tait pass
Henri ?

Denise tait atterre. Elle avait donn un coup


Henri, bien sr, dans l'espoir de le repousser,
mais certainement pas pour qu'il dispart de la
surface de la terre I
Henri hurla-t-elle. O es-tu ? Sors de ta
cachette, voyons !
Une voix sourde et lointaine rpondit :
Ho ! Je suis l. Qu'est-ce qui se passe ?
C'est la voix de Riquet, dit Jacques. Mais
o peut-il bien tre ?
Les enfants runirent leurs trois bougies et
explorrent la grotte. On entendit de nouveau la
voix d'Henri qui, cette fois, paraissait effray :
Dites-moi donc o je suis I
Jacques avana prudemment vers l'endroit o
Denise avait fait tomber Henri. Soudain, il parut
perdre l'quilibre et, la grande stupfaction des
filles, il disparut son tour, comme aval par le sol
de la grotte.
A la lumire vacillante des bougies, les filles
examinrent le terrain pour essayer de comprendre.
Bientt, elles eurent l'explication du mystre.
Cach par un foisonnement de vgtation

marine, un trou bant s'ouvrait devant elles.


Les deux garons, l'un aprs l'autre, avaient march
sur ces algues qui, naturellement, avaient cd sous
leur poids, et ils taient tombs dans une caverne
situe au-dessous de la premire.
Jacques avait atterri sur la tte d'Henri. Celuici, tout contusionn et effray, s'accrocha
Jacques.
Que s'est-il pass ? demanda-t-il.
Nous sommes tombs dans un trou ,
rpondit Jacques.
Heureusement, ils avaient eu plus de peur que
de mal. Henri tendit les mains pour se rendre
compte de la taille de cette deuxime caverne dans
laquelle ils venaient de choir.
Il pouvait toucher les parois de chaque ct.
Dis donc, elle est petite, cette grotte.... Oh !
les filles, l-haut, pouvez-vous approcher vos
bougies de l'ouverture pour que nous voyions un
peu plus clair ?
Une lueur trembla au-dessus de la tte des
garons.
Mais ce n'est pas une grotte ! s'exclama

Jacques tonn. C'est un souterrain, tout au


moins le dbut d'un souterrain. Je me demande o
il conduit; sous la falaise, j'imagine.
Passez-nous une bougie, demanda
Henri, qui commenait retrouver ses esprits.
Tiens, voil Kiki !
Ferme la porte, imbcile ! cria Kiki, en se
posant sur l'paule de son matre, heureux de se
sentir de nouveau prs de lui,
Denise s'tendit plat ventre sur le sol glissant
et tendit deux bougies allumes aux garons.
Jacques s'en empara et regarda autour de lui. Le
souterrain tait sombre et peu engageant.
On y va ? demanda Henri excit. Il doit
mener vers * La Brouillardire , C'est sans doute
un passage secret.
Ou simplement une fente dans les rochers
et qui ne mne nulle part, rpondit Jacques. Dites,
les filles, nous allons essayer d'explorer le
souterrain. Venez-vous avec nous ?

Non, merci, rpliqua Lucette que


l'obscurit du couloir effrayait. Nous vous
attendrons ici.

Ne soyez pas trop longs. Il ne nous reste


qu'une bougie. Avez-vous des allumettes ?
Oui, rpondit Jacques en ttant ses poches.
A tout l'heure. Ne tombez pas dans le trou.
Le souterrain tait plus long que les garons
n'imaginaient. Il serpentait sous la terre en
remontant doucement vers la surface. Il y faisait un
noir d'encre et les bougies ne donnaient qu'une
faible lumire. Les garons se cognaient la tte
tout

moment, lorsque le plafond s'abaissait.


Bientt l'air parut se rarfier, et soudain les
garons se trouvrent devant un escalier
grossirement taill dans le roc et qui aboutissait
une paroi de rocher.
Jacques leva la bougie au-dessus de sa tte.
Regarde l-haut, on dirait une trappe.
Ils montrent les marches. C'tait bien une
trappe. Pourraient-ils la soulever ?
Ils fixrent la bougie dans un creux de rocher
et poussrent la trappe de bois de toutes leurs
forces.
Au bout d'un moment, leurs efforts furent
couronns de succs. Dans un nuage de poussire,
le lourd battant se souleva se tint un moment
vertical et retomba de l'autre ct avec un fracas
pouvantable. Le passage tait libre I
Henri monta sur les paules de Jacques et se
hissa sur le sol rocheux. Il faisait trs sombre.
Passe-moi ta bougie, Rouquin, puis je te
hisserai jusqu'ici , dit Henri.
Lorsqu'ils furent runis, les garons
regardrent autour d'eux.

Je reconnais l'endroit o nous sommes!


s'exclama Henri. C'est une des caves de La
Brouillardire. Regarde les botes qui sont l, on
dirait des botes de conserves.
Que de provisions ! dit Jacques. Crois-tu
que ton oncle et ta tante connaissent l'existence du
souterrain ?
Je ne le crois pas, sinon tante Pauline nous
en aurait parl.
Les garons firent le tour d la pice, cherchant
une issue. Ils trouvrent une paisse porte de bois.
A leur grande surprise, elle tait ferme clef.
Attention, j'entends du bruit, dit soudain
Jacques.
Oui, c'est Jojo, dit Henri, reconnaissant la
toux familire du Breton. Cachons-nous. Il ne faut
pas dvoiler l'existence du souterrain. Fermons vite
la trappe, Jacques, et teignons les bougies.
Ils se cachrent dans une encoignure, prs de la
porte.
Ils entendirent Jojo introduire la clef dans la
serrure.
La porte s'ouvrit et la silhouette du

domestique s'encadra dans l'ouverture,


projetant une ombre qui paraissait gigantesque.
L'homme se dirigea vers la pile de conserves.
Les garons taient sur le point de s'esquiver
sans bruit. Ce fut juste le moment que choisit Kiki
pour imiter la toux de Jojo. Cela fit rsonner la
cave d'un bruit pouvantable. Jojo laissa tomber sa
lanterne qui se brisa sur le sol et s'teignit. Il
poussa alors un hurlement de terreur et s'enfuit.
Le fou rire s'empara des garons; ils ne
pouvaient plus s'arrter. Ils se calmrent enfin.
Regarde, dit Henri qui avait rallum la
bougie, Jojo a laiss la clef sur la porte. Prenons-la,
cela nous permettra d'utiliser le souterrain, et de
sortir par ici quand nous le voudrons.
II mit la grosse clef dans sa poche avec un
sourire de satisfaction.
Les deux amis passrent la porte et se
trouvrent dans la partie de la cave qui leur tait
familire. Henri regarda la porte qu'ils venaient de
refermer.
Je me demande comment il se fait que

je n'aie jamais remarqu cette porte


auparavant.
Sans doute tait-elle cache par tout cela ,
rpondit Jacques. Il montrait un tas de cartons
vides amasss ct de la porte" En effet, Henri se
souvint d'avoir vu ces botes bien empiles les unes
sur les autres. Sans doute avaient-elles t mises l
exprs par Jojo pour cacher la porte et empcher
les enfants d'aller dans la seconde cave. Comme
c'tait stupide de sa part !
Je suppose que ces marches conduisent la
cuisine, dit Jacques. Crois-tu que nous puissions
sortir sans tre vus ? Il ne faudrait pas qu'on nous
pose des questions embarrassantes !
Ils entrouvrirent la porte sans bruit et
coutrent. La cuisine tait vide. Ils la traversrent
en silence, gagnrent la porte de service et
s'chapprent vers la falaise.
Les filles doivent se demander ce que nous
sommes devenus, dit Jacques en pensant Denise
et Lucette qui les attendaient dans la grotte. Viens
vite. Nous allons leur faire peur en arrivant
doucement par derrire.

CHAPITRE V
Un mystrieux bateau.
LE TEMPS tait beau et chaud, le soleil brillait
dans un ciel sans nuage.
Les enfants ne quittaient pas leurs maillots de
bain et ils taient brls de soleil comme des
bohmiens.
Henri, Denise et Lucette passaient la plus
grande partie de leur temps dans Peau.
Jacques prfrait observer les oiseaux. Souvent
il s'installait sur la falaise et, tendu sur le dos, il
passait des heures regarder les oiseaux voler dans
le ciel.
Ce jour-l, fatigu de sa position, il

s'assit, repoussa Kiki qui tait venu lui tenir


compagnie et, travers sa longue-vue, scruta
l'horizon dans la direction de l'le aux Mouettes. Il
n'avait jamais pu la distinguer nettement.
Quelle chance I se dt-il, il n'y a pas de
brume. Je n'ai jamais vu File aussi clairement !
J'aperois des collines et je peux mme distinguer
l'cume des vagues autour des rochers,
II abandonna l'le et se tourna vers la cte
dchiquete au-del de la falaise. Soudain, il eut un
mouvement de surprise. Il venait de voir un bateau,
l tout prs.
Voyons, ce n'tait pas possible I Jojo avait
affirm que personne n'avait de bateau dans les
environs, et tante Pauline disait que personne
n'habitait prs de La Brouillardire .
Et cependant je suis sr de voir quelquun
ramer, l, l'ouest de la falaise, se dit Jacques,
perplexe. Qui est-ce ? Jojo, sans doute,
Le bateau tait trop loin pour que Ton pt
distinguer les traits du rameur. Jacques dcida de
rentrer pour voir si le canot

de Jojo tait ou non sa place habituelle.


Le canot tait bien l, sa place. Et Jojo,
derrire la maison, cassait du petit bois pour la
cuisine. A qui donc pouvait bien tre la seconde
embarcation ?
Jacques alla tout raconter aux autres.
Nous essaierons de trouver le propritaire du
bateau et de faire connaissance avec lui, proposa
Henri. Peut-tre nous emmnera-t-il la pche.
Cette nuit-l, Jacques ne pouvait s'endormir. Il
se leva sans rveiller Henri et s'approcha de la
fentre.
La mer brillait, argente sous les rayons de la
lune. Elle tait calme; le vent tait tomb.
Soudain, Jacques 'sursauta. Il voyait au loin un
voilier qui venait vers la cte. Un bateau, au milieu
de la nuit, se dirigeant vers La Brouillardire 1
C'tait bien extraordinaire.
Il rveilla Henri. Les deux garons, penchs
l'troite fentre, observaient avec curiosit. Henri,
son tour, aperut le voilier et ft entendre un lger
sifflement qui

veilla Kiki. D'un coup d'aile, l'oiseau vint se


percher sur l'paule de son matre.
Je nie demande si c'est Jojo, dit Henri, Viens,
Rouquin, allons voir.
Ils s'habillrent, enfilrent des sandales
semelles de caoutchouc et coururent vers la mer.
C'est bien le bateau de Jojo, dit Henri, on
l'aperoit distinctement. Et c'est bien Jojo luimme qui le conduit. Il est seul, mais le bateau a
l'air charg.
Peut-tre le rsultat de la pche, rpondit
Jacques. Viens, nous allons lui faire peur.
Les garons gagnrent, en se dissimulant,
l'endroit o le bateau accostait.
Jojo l'amarra solidement un piquet, n allait
commencer le dcharger lorsque les garons,
poussant des cris d'Indiens, se jetrent sur lui et
firent violemment pencher le bateau.
Surpris, Jojo perdit l'quilibre et tomba l'eau
dans un grand bruit d'claboussures. Il en ressortit
instantanment, s'broua comme un chien et
s'empara d'un morceau de cordage pais.

Sauve qui peut I cria Jacques Henri. Il va


nous battre. Dpchons-nous.
Mais le gros Breton leur barrait le passage,
balanant sa corde d'un air menaant.
Attendez un peu ! Je vais vous montrer ce
qui arrive aux garons trop curieux qui espionnent
les gens la nuit, dit-il entre ses dents.
Jacques et Henri se mirent courir vers la mer.
Jojo les suivait de prs.
La mare monte, cria Jacques. O aller ?
Impossible de retourner, rpondit

Henri. Essayons d'atteindre la caverne. Nous


prendrons le souterrain. C'est notre seule chance de
salut. S'il nous rattrape, Jojo est capable de nous
faire passer un mauvais quart d'heure.
Terrifis, les garons, de l'eau jusqu'aux
chevilles, atteignirent l'entre de la grotte situe
un bon mtre au-dessus du niveau de la mer. Ils s'y
hissrent la force du poignet, eurent vite fait de
trouver l'orifice du souterrain et disparurent sous
les algues.
Ils entendirent Jojo arriver, hors d'haleine, et
firent des vux pour qu'il ne tombe pas dans le
trou invisible,
Mais l'homme attendait Feutre de la grotte,
prt se jeter sur les garons lorsquils en
sortiraient Cependant, leau montait rapidement et
0 dut battre en retraite.
Ces garnements vont passer la nuit dans la
grotte se dt-il. Demain matin, lorsque l mer
descendra, je reviendrai les attendre et ils
comprendront, quand je les lcherai, qu'il vaut
mieux ne pas recommencer m'espionner f
Mais les garons taient dj loin; ils suivaient
le souterrain dans la plus complte obscurit ce
qui n'tait gure rassurant.

Bientt, sains et saufs, ils atteignirent la


maison, montrent dans leur chambre et ne furent
pas longs s'endormir.
Le lendemain, alors que Jojo s'apprtait
descendre vers la grotte pour attraper les garons,
quelle ne fut pas sa surprise lorsquil les vit arriver,
riant et bavardant, avec les deux filles !
Qu'avons-nous djeuner, Jojo ? demanda
Denise, au courant de l'aventure nocturne des
garons et entrant dans le jeu pour embarrasser
Jojo.
Vous avez pass la nuit dans votre
chambre? demanda enfin Jojo, n'en croyant ni ses
yeux ni ses oreilles.
O pensez-vous donc que nous ayons
couch? rpondit Henri avec naturel. Pas dans l'le
aux Mouettes, bien sr !
Tandis que Jojo se creusait la tte pour claircir
ce mystre, les enfants remplissaient leurs tches
habituelles.
II fait un temps magnifique, observa Lucette.
Pourquoi n'irions-nous pas nous promener sur les
falaises, en suivant la cote ?

Nous pourrions emporter de quoi faire un


pique-nique.
Oh ! oui; et nous essaierons de trouver
l'homme que j'ai aperu hier sur son bateau, dit
Jacques. Denise, va donc demander la permission
ta tante.
Tante Pauline accepta et une demi-heure aprs
les enfants se mirent en route.
Dans quel coin as-tu aperu le bateau,
Rouquin ? demanda Henri lorsqu'ils eurent atteint
les falaises.
Un peu plus loin, l o tu vois ces rochers
qui mergent , rpondit Jacques.
Ils arrivrent l'endroit indiqu et descendirent
avec difficult la paroi abrupte de la falaise.
En bas ils trouvrent un coin abrit du vent. Ils
se mirent en maillot de bain et entrrent dans l'eau.
Henri, bon nageur, se dirigea vers des rochers noirs
qui se dressaient, menaants, hors de la mer. Et,
tandis qu'il les escaladait pour s'y reposer, il
aperut soudain, de l'autre ct, un bateau qui se
balanait dans une petite anse. Il poussa un
sifflement de surprise et s'approcha de
l'embarcation.

C'tait un beau canot voile, presque aussi


grand que celui de Jojo, Son nom, L'Albatros, tait
peint sur la coque. A Tinte-rieur, on voyait deux
paires d'avirons.
Quel endroit bizarre pour amarrer un bateau !
pensa Henri. Il faut entrer dans l'eau et nager pour
aller le chercher.
II appela les autres.
Bientt les quatre enfants examinaient le
bateau.
C'est bien celui que j'ai vu, dit Jacques. O se
trouve le propritaire ? On n'en voit trace nulle
part.
Ils regagnrent le rivage et se mirent la
recherche du mystrieux navigateur.
Voyez, l-bas, il y a une brche dans la
falaise , dit Jacques.
En approchant, ils virent que la brche tait
beaucoup plus large qu'ils ne l'imaginaient. Au
fond, coulait un ruisseau.
C'est de l'eau de source, sans doute , dit
Jacques. Il la gota. Oui, elle n'est pas sale....
H ! Regarde, Riquet.
Henri regarda dans la direction indique et
aperut un bout de cigarette qui flottait sur l'eau.

Quelqu'un est pass par ici, remarqua


Jacques, et rcemment, sans quoi la mare aurait
entran ce mgot.
Aiguillonns par cette dcouverte, les garons
continurent leurs investigations. Ils atteignirent le
haut de la falaise; c'est alors qu'ils aperurent,
adosse au rocher, dans une anfractuosit, une
cabane en partie effondre.
Le toit tait grossirement rpar. Les murs
tenaient peine. Il aurait t impossible d'y habiter
l'hiver. Mais maintenant

la hutte avait certainement un locataire, car


tout prs de l, sur un buisson, une chemise
d'homme finissait de scher.
Regarde, murmura Jacques voil o habite
notre marin. Quelle belle cachette il a trouve 1
Les enfants s'approchrent de la hutte. A
l'intrieur, quelqu'un sifflotait.
Allons-nous oser frapper? demanda Henri.
A ce moment, la porte s'ouvrit et un homme
apparut; il aperut les garons et s'arrta, tonn.
Les deux garons, de leur ct, taient trs surpris.
L'tranger paraissait sympathique. Il portait an
short et une chemise col ouvert. Il avait le teint
hl, des yeux malicieux, les cheveux friss. Grand
et vigoureux, il pouvait avoir une trentaine
d'annes.
Bonjour, dit-il. C'est aimable vous de venir
me voir !
Je vous ai aperu hier, dans votre bateau,
dit Jacques. C'est pourquoi nous avons essay de
vous trouver aujourd'hui.
C'est vraiment gentil Mais qui tes-vous?
Nous habitons La Brouillardire ,

deux kilomtres d'ici. Vous ne connaissez sans


doute pas....
Si, si, je connais trs bien, interrompit
l'homme. Seulement, je croyais qu'il n'y avait
dans la maison que des grandes personnes : un
monsieur, une dame et leur domestique.
En effet, rpondit Henri, nous ne
sommes chez oncle Vincent et tante Pauline que
pendant la priode des vacances. Je m'appelle
Henri Lefvre, Voici mon ami, Jacques Tirmont.
Sa sur s'appelle Lucette. Elle est en bas avec
ma sur Denise.
Moi je suis Ren Marchai, dit l'homme
gay par ces prsentations. Et j'habite ici, tout
seul.
Henri fit la moue.
II n'y a pas grand-chose faire par ici.
Pourquoi donc tes-vous venu vous fixer dans ce
coin perdu ?
L'homme hsita avant de rpondre.
Voil, dit-il, je suis intress par les oiseaux.
Et on en trouve des quantits dans cette rgion.
Jacques sauta de joie.

Vous aussi, vous aimez les oiseaux ? Moi, ils


me passionnent.
Et le garon se lana dans une longue
numration, citant les oiseaux rares qu'il avait
observs. Henri billa. Ren Marchai semblait
couter, mais ne disait rien.
Esprez-vous dcouvrir une espce
extraordinaire d'oiseau dans la rgion, monsieur ?
demanda Jacques.
Ren Marchai rflchit un instant.
Eh bien, dit-il enfin, j'avais espr voir un
albatros gant.
Jacques le regarda avec un tonnement qui se
changea en une crainte respectueuse.
L'albatros gant, murmura-t-il, l'albatros
gant.... Mais la race est teinte, ce qu'on dit. Il
n'y a plus d'albatros gants. Est-ce que, vraiment,
vous esprez en trouver ?
On ne sait jamais, rpondit Ren Marchal.
Il en reste peut-tre sur une le abandonne comme
celle-ci. II tendit le bras dans la direction de l'le
aux Mouettes. Je voudrais y aller. Mais je crois
qu'il est impossible d'y aborder.
Vous ne voudriez pas nous emmener

un jour avec vous, sur votre bateau ? demanda


Henri. Jojo, le domestique de ma tante, refuse de
nous prter le sien. Dites, monsieur, est-ce que
vous me trouvez trs mal lev de vous demander
cela ?
Mais non, rpondit Ren Marchai, pas du
tout ! Nous irons pcher et faire de la voile tous
ensemble. Ce sera trs amusant. Nous verrons si
nous pouvons approcher de l'le aux Mouettes.
Les deux garons taient fous de joie.
Ils appelrent leurs surs.
Oh, Denise ! Oh, Lucette ! Venez vite faire
la connaissance de notre nouvel ami!

CHAPITRE VI
Un jour de fte et une surprise pour Jojo.
se rvla un ami prcieux,
toujours gai et de bonne humeur. Les enfants
venaient le voir tous les jours. Ensemble ils allaient
pcher dans son bateau et le soir ils rentraient
chargs d'une quantit de poissons qui surprenait
Ren leur apprenait aussi le maniement des
voiles et bientt les quatre enfants se sentirent
capables d'aller seuls en mer, C'tait exaltant de se
sentir filer dans le vent.
REN MARCHAL

Presque aussi vite que dans un bateau


moteur, disait Henri. Ah ! Ren, quelle chance que
nous vous ayons rencontr !
Votre oncle et votre tante savent-ils que vous
me connaissez ? demanda Ren.
Henri secoua la tte ; Non, rpondit-il, nous
n'avons rien dit. Cela vous ennuierait-il qu'ils le
sachent ?
- Eh bien, oui, rpondit Ren Marchai en se
frottant le menton avec embarras. Comprenez-moi
bien : je suis venu in pour tre au calme, observer
les oiseaux et profiter de la solitude. Je ne veux pas
qu'on vienne la troubler. Vous, bien sr, ce n'est pas
la mme chose. Vous tes des enfants, et nous nous
amusons bien ensemble.
Ren Marchai avait une voiture, gare dans un
coin abrit, en haut de la falaise. Il l'utilisait pour
faire ses courses la ville voisine.
Lorsque les enfants dcouvrirent qu'il avait
non seulement un voilier, mais aussi une auto, leur
joie fut son comble. Ils supplirent leur ami de
les emmener la prochaine fois qu'il irait en ville.
J'ai besoin d'une lampe lectrique, dit

C'tait exaltant de se sentir filer dans le vent.

Jacques. Vous souvenez-vous, Ren, de ce


souterrain dont nous vous avons parl ? C'est
difficile d'y circuler avec des bougies. Une lampe
lectrique nous rendrait grand service. Je pourrais
en acheter une si vous vouliez bien m'emmener.
Il m'en faudrait une galement, ajouta
Henri. Et aussi un rouleau de pellicules.
Les filles, leur tour, firent la liste de ce qui
leur manquait. Ren Marchai leur promit de les
emmener le lendemain.
Le matin suivant, ils montrent tous dans la
voiture, serrs et ravis.
Jojo aussi va en ville aujourd'hui* dit Denise
avec un petit rire. Quelle surprise pour lui si nous
le rencontrons !
Ils arrivrent rapidement destination. Ren
Marchai gara sa voiture et partit de son ct, non
sans avoir fix aux enfants le lieu, et l'heure du
rendez-vous, dans un grand htel, o ils devaient
tous se retrouver pour djeuner.
Les enfants firent leurs courses; ils flnaient
tranquillement en admirant les talages lorsque,
soudain, ils aperurent Jojo. Il arrivait dans sa
vieille voiture, actionnant

son klaxon pour faire hter le pas une vieille


dame qui ne traversait pas la rue assez vite son
gr.
.
A ce moment-l, il vit les enfants. Sa surprise
fut telle qu'il lcha le volant. La voiture fit une
embarde et faillit renverser un agent
Eh ! l-bas ! O vous croyez-vous ? hurla le
sergent de ville furieux.
Jojo marmonna une excuse et regarda de
nouveau dans la direction des enfants.
Surtout, ne vous sauvez pas, dit Jacques aux
autres. Il ne peut pas courir aprs nous dans l'auto.
Continuez marcher et faites semblant de ne pas
l'avoir vu.
C'est ce qu'ils firent tous les quatre, tandis que
Jojo criait pour les appeler. Le Breton n'en croyait
pas ses yeux. Comment les enfants pouvaient-ils
tre l ? A cette heure, il n'y avait ni train ni
autobus; ils n'avaient pas de bicyclettes et La
Brouillardire tait trop loigne pour qu'ils aient
pu; venir pied. Il ne trouvait pas d'explication.
Il se hta de ranger la voiture, au bord du
trottoir, puis pour rattraper les enfants et les
questionner.

Mais, juste au moment o il arrivait en vue du


groupe, il aperut les quatre enfants qui pntraient
dans le grand htel o ils avaient rendez-vous.
Jojo, vtu d'une vieille vareuse et d'un pantalon de
toile bleue, tout rapic, n'osa pas les suivre
l'intrieur. Il s'assit sur les marches du perron, avec
l'intention d'attendre qu'ils ressortent. Alors il les
ramnerait la maison et expliquerait madame
o il les avait trouvs. Et, srement, madame ne
serait pas trop contente d'apprendre qu'Os
gaspillaient ainsi leur argent.
Les enfants avaient retrouv Ren Marchal
dans le salon de l'htel. Ils pntrrent tous dans la
salle du restaurant et firent l un
djeuner
succulent, qui se termina par des glaces d'une
taille exceptionnelle. Lorsque ce fut l'heure de
partir, ils se souvinrent de Jojo. En cartant
lgrement le rideau d'une fentre, ils l'aperurent,
assis au bas des marches, attendant patiemment. Ils
avertirent Ren Marchai. C'est simple, rpondit
leur grand ami. Nous allons sortir par-derrire.
Ils dbouchrent ainsi dans une petite

rue tranquille et purent regagner la voiture sans


tre vus.
Lorsqu'il eut compris qu'il n'y avait plus
despoir, Jojo abandonna sa faction, fit ses courss
et rentra enfin La Brouillardire , sombre et de
mauvaise humeur. La premire chose qu'il vit, ce
fut le groupe des quatre enfants, en train de jouer
sur les rochers.
Sa surprise fut grande. Il y avait l un mystre
qu'il lui faudrait claircir.
A partir de ce jour-l, il se mit suivre les
enfants pas pas.

Si a continue, il va dcouvrir notre secret,


dit un jour Lucette. A cause de cet imbcile, nous
n'avons pas pu aller voir notre ami aujourd'hui
et nous ne pourrons peut-tre pas non plus y aller
demain.
Le soir, dans la chambre de la tour, ils tinrent
un vritable conseil de guerre.
J'ai une ide ! dit soudain Jacques. Nous
ferons semblant d'aller jouer dans la grotte. Nous
prendrons le souterrain, nous ressortirons dans la
cave de La Brouillardire et, tandis que Jojo
nous attendra sur la plage, nous serons dj sur la
falaise, en route pour aller voir Ren. Le projet
fut adopt avec enthousiasme. Le lendemain, ils le
mirent excution; ils s'esclaffaient, en arrivant
la cabane de Ren Marchai, en pensant Jojo qui
les attendait en vain, l-bas, l'entre de la grotte.
Ils trouvrent leur ami en train d'arranger son
bateau.
Bonjour ! leur cria-t-il ds qu'il les aperut.
Pourquoi n'tes-vous pas venus ces jours derniers ?
Il fait un temps superbe

et j'avais presque envie d'aller voir de prs l'le


aux Mouettes.
L'le aux Mouettes II se fit un grand silence.
Les enfants brlaient du dsir d'y aller. Si
seulement Ren acceptait de les prendre bord !
Oh I Ren, soyez gentil. Emmenez-nous avec
vous. Nous voudrions tant aller l-bas, demanda
Lucette.
Mais j'avais bien l'intention de vous le
proposer !
rpondit Ren,
qui allumait
tranquillement sa cigarette en observant les enfants
du coin de l'il. Nous partirons aprs le djeuner
et nous emporterons notre goter. Mais, surtout,
que Jojo ne se doute de rien ! Il ne faut pas qu'il
vous voie partir avec moi, sinon il vous en
empcherait.
Merci, Ren. Nous rentrons vite la
maison et nous serons de retour ds le dbut de
l'aprs-midi, dit Jacques, les yeux brillants de joie.
Merci, Ren , dirent leur tour Henri et
les deux filles.
Ils se dpchrent de regagner La
Brouillardire et d'aller trouver tante Pauline,

Tante Pauline, pouvons-nous djeuner 'de


bonne heure et partir ensuite en emportant notre
goter ? demanda Henri*
Tante Pauline accepta. Les enfants eurent vite
termin leur repas et les tartines prpares et
enveloppes, ils prirent le chemin de la falaise.
Ils n'avaient pas revu Jojo. Le Breton, assis au
bord de la mer, les attendait toujours, trs intrigu.
Il tait sr qu'ils taient encore dans la grotte. Il y
pntra et les appela. Il n'obtint pas de rponse... et
pour cause. Il se hta alors de remonter la

maison. Tante Pauline faisait la vaisselle. O


tiez-vous donc ? demanda-t-elle. Je vous ai
cherch toute la matine. J'avais besoin de vous.
Je surveillais les enfants, rpondit Jojo.
Mais ils ont disparu, et je crois qu'ils se sont gars
dans les grottes. J'ai appel, appel, mais Us n'ont
pas rpondu.
Vous vous moquez de moi, Jojo, dit tante
Pauline. Ne cherchez pas d'excuses votre paresse.
Les enfants ont djeun ici, et ils viennent de partir
en promenade avec leur goter. Vous voyez qu'il
est mutile de me raconter des histoires de grottes et
d'enfants perdus. Allez plutt me chercher de l'eau,
et dpchez-vous !

CHAPITRE VII
L'le aux Mouettes.
MARCHAL, attendait ses jeunes
camarades sur la grve. Il mit leur paquet de
tartines auquel il joignit un gteau qu'il avait
achet, dans .le coffre du canot. Les quatre enfants
s'embarqurent. Ren poussa le bateau jusqu' ce
qu'il soit bien flot, puis il se hissa bord son
tour. Il rama pendant quelques minutes et,
lorsqu'ils furent assez loin des rochers, en pleine
mer : A votre tour, dit-il aux garons. Montrezmoi un peu ce que vous tes capables de faire avec
cette voile.
REN

Jacques et Henri n'eurent aucune difficult


hisser et orienter la voile. Ils prirent le gouvernail
tour de rle.
C'est parfait, approuva Ren. Vous avez bien
profit de mes leons. Je crois que vous tes
capables de vous en tirer tout seuls maintenant.
Vrai Ren, vous nous laisseriez ?
demanda
Jacques
anxieusement.
Vous
pourriez avoir confiance en nous, je vous
assure.
Peut-tre, un jour,... rpondit Ren. Mais il
faudrait que vous me promettiez formellement de
ne pas aller loin.
Le voilier prit de la vitesse, pouss par la brise
qui frachissait un peu mesure qu'ils s'loignaient
du rivage. Ren laissa chapper un cri lorsqu'un
coup de vent lui enleva sa cigarette.
Voil o Kiki devrait se rendre utile, dit-il en
jetant un regard vers le perroquet. Il pourrait voler
aprs ma cigarette et me la rapporter.
Pauvre Kiki, dit le perroquet tristement.
Ferme la porte ! Pauvre Kiki ! Pauvre Kiki !
Pauvre....

Exaspr, Jacques fit semblant de lui jeter une


pierre. L'oiseau se tut.
Tout coup, Jacques poussa une exclamation :
Voyez l-bas ! Ce doit tre l'le aux
Mouettes !
Ils regardrent tous dans la direction indique.
Oui, c'est l'le, sans aucun doute, dit Ren
trs intress. Elle semble d'une bonne taille.
Le voilier filait rapidement vers l'le, qui
paraissait n'tre faite que de rochers. Elle tait
entoure d'une ceinture de rcifs qui, a et l,
affleuraient, recouverts sans cesse de hautes vagues
et d'cume.
La mer tait plus agite. Lucette devint
soudain toute ple. Courageuse, elle ne dit rien et,
petit petit, le mal de mer se passa.
On distingue maintenant trs bien les rcifs,
fit remarquer Ren. Je suppose que plus d'un
bateau est venu s'y fracasser. Nous allons essayer
de voir s'il existe un passage, mais nous
n'approcherons pas davantage.
L'Albatros voguait maintenant sur une

mer trs houleuse et la pauvre Lucette perdit


de nouveau ses couleurs.
Croque un morceau de gteau, lui conseilla
Ren. Cela te fera du bien.
L'effet fut immdiat et Lucette, reconnaissante,
put de nouveau regarder autour d'elle avec plaisir.
L'le de la Dsolation mritait bien son nom
d'autrefois. Elle prsentait un aspect dsertique,
avec quelques maigres arbustes ici et l, une herbe
rare, et des rochers chaotiques qui formaient, au
centre de l'le, une vritable colline.
Les rochers avaient, du ct du large, une
curieuse couleur rougetre, alors que leur autre
face tait grise.
On dirait des espces de constructions, dit
Jacques, qui examinait attentivement l'le au
moyen de ses jumelles.
Tiens I voil qui est curieux, dit Henri.
Passe-moi les jumelles, que je voie. ' Attends,
attends, je n'ai pas fini.
Jacques observait maintenant le vol des
centaines d'oiseaux de mer qui dcrivaient de
grands cercles au-dessus des rochers, s'y posaient
un instant, puis reprenaient leur

essor, et parfois plongeaient brusquement pour


pcher un poisson.
Soudain, Jacques poussa un tel cri que Denise
sursauta et faillit perdre l'quilibre, et que Kiki
battit furieusement des ailes.
Que se passe-t-il ? demanda Ren
Marchai,
Un albatros ! s'cria Jacques. Je suis sr que
c'en est un, un norme oiseau avec un trs long
bec.... C'est un albatros gant, j'en suis certain l
Ren passa la barre Jacques et prit ls
jumelles. Mais il ne vit pas d'albatros et il rendit
l'instrument au garon dont les yeux brillaient
d'excitation.
Je suppose que ce n'tait qu'un gros goland.
L'albatros ressemble beaucoup au goland et tu as
sans doute pris tes dsirs pour des ralits.
Et maintenant, virons de bord. Il est temps de
rentrer.
Mais Jacques restait persuad qu'il avait vu un
albatros gant, et regardait l'le s'loigner avec
dsespoir.
Ren, retournons vers l'Ile, je vous en
supplie. Je suis sr que c'tait un albatros.

Pensez ce que diront les gens lorsqu'on saura


que j'ai vu un albatros gant, une race teinte
depuis des annes.
Les gens ne diront rien du tout, rpliqua
Ren. Il y en a bien peu qui s'intressent aux
oiseaux. Calme-toi, Jacques. Tu t'es tromp, je le
crains bien.
Ils gotrent sur le bateau quand ils
atteignirent des eaux calmes et qu'ils purent
amener la voile.
Est-ce que nous pourrons vraiment naviguer
Seuls un de ces jours sur votre voilier ? demanda
soudain Jacques.
Oui, c'est promis, mais la condition
expresse de ne pas aller loin. Pas question d'aller
chercher un albatros sur l'le aux Mouettes, n'est-ce
pas ?
Jacques rougit jusqu'aux oreilles, car c'tait
bien l son ide.
D'accord, dit-il enfin. Je vous promets de ne
pas aller dans l'le. Nous nous amuserons
seulement naviguer le long de la cte.
C'est bien ainsi que je l'entends, rpondit
Ren. Vous paraissez de bons petits matelots et il
ne vous arrivera rien de grave

si vous choisissez un jour o le temps est


calme.
Jacques tait satisfait. Il avait son plan. Il
tiendrait sa parole et n'utiliserait pas L'Albatros
pour aller l'le aux Mouettes. Il s'exercerait
seulement au maniement de la voile et, lorsqu'il
serait sr de lui, il emprunterait le bateau de
Jojo.
Avez-vous pass un bon aprs-midi ?
demanda tante Pauline, lorsqu'ils furent de retour
la maison.
Excellent, rpondit Denise. Comment
allez-vous, tante Pauline? Vous paraissiez fatigue
lorsque nous sommes partis.
Oui, dit tante Pauline, j'ai un violent mal de
tte. Je vais me coucher trs tt. Voudras-tu porter
le dner de ton oncle ma place, Denise ?
Certainement , rpondit Denise sans
enthousiasme, car son oncle lui faisait un peu peur.
Denise prpara le repas et le disposa sur un
plateau, puis elle appela Jacques.
Veux-tu m'aider, s'il te plat ? Viens avec
moi, tu m'ouvriras la porte.
Jacques la prcda, frappa la porte du

bureau, puis l'ouvrit, lorsque l'oncle Vincent


eut rpondu : Entrez !
Voici votre dner, mon oncle, dit Denise,
Tante Pauline est alle se coucher, elle n'est pas
bien.
Elle posa le plateau.
L'oncle Vincent regarda le garon avec
surprise.
Qui tes-vous, jeune homme ?
Je suis Jacques Tirmont, monsieur. Vous
m'avez vu, ainsi que ma sur, le jour de notre
arrive.
Trop d'enfants dans cette maison !
grogna l'oncle. Impossible d'y travailler.
Oh ! mon oncle, nous ne vous drangeons
jamais ! protesta Denise avec vhmence.
L'oncle tait pench sur une grande carte trs
ancienne. Jacques y jeta un coup d'il.
C'est une carte de la rgion, remarqua-t-il. Et
voil l'le aux Mouettes, n'est-ce pas, monsieur ? Y
avez-vous dj t ? Nous l'avons vue cet aprsmidi.
Je n'y suis jamais all, et je n'en ai pas
envie, grommela l'oncle Vincent.

Jacques examinait la carte avec intrt.


Regarde, dit-il voix basse Denise. L, on
voit un passage dans les rochers. Juste du ct
oppos la colline. Si nous allons l-bas, nous
n'avons qu' rpter cette colline c'est la plus
haute de l'le pour dcouvrir le passage.
A leur grande dconvenue, l'oncle Vincent ne
voulut pas leur prter la carte;
Elle est trs ancienne, leur dit-il. Je suis sr
qu'elle serait abme ou perdue. Je connais trop les
enfants.
Ce soir-l, Jacques mit les autres au courant de
son plan.
Lorsque j'aurai une grande habitude du
voilier de Ren, je me sentirai tout fait en
scurit sur celui de Jojo.
Oui, mais s'il dcouvre que tu te sers de
son bateau, Jojo est bien capable de te faire un
mauvais parti. Comment feras-tu pour qu'il ne se
doute de rien ?
J'attendrai qu'il aille en ville avec la
voiture. J'ai dj tout prvu. Aussitt aprs son
dpart, je saute dans le bateau, je vais jusqu' l'le
et je suis de retour avant lui. Sinon, eh bien, tant
pis. Ce sera

votre rle de le retenir quelque part, ou de


l'enfermer dans la cave.
Les autres se mirent rire cette ide.
Tu ne peux pas partir comme a, tout seul,
dit Henri. Nous irons avec toi.
Pas les filles, rpondit catgoriquement
Jacques. Je ne veux courir aucun risque avec elles.
Mais toi, bien sr, tu peux venir, Riquet.
Ce soir-l, Jacques n'arrivait pas s'endormir.
nerv, il se leva et alla la fentre. La nuit tait
sans lune et il ne pouvait rien distinguer.
Cependant, il lui parut soudain voir, l-bas,
dans la direction de l'le, comme une lumire qui
brillait.
Voyons, c'est impossible, se dit Jacques. On
dirait qu'elle s'teint, puis qu'elle se rallume. C'est
peut-tre un bateau, au loin, qui fait des signaux.
En tout cas, cela ne peut pas tre sur l'le.
Jacques fit un pas vers son lit, mais ce
moment-l, quelque chose attira son attention :
l'autre fentre de la pice, celle qui donnait sur la
falaise, s'clairait d'une lueur. Jacques y courut, et
regarda au-dehors.

La lumire venait du sommet de la falaise.


Quelqu'un y faisait un feu, ou bien avait une
puissante lanterne. Qui cela pouvait-il bien tre ?
Et pourquoi cette lumire en pleine nuit ? Etait-ce
une rponse au signal du bateau ?
Jacques eut beau se pencher pour essayer de
distinguer ce qui se passait sur la falaise, il ne put y
parvenir. Il dcida d'aller voir. Sans rveiller Henri,
il s'habilla, mit son short, sa veste et ses
chaussures, et descendit l'escalier sans bruit.
Bientt, il courait le long du sentier qui montait
vers la falaise. Lorsqu'il fut en haut, il n'y avait
plus la moindre lumire, pas mme l'odeur

d'un feu teint. Cela tait de plus en plus


trange.
Le garon commenait rebrousser chemin,
dans le noir. Soudain il prouva une violente
terreur. Quelqu'un l'avait empoign et le serrait
fortement.
Qu'est-ce que vous faites l ? Le garon
reconnut la voix de Jojo. Allons dites-moi ce
que vous faites l !
En parlant, le Breton le secouait lui faire
perdre le souffle. Terroris, Jacques n'eut pas la
prsence d'esprit d'inventer quelque chose et dit la
vrit J'ai vu une lumire de la fentre de ma
chambre et je suis venu voir ce que c'tait.
Il y a des choses sur la falaise, qui se
promnent la nuit, murmura le Breton. Ces
choses font de la lumire, et elles crient, et elles
gmissent quelquefois.
Je vous ai bien
recommand de ne pas vous promener la nuit.
Et vous, alors, que faites-vous dehors?
rpliqua Jacques qui, petit petit, retrouvait son
sang-froid.
Je suis sorti pour voir ce que c'tait

que cette lumire-l, grommela-t-il. Voil


pourquoi j'tais dehors. Mais ce sont toujours les
choses qui font du bruit et du tintamarre. Alors,
promettez-moi maintenant de ne plus jamais quitter
votre chambre et de ne plus sortir des heures
pareilles.
Je ne promettrai rien du tout... Lchezmoi ! Vous me faites mal.
Je te ferai encore bien plus mal si tu ne
m'assures pas que tu ne sortiras plus la nuit, dit le
Breton d'un air menaant. J'ai une bonne corde, ici,
vois-tu. Je l'ai mise de ct pour toi et Henri.
Jacques tait trs effray. Jojo tait fort,
vindicatif et cruel. Le garon essaya encore, mais
en vain, de se librer.
Ce fut Kiki qui le sauva.
Le perroquet, qui s'tait aperu de l'absence de
Jacques, tait parti sa recherche. Il n'aimait pas
tre spar longtemps de son jeune matre.
Tandis que Jacques se dmenait et que Jojo
resserrait son treinte, l'oiseau s'abattit sur eux en
poussant un cri rauque.
Mords-le, mords-le ! hurla Jacques.
Le perroquet enfona son dur dans

la partie charnue du bras de l'homme. Celui-ci


poussa un hurlement de douleur et lcha prise. Le
garon s'enfuit toutes jambes en appelant :
Kiki, Kiki, viens vite ! Tu es un brave perroquet !
Jojo, cumant de fureur, jura que bien-tt il
tordrait le cou de ce sale oiseau.

CHAPITRE VIII
Encore un mystre.
les jours qui suivirent, les enfants
s'exercrent activement au maniement de la voile
et des rames. Ren Marchai les flicita de leur
courage et de leur persvrance.
Un matin, tante Pauline annona aux enfants
que Jojo allait en ville.
C'tait l'occasion tant attendue.
Aprs avoir vu le Breton dmarrer dans la
vieille voiture, les enfants se prcipitrent vers la
plage. Arrivs prs du voilier de
PENDANT

Jojo, Denise dft l'amarre pendant pie les


garons montaient bord, puis elle poussa
vigoureusement le bateau l'eau.
Faites bien attention ! cria Lucette anxieuse
et mourant d'envie de les accompagner.
Sois tranquille , rpondit Jacques. Et Kiki
reprt en cho : Tranquille, tranquille, tranquille,
tranquille.... Ferme la porte, imbcile !
Les filles, pensives, regardrent les garons
s'loigner en ramant. Elles les virent hisser la voile
ds qu'ils furent en pleine mer. Bientt, ils filrent
rapidement, pousss par une forte brise.
Le bateau du Breton tait plus lourd et plus
difficile manier que celui de Ren. Cependant, ils
n'eurent aucune peine le conduire.
Je voudrais bien apercevoir l'le, dit Henri;
cette brume est gnante. J'espre que nous allons
dans la bonne direction.
Bientt, avant mme de distinguer l'le, ils
entendirent le bruit des vagues sur les rcifs. Et,
d'un seul coup, l'le apparut tout prs et les garons
furent inonds d'cume.

Attention, Jacques, nous allons droit sur les


rochers ! Amne la voile, vite ! Nous ne pouvons
plus diriger le bateau avec ce vent, il va trop vite, il
vaut mieux ramer.
Ils ferlrent la voile et prirent les avirons.
Jacques essayait de reprer la colline la plus
leve. Mais il tait bien plus difficile de la
reconnatre sur l'le elle-mme que sur la carte.
Toutes les collines paraissaient avoir la mme
hauteur.
Les garons se tenaient soigneusement loin des
rcifs et du courant qui les portait vers l'le.
Voil notre colline, l, gauche ! cria
Jacques. Vire de ce ct-l, Riquet.... Trs bien. Je
crois que nous sommes dans la bonne direction.
Essouffls, en sueur, ils continuaient ramer
avec vigueur. Et soudain, leur grande joie, ils
aperurent un passage entre les rcifs.
Il n'tait pas large, mais l'ouverture tait
suffisante pour qu'un bateau pt s'y engager.
Fais bien attention, Rouquin. Il y a peut-tre
des rochers qui affleurent et il ne

faut pas risquer de faire un trou dans la


coque.
Le passage tait troit, mais long.
As-tu entendu ce raclement ? dit soudain
Henri d'une voix mal assure.
Anxieux, ils examinrent le fond de
l'embarcation qu'un choc sourd venait d'branler.
Une voie d'eau allait-elle se dclarer ?...
Heureusement, aucune infiltration ne semblait se
manifester.
Ouf ! soupira Henri. Je crois que nous
l'avons chapp belle.
Oui, rpondit Jacques. Tiens, regarde
maintenant : l'eau est parfaitement calme. Nous
avons pass la barre des rcifs.
Ils cherchrent un endroit plat pour aborder,
L'le, en vrit, tait trs rocailleuse. Mais dans
un coin abrit, se trouvait une petite plage de sable.
Ils y tirrent le bateau.
Ils escaladrent la falaise qui surplombait la
plage et eurent une premire vue d'ensemble de
l'le.
a et l, quelques arbres tordus par le vent se
dressaient sur un sol recouvert par

places d'une herbe rare qui formait des taches


vertes au milieu des rochers.
Les garons se dirigrent vers le centre de l'le
o se trouvaient les collines.
J'aimerais bien voir de prs ces constructions
bizarres que j'ai aperues la jumelle, dit Jacques.
Et je voudrais tant trouver un albatros 1 ajoutaitil.
En approchant des collines, ils trouvrent
davantage d'herbe, maille de minuscules fleurs
sauvages.
Entre les collines s'tendait une troite valle,
parcourue par un ruisseau qui coulait vers la mer,
dans la direction oppose celle qu'avaient suivie
les enfants. Il paraissait d'une couleur trange.
II est rouge comme du cuivre, dit Jacques,
tonn. Je me demande pourquoi.... Tiens, regarde
I Voil les constructions en question, l-haut, sur la
colline.
Ils s'en approchrent. De prs, cela ressemblait
plutt un amas de pierres et de rochers qu' des
maisons. Tout ct, Henri dcouvrit quelque
chose de curieux. Il appela Jacques.
Viens voir, vite ! Il y a un trou norme

qui s'enfonce dans la terre, je me demande


jusqu' quelle profondeur.
Jacques jeta un coup d'il. Le trou, qui avait
deux mtres de circonfrence peu prs, tait si
profond qu'on ne pouvait en apercevoir le fond.
Qu'est-ce que cela peut bien tre ? demanda
Henri. Crois-tu que ce soit un puits ?
Les garons jetrent un caillou et coutrent.
Ils n'entendirent aucun floc. Ou bien ce n'tait
pas un puits, ou bien il tait si profond qu'on ne
pouvait pas entendre le bruit de la pierre touchant
l'eau.
Je n'aimerais pas tomber l-dedans, dit Henri
avec un frisson. Tiens, regarde, on dirait une
chelle qui y descend. Elle est vieille et rouille,
mais c'est bien une chelle.
Tout cela est mystrieux, dit Jacques.
Continuons notre exploration. Peut-tre allonsnous dcouvrir quelque chose d'intressant.
A leur grand tonnement, ils trouvrent
d'autres trous disposs tout autour de ce qu'ils
appelaient les maisons.

Ce ne sont srement pas des puits, remarqua


Jacques. Pourquoi y en aurait-il tant ? Ce sont
plutt des trous creuss l pour des raisons que
nous ignorons.
Peut-tre y a-t-il eu des mines, autrefois,
dit Henri, se souvenant des puits qui servent
descendre dans les gisements de charbon. Croistu qu'il y avait du charbon ici ?
Non, certainement pas, rpondit Jacques.
Mais je ne vois pas ce qu'on pouvait trouver
d'autre. De l'or peut-tre ?

Tiens, un autre puits ! observa Henri. Il est


plus grand, celui-l, et son chelle est en meilleur
tat.
Ils essayrent de descendre quelques chelons,
mais, effrays par l'obscurit et l'odeur de
renferm, ils remontrent bien vite la surface.
Ils firent alors une dcouverte encore plus
surprenante.
Tout prs de l, sous une avance de rocher, se
trouvaient entasses des botes de conserves vides.
C'tait tellement extraordinaire que les garons
ne pouvaient en croire leurs yeux. Ils regardaient,
mduss. Enfin, Jacques se ressaisit.
Des botes de conserves ! Ici ! D'o crois-tu
qu'elles puissent venir ? Certaines sont rouilles,
mais il y en a de rcentes. Qui a bien pu venir dans
cette le ? Et pourquoi ? Et o sont les gens ?
Faisons le tour de l'le, proposa Henri. Mais
soyons prudents. Il est bien vident que celui qui
habite ici veut rester ignor.

Les garons, avec mille prcautions,


explorrent les environs, mais rien, ni personne, ne
put expliquer le mystre des Botes de conserves.
Ils s'tonnrent de nouveau devant la couleur
rougetre de certains rochers. Jacques observait
aussi les oiseaux.
Ne prends-tu pas de photos ? demanda Henri.
Tu avais l'intention d'en faire. Mais alors, dpchetoi, car il va tre l'heure de rentrer.
Oui, c'est une bonne ide.
Il se dissimula derrire un rocher pour
photographier certains
oiseaux sans
les
effaroucher.

Je vais prendre aussi la photo de cet amas de


botes vides, se dit-il. Ainsi les filles seront bien
obliges de nous croire, lorsque nous leur
raconterons cette aventure.
La photo prise, un dernier regard fut jet au
trou bant et silencieux, puis les garons prirent le
chemin du retour. Ils poussrent le bateau dans
l'eau et y sautrent l'un aprs l'autre.
En arrivant prs de la cte, ils virent de loin les
deux filles qui les attendaient.
As-tu trouv ton albatros ? cria Lucette.
Est-ce que Jojo est revenu ? demanda
Henri.
Vous tes rests bien longtemps, remarqua
Denise, qui attendait avec impatience le rcit de
l'quipe.
- Il nous est arriv une fameuse aventure. Jojo
est-il de retour ? demanda encore Henri.
Toutes ces questions se croisaient, mais la plus
importante tait : Est-ce que Jojo est revenu ?
Oui, rpondit Denise en pouffant de rire. Il y
a environ une heure. Nous le guettions.
Heureusement, il a tout de suite t

Nous le guettions.

la cave porter des botes qu'il avait rapportes


dans la voiture et nous l'avons suivi. Il a ouvert la
seconde porte de la cave (celle dont vous avez
cach la clef) et il est entr dans larrire-cave pour
ranger ses botes. Nous nous sommes souvenues de
l'endroit o vous mettiez la clef, nous avons t la
chercher et nous avons enferm Jojo l-dedans. Il
cogne contre la porte comme un sourd.
Bravo, les filles ! dirent les garons avec
enthousiasme. Il ignorera ainsi que nous avons
utilis son bateau. Mais comment le faire sortir de
l sans qu'il sache qui Ta enferm ?
Henri rflchissait.
Le mieux serait d'ouvrir la serrure pendant
qu'il se repose. Il ne peut pas sans cesse frapper
la porte. Ds qu'il arrtera quelques instants, je
tournerai la clef sans bruit. Ensuite je me sauverai.
Lorsqu'il essaiera de nouveau d'ouvrir la porte, elle
cdera, mais il ne comprendra pas pourquoi.
Les autres approuvrent, enchants de l'ide.

Henri prit la clef et descendit le plus


silencieusement qu'il put. Des qu'il fut dans la
cave, il entendit les coups rpts que frappait Jojo
contre la porte. Le Breton s'arrta pour reprendre
haleine. Le garon introduisit alors la grosse, clef
dans la serrure et profita du bruit que faisait Jojo en
toussant pour la tourner sans attirer son attention.
La porte tait maintenant ouverte. Jojo n'aurait qu'
pousser le battant.
Henri se prcipita vers l'escalier, le monta
quatre quatre, traversa la cuisine et rejoignit les
autres.
II sera dehors dans une minute, dit-il bout de
souffle. Allons vite sur la falaise, et lorsque nous
apercevrons Jojo, nous marcherons tranquillement
en direction de l maison, comme si nous
revenions de promenade. Il ne comprendra rien.

CHAPITRE IX
Nouveau voyage lile
venait de se quereller avec son frre.
Boudeuse, elle errait dans le couloir qui menait la
chambre de son oncle, lorsque celui-ci ouvrit sa
porte.
Ah ! c'est toi, Denise ? Mon encrier est vide,
dit-il d'une voix plaintive/Personne ici ne peut
donc le remplir ?
Je vais chercher la bouteille d'encre, mon
oncle , rpondit Denise.
Elle se dirigea vers le placard pour la prendre.
Elle revint dans le bureau de son
DENISE

oncle, remplit l'encrier et, au moment de sortir


de la pice, elle remarqua une carte pose sur une
chaise. C'tait la carte de l'le aux Mouettes, plus
dtaille que celle que Denise et Jacques avaient
dj vue.
Oncle Vincent, c'est bien l'le aux Mouettes,
n'est-ce pas ? Y avait-il autrefois des mines dans
Pile ?
Comment sais-tu cela? rpondit l'oncle
surpris. C'est de la vieille histoire. En effet, on
raconte qu'il y avait jadis des gisements de cuivre
trs importants. Maintenant, il n'y a plus rien.
Denise regardait la carte. On y distinguait
clairement
les
puits
qui
s'enfonaient
profondment dans la terre. Comme les garons
seraient contents de voir cette carte !
Oncle Vincent avait repris sa lecture, et
oubliait dj Denise. Elle saisit rapidement la carte
et sortit doucement de la pice.
Quelle surprise elle allait faire Henri ! De
plaisir, elle en oublia leur querelle et entra dans la
chambre avec un large sourire.
Henri, faisons la paix, dit-elle, Regarde ce
que j'apporte. Oncle Vincent m'a dit qu'il y avait
bien eu des mines de cuivre, autrefois,

dans l'le, mais qu'elles taient maintenant hors


d'usage. Les-puits devaient y mener.
Formidable, s'exclama Henri, prenant la
carte des mains de Denise et l'tendant sur le sol.
Quelle chance ! Denise, tu es une fille
sensationnelle,
II donna une bourrade sa sur qui rayonnait
de joie. En dpit de leurs disputes frquentes, elle
adorait recevoir des flicitations d'Henri.
Les quatre enfants se penchrent sur la carte.
Voil le passage au milieu des rcifs, montra
Denise. On le voit bien.
Regardez 1 Tous les vieux puits sont
indiqus, et Henri les dsigna du doigt. Voil celui
prs duquel nous avons dcouvert les botes de
conserves ! Et voil le ruisseau. Maintenant, je
comprends pourquoi il est rouge; c'est cause du
cuivre, ne crois-tu pas, Rouquin ?
A ce moment, Lucette poussa une exclamation:
II y a quelque chose de coll au dos de la carte.
Les enfants retournrent la carte et en

dcouvrirent une autre, plus petite. Tout


d'abord, ils ne comprirent pas ce qu'elle
reprsentait. Puis Henri s'cria :
Bien sr ! C'est la carte du sous-sol de l'le !
une carte des mines. Regardez* on y voit tous les
passages, les galeries et les canaux d'vacuation
pour l'eau. On dirait mme que certaines galeries
vont sous la mer Quelle impression cela doit faire
de travailler l-dessous en sachant que la nier roule
ses vagues au-dessus de votre tte.
Je n'aimerais pas cela, dit Lucette toute
frissonnante.
J'aurais peur
que le plafond
s'croule et que je sois noye.
Ecoutez, vous autres, dit Henri, tout excit.
Il faut absolument retourner l-bas. Je suis sr qu'il
y a encore des gens qui travaillent dans ces mines.
Qu'est-ce qui te fait croire cela ? demanda
Denise.
Les botes de conserves, rpondit
Henri. Quelqu'un a mang rcemment leur
contenu. Or, nous n'avons aperu personne sur
lle. C'est donc que les gens sont sous la terre et y
travaillent.
Allons voir Ren, proposa Denise.

Nous lui montrerons la carte et nous lui


raconterons tout. Il nous donnera son avis. Je
n'aime pas l'ide de descendre seuls au fond de ces
mines. Je me sentirais rassure si Ren tait avec
nous.
Non, rpliqua Jacques avec dcision. Il ne
faut rien dire Ren.
Les autres le regardrent surpris.
Et pourquoi pas ? questionna Denise.

Parce que l'ide m'est venue, en


rflchissant, que c'est peut-tre un ami ou des
amis de Ren qui travaillent dans ces mines. Il
s'est install ici pour tre prs d'eux, pour leur
porter manger sans qu'on le sache, et il serait sans
doute fch si nous dcouvrions son secret.
Mais voyons, Jacques, tu es fou. Ren nous
a dit qu'il tait venu ici en vacances. Il observe les
oiseaux et c'est tout.
Les oiseaux ne l'intressent gure, rpliqua
Jacques. Il m'coute peine lorsque je lui en parle.
Au fond, nous ne savons rien de lui, ni o il habite
ordinairement, ni ce qu'il fait. Je vous parie que lui
et ses amis essaient de trouver du cuivre
dans ces mines. Je ne sais pas qui elles
appartiennent,

si elles appartiennent quelqu'un, mais je


parierais bien que sa on dcouvrait qu'il y a encore
du cuivre dans l'le, les gens qui l'auraient trouv
ne se dpcheraient pas de le claironner.
Ds que ce sera possible, nous prendrons de
nouveau le bateau de Jojo, continua Jacques, nous
descendrons dans le grand puits et nous
explorerons les galeries. Avec la carte, nous ne
risquerons pas de nous perdre, et nous verrons bien
s'il y a des gens L-bas.
Le lendemain, Jojo se rendait de nouveau en
ville, la grande joie des enfants.
II a pris un jour de cong, dit tante Pauline.
Mes enfants, il faudra le remplacer. Les garons
pomperont l'eau pour la journe.
Lorsqu'ils eurent tous accompli leurs tches, ils
demandrent un djeuner froid leur tante.
Munis de leur pique-nique, ils se htrent vers
le bateau de Jojo et y embarqurent tous les quatre,
ainsi que le perroquet.
La traverse se passa au mieux. Ils
retrouvrent l'troit chenal et, aprs avoir

amarr le bateau sur la petite plage, ils se


dirigrent vers les collines.
Regardez, les filles, dit Jacques, voici le
puits.
Ils se penchrent tous les quatre au-dessus du
trou bant.
L'chelle qui y descendait paraissait rellement
en bon tat
C'est certainement le puits qu'utilisent les
hommes en ce moment, dit Henri. C'est le seul
dont l'chelle soit praticable.
Parle plus bas, chuchota Jacques. Tu fie
sais pas jusqu'o peut porter la voix.
O sont ces fameuses botes vides dont
vous nous avez parl ? demanda Lucette.
L-haut, prs du rocher , et Henri indiqua
du bras la direction. Va voir si tu veux.
II essayait avec sa lampe lectrique de percer
l'obscurit du puits, mais on n'y voyait^ goutte.
Jacques, cria Lucette, je ne trouve pas les
botes de conserves.
Henri fit un geste d'impatience. Ces filles sont
stupides. Elles ne peuvent jamais rien trouver.

II alla les rejoindre pour leur montrer le tas.


Il s'arrta soudain, dconcert. Sous le rocher,
le sol tait net et vide. Les botes avaient t
enleves.
Jacques ! Jacques ! appela Henri, oubliant de
parler bas. Les botes ont disparu. Quelqu'un est
venu ici aprs notre passage. Il y a donc du monde
sur l'le.
Lucette, effraye, regardait autour d'elle.
J'ai peur de ces gens qui rdent aux environs
et dont nous ne savons rien.
Ne sois pas stupide, rpondit Jacques. Ils
travaillent dans les mines. Et puisque ce sont des
amis de Ren, ils sont certainement sympathiques.
Descendons maintenant par ce puits. Nous
verrons bien ce que nous dcouvrirons.
Henri tendit la petite carte sur le sol et ils
s'agenouillrent tous autour pour ltudier.
Regardez. Ce puits mne juste au centre d'un
ddale de passages et de galeries. Nous suivrons
cette galerie, l et il montra un point sur la carte
c'est une sorte

d'alle principale, et H aboutit aux mines


situes sous la mer.
Jacques s'adressa alors Kiki, perch sur son
paule : Si tu viens avec nous, Kiki, tu dois te
taire tout prix. Le perroquet parut acquiescer.
Ils s'engagrent les uns aprs les autres et
descendirent lentement les degrs de l'chelle, le
long de ce puits qui paraissait sans fin. Ils n'taient
qu' moiti chemin qu'ils regrettaient dj d'avoir
entrepris cette expdition. Ils ne pensaient pas que
c'tait si profond et ils avaient l'impression

de descendre jusqu'au centre de la terre.


Comment vous sentez-vous, les filles ? demanda
Henri, quelque peu inquiet.
J'ai mal aux bras, rpondit la pauvre
Lucette.
Arrte-toi quelques instants. Cela te
reposera.
Henri, soudain, fit entendre une sourde
exclamation :
Je touche' le fond.
Le courage revint parmi la petite troupe et ils
eurent vite fait de rattraper Henri.
Avec sa lampe lectrique, celui-ci inspectait les
alentours.
Le couloir o ils se trouvaient paraissait large.
Les parois, la vote taient tailles dans du roc
couleur cuivre. De cette galerie principale partait
une srie de passages secondaires, dont certains
taient bouchs par des boulements.
Suivons cette galerie, dcida Henri. C'est
celle que nous avons repre sur la carte et qui
parat tre la galerie principale de la mine.
C'est curieux comme l'air est respirable ici,
fit remarquer Denise.

Elle se souvenait de l'impression d'touffement


qu'elle avait ressentie dans le souterrain de La
Brouillardire.
II y a sans doute une bonne ventilation,
rpondit Henri. C'est la premire chose laquelle
on pense lorsqu'on creuse une mine. D faut
galement penser l'vacuation des eaux qui, sans
cela, risqueraient de noyer la mine.
Je n'aimerais pas tre mineur,
dit
Lucette en frissonnant. Henri, est-ce que nous
sommes sous la mer, maintenant ?
Pas encore, rpondit Henri. Nous ne
sommes qu' mi-chemin. Tiens, quelle belle
grotte !
Le couloir aboutissait en effet une sorte de
vaste pice qui paraissait avoir t creuse par des
hommes. Des marques d'outils taient apparentes
dans le roc et Jacques s'lana avec un cri de joie
vers un coin o il ramassa ce qui semblait tre la
tte d'un petit marteau de bronze.
Regardez ! cria-t-il aux autres. C'est
srement un morceau d'outil utilis autrefois par
les mineurs.
Excits par cette trouvaille, les enfants

se mirent fureter de tous cts et Lucette fit


une dcouverte qui les intressa tous : c'tait un
bout de crayon jaune vif.
Savez-vous qui il appartient ? dit Lucette,
les yeux brillants. A Ren Marchai. Je l'ai vu l'autre
jour s'en servir.
Donc il est venu ici, dit Henri intrigu.
Nous avons certainement devin juste. Il ne
s'occupe pas d'oiseaux. Il est venu sur la cte avec
sa voiture et son bateau pour tre prs de ses amis
qui exploitent la mine et leur apporter des vivres et
du matriel. Ah ! ce Ren ! Il cache bien son jeu.

Tu penses qu'il ne va pas raconter toutes


ses histoires des enfants, rpliqua Denise.
Assez parl, dit Jacques. Continuons notre
exploration.
Le couloir, au bout de quelques mtres,
s'incurvait brusquement vers la gauche. Henri
sursauta.
Il se souvint que, d'aprs la carte, ils devaient
maintenant se trouver sous la mer. C'tait une
trange impression.
Quel est ce bruit bizarre ? dit soudain
Denise,
Ils s'arrtrent pour couter. On entendait des
coups sourds, frapps sans interruption.
Des mineurs? demanda Henri. Soudain, il
identifia le bruit. Eh ! Non. C'est la mer qui bat
au-dessus de nos ttes.
Ils coutrent, mus, le son rythm, incessant.
Lucette n'tait qu' moiti rassure. Il faisait bien
noir et ce bruit tait impressionnant.
Ils continurent leur marche le long du couloir
principal, vitant les galeries latrales.

Si nous quittions la grande alle, nous


pourrions nous perdre , dit Henri. Lucette
sursauta. Elle n'avait jamais imagin qu'ils
risquaient de s'garer. Quelle horreur si cela leur
arrivait !
Soudain, le couloir fit un coude brusque et, en
tournant le coin, les enfants se trouvrent tout
coup dans une grotte claire par une puissante
lampe. Ils s'arrtrent surpris. Un bruit parvenait
leurs oreilles. Non pas le bruit sourd de la mer,
mais un claquement indfinissable suivi d'un choc,
un autre claquement, un autre choc....
Nous allons srement tomber sur des
mineurs qui travaillent, murmura Jacques. Restons
dans l'ombre. Il faut essayer de les voir sans qu'ils
nous aperoivent.

CHAPITRE X
Prisonniers sous la terre.
les uns contre les autres, blouis par
l'clat de la lumire, les enfants examinaient la
cave en clignant des yeux.
On n'y voyait rien d'autre que des botes et des
cartons. Cependant, quelque distance, on
entendait toujours le mme bruit bizarre.
Partons d'ici, murmura Lucette, effraye.
Non. Essayons plutt de suivre cette
SERRS

galerie, rpondit Henri voix basse, en


clairant de SSL lampe l'ouverture d*u0 eau-loir.
Peut-tre nous rapprochera-t-elle des mineurs ?
Ils se faufilrent l'un aprs l'autre dans l'troit
passage. Soudain, une pierre se dtacha et roula sur
le sol. Le perroquet prouva une telle frayeur qu'il
poussa un cri et s'envola de l'paule de Jacques.
Kiki, Kiki, reviens , cria Jacques.
Mais l'oiseau n'obit pas.
Le garon remonta en hte la galerie, butant
contre les pierres et sifflant entre ses dents pour
rappeler l'animal. Les autres ne s'aperurent mme
pas qu'il les avait quitts.
Les vnements alors se prcipitrent.
Quelqu'un venait rapidement par la galerie; la
lumire de sa lanterne tomba sur le groupe des
enfants. L'homme qui portait la lanterne s'arrta
net, stupfait.
Eh bien, dit-il d'une voix rauque, eh bien, a,
alors !
II leva la lanterne au-dessus de sa tte pour
mieux distinguer les enfants.
Fred, cria-t-il, viens donc voir. J'ai fait

une dcouverte laquelle tu ne t'attends


gure!
Un autre homme arriva d'un pas rapide, II
paraissait grand dans l'ombre. Il laissa chapper
une exclamation lorsqu'il aperut les trois enfants.
Des gosses I Comment ont-ils pu arriver
jusqu'ici ? Est-ce que je rve ?
Non tu ne rves pas, rpliqua le premier.
Que faites-vous ici ? dit-il en s'adressant aux
enfants. Avec qui tes-vous ?
Avec personne , rpondit Henri. L'homme
fit entendre un gros rire. Allons, pas d'histoires 1 Qui vous a amens
ici, et pour quoi faire ?
Nous sommes venus tout seuls, en bateau,
interrompit Lucette avec indignation.
Que cherchiez-vous donc ? demanda
Fred en se rapprochant d'eux.
Les enfants pouvaient maintenant distinguer
ses traits, qui taient peu sympathiques. Il avait un
bandeau noir sur un il et de l'autre fixait les
enfants avec mchancet.
Allons, les gosses, dites-le, pourquoi vous
tes venus ici, rpta-t-il.

Nous avons trouv le puits et nous sommes


descendus pour voir les mines, dit Henri. Mais
soyez tranquilles, on ne vous vendra pas.
Nous vendre ? Qu'est-ce que a signifie ?
Que sais-tu exactement, toi ? demanda Fred
brutalement.
Henri ne rpondit pas. Il ne savait vraiment pas
quoi rpondre.
Fred ft un signe " l'autre individu qui vint se
placer derrire les enfants. Il leur tait maintenant
impossible de s'chapper.
Lucette se mit pleurer. Henri la serra contre
lui et, pour la premire fois, s'aperut de l'absence
de Jacques. Lucette se retourna pour le chercher du
regard et pleura plus fort lorsque, son tour, elle
s'aperut qu'il n'tait pas l.
Lucette, ne parle pas de Jacques devant les
hommes, lui murmura Henri. Si jamais ils nous
retiennent prisonniers, Jacques pourra s'chapper et
chercher de l'aide. Pas un mot sur lui.
Qu'est-ce que vous marmonnez tous les
deux ? demanda Fred. Ecoute, toi, le garon. Si tu
ne veux pas qu'on fasse du

mal tes surs, tu vas nous dire tout ce que tu


sais. Peut-tre qu'on vous laissera partir ensuite.
Le ton de l'homme n'tait pas rassurant. Pour la
premire fois, Henri perut que le danger pouvait
tre rel. Aussi se dcida-t-il dvoiler un peu de
ce qu'il* connaissait.
Eh bien, voil, dit-il Fred. Nous savons
pour qui vous travaillez, comprenez-vous ? Et c'est
un de nos amis. Il sera furieux contre vous, si vous
nous faites du mal.
Vraiment, dit Fred d'un ton sarcastique. Et
comment s'appelle-t-il, cet ami extraordinaire ?
Ren Marchai, pronona Henri, persuad
que ce nom ferait un grand effet sur les hommes.
Ren Marchai ? rpta Fred avec moquerie.
Ren Marchai ? Connais pas.
Comment ? vous le connaissez, bien sr,
puisqu'il vous ravitaille et vous fait des signaux.
Vous savez bien, rpta Henri d'un ton dsespr,
Ren Marchai et son bateau, L'Albatros.

Les deux hommes regardrent les enfants avec


attention.
Puis ils parlrent entre eux, dans une langue
trangre. Ils semblaient intrigus.
Enfin Fred prit la parole.
Nous ne connaissons pas Ren Marchai.
Vous a-t-il dit que nous tions ses amis ?
Oh ! non. Nous l'avons seulement
devin.
Eh bien, vous vous tes tromps.
Venez avec nous. Nous allons vous mettre quelque
part en sret jusqu' ce que nous ayons dcid
ce que nous ferons d'enfants comme vous qui
mettent leur nez partout.
Dans une des galeries se trouvait une porte;
Fred l'ouvrit et poussa les enfants devant lui
Ils pntrrent dans une cave meuble d'une
table et de bancs. Fred posa sa lanterne sur la table.
Vous tes l'abri ici, bien l'abri, rpta-t-il
avec un horrible sourire. Et soyez tranquilles, on ne
vous laissera pas mourir de faim.
II sortit et verrouilla la porte derrire lui

Les enfants entendirent son pas s'loigner.


Lucette pleurait toujours.
Ne pleure pas, Lucette, dit Henri, essayant de
paratre insouciant. C'est un coup de malchance.
Jacques est sans doute en scurit. Il va chercher
de l'aide pour nous.
Mais Jacques tait loin d'tre en scurit.
Il avait tourn dans les galeries, retrouv son
perroquet, et avait fini par se perdre. Sans la carte,
qu'Henri avait conserve, il n'avait aucun moyen
de retrouver l'alle centrale.
Il criait de temps en temps, de toute la force de
ses poumons; seul l'cho lui rpondait.
Les trois autres, enferms dans leur prison,
restaient silencieux. Lucette, appuye sur la table,
dormait la tte sur les bras. Denise, tendue sur un
banc, ne parvenait pas trouver le sommeil.
Henri, il faut que nous nous chappions.
C'est facile dire, rpondit Henri amer,
mais la porte est solide et bien ferme.
J'ai une ide, Henri, dit Denise aprs

un moment de rflexion. Quand les hommes


reviendront pour nous apporter manger, nous
ferons semblant d'touffer. Ils penseront que la
ventilation est mauvaise. Si Fred nous laisse aller
dans le couloir pour respirer, tu en profiteras pour
donner un coup de pied sa lanterne. Dans
l'obscurit, nous arriverons nous chapper.
Henri regarda sa sur avec admiration.
Ton ide me parat excellente. Il faut
essayer.
Ils rveillrent Lucette pour la mettre au
courant.
Pendant que j'ai le temps, continua Henri, il
faut que je trouve l'emplacement de notre prison
sur la carte pour savoir vers quelle galerie nous
diriger, ds que nous aurons teint la lanterne de
l'homme.
Tout se passa comme ils l'avaient prvu.
Lorsque Fred. tira le verrou et ouvrit la porte,
un trange spectacle s'offrit lui. Henri paraissait
touffer et tomba de son banc en roulant. Denise
tenait sa tte entre ses mains et faisait entendre des
bruits bizarres. Lucette semblait avoir mal au cur
et gmissait.

Que se passe-t-il ? demanda Fred.


De l'air, de l'air ! J'touffe , balbutia Henri.
L'homme ouvrit la porte du couloir. Henri qui
guettait l'instant propice se leva, buta contre
l'homme comme s'il titubait et, d'un rapide coup de
pied, envoya la lanterne rouler par terre en se
brisant. Dans l'obscurit, il saisit les mains des
deux filles effrayes et s'lana vers la gauche.
Fred hurlait dans le noir. Charlie, h,
Charlie, apporte une lampe, vite. Ces sales gosses
ont fil !
Pendant ce temps, les enfants couraient

le plus vite qu'Os pouvaient, Henri s'assurant


avec sa lampe qu'ils taient dans la bonne
direction.
Pouvons-nous nous reposer un instant?
haleta Lucette.
Pas question. Les hommes vont nous
poursuivre
ds qu'ils auront
une
lampe.
Dpchons-nous. Il n'y a pas une minute perdre.

En effet, ils ne tardrent pas entendre des cris


derrire eux.
Ils atteignirent enfin le puits. Lucette
commena gravir l'chelle, suivie par Denise.
Henri tait le dernier. Brusquement les cris
s'arrtrent. Que se passait-il ?
Il tait arriv une chose extraordinaire. Le
perroquet, l'oreille fine, avait peru au loin tout
ce tumulte et il s'tait mis crier :
Ah 1 Ah ! As-tu bien djeun ? Ferme la
porte, imbcile ! Bonjour, mon oncle.
Les hommes entendant une voix pensrent que
les enfants s'taient perdus.
Ils crient au secours, dit Fred.
Laisse-les crier, a
leur apprendra,
rpondit mchamment Charlie. Ils finiront par
mourir de faim.

Non, on ne peut pas faire cela, dit Fred.


Allons leur recherche.
La voix du perroquet se fit entendre de
nouveau :
Bonjour, mon oncle. Ferme la porte, imbcile
!
Les deux hommes se regardrent interloqus.
"Soudain la voix se tut. Jacques et Kiki avaient
pris une autre galerie et le perroquet tait redevenu
silencieux.
On n'entend plus rien, fit remarquer Fred. Ils
ont d retrouver leur chemin. Viens vite vers le
puits, Charlie, Nous ne pouvons pas nous
permettre de les laisser s'chapper.
Lorsqu'ils y parvinrent, les enfants taient
presque en haut Ils taient puiss. Mais, sentant
qu'on les poursuivait, Henri ne laissa pas aux filles
un moment de rpit
Vite, dit-il. Les hommes sont derrire nous.
Courons vers le bateau. Il ne faut pas qu'ils nous
rattrapent.
La nuit tombait. Ils se htrent jusqu'au bateau,
qui, Dieu merci, tait toujours l.
Je ne veux pas partir sans Jacques,

rptait Luette folle d'inquitude pour son


frre bien-aim
Henri la bouscula et la fit monter sur le bateau.
coute, Lucette, nous ne pouvons pas perdre
un instant. Dpche-toi. Nous allons chercher de
l'aide et revenir sauver Jacques. Mais il faut tout
prix partir d'ici.
Ils eurent la chance de retrouver la passe, dans
l'obscurit, et l'aide des rames et de l voile, ils
atteignirent la cte sans encombre.
Henri tremblait sur ses jambes en sortant du
bateau et les filles taient puises.
Ils furent accueillis par tante Pauline, ple
d'anxit.
O tiez-vous donc ? J'tais affreusement
inquite. Je ne me sens pas bien du tout.
Elle avait en effet trs mauvaise mine et
paraissait souffrante.
Pauvre tante, dit Henri affectueusement.
Excusez-nous de vous avoir caus tant de soucis.
Je me sens un peu mieux maintenant. Je
vais aller me coucher.

Je vous accompagne, ma tante, dit Denise


en lui prenant le bras.
Surtout ne lui dis pas que Jacques est rest
l-bas, lui chuchota Henri l'oreille. Elle serait
trop inquite.
Pendant que Denise s'occupait de tante
Pauline, Henri alla voir si Jojo tait rentr.
Heureusement, il n'tait pas encore l. Il ne saurait
pas qu'on avait utilis son bateau.
Denise redescendit et prpara quelque chose
manger. Ils taient tous les trois affams, mme
Lucette. Aprs avoir discut de ce qu'il convenait
de faire, ils tombrent d'accord sur la ncessit de
mettre Ren Marchai au courant. II irait
certainement la recherche de Jacques et pourrait
peut-tre le sauver avant que les hommes l'aient
trouv.
Ils seront fous furieux de nous avoir laisss
chapper et ils risquent de se venger sur Jacques.
Denise avait peine prononc ces mots qu'elle le
regretta en voyant l'expression terrifie de Lucette.
Henri, va trouver Ren, va-t'en vite, supplia
la fillette. Si tu ne pars pas tout de suite, j'y vais
moi-mme.

Tu es folle, rpondit Henri en se levant. Tu


te perdrais dans le noir sur la falaise et tu tomberais
dans la mer. Je file. A tout l'heure.
En partant dans la direction de la hutte de
Ren, il vit au loin les phares de la voiture de Jojo
qui rentrait la maison. Il se dpcha afin de ne
pas tre reconnu.
Ren va faire une drle de tte en me voyant
arriver. Il 'se demandera qui peut bien frapper sa
porte au milieu de la nuit.
Mais, hlas ! Ren n'tait pas l quand Henri,
enfin, pntra dans la petite maison.

CHAPITRE XI
Une conversation avec Ren et une surprise.
se sentit dsempar. Il ne lui tait jamais
venu l'esprit que Ren pourrait ne pas tre chez
lui. Que faire, maintenant ?
Il s'assit sur un tabouret et essaya de trouver
une solution. Mais il tait si fatigu que les ides
semblaient le fuir.
Que faire ? Que faire ? se rptait-il sans
arrt, mais son cerveau vide ne donnait aucune
rponse.
Il faisait noir dans la cabane. Et tout
HENRI

coup, la grande surprise dHenri, une lumire


rouge apparut dans l fond. Elle disparut, puis
revint, et ainsi pendant quelques instants. Henri se
leva et, en approchant, il vit que c'tait une
ampoule place ct du poste de radio, qui
s'allumait et s'teignait. Il tourna un bouton, tomba
sur une mission de musique, puis en tournant un
autre bouton il entendit du morse. A ce moment-l,
il dcouvrit, cach par le poste, un petit tlphone.
Il prit le rcepteur et entendit immdiatement une
voix qui rsonnait.
'Y2 appelle, disait la voix. Y 2, Y2 appelle.
Henri coutait, abasourdi. Il dcida de
rpondre.
All, qui tes-vous ?
Il y eut un silence.
Evidemment Y 2 tait surpris. Une voix
prcautionneuse se fit entendre :
Qui parle ?
Un garon appel Henri Lefvre, rpondit
Henri. Je suis venu voir Ren Marchal, mais il n'est
pas l.
Qui, dites-vous ? demanda la voix.

Ren Marchal ! Il n'est pas l, rpta Henri.


Mais vous, qui tes-vous V Avez-vous un message
pour Ren ? Il ne va pas tarder revenir, je pense
Depuis quand est-il parti ? demanda ; Y 2.
Je ne sais pas. Attendez. J'entends du bruit.
Le voil, je crois.
Ren pntra dans la cabane, sa lampe
lectrique allume. Lorsqu'il aperut Henri, sa
surprise fut telle qu'il resta clou sur place.
Oh ! Ren, cria Henri joyeusement, quelle
chance de vous voir revenir ! Dpchez-vous,

on vous demande au tlphone, M Y 2 je


crois.
Tu lui as donc rpondu ? dt Ren, an
comble de lbahissement. Il s'empara du rcepteur
et parla d'une voix brve :
All, est-ce vous ? Y 2 ? Ici L4.
On lui demandait sans doute qui avait rpondu.
Un garon qui habite dans les environs, dit
Ren. Quelles sont les nouvelles? Et Henri
n'entendit plus que : Oui. Naturellement. Je
vous le dirai. Merci. Non. Rien encore.
Au revoir.
II remit le tlphone en place et se tourna vers
Henri,
coute, mon garon, dit-il d'un air svre.
Quand je suis absent, j'aimerais bien que tu ne te
mles pas de mes affaires. Compris ? Et puis, pour
quelle raison es-tu venu jusqu'ici en pleine nuit ? Je
voudrais bien le savoir.
Ren, dit Henri, sans rpondre directement
la question, est-ce que ce crayon est vous?
Ren contempla le morceau d crayon jaune
que lui tendait Henri.

Oui, il est moi. Mais je ne pense pas que tu


sois venu au milieu de la nuit pour me rendre ce
bout de crayon. Que se passe-t-il ?
Ren, je vous en prie, ne soyez pas fch,
dit le pauvre Henri. Nous avons dcouvert votre
secret, ce que vous faites ici, pourquoi vous allez
sur l'Ile- et tout le reste.
Ren, compltement ahuri* regardait Henri. Il
pina les lvres, sa voix se fit dure et sifflante.
Mais que veut dire tout cela ? Quel est ce
secret et le reste ?
Eh bien, commena Henri avec dsespoir,
nous savons que vous et vos amis essayez
d'exploiter les mines de cuivre; nous avons t
explorer l'le avec le bateau de Jojo, et nous
sommes descendus dans la mine, c'est l que nous
avons trouv votre crayon.
Tandis qu'il parlait, l'expression de Ren
s'adoucissait et mme une petite lueur de gaiet
apparut dans ses yeux.
Mais, dit soudain Ren, tu n'es tout de mme
pas venu jusqu'ici cette heure indue

pour me raconter cette drle d'histoire. Alors


qu'y a-t-il ?
Je suis venu vous demander conseil. Nous
avons pu chapper vos amis, mais Jacques est
rest l-bas, avec Kiki, dit Henri. Et nous sommes
trs ennuys. Il peut se perdre dans toutes ces
galeries de mine, ou bien vos amis, furieux de nous
avoir laisss partir, voudront peut-tre lui faire du
mal !
Ren l'interrompit avec brusquerie.
Jacques est rest l-bas, dis-tu, seul, dans les
mines ! Grands dieux. Pourquoi ne

le disais-tu pas tout de suite? C'est trs grave.


Ren paraissait furieux et boulevers. Il se
dirigea vers le poste de radio, tourna des boutons et
commena une conversation en morse laquelle
Henri ne comprit rien.
Puis Ren revint vers le garon.
Viens vite au bateau, lui dit-il simplement.
Dpchons-nous.
Eclairs par le faisceau de la lampe lectrique,
ils descendirent dans le creux du rocher o le
bateau tait amarr.
Ren le poussa vers la mer et soudain laissa
chapper un juron.
Qui a pu faire cela ?
II clairait le fond du bateau et Henri vit avec
horreur que Ton y avait donn de tels coups de
hache que des trous normes laissaient entrer l'eau
flots. Ren tira le bateau sur le sable.
Souponnes-tu quelqu'un ? demanda-t-il
Henri.
Bien sr que non. Qui a pu faire cela,
Ren? C'est une catastrophe !
De toute faon, le bateau est inutilisable
jusqu' ce qu'il soit rpar. Et cependant,

il faut que allions lile aux Mouettes cote


que cote. Nous allons prendre Je voilier de Jojo.
Mais attention, mon garon. D ne doit se douter de
rien, II y a trop de gens qui se mlent de nos
affaires en ce moment. Je n'aime gure cela.
Ils coururent le long de la falaise. Le pauvre
Henri tait si fatigu qu'il avait de la peine suivre
Ren,
Ils arrivrent sur la plage, l'endroit o Jojo
amarrait son bateau. Une dsagrable surprise les
attendait l : le bateau de Jojo avait disparu.

