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ROBIN HOBB

LES MARCHES
DU TRONE
Les Aventuriers de la mer
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Roman
Traduit de langlais par
Vronique David-Marescot

Pygmalion
Grard Watelet
Paris
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Titre original :
SHIP OF DESTINY
(troisime partie)
The Liveship Traders - Livre III

2000, Robin Hobb


Ldition originale est parue aux Etats-Unis en 1999 chez
Bantam.
2007 Editions Pygmalion/Grard Watelet Paris pour la
traduction franaise
ISBN : 978-2-7564-0121-8
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LA MARCHANDE DE LA FAMILLE VESTRIT
Le feu de bois flott qui brlait dans ltre rchauffait tout
juste la pice dgarnie. Il faudrait du temps pour chasser le froid
de lhiver de la grande maison, reste inhabite de longues
semaines : tonnant comme le froid et labandon peuvent
changer une maison.
Les tches mnagres sont rconfortantes. Quand on
nettoie, quon arrange une pice, on peut affirmer son autorit.
On peut mme feindre de croire, brivement, quon met
pareillement de lordre dans la vie. Keffria se leva lentement et
lcha son chiffon dans le seau. Voil. Elle parcourut sa chambre
des yeux en massant sa main douloureuse. Les murs avaient t
lessivs avec une dcoction dherbes, le plancher rcur. La
poussire humide, le remugle avaient disparu... Ainsi que toute
trace de sa vie passe. En rentrant chez elle, elle avait dcouvert
que le lit quelle avait partag avec Kyle, les coffres linge et sa
garde-robe staient volatiliss. Les tentures et rideaux
manquaient ou avaient t lacrs. Elle avait referm la porte et
repouss ce souci jusqu ce que les parties principales de la
maison fussent redevenues habitables. Elle tait alors revenue
seule dans sa chambre et stait mise la tche. Elle navait pas
la moindre ide de la faon dont elle la remeublerait. Dautres
proccupations, plus importantes, lavaient absorbe durant le
nettoyage fastidieux.
Elle sassit mme le sol devant le feu et passa la pice en
revue. Vide, propre, un peu froide. Exactement comme sa vie.
Elle sadossa la pierre du foyer. Regarnir, arranger sa chambre
et son existence lui parut soudain une perte de temps. Peut-tre
valait-il mieux garder lune et lautre en ltat. Dpouilles.
Simples.
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Sa mre passa une tte dans la chambre. Ah, tu es l !


sexclama Ronica. Sais-tu ce que fait Selden ?
Son bagage, rpondit Keffria. Ce ne sera pas long. Il na
pas grand-chose emporter.
Ronica frona les sourcils. Tu le laisses partir ? Comme
a ?
Cest son dsir, dclara-t-elle simplement. Et Jani a dit
quil serait le bienvenu chez les Khuprus.
Et pourquoi ne resterait-il pas dans sa propre famille ?
demanda Ronica dun ton acerbe.
Keffria tourna un regard las vers sa mre. Tu lui as
parl ? Tu as d entendre la mme chose que moi : il est plus
chez lui au dsert des Pluies, dsormais, qu Terrilville, et il
change de jour en jour. Il faut quil aille Trois-Noues. Son
cur lappelle vers le dragon, il veut laider dans sa mission de
sauvetage des serpents.
Ronica pntra dans la chambre en troussant lourlet de sa
jupe pour viter de frler le sol encore humide. Ctait un vieux
rflexe. Sa robe use ne valait gure pareil mnagement.
Keffria, cest encore un enfant. Il est beaucoup trop jeune pour
prendre seul ce genre de dcisions.
Mre, je ten prie. Je le laisse partir. Il ma dj t
suffisamment pnible de my rsoudre sans que tu discutes,
rpta Keffria doucement.
Parce que tu penses que cela vaut mieux pour lui ?
Ronica tait incrdule.
Parce que je nai rien de mieux lui proposer. Keffria
se releva en poussant un soupir de lassitude. Quest-ce qui le
retiendrait Terrilville ? Elle parcourut des yeux la pice vide.
Descendons la cuisine. Il y fait plus chaud quici.
Mais nous y serons moins tranquilles, rtorqua sa mre.
Eke est en train de nettoyer le poisson pour le dner.
En voil une surprise ! fit Keffria en biaisant, ravie de
changer de sujet.
Pas trs vari, mais cest mieux que rien, rpliqua
Ronica en secouant la tte. Je prfrerais parler ici. La maison a
beau tre grande, je me sens quand mme ltroit quand je
pense au nombre dtrangers qui la partagent avec nous. Je
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naurais jamais cru que nous serions obliges un jour de


prendre des pensionnaires pour pouvoir assurer notre pain.
Ils sont srement aussi gns que nous, dit Keffria. Il est
grand temps que le Conseil se dcide attribuer des terres aux
familles de Trois-Navires. Eke et Pel commenceraient btir
demain si on leur allouait un bout de terrain.
Ce sont encore les Nouveaux Marchands, rpondit
Ronica en secouant la tte. Ils freinent toutes les mesures
salutaires. Sans main-duvre servile, ils ne peuvent pas
cultiver leurs immenses terres mais ils persistent en
revendiquer la proprit.
Ils cherchent simplement sen servir comme monnaie
dchange, dit Keffria pensivement. Personne ne reconnat leurs
prtentions. La Compagne Srille leur a dmontr que les
octrois consentis par le Gouverneur Cosgo contrevenaient la
charte de Terrilville. Maintenant, ils clament que Jamaillia doit
les indemniser pour la terre quils ont perdue mais, comme les
octrois ont t qualifis de dons , la Compagne Srille assure
quon ne leur doit rien. Devouchet a perdu patience quand ils
ont voulu discuter ; il leur a dit en criant que, sils pensaient que
Jamaillia leur devait de largent, ils navaient qu y retourner et
en dbattre l-bas. Nempche, chaque runion du Conseil, les
Nouveaux Marchands continuent se plaindre et exiger.
Ils seront bientt obligs de revenir la raison. Le
printemps finira bien par arriver. Sans esclaves, ils ne pourront
ni labourer ni semer. La plupart des terres dont ils se sont
empars sont incultivables. Ils sont en train de dcouvrir ce
quon leur a rpt depuis le dbut. On ne peut pas cultiver les
terres autour de Terrilville comme Jamaillia ou en Chalcde.
Elles donnent bien pendant un an ou deux mais, une fois quon
a entam la charrue la couche dargile, elles deviennent
marcageuses. On ne peut pas faire venir du bl dans un
marais.
Ronica approuva dun hochement de tte. Certains
Nouveaux Marchands le comprennent. Jai entendu dire quils
sont nombreux songer au retour Jamaillia, ds que le voyage
sera moins prilleux. Cest la meilleure solution pour eux, mon
avis. Ils ne se sont jamais vraiment intgrs Terrilville. Leurs
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foyers, leurs titres, les terres de leurs anctres, leurs femmes et


leurs enfants lgitimes se trouvent Jamaillia. Cest lappt du
gain qui les a attirs ici. Ils ont compris quils ny feront pas
fortune et ils vont rentrer chez eux. Sils senttent dans leurs
prtentions, cest quils esprent avoir quelque chose vendre
avant leur dpart.
Et ils nous laisseront rparer leur dsordre, fit observer
Keffria avec amertume. Je plains leurs matresses et leurs
btards. Ils seront probablement obligs de rester, eux. Ou bien
daller vers le nord. Il parat que des Tatous parlent de
sembarquer pour les Six-Duchs. Cest un pays rude, quasi
barbare, mais ils croient quils pourront recommencer leur vie
l-bas sans avoir signer de contrats. Ils estiment que les
conditions imposes par Jani pour devenir Marchands des
Pluies sont trop restrictives.
Quand tous ceux qui dcident de sen aller seront partis,
ceux qui demeureront seront plus proches de lesprit des
Premiers Marchands de Terrilville , dclara Ronica. Elle
sapprocha de la fentre nue et regarda dehors dans la nuit. Je
serai contente quand tout sera rgl. Si ceux qui restent ici sont
dcids faire partie intgrante de Terrilville, je crois que nous
irons vers la gurison. Mais cela peut prendre du temps.
Voyager, que ce soit vers le nord ou le sud, nest pas sr. Elle
pencha la tte vers Keffria. Tu me parais trs bien informe
sur Terrilville.
Keffria prit la remarque comme un reproche tacite et
mrit. Jadis, son foyer et ses enfants reprsentaient son seul
centre dintrt. Aux runions du Conseil on jacasse nen
plus finir. Je sors plus quavant. Il y a moins faire la maison.
Et puis nous bavardons avec Eke, quand nous prparons le
dner. Cest le seul moment o elle semble parfaitement laise
avec moi. Keffria marqua une pause. Elle finit par demander,
intrigue : Savais-tu quelle a un faible pour Grag Tenira ? Elle
a lair de croire que cest rciproque. Je nai pas su quoi
rpondre.
Sa mre sourit avec indulgence. Si Grag sintresse elle,
je leur souhaite tout le bonheur possible. Cest un homme de
bien, et il mrite une sage compagne. Eke parat tout indique.
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Elle est de bonne trempe, elle est brusque mais elle a du cur,
elle connat bien la mer et les marins. Grag pourrait trouver pire
quEke Kelter.
Personnellement, jaspirais mieux pour lui. Keffria
tisonna le feu. Je comptais quAltha rentrerait, reviendrait
la raison et lpouserait.
Lexpression de Ronica devint grave. A lheure quil est,
la seule chose dont je rve pour Altha, cest quelle nous soit
rendue. Elle sapprocha du feu puis sassit vivement sur les
pierres du foyer. Je prie pour eux tous. Revenez, par tous les
moyens possibles. Surtout, revenez.
Il y eut un long silence. Puis Keffria demanda voix basse :
Mme Kyle, mre ? Tu espres aussi son retour ?
Ronica tourna lgrement la tte et croisa pensivement le
regard de sa fille. Puis dune voix sincre, elle affirma : Si cest
ce que tu espres, alors je le souhaite aussi.
Keffria ferma les yeux un instant. Du fond de ses secrtes
tnbres, elle reprit : Mais tu penses que je devrais me
dclarer veuve de marin, le pleurer et continuer mon chemin.
Tu pourrais, si tu voulais, dit Ronica dune voix neutre.
Voil assez longtemps quil a disparu. Personne ny trouverait
redire.
Keffria lutta contre la dtresse qui menaait de la
submerger. Elle nosait sy abandonner, au risque de devenir
folle. Jignore ce que je souhaite, mre. Je voudrais seulement
savoir. Sont-ils vivants, les uns et les autres ? Ce serait presque
un soulagement dapprendre que Kyle est mort. Alors je
pourrais faire mon deuil, pleurer tous les bons moments, et
oublier les mauvais. Sil revient... alors je ne sais pas. Je sens
trop de choses en moi. Si je lai pous, cest parce quil men
imposait. Jtais persuade quil prendrait soin de moi. Je
voyais combien tu travaillais dur quand pre tait en mer. Je ne
voulais pas mener la mme vie. Elle regarda sa mre et secoua
la tte. Pardon si je te blesse.
Mais non, dit schement Ronica (pourtant Keffria
devina quelle mentait).
Quand pre est mort, et que tout a chang, je me suis
retrouve vivre comme toi, dune certaine faon. Elle sourit
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tristement. Tant de petites choses, tant de tches accomplir,


je navais plus de temps pour moi. Le plus curieux cest que,
maintenant que jai pris les rnes, je ne pourrais pas les lcher,
je suppose. Mme si Kyle apparaissait demain sur le seuil et
quil disait : Ne tinquite pas, chrie, je moccupe de tout , je
ne crois pas que je le laisserais faire. Parce que jen sais trop,
aujourdhui.
Elle secoua la tte. Par exemple, je sais aujourdhui que je
suis meilleure que lui pour arranger les choses. Jai commenc
men rendre compte quand jai eu affaire nos cranciers. Jai
compris pourquoi tu as agi comme tu las fait, jai saisi ta
logique. Mais jai compris aussi que Kyle naurait pas fait preuve
de la mme patience. Et... Elle tourna le regard vers sa mre.
Tu vois comme je suis, maintenant ? Je ne veux plus de ces
fardeaux. Mais je ne peux supporter de men dcharger sur
quelquun dautre. Parce que, malgr tout le travail, jaime
diriger ma vie.
Avec lhomme qui convient, on peut diriger deux ,
suggra Ronica.
Keffria sentit son sourire se crisper. Mais Kyle nest pas
lhomme qui convient. Et nous le savons toutes les deux,
prsent. Elle inspira profondment. Sil revenait
aujourdhui, je ne le laisserais pas voter pour la famille au
Conseil. Parce que je connais mieux Terrilville que lui et que je
peux voter avec plus de discernement. Mais Kyle naimerait pas
du tout. Je crois que cela seul suffirait lloigner.
Kyle naimerait pas que tu aies assum la responsabilit
de voter ? Que tu aies t capable de torganiser pendant son
absence ?
Keffria saccorda du temps avant de rpondre. Elle se fora
noncer la vrit. Il dtesterait que jy aie russi, mre.
Pourtant, cest ainsi. Et cela me plat den tre capable. Cest une
des raisons qui me poussent laisser partir Selden. Parce que,
aussi jeune quil soit, il ma prouv quil se prenait en charge
mieux que je ne saurais le faire. Je pourrais le garder en
scurit, prs de moi. Mais ce serait agir exactement comme
Kyle qui me tenait sous sa coupe.

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Un coup lger frapp la porte les fit sursauter. Rache


passa une tte dans lentrebillement.
Jani Khuprus est l. Elle dit quelle vient chercher
Selden.
Rache avait chang insensiblement depuis les vnements
de Terrilville. Elle vivait toujours avec les Vestrit et se chargeait
des tches dune servante. Mais elle parlait sans dtour de la
terre quelle esprait acqurir, du genre de maison quelle
btirait quand la convention serait enfin arrte. Lorsquelle
annona que Jani venait chercher Selden, elle manifesta sa
dsapprobation par un ton quelle naurait pas employ
nagure. Keffria ne sen formalisa pas. Cette femme stait
occupe de ses enfants et, ce faisant, elle en tait venue les
chrir sincrement. Rache avait t tout heureuse du retour de
Selden. Cela la chagrinait de le voir repartir pour le dsert des
Pluies.
Je descends, rpondit aussitt Keffria. Tu devrais venir
aussi si tu veux lui dire au revoir.
*
En attendant Keffria avec nervosit, Jani examinait la
pice qui avait bien chang depuis les jours heureux o Reyn
avait fait sa cour Malta : propre mais meuble de bric et de
broc de siges et dune table quelque peu branlante,
manifestement rcuprs de droite et de gauche dans la maison.
Point de livres, de tapisseries, de tapis, point de ces petits
dtails intimes qui donnent du cachet une pice. Elle plaignait
les Vestrit de tout son cur. On leur avait enlev leur foyer ;
seuls les murs demeuraient.
Au vrai, navait-elle pas, elle-mme, assist
leffondrement de la cit ensevelie, source de la richesse du
dsert des Pluies et, indirectement, de Terrilville ? Trois-Noues
allait affronter des temps de vaches maigres. Mais sa maison
avait rsist la tempte. Elle disposait de ressources. Ses
tableaux, son linge brod, ses bijoux, sa garde-robe lattendaient
chez elle. Elle navait pas tout perdu, comme les Vestrit. Elle
sen sentait dautant plus goste demmener le dernier vestige
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de la vritable richesse de la famille. Le dernier fils partirait


avec elle cette nuit. On ne lavait pas nonce tout haut, cette
vrit inscrite en grand sur le visage cailleux de Selden. Il
appartenait dsormais au dsert des Pluies. Ce ntait pas le fait
de Jani , elle naurait jamais cherch voler un fils, encore
moins le dernier de sa ligne. Elle caressait lide demmener le
garon avec elle. Ce qui nattnuait pas ses remords. Un enfant
de plus dans sa maisonne tait un trsor inestimable. Elle
regrettait de lacqurir aux dpens de ses amies.
Le crissement de leurs sandales les prcda. Dabord
Keffria puis Ronica et enfin Rache pntrrent dans la pice.
Selden ntait pas avec elles. Tant mieux. Jani prfrait faire sa
proposition Keffria avant que celle-ci nait dit au revoir son
fils, proposition qui ainsi ressemblerait moins un march.
Durant lchange des saluts, elle remarqua que la main de
Ronica tait plus frle dans la sienne et que sa fille tait plus
grave et plus rserve. Ma foi, ctait assez naturel.
Aimeriez-vous une tasse de th ? demanda Keffria,
obissant une ancienne courtoisie. Puis, avec un rire nerveux,
elle se tourna vers Rache. Cest--dire, si nous en avons, ou
quelque chose dapprochant ?
La servante sourit. Je dois pouvoir trouver des herbes
infuser.
Je prendrais bien volontiers quelque chose de chaud,
rpondit Jani. Je suis gele jusquaux os. Pourquoi faut-il que
lhiver soit si rude quand nous vivons des temps aussi
difficiles ?
Elles se plaignirent un peu. Lorsque Rache revint avec la
tisane, Ronica coupa court aux banalits. Eh bien, cessons de
tergiverser comme si nous ignorions la raison de la prsence de
Jani. Elle est venue pour emmener Selden au dsert des Pluies,
sur le Kendri qui appareille cette nuit. Je sais que Keffria a
donn son accord, et que cest le dsir de Selden. Mais... Le
courage lui manqua. Sa voix se crispa sur les derniers mots.
Mais cela me chagrine vraiment de perdre Selden...
Je regrette que vous prouviez ce sentiment, dclara
Jani. Que vous ayez limpression de le perdre, veux-je dire. Il
vient avec moi aujourdhui, pour un temps, parce quil croit
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sincrement quil a le devoir de nous assister dans notre travail


prliminaire. Il ne fait pas de doute que le dsert des Pluies a
appos sa marque sur lui. Mais cela ne signifie pas quil nest
plus un Vestrit. Et dans lavenir, jespre que le dsert des Pluies
et Terrilville viendront se mler librement et souvent. Ces
paroles ne suscitrent gure de raction. Selden nest pas la
seule raison de ma prsence ici, ajouta-t-elle brusquement. Jai
deux propositions faire. Lune de la part du Conseil des
Marchands des Pluies. Lautre de ma part moi.
Avant quelle ait pu poursuivre, Selden ouvrit la porte. Je
suis prt , annona-t-il avec une vidente satisfaction. Il entra
en tranant un sac de toile tout bossel et regarda le groupe de
femmes. Pourquoi ce silence ? demanda-t-il. La lueur du feu
dansait sur les cailles de ses pommettes. Personne ne rpondit.
Jani sinstalla sur son sige et accepta la tasse que Rache
lui avait servie. Elle avala une petite gorge, profitant du silence
pour mettre de lordre dans ses penses. La tisane avait un got
de menthe, avec une saveur piquante de racine de palme. Cest
vraiment dlicieux , dit-elle sincrement en reposant la tasse.
Elle promena le regard sur les visages qui lentouraient. Keffria
tenait sa tasse mais ny avait pas encore got. Ronica, elle, ny
avait pas touch. Jani saperut subitement de son omission.
Elle sclaircit la gorge.
Moi, Jani Khuprus, des Marchands du dsert des Pluies,
jaccepte lhospitalit de votre demeure et de votre table. Je me
rappelle tous les plus anciens engagements du dsert des Pluies
Terrilville. Alors quelle prononait les antiques paroles
consacres, elle fut surprise de sentir les larmes lui monter aux
yeux. Oui, ctait bien cela. Elle lut sur les visages des femmes
de Terrilville vin sentiment rciproque.
Comme si elles avaient rpt leur intervention, Keffria et
Ronica se mirent parler en mme temps. Nous, Ronica et
Keffria Vestrit des Marchands de Terrilville, vous souhaitons la
bienvenue notre table et dans notre demeure. Nous nous
rappelons les plus anciens engagements de Terrilville au dsert
des Pluies.
Keffria les surprit tous en poursuivant seule : Et notre
accord particulier concernant la vivenef Vivacia, produit de nos
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deux familles, avec lespoir quelles suniront par le mariage de


Malta Vestrit et de Reyn Khuprus. Elle prit une profonde
inspiration. Sa voix tremblait peine. En tmoignage du lien
qui nous unit, je vous offre mon fils cadet, Selden Vestrit, je le
confie la famille Khuprus du dsert des Pluies. Je vous charge
de lui enseigner les usages de notre peuple.
Oui. Ctait bien. Que tout soit officiel. Selden se redressa
soudain de toute sa taille. Il lcha son sac et savana. Il saisit la
main de sa mre et leva les yeux vers elle. Dois-je dire quelque
chose ? demanda-t-il gravement.
Jani tendit la main. Moi, Jani Khuprus, du dsert des
Pluies, jaccueille Selden Vestrit, confi notre famille. On lui
enseignera les usages de notre peuple. Il sera chri comme lun
des ntres. Si tel est son souhait.
Selden ne lcha pas la main de sa mre. Comme il tait
sage, dj, ce garon ! Mais il plaa sa main libre dans celle de
Jani. Il sclaircit la gorge. Moi, Selden de la famille Vestrit
dsire tre confi la famille Khuprus du dsert des Pluies. Il
regarda sa mre en ajoutant : Je ferai de mon mieux pour
apprendre tout ce quon menseignera. Voil qui est fait.
Voil qui est fait , confirma sa mre doucement. Jani
jeta un coup dil la petite main rche quelle tenait. Des
cailles commenaient apparatre autour du lit des ongles. Il
changerait rapidement. Oui, vraiment, quil aille au dsert des
Pluies o ce genre de choses tait accept, ctait pour le mieux.
Lespace dun instant, elle se demanda ce que sa fille cadette Kys
penserait de lui. Il tait un peu plus g quelle. Une union entre
eux ne serait pas impensable. Puis elle repoussa cette ide
goste. Elle leva les yeux pour croiser le regard morne de
Keffria.
Vous pouvez venir aussi, si vous le souhaitez. Et vous,
Ronica. Cest ma proposition. Venez Trois-Noues. Je ne vous
promets pas que la vie y sera plus facile quici mais vous serez
les bienvenues chez moi. Je sais que vous attendez des nouvelles
de Malta. Moi aussi, jattends le retour du dragon. Nous
pourrions attendre ensemble.
Keffria secoua lentement la tte. Jai pass trop de temps
attendre dans ma vie, Jani. Cest fini, maintenant. Il faut
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pousser le Conseil de Terrilville agir et je suis parmi ceux qui


doivent sy employer. Je ne peux attendre qu ils ramnent le
calme. Il faut que jinsiste, chaque jour, pour que toutes les
plaintes soient examines. Elle regarda son fils. Je suis
dsole, Selden.
Il lui adressa un regard perplexe. Dsole de faire ce que
tu dois ? Mre, cest ton exemple que je suis. Je vais TroisNoues pour la mme raison. Il parvint sourire. Tu me
laisses partir. Et je me spare de toi. Parce que nous sommes
des Marchands.
Le visage de Keffria se dcrispa soudain comme si un
pch impardonnable avait t effac de son me. Elle poussa
un grand soupir. Merci, Selden.
Moi aussi, je dois rester, dit Ronica dans le silence. Car
si Keffria est la Marchande de la famille, je suis oblige de
veiller nos intrts. On na pas seulement saccag et pill notre
maison. Nous avons dautres proprits, qui ont subi des
dommages similaires. Si nous ne voulons pas tout perdre, je
dois agir maintenant, embaucher des ouvriers qui vont
travailler en change dune partie de la prochaine rcolte. Le
printemps va revenir. Les vignes et les vergers vont produire de
nouvelles feuilles. Malgr tous nos autres soucis, il faut
prvoir.
Jani secoua la tte avec un petit sourire. Je mattendais
votre rponse. Et le Conseil du dsert des Pluies men avait
prvenue quand je lui ai fait part de mes intentions.
Keffria frona les sourcils. Pourquoi le Conseil des Pluies
serait-il intress notre rponse ?
Jani ne rvlerait pas que le Conseil avait t aussi
impatient quelle-mme de sapproprier Selden Vestrit. Mais
elle leur dit le reste. Il tait dsireux de profiter de vos
services, Keffria. Mais pour tre efficace, il vous faudrait
demeurer Terrilville.
Mes services ? Keffria tait manifestement ahurie.
Quels services puis-je donc leur rendre ?
Il se peut que vous ayez oubli ou chass de votre esprit
votre dernire intervention au Conseil des Pluies. Mais les
membres du Conseil, eux, ne lont pas oublie. Ils ont t trs
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tents par votre proposition, quand vous avez offert de risquer


votre vie pour les Marchands. Mais la situation a volu si
rapidement que votre sacrifice ntait plus ncessaire. Pourtant
votre disponibilit ainsi que votre apprciation lucide des
affaires les ont fortement impressionns. Avec tous ces
changements dans lair, le Conseil du dsert des Pluies a besoin
dune voix officielle Terrilville. Quand des Marchands tels que
Polks, Kevin et Lorek tombent daccord pour considrer que
vous tes la mieux place, vous devez comprendre que vous avez
produit une impression trs favorable.
Keffria rougit lgrement. Mais les Marchands du dsert
des Pluies ont toujours pu parler librement au Conseil de
Terrilville, tout comme un Marchand de Terrilville peut
rclamer le droit la parole au dsert des Pluies. Vous navez
pas besoin de moi comme reprsentante.
Nous ne sommes pas du mme avis. Les changements se
prcipitent ; seuls les oiseaux messagers peuvent voler aussi
rapidement, nos communauts doivent cooprer plus
troitement que par le pass. La circulation des vivenefs sur le
fleuve, ainsi que celle de nos vaisseaux de patrouille, a t
rduite, ces derniers temps. Pourtant, plus que jamais, nous
avons besoin ici, Terrilville, de la voix de quelquun qui
comprenne les proccupations du dsert des Pluies. Nous vous
considrons comme la personne idale. Votre famille est dj
troitement lie au dsert des Pluies. Si nous comptons que
vous nous demandiez conseil toutes les fois que ce sera possible,
nous nous fierons vous pour parler en notre nom quand un
avis urgent sera ncessaire.
Mais pourquoi ne pas choisir lun des vtres ici,
Terrilville ? senquit Keffria dune voix hsitante.
Parce que, comme vous venez de le dire, vous et votre
mre, ils doivent rester proches de leurs foyers en ces temps
troubls. Dailleurs, maints gards, vous tes maintenant des
ntres.
Ce serait parfait, mre, intervint soudain Selden. Car le
dragon aura aussi besoin de ta voix. Tu pourrais convaincre
Terrilville de la ncessit dassister le dragon, au-del de ce que
prvoit l accord que nous avons sign.
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Jani le regarda avec surprise. La pice avait beau tre


claire, elle vit les yeux du garon rayonner littralement
denthousiasme. Mais Selden, viendra peut-tre un temps o
les intrts du dragon diffreront de ceux du dsert des Pluies
ou de Terrilville, avana-t-elle doucement.
Oh non ! Il vous est difficile de le croire mais je sais de
quoi je parle. Cette connaissance va au-del de ma personne,
elle remonte une autre poque. Jai rv de la cit qua
voque Tintaglia, elle dpasse toute imagination. Compare
Cassaric, Clochetinte tait bien modeste.
Cassaric ? Clochetinte ? interrogea Jani, confondue.
Clochetinte est le nom que les Anciens ont donn la
cit ensevelie sous Trois-Noues. Cassaric est la cit que vous
allez exhumer pour Tintaglia. Vous y trouverez des salles
construites lchelle des dragons. Dans la Salle de lEtoile,
vous dcouvrirez un sol incrust de joyaux de feu, comme vous
les appelez, qui reprsente le ciel nocturne la veille du
printemps. Il y a un labyrinthe aux murs de cristal, accord pour
rflchir les rves de ceux qui sy aventurent ; parcourir ce
labyrinthe, cest faire face son me. LArc-En-Ciel du Temps,
ainsi lappellent-ils entre eux, car ceux qui lont parcouru
semblent avoir emprunt chacun un itinraire diffrent. Des
merveilles sont enterres l et peuvent tre exhumes au
jour... Extasi, il laissa sa phrase en suspens. Il demeura en
silence, respirer profondment, les yeux perdus au loin. Les
autres changrent des regards. Il se remit parler. La
richesse que les dragons vont nous apporter excdera de loin
largent. Ce sera la renaissance du monde. Lespce humaine est
devenue isole, et dangereusement arrogante dans sa solitude.
Le retour des dragons rtablira lquilibre dans nos esprits et
dans nos ambitions. Brusquement il clata de rire. Non
quils soient des tres parfaits, oh non ! Ce qui fait notre valeur
aux uns et aux autres, cest que chaque race prsente lautre
un miroir de prsomption et de vanit. Devant lattitude
impudente et dominatrice dune espce diffrente de la ntre,
nous comprendrons le ridicule de nos prtentions.
Le silence suivit ces paroles. Les ides quil avait lances si
ngligemment rencontrrent un cho en Jani. Lintonation du
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garon, son vocabulaire ntaient pas ceux dun enfant. Etait-ce


linfluence du dragon ? Quavaient-ils donc lch sur le monde ?
Aujourdhui, vous doutez, rpliqua Selden ses questions
muettes. Mais vous verrez, le dsert des Pluies trouvera son
intrt satisfaire le dragon.
Eh bien, rpondit enfin Jani. En cela, peut-tre faudra-til sen remettre au jugement de ta mre, puisquelle nous
reprsente.
Cest une lourde responsabilit, fit Keffria, indcise.
Nous en sommes tous conscients, reprit Jani dun ton
gal. Et elle ne saurait tre assume sans ddommagement.
Elle marqua une hsitation. Au dbut, nous serons en peine de
vous rtribuer en argent. Jusqu ce que le commerce soit
rtabli, nous serons obligs, je le crains, den revenir au troc.
Elle parcourut la pice des yeux. Nous disposons dun
mobilier en suffisance. Estimez-vous que nous puissions
instaurer un change quitable ?
Une tincelle despoir salluma dans les yeux de Ronica.
Certainement , rpondit aussitt Keffria. Avec un rire triste,
elle ajouta : Je ne saurais penser aucun meuble qui ne
trouverait ici son emploi.
Jani sourit, satisfaite. Elle avait craint de leur donner
croire quelle achetait Selden. En vrit, elle avait limpression
davoir conclu le meilleur des marchs, celui o chaque partie a
le sentiment davoir emport la mise. Dressons une liste de ce
qui vous manque le plus , proposa-t-elle. Elle posa la main sur
lpaule de Selden, en prenant garde de ne pas paratre trop
possessive. Quand nous arriverons Trois-Noues, Selden
pourra maider choisir ce qui conviendra le mieux.

-19-

2
RPARATIONS
Bon, alors, retour la plage, constata Parangon.
Pas pour longtemps , assura Ambre. Elle posa
brivement sa main gante sur le pont. Ctait un geste de
tendresse, mais ce ntait quun geste. Elle avait dormi
longtemps, profondment, et il avait attendu avec impatience
son rveil pour retrouver le contact fugace quils avaient
partag. Mais cela ne devait pas tre. Il ne pouvait latteindre, il
la sentait peine. Il tait plus seul que jamais.
Brashen navait plus confiance en lui. Parangon avait
essay de lui dire quil ny avait pas davarie dans les uvres
mortes mais Brashen avait tenu chouer le navire sur la plage.
Le capitaine stait excus avec raideur, en expliquant quil
aurait agi de mme avec nimporte quel navire aussi
endommag que Parangon. Puis il avait mis au sec la carcasse
roussie sur une plage de sable. La mare stait retire,
lchouant l, la coque presque entirement dcouverte. Au
moins tait-il hors de porte du serpent qui tournait sans fin
autour de lui. Lanimal le harcelait, lincitant la vengeance, ce
qui le rendait fou.
Brashen avait schement enjoint les membres survivants
de lquipage de procder aux rparations. Il arpentait le pont,
lair imposant, ouvrant peine la bouche, et le travail avanait,
malgr le manque dentrain des hommes. Le mt de rserve
avait t dress et fix. On avait rcupr manilles et
manuvres courantes, on avait tir sur le pont des morceaux de
cordages intacts quon avait pisss, de la toile et autres
fournitures. Les vivres gts avaient t jets par-dessus bord.
On avait barr les fentres casses dans la chambre du
capitaine, envoy une quipe terre pour couper du bois afin de
-20-

confectionner des espars. Le bois vert serait impropre


travailler mais ils navaient pas le choix. Il ny avait pas de
bavardage, pas de chanson, pas de plaisanterie. Mme Clef tait
renferm et muet. Personne navait tent deffacer les taches de
sang sur le pont. On les contournait ou on les enjambait. Le
venin des serpents avait fait des trous et des indentations dans
le bois-sorcier, avait piquet le visage de la figure de proue et
laiss des tranes sur sa poitrine. Des cicatrices de plus.
Vtue dune ample tunique taille dans un drap, Ambre
avait trim avec les autres jusqu ce que Brashen lui ait
ordonn avec brusquerie de prendre du repos. Elle tait reste
allonge quelque temps en silence sur sa couchette. Puis elle
stait leve, comme si elle ne pouvait supporter de rester
immobile. A prsent, elle tait assise sur le gaillard davant et
triait les outils qui allaient lui servir. Elle se dplaait avec
gaucherie, mnageant le ct brl de son corps. Parangon
stait habitu ce quelle lui fasse part voix haute de ses faits
et gestes mais aujourdhui, elle tait silencieuse. Il la sentait
proccupe mais nen comprenait pas la raison.
Kennit et la Vivacia avaient disparu comme sils ne
staient jamais trouvs l. De la horde qui lavait attaqu ne
restait quun seul serpent. Les jours de calme depuis le coup de
tabac rendaient tout cela encore plus irrel. Mais cela navait
pas t un rve. Les dragons taient tapis en lui, juste sous la
surface. Un sang neuf marquait son pont. Plusieurs matelots
taient toujours fchs contre lui. Ou ils avaient peur de lui.
Parfois, avec les humains, il tait difficile de dmler les deux.
Mais ctait la distance quAmbre observait son gard qui le
blessait le plus.
Je ny pouvais rien, rpta-t-il sur un ton plaintif.
Vraiment ? demanda-t-elle avec indiffrence.
Elle avait t comme a tout laprs-midi. Elle ne laccusait
pas mais elle nacceptait pas non plus ce quil disait. Il perdit
son sang-froid. Non. Je ny pouvais rien ! Et puisque tu as
fouill dans mes souvenirs, tu devrais le comprendre. Kennit
fait partie de ma famille. Tu le sais, maintenant. Tu sais tout,
dsormais. Tous les secrets que javais jur de garder pour moi,
tu les as vols.
-21-

Il retomba dans le silence, troubl par le remords. Il ne


pouvait tre loyal. Sil tait loyal envers Kennit, il tait dloyal
envers Ambre et ses dragons. Kennit faisait partie de sa famille,
pourtant il lui avait dj une fois manqu de parole. Il tait
dloyal et mchant. Pire, il se sentait affranchi. Ses motions
tournaient comme une girouette. Il navait pas vraiment voulu
mourir, ni tuer tous ses amis. Ambre aurait d le savoir. Elle
savait tout, dsormais. Il trouvait une sorte de rconfort
honteux partager ce terrible secret, car il tait content que
quelquun enfin sache tout. Son ct puril esprait quelle lui
dirait quoi faire. Trop longtemps, il stait collet avec ces
souvenirs effrayants et odieux. Au bout de tout ce temps ils
auraient d disparatre, devenir insignifiants. Au contraire, ils
avaient form un abcs et, au moment mme o il renaissait
une vie nouvelle, la vieille blessure avait crev et tout
empoisonn. Cela avait failli les tuer tous.
Tu aurais d nous le dire. Les mots taient contraints,
comme si elle avait voulu les retenir. Pendant tout ce temps,
tu savais bien des choses qui auraient pu nous aider, et tu les as
gardes pour toi. Pourquoi, Parangon, pourquoi ?
Il ne rpondit pas tout de suite. Il sentait ce quelle tait en
train de faire. Elle tournait un cordage sur un taquet. Elle sy
appuya de tout son poids. Puis elle sapprocha de la lisse et
lescalada avec raideur. Elle retomba par-dessus la proue,
slana devant lui et sans crier gare atterrit lgrement contre
sa poitrine. Par rflexe, il leva les mains pour la cueillir. Elle se
figea dans son treinte puis dclara avec rsignation : Je sais.
Tu pourrais me tuer sur-le-champ, si tu voulais. Mais depuis le
dbut, nous navons pas eu dautre choix que nous en remettre
toi. Jai espr que la confiance serait rciproque mais,
lvidence, cela na pas t le cas. Tu as prouv que tu tais
capable de nous tuer tous. Cela tant, je ne vois plus de raison
de te redouter. Que tu dcides ou non de nous tuer, tu mas
montr que je nai aucune prise l-dessus. Tout ce que je peux
faire, cest observer une discipline de vie et accomplir ce que je
dois.

