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Denis Papin

N dans les environs de Blois, probablement dans le petit village


de Chitenay, et issu d'une famille bourgeoise, Denis Papin suit
les cours d'une cole de jsuites, avant d'tudier l'universit
d'Angers et de dcrocher un diplme demdecine tout en
montrant des dispositions et un intrt prononc pour
la physique. Reu docteur vers 1669, on le retrouve deux ans plus
tard comme curateur auprs de Christian Huygens, qui dirige
l'Acadmie des sciences depuis 1670.
On ignore ce qui a men Denis Papin une telle ascension, l'ge de 24 ans. Des biographes
ont imagin que Madame Colbert tant originaire de Blois, elle aurait pu intercder en sa
faveur. Une autre hypothse semble plus vraisemblable : Papin, dont on sait qu'il n'tait pas
attir par l'exercice de la mdecine, se serait livr sa passion pour la physique, en ralisant
une machine remarquable : peut-tre cette machine incendie qui produit un jet orientable et
continu, dont on ne connat pas l'origine, et qui fut justement apporte l'Acadmie des
sciences en 1671.
En 1673, il travaille donc auprs de Gottfried Leibniz, du mme ge que lui et qui resta son
ami et son correspondant. Ses expriences portent sur le vide. Il publie vingt-sept ans son
premier mmoire, Les nouvelles expriences sur le vide, avec la description des machines qui
servent les faire, qui fait la description d'une premire machine faire le vide, peu chre car
elle n'utilise pas de vif argent (mercure). On y dcouvre un savant marqu par la
mthodecartsienne, et un inventeur ingnieux, qui met facilement ses thories en application
en construisant des machines.
En 1707, Papin rend compte d'une machine pomper l'eau, par la force du feu, dans
un dernier mmoire, intitul nouvelle machine lever leau par la force du feu.
Dans un cylindre, la vapeur surchauffe par des fers rouges pousse un flotteur, sous
lequel se trouve l'eau pomper, qui est repousse travers une cornue dans un rservoir
suprieur, cylindrique et hermtique. Lorsque l'eau pompe s'y trouve en quantit suffisante,
l'air emprisonn fait pression, et on peut ouvrir un robinet en bas de ce vase pour laisser l'eau
sous pression schapper et mettre en mouvement une roue multiples ailettes, dont l'axe est
commun avec celui d'une meule. Papin a prvu d'installer cette machine au-dessous du niveau
de l'eau pomper, afin que l'entonnoir d'alimentation se remplisse de lui-mme : cette
machine est donc adapte pour tre installe bord dun bateau.