CHAPITRE

XII

Un autre passage secret.


le dpart d'Henri, Lucette et Denise
essayrent de coudre pour s'occuper. Mais les
mains de Lucette tremblaient si fort qu'elle se
piquait sans cesse.
Laissons cela, dit Denise. Je vais aller
prvenir oncle Vincent que tante Pauline est
couche. Viens avec moi, Lucette.
Elles frapprent la porte du bureau, entrrent,
et Denise mit son oncle au courant du malaise de
tante Pauline. Avant de repartir, elle demanda :
Oncle Vincent, vous n'avez pas d'autres
APRS

cartes de l'le aux Mouettes montrant des


galeries souterraines.
Non, rpondit son oncle. Mais j'ai l,
quelque part, un livre sur La Brouillardire.
C'tait autrefois un repaire de contrebandiers. Je
crois qu'il y avait un passage secret qui menait la
mer.
Il existe encore, dit Denise. Nous le
connaissons.
Son oncle fut intress par cette dcouverte.
Vraiment, il existe encore ! C'est
extraordinaire. Je pensais qu'il s'tait croul. Les
couloirs taills dans le roc durent des sicles. Mais
celui qui passe sous la mer doit tre inond depuis
longtemps. Il allait jusqu' l'le aux Mouettes.
Muettes de surprise, les deux filles regardrent
fixement le vieil homme. Denise fut la premire
se ressaisir.
Onde Vincent, vous pensez vraiment qu'il y a
un autre passage secret, sous la mer, et qui irait
jusqu' File ? Elle parat si loigne !
Pourtant, je crois bien qu'il a exist. On en
parle dans le livre.
II leur tendit un vieux volume, tout fan.

Denise s'en empara et quitta la pice en le


remerciant.
Elles entendirent alors la voix d'Henri dans
l'entre. Lucette sauta de joie. Jacques devait tre
l galement. Comme ils s'taient dpchs, Ren
et lui !
Elle courut vers la porte. Hlas ! Elle ne vit
que Ren et Henri.
O est Jacques ? cria-t-elle. Avez-vous pu le
sauver ?
Le bateau de Ren est hors d'usage,
rpondit tristement Henri, en entrant dans le salon.
Nous avons voulu prendre celui de Jojo, mais il
n'est plus l. Je suppose que Jojo est la pche.
Nous ne pouvons pas bouger et nous ne savons que
faire.
Les yeux de Lucette se remplirent de larmes. Il
y eut un silence.
Soudain, Denise se rappela le livre et raconta
que son oncle lui avait parl d'un passage sous la
mer.
Ren parut passionnment intress.
Prte-moi ce livre , demanda-t-il.
Denise le lui tendit Ren le parcourut, tournant
les pages lentement. Il examina

de trs prs une vieille carte, puis une autre, et


brusquement, il posa cette question trange :
Votre puits est-il profond ?
Le puits ? rpondit Henri tonn. Oh 1 oui,
trs profond, autant que le puits de mine de l'le, je
crois. Il descend au-dessous du niveau de la mer,
mais l'eau n'est pas sale, bien sr.
coutez-moi, fit Ren, dchiffrant encore
quelques mots dans le livre. Le couloir qui passe
sous la mer part de votre puits.
Les enfants s'exclamaient. Un passage secret
dans le fond du puits. Quelle chose extraordinaire !
Mais il y a de l'eau au fond du puits, fit
remarquer Henri. On ne peut pas entrer dans un
couloir sous Peau.
Evidemment, rpondit Ren. L'entre du
passage est au-dessus du niveau de l'eau. Il doit y
avoir des marches qui y mnent.
Oh ! Ren, descendons maintenant.
Il n'en est pas question, rpliqua Ren.
C'est impossible dans l'obscurit. Vous avez eu
assez d'aventures pour aujourd'hui. Tout le monde
va maintenant se coucher.

Et Jacques ? interrogea Lucette, avec


anxit.
Nous ne pouvons plus rien faire pour lui ce
soir, lui rpondit Ren affectueusement, mais avec
fermet. Il faut maintenant se reposer. Henri, je
vais coucher dans la tour avec toi.
Ils montrent ensemble et Henri ne fut pas plus
tt sur son lit qu'il s'endormit, sans s*tre mme
dshabill. Ren sourit en le regardant.
Il tira une couverture sur le garon et

s'assit au bord de la fentre pour rflchir.


Il lui paraissait impossible que le passage
secret sous la mer pt tre encore praticable. Une
simple fente et la mer s'y engouffrait. On verrait
bien. Ren se coucha son tour et s'endormit.
Il fut rveill par Henri qui le secouait.
Ren, il est l'heure d'aller djeuner. Il faudra
ensuite trouver le passage. Dpchez-vous.
Ils descendirent rejoindre les filles qui
prparaient le caf et le pain grill.
O donc est Jojo ? demanda Henri.
Il n'est pas encore revenu de la
pche , rpondit Denise.
Le petit djeuner termin, ils se prcipitrent
tous vers le puits. Ren se pencha sur la margelle et
braqua sa lampe lectrique sur la paroi verticale.
Si vraiment rentre du passage secret est l,
il devrait y avoir une chelle.
Regarde, dit-il soudain Henri. Vois-tu ces
crampons de fer le long du mur ? Ils tiennent lieu
d'chelle. Allons, il n'y a qu descendre. Je passe
le premier. Denise, guette l'arrive de Jojo.

Le premier crampon tait trop bas. Il fallut


chercher une corde que l'on fixa solidement l'un

des montants du puits. Ren s'y laissa glisser et


atteignit le premier barreau.
Tout va bien, dit-il. ton tour, Henri.
Surtout, fais attention de ne pas glisser.
Les filles les regardrent disparatre l'un aprs
l'autre, et frissonnrent.
a n'est pas agrable de rester ici, mais ce
serait encore pire d'aller avec eux, je crois , dit
Denise.
La descente parut interminable Ren et
Henri, En fait, elle dura presque une heure.
Enfin, la lampe que Ren avait fixe, tout
allume, sa ceinture, claira une eau noire. Il
avait atteint le fond du puits.
Nous y sommes ! cria triomphalement Ren.
Il s'agit maintenant de trouver lentre de la
galerie.
Ce fut chose facile, car l, dans la paroi,
s'ouvrait n trou rond, comme l'ouverture d'un
tunnel. Ren s'y introduisit.
Le sol tait humide et l'odeur nausabonde.
Cependant il y a de l'air frais, pensa

Ren. Dans le puits, j'ai senti un perptuel


courant d'air. Cela doit former une sorte d'aration
qui conserve l'air pur.
Henri avait rejoint Ren et tous deux
s'engagrent sur la route la plus trange qui soit :
un sentier sous la mer.
Tantt troit, tantt plus large, le chemin
montait et descendait. Dans les pentes les plus
raides, ils trouvrent des marches tailles dans le
roc, mais si glissantes qu'ils tombrent l'un aprs
l'autre.
Il faisait trs chaud et par moments l'air se
rarfiait tant que nos voyageurs haletaient.
Cependant, ils marchaient toujours.
Henri avait l'impression de rver. Il le dit
Ren.
Non, non tu ne rves pas. Mais l'air est
bizarre. Veux-tu que je te pince ? demanda Ren>
Je pense que cela me ferait du bien ,
rpondit Henri.
Ren le pina si fort que le garon poussa un
cri.
Maintenant, me voil bien veill. Je suis sr
que je ne rve pas !-
Soudain Ren s'arrta.

Qu'est-ce que c'est ?


Il braqua sa lampe : devant eux, un boulement
barrait la route. Heureusement, ils arrivrent
pousser le plus gros rocher et purent passer.
Bientt Henri remarqua que la roche prenait
une teinte rougetre,
Pensez-vous que nous approchions des
mines? demanda-t-il.
Oui, sans doute, rpondit Ren. Je n'ai
aucune notion du temps. Il me semble que BOUS
marchons depuis des heures. En tout cas nous
devons approcher de l'le, maintenant.

A propos, as-tu pris la carte avec toi ? J'ai


oubli de te le recommander. Nous allons bientt
en avoir besoin.
- Oui, elle est dans ma poche, dit Henri.
Regardez, on dirait que In galerie s'largit.
En effet, elle aboutissait une soi le de grande
pice, sans don le l'extrmit de la mine.
Eh bien, nous y voil enfin ! soupira Ren.
A partir de maintenant dit-il voix basse,
nous ne devons plus faire de bruit. Il faut essayer
de retrouver Jacques sans attirer l'attention.
Henri fut surpris.
Mais, Ren, remarqua-t-il, pourquoi ne pas
aller trouver vos amis et leur demander tout
bonnement ce qu'ils ont fait de ce vieux Rouquin ?
Je ne comprends pas ces cachotteries.
- J'ai mes raisons, rpondit Ren. Et je te prie
de m'obir, mme si tu ne comprends pas. Donnemoi la carte.
Ils retendirent sur un rocher plat et se
penchrent pour reprer l'endroit o ils se
trouvaient.

Henri expliqua Ren le chemin qu'ils avaient


parcouru avec Jacques et les filles.
Bien, dit Ren, satisfait. J'ai une ide nette de
la direction suivre. Marche le plus
silencieusement possible. Nous allons essayer de
trouver l'alle centrale. C'est par l que nous avons
le plus de chances de retrouver Jacques.
Ren marchait en avant, sa main pose sur la
lampe lectrique pour en attnuer lclat.
Chut ! fit-il soudain en s'arrtant net. On
dirait des bruits de pas.
II teignit la lampe.
Ils coutrent sans bouger.
L'obscurit tait impressionnante; on entendait
le grondement sourd de la mer. Henri crut
discerner le bruit d'un pied heurtant un caillou.
Puis, plus rien que le silence.
Ils se remirent en marche.
Mais bientt, le bruit se fit de nouveau
entendre, cette fois trs proche. Quelqu'un respirait
tout prs. Ren retint son souffle pour mieux
couter.
Mais l'autre personne en faisait sans

doute autant de son ct car il y eut un silence


complet
Ren fit quelques pas sans bruit, suivi d'Henri.
Le couloir formait un coude cet endroit. Ren
avanait ttons, la main sur la paroi. Mais au
moment o Ren atteignait de sa main 'l'angle du
mur, il sentit le contact d'une autre main qui
ttonnait en sens inverse. Puis, avant qu'Henri ait
pu raliser ce qui se passait, il entendit des cris et
sentit que Ren se battait violemment avec
quelqu'un, devant lui.

CHAPITRE XIII
Une trouvaille et une rencontre extraordinaires.
ce temps, qu'tait-il advenu de
Jacques et de Kiki ? Le pauvre Jacques, pouvant,
le perroquet dsesprment accroch son paule,
avait err de galerie en galerie. Il arriva soudain
un endroit o la vote tait perce d'un trou rond,
et il comprit qu'il tait au fond d'une autre descente
de mine. Son cur battit tout rompre.
PENDANT

Me voil sauv pensa-t-il, je peux remonter


lair libre.
Hlas ! c'tait un faux espoir. Si autrefois avait
exist une chelle ou une corde quelconque, il n'y
avait maintenant plus trace de rien. La paroi
n'offrait aucune asprit qui pt permettre de
remonter.
C'tait horrible de voir tout l-haut le ciel et la
lumire et d'tre retenu dans ce souterrain sans
aucun moyen d'en sortir.
Lorsque Jacques se fut remis de cette terrible
dception, il rflchit :
Voyons, j'ai l'impression que depuis que je
marche je n'ai pas cess de tourner en rond. Et
pourtant, tous les puits sont dans l'Ile elle-mme.
Or, avec les autres, noua tions sous la mer. Je suis
donc sans doute revenu sur mes pas. Je me
souviens que toutes les galeries partaient d'un
couloir central. Il me faut le retrouver.
Il avanait en trbuchant chaque pas, et se
heurta plusieurs fois des boulements qui
l'obligrent rebrousser chemin.
Extnu, il, s'assit, le dos au mur, et tomba
dans une sorte d'engourdissement qui dura une ou
deux heures. En s'veillant,

il ne se rappelait plus o il tait. Ses terreurs


lui revinrent en mme temps que le souvenir de
son aventure.
Allons, ne perdons pas la tte, se dit-il luimme. Il faut continuer marcher et je finirai bien
par arriver quelque part. Soudain il dboucha
dans le couloir central. Il s'arrta net.
Est-ce que cela ne serait pas la grande galerie
que nous avons repre sur la carte? Peut-tre. Si
seulement ma lampe clairait mieux. Pourvu
qu'elle ne s'teigne pas ! C'est ce moment
prcis qu'il lui sembla entendre un bruit au loin.
J'ai l'impression d'entendre le mme bruit de
machine que lorsque j'tais avec les autres. Peuttre qu'ils ne sont pas loin.
Le garon avana en rampant. Il atteignit une
galerie qui tournait angle droit. Et, tout coup, il
se trouva de nouveau devant la grotte brillamment
claire. Lorsquil l'avait vue, elle tait vide.
Maintenant, des hommes s'y trouvaient. Ils taient
en train de vider des caisses. Jacques les observa,
et essaya de deviner ce qu'ils sortaient

des caisses. Il tait cach par un gros rocher.


Ouf ! cela fait du bien de voir ne vraie
lumire. Abrit comme je le suis, on ne peut pas
me voir.
Kiki tait absolument silencieux, il tait
fascin par la lumire.
Les caisses que vidaient les hommes
contenaient des botes de conserves de viande et de
fruits. Jacques se sentit affam en les voyant; il y
avait bien longtemps qu'il n'avait mang.
Les hommes ouvrirent des botes, en vidrent
le contenu dans leurs cuelles d'aluminium et
commencrent leur repas tout en bavardant.
Jacques ne pouvait saisir ce qu'ils disaient. II avait
une telle faim qu'il tait sur le point d'aller leur
demander un peu de nourriture.
Mais leur aspect n'tait pas engageant. Ils
avaient le torse nu cause de l'extrme chaleur qui
rgnait dans les mines.
Lorsque les hommes eurent fini de manger, ils
s'en allrent par une galerie situe l'extrmit de
la cave.
Maintenant, la grotte tait vide et le bruit

de machine reprit. videmment, les hommes se


remettaient au travail.
Jacques sortit de sa cachette et gagna, courb
en deux, la cave illumine. La lumire venait
de trois lampes accroches au plafond. Jacques
inspecta les botes de conserves ouvertes par les
hommes. Il y trouva quelques restes, un peu de
viande et des miettes d'ananas. Il eut vite fait
d'avaler ce repas qui, bien qu'assez maigre, lui
parut meilleur que tout ce qu'il avait
jamais mang.
Il voulut ensuite aller voir ce que faisaient les
hommes. Il pntra dans la galerie qu'ils avaient
prise et dboucha dans une seconde cave. Ce qu'il
y vit l'tonna RU plus haut point.
Il y avait l douze hommes affairs devant des
machines qui ronflaient et cliquetaient dans un
vacarme assourdissant.
Que de machines t se dit Jacques. Comment
diable ont-ils pu les descendre jusqu'ici ? Sans
doute en pices dtaches. Grands dieux, quel
bruit!
L'un des hommes s'essuyait le front du revers
de sa main et se dirigea vers l'endroit

ou Jacques se tenait dans l'ombre. Le garon


s'enfona dans un creux pour laisser passer
l'homme. Lorsque celui-ci revint, il tenait la main
un quart plein d'eau. Jacques, le dos appuy la
paroi, attendit que l'homme se ft loign. Mais,
sans que rien le laisst prvoir, le mur, soudain,
parut cder sous le poids du garon et Jacques
glissa en arrire : il s'tait adoss, non pas un
mur, mais une paisse porte en bois qui ouvrait
sur une sorte de petite chambre.
Des pas retentirent dans la galerie. Jacques
entra prcipitamment dans la pice et referma la
porte derrire lui. Les pas s'loignrent. Jacques
alors alluma de nouveau sa lampe et inspecta les
lieux. Le sol tait recouvert de paquets, solidement
ficels, forms de rectangles de papier empils et
rangs par taille et par couleur. Intrigu, le garon
prit un paquet pour l'examiner de prs. Ses yeux
s'arrondirent d'tonnement ; il tenait dans ses mains
une paisse liasse de billets de banque ! Le sol tait
jonch de ces paquets qui reprsentaient un trsor
inestimable.

Ce n'est pas possible, je rve, pensa Jacques


en se frottant les yeux. Dans un instant, je vais me
rveiller.
Mais Jacques n'eut pas se rveiller pour la
bonne raison qu'il ne dormait pas.
Ahuri, il regardait cette fortune fabuleuse. A
qui pouvait-elle appartenir ?
Il tait tellement absorb par la contemplation
de cet extraordinaire spectacle, qu'il n'entendit pas
quelqu'un approcher de la porte.
Un homme l'ouvrit brusquement. Lorsquil
aperut le garon, il s'arrta stupfait,

ouvrit la bouche, la referma sans profrer une


parole. Les yeux hors de la tte, il attrapa le pauvre
Jacques par le col et le fit sortir en le poussant
devant lui sans mnagement.
Regardez, regardez, cria-t-il aux hommes qui
travaillaient aux machines. Voil ce que je viens de
trouver dans la rserve.
D'un coup, les machines stopprent. Les
hommes entourrent Jacques. L'un d'eux s'avana
menaant. C'tait Fred. Il avait un air mchant
qu'accentuait encore le bandeau noir qui lui cachait
un il.
Il secoua Jacques avec une telle violence que
le garon en perdit la respiration et tomba sur le sol
lorsque^ l'homme le lcha.
.
O sont les autres ? hurlait Fred. Qu'est-ce
que vous cherchez tous ? Avec qui tes-vous ? Dis
tout ce que tu sais, sans cela, gare toi !
Je ne sais pas o sont les autres, rpondit
Jacques. Nous tions quatre, deux garons et deux
filles. Je les ai perdus dans les galeries.
Qui d'autre tait avec vous ? Des
gosses comme vous n'taient srement pas seuls.

Si, si, je vous assure, affirma Jacques.


C'est en cherchant les autres que j'ai trouv
tout cet argent. A qui appartient-il donc ?
Les hommes firent entendre des grognements
menaants. Jacques, anxieux scrutait les visages
qui l'entouraient. Celui de Fred tait congestionn.
Il y a quelque chose dans l'air , dit-il.
Les autres approuvrent.
Il se retourna vers Jacques :
Toi, mon garon, tu en sais bien plus long
que ce que tu dis. Alors, tu vas tout nous raconter,
sans quoi tu pourrais bien ne jamais revoir la
lumire du jour.
Compris ?
Jacques, hlas !
n'avait que trop bien
compris. 11 se mit trembler.
Je vous assure que vous vous trompez, dit-il
avec dsespoir. Tout ce que nous sa-vous, c'est que
des gens travaillent dans ces mines pour chercher
du cuivre et que Ren Marchai les ravitaille
rgulirement. Je -ne sais rien d'autre, je vous le
jure.
Ren Marchal ? Les autres gosses

aussi ont parl de lui. Qui est donc ce Ren


Marchal ?
Jacques tait intrigu.
Est-ce que ce n'est pas son vrai nom ?
demanda-t-il.
Son vrai nom ? rpondit Fred menaant,
c'est toi qui vas nous le dire.
Je pense que le meilleur moyen de le faire
parler est de renfermer sans rien lui donner
manger, proposa Charlie. Ou peut-tre de lui
administrer une bonne correction.
Jacques devint ple, mais se raidit pour ne pas
montrer sa frayeur.
Je ne vous dirai rien de plus car je ne sais
rien.
Emmne-le, Charlie, dit Fred rudement.
Il parlera quand il aura bien faim.
Le garon fut conduit sans mnagement dans
la cave qui avait dj servi de prison aux autres
enfants.
Au moment o Charlie le poussait l'intrieur,
le perroquet lui donna au visage de furieux coups
de bec. L'homme, pour se protger, lcha sa
lanterne, qui s'teignit.

Jacques en profita pour se glisser le long du


mur et sortir sans tre vu. Kiki, perdu dans le noir,
se percha "sur la table. Hlas I hlas 1 cria-t-il.
La porte se referma avec bruit. Charlie avait
enferm le perroquet, croyant tenir Jacques. Il ne
se doutait pas que le perroquet savait parler. Fred
venait au-devant de lui Alors, tu as enferm le
gosse? demanda-t-il.
Oui, rpondit Charlie. Ecoute-le se
lamenter.

Hlas ! hlas ! rptait inlassablement le


perroquet.
Fred fit entendre un petit rire.
Laisse-le geindre I Bientt il geindra encore
plus fort.
Les hommes retournrent leurs machines et
le vacarme reprit.
Jacques essaya d'ouvrir la porte pour librer
Kiki, mais la clef avait disparu. Il n'y avait rien
d'autre faire que d'abandonner le pauvre
perroquet son sort.
Jacques reprit alors sa marche trbuchante,
dans le noir, car il n'osait plus allumer sa lampe.
Las et dsespr, il allait de galerie en galerie.
Bientt, il fut si fatigu qu'il s'arrta, se blottit
dans un recoin et dormit d'un sommeil angoiss et
agit. Il dormit des heures et se rveilla, raide et
plus angoiss encore.
Que faire ? Rien d'autre que de marcher,
marcher. Les mains en avant, ttonnant, glissant et
tombant sans cesse, il errait sans grand espoir.
Soudain, il lui sembla entendre un bruit. Il
s'arrta, et tendit l'oreille. Non. C'tait une erreur. Il
reprit sa marche et stoppa de

nouveau. Il avait la sensation d'une prsence.


Est-ce qu'il n'entendait pas respirer ? Il retint son
souffle et couta intensment dans le noir. Rien.
Mais peut-tre, pensa-t-il que l'autre
personne retient aussi son souffle.
II fit un pas en avant et sa main rencontra un
autre main sur le mur. tait-ce Fred ou Charlie ?
Il se dbattit dsesprment pour se dgager de
l'treinte silencieuse de son adversaire qui lui
maintenait le bras comme dans un tau. Dans la
lutte, il se heurta le pied contre une pierre. .
Oh 1 mon pied, mon pied ! gmit le pauvre
garon.
Il se fit un silence. Puis la lumire d'une lampe
lectrique vint clairer le visage de Jacques et une
voix surprise cria: Jacques, c'est Jacques !
Rouquin, mon vieux ! Et Henri l'entoura
de ses bras en lui donnant d'affectueuses bourrades.
Mon vieux Rouquin, continuait-il crier, au
comble de la joie, nous t'avons enfin trouv !

C'est toi, Riquet, et vous, Ren ! dit


Jacques d'une pauvre voix tremblante. Il tait si
mu qu'il ne pouvait rien dire d'autre.
Petit petit, le calme lui revint. Quelle joie
d'entendre enfin des voix amies aprs tant d'heures
d'affreuse solitude dans le noir !
Nous sommes bien contents de te trouver
sain et sauf, dt Ren Marchai. Tu vas maintenant
nous raconter ce qu'il t'est arriv.

La lumire vint clairer le. visage de Jacques.

CHAPITRE XIV
O bien des choses s'clairent.
narra toute son aventure : les longues
marches ttonnantes, la rencontre des hommes et
surtout la dcouverte du trsor fabuleux.
Voil des nouvelles sensationnelles, dit Ren
avec satisfaction. Mon vieux Jacques, tu viens
d'lucider Un mystre qui a intrigu le
gouvernement et la police tout entire depuis bien
des annes.
Quel mystre ? demanda Jacques.
JACQUES

Je parie que j'ai devin, interrompit Henri.


Ren, les machines qu'a vues Jacques, ce sont des
presses d'imprimerie, n'est-ce pas ?.,. et elles
fabriquent de la fausse monnaie.... Tout ce trsor
que Jacques a trouv, ce sont des faux billets que
les voleurs allaient couler petit petit.
Bravo, dit Ren, tu as trouv juste. Depuis
Longtemps nous recherchions cette bande de
malfaiteurs. Nous ne pouvions pas arriver
trouver o ils avaient install leurs machines et o
ils cachaient leur rserve de fausse monnaie.
Bien jou, Jacques ! Tu nous rends un fameux
service.
En effet, rpliqua Jacques, leur cachette
tait difficile dcouvrir. Ils taient bien malins de
s'tre installs dans ces mines abandonnes. Qui
aurait t les chercher l ? Ils y taient en scurit,
Il leur suffisait d'avoir Tin complice audehors qui les aide, ajouta Ren, quelquun capable
de naviguer pour venir les ravitailler et emporter la
fausse monnaie. Mais, justement, ce sont ces alles
et venues qui ont donn l'veil.
Qui
faisait ces voyages? demanda
Jacques. Est-ce quelqu'un que nous connaissons ?
Bien sr, rpondit Ren. Je pensais que
vous l'aviez dj devin 1 C'est Jojo.

Jojo ! rptrent voix basse les deux


garons au comble de ltonnement Puis, trs vite,
ils comprirent que tout s'enchanait parfaitement.
Oui, il avait son bateau. Il prtendait qu'il
allait la' pche, aussi bien le jour que la nuit, et il
venait voir ses complices. Cela explique les
signaux que tu avais reprs, Jacques.
Oui, et aussi pourquoi il ne voulait jamais
nous prter son bateau, ou nous emmener en
voiture. C'est parce qu'il allait livrer sa fausse
monnaie aux chefs de sa bande. Nous aurions pu
nous apercevoir de quelque chose. Mais vous,
Ren, comment avez-vous souponn Jojo ?
Eh bien il faut vous dire que la police le
connat et le surveille depuis longtemps. Il a dj
t ml des histoires de ce genre et nous nous
demandions s'il jouait un rle quelconque dans
cette affaire de fausse monnaie.
Vous n'tiez donc pas l uniquement pour
vous reposer et observer les oiseaux ?

Oh ! non, rpliqua Ren en riant. Je suis un


policier et j'ai t envoy dans la rgion pour
surveiller les agissements mystrieux de Jojo.

Est-ce que nous vous avons servi quelque


chose ? demanda Jacques,
Bien plus que vous ne le pensez. Grce
vous, j'ai acquis la certitude que Jojo tait le
complice des faussaires et que le but de ses
mystrieux voyages tait toujours -l'le aux
Mouettes. Aussi, un jour, me suis-je dcid y
aller moi-mme et explorer rapidement les mines.
C'est cette fois-l que j'ai laiss tomber mon
crayon, je suppose 1 Mais je dois avouer que je n'ai
dcouvert aucun indice me mettant sur la piste.
Et maintenant, que va-t-il se passer ? dit
Jacques.
Pour ne rien vous cacher, j'ai tlgraphi
hier soir mes chefs pour les avertir. Ils vont
alerter des forces de police.
Et que vont-ils faire ?
Nous le saurons en rentrant, rpondit Ren.
Il est temps de se mettre en route maintenant. Nous
allons reprendre le mme chemin sous la mer.

Et Kiki ? dit Jacques anxieux. Je ne peux


pas l'abandonner. Les hommes vont le tuer ou le

laisser mourir de faim. Allons le chercher, s'il vous


plat.
Il n'en est pas question, rpondit Ren d'un
ton dcid. C'est trop dangereux.
Oh ! Ren, je vous en supplie. Jacques
paraissait si dsol que Ren cda.
Bon, alors allons-y, mais il faut faire vite. Et
surtout, pas un bruit 1
A laide de la carte, ils retrouvrent le couloir
central et entendirent bientt le bruit des machines.
Soudain, tandis qu'ils approchaient de la cave
o le perroquet tait enferm, des bruits de pas se
firent entendre.
Ils se collrent tous les trois contre le mur,
osant peine respirer.
C'est Fred , murmura Jacques l'oreille de
Ren.
C'tait Fred, en effet, accompagn de Charlie
et d'un autre homme.
Dans sa prison, le perroquet s'agitait et rptait
sans cesse tout son rpertoire :
Hlas ! Hlas ! As-tu djeun ? Ferme

la porte, imbcile ! Hlas ! Hlas! Hlas!

Le gosse est devenu fou, dit Charlie aux


deux autres. coutez un peu ce qu'il raconte !
A ce moment, Kiki poussa un cri aigu.
Mais c'est un perroquet ! s'exclama Fred. Le
garon a son perroquet avec lui. Ouvre la porte, on
va voir ce qui se passe.
Charlie mit la clef dans la serrure.
A peine la porte fut-elle entrouverte que le
perroquet s'envola en poussant un tel cri que les
hommes sursautrent. Ils dirigrent leurs lampes
vers l'intrieur de la cave. Elle tait vide t
Fred, furieux, se retourna vers Charlie :
t Imbcile ! Tu as enferm le perroquet et le
garon s'est chapp ! Ah ! si je ne me retenais
pas !...
Charlie, hbt, contemplait la cave vide.
Je suppose que le gosse a couru dans les
galeries. Il doit s'tre perdu. Bien fait pour lui, on
n'en entendra plus parler.
Ils s'loignrent en grommelant vers la cave
bien claire.
Kiki, pendant ce temps, s'tait perch sur
lpaule de Jacques et lui manifestait sa joie

par des coups de bec et des cris indistincts.

En route, et vite, ordonna Ren voix basse.


Dpchez-vous, pour l'amour de Dieu.
Ils quittrent le grand couloir et marchrent
rapidement, bien clairs par leurs lampes.
Ils avaient peine parcouru quelques mtres
qu'ils perurent le bruit de quelquun qui avanait
dans une galerie latrale. Ils teignirent leurs
lumires et attendirent.
Les pas approchaient.
Le trio essaya de gagner une autre galerie en se
glissant par une fente troite, mais Jacques
trbucha et tomba avec bruit. Kiki poussa un cri
rauque. Une lumire jaillit qui les aveugla et une
voix rude se ft entendre :
Haut les mains ! Pas un geste ou je tire.
La voix tait dure et Ren pensa que l'homme
n'hsiterait pas se servir de son arme, le cas
chant.
Les enfants clignaient des yeux et pensaient
qu'ils avaient dj entendu cette voix-l.

Puis, en un clair, ils comprirent. L'homme


n'tait autre que Jojo.
Jojo, Jojo, que faites-vous l ?
C'est vous que je demande cela, mes petits
amis , rpondit le Breton d'une voix glaciale. Puis
sa lampe clairant le visage de Ren :
Eh bien, c'est complet. Vous aussi, vous tes
l. J'ai dmoli votre bateau. Mais vous avez d
dcouvrir le passage sous la mer. Vous tes malin
trop malin vous risquez de le regretter d'ici
peu.
La lumire faisait briller le revolver de Jojo.
Ren tait furieux contre lui-mme :

s'tre fait prendre ainsi, cause de ce satan


perroquet. Jojo tait rus. Il ne se laisserait pas
rouler comme Charlie.
En avant, ordonna Jojo. Marchez devant moi,
les mains en l'air.
Le perroquet, silencieux, suivait la petite
troupe en voletant comme une chauve-souris.
Bientt Ren et les deux garons se
retrouvrent dans la cave qu'ils ne connaissaient
que trop.
Jojo, qui avait appel Fred, verrouilla

lui-mme la porte. Puis les deux hommes


s'loignrent.
Les prisonniers taient silencieux.
Au bout d'un certain temps, qui leur parut
un sicle, la porte s'ouvrit de nouveau.
Nous venons simplement vous dire adieu,
dit Jojo, qui tait accompagn de
Fred et Charlie et de deux autres hommes,
Nous avons fini ici, vous tes arriv un peu
tard, Ren Marchal, trop tard pour faire du bon
travail. "Nous avons maintenant plus d'argent qu'il
nous faut.
Alors, comme a, vous nous quittez,
rpondit Ren avec calme. Non sans avoir fait
disparatre les traces de votre installation, je
suppose. Mais ne vous faites pas d'illusion. On
retrouvera vos machines, dmolies ou non, et
votre....
On ne retrouvera jamais rien, Ren
Marchai, interrompit Jojo. Rien, vous m'entendez.
La police tout entire pourra explorer l'le. Elle ne
trouvera pas un indice qui puisse la mettre sur
notre trace.
Et comment vous y prendrez-vous ?
demanda Ren, incapable de cacher sa
curiosit.

Tout simplement en inondant les


mines, rpondit Jojo en ricanant. Tu m'entends ?
Bientt l'eau sera ici, dans chaque passage, dans
chaque galerie. Elle effacera la trace des machines
et de notre travail. J'ai bien peur qu'elle ne vous
efface aussi, ajouta-t-il.
Vous n'allez tout de mme pas nous
abandonner ici, cria Ren, hors de lui. Laissez-moi,
si vous le voulez, mais sauvez les deux garons.
Non, personne, rpondit Jojo avec le mme
sourire cruel Ce serait gnant pour nous.
Jojo, ayez piti. Ce sont des enfants.
Je ne peux rien faire. J'obis aux ordres.
Et comment ferez-vous pour inonder les
galeries ? demanda encore Ren.
Rien de plus facile. Nous avons min le
chemin que vous avez suivi et qui passe sous la
mer. La dynamite en fera sauter la vote et la mer
ne sera pas longue tout noyer. J'ai peur que ce ne
soit gure plaisant pour vous.
Jacques et Henri essayaient de faire

bonne contenance, mais leurs genoux


tremblaient. Ils avaient peur, grand-peur. Seul Ren
conservait son calme. Il se mit rire.
Eh bien, Jojo, fates tout le mal que vous
pourrez, vous n'chapperez pas la justice. Votre
bande est plus connue que vous ne l'imaginez.
L'un des hommes se pencha vers Jojo et lui
chuchota quelque chose l'oreille. Jojo approuva
de la tte.
Allons, il faut se sparer. Au revoir, dit-il
avec son terrible sourire,
A bientt, rpliqua Ren, souriant
galement.
Kiki, qui tait rest dehors, poussa un cri.
J'aurais bien aim lui tordre le cou, cette
sale bte, avant de partir , marmonna Jojo.
Il sortit avec les autres hommes, claqua la
porte derrire lui et la verrouilla.
On entendit le bruit de pas dcrotre, puis ce
fut le silence.
Ren regarda les deux garons :
Courage, mes enfants, dit-il. Nous ne
sommes pas encore perdus.... Laissons ces

misrables sloigner; pais j'ouvrirai la


porte et nous filerons !
Vous ouvrirez la porte ? Mais comment ?
demanda Jacques.

Oh ! vous allez voir. Faites-moi


confiance.
II sourit malicieusement et tira d'une poche
tout un attirail de clefs et de passe-partout.
Aprs en avoir essay un certain nombre dans
la serrure, celle-ci cda brusquement et la porte
tourna sur ses gonds.

Et maintenant, au puits, toute vitesse,


avant qu'il ne soit trop tard.
Ils s'lancrent, gagnrent le couloir central et
de l le puits. A peine l'avaient-ils atteint qu'un
bruit bizarre se fit entendre, une sorte de
grondement sourd et lointain, rpercut par l'cho
d'une trange faon.
Cette fripouille a dit la vrit, murmura
Ren. C'est la charge de dynamite, qui saute. Si
elle perce la vote, l'eau ne va pas tarder envahir
la mine.
II dirigea ses regards vers le puits, puis poussa
un cri.
Qu'y a-t-il ? demandrent les deux garons.
Regardez, ces misrables ont sci les
barreaux de l'chelle pour que nous ne puissions
pas nous en servir. Impossible maintenant de sortir
d'ici. Nous sommes pris au pige.
A ce moment, on entendit le gargouillement de
l'eau qui, avec une vitesse effrayante, envahissait
caves et galeries. Elle faisait un bruit de succion,
horrible entendre, qui ft frissonner les deux
garons et mme Ren.

Le sol du puits tait un peu plus lev que les


galeries d'alentour, mais leau ne tarderait pas
l'atteindre,
Tous les puits descendent plus bas que le
niveau de la mer, remarqua Ren. Ils vont tous tre
inonds mi-hauteur.
Alors, Ren, nous allons tre noys , dit
Jacques d'une voix tremblante.
Ren rflchit intensment.
Pouvez-vous nager tous les deux ? dit-il
enfin. Mais oui, bien sr je le sais. Ecoutez-moi.
Nous n'avons plus qu'un seul espoir, c'est de nous
laisser soulever en nageant par Peau qui va monter.
Ainsi arriverons-nous atteindre la partie
suprieure de l'chelle, que les bandits n'auront
peut-tre pas pens mettre hors d'usage. Etesvous d'accord ? Pourrez-vous tenir le temps qu'il
faudra ?
Oui , rpandirent ensemble les garons
sans hsiter.
L'eau approchait, sinistre et noire, refltant la
lumire de la lampe lectrique.
Elle va mettre un certain temps monter
jusqu'ici, dit Ren; l'endroit o nous sommes est
lgrement surlev. Profitons-en

pour nous reposer et prendre des forces.


Ils s'assirent tous les trois pour attendre; le
perroquet, perch sur l'paule de Jacques, tait
silencieux.
Dites, Ren, croyez-vous que le passage qui
vient de La Brouillardire sera inond
galement ? Comme il part du puits, l'eau du puits
deviendra sale.
Tiens, oui, je n'y avais pas pens. Le puits
est creus plus bas que le niveau de la mer. L'eau
de mer l'envahira sans aucun doute. Cela signifie
qu'il n'y aura plus d'eau

potable La Brouillardire . Je me demande


ce que vous ferez.
Voici l'eau ! cria Jacques.
Il faisait si chaud dans le puits que le contact
de l'eau parut glac.
Henri, Jacques et Ren, debout, observaient
anxieusement l'eau qui tourbillonnait autour de
leurs chevilles.
Lentement elle monta, atteignit leurs genoux;
immobiles ils attendaient d'tre soulevs.
Je suis glac, dit Henri. Je n'ai jamais senti
de l'eau aussi froide.
L'eau leur arrivait maintenant aux paules et
brusquement ils furent soulevs. Ils se mirent
nager dans l'troit espace. Mais ils taient si prs
les uns des autres qu'ils avaient peine bouger et
ils devaient faire des efforts puisants pour se
maintenir la tte hors de l'eau. Ren avait plac la
lampe lectrique allume dans sa bouche, pour
guetter le moment o ils pourraient atteindre
l'chelle.
Nous sommes sauvs, cria-t-il, en enlevant
la lampe de sa bouche. Les bandits ont laiss les
barreaux intacts ici. Je vais

vous aider y monter. .A toi, Jacques.


Jacques, ruisselant, s'accrocha au premier
barreau solide, s'y bissa, pouss par Ren et
commena escalader lentement l'chelle.
Henri le suivit. Puis Ren.
Haletants, ils gravirent pniblement les
chelons, l'un aprs l'autre. Il leur parut que cette
monte durait un sicle. Enfin, ils aperurent la
lumire du jour. L'espoir leur redonna des forces:
Jacques fut le premier poser son pied sur le
sol, tandis que Kiki s'envolait dans un grand bruit
d'ailes. Le garon se redressa, tourna la tte et... il
vit un homme assis qui surveillait tranquillement la
sortie du puits, un revolver la main.
Haut les mains ! ordonna-t-il d'un ton sec.
Pas un mot ceux qui te suivent, et ne bouge plus.

CHAPITRE XV
Tout est bien qui finit bien.
JACQUES,

les mains sur la tte, tait dsespr.


N'avaient-ils chapp la noyade que pour mieux
se faire prendre ? Il n'osa pas crier.
Henri, qui le suivait de prs, fut trait de la
mme manire.
L'homme, silencieux, le revolver la main,
surveillait la sortie du puits.
Ren dboucha enfin, tournant le dos au
guetteur. Il reut le mme ordre bref.
Au son de la voix, il se retourna d'un

coup, baissa les mains qu'il avait leves la


premire injonction et eut un large sourire :
a va, mon vieux Sam, dit-il, tu peux
rengainer ton arme.
Sam laissa chapper une exclamation, remt
son revolver dans sa ceinture et tendit la main
Ren.
C'est donc toi, dit-il. Je m'attendais voir
encore quelques brigands sortir de ce puits, mais
certes pas toi !
Les deux garons, bahis, assistaient la scne
sans mot dire.
Ren se tourna vers eux.
Je vous prsente Sam, leur dit-il, l'un de nos
brillants dtectives et un de mes bons amis.
Alors, Sam, continua-t-il, quoi de nouveau ?
Ta prsence ici me remplit d'espoir.
Suivez-moi tous, rpondit Sam en souriant,
et vous verrez un spectacle intressant.
En ligne derrire le policier, ils prirent le
chemin creus entre les collines et dbouchrent
sur la grve. L, rangs les uns contre les autres,
l'air hargneux, se trouvaient

tous les hommes de la mine; parmi eux, Jojo,


le visage congestionn par la colre. Deux policiers
les surveillaient, revolver en main.
Comment les a-t-on attraps ? demanda
Jacques,
Sam montra Ren en clignant de l'il.
Ce vieux Ren Plotin s'est bien dbrouill. Il
s'est arrang pour nous dire pas mal de choses, hier
soir, la radio. C'est pourquoi nous nous sommes
dpchs de venir jusqu' l'le. Nous y avons
trouv le bateau de Jojo prt au dpart, des caisses
remplies de fausse monnaie, ainsi que de
nombreux documents trs intressants.
Mais comment avez-vous pu arriver aussi
rapidement ? questionna Henri. Il n'y a pas de
bateaux disponibles aux environs.
Nous avons nos propres canots
moteur, rpondit Sam et nous les avons fait
marcher toute vitesse; ils sont amarrs l-bas , et
il montra du doigt deux belles embarcations qui se
balanaient dans la crique, ct du voilier de
Jojo.
Ds que nous nous sommes rendu compte
que la bande s'apprtait plier

bagage, reprit le policier, nous avons plac un


homme la sortie de chaque puits, car nous
ignorions lequel tait utilis par les malfaiteurs. Et
c'est ainsi que nous avons pu les cueillir sans mal,
l'un aprs l'autre, lorsqu'ils sortaient de leur trou.
Exactement comme vous nous avez cueillis
nous-mmes, dit Jacques en riant. Que va-t-on
faire maintenant ?
Ren Plotin est le chef ici. Sam se tourna
vers Ren d'un air interrogateur.
Ce dernier sourit aux deux garons.
Excusez-moi, mes amis, leur dit-il. J'ai t
oblig de vous donner un faux nom. Plotin est un
nom un peu trop clbre dans un certain milieu,
pour que je m'en serve. Pour vous, il fallait que je
sois seulement Ren Marchai.
Et vous le resterez toujours, je crois,
rpondit Henri. Je ne pourrai jamais vous appeler
autrement.
Eh bien, va pour Ren Marchai, dit
gaiement le policier. Maintenant, occupons-nous
de faire monter tous ces beaux messieurs dans les
canots. Quant nous, je pense que nous
emprunterons le voilier de

ce cher Jojo. En route, Sam, tu montres le


chemin avec les deux canots et nous suivrons.
Nous allons cette maison isole, tu sais, La
Brouillardire . Il y a l une crique bien abrite
pour dbarquer.
D'accord ! cria Sam.
Au milieu d'un jaillissement d'cume, les
canots dmarrrent grand fracas.
Ren et les garons, installs dans le voilier,
empruntrent la passe troite et se retrouvrent
bientt en pleine mer.
Ouf ! Tout est bien qui finit bien, soupira
Ren. Mais j'ai pens plus d'une fois

que nous ne nous en sortirions pas si bon


compte !
Je me demande ce que font les filles, dit
Henri. Elles doivent tre inquites, depuis tout ce
temps !
Lucette et Denise avaient entendu le bruit des
canots moteur qui arrivaient. Accompagnes de
tante Pauline, elles sortirent de la maison et furent
tonnes de voir l'trange flottille qui s'amarrait
dans le petit port.
Leur
stupfaction
s'accrut
lorsqu'elles
distingurent la silhouette de Jojo. Mais nulle part
on ne voyait Ren ni les garons.
A ce moment, Sam les interpella.
Oh I cria -t- il, si vous cherchez Ren-je-nesais-quoi et deux garons, ils arrivent derrire
nous, dans l'autre bateau.
Avez-vous le tlphone ici ?
Oui, rpondit Denise. Mais qui sont ces
hommes? Pourquoi Jojo est-il avec eux?
On vous expliquera tout l'heure, petite
demoiselle, dit Sam en dbarquant du canot. Je
dois d'abord tlphoner. C'est trs urgent. Soyez
gentille et menez-moi au tlphone.

Pendant que Sam demandait la police


centrale d'envoyer du renfort pour emmener les
prisonniers, Ren et les garons pntrrent enfin
dans la maison.
Tante Pauline, toujours souffrante, blmit
encore davantage lorsqu'elle entendit toute
l'histoire et surtout lorsqu'elle se rendit compte
quel point Jojo tait un dangereux personnage.
Non seulement dangereux, ajouta Ren, mais
malin et rus. Heureusement, cette fois il
n'chappera plus la justice, grce ces enfants.
Oui, mais si j'avais su ce que complotaient
ces quatre-l, dit tante Pauline avec svrit, je les
aurais tous envoys au lit.
Chacun alors se mit rire de bon cur.
Ils firent un plantureux repas et prirent ensuite
un repos bien gagn.
Le lendemain, les enfants furent appels la
grande ville voisine pour raconter des magistrats
importants tout ce qu'ils savaient. Mme la
photographie des tas de botes de conserves que
Jacques avait prise lors de leur premier voyage sur
l'le servit de tmoignage, car on avait dcouvert
des

botes semblables caches par Jojo dans le


grenier de La Brouillardire , alors que le
domestique niait avoir ravitaill les malfaiteurs.
Pour comble de bonheur, une grosse somme
d'argent fut bientt envoye aux enfants : en effet,
on avait promis une rcompense qui aiderait
dmasquer la bande malfaisante. Bien entendu,
Ren en eut sa part.
La maman d'Henri et de Denise ne tarda pas
arriver La Brouillardire , alerte

par cette trange aventure et son rsultat


inattendu.
Jacques et Lucette se prirent immdiatement
d'affection pour elle. Elle tait jolie, gentille et
gaie, tout ce qu'une maman doit tre.
Elle n'est pas faite pour s'occuper d'affaires,
dit Jacques Henri. Elle devrait vivre
tranquillement chez elle et s'occuper de vous deux.
C'est ce qu'elle va faire, rpondit Denise,
les yeux brillants de joie. Nous sommes assez
riches maintenant pour que maman cesse de
travailler. Nous vivrons tous ensemble.
Que dirais-tu, Rouquin, de venir t'installer
chez nous avec Lucette ? Tu ne retournerais plus
chez ton vieil oncle grincheux et son horrible
gouvernante. Qu'en pensez-vous ?
Oh s'exclama Lucette, extasie. Oh ! ce
serait trop beau. Nous nous partagerions votre
maman, et on s'amuserait bien tous les quatre. Mais
voudra-t-elle de nous ?
Naturellement, nous lui avons dj
demand. Elle a rpondu qu'elle pourrait

bien supporter quatre enfants, puisqu'elle en


supportait dj deux.
Et Kiki ? s'enquit Jacques, soudain
angoiss.
On ne se spare pas de Kiki , rpondirent
en chur Henri et Denise.
Il leur paraissait inconcevable que leur favori
ne pt vivre avec eux.
Que vont devenir tante Pauline et oncle
Vincent ? demanda Jacques. C'est trop triste pour
votre tante d'habiter dans cette vieille maison
solitaire. Mais j'imagine que votre oncle
n'acceptera
jamais
d'abandonner

La
Brouillardire .
Justement, ils vont tre obligs de partir.
Savez-vous pourquoi ? Parce que l'eau du puits est
maintenant sale, depuis que le passage sous la
mer a t inond. Cela coterait trop cher de
creuser un autre puits. Le pauvre vieil oncle a d
choisir entre rester ici et mourir de soif, ou aller
s'installer ailleurs.
Chacun se mit rire.
En fin de compte, Jojo leur a rendu service
en inondant le puits. Tante Pauline pourra enfin
habiter une jolie maison

confortable et ne se tuera plus au travail.


Ren arriva avec la voiture charge de boissons
diverses, car on ne pouvait plus boire l'eau du
-puits. Il partagea le dner familial. Chacun
plaisantait et tous se sentaient heureux.
Lucette se remmorait tous les vnements.
Quelle belle aventure ! dit-elle en
conclusion. Mais je suis contente qu'elle soit
termine.
Pas moi, rpliqua Henri. Je trouve bien
dommage qu'elle soit finie.
Hlas ! Hlas ! Hlas ! cria Kiki. Comme
toujours, c'est lui qui eut le dernier mot.

Premire version
AVIS
Pour avoir une table des matires juste , nous vous conseillons
de crer un autre archive word, ainsi les numros des pages des
chapitres correspondront.

Avis important
Dans ldition franaise quelques dessins ont t
omis. Nous les avons donc remis, nous reportant
louvrage original en langue anglaise. Louvrage en
langue franaise est donc la copie conforme de la
vritable dition.
Nous informons nos aimables lectrices et lecteurs
que cet ouvrage en langue anglaise a t crit en 1944,
traduit quelques annes aprs, comportant des mots
spcifiques au contexte davant guerre qui sont devenus
aux jours daujourdhui, impropres, immoraux et racistes.
Ce livre a t publi , dans une autre dition , dans
les anne 1965 sous le titre de :
Le mystre de lile aux mouettes , ouvrage trs
abrg, et dont lhistoire est assez loigne de louvrage
anglais. La nouvelle dition, Le mystre de lile aux
mouettes est quant elle conforme socialement.

SPIROU- Slection.

LILE DE LA NUIT

ENID BLYTON

L'LE DE LA NUIT
Roman traduit de l'anglais par Pierre PAGANO
illustr par Stuart TRESILIAN
Couverture de WEINBERG

Editions J. DUPUIS, FILS & Cie


Rue Destre, 41
MARCINELLE

84, Bd St-Germain
PARIS (Ve)

Chapitre
Chapitre

I.
II.
III.
IV.
V.
VI.
VII.
VIII.
IX.
X.
XI.
XII.
XIII.
XIV.
XV.
XVI.
XVII.
XVIII.
XIX.
XX.
XXI.
XXII.
XXIII.

Page

Ainsi commena notre aventure.


Une amiti se noue.
Deux lettres et un plan.
Craggy-Tops.
Les gosses obtiennent gain de cause.
Au fil des jours.
Une trange dcouverte.
Dans les caves.
Un mystrieux bateau.
Une aventure dans la nuit.
Billy Smugs
Un cadeau...
et une surprise pour Jo-Jo.
Jo-Jo est roul une fois de plus.
On ne dbarque pas
lile de la Nuit.
De curieux signaux
et une belle promenade en nier.
Etranges dcouvertes.
Jo-Jo se fche une fois de plus.
Seconde visite Vile de la Nuit.
Dans la mine.
Prisonniers dans la mine
Dlivrs... mais o est Jacques ?
Rien ne va plus.
Encore un passage secret.

9
21
34
47
60
75
87
101
113
125
139
152
166
179
202
223
238
252
273
286
300
313
326

Chapitre

XXIV. Un Voyage sous la mer.


XXV. Une dcouverte peu banale
XXVI. Un mauvais quart d'heure...
et une rencontre inespre.
XXVII. O tout devient clair
comme de l'eau de roche.
XXVIII. Pris
XXIX. Tout est bien qui finit bien.

Page

340
354
368
382
394
410

CHAPITRE PREMIER

Ainsi commena notre aventure.


Il se passa quelque chose de pas ordinaire.
Etendu de tout son long sous un arbre, Philippe
Mannering essayait de rsoudre un problme d'algbre quand,
soudain, une voix s'leva et le fit sursauter d'autant plus fort
qu'il se croyait seul.
Ferme la porte, idiot ! disait la voix avec une
impatience mal contenue. Combien de fois dois-je te rpter
d'essuyer tes pieds au paillasson ?
Philippe se leva et regarda autour de lui avec la plus
grande attention, mais la colline au sommet de laquelle il se
trouvait tait dserte. Il eut beau carquiller les yeux, il ne vit
fuir ni fille ni garon qui riait de lui.
C'est compltement ridicule, murmura Philippe, outr.
Je ne vois pas de porte fermer et moins encore de paillasson
pour m'essuyer les pieds. Quelle que soit la personne qui parle,
elle est folle, c'est moi qui le dis. Et puis je n'aime pas a, mais

l pas du tout... Une voix sans qu'il y ait quelqu'un,


c'est par trop trange !
Une mignonne petite tte brune apparut de sous la
vareuse de Philippe. C'tait une souris toute menue, que
Philippe avait apprivoise et laquelle il tenait
beaucoup. Avec prcaution et aussi avec une dlicatesse
rare chez un garon, il avana la main pour caresser le
dos de la petite bte. Elle devait aimer a, car de
contentement son nez bougea drlement.
Ferme la porte, idiot ! rpta alors la voix de
nulle part. Et ne renifle pas ! O est ton mouchoir ?
Cette fois, c'tait trop fort ! Philippe sentit la
moutarde lui monter au nez, et il cria le plus haut qu'il
put :
Tais-toi ! Je ne renifle pas. Dis-moi plutt qui tu es
et o tu es cach ?
Il n'y eut pas de rponse. Philippe se gratta la tte,
interloqu pour de bon. C'tait tout fait extraordinaire.
D'o pouvait bien venir cette voix trange qui lui
commandait rudement de faire un tas de choses ridicules
? Personne, pourtant, n'tait couch dans l'herbe, et
part lui il n'y avait pas d'tre vivant sur la colline.
Philippe se gonfla la poitrine et cria de nouveau :
Je suis en train de travailler. Si tu as envie de
parler avec moi, sors de ton trou et montre-toi.
Bien, mon oncle ! rpondit la voix, mais cette
fois sur un tout autre ton que prcdemment, avec
soumission et humilit.
a alors !... grommela Philippe. Non, je ne le

supporterai pas plus longtemps. Il faut que


je rsolve ce mystre, que je sache d'o vient la voix, et
je dcouvrirai son propritaire ! Et il cria une fois de
plus :
O es-tu ? Sors de ton trou et montre-toi !
Combien de fois ne t'ai-je pas dit de ne point
siffler ! lana la voix, d'un petit ton acide.
Philippe faillit s'asseoir d'tonnement. Qu'est-ce que
cela voulait donc dire ?... Il n'avait pas siffl ! A coup
sr, son mystrieux interlocuteur devait tre fou lier.
Devant cette vidence, Philippe se sentit tout coup
moins dsireux de nouer connaissance avec l'inconnu et
il jugea bon de rentrer.
Le regard de Philippe erra sur la campagne. Il
n'avait pas la moindre ide de l'endroit d'o la voix
pouvait venir, mais sans trop savoir pourquoi il estima
que ce devait tre de la gauche, et il se dcida prendre
par la droite, en se tenant le plus longtemps possible
l'ombre des arbres.
Il ramassa ses livres parpills dans l'herbe, glissa
son crayon en poche et, avec des mines de Sioux sur le
sentier de la guerre, fit quelques pas vers la droite. Il
faillit se sentir mal quand il entendit la voix clater en
rires stridents qui n'avaient plus rien d'humain. Du coup,
Philippe oublia sa rsolution d'tre prudent. Il courut
tant qu'il put et ne s'arrta qu'une fois arriv au pied de
la colline.
Tout tait redevenu silencieux.
Philippe se trouvait prsent sous un arbre de

grande taille et il tendit l'oreille. Son cur battait


tout rompre, et il et donn beaucoup pour se trouver
parmi ses camarades, dans un endroit entour de murs et
couvert d'un toit. Il y pensait encore que la voix se fit de
nouveau entendre, juste au-dessus de sa tte.
- Combien de fois dois-je te rpter de t'essuyer les
pieds?
Cette phrase insense fut suivie d'un cri bizarre qui
fit sauter Philippe au point qu'il laissa choir tous ses
livres dans l'herbe. Mais Philippe n'tait pas peureux, et
la premire motion passe il leva la tte vers les
branches. Il vit alors un magnifique perroquet rouge et
vert, dont le crne tait orn d'une crte splendide, sans
cesse en mouvement. Le perroquet regardait Philippe
avec de grands yeux noirs, la tte lgrement incline
sur la gauche, et il faisait entendre une sorte de
grognement aimable qui devait tre un bonjour.
Philippe ne bougeait plus ; son regard ne pouvait se
dtacher de l'animal, qui continuait le dvisager
impudemment, comme s'il tait une vieille dame
prsente un jeune homme. Puis il s'envola pour se
poser sur une branche plus leve et, tout en hochant la
tte, il recommena son caquetage :
- Ne renifle pas ! Tu ne peux donc pas fermer la
porte, idiot ! On ne t'a pas appris tre poli ?
- Bon Dieu ! s'exclama Philippe en riant, ainsi
donc, c'tait toi qui parlais tout l'heure ? Eh bien, je
puis t'assurer que tu m'as fait rudement peur ...

Le perroquet rpondit, en imitant la perfection un


ternuement.
- O est ton mouchoir ? dit-il.
Philippe ne put s'empcher de rire aux clats et de
crier :
Tu es extraordinaire ! Tu es l'oiseau le plus
intelligent que je connaisse ! Mais d'o viens-tu? Je ne
t'ai jamais vu ici...
- Essuie tes pieds ! rpondit le perroquet.
Philippe se mit de nouveau rire. Mais alors une
voix s'leva tout coup qui tait la voix d'un petit
garon :
- Kiki, Kiki, Kiki ! O es-tu cach?
Le perroquet ouvrit largement ses ailes, lana un cri
perant et s'envola dans la direction d'une maison

qu'on pouvait apercevoir une bonne centaine de


mtres.
Le garon qui vient d'appeler son perroquet se
trouve donc dans le jardin de Hillfoot House !...
murmura Philippe. Dans le jardin de la maison o je
suis moi-mme pensionnaire ! Est-ce qu'il vient ici pour
tre chauff blanc comme moi, en vue des examens?
Ce serait patant !... Surtout avec ce perroquet ! Au
moins, il me consolera d'avoir tudier pendant les
vacances, et je pourrai jouer avec lui, ce qui est plus gai
que de faire de l'algbre.. .
Au cours de l'anne scolaire qui venait de
s'couler, Philippe avait eu la fivre scarlatine, et il tait
en retard sur ses condisciples. Le directeur de l'cole
avait crit son oncle et sa tante, pour leur suggrer
d'envoyer leur neveu la campagne, pendant quelques
semaines, chez un instituteur qui lui ferait rattraper le
temps perdu. Et, au plus grand mcontentement de
Philippe, son oncle avait tout de suite accept cette
proposition, de sorte que le pauvre garon, au lieu de
passer ses vacances au bord de la mer, avec sa sur
Dinah, dans le manoir de Craggy-Tops, comme il le
faisait tous les ts, se trouvait maintenant le nez plong
dans des livres d'tude : algbre, gographie, histoire...
Il aimait beaucoup son instituteur, Mr. Roy, mais il
tait passablement ennuy par la prsence de deux
autres garons qui suivaient les cours de vacances pour
la mme raison que lui. Sam tait

beaucoup plus g que Philippe, et Olivier tait un


petit malheureux qui avait une peur bleue de la
collection d'animaux et d'insectes de toutes sortes que
Philippe possdait. Car Philippe adorait les btes et il
s'intressait prodigieusement leur manire de vivre
ainsi qu' leur histoire.
Quand il fut bien certain que le perroquet resterait
dans le jardin de Hillfoot House, Philippe se mit courir
dans la direction de la maison, excit l'ide d'y trouver
un autre garon qui allait peut-tre devenir un
compagnon de jeu idal. C'est qu'il tait intressant, cet
inconnu avec son perroquet ! Bien plus intressant que
le grand Sam ou le pauvre petit Olivier.
Philippe ouvrit la porte du jardin et s'arrta, tonn.
Devant lui, et le regardant, se tenait une petite fille qui
ne devait pas avoir plus d'onze ans. Elle avait des
cheveux roux boucls, coups trs court, et des yeux
verts. Sa peau tait fine, et des centaines de taches de
rousseur la couvraient.
- Hello ! dit Philippe, qui trouva tout de suite
plaisant le regard de cette petite fille. Tu viens chez
nous ?
Il parat, rpondit-elle en souriant. Mais moi, je
ne viens pas pour travailler. J'accompagne seulement
Jacques.
- Qui est Jacques ? demanda Philippe.
- Mon frre, dit la petite fille. Il doit absolument
remonter le courant. Ses notes sont tout ce qu'il y a de
plus lamentable. C'est simple, il tait le dernier de la
classe... Ce n'est pourtant pas un

imbcile, mon frre... oh ! non. Il est mme trs


intelligent, mais il dteste qu'on l'ennuie. Il dit qu'il veut
devenir un ornithologiste et qu'il perd son temps en
essayant de retenir des dates, des batailles et des
pomes.
Qu'est-ce qu'il veut... euh ! devenir? reprit
Philippe, qui n'avait pas bien compris et qui, au lieu
d'couter la fillette avec attention, avait prfr s'tonner
du nombre invraisemblable de taches de rousseur dont
son nez tait agrment.
- Ornithologiste ! rpta-t-elle. C'est quelqu'un qui
s'occupe d'oiseaux et qui tudie leur vie. Tu ne sais pas
cela ? Jacques ne rve que d'oiseaux !
Oh ! mais alors, il faut qu'il vienne et vive chez
nous !...
lana Philippe, que cette nouvelle
enthousiasmait. Moi, j'habite au bord de la mer, dans
une rgion trs sauvage o il y a beaucoup d'oiseaux,
mais je dois avouer que je ne connais pas grand-chose
leur sujet. Est-ce que le perroquet appartient Jacques ?
Bien sr ! s'exclama la fillette. A qui d'autre
veux-tu qu'il appartienne? Il l'a reu voici quatre ans. Il
s'appelle Kiki.
- Est-ce que c'est Jacques qui lui a appris parler
comme il fait ?
Philippe faillit ajouter : Si l'on donnait l'cole
des leons de conversation pour perroquets, Jacques ne
serait srement plus le dernier de sa classe. Mais il
prfra ne rien dire. Bien lui en prit, car la petite fille
rpondit en souriant, tandis que ses yeux verts
ptillaient de malice :

Non, ce n'est pas Jacques. Kiki a retenu les


phrases qu'il entend tous les jours dans la bouche de
notre oncle. Nos parents sont morts, et c'est notre oncle
Geoffrey qui s'occupe de nous, ou qui devrait s'occuper
de nous, car en ralit il ne nous aime pas beaucoup et
prfre nous voir loin de lui que prs. La gouvernante,
qui a tout dire chez nous, ne nous aime pas beaucoup
non plus. C'est un peu pour a/vois-tu, que nous
sommes ici, Jacques et moi. Mais tant que j'aurai
Jacques, et tant que Jacques aura ses oiseaux, nous
serons heureux. Quand nous sommes ensemble, nous
n'avons besoin de personne.
Ainsi, pendant que Jacques et moi serons
penchs sur nos livres, tu iras jouer dans les bois tout
ce que tu veux? dclara alors Philippe, avec une pointe
d'amertume.
- Mais pas du tout ! rpliqua la fillette. L o
Jacques est, je serai. Quand il est l'cole, je ne le vois
jamais, et maintenant que ce sont les vacances je le veux
tout moi. Tu verras, Jacques est extraordinaire !
- Eh bien ! s'exclama Philippe, un peu dpit, tu ne
ressembles pas ma sur Dinah, toi !... Ce n'est pas elle
qui dira jamais que je suis un type extraordinaire. Nous
nous querellons toujours...
Il se tut soudain, intress par quelque chose ou
quelqu'un qui se trouvait derrire la fillette.
- Hello ! fit-il, et il agita le bras.
Puis il daigna regarder de nouveau la gamine et lui
demanda laconiquement :

C'est Jacques ?
Un petit garon traversait le jardin et venait vers
Philippe. Kiki tait install sur son paule gauche et
penchait le bec vers son oreille, comme s'il tait en train
de lui raconter voix basse une histoire drle. Quand le
bonhomme ne se trouva plus qu' deux pas de Philippe,
il s'arrta pour le regarder avec les mmes yeux verts
que ceux de sa sur. Ses cheveux taient plus rouges
encore que ceux de la fillette, et sur son visage il y avait
tant de taches de rousseur qu'il>et t impossible d'y
dcouvrir un centimtre de peau pargn. Aussi Philippe
ne trouva-t-il rien de mieux dire, en guise de bonjour :
Hello, Grains de Son !
Hello, Riquet la Houppe ! rpliqua aussitt
Jacques, qui semblait avoir la riposte aise.
Philippe fit la grimace et tta le devant de son
crne, o une touffe de cheveux rebelle tous les coups
de peigne se dressait firement. Un vrai toupet de
clown!
- Essuie tes pieds !... cria Kiki avec une voix
svre.
Je suis bien contente que Kiki te plaise, dit alors
la gamine. Kiki n'aime pas beaucoup les voyages,
vois-tu, et il a une sainte horreur des lieux qu'il ne
connat pas. Je crois d'ailleurs que c'est pour cette
raison qu'il s'est envol tout l'heure.
Oh ! il n'est pas all bien loin, Lucy-Ann,
dclara Jacques. Et je parie, ajouta-t-il, que mon

vieux Riquet la Houppe a connu une de ces


frousses quand il a entendu Kiki faire ses observations...
Pour a, oui ! lana le gamin.
Il se mit raconter ses deux nouveaux camarades
comment le perroquet l'avait surpris au sommet de la
colline, alors qu'il tait plong dans la lecture d'un
problme d'algbre.
Jacques et Lucy-Ann clatrent de rire. Et Kiki,
pour ne pas demeurer en reste, en fit bientt autant. On
et dit un vieux monsieur tout joyeux... - Ce que je suis
content d'avoir des copains comme vous ! avoua
Philippe quand Lucy-Ann et Jacques redevinrent
srieux.
Il aurait voulu ajouter que depuis longtemps il ne
s'tait senti aussi heureux, mais il estima que c'tait
exagr et il se tut. Ah ! ce qu'il aimait les cheveux roux
tout coup. Et surtout, ce qu'il aimait les yeux verts de
Jacques et de Lucy-Ann ! Il y avait tant de franchise
dans leur regard !... Oui, tous deux seraient ses amis, et
il leur montrerait sa collection d'animaux vivants. Ils
feraient ensemble de longues promenades et ils
joueraient grimper dans les arbres ou sauter audessus des fosss.
A son avis, Jacques devait tre plus g que sa sur
de deux ou trois ans. Il lui donna quatorze ans
accomplis, quelques mois de plus qu'il n'avait lui-mme,
et il regretta aussitt que Dinah ft absente. Dinah avait
douze ans, et eux quatre ils auraient fait un groupe
patant. A moins

que... avec sa nature impatiente et querelleuse, elle


n'et tout gt, pensa-t-il pour se consoler.
Quelle diffrence entre Lucy-Ann et Jacques d'une
part, et Dinah et moi de l'autre , se dit-il aussi. Il tait
clair que Lucy-Ann adorait son frre, et Philippe
imaginait difficilement une Dinah prte obir ses
moindres caprices.
Chacun son caractre, finit-il par se dire aprs
avoir longuement rflchi ce problme. Malgr son
humeur querelleuse, Dinah est une bonne fille, et pour
le moment elle ne doit pas s'amuser Craggy-Tops. Je
suis sr que tante Polly lui donne du travail jusque pardessus la tte.
Par contre, depuis l'arrive de Jacques et de LucyAnn, la vie devenait agrable Hillfoot House. Qu'il
tait bon, l'heure du th, d'couter le caquetage de
Kiki, confortablement install sur l'paule de son jeune
matre, et de s'amuser observer les grimaces que faisait
Lucy-Ann pour embter le grand Sam ou effrayer cette
chiffe d'Olivier.
La vie valait de nouveau la peine d'tre vcue,
pensait Philippe, et, en compagnie de Jacques, des
vacances studieuses c'tait tout de mme des vacances.

CHAPITRE II
Une amiti se noue.
L'instituteur charg de donner les cours de vacances
aux gosses s'appelait Mr. Roy. Celui-ci prenait sa tche
cur. Tous les matins il runissait les enfants et
essayait de les intresser la matire scolaire en leur
posant des questions prcises et en exigeant d'eux une
discipline de chaque instant.
Mr. Roy obtenait habituellement de bons rsultats,
et les enfants qui avaient suivi ses leons taient prts
affronter les examens d'entre avec succs. Il avait l'art
de se faire couter et ne devait presque jamais svir.
Pourtant, avec Jacques, cela ne marcha pas rondement.
Jacques ne devenait attentif qu'en entendant parler
d'oiseaux, sinon il se dsintressait de tout.
Si tu tudiais ta gomtrie avec la mme
application que tu regardes ton livre d'oiseaux, tu serais
le premier de la classe ! disait plusieurs fois par jour Mr.
Roy.
Et sa phrase finissait invariablement par un :

Tu m'exaspres, Jacques ! Tu m'exaspres plus que


je ne puis le supporter.
A quoi il arrivait que le perroquet rpondt avec
impertinence :
Prends ton mouchoir !
Mr. Roy faisait entendre alors un lger bruit de
langue et grondait :
- Je ne sais pourquoi je n'ai pas encore tordu le cou
de cet animal ! Vous vous imaginez peut-tre que ma
classe est une mnagerie, et que je supporterai
longtemps ce perroquet sur l'paule de Jacques, ou les
souris dans les poches de Philippe ? Il n'y a que LucyAnn qui travaille dans cette classe, et elle est la seule
ne pas avoir besoin de mes leons.
C'tait la vrit mme. Lucy-Ann ne devait pas
suivre les cours de Mr. Roy. Elle aurait pu courir toute la
journe dans le jardin et profiter de ses vacances, mais
c'tait une petite fille studieuse et elle adorait tre en
classe. Evidemment, elle adorait aussi se trouver ct
de Jacques et essayer de faire le travail que Mr. Roy lui
donnait faire. Il arrivait le plus souvent que Lucy-Ann
trouvait la solution du problme donn, alors que
Jacques n'avait mme pas encore commenc y songer,
tout simplement parce que sa tte tait remplie d'images
de cormorans et de canards sauvages. Mais Lucy-Ann
aimait aussi se trouver ct de Philippe, pour voir quel
animal allait sortir de sa poche ou de sous le col de sa
chemise. La veille, une chenille s'tait promene sur son
cou, au grand

ennui de Mr. Roy, et le matin mme une souris avait


quitt la poche du petit garon pour aller se promener
sans hsiter du ct des pantalons de l'instituteur.
La classe en avait t bouleverse pendant au moins
dix minutes. La souris tait parvenue grimper dans une
des jambes du pantalon de Mr. Roy, et ce dernier avait
eu toutes les peines du monde se dfaire de la petite
bte.
Son humeur se ressentait d'ailleurs de ces farces, et
lui qui tait ordinairement un homme aimable, plutt
patient, devenait au contact de Jacques et de Philippe un
tre nerveux, irascible, insupportable.
Si les matines taient consacres la matire
nouvelle, les aprs-midi, par contre, les enfants ne
faisaient que prparer la leon du lendemain ou
transcrire dans leurs cahiers les rponses aux problmes
rsolus le matin mme. Les soires taient libres.
Comme Mr. Roy n'avait s'occuper que de quatre
lves, il pouvait suivre leurs travaux avec la plus
grande attention et combler aisment les lacunes de
leurs connaissances. La mthode de Mr. Roy tait
excellente, et les annes prcdentes le brave instituteur
avait toujours obtenu de bons rsultats. Cette anne,
c'tait la premire fois, depuis qu'il enseignait, que les
cours de vacances ne lui donnaient pas entire
satisfaction.
Sam tait bte autant qu'il tait grand et d'une
lenteur effarante. Olivier tait un petit garon maussade
qui n'avait de got rien et qui se supportait

peine lui-mme. Jacques tait tout bonnement


impossible, et si distrait parfois que Mr. Roy avait
l'impression de gcher son temps et celui de l'enfant.
II faudrait que des plumes me poussent au corps pour
attirer son attention, pensait srieusement l'instituteur. Je
n'ai jamais vu d'enfant aussi fou d'oiseaux que lui. Il doit
tre capable de donner le nom de tous les oiseaux de la
terre rien qu' voir leurs ufs. Intelligent, il l'est
srement, mais il n'y a pas moyen de l'occuper avec ce
qui ne l'intresse pas entirement.
Philippe tait le seul de la bande se prsenter
comme un enfant normalement dou, mais lui aussi
avait sa manie, et Mr. Roy ne pouvait songer sans
dgot aux petites btes de toutes sortes que l'enfant
portait sur lui. Ah ! cette souris !... Mr. Roy avait la
chair de poule rien que de se rappeler l'impression
pnible qu'il avait ressentie quand il s'tait rendu compte
de la prsence de l'animal accroch sa jambe.
Tout bien considr, c'tait encore Lucy-Ann qui
travaillait avec le plus d'application, mais cela ne
pouvait intresser l'instituteur, puisque la fillette n'avait
pas besoin de ses leons et ne les suivait que pour se
trouver prs de son frre...
Jacques, Philippe et Lucy-Ann devinrent bientt un
trio de bons amis. La passion pour tout ce qui vivait,
laquelle animait aussi bien Jacques que Philippe, les
avait rapprochs. Jusqu' ce jour, Jacques n'avait jamais
eu de camarade masculin et il trouvait de son got les
plaisanteries et les farces

de Philippe. Lucy-Ann, de son ct, apprciait la


camaraderie de Philippe, mais elle tait parfois jalouse
de l'amiti de son frre pour ce garon. Quant Kiki, il
adorait se percher sur l'paule de Philippe, et il
tmoignait son contentement en poussant des cris, les
uns plus extraordinaires que les autres.
Pour Mr. Roy, par contre, Kiki constituait un
vritable cauchemar. Perch sur l'paule de Jacques, il
interrompait constamment les leons du matin par une
abondance de remarques irritantes et souvent dplaces.
Sans doute Kiki n'y tait-il pour rien que Mr. Roy
reniflt plus souvent qu'il n'et d, mais c'tait
exasprant pour l'instituteur d'entendre le perroquet crier
Ne renifle pas ! au moment prcis o il avait envie
de le faire, car cela permettait toute la classe de rire
ses dpens.
Aussi M. Roy interdit-il Jacques d'assister aux
leons avec son perroquet.
Ce fut pire, car le perroquet, furieux d'tre chass
dehors et de se trouver dpourvu du perchoir que
constituaient les paules de Jacques, se tint prs de la
fentre entrouverte et commena faire une srie de
remarques qui semblaient s'adresser spcialement au
pauvre instituteur.
- Ne raconte pas de btises !... disait-il quand Mr.
Roy expliquait une leon d'histoire.
Mr. Roy reniflait de colre.
O est ton mouchoir? criait alors l'oiseau.
Mr. Roy, fou de rage, courait la fentre et faisait

force gestes pour chasser le perroquet, mais Kiki ne


bougeait pas et se contentait de dire :
- Mchant garon ! Je vais t'envoyer au lit...
Mchant garon !
Que faire ? Mr. Roy dut s'avouer vaincu et il permit
de nouveau l'oiseau d'assister aux leons du haut de
son perchoir humain. Quand il eut Kiki prs de lui,
Jacques fit un effort et travailla mieux. Et Kiki,
maintenant qu'il avait t dehors, pouvait comparer la
vie extrieure la vie intrieure, et il se tenait plus
tranquille qu'auparavant. Tout cela n'empchait pas Mr.
Roy de souhaiter la fin des vacances ainsi que le dpart
des enfants, du perroquet et des animaux innombrables
que Philippe collectionnait.
Le soir, ds que le cours cessait, Lucy-Ann, Jacques
et Philippe s'isolaient et tournaient rsolument le dos au
grand Sam et Olivier. Ils se promenaient dans la
campagne et parlaient des animaux ou des oiseaux qu'ils
connaissaient. A vrai dire, les garons seuls parlaient, la
petite Lucy-Ann se contentant d'couter en silence la
conversation. Les gamins pouvaient aller aussi loin
qu'ils voulaient, la fillette les suivait toujours. Pas
question pour elle de quitter d'un pas son frre chri.
Philippe trouvait bien que Lucy-Ann exagrait,
mais la fillette n'tant pas sa sur, il se contentait de
penser : Dieu que je suis content que Dinah ne me
coure pas derrire comme Lucy-Ann fait avec Jacques !
Je ne comprends pas sa patience !
Jacques n'avait jamais un mouvement d'humeur

envers sa petite sur. Il lui arrivait bien de ne pas


lui adresser la parole pendant tout un temps ou d'agir
comme si elle tait absente, mais jamais il n'levait la
voix ni ne se mettait en colre. Il veillait sur Lucy-Ann
avec presque autant de soin que sur Kiki.
Quand ils se connurent mieux, les trois enfants
parlrent de leurs familles respectives.
- Nos parents sont morts, expliquait Jacques, il y a
bien longtemps, alors que nous tions encore tout petits.
Ils ont pri dans un accident d'avion. On nous a confis
l'oncle Geoffrey, qui bougonne tout le temps et qui est
bien vieux. La gouvernante, Mrs. Miggles, nous
dteste franchement et elle voit toujours venir le
temps des vacances avec apprhension. D'ailleurs, tu
peux te rendre compte de l'atmosphre familiale rien
qu'en coutant Kiki : Essuie tes pieds ! Ne renifle
pas! Enlve tes souliers ! O est ton mouchoir ?
Combien de fois ne t'ai-je pas dit de ne pas sjffler !
Ferme la porte, idiot !...
Philippe se mit rire.
- Eh bien, si Kiki se fait l'cho de ce que vous
entendez tous les jours, la vie ne doit pas tre trs
agrable chez vous. Chez nous non plus, ce n'est pas
drle tous les jours, mais a ne se compare quand
mme pas l'existence que vous menez.
- Est-ce que tes parents sont morts aussi ?...
demanda un soir Lucy-Ann, en dardant ses yeux de chat
sur Philippe.
Mon pre est mort, rpondit le petit garon,

mais maman est bien vivante. Malheureusement,


elle ne vit pas avec nous.
- Et pourquoi ? s'exclama la fillette, trs surprise.
- Parce qu'elle travaille, rpliqua simplement
Philippe. Papa est mort sans laisser le sou, alors il faut
bien que maman se dbrouille. C'est elle qui paie mes
tudes et les cours de vacances. Elle s'occupe
d'expositions de tableaux, de la vente de toiles,
d'impression de cartes artistiques et d'un tas d'autres
choses. C'est une excellente femme d'affaires, mais c'est
bien dommage qu'elle ne soit pas plus souvent prs de
moi.
- Elle est belle, ta maman ? demanda Jacques qui,
n'ayant jamais connu la sienne, s'intressait beaucoup
celle des autres.
Philippe eut un mouvement de tte affirmatif.
- Oui, elle est trs belle ! ajouta-t-il en revoyant en
imagination la silhouette lgante de sa mre.
Mais en mme temps un sentiment de tristesse
l'treignait, car il se souvenait aussi de la fatigue qu'elle
n'avait pu cacher au cours de ses dernires visites
Craggy-Tops. Un jour, se dit Philippe, un jour, il faut
que je gagne beaucoup d'argent, pour que maman n'ait
plus travailler et puisse demeurer prs de moi aussi
longtemps qu'elle le voudra.
- Alors, questionna peu aprs Lucy-Ann, tu vis
avec un oncle ? Comme nous, quoi !
Tout en posant cette question, son regard se baissa
vers la poche de Philippe, o apparaissait la

tte d'un petit cureuil. Toutefois, elle devait tre


habitue ce genre d'apparition, car elle ne fit aucune
remarque.
Oui, Dinah et moi passons nos vacances chez
oncle Jocelyn et tante Polly. L'oncle Jocelyn est tout ce
qu'il y a de plus grognon. Je ne l'ai jamais connu que
pench sur des vieux papiers et des livres qui psent
plus lourd qu'une table. Il a consacr sa vie l'tude de
l'histoire de la rgion o nous vivons. Parat que, jadis,
on s'est battu dans ce coin-l ! Mon oncle raconte cela
dans le bouquin qu'il crit, mais comme i! lui faut
parfois un an pour tre certain d'un fait, son bouquin est
loin d'tre achev. Il dit qu'il lui faudrait vivre quatre ou
cinq cents ans pour pouvoir arriver au bout de sa tche.
Jacques et Lucy-Ann clatrent de rire. Ils voyaient
un sombre vieillard courb sur des textes jaunis et
frips, et la fillette estimait que c'tait l une perte de
temps effarante.
Et ta tante, demanda alors Lucy-Ann, est-ce
qu'elle est gentille ?
Philippe eut un sourire amus.
Tante Polly est sourde, dit-il. Et son caractre
s'en ressent. Elle est parfois un peu maussade, mais c'est
bien comprhensible, car nous n'avons pas beaucoup
d'argent, et le travail est dur Craggy-Tops. Il faudrait
de nombreux domestiques, et nous n'avons en ralit
que Jo-Jo qui joue au factotum. Aussi est-elle l'esclave
de la maison, et avec elle ma petite sur Dinah. Elle a
bien essay de me faire

travailler, mais a n'a pas pris. Dinah, elle, a peur de


tante Polly et fait tout ce qu'elle lui ordonne de faire.
Mais quoi elle ressemble, ta maison?...
demanda encore Lucy-Ann, qui dcidment s'avrait
tre une petite fille bien curieuse.
Oh ! c'est une drle de bicoque ! Elle date de je
ne sais quand et elle est pour ainsi dire en ruine. Elle se
trouve sur un rocher, et quand il y a une tempte les
caves sont pleines d'eau. Mais je l'aime beaucoup
parce qu'elle est solitaire et sauvage, et qu'on entend
toujours les cris des oiseaux. Je suis sr que tu
l'aimerais, Jacques !
Le garon reconnut qu'il tait trs intress par cette
description et il avoua qu'il prfrait cette maison la
sienne, laquelle tait une petite maison trs ordinaire,
dans une ville de province sans grande animation.
Tandis que Craggy-Tops ! Une maison en ruine au bord
de la mer, avec des oiseaux de toutes sortes tout
autour!... En fermant les yeux, il lui semblait qu'il la
voyait et entendait le bruit des vagues contre les rochers.
Eveille-toi ! Eveille-toi, espce d'endormi !...
cria le perroquet dans l'oreille de son matre.
Jacques ouvrit les yeux et se mit rire. Vraiment,
Kiki avait l'art de dire ce qu'il fallait au moment
opportun.
Je voudrais bien la voir, ta maison ! s'cria alors
le garon. Il me semble que toutes sortes d'aventures
extraordinaires doivent pouvoir s'y

drouler. Tandis qu' Lippinton, il ne se passe


jamais rien. Ce n'est pas possible !
- Mais Craggy-Tops non plus ! rpondit Philippe,
tout en repoussant son cureuil au fond de sa poche,
pour extraire par ailleurs un hrisson, un bb hrisson
bien entendu, dont les piquants n'taient pas
encore trs durs et ne pouvaient blesser. Le plus
curieux, c'tait que le bb hrisson semblait trs
heureux de se trouver dans la poche du veston de
Philippe.
Mais encore une fois, les gosses ne bronchrent
pas, habitus qu'ils taient aux fantaisies de Philippe.
- C'est dommage qu'on ne puisse aller tous
ensemble chez toi ! avoua Jacques. J'aimerais connatre
Dinah et constater si elle est vraiment aussi sauvage et
insupportable que tu me le dis.
J'aimerais voir la mer et les oiseaux qui habitent
cette rgion. J'aimerais vivre dans ta maison. Ce que

cela doit tre gai de jouer dans une maison si


vieille qu'elle tombe en ruine ! Ah ! ce n'est pas toi qui
as le droit de te plaindre !
Tu ne parlerais pas ainsi si on t'obligeait aller
chercher de l'eau dehors, objecta Philippe qui voyait les
choses moins potiquement que Jacques. Et puis !... A
quoi bon parler de Craggy-Tops, puisque vous ne le
verrez jamais...
Et Philippe, qui tout coup en avait assez d'tre
assis dans l'herbe, se leva pour se promener plus loin.