-22-

Peut-tre est-ce vrai pour moi aussi , rtorqua-t-il. Il fit


une plate-forme de ses mains afin quelle puisse sy tenir, tout
comme pour le petit Kennit, il y avait si longtemps.
Elle ne releva pas ses paroles. Elle passa lgrement ses
mains gantes sur le visage de Parangon, effleurant ses
nouvelles cicatrices, ses joues, son nez et sa barbe.
Il ne put laisser le silence se prolonger. Cette nuit-l, tu
maimais. Tu tais prte risquer ta vie pour me sauver.
Pourquoi es-tu si fche aujourdhui ?
Je ne suis pas fche, protesta-t-elle. Je ne peux
mempcher de penser que tout aurait pu tourner diffremment.
Je suis... blesse. Non. Chagrine. A cause de ce que tu nas pas
fait, alors que nous, nous avons accompli ce que nous avons pu
pour toi. A cause de tout ce que tu nous as cach. Et si je suis si
profondment peine, cest sans doute parce que je taime
proportion. Pourquoi ne nous as-tu pas fait confiance,
Parangon ? Si tu nous avais rvl tes secrets, tout se serait
rsolu diffremment.
Il rflchit un moment ces paroles tandis quelle lui ttait
le cou et la mchoire. Tu en as plein, toi aussi, des secrets, ditil subitement accusateur. Que tu nas jamais partags avec nous.
Et tu me mprises parce que je les garde pour moi ?
Les secrets que je dtiens mappartiennent. Mon silence
ne nuit personne , repartit-elle dun ton devenu solennel.
Il devina ses doutes. Tu nen es pas sre. Il tait tout
aussi dangereux que je parle ou que je me taise. Mais comme tu
dis, ces secrets mappartenaient. Cest peut-tre la seule chose
qui mait vraiment appartenu.
Elle observa un long moment le silence. O sont les
dragons ? dit-elle enfin. Que sont-ils, pourquoi y a-t-il des
dragons en toi ? Est-ce cause de toi que je rvais de dragons et
de serpents ? Ai-je t appele vers toi ?
Il rflchit un instant. Que me donneras-tu en change si
je rponds ? Un de tes secrets ? Pour me prouver que tu me fais
confiance autant que je te fais confiance.
Je ne sais pas si je peux , pronona Ambre avec lenteur.
Elle avait cess de lui caresser le visage. Mes secrets sont ma

-23-

cuirasse. Sans eux, je suis trs vulnrable toutes sortes de


blessures. Mme aux blessures infliges involontairement.
Tu vois, tu comprends , scria-t-il aussitt. Il sentit
que son trait portait.
Elle prit une inspiration et parla avec prcipitation, comme
si elle plongeait dans leau froide. Cest difficile expliquer.
Quand jtais beaucoup plus jeune et que jen parlais, on me
trouvait trop prtentieuse. On voulait me persuader que je ne
pouvais pas tre celle que je croyais. Finalement, je me suis
sauve. Alors je me suis promis que je naurais plus peur de ce
quon pourrait penser de moi. Que je ne rvlerai pas lavenir
qui mattendait. Trs rares sont ceux qui jai fait part de mes
rves et de mes ambitions.
Tu parles beaucoup mais tu ne dis pas grand-chose, fit
remarquer Parangon avec impatience. Ques-tu exactement ?
Elle eut un petit rire sans joie. Je ne saurais te lexpliquer
en un mot. On ma traite de folle aussi souvent que de
prophte. Jai toujours su que javais des choses accomplir
pour le monde, des choses que personne dautre ne pourrait
accomplir. Bon. Cest vrai de chacun de nous, je nen doute pas.
Pourtant, je suis une voie que je ne distingue pas clairement. Il y
a des guides le long du chemin, mais je ne les trouve pas
toujours. Je suis partie la recherche dun petit esclave neuf
doigts. Elle secoua la tte. Il le sentit.
A la place jai dcouvert Altha, et quoiquelle ne soit ni
garon ni esclave et quelle ait ses dix doigts, jai eu lintuition
quelle avait un rapport avec lui. Alors je lai aide. Puissent les
dieux me pardonner, je lai aide chercher sa mort. Puis jai
rencontr Malta, et je me suis demand si ce ntait pas elle que
jaurais d aider. Je tends le bras, Parangon, travers les
brumes du temps, pour atteindre des symboles qui deviennent
des hommes et des hommes qui frlent la lgende. Jai une
tche accomplir ici mais elle me demeure cache. Je ne peux
qualler de lavant en esprant que, le moment venu, je la
reconnatrai et jagirai comme il faut. Quoique, aujourdhui,
lespoir soit bien mince. Elle respira. Pourquoi y a-t-il des
dragons en toi ?

-24-

Il devina quelle avait dlibrment chang de sujet.


Nanmoins, il lui rpondit : Parce que jtais destin tre
dragon. Ce que vous appelez bois-sorcier est en fait une
enveloppe protectrice que les serpents de mer tissent autour
deux avant de commencer leur mtamorphose en dragon. Les
Marchands du dsert des Pluies ont dcouvert des dragons dans
leur enveloppe, parmi les ruines dune antique cit. Aprs les
avoir tus, ils ont utilis leurs enveloppes, riches de souvenirs
de dragon, pour construire des navires. On nous appelle
vivenefs or, en vrit, nous sommes morts. Mais, tant que la
mmoire est vivante, nous sommes condamns une semi vie,
emprisonns dans un corps balourd qui ne peut se mouvoir sans
le concours des humains. Je suis plus malheureux que la plupart
car on a utilis deux cocons pour ma construction. Depuis que
jai t cr, les dragons lintrieur de moi ont lutt pour
prendre le dessus. Il secoua son immense tte. Je me suis
veill trop tt, vois-tu. Je nai pas absorb assez de souvenirs
humains pour me fixer fortement sur eux. Depuis que jai ouvert
les yeux, je suis tiraill.
Je ne comprends pas. Pourquoi es-tu Parangon alors, et
non un dragon ?
Il rit amrement. Tu crois que cest quoi, Parangon,
sinon un vernis de souvenirs humains plaqu sur des dragons
rivaux ? En se disputant la prminence, ils mont permis de
maffirmer. Quand je dis je , je sais peine ce que jentends
par l. Il soupira. Cest ce que Kennit ma donn, et ce qui
me manquera le plus. La conscience de soi. Le sentiment
dappartenir une famille. Quand il tait bord, je navais
aucun doute sur mon identit. Tu le considres comme un
pirate sanguinaire. Moi, je le vois dabord comme un petit
garon sauvage, plein de vie et de joie dans le vent et les vagues.
Il riait, se balanait dans la mture et ne me laissait pas en paix.
Il refusait davoir peur de moi. Il tait n bord. Peux-tu
limaginer ? La seule naissance laquelle jaie jamais assist a
t en mesure deffacer toutes les morts qui lavaient prcde.
Son pre me la prsent, tout couvert encore du sang de sa
naissance. Tu nas jamais t mon navire, Parangon. Dans le
fond de ton cur. Mais peut-tre pourras-tu tre le sien comme
-25-

il est toi. Et cest ce quil a t. Il a tenu les dragons en chec.


Toi, tu les as librs et nous devons tous dsormais en subir les
consquences.
Ils ont lair tranquilles. Endormis, hasarda Ambre. Tu
parais tout fait toi-mme, en plus... ouvert.
Exactement. Tellement ouvert que je laisse filtrer mes
secrets. Ques-tu en train de faire ? Il croyait quelle inspectait
les dgts causs par le feu. Il sattendait quelle parcourre sa
coque comme une araigne, non quelle se promne sur tout son
corps.
Je tiens la promesse que jai faite, toi et aux dragons. Je
vais te sculpter des yeux. Jessaie de dterminer o commencer
les rparations.
Non.
Tu es sr ? demanda-t-elle mi-voix. Il sentit son
dsarroi. Elle lavait promis aux dragons. Que ferait-elle si
Parangon le lui interdisait ?
Non, je veux dire ne me rpare pas le visage. Donne-men
un nouveau. Un qui sera tout moi.
Heureusement, elle ne lui demanda pas ce quil entendait
par l. Elle se borna rpter : Tu es sr ?
Il rflchit vin instant. Je crois... Je ne veux pas tre vin
dragon. Cest--dire, je veux bien mais je dsire tre les deux, si
je suis oblig dtre dragon. Et pourtant, je dsire aussi tre
Parangon. Pour tre, comme tu dis, trois fondus en un. Je
veux... Il hsita. Si elle venait rire de ce quil allait dire, ce
serait pire que la mort, puisque la vie est toujours plus cruelle et
dure que la mort. Donne-moi un visage que tu pourrais
aimer , implora-t-il mi-voix.
Elle simmobilisa, samollit dans ses mains. La tension quil
avait senti vibrer dans ses muscles disparut. Elle faisait quelque
chose, puis les mains nues dansrent lgrement sur sa figure.
En le touchant, elle le mesurait et en mme temps elle souvrait
lui. Peau contre peau. Elle ne se cachait plus de lui. Le contact
suffit Parangon pour comprendre que ctait lacte le plus
courageux quelle ait jamais accompli. Il brida sa curiosit et
tenta de rpondre sa confiance. Il ne chercha pas latteindre

-26-

ni la dpouiller de ses secrets. Il attendrait, il ne prendrait que


ce quelle lui offrirait.
Il sentit les mains se promener sur son visage, mesurer les
proportions. Elle lui appliqua sa paume sur la joue. Cest
possible. En fait, ce serait facile. Elle se racla la gorge. Ce
sera un gros travail mais quand nous entrerons dans le port de
Terrilville, tu auras un nouveau visage.
Terrilville ? Il tait tonn. On rentre ?
Et o veux-tu quon aille ? A quoi bon dfier encore
Kennit ? Vivacia parat contente dtre entre ses mains. Et
mme dans le cas contraire, que pourrions-nous faire ?
Mais, et Altha ?
Ambre suspendit son geste. Elle posa le front sur la joue de
Parangon et lui communiqua la profondeur de son chagrin.
Tout cela, ctait pour Altha, navire. Sans elle, la tche que je
devais accomplir, quelle quelle soit, na plus de sens. Brashen
na plus le cur continuer, et lquipage na pas le courage de
se venger. Altha est morte et jai chou.
Altha ? Altha nest pas morte. Kennit la repche.
Quoi ? Ambre se raidit. Elle posa les mains plat sur la
figure de Parangon.
Il tait bahi. Comment pouvait-elle lignorer ? Kennit la
repche. Cest le serpent qui me la appris. Je crois quil
essayait de me mettre en colre. Il a affirm que Kennit avait
vol deux de mes humains, deux femelles. Il sinterrompit. Il
sentit quelle irradiait. On aurait dit que la chaleur et la joie qui
schappaient delle avaient fait clater la coquille qui
lentourait.
Jek aussi ! Elle prit une inspiration tremblante comme
si elle avait t longtemps prive dair. Elle ajouta pour ellemme : Toujours, toujours, je perds trop facilement la foi. Je
devrais pourtant le savoir, depuis le temps. La mort ne triomphe
pas. Elle menace mais elle ne peut dompter lavenir. Ce qui doit
tre sera. Elle lui donna un baiser sur la joue, qui le sidra,
puis lui tira la barbe. Allez, allez, repose-moi sur le pont !
Brashen ! Clef ! Altha nest pas morte. Kennit la repche.
Cest Parangon qui la dit ! Brashen ! Brashen !

-27-

*
Aux cris perdus dAmbre il arriva en courant, craignant
que Parangon ne lait blesse. Mais Brashen vit la figure de
proue la dposer avec douceur sur le pont roussi. Elle fit un pas
en titubant dans sa direction, bafouillant quelque chose
propos dAltha, puis elle saffaissa sur les genoux. Je vous
avais dit de vous reposer ! sexclama-t-il, furieux. Le venin du
serpent avait fait sur elle des ravages : ses cheveux fauves
pendaient en cheveaux dun cuir chevelu rouge qui se
desquamait. Le ct gauche de son visage et de son cou taient
carlates. Il ignorait ltendue des lsions sur son corps. Elle
marchait en claudiquant fortement, le bras gauche tout prs du
corps. Chaque fois quil la voyait, il tait stupfait quelle ait
mme pu quitter le lit.
Il sapprocha prcipitamment, la prit par le bras droit pour
la remettre sur pied. Elle sappuya contre lui. Quy a-t-il ? a
va ?
Altha est vivante. Un serpent a rvl Parangon que
Kennit a recueilli deux femmes de notre navire. Il a Altha et
Jek. On peut les reprendre. Les mots se bousculaient sur ses
lvres. Clef se dpchait, les sourcils froncs, ahuri. Brashen
essayait de dmler le sens de ces paroles. Altha tait vivante.
Non. Elle ne voulait pas dire a. Le chagrin lavait pntr
jusqu la moelle. Cette promesse de joie le blessait trop
vivement. Il ne pouvait esprer. Il dclara durement : Je ny
crois pas.
Moi si, rtorqua Ambre. La faon dont il me la divulgu
ne laisse aucun doute. Cest le serpent blanc qui le lui a appris. Il
a vu Kennit recueillir deux femmes de notre navire. Altha et
Jek.
Les paroles dun serpent transmises un navire fou ,
railla Brashen. Mais il avait beau dire, lespoir flamboya
douloureusement en lui. Pouvons-nous tre srs que le
serpent sait de quoi il parle ? Etaient-elles vivantes quand
Kennit les a recueillies ? Sont-elles toujours vivantes ? Et mme
si ctait le cas, quel espoir avons-nous de les sauver ? Ambre
se mit rire. Elle lui empoigna lpaule de sa main valide et
-28-

essaya de le secouer. Brashen ! Elles sont vivantes ! Accordezvous un moment pour savourer la nouvelle ! Quand vous aurez
respir un bon coup, que vous aurez dit Altha est vivante ,
tous les obstacles seront rduits de petits ennuis. Dites-le.
Ses yeux brun dor taient irrsistibles. Sans savoir
pourquoi, il sexcuta. Altha est vivante. Il essaya les mots
tout haut. Ambre lui fit un grand sourire et Clef se mit
gambader sur le pont. Altha est vivante ! rptait le gamin.
Crois-le, lencouragea Parangon. Le serpent na aucune
raison de mentir.
Quelque chose de mort remua en lui. En dpit de sa dfaite
lui, peut-tre tait-elle toujours vivante. Il avait accept le
fardeau de sa mort quil imputait ses checs. Il avait essay de
vivre avec cette ide quil avait manqu son devoir, et cela lui
avait drout lesprit. Ce sursis abattit ses dfenses. Quelque
chose qui ressemblait fort un sanglot le secoua et, malgr le
regard tonn de Clef, les pleurs quil stait interdits lide de
sa mort lui montrent enfin aux yeux. Il crasa les larmes mais
ne put matriser le tremblement qui sempara de lui.
Clef eut laudace de le tirer par le poignet. Captain, vous
comprenez pas ? Elle est vivante. Pas la peinde pleurer,
maintnant.
Il clata dun rire aussi douloureux quun sanglot. Je sais.
Je sais. Cest seulement que... Les mots lui manqurent.
Comment pouvait-il expliquer un gamin la vague dmotions
qui accompagnait le rtablissement de son univers ?
Ambre lui apporta dautres ides. Kennit ne se serait pas
donn la peine de la sauver pour la tuer aprs. Il a lintention de
rclamer une ranon. Cest la seule explication logique. Il se
peut que nous nayons pas assez dargent pour payer la ranon
de la Vivacia ni le pouvoir et lhabilet de la reprendre de force
mais nous avons suffisamment de quoi faire une offre
raisonnable pour Altha et Jek.
Il va falloir retourner Partage. Les penses se
bousculaient dans la tte de Brashen. Kennit croit quil a coul
Parangon. Si nous rapparaissons... Il secoua la tte.
Impossible de savoir quel accueil on va nous faire.

-29-

Y ma pas vu ni Ambre non plus. Si on utilisait la yole


pour remonter le marais mare haute, et pis quon fasse une
offre...
Brashen secoua la tte en souriant la vaillante
proposition de Clef. Cest une ide courageuse, mais a ne
marchera pas, fiston. Rien ne les empchera de prendre la
ranon et de vous retenir tous les deux. Non. Je crains quon
doive se battre.
Tu ne pourras pas la rcuprer en te battant, intervint
soudain Parangon. Pas plus que tu ne pourras la racheter. Il se
moquait bien de ton or quand tu las affront la dernire fois.
Non. Il ne la vendra pas. Il tourna vers eux son visage balafr.
Comment le sais-tu ? demanda Brashen.
Parangon dtourna la tte et sa voix devint plus grave.
Parce que je sais ce que je ferais, moi. Jaurais peur quelle
nait appris mes secrets. Ce serait trop dangereux pour Kennit
de la laisser partir. Il la tuera avant quon la lui enlve. Pourtant,
je ne comprends pas pourquoi il la sauve. Il aurait t bien
plus sage pour lui de la laisser se noyer. Donc quelque chose
mchappe.
Brashen retint son souffle. Le navire navait jamais t
aussi franc avec lui. On aurait presque dit quun tranger parlait
avec la voix de Parangon. Il poursuivit, songeur : Sil la garde,
elle sera pour lui comme un trsor inestimable. Elle est trop
prcieuse pour quil la tue. Il finira par la cacher l-bas. Et il ny
a quune seule cache assez sre.
Peux-tu nous y conduire ? Peut-on ly attendre ?
demanda Brashen.
Le navire se dtourna. Il pencha la tte sur sa poitrine. Les
muscles de son dos saillirent comme sil engageait une terrible
lutte avec lui-mme.
Alors quoi ? commena Clef, mais Brashen le fit taire
dun geste. Ils attendirent.
On part la prochaine mare, annona soudain
Parangon de sa voix dhomme. Je le ferai. Ce qui ne sachte
pas avec lor peut sacheter avec le sang. Je vous conduirai la
cl qui ouvre le cur de Kennit.

-30-

3
KENNIT FAIT SA COUR
Je veux quon me laisse sortir dici.
Kennit referma la porte derrire lui et posa le plateau. Avec
un calme tudi, il se retourna vers Altha. Y a-t-il quelque
chose dont vous manquiez ? demanda-t-il avec une politesse
appuye.
Lair frais et la libert de mouvement , rpondit-elle
aussitt. Elle tait assise au bord de sa couchette. En se levant,
elle dut se retenir, cause du lger roulis. Elle avait une main
sur la tte de lit pour garder lquilibre.
Il frona les sourcils. Vous vous trouvez maltraite ? Cest
cela ?
Pas exactement. Jai limpression dtre prisonnire et...
Oh, jamais de la vie ! Vous tes mon hte trs honorable.
Je suis bless que vous ayez cette impression. Allons, soyez
franche. Y a-t-il quelque chose en moi qui vous offusque ? Mon
aspect vous effraie-t-il ? Si cest le cas, soyez assure que ce nest
pas mon intention.
Non, non. Il la vit qui essayait de formuler une
rponse. Vous tes courtois, pas du tout effrayant. Vous ne
mavez montr que politesse et amabilit. Mais la porte tait
ferme cl quand jai voulu louvrir...
Allons. Asseyez-vous et mangez un peu, nous allons en
discuter. Il lui sourit et russit sempcher de la dtailler.
Elle tait habille des vtements de Himain et, avec ses
cheveux tirs en arrire, la ressemblance entre eux tait encore
plus frappante. Elle avait les mmes yeux bruns, les mmes
pommettes mais elle ntait pas dfigure par un tatouage. Elle
avait revtu les habits de Himain, croyant probablement quils
seraient moins provocants que la chemise de nuit de Kennit.
-31-

Mais ctait tout le contraire. Les seins qui pointaient sous la


chemise lui firent battre le sang. Dans son ardeur, Altha avait
lgrement rosi mais lclat anormal dans ses yeux prouvait
quelle ntait pas compltement affranchie de linfluence du
soporifique quil lui avait administr. Il ta les couvercles des
plats et les plaa devant elle, tout comme le mousse Kennit,
autrefois, servait la table du pirate Igrot. Les tranges
analogies abondent, songea-t-il. Il repoussa cette pense et se
fora garder le ton de la conversation.
Je vous ai expliqu mes inquitudes. Mes hommes
dquipage ne sont pas issus de la socit dans laquelle vous
avez t leve, malheureusement. Vous laisser toute libert sur
le navire, ce serait provoquer un affront, voire une agression.
Beaucoup sont danciens esclaves, certains taient mme
esclaves ici, sur ce navire. Ils ont pass du temps dans les cales,
enchans, dans le froid et les immondices. Cest votre famille
qui les y a enferms. Ils ne portent pas les proches de Kyle
Havre dans leur cur. Vous dites que vous ntes pas
responsable de la faon dont il les a traits, ni de lusage quil a
fait de votre navire. Mais je crains quil ne soit difficile den
convaincre lquipage. Ou mme le navire. Je sais que cest
surtout Vivacia qui vous attire. Il sourit avec indulgence. Si
vous tiez libre de quitter cette cabine, vous vous prcipiteriez
vers la figure de proue. Car je sais que vous ne me croyez pas
quand je vous dis que Vivacia a disparu. Du coin de lil, il la
vit faire la moue et carrer la mchoire, comme Himain quand il
tait fch. Cela faillit le faire sourire mais il garda sa
contenance. Il secoua la tte avec gravit. Pourtant, cest la
vrit, et Foudre ne sera pas gentille avec vous. Irait-elle jusqu
user de violence envers vous ? En toute honntet, je lignore. Et
je prfre ne pas tenter lexprience.
Il soutint son regard ptrifi en la gratifiant de son sourire
le plus chaleureux. Quels yeux noirs ! Allez ! Mangez un peu.
Vous vous sentirez plus raisonnable.
Une ombre dincertitude flotta sur le visage dAltha. Il se
rappela ce sentiment. Igrot, la brutalit incarne, passait
brusquement, aprs des jours de duret et de cruaut, une
distinction affecte. Durant une semaine, il lui parlait avec
-32-

douceur, lui enseignait les bonnes manires et posait sur lui des
regards empreints dune tendresse paternelle. Il le
complimentait sur son travail et lui prdisait un brillant avenir.
Puis, sans crier gare, sabattait la rude poigne qui le tirait, et les
favoris rugueux, sur les joues du pirate, lui rpaient la peau
quand il se dbattait dans son treinte.
Il se sentit soudain vulnrable. Stait-il mis en danger avec
cette femme ? Il essaya de retrouver son franc sourire mais ne
russit qu la jauger dun il insistant. Elle lui retourna son
regard.
Je nai pas faim, dit-elle platement. Vous avez mis dans
ma nourriture quelque chose qui me fait dormir. Cela ne me
plat pas. Je naime pas les rves trop rels, je naime pas ce que
jprouve quand je narrive pas me rveiller.
Il parvint prendre un air scandalis. Ma jeune dame, je
crains que vous nayez t beaucoup plus prouve que vous ne
le croyez. Vous avez dormi pour vous remettre dune noyade
dans leau glace et aussi de vos mois de doutes et de peur.
Aujourdhui que vous tes bord de votre navire, il est naturel
que votre corps se dtende et vous permette de vous reposer.
Mais... attendez. Laissez-moi vous rassurer.
Il sassit avec prcaution sur la chaise. Avec une prcision
exagre, il mangea une bouche de chaque plat et feignit
davaler une gorge de vin. Il se tapota pensivement les lvres
avec la serviette puis se retourna pour lui sourire. Voil.
Satisfaite ? Pas de poison. Il pencha la tte vers elle et haussa
un sourcil. Mais pourquoi supposer que je veuille vous
empoisonner ? Vous me prenez donc pour un monstre ? Vous
me redoutez, vous me hassez ce point ?
Non, non, cest que... Je sais que vous avez t bon pour
moi. Mais... Elle reprit haleine et il devina quelle regrettait sa
sotte accusation. Je nai pas parl de poison. Je sais seulement
que je dors trop profondment et que je me rveille dans le
brouillard. Jai toujours la tte lourde. Je ne me sens jamais
lesprit dispos. Elle branlait lgrement la tte tout en restant
bien campe sur ses pieds.

-33-

Il frona les sourcils, comme sil tait trs inquiet. Ne


vous tes-vous pas heurt la tte en passant par-dessus bord ?
Avez-vous une contusion ?
Non. Cest--dire, je ne pense pas... Elle porta les
mains son crne et appuya, lair grave.
Permettez-moi , et il repoussa la chaise en lui faisant
signe de prendre sa place. Elle savana avec raideur et sassit
trs droite tandis quil lui posait les mains sur la tte. Il se tenait
devant elle, elle voyait son visage tandis quil lui ttait
doucement le crne. Avec une indiffrence quil tait loin de
ressentir, il lui dtacha les cheveux. Il frona les sourcils.
Parfois, un choc sur la nuque ou sur la colonne vertbrale...
marmonna-t-il pensivement.
Puis il passa derrire elle et repoussa la masse lustre de sa
chevelure. Il se pencha et suivit du doigt la ligne de sa nuque
jusquau col. Elle restait assise, docilement, tte baisse,
pourtant il sentait vibrer ses muscles tendus. Peur ?
Apprhension ? Impatience, peut-tre ? Ses cheveux exhalaient
un lger parfum mais la chemise gardait lodeur de Himain. Le
mlange tait enivrant. Il fit glisser ses doigts le long du dos.
a fait mal ? demanda-t-il avec sollicitude. Il sarrta la
ceinture des culottes mais ne retira pas la main.
Un peu , avoua-t-elle. Il sourit sa chance. Au milieu
du dos.
Ici ? Il remonta doucement le long de la colonne
vertbrale jusqu ce quelle hoche la tte. Eh bien, alors, ce
peut tre la cause de votre malaise. Avez-vous eu des vertiges ?
La vue trouble ?
Un peu, concda-t-elle regret, en relevant la tte. Mais
je continue croire que ce nest pas la seule cause de ma
somnolence.
Moi, je crois que si, affirma-t-il doucement, la main
toujours sur le dos dAltha. A moins que... Il sinterrompit
pour sassurer quelle tait suspendue ses lvres. Je suis
dsol de faire cette supposition. Vous savez certainement de
quoi je parle quand je mentionne un lien avec la vivenef. Elle
sent mes humeurs, elle me communique les siennes. Si
daventure le navire tait furieux contre vous, ou hostile, sil
-34-

vous voulait du mal... L, je suis dsol davoir suggr une


chose pareille.
Ctait dessein quil avait augment son inquitude, mais
le visage dAltha avait pli bien au-del de ses esprances. Il
faudrait se montrer plus circonspect ; il ne voulait pas lui ter
toute sa combativit. Une petite lutte pouvait ajouter un peu de
piquant la conqute. Il eut un sourire rassurant. Mangez un
peu. Il faut reprendre des forces.
Vous avez peut-tre raison , concda-t-elle dune voix
enroue. Il dsigna les plats dun geste et elle se retourna vers la
table. Alors quelle prenait une bouche la cuiller quil avait
tout lheure dans la bouche, il sentit laiguillon du dsir le
percer avec une acuit jamais prouve. Surpris, il ne put que
rprimer un hoquet de suffocation.
*
La nourriture tait excellente mais le pirate la regardait
manger avec une attention si soutenue quelle narrivait pas se
dtendre. Non plus qu se rveiller tout fait. Elle prit une
petite gorge de vin et, presque aussitt, sa vue se ddoubla.
Elle cligna les yeux et se sentit subitement trop fatigue pour
continuer avaler. Elle reposa la cuiller. Il tait si difficile de
fixer ses penses. Un mot de Kennit les envoyait vagabonder.
Mais il y avait quelque chose dimportant, quelque chose qui lui
chappait...
Je vous en prie, dit-il avec sollicitude. Essayez de
terminer votre repas. Je sais que vous ne vous sentez pas bien
mais vous avez besoin de manger pour vous remettre.
Elle parvint esquisser un sourire poli. Je ne peux pas.
Elle se racla la gorge et tcha de se concentrer. Les paroles de
Kennit persistaient emporter ses ides. Quand il tait entr, il
y avait quelque chose de trs important quelle avait voulu lui
demander... aussi important que son dsir de sortir de la
chambre et de parler au navire. Brashen ! dit-elle tout haut, en
sapercevant que prononcer son nom lui redonnait des forces.
Le capitaine Trell. Pourquoi nest-il pas venu me voir ou ne mat-il pas ramene sur le Parangon ?
-35-

Eh bien, je ne sais trop que rpondre cela. La voix de


Kennit trahissait une profonde inquitude. Elle dut tourner la
tte pour le regarder et la cabine se mit tanguer. Le vertige
tait de retour. Sa langue spaissit dans sa bouche.
Que voulez-vous dire ?
Il inspira profondment et expira avec lenteur. Je croyais
que vous aviez vu depuis la mer. Je suis navr de vous
apprendre, ma chre, que les serpents ont inflig de graves
dgts au Parangon. Hlas, le navire a sombr. Nous avons tout
tent pour leur porter secours mais les serpents sont si
voraces... Le capitaine Trell a sombr avec son navire. Nous
navons rien pu faire. Cest un miracle que nous vous ayons
sauve. Il lui tapota lpaule gravement. Jai bien peur que
ce navire ne doive redevenir votre foyer, maintenant. Nayez
crainte, je prendrai soin de vous.
Elle fut noye sous le flot de paroles. Elle ne saisit leur sens
qu retardement. Quand elle comprit enfin, elle se leva dun
bond. Du moins le crut-elle. Elle se retrouva debout, les mains
agrippes au plateau de la table pour viter de tomber. Ce
vertige lui tait odieux, il la distrayait dune douleur si vaste
quil ne pouvait sagir que de mort. Elle tait incapable den
dfinir la cause mais elle savait que ctait la fin de son univers.
Elle avait continu seule sans lui ou, dune faon ou dune autre,
il lavait abandonne. Brashen. Ambre. Clef. Haff. Le pauvre
vieux Clapot. Parangon, ce cher vieux fou de Parangon. Tous
morts, dans cette qute insense qui tait la sienne. Elle les
avait tous conduits la mort. Elle ouvrit la bouche mais la
souffrance tait si atroce quelle ne put mme pas pleurer.
Allons, allons , disait Kennit qui cherchait la guider
vers sa couchette. Elle avait oubli comment on plie les genoux
puis, brusquement, ils se drobrent sous elle. Elle faillit
tomber, se cogna les ctes sur le rebord de la couchette et
grimpa quatre pattes dans le lit qui avait t si souvent son
refuge. Brashen. Brashen. Brashen. Elle ne cessait de
rpter son nom mais elle avait la gorge si serre quaucun son
nen sortait. La cabine tournoyait, elle suffoquait. Peut-tre
allait-elle mourir avec son nom coinc dans la gorge.

-36-

Kennit sassit ct delle. Il la tira en position assise. Elle


sappuya contre sa poitrine et il lenlaa. Voil. Je suis l.
Allons, allons. Un choc terrible, je sais. Quelle maladresse de ma
part de vous avoir annonc la nouvelle de cette faon. Comme
vous devez vous sentir seule. Mais je suis l. Tenez, prenez un
peu de vin.
Elle avala une gorge la tasse quil lui portait aux lvres.
Elle ne voulait pas en boire beaucoup mais la tasse ne quittait
pas sa bouche et elle avait limpression de navoir plus aucune
volont. Kennit parlait doucement tout en la faisant boire.
Quand il ny eut plus de vin, il reposa la tasse, serra Altha dans
ses bras. Elle avait le visage enfoui dans la fine dentelle de son
jabot. Il lui caressait les cheveux, la berait comme on berce un
enfant, lui dbitait des sottises : il prendrait soin delle
dsormais, tout irait bien, avec le temps, tout irait bien, elle
navait qu lui faire confiance, se laisser aller. Il lembrassa
doucement sur le front.
Il lui tripotait la gorge. Elle leva la main et dcouvrit quil
lui dboutonnait sa chemise. Elle le repoussa, sentant
confusment que quelque chose clochait. Il lui carta
doucement les mains et sourit avec compassion. Je sais, je
sais. Mais il ne faut pas avoir peur de moi. Soyez raisonnable.
Vous ne pouvez pas dormir tout habille. Songez combien ce
serait inconfortable.
Comme tout lheure, les paroles du pirate chassrent ses
ides. Il dfit les petits boutons avec soin et ouvrit la chemise.
Allongez-vous , murmura-t-il, et elle obit sans rflchir. Il
baissa la tte sur les seins dAltha et les embrassa doucement.
Sa bouche tait chaude, sa langue experte. Lespace dun
instant, la tte brune penche sur elle tait celle de Brashen, et
ctaient les mains de Brashen qui dlaaient ses culottes. Mais
non. Brashen avait disparu, noy dans la mer noire et froide, et
a nallait pas, elle ne pouvait trouver ici aucun rconfort. Aussi
chaude et douce que soit cette bouche, elle nen voulait pas.
Non , gmit-elle soudain en repoussant Kennit. Elle parvint
sasseoir. La lumire de la lanterne derrire lui tait
blouissante. Elle cligna les yeux en voyant son visage ddoubl.

-37-

Ce nest quun rve, dit-il sur un ton rassurant. Ce nest


quun mauvais rve. Ne vous inquitez pas. Ce nest quun rve.
a na pas dimportance. Personne ne saura. Elle le voyait, elle
voyait ses yeux bleu ple, ils lui taient trangers. Impossible de
lire dans ces yeux-l. Les paroles noyrent ses certitudes. Un
rve ? Etait-elle en train de rver ? Elle ferma les yeux sur la
lumire trop vive.
Une pousse lpaule, et elle retomba mollement en
arrire. Quelque part, on la tirait, elle sentit ltoffe rche frotter
sur ses jambes. Non. Elle se fora soulever les paupires,
chercha fixer sa vision. Le visage tait tout proche mais elle ne
pouvait en reconstituer les traits. Une main glissa le long de sa
cuisse. Elle poussa un cri de protestation quand les doigts
sinsinurent en elle et la main scarta. Ce nest quun rve ,
rpta la voix. Il remonta la couverture et la borda
douillettement. Vous tes en scurit, maintenant.
Merci , dit-elle confuse.
Alors il se pencha et lembrassa, sa bouche tait dure et il la
clouait sur le lit. Quand il la lcha, elle saperut quelle pleurait.
Elle pleurait sur qui ? Brashen ? Tout tait si embrouill. Je
vous en prie , supplia-t-elle, mais il avait disparu.
Soudain, il faisait noir dans la chambre. Avait-il souffl la
chandelle ? Etait-il vraiment parti ? Elle attendit mais tout tait
tranquille et silencieux. Elle avait rv... Elle tait bien rveille,
maintenant, en sret sur son navire. Elle sentait le doux roulis
de Vivacia qui taillait la lame avec assurance. Le mouvement
tait comme une danse, ctait aussi rconfortant que le
balancement dun berceau, et Altha navait jamais dans avec
Brashen, et maintenant, il ntait plus. Un sanglot la secoua, qui
ntait pas une libration. Les larmes ne firent quaugmenter
son vertige et son hbtude. Tout allait mal, et elle tait trop
souffrante, elle narrivait pas saisir quoi que ce soit. Brashen
avait eu besoin delle pour tre fort, et elle lavait abandonn. Il
tait mort. Mort, disparu jamais, comme son pre mort,
disparu jamais. Elle sagenouilla de nouveau auprs du corps
de son pre sur le pont, et une fois de plus elle eut limpression
dtre arrache son univers. Pourquoi ? demanda-t-elle au
silence. Pourquoi ?
-38-

Le poids qui pesa soudain sur elle chassa lair de ses


poumons. Une main se plaqua sur sa bouche. Silence,
maintenant. Silence, fit une voix menaante son oreille. Taistoi et personne ne saura. Jamais, si tu es raisonnable.
Le vieux cauchemar tait rsistant et elle tait malade. Elle
voulut le repousser, elle crut lavoir repouss, mais quand elle se
retourna pour se dgager, elle entendit un rire touff. Il tait
soudain sur son dos, il rejetait la couverture. Elle tait nue.
Quand stait-elle dshabille ? Ses muscles navaient plus
aucune force. Plus elle faisait defforts pour schapper, plus son
corps saffaiblissait. Elle mit un son, la main plaque sur sa
bouche lui obstrua le nez et lui tira la tte en arrire. Cela faisait
mal. Elle ne pouvait pas respirer, elle ne savait plus o elle tait
ni ce qui se passait. Elle avait besoin de respirer avant tout. Elle
saisit le poignet qui la maintenait et essaya faiblement de lutter.
Des tincelles dansaient devant ses yeux ; de son genou il lui
carta les jambes. Il lui faisait mal, lui tirait si fort la tte en
arrire, mais la douleur tait moins importante que le besoin de
respirer. La main glissa pour ne couvrir que sa bouche. Elle
inhala par saccades ; tout coup dune pousse brutale il la
pntra profondment. Elle cria sans mettre aucun son, se
cabra sous lui mais ne put se drober.
Devon lavait prise de la mme manire, en pesant si fort
sur elle quelle tait incapable de respirer. Le souvenir
involontaire de cette premire fois lui revint subitement. Les
cauchemars se confondirent, elle luttait seule, elle nosait pas
crier, de peur que quelquun voie ce qui lui arrivait. Elle avait
t dshonore, son pre le saurait, ctait elle la coupable.
Ctait toujours sa faute. Elle pleurait devant Keffria, elle
suppliait sa sur de comprendre, elle disait : Javais peur, jai
cru que je voulais, et puis je me suis rendu compte que je ne
voulais pas, mais je ne savais pas comment larrter.
Cest ta faute, sifflait Keffria, trop horrifie pour la
plaindre. Tu las amen faire a, et cest ta faute. Les mots
accusaient Altha, elle navait pas subi, elle avait agi. Tout lui
revint, aussi pre que le sang : les coups lancinants de lhomme
brutal, le besoin panique de respirer, le dsespoir auquel elle
tait rduite, force de garder le secret. Personne ne doit savoir.
-39-

