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MEMNON OU LA SAGESSE HUMAINE

Voltaire ( 1694 - 1778 )


Voltaire cest lesprit de la France. Il a lutt contre le fanatisme, les erreurs de justice, larbitraire.
Il a crit 18 000 lettres. Il faisait concurrence a Marivaux ou Beaumarchais au thtre. Son nom
dorigine est Jean Marie Arouet. Le chevalier de Rouen agressa voltaire a cause de son nom de
famille. Chamboul, il retranscrit cette agression a travers ses personnages.
Les personnages ne sont pas identifis par leur psychologie, leur identit, ou par leur pass, il se
rsume a un rle, un emploi, un masque. Dans cet apologue, Memnon est lun des rares a tre
nomm, les personnages sont plutt des fonctions par catgories sociales surnaturelles
Deux femmes : lune vieille, lautre jeune, un oncle, intimes amis, valet, receveurs des finances, le
roi, un satrape, huissiers, sage. Aspect htroclite de ces catgories ( systme de schmatisation des
personnages ). Le rcit commence par un jour . Le projet est formul le matin. La nuit vint,
lexprience s(est impose au personnage dans la journe. Unit de lieu : essentiellement dans la
ville de Ninive. Memnon va dans la chambre dune femme, va voir des amis, va dans la cour, sous
un platane, et dans un largissement imaginaire. On oubliera pas qua lpoque, linfiniment grand,
linfiniment petit fais rver : Dans ces cent mille millions de mondes disperss dans ltendue
tout se suit par degrs . La simplification des schmas narratifs est largement utilise : cde ou ne
pas cder. Cette simplification se rvle a travers des tournures ce nest qua [] toujours on
peut conclure que comme dans la farce, lintrigue est trs mince, car conue sur une tromperie.
Laspect schmatique est due a la farce, les situations ordinaires visent a la clart on assiste a lart
du sommaire, faisant rflchir le lecteur. Le schma narratif est aussi caractris par deux
miroirs : Texte encourageant la rflexion, le lucidit, la tolrance, la lumire, la prise de recul.
Et rejetant lobstination, les esprits borns, les prjugs, les ides toutes faites, les poncifs, le
fanatisme et lintolrance. Le personnage aveugl mentalement au dbut du texte et aveugl
physiquement a la fin du priple.
Voltaire, lecteur de Pascal, se souvient naturellement que lart de persuader consiste autant en
celui dagrer quen celui de convaincre.
Et pour plaire, rien de tel que les artifices de la mode. On se souviendra du Bourgeois Gentilhomme
Avec Mamamouchi, on a un rappel oriental. Avec aussi, les Lettre Persanes de Montesquieu . La
mode ne fait quamplifier ce gout pour lorient. Entre 1747 et 1746, la mode est a son comble, cest
la priode de composition de Memnon. Cest pourquoi on retrouve dans ce rcit, issu des premiers
Zadig, un ailleurs gographique ; Ninive, un lointain politico militaire, un piment rotique avec la
jeune Ninivienne et la manifestation surnaturelle avec le gni. Or, ce que traite de manire
particulire Voltaire, cest lorientalisme. Il reste en effet superficiel, ainsi il peut davantage
parodier cette tendance de cette poque ( Cf. commentaire fin du conte ). Lexotisme nest pas trs
dvelopp, on parle de lintemporalit fabula dans ce rcit que lon appelle Illo Tempore ( en ce
temps la ) qui est propre a tout les contes. Voltaire cde aux gouts de lpoque pour sduire le
lecteur. Il choisit lApologue pour construire un espace propre a la fiction.
La situation initiale qui va se dvelopper par une srie dexpriences douloureuses, est dcline par
tapes : 1erement , en second lieu, ensuite Le conte dbute par ltape seconde ; cest la force
perturbatrice qui joue le rle essentiel a partir de la les actions se marquent par la succession des
preuves, du dsir, de lamiti, de la bonne chre, du vin, du jeu, de la vie de cour et des cranciers.
On va relever le fait que cette succession dpreuves va rependre point par point les imprudentes
paroles de Memnon. Ltat final comme linitial, pose un problme, puisquil ny a pas de
rsolution ( Cf. Commentaire de fin ).
Il est intressant dtudier la narrations qui montre la subjectivit du narrateur traduite par
lvolution projet insens . Cela porte sur les qualifications, lusage de lpithte homrique :

le pauvre Memnon . Point de vue du narrateur : de lair le plus touchant . On remarque des
tournures exclamatives et interrogatives. Ces modlisations apportent des connivences avec le
lecteur.
La blessure inflige a Memnon est symbolique : Il devient Borgne. La ccit est a considrer sous
langle physique et moral. Comme si pour mieux voir il faut subir laveuglement.
Cest celui qui perd la vue qui peut prendre la mesure des choses car il est libr de lillusion. Zadig
a faillit tre borgne, Pangloss lui aussi. Ce chtiment reprsente linfirmit humaine et constitue
laspect sombre de ce compte. Lironie, cest un champ de tension ( Philippe Hamon ).
Cela cr une distance entre le narrateur et un personnage car on a dun cot un crivain clairvoyant
omniscient et libre et de lautre cot un hro purement naf. Le faute de ce hro est bien
lapriorisme. Sa prtention et la sottise rsident dans lassurance avec laquelle il chafaude son
projet, en sappuyant sur une srie de clichs.
Le gni est un caractre surnaturel de ce compte. Il veille et console Memnon, et son frre.
Or lun est borgne, lautre est aveugle, dans une cellule, pieds et mains lis. On mesure la distance
tablie entre le rle prsum du gni (guide ou mentor ) et la ralit de son action. De ce fait, la
fonction annonce est rapidement dtourne par le constat dchec.
De plus le dialogue procde par circonvolutions fumeuses (l.208 a 1215). Le gni droulant avec
croyance une dmonstration qui tourne a vide. Voltaire prend ici un malin plaisir a triturer son gni
qui, desprit cleste devient ensuite lanimal de ltoile ce qui est pjoratif. Toutefois, si le rle de
cet animal la est si ngatif, a quoi sert il alors ? Et bien a faire accoucher les esprits pourrait on dire.
En effet, la parole de lesprit rsonne avec plus de pertinence quand on se prononce la sentence tu
seras assez heureux pourvu que tu ne fasses jamais le sot projet dtre parfaitement sage . De plus
les conditions sont compltes avec soin, mission impossible aussi pour le souhait dtre
parfaitement habile, fort, puissant, heureux. Cest donc la condamnation de laspiration a la
perfection qui scrit dans cet apologue. On voit bien quil sagit la de la seule morale crdible : la
voix du gni est ici relay par la voie de Voltaire qui nous met en garde contre les aprioris, les ides
toutes faites, les thories, des abstractions A la fin du conte, on a une difficult a tablir la pens
de lauteur, ainsi limplicite participe dans lide du flou ( argumentation indirecte ).