CHAPITRE III
Deux lettres et un plan.
Le lendemain, Philippe reut une lettre de Dinah. Il
la montra ses amis en disant :
- Ma sur s'ennuie ferme Craggy-Tops. M faudra
bien qu'un de ces quatre matins je songe au retour, car je
sens qu'elle a besoin de moi.
Elle crivait :
Mon cher Philippe,
Quand vas-tu te dcider revenir ici ?... Non pas
que tu puisses tre bon quelque chose, sinon te

quereller avec tout le monde, mais la vie n'est pas


ros Craggy-Tops, et je m'ennuie passer mes
journes entre oncle Jocelyn et tante Polly. Quant JoJo, il est plus bte encore qu'avant !... Tu sais ce qu'il me
raconte, maintenant? Il me raconte qu'il y a des
choses qui errent la nuit sur les falaises, et il me
conseille de ne pas mettre le nez dehors une fois le soir
venu. A mon avis, Jo-Jo est tout fait fou !... Les seules
choses qu'on rencontre ici, ce sont des oiseaux. Il y en
a encore plus que l'anne dernire. Des milliers et des
milliers !
Pour l'amour de Dieu, ne reviens pas avec tes
poches pleines de btes ! Tu sais que je dteste ce genre
de plaisanterie. Si tu as le malheur de m'approcher avec
une chauve-souris comme tu as fait l'an dernier, je
mourrai de peur et de dgot. Et si tu ne te dbarrasses
pas de ta manie de vouloir duquer des perce-oreilles, je
te lancerai une chaise la tte.
Tante Polly me fait rudement travailler ! Tous les
jours, il y a quelque chose nettoyer ou frotter, ou
rparer., Je me demande pourquoi, puisque personne ne
vient jamais Craggy-Tops... Je serai bien contente
quand il nous faudra de nouveau aller en classe. Et toi,
quand reviens-tu ? J'aimerais pouvoir gagner un peu
d'argent, car tante Polly se fait du mauvais sang pour de
menues dettes de fournisseurs qu'elle ne parvient pas
rgler. Elle demande de l'argent oncle Jocelyn, mais il
rpond qu'il n'en a pas, et je sais bien que mme s'il en

avait il n'en donnerait pas. Je suis persuade que


maman enverrait plus d'argent si je lui en demandais,
mais j'estime qu'elle se tue dj assez pour nous et que
je n'ai pas le droit d'insister.
Tu ferais bien, quand tu m'cris, de parler plus
longuement de Jacques et Lucy-Ann. Ils me plaisent.
Ta sur qui t'aime bien,
DINAH.
Elle est plutt originale, la sur de Philippe !
pensa Jacques en rendant son ami la lettre que celui-ci
lui avait passe.
Mais il n'eut pas le temps d'exprimer haute voix
son opinion sur Dinah, car Mr. Roy venait d'apparatre
sur le pas de la porte et lui faisait signe d'approcher.
- Qu'est-ce que c'est? dit-il, lgrement contrari.
Sans doute du travail supplmentaire !
Jacques se trompait. Il s'agissait de tout autre chose.
Par le mme courrier, Mr. Roy avait reu une lettre de la
gouvernante de l'oncle Geoffrey. Elle tait brve et
nette.
A vrai dire, Mr. Roy en avait pris connaissance avec
dplaisir, et quand il la montra Jacques, rien qu'en
regardant le visage du gamin il remarqua que celui-ci
ragissait de mme.

La gouvernante crivait :
Cher Monsieur Roy,
Mr. Trent s'est cass une jambe et il ne dsire pas
la prsence des enfants chez lui pendant le reste des
vacances. Il voudrait savoir si vous pouvez
les garder prs de vous et il vous envoie un chque
pour les frais. Si vous nous renvoyez les enfants deux
jours avant la reprise des cours, ce sera parfait. Ils
auront ainsi tout le temps pour m'aider arranger leurs
vtements.
Respectueusement vtre,
ELSPETH MIGGLES.
Jacques n'aimait pas beaucoup la maison de son
oncle, mais il n'aimait pas davantage celle de Mr. Roy,
et l'ide d'avoir passer ses vacances en compagnie de
l'instituteur et d'Olivier (le maussade petit garon avait
l'habitude pendant les mois d't de demeurer Hillfoot
House) ne l'enchantait gure. A tout prendre, il prfrait
encore la maison de son oncle, avec la gouvernante
dedans, que celle de Mr. Roy, laquelle ressemblait par
trop une cole.
- Je ne vois pas, dit-il en guise de protestation,
pourquoi Lucy-Ann et moi devons rester ici. Nous ne
jouons pas dans la chambre de mon oncle !

C'tait aussi l'avis de Mr. Roy, mais en sa qualit


d'instituteur il n'avait pas le droit de dire ce qu'il pensait
avec la mme libert que les enfants. L'ide d'avoir
supporter le perroquet pendant des semaines encore le
remplissait d'horreur. Kiki tait ce qu'il dtestait le plus
au monde. Il avait toujours russi mater les
rcalcitrants, mais sur cet oiseau de malheur il n'avait
pas prise.
Eh bien ! rpondit-il en faisant la moue, je ne
sais ce qu'il faut penser de cette proposition, mais de
toutes faons ce sera une perte de temps pour toi. Tu
n'as rien appris pendant trois semaines, il est vident que
tu n'apprendras rien pendant le mois qu'il te reste
vgter ici. Pas question pourtant de te renvoyer la
maison, car si la lettre propose, le chque est l pour me
faire entendre qu'il he s'agit que d'une formule de
politesse et que l'affaire est entendue. C'est contrariant,
car j'avais un projet. Je pensais faire un petit voyage
avec Olivier, mais maintenant que tu es l, je ne vois pas
bien comment je pourrais partir ! A moins de trouver
quelqu'un qui veuille t'accueillir...
Tte basse, Jacques s'en retourna vers sa sur et
Philippe. Il y avait tant de dtresse dans ses yeux que
Lucy-Ann s'exclama, en jetant les bras autour de son
cou :
- Mais qu'est-ce qui se passe ?
- Oncle Geoffrey ne dsire pas qu'on aille chez
lui!... expliqua le petit garon, sans chercher cacher la
triste vrit sa sur. Et je sens bien que Mr. Roy ne

tient pas nous garder plus longtemps. Personne ne


nous aime, Lucy-Ann, voil !
Les trois enfants se regardrent un moment en
silence. Puis Philippe eut un mouvement et il saisit le
bras de Jacques avec tant de violence que le perroquet
faillit en perdre l'quilibre.
- Et pourquoi ne viendrais-tu pas chez moi ?...
Hein ! Lucy-Ann et toi pouvez passer vos vacances
Craggy-Tops ! C'est certain... Dinah sera si contente !
Et toi, Jacques, ce que tu pourras t'amuser
regarder les oiseaux !... D'accord ?
Pendant une bonne minute, Lucy-Ann et Jacques en
demeurrent muets d'tonnement. Aller Craggy-Tops?
Vivre dans une maison en ruine, avec un vieux savant,
une dame un peu sourde, un domestique moiti fou ?
Entendre nuit et jour le bruit de la mer et le cri des
oiseaux ? C'tait trop beau pour tre possible !
Jacques hocha la tte. Il savait d'exprience que les
plans imagins par les enfants ne se ralisent jamais
quand il faut d'abord les soumettre l'approbation des
grandes personnes.
C'est trs joli, finit-il par dire, mais oncle
Geoffrey ne voudra pas nous laisser partir, et ta tante ne
pourra pas nous nourrir et nous loger, Lucy-Ann et moi.
Mais si, rtorqua Philippe. Le chque que ton
oncle a envoy Mr. Roy reviendra de droit tante
Polly. Je te dis qu'elle sera trs contente, car ce chque
lui permettra de payer ses dettes. Ce sera une aubaine
pour elle.

- Oh ! Jacques, s'cria alors Lucy-Ann, laisse-nous


aller Craggy-Tops ! Ce sera merveilleux, tu verras !
Ici, nous allons dranger tout le monde, commencer
par Mr. Roy. Je suis certaine que si nous restons
Hillfoot House, Kiki sera tu par lui. Il le dteste.
En entendant prononcer son nom, le perroquet
poussa un cri strident et cogna sa petite tte contre la
joue de son matre.
- N'aie pas peur, Kiki, n'aie pas peur !... murmura
Jacques. Je ne permettrai jamais qu'on te touche.
Puis il se tourna vers sa sur.
- Mr. Roy ne nous laissera pas partir, mme si cela
l'ennuie de nous avoir chez lui pendant un mois. Il croit
que c'est son devoir de nous garder et de nous apprendre
un tas de choses inutiles.
Eh bien, dans ce cas, nous partirons sans
demander son avis, rpliqua la fillette, qui dcidment
n'avait pas froid aux yeux.
Les garons la regardrent avec admiration. Partir
sans demander la permission ? Aprs tout, pourquoi
pas?
- Partir tous ensemble pour Craggy-Tops, c'est
tentant !... accorda Jacques avec la gravit d'un
magistrat, tout en s'avouant in petto que cette fuite
car ce serait une fuite pouvait avoir des
consquences dsastreuses.
- Quand vous serez Craggy-Tops, renchrit
Philippe, tante Polly ne pourra plus vous renvoyer.

Tout ce qu'elle pourra faire, ce sera tlphoner Mr.


Roy pour qu'il lui explique la situation et lui fasse
parvenir le chque. C'est simple !
Et Mr. Roy sera si content de nous savoir loin,
ajouta la fillette, qu'il arrangera tout pour le mieux et ne
trouvera rien objecter. Quant oncle Geoffrey, je crois
qu'il se moque pas mal de l'endroit o nous pouvons
tre, pourvu qu'il n'ait pas d'ennuis. Alors, Jacques ? On
s'en va ?
Eh bien, soit ! dit-il enfin. Nous partirons
ensemble. Dis-moi, Philippe, tu as encore combien de
jours rester ici ?
Encore quatre.

Parfait !
Nous dirons que
nous
t'accompagnons jusqu'au train et, la dernire minute,
nous sauterons dans le compartiment.
Oooh ! fit Lucy-Ann, les yeux ptillants de joie.
O est ton mouchoir ? cria Kiki, qui se rendait
compte de l'enthousiasme des enfants et s'agitait
nerveusement sur l'paule de son matre.
Mais personne ne s'occupait de lui, et l'animal se
mit gmir :
Pauvre Kiki ! Pauvre Kiki !
Jacques caressa distraitement le plumage de
l'oiseau, proccup qu'il tait de mettre au point le plan
d'vasion .
Il y a nos bagages ! observa-t-il tout coup.
Nous ne pouvons pas partir sans nos valises ! Comment
faire ?

Tu n'as qu' les porter la gare en mme temps


que je porterai les miennes, rpondit Philippe. La
veille du dpart... Personne ne remarquera que tes
affaires seront mles aux miennes.
Et l'argent pour prendre les tickets ? objecta
encore Jacques. En aurons-nous assez ?
Les trois enfants runirent tout ce qu'ils
possdaient. Il y avait juste de quoi payer le voyage.
Ouf! Maintenant qu'ils s'taient habitus l'ide du
dpart, ils ne pouvaient concevoir que quelque dtail pt
encore surgir et les empcher de mettre leur plan
excution.
Tout marcha merveille. La veille du dpart,
Jacques rassembla ses affaires, retira ses valises de la
mansarde o Mr. Roy consignait les malles de tous les
gosses et les cacha dans un petit rduit attenant sa
chambre, tandis que Lucy-Ann pliait soigneusement
chemises, pantalons, vestons, vareuses, bas et
mouchoirs.
Philippe, pendant ce temps, observait l'instituteur.
Et quand il jugea que le moment crucial tait arriv, il se
dirigea vers lui pour demander :
- Mr. Roy, puis-je utiliser la brouette pour
transporter mes affaires jusqu' la gare ?
Comme c'tait l'habitude dans la maison d'agir
ainsi, Mr. Roy ne trouva rien objecter et il donna son
autorisation sans prter la moindre attention ce que
faisait le petit garon.

D'ailleurs, quand il vit arriver Jacques et son


perroquet, il s'loigna rapidement tant son horreur de
l'oiseau tait grande.
Cela facilita grandement le transport clandestin des
bagages. En moins de temps qu'il faut pour l'crire, les
valises de Jacques furent jetes sur la brouette, et cellesci n'taient pas encore bien cales que Philippe se
mettait en marche d'un pas dcid.
Sam et Olivier n'avaient rien vu. Sam tait luimme trop occup de son propre dpart, et le petit
Olivier n'avait pas assez d'imagination pour supposer
qu'on pt quitter Hillfoot House d'une faon aussi peu
orthodoxe que le faisait le trio d'amis.
Le lendemain matin, Philippe alla saluer
l'instituteur pour la dernire fois.
Je vous remercie pour les leons que vous
m'avez donnes, et j'espre qu'elles me permettront de
suivre sans trop de difficults les cours de cette anne.
Au revoir, Mr. Roy !
Au revoir, Philippe, rpondit l'instituteur. J'ai t
assez content de toi.
Et l-dessus il serra la main de son lve, pour la
lcher d'ailleurs aussitt, car une petite souris venait de
pointer son museau hors de la poche du veston de
l'enfant.
- Comment peux-tu supporter la familiarit de ces
btes ? s'tonna le brave homme, qui en reniflait
d'motion.

O est ton mouchoir ? glapit au mme instant le


perroquet.
Mr. Roy vit s'avancer Jacques avec Kiki sur son
paule.
- Puis-je accompagner Philippe jusqu' la
gare ? demanda poliment Jacques. Et ma sur
peut-elle venir aussi ?
Mais le perroquet se mit rire, et Jacques lui donna
une petite tape sur la tte, en grondant :
- Il n'y a pas de quoi rire ! Tiens-toi tranquille !
- Mchant garon ! Mchant garon ! lana-t-il
alors, comme s'il pouvait vraiment se douter des
intentions de son jeune matre.
- Je vous permets d'aller la gare, rpondit
l'instituteur, heureux l'ide de pouvoir passer une
matine tranquille. Accompagnez Philippe !
Les trois enfants quittrent Hillfoot House, sourire
aux lvres.
Ferme donc la porte ! cria Kiki.
Le trio entendit le bang de la porte que Mr. Roy,
exaspr, venait de fermer, obissant ainsi malor lui
l'ordre du terrible perroquet.
Ah ! si je pouvais ne jamais le revoir ! soupirat-il, sans se douter le moins du monde que son vu
allait tre ralis plus vite qu'il ne l'esprait.
Jacques, Philippe et Lucy-Ann arrivrent la gare
bien avant l'heure du dpart. Leurs bagages les
attendaient, et ils les confirent au premier

commissionnaire rencontr. Quand le train entra en


gare et s'arrta, ils se prcipitrent vers un compartiment
vide et s'installrent aux portires. Personne ne leur
demanda o ils allaient, personne ne se doutait que sur
les trois enfants deux partaient en fraude. C'tait
vraiment une aventure formidable !
J'espre que ta tante ne nous renverra pas
Hillfoot House?... demanda Jacques quand les
valises furent places dans le filet.
Philippe le tranquillisa, et Jacques put, sans arrirepense, s'occuper de Kiki. A vrai dire, la pauvre bte
avait rudement besoin qu'on s'occupt d'elle, car elle
n'aimait pas du tout l'atmosphre de la gare, et le tohubohu gnral la rendait malade de peur.
Je te dis de ne pas siffler ! Je te dis de ne pas
siffler ! criait-elle sans arrt.
Mais le bruit ne cessait pas pour autant, et on
entendait peine les ordres de Kiki.
Peu avant le dpart, une vieille dame ouvrit la
portire du compartiment o les enfants avaient pris
place, mais la vue du perroquet elle la referma aussitt
et disparut.
Puis le train se mit en marche. La machine faisait
Ch... ch... ch... avec tant d'insistance qu'elle poussa
Kiki dire :
- Prends ton mouchoir ! Ne renifle pas ! Cela la
grande joie des enfants, qu'un rien amusait.
Bientt la gare ne fut plus qu'un point blanc

l'horizon. Philippe regardait par la fentre, et Jacques s'occupait toujours de Kiki. Le trio tait silencieux.
Mais un moment donn Lucy-Ann, qui jusqu' prsent
n'avait pas boug, se leva et pointa l'index vers une
maison tout au fond de la valle :
Hillfoot House ! cria-t-elle. Ah ! si Mr. Roy
nous voyait !
- Eh bien, tu vois que c'est facile de mettre ses
plans excution quand on sait ce qu'on veut !...
remarqua Philippe avec un sourire de gnral vainqueur.
Dieu ! que ce sera gai Craggy-Tops ! J'espre que
Dinah sera la gare, rien que pour voir la tte qu'elle
fera quand elle vous verra !
- Vive Craggy-Tops ! lana la fillette dans un lan
d'enthousiasme. Vive la mer et vivent les oiseaux !
Oui, vive Craggy-Tops, mes enfants!... Vive
Craggy-Tops !... Et non pas seulement cause de la mer
et des oiseaux, mais aussi cause de l'aventure, de
l'extraordinaire aventure qui vous attend, et dont vous
ne savez encore rien !

CHAPITRE IV
Craggy-Tops.
Le train roulait vive allure dans la campagne et
ngligeait la plupart des petites stations, dont les enfants
essayaient de lire les noms sans y parvenir. Puis il
traversa une rgion montagneuse, longea des rivires
argentes, au cours sinueux, et s'arrta dans des villes
noires et poussireuses o il devait tre bien triste de
vivre.
Peu peu cependant, le pays devint plus sauvage, et
bientt le vent du large s'engouffra par la fentre ouverte
dans le compartiment occup par les trois amis.
Moi, je sens dj l'air de la mer ! s'cria
Jacques, qui n'avait vu l'ocan qu'une seule fois dans sa
vie mais qui s'en souvenait encore comme si son voyage
datait d'hier.
Le train finit par s'arrter dans une toute petite gare
situe en pleine campagne.
Nous sommes arrivs !'lana Philippe. Passezmoi les valises, que je dpose toutes nos affaires sur le
quai.

Lucy-Ann et Jacques n'taient pas encore


descendus qu'un ngre s'avana vers Philippe.
- Ah ! te voil enfin, Jo-Jo !... s'cria le petit garon.
Tu es venu avec le vieux tacot ?
Jacques et Lucy-Ann regardrent Jo-Jo avec
curiosit. Philippe ne leur avait pas dit que le factotum
de Craggy-Tops avait la peau noire. Mais si les gosses
taient surpris, le ngre devait l'tre aussi, car il
regardait les nouveaux venus en roulant des yeux
stupides. Derrire lui s'avanait une fillette qui paraissait
un peu plus ge que Lucy-Ann, mais qui tait trs
grande et dj forte pour son ge. Comme Philippe, elle
avait les cheveux bruns, et un toupet se dressait avec
impertinence au sommet de sa tte.
Pas de doute, pensa Jacques, c'est Dinah !...
Riquet la Houppe numro deux !
Oui, c'tait bien Dinah. Elle avait accompagn JoJo dans la vieille voiture, afin de se trouver le plus vite
possible prs de son frre. Mais la vue de Jacques et
de Lucy-Ann, elle s'tait arrte pile et avait laiss le
ngre prendre les devants. Jacques eut un sourire, mais
Lucy-Ann se sentit envahir par une timidit paralysante
et s'immobilisa derrire son frre.
Dinah s'tait remise en marche/mais elle n'avait pas
fait trois pas qu'une voix criarde s'leva :
- Essuie tes pieds, idiot ! De stupfaction, elle
s'arrta de nouveau. Un perroquet !... Mais si elle se
rendait compte de la valeur exacte du commandement
de Kiki, Jo-Jo, par contre, tait vraiment froiss, et il

s'adressa l'animal comme si celui-ci tait un tre


humain :
Poli, hein ! Ou tu auras affaire moi... Kiki se
mit gronder comme un chien et regarda le ngre avec
effronterie.
a un oiseau ? demanda-t-il Philippe, la fois
furieux, tonn et effray.
H ! oui, rpondit le petit garon en riant. Mais
ne t'occupe pas de Kiki et prends plutt ces valises-l.
Elles appartiennent mes amis.
Comment ! Le petit monsieur et la demoiselle
vont aussi Craggy-Tops? s'enquit Jo-Jo, de plus en
plus tonn. Pourtant, miss Polly ne m'a rien dit,
Monsieur Philippe. Rien !
Philippe ! Qui sont-ils ? demanda son tour
Dinah, qui s'tait avance et se tenait prsent ct de
son frre.
Deux amis de chez Mr. Roy. Je te raconterai
quand nous serons en route...
Et il fit un signe Dinah pour lui faire comprendre
qu'il ne tenait pas parler devant le ngre.
Je te prsente Jacques, tu sais bien, voyons ! je
t'en ai parl dans mes lettres. Et voici Lucy-Ann.
Les enfants se serrrent la main avec gravit, puis
tout le monde s'installa dans la vieille voiture, et Jo-Jo
se mit au volant aprs s'tre assur que les valises
taient solidement attaches et ne risquaient pas de se
rpandre sur la route.
Ils roulrent pendant tout un temps sur une

mchante route environne de collines sauvages et


rocailleuses. Jo-Jo conduisait mal et ne faisait rien pour
pargner aux occupants de la voiture les chocs et les
heurts. Vaguement effraye, Lucy-Ann s'agrippait de
toutes ses forces la portire. De temps autre, une
maison en ruine dressait ses pans de mur sur une
hauteur et donnait au paysage un aspect plus dsol
encore.
Elles ont t dtruites au cours des batailles dont
je vous ai parl, expliquait Philippe ses compagnons.
On n'a jamais song reconstruire ; Craggy-Tops seul
est rest debout, comme par miracle. Nous sommes
d'ailleurs les seuls habitants de la rgion.
- Vous voyez ce rocher ? dit tout coup Dinah, qui
ouvrait la bouche pour la premire fois depuis le dpart
de la voiture. Craggy-Tops est derrire.
Jacques et Lucy-Ann regardrent sans dire un mot la
sombre masse que Dinah montrait du doigt. Et bientt
une tour apparut, trs loin, qui devait tre une partie de
la mystrieuse demeure. Car, aux yeux des nouveaux
venus, Craggy-Tops tait une demeure mystrieuse.
- Craggy-Tops est construit sur un rocher,
expliquait de nouveau Philippe, et se trouve ainsi moins
expos aux temptes. Mais il arrive quand mme que
l'embrun ruisselle le long des fentres aprs avoir frapp
la vitre avec une force terrible.
Lucy-Ann et Jacques eurent un petit frisson. Une
maison battue par les flots, cela devait tre extraordinaire ! Le dsir d'assister au moins une fois

une formidable tempte s'empara d'eux, et emports


par leur imagination ils se mirent rver naufrages,
inondations, orages et cataclysmes.
C'tait dlicieux !
Jo-Jo choisit ce moment pour questionner nouveau
Philippe.
Est-ce que miss Polly vous attend tous les trois?
Elle n'a rien dit moi pour les deux...
Elle n'a rien dit ? s'tonna Philippe. Comme c'est
curieux !
Kiki clata de rire, et Jo-Jo fit la grimace. Non, il
n'aimait pas cet animal, et Jacques le vit regarder Kiki
avec un sale regard. Un regard de brute qui ne lui disait
rien de bon.
Tout coup, Dinah poussa un cri rendre jaloux le
perroquet et elle repoussa son frre, qui tait ct d'elle,
avec une force que l'on rencontre rarement chez une
petite fille.
Il y a une souris dans ta chemise ! J'ai vu son
museau ! Retire-la, Philippe ! Tu sais bien que je dteste
les souris.
Oh ! tais-toi et ne fais pas l'idiote ! rpliqua
Philippe, agac.
Mais il n'avait pas fini sa phrase que Dinah, rouge de
colre, empoignait son frre par le col de la chemise et le
secouait comme un prunier, dans l'espoir de voir fuir la
souris. Philippe, furieux son tour, repoussa brutalement
la fillette, si brutalement qu'elle alla se cogner la tte
contre la portire. Mais le choc ne l'assomma pas, et il ne
lui fallut gure plus de deux secondes pour se retourner

contre Philippe et lui allonger deux magistrales


taloches.
Jacques et Lucy-Ann, peu habitus ce genre de
spectacle, regardaient la bataille avec un tonne-ment
douloureux.
- Animal ! criait Dinah. C'est bien dommage que
tu sois revenu. Retourne chez Mr. Roy et emmne
tes amis, je ne veux plus les voir !
Pourquoi?... rpondit Philippe d'une voix suave.
Ils sont charmants.
Et se penchant l'oreille de sa soeur, il lui avoua :
- ...Jacques et Lucy-Ann se sont enfuis de chez
Mr. Roy. Je leur ai demand de venir CraggyTops passer la fin de leurs vacances. Leur oncle enverra
un chque tante Polly, et elle pourra payer ainsi
les dettes qu'elle a faites. Tu comprends ?
Dinah oublia sa colre sur-le-champ et regarda les
amis de Philippe avec curiosit. Elle tait la fois
ennuye et contente. Qu'allait dire tante Polly ? Et
Jacques et Lucy-Ann, o donc dormiraient-ils ?
Jo-Jo n'avait rien entendu et continuait
imperturbablement rouler sur la route de Craggy-Tops,
laquelle n'avait de route que le nom. Jacques se
demandait comment la voiture pouvait la fois
supporter cette route et la faon de conduire du ngre.
Mais tout coup la route dboucha sur une digue,
et Jacques poussa un ah ! de surprise. La mer !
Enfin, la mer ! C'tait merveilleux ! Les flots

battaient les rochers, et au bout de la digue,


construit mi-hauteur de la falaise, Craggy-Tops
dressait sa sombre muraille.
Peu aprs la voiture s'arrta, et les enfants furent
bien contents d'en descendre. Jacques regardait bouche
be la vieille demeure quasi en ruine. Jadis, elle avait eu
deux tours, mais maintenant il n'en restait plus qu'une,
l'autre s'tant croule un jour de tempte. Quant la
maison elle-mme, elle tait faite d'normes pierres
grises, et bien qu'elle et quelque chose de massif et
d'abandonn, elle avait encore fire allure. Elle semblait
regarder la mer avec dfi, et Jacques sentit si bien cela
qu'il tourna la tte vers les flots tumultueux. Mais, plus
que le spectacle mouvant des vagues qui venaient se
briser contre les falaises, c'taient les courbes que
dessinaient dans le ciel des centaines et des centaines de
grands oiseaux sauvages qui l'intressaient. Un vritable
paradis de la gent aile ! Le petit garon se sentit
heureux comme il ne l'avait plus t depuis longtemps.
Le rve de sa vie d'enfant se ralisait au-del de ses
esprances. II allait pouvoir tudier sur place la vie et
les murs d'oiseaux dont il ne connaissait l'existence
que par les livres. Je trouverai leurs nids, murmuraitil, je prendrai des photos. Ce sera merveilleux !
Entretemps, une femme d'un certain ge dj tait
apparue sur le seuil. Elle regardait le groupe d'enfants
avec un tonnement visible. Elle tait de petite taille et
paraissait fatigue sous ses cheveux

gris cendre. De profondes rides sillonnaient son


visage.
Hello, tante Polly !... cria Philippe ds qu'il
l'aperut. Je suis de retour !
Et il courut vers la maison pour sauter au cou de la
vieille dame.
Je le vois bien, rpondit tante Polly quand elle
arriva desserrer l'treinte de son neveu. Mais dis-moi,
qui sont ces deux enfants ?
Tante Polly, ce sont des amis moi ! rpliqua
Philippe avec le plus grand srieux. Ils ne peuvent
rentrer chez eux parce que leur oncle s'est cass une
jambe. Alors, je les ai amens ici. Leur oncle payera le
sjour.
- Philippe ! s'cria la vieille dame, alarme par ce
rcit. Qu'est-ce que tu as fait? Et sans m'avertir ! O
veux-tu qu'ils dorment ? Tu sais bien que nous n'avons
pas de chambre d'amis !
Ils pourront dormir dans la tour, rpliqua
Philippe, pas le moins du monde dsaronn.
La tour ! N'et t la situation dlicate dans laquelle
ils se trouvaient, Jacques et Lucy-Ann auraient saut de
joie.
II n'y a pas de lit dans la chambre de la tour,
objecta tante Polly qui commenait s'nerver. Non,
non, ils ne peuvent rester ici, ils doivent retourner
d'o ils viennent ! Pour une nuit, je suis d'accord, et
parce qu'il n'y a pas moyen de faire autrement, mais
demain ils retourneront Hillfoot House.
Lucy-Ann fit une grimace comme si elle allait

pleurer. Tante Polly parlait rudement, et cela lui


faisait mal au cur. Elle se sentait toute misrable. Se
rendant compte de sa dtresse, Jacques mit un bras sur
son paule.
Lui, il tait bien dcid rester Craggy-Tops. La
vue des oiseaux l'avait rempli de bonheur, et il pensait
dj au moment o, tendu paresseusement sur un
rocher, il observerait leur vol lgant. Non, non et non !
il ne partirait pas...
Tout le monde entra dans la maison. Mais peine la
porte tait-elle ferme que tante Polly s aperut de
l'existence de Kiki.
- Quoi ! un perroquet aussi !... Un oiseau mchant
et dsagrable ! Jamais ! Je dteste les perroquets, et
c'est dj bien assez que je supporte tes bestioles,
Philippe, pour que tu n'aies pas m'infliger la prsence
de cet animal criard !
- Pauvre Polly ! Pauvre vieille Polly ! gmit le
perroquet.
Tante Polly regarda Kiki avec tonnement.
Comment connat-il mon nom, celui-l ? Kiki
ne connaissait pas le nom de tante Polly,
mais les gens appelaient parfois Kiki de ce nom-l,
et l'oiseau rptait innocemment : Pauvre Polly !
Pauvre vieille Polly ! Et maintenant, voyant que son
appel avait fait impression sur l'assistance, il rptait
une fois de plus, mais trs doucement :
Pauvre vieille Polly !
Encore un peu, et il allait fondre en larmes.
C'est formidable ! s'exclama tante Polly.

Et dj elle regardait le perroquet avec moins


d'animosit. C'tait la premire fois qu'on lui parlait
gentiment, et c'avait beau tre un perroquet, tante Polly
se sentit moins malheureuse. Car la vie de tante Polly
n'tait pas ros, et jusqu' prsent elle avait eu plus de
raisons de pleurer que de rire. La phrase pitoyable du
perroquet l'apaisait, et ce fut sur un ton radouci qu'elle
ordonna :
- Philippe, tu monteras un matelas dans la
chambre de la tour et tu dormiras avec ton ami.
Comment s'appelle-t-il, au fait?
- Jacques, ma tante ! Et sa sur, c'est Lucy-Ann.
Eh bien, c'est entendu ! Quant Lucy-Ann, elle
partagera le lit de Dinah. Il est troit, mais je n'y puis
rien. Ce n'est pas moi qui l'ai voulu ! Et maintenant,
table !
Les enfants s'assirent autour de la grande table sans
se faire prier. Ils avaient une faim de loup et ils surent
vite que tante Polly tait un remarquable cordon bleu.
Dans le train, les gosses avaient partag le repas de
Philippe, - - quelques sandwiches prpars par Mr. Roy
et leur estomac criait famine.
A un moment donn, Dinah ternua, et le perroquet
cria aussitt avec svrit :
- O est ton mouchoir ?
Tante Polly n'en revenait pas, et elle leva des yeux
admiratifs vers cet oiseau qui semblait tre un parfait
ducateur.
Il y a des ternits que je dis cela Dinah,

avoua-t-elle. Ce perroquet raconte vraiment des


choses trs senses. C'est incroyable !
Kiki dut sans doute se rendre compte de
l'admiration de la vieille dame car, la tte un peu
penche, il murmura en la regardant tendrement :
- Pauvre chre Polly ! Pauvre chre Polly !
- Ma tante a l'air de te prfrer Kiki, glissa Philippe
dans l'oreille de Jacques.
Aprs le repas, tante Polly conduisit Philippe
jusqu'au bureau de l'oncle Jocelyn. Le gosse frappa un
petit coup la porte, et quelqu'un cria d'entrer. Philippe
s'excuta, et il vit son oncle pench sur un texte ancien
qu'il tudiait avec une grosse loupe. Quand il se rendit
compte que son neveu attendait respectueusement ses
cts, il daigna lever la tte et grogna :
- Ainsi, te voil revenu ! Tche de ne pas
m'ennuyer, et surtout ne fais pas de bruit ! J'ai beaucoup
de travail ces temps-ci.
Mais tante Polly intervint :
- Jocelyn, Philippe a ramen deux amis avec lui et
un perroquet !
- Un perroquet ? reprit le savant. Et pourquoi donc,
un perroquet ?
- Jocelyn, ce perroquet appartient l'un des
enfants que Philippe a invits chez nous. Philippe
voudrait que ces enfants passent leurs vacances ici !
- Si tu dsires garder le perroquet, garde le
perroquet, rpondit le savant, qui tait la distraction

mme. Si tu ne dsires pas le garder, jette-le


dehors ! Maintenant, laisse-moi, car j'ai faire.
Et il se pencha de nouveau sur ses vieux textes,
montrant par l que l'entretien avait assez dur. Tante
Polly soupira, hsita un instant, puis elle entrana son
neveu vers la porte et sortit en murmurant :
- Il est tellement plong dans les histoires du pass
qu'il oublie le prsent et ne se doute pas qu'il y a des
tres vivants sur la terre.
Quand elle se trouva de nouveau en prsence des
enfants, dans la salle manger, elle se dit qu'il n'y avait
qu'une chose faire : tlphoner Mr. Roy pour le
mettre au courant de l'escapade de ses lves.
Elle se dirigea donc vers l'appareil, et Philippe la
suivit pas de loup, dsireux de connatre
immdiatement le rsultat de l'entretien. De son ct,
Dinah s'tait place dans l'encadrement de la porte, et il
n'y avait que les nouveaux venus pour rester sagement
assis sur leurs chaises. Ah ! si Mr. Roy pouvait rpondre
qu'il ne dsirait pas garder les enfants ! Et si tante Polly
prenait la peine de rflchir ce que reprsentait le
chque envoy par l'oncle Geoffrey !
Ainsi pensaient les enfants. Mais voil ! les enfants
pensent comme ceci, et les grandes personnes pensent
comme cela. Et finalement tous les projets tombent
l'eau, de sorte que personne n'est content...

CHAPITRE V
Les gosses obtiennent gain de cause.
Pour tante Polly, jamais la communication
tlphonique n'avait t aussi lente obtenir que cette
fois-ci. Enfin, aprs avoir eu tout le temps de s'nerver,
elle finit par entendre au bout du fil la voix de Mr. Roy.
L'instituteur tait furieux et angoiss. Il avait cru tout
d'abord que les enfants taient alls se promener dans la
campagne environnante, et que Jacques, pench sur un
nid, avait tout bonnement oubli l'heure.
Mais quand le crpuscule tait tomb sans ramener
les enfants, l'instituteur avait pris peur, et l'ide d'un
accident s'tait prsente lui. Il ne pouvait se douter
que Jacques et Lucy-Ann avaient mis profit le dpart
de Philippe pour s'chapper de la pension et partir avec
leur petit camarade.
Aussi, malgr sa colre et son angoisse, poussa-t-il
un soupir de soulagement en entendant les explications
de Mrs. Sullivan.
- C'est ainsi, Mr. Roy, disait la tante de Philippe,
vos pensionnaires sont arrivs chez moi en

mme temps que mon neveu. Je ne puis


comprendre comment ils y sont parvenus, mais l n'est
pas la question. Ils sont Craggy-Tops, et il m'est
impossible de les garder.
Le cur du brave Mr. Roy se serra. Il avait espr
un moment que Mrs. Sullivan se serait incline devant
le fait accompli et aurait gard prs d'elle les amis de
Philippe, perroquet y compris.
- Croyez, Mrs. Sullivan, dit-il d'un ton qu'il
estimait poli, mais qui en ralit tait un peu sec, que je
regrette vivement ce qui s'est pass. Jacques et LucyAnn ont tromp ma surveillance en profitant du dpart
de Philippe pour l'accompagner la gare. Il est
d'ailleurs bien dommage que vous ne puissiez les garder
prs de vous, du moins jusqu' la fin des vacances. Ils
s'amuseraient mieux en compagnie de Philippe que chez
moi, j'en suis persuad. Sans doute vous ont-ils racont
que leur oncle ne peut les prendre chez lui parce qu'il
s'est cass une jambe ?... N'est-ce pas ?... J'ajoute qu'il
m'a envoy un chque important pour couvrir les frais
que j'aurai... Evidemment, si vous changez d'avis et si
vous vous dcidez garder les enfants, il va de soi que
ce chque vous reviendra. Quant au consentement de
Mr. Trent, je puis vous assurer que je l'obtiendrai
facilement...
Il y eut un instant de silence, puis Mrs. Sullivan
demanda :
- Et ce chque... que reprsente-t-il au juste?
Quand Mr. Roy se fut donn la peine de rvler

le montant de la
somme, il y eut un
nouveau silence, consacr
cette fois la mditation. A
voir le visage de Mrs.
Sullivan, Mr. Trent avait
d tre gnreux. Tante
Polly faisait de rapides
calculs mentaux. Non, les
enfants ne lui coteraient
pas cher ! La seule
difficult serait d'ordre
intrieur : empcher les
gosses de se fourrer dans
les jambes de l'oncle
Jocelyn. Sinon, Lucy-Ann
pourrait lui tre utile en
aidant Dinah aux travaux
mnagers, et le chque
servirait payer un certain
nombre de dettes.

A l'autre bout du fil, Mr. Roy attendait la rponse


avec une angoisse bien comprhensible. Rien que l'ide
d'avoir supporter de nouveau le caquetage du
perroquet le rendait malade.
Jacques n'tait pas mchant, Lucy-Ann avait toutes
les qualits qu'un instituteur peut exiger d'une petite
fille, mais le perroquet, non, non et non, il n'en voulait
plus entendre parler.
- Eh bien, rpondit Mrs. Sullivan avec un accent qui
autorisait tous les espoirs, eh bien, je ne sais au juste
quelle dcision je vais prendre. En principe, je suis
d'accord, mais ce sont des questions d'ordre pratique qui
m'ennuient un peu. Bien que la maison soit grande, nous
n'avons pas de pice pour loger convenablement les
enfants. Craggy-Tops est une demeure qui tombe en
ruine, et dont les trois quarts sont trop humides pour tre
utilisables... Mais voyons !... Il y a la chambre de la tour
qu'on pourrait facilement amnager...
Mrs. Sullivan, qui tait un peu dure d'oreille, on fe
sait, parlait et raisonnait voix haute. De la
salle manger, Jacques et Lucy-Ann pouvaient
aisment entendre tout ce qui se disait dans le hall,
d'autant plus que la porte tait ouverte.
Rassur, Philippe, qui avait suivi sa tante pour
mieux entendre, revint pas de loup prs de ses amis et
murmura l'oreille de Jacques :
Tante Polly accepte !... Et il y a mieux ! Oui, il
y a que nous logerons probablement dans la
chambre de la tour. J'ai toujours rv de pouvoir dormir

l-haut et d'y installer ma chambre, mais jusqu' prsent


tante Polly avait refus.
- Mrs. Sullivan, vous me rendriez un trs grand
service en acceptant de garder les enfants, disait
maintenant l'instituteur, qui dfendait sa cause avec
pathtisme. Je vais immdiatement tlphoner Mr.
Trent. Ne vous proccupez de rien, je vais tout arranger.
Le chque vous sera envoy demain, et si vous avez des
frais supplmentaires, n'hsitez pas me le dire. Vous ne
pouvez savoir combien je suis heureux de vous entendre
dire oui. Non pas que Jacques et Lucy-Ann soient des
dmons. Au contraire, Jacques est intelligent et a bon
caractre, Lucy-Ann est serviable et douce. Mais il y a
cet horrible perroquet ! Je n'y puis rien, je dteste cette
bte, elle me rend malade ! Je vous conseille de la
mettre en cage...
Oh ! mais le perroquet ne me drange pas du
tout, rpondit tante Polly, le plus naturellement du
monde.
Mr. Roy n'en revint pas ! Comment pouvait-on ne
pas dtester un oiseau aussi insupportable que
Kiki ? Comment une personne comme Mrs.
Sullivan, qui semblait sense et bien quilibre, pouvaitelle admettre de laisser un pareil animal en libert?...
Pour comble, au moment prcis o Mr. Roy essayait de
rsoudre ces insolubles problmes du caractre humain,
Kiki poussa une srie impressionnante de cris qui firent
vibrer l'couteur de l'appareil au point que l'instituteur,
qui le tenait coll son oreille, fit un bond en arrire.

D'ailleurs, l'entretien prit fin peu aprs.


Mrs. Sullivan dclara encore qu'elle crirait Mr.
Trent pour le mettre au courant de la situation, et Mr.
Roy remercia une fois de plus la brave femme qui l'avait
tir d'un mauvais pas. Il fut dcid que les enfants
passeraient la fin de leurs vacances Craggy-Tops.
Les enfants, eux, qui ne perdaient pas un mot de
l'entretien, poussrent un soupir de soulagement au
moins aussi convaincu que celui pouss par Mr. Roy,
une centaine de milles de l.
Quand tante Polly revint dans la salle manger,
Philippe lui sauta au cou.
Merci, ma tante ! Nous sommes si contents,
Dinah et moi, d'avoir des amis pour jouer. Les vacances
seront splendides, et l'oncle Jocelyn n'aura pas se
plaindre de nous.
- Chre Polly ! s'exclama l-dessus le perroquet sur
un ton affectueux.
Et il quitta l'paule de Jacques pour se percher sur
celle de la vieille dame. Les enfants se regardrent,
tonns. Brave, brave Kiki ! Sans le savoir, il
servait leur cause auprs de tante Polly. Quel diplomate,
ce Kiki !
Mais cet oiseau est fou ! s'criait la vieille dame,
qui ne savait que dire pour cacher son contentement de
se voir adopte par Kiki.
- God save the King ! lana Kiki, avec tant de
fougue que toute l'assistance se mit rire.

- Philippe, tu occuperas la chambre de la tour avec


ton ami Jacques, dclara tante Polly ds
qu'elle eut repris son srieux. Venez avec moi, il faut
que nous voyions comment nous pourrons nous
arranger. Pendant ce temps, toi, ma petite Dinah, tu vas
montrer ta chambre Lucy-Ann. Si elle est trop petite,
conduis-la dans l'ancienne chambre de Philippe. Elle
communique quand mme avec la tienne. Et peut-tre
prfrez-vous avoir chacune votre chambre !
Dinah entrana tout de suite sa nouvelle amie pour
lui montrer sa chambre.
A vrai dire, Lucy-Ann aurait prfr dormir dans la
mme pice que son frre, mais elle n'osa pas protester,
mme quand elle apprit que la chambre de la tour tait
fort loigne de la sienne propre.
De son ct, Philippe avait entran Jacques vers la
partie la plus ancienne de la demeure. Ils s'arrtrent un
moment devant une fentre d'o la vue sur l'ocan tait
admirable. De nombreux oiseaux volaient dans le ciel
bleu, et Jacques, ravi de ce spectacle, s'assit sur l'appui
afin de pouvoir contempler tout son aise ce petit
monde qui le passionnait.
Kiki se tenait sur son paule sans rien dire.
Philippe comprit qu'il valait mieux laisser Jacques
sa rverie, et il s'loigna discrtement pour rejoindre sa
tante. Lui aussi tait heureux. A Hillfoot House, il avait
senti crotre son amiti pour les deux orphelins, et
maintenant l'ide qu'il vivrait avec eux pendant un mois,

dans le merveilleux dcor de Craggy-Tops, le faisait


gambader de plaisir.

Pour arriver la
chambre de la tour, il fallait
traverser un long couloir
humide et sombre, au bout
duquel un escalier en
colimaon enroulait ses
marches troites. La chambre de la tour tait ronde, et
les murs faisaient penser
des murs de prison, tant ils
semblaient pais. Trois
fentres troites s'ouvraient
du ct de la mer, trois
fentres qui par malheur
n'avaient pas de carreaux.
Aussi la pice tait-elle
humide, et le grondement
des vagues, domin par les
cris perants des oiseaux,
s'engouffrait-il librement.

- Brr... observa tante Polly, il ne doit pas faire


chaud ici la nuit ! Je me demande si je te laisserai
dormir dans cette chambre, Philippe ! ajouta-t-elle
en se tournant vers son neveu. Ce serait peut-tre
imprudent...
Mais non, ma tante !... rpliqua aussitt le
gamin, qui avait l'art de trouver la bonne rponse. S'il y
avait eu des carreaux dans la fentre, j'aurais ouvert tout
de suite. Cela revient donc au mme. Et c'est trs bien
comme a ! Regarde, tante ! il y a mme une armoire et
une chaise ! Tout ce qu'il nous faut, Jacques et moi,
c'est un matelas. Sinon, la pice est meuble.
Mais comment veux-tu monter un lit par cet
escalier en colimaon?... objecta encore tante Polly. Et,
Dieu, ce qu'il fait sale ici !
Nous n'avons pas besoin de lit, ma tante, reprit
le petit bonhomme. Un simple matelas sera suffisant.
Nous le poserons par terre et nous dormirons trs bien.
Mme mieux que dans un lit.
- C'est bien ! conclut tante Polly, qui s'avoua
vaincue par les raisons de son neveu. Je demanderai
Dinah de monter jusqu'ici avec une brosse et de l'eau, et
de frotter tant qu'elle pourra.
- Oh ! merci, ma tante ! s'cria Philippe quand il
comprit que la chambre de la tour tait devenue sa
chambre. Tu es si gentille !
Et il sauta au cou de la vieille dame, un peu inquiet
seulement pour sa sur, qui allait devoir nettoyer
l'endroit. Dinah a dj tant de travail, pensait Philippe,
mais avec ma tante on n'en finit jamais. Une chose est

faite que dix autres vous attendent. Sachant qu'il tait


inutile d'intervenir pour laisser Dinah tranquille,
Philippe se tut ce sujet et prfra parler du chque.
- J'espre que tu auras assez d'argent pour nous
entretenir? demanda-t-il. De toutes faons, Jacques et
Lucy-Ann ne te coteront pas trs cher !
- Je sais bien, Philippe, rpondit tante Polly, qui
avait fini d'examiner l'intrieur de l'armoire. Mais la
situation n'est gure brillante. Ta maman a t malade et
elle n'a pu nous envoyer autant d'argent que d'habitude.
N'oublie pas que tu ne vas pas l'cole pour rien ; tu
cotes cher ! Ah ! j'ai t trs contrarie quand je t'ai vu
descendre de la voiture avec tes amis. Tu es assez grand,
je suppose, pour voir que l'oncle Jocelyn n'est pas capable de rapporter un sou, et, crois-moi, le peu que je
possdais s'est envol depuis longtemps.
Philippe coutait sa tante avec attention, et son
visage avait pris une expression d'angoisse. Sa maman
tait malade ! Tante Polly n'avait pas reu autant
d'argent que d'habitude !... Qu'est-ce que cela voulait
donc dire ?
Dis-moi, tante, est-ce que maman est vraiment
malade ? Est-ce que c'est grave ?
Elle est trs abattue, avoua la vieille dame. Et
elle a maigri. Ta maman se remet difficilement d'une
mauvaise grippe, et le docteur a dit qu'elle doit surtout
se reposer. A la mer, s'il y a moyen. Mais comment
veux-tu qu'elle fasse ? Elle ne peut tout de mme pas
abandonner son travail ! C'est impossible !

Eh bien, je ne retournerai pas en classe !...


s'exclama Philippe. Je vais chercher du travail, car je ne
veux pas que maman se tue pour nous.
Mais, Philippe ! tu ne peux pas travailler... Tu
n'as mme pas quatorze ans accomplis ! Si tu essayais
de trouver un emploi, on te renverrait l'cole entre
deux gendarmes... Non, sois tranquille ! Grce
l'argent de Mr. Trent, nous allons pouvoir respirer.
- Mais Craggy-Tops est une trop grande maison
pour toi, remarqua alors le garon, qui serendait compte
de l'tat d'extrme fatigue de sa tante. Pourquoi devonsnous vivre ici ? Ne pouvons-nous louer une petite villa
o tu n'aurais presque pas travailler ?
Oui, Philippe ! Ce que tu dis est trs
raisonnable. Mais qui voudrait acheter une
maison comme Craggy-Tops ?... Un tas de vieilles
pierres, dans un pays sauvage et loign de tout ! Et
puis... crois-tu que je russirais convaincre ton oncle
de la ncessit de quitter Craggy-Tops ? Il aime vivre
ici, lui ! Il connat la rgion mieux que personne au
monde ! C'est son domaine, et le ct pratique de la vie
lui est totalement tranger. Non, Philippe, il n'est pas
bon de souhaiter que ceci ou cela se ralise... Pourvu
que je tienne bon jusqu' ce que Dinah et toi soyez assez
grands pour gagner convenablement votre vie, et je serai
contente.
- Oh ! quand je serai grand, je ferai construire une
maison o nous vivrons tous ensemble, maman, toi,

oncle Jocelyn, Dinah et moi. Maman ne devra plus


travailler...
Tante Polly ne rpondit rien, elle se contenta de
tapoter la joue de son neveu, puis elle bougea et se
dirigea vers la porte.
Philippe alla chercher Jacques, qui rvait toujours,
assis sur l'appui de la fentre, pour qu'il lui donnt un
coup de main.
A deux, ils montrent le matelas dans la chambre.
Kiki, juch sur l'paule de son matre, les encourageait
de la voix, et Jo-Jo, qui suivait les deux garons avec les
valises, roulait des yeux ronds. Il tait fou de colre.
Persuad que les cris de l'oiseau s'adressaient lui, il y
rpondait par des injures que Kiki ne comprenait
videmment pas. L'oiseau se taisait un moment,
penchait un peu la tte ; Jo-Jo croyait qu'il tait parvenu
intimider l'animal, et au moment o il se flicitait de
sa victoire, une voix qui imitait la sienne frappait son
tympan et le faisait bondir de peur.
Quand le groupe se trouva enfin dans la chambre de
la tour, Jo-Jo se dirigea vers la fentre et regarda au loin.
II semblait tre de trs mauvaise
humeur, non pas qu'habituellement il ft doux et
commode, mais il y avait quelque chose dans son regard
de dur et d'excd qu'on n'y lisait pas sinon.
Qu'est-ce qui ne va pas, Jo-Jo?... demanda tout
coup Philippe, qui ne craignait pas le ngre et avait
remarqu son tat. Tu as vu des choses ?

En entendant cette allusion ce que Dinah avait


racont dans sa lettre, Jacques clata de rire, mais Jo-Jo
frona les sourcils et rpondit srieusement :
- Miss Polly ne devrait pas vous loger dans cette
chambre ; je le lui ai dit, mais elle m'a ri au nez. C'est
une mauvaise chambre, Monsieur Philippe ! Trs
mauvaise ! Parce que tu peux voir de la fentre l'Ile de
la Nuit. C'est pas bon regarder l'Ile de la Nuit, Monsieur
Philippe !
- Ne raconte pas de btises ! dit Philippe, en riant
toujours.
Ne raconte pas de btises ! reprit eh cho le
perroquet.
Jo-Jo regarda tour tour l'oiseau et l'enfant.
- Il ne faut pas rire ainsi, Monsieur Philippe !
rpliqua le ngre. Ne regardez pas trop souvent du ct
de l'Ile de la Nuit. Cela porte malheur ! On ne peut la
voir que- de cette chambre, et c'est pour cela que c'est
une mauvaise chambre. Jamais du bien n'est venu de
l'Ile de la Nuit. Il y a du mal sur cette le, et tout ce qui
vient de l est pourriture.
Sur ces mots, le ngre fit demi-tour et quitta la
chambre.
Drle de coco, tu ne trouves pas ? dit alors
Philippe en se tournant vers Jacques. A mon avis, il
est un peu fou. D'ailleurs, il faut qu'il le soit mme tout
fait pour vouloir demeurer Craggy-Tops, o il a

beaucoup faire et peu gagner. Ailleurs, il pourrait


gagner trois fois plus qu'il ne gagne ici.
Mais Jacques, intress par ce que Jo-Jo avait dit,
demanda brle-pourpoint :
- Qu'est-ce que c'est que cette Ile de la Nuit dont il
parle ?
Et il se dirigea vers la fentre en ajoutant :
... Un nom curieux : l'Ile de la Nuit !... Mais dis
donc, Philippe ! Je ne vois pas d'le, moi ! O est-elle ?
- Il faut regarder vers la droite, mais le temps n'est
pas assez clair pour qu'on l'aperoive. D'ailleurs, quand
on la voit, on a l'impression qu'un brouillard perptuel
la recouvre. Personne n'y vit, mais on raconte qu'il y
avait des gens l-bas, il y a des annes de cela.
C'est fou ce que j'aimerais m'y rendre !... s'cria
Jacques. Il doit y avoir des centaines et des centaines
d'oiseaux qu'on pourrait approcher facilement. Ce serait
patant !
- Des oiseaux qu'on pourrait approcher?...
s'tonna Philippe. Je ne te comprends pas. Vois ! Mme
ici, les oiseaux ont peur de Kiki... Alors, l-bas, qu'estce que ce doit tre ?...
Pas du tout ! rtorqua Jacques. Les oiseaux qui
vivent dans l'Ile de la Nuit n'ont jamais vu d'tres
humains. Donc, ils ne se mfient pas ! Et quand je
m'approcherai avec ma camra, ils ne s'envoleront pas
tire-d'aile. C'est certain !... Dis, Philippe ! nous irons
bien un jour ?

- Impossible ! s'exclama Philippe. Depuis des


annes, personne ne s'aventure dans ces parages
dangereux. C'est plein de rcifs... Aide-moi plutt
trouver une place convenable pour ce matelas ! Pas trop
prs de la fentre, n'est-ce pas ? A cause de la pluie... H
! donne donc un avis...
Oh ! dpose-le o tu voudras ! rpondit Jacques,
un peu nerv et qui pensait encore l'Ile de la Nuit.
S'il trouvait le moyen de s'y rendre, quels oiseaux
merveilleux ne verrait-il pas ! Peut-tre mme des
espces inconnues... Non, il ne pourrait passer un mois
Craggy-Tops sans aller dans l'le, c'tait impossible ! Et
les rvlations du ngre ne l'effrayaient pas le moins du
monde. Il n'y croyait pas.
Alors, tu descends? demanda Philippe qui, ayant
dpos le matelas le plus loin possible de la fentre,
ouvrait dj la porte. On ne peut pas dire que tu m'aies
t trs utile ! Allons, viens, Kiki !
Dans la salle manger, ils retrouvrent les filles.
Jacques, tout la joie de ne plus avoir tudier des
choses inutiles dans des livres ennuyeux, tout heureux
aussi l'ide de pouvoir courir dans les rochers, nager,
pcher, jouer, oublia pendant le reste de la soire qu'il
existait quelques milles de l une le trange qui
s'appelait l'Ile de la Nuit.

CHAPITRE VI
Au fil des jours.
Les fillettes avaient choisi de dormir chacune dans
une chambre. Ces chambres, il est vrai, taient petites,
et tous points de vue l'isolement tait prfrable.
On se serait march sur les pieds si on s'tait
installes dans ma chambre, affirmait Dinah.
Et Lucy-Ann avait ajout :
C'est la vrit mme ! Impossible de ne pas se
cogner !...
Puis elle s'tait rendue dans la chambre de la tour,
pour voir comment son frre tait log, et elle avait jet
des cris d'envie. Comme cette chambre tait originale !

Des fentres sans carreaux ! Un vrai chteau fort !...


Avec des murs pais, battus sans cesse par les vagues !
Les chambres des fillettes donnaient galement sur
la mer, mais pas de la mme faon qu'ici.
D'abord, elles taient autrement orientes ; ensuite,
les murs ne plongeaient pas dans les flots, cette partie de
la maison tant construite en retrait ; et enfin, pour
comble, il n'y avait pas moyen de voir l'Ile de la Nuit,
mme par temps clair. Jacques avait rvl sa sur
l'existence de l'le et s'tait mme tendu sur les
avertissements de Jo-Jo.
- Oh ! ne prends pas cet air alarm ! avait-il dit
Lucy-Ann, comme elle le regardait avec angoisse. Jo-Jo
est un peu fou et il aime raconter des histoires pour faire
peur aux gens. C'est un blagueur !
La nuit tait venue, et les enfants, aprs avoir
souhait la bonne nuit tante Polly, avaient pris le
chemin de leurs chambres. Ah ! cette premire nuit
Craggy-Tops ! Comme elle tait impressionnante !
Lucy-Ann ne parvenait pas trouver le sommeil,
intrigue par le bruit perptuel des vagues qui venaient
se briser contre ls rochers et par le vent du large.
Comme tout ceci tait diffrent de la petite ville o elle
avait l'habitude de passer ses vacances et o vivait,
toujours grognon, l'oncle Geoffrey. L-bas, c'tait une
vie de vieillard qu'on menait, tout tait comme mort,
tandis qu'ici on respirait largement, la nature s'exprimait
sans retenue, et la vie avait un got d'aventure.

Jacques tait comme sa sur, il ne pouvait pas


dormir. Philippe s'tait assoupi sitt tendu sur le
matelas, mais lui il s'tait lev en douce et avait march
dans la direction de la fentre. Le vent s'engouffrait avec force, et Jacques, avide de sensation
nouvelle, s'tait pench au dehors.
La lune jouait cache-cache avec les nuages et
rendait par moments la surface de l'eau brillante comme
une face de ngre. Les vagues se dchiraient avec une
furie sauvage contre les rochers, et bien que la chambre
de la tour ft haute, Jacques eut l'impression que des
gouttes d'eau jaillissaient jusque sur lui. Il passa la
langue sur ses lvres et leur trouva un got sal qui tait
trs agrable.
Un oiseau cria dans la nuit. Cet appel avait quelque
chose de lugubre, mais Jacques ne s'en inquita
nullement, tout occup qu'il tait essayer de deviner
quelle espce d'oiseau il appartenait. Connu ou
inconnu ? Il ne savait au juste.
Pendant tout un temps il demeura pench sur
l'appui de la fentre, puis il eut un frisson. Sans doute
tait-ce l't, mais Craggy-Tops on recevait
directement le vent du large, et il n'y faisait jamais trs
chaud.
Quelque chose frla sa joue, et il faillit crier. Mais
il vit temps que ce n'tait que Kiki. Le perroquet ne le
quittait jamais et avait pris l'habitude de dormir avec son
jeune matre o qu'il se trouvt. Il se perchait sur le bord
du lit et y restait tranquille jusqu'au matin. Par malheur,

il n'y avait pas de lit dans la chambre de la tour : seul un


matelas jet par terre, qui ne pouvait convenir un
oiseau comme Kiki. Il s'tait donc rsign se percher
sur le bord d'une chaise, mais ce bord de chaise ne
devait pas tre bien confortable, car il avait repris sa
place sur l'paule de Jacques ds qu'il s'tait rendu
compte que celui-ci tait veill et rvait devant la
fentre.
Va au lit, mchant garon ! Va au lit ! disait-il le
plus srieusement du monde.
Jacques eut un sourire. C'tait vraiment charmant
quand, par hasard, Kiki sortait une phrase au bon
moment. Il semblait alors l'gal d'un tre humain,
d'autant plus qu'il adoptait un ton de circonstance. Ainsi,
par exemple, cette nuit, au lieu d crier Va au lit ! de
faon rveiller tout le monde, il le disait doucement.
Jacques seul avait pu l'entendre.
Demain, je te construirai un perchoir, murmura
le petit garon. Mon pauvre Kiki ! Tu dois tre bien
malheureux sur ta chaise... Mais je vais t'obir et me
mettre au lit. Comme la nuit est sauvage ici, hein, mon
Kiki ? C'est merveilleux ! Tu ne trouves pas ?
Ce fut en tremblant de froid et en claquant des
dents qu'il se glissa sous les couvertures, aux cts de
Philippe, profondment endormi. Toutefois,, le contact
de son ami le rchauffa rapidement, et, protg par les
paisses couvertures, il s'endormit son tour pour ne se
rveiller qu' l'aube.
Les premiers jours que Jacques et Lucy-Ann passrent Craggy-Tops leur parurent d'abord un peu

drles. Ils avaient vcu pendant des annes dans une


maison banale, situe dans une petite ville tout
aussi banale. L'originalit n'tait qu'un mot pour
eux, un beau mot, propre faire rver, mais non une
ralit.
A Craggy-Tops, il n'y avait pas d'lectricit ni de
robinets d'o l'on pouvait faire couler de l'eau chaude ou
froide volont. La maison n'tait pas entoure d'un
jardin, et il n'y avait aucun magasin dans les environs.
Tous les jours il fallait nettoyer les lampes ptrole
et les chandeliers, ces derniers n'tant pas, comme
ailleurs, des ornements de luxe. Si l'on dsirait de l'eau,
on tait oblig de la pomper jusqu' en avoir les bras
paralyss de fatigue.
Derrire la maison, il y avait cependant un petit
lopin de terre, et au milieu de celui-ci un puits profond.
Au grand tonnement de Jacques, son eau n'tait pas
sale.
- C'est de l'eau potable, expliqua Dinah avec fiert.
Le puits est trs profond et descend au-dessous du lit de
la mer. L'eau en est glace. D'ailleurs, gotez-la.
Et la petite fille plongea un seau qu'elle mit longtemps remonter.
Oui, l'eau tait glace, et en cette chaude journe
d'aot c'tait un dlice que de la boire Jacques, curieux
comme toujours, se pencha sur !e puits et avoua :
J'aimerais bien descendre dans ce gouffre, pour
voir jusqu'o il s'tend !

Eh bien, ce serait beau si on ne pouvait te


remonter ! dclara Dinah avec un frisson. Allons, viens
m'aider au lieu de rver au bord de ce puits sur lequel tu
te penches trop. Tu rves toujours, toi !
- Et toi, tu es toujours presse ! rpliqua Jacques.
Dinah leva le nez, et ses yeux lancrent des clairs.
Elle moussait pour un rien.
Tu ne dirais pas cela si on te donnait faire la
besogne que nous nous partageons, Lucy-Ann et moi,
grogna-t-elle, comme si elle tait devenue tout
coup une vieille femme. Allons, viens, Lucy-Ann !...
Laissons les garons s'amuser comme des enfants et
allons travailler. A quoi veux-tu que des garons soient
bons ?
C'est ce que tu as de mieux faire ! hurla
Philippe, qui n'tait pas plus patient que sa sur. Vat'en! Sinon, tu verras de quel bois je me chauffe!
Mais au grand tonnement de Jacques, ce fut lui qui
s'en alla, et toute vitesse encore, pour viter les
consquences de cette phrase dsastreuse. Dinah tait au
paroxysme de la colre.
Lucy-Ann supportait mal ces incessantes querelles
entre frre et sur. Cela la choquait. D'autant plus
qu'elle n'y comprenait rien, car la rconciliation se
prsentait aussi soudainement qu'clatait la dispute.
Philippe et Dinah n'tant pas des

rancuniers, ils pouvaient se dire les choses les plus


agrables alors que leurs joues brlaient encore des
gifles reues...
Faire des emplettes tait toute une histoire. Jo-Jo
sortait la vieille auto du garage et, pourvu d'une longue
liste o tante Polly avait inscrit tout ce qu'il fallait
acheter, se rendait la ville voisine. Cela se passait deux
fois par semaine. Si, par hasard, le ngre oubliait
quelque chose, force tait de se passer de la chose
jusqu'au prochain voyage. On ne trouvait sur place que
des lgumes cultivs par Jo-Jo dans le lopin de terre
situ derrire la maison.
- Pourquoi n'irions-nous pas la ville avec JoJo? demanda Lucy-Ann un matin. Ce serait si amusant !
Mais Philippe hochait la tte et expliquait :
J'ai souvent suppli Jo-Jo de me prendre avec
lui. Mais il a toujours refus, et mme il m'a
menac de me jeter bas de la voiture si j'essayais de
monter ses cts. Eh bien ! j'ai essay...
- Et?...
- Il a fait comme il a dit ! Il m'a pouss dehors.
La sale bte ! ne put s'empcher de s'exclamer
Jacques. Je ne comprends pas que ta tante garde chez
elle un domestique de cette trempe !
- Qui voudrait venir ici ? rpondit Dinah. Dans ce
dsert sauvage et triste !... Si Jo-Jo n'tait pas un peu
fou, il ne resterait pas, c'est certain.

Pourtant, quelques jours plus tard, Lucy-Ann


demanda au ngre la permission de l'accompagner la
ville.
Non ! rpondit Jo-Jo, le plus schement
possible.
- Oh ! Jo-Jo, sois gentil ! insistait la fillette, en
faisant les doux yeux.
Elle savait d'exprience qu'on n'y rsistait pas.
Mais elle connaissait mal Jo-Jo, et sa grande
surprise celui-ci rpondit :
Je dis non, et c'est non !
Et l-dessus il s'loigna, en balanant ses bras bien
muscls plus qu'il n'avait coutume de faire. Quel
horrible bonhomme ! pensait Lucy-Ann en le regardant
partir. Pourquoi refuse-t-il de nous prendre avec lui ?
Non, je ne comprends pas qu'on puisse avoir si mauvais
caractre !
Et pourtant, malgr ces petites misres, la vie tait
paradisiaque Craggy-Tops. On ne prenait un bain
chaud qu'une fois par semaine, mais cela mme tait
sans importance. Au demeurant, rien n'empchait
Jacques ou Philippe, Lucy-Ann ou Dinah d'en prendre
un tous les jours, mais pour cela il fallait allumer le feu
et chercher de l'eau au puits, ce qui manquait de charme.
Jacques en fit l'exprience une fois pour toutes.
Aprs quoi il trouva prfrable de se tremper dans l'eau
de mer. Il y prit mme tant de got qu'il piqua une tte,
comme on dit, deux et mme trois

fois par jour, et jura qu'on ne le verrait plus dans


une cuvette pleine d'eau chaude, bonne tout au plus pour
les malades et les vieilles personnes.
Les garons ne pouvaient donc pas se plaindre de la
vie qu'ils menaient Craggy-Tops. Les fillettes auraient
pu le faire, mais elles s'y refusaient et travaillaient sans
rechigner, soit la cuisine, soit dans la maison, o il y
avait toujours quelque chose nettoyer. Tante Polly ne
s'occupait que de la prparation des repas. Trois fois par
jour, tout le monde se runissait autour de la table, sauf
l'oncle Jocelyn, qui mangeait dans son cabinet de
travail. Les enfants devaient faire un effort de mmoire
pour se rappeler l'existence du vieux savant CraggyTops.
Tante Polly n'tait pourtant pas injuste, et les
garons recevaient aussi leur part de la besogne
quotidienne. Ils allaient chercher l'eau au puits et
coupaient le bois pour le feu. Ils avaient la charge de la
lumire, c'est--dire qu'ils devaient veiller ce que les
lampes fussent toujours alimentes en ptrole. Mais
pour ce qui regardait le nettoyage de celles-ci, c'tait
dj le travail des filles. Et ce travail-l, --astiquer et
frotter -- elles le dtestaient par-dessus tout.
Jo-Jo, lui, s'occupait de l'entretien de la voiture, du
lopin de terre cultivable, balayait le sol, lavait les
carreaux quand l'embrun les avait par trop salis, bref,
faisait mille choses utiles sans se dpcher et sans
traner, la manire ngre. Sinon, il

partait en mer, car il possdait un petit bateau


voile, solide et lgant, dont il tait trs fier.
- Est-ce qu'on pourra l'accompagner la
pche ? avait demand Jacques Philippe.
- Bien sr que non !... avait rpondu Philippe sans
hsiter. Et ne t'avise pas de lui en demander la
permission, il serait capable de t'injurier. C'est la
prunelle de ses yeux, ce bateau ! Aussi, strictement
dfendu d'y toucher, mme avec la main.
Une fois pourtant, Jacques s'tait approch de
l'embarcation. C'tait vraiment une belle pice, et elle
avait d coter un beau sou son propritaire. Celui-ci
venait de la repeindre neuf, et avec son mt, sa voile et
ses avirons, elle avait belle allure. En plus, elle
possdait tout un attirail de pche, et Jacques s'tait dit
qu'il aurait aim partir en mer sur cette barque-l.
Mais alors qu'il se demandait s'il poserait le pied
sur le bord, rien que pour sentir le bateau osciller un
peu, le ngre s'tait dress devant lui et lui avait
demand plutt rudement :
Et alors ? Qu'est-ce que tu fais ici ?... C'est mon
bateau !
- On le sait, on le sait que c'est ton bateau ! avait
rpliqu Jacques, impatient par la muflerie du
domestique. Mais il n'est pas dfendu de le regarder, je
suppose ?
Si, avait rpliqu le ngre, c'est dfendu !
Mchant garon !... s'tait cri l-dessus le
perroquet.

Jo-Jo avait regard l'oiseau avec des yeux si


mauvais que Jacques, qui s'tait dj loign, avait fait
demi-tour pour lui dire :
Tu n'es pas un type trs agrable, Jo-Jo !... Mais je
me permets quand mme de t'avertir d'une chose : ce
n'est pas toi qui m'empcheras de trouver un bateau et
d'aller sur l'eau. Sois tranquille, nous nous rencontrerons
peut-tre au large. Et je t'assure que a me fera plaisir !
Jo-Jo avait regard le petit garon avec les yeux miclos. Et jamais encore jusqu'ici Jacques n'avait vu le
ngre le regarder de cette faon. Sa bouche tait tordue
en un rictus horrible. Alors, pris de peur devant cet
homme qui prenait subitement une tte de bandit,
Jacques s'tait enfui vers la maison le plus vite qu'il
avait pu.
Ce gosse mle-tout !... avait encore grogn le
ngre. Faut pas qu'il vienne fourrer son nez dans mes
affaires, sinon il me trouvera sur son chemin.

CHAPITRE VII
Une trange dcouverte.
Si Jo-Jo n'avait pas exist, la vie Craggy-Tops
aurait t fort agrable. On pouvait s'y amuser de mille
faons : nager dans la crique o l'eau tait tide et
tranquille, explorer les grottes mystrieuses qui
s'enfonaient dans la falaise, pcher du haut d'un rocher
et prendre de temps autre un magnifique poisson...
Tout cela aurait t si merveilleux si...
Car il y avait un si.
Si Jo-Jo...
En fait, Jo-Jo gtait le plaisir des enfants en
s'occupant sans cesse d'eux et en les espionnant. Le
quatuor ne pouvait faire un pas sans que le ngre
n'apparaisse derrire un rocher ou sur la plage. Quand
les enfants se baignarent, Jo-Jo tait l ; quand ils se
promenaient, Jo-Jo tait l pareillement ; et quand ils
pchaient, Jo-Jo s'approchait pour leur dire qu'ils
perdaient leur temps.
- Oh ! laisse-nous tranquille, Jo-Jo ! disait Philippe,

que ce petit jeu impatientait. Tu agis comme si tu


tais notre gardien. Pour l'amour de Dieu, va-t'en !
Occupe-toi de ta propre besogne et laisse-nous faire ce
que nous avons envie de faire. Nous ne faisons de mal
personne.
Miss Polly m'a dit de vous surveiller tous les
quatre, rpondait le ngre sans se dmonter. Elle ne veut
pas que vous courriez un quelconque danger.
- Nous savons trs bien ce qui est dangereux et ce
qui ne l'est pas, et nous savons aussi que tu nous
espionnes tout le temps et que tu nous gtes notre
plaisir... Je t'en prie, Jo-Jo, va-t'en ! Nous sommes assez
grands pour savoir ce que nous faisons. Et nous
n'aimons pas voir apparatre ta tte de derrire les
rochers, tu saisis !
Lucy-Ann frissonnait chaque fois qu'elle entendait
Philippe rpondre de cette manire au ngre. C'est que
Jo-Jo tait fort et muscl, capable de tuer quelqu'un d'un
coup de poing solidement appliqu. Et puis, il tait
mchant ! Ah ! s'il avait t un brave garon ! Quelle
joie n'aurait-ce pas t d'aller pcher avec lui en bateau?
Ou encore de l'accompagner la ville le jour des
emplettes ?
- Mais parce qu'il est si bte et si dsagrable, nous
ne pouvons rien faire de ce que nous avons envie,
murmurait Lucy-Ann, outre. Sinon, nous lui aurions
demand de nous mener jusqu' l'Ile de la Nuit, et
Jacques se serait amus tudier sur place les espces
d'oiseaux rares qu'il doit y avoir l-bas.
- Mais voil ! rtorquait Philippe. Jo-Jo est

bte, et nous n'irons jamais dans l'Ile de la Nuit.


D'ailleurs, je suis sr qu'il n'y a pas d'oiseaux l-bas,
c'est bien trop sauvage.
Cette scne se rptait souvent dans la journe, et
les enfants taient franchement dgots de l'attitude du
ngre leur gard. Aussi, un matin, Philippe, qui sentait
l'atmosphre se gter trop, proposa-t-il une promenade
entre les rochers.
Il n'y a pas mal de grottes dans lesquelles je
voudrais m'engager profondment, avoua-t-il
Jacques. Il parat que jadis les hommes du pays se
cachaient dans ces grottes, et que les contrebandiers s'en
servaient pour abriter leurs marchandises.
Et maintenant ?
- Oh ! il n'y a plus rien dedans. Des coquillages et
des algues, c'est tout.
Tout de mme, remarqua Jacques quand le petit
groupe se trouva l'entre d'une des cavernes, c'est bien
dommage qu'on n'ait pas une torche. Les bougies, c'est
trs joli, mais ce n'est gure pratique.
Et de fait, les enfants n'avaient pas encore fait vingt
pas sous le roc que la bougie s'teignait.
J'y laisserai bien une bote d'allumettes !...
observa Jacques. Ah ! si seulement il y avait un magasin
dans les environs ! J'achterais tout de suite une lampe
lectrique. Hier, j'ai bien demand Jo-Jo de m'en
ramener une de la ville, mais videmment il a refus.
J'aurais d m'y attendre !
- Oooh ! une merveille d'toile de mer !...
s'cria tout coup Philippe.

Il inclina jusqu'au sol la bougie qu'il tenait la


main.
Non, mais regardez... C'est une astrie
gante ! Je n'en ai jamais vu d'aussi grande !
Dinah poussa un petit cri. Elle dtestait toutes ces
bestioles dans la mesure o Philippe les aimait.
Ne touche pas a ! ordonna-t-elle son frre.
Et surtout ne t'approche pas de moi !
Mais Philippe avait un caractre taquin. Si sa sur
n'avait rien dit, peut-tre aurait-il continu sa route, mais
devant son moi il changea d'avis et ramassa l'toile de
mer pour la promener devant le visage d'une Dinah
terrifie.
Inutile de dire qu'elle faillit piquer une crise de
nerfs.
- Je te le dfends ! cria-t-elle son frre. Je te dis
de ne pas m'ennuyer avec ces horreurs-l ! Si tu insistes,
je tue cette bte !
- Essaie toujours ! rpliqua Philippe. Il n'y a pas
moyen de tuer une toile de mer. Si tu la coupes en
deux, il lui poussera de nouveaux bras, et au lieu d'une
astrie morte tu auras deux astries vivantes. Tiens,
Dinah ! regarde... Prends-la en main .'
Philippe fit passer son astrie sous le nez de Dinah.
Prise de panique, la fillette eut un mouvement brusque
et repoussa si fortement son frre que celui-ci perdit son
quilibre et alla choir un ou deux mtres plus loin.
Sa bougie s'teignit. Les autres entendirent encore
un cri, puis une sorte de bruit trange et

lointain, puis plus rien. Un silence de mort rgnait


dans la caverne.
- H ! Riquet la Houppe... Tu t'es cass quelque
chose ? cria Jacques, plutt alarm.
Il s'approcha et inclina sa bougie. Mais son grand
tonnement, il ne trouva nulle trace de Philippe. Le petit
garon avait disparu. Sur le sol couvert d'algues gisait
l'toile de mer, c'tait tout.
Les trois enfants demeurrent un moment muets de
stupfaction. Leurs regards se promenaient le long des
parois humides et aussi sur le sol moussu. Par o
Philippe avait-il bien pu disparatre?
Dinah se sentit pntre de remords. Son intention
avait t de donner un coup et rude encore
- son frre, mais non de le faire disparatre comme
par enchantement de la surface de la terre.
La premire pourtant, elle reprit ses sens.
- H ! Philippe !... cria-t-elle. Est-ce que tu te
caches ? Sors donc de ton trou !
Un bruit indfinissable monta de quelque part.
- Hi !... O suis-je ?...
- C'est la voix de Philippe ! s'cria Jacques, un peu
rassur. Mais o est-il ? Pas dans la caverne, tout de
mme !
Chaque enfant tenait une bougie. La lumire tait
suffisante pour explorer la grotte de fond en comble. Ils
s'enfoncrent prudemment l'intrieur de celle-ci, en
veillant ne pas glisser sur les algues humides. Mais en
avanant, ils se sentirent tout coup oppresss. Une
odeur nausabonde rgnait dans la caverne.

La voix de Philippe s'leva de nouveau. Elle


semblait remplie d'effroi.
Mais o suis-je donc ?
Jacques essaya de s'orienter et s'avana vers
l'endroit o son ami tait tomb. Tout coup, il perdit
l'quilibre et, la stupfaction des deux fillettes,
disparut son tour aussi soudainement que Philippe. On
aurait dit qu'il avait travers le sol, et que les algues
s'taient refermes au-dessus de sa tte.
Dinah et Lucy-Ann inclinrent leurs bougies vers le
sol et trouvrent aussitt l'explication de ce troublant
mystre. Les algues cachaient une ouverture troite. Pas
assez paisses que pour soutenir le poids des garons,
elles avaient flchi leur passage, et ceux-ci taient
tombs dans quelque caverne situe sous la grotte o se
tenaient maintenant les deux fillettes.
Tu vois ce trou dans le roc ! s'cria Dinah en
montrant du doigt une ouverture plonge dans la plus
profonde obscurit. C'est par l qu'ils sont tombs.
Pourvu qu'ils ne se soient pas cass une jambe.
Comment allons-nous faire pour les tirer de l?
Jacques tait tomb sur Philippe qui, appuy contre
le roc, se tenait debout dans la caverne infrieure. Ses
mains avaient heurt une paroi, et il s'tait fait mal. Mais
d'autre part cela lui avait permis de conserver son
quilibre, et pour le moment il se trouvait bel et bien
debout sur les paules de son ami. Philippe, lui, ne
comprenait

plus rien rien. Kiki tait demeur en haut et


poussait des cris pouvantables. Il dtestait ces grottes
obscures, mais il aimait trop son matre pour
l'abandonner. Et voil que maintenant il tait seul quand
mme, ne sachant o Jacques avait disparu. Tais-toi,
Kiki ! ordonna Dinah qui, au premier cri de l'oiseau,
s'tait violemment saisie. Ecoute, Lucy-Ann, poursuivitelle en se tournant vers son amie, nous allons essayer de
dgager Jacques et Philippe, mais veillons d'abord nousmmes ne pas tomber dans la caverne. Prends ma
bougie et claire-moi. Je vais voir s'il y a moyen de faire
quelque chose.
Pendant ce temps, Philippe se remettait. Deux
motions, c'tait beaucbup ! D'abord, la glissade au fond
de la caverne, puis le poids de Jacques sur ses paules, il
y avait de quoi assommer un homme. Mais enfin,
Philippe n'tait pas assomm, et mme il se permettait
d'tre impatient.
- H ! Jacques ! tu ne peux pas te rendre un peu
plus lger ? Mes genoux flchissent, et j'ai rudement
mal la clavicule. Qu'est-ce qui est arriv ?
- Il y avait un trou sous les algues, Riquet la
Houppe ! rpondit Jacques tout en bougeant doucement
ses mains pour les remonter le long de la paroi.
Dites donc, l-haut ! cria-t-il alors pour les
fillettes, approchez les bougies, pour que j'y voie clair.
Ce n'est pas trs grand, ici.
De fait, an ttant la paroi, il avait pu se rendre

compte qu'il se trouvait davantage dans une sorte de


chemine que dans une caverne. Il pouvait toucher le
roc de tous cts.
Il y eut enfin un peu de lumire au-dessus de
l'ouverture.
Nous ne sommes pas dans une caverne !
s'exclama Jacques. Nous sommes dans un passage. Au
dbut d'un passage qui s'enfonce sous la montagne. C'est
formidable...
H ! Passe-moi la bougie ! supplia Philippe,
mordu tout coup par le dmon de la curiosit. a,
alors ! Voil Kiki qui descend prs de nous !...
Le perroquet, heureux d'avoir retrouv son matre,
volait dans la caverne infrieure, et il se mit crier :
Ferme donc la porte ! Ferme donc la porte !
Puis il commena siffler et alla s'installer sur son
perchoir habituel.
Tais-toi, Kiki !... ordonna Jacques, content
quand mme de retrouver son oiseau prfr.
Regarde devant toi, Philippe. Il y a un passage troit
qui file entre les rochers. Dieu, que c'est noir !
En s'aidant des mains et des pieds, il tait parvenu
descendre de son socle humain et se tenait prsent
ct de Philippe.
O vas-tu ? cria ce dernier.
Rien qu'un coup d'il, Philippe !
Jacques s'tait dj engag moiti dans le passage,
mais il revint bien vite en se bouchant les narines.

- L'air est vici, l-dedans ! expliqua-t-il.


Je m'en aperois !... rpondit ironiquement
Philippe. Qu'est-ce qu'on fait?
Au lieu de rpondre, Jacques leva la tte et,
apercevant la sur de son ami penche au-dessus de
l'ouverture, il cria :
H ! Dinah !... Passe-moi aussi la bougie de
Lucy-Ann. Vous n'avez pas besoin de lumire, l-haut !
Dinah lui tendit l'autre bougie sans protester. Elle
tait couche plat ventre sur les algues et essayait de
voir au fond de la fosse o Philippe se tenait tout en
faisant la courte chelle Jacques.

Quand les deux garons eurent chacun une bougie,


Philippe, tout aussi excit que son ami, demanda :
On y va ? J'ai l'impression que nous allons
passer en dessous de Craggy-Tops. C'est un passage
secret, j'en suis sr !
Ou plus justement une prolongation de la
caverne qui va nous conduire au bord de la mer, rectifia
Jacques. Kiki ! ne pique pas si fortement dans mon
oreille, tu me fais mal !
Et, levant de nouveau la tte vers les fillettes, il
annona :
Nous allons nous engager dans le passage...
N'ayez pas peur, nous serons prudents. Vous, restez lhaut et attendez-nous tranquillement l'entre de la
grotte. A moins que vous ne prfriez venir avec nous ?
Non, merci ! lana Lucy-Ann, qui n'aimait
pas du tout cette atmosphre de mystre. Nous allons
vous attendre ici. Mais ne tranez pas, hein ! Dites donc?
Est-ce que vous avez assez d'allumettes ?...
Oui, merci !... rpondit Jacques aprs avoir tt
ses poches. Alors, au revoir ! A tout l'heure !
Les deux garons quittrent la caverne o ils se
tenaient et s'engagrent dans l'troit passage. Pendant un
instant, les fillettes, toujours penches sur l'ouverture,
entendirent leurs pas dcrotre, puis ce fut le silence le
plus complet.
Lucy-Ann eut un frisson.
- Si nous allions l'entre de la grotte ! proposa-telle.

Mais Dinah secoua la tte et dclara qu'elle resterait


couche sur les algues jusqu'au retour des garons.
Au bout d'un quart d'heure, elle regretta d'avoir pris
cette dcision, car elle trouvait que le temps devenait
long. Peu peu l'inquitude l'envahit de nouveau, et elle
ne put cacher son sentiment son amie.
- C'est fou ce qu'ils peuvent traner dans une
caverne, ces deux-l ! murmura-t-elle. Pourvu qu'ils
aient t prudents !
Elle s'tait penche sur l'ouverture et tendait
l'oreille, mais aucun bruit ne venait d'en bas.
Dinah ! supplia Lucy-Ann, descendons dans le
passage. Ils sont peut-tre blesss !
La fillette avait une peur bleue de cette grotte
obscure et humide, mais elle aimait trop son frre que
pour s'arrter pareil sentiment, et sur un signe
affirmatif de Dinah elle serait descendue sans hsiter.
Ce signe, Dinah ne le fit pas.
Il vaut mieux que nous sortions d'ici, rponditelle, et que nous avertissions Jo-Jo. Il viendra avec une
corde pour tirer Jacques et Philippe de ce trou.
Comment veux-tu qu'ils en sortent, sinon ?
Oh ! non, Dinah. N'appelons pas Jo-Jo, rpliqua
Lucy-Ann, qui dtestait le ngre et qui le craignait trop
pour demander son aide, mme en cas de ncessit.
Attendons encore un moment. C'est peut-tre un trs
long souterrain.
Lucy-Ann avait devin juste. Le souterrain tait trs
long, beaucoup plus long que les deux garons ne
l'avaient imagin. Il se tordait entre les rochers et faisait

mille dtours. Les bougies clairaient trs mal, et les


petits explorateurs voyaient peine o ils avanaient.
De temps autre, il leur arrivait de se cogner la tte la
paroi du haut et de s'accrocher une asprit, tant le
couloir tait troit.
Puis ils eurent l'impression de monter et ils
s'aperurent que le passage devenait plus sec. L'odeur de
l'algue avait disparu pour faire place une autre odeur,
une mauvaise odeur de renferm, qui rendait la
respiration difficile.
Il ne ferait pas bon rester longtemps ici, dit
Philippe avec quelque peine. Tu parviens respirer
convenablement ? Moi, pas ! J'ai mme cru un
moment donn que nos bougies allaient s'teindre,
preuve que l'oxygne fait dfaut. J'espre que nous
allons arriver au bout de ce passage d'ici peu, car je n'y
tiens plus...
Il parlait encore que Jacques s'arrta brusquement.
Devant lui, un escalier taill dans le rocher montait en
pente raide. Mais il ne conduisait nulle part. En haut, il
se heurtait , la paroi rocheuse. Les garons se
regardrent avec apprhension.
C'est un faux passage ! murmura Philippe,
dsappoint. Un prolongement de la caverne, Jacques !
Voil ce que c'est. Tu avais devin juste... Mais alors,
pourquoi ces marches tailles dans le roc ?...
Jacques s'avana son tour et leva sa bougie. Oui,
c'tait bel et bien un escalier taill par des mains
humaines.