Elle grina des dents, oublia la rude treinte sur sa poitrine. Elle
tenta de se rveiller de ce cauchemar, de scarter en rampant
mais il la chevauchait, impossible de fuir. Elle heurta
violemment de la tte contre le bois, et faillit sassommer.
Elle recommena pleurer, vaincue. Brashen, voulut-elle
dire, Brashen, parce quelle stait promis quil ny aurait jamais
dautre homme, mais la main tait toujours plaque sur sa
bouche, et les coups de boutoir continuaient. Difficile de
respirer. La souffrance tait moins angoissante que le manque
dair. Avant que tout soit fini, le noir monta autour delle pour
lentraner mais elle sy jeta volontairement, plongea vers le
fond, esprant que la mort tait venue la chercher.
*
Kennit se retourna et referma soigneusement la porte cl
derrire lui. Ses mains tremblaient. Son souffle tait prcipit et
il narrivait pas le ralentir. Le moment avait t si intense. Il
naurait jamais imagin que le plaisir pt atteindre cette
violence. Il nosa pas y arrter sa pense : il serait alors oblig de
retourner dans la cabine.
O aller ? Il ne pouvait regagner sa propre chambre. La
putain y tait, Himain aussi, probablement. Ils remarqueraient
peut-tre chez lui quelque chose dinhabituel et se poseraient
des questions. Il avait besoin dtre seul. Il voulait rflchir sur
ce quil venait de faire, oui, le savourer. Essayer de comprendre.
Il ne parvenait pas croire tout fait quil stait laiss aller de
la sorte. Il ne pouvait pas davantage monter sur le gaillard
davant. Pas encore. Foudre y serait, elle savait peut-tre ce quil
avait fait. Lie comme elle ltait avec lui et Altha, il se pouvait
mme quelle y ait particip.
Cette ide ajouta une strate nouvelle lvnement. Y
avait-elle particip ? Avait-elle voulu quil le fasse ? Etait-ce
cause de cela quil avait t incapable de se retenir ? Etait-ce
cause de cela quil avait prouv des sensations aussi fortes ?
Il saperut que son pied et sa bquille lavaient men
larrire. Lhomme la barre le regarda avec curiosit et reprit
sa tche. La nuit tait belle, le ciel clair tait constell. Le navire
-40-

se soulevait chaque lame et replongeait sans -coups. Ils


taient flanqus de leur escorte de serpents, tapis multicolore,
ondoyant sous la clart des toiles. Il sappuya la lisse et
contempla le sillage du navire qui slargissait.
Tu as dpass les bornes, fit observer la petite voix glace
son poignet. Quest-ce qui ta pris ? Etait-ce le seul moyen de
bannir tes souvenirs, que les donner quelquun dautre ?
Les questions chuchotes restrent en suspens dans la nuit
et Kennit garda un moment le silence. Il ignorait les rponses. Il
savait seulement que son acte lui avait apport la dlivrance,
plus encore que lengloutissement de Parangon et de ses
souvenirs. Il tait libre. Alors : Je lai fait parce que je le
pouvais, dit-il froidement. Je peux faire ce que je veux
maintenant.
Est-ce parce que tu es le roi des Pirates ? Igrot se
donnait ce titre parfois, nest-ce pas ? Pendant quil faisait ce
quil voulait ?
Une main se plaqua brutalement sur sa bouche. La
souffrance. Lhumiliation. Kennit repoussa le souvenir avec
colre. Il ne devait pas exister. Parangon tait cens lavoir
emport avec lui. Cest diffrent, dit-il, percevant lui-mme
quil tait sur la dfensive. Cela na rien voir. Je lui plais. Cest
une femme.
Ce qui rend la chose admissible ?
Bien sr. Cest naturel. Cest tout fait diffrent de ce
qui mest arriv !
Commandant ? fit lhomme la barre.
Kennit se retourna vers lui, irrit. Quest-ce que cest ?
Je vous demande pardon, commandant. Je croyais que
vous me parliez. La clart des toiles se refltait dans le blanc
des yeux de lhomme. Il avait lair apeur.
Mais non. Fais ton travail et laisse-moi tranquille.
Quavait-il entendu au juste, ce nigaud ? Peu importait. Sil
devenait gnant, Kennit naurait qu le faire disparatre.
Lenvoyer prs du bord sous un prtexte quelconque. Un coup
sur la tte, on le bascule par-dessus le garde-corps, ni vu ni
connu. Kennit navait personne craindre et ne craindrait
personne. Ce soir, le dernier de ses dmons avait t chass.
-41-

Le charme son poignet observait un silence prolong,


plus accusateur que des paroles. Kennit finit par chuchoter :
Cest une femme. a leur arrive tout le temps, aux femmes.
Elles sont habitues.
Tu las viole.
Il se mit rire. A peine. Je lui plais. Elle a dit que jtais
un monsieur courtois. Il respira. Elle a rsist seulement
parce quelle nest pas une putain.
Pourquoi as-tu fait a, Kennit ? La question tait
implacable. Le charme savait-il que cette question lobsdait luimme ? Il avait cru quil allait sarrter. Et il stait arrt.
Jusqu ce quelle se mt pleurer dans le noir. Si elle navait
pas pleur, il aurait t capable de sen aller. Alors ctait autant
sa faute elle. Peut-tre. Kennit cherchait fbrilement une
rponse. Il dit trs bas : Peut-tre pour arriver enfin
comprendre pourquoi il mavait fait a. Comment il a pu me
faire a, comment il pouvait passer de la gentillesse la cruaut,
des leons de maintien aux accs de rage... La voix de Kennit
steignit.
Tu nes quun pitoyable salaud, profra lentement
lamulette. Tu es devenu Igrot. Tu sais a ? Pour vaincre le
monstre, tu es devenu le monstre. La voix tnue diminua
encore.
Dsormais, tu nas plus craindre que toi-mme.
*
Etta rejeta brusquement son ouvrage de broderie. Himain
leva les yeux de son livre puis, avec un soupir furtif, le posa sur
la table et attendit.
Je suis amoureuse de lui. Mais cela ne veut pas dire que
je suis aveugle. Ses yeux noirs transpercrent Himain. Il est
encore avec elle, pas vrai ?
Il lui a apport un plateau , avana Himain. Au cours
de ces quatre derniers jours depuis leur retour sur la Vivacia,
lhumeur dEtta tait devenue de plus en plus ingale. Il
supposait que sa grossesse pouvait expliquer le fait ; pourtant,
lorsque sa mre lui tait enceinte, elle tait comme un gros
-42-

chat ronronnant daise. Du plus loin quil sen souvnt. Ce qui


ntait pas beaucoup, sans doute. Peut-tre la grossesse ny
tait-elle pour rien. Peut-tre tait-ce d la conduite bizarre,
distraite de Kennit. Peut-tre tait-elle simplement jalouse du
temps que Kennit consacrait Altha. Il observa Etta avec
circonspection en se demandant si elle allait jeter encore autre
chose.
Jai propos quelle dne avec nous. Il a dit quelle se
sentait encore trop faible. Mais quand jai offert de lui apporter
moi-mme le plateau, il a prtendu quil avait peur quelle me
fasse du mal. Tu y comprends quelque chose ?
a
parat
contradictoire ,
convint
Himain
prudemment. Ce genre de conversation tait prilleuse. Alors
quelle pouvait critiquer et mme accuser Kennit, le moindre
mot de dnigrement de sa part lui tait ordinairement
accueilli par une avalanche de reproches.
Tu lui as parl ? demanda Etta.
Non. Il navouerait pas quil avait essay. La porte tait
ferme cl, de lextrieur. Il ny avait jamais eu de serrure sur
sa porte lui. Kennit avait d la faire poser ici ds quil y avait
cach Altha. Il ny avait pas eu de rponse son appel discret.
Etta le dvisageait en silence mais il ne lui fournirait aucun
renseignement. Il dtestait la voir ainsi, agite et blesse. Tout
en sachant quil avait tort, il posa quand mme la question :
Vous avez parl Kennit ?
Elle carquilla les yeux comme sil avait dit quelque mot
obscne. Elle croisa les bras dun geste presque protecteur sur
son ventre. Je nai pas encore trouv le bon moment ,
dclara-t-elle avec raideur.
Cela voulait-il dire que Kennit et elle ne partageaient plus
le mme lit ? Si tel tait le cas, o dormait-il ? Himain luimme couchait un peu nimporte o. Kennit ne stait pas du
tout gn pour donner la cabine de Himain Altha. Le garon
avait d rclamer deux reprises avant quil songe lui
apporter quelques-uns de ses vtements. Le capitaine ntait
plus lui-mme, ces derniers temps. Mme lquipage le
remarquait, bien que personne nait eu laudace de bavarder
jusquici.
-43-

Et cette femme, cette Jek ? demanda Etta sur un ton


acide.
Il hsita mentir mais elle savait dj probablement quil
tait all la voir en bas. Elle refuse de me parler.
Kennit avait donn lordre quon garde Jek enferme dans
une des soutes aux cbles. Himain avait russi lui rendre une
visite. Elle lavait accueilli avec un feu roulant de questions sur
Altha. Comme il tait dans lincapacit de rpondre, elle lui
avait crach dessus et avait refus son tour de parler. Elle tait
enchane mais elle pouvait sasseoir, se lever et se dplacer un
peu. Himain ne blmait pas Kennit. Ctait une grande femme
forte. Elle disposait dune couverture, on lui apportait
rgulirement manger et les brlures infliges par les serpents
semblaient se cicatriser. Son sort ntait pas pire que celui de
Himain quand on lavait amen sur le navire, les premiers
temps. Ctait justement dans la mme soute aux cbles. Il se
sentait dpit quelle refuse de lui parler. Il aurait voulu savoir
ce qui tait arriv au Parangon. Ce quil avait appris de
lquipage ne correspondait pas tout fait au rcit de Kennit. Le
navire restait muet sur le sujet. Foudre se bornait se moquer
de lui quand il tentait de linterroger.
Jai essay de questionner la figure de proue , risqua-til. Etta prit un air dsapprobateur mais elle tendit loreille.
Foudre a t encore moins polie que dhabitude. Elle ma dit
carrment vouloir quAltha dguerpisse. Elle est enrage
contre elle, elle dbite des maldictions et des menaces, comme
si elle tait... Il sinterrompit et secoua la tte, esprant quEtta
nexigerait pas quil continue. Le navire parlait dAltha comme
dune rivale hae. Il ne sagissait pas de Himain, bien sr. Il ne
prsentait plus aucun intrt ses yeux.
Il soupira.
Tu souffres encore cause du navire, dclara Etta sur un
ton accusateur.
En effet, convint-il volontiers. Vivacia me manque.
Converser avec Foudre, cest plus une corve quun plaisir. Et
vous avez vos propres soucis, ces derniers temps. Je me sens
souvent seul.

-44-

Mes propres soucis ? Cest toi qui as cess de me


parler. Il croyait que sa colre tait rserve au seul Kennit.
Maintenant, il en recevait aussi sa part. Ctait sans le vouloir,
avana-t-il prudemment. Javais peur dtre importun. Je
croyais que vous seriez, euh... Il sinterrompit. Tout ce quil
prsumait son propos lui parut soudain stupide.
Tu croyais que je serais tellement occupe par ma
grossesse que je serais incapable de penser ou de parler ,
poursuivit Etta sa place. Elle bomba le ventre et le tapota avec
un sourire bat et affect. Puis elle lui fit la grimace.
Quelque chose comme a , admit Himain. Il se frotta
tristement le menton et se prpara recevoir ses foudres.
Mais elle se mit rire. Oh, Himain, ce que tu peux tre
gamin ! sexclama-t-elle. Elle pronona ces mots avec une telle
tendresse quil leva les yeux, surpris. Oui, toi, ajouta-t-elle
devant son regard. Tu es vert de jalousie depuis que je tai
annonc la nouvelle, comme si jtais ta mre, et que jtais sur
le point de tabandonner pour un nouvel enfant. Elle secoua la
tte et il se demanda soudain si elle ntait pas contente quil
soit jaloux. Kennit et toi, vous couvrez parfois toute ltendue
de la btise masculine. Lui, avec sa raideur, sa froideur et sa
rpugnance reconnatre le moindre besoin, et toi avec tes
grands yeux de chiot mendiant un instant dattention. Je ne
mtais pas rendu compte que cela me flattait jusqu ce que tu
cesses. Elle pencha la tte vers lui. Parle-moi comme avant.
Je nai pas chang, tu sais. Il y a un enfant qui grandit en moi.
Ce nest pas une maladie, ce nest pas une forme de folie.
Pourquoi cela te tracasse ce point ?
Les mots lui chapprent avant mme quil sache ce quil
allait dire. Kennit va tout avoir : le navire, vous, un fils. Et
moi, je naurai rien. Vous serez tous ensemble et moi, je serai
toujours exclu.
Elle parut abasourdie. Et tu voudrais tout a ? Le navire.
Un fils. Moi ?
Quelque chose dans sa voix fit tambouriner le cur de
Himain. Voulait-elle quil la dsire ? Eprouvait-elle la moindre
affection son gard ? Il parlerait, tant pis. Sil devait tout
perdre, au moins que ce soit dit. Mme si elle le bannissait de sa
-45-

prsence, elle saurait. Oui. Je veux tout cela. Le navire, parce


quil mappartenait. Et vous, et un fils parce que... Le courage
lui manqua. Parce que cest comme a , conclut-il
piteusement en la regardant. Probablement avec des yeux de
chiot, se dit-il en se maudissant.
Oh, Himain. Elle secoua la tte et dtourna le regard.
Tu es si jeune.
Je suis plus proche de vous en ge que lui ! rtorqua-t-il,
piqu au vif.
Pas de la faon qui importe, rpondit-elle, implacable.
Je suis jeune seulement parce que Kennit tient ce que
je le sois, rpliqua-t-il. Et vous persistez aussi le croire. Je ne
suis pas un enfant, Etta, ni un acolyte protg. Cest fini. Un an
sur ce navire ferait un homme de nimporte quel garon. Mais,
comment serais-je un homme si personne ne me permet den
tre un ?
La maturit nest pas quelque chose quon permet, reprit
Etta sur un ton sentencieux. La maturit se gagne. Alors elle est
reconnue par les autres. Elle se pencha pour ramasser son
ouvrage.
Himain se leva. Son dsespoir frisait la colre. Pourquoi
lcartait-elle en dbitant des platitudes ? La maturit se
gagne. Je vois. Alors quelle se redressait sur sa chaise, il posa
deux doigts sous le menton dEtta et lui releva le visage. Elle
tait saisie. Il ne penserait pas. Il tait las de penser. Il se
pencha et lembrassa en esprant de tout son cur quil sen
tirait bien. Au contact de ses lvres, il oublia tout, except cette
sensation troublante.
Elle scarta, se couvrit la bouche. Elle inspira brivement.
Ses yeux staient largis. Puis, aprs quelques secondes, des
tincelles de colre sy allumrent. Cest comme a que tu crois
taffirmer en tant quhomme ? En trahissant Kennit, qui ta
donn son amiti ?
Il ne sagit pas de trahison, Etta. Cela na rien voir avec
Kennit. Il sagit de ce que je souhaitais quil y ait entre nous, et
qui nest pas. Il respira. Je devrais men aller.
Oui, fit-elle dune voix tremblante. Tu devrais.

-46-

Il sarrta la porte. Si ctait mon fils que vous portiez,


dit-il dune voix rauque, jaurais t le premier le savoir. Vous
nauriez pas t oblige de vous confier un autre. Vous nauriez
pas dout de ma joie et de mon accord. Jaurais...
Va-ten ! ordonna-t-elle durement, et il sen fut.
*
Altha. Le faible cho dun pass chri. Tu es venue moi.
Non. Elle sut que ses lvres avaient remu mais elle
nentendit pas le son de sa propre voix. Elle ne voulait pas se
rveiller. Rien de bon ne lattendait dans ltat de veille. Elle
senfona volontairement, plus profond, au-del du sommeil,
au-del de linconscience, elle cherchait atteindre un endroit
o elle ne serait plus relie son corps souill. Elle cherchait
atteindre un rve dans lequel Brashen tait vivant, o ils taient
amoureux et libres. Elle recula dans le temps, la meilleure
poque quand elle laimait sans mme le savoir, quand ils
arpentaient tous deux le pont dun beau navire et que son pre
veillait sur elle avec bienveillance. A une poque, plus lointaine
encore, jusqu une petite fille pieds nus qui grimpait comme un
singe dans la mture, ou allonge sur le gaillard davant inond
de soleil pour faire la sieste et rver en compagnie dune figure
de proue endormie.
Altha. La voix vibrait de joie. Tu mas retrouve. Je
naurais jamais d douter de toi.
Vivacia ? Sa prsence relle entourait Altha, plus forte
quun parfum, plus pntrante que la chaleur, plus douce que
tous les souvenirs. Ltre qui habitait son navire lembrassait. Le
retour au foyer et ladieu se confondaient ; maintenant, elle
pouvait mourir en paix. Altha se fora lcher prise mais
Vivacia lenveloppa damour et de dsir. Altha ne pouvait
supporter pareille tendresse. Le navire lui faisait signe comme
une lumire et minait sa rsolution. Elle sen dtourna. Laissemoi aller, ma chrie. Je veux mourir.
Et moi avec toi. Car je suis faite de mort, un
travestissement, une abomination, et je suis si lasse dtre
retenue ainsi en bas, dans le noir. Nes-tu pas venue me
-47-

dlivrer, nes-tu pas descendue si profond pour memporter


vers la mort ?
Laccueil de Vivacia, son merveillement horrifirent
Altha. Abandonner la vie tait une chose ; mettre en mme
temps un terme la vie de son navire, ctait bien diffrent. Les
dcisions si claires tout lheure chancelaient. Elle repoussa
faiblement la vivenef, cherchant dmler sa conscience de
celle de Vivacia. Le froid gagnait peu peu son corps viol mais,
plus elle se retirait de la vie, plus elle pntrait dans son navire.
Je suis enfonce si loin en bas, cest presque comme la
mort, confirma Vivacia. Si je savais comment faire pour lcher
prise, je le ferais. Elle ma tout pris, Altha. Pas de mer, pas de
ciel, pas de vent sur mon visage. Si jessaie datteindre
Himain, elle menace de le tuer. Kennit ne peut pas
mentendre. Elle menlve toute conscience et se moque de moi
en disant que je languis aprs mes humains. Je cherche
mourir, mais je ne sais pas comment faire. Sauve-moi. Prendsmoi avec toi quand tu mourras.
Non. Linterdiction tait ferme. Je dois mourir seule. Tu
dois continuer vivre. Elle se dtourna de son navire, non sans
souffrance. Elle lcha prise.
Alors, cest comme a quon fait. Le cur ralentit, le
souffle devient de plus en plus creux. Un poison envahit ta
chair ; il temportera. Mais elle ne maccorde pas cette grce.
Je nai pas de cur moi, et le manque dair ne me fera pas
taire jamais. Elle me garde ici, car elle a besoin de ce que je
sais. Je ne peux lui chapper. Ne me laisse pas ici, seule dans le
noir. Prends-moi avec toi.
Altha perut les vrilles de son navire qui saccrochaient
elle. Comme un enfant qui sagrippe aux jupes de sa mre. Elle
tenta dcarter le lien. Vivacia rsista mais Altha resta ferme.
Leffort quelle dploya pour se dtacher du navire raviva les
braises de la vie. Quelque part, son corps toussa. Un got amer
monta dans sa gorge. Elle eut un hoquet et sentit son cur
peiner avec une obstination accrue. Non. Ce ntait pas ce
quelle voulait. Elle voulait lcher prise, non pas lutter. Vivacia
rendait la chose si difficile. Laisse-moi donc mourir ! Laissemoi mourir et devenir une partie de toi, avec mon pre et ceux
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qui lont prcd. Laisse-moi continuer en toi. La vie na plus de


joie moffrir.
Non. Tu ne dois pas me rejoindre. Ce que je suis
maintenant ne vaut pas dtre partag. Si tu veux quitter la vie,
il faut la quitter compltement, et non tre enferme avec moi
ici, dans le noir. Je ten prie. Partons ensemble.
Le froid se resserra autour delle. La rsolution de Vivacia
tait inbranlable : elle tenait mourir. Altha tait horrifie.
Malgr elle, elle se raccrocha la vie et la conscience. Lair
frmit dans ses poumons. Elle ne pouvait laisser Vivacia la
suivre dans la mort. Il fallait la dissuader. Navire, ma belle
Vivacia, pourquoi ?
Pourquoi ? Tu sais pourquoi. Parce que ma vie est gche.
Demain ne peut plus rien mapporter de bon.
Le tourment du navire la submergea comme une lame. Il
connaissait ses origines, ses doutes torturants tiraillaient Altha
et faillirent larracher son corps. Elle se cramponnait
obstinment la vie, maintenant. Elle ne laisserait pas son
navire finir ainsi. Vivacia se retenait la volont dAltha et
essayait de les entraner toutes deux vers le bas. Je suis faite de
mort ! gmissait-elle dans lme dAltha.
Non ! Non ! Altha protestait farouchement. Elle lutta
contre le navire pour lempcher de plonger dans le nant,
mme si, en agissant ainsi, elle contrariait son propre dsir
doubli. Tu es faite de vie et de beaut, et des rves sculaires de
ma famille. Tu es faite de vent, deau et de grands jours bleus.
Ma beaut, ma fiert, tu ne dois pas mourir. Si tout le reste me
trahit, si les tnbres me dvorent tout entire, toi, du moins, tu
dois continuer. Elle ouvrit son cur et son esprit Vivacia,
linonda de souvenirs : le rire clatant et profond de son pre, le
jour o, toute fire, elle avait tenu la barre pour la premire fois.
La vue balaye de soleil depuis le nid-de-pie, la posie
formidable des lames dans une tempte. Tu ne peux pas finir
avec moi, insista Altha avec ardeur, sinon, tout cela mourra
avec toi. Toute cette beaut, toute cette vie. Comment peux-tu
prtendre tre faite de mort ? Ce nest pas sa mort que mon
pre a dverse en toi mais la somme de sa vie. Comment peux-

-49-

tu tre faite de mort quand cest en hritant de sa vie que tu tes


veille ?
Une quitude au-del du silence les engloba toutes deux.
Quelque part, Altha en eut conscience, son corps la trahissait.
Le froid et le noir sagriffaient ses penses, mais elle sattachait
la conscience, attendant que le navire capitule et promette de
continuer.
Et toi ? lui demanda Vivacia tout coup.
Je meurs, ma chrie. Il est trop tard pour moi. Mon corps
est empoisonn, ainsi que mon esprit. Il ne me reste rien.
Pas mme moi ?
Oh, mon cur, tu es toujours un bien dans ma vie. Altha
dcouvrit une vrit quelle ne souponnait pas. Si en vivant, je
peux te ramener la vie, alors je vivrai. Mais je crains quil ne
soit trop tard pour changer davis. Quand elle chercha
atteindre son propre corps, elle ne trouva que lthargie et froid.
Alors, tu me condamnes ces tnbres. Car sans toi, je
nai ni la force ni la volont de me battre contre elle et de
reprendre ma vie. Me laisseras-tu ici, seule jamais, dans le
noir ?
Toutes les penses se turent un moment.
As-tu le courage de me suivre dans la mort, navire ?
Oui.
Altha prit alors conscience quelle se fourvoyait
compltement. Ctait manquer de courage que de cder ce
dsir doubli, dabandonner le monde ceux qui leur avaient fait
du mal. Elle fut soudain saisie de honte devant sa lchet. Si la
mort mettait un terme aux choses, elle ne pouvait les rectifier.
Altha se mprisa de se livrer la mort quand celui qui avait
dtruit sa vie continuait vivre, lui. Elle se mprisa de vouloir
embrasser la mort si cela impliquait de laisser son navire dans
les tnbres.
Alors, reprends courage, navire, et suis-moi, nous
retournons la vie. Elle se tendit vers son corps mais se rappela
subitement les moments quelle avait passs sous leau glace.
Comme elle stait battue, alors, comme elle stait accroche
pour remonter la surface. Maintenant, ctait pire. Les flux de

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la mort noffraient aucune prise ses efforts dsesprs. Son


propre corps niait sa prsence.
La respiration sarrta. Le battement erratique de son cur
sinterrompit. Dans le noir intemporel, elle chercha la
conscience mais en vain. Les sensations de son corps taient de
plus en plus indcises mesure que son moi se diluait, que sa
volont de vivre seffilochait. Sa conscience slargit et
commena se dissoudre dans les tnbres illimites qui
enfermaient Vivacia. Altha tenta de puiser des forces quelque
part mais ne trouva rien en elle. Vivacia, supplia-t-elle, navire,
aide-moi !
Silence. Puis : Prends tout ce quil me reste. Jespre que ce
sera suffisant.
Navire, non ! Attends !
Altha ! Debout, tout de suite ! Lordre familier de son pre
clata dans sa tte. M par rflexe, son corps sursauta, elle tait
en train de tomber. Elle heurta brutalement le pont de bois,
bord contre chair. Sous le choc, sa bouche et ses yeux
souvrirent dun coup... De petites lumires. Des toiles dans le
cadre dun hublot. Elle tait tendue sur le dos, billant comme
un poisson hors de leau. Elle roula sur le flanc et vomit. La bile
amre ltouffait, saccumulait dans sa bouche, jaillissait de son
nez. Le rflexe prit le dessus. Elle ternua, hoqueta.
Respire. Respire. Respire. Du bois la chair, une voix
lointaine marquait le rythme pour elle. Vivacia apaisait les
battements de son cur. Le navire tait uni elle mais le lien
tait tnu et se dissolvait rapidement. Ce ntait pas seulement
le corps dAltha que Vivacia peinait soigner, ctait aussi son
cur. Oh, ma chrie, ma chrie ! Je naurais jamais cru quil
puisse te faire une chose pareille. Je me suis trompe sur son
compte. Je me suis trompe sur toi. Je me suis trompe sur
moi-mme. La pense se dissipa.
Altha cligna les yeux. Elle se sentait affreusement mal. La
bile lui avait irrit la gorge et le palais. Elle avait mal
lintrieur. Elle ternua une nouvelle fois. Son corps continuait
fonctionner. Elle se fora respirer profondment, puis plaqua
les paumes sur le plancher. Douleur. Quelle merveille, pouvoir
ressentir la douleur, pouvoir ressentir tout court. Alors,
-51-

Vivacia, croassa-t-elle, nous allons vivre ? Il ny eut pas de


rponse, seul le bois sous ses paumes.

-52-

4
LLE DE LA CL
Exact lordre quil avait lui-mme donn, Parangon tait
parti avec la mare. Sans lgance, sans douceur, mais quand le
flot lavait soulev sur le sable, les drisses pisses avaient hiss
sur sa mture de bois brut ses voiles placardes. La moiti des
hommes dquipage, dont leffectif tait dj rduit, taient
blesss plus ou moins gravement, et la plupart taient
dmoraliss mais ils naviguaient.
Parangon gouvernait. Ambre ne lui avait pas encore
sculpt son nouveau visage, encore moins ses yeux. Dbordante
de zle, elle avait fait des esquisses, pris des mesures, fait des
marques. Sur linsistance du navire, elle avait remis plus tard
son travail, jusqu ce que soient acheves des tches plus
urgentes. Le navire faisait route en aveugle, et pourtant il ntait
pas aveugle, car il voyait par les yeux dAmbre.
Penche sur la lisse, les cheveux flottant au vent, elle
racontait tout ce quelle voyait. A travers ses mains nues, elle lui
communiquait ses sensations devant les les quils doublaient.
Ce ntait pas la vue, mais le sens quelle avait de la mer et des
les parses quelle lui faisait partager. En change, il lui faisait
part de ses impressions. Le serpent blanc nageait au rythme du
navire, le talonnait comme un forcen. Parangon souponnait
quil cherchait veiller les dragons qui taient en lui, mais ils
taient dj veills et ils bougeaient avec plus de force chaque
jour. Leurs penses se mlaient aux siennes. A travers lui, ils
atteignaient Ambre, et ce faisant, ils le changeaient. Ils
devenaient lui, il devenait eux.
On vole , murmura Ambre. Une pluie cinglante lui
fouettait le visage, trempait ses cheveux clairsems. Yeux

-53-

carquills, elle regardait droit devant elle et avec lui rvait de


ces les telles quil les avait connues jadis.
Autrefois, je volais. Mais ce ntaient pas des les, alors,
ctaient des sommets de montagnes. La Grande Muraille
Intrieure, ctait le nom de la premire chane. Au-del, il y
avait les Basses-Terres, puis les Montagnes de la Mer, un
endroit agit et grondant. Certaines montagnes fumaient, et
crachaient, et vomissaient de la pierre en fusion, changeaient
lt en hiver et le jour en crpuscule. Maintenant, elles sont
submerges. Les sommets des Montagnes de la Mer sont ce que
vous appelez le Mur Protecteur et lle de la Vieille et autres. Ces
les entre lesquelles nous nous faufilons sont les hauteurs
submerges de la Grande Muraille Intrieure.
Quand tu les dcris ainsi, je peux les voir dans ma tte.
Mmm... Maintenant, il faut que nous les voyions comme
Igrot les voyait, et Chanceto Ludchance. Il tait le fils de Carex
Ludchance. On lappelait Chanard Ludchance dans les Iles des
Pirates. Et Kennit tait le fils de Chanard. Et il a adopt le
nom. Parangon observa un instant le silence, sa pense
vagabonde revenait sur toutes ces annes. La chance. Ctait
toujours si important pour lui.
Ambre prit prudemment la parole. Quand Altha ma
racont ton histoire, elle ma dit que tu avais quitt Terrilville
avec Carex Ludchance.
Chanceto tait le fils an de Carex. Il naviguait avec son
pre mais la tension entre eux tait permanente. Carex avait
autant dimagination quune pierre. Il achetait bon march,
revendait cher. Ctait sa seule morale dans la vie, la morale
Ludchance. Il payait ses hommes le minimum et changeait
souvent dquipage parce quil tait dur avec les matelots. Leur
vie avait moins de valeur pour lui que ses cargaisons. Il ne se
posait jamais de question. Il navait pas peur de moi parce quil
navait pas assez dimagination pour deviner ce dont jtais
capable.
Chanceto, son fils, tait diffrent. Ctait un rveur, un
jeune homme qui savourait les plaisirs de la vie. Les coutumes
de Terrilville, ses manires, ses traditions ltouffaient. Cest
Chanceto qui avait convaincu Carex de faire un petit commerce
-54-

secondaire avec les Iles des Pirates. Il savait y faire avec les gens
sans foi ni loi. Parmi eux, il se dtendait et en retour ils
laimaient bien. Il a contribu faire prosprer la fortune de la
famille. Ce qui a plu son pre. Pour le rcompenser, il a
arrang un bon mariage avec la fille cadette dun Marchand trs
comme il faut. Mais Chanceto avait un cur et ce cur
appartenait dj une jeune fille des Iles des Pirates. Il avait
peu prs vingt-deux ans quand son pre sest croul mort sur la
table en discutant une affaire, Partage. Chanceto la pleur
mais pas au point de revenir Terrilville et dy adopter la vie
morne projete pour lui. Il a enterr son pre sur la cte et nest
jamais rentr au pays. Lquipage tait bien content de rester
avec lui car il aimait lalcool autant que ses hommes et il leur en
distribuait avec prodigalit. Ctait un garon gnreux mais pas
aussi prudent quil aurait fallu. Il a pous sa fille des Iles des
Pirates et sest jur quil vivrait comme un roi dans son petit
univers.
Parangon secoua la tte. Il russissait dans le commerce
et vivait sur un grand pied. Il sest construit un refuge secret
pour ses hommes et lui. Il sen remettait eux pour protger
son petit monde. Mais il y a toujours des hommes avides, qui ne
se contentent pas dune part de bonne fortune. Et lun deux a
amen Igrot dans le monde de Chanard. Igrot tait dj rput
capable de choses inimaginables. Il a approch Chanard en lui
faisant croire quils allaient sassocier dans le commerce et la
piraterie. Et Chanceto la cru. Mais au milieu de la fte qui
devait clbrer leur alliance, Igrot sest retourn contre lui. Il a
emprisonn mon pre pour me soumettre et a pris Kennit en
otage pour avoir barre sur moi, et on a tous t obligs de lui
obir de crainte quil ne fasse du mal aux autres. Il a coup la
langue de ma mre...
Parangon, Parangon. La voix dAmbre tait douce
mais insistante. Pas ton pre. Celui de Kennit. Pas ta mre.
Celle de Kennit.
Le navire sourit amrement sous la pluie. Tu fixes des
limites qui nexistent pas. Cest ce que tu ne comprends pas,
Ambre. Quand tu parles Parangon, tu tadresses aux

-55-

souvenirs humains qui sont en moi. Quand Kennit ma tu, que


je me suis tu moi-mme, ctait un suicide pour tous les deux.
Cest quelque chose que je ne pourrai jamais
comprendre, fit observer Ambre voix basse. Comment peut-on
se har soi-mme au point de vouloir se tuer ?
Le navire secoua la tte et la pluie jaillit de ses boucles.
Cest l o tu te trompes. On ne veut pas se tuer, soi. On veut
seulement mettre un terme tout. Le seul moyen dy parvenir
tait de mettre la mort entre moi et le monde. Il tourna
brusquement son visage aveugle vers une le. L. Cest celle-l.
Cest lle de la Cl ? La voix dAmbre tait incrdule.
Parangon, il ny a pas dendroit o accoster. Lle jaillit tout
droit de la mer, comme une forteresse avec des arbres.
Non, ce nest pas lle de la Cl. Cest lle de la Serrure.
Depuis ce chenal, elle ressemble nimporte quelle le. Mais si
on quitte le chenal principal et quon fait le tour, on trouve une
perce dans cette muraille. Lle est en forme de croissant
presque ferm, tant quon ny a pas pntr, lanse ne paie pas
de mine. Mais lle de la Serrure enserre une baie. A lintrieur,
dans la baie il y a une le plus petite. La Cl dans la Serrure. A
larrire de la Cl se trouve une crique avec un bon mouillage. Il
y avait autrefois un quai et un mle mais je suppose quils ont
disparu depuis longtemps. Cest l notre destination.
*
Brashen tait la barre. Il aperut le grand signe quAmbre
lui faisait de la main, et hocha la tte, signifiant quil avait vu
lle indique. Cette zone des Iles des Pirates tait seme dlots
jaillissant abruptement des vagues ; celle-ci ne paraissait gure
diffrente. Parangon avait t trs discret sur ce qui la
distinguait des autres. Brashen se moquait cyniquement de luimme, nanmoins il cria ses ordres lquipage et, alors quon
changeait les voiles trempes, il tourna la barre pour faire virer
le navire. Le vent rgulier leur avait t favorable. Maintenant, il
faudrait tirer des bords pour louvoyer et amener Parangon
lendroit dsign par Ambre.