Il resta un moment pensif, puis il promena sa


bougie le long de la paroi et, tout coup, il poussa un
lger cri.
- Regarde ! Est-ce que ce n'est pas une trappe ? L !
au-dessus de nos ttes. Viens ! Montons et voyons s'il
n'y a pas moyen de la soulever.
Oui, c'tait une trappe faite de planches, et qui
barrait le passage de ce ct. Ah ! s'ils parvenaient la
soulever... O allaient-ils se trouver, cette fois?..

CHAPITRE VIII
Dans les caves.
On pousse deux ? demanda Philippe Jacques.
Pose ta bougie dans cette anfractuosit.
A l'exclamation de son ami, Philippe s'tait avanc
et avait tt la planche. Il ne resta pas longtemps seul au
sommet de l'escalier. Jacques venait de faire comme
Philippe lui avait dit, et maintenant quatre mains
essayaient de soulever la trappe.
Elle bougea un peu, avec pour premier rsultat un
ocan de poussire qui enveloppa les deux garons et
faillit aveugler Philippe. Jacques, lui, avait pris la
prcaution de fermer les yeux.
- Quelle salet ! hoquetait Philippe en se frottant les
paupires. Mais ce n'est pas la poussire qui
m'empchera de soulever cette trappe. On recommence,
Jacques ?
Les deux garons, bouche close et yeux ferms,
poussrent de toutes leurs forces. Cette fois la trappe se
souleva vraiment, mais les enfants ne

purent prolonger leur effort, et ils la laissrent


retomber avec un boum qui fut suivi d'un nouveau
nuage.de poussire.
Prends une pierre quelque part, pour que
nous puissions nous mettre dessus. Nous aurons plus
de force ainsi ! cria Jacques, rouge de plaisir. Si nous
parvenons soulever la trappe un peu plus haut que tout
l'heure, nous pourrons la faire basculer.
Philippe se mit la recherche de pierres et finit par
dcouvrir trois galets qui pouvaient convenir. Il les cala
contre une marche, et les deux gamins reprirent leur
place sous la trappe.
Cette fois leurs efforts furent couronns de succs.
La trappe se souleva plus facilement et retomba sur le
sol avec un bruit sourd.

Fais-moi la courte chelle !... demanda


Philippe.
Jacques obit sur-le-champ et mit tant de cur
pousser son ami qu'il le projeta presque dans la caverne
suprieure.
Il y faisait noir comme dans un four, et Philippe,
qui n'avait pas de bougie, ne put rien distinguer.
Passe-moi les bougies, Jacques ! cria-t-il. Je te
hisserai aprs.
Jacques s'excuta, mais peine Philippe avait-il les
bougies en main qu'elles s'teignirent.
Qu'est-ce qui se passe ? grogna-t-il.
Kiki, je suppose !... rpondit Jacques. Il a
quitt mon paule pour voler vers toi.

Pendant tout le temps que les deux enfants


s'taient trouvs dans le passage, Kiki n'avait pas
bronch. L'obscurit l'effrayait, et il s'tait solidement
maintenu accroch l'paule de son matre. Philippe
hissa d'abord son ami jusqu' lui, puis il fouilla ses
poches et en extirpa une bote d'allumettes. Il y eut de
nouveau de la lumire.
O sommes-nous donc ?... murmura Philippe en
promenant la bougie autour de lui. Je me le demande...
On se croirait l'autre bout du monde !...
rpondit Jacques, trs impressionn.
A deux, ils inspectrent les lieux ; cela ressemblait
une grande cave. Et tout coup Philippe s'exclama :
Je sais o nous sommes ! Nous sommes dans
les caves de Craggy-Tops. Regarde... Il y a des botes
de conserves tout le long de ce mur.
C'est, ma foi, vrai !... ne put que confirmer
Jacques. Eh bien ! elle est prvoyante, ta tante ! Que de
botes ! C'est tout de mme curieux qu'elle ne t'ait
jamais parl de ce passage...
A mon avis, elle doit l'ignorer, rpondit Philippe. Sinon, elle l'aurait au moins mentionn une fois.
Tu sais, moi, je connais mal les caves de CraggyTops. C'est le domaine de Jo-Jo... Voyons ! il doit y
avoir une porte de communication...
Les deux garons longrent les murs de la cave et
se trouvrent bientt devant une porte qui, leur vif
mcontentement, ne voulut pas cder sous leur pression.
Elle est ferme cl ! observa Jacques.

- Zut ! rpliqua Philippe. Nous voil obligs de


redescendre dans le passage, et je n'en ai justement pas
envie. Cette odeur ! pouah !... Mais d'autre part, et
cela m'tonne, cette porte n'est pas la porte qui donne
sur l'escalier de la cuisine. J'en suis sr, car il devrait y
avoir des marches. Or, ici, je n'en vois pas. C'est donc
qu'il y a encore d'autres caves Craggy-Tops !
Vraiment, je ne m'en souviens pas...
Tais-toi ! murmura Jacques. J'ai entendu du
bruit. Il y a quelqu'un qui vient !
Tous deux tendirent l'oreille, et Philippe souffla
son ami :
- C'est Jo-Jo ! Je reconnais son pas. Cachons-nous,
je n'ai pas envie de laisser deviner Jo-Jo que nous
connaissons le passage secret. C'est notre affaire. Va
fermer la trappe, Jacques, et viens me rejoindre derrire
ce
pilier.
Nous essayerons de nous gMsser
l'extrieur quand le ngre aura le dos tourn. J'teins les
bougies.
Aussitt dit, aussitt fait. La trappe fut rabattue en
moins de temps qu'il faut pour l'crire, et les deux
garons allrent se cacher .derrire un des piliers qui
soutenaient la vote.
Il tait temps. Jo-Jo venait de glisser la cl dans la
serrure. La porte s'ouvrit toute grande, et le ngre
apparut avec une lanterne la main. Il laissa la porte
ouverte et se dirigea vers le fond de la cave, o taient
empiles les botes de conserves.
Heureusement, les garons avaient des souliers
avec semelles de caoutchouc, et ils pourraient

quitter la cave sans veiller l'attention du


domestique noir. Dj, Philippe faisait un mouvement
pour s'avancer vers la porte, quand Kiki se mit imiter
la petite toux dont Jo-Jo tait afflig depuis tout un
temps. Cela fit un drle de bruit dans la cave, l'cho
amplifiant celui-ci de curieuse faon. Jo-Jo, surpris, se
tourna brusquement sans penser la lanterne qu'il tenait
la main. Elle alla heurter

la paroi et s'teignit, tandis que les morceaux de


verre tombaient sur le sol avec fracas.
Le ngre poussa un cri de terreur. Il avait comme
perdu la tte et, sans chercher expliquer le mystre de
la toux rpte, il sortit en courant. Il passa si prs des
deux enfants qu'il cogna l'un d'eux. Mais il tait trop
effray pour raisonner, si effray mme qu'il laissa la
porte grande ouverte.
Alors qu'il traversait la seconde cave, Kiki, amus
du rsultat obtenu en imitant la toux, poussa un cri
inarticul qui le fit redoubler de vitesse et l'envoya en
moins de deux dans la cuisine.
Arriv destination, Jo-Jo tremblait tellement qu'il
dut s'asseoir. Tante Polly le regarda avec tonnement.
Eh bien ! Qu'est-ce qui se passe ? demanda-telle.
- II y a des choses en bas, hoqueta le ngre.
Des choses qui me veulent du mal.
- Des choses?... s'enquit la vieille dame. Quelles
choses ? Explique-toi !
- Mais oui, des choses qui toussent et qui
poussent des cris, ajouta-t-il en roulant des yeux ronds.
- C'est ridicule ! s'cria tante Polly en frottant le
polon qu'elle tenait la main. Je n'aime pas t'entendre
raconter des btises. Et puis, dis-moi, que faisais-tu dans
la cave ? Il n'y avait aucune raison d'y aller ce matin !
Les pommes de terre sont montes, les conserves aussi.
Allons, remets-toi, Jo-Jo !
Et que je ne t'entende plus parler de la sorte, tu
pourrais faire peur aux enfants !

Devant la frousse incroyable de Jo-Jo, les deux


enfants avaient clat de rire. Ils s'en tapaient sur les
paules et devaient se plier en deux tant la quinte de rire
tait violente. Jamais ils n'avaient vu farce involontaire
mieux russir.
- C'est drle, parvint finalement hoqueter
Philippe. Jo-Jo essaie toujours de nous faire peur avec
des histoires de fantmes, et maintenant il se laisse
prendre son propre jeu.
Tu as raison, il est fou lier, ce Jo-Jo !...
rpondit Jacques, qui en avait les larmes aux yeux.
- Et ce qu'il y a de mieux, rpliqua Philippe en
rallumant les bougies, c'est qu'il a laiss la cl sur la
porte.
- Et alors ?
Tu ne saisis pas que je vais glisser cette cl en
poche, et que Jo-Jo ne la reverra plus jamais ? Ainsi,
nous pourrons utiliser la sortie par le passage et la sortie
par la cuisine.
Et sans plus attendre il mit la cl dans la poche de
son veston.
Jo-Jo pensera que le fantme l'aura enleve.
Jamais il ne nous souponnera.
L-dessus les deux garons pntrrent dans l'autre
cave, celle que Philippe connaissait pour y avoir t
plusieurs fois dj. Ce dernier s'arrta pour regarder
attentivement la porte de communication.
J'ai toujours ignor l'existence de cette

seconde cave, finit-il par dire. C'est curieux !


Comment ai-je pu faire pour ne pas voir cette porte ? Je
me le demande vraiment...
Mais dis donc, Philippe ! s'exclama Jacques, qui
tait all fureter dans un coin, ici aussi c'est plein de
botes de conserves... Et... Ah ! a alors ! Elles sont
vides !... Est-ce que ta tante les collectionne, par hasard?
- Ce n'est pas dans ses habitudes ! remarqua
simplement Philippe.
Eh bien, moi, je vais te dire ce que c'est ! '-es
botes, c'est un truc Jo-Jo. Regarde... On vient de les
changer de place, c'est visible. Pourquoi ?
La lumire se fit dans le cerveau de Philippe.
J'ai compris ! dit-il. Si je ne connais pas cette
porte, cela tient au fait que Jo-Jo la camouflait avec ces
botes vides. Je m'en souviens, maintenant ! Une bonne
partie du mur tait cache sous un empilement de
conserves. A vrai dire, je ne me suis jamais mfi et je
n'ai jamais song alier vrifier si les botes taient
vides ou pleines !
- Quel drle de type, ce Jo-Jo ! remarqua Jacques,
qui n'en revenait pas de sa dcouverte. Pourquoi toute
cette mise en scne ? Pourquoi cache-t-il la porte
d'accs vers l'autre cave ?... Tout de mme pas pour la
marchandise qui s'y trouve... A mon avis, il doit tre fou
lier. Je ne vois pas d'autre explication plausible. En
tout cas, maintenant, il est bien attrap ! On va rire.
- Sr ! On a le choix ! Sortir par le couloir

secret ou par la cuisine de Craggy-Tops. Il ne


faudra pas que Jo-Jo nous ennuie trop, car nous
connaissons maintenant un bon truc pour l'effrayer. Ha,
ha, ha !... Jacques s'tait dirig vers un escalier.
H ! Philippe ! C'est l'escalier de la cuisine ? Tu
crois qu'on ne risque rien sortir par l ?... Si jamais on
rencontrait quelqu'un, qu'est-ce qu'on dirait ?
Minute, Grain de Son ! murmura Philippe. Je
vais entrouvrir la porte pour m'assurer que la cuisine est
vide.
En deux enjambes, il fut en haut. Puis il pesa
doucement sur la poigne et, par l'entrebillement, jeta
un rapide regard dans la pice.
Elle tait vide ! Jo-Jo et tante Polly avaient disparu,
appels au-dehors ou dans une autre partie de la maison
par les travaux mnagers.
Jacques et Philippe traversrent la pice sur la
pointe des pieds et se trouvrent bientt dans le chemin
qui menait la caverne.
Lucy-Ann et Dinah doivent tre bien
inquites ! observa Jacques. Je dois t'avouer que je les
avais compltement oublies ! Ce qu'elles vont tre
tonnes de nous voir arriver par les falaises ! Elles n'y
comprendront rien !
Les fillettes n'avaient pas boug. Elles taient
toujours
allonges prs de
l'ouverture
et
manifestaient leur nervement par des soupirs
prolongs.
Je suis sre qu'il est arriv quelque chose !
sanglotait presque Lucy-Ann. Nous devons

chercher du secours ou descendre dans ce trou. Il le


faut !
Trop angoisses et trop attentives aussi observer
le passage secret, ni l'une ni l'autre n'avaient entendu les
deux garons se glisser pas de loup dans la grotte.
Philippe venait de mettre la main sur l'toile de mer
laquelle plus personne ne s'tait intress depuis la
dcouverte de la caverne infrieure, et il s'avanait
doucement vers sa sur. Elle tait couche plat ventre
et prenait appui sur les coudes. Sa nuque tait donc
fortement creuse, et Philippe ne put rsister la
tentation de dposer l'astrie cet endroit, sur la peau
nue. Dinah bondit comme une lionne et poussa un cri
strident. Kiki lui-mme n'en avait jamais entendu de
plus aigu.
- Philippe est revenu ! s'exclama-t-elle, la premire
motion passe. Attends, petit animal, tu vas voir ce que
tes cheveux vont devenir !
Mais Philippe, qui ne tenait pas se battre avec
cette furie dchane, avait dj pris le large et courait
sur la grve. Dinah se mit sa poursuite, laissant LucyAnn et Jacques s'embrasser tout leur aise.
J'ai t si inquite ! murmurait la petite fille.
Pourquoi m'as-tu fait attendre si longtemps ? Et
comment es-tu parvenu sortir de cette caverne pour
me surprendre par derrire ?
Jacques entrana sa sur vers la sortie, et il allait
rpondre quand des cris sauvages parvinrent jusqu'
eux.

Qu'est-ce que c'est ? s'tonna le garon. Sur la


plage, Dinah et Philippe se battaient comme des
chiffonniers, et Kiki, amus par ce vilain tapage, quitta
l'paule de son matre pour voler au-dessus des
combattants et les encourager de la voix. Cela faisait un
si beau tintamarre qu'il tait impossible Jacques
d'expliquer sa sur comment il avait dcouvert, avec
l'aide de Philippe, le passage de Craggy-Tops.
Je vais t'apprendre m'accueillir avec des
toiles de mer ! hurlait Dinah. Tu n'as pas honte ?
Philippe n'avait pas honte, mais il avait mal... Dinah
lui tirait les cheveux avec une force que la rage
accentuait. Toutefois, il se souvint temps qu'il tait un
garon, et l'ide de se laisser dominer par une fille lui
inspira assez de honte pour l'obliger redresser la
situation en sa faveur. Il n'en profita pas, ajoutons-le, et
se contenta de se tenir une apprciable distance de sa
sur, laquelle, toujours furieuse, lui tourna le dos.
C'est une vraie brute ! cria-t-elle aux deux
autres, qui avaient suivi la bataille du haut d'un rocher.
Je ne lui parle plus ! Ce n'est plus mon frre !
- Il a voulu te faire une farce, dit Jacques. Ce n'est
pas bien mchant !
Dinah vit rouge et s'avana vers lui en grinant des
dents. Lucy-Ann se demandait dj si elle aurait
dfendre son frre contre les attaques de son amie.
Dinah voulut le gifler, mais Jacques fut assez adroit
pour viter le soufflet. Il se contenta

de repousser cette furie et il serra contre lui la petite


Lucy-Ann, toute tremblante.
Je ne veux plus jamais vous voir !... s'cria alors
Dinah.
Et elle s'loigna en serrant les poings.
Dans ce cas, elle ne saura pas ce que nous avons
dcouvert, Philippe et moi, remarqua Jacques haute
voix. Quelle excite ! Toi seule tu connatras nos
aventures, Lucy-Ann...
Dinah s'arrta pile. Elle avait entendu les paroles de
Jacques et se rappelait soudain qu'elle ignorait encore
tout de l'histoire du couloir souterrain. Du coup, sa rage
tomba, et elle revint sur ses pas.
Les deux garons encadraient Lucy-Ann, Philippe
tournant le dos la plage. Dinah s'approcha sans mot
dire et lui jeta les bras autour du cou. - Pardon,
Philippe ! dit-elle.
Et, s'asseyant ct de son frre :
Qu'est-ce qui s'est pass dans le souterrain ? La
paix tait revenue aussi vite que la querelle
avait clat. Les deux fillettes coutrent avec
merveillement l'histoire des aventures qu'avaient
connues Philippe et Jacques.

CHAPITRE IX
Un mystrieux bateau.
Les fillettes refusrent pourtant de tenter
l'exprience leur tour. L'ide d'avoir cheminer dans
l'obscurit gluante du tunnel les faisait frissonner, et les
garons eurent beau insister, elles ne changrent pas
d'avis. Elles reconnaissaient que c'tait une aventure
exaltante, mais plus agrable couter qu' vivre.
Evidemment, Dinah craint de se trouver nez
nez avec une toile de mer gante, grognait Philippe. Et
Lucy-Ann n'est qu'un bb.

Mais les taquineries de Philippe demeurrent sans


effet sur le moral des fillettes. Les garons pouvaient
parler tant qu'ils voulaient du passage secret, elles
adoraient mme qu'ils en parlassent, mais ds qu'ils se
levaient pour essayer de les entraner vers la caverne,
elles devenaient rtives et se refusaient bouger.
Le lendemain, Philippe et Jacques descendirent
dans la cave et, en s'apercevant que Jo-Jo avait de
nouveau empil les botes vides devant la porte de
communication, la cachant ainsi aux yeux de tous, ils ne
purent s'empcher de sourire avec un petit air suprieur.
Jacques haussa les paules, et Philippe murmura:
- L'idiot ! S'il savait que nous avons la cl...
Depuis quelques jours, le temps s'tait mis au beau
fixe. Il faisait merveilleux, et le soleil dardait ses rayons
dans un ciel sans nuages. Les gosses prirent l'habitude
de courir en maillot de bain, et bientt ils furent bruns
comme des romanichels. Dans le quatuor, c'tait Jacques
qui restait le moins longtemps dans l'eau. Pendant que
les autres nageaient ou jouaient sur la plage, il grimpait
dans les rochers, la recherche de nids, et s'amusait
suivre le vol des cormorans, des golands, des mouettes
et des autres oiseaux qui vivaient par milliers dans ces
rgions ocaniques. Parfois, Lucy-Ann exprimait le
dsir de l'accompagner, mais il s'y refusait obstinment,
malgr le chagrin que ce refus causait la petite fille.

- Les oiseaux commencent me connatre et se


font moins mfiants, expliquait-il trs srieusement.
S'ils me voyaient arriver avec toi, ils redeviendraient
sauvages, et tout serait recommencer. Reste donc avec
Philippe et Dinah. Nous ne pouvons d'ailleurs faire
bande part, ce ne serait pas poli envers nos htes.
A partir de ce jour, Lucy-Ann ne suivit plus son
frre comme si elle tait son ombre. Elle passait ses
journes avec Philippe et Dinah. Toutefois, sachant
toujours o Jacques se trouvait, car elle lui avait
demand de le lui dire avant chaque dpart, elle ne
rentrait jamais la maison sans lui et l'attendait
patiemment s'il tardait rejoindre le groupe.
Dinah disait qu'elle tait folle. Et l'ide qu'elle
pourrait attendre Philippe, elle clatait de rire. C'tait
vraiment trop drle.
Tu comprends, Lucy-Ann, je suis si contente
quand il n'est pas l, alors je ne vois pas bien pourquoi
je me tuerais l'attendre. Evidemment, Jacques est
gentil, tandis que Philippe...
Et la gamine poussait un soupir qui en disait long
sur sa tendresse pour son frre.
... L'an dernier, il a failli me rendre folle en
mettant des perce-oreilles sous mon oreiller. Quand, au
beau milieu de la nuit, ces bestioles se sont mises se
balader sur moi, j'ai cru mourir.
Lucy-Ann concda que c'tait effectivement
horrible. Elle s'tait habitue aux murs du garon,

mais elle trouvait parfois qu'il exagrait. Mme


quand il tait en maillot de bain, on pouvait tre sr que
l'une ou l'autre bestiole se promenait sur son corps. Pas
plus tard qu'hier, il tait sorti de l'eau avec deux jolis
crabes. Toutefois, s'tant par malheur assis sur l'un d'eux
et ayant t pinc, il avait avou que des crabes c'est
mieux dans l'eau que sur le sable.
Je suis bien contente que Jacques prenne chaque
fois Kiki avec lui !... renchrissait Dinah. J'aime
beaucoup Kiki, mais depuis qu'il s'est mis imiter tous
les cris d'oiseaux qu'il entend ici, mes oreilles souffrent.
Je ne comprends d'ailleurs pas que tante Polly puisse
ce point raffoler d'un perroquet.
C'tait la vrit mme. La vieille dame tait folle de
cet oiseau. Plus rus qu'il ne paraissait, il savait qu'il
n'avait qu' murmurer gentiment Pauvre chre Polly
pour obtenir d'elle tout cequ'il aimait.
Un jour, Jo-Jo avait oubli de rapporter du village
les graines de tournesol destines Kiki. Pauvre Jo-Jo !
Il reut une semonce comme il ne pensait pas qu'il pt
jamais en recevoir, la grande joie des enfants, qui
assistaient la scne.
La prise de contact entre Kiki et l'oncle Jocelyn fut
par contre franchement mauvaise. Un aprs-midi, il
faisait suffocant. Kiki pntra dans le cabinet du vieux
savant par la fentre ouverte. L'oncle Jocelyn tait
pench comme d'habitude sur des textes anciens et ne
s'aperut pas de l'intrusion du perroquet.

Kiki, trs intress par ce dcor nouveau pour lui,


alla se percher au sommet de la bibliothque. Puis,
tonn et vaguement impressionn par le silence
religieux qui rgnait dans la pice, il se mit crier :
- Combien de fois t'ai-je dit de ne pas siffler ?
Surpris au son de cette voix trangre, l'oncle
Jocelyn leva la tte, mais pas assez haut pour
apercevoir le perroquet. Il avait compltement oubli la
prsence de Kiki Craggy-Tops, de mme que celle des
enfants. Pendant tout un temps il demanda qui avait
l'audace de lui parler sur ce ton, puis comme tout tait
redevenu silencieux, il se dit qu'il avait eu une
hallucination et il pencha de nouveau le front sur ses
textes.
O est ton mouchoir ?
Kiki recommenait le petit jeu.
Cette fois, Jocelyn fut convaincu que ce n'tait pas
une hallucination, et que sa femme devait se trouver
dans la pice - - Kiki, pour dire O est ton mouchoir,
ayant eu le culot d'imiter la voix de la matresse de
Craggy-Tops. Sans trop y rflchir, l'oncle Jocelyn
s'assura qu'il avait bien un mouchoir en poche.
- Mon bon garon, n'oublie pas d'essuyer tes pieds !
cria encore l'oiseau.
Mais, ma chre Pollv, mes souliers sont propres,
rpondit navement le vieux savant, qui tait la
distraction mme.
Il commenait s'nerver. Jamais, Polly n'entrait

dans son cabinet au milieu de la journe, car elle


savait qu'il avait horreur d'tre drang par qui que ce
ft. Aussi tourna-t-il la tte vers la porte pour lui dire de
s'en aller.
A sa grande surprise, il ne vit pas sa femme. Mais il
entendit alors une toux bizarre, la toux de Jo-Jo, et il
devint franchement furieux.
Hors d'ici ! s'cria-t-il, croyant avoir affaire au
ngre. Tu ne vois donc pas que je suis occup ? Qu'estce que vous avez tous venir chez moi cet aprs-midi ?
Cela ne s'est jamais produit !
Oh ! mchant garon !... rpondit Kiki sur un
ton de reproche.
Puis il se remit tousser, pour achever sa quinte sur
un ternuement des plus russis. Aprs, ce fut de
nouveau le silence.
L'oncle Jocelyn demeura un moment bouche be,
mais comme le calme semblait tre revenu dans son
cabinet il n'insista pas et se plongea dans la lecture d'un
manuscrit aux feuillets jaunis par l'ge. Cette
indiffrence son gard blessa Kiki dans son amourpropre. Il poussa un cri si perant que tante Polly, qui se
trouvait pourtant dans la cuisine, l'entendit. Elle
abandonna ses casseroles pour faire irruption dans la
chambre de son mari. Kiki s'envola en riant...
- Qu'est-ce qui se passe, Jocelyn ? demanda-t-elle,
alarme.
Le vieil homme tait blme de rage.

- On ne fait qu'entrer et sortir, ici ! Ma parole, je


me croirais dans un thtre. On me dit de m'essuyer les
pieds, de prendre un mouchoir, de ne pas siffler !
Quelles sont ces plaisanteries de mauvais got ?
Tante Polly eut un sourire.
Oh ! ce n'est rien... Enfin, ce n'est que Kiki qui
s'amuse.
Kiki ? Kiki ?... demanda le savant, vex de voir
que sa femme ne le prenait pas au srieux. Qui est
Kiki?...
Mais le perroquet ! s'exclama Polly. Le perroquet des enfants, tu sais bien !
Oncle Jocelyn avait oubli jusqu' l'existence de
Jacques et de Lucy-Ann. Il lana un regard courrouc
l'adresse de son pouse.
- Quel perroquet ? Et quels enfants ? Je ne sais de
qui tu veux parler ! Deviendrais-tu folle ?
Jocelyn, comment peux-tu tre distrait ce
point?
Elle lui raconta l'arrive des enfants et leur
installation Craggy-Tops.
Kiki est le perroquet le plus intelligent que je
connaisse, dclara-t-elle pour finir. C'est un oiseau que
j'aime normment.
Trs bien, trs bien ! grogna Jocelyn. Mais je
t'avertis que si cet oiseau revient dans mon cabinet de
travail, je lui lance la tte ma collection complte de
presse-papiers. Tant pis pour toi, et surtout tant pis pour
lui !

Tante Polly fut saisie de crainte. Quand l'oncle


Jocelyn menaait quelqu'un de se servir de ses pressepapiers pour un usage non pacifique, c'tait mauvais
signe. Aussi regarda-t-elle vers la fentre. Ah ! pourquoi
l'avoir ouverte? Dornavant, il fallait qu'elle la tnt
ferme, sinon elle risquait de trouver un beau matin le
bureau de son mari sens dessus dessous.
Quelle vie ! quelle vie ! Si ce n'tait les enfants qui
rclamaient manger, c'tait Jo-Jo qui l'ennuyait. Et si
ce n'tait Jo-Jo, c'tait le perroquet !
Avec une certaine rudesse, tante Polly alla fermer la
fentre. Puis elle quitta la pice et retourna dans la
cuisine, o Kiki l'attendait.
- Ne claque pas la porte ! tonitrua-t-il.
Mais pour une fois tante Polly ne trouva pas de
mots aimables son intention. Elle tait de mauvaise
humeur, et elle lui lana la tte un : Vilain Kiki !
Mchant Kiki ! qui ne fut pas du got de l'oiseau.
Il s'envola, furieux, et se mit la recherche de son
matre. O pouvait-il tre nich ?
Jacques, videmment, ne se trouvait pas en
compagnie des autres enfants. Il avait grimp sur les
rochers et se tenait pour l'heure couch sur le dos, une
paire de jumelles la main. Au-dessus de lui, les
oiseaux tournaient en rond, et il les examinait tout
l'aise. Kiki vint se percher sur son paule.
- Ah ! c'est toi ! s'exclama le garon. H ! fais donc
attention, je n'ai qu'un maillot, et toi tu ne portes pas de
gants. Je sens tes griffes ! Ne bouge pas, tu vas effrayer

toutes ces btes ! Sais-tu que j'ai dj aperu cinq sortes


de mouettes, toutes diffrentes les unes des autres !
Fatigu de rester couch sur le dos, Jacques se leva
et fit quelques pas vers le bord de la falaise. Il pointa ses
jumelles du ct de la mer et regarda longuement l'Ile de
la Nuit.
Jamais il ne l'avait vue aussi distinctement
qu'aujourd'hui. Alors que les collines, l'intrieur des
terres, taient comme recouvertes de brouillard, l'Ile de
la Nuit dressait sa masse noire dans un ciel pur.
- C'est formidable ! murmura le petit garon. Et
dire que je n'irai peut-tre jamais l-bas !... Je vois les
vagues tout cumeuses se briser contre le roc, l'le ne
semble pas tre aussi loigne que Philippe le croit, et
cause de cet idiot de Jo-Jo, je me morfonds ici la
regarder.
Pas un oiseau ne volait au-dessus de l'le, mais
Jacques se dit que ses jumelles n'taient pas assez
puissantes. Il n'en doutait pas : des centaines d'oiseaux
qu'il ne connaissait pas devaient vivre l-bas.
- Des oiseaux que les savants ignorent peut-tre !
Des oiseaux qu'il doit tre facile d'approcher !
Et dans son for intrieur Jacques maudit le ngre,
qui avait un si joli bateau et qui refusait toujours
obstinment de prendre les gosses bord.
Jacques soupira et laissa errer son regard sur
l'ocan. Mais tout coup il poussa un cri d'ton-nement
et reprit les jumelles qu'il venait de dposer ct de
lui. Etait-ce un bateau ?... Mais non, il devait rver ou

avoir la berlue. Jo-Jo seul possdait une


embarcation, et tante Polly avait dit que Craggy-Tops
tait la seule maison dans un rayon de six ou sept milles.
Alors ?
Et pourtant, c'est un bateau ! s'exclama le
garon. Dommage qu'il soit si loin de la cte ! Pas
moyen de distinguer les traits du navigateur. Oh ! ce ne
peut tre que Jo-Jo !
Mais Jacques disait cela sans trop y croire. Aussi
quitta-t-il son poste d'observation pour courir jusqu'
Craggy-Tops et s'assurer si le bateau du ngre tait oui
ou non dans la crique.
Aussi, quand il arriva en vue de la maison, ne fut-il
pas tellement surpris de voir le bateau se balancer
gentiment sur l'eau. Et mme ! Jo-Jo tait en train de
couper du bois quelques pas de l... Il ne pouvait tout
de mme pas tre la fois en mer et Craggy-Tops.
Mais alors, qui est-ce ? se demanda Jacques, trs
intrigu. Il faut que j'avertisse Philippe.
En quelques bonds, il fut sur la plage et, sans
prendre le temps de souffler, il annona au petit groupe
la grande nouvelle.
J'ai vu une voile sur la mer, et ce n'est pas le
bateau de Jo-Jo !
Si Jacques se posait ainsi une srie de questions
concernant la mystrieuse embarcation, Philippe, plus
raliste, se leva simplement et rpondit sans s'mouvoir:
Ce sera un pcheur. Allons voir o il abordera,
et ds qu'il sera terre nous lui demanderons de nous

emmener Mes flicitations, Grain de Son ! Tes


jumelles ont enfin servi quelque chose d'utile.
Les gosses escaladrent les rochers. Mais, leur
grand dsappointement, la barque avait disparu. - a ne
fait rien, dclara Jacques. Nous reviendrons demain. Un
pcheur revient toujours au mme endroit. Et moi, je lui
demanderai de nous emmener l'Ile de la Nuit, car c'est
l que je veux aller, et nulle part ailleurs. C'est une
obsession !
Mais pas un mot Jo-Jo au sujet de notre
dcouverte ! recommanda Dinah, qui tait une fille
avise. Il ferait l'impossible pour nous empcher de
rejoindre ce pcheur. Je le connais. Il dteste que nous
nous amusions.
Personne ne parla de la voile entrevue par Jacques.
Jo-Jo et, par le fait, tante Polly ne surent rien. Tous
taient dcids passer la journe du lendemain sur les
hauteurs jusqu'au moment o la voile apparatrait.
Ils ne pouvaient se douter que quelque chose allait
se passer pendant la nuit, qui allait donner leurs
vacances un tour dramatique.

CHAPITRE X
Une aventure dans la nuit.
Jacques ne parvenait pas s'endormir. Il y avait
pleine lune, et la chambre tait toute claire par les
rayons de l'astre. Jacques gardait les yeux ouverts et,
tout en les fixant sur la lune, il pensait aux oiseaux
qu'il avait appris connatre Craggy-Tops.
Puis ses penses glissrent tout naturellement vers
l'Ile de la Nuit, et il la revit en imagination avec la
mme nettet qu'au cours de la journe. Des gens
avaient vcu l-bas, isols et spars du monde ! Et
maintenant l'le tait dserte ! De quoi pouvait-elle
bien avoir l'air, cette le? Etait-elle aussi sinstre et
dsole qu'on le laissait supposer ici?
Je me demande s'il y a moyen de la voir, avec
cette lune ! murmura le garon.
Il se glissa doucement hors de la paillasse et, sans

veiller Philippe, se dirigea vers la fentre. La mer


brillait comme si elle tait recouverte d'un manteau
d'argent. Ici et l, des rcifs faisaient une tache noire et
menaante. Mais l'eau tait si calme qu'un enfant aurait
pu naviguer dessus sans danger. On n'entendait qu'un
faible murmure, si faible qu'une personne non avertie
aurait pu se croire mille lieues de la mer.
Jacques demeura tout rveur au bord de la fentre.
Mais tout coup il sursauta.
Ah a ! Serais-je sujet des hallucinations? Je ne
vois plus que des bateaux.
De fait, une voile s'avanait sur les flots et se
dirigeait vers Craggy-Tops. Etait-ce le mme bateau
que cet aprs-midi ? Ou rien que l'embarcation de JoJo ?
II faut que Philippe voie a !... C'est par trop
trange...
Jacques courut jusqu' la paillasse et secoua son
ami.
- H ! Philippe... Eveille-toi ! Il y a une voile en
vue ! Philippe !...
Moins d'une demi-minute plus tard, le gamin tait
debout et courait vers la fentre, o Jacques avait
repris sa place. La voile se rapprochait vue d'ceil.
Jacques siffla doucement, et Kiki vint se poser sur son
paule.
- Est-ce que tu crois que c'est le bateau que tu as
vu cet aprs-midi?... demanda Philippe, trs excit.
Ou crois-tu que c'est Jo-Jo ?

Je n'en sais rien ! rpliqua Jacques. Mais je


suis d'avis de descendre sur la plage. A mon avis, ce ne
peut tre Jo-Jo. Il a trop peur des fantmes, et jamais il
ne se risquerait faire une balade dans la nuit. Tu le
vois dans les rochers, toi ? A trembler chaque pas ?
Non, ce n'est pas possible.
Les deux garons enfilrent chacun un chandail et
se glissrent dans leurs culottes avec la souplesse du
chat. Puis ils Jvalrent l'escalier en colimaon et se
trouvrent bientt au bord de l'eau. La lune clairait le
bateau, et celui-ci venait dans leur direction.
C'est la barque de Jo-Jo ! murmura Philippe. Je
la reconnais parfaitement. Oui, je vois mme Jo-Jo ! Il
est seul, mais il a un chargement bord.
Oh ! il a sans doute t la pche ! rpliqua
Jacques, dsappoint. Si on lui faisait peur ?
Tous deux se dirigrent vers le petit havre o Jo-Jo
avait l'habitude de jeter l'ancre. A prsent, la voile tait
ferle, et le ngre ramait en silence vers la cte.
Les gosses coururent se cacher derrire un rocher.
Jo-Jo entra dans la crique et accosta l'endroit prvu.
Puis il sauta terre et amarra son bateau. Mais alors,
au lieu de prendre le chemin de la maison, il retourna
bord.
C'est le moment, murmura Philippe. Il est
all prendre le produit de sa pche...
Les deux gamins bondirent de derrire leur rocher
et se mirent pousser des cris de Sioux, tout

en faisant balancer la barque, dont ils s'taient


approchs. Jo-Jo fut ce point surpris qu'il perdit son
quilibre et tomba l'eau. Mais il en sortit rapidement,
et les gosses ne purent s'empcher de rire en
apercevant ses vtements tremps qui lui collaient au
corps et sa face luisante comme une paire de souliers
neufs.
Ils ne rirent pas longtemps, car il y avait dans les
yeux de Jo-Jo un clat que Jacques trouva sinistre. Le
ngre venait de se baisser pour ramasser une corde
qu'il agita d'une manire inquitante.
Il va nous battre ! s'cria Philippe. Allonsnous-en !
Par malheur, le ngre barrait l'unique chemin qui
conduisait Craggy-Tops.
Je vais vous apprendre m'espionner pendant la nuit ! grondait-il,-tout en faisant tournoyer la
corde.
Jacques, n'coutant que son courage, courut sus au
ngre et essaya de lui filer entre les doigts. Mais Jo-Jo
tait souple et il parvint saisir le gamin par le bras.
La corde siffla, et Philippe entendit son ami
pousser un cri strident. Indign par la brutalit du
domestique, il perdit toute notion de prudence et fona
tte baisse sur l'individu. Jo-Jo encaissa le coup dans
l'estomac. De douleur, il lcha sa victime, et les deux
enfants parvinrent rejoindre la plage sans tre repris.
Mais ainsi ils s'loignaient

de Craggy-Tops, et le danger n'avait pas disparu


pour autant. Jo-Jo tait sur leurs talons.
L'eau monte ! cria tout coup Jacques, qui
venait de se mouiller les pieds. Il faut que nous
retournions sur nos pas, sinon nous serons prcipits
contre les rochers.
- Ce n'est pas possible ! souffla Philippe. Jo-Jo
est capable de nous assommer. Jacques !... J'ai une
ide ! Entrons dans la caverne...
Terrifis l'ide que Jo-Jo pourrait les rattraper et
les mettre mal, les deux garons quittrent la plage,
que l'eau recouvrait prsent presque entirement, et
commencrent escalader les rochers. Heureusement
que Philippe connaissait ce coin comme sa poche, et
que la lune permettait d'y voir peu prs comme en
plein jour ! Ils trouvrent facilement l'entre de la
grotte et s'enfoncrent sans hsiter dans l'antre
obscur.
Il tait temps !
Jo-Jo n'avait plus que quelques enjambes faire
pour les rejoindre. Tapis au fond de la caverne, les
deux enfants l'entendaient respirer bruyamment.
Ha ! ha !... grogna-t-il alors. Pris comme des
rats ! La mare les empchera de fuir...
Mais Philippe et Jacques avaient dj cart les
algues et descendaient dans la chemine, d'o ils
s'engagrent dans le passage qui devait les conduire
Craggy-Tops.

- Pourvu que Jo-Jo n'entre pas dans la caverne!


murmura Jacques. Il dcouvrirait l'ouverture.
Mais le ngre, ignorant tout du souterrain, tait
rest dehors, sr de voir apparatre d'un moment
l'autre la tte de Jacques ou de Philippe. La mer
monte rapidement, se disait-il, et si les gosses ne
quittent pas tout de suite leur abri, ils seront bloqus
pour la nuit.
Jo-Jo eut un sourire et saisit deux mains la
corde qu'il tenait.
Mais pour Jo-Jo, la situation tait pareille. S'il
restait l'entre de la caverne, les vagues allaient le
briser contre les rochers. Dj il avait de l'eau
jusqu'aux chevilles, et bientt il se trouva devant
l'alternative d'imiter ses victimes ou de reprendre
dare-dare le chemin de Craggy-Tops.
Ce fut cette dernire solution qu'il s'arrta.
Les gamins ne pourront pas sortir de la caverne
avant l'aube, gronda-t-il entre ses dents. Pas besoin
que je moisisse ici les attendre. Je vais aller dormir,
et demain matin je viendrai rveiller les tourtereaux,
pour rgler mon petit compte.
Pendant ce temps, Philippe et Jacques ttonnaient
dans l'troit goulot. L'obscurit la plus paisse y
rgnait, et il y faisait sinistre. Mais la crainte de
tomber entre les mains du ngre tait si grande que
les enfants ne furent nullement impressionns et
arrivrent sans incident la trappe.

La lever, grimper dans la cave et la refermer leur


prirent une minute.

- Et maintenant, murmura Philippe, s'agit de


trouver la porte ! Donne-moi la main, Jacques, et
longeons le mur.
Philippe croyait qu'il trouverait aisment cette
porte, mais il ttonna longtemps avant d'y arriver et il
buta un bon nombre de fois dans des caisses et des
botes de toutes dimensions et de tous genres.
- On dirait qu'il y en a dix fois plus que cet
aprs-midi ! fit-il remarquer, un rien nerv.
Quand il mit la main sur le loquet, il poussa un
vritable ouf de soulagement.
C'est ouvert ! s'exclama-t-il.
- Evidemment ! rpondit Jacques, puisque tu
as la cl.
Philippe exera une pression prudente, mais la
porte avait peine boug qu'elle se cala.
- Qu'est-ce que c'est encore ? grogna-t-il.
- H ! pousse donc plus fort !... rpliqua Jacques.
On verra bien.
Et joignant le geste la parole, il vint se placer
ct de son ami pour l'aider ouvrir la porte. Un
coup d'paule dans le panneau, et elle cda. Mais les
enfants n'avancrent pas pour autant. Ils restrent sur
place, bouche be, bras ballants, et pris d'une frousse
comme ils n'en avaient pas encore connu cette nuit.
Un bruit de tonnerre, un bruit prolong, norme,
comme s'il y avait tempte, remplissait la cave.

- Les botes de conserves ! murmura Jacques


quand le premier moment de stupeur fut pass. Jo-Jo
les a de nouveau empiles devant la porte ! Il fallait
s'en douter...
- Est-ce que tu crois qu'on aura pu nous
entendre?... demanda Philippe.
- J'espre que non... Allons, viens ! On ne peut
pas reculer.
Avec des manires de chat persan, les deux
enfants pntrrent dans la cave provisions. Mais
bien qu'ils fussent nervs et dsireux de quitter cet
endroit, ils remirent d'abord les botes en place.
- Pas besoin que le ngro se doute de notre
passage dans son domaine ! fit observer Jacques. Je
me demande o il est... Dis, Philippe... tu crois qu'il
est entr dans la caverne ?
C'est possible ! rpliqua Philippe, mais
a m'est gal. En tout cas, il ne doit pas tre rentr
Craggy-Tops, car sinon il aurait entendu les botes
tomber et serait dj ici. Or, rien ne bouge ! Tu
entends quelque chose, toi ?
Non, rien...
Jo-Jo avait long la plage en courant, luttant de
vitesse avec la mare, et aprs avoir dcharg sa
barque tait all se coucher. Sa chambre se trouvait
ct de la cuisine, et il venait peine de se mettre au
lit, non sans penser avec un mauvais

sourire sur les lvres aux deux enfants qu'il


s'imaginait souffrant de froid et d'engourdissement
dans; leur caverne, qu'un bruit sourd le fit se dresser
sur' son sant.
C'tait la pile de botes de conserves qui s'croulait. Mais le ngre, ne pouvant se douter de ce qui se
passait en ralit dans les caves de Craggy-Tops, se
sentit envahir par la peur et ramena les couvertures audessus de sa tte. Est-ce qu'il y avait vraiment des
fantmes Craggy-Tops ? Comme il tait loin d'avoir
une bonne conscience, il se mit trembler comme une
feuille.
Ah ! s'il s'tait lev...
S'il s'tait lev, il aurait vu deux petits garons
filer comme des souris dans la cuisine et se diriger
sans bruit vers la tour.
Bientt ils furent sur leurs paillasses, bien
envelopps dans leurs couvertures. Et puis, la pense
de Jo-Jo les piant peut-tre, ils clatrent de rire.
Jacques tait bien veng du coup qu'il avait reu !
Ainsi, Jo-Jo croyait que les gosses s'engourdissaient dans la caverne, et les gosses de leur ct
pensaient que le ngre s'impatientait devant. Et ce fut
sur ces fausses images que tout le monde s'endormit.
Le ngre se rveilla le premier. Il alluma le feu
comme il avait coutume de faire chaque jour, tourna
droite, gauche, puis quand il jugea le moment venu il
s'empara de la corde qu'il avait jete sur une chaise
avant d'aller dormir, et il sortit.

L'eau reculait avec lenteur, et Jo-Jo avait le sourire


aux lvres. Il caressa sa corde comme si elle s'tait
mtamorphose en un fidle chien de chasse.
Ha ! ha ! Vouloir espionner Jo-Jo... murmura-til. On vous apprendra vivre, mes gaillards ! A la
cravache !
Mais sa pseudo-cravache, il la laissa tout btement
tomber dans le sable quand il entendit une voix
l'appeler :
Hello, Jo-Jo ! Tu as fini de rver sur la plage ?
J'ai une faim de loup. Viens nous servir.
C'tait Philippe !
Je suis fou ! grogna le ngre. Ce n'est pas
possible, non, ce n'est pas possible ! Je suis fou...
Mais fou ou pas fou, il dut se rendre l'vidence.
Jacques et Philippe se tenaient sur le seuil de la cuisine
de Craggy-Tops, et non point l'entre de la caverne,
o ils auraient logiquement d se trouver.
Jo-Jo ne resta pas plus longtemps sur la plage et
rentra. Les deux garons ne l'avaient pas attendu et
avaient pris place autour de la table, o dj Dinah et
Lucy-Ann taient assises.
J'ai dormi comme une statue ! disait Philippe
sa sur. Jamais je n'ai dormi comme cette nuit ! Un
sommeil de plomb... Je ne me suis pas rveill une
fois!
C'est comme moi ! renchrissait Jacques.
Kiki aurait pu faire une imitation de train express

qui passe dans une gare de village que je n'aurais


rien entendu ! Ce doit tre l'air de la mer...
Et qu'est-ce que tu nous as prpar pour le petit
djeuner, Jo-Jo ? s'informa Dinah en se tournant vers le
ngre avec un naturel de vieille comdienne.
Les deux garons avaient mis les fillettes au
courant de leur aventure nocturne, et elles taient
entres dans le jeu.
L'ahurissement de Jo-Jo dpassa d'ailleurs tout ce
que le quatuor s'tait imagin.
Il demeura un moment la bouche grande ouverte,
tout en roulant des yeux en boules de loto, puis il
parvint articuler :
Vous deux, vous, garons, vous tes rests toute
fa nuit dans votre chambre ?
Il tait ce point interloqu qu'il en bafouillait.
Tiens ! rpliqua Philippe. Tu crois qu'on dort
dehors comme des vagabonds ?
Mais... essaya-t-il d'objecter.
.,. Ou qu'on part en douce dans ton bateau pour
l'Ile de la Nuit ? ajouta Jacques.
Le ngre s'avoua vaincu et n'insista pas. Et
pourtant, deux garons avaient surgi devant lui en poussant des cris de Sioux ! Il tait tomb l'eau ! Il avait
ross l'un d'eux ! Et mme il les avait poursuivis sur la
plage jusqu' ce qu'il les et vus s'enfoncer dans la
caverne ! Oui, mais... avait-il eu affaire Philippe et
Jacques ?
Non, ce n'est pas possible ! murmura-t-il. Il

n'y a pas moyen de quitter la grotte... Ce n'est donc


ni Philippe ni Jacques. J'ai ross deux garons que je ne
connais pas... Ah a ! il faut que j'en aie le cur net...
Sortons !
Et il quitta la cuisine pour se diriger vers les
falaises, o, selon son opinion, les coupables devaient
tre encore.
Il resta deux heures sur la plage observer les
environs et surtout l'entre de la caverne. Mais personne
n'en sortit, et pour cause ! Et Jo-Jo en fut pour ses frais.
Ce qu'il se ronge ! C'est fou ce qu'il se ronge !
disit Jacques, qui espionnait le ngre de derrire la
vitre. On a bien fait de ne pas lui parler de notre
dcouverte. Le passage nous a sauv la vie, ou
presque...
Oh ! il doit croire qu'il s'est battu avec des
fantmes, avana Dinah, qui se tenait ct de Philippe.
Dire qu'il a voulu nous faire peur avec des btises de ce
genre, et que maintenant c'est lui qui a peur !
Qu'est-ce qu'on fait aujourd'hui ?... s'enquit
doucement Lucy-Ann, qui estimait que la plaisanterie
avait assez dur. Il fait si beau ! Si on partait en piquenique du ct des falaises ?
Bien sr ! fit observer Jacques. De quel autre
ct voudrais-tu qu'on aille ? Est-ce que tu oublies la
voile que nous avons aperue hier? Je tiens aller en
bateau, moi !
Il se tourna vers Dinah et lui suggra :
... Tu pourrais demander tante Polly qu'elle

nous fasse un panier ! Nous mangerons au bord de


l'eau, ce sera patant !
Tante Polly ne fit aucune objection, et moins d'une
demi-heure plus tard la petite bande marchait sur la
plage, o Jo-Jo montait toujours bonne garde.
Bien dormi, Jo-Jo ? demanda Philippe, sans
rire. Comme un petit garon bien sage ?
Le ngre grogna quelque chose d'inintelliglble, ce
qui valait d'ailleurs mieux pour les enfants, et ramassa
une pierre pour la lancer vers Kiki. Le perroquet s'tait
mis l'imiter, et Jo-Jo ne pouvait supporter cela, car il
tait susceptible.
Mchant garon !... cria Kiki en s'envolant loin
du ngre. Mchant, mchant garon ! Va au lit ! Tout de
suite !

CHAPITRE XI
Bill Smugs.
Tu te souviens encore de l'endroit prcis o tu
as vu le bateau hier ? demanda Philippe Jacques quand
le groupe se trouva au sommet des falaises.
Et comment ! Tiens !... Tu vois ce rocher, un
peu plus lev que les autres ? J'tais l. Et j'ai bien
ap'eru le bateau. Il avait une ligne magnifique.
Je me demande qui il peut appartenir...
murmura Philippe. Craggy-Tops seul est habit. Dans le
temps, oui, il y avait beaucoup de maisons ici, mais
depuis les guerres tout a disparu... Aprs tout, c'est peuttre un touriste !
On ne va pas rester toute la journe sur ce
rocher? demanda Dinah avec anxit. En allant plus
loin, on trouvera peut-tre une crique o le bateau est
amarr... N'est-ce pas?
Les deux garons, pour une fois, furent de son avis,
et aprs un arrt de cinq minutes au sommet

du rocher qui avait servi de poste d'observation


Jacques le quatuor poursuivit sa promenade.
De temps autre, Kiki quittait l'paule de son
matre pour voler haut dans le ciel et imiter sur le mode
aigu le cri des oiseaux de mer. Jacques avanait, le nez
en l'air, intress par les mouettes et les cormorans, et
Philippe marchait tte baisse, dsireux de mettre la
main sur un lzard ou tout autre bte rampante.
Il trouva d'abord une norme chenille, et puis un
petit lzard qu'il glissa dans sa poche, au vif dgot de
Dinah. Elle s'loigna prudemment de son frre et
marcha un peu en avant, en compagnie de Lucy-Ann
qui, sans ressentir la rpugnance de son amie, n'aimait
pas le contact de ces bestioles et craignait par-dessus
tout une farce toujours possible de la part de Philippe.
Ainsi, quand elle tait table, elle s'assurait chaque fois
du contenu de son assiette, horrifie l'ide qu'elle
pourrait manger, en mme temps que sa salade, une des
btes favorites du terrible petit collectionneur.
Malgr cette ombre de dfiance, la plus grande joie
rgnait dans le groupe. Le bruit de la mer grisait les
enfants, l'herbe tait agrable fouler, et le ciel peupl
d'oiseaux blancs semblait leur faire fte... La nature
entire prenait des vacances.
Parfois, Jacques s'approchait du bord de la falaise et
inspectait longuement l'horizon.
T-. C'est tout de mme inou, disait-il.
Aujourd'hui, la mer est dserte, et pourtant il fait aussi
beau qu'hier. Je n'y comprends rien.

Tu es sr d'avoir vu un bateau?... insistait


Philippe. Un bateau, ce n'est pas facile cacher,
pourtant...
Une crique ! s'cria tout coup Lucy-Ann. Je
vois une crique !
A cet endroit, la falaise faisait un mouvement
rentrant, et il y avait une jolie petite plage tout 1
couverte de sable fin.
Si on s'arrtait l ! proposa Dinah. On pourrait
pique-niquer et prendre un bain ! D'accord ?...
Les garons furent les premiers en bas, les fillettes
suivant avec plus de difficult et glissant parfois sur la
pierre. Mais toutes deux avaient le sens de l'quilibre, et
les quatre amis se retrouvrent sans encombre au pied
de la falaise.
La crique tait merveilleuse. Pas le moindre vent !
Il y rgnait une douce chaleur, et l'eau venait mourir sur
le sable en vaguelettes franges d'argent. Les enfants
furent bientt en maillot, et Philippe, qui tait bon
nageur, courut le premier l'eau. Sans se presser, il
atteignit un rocher qui pointait son nez noir hors de l'eau
et prit pied dessus. Quel magnifique plongeon il allait
pouvoir foire !
Mais il ne plongea pas. Debout sur la pierre
glissante, il regardait le ct du rocher qui faisait face
la mer.
Il y avait un bateau ! Ancr l'abri des vagues, on
ne pouvait l'apercevoir que de la pleine mer ou de
l'endroit o se tenait Philippe. Le rcif le cachait

aux regards des indiscrets qui l'auraient cherch,


soit de la plage, soit du haut des falaises.
Ho, ho ! s'exclama Philippe, surpris et fier la
fois de sa dcouverte. C'est magnifique !
Il descendit rapidement et s'approcha de
l'embarcation. Elle avait une belle ligne, Jacques n'avait
pas menti, et elle tait presque aussi grande que la
barque de Jo-Jo.
"L'Albatros " ! lut le petit garon sur la coque.
Le nom du bateau tait peint en lettres blanches sur
fond bleu.
Tout de mme, se dit Philippe haute voix, c'est
un malin, le propritaire de l'Albatros ! On aurait pu
chercher longtemps avant de dcouvrir sa barque !
Alors, heureux de pouvoir annoncer aux autres la
bonne nouvelle, il escalada de nouveau la roche et fit
signe Jacques, Lucy-Ann et Dinah de nager jusqu'au
rcif.
J'ai vu le bateau ! cria-t-il ds qu'il fut certain
qu'on pouvait l'entendre. Venez vite !... Le bateau est
ici...
Moins de cinq minutes plus tard, les quatre gosses
se tenaient devant I' Albatros et l'examinaient avec
le plus grand srieux.
- C'est le bateau que j'ai vu hier, affirma Jacques. Je
le reconnais. Mais o est le propritaire ? On ne voit
personne dans ces parages !
Mangeons d'abord quelque chose, proposa
Philippe. Puis nous nous mettrons sa recherche.

Allons, les filles, un peu de courage ! Vous vous


reposerez ce soir. Maintenant, l'eau !
Et joignant le geste la parole, il plongea. Les
autres le suivirent sans rechigner.
- Ds que nous aurons pique-nique, expliqua-t-il,
une fois terre, nous nous sparerons pour explorer
chacun un coin diffrent. Comme a, le propritaire de
('Albatros ne pourra pas nous filer entre les doigts.
Le soleil les scha rapidement, et ils furent bientt
rhabills, prts faire honneur au repas que tante Polly
avait prpar pour eux. Il y avait des sandwiches, du
chocolat et des fruits.
Le petit groupe fit cercle autour du panier et entama
aussitt les provisions.
- C'est fou ce que je peux avoir faim la mer !
avoua Lucy-Ann^ que les autres ne savaient pas si
attache aux bonnes choses de la terre.
- Et moi donc ! ajouta son frre.
Mais Kiki passa au-dessus du panier, et Jacques
s'cria tout coup :
- Ce n'est pas gentil ce que tu fais ! Tu viens de
piquer le plus beau morceau de ma pomme... Mais,
attends, je dois avoir des graines de mas en poche. H !
un peu de patience !
Le perroquet semblait agit et rptait sans cesse :
Ah ! quelle misre ! Ah ! quelle misre ! en imitant la
voix de tante Polly quand elle tait de mauvaise humeur.
- a va, a va ! grogna Dinah, qui savait
d'exprience que le perroquet tait capable de rpter

cent fois d'affile : Ah ! quelle misre ! Viens ici


et prends ce morceau de pomme. Je te le donne.
Cette gnrosit eut pour effet de rendre l'oiseau
silencieux, ce qui aux yeux de Dinah avait plus
d'importance que le plaisir de mordre dans un fruit,
mme succulent.
Peu aprs, le perroquet fut oubli au profit de la
chenille que Philippe avait tout l'heure glisse dans sa
poche. A vrai dire, elle n'y tait plus. Elle s'tait
gentiment chappe et ondulait dans le sable en
direction de Dinah. La fillette poussa un cri et s'empara
d'un caillou pour s'en servir comme projectile. Mais
Jacques lui prit le poignet et la fora laisser tomber la
pierre.
Un peu de calme, Dinah ! dit-il. Pas de querelle,
aujourd'hui. Il ne faut gcher une si belle journe pour
rien.
Et Jacques ramassa la chenille pour la remettre dans
la poche de son ami, qui n'avait pas bronch. L'incident
tait clos.
Quand le repas fut achev, il ne restait plus une
miette de pain au fond du panier.
Les mouettes ne doivent pas compter sur nous
pour les nourrir ! ironisa Philippe. Non, mais regardez
cette mouette-l ! Pas farouche pour un sou !
Ah ! si j'avais mon appareil photographique,
soupira Jacques en apercevant l'oiseau qui se
tenait immobile quelques pas de lui et semblait
effectivement ne pas tre effarouch par des prsences

humaines. Je n'ai pas encore pris une seule photo


d'oiseau, c'est honteux !
Allons, en avant ! interrompit Dinah. Si nous
voulons dcouvrir le propritaire de l Albatros
nous devons nous dpcher. Je parie que je serai la
premire l'apercevoir !
Aprs s'tre concerts, les enfants se sparrent en
deux groupes. Les fillettes allrent d'un cot, et les
garons de l'autre. Mais Dinah et Lucy-Anti ne purent
aller bien loin. Elles se trouvrent bien-' tt devant des
rochers escarps, qu'il tait difficile d'escalader.
Dpites, elles revinrent sur leurs pas.
Les garons furent plus heureux et arrivrent sans
rencontrer d'obstacles bien srieux en vue d'une autre
crique. Elle tait loin d'avoir le charme de celle o ils
avaient pique-nique. Les rochers plongeaient dans la
mer, et il n'y avait pas de plage de sable fin. Les gosses
s'arrtrent un moment, et Philippe profita de la halte
pour ramasser une limace. Puis ils continurent leur
chemin, en restant le plus possible sur la crte des
falaises.
Il y a une faille ! s'exclama tout coup Jacques.
On l'explore ?
Evidemment !
Mais quand ils se furent rapprochs, ils virent leur
grand tonnement qu'elle tait beaucoup plus large qu'ils
ne l'avaient cru. Un torrent l'arrosait, qui jaillissait
d'entre les pierres et se jetait dans la mer.
Ce doit tre de l'eau de source ! dclara

Philippe. Bonne ide de jaillir ici, car justement j'ai


soif.
Mais il n'eut pas le temps de boire, car Jacques
venait de le saisir par le bras.
- Philippe ! Regarde...
Du doigt, Jacques montrait un mgot.
- Quelqu'un est pass ici, il n'y a pas longtemps,
ajouta-t-il. Avant la mare... Je crois que nous brlons...
Intrigus et un peu inquiets quand mme, les
enfants descendirent lentement vers le fond de la faille.
Presque au bord de la mer, mais appuye au flanc de la
falaise et protge par elle, il y avait une hutte en ruine.
Son petit toit de tuiles tait eh piteux tat, et ses murs de
briques branlaient. L'hiver, il ne devait pas faire bon y
vivre. Mais l't, c'tait un abri suffisant pour quelqu'un
habitu dormir n'importe o et n'importe comment.
A trois mtres de l'entre, tendue sur des branches,
une chemise schait au soleil.
- C'est merveilleux !... murmura Jacques, ravi.
Comme j'aimerais vivre dans cette cabane !... Dis,
Philippe, tu crois que c'est le propritaire de I'
Albatros qui l'occupe ?
- Si on allait voir?... rpondit Philippe, sans
hsiter.
Ils s'approchrent. A l'intrieur, quelqu'un sifflait
un air de marche.
- Eh bien ! Est-ce qu'on frappe la porte?., s'enquit
Philippe, ne sachant tout coup que faire.

Mais le problme n'eut pas tre rsolu. La porte


s'ouvrit toute grande, et un homme se dressa devant les
enfants. Il parut aussi tonn que ceux-ci l'taient.
Pendant un instant, le groupe se dvisagea en silence.
Les enfants n'avaient pas peur, ils aimaient le regard de
cet homme. C'tait un regard franc, ouvert. L'homme
tait habill d'une chemise largement chancre et d'un
short. Il avait un teint rouge brique, et ses yeux
ptillaient de malice. Bien qu'il ft chauve en partie, une
couronne de cheveux encerclant son crne dnud, il
paraissait jeune. Il tait d'ailleurs bien bti et solidement
muscl.
- Hello ! dit-il, rompant le premier le silence. C'est
gentil de venir me dire bonjour.
On vous a vu dans votre bateau, dclara alors
Jacques, sans autre prambule. Et on s'est mis votre
recherche.
H ! mais c'est parfait ! rpondit l'homme en
souriant. Qui tes-vous ?
- Nous sommes Craggy-Tops, rpondit Philippe,
trois kilomtres d'ici. Est-ce que vous connaissez
Craggy-Tops ?
- Vaguement ! Mais je croyais qu'il n'y avait l que
deux vieilles personnes et un domestique ngre...
- D'habitude, oui ! Mais l't, ma sur Dinah et
moi y passons nos vacances. Et cette anne nous avons
invit nos amis les passer avec nous. Ce qui fait que
nous sommes quatre : Jacques Trent (Philippe montra
son ami), sa sur Lucy-Ann, ma

sur Dinah Mannering, et moi, Philippe, en plus de


mon oncle Jocelyn, de la tante Polly et de Jo-Jo.
- Et moi, je suis Bill Smugs, rpondit l'homme en
souriant, amus des prcisions donnes par le petit
garon. Je vis tout seul ici.
- Est-ce que vous venez d'arriver?... demanda
Jacques, curieux comme toujours et trs peu soucieux
d'tre indiscret ou pas.
Depuis quelques jours, rpondit gentiment
Bill. J'aime ce coin.
- Ce n'est quand mme pas l'unique raison de votre
sjour ? s'enquit Philippe, avec la gravit d'un policier
en chasse.
- Non, rpliqua Bill. Mais je m'intresse tout ce
qui touche les oiseaux, et ici c'est un paradis pour eux.
On y rencontre toutes les espces possibles...
Vous aimez les oiseaux ? s'cria Jacques, au
comble du ravissement. C'est comme moi ! Vous verrez,
on trouve ici des espces qu'on ne voit nulle part
ailleurs.
Et dans un lan d'enthousiasme Jacques se mit
dbobiner son savoir, numrer tous les oiseaux qu'il
avait vus depuis dix jours, au point de faire biller
Philippe. Bill Smugs ne rpondait pas, mais il coutait
avec attention, amus de rencontrer chez un enfant une
passion qui va se nicher habituellement dans le cur des
vieux savants.
- Et sans doute tes-vous venu ici pour dcouvrir
un oiseau rare ? s'informa Jacques la fin de son
expos.

Bill Smugs sembla rflchir un moment, puis il


rpondit :
J'espre surtout voir un Grand Pingouin.
- Un Grand Pingouin \ s'exclama Jacques, trs
tonn. Mais je croyais que la race tait teinte ! Il n'y a
plus de Grands Pingouins... Oh ! ce serait merveilleux
d'en dcouvrir un. Mais je ne puis y croire.
- Et pourquoi pas?... rpondit Bill. Il ne faut jamais
refuser l'impossible. Il se peut qu'il en existe encore
quelques-uns. Quel bruit dans le monde de la science si
je parviens les dnicher !
En entendant ces paroles, Jacques devint rouge
d'excitation. Il jeta un regard de conqurant sur la mer,
o, trs loin, environne d'une brume argente, l'Ile de la
Nuit pointait son nez noir.
- A mon avis, dclara alors le petit garon, si nous
voulons avoir une chance d'en dcouvrir un, c'est l qu'il
faut aller.
Et du doigt il montra l'le.
- Dans l'Ile de la Nuit... Vous la connaissez ?
- De nom, oui. J'aimerais beaucoup voguer
jusque-l, mais je crois que c'est impossible.
- Est-ce que nous pourrons aller dans votre
bateau ? demanda tout coup Philippe, qui commenait
s'nerver d'tre tenu l'cart de la conversation. Jo-Jo
possde un beau bateau, mais il ne veut jamais nous
prendre avec lui. Nous aimerions tant apprendre
naviguer et pcher. Dites ? Cela ne vous ennuyerait pas?
Aprs tout, ce ne doit pas tre trs gai d'tre seul tous les
jours.

Tous les jours, non ! rpliqua Bill. Eh bien, cest


entendu, je vous emmnerai un jour la pche. Vous et
vos surs. Et on s'amusera beaucoup. Nous en
profiterons pour voir s'il y a moyen d'approcher l'Ile de
la Nuit. Vous tes contents? Les deux garons
frmissaient de plaisir, et il n'tait pas besoin de les
questionner pour s'en apercevoir. Leurs yeux
scintillaient comme des pierres prcieuses. Enfin
pouvoir apprendre naviguer !... Enfin partir
l'aventure, vers l'Ile de la Nuit !...
- Jo-Jo va devenir enrag quand il apprendra a !
murmura Philippe entre ses dents.
Puis ils remercirent Bill Smugs et le quittrent, en
disant qu'ils allaient avertir les fillettes, lesquelles
devaient sans doute commencer s'nerver.
Ils escaladrent les falaises et, moins d'un quart
d'heure plus tard, se retrouvrent dans la petite crique
sablonneuse o les attendaient Lucy-Ann et Dinah.
- Dinah !... Lucy-Ann !... crirent les garons de si
loin qu'ils virent les fillettes. Venez donc !... Nous allons
vous prsenter notre ami Bill Smugs.

Chapitre XI
Un cadeau...
et une surprise pour Jo-Jo.
Bill Smugs devint rapidement le grand ami des
enfants. C'tait un homme qui avait gard un caractre
jeune et qui ne ddaignait pas la plaisanterie. Il tait
patient avec Kiki et supportait facilement les manies de
Philippe. Une fois mme, une araigne qui faisait partie
de la collection du petit garon s'tait gare sur la
cuisse de Bill ; il l'avait prise sans rien dire et dpose
dlicatement sur le genou de son jeune et terrible ami. Il
tait ce point calme et matre de lui que Dinah n'osait
plus se mettre en rage devant lui et allait cacher sa
colre derrire un rocher. La fillette n'y pouvait rien,

mais la vue d'une bte comme une araigne, ou une


chenille, ou une souris, la mettait en transe. Il fallait
qu'elle hurle.
Les enfants se rendaient la petite hutte de Bill
Smugs peu prs tous les jours. Bill les invitait
dans son bateau, et ils partaient la pche jusqu'au
coucher du soleil. Quand Jo-Jo les voyait revenir avec le
poisson qu'ils avaient pris, d'ton-nement il ouvrait la
bouche, sans parvenir profrer un son. Bill leur apprit
manuvrer le bateau, et bientt les enfants furent
capables de naviguer sans son aide. Et c'tait un plaisir
toujours pareil que de voguer, pousss par une forte brise.
- On va presque aussi vite qu'en canot automobile!
s'criait Jacques, tout joyeux. Bill, je suis si content de
t'avoir rencontr !
Mais au vif dsappointement de Jacques, Bill
Smugs se refusait ne parler qu'oiseaux. De mme, il ne
voulait pas accompagner tous les jours le petit garon au
sommet des falaises pour admirer le vol des mouettes.
En somme, se disait Jacques, i! est moins passionn que
moi ! Mais Bill aimait couter les histoires qu'il lui
racontait, et mme un jour il lui apporta un livre consacr
l'ornithologie.
- Il est pour toi, Jacques !
- Pour moi, Bill ? Mais il est neuf !... s'tonna le
garon. Tu ne l'as pas lu ! Tu dois d'abord le lire...
- Mais non, tu peux le garder, insista Bill en
allumant une cigarette, il y est question du
Grand... Je crois que tu as raison, et que nous ne
dcouvrirons jamais cet oiseau. Il doit avoir disparu.

On n'en a plus vu un depuis cent ans.


- Oui, mais personne n'a explor l'Ile de la
Nuit, rtorqua Jacques avec obstination. Ah ! si vous
vouliez un jour aller jusque-l, je suis sr que nous y
ferions des dcouvertes sensationnelles... L'le doit tre
un paradis pour les oiseaux, et ils ne sont srement pas
farouches.
Mais Dinah, agace par ces ternelles histoires
d'oiseaux, intervint pour changer le cours de la
conversation :
- Vous auriez d voir la tte de Jo-Jo quand il nous
a vus revenir hier, avec tout le poisson que nous avons
pris ! Il ne comprenait pas qu'on puisse faire une si
belle pche au bord de l'eau. Et il disait que nous avions
t en bateau.
- Vous ne le lui avez pas dit? demanda Bill Smugs,
subitement inquiet.
Dinah fit non de la tte.
- On n'est pas si btes. Il est capable de gter tout
notre plaisir. Il nous suivrait et chercherait par tous les
moyens nous empcher de vous voir.
- Est-ce que votre oncle et votre tante savent que
vous m'avez rencontr ?
Dinah continua faire non de la tte.
- Non, nous n'avons encore rien dit. Mais
quelle importance cela a-t-il ? Est-ce qu'il faut que nous
le leur racontions ?
- Pas du tout ! rpondit vivement Bill Smugs. Il se
gratta le sommet du crne, qu'il avait chauve, et
expliqua

Voyez-vous, je suis venu dans ce coin sauvage


pour tre seul et pour m'occuper des oiseaux, pas des
gens. Connatre des gens vous entrane aussitt un tas
d'obligations qui gteraient mon plaisir. Vous, vous tes
des enfants, c'est diffrent. Je m'amuse beaucoup avec
vous. Est-ce que vous me comprenez ?
Bill Smugs disait vrai. Il aimait la solitude et
vivait en ermite dans sa cabane. Il avait bien une voiture
qu'il avait gare quelque distance de son campement,
mais il ne l'employait que pour aller la ville, o il tait
bien oblig de s'approvisionner. Il en avait ramen un
matelas et toutes sortes de menus objets indispensables
pour se bien loger, et vraiment il tait install presque
avec confort dans son dsert.
Quand les enfants apprirent que leur ami avait une
auto, ils poussrent des cris de joie et supplirent Bill de
les emmener la ville.
- Il faut absolument que je m'achte une lampe de
poche, disait Jacques. Bill, tu te souviens de ce passage
secret dont nous t'avons parl?... Eh bien, il est trs
difficile d'y avancer sans lampe. C'est troit et glissant.
Avec une lampe, ce sera un jeu... Prends-moi dans ta
voiture !
- Et moi aussi, supplia Philippe. J'ai besoin d'une
lampe, tout comme Jacques. Et nous devons acheter des
films pour l'appareil de Jacques, car il les a oublis chez
Mr. Roy. Il faut qu'il prenne des photos d'oiseaux. C'est
indispensable.

Jamais Philippe n'avait dfendu les intrts


particuliers de son ami avec une telle chaleur. Et quand
les garons eurent fini de donner les raisons pour
lesquelles il tait indispensable qu'ils aillent la ville, ce
fut le tour des fillettes. Dinah et Lucy-Ann avaient
besoin, les en croire, d'un tas de choses sans lesquelles
elles ne pourraient plus vivre dcemment CraggyTops.
Convaincu par tant de bonnes raisons, Bill Smugs
leur promit de les emmener tous les quatre le lendemain.
..
Le lendemain, la premire chose que Philippe
annona fut :
- On va rire ! Jo-Jo se rend aussi la ville. S'il
nous voit, il va blmir...
La voiture de Bill Smugs tait belle. Les garons,
qui s'intressaient un peu la mcanique et
commenaient s'y connatre, l'examinrent avec
admiration.
Elle est neuve ! remarqua Jacques. C'est un
modle de cette anne.
Et, se tournant vers son grand ami, il ajouta :
Bill, tu dois tre trs riche !... Cette voiture
cote cher ! Ce que je voudrais tre ta place !
Mais non, Jacques, je ne suis pas trs riche !
rpondit Bill en souriant Allons, montez, pour que
nous puissions partir tout de suite.
La voiture dmarra en douceur. Elle tait bien
suspendue, et sur la route qui tait mal entretenue
pourtant, on sentait peine les heurts.

Quelle diffrence avec le tacot de tante Polly !


s'exclama Philippe.
- Et vous conduisez autrement bien que Jo-Jo !
ajouta Dinah.
Ds qu'ils furent dans les terres, Bill acclra, et
bientt la petite ville apparut au loin. Bill gara sa voiture
et donna rendez-vous aux enfants pour le lunch dans un
grand htel du patelin.
- J'ai affaire ici, dit-il. Je ne peux pas
demeurer tout le temps avec vous. A tout l'heure !
Et il s'loigna rapidement.
- Je me demande o il va ? dit Jacques en le
regardant disparatre dans une rue latrale. Pourquoi ne
sommes-nous pas rests avec lui ?... C'est dommage,
j'aurais aim entrer dans ce magasin o l'on vend des
animaux empaills.
Tu vois bien qu'il ne tient pas rester avec nous !
rpondit Dinah, tout aussi dsappointe que le petit
garon.
Elle avait pargn un peu d'argent pour offrir une
crme glace Bill.
- ... Sans doute doit-il s'occuper de ses affaires, ditelle pour se consoler.
- Est-ce que tu connais son mtier ? demanda alors
Lucy-Ann. Il ne s'occupe pas que d'oiseaux. On ne vit
pas de a ! Il doit faire quelque chose dans la vie...
- Il n'a pas l'air d'avoir grand-chose faire, en

tout cas, dclara Jacques. Il est vrai qu'il ne raconte


pas tout ce qu'il fait. Qu'est-ce que tu veux, les grandes
personnes, a ne pense pas comme nous... C'est tout
diffrent !... Allons ! ne restons pas ici ! Partons la
recherche d'un magasin o nous dcouvrirons des
lampes de poche.
Ils n'eurent pas courir longtemps dans la petite
ville pour trouver le magasin qu'ils cherchaient. On leur
en offrit qui taient extrmement jolies et pas trop
grandes. Elles clairaient bien, et dj les garons se
voyaient dans le souterrain tout illumin par leurs
torches.
Ils en achetrent quatre, une pour chacun.
- Plus besoin d'allumer les candlabres pour nous
dshabiller, dclara Dinah, en fille pratique. Nous nous
servirons de nos lampes de poche. C'est donc un achat
utile.
Et maintenant, o allons-nous?... demanda
Philippe.
- Chez le photographe ! rpondit Jacques.
Ils achetrent des films en quantit suffisante pour
photographier tous les oiseaux de Craggy-Tops, puis ils
entrrent dans une ptisserie, o ils choisirent des
biscuits, et ils finirent par une parfumerie, o Dinah
demanda un flacon d'eau de Cologne dans l'intention de
l'offrir tante Polly.
- N'oublions pas Kiki ! remarqua alors
Jacques. Il faut aussi qu'il soit de la fte. Si nous
achetions des graines de tournesol ? Tout le monde
-d'accord ?

Mais avant qu'un des enfants et pu ouvrir la


bouche, le perroquet rpondait en personne, en faisant
entendre une srie de cris joyeux et approbateurs. Il
s'amusait follement, et chaque fois qu'un passant le
regardait il ne pouvait s'empcher de lui dire une des
phrases de son rpertoire, la grande joie des enfants et
des badauds. Dans le magasin de graines, il se permit
mme de becqueter droite et gauche, pour se faire
une ide des bonnes choses qu'on pouvait y vendre.
Pour tuer le temps, les enfants se promenrent dans
les rues en regardant aux vitrines. Tous espraient au
fond du cur rencontrer Jo-Jo et, sans mme se
concerter, ils se dirigrent vers les quartiers les plus
anims de la ville, o le ngre, sans aucun doute, devait
passer.
Et ce qui devait arriver arriva. Ils virent Jo-Jo.
Il tait au volant de la vieille bagnole et roulait
doucement. Les enfants s'alignrent le long du trottoir
comme s'ils s'apprtaient traverser, mais en ralit
pour se faire voir du ngre.
Jo-Jo n'tait pas aveugle et il les aperut
effectivement fort bien. La touffe de cheveux de
Philippe attira d'abord son attention, puis ce fut le
perroquet perch sur les paules de Jacques, et enfin les
deux fillettes. Il en reut un tel choc qu'il faillit rouler
sur le trottoir et craser un brave policeman qui le
longeait.
- H ! dites donc, vous !... Vous ne pourriez pas
faire attention?... Les trottoirs sont pour les pitons !...

Jo-Jo murmura une vague excuse et stoppa.


- Pas besoin de courir ! dit Jacques ses
compagnons. A cause de la bagnole, il ne peut pas se
mettre notre poursuite.
- Promenons-nous, suggra Dinah, et faisons
comme si nous ne l'avions pas aperu.
Aussitt dit, aussitt fait. Les gosses
s'intressrent vivement aux talages et aux vitrines
et ne prtendirent pas entendre les appels que Jo-Jo
leur lanait de sa voiture.
Le ngre ne pouvait en croire ses yeux. Comment
les enfants avaient-ils fait pour se trouver en ville en
mme temps que lui ? Il n'y avait ni train, ni tram, ni
autobus. Et Craggy-Tops ne possdait pas l'ombre
d'un vlo ! A pied ?... Non, ce n'tait pas possible, la
distance entre la ville et la cte tant trop grande.
Alors, quoi ?
Je vais garer la voiture et les filer, grogna-t-il.
Il perdit un temps prcieux trouver un endroit
convenable, et quand enfin il fut devenu un piton il
eut tout juste le temps de voir les enfants entrer dans
un htel.
Jo-Jo courut jusqu' la porte, mais s'arrta devant.
C'tait le plus bel tablissement de la ville, et son
entre luxueuse le rendit timide. Il resta sur le trottoir.
Je n'y comprends rien, murmura-t-il. Les quatre
enfants rdent dans la ville, et quand je les apercois

ils se rfugient dans l'htel le plus cher et le plus chic


qu'on y trouve.
II ne pouvait deviner que Bill Smugs avait donn
rendez-vous aux enfants dans cet tablissement !
Jo-Jo, tant patient et habitu attendre, s'assit
sur le bord du trottoir et jura qu'il n'en bougerait pas
avant d'avoir revu les enfants. Il tait dcid les
ramener Craggy-Tops dans la vieille voiture et
raconter miss Polly o il les avait dnichs. Oui, il
ferait cela ! La vieille dame ne serait certainement
pas contente d'apprendre de quelle manire son neveu
et sa nice, ainsi que leurs amis, dpensaient l'argent
qu'elle leur avait donn.
Ils auraient bien pu prendre des sandwiches et
les manger dans le parc, o il y a des bancs , se
disait-il.
Puis, fatigu d'tre assis, il se leva pour faire les
cent pas devant l'htel.
Les enfants y taient entrs avec un rien de
prcipitation, car ils avaient vu que le ngre s'tait
mis leur poursuite. Mais l'intrieur ils retrouvrent
tout leur calme. Bill Smugs les attendait au salon. Il
montra aux fillettes o elles devaient aller pour se
rafrachir et se donner un coup de peigne. Et quelques
minutes plus tard, le petit groupe se trouva runi
autour d'une table o, sur une nappe blanche, il y
avait un beau vase avec des roses dedans.

Le matre d'htel vint prendre les ordres de Bill, qui


composa rapidement le menu.
Les enfants mangrent comme ils n'avaient jamais
mang.
Bill, c'est magnifique ! avoua Dinah, en
s'enfonant sur sa chaise. Un cadeau royal !... Merci
mille fois !
Je suis sre que vous tes un millionnaire !...
dclara la petite Lucy-Ann quand elle vit Bill prendre
son portefeuille bourr de billets de banque. J'ai tant
mang que j'aurai de la peine me lever.
Jacques se souvint alors de Jo-Jo. Il s'loigna sans
mot dire et se dirigea vers la fentre. Il aperut le ngre
qui se promenait lentement devant l'htel. Jacques fit la
grimace, la fois amus et ennuy, et il courut avertir
les autres.
- Il fait les cent pas devant la porte ! Il nous
attend!... Bill, est-ce qu'il existe une sortie par derrire?
Oui, rpondit-il, surpris. Pourquoi ?
Mais parce que nous ne tenons pas nous
trouver nez nez avec Jo-Jo. C'est simple !
Bill eut un sourire.
Ah ! bien, bien ! C'est entendu. Nous allons lui
jouer un bon tour.
Il se leva et ordonna :
- Allons, debout ! Il est temps de rentrer.
Venez avec moi, c'est par ici.
Pendant qu'il pilotait le petit groupe vers une sortie
de service, il demanda encore :
Tous vos achats sont faits ? Besoin de plus rien?

- Nous avons tout ce qu'il faut, merci ! rpondit


Philippe.
Quelques instants plus tard, Bill et les enfants se
trouvrent dans une petite rue tranquille qui les mena
directement l'endroit o la voiture tait parque. Ils
grimprent dedans, heureux de leur journe magnifique!
Ds qu'il fut sorti de la ville, Bill acclra, pour
rouler vive allure jusqu'au bord de la mer. Il fit
descendre les enfants non loin de Craggy-Tops. Et ceuxci, aprs avoir remerci leur grand ami, dvalrent des
rochers, aiguillonns par le dsir d'arriver la maison
avant Jo-Jo.
Ils se trouvaient installs dans ia grande cuisine de
Craggy-Tops, alors que Jo-Jo montait encore la garde
devant l'htel. A la fin, ne voyant pas sortir les enfants,
il perdit patience et, le rage au cur, se dirigea vers
l'endroit o il avait parqu la vieille voiture.
Il arriva Craggy-Tops une heure aprs les enfants,
et ce fut d'ailleurs eux qu'il aperut en premier lieu.
Fatigus de rester ne rien faire dans la cuisine, ils
taient sortis et jouaient dans les rochers avoisinant la
maison. De surprise, le ngre faillit encore avoir un
accident. Il manqua de verser dans un ravin.

Il y a un mystre ! murmura-t-il entre ses dents.


Mais lequel ? Il faut que j'en aie le cur net, et
rapidement. Quoi ? Me laisser rouler par des enfants...
Pas encore !
II ferma la porte d'entre avec une telle rage que les
enfants clatrent de rire. Ils taient bien vengs des
petites misres que le ngre leur faisait subir.
- Il est mat ! estima firement Jacques. Nous ne
l'aurons plus tout le temps derrire nous comme s'il tait
notre ombre.
Hum !... Mfie-toi, rpliqua Philippe, qui
connaissait mieux la mentalit de Jo-Jo que son ami. Il
est ttu ! Ne crie pas trop tt victoire !...

CHAPITRE XIII
Jo-Jo est roul une fois de plus.
Le ngre ne dormit pas de toute la nuit, proccup
par l'histoire invraisemblable dont il avait t le tmoin
oculaire. Il rejeta assez vite la version d'une balade et se
dit que les gosses s'taient fait vhiculer par un tranger.
Mais qui ?
Il faut que je les surveille troitement, murmura-til. Je dois m'arranger pour ne jamais les quitter. Ils
finiront bien par se trahir.
Ds le lendemain matin, il se mit l'oeuvre. Quand
les enfants se dirigeaient vers la plage, il y allait aussi.
S'ils restaient la maison, lui n'en bougeait pas non
plus. Et s'ils escaladaient les rochers, il les imitait. Ainsi,
il ne les perdait jamais de vue, et mme il faisait
semblant de travailler, soit en cherchant du bois, soit en
nettoyant le carrelage de la cuisine, de faon ne pas
tre pris en dfaut par miss Polly. Pour une fois, il
pensait tout. Au grand ennui des enfants, faut-il le
dire!