-56-

Lquipage tait reint. Quand les cales avaient t


inondes, la plupart des vivres avaient t perdus. Des blessures
douloureuses, une nourriture chiche et peu varie, et les tches
pnibles accomplies par un effectif rduit, ctait dj
dmoralisant. Mais les hommes savaient que Brashen avait
lintention daffronter Kennit une nouvelle fois et la perspective
de courir leur perte ne leur souriait gure. Ils rechignaient la
tche, bclaient la manuvre. Si Parangon lui-mme navait
pas t si dsireux de naviguer, lentreprise se serait rvle
dsespre.
Clef monta prcipitamment vers le capitaine, ses yeux tout
bleus louchaient cause de la pluie. Il paraissait presque remis
de ses blessures, encore quil mnaget son bras brl.
Commandant ! Ambre, elldit qule naviry dit quy faut guetter
une perce labri de lle. Y a une baie lintrieur de lle, et
une le dans la baie. Ctle-l a un bon mouillage ct au vent.
Parangon, y dit quon mouille l.
Je vois. Et puis aprs ? La question tait de pure
forme. Il nattendait pas que Clef y rponde.
Y dit que si on a dla chance, la vieille qui vivait l srait
encore en vie. Y faut la prenden otage, commandant. Elle est la
cl de Kennit. Y changra tout pour la rcuprer. Mme
Altha. Le gamin prit une longue respiration puis lcha
brusquement : Cest sa mre, Kennit. Cest ce quy dit,
lnavire.
Brashen haussa un sourcil. Il se ressaisit aussitt. Il vaut
mieux garder a pour toi, fiston. Va dire Cyprin de me
remplacer un peu la barre. Je veux entendre par moi-mme ce
quAmbre a me raconter.
*
La pluie diminua juste au moment o Brashen dcouvrit le
mouillage de lle de la Cl mais le soleil qui perait travers les
nuages ne contribua gure lui remonter le moral. Comme
Parangon lavait annonc, un appontement affaiss bordait la
crique mais le temps avait ploy le pilotis et disjoint les
planches. Le cliqutement de la chane dancre parut rompre la
-57-

paix hivernale de lle. Mais, en regardant le flanc bois et


silencieux de la colline au-dessus du quai, Brashen se dit que ses
inquitudes taient probablement vaines. Si des gens avaient
jadis vcu ici, le dbarcadre dfonc tait la seule trace qui
subsistait de leur existence. Il napercevait pas de maisons. Au
bout du quai, on distinguait lore dun sentier mang dherbes
qui disparaissait sous les arbres.
a dit rien qui vaille, fit Clef qui exprimait les penses de
Brashen.
En effet. Mais, puisquon y est, on va jeter un coup dil.
On va terre avec les canots. Je me mfie de cet appontement.
On ? demanda Clef avec un grand sourire.
On. Je laisse Ambre bord avec Parangon et une
poigne dhommes. Je prends le reste de lquipage avec moi.
Cela leur fera du bien de quitter un peu le navire. On pourra
peut-tre dnicher du gibier et faire provision deau douce. Si
des gens ont vcu ici, lle a d pourvoir leurs besoins. Il ne
dit pas Clef quil emmenait une grande partie de lquipage
afin que les hommes ne puissent pas drader avec le navire
pendant son absence.
Les matelots se rassemblrent sans entrain mais se
rassrnrent la perspective daller terre. Il fit tirer au sort
ceux qui resteraient bord puis leur donna lordre dembarquer
sur les canots. Certains iraient chasser et prospecter, et
quelques autres, bien choisis, suivraient le sentier avec lui.
Pendant que les hommes paraient les canots, il savana vers
Parangon avec une nonchalance feinte. Tu veux me dire
quoi je devrais mattendre ?
Un bout de chemin, pour commencer. Chanceto ne
voulait pas que son petit royaume soit visible depuis la mer. Jai
les souvenirs de Kennit pour le trajet suivre. Tu gravis la
colline et quand tu commences redescendre, fais attention. Le
sentier traverse dabord un verger puis mne au site. Il y avait
une grande maison, et une range de petites chaumires.
Chanceto prenait soin de ses hommes dquipage ; leurs femmes
et leurs enfants vivaient l, une heureuse poque, avant
quIgrot ne les massacre presque tous ou ne les emmne comme
esclaves.
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Parangon marqua une pause. Il fixait lle de son regard


aveugle. Brashen attendit. La dernire fois que je suis parti
dici, Mre tait toujours en vie. Chanceto avait pri. Igrot avait
pouss trop loin ses petits jeux et Pre en est mort. Quand nous
sommes partis, Mre a t abandonne seule sur lle. Cela
amusait Igrot, je pense. Mais Kennit a jur de revenir la voir. Je
crois quil a d tenir parole. Ctait une femme vaillante. Toute
meurtrie quelle tait, elle a d dcider de vivre. Il se peut
quelle soit toujours vivante. Si tu la trouves... quand tu la
trouveras, raconte-lui ton histoire. Sois honnte avec elle. Elle
mrite au moins a. Dis-lui pourquoi tu es venu la chercher.
La voix enfantine du navire strangla soudain. Ne la terrorise
pas, ne lui fais pas de mal. Elle en a eu plus que son compte
dans sa vie. Demande-lui de venir avec nous. Je crois quelle le
fera de son plein gr.
Brashen respira fond et affronta laspect infme du plan.
Il eut honte. Je ferai du mieux possible. Du mieux possible.
Le mot mieux pouvait-il sappliquer cette besogne,
lenlvement, le harclement dune vieille femme ? Il ne le
pensait pas, nanmoins, il laccomplirait pour rcuprer Altha
saine et sauve. Il tcha de se consoler. Il veillerait ce quil ne
lui arrive pas malheur. Assurment, la mre de Kennit navait
rien craindre du pirate.
Il formula lobstacle principal du plan. Et si la mre de
Kennit nest... plus ici ?
Alors nous attendrons, suggra le navire. Tt ou tard, il
viendra ici. Allons, que voil une pense rconfortante.
*
Brashen guidait sa troupe dhommes arms sur le sentier
envahi dherbe. Les feuilles mortes formaient un pais tapis
sous leurs pieds. La pluie matinale dgouttait des branches nues
et des feuilles. Une rapire pendait sa ceinture, et deux de ses
hommes portaient leurs arcs apprts. Ctait davantage une
prcaution contre les cochons sauvages, dont les voies et fumes
taient nombreuses que contre une rsistance ventuelle.
Daprs Parangon, si la vieille femme tait encore en vie, il tait
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probable quelle habite seule. Brashen se demanda si elle serait


folle. Combien de temps peut-on vivre dans vin complet
isolement sans perdre la raison ?
Ils parvinrent au sommet de la colline et commencrent
redescendre. Les arbres taient tout aussi touffus, quoiquon
apert des souches de belle taille indiquant quautrefois on
avait abattu et dbit du bois sur ce versant. La fort avait
depuis repris ses droits. Au pied de la colline, ils dbouchrent
dans un verger. Brashen se retrouva mouill jusquaux cuisses
en se frayant un chemin travers lherbe haute et dtrempe.
Ses hommes le suivaient sous les branches nues des arbres
fruitiers. Quelques-uns gisaient l o ils taient tombs.
Dautres entremlaient leurs branches noires au-dessus des
ttes.
Mais au milieu du verger, on constatait que les arbres
avaient t taills. Lherbe avait t foule et Brashen perut une
faible odeur de fume. Il voyait prsent ce que les ramures
enchevtres lui avaient cach. Une grande maison badigeonne
la chaux dominait la valle, flanque dune range de
chaumires en lisire de terres cultives. Il fit halte, imit de ses
hommes qui grommelaient, surpris. Une grange donnait
penser quil y avait du btail. Il leva les yeux vers des chvres et
des moutons isols qui paissaient sur lautre versant de la
colline. Ctait trop pour une seule paire de bras. Il y avait des
gens ici. Il y aurait donc affrontement.
Il se retourna vers ses hommes. Suivez-moi, je veux
dabord parlementer, si cest possible. Le navire a dit quelle
serait dsireuse de venir avec nous. Esprons que ce sera le
cas.
A ces mots, une femme portant un enfant fila vers une des
chaumires et claqua la porte derrire elle. Un instant plus tard,
la porte se rouvrit. Un grand gaillard avana sur le seuil, les
aperut et battit en retraite lintrieur. Quand il rapparut, il
brandissait dun air menaant une cogne de bcheron. Un des
archers de Brashen ajusta son arc.
Baisse , ordonna Brashen voix basse. Il leva et carta
les bras pour signifier ses intentions pacifiques. Lhomme de la
chaumire ne parut gure impressionn, pas plus que la femme
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qui sortit derrire lui. A la place du bb elle portait maintenant


un grand couteau.
Brashen prit vine dcision difficile. Gardez vos arcs
baisss. Suivez-moi vingt pas. Sauf contrordre, personne ne
doit tirer. Compris ?
Compris, commandant , rpondit lun deux, et les
autres marmonnrent des paroles hsitantes. La dernire
tentative de ngociation pacifique de leur capitaine tait encore
frache dans les mmoires.
Brashen carta largement les bras de son pe au fourreau
et cria aux habitants de la chaumire : Je vais avancer vers
vous. Je ne vous veux aucun mal. Je dsire seulement vous
parler. Et il se mit en marche.
Restez o vous tes ! cria la femme. Parlez-nous de l o
vous tes.
Brashen fit encore quelques pas pour voir ce quils allaient
faire. Lhomme savana, la hache brandie. Il tait robuste, ses
joues larges taient tatoues jusquaux oreilles. Brashen
reconnut le genre, daprs son exprience des bagarres : il ne se
battrait pas particulirement bien mais il ne serait pas
commode tuer. Avec une navrante certitude, il sut quil nen
aurait pas le cur. Il ne tuerait personne, alors quun bb tout
seul vagissait lintrieur de la chaumire. Altha elle-mme
nexigerait pas cela de lui. Il fallait trouver un autre moyen.
La femme Ludchance ! cria-t-il. Il regretta que
Parangon ne lui ait pas donn le nom de la mre de Kennit.
La veuve de Chanard. Je veux lui parler. Cest pour cela que
nous sommes venus.
Lhomme sarrta, hsitant. Il se retourna vers sa femme.
Elle leva le menton. Nous sommes seuls ici. Allez-vous-en et
oubliez que vous tes jamais venus.
Ainsi, elle savait que les forces taient ingales. Si ses
hommes se dployaient, ils pouvaient les prendre au pige dans
leur chaumire. Il dcida de pousser son avantage.
Je vais avancer. Je veux seulement constater que vous
dites la vrit. Si elle nest pas l, nous nous en irons. Nous ne
voulons pas verser le sang. Je dsire seulement parler la
femme Ludchance.
-61-

Lhomme se retourna vers sa femme. Brashen devina son


attitude quelle hsitait, et espra quil voyait juste. Les bras
bien carts de sa rapire, il marcha lentement vers la maison.
Plus il approchait, plus il doutait que le couple soit seul sur lle.
Un sentier battu menait jusqu la porte dune autre chaumire
et de la fume schappait de la chemine. La femme eut un trs
lger mouvement de tte qui le mit sur ses gardes. Il se retourna
juste au moment o une jeune femme mince se laissait tomber
dun arbre. Elle tait pieds nus et sans arme, mais sa furie lui en
tenait lieu.
Des
envahisseurs !
Des
envahisseurs !
Sales
envahisseurs ! hurla-t-elle en passant lattaque de ses poings
et de ses ongles. Il leva le bras pour se protger le visage de ses
griffes.
Cheville ! Non, arrte ! va-ten ! cria lautre femme. Elle
courut vers eux dun pas lourd, le couteau brandi, lhomme sur
ses talons.
Nous ne sommes pas trafiquants desclaves ! dit
Brashen, mais Cheville ne fit que redoubler de furie. Il scarta,
le dos rond, puis pivota pour la saisir la taille. Il parvint lui
immobiliser un poignet. Elle griffait et lui tirait les cheveux de
lautre main quil finit par attraper aussi. Ctait comme serrer
pleins bras un chat furieux. Elle lui donnait des coups de pied
dans les mollets, lui mordait lpaule. Son paisse capote ne le
protgeait gure de sa sauvagerie. Arrte ! cria-t-il. Nous ne
sommes pas des trafiquants desclaves. Je veux seulement
parler la mre de Kennit Ludchance. Cest tout.
Au nom de Kennit, la fille devint toute molle dans ses bras.
Il en profita pour la pousser en direction de la femme au
couteau, qui la prit par un bras et la fit passer derrire elle. Elle
leva la main pour arrter la charge de lhomme la cogne.
Kennit ? demanda-t-elle. Cest Kennit qui vous envoie ?
Lheure ntait gure aux prcisions. Jai un message
pour sa mre.
Menteur ! Menteur ! Menteur ! La fille sautillait de
rage en montrant les dents. Tue-le, Saylah ! Tue-le. Tue-le !
Brashen finit par sapercevoir quelle tait drange. Lhomme
la hache posa une main distraite sur son paule pour la calmer.
-62-

Il y avait quelque chose de paternel dans le geste. Elle sapaisa


mais continua lui faire des grimaces. Il ny eut pas dchange
de regards ; manifestement, la femme rflchissait et Brashen
devina qui tait le chef ici.
Venez, proposa enfin Saylah, en indiquant la chaumire.
Cheville, cours chercher Mre. Mais ne linquite pas, dis-lui
seulement quil y a un homme ici avec un message de la part de
Kennit. Va. Elle se retourna vers Brashen. Mon mari Dedge
va rester ici surveiller vos hommes. Sil y en a un qui bouge,
vous tes mort. Cest compris ?
Bien sr. Il se retourna vers ses hommes. Attendez
l. Pas un geste. Je reviens.
Il y eut quelques hochements de tte mais ils navaient pas
lair ravis.
Cheville partit au pas de course en faisant voler des mottes
de terre sur son passage. Elle traversa un jardin potager. Dedge
croisa les bras et fixa un il torve sur les hommes de Brashen.
Le capitaine suivit la femme.
Le chant dun coq rompit le silence de laprs-midi gris et
le fit sursauter. Il se demanda soudain sil ne stait pas
compltement tromp. Une terre cultive, des poulets, des
moutons, des chvres, des porcs... Cette le pouvait faire vivre
une importante colonie. Dpchez-vous ! dit schement
Saylah.
A la porte de la chaumine, elle passa devant lui. Elle fona
pour prendre le bb qui braillait pleins poumons et le serra
contre elle, le couteau toujours par. Asseyez-vous ,
ordonna-t-elle. Il sexcuta en examinant la pice avec curiosit.
Lameublement indiquait que les habitants avaient plus de
temps que dhabilet. La table, les chaises, le lit dans le coin
paraissaient avoir t fabriqus de leurs mains. Ctait solide
dfaut dtre raffin. Dans son genre, la pice tait confortable.
Il sut gr au petit feu qui brlait dans ltre de le rchauffer,
aprs le froid de la journe. Le bb se calma dans les bras de sa
mre qui se mit le bercer, comme toutes les femmes du
monde.
Cest joli, chez vous , dit-il btement.

-63-

Elle carquilla les yeux, confuse. Ce nest pas mal,


rpondit-elle contrecur.
Mieux que beaucoup dendroits que nous avons connus
tous deux, srement.
Cest vrai , concda-t-elle.
Il affectait les meilleures manires de Terrilville. Une petite
conversation en attendant la matresse de maison. Il tchait
davoir lair laise comme sil ne doutait pas de son hospitalit.
Cest lendroit idal pour lever un garon. Assez despace
pour courir librement, plein de coins explorer. Robuste
comme il est, il ne tardera pas parcourir toute lle.
Probablement, admit-elle, en baissant les yeux sur le
bb.
Il a... quoi... un an peu prs ? risqua Brashen au
hasard.
La remarque amena un sourire sur le visage de la mre. A
peine. Elle donna au bb une bourrade affectueuse. Mais je
crois quil est grand pour son ge.
Un bruit dehors la rappela la vigilance mais Brashen osa
esprer quil avait dsarm quelque peu sa mfiance. Il
sappliquait garder une attitude dtendue quand Cheville
passa une tte par la porte. Elle lui lana un regard furieux et le
montra du doigt. Envahisseur ! Menteur !, sexclama-t-elle,
enrage.
Cheville, va dehors ! ordonna Saylah. La jeune fille
recula et Brashen entendit un curieux marmottement la porte.
A lentre de la vieille femme, il comprit au premier regard
quelle tait celle quil cherchait. Kennit avait les yeux de sa
mre. Elle inclina la tte vers lui dun air interrogateur. Elle
portait un panier o luisaient de grands champignons bruns
large chapeau.
Elle mit un son ladresse de Saylah qui pointait son
couteau vers Brashen. Il est arriv de la baie, avec six
hommes.
Il dit quil a un message pour vous de la part de Kennit.
Mais il vous a appele la veuve de Chanard, la femme
Ludchance.

-64-

La vieille tourna vers Brashen un regard incrdule. Elle


haussa les sourcils dans une mimique de surprise et marmonna
quelque chose. Sa mutit nallait rien faciliter. Il jeta un coup
dil Saylah, en se demandant comment procder. Parangon
lui avait recommand dtre honnte, mais le conseil valait-il
devant tmoins ?
Il inspira. Cest Parangon qui ma amen ici , dit-il
mi-voix.
Il aurait d sattendre sa stupfaction. La mre de Kennit
chancela puis se retint au bord de la table. Saylah poussa une
exclamation et savana pour soutenir la vieille femme.
Nous avons besoin de votre aide. Parangon veut que
vous veniez avec nous, pour voir Kennit.
Vous ne pouvez pas lemmener ! Pas toute seule ! scria
Saylah furieuse.
Elle peut amener qui elle veut avec elle, dit Brashen avec
indiffrence. Nous ne lui voulons aucun mal. Je narrte pas de
vous expliquer que je suis ici pour la conduire auprs de
Kennit.
La mre du pirate leva la tte et scruta Brashen. Ses yeux
bleu ple le transpercrent. Elle savait que quiconque
mentionnant Parangon ne pouvait venir de la part de Kennit.
Elle savait quil allait lexposer au danger, quil lui veuille ou non
du mal. Elle avait les yeux dune ancienne martyre, mais elle
soutenait le regard de Brashen sans ciller. Elle hocha la tte.
Elle dit quelle ira avec vous , annona Saylah
inutilement.
La mre de Kennit fit un signe la femme tatoue qui
parut interdite. Lui ? Vous ne pouvez pas le prendre avec
vous !
La vieille femme se redressa et tapa du pied pour insister.
Elle ritra le signe singulier, une rotation de la main. Saylah
regarda Brashen fixement. Etes-vous sre quelle peut amener
qui elle veut ? Cela faisait partie du message ?
Brashen acquiesa en se demandant dans quoi il
sengageait. Il tait trop dangereux de se contredire prsent. Il
rencontra le regard de la vieille femme. Parangon a dit de
vous faire confiance , dclara-t-il.
-65-

La mre de Kennit ferma brivement les yeux. Quand elle


les rouvrit, ils dbordaient de larmes. Elle secoua
vigoureusement la tte puis se tourna vers Saylah. Elle
bredouilla quelque chose, en ponctuant ses sons de signes de la
main. Lautre femme traduisit en fronant les sourcils. Elle
doit rassembler quelques affaires. Elle dit que vous devriez
retourner la baie et quon viendra vous rejoindre.
Etait-il possible que cela soit si facile ? Il croisa nouveau
les yeux bleus et la vieille femme approuva nergiquement de la
tte. Elle voulait faire sa guise. Fort bien.
Je vous attendrai l-bas , dclara-t-il gravement. Il se
leva et sinclina avec crmonie.
Attendez un peu , prvint Saylah. Elle passa la tte par
la porte. Cheville ! Lche a. Mre dit quon doit le laisser
regagner la baie. Si tu le frappes avec a, je te donnerai la
ceinture. Et je ne plaisante pas !
Derrire la porte, la fille jeta avec ddain un grand bton
par terre. La femme tatoue donna dautres ordres. Cours dire
Dedge que Mre ordonne de le laisser passer. Dis-lui que tout
va bien. Va, maintenant.
Brashen regarda la jeune fille sen aller en courant. Sil
tait sorti, elle laurait assomm. A cette ide, il sentit un frisson
glac lui parcourir lchin.
Elle nest plus elle-mme depuis quon la enchane,
mais elle va mieux. Elle ny peut rien ! La femme pronona les
derniers mots sur la dfensive, comme si Brashen lavait
critique.
Je ne lui en veux pas , affirma-t-il mi-voix, en
dcouvrant quil disait vrai. Il la suivit des yeux. Il ne lui donnait
pas plus de seize ans. Elle boitait fortement. Il couta ce quelle
expliquait Dedge puis confirma le message dun signe de tte
Saylah.
Il sortit de la chaumire en saluant une nouvelle fois.
Quand il passa prs delle, Cheville lui fit des grimaces
accompagnes de gestes obscnes et violents. Dedge nouvrit
pas la bouche mais ne quitta pas Brashen des yeux. Ce dernier le
salua au passage mais le visage de lhomme resta impavide. Il se

-66-

demanda ce que Dedge dirait ou ferait quand on lui annoncerait


que la mre de Kennit avait lintention de lemmener avec elle.
*
Alors, on va attendre combien de temps ? simpatienta
Ambre.
Brashen haussa les paules. Il avait regagn aussitt le
navire et lui avait tout racont. Il avait trouv ses hommes en
train dtriper avec jubilation deux porcs poilus quils avaient
tus avec leurs lances. Ils auraient bien prolong la chasse mais
Brashen insista pour que lquipage au complet rembarque. Il
voulait parer toute ventualit.
Parangon avait gard le silence durant son rcit. Ambre
avait paru songeuse. Enfin le navire dclara : Ne craignez rien.
Elle viendra. Il dtourna le visage, comme honteux quils
puissent dchiffrer son expression. Elle aime Kennit autant
que moi, je lai aim.
Comme si ces mots avaient appel la vieille femme,
Brashen remarqua du mouvement sur le sentier ombrag. Peu
aprs, la mre de Kennit dbouchait sur la plage. Elle leva les
yeux vers Parangon et porta les mains sa bouche mutile. Elle
le contempla fixement. Dedge venait derrire elle. Il portait un
sac sur lpaule ; dans sa main libre, il tenait un bout de chane
et lautre bout trbuchait une pave humaine, ple, les
cheveux longs, un vrai sac dos. Lhomme enchan clignait les
yeux et grimaait comme si la lumire le faisait souffrir.
Quest-ce que cest ? demanda Ambre, horrifie.
On ne va pas tarder le savoir, jimagine , rpondit
Brashen.
Derrire eux venait Saylah qui poussait une brouette de
pommes de terre et de navets. Quelques poulets trousss
piaillaient qui mieux-mieux au-dessus des lgumes. Ambre
comprit aussitt de quoi il retournait. Elle se leva dun bond.
Je vais voir ce quon peut changer. Il faut tre gnreux ou
conome ?
Brashen haussa les paules. Faites comme vous
lentendez. Je doute que nous ayons grand-chose mais il est
-67-

probable que tout ce quils ne peuvent fabriquer eux-mmes


leur plaira.
En fin de compte, lchange se droula aisment. On
amena bord la mre de Kennit qui gagna aussitt le gaillard
davant. Elle portait un paquet de toile. Il fut moins commode
dembarquer lhomme enchan. Il narrivait pas grimper
lchelle. On finit par le hisser bord comme un chargement.
Une fois sur le pont, il se tassa sur lui-mme en gmissant
doucement. Il se protgeait la tte de ses avant-bras couturs de
cicatrices comme sil sattendait tre battu. Brashen devina
quil avait puis ses dernires forces dans le trajet. Ambre fut
gnreuse lexcs dans son troc, en leur donnant des aiguilles,
des attaches et autres instruments, dont elle jugea quelle
pouvait dgarnir la caisse outils du navire, ainsi que des
vtements et du tissu prlevs dans les coffres des matelots
disparus. Brashen se refusa penser quils achetaient des vivres
avec les biens des morts, ce qui ne parut pas troubler lquipage,
et Saylah tait ravie. La gnrosit dAmbre dut tre grande
pour dsarmer lhostilit et la mfiance de la femme.
Vous prendrez bien soin de Mre ? sinquita-t-elle alors
quils sapprtaient partir.
Le plus grand soin , promit Brashen avec sincrit.
Saylah et Dedge les regardrent appareiller depuis la plage.
Brashen se tenait sur le gaillard davant ct de la mre
de Kennit tandis quon drapait lancre. Il se demanda quel
traitement Kennit rserverait aux habitants de lle quand il
apprendrait avec quelle facilit ils avaient livr sa mre. Puis il
jeta un coup dil la vieille femme. Elle semblait calme et
parfaitement lucide. Peut-tre pouvait-il ltre, lui aussi. Il se
tourna vers Ambre. Dmnagez les affaires dAltha de la
cabine du second dans ma chambre. On va y installer Mre.
Coupez les chanes de ce pauvre diable, et procurez-lui
manger. S seul sait pourquoi elle la tran avec elle mais je suis
sr quelle a ses raisons.
Jen suis sre aussi , rpondit Ambre sur un ton si
singulier que Brashen fut content quelle file excuter ses
tches.

-68-

Pendant quon drapait lancre et que Brashen donnait ses


ordres, la mre de Kennit resta sa place sur le gaillard davant.
Elle tournait et hochait la tte, approuvant les manuvres de
lquipage, ce qui indiquait quelle tait bien au fait des usages
sur un navire. Quand Parangon commena avancer, elle leva
la tte et ses mains aux veines saillantes coururent sur le gardecorps, en le tapotant comme une mre pleine de fiert tapote les
paules de son fils.
Lorsque, le vent dans les voiles, le navire se mit fendre la
lame pour quitter lanse, la vieille femme dballa son paquet.
Brashen la rejoignit. Trois livres pais et uss sortirent de la
toile jaunie. Le capitaine frona les sourcils. Le journal de
bord du navire ! sexclama-t-il. Le journal du Parangon, vivenef
marchande de Terrilville sur les Rivages Maudits. Parangon,
cest ton journal de bord !
Je sais, rpondit gravement le navire. Je sais. Une voix
rauque croassa derrire lui. Trell. Brashen Trell.
Brashen se retourna, constern. Ambre soutenait le
prisonnier squelettique de lle de la Cl. Il a insist pour vous
parler , dclara le charpentier du navire voix basse.
Le prisonnier couvrit ses paroles. Ses yeux bleus se
mouillrent en fixant Brashen dun regard dolent. Il branlait la
tte fbrilement. Ses mains tremblotaient. Je suis Kyle Havre,
dit-il dune voix raille. Je veux rentrer chez moi. Je veux
seulement rentrer chez moi.

-69-

5
RVES DE DRAGON
Tintaglia battait frntiquement des ailes. Reyn serra fort
les paupires alors que la plage se prcipitait vers lui. Les rafales
de vent taient pouvantables , cela allait tre dur. Les pattes
postrieures griffues se posrent sur la grve en labourant le
sable, et le corps plongea vers lavant. Elle le tint bien cette fois,
et les serres contractes approfondirent les meurtrissures qui
entouraient en permanence la poitrine de Reyn. Il russit
atterrir sur ses pieds quand elle le lcha et il scarta en titubant
tandis quelle se stabilisait sur ses membres antrieurs. Il fit
quelques bonds en avant et seffondra sur le sable mouill,
pitoyablement soulag de retrouver la terre ferme.
Les dragons ne sont pas faits pour atterrir de cette faon,
dit Tintaglia dun ton plaintif.
Et les humains ne sont pas faits pour tre lchs comme
a , riposta Reyn dun ton las. Chaque respiration tait
douloureuse.
Cest bien ce que jai essay de te dire au dbut de cette
histoire insense.
Va chasser , rpondit Reyn. Il tait inutile de parler
avec elle quand elle avait faim. Quelle que soit leur discussion,
ctait toujours sa faute lui.
a mtonnerait que je trouve quelque chose cette
heure , rtorqua-t-elle avec mpris. Mais elle se prpara
reprendre son vol en dclarant : Je vais tcher de te rapporter
de la viande frache.
Elle disait toujours a. Parfois, elle pensait en effet en
rapporter.
Il nessaya pas de se lever avant davoir senti le vent de ses
ailes leffleurer. Alors, il se fora se remettre debout et
-70-

parcourut la plage en titubant jusqu la lisire dun bois. Il


obissait ce qui tait devenu un fastidieux rituel. Du bois. Un
feu. De leau douce sil y en avait porte de main, de leau de
ses outres sil ny en avait pas. Un maigre repas avec ses
provisions, qui baissaient de faon affligeante. Puis il se
recroquevillait prs du feu et drobait un peu de sommeil.
Tintaglia avait raison propos de sa chasse. Le bref jour dhiver
avait fil et les toiles commenaient sallumer dans le ciel. La
nuit allait tre claire et froide. Au moins ne serait-il pas tremp
par la pluie. Seulement gel.
Il se demanda machinalement si le travail que Tintaglia
avait assign ses compatriotes avanait. Draguer le fleuve des
Pluies tait prilleux, non seulement en raison des crues
hivernales imprvisibles mais aussi cause de lacidit de ses
eaux. Les Tatous qui avaient achet leur statut de Marchand
des Pluies avec leur labeur auraient le payer fort cher.
Terrilville avait-elle russi rester unie ? Les Chalcdiens
avaient-ils opr dautres descentes depuis son dpart ?
Tintaglia avait dtruit impitoyablement leurs vaisseaux. Peuttre suffisait-il de la menace dun dragon pour les tenir en
respect. Durant le vol au-dessus de la Passe Intrieure, Reyn
avait aperu de nombreux vaisseaux chalcdiens, galres et
voiliers. Leur nombre lavait convaincu quils avaient nourri des
desseins de plus grande envergure que la simple invasion de
Terrilville. Les navires poussaient tous sur le sud, en formation
guerrire chalcdienne, avec un immense navire ravitailleur et
plusieurs galres de combat. Une fois, ils avaient survol un
village tout enfum, probablement une colonie pirate, ras par
les Chalcdiens en route vers le sud.
Tintaglia menaait souvent les navires et galres
chalcdiens, prenant un malin plaisir semer la panique. Le
mouvement rgulier des avirons mollissait et baissait quand son
ombre passait au-dessus des ponts. Les hommes se cachaient en
tremblant, ceux dans le grement fuyaient de leur perchoir. Une
fois, Reyn avait vu un homme plonger et disparatre dans la
mer.
A chaque vaisseau survol, il tait saisi de doutes atroces.
Malta tait-elle prisonnire bord ? Tintaglia lavait assur avec
-71-

hauteur que, si elle sapprochait suffisamment de lendroit o


Malta se trouvait, elle la sentirait.
Cest un sens que tu ne possdes pas, et ds lors, je ne
peux texpliquer, avait-elle ajout avec condescendance.
Imagine que tu essaies dexpliquer le sens de lodorat
quelquun qui est en dpourvu. Cette facult qui parat
arbitraire, presque mystique, nest pas diffrente de celle qui te
permet de sentir des fleurs de pommier dans le noir.
Le cur gonfl despoir, Reyn tait cependant tortur
dangoisse. Chaque jour qui passait tait encore un jour spar
delle mais pire, ctait un jour de plus que Malta vivait en
captivit. Il maudissait son imagination qui lui reprsentait des
images delle en butte la brutalit des hommes. En se couchant
prs du feu, il espra quil ne rverait pas cette nuit. Trop
souvent, ses rves de Malta tournaient au cauchemar. Mais
sempcher de penser elle en sassoupissant, ctait comme
sempcher de respirer. Il se rappela la dernire fois quil lavait
vue. Sans souci des convenances, ils avaient t seuls tous les
deux, il lavait serre dans ses bras. Elle avait demand voir
son visage, mais il avait refus. Vous pourrez me voir quand
vous accepterez de mpouser , lui avait-il dit. Parfois, dans ses
rves, quand enfin il la tenait dans ses bras bien en sret, il lui
permettait tourdiment de soulever son voile. Elle reculait
toujours, horrifie, et se dbattait pour chapper son treinte.
Rien faire. Il ne sendormirait jamais sil continuait
penser de la sorte.
Il se souvint alors de Malta la fentre, en train de
contempler Trois-Noues tandis quil brossait son paisse
chevelure noire. Dans ses mains gantes, les cheveux taient
comme de la soie lourde et leur parfum lui montait aux narines.
Ils avaient t ensemble, elle avait t en scurit. Il glissa dans
sa bouche une pastille au miel et sourit en savourant sa
douceur.
Il frlait le sommeil quand Tintaglia revint. Elle le rveilla,
comme elle le faisait toujours, en ajoutant trop de bois dans le
feu. Elle sallongea ct de lui, comme elle avait pris lhabitude
de le faire, formant cran entre lui et la nuit. Son corps arrondi
autour de lui retenait la chaleur. Tandis que le bois quelle avait
-72-

lch dans le feu senflammait et rchauffait, Reyn sombra


profondment dans le sommeil.
Dans son rve, il brossait encore les longs cheveux brillants
de Malta mais cette fois, elle regardait droit devant elle, la
proue dun navire. La nuit tait claire et froide. Des toiles
scintillaient, aigus, perant le ciel hivernal. Il entendit une
voile claquer au vent. A lhorizon les contours noirs dles
masquaient les toiles, les toiles tincelantes qui fourmillaient
et il sut quelle avait les larmes aux yeux. Comment en suis-je
arrive me retrouver aussi seule ? demanda-t-elle dans la
nuit. Elle baissa la tte et il vit les larmes chaudes couler sur ses
joues. Son cur se serra ltouffer. Pourtant, linstant daprs,
sa poitrine se gonfla dorgueil, quand elle releva la tte, la
mchoire serre, rsolue. Il la sentit respirer profondment et
demeura avec elle alors quelle raidissait sa volont et refusait
de cder au dsespoir.
Il sut ce moment-l quil ne dsirait rien dautre qutre
ses cts. Ce ntait pas une colombe roucoulante quil fallait
protger. Ctait une tigresse, aussi forte que le vent qui la
balayait, une partenaire sur laquelle un homme des Pluies
pouvait compter. La force de son motion dferla et enveloppa
Malta comme une couverture. Malta, ma chrie, je te donne
toute ma force, murmura-t-il. Car tu es ma force et mon
espoir.
Elle tourna vivement la tte. Reyn ? demanda-t-elle dans
la nuit. Reyn ?
Lespoir qui vibrait dans sa voix le rveilla en sursaut.
Derrire lui, le sable et la pierre grinaient contre les cailles de
Tintaglia qui remuait.
Tiens, tiens, dit-elle dune voix ensommeille. Je suis
surprise, je croyais que seul un Ancien pouvait voyager en
rve.
Il respira fond. Ctait comme partager la bote rves
avec elle. Ctait rel, nest-ce pas ? Jtais avec elle l-bas.
En effet, vous avez partag ce moment, ctait rel. Mais
je ne sais pas ce que tu veux dire par bote rves .
Cest un objet de chez moi, quelque chose dont les
amoureux se servent de temps en temps quand ils sont
-73-

spars. Il laissa tomber ces mots puis sinterrompit. Il nallait


pas mentionner que ces botes contenaient une infime quantit
de bois-sorcier rduit en poudre mlange de puissantes
herbes rves. Dhabitude, quand des amoureux se
rencontrent dans ces songes, ils partagent ce quils imaginent.
Mais ce soir, jai senti que Malta tait veille et que jtais avec
elle, dans sa pense.
En effet, fit observer le dragon sur un ton suffisant.
Dommage que tu ne sois pas plus vers dans ces voyages
oniriques. Tu aurais pu lui faire connatre ta prsence et elle
taurait dit o la trouver.
Reyn fit un large sourire. Jai vu les toiles. Je connais le
cap de son navire. Et jai vu quelle ne souffrait pas, et quelle
ntait pas enferme. Dragon, tu ne peux pas savoir quel point
cela me rconforte.
Vraiment ? Le dragon rit doucement. Reyn, plus
nous passons de temps ensemble, plus les barrires qui nous
sparent samenuisent. Les Anciens qui pouvaient voyager en
rve taient tous amis des dragons. Je devine que ta nouvelle
facult vient aussi de l. Regarde-toi. Chaque jour, tu me
ressembles un peu plus. Es-tu n avec des yeux cuivrs ? Jen
doute, et je doute plus encore quils aient flamboy comme
aujourdhui. Tu as mal au dos car tu grandis. Regarde tes mains,
les ongles spaississent, imitent mes griffes. La lueur du feu
danse sur les cailles lustres, ton front. Mme enferms dans
leurs cocons, mes semblables ont laiss des marques sur ta race.
Maintenant que les dragons sont veills et parcourent
nouveau le monde, ceux qui se targuent de notre amiti
porteront les signes de cette association. Reyn, si tu trouves une
compagne, que tu engendres des enfants, la prochaine
gnration sera forme dAnciens.
Reyn en eut le souffle coup. Il sassit et la contempla,
bouche be. Elle tira ses mchoires redoutables avec
amusement et lui parla en pense. Ouvre-moi ton esprit.
Laisse-moi voir les toiles et les les que tu as aperues. Peuttre pourrai-je reconnatre quelque chose. Demain, nous
reprendrons les recherches dune femme digne dtre la mre
dAnciens.
-74-

*
Malta fit quelques pas hsitants dans lobscurit.
Reyn ? chuchota-t-elle nouveau, le cur battant. Ctait
insens, bien sr. Mais cela avait paru si rel. Elle avait senti la
caresse sur ses cheveux, elle avait hum son odeur dans lair...
Ctait impossible. Ctait seulement son cur puril qui
soupirait aprs un pass rvolu. Mme si elle arrivait rentrer
Terrilville, elle ne serait jamais plus la mme. La cicatrice strie
quelle portait au front la stigmatisait dj, mais sy ajouteraient
les rumeurs et les ragots. Reyn voudrait peut-tre encore delle
mais sa famille nautoriserait jamais le mariage. Elle tait une
femme dgrade. La seule issue acceptable pour elle Terrilville
serait de mener une vie simple et retire. Elle serra la mchoire
et laissa la colre se transformer en force. Elle ne retournerait
jamais cette existence. Elle se fraierait un chemin contre ce
courant de malheur, se btirait une vie nouvelle. Rver du pass
ne ferait que la paralyser de regret. Elle carta rsolument toute
pense de Reyn. Froidement, elle valua les outils qui lui
restaient. Son corps, son intelligence lui appartenaient. Elle en
ferait bon usage.
Elle tait monte furtivement sur le pont dans la nuit pour
tre seule, pour sloigner des deux hommes qui lui
empoisonnaient la vie. Les deux sobstinaient vouloir possder
son corps. Le capitaine Rouge se voyait avec complaisance son
matre en plaisir charnel ; pour le Gouverneur, elle reprsentait
une consolation physique dans sa captivit, comme un petit
enfant se console avec une sucrerie. Elle se sentait salie et
harasse par les galanteries intresses de lun et le pelotage
sournois de lautre. Elle devait les dcourager tous les deux sans
toutefois leur opposer de refus catgorique. Elle avait dcouvert
que, dans ce domaine, les hommes sont gouverns par leur
imagination. Tant que le capitaine Rouge et le Gouverneur se
figureraient quelle pouvait cder, ils sappliqueraient
limpressionner. Au capitaine, elle tait capable darracher
quelques petites liberts qui lui rendaient la vie tolrable ; elle
pouvait arpenter seule le pont, dner sa table et dire peu prs
-75-

ce quelle pensait. Quant au Gouverneur, elle glanait quelques


renseignements dans les rcits vantards quil lui faisait des
splendeurs de la Cour. Renseignements dont elle esprait se
servir pour racheter leur libert Kennit.
Elle tait dcide la racheter, cette libert, pour Cosgo et
elle-mme. Dune certaine faon, durant cette captivit
commune, elle en tait venue considrer le Gouverneur
comme sa chose. Aussi irritant quil soit, elle se sentait
propritaire de lui. Elle lavait maintenu en vie, indemne. Si
quelquun devait profiter de la valeur quil avait comme otage,
ce serait Malta Vestrit. Le Gouverneur Cosgo serait la cl de sa
survie Jamaillia. Quand il serait rendu ses sujets jamailliens,
elle irait avec lui. Elle lui serait alors devenue indispensable.
Elle rassembla tout son courage. Elle redoutait ces sances
avec Cosgo. Elle dtacha ses cheveux, dernier vestige de sa
beaut, comme si elle tait encore une petite fille, gagna la
cabine du Gouverneur et frappa la porte.
Pourquoi prendre la peine de frapper ? rpondit-il avec
amertume. Vous entrerez, que a me chante ou non.
Cest vrai, mon seigneur , admit-elle en pntrant dans
la chambre claire seulement par une lampe qui coulait. Elle
remonta la mche et sassit au pied de son lit. Le Gouverneur
tait adoss son oreiller, vot, genoux sous le menton. Elle
stait doute quil serait veill. Il dormait tout le jour, et la
nuit, il broyait du noir. Pour autant quelle le st, il navait pas
quitt sa cabine depuis quils taient monts bord. Il avait lair
trs jeune. Et trs grognon. Elle se fora sourire. Comment
vous sentez-vous, ce soir, Gouverneur Magnadon ?
Exactement comme hier. Exactement comme je me
sentirai demain soir. Malheureux. Malade. Mourant dennui.
Trahi. Il pronona le dernier mot en appuyant sur elle un
regard accusateur.
Elle ne ragit pas. En fait, vous semblez aller beaucoup
mieux. Mais on touffe dans cette troite cabine. Dehors, il y a
une brise frache. Je pensais que peut-tre vous aimeriez vous
joindre moi pour un petit tour sur le pont.
La maladie du Gouverneur avait fini par passer. Ces deux
derniers jours, son apptit stait rveill. Lordinaire du navire
-76-

quelle lui apportait ne stait pas amlior mais il avait renonc


sen plaindre. Ce soir, pour la premire fois depuis quelle le
connaissait, ses yeux taient limpides.
Et pourquoi irais-je ?
Pour changer un peu, dfaut dautre chose. Peut-tre
mon seigneur sera-t-il content de...
Cessez, grogna-t-il dune voix quelle ne lui connaissait
pas.
Gouverneur Magnadon ?
Cessez de vous moquer de moi. Seigneur ceci, toutpuissant cela. Je ne suis rien de tout a, dsormais. Et vous me
mprisez. Alors cessez de jouer une comdie qui nous dgrade
tous les deux.
Vous parlez comme un homme ! sexclama-t-elle
ltourdie.
Il lui lana un regard sinistre. Comment devrais-je
parler ?
Jai dit cela sans rflchir, seigneur, fit-elle en mentant.
Cela vous arrive souvent. Et moi aussi. Cest une des
rares choses que japprcie chez vous , rtorqua-t-il.
Elle fut capable de garder le sourire en se rappelant quil
lui appartenait. Il remua dans son lit, puis posa les pieds par
terre. Il se leva, hsitant. Trs bien, alors, annona-t-il
subitement. Je vais sortir.
Elle dissimula sa surprise dans un sourire crisp. Elle
trouva un manteau dont elle lenveloppa. Le vtement flottait
sur son corps chtif. Elle ouvrit la porte, il passa devant elle, une
main sur le mur, et il la surprit en lui prenant le bras. Il
marchait comme un infirme, petits pas incertains, mais elle
rsista la tentation de le presser. Elle poussa le battant
donnant sur lextrieur, et le vent coupant leur souffla au visage.
Il hoqueta et sarrta.
Elle crut quil allait battre en retraite mais il sobstina et
poursuivit son chemin. Sur le pont, il resserra le manteau
autour de lui quoiquil ne ft pas si froid. Il promena son regard
alentour, leva les yeux avant de quitter le rouf. De sa dmarche
de vieillard, il trottina jusqu la lisse pour contempler la mer et
le ciel toil comme sil sagissait dun paysage inconnu. Malta
-77-

se tenait ses cts en silence. Il tait essouffl comme sil


venait de courir. Au bout dun moment, il dclara : Le monde
est vaste et froce. Je ne men tais pas vraiment rendu compte
avant davoir quitt Jamaillia.
Gouverneur Magnadon, vos nobles et votre pre ont
ressenti la ncessit de protger lhritier du Trne de Perle.
Il fut un temps..., commena-t-il avec hsitation en
plissant le front. Jai limpression que ctait dans une autre vie.
Quand jtais enfant, je montais cheval et je chassais au
faucon. A lge de huit ans, jai fait sensation en participant aux
Courses dEt. Jai couru avec dautres garons et jeunes gens de
Jamaillia. Je nai pas gagn. Mais mon pre ma tout de mme
compliment. Moi, jtais ananti. Vous comprenez, jignorais
que je pouvais perdre... Sa voix steignit mais Malta perut sa
contention desprit. On avait nglig de menseigner cela, vous
voyez. Jaurais pu apprendre, quand jtais plus jeune. Mais on
cartait de moi les choses auxquelles je ne russissais pas, et on
me complimentait chaque succs, comme si ctait un miracle.
Tous mes tuteurs et mes conseillers me rptaient que jtais
merveilleux, et je les croyais. Sinon que jai commenc lire la
dception dans les yeux de mon pre. A onze ans, jai dcouvert
les plaisirs des hommes. Vins fins, herbes fumer
sournoisement mlanges, femmes expertes, voil ce que
moffraient mes nobles et les dignitaires trangers, et jai tout
essay. Et l-dedans, quels succs ! La fume, le vin, la femme
qui conviennent peuvent rendre brillant nimporte qui. Le
saviez-vous ? Moi pas. Jai cru que cela tenait moi. Que je
brillais comme le plus beau joyau de Jamaillia. Il se dtourna
brusquement de la mer. Ramenez-moi. Vous avez eu tort.
Quel froid de chien, ici !
Bien sr. Gouverneur Magnadon , murmura Malta.
Elle lui offrit le bras, quil prit, tout grelottant, et il sappuya sur
elle tout le long du chemin, jusqu la cabine.
Une fois arriv dans sa chambre, il laissa tomber le
manteau. Il grimpa dans son lit et semmitoufla dans les
couvertures. Ah, si Keki tait l ! Il frissonna. Elle savait
me rchauffer. Elle savait mmouvoir comme aucune autre.

-78-

Je vais vous laisser vous reposer, Gouverneur


Magnadon , se hta de dire Malta.
La voix de Cosgo larrta la porte. Que vais-je devenir,
Malta ? Le savez-vous ?
La question plaintive la laissa interdite. Je lignore,
seigneur, admit-elle humblement.
Vous en savez plus que moi. Pour la premire fois depuis
que je suis devenu Gouverneur, je comprends, je crois, ce que
les Compagnes de Cur sont censes faire... enfin, les miennes
nont pas t nombreuses le faire. Elles doivent connatre les
points de dtail de ce que je nai eu ni le temps ni loccasion
dapprendre. Et elles doivent tre sincres. Ni flatteuses ni
dlicates. Sincres. Alors, dites-moi. Quelle est ma situation ? Et
que conseillez-vous ?
Je ne suis pas votre Compagne de Cur, Gouverneur
Cosgo.
Absolument exact. Et vous ne le serez jamais.
Nanmoins, pour le moment, vous devrez en faire office. Ditesmoi. Quelle est ma situation ?
Malta respira fond. Vous tes destin en cadeau au roi
Kennit des Iles des Pirates. Le capitaine Rouge pense que
Kennit va vous cder au plus offrant contre ranon mais mme
cela nest pas certain. Si Kennit se dcide, si largent est tout ce
que vous pouvez lui rapporter, alors il lui sera indiffrent que
lacheteur soit votre alli ou votre ennemi. Le capitaine Rouge
ma charge de dcouvrir lequel parmi vos nobles serait prt
donner le plus pour vous rcuprer.
Le Gouverneur eut un sourire amer. Cela signifie, je
suppose, quils savent dj lequel de mes ennemis va enchrir.
Je lignore. Malta rflchit profondment. Vous
devriez vous demander lesquels, parmi vos allis, pourraient
offrir une grosse rcompense en change de votre vie. Quand le
moment sera venu, vous devriez crire une lettre pour les prier
de verser la ranon.
Petite sotte. Ce nest pas ainsi que cela se fera. Je
ngocierai moi-mme le prix de ma ranon avec Kennit, je lui
dlivrerai des lettres de change et jexigerai quil me procure un
moyen de rentrer Jamaillia. Je suis le Gouverneur, vous savez.
-79-

Seigneur Gouverneur , commena-t-elle, hsitante. Elle


raffermit sa voix. Il avait rclam de la sincrit. On allait
constater ce quil en ferait. Les autres voient votre situation
dun il diffrent. Kennit nacceptera pas de lettres de change
de vous ou de qui que ce soit. Il exigera votre ranon en espces
sonnantes et trbuchantes, et ceci avant de vous librer. Et il lui
importera peu de savoir do vient largent : de vos nobles
fidles ou de ceux qui ne souhaitent pas votre retour. Les
Nouveaux Marchands, les Chalcdiens qui pourraient vous
utiliser comme otage, ce sera le dernier de ses soucis. Cest
pourquoi vous devez bien rflchir. Quels sont ceux qui vous
sont dune loyaut indfectible ? Qui est assez fidle et assez
riche pour racheter votre libert ?
Le Gouverneur se mit rire. La rponse est terriblement
simple. Personne. Il ny a pas de noble dont la loyaut soit
indfectible. Quant la fortune, les plus riches ont le plus
gagner avec ma disparition. Si je pris, quelquun doit devenir le
Gouverneur. Pourquoi dpenser sa fortune pour racheter
loccupant dun trne quand ce trne mme peut vous
appartenir ?
Malta garda le silence. Elle finit par demander mi-voix :
Alors personne ne versera votre ranon ?
Il rit de nouveau, dun rire plus strident. Ah, assurment,
on versera ma ranon et la vtre. Nous serons rachets par ceux
qui ont le plus intrt me voir disparatre, sans tmoins. Il se
tourna vers la cloison. Ceux qui ont pouss les plus hauts cris
mon dpart de Jamaillia. Ceux qui ont conspir pour
menvoyer courir cette funeste aventure. Je ne suis pas stupide,
Malta. Les Marchands de Terrilville avaient raison : il y avait
bien complot, dans lequel ont d tremper nobles, diplomates
chalcdiens et Nouveaux Marchands. Ils ont mordu la main qui
les nourrissait car chacun pensait quune fois cette main
disparue, il pourrait se tailler la part du lion.
Alors, ils doivent encore en tre se la disputer, cette
part du lion, risqua Malta. Tout se rsume un march. Grandmre disait toujours : Cherche qui profite le plus. Elle
frona les sourcils, sans prter attention sa cicatrice qui lui
tirait la peau. Elle affirmait que, quand on veut singrer dans
-80-

une affaire, il faut rechercher celui qui en profite le moins.


Soutiens ses intrts et il te prendra comme associ. Donc qui
profite le moins du trne vacant ?
Oh, allons ! Ecur, il se retourna pour lui faire face.
Cest dgradant. Vous rduisez ma vie et le destin du trne
quelque querelle mercantile. Il eut un reniflement de ddain.
Mais quattendre dautre de la part dune fille de Marchand ?
Votre vie, cest acheter et vendre. Sans doute que votre grandmre et votre mre ont vu votre brve beaut comme un objet
de troc. Le Marchand Restait, lui, a ne fait aucun doute.
Malta se redressa de toute sa hauteur. Elle attendit dtre
parfaitement matresse delle-mme avant de rpondre. Son
armure, ctait lindiffrence ce genre de railleries. Les
commerants ngocient des marchandises. Les Gouverneurs et
les nobles ngocient le pouvoir. Vous, noble Magnadon, vous
vous faites des illusions si vous croyez que leurs machinations
sont trs diffrentes.
La remarque ne parut pas limpressionner mais il ne
contesta pas sa conclusion. Eh bien donc, pour rpondre
votre question, tous profitent de mon absence. En tout cas, tous
les nobles riches ou influents.
Alors, voil la rponse. Songez ceux qui nont ni argent
ni influence. Ceux-ci sont vos allis.
Ah, magnifiques allis que voil ! Avec quoi vont-ils
racheter ma libert ? Par des belles paroles ? De la crotte de
bique, des gambades ?
Avant de vous demander comment ils rachteront votre
libert, demandez-vous en quoi cela leur profitera. Faites-leur
comprendre quil est dans leur intrt de vous librer, et ils
trouveront les moyens. Elle dtacha sa cape et sassit au bout
du lit. Le Gouverneur se redressa pour lui faire face. Alors,
rflchissez.
Le Gouverneur de Jamaillia appuya la tte sur la cloison.
Avec sa peau livide et ses cernes noirs, il ressemblait davantage
un enfant gravement malade qu un souverain soucieux.
Cest inutile, dit-il sur un ton dsabus. Cest trop loin.
Personne Jamaillia ne va sactiver pour ma cause. Mes
ennemis sont trop nombreux. Je serai vendu et sacrifi comme
-81-

un agneau un jour de fte. Il roula des yeux et la dvisagea.


Vous voyez, Malta, on ne peut pas tout rsoudre avec votre
morale de Marchand.
Une ide surgit brusquement dans lesprit de Malta. Et si
ctait possible, Gouverneur Magnadon ? Elle se pencha en
avant, les nerfs tendus. Si, avec ma morale de Marchand, je
pouvais vous sauver ainsi que votre trne, que cela me vaudraitil ?
Vous ne pouvez pas, alors quoi bon conjecturer ? Il
secoua mollement la main. Allez-vous-en. Votre ide idiote
dune promenade sur ce pont glacial ma fatigu. Je vais dormir
maintenant.
Non, rtorqua-t-elle. Vous allez rester l vous lamenter
sur vous-mme. Alors, secouez-vous. Vous dites que je ne peux
pas vous sauver. Moi, je crois que je le peux. Je propose un
pari. Elle releva le menton. Si je vous sauve, je suis sauve
avec vous. Vous mattribuerez la fonction de...
Oh, ne me demandez pas dtre nomme Compagne de
Cur. Ce serait trop humiliant. Autant me demander de vous
pouser.
Une tincelle de colre jaillit en elle. Je vous assure bien
que je ne mabaisserais pas ainsi. Non. Vous me nommerez,
ainsi que ma famille, comme votre reprsentante Terrilville et
au dsert des Pluies. Vous reconnatrez lindpendance de
Terrilville et des Marchands. Et les Vestrit seront les
reprsentants exclusifs des intrts jamailliens. Un sourire
commena poindre sur son visage tandis que dans son esprit
brillait une ide lumineuse. En ayant accompli cette prouesse,
elle pourrait retourner Terrilville. Ni cicatrice ni honte ne
pseraient lourd au regard dun coup pareil. Ce serait laffaire
suprme, le meilleur march quait pass un ngociant. Sa
grand-mre serait fire delle. Jusqu la famille de Reyn qui
pourrait...
Vous voulez Terrilville pour vous toute seule ? Cest un
pari ridicule !
Vraiment ? Je vous offre le trne et la vie en change.
Elle inclina la tte. Lindpendance de Terrilville est
pratiquement une ralit, de toute faon. Vous reconnatriez
-82-

seulement ce qui existe dj, et vous feriez en sorte que


Jamaillia et Terrilville puissent continuer entretenir des liens
damiti. Perdre ce pari reviendrait seulement devoir prendre
une sage dcision dans tous les cas.
Il la regarda fixement. Jai dj entendu ce discours. Je
ne suis pas certain dtre daccord. Mais comment regagnerezvous ma libert et mon trne ?
Montrez-moi mon intrt, et je trouverai le moyen.
Elle sourit. Daccord ?
Oh, daccord, rpondit avec impatience le Gouverneur. Il
nempche, cest un pari ridicule, que vous ne pouvez pas
gagner. Autant toper l.
Et vous cooprerez avec moi pour maider le gagner ?
insista-t-elle.
Que dois-je faire pour cela ? dit-il en grimaant.
Tcher de vous prsenter vos ravisseurs comme je vous
lindiquerai, et approuver ce que je leur dirai. Lmotion la
gagnait. Le dfaitisme quelle avait prouv plus tt stait
dissip. Il ne lui restait, pour toute fortune, que son intelligence.
Peut-tre navait-elle jamais eu besoin de rien dautre.
Quavez-vous lintention de leur dire ?
Je nen sais trop rien pour linstant. Mais vous mavez
fait rflchir quand vous avez dclar quil ny avait personne
Jamaillia qui profiterait de votre retour au pouvoir. Elle se
mordilla la lvre pensivement. Nous devons dcouvrir le
moyen par lequel les pirates eux-mmes profiteraient
grandement de votre retour au pouvoir.

-83-

6
LES FEMMES DE KENNIT
Celle-Qui-Se-Souvient et Maulkin ne se disputaient pas.
Shriver ntait pas loin de le regretter. Cela aurait signifi quun
des deux au moins tait parvenu une dcision. Mais ils
discutaient sans fin de ce qui stait pass, de ce qui pourrait se
passer et de ce que cela voudrait dire. Durant les mares qui
suivirent le refus dobissance du Nud de Maulkin, les
serpents staient trans derrire Foudre et avaient attendu de
voir le droulement des vnements. Foudre elle-mme leur
parlait peine, malgr les questions incessantes de Celle-QuiSe-Souvient. La crature argente semblait enferme dans son
propre dilemme. Irrite par lindcision, Shriver commenait
snerver. Chaque mare lui laissait un sentiment de vide. Le
temps scoulait, tranant les serpents loin derrire. Elle perdait
des forces et du poids. Pire, elle narrivait plus penser
correctement.
Je dpris , dit-elle Sessura, en se laissant ballotter
par le flot. Ils taient ancrs lun ct de lautre pour la nuit. Il
y avait un mchant courant cet endroit, qui remuait
constamment la vase et troublait leau. Mare aprs mare,
nous suivons ce navire. Dans quel but ? Maulkin et Celle-QuiSe-Souvient nagent toujours dans son ombre, et ne parlent
quentre eux. Les toxines quils gaspillent sur la coque du navire
ont un got bizarre et ne nous apportent aucune proie. Ils ne
cessent de rpter quil faut tre patient. Je suis patiente mais je
nai plus de rsistance. Quand ils auront pris une dcision, je
serai trop faible pour voyager avec le nud. Quattend donc
Maulkin ?
Sessura ne rpondit pas tout de suite. Il y avait plus
dtonnement que de reproche dans sa voix quand le serpent
-84-

bleu dclara enfin : Je naurais jamais imagin tentendre


critiquer Maulkin.
Voil longtemps que nous le suivons et je nai jamais mis
sa sagesse en doute , rpondit-elle. Elle baissa brivement les
paupires pour viter une houache de vase. Sil pouvait
reprendre le commandement. Lui, je le suivrais jusqu ce que
ma peau perce mes os. Mais aujourdhui, il se soumet la
volont de Celle-Qui-Se-Souvient et du navire argent. Jaccepte
la sagesse de Celle-Qui-Se-Souvient. Mais qui est-elle, cette
crature argente pour que nous nous attardions ainsi lui
obir alors que nous manquons notre saison de nidification ?
Non pas qui est-elle mais quest-ce quelle est ?
Maulkin apparut soudain devant eux. Ses ocelles luirent
faiblement dans leau trouble. Il sancra puis enroula des
anneaux autour deux. Avec reconnaissance, Shriver relcha sa
prise sur le rocher. Elle se reposerait mieux dans ltreinte de
Maulkin.
Je suis fatigue, dit-elle en sexcusant. Je ne doute pas de
toi, Maulkin.
Le chef lui dit doucement : Tu nas pas dout de moi,
mme quand jai vacill. Tu as pay cher cette loyaut, je le sais.
Je crains que le prix que nous ayons tous payer pour mon
indcision soit trop lev. Celle-Qui-Se-Souvient me la dj fait
remarquer. Notre nud est surtout compos de mles. Nous ne
serons gure avancs, quand nous aurons fil nos cocons et que
nous aurons clos, si nous navons pas de reines, cause de
notre retard.
Notre retard ? demanda Shriver mi-voix.
Cest le sujet de nos discussions. Chaque mare nous
affaiblit. Pourtant, sans guide, il est inutile de continuer car ce
monde ne correspond pas nos souvenirs. Mme Celle-Qui-SeSouvient nest pas sre du chemin suivre. Nous avons besoin
que Foudre nous guide, et nous sommes obligs de lattendre.
Faibles comme nous le sommes aujourdhui, nous aurons aussi
besoin de sa protection.
Pourquoi nous fait-elle attendre ? Sessura, direct
comme toujours, tranchait dans le vif.

-85-

Maulkin mit un son cur et un nuage de toxines


schappa de sa crinire. A cela elle nous a donn un tas de
raisons, et aucune. Celle-Qui-Se-Souvient pense quelle dpend
plus de laide capricieuse des humains quelle ne veut
ladmettre. Comme je vous lai dit, tout revient dcouvrir ce
quelle est vraiment. Elle soutient quelle est un dragon. Nous
savons quil nen est rien.
Elle nest pas un dragon ? gronda Sessura, constern.
Alors, quest-ce quelle est ?
Quelle importance ? gmit Shriver. Pourquoi ne peutelle simplement nous aider comme elle la promis ?
Maulkin sexprimait sur un ton apaisant, ses paroles nen
taient pas moins alarmantes. Pour nous aider, il faudrait
quelle mendie le secours des humains. Tant quelle se prtend
dragon, je ne crois pas quelle puisse sabaisser cela. Il
parlait avec lenteur. Pour tre en mesure de nous assister, elle
doit accepter ce quelle est. Celle-Qui-Se-Souvient ly a exhorte.
Elle connat bien lun des deux-pattes bord du navire.
Himain la aide chapper aux Autres. En le touchant, elle la
connu. Il avait une grande connaissance du navire, des penses
que Celle-Qui-Se-Souvient na pas pu comprendre tout fait
ce moment-l. Maintenant elle commence coordonner les
faits. Nous cherchons veiller lautre partie du navire, lui
donner la force de se dgager. Cest un long processus, de
linciter se rveiller. Elle est la fois faible et hsitante. Mais,
dernirement, elle a commenc remuer. Nous pouvons encore
russir.
*
Kennit tint le plateau en quilibre dune main et de lautre
tourna la cl dans la serrure, ce qui ntait pas commode car un
lger tremblement lui faisait perdre sa dextrit. Une nuit et un
jour staient couls depuis sa dernire visite. Il navait pas
dormi, il avait peine mang. Il avait vit le gaillard davant et
la figure de proue, il avait vit Etta et Himain. Il ne pouvait
tout fait se rappeler comment il avait pass ces heures-l. Il
avait t quelque temps dans la mture. Sorcor lui avait fait
-86-

prsent dun pilon avec une rainure lextrmit. Il lavait


essay pour la premire fois et en avait t enchant. Depuis le
nid-de-pie, il pouvait embrasser son domaine tout entier. Les
serpents sbattaient la crte des vagues autour du navire que
la brise poussait. Visage au vent, il avait rv, savourant
inlassablement les moments quil avait passs seul avec Altha
Vestrit. Ce ntait ni la discipline ni labstinence qui lavaient
empch de la rejoindre. Lattente tait en elle-mme un plaisir.
Il avait attendu, avant de revenir ici, que sa passion arrivt son
comble. A prsent, il tait devant sa porte, frissonnant de dsir.
Allait-il la reprendre ? Il navait pas encore dcid. Si elle
tait assez veille pour pouvoir laccuser, il avait lintention de
nier. Il se montrerait si aimable, si soucieux delle et de ses
peurs. On prouve un tel sentiment de puissance quand on
exerce son emprise sur la ralit dautrui. Il ne sen tait jamais
rendu compte auparavant. Quel terrible cauchemar ,
chuchota-t-il sur un ton de feinte compassion, et il eut grandpeine rprimer le sourire qui slargissait graduellement. Il
recomposa sa physionomie et tcha de se calmer. Il respira
profondment, ouvrit la porte et pntra dans lobscurit.
Laprs-midi dhiver touchait sa fin et clairait
vaguement la pice. Elle tait pelotonne sous les couvertures,
sur la couchette, profondment endormie. La cabine empestait
le vomi. Il sappuya sur sa bquille pour fermer la porte, en
fronant le nez. Voil qui nallait pas du tout. Pas trs attirante,
cette odeur. Cela gchait tout. Il faudrait lui administrer une
dose supplmentaire de pavot et de mandragore et faire rcurer
la chambre par le mousse pendant quelle dormirait.
Amrement du, il posa le plateau sur la table.
Elle le frappa de tout son poids entre les paules. Il tomba
en entranant avec lui plateau, bquille, plats qui scrasrent
avec fracas. Il se cogna la tte au bord de la table. Elle le saisit
la gorge. Il se tordit, collant le menton la poitrine pour
empcher quelle ltrangle. Elle avait un genou au creux des
reins de Kennit mais quand il roula, elle tomba avec lui. Les
rflexes dAltha taient mousss par les effets de la drogue.
Sil avait eu ses deux jambes, elle naurait pas eu la moindre
chance contre lui. Il russit lui attraper le poignet avant quelle
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ne se dgage dune secousse. Elle se releva tant bien que mal,


haletant et vacillant, et recula alors quil se redressait sur ses
mains et son genou. Les yeux dAltha taient largis, trs noirs.
La bquille tait hors datteinte. Il sen rapprocha tout
doucement.
Salaud ! haleta-t-elle, enrage. Espce de brute !
Il feignit lahurissement. Altha, quest-ce qui vous
prend ?
Vous mavez viole ! dit-elle dune voix enroue. Puis
elle haussa le ton jusqu crier, sans se soucier quon lentende.
Vous mavez viole. Vous avez tu mon quipage, brl mon
navire. Vous avez tu Brashen. Vous avez emprisonn Vivacia.
Tout a, cest votre faute !
Cest absurde. Ma chre, vous perdez la tte. Calmezvous. Il ne faut pas vous dshonorer devant tout lquipage.
Il la vit qui cherchait une arme des yeux. Il avait sousestim le danger quelle reprsentait. Malgr les effets tardifs de
la drogue contre lesquels elle luttait, ses muscles se nouaient
convulsivement. Il reconnut lexpression meurtrire ; il lavait
assez aperue dans son propre miroir. Il fit un brusque
mouvement vers sa bquille mais, au mme moment, elle bondit
non sur lui mais vers la porte. Elle manipula maladroitement la
clenche, ouvrit la porte toute vole, heurta le chambranle en
sortant, les jambes chancelantes. Il la vit se cogner la cloison,
se retenir puis sengager en titubant dans la coursive.
La figure de proue. Elle allait essayer de rejoindre la figure
de proue. Il mit la bquille sous son aisselle, saida du bord de la
table et se hissa pour se relever. Elle aurait une surprise si elle
atteignait le gaillard davant. Il ny aurait pas de Vivacia pour
laider. Kennit fut tent de la laisser aller mais il tait impossible
quelle tempte et dlire devant lquipage. Et si Etta ou
Himain lentendaient ?
Il gagna la porte et jeta un coup dil. Altha avait ralenti.
Elle sagrippait au mur, et continuait avancer en trbuchant.
Ses cheveux noirs et ternes lui voilaient le visage. Elle portait les
habits de Himain, souills de nourriture et de vomi. Elle avait
d se rveiller, shabiller et se pelotonner l pour lattendre. Elle
en avait de lide, tant donn la dose de pavot quil lui avait
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administre. Il ladmira presque. Il faudrait augmenter les


doses.
La silhouette dun matelot apparut dans lencadrement de
la porte au bout de la coursive. Kennit haussa la voix. Retiensla. Ramne-la sa chambre. Elle nest pas bien. Elle ma
attaqu.
La silhouette fit deux pas dans la coursive obscure et
Kennit saperut alors de son erreur. Le matelot, ctait
Himain. Tante Altha ? fit-il, incrdule. Il lui offrit son bras
pour la soutenir mais elle le ddaigna. Kennit douta quelle ait
reconnu Himain. Mais elle leva le bras et pointa une main
tremblante vers Kennit. Il ma viole ! Elle rejeta la tte en
arrire pour regarder le garon travers ses cheveux pendants.
Et mon navire est enferm dans le noir. Jai t drogue. Je
suis malade. Aidez-moi. Aidez-le. Elle se tut, court de mots
comme de forces. Elle saffaissa contre le mur, se laissa glisser
devant Himain, glac dhorreur. Sa tte ballottait comme celle
dun chat empoisonn. A la consternation de Kennit, un autre
matelot survenait. Alors, comble de malheur, il entendit
derrire lui la voix dEtta.
Quest-ce quelle a dit, cette garce ? demanda-t-elle en
furie.
Kennit se tourna vivement vers elle. Elle est malade. Elle
dit nimporte quoi. Elle ma attaqu. Il secoua la tte. La
perte de ses compagnons semble lavoir rendue folle.
Les yeux dEtta slargirent. Kennit, tu saignes !
sexclama-t-elle, horrifie.
Il porta la main son front et ses doigts se tachrent de
rouge. Il stait cogn la tte plus rudement quil navait cru.
Ce nest rien ; a va aller. Il se ressaisit et dclara dune voix
la fois imprieuse et soucieuse : Himain, fais attention mais
sois gentil avec elle. Elle ne sait plus ce quelle dit. Voir
Parangon brler lui a troubl la cervelle.
Je suis tout fait saine desprit, espce de salaud,
violeur, assassin ! rugit Altha. Elle se dbattit, essaya de se
relever.
Tante Altha ! Himain tait stupfi. Kennit lisait
lhorreur sur son visage. Il sagenouilla et aida Altha se
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remettre debout. Tu as besoin de te reposer, suggra-t-il avec


compassion. Tu as subi un grand choc.
Elle se retint ses paules et le scruta comme sil tait un
insecte. Il la dvisagea, constern. En dpit de leurs expressions
respectives, ils se ressemblaient beaucoup. Kennit songea aux
antiques reprsentations de S, masculines et fminines, face
face sur les anciennes pices de monnaie. Alors Altha tourna
son regard dgot vers Kennit. Il devina son intention et il tait
prt la voir charger. Il pensait pouvoir parer ses coups
mousss mais il nen eut mme pas loccasion. Avec un cri de
rage, Etta bondit devant lui.
La putain tait plus grande quAltha, en bonne condition
physique et plus experte au combat. Elle renversa sans effort la
femme de Terrilville puis se mit califourchon sur elle et la
cloua au sol. Altha rugit de fureur et se dbattit mais Etta la
matrisa facilement. La ferme ! cria la putain dune voix
perante. Ferme ta gueule de menteuse ! Je me demande bien
pourquoi Kennit sest donn la peine de te sauver la vie. Fermela ou je te casse les dents !
Kennit contemplait la scne avec une fascination horrifie.
Il avait dj vu des femmes se battre ; Partage, ctait un
spectacle courant quil avait toujours jug sordide. Sans savoir
pourquoi, il sen sentait humili. Etta. Lve-toi. Himain,
ramne Altha dans sa chambre , ordonna-t-il.
Sous le poids dEtta, Altha dit en haletant : Je suis une
garce ? Il ma viole. Ici, sur mon propre navire. Et vous, une
femme, vous le dfendez ? Elle tourna la tte et leva des yeux
fous vers Himain. Il a enseveli notre navire ! Comment peuxtu le regarder et ignorer ce quil est ? Comment peux-tu tre
aussi stupide ?
Ferme-la ! Ferme-la ! La voix dEtta monta, suraigu,
hystrique. Elle gifla Altha toute vole et le coup rsonna
dans la coursive.
Etta ! Arrte, jai dit ! scria Kennit, atterr. Il saisit la
main leve de la putain et essaya de la tirer pour dgager Altha.
Mais Etta continua frapper lautre de sa main libre et, la
complte stupfaction de Kennit, elle clata en sanglots. Il leva
les yeux et dcouvrit cinq ou six matelots masss au bout de la
-90-

coursive, qui contemplaient la scne, bouche be. Sparezles , fit-il schement. Quelques hommes finirent par avancer
pour obir. Himain prit Etta par le bras et la tira. Chose
tonnante, elle ne ragit pas et se laissa faire. Raccompagne
Etta dans ma chambre jusqu ce quelle se calme, ordonna-t-il
Himain. Vous autres, remettez Altha dans sa cabine et fermez
la porte cl. Je moccuperai delle plus tard.
La brve lutte avec Etta avait puis la rsistance dAltha.
Elle avait les yeux ouverts mais sa tte pendait mollement
quand deux hommes la relevrent et la tranrent. Je vous... je
vous tuerai , promit-elle, haletante, Kennit en passant devant
lui. Et elle le pensait vraiment.
Il tira un mouchoir de sa poche et se tapota le front. Le
sang, plus sombre, se coagulait dj. Quelle tte il devait avoir !
La perspective daffronter Etta ne le rjouissait gure mais
ctait invitable. Il nallait pas se promener dgoulinant de
sang, avec ses habits tachs. Il se redressa. Les matelots
revenaient aprs avoir enferm Altha, et il russit grimacer
un sourire. Il secoua la tte dun air de conspirateur. Ces
femmes. Ce nest vraiment pas leur place sur un navire ! Un
des hommes lui rendit un sourire goguenard mais les autres
avaient lair gns. Voil qui nallait pas. Etta tait-elle ce
point aime de lquipage ? Il faudrait remdier cela. Il
faudrait remdier cette situation. Comment en tait-on arriv
ce dsordre ? Il tira sur sa veste froisse et brossa sa manche.
Capitaine Kennit, commandant ?
Il leva les yeux, excd : encore un matelot affol. Questce quil y a cette fois ? fit-il, hargneux.
Lhomme se lcha les lvres. Cest le navire,
commandant. La figure de proue. Elle dit quelle veut vous
voir. Le matelot dglutit et poursuivit : Elle dit : Dites-lui
de venir immdiatement. Tout de suite ! Sauf votre respect,
commandant, mais cest comme a quelle a dit.
Vraiment ? Kennit parvint garder vin ton froidement
amus. Eh bien, tu peux lui signaler, sauf son respect, que le
capitaine est occup ailleurs mais quil viendra la voir sous peu,
ds quil lui sera possible.

-91-

Commandant ! Lhomme commena bredouiller une


protestation. Kennit le transpera dun regard glacial. Bien,
commandant , fit-il enfin. Il sloigna en tranant les pieds.
Kennit ne lenvia pas daller faire la commission. Mais il ne
pouvait tout de mme pas se prsenter devant la figure de proue
dans cet tat, et encore moins tolrer quun simple matelot le
voie courir aux ordres du navire. Il leva une main pour lisser sa
moustache. Tout doux. Du calme. Comme a ! Reprends les
choses en main , se conseilla-t-il lui-mme.
Mais son poignet, une petite voix narquoise se fit
entendre en contrepoint. Leste. Cest la panique. Tout se
dtraque. A la fin, cher monsieur, tu ne pourras mme plus te
reprendre en main. Pas plus quIgrot quand il a trouv la mort
dans tes mains. Car, quand tu es devenu la bte, petit Kennit, tu
tes condamn partager le sort de la bte.
*
Etta, Etta, je vous en prie , suppliait Himain, irrsolu,
tiraill. Il aurait d soccuper dAltha. Elle avait paru malade,
lesprit drang, mais comment pouvait-il laisser Etta dans cette
dtresse ? Elle ne lcoutait pas. Elle continuait sangloter
perdument dans les oreillers. Il navait jamais vu personne
pleurer ainsi. Il y avait une violence terrible dans ces sanglots
entrecoups, comme si son corps cherchait se purger du
chagrin mais la peine tait trop profonde pour tre soulage par
les larmes.
Etta, je vous en prie, Etta , rptait-il. Elle ne semblait
pas mme lentendre. Timidement, il lui tapota le dos. Il avait de
vagues souvenirs de sa mre tapotant ainsi sa petite sur,
quand Malta tait si absorbe dans une crise de colre quelle ne
pouvait se calmer. L, l, dit-il pour la rconforter. Cest fini
maintenant. Tout est fini. Il faisait un petit rond de la main
pour lapaiser.
Elle respira profondment. Cest fini , confirma-t-elle,
en clatant de plus belle en sanglots. Cela ressemblait si peu
Etta quil avait limpression de consoler une inconnue. Sa
conduite tait tout aussi incomprhensible que celle dAltha.
-92-

La scne avec Altha avait t pouvantable ; sa tante


nallait pas bien du tout, il fallait quil lui parle, sans tenir
compte des ordres de Kennit. Sa folle accusation de viol, et ses
propos tranges au sujet dun navire enseveli faisaient craindre
pour sa sant mentale. Il naurait jamais d sincliner devant
linterdiction de Kennit. Lisolement ne lavait nullement
repose, elle tait reste seule avec son chagrin. Comment avaitil pu tre aussi stupide ?
Mais Etta continuait pleurer et il ne pouvait pas la laisser
seule. Pourquoi les paroles insenses dAltha laffectaient-elles
ce point ? Alors la rponse lui apparut : elle tait enceinte. Les
femmes se conduisent toujours bizarrement quand elles sont
enceintes. Il se sentit presque tourdi de soulagement. Il
lentoura de son bras et lui parla loreille.
Ce nest rien, Etta. Pleurez un bon coup. Ces temptes
dmotion sont naturelles, dans votre condition.
Elle sassit brusquement sur le lit, la figure marbre de
taches rouges, les joues luisantes de larmes. Puis elle prit son
lan. Il vit venir son poing serr et russit presque esquiver le
coup, qui percuta la pointe du menton, lui fit claquer les dents
et voir des toiles. Il recula, la main sur la mchoire. Ctait
pour quoi ? demanda-t-il, ahuri.
Pour ta btise. Pour ton aveuglement, et il parat que
seules les femmes peuvent tre aveugles ce point. Tu es un
imbcile, Himain Vestrit. Je me demande bien comment jai pu
perdre mon temps avec toi. Tu sais tellement de choses, mais tu
nas rien appris du tout. Rien ! Son visage se ratatina
nouveau. Elle enfouit la tte dans les genoux et se balana
davant en arrire comme un enfant inconsolable. Comment
ai-je pu tre aussi sotte ? gmit-elle. Elle se redressa et tendit
la main vers lui.
Hsitant, il prit place ct delle sur le lit. Quand il voulut
lui tapoter lpaule, elle se rfugia dans ses bras. Elle posa la tte
sur son paule et recommena pleurer, secoue de sanglots. Il
la tint contre lui, avec prcaution dabord, puis plus fermement.
Il navait jamais serr une femme dans ses bras. Etta, ma
chrie. Il osa caresser ses cheveux brillants.