Qu'est-ce que je t'avais dit?... s'exclamait


Philippe. M nous traque...
Mais il va savoir que nous connaissons Bill et
que nous allons en bateau ! gmit l-dessus la petite
Lucy-Ann qui, plus que les autres, tait effraye par
le mchant noir.
a va tre gai ! ricanait Dinah, furieuse.
Aujourd'hui dj, nous n'avons pas pu bouger d'ici. Que
va penser Bill ? Il va nous prendre pour des ingrats.
Hein ! Une fois les bonnes choses passes, dada... Plus
de Jacques, plus de Philippe, plus de Lucy-Ann, plus de
Dinah ! Je me demande ce que nous allons faire...
A diverses reprises, ils tentrent de semer le ngre,
mais ils n'y parvinrent pas. Jo-Jo tait agile comme un
lapin et les surveillait troitement. Il gardait son calme,
tandis que les enfants commenaient s'nerver et
sentaient la colre les envahir.
La nuit vint que les enfants n'avaient encore trouv
aucun moyen pour se dfaire du ngre. Les fillettes
montrent dans la tour pour tenir conseil avec les
garons.
- J'ai trouv ! s'cria tout coup Jacques, qui
jusqu' prsent n'avait pas dit grand-chose. Oui, j'ai
trouv... Je sais un moyen pour semer Jo-Jo... Un moyen
infaillible !...
- Et peut-on savoir ce que c'est?... s'enquit Dinah
sur un ton un peu acide.
Mais bien sr, c'est trs simple. Nous nous
promnerons sur la plage, suivis de Jo-Jo, videmment.
Puis, un moment donn, nous escaladerons

les rochers et pntrerons dans la caverne. Jo-Jo, ne


se mfiant pas, restera devant l'entre et nous attendra.
H ! il nous attendra longtemps... Car pendant ce temps,
nous revenons ici par le souterrain et ressortons aussitt,
en empruntant cette fois la route par les falaises. Et ainsi
nous verrons Bill, sans que Jo-Jo vienne fourrer son sale
nez dans nos affaires. Et voil !
C'est formidable ! lana Philippe.
Mais les fillettes se montrrent d'abord moins
enthousiastes. L'ide de cheminer dans le passage secret
les effrayait un peu, mais Jacques finit par les rassurer
en leur faisant remarquer que la traverse du souterrain
ne serait qu'un jeu, munis comme ils l'taient de lampes
de poche.
Le lendemain matin, le petit groupe prit donc
innocemment le chemin de la plage, suivi de Jo-Jo qui
ne se doutait de rien.
- Jo-Jo, pour l'amour de Dieu ! ne nous suis pas tout
le temps ! lui cria Philippe. Nous allons dans les
cavernes, et il ne peut rien nous arriver de mal. Va-t'en !
Mais le ngre s'obstinait.
Miss Polly m'a dit de vous surveiller, rpondit-il.
C'tait le motif passe-partout. Mais les enfants
savaient bien ce qu'il fallait en croire. Jo-Jo avait
mauvais caractre et ne pouvait supporter la joie
d'autrui. On le trouvait partout o il n'avait que faire.
Le quatuor pntra dans la caverne sans autrement

insister. Jo-Jo resta l'entre en jetant de temps


autre un coup d'oeil vers la grotte.
Ces gosses jouent bien longtemps l-dedans,
grogna-t-il aprs une heure d'attente. C'est dangereux !
Je vais le dire miss Polly !
Qu'aurait-il dit si, au lieu de se tenir devant la
caverne, il y tait entr et n'avait trouv personne?
Les enfants n'avaient pas hsit. Sitt dans la
caverne, ils taient descendus par la chemine dans
l'troit souterrain et avanaient rapidement. A vrai dire,
les garons seuls taient dans leur lment. Les fillettes
n'aimaient pas du tout se sentir prisonnires de la
montagne, et en outre l'odeur qui rgnait dans le passage
les incommodait. A un moment donn, elles eurent
mme de la peine respirer, et cette sensation
d'touffement les remplit de frayeur.
Pas question de revenir sur nos pas ! dclara
Philippe un peu brusquement, comme Dinah faisait
mine de reculer. Allons, avance !
Et il donna une bourrade dans le dos de sa sur.
Ne pousse pas, brute ! cria la fillette. Si tu
insistes, je m'arrte.
- a va ! a va ! grogna Jacques. Cessez donc de
vous disputer tout le temps ! Vous seriez capables de
vous quereller sur un bateau qui sombre ou dans un
avion qui tombe. Allons, avance, Dinah, et ne fais pas la
sotte !
Dinah allait se retourner pour s'empoigner avec
Jacques quand Kiki, comme toujours perch sur l'paule
de son matre, fit entendre une petite toux

sche. Le perroquet imitait si bien Jo-Jo que les


enfants crurent un moment que le ngre tait sur leurs
talons. Ils pressrent le pas sans mot dire. La colre
montante de Dinah tait coupe net.
- Ce n'est rien ! s'exclama Jacques au bout d'un
moment. Kiki s'amuse.
Entendant prononcer son nom, le perroquet
rcidiva. Il toussa misrablement, la manire de Jo-Jo.
Le groupe se mit rire. La peur tait oublie, et
Dinah ne songea plus rechigner. D'ailleurs, l'issue du
souterrain n'tait plus loin, et bientt les enfants se
trouvrent sous la trappe. Ils s'y mirent quatre pour la
pousser, et elle retomba sur les pierres de la cave avec
un bruit sourd.
Les garons grimprent les premiers et aidrent les
fillettes monter. Puis ils rabattirent la trappe, se
dirigrent rapidement vers la porte de communication

et l'ouvrirent sans hsiter. Les botes de conserves


s'croulrent avec un tapage auquel ils taient dj
habitus.
Passer dans l'autre cave et remettre les botes en
place, ce fut l'affaire de quelques minutes. Jacques
posait la dernire bote, que Philippe ouvrait dj la
porte de la cuisine. La pice tait vide.
Le quatuor la traversa au pas de course et fila en
ligne droite vers les rochers.
- Ouf ! s'cria Philippe, quand tout le monde se
trouva sur le sentier au sommet de la falaise. Nous
sommes sauvs ! Et Jo-Jo aurait un drle de flair s'il
nous dcouvrait maintenant. Allons ! en route vers Bill !
Leur grand ami s'affairait autour de l' Albatros.
Quand il vit arriver les gosses, il agita la main et leur
cria :
- Hello ! Pourquoi n'tes-vous pas venus hier ?
Vous m'avez manqu...
A cause de Jo-Jo ! rpondit Jacques. Il nous
suivait comme notre ombre. Il doit se mfier... Il
suppose sans doute que nous avons un ami qui possde
une auto.
Bien, bien ! dit Bill avec un rien d'inquitude
dans la voix. Ne lui dites surtout pas que vous me
connaissez ! Je ne tiens pas voir le ngre rder autour
de ma hutte. Cet individu ne me plat pas du tout...
- Pourquoi que tu t'occupes tant de ton
bateau?... demanda alors Philippe, qui trouvait qu'on
avait assez parl de Jo-Jo. On va pcher ?
Pcher, non. Mais comme la journe est

belle, je pense que nous allons jouer Christophe


Colomb et essayer d'approcher de l'Ile de la Nuit.
Un silence rpondit ses paroles. Les enfants
taient trop mus pour dire quoi que ce soit. Enfin !
Leur plus beau rve allait devenir ralit !
Jacques regarda la mer dans l'espoir de voir l'le.
Mais elle tait enveloppe de brume, et il tait
impossible d'en distinguer les formes.
a n'a pas d'importance, murmura le petit
garon. Je sais exactement o elle se trouve.
Et se tournant vers son grand ami :
Oh ! Bill !... Nous allons dcouvrir le Grand
Pingouin...
Et s'il n'y a plus de Grand Pingouin, tu seras trs
fch et tu ne voudras plus jamais retourner dans l'Ile de
la Nuit...
Oh ! non, Bill ! Les autres oiseaux m'intressent
aussi...
Bill ! Est-ce que nous pouvons venir, nous
aussi ?
C'tait au tour des fillettes de s'accrocher leur ami.
Lucy-Ann surtout se faisait suppliante, car elle
s'imaginait que le voyage l'Ile de la Nuit ne concernait
que les garons.
Bill mit fin toutes les questions en affirmant : Nous allons tous l'le. Je pensais y aller hier dj, mais
comme vous ne veniez pas, j'ai remis la traverse
aujourd'hui. Vous voyez bien que je ne veux pas partir
sans vous ! Nous partirons au dbut de l'aprs-midi...
Semez Jo-Jo comme vous

l'avez fait ce matin, et tout sera parfait. Il ne faut pas


que le ngre vous voie partir sur I' Albatros . Il vous
ferait des ennuis au retour...
On a le truc pour le semer ! rpondit firement
Jacques. Sois tranquille, Bill !
- Merci, Bill ! dit alors Philippe, dont les yeux
brillaient de plaisir.
On verra l'le comme je vous vois ? questionna
Lucy-Ann, incrdule.
- Et on dbarquera ? s'enquit Dinah.
- Dbarquer?... Hum ! je n'en sais rien... ou plutt je
crois que ce sera difficile. L'le est protge par des
rcifs qui en font tout le tour. Il doit bien y avoir une
passe, mais j'ignore o elle est situe... Et je ne tiens pas
ce que nous nous perdions corps et biens.
- Ooooh ! gmirent en chur les enfants. On ne
coulera pas !
Ils taient dsappoints. Eux, ils voulaient bien
risquer leur vie pour pouvoir poser le pied sur le sol de
l'le mystrieuse.
Maintenant, il faut rentrer !... ordonna Bill.
Mangez tt, pour tre prts temps. Je ne tiens pas
partir trop tard. Il faut profiter de la mare. Allons ! A
tout l'heure...
A tout l'heure, Bill ! s'crirent les enfants en
s'loignant. Nous apporterons du th et nous ne vous
ferons pas attendre... C'est promis !
Ils retournrent Craggy-Tops par le mme chemin
qu' l'aller. Ils ne firent que parler de l'Ile de la Nuit, et
l'ide qu'ils la verraient de prs cet

aprs-midi, un petit frisson leur parcourut l'chin.


Jo-Jo leur avait racont des histoires si pouvantables au
sujet de cette le, qu'elle tait pour eux comme un lieu
terrible qui faisait partie d'un monde de cauchemars.
Je me demande si Jo-Jo nous attend toujours
l'entre de la caverne ! s'exclama Jacques quand le petit
groupe approcha de Craggy-Tops. Venez ! Rampons
jusqu'au bord de la falaise et jetons un coup d'oeil sur la
plage.
Amuss, les enfants firent comme Jacques avait dit...
Oui, le ngre tait toujours son poste. Il ne bougeait
pas et regardait l'entre de la caverne d'un air stupide.
Tante Polly travaillait dans la cuisine. Philippe sauta
son cou, alors que les autres taient encore sur le seuil.
Qu'est-ce que tu viens me demander? s'enquit la
vieille dame, qui connaissait les faons d'agir de son
neveu.

Est-ce qu'il y a moyen de manger tt


aujourd'hui? dit-il. Comme a, on pourra partir tout de
suite aprs le djeuner, et tu n'auras qu' nous donner le
thermos avec du th ! Cela ne t'ennuie pas,
tante ? Ecoute, nous allons t'aider prparer le
djeuner...
-r- Bon, rpondit tante Polly. Il y a de la viande
froide dans le garde-manger... et des tomates !... Ah !
prends aussi les raisins secs !... Dinah, toi, tu vas
tendre la nappe sur la table et apporter tout ce qu'il
faut. Les autres peuvent aller jouer !

Oh ! mais on peut vous aider aussi ! rpliqua


Jacques.
Non, non ! Philippe et Dinah, c'est assez ! Je
vous prparerai des sandwiches que vous prendrez avec
le th. Ah ! j'oubliais... Il y a aussi un cake au
gingembre. Dinah, quand tu auras pos les assiettes
sur la table, tu mettras bouillir de l'eau.
- a ne t'ennuie pas, tante, qu'on s'en aille tout
l'aprs-midi ? questionna Philippe, une fois que tout fut
prpar pour le repas.
Au contraire ! rpondit la vieille dame. Je ne me
sens pas trs bien. Depuis ce matin, j'ai la migraine, et je
serai bien contente de pouvoir me reposer un peu cet
aprs-midi.
Les enfants prirent un air dsol. Tante Polly
semblait en effet bien abattue, et ses traits taient tirs.
Philippe se demanda si sa mre avait envoy de l'argent,
mais il n'osa pas questionner sa tante devant les autres et
se tut. Tante Polly avait peut-tre des ennuis et se
dbattait dans de grandes difficults financires, mais le
petit garon se sentit impuissant devant les misres des
grandes personnes.
Ds qu'ils eurent fini de manger, les enfants se
levrent de table et quittrent Craggy-Tops.
Ils n'avaient pas vu Jo-Jo !
Et pour cause !... Le ngre se tenait toujours devant
l'entre de la caverne. Il trouvait le temps long, mais il
s'tait jur de ne pas quitter son poste. Toutefois,
vaguement inquiet qu'il ne ft arriv

quelque chose aux enfants, il se dcida la longue


entrer dans la caverne.
Elle tait vide !
Il appela deux ou trois fois : H !... O tes
vous?, mais il n'entendit personne lui rpondre.
Ah ! misre ! s'exclama-t-il, pris tout coup d'une
vraie peur. Si les petits se sont perdus dans les grottes,
qu'est-ce que je vais prendre pour mon rhume !
II quitta aussitt la caverne et courut tout d'une
traite jusqu' Craggy-Tops. Miss Polly tait en train de
faire la vaisselle.
Elle leva la tte et regarda le ngre avec svrit.
Eh bien, Jo-Jo ? O as-tu t de toute la
matine ? J'ai besoin de toi et je ne parviens jamais te
trouver.
Je surveillais les enfants, Miss !... rpondit JoJo. Et j'ai bien peur... Ils sont entrs dans la caverne, il y
a longtemps, longtemps, et ils n'en sont pas encore
sortis. Ils se sont gars, c'est certain !
Le regard de miss Polly s'assombrit encore.
Ne fais pas l'idio't ! dit-elle. Tu inventes cette
histoire pour trouver une excuse commode ta paresse.
Tu sais trs bien que les enfants ne sont pas dans la
caverne !
Oh ! Miss Polly ! s'cria le ngre, outr, je suis
entr dans la caverne et j'ai appel. Ils se sont gars,
c'est vrai... Je les ai vus entrer, je ne les ai pas vus sortir!
Je n'ai pas quitt la plage, ils sont donc dans la caverne.

Ils ne sont pas dans la caverne, rpondit


miss Polly, le plus schement qu'elle put. Ils ont mang
ici, il n'y a pas une demi-heure, et ils sont repartis, je ne
sais o, en pique-nique. Ne viens donc pas me raconter
des histoires pour me faire peur. Tu es doublement
coupable, Jo-Jo !
D'motion, le ngre se laissa tomber sur une chaise.
Il n'en pouvait croire ses oreilles. N'avait-il pas t toute
la matine sur la plage, l'entre de la caverne ? Si les
enfants avaient quitt cet endroit, il l'aurait vu.
Ne joue pas l'tonn ! gronda miss Polly.
Allons, secoue-toi et travaille un peu ! Tu en as besoin.
Et tout ce que tu n'as pas fait ce matin, tu le feras cet
aprs-midi. Compris ?
Mais...
Pas de mais ! Oh ! oui, il se peut que les
enfants aient t dans la caverne, mais ils en seront
sortis ton insu. Ce n'est pas sorcier. Ne reste donc pas
plant l comme un pouvantaiI moineaux ! Tu me
mets en colre, et j'ai dj une migraine atroce.
Jo-Jo s'tait relev, mais il demeurait au milieu de
la pice, bras ballants et bouche ouverte. A la remarque
de miss Polly, il se remit un peu et ferma la bouche.
Comment est-ce possible?... grogna-t-il peu aprs,
tout en coupant du bois. C'est une bien curieuse
histoire.
Il se souvenait prsent de la nuit o les enfants
l'avaient surpris et s'taient rfugis dans la

caverne. A l'aube, ils avaient disparu, et lui, il avait


cru alors qu'il s'tait tromp, qu'il n'avait pas eu affaire
Philippe et Jacques.
Mais maintenant ? Voil que cela recommenait !
Les quatre enfants s'taient cachs dans la caverne et
avaient russi lui filer entre les doigts. Lui, Jo-Jo,
venait d'tre roul pour la troisime fois (il y avait
encore cette histoire de la rencontre en ville), et il n'tait
pas parvenu savoir comment !
Il aurait aim se mettre leur poursuite l'instant
mme, mais miss Polly tait de fort mchante humeur,
et lui dsobir une fois de plus et t dangereux.
Jo-Jo se mordit les lvres. Que pouvait-il faire,
sinon prendre son mal en patience et attendre le moment
favorable !

CHAPITRE XIV
On ne dbarque pas lIle de la Nuit.
Jamais les enfants n'avaient franchi en aussi peu de
temps la distance qui spare Craggy-Tops de la hutte de
Bill Smugs. Ils trouvrent leur grand ami dans la crique,
ct de son bateau qu'il y avait amen.
Les enfants dposrent leurs vivres et le thermos
dans I' Albatros , puis ils grimprent dans
l'embarcation et attendirent la mare. Quand la mer fut
assez haute, et que le bateau commena flotter, Bill
prit les avirons et rama jusqu' ce qu'il eut dpass la
petite le o Philippe avait aperu le bateau pour la
premire fois.
Et maintenant, s'cria-t-il, au travail !... Allons,
les enfants, je vais voir si mes leons vous ont t
profitables... Larguez la voile !
Les enfants, qui s'taient vivement intresss aux
leons nautiques de Bill, accomplirent aisment les
premires manuvres. Puis, quand la brise

gonfla la voile et poussa rapidement l' Albatros


sur les flots, ils vinrent s'asseoir prs de Bill et
s'emparrent du gouvernail.
Bravo, les garons ! s'exclama-t-il, content de
ses lves. Je vois que vous tes capables de manuvrer
mon bateau comme si vous tiez de vrais loups de mer !
Vous pourriez mme vous passer de moi !
- Oh ! Bill ! Tu nous laisseras un jour partir
seuls? demanda Jacques, habile saisir toutes les
occasions. Tu pourras avoir confiance en nous,
rellement tu pourras ?
- Peut-tre bien, un jour !... rpondit Bill en riant.
Tout ce que je vous demanderai, ce sera de me
promettre de ne pas aller trop loin.
- Bien sr ! rpliqua Jacques, tout heureux. Je te
promets tout ce que tu veux !
Ah ! partir seuls, cela doit tre quelque chose de
formidable ! pensaient les enfants.
Bien que le vent ft fort et pousst rapidement
l'esquif vers le large, la mer tait calme. C'tait un
plaisir que de fermer les yeux et de se laisser bercer par
le mouvement des vagues.
- Je ne connais rien de mieux ! avoua Jacques.
J'adore couter le bruit du vent dans la voile.
- Et moi, celui de l'eau contre la coque, ajouta
Philippe, qui ne dsirait pas demeurer en reste de
lyrisme.
Les fillettes se taisaient, mais elles ne jouissaient
pas moins que les garons de la promenade. Elles
s'taient assises au milieu et laissaient pendre

leurs mains dans l'eau frache. Kiki, plus curieux


encore que son matre, tait all se percher sur le mt
et avait quelque peine garder son quilibre. Il tait
oblig d'ouvrir ses ailes pour ne pas tomber. Mais lui
aussi, autant que les enfants, semblait aimer naviguer.
- Essuie tes pieds et ferme la porte ! criait-il en
regardant Bill. Combien de fois ne t'ai-je pas dit...
Tais-toi, Kiki ! hurlrent en chur tous les
enfants. Si tu es grossier avec Bill, il te jettera
pardessus bord !
Kiki se mit rire aux clats et, tout coup, quitta
son perchoir pour voler avec les oiseaux de mer qui
tournoyaient autour de I' Albatros et leur crier
qu'ils feraient mieux d'employer un mouchoir. Puis il
poussa un cri si perant que tous les autres oiseaux,
pris de peur, s'envolrent tire-d'aile. Kiki adorait ce
petit jeu. Faire peur aux gens, aux animaux qui
marchent ou aux oiseaux qui volent haut dans le ciel
tait son plus grand plaisir.
C'est curieux ! dit tout coup Philippe. Je ne
vois pas l'Ile de la Nuit. O est-elle, Bill ? Depuis que
je suis sur l'eau, j'ai perdu toute notion de la direction.
Elle est de ce ct-l ! rpondit Bill en pointant
son index vers l'Ouest.
Mais les enfants eurent beau regarder, ils ne
virent rien. Peu leur importait, d'ailleurs. Rien que le
fait de savoir qu'ils approchaient de la terre interdite
les comblait de joie.

Le vent se rafrachit un peu, et le bateau commena


danser. Les cheveux des fillettes flottaient comme des
drapeaux, et par moments les garons taient obligs de
fermer les yeux. Tout coup, Bill poussa une
exclamation d'ennui. Sa cigarette venait d'tre emporte
et tait tombe l'eau. Si Kiki tait malin, dit-il, il
irait la chercher. Et il lana un regard amus vers
l'oiseau.
- Pauvre Kiki ! sanglota alors le perroquet.
Pauvre Kiki ! Ah f quelle misre ! quelle misre ! Et
tout en se lamentant il secouait sa tte avec un air si
comique que tout le monde clata de rire. Jacques tenait
un coquillage la main, il le lana dans sa direction.
Aussitt, l'oiseau se mit rire, pour devenir silencieux
tout de suite aprs. Bill essaya d'allumer une autre
cigarette, mais le vent rendait cette opration
excessivement dlicate.
Il n'y tait pas encore parvenu, que Jacques hurla
soudain :
- Regardez ! Regardez ! Terre... C'est l'Ile de la
Nuit ! N'est-ce pas que c'est l'Ile de la Nuit ?
Tous regardrent dans la direction indique par le
petit garon. Une masse sombre, estompe par la brume,
apparaissait au loin.
- Oui, rpondit Bill, c'est l'le. Elle est plus
grande que je ne croyais.
Le bateau filait belle allure, et bientt l'le apparut
dans tous ses dtails. En fait, c'tait un

roc aride et d'aspect rbarbatif. Une ceinture


blanche et cumeuse l'enveloppait de tous cts et
montrait clairement qu'il fallait faire attention aux rcifs
et aux courants. L'embrun claboussait les rocs une
hauteur impressionnante, et les enfants purent voir
bientt de petits rocs noirtres et luisants pointer leur
masse sinistre hors de l'eau.
L' Albatros n'tait plus trs loign de l'Ile de la
Nuit et dansait comme un bouchon sur les flots. LucyAnn changeait doucement de couleur, et ses joues ross
devenaient verdtres. Elle fut la seule, d'ailleurs, se
sentir un peu incommode, et honteuse de ne pas avoir
le pied marin comme les autres elle prit son mal en
patience et se tut. Son malaise, heureusement, ne dura
pas.
Vous voyez la couronne de rochers tout
autour de l'le ! s'exclama Bill. Combien de navires ne
se sont ,pas briss sur ces rcifs, je me le
demande ! Nous allons voir s'il y a une passe, mais nous
n'approcherons pas, et il est donc inutile de me supplier.
L' Albatros , qui pendant un moment avait de
nouveau vogu gentiment, se remit danser, et LucyAnn redevint verdtre.
Mange un biscuit sec, Lucy-Ann, lui conseilla
Bill. Tout ton aise. Mordille-le ! Et tu ne seras pas
malade !
Lucy-Ann ne se le fit pas dire deux fois. Elle suivit
le conseil de Bill, et bientt elle sentit son malaise
passer. Elle s'approcha des autres et s'intressa comme
eux l'Ile de la Nuit.

Comme elle portait bien sort nom, cette le !... Pour


ce que les enfants pouvaient en apercevoir, c'tait une
terre dsole et sauvage, faite de rocs noirs. A certains
endroits, il poussait bien quelques arbres rabougris, et
ici et l il y avait bien une tendue d'herbe pauvre et
maigre, mais l'impression d'ensemble tait sinistre.
Pourtant, quand ils furent une centaine de mtres de
l'le, les enfants virent que le roc prs de l'eau avait une
couleur rouge et qu'il ne devenait noir que vers le haut.
- Que d'oiseaux ! Que d'oiseaux !... murmura
Jacques, plus intress par les mouettes et les
cormorans que par la nature du sol de l'le. C'est
formidable, Bill ! Tu veux jeter un coup d'oeil dans mes
jumelles ?
- Non, merci, Jacques, rpondit-il. Je ne peux pas
lcher le gouvernail. Ces parages sont trs dangereux !
Je te crois sur parole. Est-ce que tu connais tous les
oiseaux que tu aperois ?
Jacques dbobina aussitt une srie de noms qui,
pour Philippe et les fillettes, semblaient tre du latin.
- Il y en a des milliers, Bill ! poursuivit le petit
savant en herbe, au comble de l'enthousiasme. Oh ! Bill,
si on dbarquait... Trouve la passe, Bill, trouve la passe!
Elle doit exister, cette passe...
Inutile d'insister, Jacques ! rpondit Bill,
fermement. J'ai dit non, et ce sera non. Mme si nous
connaissions le chemin, ce serait dangereux, et nous
ne le connaissons pas. Je ne vais pas risquer vos vies
pour le plaisir de voir de prs quelques

oiseaux. Il y en a assez Craggy-Tops. Et l tu


peux les contempler longueur de journe, sans courir
le moindre danger.
L'Albatros fit le tour de l'le en se tenant toutefois
une respectable distance des rcifs qui l'encerclaient.
Mais il arrivait parfois, malgr la prudence de Bill, que
le bateau frlt un roc plus loign que d'autres de l'le,
et le raclement du bois contre la pierre avait un bruit
sinistre qui donnait la chair de poule aux enfants. Ils
battaient des mains, inconscients du danger, et se
refusaient de voir les gouttes de sueur qui coulaient sur
le front de leur grand ami.
Grce ses jumelles, Jacques voyait l'le mieux que
tous les autres. Les verres taient littralement colls
ses yeux, et il suivait attentivement le vol des milliers
d'oiseaux qui tournoyaient haut dans le ciel. Cela nerva
Philippe, qui voulait voir aussi.
H ! Jacques ! cria-t-il, tu permets qu'on jette un
coup d'ceil ?... Passe-moi les jumelles !
Mais Jacques faisait la sourde oreille ; il craignait
trop de laisser chapper un Grand Pingouin, et Bill fut
oblig d'intervenir pour que Philippe pt son tour
contempler l'le au travers des jumelles.
Autant Jacques avait t intress par le spectacle
des oiseaux volant dans le ciel, autant Philippe le devint
par ce qui se trouvait sur l'le mme. - H ! s'exclama-til, il y a encore des maisons dans l'Ile de la Nuit ! Je les
vois bien, mais elles doivent tres inhabites, car elles
tombent en ruine.

- Bien sr ! rpondit Bill. Il y a longtemps que plus


personne ne vit ici. Je me demande mme comment
quelqu'un a pu vivre sur cette terre dsole ! Il
n'y a pas moyen de pcher, et moins encore de cultiver
quelque chose !
Les maisons sont sur les hauteurs, rpliqua
simplement Philippe. Mais elles sont trop petites pour
en bien voir les dtails.
Ce sont peut-tre les habitations des fantmes avec lesquels Jo-Jo cherche nous effrayer ! fit
remarquer Dinah, moqueuse.
- Ne raconte pas de btises ! grogna Philippe. Tiens
! Regarde toi-mme, Dinah ! Et puis passe les
jumelles Lucy-Ann.
Il tourna la tte vers Bill et lui avoua : ' Je trouve
que cette le est effrayante, Bill ! L'Ile de la Nuit... Qui
a invent ce nom? On ne pourrait trouver mieux...
Les fillettes regardrent rapidement. Non, elles
n'aimaient pas cette le !... Bigre, qu'elle tait sinistre !
Cela ressemblait vaguement une terre" perdue qui
devait appartenir un autre monde que le leur et qui
n'avait pas encore atteint le XX' sicle.
Le bateau avait fait le tour de l'le. A l'ouest, il avait
vogu un moment dans une eau plus calme, o nul
rocher n'affleurait. Sans doute tait-ce la passe. L'eau
n'avait plus de remous comme ailleurs, encore que les
vagues venaient se briser avec violence contre les
falaises.

Tu vois, Bill ! C'est la passe, j'en suis certain.


Nous l'avons dcouverte.
- C'est fort possible, rpondit Bill en souriant. Mais
il est inutile d'insister, nous ne nous y aventurerons pas.
Dites au revoir l'le, car nous allons nous loigner et
entrer dans des eaux plus calmes. Puis nous ferlerons la
voile et nous en profiterons pour boire un gobelet de th
chaud. Lucy-Ann ne pourrait
d'ailleurs
plus
supporter longtemps la danse que nous subissons
pour le moment. Voyez, elle redevient verte !
Jacques poussa un profond soupir et regarda une
dernire fois au travers de ses jumelles. Mais alors il
poussa un tel cri que Dinah faillit tomber pardessus
bord, et que Kiki quitta le mt.
- Eh bien, qu'est-ce qui se passe ?... demanda Bill,
interloqu.
- Un Grand Pingouin ! hurlait Jacques. Oui,
oui, c'est un Grand Pingouin ! J'en suis certain !
Et sans lcher les jumelles, il dcrivit l'oiseau :
- ... Il est grand et il a des ailes effiles ! Je le vois
parfaitement !... Oui, oui, c'est le Grand Pingouin !
Bill passa le gouvernail Philippe et s'empara des
jumelles. Mais il eut beau regarder partout, il ne vit pas
l'oiseau annonc par Jacques et il lui rendit les jumelles
en dclarant :
- Je crois plutt que tu as rv ! Tu souhaitais tant
voir un Grand Pingouin que tu as imagin en avoir vu
un. Tu prends tes rves pour des ralits,

mon garon ! Ma main au feu que ce n'est pas un


Grand Pingouin !
C'est toi qui te trompes, Bill !
Jacques, dont les yeux brillaient de joie, ne voulait
pas admettre qu'il ait pu mal voir. Il tait certain d'avoir
aperu un Grand Pingouin, et les doutes de son ami le
chagrinaient. Encore un peu, et il allait penser que c'tait
de la mauvaise foi. Ou une sorte de jalousie parce qu'il
avait aperu l'oiseau avant lui.
Il regarda de nouveau dans les jumelles. L'oiseau
avait disparu ; seules des mouettes, de banales mouettes
tournoyaient sur une aile dans le ciel bleu.
L'enthousiasme du petit garon n'en fut pas refroidi pour
autant, et il se tourna vers Bill pour le supplier :
Bill ! Bill ! Voguons vers l'Ile de la Nuit !...
Longeons-la !... Je suis sr que c'est un Grand Pingouin!
Si nous retournons vers l'le, tu le verras comme moi et
tu ne douteras plus. Mais, Bill ! que va dire le monde
quand il apprendra que j'ai vu un Grand Pingouin, cet
oiseau qui a disparu depuis plus d'un sicle ?
Oh ! a ne fera pas une rvolution, Jacques !
rpondit Bil en souriant. Le monde ne s'occupe pas
beaucoup d'oiseaux. Seuls quelques savants, spcialiss
encore bien, daigneront s'intresser ta dcouverte !...
Allons, calme-toi ! Et crois-moi, ce n'tait pas un Grand
Pingouin. Tu as confondu...
Mais Jacques ne se calmait pas. M tait all se
planter l'avant de I' Albatros et ne cessait

de scruter l'horizon. Il avait la figure toute


congestionne de plaisir, et un tic nerveux, par
intervalles, lui plissait le front. Sentant que quelque
chose d'extraordinaire venait de se passer, Kiki, de son
ct, ne resta pas plus longtemps sur le mt et vint se
percher sur l'paule de son matre. Pour attirer son
attention, il lui becqueta l'oreille.
Oui, Kiki, c'tait un Grand Pingouin !... lui cria
le petit garon. Tu le crois, hein ?
Pour une fois, le perroquet ne dit rien. Il demeura
comiquement muet. Mais Lucy-Ann, gagne son tour
par l'enthousiasme de son frre, s'tait approche de lui
et avait saisi son bras.
Oui, Jacques, c'tait un Grand Pingouin !...
murmura-t-elle.
Pour rien au monde, elle n'aurait voulu faire de la
peine son frre en mettant ses allgations en doute.
Elle tait heureuse de sa joie.
Par contre, Philippe ni Dinah n'avaient les mmes
raisons que Lucy-Ann pour croire Jacques sur parole, et
ils furent de l'avis de Bill. Non, ce n'tait pas un Grand
Pingouin !
Quand le bateau vogua dans une eau parfaitement
calme et que la voile fut ferle, le petit groupe mangea
les sandwiches prpars par tante Polly et but le th
chaud contenu dans le thermos . Le petit groupe
moins Jacques, bien entendu. Le savant en herbe tait
encore trop excit pour toucher quoi que ce soit. Son
estomac tait ferm. Lucy-Ann, dont le malaise tait
pass

pour de bon, en profita pour accaparer la ration de


son frre, qu'elle dvora littralement.
Bill, demanda tout coup Jacques, qui jusqu'ici
tait rest rveur, est-ce qu'un jour nous pourrons
partir seuls dans ton bateau?... Tu l'as promis ?
Bill regarda son petit ami droit dans les yeux.
Oui, condition de me promettre ton tour de
ne pas voguer trop loin, rpondit-il. Et surtout de ne pas
essayer de revoir le Grand Pingouin... Les parages o tu
as cru le voir sont trop dangereux.
Jacques devint rouge jusque derrire les oreilles et
baissa la tte. Il se tut pendant tout un temps, puis il
articula lentement :
- Je te le promets, Bill ! Je n'irai pas l'Ile de la
Nuit dans ton bateau !...
Et, relevant la tte :
- ...Alors, oui? On pourra avoir ton bateau pour
nous tout seuls ?
Puisque je te le dis, rpliqua Bill. Je vois que
vous tes capables de le manuvrer convenablement, et
il ne peut rien vous arriver si vous sortez par temps
calme, comme aujourd'hui.
Jacques remercia, et ses yeux redevinrent songeurs.
Il avait une ide, mais il estimait inutile de la
communiquer aux autres. Il venait de donner sa parole
Bill Smugs qu'il n'irait pas dans l'Ile de la Nuit sur son
bateau, mais personne ne pouvait l'empcher d'y aller
avec le bateau de quelqu'un d'autre. Avec !e bateau de
Bill, il apprendrait connatre la manuvre fond, mais
le jour o il

serait sr de lui il irait dans le bateau de Jo-Jo et


essayerait d'atteindre l'le sans demander la permission
de personne.
C'tait un plan dangereux, mais Jacques avait une
envie si grande de revoir son Grand Pingouin que les
risques de l'aventure ne le troublaient pas. Pour mieux
dire, il n'y pensait pas. Il tait convaincu qu'il pourrait
facilement trouver la passe, et il se dit qu'il lui suffirait,
pour carter tout danger d'aller se briser sur les rcifs, de
ramer aprs avoir ferl la voile. Le seul point qui l'ennuyait un peu n'tait qu'un dtail : le bateau de Jo-Jo
tait plus grand et plus lourd que celui de Bill.
Parviendrait-il le manuvrer facilement?... Mais plus
il y rflchit, plus il se persuada que bateau c'tait
bateau, et bientt il n'eut plus aucune crainte ce sujet.
Un moment, il eut envie de rvler ses plans aux
autres. Mais il se ressaisit temps. Il ne fallait pas que
Bill st. Bill tait un ami, certes ; il tait gentil et
comprhensif, mais c'tait une grande personne, et les
grandes personnes ne voient jamais les choses comme
les enfants. Elles ont toutes sortes de bonnes raisons
pour empcher les petits de faire ce qu'ils ont envie de
faire.
Jacques tait si profondment absorb dans ses
rflexions qu'il n'entendit pas qu'on l'interpellait.
Oh ! laisse-le tranquille ! ricana Dinah. Il
vole ct de son Grand Pingouin... Je suis sre qu'il est
au-dessus de l'Ile de la Nuit !
Pauvre vieux Jacques !... susurra Philippe.

Notre oiseau a perdu son apptit ! Il doit tre bien


malade !...
Et, lui donnant un coup dans le flanc, il ajouta : - ...
Eveille-toi, rveur !
Redeviens un tre sociable ! lana son tour
Bill. Sinon, un de ces quatre matins il va te pousser des
ailes !
Quand le thermos fut vid, Bill dcida de rentrer
au havre, mais force de rames. Il estimait que c'tait
un exercice tout indiqu pour de jeunes nergies, et il
passa les rames aux deux garons, Ils trouvrent
beaucoup de plaisir ce sport. Jacques surtout, qui
n'oubliait pas son plan et qui se voyait dj ramant dans
la passe de l'Ile de la Nuit.
Eh bien, nous voici de retour !... s'exclama Bill
en sautant sur la plage. La promenade est finie !
Les garons l'imitrent et sautrent dans le sable
avec souplesse. Les fillettes firent plus de manires ;
elles descendirent de l'embarcation tout leur aise, avec
le thermos et le panier vide. Puis Bill tira I'
Albatros sur la plage.
Au revoir ! cria-t-il aux enfants quand ceux-ci
s'loignrent. Revenez quand vous voulez, demain si
cela vous convient. Le bateau est vous. Pour un jour,
du moins !
Oh ! merci, Bill ! Vous tes un chic type !...
rpondirent en chur les enfants.
Et Kiki ajouta :

Oh ! merci ! Oh ! merci ! Oh ! merci... qu'il


rpta un bon nombre de fois encore.
La paix, Kiki ! lui ordonna Jacques en riant.
Mais l'oiseau ne voulut rien entendre, et il cria :
Oh ! merci ! jusqu' Craggy-Tops.
Vous vous tes bien amuss ? demanda tante
Polly quand ils entrrent dans la cuisine.
Merveilleusement !... rpondit Dinah. Et ta
migraine, tante, est-ce qu'elle est passe?
a va mieux, mais c'est loin d'tre fini !... avoua
la vieille dame. J'irai me coucher tt ce soir. Pour une
fois, je te demanderai de porter le repas de ton oncle
dans son bureau, Dinah !
D'accord, tante !... murmura la fillette, sans
grand enthousiasme, car elle avait peur de son oncle
et n'aimait pas pntrer dans son cabinet de travail.
Jo-Jo, ce moment, fit irruption dans la cuisine. Il
jeta un regard haineux vers les enfants et leur demanda
grossirement :
O tes-vous alls?...
Et sans attendre de rponse, il ajouta :
... Et ce matin ? Je ne vous ai pas vus sortir de
la caverne...
Philippe prit un air tonn et rpondit
impertinemment :
C'est que tu es myope, Jo-Jo ! Nous sommes
sortis par o nous sommes entrs et nous avons pris le
chemin de la maison. Et maintenant nous revenons de
pique-nique ! Mais pourquoi tiens-tu

savoir o nous avons t ? Tu veux venir avec


nous ?...
Jo-Jo roula des yeux furieux et rpondit par un
grognement que Kiki imita aussitt. Le ngre le regarda
vraiment avec des yeux d'assassin, et miss Polly dut
intervenir :
Voyons, ne taquinez pas Jo-Jo. Il est dj
impossible sans cela. Fainant et grossier comme pas
un! Je ne l'ai pas vu de toute la matine, et il ment tout
le temps... Je vais au lit, je n'en puis plus.
Quand la brave dame se fut retire, Dinah prpara
le dner de son oncle.
- Jacques ! appela-t-elle, viens m'aider porter le
plateau, il est lourd. Je le demanderais bien Philippe,
mais on ne le trouve jamais quand il y a un travail
faire.
Jacques, sans mot dire, s'empara du lourd plateau
et, suivi de Dinah, se dirigea vers le cabinet de travail de
l'oncle Jocelyn. Dinah frappa la porte. Elle entendit un
vague grognement qu'elle prit pour un entrez ! et
ouvrit la porte.
Elle s'avana dans la pice en mme temps que
Jacques et Kiki, qui tait perch sur l'paule de son
matre.
Je t'apporte ton dner, oncle Jocelyn, expliqua la
fillette. Tante est un peu malade, et elle s'est mise au lit.
Pauvre Polly ! Pauvre chre Polly ! s'exclama
Kiki, sur un ton apitoy.
L'oncle Jocelyn leva un regard interrogateur. Il

aperut le perroquet et saisit aussitt un pressepapier qui tranait sur le bureau. Mais l'oiseau avait vu
le geste et, comprenant que ce n'tait pas un aimable
geste de bienvenue, il s'envola vers la porte et disparut
dans le couloir.
Le savant laissa retomber le presse-papier.
Ne venez jamais ici avec cet oiseau ! grogna-til. Il est insupportable !... Ah ! dpose ton plateau sur
cette table ! Et, au fait, qui tes-vous, jeune homme ?
Je suis Jacques, Jacques Trent ! rpondit le
petit garon, surpris que quelqu'un pt tre si distrait.
Vous m'avez vu le jour de mon arrive, moi et ma
soeur Lucy-Ann. Vous ne vous en souvenez plus?
Il y a trop d'enfants dans cette maison !... dit-il
alors. Plus moyen de travailler convenablement !
- Oh ! mon oncle, tu sais trs bien qu'on ne
t'ennuie jamais !... s'cria Dinah, rouge d'indignation.
Mais l'oncle Jocelyn tait dj pench sur un atlas
et ne prtait aucune attention sa nice. Jacques jeta
un regard curieux sur le grand livre.
Mais... s'exclarna-t-il, c'est une carte de la
rgion ! Et voil l'Ile de la Nuit ! N'est-ce pas que c'est
l'Ile de la Nuit, Monsieur?
Du doigt, il la montra sur la carte. Le savant fit
signe que oui.
Y avez-vous t?... demanda abruptement
Jacques.
Nous l'avons vue cet aprs-midi,
Monsieur !

- Non, jamais t ! rpliqua oncle Jocelyn. Et je


n'ai pas envie de m'y rendre.
- J'y ai vu un Grand Pingouin !... commena le
petit garon.
Mais cela ne parut gure impressionner le
vieillard, qui rpondit catgoriquement :
- Impossible !... La race est teinte. Manque
d'esprit scientifique, mon garon !
Jacques tait ennuy. Lucy-Ann seule attachait
quelque importance sa dcouverte et le croyait sur
parole. Mais il savait que la fillette le croirait mme s'il
lui dclarait qu'il avait vu saint Nicolas se promener
dans l'Ile de la Nuit. Aussi regarda-t-il le vieux savant
avec reproche. Il lui en voulait de lui ter ses illusions.
- Est-ce que je peux jeter un coup d'ceil sur votre
atlas?... demanda-t-il soudain, en se disant qu'il y
verrait peut-tre la passe.
- Pourquoi, mon garon ? rtorqua le vieillard,
tonn quand mme qu'un enfant s'intresst ses
livres.
- Je voudrais voir comment se prsente l'Ile de la
Nuit, dit-il. Permettez-moi de regarder dans votre
atlas, Monsieur...
J'en possde un plus grand, avoua le vieux savant,
un peu radouci et content de cette curiosit. L'Ile de la
Nuit s'y trouve avec tous ses dtails. Attends un
moment, je vais te le chercher ! Je ne sais plus bien o
je l'ai mis... Un moment !...

Pendant qu'il fouillait dans sa bibliothque, les deux


enfants s'approchrent du bureau de l'oncle Jocelyn et se
penchrent leur tour sur la carte. Jacques pointa son
index sur une figure de forme ovale entoure de taches
noires. C'tait l'le. En y regardant de plus prs, il vit
que la cte tait fortement chancre, mais que d'un ct
elle prsentait un renflement. Jacques se sentit presque
aussi heureux qu'au cours de l'aprs-midi. Ah ! si
seulement l'oncle Jocelyn voulait lui prter son atlas !


Regarde bien, murmura-t-il Dinah. La
couronne de rcifs est interrompue ici. Tu vois?...
J'imagine que c'est l'endroit que j'ai pris cet aprs-midi
pour la passe. D'ailleurs, ce ne peut tre que la passe !
C'est certain ! Tiens, regarde bien ! La passe se trouve
en face d'une montagne ; or, je me souviens que c'tait
justement l'endroit le plus lev de l'le. Cela va me
faciliter ma tche. Quand nous irons dans l'le, nous
n'aurons qu' chercher la montagne. Elle sera un
point de repre. Pas moyen de se tromper !
Tu sais, Jacques, rpondit la fillette, quand on
examine une carte tout parat facile ! Mais quand on
se trouve dans le bain, c'est tout autre chose ! Et puis, tu
parles de l'le comme si tu avais l'intention d'y aller. Tu
sais bien que tu as promis Bill de ne pas essayer. On
doit toujours tenir ses promesses, Jacques !
H ! je le sais bien, idiote ! grogna le petit
garon. Je n'ai jamais manqu ma parole. Mais j'ai un
plan et je t'en parlerai au bon moment.
Au vif dsappointement des enfants, l'oncle Jocelyn
ne trouva pas l'atlas qu'il cherchait. Jacques lui demanda
de prter celui qu'il avait sous le nez, mais le vieux
savant ne voulut rien entendre, sous prtexte que c'tait
un livre trop prcieux pour tre confi des enfants.
Non, non !... Rien qu' l'ide que mon atlas
pourrait quitter ce cabinet, je me sens mal. Je crois bien
qu'il est unique au monde. C'est un atlas trs ancien.

Vous me l'abmeriez ou vous me l'gare-riez. Je vous


connais...
Mais non, mon oncle ! insista Dinah. Tu ne nous
vois jamais, donc tu ne peux pas nous connatre. Sois
gentil, mon oncle, prte-nous ton atlas rien que pour un
soir. On ne l'abmera pas, c'est promis !
Mais les supplications de la fillette ne firent pas
changer d'avis le vieux savant. Il avait dit non, et c'tait
non. Jacques put tout au plus jeter un dernier coup d'ceil
sur la carte, puis il dut se retirer, suivi de sa petite amie
qui avait essay en vain d'obtenir gain de cause.
Ne laisse pas refroidir ton dner, mon oncle ! dit
encore Dinah.
Et elle ferma la porte sans bruit, sachant que le
savant avait horreur de cela. A vrai dire, il n'avait mme
pas entendu les dernires paroles de sa nice, pench
qu'il tait sur le prcieux atlas.
- Qu'est-ce que tu paries qu'il ne touchera pas son
dner ? murmura Dinah Jacques, quand ils se
trouvrent dans le couloir.
Jacques ne rpondit pas. Son imagination le portait
vers les rivages de l'Ile de la Nuit.
Tu deviens aussi distrait que l'oncle Jocelyn en
personne ! ironisa la fillette.
Dinah avait vu juste. Quand, le lendemain matin,
tante Polly entra dans le cabinet de travail de son mari,
pour enlever la poussire des meubles, elle trouva le
plateau comme les enfants l'avaient dpos la veille.

L'oncle Jocelyn n'avait touch rien.


C'est honteux !... s'cria la vieille dame, en
colre. Tu es pis qu'un enfant, Jocelyn ! Oui, c'est moi
qui te le dis, tu es pis qu'un enfant !... Et je voudrais
que Kiki te le rpte longueur de journe.

CHAPITRE XV
De curieux signaux
et une belle promenade en nier.
Quand Jacques et Dinah revinrent dans la cuisine,
ils y trouvrent Philippe et Lucy-Ann. Jacques profita
de ce que tout le monde tait runi pour exposer son
plan dans les menus dtails. Tout d'abord, on ne voulut
pas le croire, mais il se fit si persuasif que son
enthousiasme gagna chacun.
Et tu crois vraiment qu'on trouvera la passe ?
s'enquit Lucy-Ann, en frissonnant d'effroi.
- Oui, et facilement !... rpondit Jacques qui, ds
qu'il se mettait quelque chose en tte, ne
reconnaissait plus la moindre difficult. Cet aprs-midi,
nous avons vu la passe de nos yeux, j'en suis certain, et
ce soir je l'ai revue nettement indique sur la carte.
D'ailleurs, Dinah vous le dira comme moi !
- Dinah ! Dinah ! Dinah ! cria par trois fois le
perroquet.

Mais personne ne prta attention au caquetage de


l'oiseau.
Quand je serai capable de manuvrer le
bateau de Bill aussi facilement qu'un jouet, je
n'aurai pas peur de partir vers l'le dans celui de Jo-Jo.
Sans doute ! objecta Philippe. Mais si Jo-Jo se
rend compte qu'on utilise sa barque, il est capable
de nous assommer tous. Comment vas-tu faire pour le
laisser dans l'ignorance ?
Je prendrai son bateau le jour o il se rend la
ville avec le vieux tacot... Vous voyez ! je pense
tout... Ds que j'entends le bruit du moteur, je
saute dans le bateau, et je m'arrange pour tre rentr
avant son retour. Si jamais il revenait avant moi, vous
vous chargeriez de le distraire, ou mieux vous
l'enfermeriez dans la cave.
L'ide de voir Jo-Jo enferm dans les caves de
Craggy-Tops plut beaucoup aux enfants, mais il y avait
quelque chose dans la phrase de Jacques qui intrigua
Philippe, et plutt que de s'intresser au sort du ngre il
prfra lui demander :
Pourquoi dis-tu je , moi ?... Est-ce que
nous n'allons pas avec toi ?... Il est impossible que tu te
rendes seul dans l'le !
D'accord ! rtorqua le garon. Toi, tu viens avec
moi, mais pas les filles. Je ne crains aucun danger pour
moi-mme, mais je ne veux pas entraner les filles dans
cette aventure. Toi, Philippe, tu es un homme, comme
moi. Ce n'est pas pareil !

- Je veux venir aussi ! commena pleurnicher


Lucy-Ann. Je ne veux pas rester toute seule ici !...
L'ide que son frre pourrait se trouver en danger
loin d'elle la rendait moiti folle.
- Sois une femme, Lucy-Ann !... rpondit Jacques.
Tu ne peux pas nous accompagner, ta place n'est pas
ct de nous mais ici, prs de Dinah. Tu nous ferais
couler, si tu venais avec nous. Ne sois pas bte ! On
devrait s'occuper la fois de toi et des rcifs, ce n'est
pas possible !
- Mais tu seras en danger ! sanglota la fillette. Et si
tu te noies, qu'est-ce que je deviendrai ?
- Allons, allons ! ne fais pas le bb ! Pourquoi ne
prends-tu pas exemple sur Dinah ? Est-ce que Dinah
ennuie son frre ? Dis-moi, Dinah, est-ce que tu
t'occupes ce point de ton frre ? Est-ce que tu te jettes
toujours dans ses pieds ?
Moi ?... s'tonna Dinah. Ah ! non, par
exemple!... Il est assez grand pour savoir ce qu'il fait !
Mais a n'empche que j'aimerais bien vous
accompagner aussi.
Lucy-Ann essuya ses larmes. Elle ne voulait pas
gter le plaisir de son frre, mais en son for intrieur elle
maudit tous les Grands Pingouins de la terre. Elle
souhaita qu'ils n'eussent jamais exist. Car si les Grands
Pingouins n'avaient jamais exist, ils n'auraient pu
disparatre, et s'ils n'avaient pas disparu, Jacques ne
serait pas emball par eux comme c'tait le cas
maintenant.
Jacques ne dormit pas beaucoup cette nuit-l. Il

se tournait sur sa paillasse sans parvenir trouver le


sommeil. Ses penses voguaient vers l'Ile de la Nuit, et
il se demandait s'il avait bien vu un Grand Pingouin ou
s'il s'tait tromp, comme le prtendaient Bill Smugs
ainsi que l'oncle Jocelyn. Eh bien, s'il russissait
retourner dans l'le, et pourquoi n'y russirait-il pas?
il saurait coup sr qui faisait erreur.
Et ce ne sera pas moi !... murmura-t-il, se voyant
dj entour de savants avides d'apprendre dans quelles
circonstances il avait vu le mystrieux oiseau et
d'entendre de ses propres lvres la description de celuici.
Il faut que je le prenne ! poursuivit-il, toujours
murmurant. Le Grand Pingouin ne connat pas les
hommes, il n'aura donc pas peur de moi et ne s'enfuira
pas quand je m'approcherai de lui. Je gagnerai beaucoup
d'argent et je deviendrai clbre ! Et puis?... Il doit y
avoir plus d'un Grand Pingouin dans l'le !... Il y en a
peut-tre trois ou quatre... Si je parvenais les
apprivoiser, ce serait formidable. Et nullement
impossible !...
Jacques se leva et marcha rapidement vers la
fentre. Son regard erra un' moment sur l'ocan, dans la
direction de l'Ile de la Nuit. Mais la nuit tait noire, sans
lune, et il tait impossible de voir quelque chose, ft-ce
une ombre... Pourtant, Jacques demeura la fentre,
sans parvenir dtacher son regard de cette masse
bruyante et noire. L-bas, quelques milles de distance,
vers l'ouest,

il y avait cette terre, et peut-tre cet oiseau... Cela


suffisait pour rendre Jacques heureux.
Il tait heureux de cette faon depuis plus d'un quart
d'heure, quand tout coup il sursauta. Quelque chose
d'insolite venait de se produire. De si insolite mme que,
n'en croyant pas ses yeux, il se pencha au-dehors. Du
ct de l'le, une lumire venait d'apparatre, pour
s'teindre aussitt. Il y eut deux ou trois clignotements,
puis ce fut de nouveau la nuit noire.
Ce n'est pas possible !... murmura Jacques. Je
rve !... A moins que... Oui, c'est sans doute un navire.
Comment n'y ai-je pas pens tout de suite...
Jacques quitta la fentre et eut un lger frisson. Je
vais me mettre au lit, sinon je risque de prendre froid.
Ce serait trop bte !
Mais avant qu'il pt faire deux pas, quelque chose
de tout fait trange cette fois attira son attention vers
la gauche. Il y avait de ce ct une fentre trs troite
qui ouvrait sur la falaise. Une faible lueur l'claira tout
coup.
Qu'est-ce que cela veut dire?... s'tonna Jacques. Il
y a des feux partout, cette nuit !
II courut jusqu' la fentre et se pencha. Quelqu'un
agitait une lampe de tempte, quelqu'un qui
tait cach entre les rochers, au sommet de la
falaise, et qui semblait faire des signaux.
Est-ce qu'il fait des signaux au bateau qui
croise au large de l'le ?

Jacques ne savait que penser. La chambre de la tour


tait la plus haute de Craggy-Tops, mais le petit garon
eut beau se tordre le cou et se pencher la fentre, il ne
put voir qui agitait la lampe. Pour comble, au bout d'un
moment, elle s'teignit.
Non, cette fois, c'est trop fort ! s'exclama-t-il
mi-voix. Il faut que j'en aie le cur net... J'y vais !
II se glissa rapidement dans ses vtements et, sans
veiller Philippe, quitta la chambre. Il descendit les
escaliers quatre quatre et se trouva bientt dans le
sentier qui le mena en moins de cinq minutes au sommet
de la falaise.
Arriv en haut, une dception l'y attendait... Il n'y
avait personne ! Un vrai dsert !
Enfin, je n'ai pas rv, dit-il haute voix. Les
signaux lumineux taient donns d'ici, de derrire ce
rocher trs prcisment...
II allait encore ajouter quelque chose, mais il n'en
eut pas le temps. Il se sentit saisi par le bras,
vigoureusement, et une voix qu'il connaissait bien lui
demandait rudement :
Qu'est-ce que tu fais dehors, au milieu de la nuit,
galopin ?
C'tait Jo-Jo ! Tout en parlant, le ngre secouait
Jacques avec une force si brutale que, mme s'il avait
voulu rpondre la question qu'on lui posait, il en aurait
t bien incapable.
Allons ! raconte-moi ce que tu fais ici...
Jo-Jo s'impatientait dj, mais voyant que le

gosse touffait, il desserra un peu son treinte et


cessa de le secouer.
J'ai vu une lumire ! hoqueta Jacques. Alors, j'ai
voulu savoir ce que c'tait !
- Est-ce que je ne t'ai pas dit qu'il y a des choses
qui
se promnent de nuit sur les falaises ?
rpondit Jo-Jo d'une voix caverneuse. Ces choses sont
lumineuses, tu comprends?... Parfois, elles poussent des
cris, et Dieu seul sait ce que cela veut dire. Je t'ai
pourtant dfendu de sortir pendant la nuit !...
Ben ! et toi, alors?... rpliqua Jacques, qui
commenait se ressaisir.
Moi ? rpondit Jo-Jo, en secouant de nouveau le
petit garon et tout heureux d'avoir enfin pu mettre la
patte sur quelqu'un de ce petit groupe qu'il dtestait tant,
moi, je suis sorti pour voir les choses de prs. Mais
moi, je suis un homme, et toi, tu n'es qu'un gamin. Moi,
je suis assez fort pour rsister aux choses, tandis que
toi...
Il cessa de secouer Jacques pour lui dire :
- ... Ecoute, gamin ! Il ne t'arrivera rien si tu me
promets de ne plus sortir la nuit... D'accord ? Tu resteras
dans ta chambre?......
- Je ne promets rien du tout ! glapit Jacques, qui
commenait se dbattre. Laisse-moi tranquille,
sale bte !... Lche-moi ! Lche-moi ! Tu me fais
mal!...
Ah ! je te fais mal ! gronda le ngre. Eh bien, lu vus
voir tout de suite que a ne fait que commencer !

Je vais te battre jusqu' ce que tu me promettes de ne


plus sortir la nuit ! Tiens, regarde, voici une bonne
corde... Elle servira te corriger !
Jacques se mit trembler. Il craignait la force brutale
de Jo-Jo, qui tait un homme muscl, bte et mchant. Il
tenta d'chapper au ngre, mais celui-ci, tout en
dtachant la corde qui lui servait de ceinture, le tenait
solidement par le bras.
Ce fut Kiki qui le sauva. Le perroquet, s'tant rendu
compte que son matre avait disparu de la chambre,
n'tait pas demeur plus longtemps sur son perchoir. Il
s'tait envol par la fentre. Il se trouva bientt au
sommet de la falaise et aperut son matre au moment
o celui-ci recevait un premier coup. Jacques s'apprtait
dj mordre le ngre quand, au cri strident que poussa
l'oiseau, il eut l'ide d'exciter Kiki.
Vas-y, Kiki, mords-le, mords-le !... Vas-y !...
Voyant son matre en danger, le perroquet enfona
son bec dans le gras du bras de Jo-Jo. Celui-ci lcha
aussitt l'enfant en poussant un cri de douleur. Il voulut
se saisir de Kiki pour lui tordre le cou, mais l'oiseau
s'tait dj envol et perchait hors d'atteinte, en
attendant une nouvelle occasion.
L'obscurit tait totale : Jo-Jo ne voyait pas Kiki, et
bientt il poussa un nouveau hurlement : - Hou !
Appelle ta sale bte, ou je lui tords le cou !
Kiki avait piqu l'oreille du noir.
Quand Jacques s'estima hors de danger d'tre repris,
il fit entendre un sifflement, puis il cria :

Viens, Kiki ! Tu es un brave Kiki !


Kiki se donna encore la satisfaction de piquer l'autre
oreille du ngre, puis il s'envola dans la direction de son
matre en riant aux clats. Mais une fois install sur son
paule, il baissa la voix pour faire entendre un murmure
gentil, et il frotta sa petite tte contre celle de son
matre.
Mfie-toi de Jo-Jo !... lui recommanda Jacques.
Ne t'approche jamais de lui. Il cherchera te faire
souffrir par tous les moyens. Je ne sais exactement ce
que tu lui as fait, mais je me doute que ce ne doit pas
tre quelque chose de trs agrable.
Quand il se retrouva dans la chambre de la tour, il
veilla Philippe.
- Je viens de me battre avec Jo-Jo, commena-t-il, et
il lui raconta l'histoire des lumires.
... Les signaux en mer doivent provenir d'un
bateau, je crois, dit-il encore. Mais ceux de la cte n'ont
pas de sens mes yeux. Jo-Jo m'a dclar qu'il est sorti
pour voir ce que c'tait, mais il pense que ce sont des
choses ! Ce n'est gure explicite ! Dieu que ton
domestique est brutal !... Sans Kiki, je passais un vilain
quart d'heure !
- Brave Kiki ! dit Philippe, en regardant le perroquet
qui se balanait sur son perchoir.
- Brave Kiki ! Brave Kiki ! rpta l'oiseau, en
M'dressant firement la tte.
- a suffit, Kiki !... ordonna Jacques. Tu vas
rveiller tout le monde.

Et Kiki se tut.
Puis Jacques se glissa sous les couvertures en
murmurant :
Je suis extnu ! Je crois que maintenant je
pourrai dormir. Tout l'heure, c'tait impossible, le
sommeil ne voulait pas venir !
Voil ce que c'est de penser trop l'Ile de la
Nuit ! ironisa Philippe.
Sans doute ! Mais j'y ai pens pour deux nuits
!
Hlas ! il ne dormait pas de cinq minutes qu'il
rvait d'un atlas, puis d'un bateau dans lequel il se
trouvait, et enfin de Jo-Jo qui apparaissait il ne savait
comment et le prcipitait dans les flots...
Le lendemain matin, les enfants descendirent dans
la cuisine avec un sourire de joie sur les lvres.
N'allaient-ils pouvoir manuvrer seuls l'Albatros ,
comme s'ils taient les matres du bateau ?
Ils partirent aussitt aprs le petit djeuner, mais
non sans avoir mis un peu d'ordre dans la cuisine. Jo-Jo
tait de trs mauvaise humeur, et quand il vit les enfants
s'loigner il fut sur le point de courir derrire eux pour
dire deux mots Jacques.
Pourtant, il n'en fit rien. Miss Polly le surveillait du
coin de l'il et lui avait donn beaucoup de travail pour
ce matin. Il comprit que s'il abandonnait ses occupations
pour aller se poster sur la route, miss Polly serait
capable de le jeter la porte. Il poussa un profond
soupir et baissa la tte sur un

grand tas de pommes de terre qu'il devait plucher.


Les enfants purent se rendre chez Bill sans avoir
ruser...
Quand ils arrivrent la hutte de leur grand ami,
celui-ci s'apprtait partir.
- Je vais la ville, expliqua-t-il. J'ai besoin d'un
marteau, de planches et de clous. Il ne faudrait pas qu'au
beau milieu de la nuit la bicoque s'croule sur ma t te !
Cette nuit dj, j'ai senti qu'elle bougeait
dangereusement, et je crois qu'il est grand temps que je
m'occupe d'elle. Est-ce que vous venez avec moi ?
Non, merci, rpondit Jacques sans hsiter.
Nous aimerions mieux sortir avec ton bateau. Tu vois,
Bill, il fait si calme, aujourd'hui ! Il faut en profiter.
Nous serons trs prudents.
Souviens-toi de ta promesse !... rpondit Bill, en
regardant son jeune ami droit dans les yeux.
Mais l'enfant soutint son regard sans rougir.
Nous n'irons pas loin, Bill !... Tu peux me
croire.
Soyez tranquille, Bill ! intervint Dinah. Jacques
tiendra sa promesse.
Bill comprit que les enfants ne chercheraient pas
profiter de son absence pour faire des btises. Il se
dirigea vers sa voiture sans plus faire d'allusion la
promesse des enfants. Il dmarra prudemment, le
chemin qui reliait son garage de fortune

la route tant peine carrossable, et quand il se


trouva enfin sur celle-ci il se retourna pour faire un
signe d'adieu aux enfants, qui du haut d'un rocher
assistaient son dpart.
Ds qu'il eut disparu, le quatuor courut vers la
crique. Mais le bateau n'y tait pas. Bill l'avait cach
dans le repli de l'lot o Philippe l'avait aperu la
premire fois.
Dshabillons-nous ! ordonna Jacques, qui
joignait dj le geste la parole. Nous devrons nager
jusque-l. Vous pensez bien que Bill ne laisse pas son
bateau dans la crique quand il va en ville. Il risquerait de
ne plus le retrouver au retour.
Les enfants se mirent en maillot et rassemblrent
leurs vtements dans un sac en toile impermable qu'ils
possdaient. Philippe l'attacha autour de ses reins.
La mer tant effectivement trs calme, ils
atteignirent l'lot rocailleux sans difficult et se
trouvrent bientt devant I' Albatros . Mais d'abord,
ils se schrent et se rhabillrent. Puis, aprs avoir jet
leurs maillots mouills au fond du bateau, ils le
poussrent l'eau et sautrent dedans en riant Comme
des fous.
Jacques et Philippe s'emparrent des rames, et les
enfants eurent une pointe d'motion en se voyant seuls
sur la vaste tendue bleue.
Et maintenant, larguons la voile ! s'cria
Jacques, quand il jugea que I' Albatros tait
suffisamment loign de la cte. Ce ne sera pas difficile,
puisque nous l'avons fait hier.

la route tant peine carrossable, et quand il se


trouva enfin sur celle-ci il se retourna pour faire un
signe d'adieu aux enfants, qui du haut d'un rocher
assistaient son dpart.
Ds qu'il eut disparu, le quatuor courut vers la
crique. Mais le bateau n'y tait pas. Bill l'avait cach
dans le repli de l'lot o Philippe l'avait aperu la
premire fois.
Dshabillons-nous ! ordonna Jacques, qui
joignait dj le geste la parole. Nous devrons nager
jusque-l. Vous pensez bien que Bill ne laisse pas son
bateau dans la crique quand il va en ville. Il risquerait de
ne plus le retrouver au retour.
Les enfants se mirent en maillot et rassemblrent
leurs vtements dans un sac en toile impermable qu'ils
possdaient. Philippe l'attacha autour de ses reins.
La mer tant effectivement trs calme, ils
atteignirent l'lot rocailleux sans difficult et se
trouvrent bientt devant I' Albatros . Mais d'abord,
ils se schrent et se rhabillrent. Puis, aprs avoir jet
leurs maillots mouills au fond du bateau, ils le
poussrent l'eau et sautrent dedans en riont Comme
des fous.
Jacques et Philippe s'emparrent des rames, et les
enfants eurent une pointe d'motion en se voyant seuls
sur la vaste tendue bleue.
Et maintenant, larguons la voile ! s'cria
Jacques, quand il jugea que I' Albatros tait
suffisamment loign de la cte. Ce ne sera pas difficile,
puisque nous l'avons fait hier.

Ils ne pensaient pas qu'hier Bill tait avec eux. Il les


avait laisss manuvrer, mais non sans leur donner les
indications ncessaires. Maintenant, ils taient seuls et
trouvaient qu'aprs tout ce n'tait pas si facile que a!
Ils arrivrent pourtant leurs fins, mais aprs
quelles misres ! Les gosses s'agitaient dangereusement,
et le bateau dansait un vritable cake-walk sur les
flots. Dinah, qui ne faisait pas attention, faillit tomber
par-dessus bord et ne dut qu' Lucy-Ann de ne pas faire
connaissance avec les poissons.
Elle se redressa, rouge de colre, et s'en prit son
frre, lequel se dbattait justement dans les cordages.
Tu devrais t'excuser, Philippe ! cria-t-elle. Tu as
failli me faire tomber dans la mer ! C'est honteux ! Tu le
fais exprs de bouger, Bill a dit que rien n'est plus facile
que de larguer une voile.
Tais-toi donc !... rpliqua Philippe, qui se
trouva tout coup pris dans un cordage et s'tranglait
moiti. Jacques... Jacques... au secours !...
Dinah ! prends le gouvernail !... ordonna le petit
garon. Je dois aider Philippe, il va se pendre... Dinah !
tu m'entends?... Prends le gouvernail, pour que je puisse
dlivrer ton frre !
Mais Dinah n'coutait pas, pour la bonne raison
qu'elle venait de se rendre compte du danger que courait
Philippe. D'un bond, elle fut prs de lui ; il n'tait plus
question de perdre ou de garder son

quilibre, Dinah avait tout coup le pied marin, et


elle dlivra son frre en deux temps et trois
mouvements.
Merci ! haleta Philippe. C'est dangereux, ces
trucs-l !... H ! on ne croirait pas...
Puis il leva le nez vers le mt et remarqua :
Mais... on dirait que tout est en ordre !.. La
voile tient bien... Dis, Jacques... tu es certain qu'elle
ne va pas nous tomber sur la tte ?
Je ne crois pas, ma petite houppe ! Allons,
viens prs de moi ! Il y a assez longtemps que je suis au
gouvernail. C'est bien ton tour !
Le vent gonflait la voile, et le bateau filait belle
allure sur la mer. Philippe, heureux que la manuvre se
fut faite sans accident, s'apprtait se rendre l'arrire
quand, tout coup, Jacques lcha le gouvernail et cria :
J'en vois un !
Les enfants lui rpondirent par des cris de peur. Le
bateau, qui n'tait plus dirig, pencha dangereusement,
et Philippe fut moiti assomm par les agrs.
Idiot ! cria-t-il. Passe-moi tout de suite le
gouvernail. Si tu oses me parler encore une fois de ton
Grand Pingouin, je t'envoie par-dessus bord.
Le petit garon tait heureusement parvenu
donner un coup de barre nergique, de sorte que les
occupants de I' Albatros en furent quittes pour la
peur. Philippe vint prendre la place de Jacques, qui alla
s'asseoir au milieu du bateau, prs des fillettes.

Mes excuses ! murmura-t-il. Mais il y a une


chose bien plus ennuyeuse que tout ceci. Comment,
diable, ferons-nous pour manuvrer le bateau de Jo-Jo?
Il est plus grand et plus lourd que I' Albatros , et
manuvrer I' Albatros n'est dj pas une sincure !
Question d'habitude et d'entranement !...
rpondit Philippe, qui avait la tte moins chauffe que
celle de son ami. Il faut avoir les gestes prompts
et sentir tout de suite d'o vient le vent. Moi, je suis dj
trs l'aise dans I' Albatros . Il me semble que je
vogue depuis toujours.
Tu as raison, Philippe !... rpliqua Jacques.
Mais moi, j'ai raison de ne pas vouloir les filles avec
nous !
Et il jeta un coup d'il significatif vers sa sur.
- ... Regarde Lucy-Ann ! Elle donnerait dix
ans de sa vie pour tre terre. Elle est toute verte.
- Je me sens trs bien ! dclara la fillette, qui ne
voulait pas admettre son malaise. Ne me parle plus de
a, veux-tu ?...
Il est vrai que le bateau dansait joliment. Il devait
tre pris dans un courant, sinon c'tait inexplicable.
Lucy-Ann ne se sentait pas bien du tout, mais pour rien
au monde elle n'aurait avou son frre qu'elle n'avait
pas le pied marin. L'ide qu'il allait un jour partir sans
elle ne lui tait pas encore familire, et chaque fois
qu'elle pensait l'Ile de la Nuit un frisson lui parcourait
l'chin.
Quand ils eurent vogu pendant tout un temps,

les enfants ferlrent la voile et s'emparrent des


rames. Bill leur avait dit de ne pas aller trop loin, et ils
ne voulaient pas lui dsobir. Ramer constituait au
demeurant un excellent exercice, et les garons sentaient
tout le bien que leur faisaient ces mouvements.
Mais quand ils approchrent de la cte, ils
abandonnrent les rames, dsireux de faire une rentre
en beaut, et largurent de nouveau la voile. Cette fois,
la manuvre se fit sans la moindre difficult, et les
garons en conurent une grande fiert. Il fallut que les
fillettes les flicitent.
Quand ils furent moins de cinquante mtres du
rivage, ils aperurent Bill, qui leur faisait des signaux
avec un mouchoir. Les enfants taient rests en mer plus
longtemps qu'ils ne l'avaient pens, et leur grand ami
tait dj revenu de la ville.
Philippe dirigea ('Albatros vers la crique.
Bien ! Trs bien ! cria Bill ds qu'il put se faire
entendre. Je vous observe depuis tout un temps et je suis
content de vous. Bonne manuvre! Si vous voulez,
vous pourrez recommencer demain.
- Merci, Bill ! rpondit Jacques en plaant ses
mains en porte-voix. Mais si a ne t'ennuie pas, on
pourrait revenir cet aprs-midi. Pas les filles, parce
qu'elles ont faire la maison, mais Philippe et moi !
D'accord ?...
Les fillettes comprirent tout de suite que Jacques
dsirait manuvrer I' Albatros sans

qu'elles fussent prsentes, pour s'habituer diriger


une embarcation qui ne porterait que deux enfants.
Aussi ne protestrent-elles pas, bien que l'envie
d'accompagner les garons ne leur ft point dfaut, et
Bill Smugs donna son consentement.
- D'accord pour cet aprs-midi. Je n'irai pas avec
vous, car ma radio est de mauvaise humeur, et il faut
que je m'occupe un peu d'elle.
Bill avait un merveilleux appareil de radio. Le plus
beau que les enfants aient jamais vu. Il tait install tout
au fond de la hutte, et Bill pouvait capter toutes les
stations. Malheureusement, ds le premier jour, il avait
dfendu aux enfants d'y toucher, bien qu'ils brlassent
du dsir de le manipuler.
- On viendra tt au dbut de l'aprs-midi !...
annona Jacques. Tu es vraiment un chic type, Bill,
de nous prter I' Albatros quand nous le voulons.
C'est presque aussi gai que si tu tais un garon comme
nous.
- Ah [ oui, vraiment? dit Bill en souriant. Je suis
bien content de l'apprendre !...
- ... De l'apprendre !... De l'apprendre ! cria Kiki
en imitant la voix de Bill Smugs. Essuie tes pieds !
Pauvre vieux Kiki !... De l'apprendre !... De l'apprendre!
Oh .' c'est vrai ! s'exclama Jacques en regardant
son perroquet. Je dois te dire quelque chose, Bill. Tu
n'en croiras pas tes oreilles. Ecoute...
Il se pencha vers son grand ami et lui raconta

dans les dtails son aventure de la nuit passe. Bill


n'interrompit pas une fois le rcit du petit garon, mais
quand il fut achev il demeura comme s'il tait trs
impressionn.
Ainsi, tu as vu des lumires du ct de l'le et au
sommet des falaises ! C'est trs, trs intressant, et je
comprends fort bien que tu aies eu l'envie de voir de
prs de quoi il retournait. Jo-Jo, apparemment, semble
avoir t m par la mme curiosit que la tienne. Oui,
je vois !... Eh bien, coute-moi, n'ennuie pas trop Jo-Jo.
Tche de ne pas te trouver sur son chemin, cela vaudra
mieux ! Je n'ai aucune espce de confiance en cet
individu, et tu es encore trop petit, Jacques, pour lutter
efficacement contre lui. Je crois qu'il est dangereux !
Oh ! tu sais, Bill ! Tu ne dois pas t'imaginer des
choses. Jo-Jo est un peu fou et il dteste les enfants.
- Et quand il cherche nous frapper, ajouta
Philippe, il ne se rend pas bien compte de ce qu'il fait. Il
est si bte ! Et puis, il y a des annes qu'il est chez nous.
Ah ! vraiment ! s'exclama Bill. Evidemment, ce
n'est pas facile de trouver quelqu'un qui veuille
s'enterrer Craggy-Tops. Jo-Jo est presque
irremplaable ! Et il doit le savoir... Enfin, faites
attention et restez sur vos gardes !
Les enfants quittrent leur ami sur ce dernier
avertissement. Philippe avait envie d'en rire, mais

Jacques tait srieusement impressionn. C'est qu'il


se souvenait, lui, des menaces que le ngre avait
grognes la nuit prcdente. Que serait-il devenu sans
l'intervention de Kiki ?
Je crois que Bill a raison !... finit-il par dclarer.
Jo-Jo est un type dangereux, j'en mets ma main au feu !
Il mit tant de conviction dans cette dclaration que
Philippe ne trouva rien objecter. Aprs tout, Bill et
Jacques voyaient peut-tre la situation plus clairement
que lui, du fait qu'ils n'taient pas, comme lui, habitus
la prsence de Jo-Jo depuis des annes.

CHAPITRE XVI
Etranges dcouvertes.
Il fallut trois jours aux deux garons pour connatre
fond la manuvre et savoir ramer dans les rgles de
l'art. Bill estimait qu'ils taient aussi habiles que lui, et il
ne leur cacha pas sa satisfaction.
J'aime les enfants qui se dbrouillent vite et
apprennent devenir des hommes... dit-il.
Et il ajouta, avec un fin sourire sur les lvres :
... Mais Kiki vous a aids en vous rappelant
sans cesse l'ordre. Il a empch que Jacques ne rve
sans cesse d'oiseaux et que Dinah ne se fche sur son
frre. Toutefois, c'est Lucy-Ann qui mrite tous les
loges. Elle est parvenue vaincre le mal de mer et elle
ne s'est jamais plainte. Bravo, Lucy-Ann !
La fillette ne rpondit rien, mais elle rougit de
plaisir. Dcidment, Bill savait trouver les mots qu'il
fallait pour tre agrable chacun.
A peu de temps de l, les enfants allrent un

aprs-midi examiner de prs le bateau de Jo-Jo. Le


ngre tait occup puiser de l'eau du puits et il n'tait
pas craindre qu'il vnt dranger les enfants.
Jacques et Philippe sautrent dans le bateau et
ttrent les agrs.
Tout bien considr, remarqua Jacques, il est
peine plus grand que I' Albatros ! Manuvrer I'
Albatros ou manuvrer ce bateau-ci, c'est pareil,
mon avis. Nous n'aurons aucun ennui !...
Et il ajouta en riant :
... C'est bien dommage que Kiki ne sache pas
ramer. Il aurait pu se servir de la troisime paire de
rames. Tu vois d'ici la vitesse qu'on ferait ?
Trs bien ! cria le perroquet. Trs bien ! God
save th King !
Idiot ! lui lana Philippe, avec une certaine
tendresse.
Il tenait Kiki presque autant que Jacques et LucyAnn. D'ailleurs, l'oiseau le lui rendait bien, et il quitta
son perchoir habituel pour se poser sur l'paule de la
Petite Houppe .
Le jour o Jo-Jo prendra le tacot pour aller la
ville, je saute dans son bateau, et nous filons vers l'Ile de
la Nuit ! Il faut que je dcouvre le Grand Pingouin!... Je
n'aurai pas la paix avant !
Moi, je n'y crois pas beaucoup, ton oiseau
disparu et retrouv ! rpliqua Philippe, en sceptique.
Mais ce serait patant si tu le dnichais

malgr tout. Je te vois revenant Craggy-Tops avec


le Grand Pingouin dans tes bras. Mais, dis... tu ne crois
pas que Kiki sera jaloux ?
A la grande joie des enfants, tante Polly annona
encore le mme jour que Jo-Jo irait la ville le
lendemain.
Si vous avez besoin de quelque chose, dites-le.
Ou plutt dites-le-lui. Il a une longue liste, inscrivez-y
ce dont vous avez besoin. Et n'oubliez pas de lui donner
de l'argent.
Philippe se chargea de tout. Il inscrivit une nouvelle
pile pour la lampe de Lucy-Ann, la fillette l'ayant laisse
brler toute une nuit, et un film pour Jacques. Le futur
grand savant avait pris de nombreuses photos
d'oiseaux, et il se trouvait prsent dpourvu de
pellicule.
Le lendemain, le temps leur parut long avant le
dpart de Jo-Jo. Il leur semblait que le ngre tranait
dessein, comme s'il se doutait de quelque chose.
Quand il se trouva install au volant, il se. tourna
d'ailleurs vers Philippe, qui l'observait de prs, et lui
dclara en roulant les yeux :
Soyez sages et n'approchez pas de mon
bateau ! Compris?...
Qu'est-ce qu'on irait faire prs de ton
bateau ? rpliqua Philippe, qui savait rpondre. Il ne
nous intresse pas, ton bateau !... Amuse-toi bien et ne
reviens pas trop tt. Ce n'est pas tous les jours qu'on a la
joie de jouer sans craindre de te voir surgir parmi nous.

Jo-Jo ne sut que dire. Il fit une grimace de fureur et


poussa sur l'acclrateur. La vieille bagnole eut subir
une srie impressionnante de secousses.
Heureusement qu'elle est habitue ! murmura
Philippe. Ah ! on voit que ce n'est pas Bill qui est au
volant !
Bientt, la voiture disparut derrire les rochers, et
Philippe quitta son poste d'observation pour se diriger
vers la crique, o les autres taient dj runis.
Quand Jacques vit arriver Philippe, il sauta dans le
bateau, et moins d'une minute plus tard son ami faisait
de mme. Dinah dnoua la corde qui retenait
l'embarcation, qu'elle poussa alors du pied.
Soyez prudents ! cria Lucy-Ann, dont le cur
battait tout rompre. Si vous ne revenez pas, je meurs...
O. K. !... hurlrent ls deux garons. Ce ne sera
pas ncessaire. On ne vous fera pas languir.
Et Kiki, qui tait de la partie, cria son tour : - O.
K. ! O. K. ! O. K. !... Ferme la porte et essuie tes pieds !
Les fillettes demeurrent au bord de l'eau tant que
le bateau fut en vue. Elles virent les garons ramer
vigoureusement, puis larguer la voile. La brise tait
forte, et le bateau prit tout de suite de la vitesse.
Les voil partis pour l'Ile de la Nuit ! murmura
Lucy-Ann. Je ne demande qu'une chose, c'est que
Jacques ramne un Grand Pingouin ! S'il en dniche un,
il ne retournera plus l-bas.

Il ne trouvera rien, rpondit Dinch, qui avait du


bon sens. Pourvu qu'ils trouvent la passe et ne se brisent
pas sur les rcifs ! Dieu, que le bateau parat petit ! Tu le
vois encore, Lucy-Ann ?
Oui, rpondit la fillette, en mettant ses mains en
visire. Mais il va bientt disparatre ! Il y a plus de
brume que d'habitude, et l'Ile de la Nuit est
malheureusement invisible aujourd'hui. Faites, mon
Dieu, qu'il ne leur arrive rien !
Dans le bateau de Jo-Jo, les garons ne se faisaient
pas autant de bile que Lucy-Ann. Le temps tait
merveilleux, et la manuvre ne posa aucun problme
srieux. Pouss par le vent, le bateau fendait les flots et
montait et descendait dessus avec une rgularit
rassurante.
Tu connais quelque chose de mieux qu'un
bateau ? demanda Jacques en riant.
- Non, rpondit laconiquement Philippe.
Quand je serai grand, j'en achterai un et
j'habiterai prs de la mer, poursuivit Jacques.
Mais un bateau cote cher !... fit remarquer son
ami.
- Eh bien, je gagnerai beaucoup d'argent ! Et
j'achterai le plus beau bateau qui existe ! Alors, je
voguerai vers des les inconnues o il y a beaucoup
d'oiseaux, et je deviendrai clbre parce que je ferai des
dcouvertes sensationnelles.
Moi, je ne demande qu'une chose, murmura
Philippe, soudain grave. C'est d'apercevoir l'Ile de la

Nuit. Avec cette brume, on ne voit pas un kilomtre.