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La porte souvrit. Himain sursauta mais ne la lcha pas. Il


ny avait pas de quoi avoir honte, aucune raison de se sentir
coupable. Etta nest plus elle-mme, dit-il Kennit
prcipitamment.
En effet. a nous reposerait peut-tre si elle se
conduisait mieux que la vraie Etta, rtorqua-t-il grossirement.
Se bagarrer dans la coursive comme vin vulgaire voyou. Etta
ne leva pas la tte de lpaule de Himain, et Kennit poursuivit
sur un ton sarcastique : Jespre bien que je ne vous
interromps pas tous les deux. Jai la figure en sang, les
vtements dgotants, mais ne vous dsolez pas pour si peu.
Au grand tonnement de Himain, Etta leva lentement la
tte. Elle regarda Kennit comme si elle ne lavait jamais vu.
Quelque chose passa entre eux, dans ce regard, quelque chose
dont Himain tait exclu. Elle parut brise mais elle ne pleurait
plus. Jai fini, dit-elle dune voix casse. Je me lve, je vais...
Ne te donne pas cette peine, grogna Kennit. Je suis assez
grand pour me dbrouiller tout seul. Va voir Jola. Dis-lui de
faire signe Sorcor quil envoie un canot pour toi. Je crois quil
vaut mieux que tu restes quelque temps bord de la Marietta.
Himain sattendait une explosion mais Etta garda le
silence. Elle paraissait change. Il sen aperut progressivement.
Dhabitude, quand elle regardait Kennit, ses yeux brillaient, elle
rayonnait damour. Maintenant, elle le dvisageait et ctait
comme si la vie scoulait delle. Quand elle parla enfin, sa
capitulation tait complte. Tu as raison. Oui. Cela vaudra
mieux. Elle leva les mains et se frotta la figure comme si elle
sveillait dun long rve. Puis, sans un mot ni un regard, elle
quitta la chambre.
Himain la suivit des yeux. Ctait impossible. Il ny
comprenait rien. Eh bien ? demanda Kennit sur un ton
glacial. Il le toisa de son regard bleu, des pieds la tte.
Himain se redressa.
Il avait la bouche sche. Commandant, vous ne devriez
pas renvoyer Etta, mme pour sa scurit. En revanche, on
devrait dbarquer Altha le plus rapidement possible. Elle na
plus sa raison. Je vous en prie, commandant, ayez piti dune
pauvre femme et laissez-moi la renvoyer chez elle. Nous ne
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sommes qu quelques jours de Partage. Je peux payer son


passage sur lun des navires marchands qui viennent Partage.
Plus tt elle sera partie, mieux cela vaudra pour nous tous.
Vraiment ? fit Kennit schement. Et quest-ce qui te
porte croire que tu as ton mot dire dans ce que je fais
dAltha ?
Himain garda le silence, ces paroles le laissaient pantois.
Elle mappartient, Himain. Et jen ferai ce que bon me
semble. Kennit se dtourna et commena se dvtir.
Maintenant, va me chercher une chemise. Cest tout ce que je
te demande pour linstant. Tu ne penses pas, tu ne dcides pas,
tu ne supplies mme pas. Va me chercher une chemise propre et
sors-moi des culottes. Et trouve-moi quelque chose pour
nettoyer cette entaille. Tout en parlant, il dboutonnait sa
chemise souille. Sa veste gisait dj par terre. Sans mme y
penser, Himain se mit en devoir dobir. La colre qui se
propageait en lui oblitrait toute rflexion. Il tala les vtements
propres, puis prsenta une serviette et de leau frache.
Lentaille tait petite et dj referme. Kennit essuya le sang de
son front et jeta ngligemment la serviette par terre. Himain la
ramassa sans mot dire. Alors quil la rapportait la cuvette, il se
sentit assez matre de lui pour reprendre la parole.
Commandant, ce nest pas le moment de renvoyer Etta.
Elle devrait tre ici. Avec vous.
Je crois que non , rpondit Kennit avec nonchalance. Il
tendit ses poignets pour que Himain lui agrafe ses manchettes.
Je prfre Altha. Jai lintention de la garder, Himain. Mieux
vaut te faire cette ide.
Himain tait sidr. Vous allez retenir Altha ici, contre
sa volont, alors que vous consignez Etta sur le navire de
Sorcor ?
Ce ne sera pas contre sa volont, si cest a qui te
tracasse. Ta tante a dj montr quelle me trouvait bel homme.
Avec le temps, elle finira par accepter son rle mes cts.
Le petit... incident daujourdhui tait un moment de folie. Il lui
faut simplement du temps pour se reposer et sadapter aux
changements de sa vie. Tu nas pas besoin de tinquiter pour

-95-

elle.
Je vais la voir. Je vais lui parler... Quest-ce que cest ?
Himain leva la tte.
Je nai rien entendu, rpondit Kennit avec ddain. Peuttre devrais-tu accompagner Etta sur la Marietta jusqu ce...
A son tour, il sinterrompit au milieu de la phrase. Ses yeux
slargirent.
Vous lavez senti aussi, dit Himain sur un ton
accusateur. Une lutte. A lintrieur mme du navire.
Je nai rien senti de tel ! rtorqua Kennit avec
vhmence.
Il se passe quelque chose , dclara Himain. Foudre lui
avait appris redouter toute forme de communication avec le
navire. Il perut un tumulte, un tourbillon, et pourtant il
craignit de se tendre vers lui.
Je ne sens rien, rpta le pirate mprisant. Cest dans ta
tte.
Kennit ! Kennit ! Ctait un appel venu de loin, dune
intensit menaante. Himain sentit ses cheveux se dresser sur
sa nuque.
Kennit endossa la hte sa veste propre, ajusta son col et
ses manchettes. Il faut sans doute que jaille voir de quoi il
retourne , dit-il mais Himain devina que sa nonchalance tait
feinte. Cest le petit tapage dans la coursive qui aura troubl le
navire.
Himain ne rpondit pas mais lui ouvrit la porte. Le pirate
sortit prcipitamment. Himain le suivit avec moins de hte. En
passant devant la porte dAltha, il surprit un chuchotement. Il
sarrta pour couter, loreille au chambranle. La pauvre femme
parlait toute seule, sa voix tait si basse et si rapide quil ne
distinguait aucun mot. Il resta un instant indcis puis se
dpcha de rattraper Kennit.
Il allait atteindre la porte quand Etta pntra dans la
coursive. Elle marchait trs droite, le visage impassible. Il leva
les yeux pour croiser son regard. a va ? demanda-t-il.
Bien sr que non. Sa voix tait douce et neutre.
Sorcor envoie son canot. Je dois rassembler quelques affaires.
-96-

Etta, jai parl Kennit. Je lui ai demand de ne pas


vous renvoyer.
Elle parut se figer dans limmobilit. Sa voix lui parvint de
trs loin. Tu voulais sans doute bien faire.
Etta, vous devriez lui dire que vous attendez un enfant.
Cela peut tout changer.
Tout changer ? Son sourire tait crisp. Oh, Kennit a
dj tout chang, Himain. Je nai pas besoin den rajouter.
Elle allait sloigner. Il osa la retenir par le bras. Etta, je
vous en prie. Dites-lui. Il serra les mchoires pour sempcher
den prononcer davantage. Peut-tre, si Kennit savait quelle
tait enceinte, il ne lcarterait pas pour sapproprier Altha. Il
changerait srement davis. Qui resterait insensible cette
nouvelle ?
Etta secoua lentement la tte, comme si elle entendait ses
penses. Himain, Himain, tu ne comprends toujours pas,
nest-ce pas ? Pourquoi crois-tu que jai t si secoue ? Parce
que je suis enceinte ? Parce quelle a frapp Kennit jusquau
sang ?
Himain haussa les paules, incapable de rpondre. Etta
pencha la tte vers lui. Jai eu envie de la tuer. Jai eu envie de
faire nimporte quoi pourvu quelle se taise. Parce quelle disait
la vrit, et que je ne pouvais supporter de lentendre. Ta tante
nest pas folle, Himain. Du moins pas plus folle que nimporte
quelle femme aprs un viol. Elle a dit la vrit.
Vous ne pouvez pas le savoir. Sa bouche tait si sche
quil pouvait peine former les mots.
Etta ferma brivement les yeux. Cette rvolte, chez une
femme, rien dautre ne peut la provoquer. Je lai reconnue chez
Altha Vestrit. Je lai vue trop souvent. Je lai ressentie moimme.
Himain jeta un coup dil vers la porte close. La trahison
le sidrait. La croire lui faisait trop mal. Il se raccrochait au
doute. Mais pourquoi ne lavez-vous pas confondu ?
Elle le fixa dun regard pntrant, en tournant la tte pour
tcher de comprendre comment il pouvait tre si niais.

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Himain, je te lai dit. La vrit tait dj assez dure


entendre. Je nai pas envie de la vivre. Kennit a raison. Il vaut
mieux que je reste quelque temps bord de la Marietta.
Jusqu quand ? demanda-t-il.
Elle haussa une paule avec raideur. Les larmes
miroitrent dans ses yeux. Dune voix tendue, elle dit trs bas :
Il peut se lasser delle. Il peut vouloir que je revienne. Elle se
dtourna. Je dois prparer mes affaires , murmura-t-elle
dune voix rauque.
Cette fois, il ne la retint pas.
*
Ils le regardaient tous. Kennit sentait les yeux de tous les
hommes dquipage qui suivaient sa progression. Il nosait pas
se dpcher. La prise de bec entre les deux femmes tait
suffisamment fcheuse. On ne le verrait pas accourir lappel
du navire, aussi pressant soit-il.
Kennit ! hurla la figure de proue en rejetant la tte en
arrire. A ct du navire, dans les eaux crpusculaires, les
serpents arquaient le dos et replongeaient en fouettant de la
queue. Leur agitation faisait bouillonner la mer. Il grina des
dents pour garder une expression affable et continua son
chemin en boitant. Laltercation avec Altha lui avait laiss
quelques bleus qui commenaient lui cuire. Lchelle menant
au gaillard davant tait contrariante, comme toujours, et tandis
quil y grimpait pniblement, le navire criait son nom. Lorsquil
arriva prs de la figure de proue, il tait couvert de sueur.
Il inspira pour affermir sa voix. Navire. Me voici. Que
veux-tu ? La figure de proue pivota pour le regarder et il eut le
souffle coup. Ses yeux taient devenus verts, pas dun vert de
serpent mais dun vert humain, et ses traits avaient perdu
lexpression reptilienne dont ils taient empreints, ces derniers
temps. Elle ne ressemblait pas tout fait lancienne Vivacia
mais assurment ce ntait plus Foudre. Il faillit reculer.
Me voici, moi aussi. Ce que je veux ? Je veux Altha
Vestrit ici, sur le pont. Je veux aussi sa compagne, Jek. Et je les
veux ici tout de suite.
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Kennit rflchissait toute vitesse. Je crains que cela ne


soit pas possible, Foudre , hasarda-t-il. Il utilisa le nom
dessein et attendit sa raction.
Le navire lui adressa le regard le plus mprisant quil et
jamais soutenir de la part dune femme. Tu sais trs bien que
je ne suis pas Foudre, rpondit-elle.
Alors, tu es Vivacia ? demanda-t-il tranquillement.
Je suis moi-mme, dans mon intgrit. Si tu dois
mappeler par mon nom, alors appelle-moi Vivacia, car cette
partie de moi est aussi intgre que le bois dont je suis faite. Mais
je ne tai pas appel pour discuter de mon nom ou de mon
identit. Je veux quon amne Altha et Jek ici. Tout de suite.
Pourquoi ? fit-il dune voix aussi matrise que celle de la
figure de proue.
Pour les voir par moi-mme. Pour massurer quelles
nont pas t maltraites.
Ni lune ni lautre nont t maltraites ! dclara-t-il
avec indignation.
Les plis autour de la bouche saffaissrent. Je sais ce que
tu as fait , dit-elle carrment.
Durant un instant, tout simmobilisa autour de Kennit. De
tous les cts, ctait le dsastre. Sa chance avait-elle fini par
labandonner ? Avait-il commis lerreur irrparable ? Il respira.
Es-tu donc si prompte croire du mal de moi ?
Vivacia lui lana un regard indign. Comment peux-tu
me poser cette question ?
Elle ntait pas absolument certaine. Il le devina sa
raction. Nagure, elle lavait aim, dune faon plus douce que
Foudre. Pouvait-il rveiller en elle ce sentiment ? Il promena
une main apaisante sur la lisse. Parce que tu vois avec ton
cur, et non avec tes yeux. Altha croit quelle a subi une
horrible preuve. Et donc tu la crois. Il marqua une pause
thtrale. Il baissa la voix. Navire, tu me connais. Tu as t
lintrieur de moi. Tu me connais mieux que personne. Il se
hasarda. Tu men crois capable ?
Elle ne rpondit pas directement. Cest le plus grand
prjudice que lon puisse causer une femme ou un dragon
femelle. Cela me rvolte, cela me dgote au plus haut point.
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Si tu as fait cela, Kennit, cest irrparable. La mort mme


ne pourrait racheter cet acte. Il y avait plus que de la fureur
humaine contenue dans sa voix ; ctait une implacabilit dune
froideur reptilienne. Au-del de la vengeance, au-del des
reprsailles jusqu lanantissement. Un frisson lui parcourut
lchin. Il agrippa la lisse pour se soutenir. Il se justifia dune
voix tendue :
Je tassure, je ne veux aucun mal Altha Vestrit. La
blesser, loffenser irait rencontre de tous les espoirs que je
nourris pour elle. Il prit une grande respiration et se livra au
navire. Pour dire la vrit, depuis quelle est monte bord, je
me suis pris pour elle dune grande tendresse. Les sentiments
que je lui porte mtonnent, me dconcertent. Je ne sais trop
comment ragir. Ces dernires paroles, au moins, avaient
laccent de la sincrit.
Un long silence suivit ces mots. Alors, la figure de proue
demanda mi-voix : Et quen est-il dEtta ?
Qui tait la plus forte dans le navire : Vivacia ou Foudre ?
Foudre avait paru apprcier Etta ; Vivacia navait jamais cach
sa jalousie. Je suis dchir, avoua Kennit. Etta est mes cts
depuis longtemps. Je lai vue se dvelopper, dpasser de loin la
vulgaire putain que jai sauve du bordel de Bthel. Elle sest
amliore dans bien des domaines, mais elle doit souffrir de la
comparaison avec Altha. Il marqua une pause et soupira
lgrement. Altha, cest un tout autre genre de femme. Sa
naissance, son ducation se rvlent dans chacun de ses gestes.
Et il y a en elle une comptence que je trouve attirante. Elle est
plus comme... toi. Et je lavoue, une grande part de sa sduction
tient ce quelle fait partie de toi. La famille qui ta faonne la
engendre. Etre avec elle cest, en un sens, tre avec toi. Il
esprait quelle serait flatte. Il retint son souffle et attendit.
Autour deux la nuit spaississait. Les serpents devenaient
des bruits dsincarns, leur trange mlope se mlait aux
claboussements intermittents de leurs volutions. Dans la
complte obscurit, leurs corps miroitants, cailleux jetaient de
brefs clairs sur les vagues autour du navire.
Tu as tu Parangon, dit-elle mi-voix. Je le sais. Foudre
la vu. Jai ses souvenirs.
-100-

Il secoua la tte. Jai aid Parangon mourir. Cest ce


quil voulait. Il a essay de se tuer maintes reprises. Je nai fait
que lui faciliter la tche.
Brashen mtait cher. La voix du navire tait trangle.
Je suis dsol. Je ne men tais pas rendu compte. En
tout cas, cet homme a t un vrai capitaine jusqu la fin. Il na
pas voulu quitter son navire. Il y avait du regret et de
ladmiration dans sa voix. Il poursuivit, plus bas : Tu as les
souvenirs de Foudre. Alors tu peux te rappeler quelle voulait la
mort dAltha. Je la lui ai refuse. Et que se rappelle-t-elle du
viol dAltha ? Le mot effleura peine ses lvres.
Rien, admit le navire. Foudre refusait dentrer en contact
avec elle. Mais je sais ce quil y a dans la mmoire dAltha.
Dune voix pleine de bont, nourrie par le soulagement,
Kennit repartit : Altha se souvient dun cauchemar, dun rve
induit par le pavot, et non dun fait rel. Ces rves sont
particulirement nets. Je ne lui en veux pas, ni toi, de croire
la ralit de ce cauchemar. Je men veux moi. Je naurais pas
d lui donner du sirop de pavot. Je ne pensais pas mal, je
voulais seulement laider se reposer, lui laisser le temps
dassimiler la tragdie qui a chang sa vie.
Kennit, Kennit ! sexclama le navire sur un ton angoiss.
Tu mes devenu trs cher. Cela me fait mal de te croire capable
de a. Pour que jadmette que tu aies pu commettre un acte
aussi vil, il faudrait que jadmette avoir t dupe et trompe sur
ta nature mme. Si cest le cas, tout ce qui a t vrai entre nous
deviendra mensonger. Elle baissa la voix jusquau murmure.
Je ten prie, je ten prie, dis-moi quelle sest trompe. Dis-moi
que tu naurais jamais pu commettre un acte aussi odieux.
Ce quon a trs envie de croire devient rel. Je te le
prouverai. Je vais faire amener Altha et Jek ici. Tu constateras
par toi-mme quelles nont subi aucun mauvais traitement.
Altha a peut-tre quelques bleus mais... Il gloussa
piteusement. Probablement moins nombreux que ceux quelle
ma infligs. Elle nest pas grande mais elle a de lnergie.
Un faible sourire apparut sur la figure de proue. En effet.
Elle a toujours eu de lnergie. Tu vas lamener ici ?

-101-

Immdiatement , promit-il. Il tourna la tte alors que


Himain surgissait sur le gaillard davant. Kennit lobserva
quand il jeta son premier regard sur la figure de proue
transforme. Ses yeux sombres, si troubls linstant davant,
sallumrent. La vie lui revint, afflua son visage, on aurait dit
une statue qui sanimait. Il slana avec passion. Kennit vint en
titubant se placer entre eux. Voil qui nallait pas du tout. Le
navire tait lui ; il ne pouvait laisser Himain raffirmer ses
droits sa proprit.
Promptement, il prit un trousseau de cls dans sa poche.
Tiens, fiston ! sexclama-t-il en le lanant. Les cls
miroitrent la lumire du fanal avant que Himain les
rattrape. Ses yeux, qui staient illumins la vue de Vivacia, se
ternirent. Il adressa Kennit un regard trangement pntrant.
Kennit le dchiffra sans peine. Himain cherchait qui croire. Le
pirate carta le problme. Sinterroger, ce ntait pas savoir. Sa
chance tenait bon. Il scruta le garon dans lobscurit. Avec un
serrement de cur, il se demanda sil pourrait se sparer de
Himain au cas o il y serait contraint. Lide le consternait.
Mais si le garon ly forait, il faudrait faire en sorte que la
sparation ne compromette pas sa chance ni ne lui aline
lquipage. Et sil mourait au service dvou de Kennit ? On
pourrait peut-tre arranger a. Lquipage trouverait peut-tre
stimulant dtre tmoin dune telle abngation. Il le regarda, le
pleurant dj, puis se cuirassa en songeant la rigueur de la vie.
Himain, sexclama-t-il chaleureusement, comme tu le
vois, Vivacia nous est revenue. Elle dsire voir ta tante Altha.
Amne-la sur le pont avec Jek, sil te plat. Installe-les
confortablement pour le moment. Je veillerai moi-mme ce
quon emmnage lancienne cabine dAltha quelles puissent
loccuper toutes les deux. Il se retourna vers le navire mais ses
paroles taient aussi destines Himain. Je ferai tout mon
possible pour quelles soient laise. Tu verras, dans les
prochains jours, quelles sont mes htes honors et non mes
prisonnires.
*

-102-

Ctait lche sans doute, mais cest Jek quil dlivra dabord
de ses chanes. Vivacia vous veut toutes les deux sur le
gaillard davant , commena-t-il mais, avant quil ait pu ajouter
autre chose, la femme blonde lui avait arrach les cls des mains
et triturait la serrure. Une fois libre, elle bondit sur ses pieds et
baissa sur lui des yeux bleus et froids. On voyait sa peau brle
travers les vtements rongs par le venin des serpents. Malgr
ses blessures, ctait une femme forte et imposante. O est
Altha ? demanda-t-elle imprieusement.
Elle le suivit travers le navire et, arrive devant la porte,
elle lcarta. Elle fit tourner la cl et ouvrit, pour voir Altha
fondre sur elle et lui assener un grand coup dpaule dans le
sternum. Altha ! sexclama-t-elle en prenant sa compagne
dans ses bras pour lempcher de se dbattre. Cest moi, cest
Jek. Calme-toi !
Altha cessa bientt de lutter. Elle rejeta la tte en arrire
pour regarder Jek. Elle tait hirsute, ses pupilles dilates taient
comme des trous noirs. Son haleine empestait le vomi. Il faut
que je le tue , dit-elle dune voix grinante. Sa tte ballottait.
Elle saccrocha lpaule de son amie. Promets-moi que tu vas
maider le tuer.
Altha, quest-ce qui ne va pas ? Jek tourna un regard
furibond vers Himain. Quest-ce quon lui a fait ?
Il ma viole, haleta Altha. Kennit ma viole. Il venait
dans ma chambre, il faisait semblant dtre gentil, il
membrassait, et puis... Et mon navire, il a enferm mon navire,
tout en bas, il ne pouvait plus rien voir ni sentir le vent...
Jek regarda Himain par-dessus la tte penche dAltha,
horrifie par les divagations de son amie. a va aller
maintenant , dit-elle faiblement. Ses yeux taient incertains.
Vivacia te rclame , annona prcipitamment Himain.
Ctait ce quil avait trouv de plus rconfortant dire. Elle
veut que tu viennes immdiatement.
Mon navire , bredouilla Altha dans un demi-sanglot.
Chancelante, elle se libra de ltreinte de Jek et sengagea en
tanguant dans la coursive.
Quest-ce quelle a ? demanda Jek Himain. Une
fureur froide se lisait dans ses yeux.
-103-

Trop de pavot , expliqua-t-il, puis il saperut quil


parlait dans le vide. Elle stait prcipite derrire Altha.
*
Jamais le gaillard davant navait paru si lointain. Altha
avanait dans un rve. Lair tait solide autour delle mais si elle
sy accotait, il cdait trop facilement. Elle souvrit un passage
dans la descente des cabines, une paule colle la paroi. Le
pont, enfin, qui stirait sur des lieues devant elle. Elle se mit au
dfi de les affronter. Alors, Jek fut ses cts, et lui prit le bras.
Sans un mot, elle sappuya sur sa compagne et avana, pas
pas.
Des larmes lui brlaient les yeux. Elle avait limpression de
franchir le temps autant que la distance. Elle sloignait enfin de
ses dcisions insenses, vers le lieu qui lui tait destin. Elle
avait perdu Brashen, et le pauvre Parangon, et les matelots qui
avaient fait avec eux cette longue route. Kennit avait brutalis
son corps, le navire tait toujours entre ses mains, mais dune
certaine faon, si seulement elle pouvait atteindre le gaillard
davant, et regarder une fois encore Vivacia dans les yeux, elle
en viendrait bout. Elle naurait pas moins mal, le chagrin ne
serait pas allg, mais elle aurait encore une raison de vivre.
Kennit, ce fils de chienne, se tenait toujours sur le gaillard
davant. Il avait le front de la regarder avancer et de lui sourire
avec bienveillance. Il sloigna de la descente quand elle
approcha. Il devinait sans doute que, sil restait trop prs, elle
essaierait de le faire tomber et quil se casserait le cou.
Lautre pied, maintenant, dit Jek mi-voix. Sur le
barreau suivant.
Quoi ? De quoi parlait-elle ?
Voil. Altha se sentit brusquement souleve et
propulse sur lchelle. Elle joua faiblement des pieds et des
mains, trouva une prise, puis Jek la poussa sans crmonie
jusquen haut. Elle atteignit le pont en rampant sur les mains et
les genoux, sachant que ce ntait pas le bon moyen pour
avancer mais incapable dy arriver autrement. Puis Jek apparut
ct delle et la hissa sur ses pieds.
-104-

Laisse-moi, dit Altha simplement. Je veux y aller seule.


Vous ntes pas bien, intervint Kennit avec sollicitude. Je
ne vous en veux pas.
Salaud ! cracha-t-elle, et elle crut quil stait
rapproch. Elle lui dcocha un coup de poing mais voil quil se
tenait l au mme endroit que tout lheure, le lche. Je vais
quand mme vous tuer mais pas sur mon pont, vous ne le
tacherez pas de votre sang.
Altha !
La voix bien-aime tait bouleverse mais il y avait autre
chose, quelque chose quelle ne pouvait dfinir. Elle se retourna
et, aprs un instant de flottement, elle dcouvrit Vivacia qui la
regardait avec inquitude. Elle aurait d avoir lair heureuse.
a va aller, assura Altha. Je suis l maintenant. Elle voulut
courir vers la figure de proue mais elle ne put que tituber. Jek se
retrouva nouveau ct delle et laida gagner la lisse. Je
suis l, maintenant, navire , dit-elle enfin, aprs tous ces longs
mois. Puis : Que ta-t-il fait ? Que ta-t-il fait ?
Ctait Vivacia, et ce ntait pas elle. Ses traits taient
subtilement changs. Ses yeux taient trop verts, larc de ses
sourcils trop prononc. Sa chevelure tait tout bouriffe et lui
faisait comme une crinire. Pour autant, ce fut quand elle
sagrippa la lisse quelle sentit la diffrence. Autrefois, elles
sajustaient comme les lments dun jeu de patience, elles se
compltaient. Maintenant, ctait comme si elle serrait les
mains de Jek ou la lisse de Parangon. Ctait Vivacia, mais elle
tait complte sans Altha.
Or, Altha ntait pas complte sans Vivacia. Les endroits
que le navire devait remplir taient toujours vides et plus
atrocement douloureux que jamais.
Je suis une, dsormais, confirma doucement la vivenef.
Les souvenirs de ta famille se sont amalgams au dragon. Il
fallait quil en soit ainsi, Altha. Impossible de revenir en arrire
en lui dniant le droit dexister, comme il lui tait impossible de
continuer vraiment sans moi. Tu ne men veux pas pour a,
nest-ce pas ? Tu ne men veux pas dtre entire maintenant ?
Mais jai besoin de toi ! Lexclamation lui chappa
avant quelle ait song sa signification. Cest terrible de lcher
-105-

devant tout le monde une vrit quon na jamais reconnue


devant soi-mme. Comment serais-je moi-mme sans toi ?
Comme avant, rpondit le navire, et Altha perut les
chos de la sagesse de son pre, et dune sapience plus antique
encore.
Mais jai mal , sentendit-elle dire. Les mots jaillissaient
delle comme le sang dune blessure.
Tu guriras, affirma Vivacia.
Tu nas pas besoin de moi... Cette certitude lui fit
tourner la tte. Avoir parcouru tout ce chemin, pein si dur,
perdu autant, seulement pour faire cette dcouverte.
Lamour peut exister sans le besoin , fit remarquer
doucement Vivacia. Dans la mer, sous la proue, plusieurs
serpents staient dresss et les regardaient gravement. Ses yeux
la trompaient-ils ? Le jaune-vert l-bas tait tout contrefait.
De quelque part, Himain tait arriv et agrippait la lisse
ct delle. Oh, navire, comme tu me parais beau ! sexclama-t-il. Altha sentit une trange tension le quitter. Tu... tu
es sens maintenant, tu es complet.
Va-ten, ordonna Altha distinctement.
Tu as besoin de repos , dit-il doucement. Mielleux,
faussement courtois, comme Kennit.
Elle voulut le frapper mais il rejeta la tte en arrire. Vaten ! cria-t-elle. Les larmes, des larmes inutiles, se mirent
couler sur ses joues. O tait passe sa force ? Elle chancela en
comprenant que le navire ne se tendait pas vers elle, ne
lpaulait pas dans ladversit.
Vivacia dclara mi-voix : Tu ne dois compter que sur
toi-mme, maintenant, Altha. Comme chacun dentre nous.
Ctait comme si sa propre mre lavait repousse. Mais
tu tais avec moi. Tu sais ce quil ma fait, comme il ma fait
mal...
Pas exactement , rpondit doucement le navire et, par
ces mots, la sparation tait consomme. Le navire tait un tre
indpendant delle, qui pouvait se mprendre sur elle comme
nimporte quel tre humain. Et refuser de la croire.
Je sais que ta souffrance est relle, avana Vivacia. Cest
que... peut-tre... je te connais trop bien, Altha. Toutes ces
-106-

annes que tu as passes bord, tous les rves que tu as faits


avec moi avant mon veil. Je les ai partags, tu sais. Et ce nest
pas la premire fois que tu es tourmente par ce cauchemar. Il
y eut un silence embarrass, puis elle ajouta : Devon ta caus
un grand prjudice, Altha. Et ce ntait pas ta faute. Jamais ce
na t ta faute. Pas plus que la mort de Brashen. Elle baissa la
voix jusquau murmure. Tu ne mrites pas dtre punie.
Vivacia stait trop approche dune vrit quAltha ne
voulait pas entendre, quelle ne pouvait supporter pour le
moment. Tous les rapports entre la souffrance et la faute, entre
son maudit enttement et la mort de ceux quelle aimait et les
malheurs qui lui arrivaient parce quelle les mritait... la cause
et leffet se mirent tournoyer follement autour delle. Si elle
navait pas brav sa mre en embarquant avec son pre, sa mre
laurait aime davantage, elle naurait pas donn le navire
Keffria, et Keffria ne laurait pas mprise toutes ces annes, et
rien ne serait arriv, et Parangon naurait pas sombr, et
Brashen ne serait pas mort, et Ambre, et le petit Clef, comment
pouvait-elle mme penser lui...
Il faut que je retourne dans ma chambre, supplia-t-elle
dune voix raille.
Je te ramne , dit Jek.
*
Himain frappa prudemment la porte de sa chambre puis
sursauta quand Jek louvrit la vole. Lespace dun instant, il
resta l, muet, contempler la femme du nord. Il finit par
retrouver lusage de sa langue. Kennit a pens que vous
pourriez avoir envie de vtements fminins.
Elle lui jeta un regard noir comme sil lavait offense mais
recula et lui fit signe dentrer. Altha tait assise sur la
couchette, les genoux replis sur la poitrine. On avait install
une paillasse par terre pour Jek. Sa tante paraissait aller mieux,
hagarde mais lucide. Daprs la tension qui rgnait dans la
pice, il comprit quil avait interrompu une dispute. Sa tante
jeta un regard de ddain sur son fardeau de chiffons qui lui
glissait des mains. Rapporte-les. Je naccepte rien de lui.
-107-

Attendez , intervint Jek. Elle adressa un regard


dexcuse Altha. Je ne me suis pas change depuis quon a
chavir. Jen ai assez de sentir mauvais. Elle grimaa et ajouta
contrecur : Et toi. Tes habits empestent le vomi.
Tu ne vois pas ce que cest, ces robes ? semporta Altha.
Cest de la corruption. Et si jen porte une, je serai considre
comme une putain, quon achte avec des nippes. On ne me
croira jamais.
Je ne pense pas que ctait dans son intention , dit
Himain mi-voix. Il se doutait que le cadeau avait pour but de
gagner lapprobation du navire plutt que celle dAltha, mais le
regard quelle lui lana le fit taire. Il ne savait pas comment
engager la conversation. Laisse-lui du temps, se dit-il. Laisse-la
commencer la premire. Il referma la porte derrire lui avant de
dposer sa brasse de vtements au pied de la couchette. Il se
dchargea aussi dune cassette de bijoux et de flacons de
parfum. Jek haussa un sourcil la vue du trsor puis regarda
Altha. a tennuie si je jette un coup dil ?
Je men fiche, dit Altha en mentant. Tu mas dj bien
fait comprendre que tu doutais de mon histoire.
Jek ouvrit la cassette bijoux. Elle dclara en contemplant
son contenu scintillant : Tu ne mens pas, Altha. Elle respira
profondment et ajouta avec rticence : Ce sont les
circonstances qui... me font douter. Toute cette histoire est
absurde. Pourquoi taurait-il viole ? Il a une femme lui, il a
interdit le viol sur son navire, et il a la rputation dtre un
homme dhonneur. A Partage, personne na dit de mal de lui. Il
ma vue deux fois par jour, et ma traite avec courtoisie, si
jexcepte les chanes. Vivacia elle-mme est scandalise lide
quil ait pu commettre un tel acte. Elle fouilla parmi les
vtements et tint contre elle une jupe dun bleu doux. Je ne
grimperai pas dans la mture avec a ! fit-elle part soi.
Altha ne se laissa pas distraire par son humour.
Alors tu crois que tout a est un rve d au pavot ?
demanda-t-elle farouchement. Jek haussa les paules. Il ma
donn du sirop de pavot dans de leau-de-vie pour mes brlures.
a ma fait du bien. Mais moi aussi, a ma donn des rves
bien rels. Elle frona les sourcils. Je dteste ce type, Altha.
-108-

Sans lui, mes amis seraient encore vivants. Malgr tout, il


montre un sens de lhonneur qui...
Ce ntait pas tin rve. Altha tourna un regard
accusateur vers Himain. Tu ne me crois pas, nest-ce pas ? Tu
es devenu son petit toutou, hein ? Tu lui as cd le navire de ta
famille sans rsistance.
Avant que Himain ait pu se dfendre, Jek intervint :
Mets-toi ma place, Altha. Et si je te disais que Brashen ma
agresse ? Pense un peu comme ce serait difficile pour toi de
laccepter. Tu as subi une terrible preuve. Tu as failli te noyer,
et peine repche, tu dcouvres que ton navire a sombr corps
et biens, avec Brashen. Tu as du chagrin. Il est normal que tu
hasses Kennit et que tu le croies capable de tout. Il y a de quoi
te dtraquer la cervelle.
a ne ta pas dtraqu la cervelle, toi.
Jek ne rpondit pas tout de suite. Enfin, elle reprit dun ton
plus bas : Je pleure ma manire. Ambre ntait pas une
rencontre de hasard. Je me suis coup une mche de cheveux en
signe de deuil, je ne mattends pas ce que tu comprennes cela.
Mais jai perdu une amie, pas mon amant. Tu as perdu Brashen.
Il est naturel que cela taffecte plus profondment.
Les paroles de Jek se dposrent dans lesprit de Himain
et labasourdirent. Il regarda sa tante, les yeux carquills,
incapable dimaginer une chose pareille. Devant son expression
choque, Altha lui dcocha un regard noir. Oui, je couchais
avec Trell. Je suppose que tu partages lopinion de ta mre ldessus. On ne peut pas violer une putain, cest a, Himain ?
Linjustice de ces remarques excita la colre du garon. Il
tint bon. Supporter le caractre dEtta lui avait appris au moins
montrer un peu de courage. Je ne tai pas condamne, dit-il
pour se dfendre. Jtais seulement surpris. Jai le droit dtre
tonn. On ne sattend pas a de la part dune fille de
Marchand. Mais cela ne veut pas dire que...
Va te faire foutre, Himain, riposta-t-elle frocement.
Parce que je nen attendais pas moins du fils de Kyle Havre.
Ces mots le blessrent plus que de raison. Il seffora de
matriser sa voix. Ce nest pas juste. Tu en veux tout le
monde, alors tu prtes mes paroles un sens quelles nont pas.
-109-

Tu ne mas pas donn loccasion de te parler. Je nai pas dit que


je ne te croyais pas.
Tu nas pas besoin de le dire. Tu es du ct de Kennit, a
montre ce que tu crois. Sors dici. Et prends a avec toi. Elle
tendit la jambe avec mpris et donna un coup de pied dans le
coffre.
Il se dirigea vers la porte. Peut-tre ne suis-je pas du ct
de Kennit. Peut-tre suis-je du ct de mon navire.
La ferme ! rugit-elle. Je nai que faire de tes excuses. Jen
ai dj assez entendu.
Si tu continues te conduire comme une folle, on te
traitera comme telle , dit-il durement. Il referma la porte
derrire lui avec assurance. Il perut le fracas et le tintement
dun flacon de parfum qui scrasait contre le panneau. Dans la
coursive peine claire, il ferma brivement les yeux. Il tait
forc dadmettre que certaines des accusations dAltha taient
justes. Il ne laurait pas crue, son histoire tait illogique,
invraisemblable. Il doutait que quiconque bord puisse
accorder le moindre crdit ce quelle racontait sur Kennit. Sauf
lui. Et ce ntait pas Altha quil croyait sur parole. Ctait Etta.