Pourvu que nous voguions dans la bonne direction.
Mais ils avaient le compas dans l'il et entendirent
bientt le bruit des vagues qui se brisaient sur les rcifs.
Ils l'entendirent mme avant de voir l'le.
Et puis, tout coup, alors que le bruit devenait
effrayant parce qu'on ne voyait pas sa source, l'Ile de la
Nuit apparut aux yeux des deux navigateurs. L'embrun
qui jaillissait sur les rochers retombait sur eux, et bientt
leurs vtements furent tout humides.
Mais, regarde donc, Jacques !... Nous allons
droit sur les rcifs ! hurla Philippe, en donnant un coup
de barre nergique. Ferle la voile !... Nous allons
ramer... Pas moyen de tenir le coup sinon, le vent est
trop fort...
La manuvre fut rapidement excute, et les deux
garons s'emparrent des rames. Jacques cherchait s'y
retrouver. Il savait que la passe s'ouvrait en face de la
plus haute colline, mais il comprit qu'il est plus facile de
s'y reconnatre sur une carte que devant un paysage
authentique.
Toutes ces collines sont peu prs de la mme
hauteur ! grogna-t-il, trs ennuy.
Eh bien, je propose de faire tout btement le
tour de l'le ! avana Philippe. Comme nous avons fait la
premire fois. Ce serait malheureux si on ne trouvait
rien.
Les deux garons continurent ramer, tout en

veillant ne pas se laisser entraner par le courant,


qui les aurait jets sur les rcifs. Si Lucy-Ann nous
voyait ! ricana Philippe.
Jacques ne rpondit pas, toute son attention tant
concentre sur les sommets de l'le dans l'espoir de voir
apparatre tout coup une colline plus imposante que
les autres.
- La carte ne ment pas ! murmurait-il. Et de plus
je l'ai aperue la premire fois que nous sommes
venus par ici.
Non, la carte ne mentait pas. Jacques avait
simplement t trop impatient. L'le apparut tout coup
sous un aspect nouveau, et bientt le petit garon put
s'crier :
- Regarde, Philippe ! Tu ne trouves pas que c'est
plus haut, l, gauche ? Ramons jusque-l. Je suis sr
que c'est le sommet indiqu sur la carte. La passe
s'ouvre juste en face !
Tous deux se penchrent alors sur les rarnes et
manuvrrent en silence jusqu' ce que la montagne
leur appart de face. Entre les rcifs, un troit goulot
- - mais un goulot quand mme -permettait le passage
un bateau de petite taille.
- Soyons prudents ! recommanda Philippe. Pas
besoin d'entrer en contact avec le roc ! Ah ! j'aurais
prfr me trouver dans I' Albatros !... La barque de
Jo-Jo me parat bien grande !
Jacques coutait avec attention son ami. Oui, lui
aussi aurait prfr se trouver dans l'Albatros plutt
que dans ce bateau-ci. Des histoires

de naufrage lui revenaient la mmoire, et il jeta


non sans frissonner un regard d'inquitude sur l'eau
agite.
- Il n'y a pas que les rcifs apparents ! dclara juste
ce moment Philippe. Parat qu'il y en a sous l'eau et
que ce sont les plus dangereux ! Je ne tiens pas ce que
le fond du bateau soit caress par l'un d'eux !
Le goulot tait troit et long. La mer s'y engouffrait
avec violence, et le courant faillit entraner plusieurs
fois la barque vers les rcifs. Jacques et Philippe se
crisprent vraiment sur leurs rames. La moindre
inattention pouvait tre fatale. Kiki, perch sur l'paule
de son matre, se taisait, comprenant l'attitude des
deux garons que ce n'tait pas le moment de plaisanter.
Presque la fin du passage, il y eut mme un raclement
prolong qui fit suer Jacques d'angoisse.
- On l'a chapp belle ! haleta Philippe. Nous
venons de frler une roche sous-marine. Eh bien, l'le
est dfendue comme une forteresse !
Mais Jacques tait trop mu encore pour rpondre
quelque chose. Il continuait fixer du regard l'eau
cumante et concentrait toute son attention sur la
manuvre.
Et puis, tout coup, ce fut le calme plat. Le goulot
tait dpass. La barque avanait sur une eau paisible et
bleue, entre le rivage de l'le et l'anneau de rcifs.
On se croirait sur un lac ! s'cria Philippe.
Ce n'est pas trop tt ! murmura son compagnon,

encore ple de l'effort fourni pour traverser la


passe. Il fait merveilleux, ici ! Quel calme !
Evidemment, la ceinture de rochers nous
protge maintenant contre les courants.
C'tait une impression trange que de se sentir
bercer doucement par l'eau, aprs avoir t cahot dans
des remous capricieux. Les enfants entendaient le bruit
de tonnerre des vagues qui se brisaient contre les rcifs,
et maintenant ils en riaient, fiers d'tre venus bout de
toutes leurs difficults.
Je ne sens plus mes bras ! avoua Philippe. Mais
cela m'est gal. Je ne m'arrterai pas de

ramer avant d'avoir atteint le rivage. Pas de


repos .
D'accord ! rpondit Jacques.
D'accord ! reprit Kiki.
Tiens, tu te dcides parler ?... ironisa Philippe.
Il y a longtemps qu'on ne t'a plus entendu.
Puis, ayant un peu taquin l'oiseau, les enfants
cherchrent un endroit propice pour dbarquer.
L'le tait rocailleuse, mais elle ne manquait pas de
criques et de havres naturels. Jacques et Philippe
hsitrent un moment, mais finalement ils fixrent leur
choix sur une petite crique plus chancre que les autres
et s'approchrent du rivage.
Bill leur ayant enseign l'art du halage, ils
parvinrent sans trop de peine, encore qu'ils durent y
mettre toute leur force, tirer le bateau sur le sable.
Quand cette opration fut acheve, sans prendre le
temps de souffler, ils commencrent l'escalade de la
plus grande montagne de l'Ile de la Nuit.
La premire chose qui attira leur attention, ce fut le
nombre invraisemblable d'oiseaux qui peuplaient l'le. Il
y en avait des milliers, de toute espce, de toute taille et
de toute forme. Ils faisaient un tapage si assourdissant
que les enfants, qui les examinaient avec curiosit,
devaient hurler leurs impressions pour s'entendre.
Les oiseaux ne leur prtaient d'ailleurs aucune
espce d'attention ; toutefois, quand Jacques voulut
s'approcher, tout changea. Le vide se fit

autour de lui avec la rapidit de l'clair.


Les oiseaux de l'Ile de la Nuit taient aussi effrays des
hommes que ceux de Craggy-Tops. Jacques manifesta
son dsappointement :
C'est idiot ! s'exclama-t-il. J'ai toujours cru que
des oiseaux vivant sur une le dserte se laisseraient
approcher sans crainte, puisqu'ils ignorent tout de la
mchancet des hommes. C'est crit dans mes livres,
Philippe. Or, ils sont aussi sauvages ici qu' CraggyTops ! Pas moyen de les approcher ! Est-ce que tu
y comprends quelque chose ?
Moi, rien ! rpliqua Philippe, sans s'mouvoir
outre mesure.
Philippe, lui, ne s'intressait pas qu'aux oiseaux. Il
regardait l'le. Ici et l, des arbres rabougris, inclins
vers l'est par le vent, tordaient leurs troncs noueux, et
plus bas, mi-hauteur, un espace herbeux faisait une
tche verte entre les rocs.
Les enfants continurent leur ascension, un peu
tourdis par les appels incessants des oiseaux. Aussi
furent-ils tout contents quand ils arrivrent au centre de
l'le.
Tu te souviens des maisons en ruine que j'ai
aperues dans tes jumelles ? rappela alors Philippe.
J'aimerais beaucoup les voir de prs. Ce doit tre
curieux !
Et moi, soupira Jacques, je veux voir un
Grand Pingouin ! C'est pour lui que je suis venu ici,
c'est pour lui que j'ai travers le goulot. Rentrer
bredouille Craggy-Tops serait trop bte vraiment !

Jacques s'nervait. Au lieu d'avancer calmement


comme faisait Philippe, il se retournait chaque pas, se
tordait le cou pour scruter le ciel bleu, courait de droite
et de gauche au risque de glisser et de tomber au bas du
rocher, simplement parce qu'il croyait avoir vu un Grand
Pingouin ! En fin de compte, ce n'tait qu'une mouette
ou un cormoran, et il revenait vers Philippe, qui
l'attendait avec un sourire amus sur les lvres tte
basse et la mine maussade.
- Ce n'est pas qu'il me faut une bande de Grands
Pingouins ! disait-il. Un seul me suffit. Je ne suis pas
exigeant. Mais je retrouve ici les mmes spcimens qu'
Craggy-Tops.
Pour se consoler, il daigna s'intresser quand mme
ces spcimens trop connus, et il se promit de revenir
dans l'le, rien que pour prendre une srie de
photographies des cormorans, mouettes et golands qui
obscurcissaient presque le ciel, tant il y en avait. Il avait
pris son appareil, mais sans se munir de films de
rechange, et il estimait que huit photos ne pouvaient
rendre l'impression de varit et de richesse qu'on
ressentait ici.
Sur l'autre versant de la colline, le paysage tait
moins sauvage. L'herbe poussait plus abondante, et
Philippe dcouvrit mme des fleurs dont il ignorait le
nom. Il y avait aussi des bouleaux.
Une troite valle coupait la colline en deux. Au
fond, une petite rivire coulait, dont les eaux se jetaient
dans la mer du ct oppos la passe. Les garons,

attirs par la teinte assez particulire de l'eau,


descendirent jusqu'au fond de la valle.
On dirait de l'eau cuivre !... remarqua Jacques.
Comme c'est trange !
Il releva la tte vers son ami, qui avait t moins
rapide que lui, et dans le mouvement qu'il fit il aperut,
en parties caches par un pan de rocher, les maisons en
ruine.
- Philippe ! Regarde... Tes maisons... Oui, derrire
ces rochers tout rouges. Est-ce que tu as dj vu des
rochers de cette couleur? On dirait du granit ! Quelle le
bizarre !...
Personnellement, je ne l'aime pas beaucoup !
avoua Philippe, qui vint se tenir ct de son ami. Tout
ceci est sauvage et isol. On se croirait seul au monde !
Il y a quelque chose de pnible ici !... Comme si c'tait
une terre maudite...
Jacques clata de rire, nullement impressionn.
a y est ! s'cria-t-il. Tu crois aux histoires de
Jo-Jo !
Mais quand, ayant escalad l'autre versant de la
colline, ils arrivrent devant les maisons en ruine,
Jacques ne se sentit plus aussi sr de lui que tout
l'heure. Oui, il y avait quelque chose d'trange dans
cette le. Et les cris monotones, rau-ques, sans cesse
recommencs des oiseaux, ne contribuaient pas peu
accentuer l'impression lugubre que ressentaient les
enfants.
Les maisons entrevues de la mer par Philippe
n'taient plus qu'un amas de pierres, et on pouvait

difficilement s'imaginer que des tres humains y


avaient vcu jadis.
Aussi les enfants ne perdirent-ils pas leur temps
tourner autour de ces ruines. Ils s'loignrent en faisant
la grimace. Mais ils n'allrent pas loin. Tout coup,
Philippe, qui marchait en tte, poussa un cri.
Jacques ! il y a un trou qui semble descendre
jusqu'au fond de la terre. C'est terrifiant !
Un large puits sans margelle s'ouvrait effectivement
devant les garons abasourdis. Ils se penchrent dessus,
sans parvenir deviner le fond.
- Qu'est-ce que c'est ?... demanda Jacques. Tu crois
que c'est un puits ordinaire ?
Philippe laissa tomber une pierre et tendit l'oreille,
mais nul bruit de chute ne monta jusqu' lui.
Eh bien, je n'aimerais pas tomber l-dedans,
murmura Jacques. On n'entend rien. A mon avis, il ne
doit pas y avoir d'eau au fond. Ce n'est pas un puits ! Et
puis, qu'est-ce que c'est que a ?
a... reprit Philippe en se relevant, c'est une
chelle !
Aussi trange que cela puisse paratre, une chelle
tait attache au bord de la fosse et se perdait dans
l'obscurit.
- Elle est toute vermoulue ! observa Philippe. Ne
nous y risquons pas!... Mais pourquoi une chelle ?
C'est un mystre !... dclara Jacques. Explorons
les alentours. Nous allons peut-tre faire

d'autres dcouvertes! Non, mais... tu te rends


compte ? Un trou plus large qu'un puits, avec une
chelle accroche au bord ! Et cela dans une le dserte,
peu prs inabordable ! C'est formidable !
C'tait ce point formidable aux yeux de Jacques
qu'il en avait oubli son Grand Pingouin et le vrai but de
son petit voyage. L'trange dcouverte que venait de
faire son compagnon l'intriguait, et il tait incapable de
penser autre chose.
Qui sait?... murmura-t-il. Nous allons peut-tre
dcouvrir un trsor !
Jacques tait ainsi fait qu'il devait toujours
dcouvrir quelque chose. Si ce n'tait un oiseau dont la
race avait disparu de la surface de la terre depuis un
sicle, c'tait de l'or.
L'Ile de la Nuit a peut-tre t un repaire de
pirates !
Le brave petit Jacques trouvait mme des raisons
pour croire en l'impossible !... Un vrai savant en herbe...

CHAPITRE XVII
Jo-Jo se fche une fois de plus.
A leur grand tonnement, les deux garons
dcouvrirent dans le voisinage immdiat de la fosse six
puits tout pareils.
Non, ce ne sont pas des puits avec de l'eau au
fond ! dclara Jacques. Personne n'a jamais eu besoin de
tant d'eau. Ce sont des puits de mine qui s'enfoncent
profondment dans le sol.
- Et tu crois qu'il y a quelque chose au fond ?
demanda Philippe, qui se souvenait d'avoir vu dans ses
livres scolaires des images de charbonnage.
Aussi ajouta-t-il, avant que Jacques et le temps de
rpondre :
... Du charbon ?
- Je ne le pense pas ! dclara tout net Jacques. Mais
il nous suffira de nous informer pour le savoir. Ton
oncle pourra certainement nous renseigner. Dis,
Philippe... si c'tait une mine d'or?... Hein, on ne sait
jamais !...

Ben, mon vieux, rtorqua Philippe qui avait un


solide bon sens, si tu dis vrai, il y a longtemps qu'elle
doit tre puise, ta mine d'or ! Tu penses bien que les
gens ne vont pas laisser inexploit un filon pareil !
Puis son visage se fit srieux, et il ajouta en
baissant la voix :
Heu !... est-ce qu'on descend ?... On saurait tout
de suite de quoi il retourne au fond...
Jacques se pencha une nouvelle fois sur l'obscurit
mystrieuse et inquitante d'un des puits, eut un lger
frisson et murmura timidement :
- Hum !... je crois que c'est dangereux. Vois-tu que
l'chelle se brise?... C'est qu'elle m'a l'air bien vieille,
cette chelle ! Je n'ai aucune confiance en elle... Tu
nous vois dj tombant dans le vide? Ce serait la fin, tu
sais...
Quel dommage ! Quel dommage ! se mit tout
coup vocifrer Kiki.
-Oui, quel dommage!...
rpta Philippe en
regardant svrement le perroquet.
t Et, se tournant
vers son ami :
- ... Je crois que tu as raison, Jacques. J'aime mieux
ne rien savoir et demeurer en vie.
Et il s'loigna pour examiner les autres ouvertures,
qu'il n'avait encore vues que de loin. Mieux vaut
regarder tout a du dehors ! pensait-il. Mais il le
pensait encore qu'il s'arrta brusquement, vivement
intress par quelque chose qu'il n'avait

pas encore remarqu. Un des puits tait plus large


que les autres.
H ! Jacques !... Arrive ! Il y a du neuf !
Les enfants se penchrent prudemment. Oui, le
puits tait plus large et moins dlabr que les autres.
L'chelle, l'invitable chelle, paraissait plus solide
aussi et invitait descendre. Sans dire un mot, Philippe
s'en approcha et posa le pied sur le premier chelon.
Je crois que le bois rsistera ! cria-t-il Jacques.
Je descends !
Ne va pas trop loin, Philippe !... supplia le petit
garon.
Mais il n'eut pas s'inquiter bien longtemps. A
peine Philippe avait-il disparu qu'il rapparaissait, une
grimace sur les lvres.
Non, dcidment, a ne me dit rien, murmura-til. On n'y voit rien, et c'est bigrement profond ! On a
l'impression de descendre en enfer !
Dgots des puits, ils quittrent cet endroit. Mais
ils n'avaient pas fait vingt pas qu'une nouvelle
dcouverte les cloua sur place. Sous une roche qui
faisait saillie, des botes de conserves ayant contenu,
certaines des fruits, d'autres de la viande,
s'amoncelaient, vides et rouilles.
Trouver dans l'Ile de la Nuit cette poubelle naturelle
tait chose plus trange encore que la dcouverte des
puits. Les puits, dans une certaine mesure, taient
explicables, mais des botes de conserves dans un
endroit o personne n'avait mis les

pieds depuis cent ans peut-tre, non, cela tenait du


fantastique.
Aussi, Jacques et Philippe demeurrent tout un
temps sans ragir devant ces carcasses mtalliques. Kiki
seul avait gard tous son esprit et fouillait du bec dans le
tas, pour voir s'il ne restait rien manger.
D'o cela peut-il venir?... articula Philippe, une
fois la premire motion passe. Certaines botes
sont toutes rouilles, mais d'autres paraissent avoir t
dposes il n'y a pas longtemps. Il faut donc que des
gens viennent ici, et rgulirement encore ! C'est
trange qu'on n'en sache rien !
C'est drlement mystrieux !
rpondit
Jacques. Explorons ce coin, mais avec prudence... Pas
besoin de tomber sur les types qui vivent ici. Ils ont
sans doute mille raisons pour vouloir garder l'incognito.
Les deux enfants taient ce point intrigus par
leur dcouverte qu'ils explorrent, outre ce coin, l'le
entire. Mais ils ne trouvrent rien d'insolite, rien qui
pt leur donner la cl du mystre des botes de
conserves vides. Ils redescendirent dans la valle,
longrent la rivire, admirrent de nouveau la belle
coloration rouge du roc, s'approchrent de la mer, o
Jacques fut un moment repris du dsir de dnicher un
Grand Pingouin... Mais en vain. L'le semblait dserte.
L'impression de quelque chose d'inhabit s'implanta
mme si fortement dans l'esprit des enfants qu'ils se
crurent un moment l'objet d'une hallucination et

retournrent dare-dare vers les puits, pour s'assurer


de l'existence relle des botes.
Elles sont l ! Oui, elles sont l ! s'cria
Jacques, en faisant des yeux ronds. On n'a pas rv !
- Si on photographiait les botes?... suggra
alors Philippe. Comme a, les filles nous croiront. Ce
qu'on va leur raconter est tellement extraordinaire
qu'elles rclameront des preuves... surtout Dinah ! Je la
connais!
a va bien ! rpondit Jacques, aprs avoir
examin son appareil. Il me reste une photo sur le
rouleau. C'est une chance !
Quand le tas de botes vides fut enregistr sur la
pellicule, les enfants quittrent la colline pour de bon.
Ils avaient perdu beaucoup de temps explorer l'le, et
le jour touchait sa fin. Il fallait songer au retour.
Ils trouvrent le bateau l'endroit o ils l'avaient
laiss.
Et maintenant, toute voile dehors vers
Craggy-Tops !... hurla Philippe, qui se sentait tout
coup pris du besoin de faire du bruit.
J'espre que tout marchera comme l'aller !
rpliqua Jacques. Pourvu que nous soyons rentrs
avant Jo-Jo ! Qu'est-ce que les filles feraient avec lui,
sinon? Je me le demande...
Moi, je ne m'inquite pas ! assura Philippe.
Elles sont dbrouillardes et plus malignes que nous. Tu
viens ?..

Les deux garons poussrent la barque l'eau et


sautrent dedans. KAoins de cinq minutes aprs, ils
ramaient vers le goulot, o l'embrun jaillissait une
grande hauteur. Ils vitrent soigneusement le rcif
qu'ils avaient frl l'aller et se trouvrent bientt en
dehors du cercle rocailleux qui emprisonnait l'Ile de la
Nuit.
Pourtant, ils avaient perdu l'habitude d'une mer
gonfle par les vagues. Autant ils s'taient tonns tout
l'heure en passant d'une eau agite par des courants
contraires dans la manire de lac qui s'tendait entre les
rcifs et l'le, autant ils s'tonnaient maintenant de
connatre la sensation inverse. Ils furent vraiment
surpris par les flots et, pendant quelques secondes, ils
perdirent la tte. Le vent avait d'ailleurs frachi, et la
mer tait plus rude que tout l'heure. Mais ils parvinrent
dominer leurs nerfs et, ds que la voile fut largue, ils
filrent en grand style vers Craggy-Tops.
Quand ils furent cinquante mtres du rivage, ils
s'aperurent que Dinah et Lucy-Ann se tenaient sur la
plage et leur faisaient des signaux. Les deux garons
n'avaient pas encore dbarqu que Lucy-Ann cria :
- Est-ce que vous avez vu un Grand Pingouin ?
Est-ce que Jo-Jo est rentr ?... demanda
Philippe, au lieu de rpondre.
- Vous ne vous tes pas presss ! lana seulement
Dinah. Ah ! non, alors !

Nous avons vu des choses formidables '...


s'exclama Philippe.
Et il rpta :
... Est-ce que Jo-Jo est rentr ?
Les questions et les demandes avaient fus peu
prs en mme temps, mais comprenant que le retour de
Jo-Jo primait tout, Dinah se dcida satisfaire la
curiosit angoisse de son frre en disant :
Oui, Jo-Jo est rentr. Il y a une heure qu'il est
rentr, tranards que vous tes ! Nous avons assist
son arrive. Heureusement qu'il s'est tout de suite dirig
vers la cave. II tait charg comme un mulet et il n'a pas
vu que nous le suivions. II est all tout droit vers l'autre

cave, vous savez bien, celle o il y a la trappe,


mais avant qu'il ait pu dposer sa marchandise, je me
suis rappele que Philippe m'avait confi la cl et, sans
hsiter, je l'ai glisse dans la serrure.
- De sorte que Jo-Jo est enferm dans la cave ?
conclut Jacques, qui venait d'amarrer le bateau.
- Et il fait un tapage de tous les diables ! ajouta
Dinah.
II frappe sur la porte comme un enrag.
Heureusement que tante n'est pas dans la cuisine ! En
tendant bien l'oreille, on l'entend faire sa
musique de ngre...
Parfait ! s'exclama Philippe. Et bravo pour les
filles ! C'est du bon travail ! Jo-Jo ignore donc que nous
avons emprunt son bateau, c'est l'essentiel. Maintenant,
il s'agit de le librer sans qu'il se doute que c'est nous
qui l'avons emprisonn ! Ce ne sera pas une petite
affaire !
Eh bien, fais un effort, Philippe !... ironisa
Dinah. Nous, nous l'avons enferm !... A toi de le
dlivrer !
Ils se trouvrent dans la cuisine de Craggy-Tops
qu'ils en taient encore se demander comment ils
dlivreraient Jo-Jo ; mais tout coup Jacques se planta
l'index sur le front et s'cria :
J'ai trouv ! Jo-Jo ne restera pas coll la
porte tout le temps ! II faudra bien qu'il se repose,
le pauvre ! Nous profiterons de ce repos pour descendre
en douce et ouvrir sans qu'il l'entende... Quand il se
remettra secouer la porte, elle cdera comme par

enchantement, et jamais il ne pourra se douter de la


ralit, car nous serons loin !
Excellent, ton plan ! approuva Philippe.
Comment n'y ai-je pas song plus tt ? Mais il n'est pas
besoin qu'on descende tous la cave. J'irai bien...
Dinah lui donna la cl, et le petit garon ouvrit la
porte qui donnait sur l'escalier de la cave. Aussi-, tt, le
bruit que faisait Jo-Jo en bas parvint jusqu' eux.
Philippe fit la grimace.
- Oh ! il faudra qu'il cesse pour souffler ! lui
dclara Jacques en guise d'encouragement. Vas-y. Nous
sommes avec toi en pense !
Dinah faillit clater de rire cette dernire phrase
de Jacques, mais elle se retint.
Par un hasard vraiment extraordinaire, Jo-Jo cessa
de frapper la porte comme Philippe posait le pied sur
la dernire marche.
Il retint son souffle et profita de cette accalmie
providentielle pour glisser rapidement la cl dans la
serrure et donner un tour. Maintenant, Jo-Jo est libre
, pensa Philippe, et, effray de sa propre constatation, il
retira vivement la cl, fit un bond en arrire et monta
quatre quatre l'escalier de pierre.
En fermant la porte de la cuisine, il entendit le
ngre tousser.
Ouf ! avoua-t-il. Je suis content d'tre
remont... Jo-Jo ne se doute de rien.
Les autres s'taient levs, et Philippe put encore lire
un reste d'anxit dans le regard des fillettes.

Maintenant, filons ! poursuivit-il. Jo-Jo peut


sortir d'un moment l'autre, et il ne faut pas qu'il nous
trouve runis dans la cuisine. Il pourrait se mfier.
Cachons-nous derrire un rocher et observons la
maison. Ds que nous verrons Jo-Jo, nous nous
montrerons et nous ferons comme si nous revenions
de pique-nique.
En parlant, le petit garon s'tait dirig vers la
porte, et il n'eut pas insister. Les autres le suivirent
sans faire de remarques.
Ils se cachrent derrire un rocher d'o ils
pouvaient aisment voir tout ce qui se passait CraggyTops, et tout en jetant de temps en temps un coup d'il
vers la maison, les deux garons se mirent raconter
leur traverse l'Ile de la Nuit.
Les fillettes n'en revinrent pas. Elles buvaient
littralement les paroles des garons. Des puits qui
s'enfonaient profondment dans la terre !... Une rivire
dont l'eau tait rouge !... Des botes de conserves vides
dans une le inhabite !... C'tait formidable !... Dire
qu'ils taient alls l pour voir des oiseaux !
- On devra y retourner, conclut Jacques. Je veux
savoir o mnent ces puits ! Qui sait? Nous
dcouvrirons peut-tre des mines ignores. Si on en
parlait l'oncle Jocelyn ? Hein, qu'en penses-tu, Dinah ?
Il doit tout savoir, lui !
Oh ! sans aucun doute ! affirma Dinah. Mais
tout serait bien plus simple si nous parvenions mettre
la main sur l'atlas dont il nous a parl et qu'il ne trouvait

pas, tu te rappelles, Jacques?... J'ai l'impression


qu'on y apprendrait pas mal de choses !
Kiki poussa tout coup un cri qui ressemblait au
bruit que fait un train en traversant une petite gare
vive allure. Les enfants savaient ce que ce cri voulait
dire : l'ennemi tait en vue.
Il nous cherche, murmura
Philippe.
Regardez ! Il se tient devant la porte et ne sait de quel
ct se rendre. Pauvre Jo-Jo ! Allons, levons-nous et
tirons-le d'embarras !
Les enfants quittrent leur cachette et s'avancrent
dans le sentier qui mne Craggy-Tops, de l'air le plus
naturel du monde.
Quand Jo-Jo les aperut, ne parvenant plus se
matriser, il serra les poings et marcha sur eux.
Vous m'avez enferm ! hurla-t-il de loin. Je le
dirai miss Polly. Vous serez corrigs !
Enferm ? reprit Philippe, dont tout le visage
exprima en un instant le plus profond tonnement. O
donc t'avons-nous enferm ? Dans ta chambre ?
Dans la cave, prcisa Jo-Jo, en s'tranglant de
colre. Voici justement miss Polly, je vais lui raconter ce
que vous avez fait un pauvre ngre !
La vieille dame se tenait dans l'encadrement de la
porte.
O tais-tu de nouveau cach, fainant?... cria-telle. Je te cherche depuis plus d'une heure !
Quand le petit groupe se trouva devant la porte, JoJo s'empressa de rpondre :

C'est cause des enfants, Miss ! Ils m'ont


enferm dans la cave.
Qu'est-ce que tu oses raconter? dit la vieille
dame, qui semblait courrouce. Voyons, Jo-Jo, tu sais
trs bien que la porte de la cave ne se ferme pas cl.
Quant aux enfants, ils rentrent de pique-nique.
Comment pourraient-ils tre la fois au bord de la mer
et la maison ? Invente des histoires plausibles, Jo-Jo,
ou tais-toi !
- Ils m'ont enferm !... insista le ngre.
Mais tout coup son visage changea d'expression,
et il se tut. Il venait de se rappeler que la seconde cave
tait son secret. Mieux valait ne pas entrer dans des
dtails, car miss Polly tait mfiante, et il ne tenait
nullement ce qu'elle allt dans le rduit qu'il croyait
tre le seul connatre.
- Je n'ai pas enferm Jo-Jo dans la cave, tante,
affirma Philippe. Je me suis promen au bord de la mer
avec les autres, et nous rentrons l'instant.
C'est vrai ! ajouta Jacques, sans baisser les yeux
et sans rougir. Nous avons t assez loin et nous venons
de rentrer.
Miss Polly crut les enfants, et comme elle savait
qu'ils ne se sparaient jamais, elle ne pensa pas un
instant que les garons seuls s'taient loigns de
Craggy-Tops. Et puis, se dit-elle encore, la porte
de la cave ne ferme pas cl, Jo-Jo ne peut donc avoir
t enferm. Il le sait bien, pourtant ! Le pauvre ngre
devient fou ; depuis quelque temps, il invente des
histoires si absurdes !

Elle se tourna vers lui pour lui ordonner rudement :


Va-t'en, Jo-Jo! Travaille! Pourquoi t'occupes-tu
toujours des enfants? On dirait que tu prends plaisir
les noircir mes yeux... Laisse-les tranquilles. Ils sont
assez grands pour savoir ce qu'ils font, et moi j'ai
confiance en eux. Ta surveillance est inutile et dplace!
Ce ne devait pas tre l'avis du ngre, car il fit
entendre un grognement comme il avait l'habitude d'en
mettre quand il tait de mauvaise humeur, et il tourna
le dos miss Polly sans lui rpondre.
Grrr !... fit Kiki en imitant le ngre. Grrr !...
Mais il resta sagement sur l'paule de son matre,
peu soucieux de tomber entre les mains de Jo-Jo, qui
n'aurait pas hsit lui tordre le cou.
Ne vous tracassez pas au sujet de Jo-Jo, dit tante
Polly aux enfants quand le ngre eut disparu dans la
cuisine. Il ne faut pas lui en vouloir, car son cerveau est
lgrement dtraqu. Il a mauvais caractre, mais il est
inoffensif.
L-dessus, tout le monde entra dans la cuisine, o
Jo-Jo s'occupait prparer le repas du soir. Les enfants
se regardrent en se faisant des clins d'il.
Ils se sentaient protgs par tante Polly et ils taient
tout heureux d'avoir jou un bon tour au mchant ngre.
S'il savait que nous avons t dans son bateau,
murmura Jacques Philippe, il en ferait une maladie !
- Ou il nous tuerait ! rpondit le petit garon. Dis,
as-tu entendu l'opinion de ma tante son sujet?... JoJo est inoffensif ! C'est drle, car Bill Smugs prtend
que c'est un dangereux individu !

- En effet !... s'tonna Jacques. Quelqu'un se trompe


donc, mais qui ?
Tous deux firent la grimace. Dcidment, les points
d'interrogation s'accumulaient.

CHAPITRE XVIII
Seconde visite Vile de la Nuit.
Le lendemain, les enfants se runirent dans la
chambre de la tour, pour dcider s'ils allaient avouer
Bill Smugs leur escapade l'Ile de la Nuit. Jacques et
Philippe taient des garons francs, qui avaient les
cachotteries en horreur, mais s'ils aimaient la vrit, ils
dtestaient les reproches. Or, toute la question tait de
savoir si Bill Smugs allait se fcher ou pas. Leur grand
ami devait avoir un sens trs aiguis de l'honneur, et tre
parjure la parole donne constituait certainement ses
yeux le pire des crimes.
Donc, il sera fch conclut Dinah.
Pourquoi?... demanda Jacques. Hein, pourquoi ?
Parce que tu n'as pas tenu ta promesse.
Mais si, j'ai tenu ma promesse. Ce n'est pas avec
son bateau que j'ai t l'Ile de la Nuit. Rappelle-toi ce
que j'ai dit : Bill, je n'irai pas l'Ile de la Nuit dans ton
bateau. Comme j'y ai t

dans celui de Jo-Jo, Bill ne pourra pas prtendre que


je n'ai pas tenu parole.
- Hum ! fit Dinah, on voit que tu connais mal les
grandes personnes. Les grandes personnes ne pensent pas
comme nous. D'ailleurs, quand nous serons grands nousmmes, nous penserons comme elles et nous ne
comprendrons plus les enfants.
Elle poussa un soupir de vieille dame et ajouta :
... Esprons qu'une fois devenus des vieux, nous
nous souviendrons de nos annes d'enfance et que nous
comprendrons.
Tu parles comme Mr. Roy ! rpondit Philippe, qui
prisait peu les belles phrases. On dirait que tu es dj une
grande personne toi-mme. Cesse donc!
- Ne me parle pas sur ce ton, Philippe ! lana la
fillette,
froisse.
Pour une fois que je parle
srieusement...
Oui, oui ! a va ! a va !... Tu peux parler d'autre
chose...
Mais Philippe avait encore la bouche ouverte que la
fillette, rouge de colre, lui allongeait son poing sur
l'oreille. Le garon riposta en donnant sur le bras de sa
sur une claque qui rsonna comme un coup de pistolet.
- Brute ! hurla Dinah. Les garons ne peuvent pas
frapper les filles !
De vraies filles, non ! rpliqua Philippe. Je ne
penserais jamais frapper Lucy-Ann, mais toi, tu
appartiens une autre race. Tu n'es pas une vraie fille !
Quoi ! Je ne suis pas une vraie fille?
Non, insista Philippe. Mais je ne discute pas avec

toi. Tu te mets tout de suite en colre. En tout cas,


chaque fois que tu me donneras un coup de poing sur
l'oreille, tu recevras une gifle. Compris?
Dinah suffoquait.
Jacques ! s'cria-t-elle, Jacques ! dis-lui qu'il n'est
qu'une bte !
Mais Jacques, encore qu'il n'et jamais frapp une
fille et ne concevait pas qu'on pt le faire, n'admettait pas
les coups de poing sur l'oreille, et il rpondit calmement :
Tu devrais essayer de te dominer ! Moi non plus, je
n'aimerais pas recevoir des coups, et je comprends que
Philippe ne se laisse pas faire.
- Va-t'en ! cria alors Philippe sa sur. Et reviens
quand ta mauvaise humeur sera passe !
La plus impressionne ne fut pas Dinah, mais LucyAnn, qui avait un cur sensible et dtestait ces disputes
entre frre et sur. Elle recula jusqu' la fentre, tandis
que Dinah restait campe devant son frre, les poings sur
les hanches.
Va-t'en ! criait toujours le garon. Va-t'en ! Tu
peux partir !
Comme la fillette ne bougeait pas, il glissa sa main
en poche et en sortit une petite bote dans laquelle il avait
emprisonn un scarabe qui s'tait facilement laiss
apprivoiser. Dinah comprit que son frre allait ouvrir la
bote et lcher la bte dans la pice. Elle poussa un cri et
s'loigna en courant.
Pour qu'il ne ft pas dit qu'il avait sorti inutilement la
bote de sa poche, Philippe l'ouvrit et

permit au scarabe de faire un petit tour sur la table.


Puis il prit dlicatement l'insecte entre le pouce et
l'index et le dposa dans sa minuscule prison. Mais le
scarabe ne sembla pas goter ce retour et quitta
aussitt la bote, pour se mettre escalader la main de
Philippe, puis son bras. Il tait curieux de constater
combien toutes les espces de btes adoraient le petit
garon, ou plus justement le contact de sa peau.
Tu ne devrais pas emprisonner ce scarabe dans une
bote ! fit observer Lucy-Ann, qui s'tait rapproche de
la table. Cette bte dteste tre enferme.
Tu crois ? dit Philippe. Eh bien, nous verrons !
Il reprit son scarabe entre le pouce et l'index et le
dposa une extrmit de la table, tandis qu' l'autre il
plaa la bote ouverte.
Le scarabe explora d'abord consciencieusement le
bord de la table, qu'il parcourut sur toute sa largeur, puis
il excuta un impeccable quart de tour droite et se
dirigea d'un petit trot tranquille vers sa bote. Il tourna
deux ou trois fois autour, s'arrta finalement et en
commena l'ascension, pour se laisser choir au fond un
moment aprs, tout heureux d'avoir retrouv son
domicile. - Et voil ! conclut Philippe.
Il rabattit le couvercle et glissa la bote en poche, en
ajoutant :
... Si mon scarabe avait dtest cette bote,
comme Lucy-Ann le prtend injustement, il ne serait
pas revenu de son plein gr vers elle.

Toutefois, Lucy-Ann ne s'avoua pas vaincue et


trouva rpondre :
- C'est simplement qu'il aime tre prs de toi. Moi,
je suis sre que les autres scarabes dtestent tre
enferms dans une bote.
Philippe est un ami des btes ! ironisa Jacques.
Je suis persuad qu'il serait capable de dresser
des mouches et de les faire trottiner en rond.
Oh ! je n'aimerais pas du tout cela ! s'cria la
fillette, avec une grimace de dgot, sans s'apercevoir
que son frre se moquait d'elle. Je me demande,
poursuivit-elle en changeant de sujet, o Dinah a bien
pu se rfugier? Philippe, tu devrais essayer de ne plus te
disputer avec ta sur. On bavarde gentiment, et vos
querelles viennent tout gter.
Dinah avait quitt la chambre de la tour en claquant
la porte. Tout en se massant le bras, endolori par le coup
de Philippe, et en songeant de quelle manire elle
pourrait se venger, elle s'tait dirige vers le cabinet de
travail de son oncle. A vrai dire, elle ne s'en tait pas
rendu compte, absorbe qu'elle tait par ses mauvaises
penses. Ce ne fut qu'au moment o la porte s'ouvrit
brusquement, pour dcouvrir le vieux savant, que Dinah
s'aperut qu'elle avait pris un chemin inaccoutum et
qu'elle reprit ses esprits.
Oh ! Dinah, c'est toi ! Je suis bien content de te
trouver... grogna l'oncle Jocelyn. L'encrier est vide.
Veux-tu le remplir ?

Oui, mon oncle. Je vois chercher la bouteille


d'encre et je reviens.
La fillette descendit rapidement la cuisine,
s'empara de la bouteille que tante Polly avait coutume
de placer dans l'armoire, sur la dernire tagre, remonta
les escaliers quatre quatre et s'engouffra dans le
cabinet de son oncle. Mais pendant qu'elle remplissait
l'encrier de verre qui trnait sur la table, ses yeux
furetaient partout.
L'atlas ! murmura-t-elle. Verrais-je l'atlas ?
Elle le vit et, de joie, faillit lcher la bouteille.
L'atlas, que son oncle avait vainement cherch l'autre
jour, tait tal sur une chaise, ouvert justement sur une
carte de l'Ile de la Nuit. Dinah ne put plus en dtacher
son regard.
Mon oncle, dit-elle, je vois que tu as retrouv
l'atlas o il y une carte dtaille de l'Ile de la Nuit. Mon
oncle, est-ce qu'il y a des mines dans l'le ?
-Qu'est-ce que tu racontes, fillette?... Des mines ?
articula le vieux savant, plus que surpris de la question
de Dinah. Qui t'a parl de a ? Comment penses-tu des
choses pareilles ? Dcidment, on devient intelligent,
dans cette maison ! Eh bien, oui, il y a eu des mines
dans l'le, voici bien longtemps, des mines de cuivre
mme, mais aujourd'hui elles sont puises. On n'y
trouverait plus un gramme de cuivre.
Pendant qu'il parlait, Dinah s'tait penche sur la
carte l'examinait avec curiosit. Elle avait t dessine
avec soin, car mme les puits y taient indiqus. Ah ! si
Dinah pouvait emporter l'atlas,

combien grande ne serait pas la joie des garons !


Car sa colre s'tait vanouie comme par
enchantement. Elle n'y pensait plus. C'tait l d'ailleurs
le ct agrable de son caractre : Dinah ignorait la
rancune.
Elle jeta un regard en coulisse vers son oncle. Le
savant, pench sur un gros livre, ne s'occupait pas de sa
nice. Il avait compltement oubli sa prsence dans son
cabinet de travail. Aussi, fermer l'atlas, le glisser sous le
bras et sortir sans faire de bruit, ce fut pour Dinah un jeu
facile.
Ds qu'elle se trouva dans le couloir, elle prit ses
jambes son cou et tomba littralement comme une
bombe dans la chambre de la tour.
Lucy-Ann, Jacques et Philippe la regardrent avec
tonnement. Elle tait toute rouge et souriait gentiment.
Mais les autres se souvenaient encore de la dispute et,
ne pouvant comprendre qu'on puisse changer d'humeur
en moins de cinq minutes, ils attendaient qu'elle
s'expliqut.
- Oh ! vous en tes encore l ! s'exclama Dinah.
Bon, bon, j'ai compris !...
Elle se tourna vers son frre et lui dit rapidement :
...Je regrette de t'avoir donn un coup de poing
sur l'oreille, Philippe. Mais c'est sans importance. Vois
ce que je t'apporte...
Et elle leur montra l'atlas.
... La carte de l'le ! Comme je vous le dis. Je
l'ai trouve dans le bureau de l'oncle Jocelyn. A propos,
savez-vous ce que l'oncle Jocelyn m'a dit ?

Il m'a dit qu'il y a des mines de cuivre dans l'le, ou


plutt qu'il y en avait jadis, car aujourd'hui les filons
sont puiss.
C'est merveilleux, Dinah !... s'cria Philippe, en
prenant l'atlas que sa sur lui tendait. Quel bel atlas !
Dinah, il n'y a pas plus habile que toi !...
Il serra sa sur dans ses bras, et Dinah gloussa de
joie. Le fait qu'elle se querellait sans cesse avec lui ne
l'empchait nullement de goter les loges dont il la
gratifiait parfois.
L'atlas fut dpos terre, et les quatre enfants se
couchrent plat ventre tout autour.
Est-ce que c'est la passe ? demanda bientt
Dinah, en posant l'index sur un trait bleu trac entre
deux rcifs.
- Oui, c'est la passe ! dclara Jacques. Il n'y a pas
d'autre moyen pour entrer dans l'le ou en sortir que
de l'utiliser.
Les bateaux des mineurs devaient
emprunter ce passage qui semble exister depuis
toujours. Oh ! combien j'aimerais descendre au fond
d'un puits et voir comment c'est fait, une mine f
- H ! regarde, coupa Philippe. Les six puits sont
dessins. Voici le plus large, tu sais bien, celui qui
possde une chelle encore potable ! Tiens, ici, c'est la
rivire... Et maintenant je sais pourquoi elle est rouge.
C'est le cuivre qui lui donne sa couleur. Dis, Jacques ! il
y a peut-tre encore beaucoup de cuivre dans l'le...
Il y aurait des blocs de cuivre ! s'cria
joyeusement

Dinah. Oh ! ce que j'aimerais en possder un !


Ce ne sont pas des blocs, mais des filons,
corrigea sentencieusement Philippe. Si nous en dcouvrons un, nous serons riches. Oui, nous devons
retourner dans l'le, c'est indispensable !... Il faut que
j'explore ces mines, il faut que je dcouvre du cuivre, je
suis sr qu'il y en a quelque part et qu'on a mal cherch
jadis !
Philippe en tait dj aussi convaincu que Jacques
de l'existence des Grands Pingouins !... Mais comme il
ne s'agissait pas de Grands Pingouins, Jacques avait
gard toute sa lucidit et refroidit l'enthousiasme de son
bouillant ami en affirmant : - Mon cher Philippe, les
gens ne sont pas aveugles. S'il y avait encore du cuivre
dans l'le, a se saurait. Or, l'le est dserte depuis plus
de cent ans.
-Qu'est-ce
que c'est
que cette carte-ci?...
demanda soudain Dinah, qui venait de tourner la page.
Je n'y comprends rien.
Les garons se penchrent de nouveau sur l'atlas.
Tout d'abord, ils n'y virent que du feu et ne purent
satisfaire la curiosit de Dinah. Mais tout coup
Jacques se frappa le front et s'exclama :
Que nous sommes btes ! Mais c'est une carte
souterraine de l'le! Voyez... Ces lignes droites, ce sont
les galeries ! Et ici, ces ronds, ce sont les puits ! Et plus
loin, ces traits hachurs, ce sont des canaux de drainage.
Vous pensez bien que la plupart des galeries sont
creuses au-dessous du niveau de la mer...

Le rseau des galeries tait important, mais ce qui


tonna le plus les enfants, ce fut de suivre du doigt une
galerie qui semblait creuse sous le lit de la mer.
C'est inou !... murmura Jacques, abasourdi. Que
devaient penser les mineurs quand ils travaillaient sous
l'eau. Tu te rends compte ? Savoir qu'au-dessus de soi il
y a la mer, des bateaux qui passent, et que c'est peut-tre
tempte !... Moi, je trouve a impressionnant...
- Moi aussi, rpondit Dinah voix basse. a
m'impressionne mme tellement que pour rien au
monde je ne voudrais circuler dans cette galerie sousmarine. Vois-tu qu'elle s'croule?... Attraper toute la mer
sur la tte, merci !...
- Et pourtant, dit alors Philippe, nous devons
descendre dans les mines. Je suis certain qu'il y a encore
du cuivre. Voici pourquoi : les botes de conserves vides
que nous avons trouves prs des puits prouvent que des
gens ont t et vont encore dans l'le. Or, si des gens
vont dans l'le, ce n'est pas pour jouer. Ils s'y rendent
parce qu'ils y trouvent leur intrt. Ils savent qu'il y a
des mines et ils ont dcouvert un nouveau filon. N'est-ce
pas logique ?
- En effet ! acquiesa Dinah.
- Autre chose, poursuivit Philippe. Si nous
n'avons vu personne dans l'le, ce n'est pas parce qu'elle
est inhabite, mais parce que ceux qui y vont descendent
tout de suite dans les galeries, pour extraire le cuivre.
Vous voyez, tout le mystre s'claircit !...

Partons ! s'exclama Dinah. Allons chez Bill,


pour lui raconter ce que nous savons. Prenons
l'atlas avec nous. Lui, il nous dira ce que nous
devrons faire. Parce que, franchement, je ne vous vois
pas trs bien explorant les galeries sans lui. Si Bill est
avec nous, tout ira bien !
Non, rpondit froidement Philippe. Nous ne
raconterons rien Bill.
Les autres le regardrent avec tonnement.
Et pourquoi ce non catgorique ?... demanda
Dinah, que la colre reprenait doucement.
Parce que, expliqua le petit garon en baissant
la voix, je suis persuad que ce sont des amis de Bill
qui ont dcouvert le nouveau filon. Bill assure lu
liaison entre l'le et le continent. Il a une auto et un
bareau. Il peut donc facilement apporter aux mineurs la
nourriture qu'ils ne trouvent pas dans l'le. Or, comme
l'exploitation des mines doit rester secrte, Bill ne serait
pas content d'apprendre que nous savons tout. Il ne
voudrait peut-tre plus nous revoir, et de toutes faons
nous ne pourrions plus aller dans son bateau. Voil
pourquoi je dis non.
Tu exagres, Philippe!... rpliqua Dinah,
branle quand mme par les raisons que son frre
avanait. Bill passe ses vacances ici parce qu'il aime
la solitude et les oiseaux.
Je ne crois pas que Philippe exagre, intervint
Jacques. Tu dis qu'il aime les oiseaux, Dinah ! En un
sens, c'est vrai, mais pourquoi me laisse-t-il toujours
parler et se tait-il quand il s'agit d'eux?

Il me semble que je connais mieux les oiseaux que


lui ; or, moi, je ne suis qu'un colier, et lui devrait tre
un savant ! Ensuite, nous ignorons ce qu'il fait. Il ne
nous a jamais dit quel tait son mtier ! Moi, je pense,
comme Philippe, que Bill est venu avec des amis dans le
voisinage de Craggy-Tops, parce qu'il sait qu'il y a du
cuivre dans l'I le de la Nuit. J'ignore qui appartient
l'le, mais il est vident que ceux qui ont dcouvert le
filon ne vont pas aller le crier sur les toits. Ce serait
idiot !
Jacques se tut, bout de souffle. Jamais il n'avait
tant parl de sa vie sans s'arrter. Pendant un moment, le
plus lourd silence pesa sur le petit groupe, et il fallut
Kiki pour le dissiper.
- Cuivre ! cuivre ! cuivre ! s'gosillait-il, heureux de
connatre un nouveau mot et de pouvoir l'ajouter son
rpertoire.
Kiki est formidable ! s'exclama Lucy-Ann. Mais
la situation tait trop grave pour s'amuser
au caquetage d'un perroquet, et personne ne releva
la remarque de la fillette.
Eh bien, moi, je suis d'avis de demander Bill
si, oui ou non, il exploite les mines de cuivre de l'Ile de
la Nuit !... dclara Dinah, qui aimait les situations nettes
et claires. J'ai horreur des cachotteries, moi !
Ne te rends pas plus bte que tu n'es !... rpliqua
Philippe, nerv. Jacques vient d'expliquer le plus
simplement du monde pourquoi ce n'est pas possible.
Bill nous rvlera lui-mme son secret un jour o il aura
envie. Alors, peut-tre lui

dirons-nous que nous le connaissions depuis


longtemps. Mais tant qu'il se tait, nous n'avons pas le
droit de parler.
Quand Jo-Jo ira de nouveau la ville, nous
prendrons son bateau, proposa Jacques, et nous
voguerons vers l'le. Nous descendrons dans le
puits dont l'chelle est la plus solide, et nous verrons
bien s'il y a quelqu'un dans les galeries. Nous prendrons
l'atlas, ainsi nous ne risquerons pas de nous garer...
Les galeries sont clairement dessines. Ce sera donc trs
facile et sans danger.
Alors, on vous accompagne ? jeta tout coup
Dinah dans la conversation.
Jusqu'ici, les enfants avaient parl de la prochaine
traverse comme si tout le groupe devait tre de la
partie, mais la chose n'avait pas encore t dite
ouvertement, et Dinah voulait en avoir le cur net.
- Aprs tout, pourquoi pas?... dit Philippe en
regardant Jacques. Maintenant que nous connaissons le
goulot et que nous savons comment l'le se prsente, je
ne vois pas pourquoi les filles ne viendraient pas avec
nous...
De joie, Dinah embrassa son frre. Et il faut dire
que cela ne se produisait pas souvent.
Il n'y a qu'un ennui, dit encore Jacques.
Quand Jo-Jo va la ville, ce n'est jamais pour bien
longtemps. Il ne s'absente pas au-del de trois ou quatre
heures. On ne fait pas grand-chose en quatre
heures !
Personne ne rpondit cette remarque, et comme

l'heure du bain approchait les enfants se levrent


pour se rendre sur la plage.
En traversant la crique o Jo-Jo avait l'habitude
d'amarrer son bateau, ils virent le ngre occup
examiner ses outils de pche.
On peut t'accompagner ? cria Philippe, en riant
et sr de la rponse ngative qu'il allait recevoir.
Avec des enfants comme vous ?... Jamais !...
rpondit Jo-Jo d'un ton bourru. Allez jouer ailleurs!
Mais les enfants escaladrent la falaise sans trop
s'loigner, dsireux de voir jusqu'o le ngre allait
voguer. La journe n'tait pas encore trs avance, et
une brume paisse s'tendait sur la mer. La barque de
Jo-Jo disparut rapidement vers l'Ouest.
Et s'il allait jusqu' l'Ile de la Nuit ? avana
Jacques.
Cela m'tonnerait. Maladroit comme il est, il se
briserait srement contre les rcifs. Non, il est
simplement parti pcher, et il reviendra bientt.
En effet, Jo-Jo revint peu de temps avant le
djeuner. Il rapportait quelques beaux poissons, que
miss Polly s'empressa de nettoyer et de couper en
morceaux, pour faire un potage aux fruits de mer dont
elle avait le secret.
Tu sais, Jo-Jo, tu aurais pu nous prendre avec
toi si tu avais t gentil !... fit encore remarquer Dinah
avec dlice, sachant que cela ennuyait fortement le
ngre.
Le lendemain, la grande joie des enfants, Jo-Jo

sortit la bagnole du garage et quitta Craggy-Tops


pour la ville.
- Il part pour toute la journe ! annona tante Polly.
Il faudra donc que vous fassiez une partie de sa
besogne, mes enfants ! Allons, les garons, montrez que
vous avez des biceps et allez me chercher quelques
seaux d'eau au puits !
Leur amour-propre ayant t flatt, les deux
garons ne se firent pas prier. Ils se trouvrent
rapidement au bord du puits o ils laissrent glisser le
seau, tout en chantant allgrement.
Tu ne trouves pas que a ressemble aux puits de
mines de l'le ? fit remarquer Jacques, pench au-dessus
du trou noir. H ! tire la chane, Philippe !
Quand les enfants eurent achev la besogne que
leur avait demand de faire tante Polly, ils la supplirent
de leur prparer un panier pour le pique-nique. La
vieille dame ne demandait pas mieux, et bientt le petit
groupe se trouva devant le bateau de Jo-Jo, bien dcid
passer une journe formidable !
Les garons ramrent jusqu' ce que la barque se ft
loigne des ctes, puis ils largurent la voile et mirent
le cap l'Ouest.
Enfin vers l'Ile de la Nuit ! s'exclama Dinah,
heureuse comme si les portes du paradis allaient s'ouvrir
devant elle. Craggy-Tops est si triste quand vous n'tes
pas l !
Philippe regarda sa sur avec un rien d'inquitude :
elle devenait sentimentale !

Lucy-Ann, n'as-tu pas oubli les lampes de


poche ? demanda Jacques, pour couper court aux
effusions lyriques de la fillette.
Non, je les ai mises dans le panier provisions !
rpondit-elle.
C'est qu'on en aura besoin, prcisa Jacques. Il
fait encore plus noir dans ces mines que dans le passage
secret de Craggy-Tops !
Les fillettes frissonnrent, et Philippe s'cria
joyeusement :
Dire que nous allons descendre dans des
galeries o des hommes se sont peut-tre battus pour la
possession du cuivre. Qui sait sur qui nous allons
tomber tout l'heure ? Vois-tu que Bill y soit ? Ce serait
inou !
Le bateau de Jo-Jo, pouss par un vent favorable et
bien manuvr par les garons, filait vive allure.
Bientt, l'Ile de la Nuit creva la brume qui l'enveloppait
presque constamment, et le bruit des vagues se brisant
contre les rcifs fut nettement perceptible.
Vous entendez ? dit Jacques aux fillettes. Elles
firent oui de la tte mais ne rpondirent
rien. Elles savaient que le moment dangereux
approchait et, bien qu'elles eussent confiance en
l'adresse des garons, elles n'taient pas tout fait
tranquilles.
La montagne ! cria Jacques. Nous arrivons en
face du goulot. H ! Dinah ! Lucy-Ann !... ferlez la
voile ! Nous allons ramer...
Aides par les conseils de Jacques, les deux

fillettes excutrent la manuvre sans difficult.


Les garons taient dj penchs sur les rames et
pointaient la barque vers la passe.
Eux, ils taient parfaitement calmes. Il leur semblait
qu'ils avaient t des centaines de fois dans l'le et que
ces parages n'avaient plus de secrets pour eux. Aussi
ramaient-ils en mesure, prudemment mais vivement, et
ils se trouvrent bientt dans les eaux tranquilles, entre
le rivage et les rcifs. Le fond du bateau avait bien racl
la fameuse roche sous-marine, mais en comparaison de
la premire fois ceci tait une caresse. Il n'y eut que
Lucy-Ann pour pousser un cri de frayeur.
La fillette tait d'ailleurs excusable, car les affres du
mal de mer se faisaient sentir. Elle avait une teinte
livide, qui ne disparut qu'au moment o le bateau toucha
terre.
Tous sautrent sur le sable et halrent le bateau.
Et maintenant, vers les puits ! cria Jacques. Pas
de temps perdre...
Toutefois, le petit garon n'avait pas fait dix pas
qu'il s'exclamait avec regret :
Que d'oiseaux ! Que d'oiseaux ! Quel dommage
que je n'aperoive aucun Grand Pingouin !
Je vais bien regarder et j'en trouverai peut-tre
un ! rpondit Lucy-Ann.
Voir son frre content tait une joie pour elle ; aussi
tait-ce du fond du cur qu'elle souhaitait apercevoir un
Grand Pingouin ! Par ailleurs, ce sentiment louable ne
l'empchait pas d'tre curieuse, et elle demanda
Philippe :

Et la rivire ? Celle qui est toute rouge... O estelle?... Et les puits?... Et le tas de botes de conserves ?
Oh ! mais tu en demandes trop la fois, LucyAnn !... s'cria Philippe. Tu verras la rivire rouge
quand nous serons au sommet de cette colline.
Ds qu'ils furent arrivs en haut, et que les fillettes
eurent pouss quelques cris d'admiration pour la
coloration particulire du cours d'eau, Philippe s'orienta.
Voyons, Jacques ! Tu te souviens encore de la
direction que nous avons prise ?
-----Mais c'est par l ! rpondit le petit garon.
Tu ne vois donc pas ce toit de tuiles contre un
rocher? Oui, l... cette tache rouge... C'est une des
habitations en ruine. Les puits doivent se trouver juste
ct. Allons, en avant !
Moins d'un quart d'heure aprs, les enfants se
trouvrent au bord d'un des puits.
- Dieu, que c'est impressionnant !... murmura
Lucy-Ann. Et... on va descendre au fond ?
Bien sr ! rpondit Philippe. Mais pas dans
celui-ci. Il y en a un autre, beaucoup plus large, et dont
l'chelle est plus solide.
Quand le petit groupe fut runi autour du puits
central, Jacques donna un coup de coude son ami et lui
souffla l'oreille :
- Parle voix basse ! Il y a peut-tre des
hommes au fond. Faut pas qu'ils nous entendent...
Et tu ne peux t'imaginer comme ces chemines
propagent le son...
Jacques ! Jacques !...

Qu'est-ce que c'est ? demanda le garon en se


tournant vers sa sur. Parle voix basse, je te dis ! Un
peu de prudence, que diable !
O sont les botes vides? murmura-t-elle.
Et c'est pour me demander a que tu fais tant de
bruit ! Ah ! les filles !... Si tu veux les voir, c'est par l,
derrire ce rocher.
Il se contenta de pointer l'index dans la direction
voulue, puis, sans plus s'occuper de sa sur, il se pencha
sur le puits et alluma sa torche lectrique. - On ne voit
pas grand-chose ! fit-il remarquer Philippe. Et pour ce
qu'on voit, ce n'est pas trs accueillant. C'est sale, c'est
humide et c'est sinistre !
Je peux difficilement croire que des hommes
empruntent peut-tre tous les jours ce chemin pour
descendre dans la mine. Enfin, nous verrons bien ! De
toutes faons, essayons de ne pas nous faire pincer. Tu
sais, les hommes n'aiment pas que les enfants s'occupent
de leurs affaires. Et Bill a peut-tre des amis qui ne sont
pas aussi gentils que lui !
Jacques ! Je ne trouve pas l'endroit o il y a ce
tas de botes...
Lucy-Ann tait revenue prs de son frre et lui
murmurait cette phrase l'oreille, ou du moins elle le
crut, car Philippe entendit fort bien ses paroles, et ce fut
lui qui rpondit, un peu nerv :
Les filles ! a ne trouve jamais rien !
Haussant les paules, il quitta son ami pour montrer
Lucy-Ann o il avait dcouvert les botes vides.

Mais quand il se trouva devant le pan de roc sous


lequel les botes avaient t entasses, il se frotta les
yeux d'tonnement.
Les botes avaient disparu !
Pourtant, je ne rve pas !... murmura-t-il. Puis,
oubliant la consigne donne, il appela le plus haut qu'il
put :
Jacques ! H ! Jacques !... Viens donc ici ! Les
botes de conserves ont disparu. Quelqu'un les a
enleves !...
- Eh bien, conclut Jacques qui abandonna aussitt le
puits pour venir constater la disparition, cela prouve tout
simplement qu'il y a des gens dans l'le. Plus moyen d'en
douter, prsent !
Et s'il y a des gens ici, poursuivit Philippe, trs
excit, c'est qu'il y a aussi du cuivre !... C'est vident !...
Venez !
On va vraiment descendre dans la mine?...
demanda Dinah, qui n'aimait pas du tout la prsence de
ces inconnus dans l'le.
Et pourquoi pas ? rpondit son frre. Nous ne
sommes pas venus ici pour prendre des bains ou faire de
l'alpinisme. Aprs tout, nous en tions presque
certains, qu'il y avait des hommes dans l'le. Ce n'est pas
parce que nous en avons la preuve que nous allons
reculer !

CHAPITRE XIX
Dans la mine.
Lucy-Ann s'loigna la dernire et, avant de
rejoindre les autres, alla jeter un coup d'oeil derrire les
rochers, afin de s'assurer que personne ne s'y cachait.
C'est une sensation terrible, avoua-t-elle son
frre quand elle fut de nouveau ses cts, de se trouver
sur une le avec des gens qu'on ne connat pas !
Ah ! toi aussi ? s'exclama Dinah.
On nous observe peut-tre !... fit remarquer
Lucy-Ann.
- Ne joue pas la petite folle ! grogna Jacques qui,
au contact de Philippe, avait appris houspiller sa sur.
Tu sais bien que personne ne nous regarde, pour la
bonne raison que ceux qui viennent ici se trouvent
cette heure dans la mine. Ils n'ont pas, comme nous, de
temps perdre !
Et, tournant le dos la fillette, il proposa
Philippe:
... Alors, c'est maintenant qu'on descend ?

Une minute ! rpliqua le petit garon. Examinons


une dernire fois la carte souterraine de l'le. C'est plus
prudent.
Il dposa l'atlas terre et se coucha devant, plat
ventre. Jacques vint s'allonger ct de lui.
Pendant qu'ils tudiaient la carte, les gamines se
concertrent.
Est-ce que tu descends aussi dans la mine, LucyAnn ? demanda Dinah, en faisant la grimace. Si on
attendait les garons ici ? Tu ne crois pas que ce serait
mieux ?
- Je ne sais pas ! rpondit Lucy-Ann, indcise.
Franchement, j'aime mieux me trouver dans la mine
avec mon frre que seule ici. Cette le est sinistre !
Ce devait aussi tre l'avis de Dinah, car elle ne
rpondit rien la remarque de Lucy-Ann et se
rapprocha des garons.
Tu vois, disait Philippe, le.puits central aboutit
au centre de l'toile. Toutes les galeries partent de ce
centre, et on ne trouve des recoupements que beaucoup
plus loin.
Et a ? Qu'est-ce que c'est ? demanda Jacques, en
pointant l'index sur un trait plus prononc que les autres.
Une galerie plus importante que les autres, sans
doute ! rpliqua Philippe. Elle semble mener
directement aux filons qui se trouvaient sous le lit de la
mer. Si nous allions de ce ct ?

Oh ! non, non ! supplia Lucy-Ann, qui avait


entendu. Pas par l !
Voyons, Lucy-Ann ! Tais-toi !... gronda Jacques.
Sous la terre ou sous la mer, c'est pareil !
Sa sur n'insista pas, et il profita du silence qui
venait soudain de s'tablir dans le groupe pour tourner la
tte vers Kiki.
Tu viens avec nous, videmment, mais je t'en
prie, pas un mot, pas un cri ! C'est compris ? Il ne faut
pas que les mineurs nous dcouvrent...

Pour toute rponse, Kiki commena chanter le


dbut du blues : Eena meena mina mo... , tout en
hochant tristement sa petite tte verte.
- Idiot ! gronda Jacques. Je ne ris pas. Si tu cries,
gare toi !
Les quatre enfants se levrent et vinrent se poster
au bord du puits. L'instant tait solennel. Il ne s'agissait
plus de reculer. Lucy-Ann glissa sa petite main dans
celle de son frre, et, d'angoisse, Dinah se surprit
siffloter.
- Je descends le premier ! murmura Philippe, qui se
rendait compte qu'il devait agir.
Et sans plus attendre, il posa le pied sur le premier
chelon.
Quand sa tte seule dpassa encore, il s'arrta un
moment.
Jacques, suis-moi ! Lucy-Ann viendra ensuite,
puis Dinah... Il n'y a pas de quoi trembler. Si on est pris,
qu'est-ce que cela peut nous faire ?... On s'expliquera,
voil tout ! Si les mineurs sont vraiment des amis de
Bill Smugs, ils doivent tre corrects. Aprs tout, nous
sommes venus ici pour nous amuser. Nous ne sommes
donc pas des concurrents. Et nous saurons nous taire
s'ils le demandent.
Moins de cinq minutes plus tard, le quatuor se
trouvait engag dans la chemine et descendait
lentement vers le fond. Mais il n'avait pas atteint la
moiti du trajet que la fatigue s'empara de chacun.
C'est plus profond que je ne pensais ! haleta
Jacques.

Il lui semblait qu'il descendait au milieu de la terre.


Son imagination pouvait se donner libre cours ;
environn de tnbres, trop bas dj que pour apercevoir
l'entre du puits, trop haut encore pour en deviner le
fond, il avait la sensation d'tre aspir par le vide.
a va, Philippe ? murmura-t-il, pour entendre la
voix de son ami et s'assurer qu'il n'tait pas seul dans
cette nuit totale.
Oui, a va ! rpondit Philippe. Mais j'ai un peu
mal aux bras.
Puis, aprs un silence :
H ! les filles? Comment vous sentez-vous?
Je n'en puis plus !... sanglota Lucy-Ann. Je
voudrais me reposer.
Un peu de courage ! Nous sommes presque au
fond du puits !
Philippe s'arrta et lcha un bras pour prendre sa
lampe de poche. Il la braqua vers le fond.
- Elle n'est pas assez puissante ! dclara-t-il. Je ne
vois encore rien.
Eh bien, reposons-nous un moment ! conclut
Jacques. Kiki pse lourdement sur mon paule, et j'ai
besoin de souffler.
Il n'y eut que Dinah pour ne pas se plaindre. Elle
tait solidement charpente, et muscle comme un
garon. Philippe en savait quelque chose.
Aprs un court repos entre ciel et terre, le groupe
continua descendre. Plus personne ne parlait, car

parler constituait une fatigue de plus, et ce ne fut


qu'au moment o Philippe sentit sous ses pieds le sol
ferme qu'il dit dans un souffle :
Enfin ! J'y suis !
Les autres poussrent un soupir de satisfaction. Ils
ne furent pas long se trouver ct de Philippe. LucyAnn se laissa glisser terre, et les deux garons
profitrent de cette halte pour braquer leurs torches dans
les diffrents couloirs qui, du fond du puits, partaient
dans toutes les directions. - Voici le plus large ! dclara
Philippe au bout d'un moment. Nous irons par ici.
Ils promenrent le faisceau lumineux sur les parois
et virent qu'elles taient tailles dans un roc rouge.
Jacques s'avana dans la galerie, mais ii revint presque
aussitt, en disant :
Il y a un passage de traverse, mais il est obstru.
Mon Dieu f s'exclama Lucy-Ann, pourvu que le
roc ne s'croule pas dans la galerie pendant que nous y
sommes.
Allons, allons ! rpliqua Jacques.
Pas
d'enfantillage ! Si nous sommes venus jusqu'ici, ce
n'est pas pour hsiter au moment o la vritable
aventure commence. En avant !
A regret, la fillette se leva et suivit le groupe, qui
venait de s'engager dans la galerie.
- Ce qui m'tonne, dclara Dinah aprs avoir
parcouru une vingtaine de mtres, c'est le bon air qu'on
respire ici. Je me souviens du souterrain de CraggyTops, o il fait touffant...

- Je le constate !... acquiesa Philippe. Mais je ne


pourrais pas t'expliquer comment fonctionne l'arage
d'une mine. En tout cas, le bon air qu'on respire ici
prouve que la mine est loin d'tre dlabre. Crer un
courant d'air frais et empcher l'eau de filtrer ont de tous
temps t les soucis majeurs de ceux qui creusent des
mines.
Tu parles comme un bouquin ! ironisa Jacques.
Aussi est-ce dans un bouquin que j'ai lu a !
avoua Philippe.
J'aurais dtest travailler dans une mine !...
murmura Lucy-Ann, impressionne par le silence et
l'obscurit de la galerie. Dis, Philippe, est-ce que nous
sommes dj sous le lit de la mer ?
Pas encore, rpondit-il. A mi-chemin, peut-tre!
Le groupe fit quelques pas en silence, puis Philippe,
qui marchait en tte, s'arrta et s'exclama :
H ! nous ne sommes plus dans la galerie !
Ma foi, c'est vrai... remarqua Jacques. Nous
nous trouvons dans une cave. Elle est bien grande !
La galerie s'tait effectivement largie, pour se
transformer brusquement en une pice rectangulaire.
Jacques promena le faisceau de sa torche sur les parois
et y dcouvrit des empreintes d'instruments divers. Il
longea cette paroi et tout coup se baissa pour ramasser
un objet qui ressemblait un marteau en bronze.
Regardez ce que je viens de trouver ! dit-il aux
autres, immobiles l'entre de la cave. Un

morceau d'outil qui a d appartenir un mineur.


C'est du bronze, c'est--dire un alliage de cuivre et
d'tain. Bon Dieu, ce que les copains vont m'envier,
l'cole, quand je leur montrerai cette pice ! Cette
dcouverte incita les autres s'aventurer galement dans
la cave. Ils promenrent leurs torches de tous cts,
mais ce fut finalement la petite Lucy-Ann qui tomba sur
un objet qu'on peut trouver partout : sur la plate-forme
d'un tramway, dans un bureau de poste, en rue, mais pas
au fond d'une mine : un stylo.
- Savez-vous qui il appartient ? dit-elle, les yeux
brillants de malice. Je vais vous le dire : il appartient
Bill Smugs. Je l'ai vu prendre quelques notes l'autre
jour, et c'tait avec ce stylo. J'en suis certaine !
- Donc, il est venu ici ! s'cria Philippe. Donc, nous
avons devin juste ! Ce n'est pas un ornithologiste ; s'il
est venu s'installer au bord de la mer avec son bateau
et son auto, c'est pour servir d'homme de liaison
entre les mineurs et... mettons le grand patron ! Ah ! ce
vieux Bill ! Jamais, il ne nous a parl de a ! Quel
cachottier !
- C'est a !... rpliqua Dinah qui tenait
dfendre Bill. Vous voyez d'ici
une grande
personne, un homme enfin, raconter ses secrets des
enfants qu'il connat peine !
Et s'il se trouve dans la mine... maintenant ?
avana Lucy-Ann. Ce n'est pas impossible !
Raisonne mieux, bb ! se moqua Philippe. Estce que tu as vu un bateau quand nous avons

dbarqu? Non, n'est-ce pas?... Alors, comment Bill


pourrait-il tre dans la mine, puisqu'il ne peut venir
l'Ile de la Nuit que par mer ?
C'est juste ! avoua la fillette. Je l'avais
oubli.
En tout cas, fit remarquer Dinah, cela m'est gal
maintenant de tomber sur une bande de mineurs.
Nous savons quand mme que ce sont des copains de
Bill. Evidemment, si nous pouvions les viter, cela
vaudrait mieux, mais ce n'est plus aussi capital que si les
mineurs avaient t de complets trangers.
Les enfants continurent explorer la cave. Le
plafond tait soutenu par de grosses poutres, si vieilles
que plusieurs n'avaient pu continuer supporter la
masse rocheuse et s'taient rompues. Au fond de la cave,
la paroi suprieure s'inclinait d'ailleurs dangereusement,
et les enfants durent se baisser pour passer dans une
seconde cave, spare de la premire par une ouverture
trs troite. L, le roc s'tait croul et obstruait le
passage qu'on devinait derrire.
- Savez-vous quoi je pense brusquement?...
dclara Jacques. Je songe aux lumires que j'ai aperues
l'autre nuit, et que je croyais tre des signaux de navire.
Ce n'taient pas des signaux de navire. Je suis convaincu
que les lumires venaient d'ici, de l'le mme. Les
mineurs avertissaient Bill que leurs provisions taient
puises, et Bill leur rpondait qu'il allait leur en
apporter.
- Voyons, Jacques, tu te trompes !... objecta

Philippe. Tu m'as dit que les signaux provenaient de


notre falaise, et non pas de celle de Bill !
D'accord !... Mais tu sais comme moi que la
falaise de Craggy-Tops est la plus haute de la cte, et
qu'on ne voit bien l'le que de son sommet. Bill s'y est
rendu la faveur de la nuit, pour faire des signaux. Du
sommet de notre falaise, il tait certain d'tre aperu de
l'le.
Tu dois avoir raison [ accorda Philippe. Bill a d
escalader la falaise de Craggy-Tops, et tu as vu ses
signaux en mme temps que Jo-Jo. Rien d'tonnant du
coup que le ngre t'ait parl de choses qui se
baladent dans la nuit et ait voulu te faire peur. En fait, il
ne voulait pas te faire peur, il avait peur lui-mme.
Alors, Bill serait venu dans l'le depuis notre
premire traverse ? Car qui aurait enlev les botes de
conserves, sinon lui ? C'est clair : il enlve les botes
vides et apporte de nouvelles provisions... Mon Dieu et
nous sommes les seuls connatre son secret ! C'est
patant !
Il faudrait le lui dire, dclara Lucy-Ann d'une
voix ferme. Je ne vois pas pourquoi nous jouerions
cache-cache avec lui. Ce n'est pas honnte ! Si nous
nous taisons, il devinera bien vite que nous savons
quelque chose, et il sera plus fch encore que si nous
parlons, parce qu'il dteste les cachotteries.
Philippe se mit rflchir profondment. Il y a
une solution, finit-il par dire. Le mettre sur la voie ! Le
laisser deviner que nous savons, sans

entrer dans des aveux. Ainsi, il se fera peu peu


l'ide de notre intrusion dans son secret, et il n'en aura
pas un choc dsagrable, ce qui se produirait si nous
rvlions tout d'un coup.
Mes flicitations, Philippe !... murmura Jacques. Trs ingnieux, ton systme ! Je m'en souviendrai
l'occasion !... Et maintenant, je vous propose de
continuer notre exploration, dit-il en changeant de
ton et en se tournant vers les fillettes.
Le groupe revint sur ses pas et s'engagea dans une
galerie qui s'ouvrait sur la gauche. Ce fut alors que
Philippe se souvint de l'atlas et revit devant ses yeux la
carte souterraine de l'le. Quand on tourne gauche,
pensa-t-il, c'est signe qu'on avance sous le lit de la mer.
Formidable !
II fit part aux autres de sa dcouverte, et le groupe
s'arrta un instant, tout mu cette ide. Le silence le
plus profond rgna dans la galerie, et Jacques, qui avait
l'oue fine, put entendre un bruit sourd et lointain, un
bruit continu qui ne pouvait pas tre celui de la mer.

C'est curieux, dit-il, aurais-je des


bourdonnements d'oreilles? J'entends quelque chose.
Mais moi aussi ! s'exclama Dinah aprs un
moment d'attention. Un bruit touff. Comme si on tirait
des coups de canon, mais trs loin.
Ce sera le bruit des machines utilises par les
mineurs expliqua Philippe.
Et si c'tait le bruit de la mer qu'on entendoit ?
dclara alors Lucy-Ann. Moi, je trouve que c'est le bruit
des vagues contre les rcifs.

Ah ! tu crois que la paroi au-dessus de nos ttes


n'a que dix centimtres d'paisseur?... On serait dans de
jolis draps si on pouvait entendre la mer. Trois minutes
aprs, nous serions tous noys, car ce bruit ne pourrait
s'expliquer que par une brche soudaine ! dbobina
d'une traite Jacques. Allons, trve de bavardage !
Avanons et explorons ces mines sans nous arrter tout
le temps. Sinon, nous serons encore ici au beau milieu
de la nuit.
Ils poursuivirent leur chemin, et bientt la temprature augmenta au point que de grosses gouttes de
sueur commencrent perler sur le front des enfants.
Il y a de nombreuses galeries latrales par ici ?
fit remarquer Dinah au bout d'un moment. Est-ce que
nous allons toujours rester dans la galerie centrale?
Bien sr [ rpondit Philippe. Si nous la quittons,
nous risquons de nous garer.
Lucy-Ann poussa un petit cri, vite touff d'ailleurs.
Se perdre ! Mon Dieu, elle n'avait pas encore song
cela. Ce serait atroce. Elle se voyait dj errant dans ces
galeries, toutes semblables les unes aux autres, sans
lumire, car la longue les piles se seraient uses, et ne
parvenant pas trouver d'issues.
- Ce doit tre une mort atroce ! murmura-t-elle.
Mais les autres ne relevrent pas cette observation. Le
petit groupe venait de dboucher dans une nouvelle cave
qui, leur grand tonnement, tait violemment claire.
Ils entendirent de nouveau le bruit de tout l'heure,
que Lucy-Ann avait pris pour celui des vagues. Mais
plus net. Il n'avait plus rien d'touff ni de sourd. C'tait

un bang , suivi d'un bruit compliqu qui faisait


songer tout de suite une machine compose de
nombreux rouages.
- Les mineurs ne sont pas loin d'ici, murmura
Jacques. En avanant dans le couloir, nous pourrons
sans doute les voir.
- D'accord ! rpondit Philippe. Mais faisons
attention. Pas besoin de nous laisser surprendre.

CHAPITRE XX
Prisonniers dans la mine.
Dans la cave claire par une forte lampe
lectrique, il y avait, entasses le long du mur, des
caisses et des botes de toutes dimensions. Mais il n'y
avait pas d'tre vivant. Avanant avec mille prcautions,
les enfants se trouvrent bientt dans une petite galerie
d'o semblait provenir le bruit formidable de la
machine.
- N'allons pas plus loin !... supplia Lucy-Ann,
effraye.
Si ! rpliqua Jacques. Et tais-toi !
Attention, il y a des marches, murmura
Philippe, qui se trouvait en tte du groupe. Et plus loin
la galerie bifurque. A gauche, je vois un passage non
clair. Je vous propose de l'emprunter II nous
rapprochera peut-tre des mineurs, et nous pourrons les
voir l'uvre sans tre aperus .'
Jacques
fit
entendre
un
grognement
d'acquiescement, et le groupe s'engagea dans l'troit
passage.
Il tait si troit mme que les enfants furent obligs
d'avancer latralement pour ne pas rester coincs.

Tout coup, un bloc de pierre se dtacha du mur


pour venir rouler aux pieds de Philippe.
- Hum ! murmura-t-il, ce passage ne doit pas tre
utilis bien souvent...
Il voulut demander Jacques s'il ferait bien
d'allumer sa torche lectrique, mais les paroles
moururent sur ses lvres. Kiki, que la chute du bloc de
pierre avait effray, s'tait mis crier tant qu'il pouvait
et avait quitt l'paule de son matre.
Ici, Kiki ! Ici ! appelait doucement Jacques.
Le perroquet ne revint pas. Alors, se rendant
compte que Kiki pouvait aisment se perdre dans les
galeries, Jacques, sans demander l'avis des autres, se
dtacha du groupe pour se mettre sa recherche.
N'osant appeler le perroquet, de peur d'tre surpris par
les mineurs, et craignant dj que les cris de Kiki n'aient
t entendus, il se mit siffler doucement. Ah ! s'il
pouvait allumer sa torche !... Mais c'et t trop
dangereux, et il ne tenait nullement rencontrer les amis
de Bill Smugs.
Philippe, Dinah et Lucy-Ann, plongs dans la plus
complte obscurit, ne s'taient mme pas rendu compte
que Jacques ne se trouvait plus parmi eux.
Tout se passa d'ailleurs trs vite partir de ce
moment. Soudain, il y eut de la lumire dans le

passage. Eblouis par elle, les enfants fermrent les


yeux. Ils ne virent pas qu'un homme mine patibulaire
se tenait devant eux, une lanterne la main. Le plus
grand tonnement tait lisible sur sa face de brute.
- Ah a ! C'est trange... grogna-t-il d'une voix
avine. Est-ce que je rve ? Des gosses ici ?...

Il s'approcha et promena sa lanterne devant le


visage des enfants.
H ! non, je ne rve pas ! Ils ont l'air bien
vivants...
Alors, tournant la tte, il appela :
Jake !... H ! Jake !... Viens donc jusqu'ici. Je
dcouvre l'instant quelque chose qui va te faire
loucher de stupeur ! Si tu as une maladie de cur,
abstiens-toi !
Un homme de grande taille, mince mais trs
muscl, se glissa dans le passage et se trouva bientt
ct de son compagnon. Quand il vit les enfants, il fit
entendre un sifflement peu rassurant.
Des rnmes ! H ! h !... Comment, diable, ontils fait pour arriver jusqu'ici ? Je dois rver...
Non, tu ne rves pas, rpondit l'homme la
lanterne. Je me suis dit la mme chose, mais je t'assure
que les gosses sont bien des gosses !
Puis, ayant dit cela, il se dcida enfin questionner
les enfants :
Qu'est-ce que vous faites ici ? Avec qui tesvous venus ?
Avec personne, rpondit Philippe, sans trop
s'mouvoir. Nous sommes seuls.
L'homme la lanterne se mit rire lourdement. Il
trouvait que c'tait une bonne plaisanterie.
Seuls ? Vous ?... Ha, ha, ha !... Non, inutile de
me la faire... a ne prend pas, mes mignons !... Allons,
dites-moi qui vous a conduits jusqu'ici ?...
Nous ne sommes pas des menteurs ! s'cria

alors Lucy-Ann, indigne. Nous sommes venus en


bateau et nous connaissons la passe. Nous voulions voir
l'Ile de la Nuit.
Et pourquoi tes-vous descendus dans la
mine ? demanda Jake, qui jusqu' prsent n'avait rien
dit.
Pour poser cette question, il avait fait un pas en
avant, et dans ce pas il y avait quelque chose de si
menaant que Lucy-Ann se mit trembler. Les enfants
s'taient d'ailleurs accoutums la lumire, et ils
voyaient maintenant qui ils avaient affaire. Jake, qui se
dressait devant eux, ne leur inspirait pas confiance. Au
contraire ! Son il gauche tait recouvert d'un bandeau
noir, et son il droit brillait d'une lueur sinistre. Tout
son visage respirait la cruaut, et ses lvres taient si
minces qu'il semblait ne pas en avoir du tout.
Lucy-Ann ne se sentait pas du tout rassure.
Allons ! s'impatienta-t-il, pourquoi tes-vous
descendus dans la mine ?
Eh bien, quoi ! c'est simple, rpondit Philippe,
tonn de la brutalit de cet homme. Nous avons
dcouvert les puits et nous sommes descendus pour voir
une mine de prs. Mais soyez tranquilles, nous ne
moucharderons pas.
Moucharder?... reprit Jake, de plus en plus
menaant. Qu'est-ce que vous voulez dire ? Qu'est-ce
que tu sais, fiston ?... Allons, parle !
Mais Philippe ne parla pas, pour la bonne raison
qu'il n'avait rien dire. Qu'aurait-il pu raconter

cet individu si grossier ? Rien, sinon ce qu'il


venait dj de rvler. Qu'il tait descendu dans la mine
pour l'examiner de prs, un point c'est tout.
Jake fit un signe l'homme la lanterne, et celui-ci
alla se placer derrire les enfants, pour les empcher de
fuir au cas o ils y auraient song.
Lucy-Ann se mit pleurer. Mais Philippe lui passa
le bras autour des paules, tout en se demandant o
Jacques avait bien pu passer. Il venait seulement
maintenant de se rendre compte de sa disparition. LucyAnn, tonne que ce ft Philippe qui songet la
rconforter, et non Jacques, leva la tte et s'aperut
galement de l'absence de son frre. Du coup, elle se mit
hurler.
Lucy-Ann, murmura Philippe, tais-toi, je t'en
prie. Ne dis pas ces hommes que Jacques a disparu. Si
quelqu'un peut nous sauver, c'est lui. Ne gche pas notre
unique chance. Les mineurs veulent peut-tre nous
garder prisonniers ! Donc, pas un mot !
Qu'est-ce que tu racontes cette gamine ?...
demanda Jake, en levant une main menaante. Ecoute,
mon garon ?... Tu ne tiens pas ce qu'il arrive malheur
tes surs, n'est-ce pas ? Dans ce cas, raconte-nous tout
ce que tu sais ! Et sans te faire prier. Si tu racontes tout,
tu seras peut-tre remis en libert.
La voix mauvaise de cet homme impressionna
Philippe. Pour la premire fois, la pense qu'il pouvait
tre en danger l'effleura. Les mineurs semblaient

prendre au srieux leur intrusion dans leur domaine.


Sans doute craignaient-ils qu'ils ne divulgassent leur
secret, et - - qui sait ? - - ils allaient peut-tre les garder
prisonniers dans une des caves attenantes aux galeries.
Philippe poussa un soupir et releva la tte, dispos
livrer son secret, ou du moins ce qu'il croyait tre son
secret.
Eh bien, voici, dit-il Jake. Nous savons qui est
votre chef. C'est un ami nous, et il serait trs fch si
vous nous faisiez le moindre mal.
Oh ! vraiment ! s'exclama Jake, sur un ton
moqueur. Et quel est ce grand ami ? Peut-on connatre
son nom ?
- Bill Smugs ! rpliqua Philippe, persuad qu' la
mention de ce nom toutes les difficults disparatraient
comme par enchantement.
- Bill Smugs? reprit ironiquement Jake. C'est
curieux, mais je n'ai jamais entendu ce nom-l ! Votre
ami m'est totalement inconnu.
- Mais ce n'est pas possible ! s'cria Philippe, au
comble de l'tonnement. Vous devez connatre Bill
Smugs. C'est lui qui vous apporte manger et qui vous
fait des signaux la nuit. Voyons !... Bill Srnugs, un grand
type chauve, qui a un bateau : l' Albatros !
Jake et l'homme la lanterne avaient cout les
explications de Philippe sans l'interrompre. Puis ils
avaient chang quelques mots entre eux, dans une
langue inconnue. Ils paraissaient intrigus.
- Bill Smugs n'est pas notre ami, finit par

avouer Jake. Est-ce qu'il vous a racont qu'il nous


connat ?
Non, rpondit franchement Philippe. Mais
nous avons cru le deviner.
Eh bien, vous vous tes tromps ! Allons,
suivez-moi ! Je vais vous installer dans un petit coin
confortable, o vous resterez jusqu' ce que notre
groupe ait pris une dcision votre sujet. On n'aime pas
beaucoup les gosses trop curieux, qui viennent fourrer
leur nez dans ce qui ne les regarde pas...
Philippe comprit que la situation se gtait pour de
bon. On allait les emprisonner, cela ne laissait plus
aucun doute, et il se sentit devenir furieux. Dinah ne
pleurait pas, mais Lucy-Ann, plus impressionnable que
sa compagne et dj mue par la disparition de Jacques,
sanglotait perdument.
Jake les poussa dans un troit passage qui coupait
angle droit celui dans lequel ils se trouvaient. Au fond, il
y avait une porte. Le mineur l'ouvrit et invita rudement
les enfants entrer. Que pouvaient-ils faire, sinon obir
sans protester. C'tait une cave plus petite que les autres,
mais meuble d'une table et de plusieurs bancs.
Vous serez trs bien ici, dit Jake, en souriant
pour la premire fois. Soyez tranquilles, je ne vous
laisserai pas mourir de faim.
L-dessus, il se retira et ferma la porte cl. Les
enfants entendirent le bruit de ses pas diminuer peu
peu dans la galerie.
Quelle malchance ! s'cria Philippe ds qu'ils

furent seuls. H ! Lucy-Ann ! ne pleure donc pas


tout le temps !
Pourquoi ces hommes refusent-ils d'avouer
qu'ils connaissent Bill Smugs?... demanda Dinah,
tonne de cette cachotterie. Puisque Bill apporte les
provisions et vient sans doute enlever le cuivre !
Pas bien compliqu deviner, rpondit-il. Je
parie que Bill nous a donn un faux nom... Il ne
s'appelle pas Smugs... Bill Smugs ! Quel drle de
nom!... Tu as dj entendu un nom qui ressemble
celui-l ? Bill Smugs...
. Oooh ! s'exclama Dinah, dans ce cas... Evidemment, si Bill nous a donn un faux nom, les mineurs
ne peuvent deviner que nous connaissons leur homme
de liaison. Ah ! si seulement nous savions comment il
s'appelle vraiment !

Mais qu'est-ce que nous allons faire ?


pleurnicha Lucy-Ann. Je ne veux pas tre garde
prisonnire dans une mine de cuivre sous la mer !
C'est horrible !
Mais c'est une aventure formidable, LucyAnn! dclara Philippe, en riant, pour essayer de la
consoler.
Cela m'est gal ! rpondit la fillette. Je ne veux
pas connatre d'aventures formidables, moi ! C'est gai
quand on les lit dans les livres, mais pas quand on les vit
!
Dinah et Philippe pensaient comme elle, mais ils
prfraient se taire.

Gmir ne sert rien, se disait le petit garon, au


contraire !
Toutefois, ce qui le tracassait le plus ce moment,
c'tait Jacques.
Je me demande o il est ? murmura-t-il. Que lui
est-il arriv ? J'espre qu'il est sain et sauf. Lui seul peut
nous sauver.
Jacques n'tait nullement hors de danger. Quand il
s'tait loign du groupe, il avait tourn dans un autre
passage, o Kiki, dgot de se buter constamment
contre la paroi suprieure, l'attendait tranquillement.
Jacques l'avait caress, et le perroquet s'tait perch sur
son paule. Puis il avait voulu retourner auprs de ses
amis, mais sa grande surprise il n'tait plus parvenu
retrouver la galerie qu'il venait de quitter l'instant
d'avant.
Jacques s'tait gar. Il ignorait videmment que
ses amis avaient t dcouverts par deux mineurs et
enferms dans une cave. En ttonnant, il s'avana dans
la galerie et se dit qu'il devait tout faire pour essayer de
retrouver la cave claire.
Je me suis peine loign ! murmura-t-il. Ce ne
sera pas difficile.
Ce fut difficile. Ce fut mme impossible... Toutes
les galeries se ressemblaient : certaines taient
obstrues, d'autres trop troites pour livrer passage
mme un enfant, et au demeurant Jacques ne possdait
qu'une lampe de poche trs ordinaire qui lui permettait
tout au plus de voir trois mtres.

Le malheur voulut que Jacques n'avait pas la carte.


Philippe avait gliss l'atlas sous sa vareuse, et comme il
n'avait jamais t question de se sparer, la question de
la possession de l'atlas par celui-ci ou celui-l ne s'tait
pas pose.
Kiki, je crois que nous sommes perdus ! finit-il
par avouer son perroquet. Tant pis ! Je vais appeler...
Si je tombe sur les mineurs, je leur expliquerai mon cas,
et ils comprendront.
Jacques continua avancer dans les galeries, mais
trs lentement, et tous les dix pas il poussait un hello !
que l'cho amplifiait et que Kiki rptait avec joie.
Mais personne ne rpondit...
De leur ct, Philippe, Dinah et Lucy-Ann, dcourags, affams et fatigus, se tenaient assis sur une
des banquettes installes dans la cave, sans dire un mot.
Que pouvaient-ils faire ? Que pouvaient-ils se dire ? Pas
grand-chose...
Lucy-Ann, peu peu, s'assoupit et reposa bientt,
les bras replis sur la table et la tte pesant sur ceux-ci.
Dinah et Philippe prfrrent s'tendre chacun sur une
banquette, mais ils ne parvinrent posa trouver le
sommeil, la situation dans laquelle ils se trouvaient les
proccupant trop...
Philippe, murmura Dinah, soudainement
inspire, nous devons nous chapper d'ici !
- Facile dire ! objecta-t-il. Mais pas facile faire !
Comment veux-tu que nous nous chappions d'une cave
ferme cl, creuse au fond d'une

mine de cuivre qui s'tend pour comble sous le lit


de la mer ? Ne raconte pas d'idioties !
Mais j'ai une ide, Philippe. Tu parles trop vite
et tu m'empches d'achever mes phrases. Tu veux que je
te la donne ?
Philippe poussa un grognement fort peu poli. Il
n'avait pas grande confiance dans les ides de sa sur et
il savait d'exprience qu'elles taient souvent
inapplicables.
Je crois qu'elle vaut quelque chose, tu sais,
insista Dinah.
- Eh bien ! sors-la toujours ton ide, soupira
Philippe. a me distraira !
- Jake ou un autre mineur va nous apporter
manger. Tu l'as entendu toi-mme. On ne va pas nous
laisser mourir de faim au fond de la mine... Quand nous
entendrons un pas, nous nous mettrons gmir et
hurler comme si nous tions tombs malades.
Et pourquoi ? demanda Philippe, tonn, et qui
se disait que sa sur tait devenue folle.
Quand on ouvrira la porte, on nous trouvera la
tte dans les mains, et nous dirons que nous manquons
d'air, que nous savons peine respirer et que nous allons
nous trouver mal. Le mineur qui nous verra ainsi nous
permettra d'aller dans le couloir pour respirer, et toi tu
profiteras d'un moment d'inattention pour jeter terre la
lanterne qu'il tiendra la main. Nous nous chapperons
le plus vite possible, et le bonhomme ne

pourra pas courir derrire nous, cause de


l'obscurit. Qu'est-ce que tu en penses ?
Philippe se leva et regarda sa sur avec admiration:
Mille excuses, Dinah, d'avoir dout de toi !
rpondit-il. Ton ide est excellente...
Dinah rougit de plaisir.
Oui, rpta Philippe, ton ide est excellente. Et
je vais rveiller Lucy-Ann pour la mettre au courant de
nos plans, car elle aussi doit jouer son rle.
Aussitt dit, aussitt fait. Lucy-Ann fut rveille un
peu brutalement, et Philippe lui expliqua en trois
phrases ce qu'il attendait d'elle. Elle comprit d'ailleurs
trs vite son rle et montra Philippe qu'elle savait
jouer la malade avec un art consomm.
C'est parfait ! avoua-t-il. Ds que nous
entendrons le pas de Jake ou d'un autre mineur, nous
ferons comme Lucy-Ann... Et maintenant, puisque nous
avons encore le temps, je vais jeter un coup d'oeil sur la
carte des souterrains pour voir o nous sommes
rellement. Comme cela, quand nous serons sortis de
cette cave, nous saurons quelle direction nous devrons
prendre.
Il retira l'atlas de sous sa vareuse et l'ouvrit sur la
table :
Je vois ! murmura-t-il aprs une minute
d'examen. Nous sommes ici. Et voici la grande cave qui
tait claire. Et ici se trouve le passage o nous avons
t pinces. Bien, bien...

Philippe teignit la lampe de poche et revint


s'asseoir sur le blanc en ttonnant.
- Ecoutez, les filles. Ds que j'aurai renvers la
lanterne, vous vous accrocherez moi. Je connais le
chemin, vous n'aurez qu' me suivre. Moi je vous
conduirai tout droit la grande galerie, et de l au puits
central. Jacques doit dj tre en haut ; nous le
retrouverons donc et nous quitterons tout de suite l'le
dans le bateau de Jo-Jo.
- C'est entendu ! conclut Dinah.
A ce moment, des pas rsonnrent dans le
souterrain..

CHAPITRE XXI
Dlivrs... mais o est Jacques ?
La porte s'ouvrit et Jake entra dans la cellule en
tenant dans une main la lanterne qui clairait sa vilaine
figure et dans l'autre une assiette en tain qui contenait
des biscuits secs et quelques sardines.
Il dposa lanterne et nourriture sur la table, puis il
regarda les enfants avec bahissement. Philippe
grimaait atrocement et avait roul sur le sol. Dinah
poussait des gmissements fendre l'me et se tenait la
tte entre les mains. Lucy-Ann semblait tre sur le point
de vomir et ne savait plus dans quelle position se tenir.
- Eh bien ! quoi. Qu'est-ce que vous avez ?
demanda Jake, alarm.
- De l'air ! Je veux de l'air ! rla Philippe... Je ne
respire plus !...
Et comme pour ponctuer cet appel, Dinah roula
son tour sur le sol, ct de son frre. Jake se pencha
sur elle, la souleva et la trana jusqu' la

porte. Puis il s'occupa de Lucy-Ann, qu'il porta hors


de la cave, et enfin il aida Philippe marcher jusque
dans le couloir. Les trois enfants sa trouvaient ainsi hors
de leur sinistre cachot. Jake croyait qu'ils taient
vraiment malades et qu'ils avaient besoin d'air. Il les
voyait misrablement appuys contre la paroi rocheuse,
la tte penche sur la poitrine et les mains presses
contre l'estomac. Aussi, sans plus attendre, reprit-il sa
lanterne pour s'approcher de Philippe, qui paraissait le
plus mal en point.
- Voil que les filles a devient plus solides que les
hommes ! grogna-t-il.
Mais au mme instant Philippe lui prouva le
contraire. Jake tait encore deux pas de lui qu'il se
dtacha du mur avec une apparence d'effort et tituba
dans la direction de l'homme.
Puis, quand il fut contre lui, il se redressa
brusquement et tendit la jambe pour donner un coup de
pied dans la lanterne. Surpris, Jake la lcha, et elle
tomba sur la pierre o elle s'teignit aussitt. Il y eut un
bruit de verre cass, puis l'homme poussa un cri de rage.
Les enfants se cherchrent dans l'obscurit, et bientt les
deux fillettes s'accrochrent la vareuse de Philippe qui,
sans plus attendre, fila dans le couloir, mains en avant. Il
savait qu'il y avait un passage sur la gauche et qu'il
devait l'emprunter. Quand il le trouva, il poussa un
soupir de soulagement et s'y engagea en dclarant ses
compagnes :
a marche ! Nous sommes sur la bonne voie !
Jake, plutt que de courir derrire les enfants au

risque de s'garer lui-mme, demeura sur place et


appela l'aide :
Olly !... H ! Olly... Apporte une lanterne ! ...
Vite !... Les mmes se sont chapps !... H ! Olly...
Les enfants entendirent cet appel, et Lucy-Ann crut
qu'elle allait rellement tomber malade. Son cur battait
tout rompre et elle sentait ses jambes se drober sous
elle. Heureusement que Philippe gardait son calme ; il
encouragea la fillette de la voix et bientt il put lui
annoncer, avec un soupir de dlivrance :
- Nous sommes dans la galerie centrale ! Philippe
n'avait pas voulu faire usage de sa lampe. Aussi, quand
il aperut au bout de la galerie la faible lueur du jour, se
mit-il courir avec la lgret joyeuse d'un chien qui
voit venir son matre.
J'entends du bruit ! s'cria tout coup LucyAnn.
Philippe tendit l'oreille :
Evidemment que tu entends du bruit ! grogna-til. C'est la mer !...
Et, certain d'avoir sem les occupants de la mine, il
alluma enfin sa torche.
Il y a moyen de se reposer un peu ? demanda
encore Lucy-Ann. Je ne sens plus mes jambes !
Tu es folle ! rpliqua son compagnon. Quoi
encore ? Tu voudrais peut-tre qu'on retourne sur nos
pas ? Au contraire, nous devons nous dpcher, car les
mineurs vont se mettre notre poursuite et c'est ici
qu'ils viendront tout naturellement. Ils savent bien que

c'est vers le puits central que nous nous sommes


dirigs... Allons, en avant !
Les enfants continurent leur course dans la galerie,
et c'est alors qu'ils entendirent des appels sur leur droite.
- Ils sont l ! murmura Philippe. Plus vite !...
Allons, plus vite !
Mais il n'eut pas besoin de le rpter une nouvelle
fois. La peur donnait des ailes Lucy-Ann, et
finalement le petit groupe fut au fond du puits sans avoir
t rejoint.
Monte la premire, Lucy-Ann ! ordonna
Philippe. Et grimpe le plus rapidement que tu peux !
Dinah la suivit, et Philippe mit le pied en dernier
sur l'chelon. A prsent il pouvait trs nettement
entendre les cris et les appels des mineurs qui s'taient
mis leur poursuite. Puis, tout coup, se fut le silence.
Un silence brusque et impressionnant. Que s'tait-il
pass ?
Il s'tait pass quelque chose d'extraordinaire. Kiki,
toujours perch sur les paules de Jacques, lequel errait
dans les galeries compltement perdu, avait entendu les
cris des hommes qui chassaient Philippe et les deux
fillettes. Excit par cette rumeur, il s'tait mis crier
son tour.
Essuie tes pieds ! caquetait-il. Ferme la porte! Hi
! hi ! hi !... O est ton mouchoir ?
Les hommes, entendant cet appel, crurent que
c'taient les enfants et s'arrtrent aussitt pour mieux
couter.

Oui, oui, ce sont les mmes ! dclara Jake. Ils


sont perdus f Ils ne connaissent pas le chemin qui mne
au puits central. Ils ont peur et appellent l'aide.
- Eh bien ! laissons-les crier ! proposa Olly avec un
sourire sinistre. Ils ne trouveront jamais la sortie... Qu'ils
se promnent, qu'ils crient et puis qu'ils... enfin tu me
comprends ?
Non, rpondit fermement Jake. Nous ne
pouvons laisser des gosses mourir de faim au fond d'une
mine ! Si jamais la police nous trouve, je ne tiens pas
devoir donner des explications embarrassantes sur ces
mmes. Le jeu n'en vaut pas la chandelle ! Ce serait la
corde, tu sais ! Mettons-nous leur recherche, et cette
fois ne nous laissons plus rouler !
Tu veux dire : ne te laisse plus rouler ! rectifia
Olly, visiblement de mauvaise humeur.
Bon, a va ! Tu viens ? Ne perds pas ton temps
discuter. Ils sont fils vers la galerie centrale. Allons
voir de ce ct !
Mais quand ils se trouvrent dans cette galerie o
ils espraient dnicher les trois gosses, ils s'arrtrent de
nouveau, trs tonns d'entendre :
Essuie tes pieds !... Ferme la porte, idiot !
Est-ce qu'ils sont fous ? murmura Olly. Si
j'tais gar dans une mine, je ne songerais vraiment pas
raconter des neries de ce genre !
Comme les deux hommes s'engageaient dans le
passage, Jacques entrait dans une galerie parallle.

Le perroquet, capricieux comme tous les


perroquets, se tut tout coup.
- Je n'entends plus rien ! grogna Olly.
Allons droit au puits central ! proposa Jake.
Aprs tout il se peut qu'ils aient trouv le bon chemin.
Pas besoin de les laisser s'envoler avant d'avoir pris une
dcision.
Ils arrivrent au puits au moment prcis o des
petits cailloux vinrent rouler leurs pieds.
Damnation ! hurla Jake. Les mmes sont dj
sur l'chelle ! Je monte...
Il commena l'escalade, mais Philippe, Dinah et
Lucy-Ann approchaient dj de la sortie. Lucy-Ann, qui
montait la premire, voyait le ciel bleu au-dessus de sa
tte et cela lui donna le courage de continuer sans gmir.
La pauvre petite ne sentait plus ses bras tant elle tait
harasse. Aussi, quand elle se trouva enfin sur l'herbe,
elle s'y laissa tomber comme une masse. Dinah, qui
n'avait rien dit mais que la fatigue terrassait galement,
vint s'asseoir prs de sa compagne. Mais Philippe ne
l'entendit pas de cette oreille. Il tait extnu, mais il
savait que les hommes allaient monter aussi, et il
obligea les fillettes se lever :
- Comprenez donc que nous sommes toujours en
danger ! Ils vont se mettre notre poursuite, et l'le n'est
pas assez grande pour que nous puissions nous y cacher
longtemps. Nous n'avons pas une minute perdre !
Nous devons tre dans le bateau avant que les hommes
n'apparaissent la surface !
D'ailleurs l'heure crpusculaire approchait, et

Philippe ne connaissait pas suffisamment les


parages de l'le pour s'aventurer la nuit tombante dans
le goulot. Agir vite devenait une ncessit, de quelque
faon qu'on envisaget la situation.
Les trois enfants coururent d'une traite jusqu' la
plage. Le bateau de Jo-Jo y tait toujours.
Je ne veux pas partir avant d'avoir retrouv
Jacques ? pleurnicha tout coup Lucy-Ann. Je ne veux
pas ! Je ne veux pas !
Elle s'tait arrte deux pas de l'embarcation et
paraissait bien dcide rester l tant que son frre ne
serait pas retrouv.
Mais Philippe, qui n'tait pas l'image de la patience,
s'approcha de la fillette et la poussa vers le bateau o
Dinah l'aida monter.
Pas de temps perdre ! dclara-t-il. Nous serons
plus utiles Jacques quand nous aurons mis la mer entre
ces bandits et nous. Je n'aime pas partir sans lui, mais il
n'y a pas moyen de faire autrement. Ds que je vous
aurai dposes saines et sauves Craggy-Tops, je
m'occuperai de lui. C'est promis ! Philippe prit une paire
de rames et Dinah l'autre. Le chenal fut rapidement
franchi, et bientt la barque s'engagea dans l'troit
goulot. Philippe tait anxieux. Le traverser en plein
jour, quand on y voit clair, constituait dj une sorte de
petit exploit, mais la nuit tombante le danger triplait.
A ce moment il entendit des cris et des appels, mais
il tait trop proccup de franchir la passe sans accroc
pour leur prter attention. Il ne faisait

plus assez clair d'ailleurs pour voir qui hurlait sur la


plage.
Sans doute les mineurs ! pensa Philippe.
Certainement pas Jacques !
Jake et Olly avaient leur tour atteint le bord du
puits, et c'taient bien eux qui lanaient les appels que
Philippe entendait. Ils coururent jusqu' la plage, mais la
mare tant ascendante, ils n'y dcouvrirent mme plus
la moindre trace du bateau de Jo-Jo.
Mais il n'y a pas de bateau ! s'exclama Olly.
Comment les gosses sont-ils parvenus venir jusqu'ici ?
Etrange ! De toutes faons, ils sont venus en bateau, a
ne laisse aucun doute. Et ils ne se trouvent plus dans les
galeries ! Cette nuit nous ferons nos signaux. Il faut
annoncer que des gosses ont dcouvert l'existence des
mines.
Ils quittrent la plage et redescendirent au fond du
puits, ignorant qu'il y avait encore un enfant dans la
mine. Le pauvre petit Jacques errait toujours dans les
galeries et il trouvait qu'elles ressemblaient les unes aux
autres de plus en plus.
Le bateau de Jo-Jo parvint franchir la passe sans
dommage. Philippe avait gard son calme et Lucy-Ann,
qui possdait des yeux de chat, lui avait t pour une
fois trs utile. Grce ses indications, il put manuvrer
comme en plein jour. La fillette s'tait assise l'arrire
et avait pris le gouvernail. La coque racla bien le rcif
sous-marin, mais les enfants y taient dj habitus pour
s'mouvoir

outre mesure. D'autre part, les aventures qu'ils venaient de vivre les avaient aguerris.
Quand le bateau vogua en pleine mer, Philippe
poussa un soupir de soulagement. Il hissa la voile et vint
prendre au gouvernail la place de Lucy-Ann. Mais alors
une grande tristesse s'empara de lui. Il se sentit
dsespr. Jacques n'tait pas avec eux dans le bateau...
Les filles la maison f gronda-t-il entre ses
dents. Il faut que je me dbrouille cette nuit encore. Il
faut que je sauve Jacques. Ce serait terrible si je ne le
revoyais plus jamais...
Son motion tait si intense qu'il ne put descendre
du bateau quand il toucha terre. Il voulut se lever, mais
retomba lourdement sur la banquette.
Attendez donc deux minutes ! dit-il aux fillettes
dj debout. Je n'en puis plus f
Tu as t magnifique, Philippe ! dclara
Dinah.
Et dans la bouche de Dinah pareil aveu voulait dire
quelque chose.
Tante Polly les attendait devant la porte de la
cuisine.
O avez-vous t si longtemps ? cria-t-elle ds
qu'elle vit arriver le trio. Je suis malade de peur ! Je
vous croyais dj tous morts !
De fait elle tait ple et paraissait vraiment malade.
L'absence des enfants l'avait si fortement impressionne
qu'en parlant elle bgayait lgrement. Quand Philippe
voulut l'embrasser, elle pesa lourdement sur lui.

- Pauvre tante Polly ! murmura le petit garon. Je


suis dsol de rentrer si tardivement.
Mais la vieille dame tait moiti vanouie. Et,
aid de Dinah, Philippe dut la porter jusqu'au sofa.
De l'eau, Lucy-Ann ! ordonna-t-il voix
basse. Ce ne sera rien. L'motion...
Tante Polly se remit rapidement, mais son visage
demeurait ple et ses traits taient tirs.

Elle ne supporte aucune motion forte,


expliquait Dinah Lucy-Ann, sans que sa tante pt
l'entendre. Un jour Philippe a fait une chute des rochers.
C'est elle qu'on a d soigner. Son cur est malade ! Tu
verras, elle restera au lit jusqu' la fin de la semaine !
- Pas un mot au sujet de la disparition de
Jacques ! souffla Philippe. Le choc serait trop fort pour
tante Polly.
Dinah aida sa tante monter dans sa chambre]! et
Philippe se mit la recherche de Jo-Jo II se rendit
directement au garage et poussa un soupir de
soulagement quand il vit que la voiture ne s'y trouvait
pas. Jo-Jo n'tait pas encore rentr.
Bon, se dit-il, il ne sait donc pas que nous avons
pris son bateau. C'est toujours a de gagn !
Et il sortit du garage o, devant la porte, Lucy-Ann
l'attendait.
Elle aussi paraissait bien fatigue.
- Il faut sauver Jacques, dit-elle, les yeux brillant
de fivre. Il le faut !
Je sais ! rpondit Philippe. Mais nous ne
pouvons rien dire tante Polly, et oncle Jocelyn ne peut

nous tre d'aucune utilit. Quant Jo-Jo, j'aime


mieux ne rien lui dire, car il poserait des questions
dlicates et saurait que nous avons pris son bateau.
Et... qu'est-ce que tu vas faire ?
Il n'y a plus qu'une solution, Lucy-Ann : tout
raconter Bill.
- Mais tu as dit que Bill ne doit rien savoir !
Oui, mais alors Jacques n'tait pas encore en
danger. Bill doit savoir maintenant que nous
connaissons son secret. Il faut qu'il aille l'le et
avertisse ses amis. Il faut qu'il leur dise que Jacques est
ton frre. Alors ils se mettront sa recherche et le
ramneront ici. Tout ira bien, Lucy-Ann. Ne t'affole pas!
Tu y vas maintenant ? demanda la fillette. Il ne
faut pas perdre une minute !
- Oui, rpondit Philippe, qui comprenait
l'impatience de la fillette. Mais je vais d'abord manger
un morceau. Sinon je n'arriverais jamais au but. Et
d'ailleurs tu ferais bien de manger quelque chose, toi
aussi. Tu es toute ple. Allons, secoue-toi ! Jacques sera
bientt ici, et nous rirons tous ensemble de nos motions
passes.
L-dessus ils rentrrent et trouvrent Dinah dj
occupe mettre la table.
Tous avaient faim, et mme Lucy-Ann fit honneur
au repas, bien que son cur ft serr d'angoisse. Mais
les paroles de Philippe l'avaient en partie rassure.
Philippe exposa son plan Dinah, et la fillette

accorda qu'il n'y avait pas d'autre solution que


d'avertir Bill le plus vite possible.
Les types dans la mine sont si mchants qu'ils
seraient capables de battre Jacques s'ils le dcouvraient,
dclara Dinah, sans songer que Lucy-Ann coutait ce
qu'elle disait. Tu comprends, Philippe, ils sont furieux
parce que nous nous sommes chapps. S'ils tombent
sur Jacques, ils l'enfermeront mieux que nous !
Ah ! mon Dieu... Lucy-Ann faillit se trouver
mal.
Oh ! pardon, bgaya Dinah, confuse. Allons,
Philippe, dpche-toi, ajouta-t-elle pour effacer
l'effet fcheux de ses paroles inconsidres.
Philippe se leva :
A tout l'heure. Et ne soyez pas inquites. Je
reviendrai avec Jacques.
Il sortit et escalada la falaise qu'il connaissait
comme sa poche. Il faisait nuit noire prsent, et la
seule lumire que le petit garon aperut ce furent les
phares de la veille voiture.
C'est Jo-Jo qui revient de la ville, murmura-t-il.
Je pars temps !...
Et il pressa le pas pour tre bien certain de ne pas
tre aperu par le ngre.
Bill sera tonn quand il me verra
Il se
demandera qui frappe sa porte pareille heure.
Mais, hlas ! quand Philippe frappa la porte de la
hutte, personne ne rpondit. Le petit garon insista, mais
en vain.
Bill tait absent.

CHAPITRE XXII
Rien ne va plus.
Philippe ne savait que penser. Pour lui, Bill tait
l'homme qu'on trouvait toujours chez lui et qui ne
pouvait que rpondre prsent ceux qui demandaient
son aide. Et voil que Bill tait absent. C'tait terrible.
Philippe avait pouss la porte de la hutte et il tait entr
pour se laisser tomber sur un tabouret. Il essayait de voir
clairement la situation, mais il tait fatigu, fivreux
mme, et il se sentait incapable de raisonner.
Mais qu'est-ce que je vais faire?... Mais qu'est-ce
que je vais faire ? murmura-t-il sans rpit, ne parvenant
pas trouver de rponse cette question angoissante...
Qu'est-ce que je vais faire ?
Philippe restait assis sur son tabouret, le dos courb
et les mains pendantes entre les cuisses cartes. La
hutte tait plonge dans la plus complte obscurit.
Mais tout coup Philippe eut l'impression trs nette
que .quelque chose venait de se passer. Il releva la tte,
tourna les yeux dans tous les sens et

dcouvrit avec stupfaction qu'une lumire rouge


clignotait ras du sol, tout au fond de la hutte. Elle
s'teignait, se rallumait, s'teignait de nouveau,

intervalles
rguliers.
Philippe
demeura d'abord
stupide, sans deviner ce que cela pouvait tre. Puis il
finit par se lever et se dirigea rsolument vers le fond de
la hutte. Mais c'est une lampe ! s'exclama-t-il. A ct
de l'appareil de T. S. F. une petite lampe rouge s'allumait
et s'teignait effectivement avec une rgularit
mystrieuse. Sans savoir pourquoi, Philippe tendit la
main vers l'appareil et tourna deux ou trois boutons.
Tout coup, il y eut de la musique, puis ce fut

du morse. Philippe regarda l'appareil avec plus


d'attention et son regard fut attir alors par quelque
chose de noir et de brillant, cach en partie par la grande
bote rectangulaire.
- Un tlphone ! murmura-t-il, de plus en plus
surpris.
C'tait bel et bien un rcepteur, mais de format si
rduit qu'on aurait pu le dnommer un rcepteur de
poche. Jamais Philippe n'avait vu de modle aussi rduit
que celui-l !
Il n'hsita pas une minute, trop inquiet pour avoir
des scrupules, et dcrocha. Aussitt il entendit un bruit
confus de voix, et quand il approcha le rcepteur de son
oreille il put comprendre :
Ici Y2 vous appelle... Y2... Je dis Y2 vous
appelle...
Y2 ! murmura Philippe, mdus. Qu'est-ce
que c'est que a ?
- AlIo... all... Qui est l'appareil ? L'inconnu avait
d entendre le murmure de Philippe et s'tonner de cette
voix trangre.
Qui tes-vous vous-mme ? demanda alors le
gamin.
Il y eut un moment de silence, puis la voix se fit de
nouveau entendre l'autre bout du fil, mais avec une
nuance d'anxit et de rticence.
Il faut d'abord que je sache votre nom...
Philippe se dcida dvoiler son identit :

- Je suis Philippe Mannering, un petit garon qui


habite Craggy-Tops. Je suis entr ici pour voir Bill
Smugs, mais il n'y a personne.
Vous vouliez voir qui ?
- Bill Smugs, reprit Philippe. Mais il est absent.
Est-ce que vous dsirez que je lui transmette un
message? Je l'attendrai ici. Il ne peut d'ailleurs tarder.
Il y a longtemps qu'il est parti ? demanda Y2.
Je n'en sais rien... H ! une minute... J'entends
des pas... Je crois que c'est lui !
Philippe dposa le rcepteur sur le sol avec mille
prcautions. Dehors, quelqu'un sifflait une chanson et
s'approchait de la hutte. Ce ne pouvait tre que Bill. Le
cur de Philippe battait joyeusement.
Oui, c'tait Bill. Il entra en tenant dans sa main
droite sa torche lectrique qu'il braqua aussitt sur le
petit garon.
De surprise, il s'arrta de siffler et regarda son jeune
ami avec un tonnement svre. Mais Philippe, trop
heureux de trouver enfin quelqu'un qui
pt l'aider, ne remarqua pas l'ennui de Bill et
s'cria
Je suis si content de te revoir f Mais dpchetoi! Quelqu'un te demande au tlphone, quelqu'un qui
se fait appeler Y2.
Est-ce que tu lui as parl ? demanda Bill en se
dirigeant vers le fond de la hutte.
Mais il n'attendit pas que Philippe lui et rpondu et
saisit le rcepteur :
All, Y2 ? Ici L4.

Le ton tait net et autoritaire.


Y2 devait demander des renseignements sur
Philippe, car Bill rpondit :
- Oh f rien... Ce sont des enfants qui habitent dans
les environs. Quelles nouvelles as-tu
me
transmettre ?
Mais tout ce que Bill ajouta aprs cette question, ce
furent des oui et des non , des merci et des
bien sr peu faits pour claircir le mystre Y2 et L4.
- Ecoute, mon garon, commena Bill quand il eut
raccroch, je ne t'interdis pas de venir ici toute
heure du jour et de la nuit, mais je te demande de ne pas
toucher mes affaires et surtout de ne pas te mler de ce
qui ne te regarde pas ! Compris ?
Jamais encore Bill n'avait parl avec ce srieux.
Philippe se sentait atrocement gn et il se demandait
avec inquitude ce que son grand ami allait dire quand il
apprendrait que les enfants connaissoient le secret des mines de cuivre. Il les jugerait
sans aucun doute avec la dernire svrit.
Je te demande pardon, Bill. Je ne pensais pas
mal faire...
Mais au fait, s'inquita alors seulement Bill,
pourquoi viens-tu chez moi si tard ? Tu n'as jamais fait
a !
Bill, est-ce que ce stylo t'appartient ?questionna
Philippe sans rpondre son ami.
Il sortit de sa poche le stylo que sa sur avait

dcouvert dans la galerie centrale en esprant que


Bill se souviendrait de l'endroit o il l'avait gar. De
cette manire, sans devoir en dire davantage, il mettait
Bill au courant de la situation.
Oui, il est moi ! dclara-t-il. Mais enfin, tu
n'es pas venu ici rien que pour me rendre ce stylo que
j'ai perdu je ne sais o ? Pourquoi es-tu ici cette heure
avance de la nuit ?
- Oh ! Bill, rpliqua douloureusement Philippe, ne
sois pas si rude avec moi. Je viens t'avouer que nous
connaissons ton secret. Nous savons pourquoi tu es
venu ici, nous savons pourquoi tu te rends l'Ile de la
Nuit... Nous savons tout !
A chaque affirmation de Philippe, le visage de Bill
se contractait pniblement. Ses lvres s'taient amincies
et ses yeux ne se dtachaient plus des yeux du petit
garon. Il tait effrayant voir.
Tu vas me raconter exactement ce que tu sais
gronda Bill. Que veux-tu dire par mon secret ?
Qu'est-ce que je fais donc de si extraordinaire ?
Avant de rpondre, Philippe aspira profondment :
Eh bien ! voici, murmura-t-il sur un ton de
dsespoir total. Nous savons que toi et tes amis avez
dcouvert un
nouveau
filon dans les
mines
abandonnes de l'Ile de la Nuit. Nous savons que tu t'es
install ici, avec l Albatros et ton auto, pour servir
d'homme de liaison entre l'le et la terre ferme. Tu
apportes manger aux mineurs et tu enlves le cuivre
extrait. Nous savons que tu as t dans les mines,

puisque c'est l que nous avons trouv ton stylo.


Nous savons que tu portes un faux nom et que tu ne
t'appelles pas Bill Smugs. Mais, Bill, je te jure que nous
ne songeons nullement te donner et nous esprons de
tout cur que tu feras fortune en exploitant pour ton
compte les gisements que tu as dcouverts.
Bill couta sans interruption les aveux de Philippe.
Ses yeux scrutaient toujours le visage de son jeune ami,
mais la lueur de malice qui avait disparu au dbut de
l'entretient y brillait de nouveau, et cela fit plaisir
Philippe.
Je vois, je vois... rpondit-il vasivement. Tu
connais donc tout a ? Et qu'est-ce que tu sais encore ?
Et... comment as-tu fait pour aborder l'Ile de la Nuit ?
J'espre que tu n'as pas pris mon bateau pour cela ?
Oh .'non, s'cria Philippe, tout heureux
d'entendre de nouveau une voix amicale, sans brutalit,
nous avons pris le bateau de Jo-Jo. Une fois dbarqus,
nous avons explor l'le et dcouvert les puits.
Sans hsiter, nous sommes descendus, et c'est dans
une cave de la galerie centrale que nous avons trouv
ton stylo. Puis tes amis nous ont dcouverts, mais je
dois t'avouer que nous n'aimons pas du tout tes amis. Ils
ne sont pas gentils. Ils nous ont faits prisonniers, et nous
avons eu beau prononcer ton nom, ils ont agi comme
s'ils ne te connaissaient pas. Nous avons mme dit que
nous tions tes amis, mais ils ont rican en jurant que
toi tu n'tais pas leur ami.

Vous avez dit que vous connaissiez Bill


Smugs ? demanda Bill.
Philippe fit oui de la tte.
Combien d'hommes avez-vous vus ? continua-til, mais en adoptant, sans le savoir, un ton plus rude dj
que pour poser sa premire question.
Deux, rpliqua Philippe. Un type qui s'appelle
Olly et un autre qui s'appelle Jake.
Bill avait extrait un carnet de sa poche et prenait
des notes.
Tu pourrais les dcrire ?
Evidemment .' rpondit Philippe, tonn. Mais
pourquoi te les dcrire, puisque tu les connais ? Tu sais,
il faisait noir, et puis, quand il y a eu de la lumire nous
avons t blouis. Tout ce que j'ai pu remarquer, c'est
que Jake est un grand type qui a des cheveux noirs et
qu'il porte un bandeau sur l'il droit. Mais c'est tout
ce que je peux dire. D'ailleurs, quoi cela sert-il,
puisque tu les connais ?
Vu quelqu'un d'autre ? demanda encore Bill au
lieu de rpondre Philippe.
Philippe hocha la tte :
Non, mais nous avons entendu des mineurs
l'ouvrage. Ils faisaient un tapage de tous les diables
avec une machine que, malheureusement, nous n'avons
pas vue. Oh ! Bill, tu as dcouvert un beau gisement et
tu seras riche d'ici peu !
- Mais, fit alors observer Bill, tu n'es pas venu ici
cette nuit, tout seul, pour me raconter a et me

demander si je vais devenir riche ! Pourquoi exactement


es-tu venu ?
- Je t'ai dit que nous avons t enferms. Et que
nous sommes parvenus nous chapper, Dinah, LucyAnn et moi. Mais Jacques s'tait spar de nous pour
se mettre la recherche de Kiki qui avait disparu, et
je crois qu'il s'est gar dans les galeries.
Nous
sommes trs inquiets son sujet. C'est qu'il peut errer
jusqu' la mort, dans ces galeries qui se ressemblent
toutes!... Et si, par malheur, les mineurs mettent la
main sur lui, ils seraient capables de le malmener du fait
que nous leur avons chapp... Sa situation n'est pas
drle du tout !
Jacques est encore dans l'le ! s'exclama Bill en
faisant un geste de nervosit. Bon Dieu ! Mais c'est
grave !... Pourquoi n'as-tu pas commenc ton rcit par
l?... Ah l, l... Vous allez tout ruiner, mes enfants !
Bill avait l'air furieux et agac. Il hsita un moment,
puis il se dirigea rsolument vers l'appareil de
T. S. F., tourna plusieurs boutons et se mit parler
dans une langue que Philippe ne comprenait pas.
C'est donc un metteur aussi ! murmura
Philippe, sans se faire entendre de Bill, et qui trouvait
chaque fois d'autres motifs d'tonnement. Que tout ceci
est mystrieux ! A qui Bill parle-t-il ? Peut-tre au grand
patron... Oui, il doit y avoir un grand patron, car c'est
une affaire qui ne se fait pas sans capital !... Bon Dieu,
pourvu que nous ne soyons pas la cause d'un revers de
fortune ! Pourvu que toute l'affaire ne tombe

pas l'eau cause de nous ! Ce serait terrible !


Qu'est-ce que Bill veut dire par vous allez tout ruiner
? Comment pouvons-nous ruiner Bill ? Je ne
comprends pas... Il suffit qu'il prenne son bateau et qu'il
aille jusqu' l'le avertir ses amis. Jacques serait remis en
libert, et nous jurerions de ne parler de leur secret
personne !
Bill, ayant fini sa communication, se tourna vers le
petit garon :
- Viens avec moi, Philippe. Nous allons mettre I'
Albatros l'eau.
Ils allumrent leurs torches et se dirigrent vers la
crique sans hsiter, bien que la nuit ft noire et sans
lune.

Sans prendre le temps de souffler, ds qu'il fut


devant son bateau, Bill le poussa vers les flots. Mais il
n'avait pas fait trois pas qu'il s'arrta tout coup et
poussa un cri qui fit bondir Philippe de peur.
Bill dirigea le faisceau lumineux de sa torche vers
le fond de I' Albatros . Philippe se pencha en mme
temps que son ami et il put voir que quelqu'un avait
sauvagement dtruit une partie de la coque. Deux
grands trous laissaient passer l'eau.
Sans rien dire, Bill tira l'embarcation endommage
sur la plage, puis seulement il se tourna vers Philippe et
lui demanda :
Tu savais qu'on avait sabord I' Albatros ? Bien sr que non ! rpondit le petit garon.
Qui a pu faire a ? C'est ignoble...
Je n'en sais rien, mais de toute faon le bateau
est hors d'usage, du moins pour cette nuit. Il faudra le
faire rparer, et cela prendra du temps.
Mais il faut pourtant que nous mettions le pied dans
l'le !... Ecoute, Jacques, nous allons prendre le bateau
de Jo-Jo... Tant pis pour lui ! Viens, ne perdons pas
notre temps gmir sur I' Albatros ! Nous essayerons
de partir sans veiller sa mfiance. Il ne faut pas qu'il
sache. Trop de gens dj connaissent le chemin de l'Ile
de la Nuit. Cela pourrait mal finir.
Ils prirent le chemin des falaises, et le pauvre petit
Philippe, dj fatigu par ses aventures de la journe,
parvenait difficilement suivre Bill. Celui-ci faisait de

larges enjambes, et Philippe tait parfois oblig de


courir pour ne pas se laisser distancer. A ce train d'enfer
ils arrivrent rapidement en vue de Craggy-Tops.
- Rien ne bouge, murmura Bill. Descendons
vers la crique et filons sans tarder dans le bateau de JoJo !
Quand ils se trouvrent dans la petite crique, ils
s'arrtrent, surpris et ennuys. Le bateau de Jo-Jo
n'tait pas l !
- Ah ! a, s'exclama Bill. Voil qui est curieux. L'
Albatros est sabord, le bateau de Jo-Jo ne se balance
pas dans son havre habituel... Qu'est-ce que cela signifie
?
- Jo-Jo va parfois la pche, fit timidement remarquer Philippe. Pourtant, quand je suis parti il n'tait
pas encore rentr de la ville.
Mais il se souvint alors des phares de la voiture
aperus du haut de la falaise. Et il rectifia :
Ou plutt il rentrait comme je me rendais ton
campement.
Il a la dcision prompte ! grogna Bill.
-Qu'est-ce qu'on va faire, maintenant?... demanda
Philippe, qui perdait tout espoir de revoir jamais
Jacques.
- De toute faon, Jo-Jo n'est pas Craggy-Tops !
murmura Bill Smugs pour toute rponse. Je puis donc y
rentrer sans crainte de le rencontrer. Eh bien, Philippe,
dit-il voix haute en se tournant vers son jeune ami, je

crois que je vais me reposer un moment chez toi,


enfin chez ta tante Polly. - Oh .' tante Polly est malade.
Elle est au lit.
Je ne verrai donc personne ?
Dinah et Lucy-Ann, rpliqua Philippe. Mon
oncle Jocelyn ne quitte jamais son cabinet de travail.
Mais c'est trs bien ainsi, dclara Bill. Dans
toutes nos contrarits, nous finissons quand mme par
trouver des compensations. Allons,, viens !
Philippe suivit son ami en se demandant en quoi la
maladie de sa tante et la sauvagerie de son oncle
pouvaient bien constituer une compensation. Mais il ne
fit aucune remarque.

CHAPITRE XXIII
Encore un passage secret.
Aprs le dpart de Philippe, Lucy-Ann et Dinah
essayrent de vaincre leur nervosit en entamant un
tricot. Mais la main de Lucy-Ann tremblait tellement
qu'elle se piqua aux aiguilles et dposa son ouvrage.
Je vais monter chez l'oncle Jocelyn, annona
Dinah, qui ne tenait pas plus que cela s'occuper d'un
tricot. Viens avec moi, Lucy-Ann. Je vais simplement
lui dire que tante Polly est malade et qu'elle s'est mise
au lit.
Quelques instants plus tard, Dinah frappait la
porte du cabinet de travail. Les fillettes entrrent sans
attendre de rponse, et Dinah expliqua son oncle ce
qui s'tait pass, sans faire allusion, bien entendu, la
disparition de Jacques.
Oncle Jocelyn, demanda-t-elle quand elle eut
fini de donner ses explications, est-ce que tu ne

possdes pas d'autres atlas sur l'Ile de la Nuit que


ceux que tu nous as montrs ?
- Non, Dinah, rpondit le vieux savant, mais je
possde un livre qui parle de Craggy-Tops. Craggy-Tops
a t jadis une place forte d'une certaine importance, et
au dix-septime sicle mme au dix-huitime
c'tait un repaire de contrebandiers d'envergure. II doit
exister, je crois, un passage secret qui relie la maison
la plage.
Oui, oui, je sais. Nous l'avons dcouvert il n'y a
pas longtemps, avoua Dinah.
Entendant cela, le vieux savant leva un regard
tonn sur sa nice et sembla s'intresser elle comme
jamais encore il ne l'avait fait. II lui fit raconter
l'expdition dans la caverne.
- Ah ! tiens... Moi qui croyais que le passage s'tait
effondr depuis des annes ! s'cria-t-il. Je me demande
si les autres passages ont tenu pareillement... Je ne le
crois pas. D'ici la plage, il n'y a qu'un petit chemin,
tandis que d'ici l'Ile de la Nuit la route est longue.
Tu veux dire, oncle Jocelyn, demanda Dinah qui
n'en pouvait croire ses oreilles, qu'il y a un passage
secret reliant Craggy-Tops l'Ile de la Nuit ?
- II paratrait que oui ! Encore que j'en doute. Je ne
l'ai jamais vu, ce passage ! Je crois qu'il en est question
dans le livre que je possde. Mais mme s'il existait,
ce passage doit tre devenu inutilisable depuis le temps
que plus personne ne l'emploie.

Oh ! montre-nous ce livre, mon oncle ! suplia


Dinah.
Sans rpondre, le vieux savant se dirigea vers sa
bibliothque et, aprs quelques minutes de recherches,
finit par mettre la main sur un gros volume icli de cuir
brun.
Les gamines attendaient avec une impatience bien
comprhensible. Dinah s'tait mme approche de son
oncle pendant qu'il cherchait, et ds que ce dernier eut le
livre en main, elle le lui arracha brutalement.
- Merci, mon oncle ! cria-t-elle en se dirigeant vers
la porte. C'est bien gentil de vouloir nous prter ce
livre intressant. Nous en prendrons soin.
Avant que le vieillard ait pu ouvrir la bouche pour
protester et dfendre sa nice d'emporter le livre, la
porte se refermait dj, et les deux fillettes couraient
toutes jambes dans le couloir, bien dcides garder, du
moins pour un temps, un bouquin si prcieux.
Elles s'installrent au salon.
- Un passage secret entre la maison et l'le !...
murmura Lucy-Ann, non, ce n'est pas possible, ton
oncle doit se tromper.
- Pourquoi ? riposta Dinah. Tout le long de la cte,
il y a des cavernes, des grottes et des couloirs
souterrains. Qu'il en existe un sous la mer n'a donc rien
de si extraordinaire. N'oublie pas qu'il y a des mines
dans l'Ile de la Nuit ! Le sous-sol de notre rgion est trs
compliqu, c'est un fait bien connu.

Tout en parlant, Dinah avait ouvert le vieux livre.


Elle se pencha dessus, mais ce fut pour se redresser
presque aussitt et lancer un regard de dtresse LucyAnn.
Je ne sais pas lire ce qui est crit dedans !...
s'exclama-t-elle, dpite.
Les caractres taient partiellement effacs et
dessins d'une manire diffrente de ceux qu'elle avait
appris connatre l'cole.
- a ne fait rien, philosopha Lucy-Ann. Regardons
les images.
Le livre semblait tre une histoire de Craggy-Tops.
La vieille maison devait tre ce qui restait d'un chteau
qui, jadis, avait connu une certaine importance.
Aujourd'hui, la famille Mannering vivait dans les
quelques pices encore habitables d'une aile moins
endommage que le reste de la demeure, mais on
pouvait aisment reconstruire par la pense la partie
manquante. Isol sur un rocher, protg par la mer et
les falaises, Craggy-Tops devait avoir eu belle allure aux
sicles passs ? - Regarde donc .' s'cria tout coup
Dinah, en pointant son index sur une reproduction de
dessin la plume- C'est Craggy-Tops au dixhuitime sicle .' Tu vois les deux tours et le grand
portail. Que c'tait beau, en ce temps-l !
Dinah tourna des pages et des pages, pour
tomber,en arrt sur une sorte de diagramme qu'elle
tudia longuement. Lucy-Ann regardait

aussi, un peu penche de ct, et ce fut elle qui


s'exclama la premire :
Je sais ce que c'est ! C'est le passage secret qui
mne des caves de Craggy-Tops la plage !... N'est-ce
pas ?...
Oui, c'tait bien le passage secret dcouvert par les
enfants au dbut de leur sjour Craggy-Tops. Les deux
fillettes, toutes contentes de leur trouvaille, tournrent
encore des pages dans l'espoir de tomber enfin sur le
diagramme du passage sous-rnarin.
Mais trs vite cette recherche parut plus malaise
qu'elles ne l'auraient cru. Plusieurs diagrammes taient
moiti effacs, de sorte qu'il n'y avait plus moyen de
voir ce qu'ils pouvaient reprsenter, et d'autres se
compliquaient de dessins supplmentaires qui en
rendaient la lecture impossible pour les enfants.
Ah ! si je pouvais dchiffrer ces caractres
d'imprimerie ! s'cria bientt Dinah, je te dcouvrirais
vite le bon diagramme. Que ce serait amusant si je
pouvais annoncer aux garons que nous avons trouv un
nouveau passage secret, et quel passage ! Sous la mer,
ma chre...
L'allusion de Dinah l'arrive des garons remplit
Lucy-Ann d'anxit. Elle avait un peu oubli son frre ;
mais maintenant la malheureuse phrase de son amie
rveillait ses souvenirs endormis, et l'image de Jacques
perdu dans les galeries se dressa devant elle. Philippe
tait-il parvenu

dcider Bill mettre son bateau la mer pour


voler au secours du petit garon ? Jacques tait-il
toujours dans l'Ile de la Nuit, ou bien se trouvait-il dj
bord de I' Albatros , sain et sauf ?
Elle tait perdue dans ses rflexions quand des pas
se firent entendre dans le couloir. Elle sauta
littralement de sa chaise et bondit vers la porte. La
voix de Philippe venait de s'lever. Ah ! si lui et Bill
avaient retrouv son frre ! Ce serait merveilleux !
Mais quand elle eut ouvert la porte, elle aperut
bien son grand ami et Philippe, mais de Jacques, point.
- O est Jacques ? cria-t-elle avec un sanglot dans
la voix. Est-ce que vous ne l'avez pas retrouv ?
Un inconnu a dmoli le bateau de
Bill, annona Philippe en entrant dans la pice. Nous
sommes venus jusqu'ici pour prendre celui de Jo-Jo,
mais Jo-Jo est parti en mer, car la crique est vide.
Comment faire pour aller dans l'le? Il n'y a pas
d'autres bateaux dans les parages !
Les deux fillettes eurent un regard de dtresse. Pas
de bateau, donc pas de possibilit de sauver Jacques
cette nuit ! Les yeux de Lucy-Ann se remplirent de
larmes, et elle vit son frre errant dans les galeries,
seul, dsespr, essayant d'chapper aux brutes qui
occupaient la mine.
Heureusement qu'il a Kiki.
Et cette certitude la rconforta un peu.
Dinah, de son ct, semblait rflchir.

Philippe ! s'cria-t-elle tout coup- Sais-tu ce


que l'oncle Jocelyn affirme?... Qu'il existe une
galerie secrte qui reie Craggy-Tops l'Ile de la Nuit.
Il connaissait aussi l'autre passage, celui que nous
avons dcouvert, et il a t tout surpris
d'apprendre que nous ayons pu l'utiliser. Il ne croit pas
que le passage sous la mer puisse encore servir, mais
enfin s'il s'est tromp pour le premier, il peut se
tromper pour celui-ci galement ! Oh ! Philippe, si la
mer n'a pas envahi le souterrain, crois-tu que nous
puissions l'emprunter? Il faut sauver Jacques...
Bill coutait avec le plus vif intrt les rvlations
que Dinah faisait son frre. Il vit le livre, que la
fillette avait dpos sur un guridon, et s'en empara.
Il y est question de Craggy-Tops ? demanda-til.
Dinah fit signe que oui.

Je viens d'y trouver le diagramme du


souterrain qui mne des caves de la maison la plage.
Je suppose donc que celui du souterrain sous-marin
doit s'y trouver aussi, mais nous ne savons pas lire les
caractres de ce vieux livre.
- Oui, mais moi, je sais ! rpliqua Bill.
Et il se pencha avec intrt sur les pages jaunies
qu'il tourna lentement, lisant ce qui y tait inscrit sans
sauter une ligne.
Puis il sembla s'exciter et tourna rapidement un

ou deux feuillets. Des dessins et des graphiques s'y


trouvaient reproduits. Alors, il releva la tte et posa une
question inattendue :
Quelle est la profondeur du puits, ici ?
Le puits ? s'exclama Philippe, tonn. Oooh ! il
est trs, trs profond ! Aussi profond que les puits de
mines dans l'le. Il descend sous le niveau de la mer,
puisque l'eau n'est pas sale.
Eh bien, venez prs de moi et regardez ceci,
ordonna Bill en pointant son index vers un dessin.
Vous voyez, expliqua-t-il quand les enfants
furent prs de lui, ceci est un puits, et au fond de ce
puits il y a une ouverture qui est le dbut du passage
sous-marin. Quoi de plus naturel, d'ailleurs ! Puisque
le souterrain est perc sous la mer, il faut bien qu'il
communique avec l'extrieur par un endroit qui se
trouve lui-mme sous le niveau de la mer. Or, CraggyTops, il n'y a qu'un endroit qui rponde cette
condition, et c'est le puits.
Oh ! firent en chur les enfants. L'entre du
passage secret est dans le puits !... C'est formidable !
A vrai dire, cela dpassait tout ce qu'ils pouvaient
imaginer- C'tait trop fort pour eux. Philippe demeurait
mme lgrement sceptique, bien qu'il st que Bill ne
racontait jamais rien la lgre.
Mais, Bill, dit-il, il y a de l'eau au fond du puits!
On ne peut tout de mme pas passer au travers de l'eau ?

- Non, bien sr, Philippe ! rpondit Bill. Mais


regarde bien. L'ouverture se trouve juste au-dessus du
niveau de l'eau. A mon avis, il doit y avoir des chelons
de fer enfoncs dans la maonnerie, et qui mnent droit
l'ouverture. Puis mais oui, c'est clairement dessin !
des escaliers sont creuss dans le roc, de telle sorte
que, mme si le volume d'eau augmente dans le puits, le
passage ne court aucun risque d'inondation. Le
souterrain lui-mme doit tre une faille naturelle dans le
roc, faille tanonne par les hommes qui en ont fait un
passage utilisable en un temps o les mines taient
exploites.
Je vois ! s'exclama Philippe. En creusant le
puits de Craggy-Tops, les puisatiers ont dcouvert
l'ouverture, se sont introduits dans ce passage
naturel et l'ont consolid pour qu'on puisse s'en servir
sans danger. Oh ! Bill, est-ce que nous descendrons dans
le puits?
- Oui, mais pas au milieu de la nuit, rpondit Bill.
Assez d'aventures pour aujourd'hui. Maintenant, il est
temps d'aller au lit.
- Mais... Mais... Et Jacques? demanda alors LucyAnn, trs alarme.
Cette nuit, nous ne pouvons rien faire,
affirma Bill sur un ton qui ne permettait pas de rplique.
S'il est captur, nous pourrons plus facilement le
dlivrer demain matin, et s'il erre par les couloirs, il
dnichera bien un coin pas trop dur pour y passer la
nuit. Mais nous ne pouvons pas

nous permettre d'explorer un puits que nous ne


connaissons pas, rien qu'avec l'aide de nos lampes
lectriques, au risque de tomber dedans. Philippe, je
dormirai dans ta chambre, c'est plus sr !
Philippe fut heureux d'entendre son grand ami
manifester le dsir de dormir dans la chambre de la tour.
Il craignait un peu la solitude dans cette partie
abandonne de la maison. Il se leva et se dirigea vers la
porte, suivi de Bill. Les gamines protestrent bien, en
disant qu'elles n'taient pas fatigues et qu'elles
prfraient rester debout toute la nuit, mais Bill ne
l'entendit pas de cette oreille et leur fit signe de prendre
le chemin de leurs chambres-Philippe montra Bill la
fentre d'o l'on pouvait apercevoir l'Ile de la Nuit, puis
il se dirigea vers sa paillasse et commena d'enlever ses
souliers. Mais il tait si harass qu'il ne put venir bout
de l'opration et roula sur le matelas, o il s'endormit
aussitt.
Bill eut un sourire, alluma une cigarette et tendit
les couvertures sur son jeune ami, qui dormait tout
habill. Puis il s'assit sur le bord de la paillasse et se mit
rflchir.
Demain, il allait savoir s'il existait un passage secret
reliant Craggy-Tops l'le. En fait, il en doutait fort. Le
souterrain devait tre obstru depuis des annes.
Evidemment, il y avait cet autre passage secret qui
reliait la maison la plage, mais il tait de loin moins
important que celui qui cheminait sous la mer, et sa
parfaite conservation ne prouvait rien.

Je suis bien bte de songer tout cela, finit-il par


murmurer. Demain, j'explorerai le puits et je saurai si,
oui ou non, il existe un moyen de communication entre
cette demeure et les mines.
II poussa un soupir, jeta sa cigarette et s'allongea
ct de Philippe, pour s'endormir peu aprs. A sa grande
honte, ce fut Philippe qui le rveilla.
- Bill ! H ! Bill ! Eveille-toi ! C'est le matin...
Djeunons en vitesse et allons explorer le puits.

Leur toilette fut vite acheve, et quand ils entrrent


dans la cuisine, ils y trouvrent les fillettes dj prtes.
Dinah s'activait devant le feu et prparait des ufs au
jambon.
- Et Jo-Jo ? s'enquit Philippe, surpris de ne pas voir
le ngre.
- Il n'est pas encore rentr de la pche, rpondit la
fillette, tout en dtachant l'uf qu'elle venait de
cuire dans la pole pour le dposer dans une assiette.
Allons, Bill, viens manger !
Et elle ajouta :
... C'est d'ailleurs heureux que Jo-Jo ne soit pas
rentr. Il se demanderait ce que Bill fait ici et prendrait
un air souponneux, qui m'agacerait prodigieusement Oui, mais il peut rentrer d'une minute l'autre,
fit observer Lucy-Ann. Aussi, ne perdons pas notre
temps. Je n'aimerais pas qu'ils nous espionne pendant
que nous cherchons l'ouverture au fond du puits !
Le petit djeuner fut rapidement absorb. Pendant
que Bill et Philippe mangeaient les ufs au jambon
qu'elle leur avait prpars, Dinah tait monte dans la
chambre de tante Polly avec un verre de lait et avait pris
des nouvelles de sa sant. Puis elle s'tait rendue dans le
cabinet de travail de son oncle pour lui apporter du pain
et du caf, le vieux savant n'aimant pas les repas trop
copieux. - Je crois qu'il travaille nuit et jour ! dclara la
fillette Bill, quand tous se trouvrent dehors.

Il y a la vaisselle faire, mais je m'en occuperai, au


retour.
Ils furent bientt devant le puits, et Bill se pencha
dessus avec curiosit.
- Hum ! il est vraiment trs profond !... murmura-til.
- Est-ce qu'on descend dans le seau ? demanda
Philippe.
- S'il y en avait un plus grand que celui-ci, on
pourrait essayer ! fit remarquer Dinah. Mais mme
Lucy-Ann ne parviendrait pas se caser dans le ntre.
Bill ne put s'empcher de sourire devant tant de
navet.
Alors, vous croyez que les gens qui utilisaient le
passage secret se faisaient descendre dans de grands
seaux ?
- Ben, rpondit Philippe, un peu piqu, comment
descendaient-ils, sinon?... Je ne vois pas d'chelle...
S'il y en avait une, je l'aurais vue depuis longtemps.
Tu es certain d'avoir bien regard ? s'enquit Bill
avec un rien d'ironie dans la voix.
Et sans attendre la rponse du gamin, il braqua sa
torche lectrique sur les parois intrieures du puits.
... Regarde bien ! Il n'y a pas d'chelle, c'est vrai,
mais que fais-tu de ces chelons de fer enfoncs dans la
maonnerie ? Ce ne sont pas des motifs dcoratifs,
crois-moi!

Alors, c'est par l qu'on doit descendre pour


atteindre l'ouverture?...
demanda
Philippe, trs
excit.
Mais bien sr !
Eh bien, qu'est-ce qu'on attend?... Descendons!
Philippe avait un air si profondment srieux que
Bill ne put s'empcher de rire, malgr l'angoisse qui
l'treignait, lui aussi bien que les enfants.
- D'accord, Philippe. Je descends le premier. Tu me
suivras. Pendant ce temps, Dinah surveillera les
alentours. Il ne faut pas que Jo-Jo dcouvre notre secret.

CHAPITRE XXIV
Un voyage sous la mer.
Bill enjamba la margelle du puits et se rendit
compte alors seulement qu'il ne pourrait atteindre le
premier chelon par ses propres moyens. Aid de
Philippe, il tourna plusieurs fois la corde du seau autour
d'un des montants qui soutenaient le petit toit de tuiles
construit au-dessus du puits. Il s'assura de sa solidit,
puis il se laissa glisser jusqu'au premier chelon.
Tout marche merveille, Philippe ! cria-t-il. Tu
peux descendre ton tour. Mais fais bien attention, car
les chelons sont humides. Descends tout ton aise et
vite de poser ton pied sur ma tte.
Philippe fit comme Bill le lui conseillait et disparut
bientt aux regards des fillettes. Lucy-Ann et Dinah
prfraient demeurer Craggy-Tops. Rien que l'ide de
s'enfoncer dans ce puits obscur et de s'engager dans un
souterrain situ sous le lit de la mer leur donnait la chair
de poule.

C'est peut-tre un peu couard de notre part, fit


remarquer Dinah trs honntement, mais franchement je
ne pourrais me rsoudre descendre dans le puits. Je
serais capable de lcher les chelons, et alors, tu vois
d'ici la tte de Philippe ?
Tu as raison, Dinah ! concda Lucy-Ann.
Rentrons la maison, veux-tu ? Il n'y a plus moyen de
voir Bill ni Philippe. Ne restons pas ici, au risque
d'veiller les soupons de Jo-Jo, pour le cas o il serait
de retour.
- Fort bien, rtorqua Dinah en suivant son amie qui
avait dj repris le chemin de Craggy-Tops. Mais c'est
curieux ! Jamais Jo-Jo n'est rest parti aussi longtemps
que cette fois-ci. Je me demande ce qu'il fait...
Pendant qu'elles changeaient ainsi leurs
impressions; Bill et Philippe s'enfonaient lentement,
mais srement, dans les entrailles de la terre. Les
chelons taient solidement enfoncs dans la
maonnerie, de sorte que de ce ct-l il n'y avait aucun
accident craindre.
Toutefois, bien que la descente s'effectut sur un
rythme bien ordonn, elle tait trs fatigante. S'il ne
s'tait pas trouv des niches perces intervalles
rguliers dans la muraille, les deux explorateurs auraient
eu toutes les peines du monde arriver au fond du puits.
Ce voyage dans les entrailles de la terre tait impossible
effectuer d'une traite.
A la premire niche qu'il rencontra, Bill se demanda
d'abord ce que c'tait. Cela ressemblait

une ouverture, mais quand on s'y aventurait on se


rendait compte avec tonnement qu'elle n'avait qu'un
bon mtre de profondeur. Bill crut vraiment qu'il se
trouvait l'entre du passage secret et que cette entre
tait obstrue. Mais la rflexion il se dit que ce n'tait
pas possible, le fond du puits tant loin d'tre atteint. Il
comprit alors qu'il venait de dcouvrir, non l'ouverture
du passage, mais une vritable gurite, creuse l pour
permettre ceux qui descendaient dans le puits de se
reposer un moment.
Ce n'est pas bte du tout ! murmura-t-il, tout
heureux de pouvoir souffler une minute.
Quand Philippe eut son tour atteint la niche, il
continua la descente, tandis que son petit ami prenait
place.
S'assurant toujours que l'chelon sur lequel il
prenait pied tait solidement enfonc dans la
maonnerie, Bill n'avanait que lentement; aussi, quand
il se fut repos trois ou quatre fois dans les niches,
estima-t-il que cela avait assez dur. Il y avait prs d'une
heure qu'il faisait cette gymnastique, et malgr les haltes
la fatigue pesait lourdement sur ses membres.
Il poussa un vritable cri de joie quand le faisceau
de sa torche lectrique traa un rond lumineux sur une
masse noire qui tait de l'eau.
- Nous sommes arrivs, Philippe !... Ne bouge plus,
je vais voir o se trouve l'entre du passage !
Bill promena sa lampe sur la maonnerie et
dcouvrit bientt une ouverture mi-circulaire, qui

faisait penser l'entre d'un tunnel miniature. Bill


se glissa l'intrieur et fit quelques pas sur un sol
humide et gras.
Il renifla.
Comme c'est curieux !... murmura-t-il alors.
L'air est plutt frais, ici. Il doit y avoir un systme de
ventilation entretenu par des individus qui ont intrt
en entretenir un... Soyons donc sur nos gardes.
Puis il retourna vers le puits et ordonna Philippe
de le rejoindre. A pas lents et mesurs, les deux amis
s'aventurrent alors dans ce chemin souterrain qui
devait tre l'un des plus tranges au monde. Philippe
sentit un frisson lui parcourir l'chin quand il songea
que la mer tait cette fois au-dessus de sa tte.
Au dbut, le passage tait troit et s'levait en
suivant une pente assez raide. Un escalier avait t
creus dans le roc pour faciliter la marche. Mais
bientt la galerie s'largit, et les deux amis, qui
s'taient avancs jusqu' prsent tte baisse, purent se
redresser. Le sol demeurait boueux, fort glissant, de
sorte qu'il fallait chaque fois poser le pied avec
prudence et veiller garder son quilibre.
Puis le souterrain changea de nouveau d'aspect. Il
se rtrcit et se mit suivre une pente descendante. Il y
eut de nouveau des escaliers, mais ils taient cette fois
si glissants que Bill et Philippe les dvalrent sur leurs
postrieurs.

Une chvre ne tiendrait pas en quilibre sur ces


marches ! s'exclama Philippe.
C'est possible, rpliqua Bill, mais une chvre ne
frotterait pas ses pieds boueux ma nuque comme tu
fais. Dans quel fumier suis-je donc tomb ?
Bill se releva le premier et aida son jeune ami en
faire autant. Ils firent encore quelques pas en redoublant
d'attention, puis ils s'aperurent, en poussant un soupir
de soulagement, que le passage filait droit, sans monte
et sans descente. Le sol tait devenu dur, et, promenant
sa torche sur les parois, Bill nota qu'elles taient noires
comme du charbon.
- Nous ne devons plus tre trs loin, maintenant !
murmura Bill.
Tant mieux ! soupira Philippe. Je n'aime pas du
tout avancer dans cet accordon.
De fait, le passage s'largissait et se rtrcissait
constamment. Parfois il tait si mince que mme
Philippe avait de la peine avancer ; parfois il tait
large au point que les deux amis pouvaient aisment
marcher cte cte.
Dis, Bill... est-ce que tu crois que les rochers se
sont rapprochs avec les annes?... demanda Philippe,
comme il venait de passer par un vritable trou
d'pingle.
- Mais non, Philippe, le souterrain a toujours d se
prsenter dans cet tat.
Il constitue une fissure
naturelle dans le lit rocailleux de la mer.

Ce n'est d'ailleurs pas la seule qu'on trouve dans ces


parages,
mais
celle-ci
est
particulirement
impressionnante.
Il commenait faire atrocement chaud dans le
passage. Par endroits, l'air tait mme irrespirable, et les
deux amis ouvraient la bouche comme des poissons tirs
hors de l'eau. Il semblait qu'il y et ici et l des poches
absolument dpourvues d'oxygne. La roche demeurait
noire et scintillait parfois de mille lumires
phosphorescentes. Philippe avait mal la tte et il
sentait qu'il avanait comme dans un rve.
- Bill ! s'cria-t-il, plein d'angoisse. Je crois que je
dors, ou bien je ne dois plus tre sur la terre.
Mais Bill le rassura :
- Si, Philippe, tu es sur la terre, ou plutt non, tu te
trouves sous la terre. Tu ne rves pas... Veux-tu que je te
pince pour que tu ne doutes plus ?
Eh bien, oui, Bill ! a me ferait plaisir, rpondit
le petit garon, qui ne se sentait vraiment pas l'aise et
qui trouvait que cette marche souterraine se prolongeait
outre mesure.
Bill le pina donc, et avec tant d'nergie que
Philippe hurla :
- H ! a va ! a va ! Je suis certain, maintenant
que je ne rve pas. Personne ne serait assez fou pour
croire que le pinon que tu m'as fait n'est pas rel.
Tout coup, Bill sentit quelque chose courir entre
ses pieds. Il braqua sa lampe vers le sol et

aperut avec tonnement une petite souris qui le


regardait gentiment.
Philippe Une souris... une souris ici ! C'est
incomprhensible... De quoi vit-elle? Aucun animal ne
peut tenir dans ce souterrain sans air et sans nourriture.
Qu'est-ce que cela signifie ?
Mais Philippe donna tout de suite la cl du
mystre.
- Oh ! cela ne signifie rien, car cette souris c'est
Woffly.
- Woffly? rpta Bill, ahuri.
Ben, oui, ma souris apprivoise. Elle aura
gliss de ma poche.
Bill eut un sourire.
- Qu'elle se dpche de remonter dedans, dit-il, car
aucun animal ne peut respirer ras du sol.
- Elle reviendra bien si elle sent le danger !...
dclara Philippe. H ! la voil qui me gratte dj les
jambes... Allons, monte !
Ils se remirent en marche, esprant toujours voir
approcher la fin du souterrain. Mais le passage
s'allongeait, parfois en ligne droite, parfois en faisant
des dtours brusques et anguleux. Les deux amis
s'arrtrent plusieurs fois pour reprendre haleine, et
bientt Philippe se demanda combien de temps sa torche
donnerait encore de la lumire. La crainte de se trouver
dans l'obscurit la plus complte, sous le lit de la mer,
s'empara soudain de lui.
Bill... Si ta lampe s'teignait?... Ce serait
terrible.

Pas de danger, Philippe ! rpondit Bill. J'ai une


pile de rechange en poche. N'aie donc aucune crainte
ce sujet, nous y verrons toujours assez clair pour
retrouver notre chemin au retour. Mais a me fait penser
que je dois avoir un sachet de bonbons aciduls en
poche. En suant ces douceurs, nous ferons passer la
nervosit qui nous gagne.
Bill profita de ce qu'il cherchait le sachet pour
s'arrter de nouveau et souffler un peu.
Le voici !... s'exclama-t-il au bout d'un
moment. Attrape, Philippe !...
Quand ils reprirent leur marche, le petit garon se
rendit compte tout de suite que sucer des bonbons
pouvait tre quelque chose de trs utile. L'impression
pnible qu'il ressentait depuis tout un moment
disparaissait lentement.
Dis, Bill... est-ce que tu crois qu'on a dj
parcouru la moiti du chemin ? demanda-t-il.
- Je n'en sais rien ! rpliqua Bill. Oh ! qu'est-ce que
ceci ?
Il s'tait arrt, sa lampe braque devant lui. La
route semblait obstrue.
...On dirait que la paroi suprieure s'est
affaisse,
rnurmura-t-il.
Dieu, que ce serait
ennuyeux si nous devions faire demi-tour !... Philippe,
donne-moi un coup de main ! Nous parviendrons peuttre faire bouger cette masse.
Tous deux appuyrent de toutes leurs forces

contre le morceau de roc. A leur grande satisfaction,


ils le sentirent osciller, et bientt il pivota pour glisser
de ct.
Ouf ! s'exclama Bill. J'ai eu chaud ! Ce n'est
qu'une mince plaque rocailleuse qui a d se dtacher de
la paroi suprieure. Nous en sommes quittes pour
la peur !
Est-ce que tu remarques?... demanda Philippe
quand ils eurent de nouveau march tout un temps en
silence.
Quoi ?...
Les rochers ont chang de couleur !... Ils ne
sont plus noirs comme tout l'heure. Ils sont
devenus rouges... Est-ce que cela veut dire qu'on
approche enfin des mines de cuivre ?
Sans doute ! dclara Bill. Ce ne serait d'ailleurs
pas trop tt. Jamais je n'ai fait une marche aussi longue
de ma vie. Ni aussi reintante ! Escalader une montagne
est moins difficile !
Je suis content d'avoir bien mang ce matin, tu
sais, Bill ! Car je sens que sinon mon estomac ne me
laisserait pas la paix !
Si tu dis a, c'est que tu as faim quand
mme ! fit remarquer Bill en riant.
- Un peu, avoua Philippe. Je mangerais bien
quelque chose. Dommage que je n'aie pas song
remplir mes poches de chocolat !
Oui, mais moi j'y ai song ! annona Bill en
clignant de l'il. S'il n'a pas fondu, nous allons

nous rgaler. Il fait si chaud dans cette galerie sousmarine que j'ai bien peur qu'il ne soit redevenu liquide.
Par chance, le chocolat n'tait que mou. Il coupa la
faim naissante de Philippe. Le petit garon tait
maintenant entirement remis et s'habituait
l'atmosphre trange du souterrain.
- As-tu pens apporter le plan des mines?...
demanda tout coup Bill. Cela m'est sorti de la tte, car
j'aurais d t'en parler avant notre dpart.

L'atlas est sous ma vareuse ! rpondit


tranquillement Philippe. Tu penses bien que je n'ai pas
oubli de le prendre ! C'est trop important !
Nous en aurons besoin ! dclara Bill.
Et il continua d'avancer jusqu'au moment o
Philippe s'cria :
- Regarde ! Le passage s'largit comme il ne s'est
jamais largi. Ma parole, nous allons entrer dans une
cave. Bill, je crois que nous sommes dans les mines.
- Je le crois aussi, rpondit-il. Ces mines ont d
tre formidables jadis. C'est un vrai labyrinthe.
Il baissa le ton pour ajouter :
- ... Et maintenant, il s'agit de faire attention.
N'lve pas la voix, Philippe ! Marche sans faire de
bruit ! Il faut que nous trouvions Jacques sans nous
faire remarquer par les autres.
Philippe s'tonna.
- Mais, Bill, pourquoi ne te diriges-tu pas plu-

tt vers cette partie des mines o se trouvent tes


amis ? Ils te diront bien o ils ont enferm Jacques.
Pourquoi toutes ces complications, alors qu'il est si
simple d'aller trouver les mineurs et de leur faire
entendre raison ? Je ne comprends pas !
Eh bien, Philippe, j'ai mes raisons, rpondit Bill
avec une certaine nervosit. Respecte-les, mme si
tu ne comprends pas. Allons, passe-moi ton atlas, je ne
tiens pas me perdre.
Philippe le lui donna sans plus rien objecter, et Bill,
aprs l'avoir dpos sur le sol, l'ouvrit la page du
diagramme des mines qu'il tudia longuement. A la fin,
il pointa son index sur un carr dessin dans le haut de
la page.
C'est ici que nous sommes pour le moment,
dclara-t-il. Dis-moi, Philippe ! quand tu es descendu
par le puits de mine, quelle galerie as-tu emprunte ?
Pourrais-tu me la montrer sur ce plan ?
Philippe se pencha son tour sur l'atlas et suivit du
doigt le trac de la route qu'il avait parcourue la veille
en compagnie des autres.
Nous sommes descendus par le puits central,
expliqua-t-il. Puis, nous avons pris cette galerie qui
semble tre la plus large et la plus importante ciu
systme. C'est dans cette cave qu'il y avait de la lumire
lectrique, et le bruit que nous avons entendu
provenait de pas bien loin de cet endroit.
Parfait ! murmura Bill. Tu expliques clairement,
et je vois par o nous avons nous diriger.

Nous allons rejoindre la galerie centrale et nous


assurer si Jacques ne s'y trouve pas.
Avec deux doigts sur le verre de sa torche pour en
attnuer le faisceau lumineux, Bill se dirigea vers la
fameuse galerie, suivi de Philippe qui retenait son
souffle. Les deux amis taient encore loin de la cave o
les mineurs devaient travailler, mais ils s'en
rapprochaient coup sr, et leurs curs se mirent
battre furieusement.
- Chut ! fit tout coup Bill, en s'arrtant si
soudainement que Philippe se heurta lui. Il me semble
que j'entends du bruit. On dirait mme que c'est un bruit
de pas.
Tous deux s'taient immobiliss et coutaient avec
grande attention. Bill avait teint sa lampe, et cette
station dans l'obscurit tait sinistre. De trs loin leur
parvenait le boum des machines, mais comme Bill
l'avait dclar, un autre bruit, plus rapproch, tait
perceptible aussi. Oui, quelque chose comme des pas
qui tranent sur le sol...
Puis il y eut de nouveau le silence. Les deux amis,
qui ne pouvaient s'terniser sur place, continurent
avancer. Mais ils n'avaient pas fait dix pas que le
crissement reprenait de plus belle, trs prs cette fois.
Bill tait mme persuad qu'il pouvait entendre la
respiration de quelqu'un. De quelqu'un qui se tenait tapi
proximit...
Il retint son souffle.
Mais sans doute que l'individu, cach dans un des
couloirs voisins, avait fait de mme, car Bill

n'entendit plus rien. La situation devenait intenable.


Sans rien dire, et pour cause, Bill progressa de nouveau,
toujours suivi de Philippe.
Ils arrivrent une sorte de carrefour. Ayant teint
leur torche au premier bruit entendu, Bill et Philippe
ttonnrent comme des aveugles le long des parois
rocheuses. Mais comme Bill arrivait au bout de la paroi,
quelqu'un d'autre arriva aussi au bout de la mme paroi,
en sens inverse, et quatre mains se frlrent dans la nuitAvant que Philippe pt se rendre compte de ce qui
venait de se passer, il entendit des cris touffs et
comprit que Bill tait en train de se battre avec un
inconnu.

CHAPITRE XXV
Une dcouverte peu banale.
Qu'tait-il advenu, pendant tout ce temps, de
Jacques et de son insparable perroquet Kiki ?
Jacques ignorait que ses amis avaient russi
s'enfuir, pour la bonne raison qu'il ne savait pas qu'ils
avaient t emprisonns. Il avait err dans les galeries
avec son perroquet sur l'paule, et l'on sait que ce
dernier s'tait mis crier et parler au moment o les
hommes essayaient de rattraper Philippe, Lucy-Ann et
Dinah. Les mineurs avaient entendu le rpertoire
habituel de Kiki et s'taient imagin que les enfants
appelaient au secours. Finalement, cela les avait induits
en erreur, et ils n'taient parvenus mettre la main ni sur
le groupe compos par Philippe et les deux fillettes, ni
sur Jacques et son perroquet.
Jacques errait donc tristement par les galeries, avec
un Kiki qui enfonait ses griffes dans son paule et se
permettait de temps autre, pour

rompre la monotonie de la promenade, de crier


tue-tte. Jacques voyait bien qu'il se perdait dans une
partie abandonne des mines, mais il tait incapable de
retrouver son chemin puisqu'il ne possdait pas l'atlas,
qui l'et tir d'embarras. Au demeurant, il commenait
avoir des inquitudes pour sa lampe, qui devenait moins
claire, et il lui arrivait aussi de lever un regard plein
d'anxit vers les parois suprieures, dans la crainte de
les voir soudain s'affaisser. Une peur atroce s'emparait
lentement de lui.
Je peux errer dans ces galeries jusqu' ma mort, se
disait-il. O donc se trouve la galerie centrale que nous
avons emprunte tout l'heure pour pntrer dans les
mines ?
II tait trs fatigu, et l'envie de s'asseoir n'importe
o contre la paroi, pour ne plus se relever, lui tait dj
venue plusieurs fois. Mais il ne voulait pas se laisser
abattre par le dsespoir, et quand ses jambes
flchissaient il pensait ce que devait tre la mort au
fond de la mine. Cela suffisait pour lui donner le
courage ncessaire d'avancer...
Il finit par arriver dans une sorte de cave circulaire.
Etonn, il leva les yeux et remarqua que cette cave
n'avait pas de plafond. Il lui fallut pourtant deux bonnes
minutes pour s'apercevoir qu'il se trouvait au fond d'un
puits et que l-haut c'tait la libert.
Ce n'est pas le puits central, murmura-t-il aprs
une inspection minutieuse. Je dois tre au fond d'un des
puits que nous avons dcouverts en

premier lieu, Philippe et moi... O est l'chelle?


Un grand espoir avait clos en lui quand il s'tait
rendu compte qu'il avait atteint le fond d'un des six puits
existants. Mais, hlas ! il dut vite dchanter. L'chelle
dont il avait besoin ne touchait pas le sol. Le premier
chelon tait bien dix mtres de Jacques et, par-dessus
le march, il tait bris.
C'est vrai, murmura tristement le petit garon, le
puits central seul est entretenu. Tous les autres puits sont
abandonns. Mme si l'chelle avait t porte de la
main, je n'aurais pu m'en servir, elle se serait casse net
sous mon poids.
Ainsi raisonnait le petit Jacques. Mais il avait beau
raisonner, les larmes lui montaient quand mme aux
yeux. Car c'est terrible de se trouver au fond d'un puits,
de savoir que la libert est l-haut et qu'elle demeure,
quoi qu'on fasse, inaccessible.
Si j'tais une fille, je pleurerais ! s'avoua-t-il sans
s'apercevoir que deux larmes lui coulaient le long des
joues. Mais je suis un garon et je dois me dominer.
Tout ce que je puis me permettre, c'est de ricaner un
peu!
Alors, essuyant ses larmes, il ricana comme un
homme. Kiki, perch sur son paule, l'coutait en
penchant un peu la tte.
Ferme la porte cl ! cria-t-il soudain. Prends
ton mouchoir !...
Jacques ricana pour de bon.

- Idiot !... murmura-t-il affectueusement. Ce n'est


pas tout a, vois-tu ! Il s'agit de sortir d'ici. Et comment
faire? Voyons, voyons !... Ma situation ^st moins
dsespre que tout l'heure. Tout l'heure, je devais
me trouver sous le lit de la mer, dans une partie
abandonne des mines. Maintenant je suis dans un puits,
et je sais que tous les puits sont voisins. Avec un peu de
sang-froid, je pourrai facilement retrouver la galerie
centrale et le bon puits. Donc, rentrons dans la mine et
essayons de nous orienter.
Il caressa le plumage de Kiki et s'enfona de
nouveau dans la mine. Mais bientt il fut arrt dans sa
marche par un pan de rocher qui obstruait la galerie. Il
dut rebrousser chemin et finit par se trouver dans un
autre puits, qui n'tait pas encore le bon. Il n'y resta
point et recommena ttonner dans l'obscurit. Sa tte
devenait de plomb, et de son ct Kiki estimait que le
jeu avait assez dur. Le perroquet tait fatigu de se
trouver constamment dans des galeries noires et
pareilles les unes aux autres. Aussi, pour manifester ses
sentiments, fit-il entendre un billement sonore.
- Mets ta main devant ta bouche quand tu billes !
se dit-il lui-mme avec svrit. Combien de fois ne
t'ai-je pas dit de fermer la porte ? God save the King !
Cesse de biller ! ordonna Jacques en mettant la
main devant sa bouche. Tu me fais biller mon tour...
Si on se reposait un moment ? Qu'en penses-tu, Kiki ?
Kiki ne dit rien, mais il ne pouvait penser que du
bien d'une pareille proposition.

Jacques s'tendit dans la galerie et appuya son dos


contre la paroi rocheuse. Il murmura encore :
Tu sais, Kiki, je suis trs fatigu !
Et il ferma les yeux. Quelques instants aprs, il
dormait profondment.
Quand il se rveilla, il dut faire un effort de
mmoire pour se rappeler l'endroit o il se trouvait. Il
frissonna et se leva lentement, Kiki toujours perch sur
son paule.
Nous devons garder tout notre calme, n'est-ce
pas, Kiki ? murmura-t-il. Maintenant que nous
nous sommes reposs, nous allons continuer notre
promenade dans les galeries, et nous finirons bien par
dcouvrir le puits central.
Ce fut alors que Kiki entendit les hommes
poursuivre les autres enfants et qu'il poussa une srie de
cris perants. Mais Jacques, ne se doutant de rien,
tourna dans une galerie, tandis que les mineurs
s'loignaient dans une autre. Il ne savait pas encore qu'il
n'tait pas bien loin du puits central, et il n'en eut la
rvlation qu'en dbouchant dans la grande galerie Est-ce que j'aurais enfin trouv le passage que
Philippe m'a montr dans l'atlas ? se demanda-t-il. C'est
fort possible !... Ah ! si seulement je possdais une
torche plus puissante que celle-ci, j'y verrais clair. Mais,
ma parole, ma torche faiblit vue d'il. Elle est bien
malade !

Il s'engagea rsolument dans le passage et se trouva


bientt devant un escalier taill dans le roc. Pouss par
la curiosit, Jacques le gravit sans hsiter et se trouva
dans une troite galerie qui ('loignait du passage
central. Que faire ? Aller de l'avant ou retourner sur ses
pas ? Pris entre deux dsirs gaux, Jacques ne parvenait
pas se dcider. Il fit un pas en avant, un autre en
arrire, tourna gauche, tourna droite et s'agita si bien
qu'il finit par perdre son quilibre et dut s'accrocher la
paroi rocheuse. Quelque chose se dtacha du roc et vint
rouler ses pieds. Jacques braqua sa torche vers le sol,
croyant dj que la paroi s'effondrait et qu'il allait
dcouvrir une masse rocailleuse.
A son vif tonnement, il aperut non un morceau
dtach du roc, mais une sorte de pierre rouge et
brillante. Il se pencha et la prit en main.
C'est une ppite de cuivre ! s'cria-t-il, ahuri. J'ai
trouv une ppite de cuivre ! Dieu, que c'est beau !
Alors il claira la paroi et vit une sorte de cavit o
la ppite avait d se trouver, et d'o il l'avait fait tomber
en se retenant au rocher. Quelqu'un l'avait-il cache l
voici bien longtemps, ou tait-ce un des mineurs ? Ou
mieux encore venait-elle d'tre dcouverte par Jacques ?
Autant de questions que l'enfant laissa sans rponse.
C'tait une masse d'un certain poids, mais il se dit
qu'il pourrait la porter au moins pendant deux heures,
mme trois s'il le fallait, et que d'ici trois heures il serait
srement hors de la mine.