-110-

7
CONVERGENCE
Cest fini. Je vais tre oblige de te faire un trou dans
loreille. a ne te drange pas ?
Aprs tout ce que tu as fait, je ne le remarquerai mme
pas. Je peux toucher dabord ?
Ambre dposa la grande boucle doreille dans la paume de
Parangon. Voil. Tu sais, tu nas qu ouvrir les yeux et
regarder. Tu nas plus besoin de te servir du toucher,
maintenant.
Pas encore , rpondit Parangon. Il aurait prfr
quelle nen parle pas. Il ne pouvait lui expliquer au juste
pourquoi il nouvrait pas encore les yeux. Il saurait quand le
moment serait venu. Il soupesa la boucle doreille et sourit,
savourant les nouvelles sensations de son visage. Cest comme
un filet sculpt avec des mailles en bois. Et une bosse au milieu.
Ta description est trop flatteuse, fit remarquer
schement Ambre. Cest cens tre une rsille en argent avec
une pierre fine bleue incruste. Elle fait la paire avec celle que je
porte. Je suis sur la lisse. Tiens-moi, que je puisse atteindre ton
lobe doreille.
Il tendit sa paume en guise de plate-forme, et elle y grimpa
sans la moindre hsitation. Il la tint contre son oreille et ne
broncha pas quand elle pera le lobe avec une vrille. La
reconstruction du visage navait pas t douloureuse au sens o
lentendent les humains. Ambre sappuyait contre sa joue en
travaillant, en se raidissant contre le choc quand il fendait la
lame. Le petit fragment pass dans son oreille le picotait
trangement. Des copeaux de bois-sorcier tombaient en pluie
fine quelle recueillait dans un tablier de toile. Il les avalait la

-111-

fin de la journe de travail. Il navait perdu aucun de ses


souvenirs.
Il ne les fuyait plus. Mre passait une partie du temps,
chaque jour, sur le gaillard davant, avec son journal de bord.
Quand il pleuvait, elle sabritait sous un pan de toile. Il ne
comprenait pas ses bredouillements mais peu importait. Assise
sur le pont, adosse la lisse, elle lisait. A travers elle, les
anciens souvenirs sinfiltraient en lui. Dans ces registres, au fil
des annes, ses capitaines avaient not succinctement leurs
observations. Peu importait. Les notes taient les pierres de
touche sur lesquelles il essayait ses propres souvenirs.
La vrille pera compltement le lobe. Ambre la retira et,
aprs quelques ttonnements, elle accrocha la boucle son
oreille. Elle ajusta le fermoir. Puis elle scarta pendant quil
absorbait les copeaux de bois. Il tira sur la boucle pour prouver
sa solidit puis secoua la tte pour shabituer au poids qui
pendait. Jaime bien. Je men suis bien tir ?
Oh, moi aussi ! Ambre soupira avec satisfaction. Et
tu ten es parfaitement tir. Cest pass du gris au vermeil et
maintenant a brille tellement que je peux peine regarder. La
pierre scintille entre les mailles et lance des clairs bleus et
argent, comme la mer au soleil. Si tu pouvais voir a !
a viendra.
Eh bien, tu es complet, part quelques petites
retouches. Je vais prendre mon temps pour fignoler.
Elle promena ses mains nues sur le visage de la figure de
proue. Ctait un geste singulier, quelle faisait moiti par
affection, moiti pour dtecter les lgers dfauts de son travail.
Aussitt aprs leur dpart de lle de la Cl, Ambre tait monte
sur le gaillard davant. Elle avait dpos avec fracas sa caisse
outils. Puis sans plus de faons, elle stait encorde au gardecorps et avait escalad le bord. En fredonnant, elle avait pris les
mesures du visage, marqu des repres au charbon de bois.
Mre stait approche et avait bredouill des sons
interrogateurs.
Je vais rparer ses yeux. Et modifier son visage, comme il
me la demand. Il y a un croquis, ici, sous le maillet. Vous
pouvez jeter un coup dil, si vous voulez. Comme une
-112-

araigne, Ambre avait parcouru sa poitrine en mnageant ses


brlures. Il avait tendu les mains sous elle dun geste protecteur.
Quand Mre revint la lisse, elle mit des sons
approbateurs. Et ds lors, elle avait assist la plus grande
partie du travail, ce qui exigeait un certain dvouement car
Ambre avait uvr presque jour et nuit. Elle avait commenc
la scie et au ciseau, entaill de grandes portions du visage, sur
les sourcils et mme sur le nez, et elle avait enlev la barbe. Puis
elle stait attaque la poitrine et aux avant-bras. Pour
respecter les proportions , avait-elle expliqu. En ttonnant,
Parangon avait senti la grossire esquisse de ses traits qui
navaient pas tard se transformer car elle travaillait avec une
ferveur telle quil nen avait jamais connu. Ni le vent ni la pluie
ne la dcourageaient. Quand la lumire du jour lui faisait
dfaut, elle suspendait des lanternes et continuait sa besogne,
plus au toucher qu la vue, selon lui. Une fois, alors que
Brashen lui dconseillait de veiller jusqu ces heures indues,
elle avait rpondu que ce travail tait plus salutaire son me
que le sommeil. Ses plaies qui cicatrisaient ne la ralentissaient
pas.
Elle faisait voleter ses outils sur la face de Parangon mais
aussi ses mains. Il navait jamais senti un toucher pareil celui
dAmbre. Dune pression du bout des doigts, elle lissait une ride,
dun frottement elle abrasait un endroit rugueux. A prsent, elle
dcouvrait une asprit, elle tapotait et frlait le grain du bois
qui saplanissait en picotant Parangon.
Tu laimais, nest-ce pas ?
Bien sr que oui. Maintenant, arrte de me poser des
questions l-dessus.
Parfois, il pouvait sentir laffection quelle prouvait pour
ce visage sur lequel elle travaillait. Il tait imberbe, dsormais,
et juvnile, ce qui correspondait mieux sa voix et sa
personnalit telle quil la connaissait, mais il mourait de
curiosit, sachant quil avait le visage de quelquun quAmbre
avait aim. Elle ne voulait pas parler de lui mais parfois, sous
ses doigts, il avait la vision fugitive de lhomme quelle voyait en
esprit.

-113-

Maintenant, je suis compos de plusieurs couches


comme un oignon, fit-il observer alors quil la portait au-dessus
du garde-corps. Dragon et dragon, dessous Parangon
Ludchance, dessous... quelquun encore. Tu me donneras son
nom aussi ?
Parangon te va mieux que tous les autres noms. Dragon
et dragon ? demanda-t-elle mi-voix.
Trs bien, merci, et toi, comment vas-tu ? dit-il avec
un sourire hilare. Sa drobade polie traduisait bien sa pense.
Ses dragons, ctait son affaire, tout comme lidentit de
lhomme dont il avait le visage tait laffaire dAmbre.
Brashen avait gagn le gaillard davant. Ambre descendit
du garde-corps et il lui rappela svrement : Je naime pas que
vous grimpiez l-haut sans tre encorde. A la vitesse o nous
allons, le temps que nous dcouvrions que vous avez disparu, il
sera trop tard.
Tu as toujours peur que je la laisse tomber sans quon
sen aperoive, Brashen ? demanda gravement Parangon.
*
Brashen regarda les yeux ferms du navire : Parangon
attendait la rponse du capitaine, son front juvnile tait lisse,
serein. Aprs un silence, bref mais trs embarrass, Brashen
trouva les mots. Le devoir dun capitaine, cest denvisager
toutes les ventualits, navire. Il changea de sujet en
sadressant Ambre. Alors, jolie, la boucle doreille. Vous avez
presque termin ?
Jai termin. A part un petit ponage. Elle eut une
moue pensive. Et je ferai peut-tre quelques ornementations
sur les habits. Brashen se pencha sur le garde-corps. Il
parcourut dun il critique toute la figure de proue. Elle avait
accompli un travail tonnant en un si bref laps de temps. A en
juger par ses innombrables croquis, elle devait avoir rflchi
cette transformation depuis leur dpart de Terrilville. En plus
de la boucle doreille, elle avait faonn avec les fragments de
bois-sorcier extraits du visage un grand bracelet en cuivre son

-114-

poignet et un harnais de combat en cuir chevill la poitrine.


Une hache manche court y pendait.
Il est beau, dit Brashen, qui ajouta en baissant la voix :
Vous allez lui arranger le nez ?
Il est trs bien, son nez, affirma Ambre sur un ton
davertissement.
Hum... Brashen considra le contour dform. Eh
bien, il faut sans doute quun marin ait une ou deux cicatrices.
Et le nez cass lui donne un air trs dtermin. Pourquoi la
hache ?
Javais du bois en trop, rpondit Ambre, presque
vasivement. Cest seulement ornemental. Il lui a donn les
couleurs dune arme vritable mais cela reste du bois-sorcier.
Mre mit un bruit dassentiment. Elle tait assise, jambes
croises, un registre ouvert dans son giron. On avait
limpression quelle tait toujours l, marmotter. Elle lisait le
journal de bord avec la mme dvotion que certains avaient
pour les Commandements de S.
Avec a il est parfait , approuva Ambre, trs satisfaite.
Elle enfila ses gants et commena rassembler ses outils. Et je
suis fatigue, tout dun coup.
a ne mtonne pas. Allez dormir un peu, puis vous
viendrez me voir dans ma chambre. Nous approchons de
Partage. Je voudrais quon discute de la stratgie adopter.
Ambre eut un sourire forc. Je croyais quon tait
daccord pour navoir aucune stratgie, sauf aller Partage et
faire savoir quon veut changer la mre de Kennit contre
Altha.
Les yeux brillants, Mre suivait la conversation. Elle
approuvait dun hochement de tte.
Et vous ne voyez aucun point faible ce plan ? Par
exemple, toute la ville qui se dresserait contre nous et la
prendrait pour gagner les bonnes grces de Kennit ?
Mre secoua la tte. Ses gestes indiquaient quelle sy
opposerait.
Oh, a ! Eh bien, tout le plan est tellement cribl de
points faibles quun de cette ampleur parat trop vident pour
quon le mentionne , rpondit Ambre avec lgret.
-115-

Brashen frona les sourcils. Nous jouons la vie dAltha.


Ce nest pas une plaisanterie pour moi, Ambre.
Pour moi non plus, se hta de rpondre le charpentier
du navire. Je sais que vous tes mort dinquitude, et juste
titre. Mais y penser sans cesse avec vous ne diminuera pas votre
angoisse. Nous devons plutt nous concentrer sur nos espoirs.
Si nous ne nous ancrons pas dans la certitude du succs, alors
nous sommes dj battus. Elle mit son sac outils sur lpaule
puis inclina la tte et le regarda avec compassion. Jignore si
cela vous convaincra, Brashen, mais il y a quelque chose que je
sais, au plus profond de moi. Je reverrai Altha. Viendra un
temps o nous serons tous runis. Au-del, je ne vois rien. Mais
de cela, au moins, je suis sre.
Les yeux tranges dAmbre avaient pris une expression
rveuse. Leur couleur semblait virer de lor sombre au brun
lger. Brashen en eut un frisson dans le dos. Pourtant, il en fut
singulirement rconfort. Sil ne pouvait partager son calme, il
ne doutait pas delle.
Voil. Vous voyez. Votre foi est plus forte que vos
doutes. Elle lui sourit. Dune voix moins mystique, elle
demanda : Kyle vous a-t-il appris quelque chose dutile ?
Brashen secoua la tte avec amertume. a me fatigue de
lcouter. Cent fois, il a racont en dtail la trahison de Vivacia
et de Himain. Cest la seule chose dont il parle volontiers. Je
crois quil na pas cess de revivre tout cela durant sa dtention
dans la cave. Il ne dit que du mal deux. Jai plus de peine
garder mon sang-froid quand il prtend quAltha na pas vol
ce qui lui arrive, et quon devrait la laisser se dbrouiller. Il
insiste pour quon rentre sur lheure Terrilville, quon oublie
Altha, son fils, le navire familial, tout. Et quand je refuse, il me
maudit. La dernire fois, il a demand sournoisement si Altha
et moi nous ntions pas en cheville avec Himain depuis le
dbut. Il insinue quon a tous complot contre lui. Brashen
secoua la tte, amer. Vous avez entendu son rcit :
Himain lui a pris le navire uniquement pour le donner
Kennit. Est-ce que a vous parat plausible ?
Ambre haussa imperceptiblement les paules. Je ne
connais pas Himain. Mais je sais une chose : quand les
-116-

circonstances sy prtent, les gens qui ne semblent pas y tre


destins accomplissent des choses extraordinaires. Quand le
poids du monde est derrire eux, la pousse des vnements et
le temps lui-mme concident pour que se produise
linvraisemblable. Regardez autour de vous, Brashen : vous
serrez lil du tourbillon de si prs que vous ne voyez pas les
prodiges qui nous entourent. Nous sommes emports vers
lapoge dans le temps, le point critique o lavenir doit prendre
lune ou lautre direction.
Les vivenefs sont en train de sveiller leur vritable
pass. Les serpents, quon croyait mythiques quand vous tiez
enfant, sont maintenant considrs comme naturels. Les
serpents parlent Parangon, Brashen, et Parangon nous parle.
Quand pour la dernire fois les hommes ont-ils admis quune
autre espce puisse tre intelligente ? Que cela signifiera-t-il
pour vos enfants et petits-enfants ? Vous tes pris dans un
mouvement de grande ampleur, qui va culminer avec le
changement de cap du monde. Elle baissa la voix et un sourire
effleura ses lvres. Pourtant, vous ne voyez que votre
sparation avec Altha. La perte dune compagne peut tre le
dclic indispensable qui dterminera lavenir tous les
vnements. Vous ne voyez pas quel point cest trange et
merveilleux ? Que toute lhistoire repose en quilibre sur une
affaire de cur ?
Il regarda cette femme singulire et secoua la tte. Ce
nest pas ainsi que je vois les choses, Ambre. Pas du tout. Il
sagit seulement de mon existence et maintenant que jai enfin
dcouvert ce quil me faut pour tre heureux, je suis dispos
donner ma vie pour lobtenir. Cest tout.
Elle sourit. Cest tout. Vous avez raison. Et cest tout ce
en quoi consiste ce tout.
Brashen prit une respiration tremblante. Ces paroles
taient empreintes de mystre et lourdes de signification. Il
secoua la tte. Je ne suis quun simple marin.
Mre avait observ intensment les deux interlocuteurs.
Elle souriait prsent, dun sourire empreint la fois dune
batitude sereine et dune terrifiante rsignation. Son
expression tait comme la confirmation des paroles dAmbre.
-117-

Brashen se sentit soudain accul par deux femmes, pouss dans


une direction quil ignorait. Il fixa les yeux sur Mre. Vous
connaissez votre fils. Croyez-vous que nous ayons la moindre
chance de russir ?
Elle eut un sourire ourl de chagrin. Elle haussa les paules
comme font les vieilles femmes.
Parangon prit la parole. Elle pense que vous russirez.
Mais personne ne peut dire aujourdhui si vous saurez que vous
avez russi ou si le succs sera celui que vous auriez choisi pour
vous. Mais elle sait que vous russirez dans ce que vous tes
destins faire.
Brashen essaya de dmler les paroles du navire. Puis il
soupira. Ne ty mets pas toi aussi !
*
Malta tait la table du capitaine, ses doigts raidis devant
elle. Cest une proposition quitable, qui peut profiter tout le
monde. Je ne vois aucune raison que vous la refusiez. Elle
adressa un sourire charmant au capitaine Rouge. Le
Gouverneur, impassible et silencieux, tait ct delle.
Le capitaine paraissait stupfi. Les autres convives taient
galement abasourdis. Malta avait bien choisi son moment. Le
plus difficile avait t de persuader le Gouverneur dagir comme
elle lentendait. Elle lavait habill et prpar avec soin et,
force de harclement et de supplications, elle lavait convaincu
de venir dner la table du capitaine. Elle lui avait fait la leon
et il sy tait pli, il stait montr courtois sans tre affable, plus
silencieux que loquace. Le repas allait sachever lorsque, aprs
stre clairci la gorge, il stait adress au capitaine.
Capitaine Rouge, veuillez prter attention Malta Vestrit
qui va vous exposer de ma part un march.
Le capitaine, pris de court, navait pu quacquiescer. Alors,
dans un discours quelle avait rpt maintes fois devant le petit
miroir de sa chambre, elle avait prsent loffre du Gouverneur.
Elle avait soulign que lme du Gouvernorat ntait pas
labondance dargent : ctait le pouvoir. Le Gouverneur ne
proposerait pas dargent pour sa libration, pas plus quil ne
-118-

solliciterait ses nobles den verser. Mais bien plutt, il en


ngocierait lui-mme les conditions. Elle les exposa avec
concision : la reconnaissance de Kennit comme roi des Iles des
Pirates, la fin des incursions des trafiquants desclaves dans les
Iles, et le retrait des vaisseaux de patrouille chalcdiens. Les
modalits seraient discuter plus en dtail, bien sr, avec le roi
Kennit. On pourrait peut-tre ajouter des accords commerciaux,
et le pardon pour les exils qui voudraient revenir Jamaillia.
Malta avait parl dessein alors que les convives taient encore
nombreux sattarder table. Au cours de ses conversations
avec lquipage, elle avait recueilli les proccupations qui leur
tenaient le plus cur. Elle avait devin quils craignaient de
retourner Partage ou lAnse-Au-Taureau pour trouver leurs
maisons brles, quils languissaient aprs leurs parents et amis
rests Jamaillia, quils dsiraient se produire encore dans les
grands thtres de la capitale.
Elle avait instill leurs souhaits dans sa proposition. Le
silence du capitaine tait loquent. Il se frotta le menton et
parcourut la table du regard. Puis il se pencha vers le
Gouverneur. Vous avez raison. Je nai pens qu largent.
Mais ceci... Il le scruta dun air presque souponneux. Vous
tes rellement dispos nous offrir cette sorte
darrangement ?
Le Gouverneur sexprima avec une dignit tranquille. Je
serais le premier des sots si je laissais Malta dire de telles choses
sans y avoir moi-mme mrement rflchi.
Pourquoi ? Pourquoi maintenant ?
Malta ne lavait pas prpar cette question. Elle garda le
sourire. Ils taient convenus quil sen remettrait elle pour
rpondre aux questions de ce genre. Nanmoins, elle ne fut pas
surprise quil passe outre leur accord sans perdre son calme.
Parce que je sais tirer une leon de mes erreurs ,
dclara-t-il. Ces paroles auraient suffi la frapper de mutisme
mais, en entendant la suite, elle faillit en rester bouche be. Le
fait de mloigner de Jamaillia, de parcourir mon domaine ma
ouvert les yeux et les oreilles sur des choses que mes conseillers
me cachaient ou quils ignoraient eux-mmes. Ce voyage
audacieux a port ses fruits. L inconsquence dont jai fait
-119-

preuve en quittant la capitale va rayonner dsormais comme


une vritable sagesse. Il eut un sourire gracieux lendroit de
tous les convives. Mes conseillers et mes nobles ont souvent
sous-estim mon intelligence. Cest une grave erreur de leur
part. Il les tenait sa merci. Tout le monde tait suspendu
ses lvres. Il se pencha lgrement en avant. Il tapotait du doigt
sur la table chacune de ses considrations. Malta tait
fascine. Elle navait jamais vu cet homme-l.
Je me trouve en compagnie de pirates, dhommes et de
femmes marqus par linfamie de lesclavage. Pourtant, vous
ntes pas tels quon vous a dcrits. Je ne perois parmi vous ni
btise ni ignorance, non plus que de sauvagerie ou de barbarie.
Jai vu les vaisseaux de patrouille dont javais ngoci les
services par trait avec Chalcde. Mais jestime quils sont
beaucoup trop nombreux dans mes eaux. Ils enfoncent tant ils
sont chargs des richesses dont ils se sont empars.
Manifestement, je me suis tromp dallis. Jamaillia est
vulnrable lattaque des navires chalcdiens. Je serais avis de
rechercher de plus srs allis. Ceux qui ont dj appris se
battre contre les Chalcdiens ne seraient-ils pas les plus
indiqus ?
Qui dautre, en effet ? demanda le capitaine Rouge
ses htes. Il eut un large sourire, puis se reprit, et ajouta : Bien
sr, cest le roi Kennit qui prendra les dcisions finales. Mais jai
ide que nous lui apportons une prise dun plus grand poids que
tout lor que nous avons jamais partag avec lui. Nous ne
sommes qu quelques jours de Partage. On va envoyer sur-lechamp un oiseau Kennit pour lavertir. Il leva son verre pour
porter un toast. Aux ranons acquittes autrement quen
argent ou en sang !
Ils levaient tous leurs verres quand Malta entendit le cri de
la vigie. Voile en vue !
Les hommes changrent des regards circonspects. Il
fallait viter les navires chalcdiens, maintenant que le Bouffon
tait charg plein. On frappa la porte. Entrez ! fit le
capitaine Rouge sur un ton contrari. Il dtestait tre
interrompu durant les repas, et plus encore au cur dun
moment dramatique.
-120-

La porte souvrit. Le mousse se tenait dans lencadrement,


les joues roses dmoi. Il annona avec un large sourire :
Commandant, nous avons repr la Vivacia et la
Marietta.
*
Kennit regardait approcher le petit canot du Bouffon avec
des sentiments mls. Sorcor tait venu de la Marietta pour
loccasion. Il tait accoutr de plusieurs longueurs de tissu
carlate. Il se tenait juste derrire lpaule droite de son
capitaine. De lautre ct, le capitaine Rouge dans ses habits
bariols semblait trop absorb par son propre triomphe pour
sapercevoir de lattitude rserve de son chef. Il remettait aux
mains du roi Kennit un trophe avec lequel aucune prise des
autres capitaines ne pourrait rivaliser. Pour un homme avec ce
pass de comdien, ctait laccomplissement suprme.
Dsormais, il serait connu comme le capitaine qui avait offert le
Gouverneur de Jamaillia en cadeau au roi Kennit.
Le capitaine Rouge tait dabord mont bord de la
Vivacia pour annoncer la nouvelle. A prsent, fig dans une
pose thtrale, il se tenait dans le dos de Kennit qui surveillait la
livraison du butin. Celui-ci tait la fois ravi et contrari. La
capture du Gouverneur tait remarquable, et le gain potentiel
considrable. Mais cette aubaine tombait aussi un moment o
il avait autre chose en tte. Il coula un regard en biais vers la
lisse o se tenait Altha Vestrit, qui observait aussi lapproche
du petit canot. Jek tait ses cts. Jek tait toujours ses
cts. Le vent dhiver faisait voler leurs cheveux, gonfler la jupe
clatante de Jek, et colorait leurs joues. Jek tait une femme
tonnante, grande, blonde et hardie. Mais Altha fascinait
Kennit comme aucune autre ne lavait jamais fascin.
Depuis quelle tait sortie de sa cabine et quelle tait libre
daller et venir sur le navire, il avait observ avec elle une
attitude prudente. Il soutenait devant tout le monde que son
rve affreux tait d au sirop de pavot, administr pour soulager
la douleur de son dos bless. Il lui avait prsent publiquement
ses excuses, tout en lui rappelant doucement quelle stait
-121-

plainte davoir mal au dos. Ne se souvenait-elle pas davoir


absorb le sirop ? Devant ses farouches dngations, il avait
hauss les paules dun air dimpuissance. Ctait quand vous
avez dit que vous aimiez la dentelle sur un homme , lui avait-il
dlicatement suggr en jouant avec la dentelle son cou. Il lui
avait souri tendrement.
Cessez vos insinuations , avait-elle rpliqu dune voix
menaante.
Il avait pris une expression de rsignation offense. Il ne
fait pas de doute que vous tes plus sensible au sirop de pavot
que vous ne le croyiez , avait-il suggr avec courtoisie.
Sa chance lui avait donn le pouvoir de la parer comme il
convenait. Elle avait t force daccepter les vtements quil
avait choisis dans son butin et fait porter dans sa cabine, ainsi
que bijoux, parfums et charpes de couleurs vives. Jek avait us
sans vergogne de cette libralit mais Altha avait rsist des
jours durant. Mme aujourdhui, elle tait vtue aussi
simplement quon peut ltre en culottes de soie et gilet de
damas. Il plaisait Kennit de se dire quil lui choisissait ses
couleurs, quil avait touch les vtements qui la moulaient.
Combien de temps allait-elle rester insensible ses largesses ?
Comme un oiseau en cage, elle finirait bien par venir voleter
dans sa main.
Elle lvitait autant que possible mais Vivacia ntait pas
un grand navire. Des menaces de mort et des injures elle tait
passe la haine sourde et aux coups dil meurtriers. Il
soutenait ses regards avec un air proccup et pein, avec une
inquitude polie. Au fond de lui, ptillait une gaiet insolite. Il
avait sur elle un pouvoir quil naurait jamais pu prvoir, et-il
lui-mme cr dlibrment la situation. Elle se croyait victime
dun prjudice mais elle tait traite comme laccusatrice
hystrique dun homme innocent. Si elle parlait de viol, on
lcoutait avec commisration sans partager son indignation.
Mme Jek, qui vouait Kennit une haine impersonnelle cause
du Parangon, prenait les accusations dAltha non sans
quelques rserves. Le manque de soutien sa cause ntait pas
fait, assurment, pour lencourager le tuer.

-122-

Les hommes dquipage taient pour la plupart indiffrents


ce quil lui avait fait ou non. Aprs tout, il tait le capitaine et
les pirates navaient jamais t tourments lexcs par la
moralit. Certains, ceux qui taient le plus attachs Etta, se
ressentaient davantage de son absence que de la prsence
dAltha. Quelques-uns paraissaient penser quil avait dune
certaine faon fait tort Etta. Il devinait que ctait surtout ce
qui troublait Himain. Il nen parlait jamais directement mais,
de temps en temps, Kennit surprenait le regard perplexe du
garon fix sur lui. Heureusement pour Himain, ce ntait pas
si frquent. Il passait le plus clair de son temps essayer en vain
dtablir des relations avec sa tante.
Altha ignorait rsolument son neveu. Himain supportait
avec douceur ses rebuffades mais sarrangeait pour rester dans
son voisinage la plupart du temps. Il esprait lvidence une
rconciliation. Pour loccuper, Kennit lui avait confi les tches
quotidiennes du commandement. Il avait lesprit beaucoup plus
vif que Jola. En dautres circonstances, Kennit laurait promu
second. Il avait le sens du commandement.
Ce qui agaait Kennit, cest que pas un instant il navait t
seul avec Altha. Autant quil puisse le constater, quand elle
ntait pas dans sa chambre, quelle partageait avec Jek, elle
tait sur le gaillard davant avec la figure de proue. Cela amusait
Kennit car il savait que le navire svertuait la convaincre quil
ne lavait pas maltraite comme elle le prtendait. Plus que
toute autre influence, lattitude de Vivacia semblait branler la
confiance quAltha avait dans ses propres sens. Quand il venait
sur le gaillard davant chaque soir, pour bavarder avec Vivacia,
Altha ne sen allait plus comme une furie, avec Jek dans son
sillage, mais elle sloignait un peu et tendait loreille. Elle
guettait ses moindres gestes, tchant de discerner le monstre
quil tait ses yeux. Mais la faade de Kennit tait toute
preuve.
Alors que le canot approchait, le pirate aperut non
seulement le Gouverneur, resplendissant dans son costume
demprunt, mais aussi sa jeune Compagne. Le Gouverneur
regardait droit devant lui, indiffrent en apparence lescorte
ondulante de serpents alors que la jeune femme levait les yeux
-123-

vers le navire, toute ple. Mme cette distance, ses yeux


sombres paraissaient immenses. Le turban saugrenu quelle
arborait sur la tte tait sans doute une nouvelle mode
jamaillienne. Il se surprit se demander si cette coiffure irait
Altha.
*
Altha lana un coup dil en direction de Himain. Il
fixait du regard le canot du Bouffon qui luttait pour approcher.
Il avait mri depuis quil avait quitt Terrilville. Quel drle
deffet a faisait de le voir de profil, ils se ressemblaient
tellement, elle avait limpression de se voir en homme. Leur
ressemblance rendait dune certaine faon sa trahison encore
plus intolrable. Elle ne pourrait jamais lui pardonner.
Un frmissement de reproche sinfiltra en elle travers la
lisse quelle serrait. Je sais, je sais. Oublie a , murmura-telle en rponse. Le navire lavait maintes fois exhorte se
dbarrasser de sa colre. Mais sans sa colre, il ne lui resterait
que la douleur et le chagrin. La colre tait plus facile. La colre
pouvait tre dirige vers lextrieur. Le chagrin rongeait de
lintrieur.
Elle ne pouvait laisser passer cette affaire. Le viol tait
incomprhensible, il nobissait aucune logique, ctait
indiscutable. Ctait lacte dun fou mais le courtois, le subtil
capitaine Kennit ntait rien moins que fou. Alors, que stait-il
pass ? Les images de Devon et de Keffria se mlaient aux
souvenirs de lagression. Se pouvait-il quil ait raison en
invoquant un rve induit par le sirop de pavot ? Le navire avait
cherch lapaiser en lui suggrant que, peut-tre, il stait agi
dun homme dquipage. Mais Altha refusait cette explication.
Elle se raccrochait la vrit, comme elle se raccrochait sa
sant mentale, car renoncer lune signifiait nier lautre.
A certains gards, pensa-t-elle frocement, que Kennit
mait ou non viole, peu importe. Il avait tu Brashen, il avait
coul Parangon. Ctaient des raisons suffisantes pour le har.
Mme sa Vivacia bien-aime lui avait t vole, elle avait si
profondment chang que certaines de ses penses taient
-124-

compltement trangres Altha. Elle jugeait daprs sa nature


de dragon. A une poque, Altha avait t persuade quelle
connaissait intimement son navire. Maintenant, elle entrevoyait
frquemment ltrangre qui lhabitait. Les valeurs et les
proccupations dun personnage qui ne participait pas de la
nature humaine la dconcertaient souvent. Vivacia souffrait
atrocement de la condition des serpents. Le soutien quelle
apportait jadis la famille Vestrit allait prsent ces animaux
cailles.
Aussi clairement que si la figure de proue stait exprime
tout haut, Altha perut sa pense grce au lien quelles avaient
renou. Tu men veux dtre ce que je suis vraiment ? Devrais-je
faire semblant pour te plaire ? Ce serait un mensonge. Tu
prfrerais chrir un mensonge plutt que me voir telle que je
suis vraiment ?
Bien sr que non. Bien sr que non.
Nempche, son navire se dtournait delle et Altha se
sentait seule, la drive. Elle se raccrochait une ralit
horrible que les autres prenaient pour un rve. Comment
pouvait-elle loublier, quand cette ralit revenait sans cesse,
comme un cauchemar ? Elle avait perdu le compte du nombre
de fois o Jek lavait secoue pour la dlivrer de ce rve o elle
senfermait. Des songes fallacieux lentranaient se noyer avec
Brashen, ou se dbattre avec angoisse sur une couchette
obscure pour trouver de lair. Son jugement se ressentait du
manque de sommeil. Elle se sentait fragile, vulnrable. Elle
regrettait lancienne Vivacia, rplique et armature de son moi.
Elle regrettait Brashen, un homme qui lavait connue
compltement. Elle tait dsempare, sans me sur laquelle
sancrer.
Cette jeune femme, dans le canot..., murmura Vivacia. Et
toi, tu ne sens rien ?
Non, je ne sens rien , rpondit Altha. Elle aurait bien
voulu ne rien sentir.
*

-125-

Le cur sur les lvres, Malta regardait fixement le gardecorps. Les vagues agressives, les embruns glacs, le vent qui
dpalait le canot et surtout, la houle insoucieuse des serpents,
tout la menaait. Les hommes aux mines livides qui tiraient sur
les avirons partageaient sa peur des serpents. Elle lisait leur
angoisse dans les regards fixes, elle la devinait leurs muscles
contracts. Les animaux qui surgissaient de leau ct du
canot la scrutaient de leurs yeux dor, dargent ou de bronze.
Lun aprs lautre, ils rejetaient la tte en arrire en dpassant
lembarcation, trompetant de leurs gueules carlates et aimes
de crocs. Elle navait pas senti, depuis sa rencontre avec
Tintaglia, une telle charge de conscience chez un animal. Les
regards quils fixaient sur elle sans ciller taient trop
intelligents, comme sils cherchaient atteindre et pntrer
son me, comme sils cherchaient rcuprer leur bien.
Terrorise, elle garda les yeux rivs sur la Vivacia pour viter de
voir ces monstres cailleux.
Elle se concentra pour prsenter un visage calme au roi
pirate qui les attendait. La compagnie du Bouffon au complet
avait employ toute son industrie pour la prparer lentrevue.
Fort dsireux que Kennit apprcie la somptuosit de leur
cadeau, les membres de la troupe avaient baign, habill et par
le Gouverneur avec une lgance qui dpassait celle de sa mise
au bal de Terrilville. Les soins dont il avait fait lobjet lavaient
infatu jusqu un degr presque insupportable. Malta navait
pas t oublie. Un robuste matelot, avec un serpent tatou prs
du nez, avait insist pour la farder. Elle navait jamais vu les
cosmtiques et instruments quil avait apports dans sa cabine.
Un autre lui avait confectionn son turban, tandis quun
troisime lui avait choisi bijoux, robe et parfums, fruits de leur
butin. Malta avait eu le cur serr de constater comme ils
lassistaient dans son rle, dcids quils taient rendre leur
prsent hors de prix. Elle ne laisserait pas se perdre tous leurs
efforts. Elle contemplait la Vivacia en essayant de ne pas
sinterroger sur le sort de son pre ni sur sa raction devant la
transformation de sa fille.
Alors elle aperut Himain prs du garde-corps. Nen
croyant pas ses yeux, elle se leva demi. Himain ! cria-t-126-

elle comme une folle son frre. Il la regarda, les yeux ronds.
Elle entrevit des cheveux dors, une grande silhouette, et son
cur bondit despoir. Ce ntait pas son pre qui baissait les
yeux vers elle, ctait une femme. Le Gouverneur lui lana un
regard mauvais pour lui reprocher son manque de tenue mais
elle ne sen soucia pas. Elle parcourut dun il anxieux les gens
rassembls sur le pont, esprant contre tout espoir que Kyle
Havre allait savancer et lappeler. Mais la main qui se leva
soudain et la dsigna appartenait sans doute possible sa tante
Altha.
*
Altha se pencha dangereusement au-dessus la lisse. Elle
agrippa le bras de Jek et montra grands gestes la jeune fille
qui tait dans le canot. Par le souffle de S ! Cest Malta !
sexclama-t-elle.
Cest impossible ! dit Himain qui avait rejoint sa tante
et qui regardait en bas. En effet, elle ressemble beaucoup
Malta, balbutia-t-il dune voix tremblante.
Qui est cette Malta ? demanda Kennit malgr lui.
Ma petite sur, rpondit Himain faiblement, alors que
chaque coup daviron la rapprochait deux.
Eh bien, ce serait une concidence extraordinaire. Mais
on le saura bientt , fit Kennit avec dsinvolture. Le murmure
du vent sembla rpter ses paroles. Il sentit son estomac se
serrer et il leva la main, feignant de se lisser les cheveux. Le
charme lui parla loreille.
Les concidences extraordinaires, a nexiste pas. Il ny a
que le destin. Ainsi parlent les adeptes de S. Avec la douceur
dun souffle, il ajouta : Ce nest pas un coup de chance pour
toi, on te livre ta mort. S te punira pour avoir abandonn
Etta.
Kennit eut un reniflement de mpris et mit ses mains
derrire le dos comme si de rien ntait. Il navait pas
abandonn la putain : il lavait simplement carte
provisoirement. S ne le punirait pas pour si peu. S ni
personne. Et Kennit nallait pas trembler devant loccasion
-127-

formidable qui se prsentait lui. Aux plus hardis les plus belles
prises. Il sourit pour lui-mme en se prenant le poignet pour
couvrir de lautre main les yeux et la bouche de lamulette et
ltouffer sous un flot de dentelle.
Alors Himain prit la parole et un frisson de terreur courut
le long de lchin de Kennit. En regardant fixement le canot qui
approchait et le visage de la jeune fille tourn vers lui, il dit sur
un ton presque rveur : En S, il ny a pas de concidences
extraordinaires. Il ny a que le destin.
*
Malta levait les yeux vers eux, paralyse de stupeur, sans
raction. Quest-ce que a signifiait ? Altha stait-elle jointe
lquipage pirate au lieu daller la rescousse de la vivenef
familiale ? Impossible quelle ait trahi. Impossible ? Et Himain,
alors ? Quand ils atteignirent le bord du navire, on hissa le
Gouverneur en premier. Sous les encouragements des matelots,
Malta saisit lchelle de corde quon leur lana. Elle escalada
cette espce dengin mouill et rche qui se balanait
mchamment, accompagne par un des hommes du Bouffon.
Elle seffora de dployer toute son agilit. Les barreaux
humides mordaient travers les gants lgers quelle portait
pour cacher ses mains abmes. Elle oublia sa laborieuse
ascension la minute mme o elle saisit le garde-corps et
quon laida prendre pied bord. Une trange nergie semblait
bourdonner en elle. Elle omit de chercher le roi Kennit des yeux,
elle ne cherchait que son pre.
Tout coup, Himain tait l qui lembrassait dans une
treinte virile qui ltonna de la part de son maigriot de frre.
Mais il avait grandi, stait muscl, et quand il cria Malta !
Cest S lui-mme qui ta amene jusqu nous ! , sa voix grave
lui rappela un peu celle de son pre. Les larmes qui lui vinrent
aux yeux la surprirent elle-mme, ainsi que la faon dont elle
lagrippa, perdument heureuse de sa force et de son accueil.
Aprs une longue treinte, elle saperut que les bras dAltha
lentouraient aussi. Mais comment ? Comment se fait-il que tu
sois ici ? demanda sa tante.
-128-

Elle navait pas envie de rpondre tant quelle naurait pas


pos la question essentielle. Elle scarta de Himain et fut
tonne de constater quel point il avait grandi. Et Papa ?
senquit-elle dans un souffle.
La profonde angoisse quelle lut dans ses yeux lui apprit
tout. Il nest pas ici , dit-il doucement, et elle se garda bien de
demander o il tait. Il avait disparu, disparu jamais, et elle
avait tout support, tout risqu pour rien. Son pre tait mort.
Alors le navire parla, et la voix de Vivacia avait un timbre
quelle avait dj entendu, quand Tintaglia stait adresse elle
par lintermdiaire de la bote rves. Elle reconnut avec
terreur le lien de parent qui lunissait la vivenef. Bienvenue
toi, Amie des Dragons.