Une ppite de cuivre ! murmurait-il, tout content


de sa dcouverte. a vaut presque un Grand Pingouin !
Ce que les autres vont tre jaloux quand je leur
montrerai ma ppite !
II se dit encore qu'il devait redoubler de prudence
pour ne pas tomber sur les mineurs, lesquels seraient
capables de lui enlever son bien. Aprs tout, c'tait leur
droit, la ppite leur appartenait certainement, et s'ils la
lui rclamaient ils ne pourrait rien objecter.
Jacques revint dans le passage central en tenant la
ppite dans ses mains. Quant sa torche, il l'avait
glisse dans sa ceinture, ce qui rendait sa marche
difficile du fait que le faisceau lumineux tait braqu
non plus horizontalement, mais vers le sol H ! j'entends du bruit !... murmura-t-il aprs
avoir march une bonne centaine de mtres. A mon avis,
je dois m'approcher de l'endroit o les mineurs
travaillent. C'est le bruit de la machine que j'ai entendu
quand j'tais encore avec les autres... Qui sait ? Je vais
peut-tre me trouver nez nez avec Philippe...
Redoublant de prudence, il continua d'avancer, et
puis brusquement, aprs un tournant, il se trouva dans la
cave claire l'lectricit. Il s'arrta l'entre et se
glissa le plus vite qu'il put derrire un pan de roc qui
demeurait plong dans l'ombre.
La premire fois qu'il y tait venu, elle tait vide,
mais maintenant des hommes y travaillaient. Ils

ouvraient les caisses que les enfants avaient vues


empiles quelques heures auparavant.
Voyons, se dit Jacques. Je dois me trouver dans le
passage o Kiki s'est envol tout l'heure. C'est donc ici
que, sans le savoir, je me suis spar des autres. O
seraient-ils cette heure?... Je me le demande... Mais,
Dieu, que cela fait plaisir de se trouver dans un endroit
bien clair ! Quant ces hommes, o je suis, ils ne
peuvent pas m'apercevoir.
Kiki, effray par la lumire laquelle il n'tait plus
habitu, se cramponnait l'paule de son jeune matre et
se tenait tranquille. Il n'avait pas envie de parler.
Jacques vit alors que les caisses qui l'avaient un peu
intrigu au cours de l'aprs-midi contenaient des botes
de conserves. Les hommes venaient d'en ouvrir
quelques-unes, et Jacques aperut ici de la viande, et l
des fruits. Cette vue lui donna faim, car il n'avait plus
rien mang depuis longtemps. Un homme dposa des
assiettes en tain sur une table et y renversa le contenu
des botes. Puis il s'assit, et les autres l'imitrent. Ils
commencrent aussitt manger, et tout en mangeant ils
parlaient avec animation. Mais Jacques ne parvint pas
saisir ce qu'ils disaient, car ils parlaient mal, et la
bouche pleine, dans un dialecte inconnu du petit garon.
C'est fou ce que je peux avoir faim ! s'avoua-t-il.
Si j'allais leur demander manger? Ils ne me le
refuseraient pas...

Toutefois, Jacques hsitait- L'aspect des mineurs


veillait la mfiance. Ils ressemblaient plus des brutes
qu' d'honntes travailleurs. Lourdement penchs sur la
table, nus jusqu' la ceinture, car il faisait atrocement
chaud au fond de la mine, ils avaient mme un air
inquitant.
Ah ! si je pouvais me mettre en caleon de bain !
soupira Jacques.
Mais il frissonna en songeant aux griffes de Kiki
enfonces dans sa chair nue, et l'ide de cette sensation
ne lui plut gure.
Quand les hommes eurent fini de manger, ils se
dirigrent vers une petite galerie qui s'ouvrait l'autre
extrmit de la cave. Le bruit de machine que Jacques
avait entendu tout l'heure reprit aussitt.
Jacques s'assura que la cave tait dserte et quitta sa
cachette. Il marcha sans hsiter vers la table, o
tranaient encore quelques botes moiti remplies. Il
plongea la main dans l'une d'elles et mangea goulment
ce qu'elle contenait encore de corned-beef . Puis il se
dirigea vers l'autre bout de la table, o il fut tout
heureux de trouver au fond d'une bote isole deux
tranches d'ananas. Elles disparurent comme par
enchantement. Et il s'avoua qu'il n'avait jamais aussi
bien mang de sa vie.
Puis il dcida de s'engager son tour dans le
couloir par o il avait vu disparatre les mineurs. La
machine, dont il n'entendait que le bruit, l'intriguait, et il
dsirait vivement la voir. En outre, il

dsirait se rendre compte par lui-mme de la


manire dont on extrayait le cuivre. Est-ce que les
mineurs travaillaient la pioche?... Ou bien
employaient-ils des perforateurs ? Ou bien encore des
outils plus compliqus, plus perfectionns, qui
expliqueraient le bruit qu'on entendait sans arrt ?
Le couloir n'tait pas long et conduisait vers une
autre cave, aussi fortement claire que la premire.
Jacques s'arrta, haletant de curiosit.
Une douzaine d'hommes, le torse nu, s'activaient
autour de plusieurs machines aux rouages compliqus,
et qui ressemblaient des presses. Elles faisaient un
tapage assourdissant, et Kiki aurait pu crier l'aise
qu'on ne l'aurait pas entendu.
Comment sont-ils parvenus descendre ces
machines au fond de la mine ? se demanda le petit
garon. Par pices dtaches, probablement... remises
ensemble ici mme !... Mais, Dieu, quel tapage !...
Jacques regardait bouche be les hommes au
travail. Est-ce qu'ils extrayaient le cuivre avec l'aide de
ces machines? Il savait vaguement que certains mtaux
devaient tre fondus et purifis de leurs scories avant de
prendre leur forme dfinitive. Sans doute en tait-il de
mme avec le cuivre. On ne devait pas trouver souvent
de belles ppites comme lui-mme venait d'en dcouvrir
une, par hasard !
Un homme s'essuya le front et s'loigna d'une des
machines pour se diriger vers le passage o Jacques se
cachait. En reculant de quelques pas,

celui-ci se trouva dans une autre galerie, qui


paraissait ne pas avoir d'issue. C'tait donc plus un culde-sac qu'un passage.
Pourvu que cet homme ne vienne pas de ce ct !
murmura Jacques.
Mais l'individu se dirigea vers la grande cave et
revint quelques instants plus tard avec une cruche pleine
d'eau. Jacques, devenu prudent, ne bougea pas tout de
suite. Il tait appuy contre le mur, un mur
extraordinairement doux, comme matelass, et s'y
trouvait bien. Mais au moment o il voulut s'loigner, le
mur cda un rien, sans doute parce que Jacques avait
exerc une pression pour s'en dcoller.
Mon Dieu, qu'est-ce qui se passe ? Le mur qui
s'croule ?
II braqua aussitt sa torche vers cette mystrieuse
paroi et il vit alors seulement que c'tait une porte.
Evidemment, le bois est plus doux que le roc !
murmura-t-il.
Et, poussant la porte, il se trouva dans une petite
cave assez semblable celle qui avait servi de gele aux
autres enfants.
Des pas se firent de nouveau entendre. Jacques, qui
avait laiss la porte grande ouverte, retourna vers elle et
la ferma vivement. Puis il alluma sa lampe et inspecta le
rduit.
Il tait aux trois quarts encombr de gros tas de
papiers soigneusement ficels et tris selon leurs

dimensions. Sur ces papiers,


quelque chose d'imprim.

il

y avait

Intrigu, Jacques s'approcha et, quand il vit ce que


ces papiers taient en ralit, il connut la plus forte
motion de sa vie.
Des liasses de billets de banque ! murmura-t-il
lentement, n'en croyant pas ses yeux.
C'tait la vrit mme. Il y avait l, soigneusement
entasss, des billets d'une livre, de cinq livres et de dix
livres. Une fortune ! De quoi rendre plusieurs fois
millionnaire le petit Jacques, s'il avait pu l'emporter.
Mais Jacques tait trop impressionn, et trop
honnte aussi, pour penser prendre ne serait-ce qu'un
billet de banque.
Je dois rver ! disait-il. Oui, je dois rver ! Je vais
m'veiller d'un moment l'autre et je rirai bien de cette
fortune colossale que je crois voir et que je peux
toucher. On ne trouve pas des trsors dans une cave. a
ne s'est jamais vu ! Et moi, je deviens tout fait idiot...
Il faut que je m'veille, il faut que je me dise avec
certitude que tout ceci est une histoire ridicule, ou plutt
un conte de fes

CHAPITRE XXVI
Un mauvais quart d'heure...
et une rencontre inespre.
Mais Jacques ne s'veilla pas, pour l'excellente
raison qu'il ne dormait pas.
Il tait trs veill et contemplait la fortune entasse
dans cette cave avec des yeux grands ouverts. Il essayait
de comprendre pourquoi des gens avaient entass l tout
cet argent, mais il n'y parvenait pas. Cela lui paraissait
insens- D'ailleurs, qui appartenait cet argent?... Tout
de mme pas aux mineurs !
A moins que, murmura l'enfant, les mineurs, ayant
vendu le cuivre extrait, gardent l'argent qu'ils ont gagn
ici. Personne, ainsi, n'est au courant de leur secret...
II tait ce point perdu dans ses rflexions qu'il
n'entendit pas la porte s'ouvrir et qu'il ne vit pas un
homme entrer dans la cave.

Mais si Jacques tait tonn de trouver une fortune


dans une cave, au fond d'une mine de cuivre, l'homme
parut plus tonn encore de dcouvrir un petit garon
rvant devant cette fortune. Il restait immobile sur le
seuil, les bras ballants et la bouche grande ouverte. Puis
il se secoua et marcha sur l'enfant, qu'il saisit par le
collet.
- Qu'est-ce que tu fais dans cette cave, chenapan ?
grogna-t-il. Viens t'expliquer par ici !
Et il entrana Jacques hors du rduit, pour le mener
sans mnagement vers le lieu de travail.
- H ! les copains ! Voyez donc ce que je viens de
dcouvrir ! Le gamin tait cach dans la cave
provisions.
Les machines furent arrtes sur-le-champ, et un
silence menaant envahit la cave. Les hommes
s'approchrent lentement de Jacques, qui ne pouvait
bouger, moiti trangl par la poigne de fer de
l'individu qui l'avait dnich. Quelqu'un se dtacha du
groupe et fit un pas en avant. C'tait Jake.
Avec son bandeau sur l'il, il avait vilain aspect. Il
arracha presque Jacques des mains de son camarade et
le secoua tant que le gosse en eut le souffle coup.
Quand la brute le lcha enfin, il s'croula sur le sol,
moiti vanoui.
- Allons, debout, chenapan !... hurla Jake. Racontemoi plutt o sont tes camarades !... Qui
t'accompagne ?... Pourquoi es-tu descendu dans la
mine?... Qu'est-ce que tu sais sur notre compte ?

Jacques se releva lentement et ramassa la ppite


qu'il avait laisse choir. Puis il regarda en l'air, autant
pour voir o Kiki avait bien pu s'envoler que pour
trouver le temps de tourner une rponse convenableToutefois, ce qui tonnait le plus Jacques, ce n'tait pas
la brutalit des hommes, mais le fait qu'ils ne
s'intressaient pas du tout sa ppite. II avait craint un
moment qu'on la lui enlve.
J'ignore o sont les autres, finit-il par
rpondre. Nous sommes venus tous ensemble dans l'le,
moi, un autre garon et deux filles, mais je me suis
perdu dans les galeries.
Bon !... s'exclama Jake. Et part vous, les
gosses, qui y avait-il encore?... Un homme vous a
quand mme accompagns ?
Non, rpondit fermement Jacques. Nous
sommes venus tout seuls. Sans l'aide de personne. Nous
sommes assez grands pour nous dbrouiller. Mais moi,
je vais maintenant vous poser une question ? A qui
appartient tout l'argent qui se trouve dans la cave ?... A
vous ?
La bande de brutes qui faisait cercle autour de
l'enfant resta d'abord interdite, puis quelques hommes
posrent leurs lourdes pattes sur l'paule du gosse et
firent entendre des grognements peu rassurants.
- a va chauffer !... ricana Jake.
Et les autres firent signe que oui.
Puis il se tourna de nouveau vers Jacques et lui
dclara sans mnagement :

Ecoute, mon garon ! Tu en sais plus que tu ne


veux avouer. Tu fais la forte tte ! Eh bien, je te
conseille de parler, et promptement encore, sinon
tu apprendras me connatre.
Tu t'obstines?... Dans ce cas, je t'annonce que tu
ne verras plus jamais la lumire du jour et que tu
mourras ici, au fond de la mine. Est-ce clair ?
C'tait, ma foi, trs clair, et Jacques commena
trembler. A ce moment, Kiki poussa un tel cri que tout le
groupe qui entourait l'enfant tressaillit.
- Je ne comprends pas ce que vous voulez dire !
rpliqua enfin Jacques. Tout ce que je sais, c'est que la
mine est de nouveau exploite, et que Bill Smugs est
votre homme de liaison. C'est lui qui apporte la
nourriture dans son bateau.
Bill Smugs ! rpta Jake. Les autres mmes ont
aussi parl de ce type- Qui est Bill Smugs?...
Jacques hsita un moment. Puis il se dcida
demander :
N'est-ce pas son vrai nom ?
Quel est son vrai nom ? hurla alors Jake, qui
perdait patience et venait de lever une main menaante
sur Jacques.
Mal lui en prit, car l'enfant fut si vivement
impressionn qu'il laissa tomber sa ppite, laquelle alla
malencontreusement choir sur le pied de la brute. Jake
la ramassa et la regarda avec ahurissement.

Pourquoi que tu trimbales une pierre sur toi, h!


gamin ?... Serais-tu fou ?... Un perroquet, un caillou qui
pse lourd, Bill Smugs, des mines de cuivre ! Que
signifient toutes ces histoires dormir debout ?
Le gosse en sait plus qu'il ne dit ! intervint alors
Olly, comme il voyait que son copain s'amadouait. On
va tout simplement l'enfermer pendant un
jour ou
deux sans nourriture. a le rendra loquace. Et je
propose auparavant une bonne correction ! Tout le
monde d'accord ?
Jacques avait pli. Mais il parvint dclarer ans
le moindre tremblement dans la voix :

Je ne sais rien de plus que ce que je vous ai


racont. Aprs tout, qu'est-ce qu'il y a donc cacher ici?
Vous exploitez la mine, et aprs ? Ce n'est pas un
crime... Et s'il y a un secret ou un mystre, j'ignore tout
ce sujet.
Enferme-le, Olly ! commanda Jake. Quand il
mourra de faim, il deviendra plus bavard.
Olly empoigna aussitt l'enfant par les paules et le
poussa rudement hors de la cave. Par une srie de
couloirs, il le conduisit vers le rduit qui avait dj servi
de gele aux autres enfants. Mais alors, au moment o il
allait pousser Jacques l'intrieur de celui-ci, Kiki
s'abattit sur lui et le piqua furieusement au visage.
Si
furieusement qu'Olly dut lcher l'enfant pour
protger ses yeux de ses mains. Sa torche lectrique
tomba terre et s'teignit sur-le-champ.
Jacques tait un petit bonhomme qui ne manquait
pas de sang-froid. Voyant que l'intervention de Kiki lui
donnait une chance de s'chapper, il se glissa
rapidement hors du passage, pour entrer dans un
autre. Mais le perroquet, qui ne s'tait pas rendu
compte de la disparition de son jeune matre, au
lieu de le suivre, vola dans la direction de la cellule et
alla se percher sur la table, sans bien comprendre ce qui
lui arrivait. Il est vrai qu'il faisait noir comme dans un
four.
- Quelle misre ! Quelle misre ! murmura-t-il
d'une voix pitoyableIl allait dire : Quelle misre ! pour la troisime

fois, quand la porte se referma avec fracas. Olly,


croyant que l'enfant se trouvait dans le rduit et
commenait geindre, venait d'enfermer Kiki.
Il donna un tour de cl et s'loigna aussitt pour
rejoindre les autres.
Il est enferm ? demanda Jake.
- Oui, et je crois que le rgime cellulaire lui fera
du bien. Quand j'ai ferm la porte, il a commenc se
plaindre. Vas-y ! tu l'entendras raconter des neries. Il
pleurniche. Demain matin, il sera comme une chiffe.
Jake, pour s'assurer de la .vracit des dires de son
copain et ne pouvant croire un abattement aussi
soudain, s'engagea son tour dans le passage et couta
la porte de la cellule. Il dut en convenir, on entendait
distinctement une voix qui disait sur un ton lugubre :
Ah ! quelle piti ! Ah ! quelle piti !...
H .' il s'apitoie sur lui-mme ! ricana Jake.
Et il se mit rire d'une faon tellement sinistre que
l'enfant, qui se tenait cach dans un couloir voisin,
frissonna des pieds la tte.
Jake retourna dans la cave, et bientt le bruit des
machines reprit, plus assourdissant que jamais. Alors,
Jacques quitta sa cachette pour s'loigner, le cur gros.
Kiki venait de le sauver, mais aux dpens de sa propre
libert. Il tait seul maintenant, sans son ami des bons
et des mauvais jours. La promenade dans les mines
allait redoubler d'horreur.

Je ne peux pas le supporter !... sanglota-t-il.


Et, n'coutant que son dsespoir, il fit brusquement
demi-tour pour retourner dans le passage au bout duquel
se trouvait la cellule.
II faut que je dlivre Kiki !
Mais il eut beau secouer la porte, elle ne cda pas.
Olly avait d'ailleurs eu la prsence d'esprit d'enlever la
cl. Kiki tait bel et bien prisonnier dans l'horrible rduit
et devait le rester Je dois trouver la sortie, haleta Jacques. Je dois
sauver Kiki... Tout est louche, ici. Ces machines et tout
cet argent, non, cela n'a aucun rapport avec
l'exploitation d'une mine de cuivre. Il y a autre chose,
mais quoi ?... Pourquoi ces hommes sont-ils si brutaux ?
On dirait qu'ils ont peur de moi, et je n'en vois vraiment
pas la raison. Oh ! non, ce ne sont pas des amis de Bill,
ce n'est pas possible !... Nous avons manqu de flair,
Philippe et moi.
A regret, il s'loigna une seconde fois de la cave.
Ah ! s'il pouvait trouver rapidement le chemin qui
menait au puits central ! Qui sait ? Les autres
l'attendaient peut-tre en haut ? A moins que...
La nuit est sans doute dj tombe, murmura-t-il.
Ils seront repartis avec le bateau de Jo-Jo. Ils n'auront
pas pu m'attendre... Ah ! si seulement Kiki tait avec
moi !
Jacques avanait lentement dans l'obscurit des
galeries. Sa solitude lui pesait et lui faisait peur. Il
souhaitait ardemment que quelqu'un ft ct

de lui, rien que pour changer quelques mots. Il


avait une telle envie de parler !
Puis la fatigue vint. Bientt ses jambes refusrent
de le porter plus loin, et il trbucha plusieurs fois. Il
laissait pendre la tte presque sur sa poitrine, n'ayant
plus la force de la tenir droite, et quand, en ttant de la
main, il sentit une sorte d'encoche dans le roc, il s'y
laissa tomber, bien dcid prendre quelques heures de
repos.
A peine recroquevill dans son coin, il s'endormit
profondment. Et plus loin dans la mine, quelques
centaines de mtres, le pauvre Kiki dormait aussi, bien
que son cur d'oiseau ft aussi triste que celui de son
matre...
Quand il se rveilla, Jacques porta tout de suite la
main son paule, pour s'assurer de la prsence de Kiki.
Mais alors il se rappela les vnements qu'il venait de
vivre. Kiki tait prisonnier. Parce qu'il avait su parler
comme un tre humain, parce qu'il avait vol au secours
de son matre, celui-ci tait libre. Libre, oui, mais perdu
au fond d'une mine...
Toutefois, Jacques savait beaucoup de choses
maintenant. Il savait qu'il y avait un trsor de cach dans
une cave. Il savait que des machines travaillaient sans
arrt quelque part au fond d'une galerie- II savait que les
hommes qui prtendaient tre les matres de la mine
taient mauvais et brutaux. Et il comprenait que ces
hommes n'hsiteraient pas tuer le malheureux
imprudent qui

serait parvenu percer leur secret, s'ils mettaient la


main dessus.
Aussi n'existe-t-il pour moi qu'une seule solution,
se dit Jacques : sortir d'ici... Il faut que je trouve le puits,
c'est une question de vie ou de mort. Puis, une fois libre,
ma premire besogne sera de me rendre au commissariat
de la ville. Ah ! si Bill tait ici, il me donnerait de bons
conseils ! Car, j'en suis certain, Bill n'a rien voir avec
cette bande. Ce n'est pas possible ! Et je crois mme que
j'irai chez lui avant de voir le commissaire.
Jacques dcida de recommencer sa monotone et
nervante promenade dans les galeries. Mais la pile
lectrique tait dj trs use, et bientt la lumire
jaunit, pour s'attnuer de plus en plus.
Tout coup, ce fut la nuit noire. Jacques eut beau
manuvrer le dclic, la torche ne se ralluma plus. Il
fallait une autre pile et, ne pouvant absolument pas en
trouver une au fond de la mine, il glissa la torche en
poche, pour recommencer ttonner comme il avait fait
la veille, quand il tait parvenu s'chapper des mains
d'Olly.
Une vritable panique s'empara alors de tout son
tre. Il se sentait perdu, d'une faon irrmdiable. Seule
lui restait la chance de dboucher tout coup dans la
galerie centrale et de s'y diriger il se demandait bien
comment vers le bon bout.
Sa marche, de nouveau, s'tait fortement ralentie. Il
avanait, une main en avant et l'autre gardant
prcieusement la ppite de cuivre qu'il ne se

dcidait pas laisser tomber pour ne plus s'en


occuper. Puis, soudain, il lui sembla qu'il n'tait plus
seul. Ou plutt que quelqu'un marchait dans une galerie
voisine de celle dans laquelle il se trouvait. Il s'arrta et
tendit l'oreille.
Je n'entends rien, se dit-il- Est-ce que j'aurais des
hallucinations ?
Il se remit marcher, mais pas pour longtemps. De
nouveau, l'impression que quelqu'un avanait dans une
des galeries voisines s'empara de lui, et il s'immobilisa
en retenant son souffle. Je n'entends rien, pensait-il,
mais qu'est-ce que cela prouve?... Qui me dit que l'autre
qui est l ne fait pas comme moi ?... Il se peut qu'il
retienne aussi son souffle. Ce petit jeu pourra durer
longtemps...
II fit un pas en avant, lentement, sans bruit, tout en
faisant glisser sa main le long de la paroi rocheuse. Et
alors, brusquement, sa main rencontra quelque chose de
chaud et de mou, quelque chose qui bougeait et qui tait
une autre main.
Terrifi l'ide qu'il tait peut-tre devant Jake ou
Olly, Jacques tenta de retirer sa main. Mais c'tait trop
tard. L'autre la tenait solidement. Alors, n'coutant que
son courage, il sauta en avant et commena lutter avec
l'inconnu.
Et ce qui devait videmment arriver se produisit. Il
ne pensa plus qu'il tenait une ppite dans la main ; elle
tomba sans mme qu'il y prt garde. Ce ne fut qu'au
moment o elle entra, l'instant d'aprs, en contact avec
son pied, que ce dtail lui revint la mmoire.

Ah ! mon pied !... mon pied !... ne put-il


s'empcher de crier.
Aussitt la lutte cessa, et il y eut une seconde de
mystrieux silence. Puis une torche puissante fut
braque sur lui, et quelqu'un s'cria avec un tonnement
indescriptible :
Mais c'est Jacques !
- Grain de Son ! lana son tour Philippe. Te voil,
enfin !...
Et il sauta au cou de son ami, tout heureux de
l'avoir retrouv.
... Quelle bonne ide tu as eue de venir notre
rencontre !
Riquet la Houppe ! parvint articuler Jacques,
sa premire motion passe. Bill ! Toi aussi... C'est
magnifique ! J'avais tant besoin de vous voir tous les
deux !
Jacques connaissait un moment de bonheur comme
on en gote rarement dans la vie. Il se trouvait enfin en
compagnie d'tres humains qui le regardaient avec
sympathie, dont la voix tait agrable entendre. Ah !
qu'il tait bon de revoir Philippe, avec sa houppe au
sommet du crne, et Bill, dont les yeux ne cessaient de
ptiller de malice ! Et quelle chance aussi que Bill ft
un homme, et non plus un enfant- Parfois c'est utile, un
homme prs de soi ! Quand les enfants ne savent plus de
quel ct se tourner, rien ne vaut la prsence d'une
grande personne, seule capable de tout arranger. Et
justement maintenant, tout devait tre arrang !

Je suis bien content de te revoir, Jacques !


dclara simplement Bill, mais avec tant de chaude
sympathie dans la voix que cette phrase, pourtant
laconique, valait mieux que mille discours et autant
d'treintes.
Les embrassades, c'est bon pour les filles !...
pensait Jacques.
Je suppose que tu as pas mal de choses nous
raconter? poursuivit Bill, aprs avoir repris haleine.
Et comment ! s'exclama le petit garon. Mais il
prit d'abord son mouchoir et souffla dedans avec
force.
O sont les filles? demanda-t-il alors.
A la maison, en scurit, rpondit Philippe. Tu
t'es spar de nous, je ne sais quand, hier aprs-midi.
Nous, nous avons t fait prisonniers mais sommes
parvenus nous chapper. Comme j'avais l'atlas, nous
avons trouv facilement le puits central et nous sommes
rentrs Craggy-Tops alors qu'il faisait dj noir. J'ai
tout de suite t chercher Bill, et nous voici ! Si nous
avons un peu tard, ne crois pas que c'est par paresse.
Le bateau de Bill a t sabord, et celui de Jo-Jo n'tait
pas rentr. a nous a mis en retard.
- Ben, et comment avez-vous fait pour venir
jusqu'ici ? questionna Jacques, surpris.
- Il y a un passage secret qui va de Craggy-Tops
jusqu' la mine, en passant sous le lit de la mer.
Formidable, hein ? Nous l'avons dcouvert en

feuilletant un vieux bouquin de mon oncle o il est.


question de l'Ile de la Nuit. Mais je te jure que le
passage n'est pas facile. Dieu, que nous avons march
longtemps!... Enfin, nous voici, c'est l'essentiel !
Jacques, vivement intress par ce que Philippe
venait de lui dire, s'apprtait dj lui poser une foule
de questions. Mais Bill ne lui en laissa pas le temps, car
lui aussi avait une foule de questions poser Jacques.
Toute cette affaire des mines de l'Ile de la Nuit
est beaucoup plus importante que vous ne pouvez
l'imaginer- Assieds-toi prs de moi, Jacques, car je crois
que tu vas m'apprendre des choses qui me permettront
de lever le voile sur le mystre de l'le. La ralit n'est
jamais comme on la rve...

CHAPITRE XXVII
O tout devient clair
comme de l'eau de roche.
C'est bien possible, rpliqua Jacques, car je vais
vous rvler de bien curieuses choses... Tout d'abord,
que penses-tu, toi, Bill, du fait qu'on trouve dans
un rduit, au fond d'une mine, des milliers et des
milliers de billets de banque ?
Qu'est-ce que tu dis ?
Je dis que j'ai vu, de mes yeux vu, des tas de
billets de banque ficels et accumuls dans une des
cavits de la mine.
Jacques, ce que tu m'apprends est
formidable!... dclara Bill, visiblement satisfait. C'est
une dcouverte de tout premier ordre.

J'ai vu aussi, poursuivit le petit garon, les


machines que Philippe, les filles et moi avons
entendues hier. Sans doute servent-elles fondre le
cuivre ou le nettoyer, mais je trouve qu'elles
ressemblent trangement des presses.
Oh ! oh ! s'exclama Bill. De plus en plus
intressant !... Jacques, tu es un type formidable !
D'tonnement, Jacques ouvrit la bouche. Il tait si
berlu par les loges de Bill qu'il ne savait plus que
dire.
- Si, je le rpte, tu es un type formidable ! Tu viens
de rsoudre un mystre qui tracasse le gouvernement et
la police depuis cinq ans.
Quel mystre ? demanda Jacques, qui venait de
recouvrer l'usage de la parole.
Je crois que j'ai devin ! s'cria alors Philippe,
qui tait demeur silencieux jusqu'ici. Bill, les
machines n'ont rien voir avec l'exploitation d'une mine
de cuivre. Elles servent imprimer des faux billets de
banque ? N'est-ce pas ?... Tous ces types sont des
faussaires, et non pas des mineurs ! Les billets, une
fois imprims, sont ficels, entasss dans un rduit,
jusqu' ce qu'on vienne les prendre pour les rpandre
dans le pays.
Tu as l'esprit logique, Philippe ! avoua Bill. Et
tu ferais un excellent policier. Il y a des annes que
nous savons que ce gang imprime de faux billets, mais
nous ne parvenions pas trouver son repaire. Les billets
sont d'ailleurs trs bien imits, un expert seul pourrait
prouver la contrefaon.

Le plus tonn, c'tait encore Jacques.


Bill ! s'exclama-t-il, ces hommes ne sont donc
pas des mineurs ? Nous nous sommes donc tromps,
Philippe, les filles et moi ? Ils ont choisi la mine de l'Ile
de la Nuit non parce qu'elle contenait encore du cuivre,
mais parce que c'tait un bon endroit pour cacher leur
besogne louche ? C'est effarant, et comme tout est clair
maintenant : la grossiret de ces hommes, le fait
qu'ils ne te connaissent pas, leur crainte que nous ne
dvoilions quelque chose...
Joli monde, h ! ricana Bill. Et pourtant, il y avait
un point faible dans leur plan : ils avaient besoin d'un
homme de liaison, l'le tant sauvage et inculte. Il fallait
que quelqu'un vnt rgulirement ici, pour apporter des
provisons et emporter les billets imprims... C'est cet
homme de liaison qui nous a mis sur la piste.
Et qui est-il ? demanda Jacques, intress au plus
haut point. Quelqu'un que nous connaissons bien ?
Et comment ! s'cria Bill. Je croyais que vous le
devineriez ! Mais c'est Jo-Jo, voyons !
Jo-Jo ! s'exclamrent en mme temps les deux
enfants.
Et alors ils comprirent soudainement l'trange
attitude du domestique noir.
Bien sr ! Bien sr ! murmura Philippe. Jo-Jo
possde un bateau. Il lui suffit de dire qu'il part la pche
pour endormir les soupons, mais au lieu d'aller la
pche il vient ici. Et les signaux que Jacques a vus une
nuit, c'tait lui qui les faisait, rpondant ceux qu'on lui
envoyait de l'le. Donc, quand Jacques a rencontr
le ngre sur la falaise, ce n'tait pas qu'un simple hasard.

Et dire que je croyais qu'il tait un peu simple


d'esprit !... s'cria Jacques son tour. Mais alors, quand il
allait la ville, c'tait pour liquider la fausse galette ou la
dposer chez son patron ? H ! je comprends maintenant
pourquoi il refusait toujours de nous emmener. Nous
aurions dcouvert son
petit jeu. Mme chose en ce qui concerne le bateau.
S'il nous avait pris bord, il aurait bien t oblig de
pcher et il n'aurait plus t question de naviguer jusqu'
l'Ile de la Nuit !
Dis, Jacques ! reprit Philippe. Tu te souviens
des botes de conserves que nous avons dcouvertes
dans la seconde cave de Craggy-Tops... celle dont la
porte est camoufle l'aide de cartons et de botes
vides?... Je parie que ce n'est pas la marchandise de
tante Polly qui s'y trouve, mais bel et bien celle de ce
sale ngre. La seconde cave, mais c'est le magasin
d'approvisionnement de Jo-Jo ! Il y dposait les botes
en attendant de les emporter vers l'le...
C'est certain ! accorda Jacques Et les histoires de fantmes qu'il nous racontait
en roulant des yeux blancs ! De la frime... Des trucs
pour nous faire peur et nous empcher de sortir la nuit...
Dieu, comme tout devient clair ! comme tout s'explique
logiquement!... C'est incroyable !
- Mais non, Philippe ! Pas si incroyable que cela !
dit alors Bill, qui avait cout avec intrt le dialogue
des enfants.
Mais Jacques, soudainement mfiant, se tourna vers
lui et lui demanda brle-pourpoint :

Bill... Et toi... pourquoi es-tu venu ici ?


Pourquoi ce campement solitaire au bord de la mer ?...
Dis, tu n'es pas un ornithologiste, comme tu l'as
prtendu ?
Ma foi, non ! avoua Bill en riant. Je ne
m'attendais d'ailleurs nullement en rencontrer un vrai,
et je te jure que j'ai souvent t trs ennuy pour te
rpondre... J'ai t oblig, cause de toi, de lire un tas
d'ouvrages o il tait question d'oiseaux, et qui ne
m'intressaient pas follement, je dois bien te l'avouer. Je
ne pouvais pas te rvler ma vritable profession et
tu comprends maintenant pourquoi ni le motif de ma
prsence dans les parages de Craggy-Tops...
Tu tais donc charg de surveiller Jo-Jo?...
demanda Jacques. Tu es un dtective ?
Exactement ! prcisa le policier.
Mais comment savais-tu que Jo-Jo n'tait pas un
honnte homme ? demanda alors Philippe, qui avait un
esprit logique (Bill ne l'avait-il pas dit lui-mme).
- Oh ! c'est trs simple ! expliqua Bill. Jo-Jo est un
type que la police connat bien, et depuis longtemps dj
! Ce n'est pas la premire fois qu'il s'occupe de faux
billets. Nous savions qu'on imprimait quelque part en
Angleterre de l'argent falsifi, et nous nous demandions
si Jo-Jo y tait pour quelque chose. Or, comme il
n'existe qu'un moyen pour s'en assurer, l'espionner, nous
avons suivi ses traces... Oh ! ce n'est pas un imbcile, et
nous avons eu toutes les peines du monde les
retrouver. Qui vient, en effet, Craggy-Tops ?
Personne!.. Il tait bien camoufl, le bandit ! Mais un

jour un de nos hommes l'a aperu en ville, et c'est ainsi


que nous avons pu le suivre, jusqu' la maison de tante
Polly d'abord, puis jusqu' l'Ile de la Nuit !...
Tu saisis maintenant, mon petit Jacques, pourquoi
je me suis install en solitaire au bord de la mer ?
C'est inou ! se contenta de crier Jacques. Tu as
fait du beau travail !... Et nous, Bill, nous ne t'avons pas
trop ennuy ?
Au contraire ! avoua le policier. Vous m'avez t
trs utiles. Grce vous, l'affaire a progress pas de
gants. C'est par vos bavardages que j'ai acquis la
certitude que Jo-Jo tait bien l'homme de liaison entre
l'le et le continent. Ce qui me donna l'ide, un jour,
d'explorer l'le, o malheureusement je ne pus rien
dcouvrir, ne possdant aucun plan du sous-sol. C'est
d'ailleurs alors que j'ai perdu mon stylo, que vous avez
retrouv et qui vous a fait croire que je faisais partie de
la bande ! Ce n'est pas moi qui ai dcouvert le mystre
de l'Ile de la Nuit.
C'est nous .' s'cria firement Jacques. C'est
nous qui avons dcouvert les machines et la cave o
sont entasss les faux billets. Qu'allons-nous faire
maintenant, Bill ?
Eh bien, rpondit Bill, apprenez que j'ai
tlphon la nuit dernire mes chefs, pour leur dire
que j'tais certain de la prsence des faussaires dans
la mine et que je m'y rendais pour dlivrer quelqu'un
qui tait retenu prisonnier. Ce quelqu'un, c'tait toi,
Jacques !

Que va faire la police ? demanda Philippe.


Je n'en sais rien, avoua Bill- II faut que
j'attende un nouveau coup de tlphone et que je rdige
un procs-verbal. Il ne se passera sans doute rien avant.
Aussi allons-nous sagement rentrer Craggy-Tops, en
reprenant le chemin sous-marin que nous avons pris
pour venir ici.
Maintenant, je sais qui a sabord ton bateau!
s'cria tout coup Philippe. C'est Jo-Jo ! Il a d se
douter de quelque chose et se promener le long de la
cte jusqu' ce qu'il ait dcouvert I' Albatros . Sans
doute savait-il que tu tais notre ami !
Jo-Jo est une vritable canaille ! dclara Bill en
se levant et en faisant quelques pas dans la galerie. C'est
le plus rus de la bande, parce qu'il sait si bien jouer
l'idiot ! Vous venez ?
Bill?... s'cria alors Jacques, avec quelque chose
de suppliant dans la voix qui tonna le policier.
Qu'est-ce que c'est ?
Je voudrais dlivrer Kiki ! Je ne veux pas
partir sans lui, c'est impossible ! Les bandits le tueront,
ou bien ils le feront mourir de peur et de faim. Est-ce
qu'on ne peut pas faire un petit dtour pour aller le
dlivrer ?
- Non, rpondit fermement Bill. Il y a des
choses plus importantes faire aujourd'hui. Nous nous
occuperons de Kiki plus tard.
- Si on essayait quand mme ! intervint alors
Philippe, qui aimait beaucoup le perroquet et qui savait
que Kiki tait pour Jacques ce qu'un chien est pour un

chasseur. Je connais bien le chemin et je possde l'atlas.


Ce sera donc vite fait ! Jacques n'aura qu' montrer la
cellule, qui est, je le pense, celle o nous avons t
enferms, les filles et moi.
Ce n'est pas loin, Bill .' Juste au bout de la grande
galerie.
Bon, mais faisons vite ! rpondit Bill, que les
paroles de Philippe rendaient hsitant. Et surtout, pas de
bruit ! Inutile de signaler notre prsence cette racaille !
L'atlas fut rapidement ouvert la bonne page, et
d'un doigt sr Philippe montra le chemin suivreQuelques minutes plus tard, le trio dambulait dans la
galerie centrale, que Jacques avait eu tant de peine
dcouvrir la veille.
Le bruit des machines tait de nouveau perceptible.
Bill couta avec la plus grande attention, et bientt un
sourire ironique apparut sur ses lvres. Oui, ce ne
pouvait tre qu'une presse...
Au moment o ils s'engagrent dans l'troite galerie
qui devait les mener la prison de Kiki, ils entendirent
un bruit de conversation. Tous trois s'applatirent contre
le mur et retinrent leur souffle.
C'est Jake ! murmura Philippe l'oreille du
policier. Je reconnais sa sale voix.
Oui, c'tait Jake. Jake et deux autres bandits. Ils
s'taient posts devant la porte de la cellule o Kiki se
trouvait enferm, et ils coutaient ce que le perroquet
disait, avec un ahurissement bien comprhensible.
Je te dis de ne pas renifler ! O est ton mouchoir ? Combien de fois dois-je te rpter d'essuyer tes

pieds au paillasson ? Pauvre, pauvre vieux Kiki ! Pauvre


Kiki ! Ferme la porte !
- Le mme est fou ! grogna Jake en regardant ses
deux complices.
Pop part en voyage ! cria encore le perroquet. Et
puis il y eut un bruit de train qui s'engouffre dans un
tunnel.
lia perdu la tte ! dit son tour Olly, plus
stupfait encore que les autres.
Mais alors il y eut un cri effrayant, inhumain,
veiller un sourd, et le troisime bandit, qui jusqu'ici
n'avait rien dit, s'cria tout coup :
- Mais c'est un perroquet ! Je vous dis que c'est un
perroquet ! Ce n'est pas le gosse qui crie comme a,
c'est l'oiseau !
- Ouvrons la porte et voyons a de prs ! grogna
Jake.
Le bandit glissa la cl dans la serrure et ouvrit
lentement la porte. Au mme instant, Kiki s'envola de la
table, o il s'tait tenu toute la nuit, et quitta la cellule en
poussant des cris si effrayants que les hommes, pourtant
avertis, ne purent s'empcher de sursauter. Ils braqurent
leurs lampes l'intrieur du rduit.
Il tait vide !
Espce d'imbcile !... hurla alors Jake, en se
tournant vers Olly. Tu enfermes un perroquet et tu
laisses fuir le gamin. Tu mrites d'tre abattu !
Olly n'en croyait pas ses yeux. Il fit un pas en avant
et pntra dans la cave. C'tait la vrit mme : elle tait
vide.

- Bah ! philosopha-t-il, le gamin erre dans les


galeries. Il y mourra de faim et de soif. Comment
pourrait-il retrouver son chemin ? Nous n'avons pas
nous inquiter de lui.
Non, c'est idiot ! continuait gronder Jake.
Nous laissons d'abord chapper les autres gosses, puis
celui-ci nous file entre les doigts... De quoi avons-nous
l'air, hein ?
Ils laissrent la porte ouverte et retournrent vers le
lieu de travail, sans s'occuper de Kiki. L'oiseau venait de
retrouver son matre et, perch sur son paule, lui
murmurait des gentillesses l'oreille. Il faisait entendre
de curieux bruits qui semblaient imiter un baiser et
frottait sa petite tte contre la joue de Jacques.
- Allons, ne perdons pas notre temps !... murmura
Bill, le premier moi pass,
Ils quittrent le passage et se dirigrent vers la
galerie centrale. Mais ils n'avaient pas fait vingt pas
qu'ils entendirent quelqu'un venir en sens inverse.
On dirait que c'est quelqu'un qui vient de la
galerie centrale, murmura Jacques.
Ils teignirent leurs torches et se tinrent immobiles.
L'inconnu s'approchait d'un pas rapide, et bientt le
faisceau lumineux de sa torche claira tout un pan de la
paroi rocheuse.
- Il y a un petit passage gauche, dclara Philippe.
Allons-y !
Ils s'y prcipitrent. Mais Jacques, nerv, trbucha
et s'tala de tout son long. Kiki poussa un cri strident.

Alors, la lumire d'une lampe braque sur eux les


aveugla, et ils entendirent une voix menaante :
Haut les mains !... Ne bougez pas, sinon je tire !
Bill leva lentement les bras, en murmurant aux
gosses de faire de mme- II y avait quelque chose dans
la voix du bandit qui incitait obir. Bill comprenait
qu'il n'hsiterait pas tirer.
Le trio, ainsi captur, se tenait immobile dans
l'troit passage. Philippe se disait qu'il connaissait cette
voix, et Jacques pensait de mme.
Et tout coup, la lumire se fit. Tous deux
s'crirent :
Mais c'est Jo-Jo !
Et Philippe ajouta mme, le plus srieusement du
monde :
Eh bien, Jo-Jo ? Qu'est-ce que tu fais ici ?
Voil une question que je vais me permettre de
vous poser mon tour, tous les trois ! rpondit le
ngre sur un ton froid.
Il y eut un silence, puis la lumire d'une torche se
dirigea vers le visage de Bill.
Ainsi, vous en tes aussi ! ricana Jo-Jo. J'ai
quelque peu endommag votre bateau ; mille
excuses, Milord ! Mais sans doute avez-vous
dcouvert le passage sous la mer ? Ah ! vous croyez tre
plus malin que les autres ! Eh bien, vous voyez que vous
vous trompez... Vous avez voulu tre un peu trop malin,
et je vous annonce gentiment que vous allez passer un
drle de quart d'heure d'ici peu. Mais alors, vraiment un
drle de quart d'heure...

Sale ngre ! murmura Jacques, outr.


Qu'est-ce que tu dis, petit Monsieur ? Ne fais
pas le fier, toi aussi tu vas passer un drle de quart
d'heure. Ce que je viens de dclarer ton grand ami
vaut galement pour toi. Et pour Philippe ! Ce n'est plus
le moment de jouer, croyez-moi. Mais l, plus du tout !
a vous apprendra vouloir fourrer votre nez dans
des affaires qui ne regardent pas les petits garons...

CHAPITRE XXVIII
Pris !
Bill vit enfin le ngre, et il se rendit compte tout de
suite qu'il tait inutile d'essayer de se sauver. Il tenait un
revolver la main, le doigt appuy sur la gchette. Bill
tait furieux. S'il n'avait pas cout Jacques, il ne serait

pas all jusqu' la cave o le perroquet tait


enferm, et l'heure qu'il est Jo-Jo n'aurait pas le plaisir
de promener son browning devant son visage... Le ngre
tait le plus dangereux de la bande, et s'il y avait encore
moyen de s'chapper des pattes d'un Jake ou d'un Olly, il
ne fallait pas y songer avec Jo-Jo.
En avant ! ordonna-t-il. Bras en l'air ! Marchez
devant moi !... Ah ! voil ce perroquet de malheur ! Je
vais lui apprendre la politesse, cet oiseau !
Jacques comprit tout de suite que Jo-Jo allait
dcharger son arme sur Kiki. Aussi donna-t-il un violent
coup l'oiseau pour qu'il s'envolt. Surpris d'tre battu
par son matre, Kiki poussa un cri strident et quitta son
perchoir habituel pour battre de l'aile contre la paroi
suprieure de la galerie. - Va-t'en, Kiki ! Va-t'en ! criait
Jacques.
Kiki parut comprendre. Il y avait dans la voix de
l'enfant quelque chose d'inaccoutum qui le poussait
se tenir l'cart. Confusment, il se rendit compte qu'il
tait en danger de mort. Quand le petit groupe se mit en
marche, il le suivit distance, tout en se tenant hors
d'atteinte du ngre.
Le trio fut enferm dans la cave que les enfants
connaissaient bien. Bill se laissa tomber sur un banc et
s'pongea le front.
Eh bien, nous voici dans un sale fumier !...
grogna-t-il. Bon sang ! pourquoi ai-je voulu dlivrer ce
perroquet ! Nous allons peut-tre mourir pour cette bte,
c'est idiot ! Et ces bandits vont avoir le temps de mettre
en lieu sr leurs faux billets ! Ils vont chapper une fois

de plus la justice... Je vois d'ici la tte de mes


chefs !
Je regrette de t'avoir demand de sauver
Kiki, murmura piteusement Jacques.
- Oh ! tu n'as pas t'excuser, rpondit le policier. Je
n'aurais pas d t'couter, voil tout ! Il y va de ma faute!
Puis il alluma une cigarette et s'pongea de nouveau
le front.
Ce qu'il fait chaud sous la terre ! soupira-t-il. Il
leur semblait qu'ils taient enferms depuis tout un
temps quand la porte s'ouvrit. Jo-Jo apparut devant eux,
suivi de Jake, d'Olly et de quelques autres bandits.
Nous venons simplement vous dire adieu !...
dclara le ngre, dont la face noire brillait
vilainement la lumire des torches lectriques. Ici,
notre besogne est acheve. Mon cher Bill Smugs, vous
tes venu un peu trop tard ! Nous avons fabriqu assez
de billets pour ruiner la banque d'Angleterre.
- Mes flicitations !... ironisa le policier. Vous allez
donc dtruire les machines et emporter votre...
hum !... trsor... Toutefois, je vous prviens qu'on ne
dtruit pas si facilement ce qu'on a construit. Mes amis
trouveront bien vos traces... Dtruisez donc les
machines, leurs morceaux suffiront pour vous
confondre...
Jo-Jo se mit rire.
On ne dcouvrira rien, dit-il, quand son accs
d'hilarit eut cess. Toute la police du pays peut
descendre dans l'le, elle ne trouvera rien, parce qu'il n'y
aura plus rien trouver.

Je ne vois pas bien comment vous ferez pour


anantir ce point des pices qui ne sont pas
prcisment des miniatures.
Oh ! Bill, comme vous manquez d'imagination,
pour un policier ! murmura le ngre en souriant. Mais
nous allons tout simplement inonder la mine... Oui, Bill
Smugs, d'ici quelques heures, les galeries seront sous
eau. Et pas rien que les galeries ! Les caves aussi ! Cette
cave-ci, par exemple, dans laquelle vous tes enferms !
Les machines disparatront jamais... et vous avec, je le
crains !
- Mais ce n'est pas possible !... s'exclama le
policier. Vous allez me laisser ici, moi, pas ces
enfants qui n'ont rien voir dans cette affaire !...
Vous allez monter avec les gosses, dites ?
Nous pouvons trs bien nous passer de leur
compagnie, rpondit Jo-Jo sans se dpartir de son calme
glacial. Ils savent trop de choses. Ils parleraient, j'en suis
certain. Donc, inutile d'insister !
- Vous ne pouvez agir ainsi !... hurla Bill, au comble
de la fureur. Vous n'avez pas le droit de tuer ces enfants
d'une manire aussi ignoble !... Songez donc que ce ne
sont que des enfants, des innocents !
J'ai reu des ordres, rpondit Jo-Jo.
Le ngre n'avait plus du tout cet air un peu niais
qu'il affectait Craggy-Tops. Il ressemblait davantage
un chef de gang --ce qu'il tait, en fait qu' un
domestique grognon. Il usait certes d'un ton poli, et le
contrle de ses mouvements tait parfait, mais cela

n'empchait qu'on devinait en lui un individu cruel,


aimant faire le mal et ne vivant que pour voler, tromper,
assassiner.
- Et comment vous y prendrez-vous pour inonder la
mine ? demanda alors Bill Smugs, qui avait repris tout
son calme et s'tait crois les bras sur la poitrine.
Le plus simplement du monde ! dclara Jo-Jo.
Nous avons min le passage secret qui mne de
Craggy-Tops l'Ile de la Nuit. Il sautera quand nous
serons en scurit sur le sol de l'le, et non sous son sol.
Vous entendrez bien le bruit de l'explosion, soyez
tranquille ! La mer s'engouffrera dans l'ouverture
provoque par cette explosion et s'avancera comme
vous pouvez aisment vous l'imaginer - - dans les
galeries et les caves. Sans doute, ce ne sera pas un
moment trs agrable passer, mais vous l'aurez vouluJacques, qui tait demeur assis sur le banc de bois,
essaya de se lever pour bien montrer Jo-Jo qu'il n'avait
pas peur et qu'il tait un homme. Mais en fait il avait
atrocement peur, et ses genoux flchirent. Il resta donc
assis. Et Philippe, qui se tenait ct de lui, resta
galement assis. Car il avait peur autant que son ami.
Perdre la vie au fond d'une mine de cuivre - - et dans
quelles conditions affreuses - - dpassait en horreur tout
ce qu'ils pouvaient imaginer, l'un aussi bien que l'autre.
Bill seul, parce qu'il tait un homme et qu'il en avait vu
bien d'autres, demeura debout et osa rire.
Eh bien, faites donc!... ricana-t-il. Vous
n'chapperez pas la justice aussi aisment que vous le

croyez. Mes chefs connaissent cette affaire mieux


que vous ne vous l'imaginez. Mme si vous dtruisez
toutes les preuves, vous serez pris !
Un homme s'approcha de Jo-Jo et lui murmura
quelque chose l'oreille. Le ngre rpondit oui d'un
signe de tte, et l'homme s'loigna aussitt. Les enfants
devinrent parfaitement que le bandit venait de
demander Jo-Jo s'il pouvait enflammer la mche... Ils
frissonnrent.
- Eh bien, au revoir ! s'cria l'infme personnage, en
souriant de toutes ses dents. Sans rancune...
- Au plaisir de vous revoir ! ironisa le policier, trs
matre de lui. Nous nous retrouverons bien.
Les enfants prfrrent se taire, mais Kiki, qui
volait dans le passage, hors de la cellule, fit entendre un
cri perant.
Ah ! cet oiseau de malheur !... grogna Jo-Jo.
Comme j'aurais aim le tuer avant de quitter la mine !
Enfin, tant pis !
L-dessus il sortit de la gele, suivi des autres, et la
porte se referma avec un bang sinistre. Le trio
entendit le groupe s'loigner, puis le silence envahit la
mine. Un vrai silence de mort...
Bill regarda les enfants.
Allons, debout ! dit-il. Nous ne sommes pas
encore passs l'tat de cadavres. Tant qu'il y a de la
vie, il y a de l'espoir. Laissons prendre ces individus
toute la distance ncessaire, puis sortons d'ici. Et en
vitesse !

- Sortir d'ici ? questionna Jacques. Mais comment,


puisque la porte est ferme cl ?
Oh ! Jo-Jo se croit malin, mais il a oubli
quelque chose...
Et quoi donc ? demanda Philippe, qui haletait
d'espoir.
De me fouiller ! murmura Bill.
Le policier sortit de sa poche une srie de cls
retenues par un anneau.
Avec a, dclara-t-il, on passe partout...
Aucune porte ne rsiste ce jeu de cls. Regardez !
Bill eut exactement besoin de deux minutes pour
ouvrir la porte de la cave.
Et maintenant, en vitesse jusqu'au puits central !
Mi-courant, mi-marchant, ils arrivrent bientt la
galerie principale, au bout de laquelle s'ouvrait le puits.
Ils mirent cependant tout un temps pour l'atteindre, car
le chemin parcourir tait plus long qu'ils ne le
croyaient. Sans doute Philippe et Jacques connaissaientils le passage pour l'avoir travers plusieurs
reprises, mais les circonstances taient alors tout autres,
du fait qu'ils ne s'y pro menaient pas avec l'ide
angoissante de la me envahissant tout.
Ils atteignirent le puits au moment o un brui sourd
emplit les galeries pour arriver jusqu' eux C'tait une
rumeur plutt, venant du plus profond de la mine, et qui
se prolongeait sous les votes d'une manire effrayante.
- Eh bien, mes enfants, je crois que Jo-Jo a dit la
vrit ! murmura Bill. Vous avez entendu

l'explosion ? Si elle a t assez forte pour perforer


la paroi rocheuse, l'eau sera bientt ici.
- Montons! s'cria Philippe pour toute rponse J'ai
envie de voir le soleil...
- Ma ppite ! Ma ppite ! s'exclama alors Jacques.
J'ai besoin de mes deux mains pour grimper l'chelle !
O vais-je la mettre ?
Mais avant qu'il et trouv un moyen pour ne pas
tre gn dans ses mouvements par la masse de cuivre
qu'il tenait toujours prcieusement contre lui, il entendit
Bill pousser un cri de stupeur.
Qu'est-ce qu'il y a ? demanda Philippe,
soudainement angoiss.
- Il y a que l'chelle a disparu ! dclara Bill.
Regardez !
Bill promena le faisceau de sa torche tout autour de
la paroi, puis il l'leva jusqu' environ cinq mtres.
Ils ont enlev l'chelle infrieure, les bandits!
Vous voyez...
Elle est tire jusque l !
Ils l'ont
accroche l'chelle suprieure. Un gant de cinq
mtres pourrait seul sortir d'ici. Ah ! Jo-Jo ne nous a
laiss aucune chance !... Pas moyen de grimper le
long de cette paroi humide ! Mme sur une distance de
cinq ou six mtres.
Sans rien rpondre, les deux enfants levrent le nez
vers le haut, o une ple lueur apparaissait, qui tait
celle du jour et de la libert. Kiki volait au-dessus de
leur tte en poussant des appels pitoyables.

- Bill ! s'cria tout coup Jacques, il doit se trouver


une chelle dans la mine. Peut-tre en dcouvrironsnous une dans cette cave o les bandits tenaient cachs
leurs faux billets?... Il me semble que j'en avais vu une
quand je m'y suis rfugi. Si nous allions jusque-l ?
Tu es certain d'avoir aperu une chelle dans
cette cave ? demanda Philippe, plutt mfiant.
Certain ou pas, fit observer Bill, c'est notre seule
chance de salut. Dpchons-nous. Derni-tour !
Ils n'allrent pas loin. A peine furent-ils engags
dans la galerie centrale qu'ils s'arrtrent en
poussant un cri d'horreur. Un flot noir et mouvant venait
vers eux avec un glouglou sinistre.
L'eau est dj dans la mine !... s'cria Bill.
Retournons au puits, vite !... Ma parole, la mer entire
est en train de se vider dans les galeries !
Le bruit de la mer montant les poursuivit. Bill, qui
pourtant n'avait pas froid aux yeux, sentit un frisson
d'angoisse lui parcourir l'chin. Heureusement que le
fond du puits tait plus haut que les galeries, qui
s'enfonaient sous la terre en suivant une pente assez
prononce.
Cela donnait un certain rpit au trio. Mais Bill
savait qu'il serait de bref dure et il expliqua :
La mer va monter jusqu' ce qu'elle atteigne son
niveau. Or, tous les puits descendent sous ce niveau,
puisque la mine est creuse non pas dans le flanc de la
montagne, mais sous le lit de la mer. L'eau s'engouffrera
donc dans le puits, c'est certain. A mi-hauteur

probablement... De toute faon, beaucoup plus


haut que nos ttes.
Bill, nous allons tre noys! sanglota Jacques.
Est-ce que tu sais nager?... demanda alors
Bill, sur un ton moins lugubre. Que je suis bte !
Evidemment que tu sais nager, et Philippe aussi. Je vous
ai vus ! Eh bien, coutez-moi... Il nous reste une chance
de nous en tirer... Oui ! L'eau montera doucement dans
le puits. Si nous gardons notre sang-froid, nous
parviendrons bien nous tenir flot, et nous monterons
ainsi jusqu'au pied de l'chelle. Donc, pas de panique...
Nageons calmement, pour ne pas nous puiser, et nous
russirons peut-tre sortir d'ici.
- Compris ! rpondit Philippe.
Jacques ne dit rien mais regarda avec inquitude
dans la galerie, o l'eau continuait d'avancer.
Alors, c'est fini avec les mines de l'Ile de la
Nuit,
Bill ? demanda encore
Philippe.
Plus
personne n'y descendra ?
Plus personne, dclara Bill. Mais quelle
importance cela a-t-il?... Elles n'ont plus aucun intrt.
Elles ne contiennent plus un gramme de cuivre. Jacques
a eu une chance extraordinaire de dcouvrir une ppite
qu'un mineur a sans doute cache voici longtemps et
qu'il n'est plus parvenu retrouver lorsqu'il a voulu la
reprendre.
- Oh ! il faut que je la garde ! dclara Jacques.
C'est une pice rare. Tu te rends compte, Bill ! La
dernire ppite des mines de cuivre de l'Ile de la Nuit !..

. C'est moi qui la possde ! Mais comment faire ?


Jamais je ne pourrai la garder en nageant, elle est trs
lourde. Je me noyerais.
Sans mot dire, Bill s'empara de la ppite et
l'enveloppa dans son veston, qu'il venait de retirer. Puis
il prit une corde qu'il avait en poche, la noua autour du
paquet qu'tait devenu le veston et l'attacha autour de sa
taille.
Ce n'est pas une plume, dit-il en riant, mais je
ne suis pas de coton non plus. a ira bien.

Merci, Bill ! murmura Jacques, plein


d'admiration envers son grand ami. Je te revaudrai a
plus tard, quand je serai grand, et si nous parvenons
nous en tirer... Occupe-toi de Kiki ! rpondit le
policier.
Mais, Bill, s'inquita alors l'enfant, tu es certain
de pouvoir nager avec ton veston attach autour de
la taille ?
Bill se contenta de rire, et il fit jouer ses biceps. Il
tait costaud !
L'eau approche ! cria tout coup Philippe, qui
se sentit mal l'aise. Regardez !
Bill et Jacques tournrent la tte dans la direction
de la galerie. L'eau tait presque hauteur de l'endroit
o le groupe se tenait.
Elle est toute noire ! s'exclama Jacques.
Est-ce cause de l'obscurit ?
Oui, rpondit laconiquement Bill.

On dirait de l'encre ! ajouta Philippe. C'est


horrible !
Bah ! dclara Bill, ce sera un mauvais
moment passer. Aprs, on en rira bien. Asseyons-nous,
car l'eau mettra encore tout un temps avant de pntrer
dans le puits. Nous sommes l'endroit le plus lev de
la mine.
Les enfants imitrent le policier, qui venait de
s'asseoir sur le sol, le dos appuy contre le rocher. Mais
la souris de Philippe profita de ce repos forc pour sortir
de la poche de son matre et courir le long de ses
jambes, en reniflant comiquement.
Je te dis de t'essuyer les pieds !... cria alors Kiki.
H ! n'effraie pas Woffly !... s'exclama Philippe.
Mais l'eau continuait monter, en faisant toujours
ce sinistre glouglou qui tout l'heure avait tant effray
les enfants. Une grande partie des mines devait dj tre
entirement inonde.
- Dis, Bill, demanda Philippe, est-ce que l'eau a
envahi tout le passage sous-marin ? D'un bout
l'autre?...
Sans doute !
- Alors, la mer va s'engouffrer dans le puits de
Craggy-Tops, et nous n'aurons plus d'eau potable ? Elle
sera sale...
- Je le crains fort, Philippe !... avoua Bill. Le puits
est, lui aussi, sous le niveau de la mer. L'eau s'y
prcipitera comme elle se prcipite ici. C'est pareil. Je
me demande comment vous ferez, toi, ta tante, ton

oncle, pour continuer vivre Craggy-Tops. Vous


ne pourrez quand mme pas chercher l'eau cinq
kilomtres de la maison !
- J'ai les pieds mouills !... annona Jacques,
interrompant ainsi cette conversation sur les
malheurs futurs de Craggy-Tops. Kiki ! viens sur mon
paule, et n'en bouge pas !... Philippe ! o est Woffly ?
- Sur ma nuque, rpondit le petit garon. Oh ! voici
l'eau !... Dieu, que c'est froid !
Comme il faisait excessivement chaud au fond du
puits, l'eau, par contraste, semblait de glace. Philippe,
Jacques et Bill se levrent et regardrent leurs pieds.
Ils avaient de l'eau jusqu'aux chevilles ! Puis l'eau
atteignt la hauteur des genoux, puis les genoux euxmmes disparurent sous les flots noirs et glacs.
Tous trois se tenaient immobiles, attendant avec le
plus grand calme le moment o ils seraient obligs de
commencer nager.
Je suis littralement gel ! avoua Philippe en
claquant des dents. Jamais je n'ai pris de bain dans une
eau aussi froide que celle-ci.
- L'eau n'est pas vraiment froide, expliqua Bill.
D'ordinaire, quand tu es au bain tu bouges, et les
mouvements te tiennent chaud. Ds que tu pourras
nager, tu ne diras plus que tu as froid, tu verras !
L'eau atteignait maintenant leurs poitrines, et puis,
tout coup, elle recouvrit leurs paules.
- God save the King ! cria Kiki, qui venait de se
mouiller les pattes et qui n'aimait pas du tout cette
sensation.

Philippe, qui tait le plus petit, perdit brusquement


pied et commena nager. Bientt les deux autres
l'imitrent.
Il n'y a pas beaucoup de place pour bouger !
haleta Jacques. Nous sommes l'un sur l'autre !
Se maintenir sur l'eau dans ce puits transform en
bassin de natation lilliputien n'tait pas une mince
besogne. Au surplus, Bill tait gn dans ses

mouvements par la ppite de Jacques, et il


respirait avec peine du fait qu'il tenait serre entre ses
dents la petite lampe de poche de Philippe. Mais aprs
tout un temps, qui parut une ternit aux deux garons,
Bill se dbarrassa de la torche pour annoncer :
Encore un petit effort, j'ai aperu l'chelle.
Jacques, tche de rester o tu es ! Les chelons sont de
ton ct. Tu monteras le premier. Philippe suivra, et
moi je viendrai en dernier lieu.
Quand l'eau vint frapper contre le bas de l'chelle,
Bill reprit la torche entre les dents, et Jacques n'eut
aucune difficult grimper dessus. Quand il se fut
assez bien lev, Philippe s'approcha son tour de
l'chelle et suivit son ami. Puis ce fut le tour de Bill.
Ouf ! murmura-t-il pour lui-mme. Sauvs !...
Mais, Dieu, que cette ppite pse lourd ! Le petit
Jacques ne se doute pas de ce que j'ai fait pour lui.
Enfin, l'essentiel est qu'il soit content. Brave gosse,
va!
Le trio montait lentement vers la lumire, mais
plus vite que l'eau nanmoins. Tout danger tait donc
dfinitivement cart. L'ascension les puisait, car elle
tait longue, mais ils avaient tant hte d'arriver en haut
qu'ils ne s'arrtrent pas une seule fois pour souffler.
Philippe suait abondamment, et Kiki se plaignait
doucement l'oreille de son matre. Non, il n'aimait
pas du tout ce genre de sport. Woffly, la souris de

Philippe, tait d'ailleurs du mme avis que le


perroquet. Quand son matre avait commenc nager,
elle s'tait rfugie sur l'ourlet du pavillon de son
oreille, mais maintenant que l'enfant tait hors de l'eau,
elle se tenait avec dgot sur l'paule humide
de sa vareuse. Pas moyen de trouver un petit coin
sec... C'tait affreux !
- J'approche de la sortie !... cria Jacques un
moment donn. Hourrah !
Les deux autres se sentirent tout revigors par ce
cri de victoire. Ils oublirent leur fatigue et grimprent
plus vite. Quand Jacques fut presque en haut, Kiki
quitta son perchoir et vola vers la lumire en poussant
des cris joyeux. Puis la tte de l'enfant apparut au-dessus
du puits, et enfin il put lcher l'chelle pour se laisser
tomber dans l'herbe.
Hlas ! il devait encore connatre de nouvelles
motions...
Haut les mains ! Et ne bougez pas ! pronona
d'une voix sche quelqu'un qui se tenait de l'autre ct
du puits.
Jacques, qui croyait enfin que ses aventures taient
termines, ne pensa nullement bouger. Un tonnement
sans borne le clouait au sol...
Allons ! haut les mains !... Dpchez-vous ! Et
surtout pas un cri ! Inutile d'avertir les copains !
Lentement, Jacques leva les bras, ne comprenant plus
rien rien.

CHAPITRE XXIX
Tout est bien qui finit bien.
Les bras en l'air et la bouche grande ouverte,
Jacques n'osa tourner la tte pour voir qui le menaait.
Venait-il d'chapper la mort pour retomber dans un
nouveau gupier ? Ah ! si seulement il pouvait avertir
les autres ! Mais le temps lui manquait pour agir, et
comment aurait-il pu bouger avec ce revolver dans le
dos ?
Philippe, qui dbouchait son tour l'air libre, fut
accueilli de la mme faon que Jacques.
Haut les mains ! Ne bougez pas, sinon vous tes
mort !
Et de mme que Jacques Philippe obit sans
comprendre ce qui se passait, tonn et terroris la
fois.
Puis ce fut le tour de Bill. L'homme l'attendait,
sourire aux lvres et browning la main.
Bougez pas et levez les bras !... ordonna-t-il

pour la troisime fois. Inutile d'avertir les copains


qui suivent...
Mais Bill, plus audacieux que les deux enfants,
tourna la tte pour voir qui se permettait de l'accueillir
avec tant de rudesse ; il lui suffit d'un coup d'il pour
tout comprendre.
a va, a va, Sam !... dit-il en baissant les bras.
Pas d'excs de zle !... Depuis quand arrte-t-on les
camarades ?
Celui que Bill appelait Sam poussa une exclamation
de surprise et abaissa le canon de son arme.
C'est toi ! murmura-t-il. On m'a laiss ici
pour le cas o un retardataire se prsenterait. Mais du
diable si je m'attendais me trouver en face de toi !
Entendant ces paroles, plus inattendues encore que
tout le reste, les deux enfants pivotrent sur leurs talons,
afin de voir qui ils avaient affaire.
Vous avez t saisis, hein ! dit Bill, en riant.
Mais soyez sans inquitude, ce monsieur n'est pas
mchant. C'est mon ami Sam, dtective.
Puis, se tournant vers Sam, il ajouta :
... De te voir ici me fait plaisir. Cela prouve que
l'le est cerne, et que les bandits n'en mnent pas large.
Qu'est-ce qui se passe ? Raconte-moi en vitesse...
Viens ! se contenta de rpondre Sam, avec un
large sourire sur les lvres.
Le petit groupe descendit vers la plage, et Bill,

connaissant le laconisme de son camarade, ne


demanda aucune explication.
D'ailleurs, quand ils arrivrent au bord de l'eau,
Bill, Jacques et Philippe surent gr au dtective de ne
pas avoir parl. La surprise qu'il leur avait rserve
tait de qualit.
Aligns contre un rocher, bras en l'air et dsarms,
les bandits au grand complet se tenaient immobiles
sous la surveillance de six policiers, revolver au poing.
Jo-Jo est pris ! s'exclama Philippe.
Le ngre, entendant prononcer son nom, tourna la
tte et ne put cacher son tonnement en apercevant les
deux enfants et le dtective. Ainsi, le trio tait parvenu
s'chapper ! Comment ? Voil ce que Jo-Jo ne
pouvait saisir. Il l'avait pourtant enferm dans la cave,
la mine devait tre inonde, et l'chelle n'tait quand
mme pas retombe au fond du puits ? Pour un peu, il
allait croire aux fantmes, ces fantmes qui n'avaient
russi terroriser ni Jacques ni Philippe quand les
deux enfants ignoraient encore tout de ses activits.
Comment ont-ils t capturs?... demanda
Jacques Sam.
Mais Sam ne put rpondre tout de suite, car Kiki
venait de reconnatre son ennemi et volait autour de sa
tte en poussant des cris stridents. Enfin, le sale ngre
ne pourrait plus l'effrayer ! Quand il eut fini son
caquetage, il retourna se percher sur

l'paule de Jacques, et Sam, se tournant vers les


gosses, put leur expliquer :
Eh bien, Bill Cunningham nous a envoy un
radio hier soir...
Qui est Bill Cunningham ? interrompit Philippe.
C'est moi, rpondit Smugs en souriant.
... Et, poursuivit Sam sans se soucier de cette
interruption, nous nous sommes dcids agir au plus
vite. Quand nous avons dbarqu dans l'le, le bateau
de Jo-Jo se balanait dans la crique. Un petit examen
nous permit de comprendre que les bandits
s'apprtaient pour le grand dpart, car le fond du
bateau tait rempli de caisses qui contenaient de beaux
billets de banque tout neufs mais, hlas ! faux, ainsi
que d'autres documents du plus haut intrt.
Mais comment avez-vous fait pour arriver si
vite ici ? demanda encore Philippe, qui aimait les
prcisions. Il n'y a aucun bateau prs de Craggy-Tops.
Oh ! nous avons des canots automobiles !...
avoua Sam en riant. Nous n'avons pas besoin d'utiliser
le matriel d'autrui. Si vous voulez les voir, ils sont
derrire cette falaise.
Jacques et Philippe coururent jusqu'au bord de l'eau
et aperurent deux canots peints en blanc, la ligne
effile.
Nous savions donc que le gang allait sortir de la
mine, poursuivit Sam quand les enfants furent

revenus, et nous nous sommes posts au bord des


puits. Un homme pour chaque ouverture, du fait que
nous ignorions quelle issue la bande allait emprunter.
J'ai bien ri quand je les ai vus sortir un un de leur
repaire. J'ajoute que c'est moi qui me trouvais au bord
du puits intressant. Et maintenant vous savez, pour en
avoir subi vous-mmes l'exprience, comment une
capture de ce genre s'effectue.
Beau travail ! s'cria Jacques quand le policier se
tut, peu prs sur le ton qu'emploierait un commissaire
pour fliciter ses hommes.
- C'est Bill Cunningham qu'il faut remercier !
rpondit modestement Sam. C'est lui notre chef dans
cette affaire-ci.
Jacques regarda Bill, et Bill sourit, un peu gn que
tout le mrite de l'aventure lui retombt sur les paules.
Tu dois m'en vouloir, Jacques, de t'avoir donn un
faux nom, finit-il par dire. Mais, vois-tu, le gang connat
trop bien Bill Cunningham, et c'et t dangereux de
vous rvler ma vritable identit. Voil pourquoi j'ai t
Bill Smugs pour toi et pour Philippe.
- Et tu seras toujours Bill Smugs pour nous,
rpliqua Philippe. Quand je penserai toi, ce sera au
grand ami qui nous a prt son bateau, et non au
policier- Eh bien, c'est parfait ! conclut Bill, plus mu qu'il
ne voulait le paratre. Et maintenant, si on conduisait
ces messieurs en lieu sr ?

Les bandits furent pousss dans les canots. Jake seul


leva la tte vers les enfants. Il portait toujours son
bandeau, mais de son il valide il lana un tel regard de
haine vers Kiki que Jacques en frmit. Si son regard
avait pu tuer Kiki, l'oiseau n'aurait plus t qu'un pauvre
petit cadavre. Jake se souvenait qu'un des enfants avait
pu s'chapper grce la complicit du perroquet, que cet
idiot d'Olly avait pris pour un tre humain. Cette fatale
erreur tait certainement la base des malheurs actuels
des bandits, aussi Jake en voulait-il mort Kiki.
Les voil embarqus !... dclara Bill. Que
pensez-vous, les enfants, d'un retour triomphal
Craggy-Tops dans le bateau de Jo-Jo ? Allons, en avant!
Quand ils furent dans la crique, o les deux canots se
trouvaient encore, Bill cria Sam :
Rendez-vous Craggy-Tops !... Il y a l un
havre naturel. Nous vous rejoignons dans le bateau de
Jo-Jo !
Bien ! lana Sam.
Et les canots dmarrrent, pour s'loigner rapidement
vers la passe en laissant une trane d'cume longue
comme une queue de comte.
Puis ce fut au tour du bateau de Jo-Jo de quitter l'Ile
de la Nuit.
Tout est bien qui finit bien !... dclara Bill, quand
la voile fut largue. Toutefois, je dois avouer qu' un
moment donn nous n'en menions pas large.

C'tait aussi l'avis des deux garons, mais ils


prfrrent se taire ce sujet. Philippe pensa aux
fillettes, et Jacques rpondit simplement :
Ce que je peux avoir faim ! Il y a longtemps que
je n'ai plus mang quelque chose de chaud et de
consistant !
T'en fais pas ! le consola Bill. Tante Polly ou
Dinah te prpareront un bon repas... De quoi
attraper une indigestion.
En ralit, tante Polly et les deux fillettes taient sur
la plage, o les avait attires le bruit des moteurs des
canots. Leur tonnement fut grand de voir dbarquer
tous ces hommes, parmi lesquels elles reconnurent trs
vite Jo-Jo. Quant son bateau, il tait visible aussi, bien
qu'il ft encore en pleine mer. Bill et les deux garons
devaient certainement s'y trouver Mon Dieu, mon Dieu ! que signifie tout ceci ?
s'effraya la vieille dame. Jamais mon cur ne
rsistera tant d'motions !
Mais dj Sam avait saut dans le sable et venait
leur rencontre.
Hello ! cria-t-il. Vous attendez Bill-je-ne-saiscomment et les deux garons ? Ils s'amnent dans le
sabot que vous voyez danser sur les flots. Soyez sans
inquitude... Est-ce que vous avez le tlphone ?
- Oui, rpondit Dinah, qui tait la seule ne pas
perdre la tte. Mais, dites-moi, qui sont ces hommes ?
Et pourquoi Jo-Jo se trouve-t-il parmi eux ?

Je vous raconterai a tout l'heure ! dclara


Sam. D'abord le tlphone. Menez-y-moi, jolie
fillette...
Dinah rougit et conduisit le policier l'intrieur de
la maison. Sam eut tt fait d'avertir ses chefs. On lui
promit d'envoyer quatre voitures Craggy-Tops.
Tante Polly, qui tait rentre, entendit la fin de
l'entretien, et elle se demandait ce qui se passait sans
oser interroger le policier. Ne sachant que faire dans la
cuisine et se demandant d'ailleurs pourquoi elle y tait
venue, elle ressortit aussitt.
Ce fut pour voir entrer le bateau de Jo-Jo dans la
crique. Un homme qu'elle ne connaissait pas s'y
trouvait, ainsi que Philippe et Jacques. Elle poussa un
soupir de soulagement.
Les enfants coururent se jeter dans ses bras, et
Philippe lui raconta en quelques mots les aventures
vcues depuis deux jours. Quand elle apprit quel
horrible bandit tait Jo-Jo, elle faillit tomber vanouie,
Aussi mauvais qu'un uf pourri ! ajouta Bill en
riant. Mais soyez tranquille, chre Madame, il ne vous
empchera pas de dormir. Bien des annes s'couleront
avant qu'il ne sorte de prison. Et si vous voulez
remercier quelqu'un, tournez-vous vers ces quatre
enfants. C'est grce eux que le secret de l'Ile de la
Nuit a t perc jour. Nous leur devons une fire
chandelle.
- N'est-ce pas comique !... s'exclama Jacques.

Nous nous sommes embarqus pour l'Ile de la Nuit


dans l'intention d'y dnicher un Grand Pingouin, et nous
tombons sur des bandits qui font de la fausse monnaie
au fond d'une mine abandonne.
Si j'avais su ce que vous faisiez, je vous aurais
tous envoys au lit ! grogna.tante Polly.
Mais l'effet produit par cette remarque ne fut pas
celui qu'escomptait la vieille dame. Tout le monde se
mit rire.
Mchante fille ! Mchante fille ! criait Kiki,
venu se poser sur l'paule de tante Polly.
Les voitures promises Sam arrivrent CraggyTops au moment o Bill et les gosses entamaient un
repas gargantuesque. L'affaire fut vite rgle. On casa
les bandits entre les policiers, et Sam prit la direction du
groupe.
Bon travail !... dit-il encore avant de partir.
Bravo, Bill ! Et bravo, les gosses ! On ne vous
oubliera pas !
Quelques jours plus tard, les enfants furent
convoqus au palais de justice de la petite ville.
Vous verrez des gens importants ! avait dit Bill.
Aussi, quand les enfants furent introduits dans le
cabinet du juge d'instruction, l'motion les empcha
d'abord de raconter convenablement ce qu'ils savaient,
comme les en priait le grave monsieur qui se trouvait
devant eux. Mais Bill vint leur secours. - Jacques, astu sur toi la photographie que tu as prise dans l'le, et sur
laquelle on voit un tas de

botes de conserves ? Jo-Jo prtend qu'il n'a jamais


transport des vivres dans l'le. Mais nous avons trouv
dans les caves de Craggy-Tops quelques botes de
conserves qui doivent ressembler comme deux gouttes
d'eau celles qui se trouvent reproduites sur ta photo.
Ainsi, mme ce qui pour les enfants n'avait t
qu'un jeu servait confondre les bandits. Le systme
de dfense de Jo-Jo s'croulait devant cette preuve que
Jacques avait en sa possession.
Toutefois, Jacques attachait plus d'importance sa
ppite qu' la photo. Ah ! sa ppite de cuivre ! Il fut
sans doute un peu du d'apprendre qu'elle ne valait
rien, mais elle demeurait pour lui le souvenir le plus
tangible de l'extraordinaire aventure qu'il venait de
vivre.
Je l'offrirai au musum de mon cole, dclara
le garon. Tous mes camarades voudront connatre son
histoire, et je serai le hros du jour. Dieu, ce qu'ils vont
m'envier ! Tout le monde ne peut pas se vanter d'avoir
err une nuit entire dans une mine de cuivre. C'est
videmment bien regrettable que ma ppite n'ait
aucune valeur, car je l'aurais vendue, et nous aurions
partag l'argent entre nous...
- C'est vrai !... avoua Lucy-Ann, qui avait un cur
en or. Philippe aurait pu payer ses tudes sans
l'intervention de tante Polly. Et tante Polly ne se serait
pas fait de soucis... Ah ! oui, c'est bien dommage !

Il n'y avait pourtant pas de quoi gmir, car le


lendemain les enfants apprirent qu'ils recevraient bientt
une forte somme d'argent, reprsentant le montant de la
prime promise quiconque mettrait la police sur la piste
des fameux bandits.
La mre de Philippe et de Dinah apprit la
stupfiante aventure de ses enfants par les journaux.
Elle quitta aussitt son travail pour se rendre CraggyTops, et quand Jacques et sa sur l'aperurent ils
l'aimrent du premier coup d'ceil. Elle reprsentait
leurs yeux la mre idale : jeune, jolie, vivante, agrable
et comprhensive.
Elle ne doit plus s'occuper d'affaires !...
affirma Jacques, le plus srieusement du monde, dans le
courant de la soire. C'est une mre, et elle doit rester
prs de ses enfants,
s'occuper d'un mnage,
s'intresser son intrieur.

Bien sr ! renchrit Dinah. D'ailleurs,


maintenant ce sera chose possible. Nous avons assez
d'argent pour avoir une jolie petite maison. Maman ne
devra plus jamais travailler chez des trangers. C'est
dcid ! Et que penseriez-vous, Jacques et Lucy-Ann,
de venir vivre avec nous ? Pour toujours ! Pourquoi
retourner chez cet oncle qui ne vous aime pas ? Restons
ensemble !
Oooh ! s'exclama Lucy-Ann, ses yeux verts
brillant comme si c'taient des pierres prcieuses. Ce
serait patant ! Viens, que je t'embrasse, Philippe !
Philippe se laissa faire, en se disant que jamais
Dinah n'avait t aussi dmonstrative avec lui.

Mais... objecta-t-elle tout coup, votre


maman sera-t-elle d'accord ?
Bien sr ! affirma Dinah. Nous le lui avons dj
demand, et elle a rpondu que quand il y a de la place
pour deux il y en a pour quatre.

Et Kiki ?... s'cria alors Jacques, plein


d'angoisse Est-ce que c'est une question qu'on pose?...
intervint Philippe. Toi, c'est Kiki ! Tout le monde sait
cela.
Mais que deviendront tante Polly et oncle
Jocelyn ? demanda encore Jacques. Comment votre
tante pourra-t-elle continuer vivre ici?... Et il faudra
bien qu'elle y vive, puisque l'oncle ne veut pas quitter
Craggy-Tops.
Eh bien, figure-toi qu'il a chang d'avis !...
dclara Dinah. Il n'y a plus d'eau potable
Craggy-Tops, et il ne tient pas mourir de soif. La mer
est entre dans le puits, et les frais de rparation
seraient trop levs. Aussi l'oncle Jocelyn est-il
dcid quitter Craggy-Tops.
Jacques clata de rire.
Eh bien, dit-il, Jo-Jo n'a pas fait que du mal. Il
oblige le vieux savant quitter une maison qui tait la
mort de tante Polly. Et tante Polly pourra enfin vivre
dans le petit cottage dont elle a toujours rv.
J'espre qu'elle trouvera une servante qui ne
ressemble pas moralement Jo-Jo ! ajouta Dinah en
riant.

Oh ! cet horrible Jo-Jo murmura Lucy-Ann.


Ne parlez pas toujours de lui ! Je suis bien contente qu'il
soit enferm pour des annes. J'aurais trop peur, sinon,
de le voir apparatre un soir dans ma chambre, un
couteau la main. Quand il sortira de prison, je serai
dj une dame et je n'aurai plus peur de lui.
Sur ces entrefaites, Bill arriva dans sa petite
voiture, avec un bac de ginger-beer . Les enfants
applaudirent des deux mains, amuss de boire pendant
quelques jours cette bire poivre tous les repas.
Toutefois, pour tante Polly et pour la mre de Philippe,
Bill avait apport un norme thermos plein de th
chaud.
Oh ! Bill ! s'exclama M'"r Mannering avec un
petit cri de joie que Kiki imita bientt, quel norme
thermos ! Jamais je n'en ai vu d'aussi grand ! Merci
mille fois, c'est bien gentil de penser nous comme
vous le faites !
Bill resta dner'. Le repas fut trs gai. D'autant
plus que Woffly tait sortie de la poche de Philippe et
courait sur la table, autour de l'assiette de Dinah. La
fillette ne savait que faire. Elle mourait de peur et faisait
des grimaces qui eurent le don de mettre l'assistance en
joie. Lucy-Ann, de son ct, regardait tous ceux qui
taient prsents avec sympathie. Quelle atmosphre
agrable !... Enfin, elle allait avoir une maman,
connatre le charme de vivre en famille, dans l'union et
la comprhension. Ah ! quelle bonne ide Jacques avait
eue de quitter

frauduleusement la pension de Mr. Roy pour suivre


Philippe Craggy-Tops.
- Ce fut une aventure unique ! dit-elle haute voix.
Mais je suis heureuse quand mme de la voir finie. Au
moment mme, ce n'tait pas drle du tout.
Mais si ! rpliqua Philippe. C'tait trs drle, et
moi je regrette que se soit fini dj.
- Quelle piti ! Quelle piti ! cria Kiki, perch sur
l'paule de tante Polly. Essuie tes pieds ! Ferme la porte!
God save the King !
Il fallait bien qu'il et le dernier mot de l'histoire.
FIN

Imprim en Belgique aux Editions J. DUPUIS, FILS & Cie MARCINELLE

L'le de la nuit (104 pages) du n 647 du 07/09/1950 au n 687 du 14/06/1951


dEnid Blyton (illustrateur inconnu).

EDITION ORIGINALE ANGLAISE

EDITION ORIGINALE ANGLAISE

Vous aimerez peut-être aussi