-129-

8
MONNAIE DCHANGE
Tous les regards se tournrent vers la figure de proue.
Malta se dgagea de ltreinte de Himain. Personne part elle
ne paraissait comprendre que le navire sadressait elle. Au
contraire, les yeux passaient du Gouverneur au navire. Cosgo
restait sidr devant la figure de proue parlante mais Malta
regardait au-del de lui. A ct du Gouverneur se tenait un
homme de haute taille, brun, avec une jambe de bois. Son beau
visage flegmatique exprimait le mcontentement. A ct de lui,
le capitaine Rouge avait perdu de sa superbe. Il dtestait quon
lui vole la vedette. Il jeta un coup dil lautre homme et Malta
devina tout coup qui il tait. Le capitaine Kennit, le roi des Iles
des Pirates. Elle profita de la distraction pour le jauger. Sa
raction immdiate fut tout ensemble de mfiance et
dattirance. Comme Roed Caern Terrilville, le danger manait
de lui. Autrefois, elle laurait trouv mystrieux et sduisant.
Mais elle stait assagie. Les hommes dangereux ntaient plus
romanesques ni exotiques : ils pouvaient nuire. Cet homme-l
ne se laisserait pas manipuler ni convaincre aussi facilement
que le capitaine Rouge.
Tu es trop timide pour me parler ? demanda le navire
avec chaleur.
Elle lana la figure de proue un regard dsespr et
suppliant. Elle ne voulait pas que lhomme la jambe de bois la
considre comme particulirement importante. Elle devait
seulement tre la conseillre du Gouverneur. Une lueur de
comprhension passa-t-elle dans les yeux de Vivacia ?
Le Gouverneur paraissait vex par les paroles enjleuses de
la vivenef. Il croyait quelle sadressait lui. Salut toi,
vivenef ! dit-il avec raideur. Son tonnement avait t fugace.
-130-

Toute sa vie, il avait t combl de cadeaux nouveaux et


surprenants, et il tait sans doute blas. Sa gratitude tait elle
aussi de courte dure. Du moins parut-il se rappeler le conseil
de Malta : Ne vous conduisez pas comme un prisonnier ni
comme un qumandeur.
Il se tourna vers Kennit. Il ne sinclina pas, ne le salua
daucune manire. Capitaine Kennit , pronona-t-il sans
sourire. Sa reconnaissance officielle de Kennit en tant que roi
des Iles des Pirates tait un des points essentiels de la
ngociation.
Le pirate le dvisagea avec une froideur amuse.
Gouverneur Cosgo , salua-t-il sur un ton familier qui
proclamait dj son galit. Le regard du Gouverneur se glaa.
Par ici , fit Kennit. Il regarda les Vestrit en fronant
lgrement les sourcils. Himain. Viens. Malta eut
limpression quil parlait son frre comme un chien ou un
serviteur.
Malta ! La voix froide du Gouverneur la rappela
svrement ses devoirs.
Il fallait garder les apparences. Pour lheure, elle ne
pouvait tre la sur de Himain ni la nice dAltha. Dune voix
basse, elle dclara : Ne me demandez rien pour linstant. Nous
parlerons plus tard. Je vous en prie. Faites-moi confiance.
Nintervenez pas dans mes affaires. Elle sloigna et ils la
laissrent sen aller, mais les yeux dAltha taient de pierre.
Himain se hta dobir son capitaine.
*
Tandis que les autres quittaient le gaillard davant, Altha
demanda voix haute : Comment se fait-il quelle soit arrive
jusquici ? Quest-ce que cela signifie ?
Cest ta nice, rpondit Jek sans ambages, les regardant
partir avec des yeux ronds.
Comme si ctait une rponse. Si jattends et que je
ninterviens pas, ce nest pas parce quelle est un puits de
sagesse mais parce que je ne peux pas faire autrement. Jespre

-131-

quelle se rend compte quelle a faire un serpent perfide en la


personne de Kennit.
Altha , la reprit le navire avec lassitude.
Elle se retourna vers la figure de proue. Pourquoi las-tu
salu en lappelant Ami des Dragons ? Le Gouverneur est
ami avec les dragons ?
Pas le Gouverneur, rpondit le navire, vasif. Je
prfrerais ne pas parler de a pour le moment.
Pourquoi ? demanda Altha.
Jai dautres soucis , rpliqua Vivacia.
Altha soupira. Tes serpents. Leur besoin dtre guids
vers le lieu de nidification et de remonter le fleuve. Mais a
mest difficile de penser toi en tant que dragon. Et plus
difficile encore daccepter que Vivacia ait un attachement qui
supplante tous les autres. Mais si les serpents taient les
premiers dans son cur, avant les Vestrit, peut-tre
prcdaient-ils aussi Kennit. Purilement, Altha aperut l un
moyen possible de la coincer. Pourquoi nexprimes-tu pas
simplement tes exigences Kennit ?
Tu connais quelquun qui ragit favorablement une
exigence ? demanda Vivacia pour la forme.
Tu as peur de son refus.
Vivacia ne rpondit pas et ce silence fit dun coup sortir
Altha de son enlisement. Comme si, la crte dune vague, elle
dcouvrait soudain un plus vaste horizon. Elle perut le
confinement de Vivacia, lesprit dun dragon enferm dans un
corps de bois, dpendant des hommes qui manuvraient ses
voiles et des vents qui gonflaient sa toile. Elle comprit
brusquement quil y avait maintes sortes de viols. Cette
rvlation lui brisa le cur. Pourtant, les paroles quelle
pronona lui parurent elle-mme enfantines. Si tu me
revenais, nous partirions aujourdhui, linstant mme.
Tu es sincre. Je ten remercie.
Altha avait presque oubli la prsence de Jek. Celle-ci
dclara : Tu pourrais le forcer. Menacer douvrir tes
coutures.
Vivacia sourit avec amertume. Je ne suis pas ce fou de
Parangon, pour risquer imprudemment la vie de mon quipage
-132-

en agissant au mpris du bon sens. Non. Altha la sentit


soupirer. Kennit ne sera pas influenc par des menaces ou des
exigences. Mme si javais la volont dexiger ou de menacer,
son orgueil le conduirait me braver. Pour ceci, je dois en
revenir la sagesse de ta famille, Altha. Je dois marchander,
sans avoir rien offrir.
Altha tcha de considrer les choses froidement.
Dabord, que veux-tu de lui ? Ensuite, que peut-on lui
proposer ?
Ce que je veux ? Quil me ramne au fleuve des Pluies
aussi rapidement que possible, et quon remonte jusquau lieu
de nidification. Y rester prs des serpents, tout lhiver, que nous
fassions tout notre possible pour les protger jusqu leur
closion. Elle eut un rire dsespr. Ce serait encore mieux
si ses navires nous escortaient pour veiller durant leur long
voyage sur mes pauvres serpents puiss. Mais tout cela va
lencontre des intrts de Kennit.
Altha se trouva stupide de ne lavoir pas compris plus tt.
Sil aide les serpents, il ne peut plus sen servir. Ils
disparaissent pour devenir des dragons. Il perd un instrument
puissant contre Jamaillia.
Foudre tait trop dsireuse de faire talage de sa force
devant lui. Elle na pas prvu tout ceci. Elle secoua la tte.
Quant ta deuxime question, je nai rien lui proposer quil
ne possde dj.
Les dragons pourraient promettre de revenir et de
lassister aprs leur closion , suggra Jek.
Vivacia secoua la tte. Ils ne mappartiennent pas. Je ne
peux les lier par une promesse de ce genre. Et mme si je le
pouvais, je ne le ferais pas. Cest dj assez dur de devoir servir
les humains, tant que le bois-sorcier durera. Je ne vais pas
engager la gnration venir.
Jek roula les paules avec nervosit. Cest inutile. Il ny a
rien quil veuille quil nait dj. Elle eut un sourire sans joie.
Sauf Altha.
Un terrible silence accueillit ses paroles.
*
-133-

Juste au moment o Etta aurait t utile, elle nest pas


bord, pensa Kennit, exaspr. Il devait donner les ordres luimme, car Himain paraissait compltement retourn par la
prsence de sa sur. Installe des chaises et une table dans la
chambre des cartes. Va chercher de quoi manger et boire aussi,
lui ordonna-t-il prcipitamment.
Je vais laider , proposa Sorcor avec bonhomie, et il
sen fut pesamment sur les pas de Himain. Parfait. Sorcor et sa
famille avaient grandement souffert aux mains des percepteurs
dimpts du Gouverneur et de leurs matres, durant leur
esclavage. Au dbut de son association avec Kennit, il rabchait
comme un ivrogne ce quil ferait prcisment sil mettait jamais
la main sur le Gouverneur soi-mme. Il valait mieux ne pas lui
fournir loccasion de sattarder trop l-dessus pour le moment.
Kennit les suivit dun pas nonchalant pour laisser
Himain et Sorcor le temps de prparer la chambre. Il surprit la
jeune femme en train de regarder sa bquille et son pilon. Malta
Vestrit ressemblait son pre. Larrogance de Kyle Havre se
dcelait dans sa bouche pince et dans ses yeux trcis. Il fit
halte, soudain, et agita son pilon. Cest un serpent qui ma
arrach la jambe, dclara-t-il sur un ton dsinvolte. Fortune de
mer...
Le Gouverneur recula, plus rvolt que la jeune personne.
Kennit ne perdit pas son petit sourire. Ah, il avait oubli la
rpugnance aristocratique que les Jamailliens prouvaient pour
toute forme de mutilation. Cela pourrait-il lui servir ? Le
capitaine Rouge avait rsum la proposition du Gouverneur.
Une offre tourdissante, songeait Kennit avec allgresse, et ce
ntait que la premire.
Il les introduisit dans la chambre des cartes, prpare de
faon acceptable. Himain avait recouvert la table dune lourde
nappe et ajout des chandeliers en argent. Le plateau dargent
quil portait tait charg de bouteilles et de cruchons maills
dun alcool de lle du Sud, le tout faisant partie dun rcent
butin. Les verres et gobelets taient disposs sur la table, ctait
un talage de richesse convenable sans tre extravagant. Kennit
fut satisfait. Il indiqua la table dun geste. Je vous en prie,
-134-

entrez. Himain, fais-nous les honneurs et sers-nous boire.


Voil un bon gars !
Malta regarda autour delle. Kennit ne put rsister. Il ne
fait aucun doute que cette chambre a chang depuis que vous
lavez vue la dernire fois, Compagne. Mais, je vous en prie,
mettez-vous laise, comme si votre pre loccupait encore.
Ce qui provoqua une raction inattendue. Malta Vestrit
nest pas ma Compagne. Vous pouvez vous adresser elle en
qualit de Conseillre , prcisa le Gouverneur avec hauteur.
Mais la pleur subite de Malta Vestrit tait encore plus
curieuse. Elle sefforait de dissimuler une expression de
souffrance.
La faiblesse est faite pour tre exploite. Le capitaine
Rouge lavait averti quelle tait une fine ngociatrice. Si on la
secouait un peu, cela pouvait mousser sa sagacit. Kennit
inclina la tte vers elle et eut un petit haussement dpaules. Il
est dommage que le capitaine Havre se soit compromis dans le
trafic desclaves. Sil navait pas fait ce choix, ce navire serait
encore lui. Vous tes au courant certainement de la promesse
que jai faite mon peuple. Je dbarrasserai les Iles des Pirates
des trafiquants desclaves. La prise de Vivacia a t une des
premires tapes. Il lui sourit.
Malta remua lgrement les lvres mais elle ne formula pas
les questions qui la torturaient.
Nous sommes ici pour ngocier mon rtablissement sur
le trne de Jamaillia , fit observer le Gouverneur sur un ton
sec. Il stait dj assis de lui-mme la table. Les autres avaient
choisi leurs siges mais restaient debout, attendant Kennit. Le
fait que le Gouverneur se soit arrog la prsance nchappa pas
au pirate.
Mais bien sr , fit-il avec un grand sourire. Il gagna le
haut bout de la table en boitant. Himain ! Celui-ci tira
docilement la chaise et prit la bquille que Kennit lui tendit, une
fois assis. Je vous en prie, prenez place. Les autres sassirent
leur tour. Sorcor tait sa droite, et le capitaine Rouge ct.
Himain se plaa sa gauche. Le Gouverneur et Malta taient
en face de Kennit. Elle stait ressaisie. Elle posa les mains sur la
table devant elle et attendit.
-135-

Kennit sinstalla confortablement sur sa chaise. Bien sr,


votre pre est toujours vivant et sous bonne garde. Oh, pas sur
ce navire, videmment. Kyle Havre suscitait beaucoup trop de
malveillance parmi lquipage. Mais il est tout fait en sret o
il est. Si nous parvenons une conclusion satisfaisante
aujourdhui, peut-tre le donnerai-je en prime comme
tmoignage dhumble gratitude envers la Conseillre Malta
Vestrit pour son prcieux concours dans les ngociations.
Le visage juvnile du Gouverneur sempourpra de rage.
Fort bien. Les voil diviss. Malta avait aussitt rprim lespoir
qui avait illumin ses yeux. Elle avait dsormais plus intrt
plaire Kennit qu protger le Gouverneur.
Elle prit une brusque respiration. Sa voix tait presque
ferme. Cest fort aimable vous, capitaine Kennit. Mais mes
intrts ne sont pas ceux de ma famille aujourdhui. Elle
chercha croiser le regard du Gouverneur mais celui-ci fixait
Kennit dun il dur. Je suis ici en qualit de fidle sujet du
Gouverneur , conclut-elle. Elle tchait dadopter laccent de la
vrit dans ses paroles mais le pirate devina ses doutes.
Certes, ma chre, certes , ronronna-t-il.
A prsent, il tait prt commencer.
*
Brashen faisait un petit somme sur sa couchette. Partage
ntait plus qu une journe et une nuit de voyage. Il remua
dans son lit en cherchant le sommeil. Il stait envelopp dans la
couverture dAltha, qui gardait encore son odeur. Loin den
tre apais, il brlait de dsir. Il avait peur pour elle. Et si leur
plan chouait ? Tout stait bien pass, ces derniers jours. Le
moral de lquipage stait grandement amlior. Une journe
terre, de la viande frache et des lgumes, le sentiment de
triomphe prouv lide davoir vol la mre de Kennit
avaient fait renatre leur confiance. Mre elle-mme semblait
avoir un effet revigorant sur eux. Quand le mauvais temps la
chassait du gaillard davant, elle se rendait dans la coquerie, o
elle montrait un don pour transformer le biscuit de mer en une
sorte de gteau pteux fort apprci par lquipage. Le plus
-136-

encourageant pour Brashen, ctait que, aux dires de Clef, les


hommes avaient cur de retrouver Altha. Certains se
sentaient des devoirs envers elle ; dautres taient trs dsireux
de regagner leur fiert mise mal par la racle que le pirate leur
avait administre.
Un son grave, rptitif sinsinua dans la tte de Brashen. Le
sommeil senfuit. Il se leva, frotta ses yeux irrits et se chaussa
prcipitamment. Il dboucha sur le pont, dans un chiche soleil
dhiver et une brise frache. Parangon fendait la lame sans
effort. Lquipage criait en chur et il leva les yeux pour voir les
mts se charger de toile. Il comprit soudain ce qui lavait
rveill. La voix profonde de Parangon faisait vibrer le pont
avec un chant hisser, marquant la cadence tandis que les
hommes tablissaient la toile. Un frisson parcourut lchin de
Brashen, son cur bondit dans sa poitrine. Il avait beau savoir
quel point lhumeur dune vivenef pouvait influer sur son
quipage, il ne sattendait pourtant pas ce spectacle. Les
matelots en haut travaillaient avec nergie, en y mettant tout
leur cur. Il savana rapidement et croisa Smoi. Un bon
frais ! Dommage de le laisser perdre ! salua le second avec un
grand sourire dent. Je crois quon verra Partage avant midi
demain si on peut aller pleines voiles ! Il ajouta avec
dtermination, en clignant les yeux : On va la reprendre, notre
Altha. Vous verrez, commandant !
Brashen hocha la tte et sourit avec hsitation. Quand il
atteignit le gaillard davant, il y trouva Mre et Ambre. On avait
attach les longs cheveux noirs de Parangon en une queue de
cheval de guerrier. Quest-ce qui se passe ici ? demanda
Brashen, incrdule.
Parangon tourna la tte, la bouche grande ouverte sur la
note finale du chant hisser. Il sinterrompit brusquement.
Bonjour, capitaine Trell ! dit-il dune voix tonitruante.
Ambre se mit rire. Personne ne peut rsister son
humeur, aujourdhui. Je ne sais pas si cest parce que Mre a fini
de lui lire son journal de bord ou simplement quil est...
Dcid ! dclara abruptement Parangon. Jai pris une
dcision, Brashen. Pour moi-mme. Comme jamais je ne lai fait
avant. Jai dcid de me donner corps et me ce que nous
-137-

faisons. Pas pour toi, mais pour moi-mme. Je crois maintenant


quon peut russir. Et Mre aussi. Elle est sre que, nous deux,
nous pourrons faire entendre raison Kennit.
La vieille femme sourit doucement. Le vent froid lui
rosissait les joues. Etrange paradoxe, mais elle paraissait la
fois plus fragile et plus dynamique que jamais. Elle approuva la
tirade de Parangon dun hochement de tte.
Le journal de bord a contribu cette dcision, Brashen,
mais ce nest pas le principal. Le principal, cest moi. Cela ma
fait du bien de regarder en arrire, de voir mes voyages par les
yeux de mon capitaine. Les endroits o je suis all, Brashen, et
les choses que jai observes dans ma vie de navire : tout cela
mappartient. Il se dtourna. Ses yeux taient toujours ferms
mais il paraissait fixer droit devant lui, au-del de la mer. Il
poursuivit, un ton plus bas : La souffrance en faisait partie.
Jai vcu des vies avant celle-ci et elles mappartiennent tout
autant. Je peux tirer des leons de mes diffrents passs, et
dterminer mon avenir. Je ne suis pas oblig dtre ce quon ma
fait, Brashen. Je peux tre Parangon.
Brashen leva les mains de la lisse. Les autres avaient-ils
peru le dsespoir derrire les paroles joyeuses du navire ? Si
Parangon chouait dans cette dernire tentative pour atteindre
son intgrit, Brashen se doutait que le navire sombrerait dans
la folie. Je sais que tu le peux , dit-il avec chaleur. Dans un
coin obscur de son cur, il se sentit aigri et vieux, car il mentait.
Il nosait pas se fier lexaltation subite du navire, qui lui
paraissait le reflet invers de ses humeurs lugubres dautrefois.
Nallait-elle pas se dissiper aussi promptement, au gr de son
caprice ?
Voile en vue ! La voix claire de Clef retentit den haut.
Puis : Voiles en vue ! Des tas ! Des navires jamailliens.
Cest incomprhensible, dcrta Brashen.
Vous voulez que je monte pour jeter un coup dil ?
proposa Ambre.
Jy vais moi-mme , rpondit-il. Il voulait tre un peu
seul, pour rflchir la situation. Il ne stait pas hiss dans la
mture depuis quon lavait rhabille. Ctait loccasion ou

-138-

jamais de vrifier si les rparations tenaient le coup. Il


commena grimper.
Il oublia bientt grement et rparations : Clef avait raison.
Les navires au loin taient bien jamailliens. La flotte disparate
ne battait pas seulement pavillon jamaillien mais celui du
Gouverneur lui-mme. Balistes et autres catapultes
encombraient les ponts de plusieurs grands btiments. Il ne
sagissait pas dune flottille marchande. Le mme vent qui
poussait Parangon sur le nord vers Partage les rabattait vers
eux. Brashen doutait quils se dirigent vers la ville pirate.
Nempche, il navait nulle envie dattirer leur attention.
Redescendu sur le pont, il ordonna Smoi damortir
lerre. Mais petit petit. Si leurs vigies sont en train de
guetter, je veux quils croient quon se laisse distancer parce
quils vont trop vite, et non quon ralentit parce quon veut les
viter. Ils nont aucune raison dtre curieux. Ne leur en
donnons pas.
Altha a parl de rumeurs Partage, intervint Ambre.
Elle croyait que ctait une fable. Quelque chose propos des
Marchands de Terrilville qui auraient offens ou bless le
Gouverneur, et Jamaillia qui aurait arm une flotte pour punir
la ville.
Le Gouverneur a probablement fini par se lasser la fois
des vrais pirates et des pirates dguiss en patrouilleurs
chalcdiens.
Alors, ils pourraient tre nos allis contre Kennit ?
demanda Ambre rveusement.
Brashen secoua la tte et eut un rire pre. Ils cherchent
autant piller et ramasser des esclaves qu purger la cte des
pirates. Ils garderont tous les navires quils prendront, corps et
biens. Prions S que Vivacia soit hors de vue, car sils sen
emparent, nous risquons den tre rduits racheter Altha sur
le billot des tatoueurs.
*
Apporte-nous dautres chandelles, Himain , dit Kennit
avec entrain.
-139-

Himain touffa un soupir et se leva pour obir. Le


Gouverneur ressemblait un spectre aux yeux caves et le fard se
voyait crment sur le visage ple de Malta. Mme le capitaine
Rouge et Sorcor commenaient montrer des signes de
lassitude. Seul Kennit tait en pleine possession dune nergie
forcene.
Malta avait pris place la table des ngociations avec la
dignit et le sang-froid dune Marchande. Himain tait fier de
sa sur cadette. Elle avait expos sa proposition en termes
circonspects, et chaque point, en avait numr les avantages
pour Kennit et le Gouverneur. La reconnaissance de Kennit
comme roi des Iles des Pirates, Etat souverain. La fin des
incursions des trafiquants desclaves. Plus de patrouilles
chalcdiennes dans les Iles des Pirates. Le capitaine Rouge et
Sorcor avaient arbor de grands sourires triomphants. Mais leur
satisfaction stait quelque peu attidie quand elle avait
poursuivi en numrant ce que le Gouverneur demandait en
change : son retour en toute scurit Jamaillia, avec la flotte
de Kennit pour escorte, lassurance que les Iles des Pirates le
reconnaissaient et le soutenaient comme Gouverneur de
Jamaillia. A lavenir, Kennit garantirait le libre passage des
navires battant pavillon jamaillien dans la Passe Intrieure et
soumettrait lui-mme tous les pirates indpendants qui ne
tiendraient pas compte de laccord.
Dabord, Kennit stait montr enthousiaste. Il avait
envoy Himain chercher parchemin, plumes et encre, et lui
avait ordonn de consigner les termes de la convention. Ce qui
ne prsenta aucune difficult, except quand on en vint aux
formules consacres dsignant le Gouverneur. Formules qui,
elles seules, remplirent une demi-page de Sa trs Glorieuse et
Magnifique Majest , etc. Kennit stait ht de sen inspirer et
le document mentionnait, en se rfrant lui : LIntrpide et
Invaincu Pirate Capitaine Kennit, Roi des Iles des Pirates par la
Vertu de sa Hardiesse et de sa Finesse. Himain avait surpris
lamusement qui dansait dans les yeux du capitaine Rouge et le
grand orgueil de Sorcor alors quil transcrivait ces titres fleuris.
Il avait cru que la rdaction mettrait rapidement un terme aux
ngociations mais Kennit ne faisait que commencer.
-140-

Expditif et assur, il stait mis ajouter des clauses au


pacte. Le Gouverneur de Jamaillia prodigieusement puissant ne
pouvait attendre de lui, roi de petites villes disperses, peuples
de proscrits, quil patrouille sans compensation dans ces eaux
contre des pirates mcrants. Quel que soit laccord pass entre
Jamaillia et les vaisseaux de patrouille chalcdiens, celui-ci
serait reconduit avec Kennit et ses propres navires de
patrouille . Le Gouverneur trouvait-il objecter ? Cette
clause nentranerait pas de ponction supplmentaire dans ses
coffres, largent irait simplement dautres navires. Et, bien sr,
par mesure de courtoisie rciproque, les navires battant le
pavillon au corbeau de Kennit traverseraient sans encombre les
eaux jamailliennes pour faire route vers le sud. Quant au pardon
slectif accord aux criminels rfugis dans les Iles des Pirates,
ma foi, ctait un peu trop embrouill. Une amnistie applicable
tous les sujets de Kennit ne serait-elle pas beaucoup plus simple
instituer ?
Lorsque le Gouverneur objecta quon ne pourrait
distinguer ces Tatous des esclaves lgaux de Jamaillia,
Kennit avait paru le prendre au srieux. Il avait gravement
propos de dcrter que tous les citoyens libres de Jamaillia
soient tatous dune marque spciale qui les proclameraient
libres sujets du Gouverneur. Le capitaine Rouge avait toussot
pour couvrir son rire mais le Gouverneur stait empourpr. En
se levant, il stait dclar irrparablement offens. Il avait
march dun air ddaigneux jusqu la porte et tait sorti. Malta
lavait suivi, la mine piteuse. Son regard fixe o se lisait
lhumiliation prouvait quelle avait compris ce que le
Gouverneur avait nglig de voir. Il navait nulle part o aller.
Cette ngociation allait se transformer en rien de moins
quune escroquerie rdige sur parchemin. Pendant quils
attendaient que passe laccs dhumeur du Gouverneur, Kennit
ordonna Himain de servir les alcools les plus fins ses
lieutenants et il lenvoya chercher des fromages et des fruits
exotiques quil avait saisis sur sa plus rcente prise. Ils taient
dtendus, bien au chaud et laise quand le Gouverneur revint,
suivi dune Malta vaincue. Ils reprirent leurs places. Dune voix

-141-

glace, le Gouverneur proposa Kennit une centaine de


pardons signs de lui quil pourrait distribuer sa guise.
Mille , riposta Kennit tout aussi froidement. Il sadossa
sa chaise. Et vous me donnerez lautorisation den signer
dautres selon mes besoins.
Daccord , fit lautre dun ton hargneux et boudeur
alors que Malta ouvrait la bouche pour protester. Le jeune chef
lui dcocha un regard noir. Cela ne me cote rien. Pourquoi
ne lui accorderais-je pas cela ?
Lincident donna le ton de ce qui allait suivre. Les efforts
dploys par Malta pour ne cder du terrain quen marchandant
taient mins par le dsespoir vident du Gouverneur et
finalement par son ennui. Les navires jamailliens qui faisaient
relche pour se ravitailler en eau douce et en vivres ou pour
faire du commerce dans les Iles des Pirates devraient acquitter
une taxe. Jamaillia ninterviendrait pas dans les rglements
fixs par Kennit concernant le commerce et le passage des
navires dans les Iles des Pirates. A la grande satisfaction de
Sorcor, il fut stipul que les dbiteurs insolvables condamns
tre vendus se verraient proposer lexil aux Iles des Pirates. Le
capitaine Rouge insra une clause prcisant que les comdiens
ne seraient plus dbiteurs solidaires de leur troupe. A partir de
l, la porte politique des exigences de Kennit se rduisit une
simple extorsion de privilges. Un appartement dans le palais
du Gouverneur serait exclusivement rserv Kennit au cas o
il dciderait de visiter Jamaillia. Tout serpent aperu dans la
Passe Intrieure devrait tre considr comme la proprit de
Kennit et laiss en paix. On devrait toujours employer la
formule le Juste et Clment Roi des Iles des Pirates pour
sadresser Kennit. Les ngociations se mirent battre de laile
seulement quand lesprit inventif du pirate commena se tarir.
Alors que Himain se levait pour aller chercher des
chandelles, il songea que bientt on nen aurait plus besoin. Les
pourparlers avaient dur toute la nuit : une aube dhiver
commenait poindre sur la mer. Il tait ct de Malta quand
il ficha les bougies dans les chandeliers dargent massif et
regretta de ne pouvoir communiquer avec elle comme il le
faisait avec le navire, sans autre biais quune pense concentre.
-142-

Si elle avait pu savoir combien il tait fier delle, mme sil stait
assis avec ses adversaires. Elle avait ngoci comme une vraie
Marchande. Si la proposition de Kennit de lui rendre son pre
lavait trouble, elle stait refuse le montrer. Il y avait peu
despoir que Kennit honore sa parole. Comment Malta en taitelle venue se retrouver avec le Gouverneur, le mystre restait
entier, mais les rigueurs de ce voyage se lisaient sur son visage.
Si les ngociations russissaient, alors, que se passerait-il ?
Partirait-elle avec le Gouverneur ?
Il mourait denvie que tout cela se termine pour pouvoir
parler avec elle. Il tait impatient davoir des nouvelles de chez
lui et ce dsir tait plus fort que la faim ou le sommeil. Il alluma
la dernire chandelle et reprit sa place. Kennit le surprit en lui
appliquant une claque joviale sur lpaule. Fatigu, fiston ? Eh
bien, nous arrivons bientt au bout. Il ne reste plus qu
discuter de la ranon proprement dite. Certains prfrent de
largent mais je serai moins strict en cette matire. Des pierres
prcieuses, des perles, des fourrures, des tapisseries, mme...
Voil qui passe les bornes ! Malgr sa lassitude, le
Gouverneur se leva en vacillant, les lvres blanches et pinces.
Ses mains crispes tremblaient de fureur. Lespace dun instant
terrifiant, Himain crut que, de colre, il allait fondre en larmes.
Malta tendit vers lui une main secourable mais suspendit son
geste. Elle adressa Kennit un regard meurtrier et dclara dune
voix calme : Seigneur Gouverneur Magnadon, je vois la
logique de tout ceci. Vos nobles vous estimeront moins sils
nont rien payer pour que vous leur soyez rendu. Rflchissez.
Ce sera le moyen de jauger ceux qui vous sont vraiment fidles.
Vous rcompenserez plus tard ceux qui sont dsireux de
contribuer votre retour. Les autres sentiront le poids de votre
superbe courroux. Le roi Kennit reste malgr tout un pirate,
seigneur. Elle gratifia Kennit dun sourire pinc, comme pour
sassurer que sa pique avait port. Vos nobles se mfieront
dun trait aux termes duquel il nexigerait pas quelque
rcompense pour lui-mme, et se contenterait davantages
accords son peuple.
Ctait pitoyable. Elle voyait que le Gouverneur tait dans
lincapacit de repousser les prtentions de Kennit. Elle
-143-

cherchait mnager son orgueil de jeune homme. Il remua les


lvres sans mettre un son. Puis il dcocha Malta un regard
venimeux. Alors, mi-voix, il siffla : Assurment. Vous ntes
pas en train de ramper pour rcuprer votre pre, nest-ce
pas ? Il reporta les yeux sur Kennit. Combien ? fit-il dun
ton sec et amer.
VOILES EN VUE ! Toutes les ttes se tournrent au cri
de la vigie mais Kennit parut simplement excd. Va voir ce
quil en est, veux-tu, Sorcor ? demanda-t-il avec nonchalance.
Il dvisagea le Gouverneur et lui sourit, du sourire dun gros
matou noir jouant avec une souris. Mais avant que Sorcor ait
atteint la porte, Himain entendit des pas prcipits. Jola ne
frappa pas, il tambourina la porte. Sorcor ouvrit la vole.
Jola annona dune traite : Commandant, des navires
jamailliens ! Une flotte entire qui vient du sud dans notre
direction. La vigie dit quil voit des machines de guerre sur les
ponts. Il reprit haleine. On peut leur chapper si on drape
tout de suite.
Lespoir salluma dans les yeux du Gouverneur.
Maintenant, nous allons bien voir ! dclara-t-il.
En effet, nous allons voir , renchrit aimablement
Kennit. Il se tourna vers son second avec un air de reproche.
Jola, Jola, pourquoi fuirions-nous alors que le sort ma donn
tous les avantages dans cet affrontement ? Nous sommes dans
des eaux que nous connaissons bien, les serpents nous
entourent et nous avons le Souverain Gouverneur Magnadon
comme... hte. Une petite dmonstration de force est de mise.
Il se tourna vers le Gouverneur. Votre flotte sera peut-tre
plus dsireuse dhonorer notre accord quand elle aura apprci
au pralable les attentions de quelques serpents. Alors nous
verrons comment vos sujets ngocieront votre libration. Il le
gratifia dun sourire moqueur et lui lana le parchemin. Je
vais prendre plaisir mener tout ceci bonne fin. Votre
signature, monsieur. Alors, japposerai la mienne. Quand ils
nous attaqueront, sils attaquent, nous verrons quel cas ils font
de la parole de leur Gouverneur. Et de sa vie. Il adressa un
grand sourire Sorcor. Je crois que nous avons plusieurs
pavillons jamailliens dans notre cargaison. Comme Sa
-144-

Seigneurie le Gouverneur Magnadon de Jamaillia est notre


hte, cest la moindre des corrections de les hisser en son
honneur.
Kennit se leva, redevenu brusquement capitaine du navire.
Il lana un regard ddaigneux son second. Jola. Calme-toi.
Veille ce que le pavillon du Gouverneur soit ajout au ntre
puis pare les hommes au combat. Sorcor, Rouge, je vous
recommande de regagner vos navires et de faire de mme. Je
dois dlibrer avec la vivenef et les serpents. Ah oui ! Nos htes.
Himain, occupe-toi deux, installe-les dans la chambre
dAltha, veux-tu ? Jek et elle les y rejoindront jusqu ce que
tout soit termin.
Il navait pas prcis quils y soient enferms. Himain se
saisit de cette omission. Il disposerait dun peu de temps avec sa
sur.

-145-

9
ULTIMATUM
Ce nest pas de bonne grce quAltha quitta le gaillard
davant. Elle avait aperu les voiles : en elle luttaient la crainte
pour Vivacia et lespoir de voir la dfaite de Kennit. Elle ne
prta pas attention aux supplications pressantes de Himain
jusqu ce que, Vivacia elle-mme se tourne vers elle. Altha,
je ten prie, descends. Voil peut-tre loccasion pour moi de
passer un march avec Kennit. Ce me sera plus facile si tu nes
pas ici. Altha avait fait la grimace mais elle avait quitt le
gaillard davant, Jek sur ses talons.
Himain fit un rapide dtour par la coquerie pour entasser
ple-mle nourriture et boissons sur un plateau. Lorsquil
atteignit la cabine, Altha et Malta se faisaient dj face. Le
Gouverneur stait jet sur la couchette et contemplait la
cloison. Jek tait assise dans un coin, lair morose. Malta tait
furieuse. Je ne comprends pas pourquoi vous prenez son
parti. Il nous a vol la vivenef, il a massacr lquipage, il retient
mon pre prisonnier.
Tu ncoutes pas, dit froidement Altha. Je mprise
Kennit. Toutes tes suppositions sont fausses.
Himain posa le plateau avec fracas sur la petite table.
Mangez et buvez un peu. Aprs vous parlerez, chacune
votre tour.
Le Gouverneur se retourna pour regarder la table. Il avait
les yeux rouges. Himain se demanda sil navait pas pleur en
secret. Sa voix tait touffe par lmotion, peut-tre par
lindignation. Est-ce encore une humiliation de la part de
Kennit ? Je suis cens manger ici, dans cette cabine bonde,
parmi des gens du commun ?

-146-

Gouverneur Magnadon, ce nest pas pire que partager la


table des pirates. Ou que dner seul dans votre chambre. Venez.
Il faut vous nourrir si vous voulez conserver des forces.
Himain et Altha changrent des regards incrdules
devant le ton plein de sollicitude de Malta. Himain se sentit
soudain mal laise. Etaient-ils amants ? Laveu de sa tante
avait rendu possible limpensable. Je vais voir ce qui se passe
sur le pont. Jessaierai de vous rapporter des nouvelles. Il
sortit prcipitamment de la cabine.
Les navires jamailliens se rapprochaient toujours et se
dployaient. Il tait vident quils cherchaient barrer le
chemin de la Vivacia et la cerner. Les vaisseaux situs aux
ailes de la formation avaient pris de la vitesse. Si Kennit devait
fuir, il ne fallait pas tarder tourner le dos lennemi, avant que
les Jamailliens puissent refermer le filet. Ce ntait pas le
moment de bavarder mais la vivenef parla quand mme.
Kennit, tu ne peux douter de ma loyaut envers toi. Mais
mes serpents commencent tre fatigus. Ils ont besoin de se
nourrir et de se reposer. Et surtout, ils ont besoin que je les
conduise bientt chez eux.
Mais bien sr. Kennit perut limpatience dans sa
propre voix et seffora de changer de ton. Crois-moi, ma
douce dame de mer, tes proccupations sont les miennes. Toi et
moi, nous les conduirons en sret chez eux. Je te donnerai le
temps que tu mas demand de te laisser, que tu puisses les
surveiller. Tout de suite aprs ceci.
Lun des plus petits btiments se spara de la flottille et
progressa vers eux. Ils allaient sans doute les hler bientt.
Kennit devait se tenir prt, il navait pas le temps de discuter. Il
pouvait aussi bien remporter une victoire complte qualler audevant dun chec total. Si les serpents ne laidaient pas, ses
trois navires navaient gure de chances contre cette flotte.
Que veux-tu de nous ? senquit Vivacia avec lassitude.
Le ton dplut Kennit. Nous allons leur demander de
soumettre cette flottille. Ce qui nexigera gure defforts de leur
part. Leur prsence seule peut suffire persuader les navires de
se rendre. Quand nous aurons montr aux Jamailliens que nous
dtenons le Gouverneur, je suppose que nous obtiendrons leur
-147-

entire coopration. Alors les serpents nous escorteront jusqu


Jamaillia, ce sera une dmonstration de force. Lorsque le
Gouverneur et ses nobles se seront rendus aux termes du trait,
eh bien alors, nous serons tous libres de suivre nos inclinations.
Je rallierai tous les vaisseaux sous mon commandement. Nous
protgerons et guiderons les serpents durant leur voyage
jusqu chez eux.
A mesure quil parlait, le visage de Vivacia devenait plus
grave. Le dsespoir lui vint aux yeux. Elle secoua lentement la
tte. Kennit, Foudre, dans son imprudence, ta fait des offres
que nous ne pouvons honorer. Pardonne-moi, mais cest ainsi.
Les serpents nont pas de temps leur disposition. Ils
commencent dprir. Nous devons partir bientt. Demain si
possible.
Demain ? Kennit eut limpression que le pont se
drobait sous lui. Impossible. Il faudrait que je libre le
Gouverneur, que je le rende ses navires, et que je fuie comme
un chien, la queue entre les jambes. Vivacia, ce serait
lanantissement de tous nos efforts au moment mme o le but
est notre porte.
Je pourrais demander aux serpents de taider une
dernire fois. Aprs que la flottille se sera rendue toi, tu
pourrais prendre le Gouverneur sur la Marietta. Fais dire
Partage par le Bouffon que tous tes navires doivent te rejoindre
sur ta route vers le sud. Ce sera aussi impressionnant que des
serpents bout de forces et mourants. Elle rprima le
sarcasme qui se glissait dans sa voix. Laisse Himain et Altha
me conduire vers le nord, avec mes serpents. Ils pourraient
rester avec moi pendant que je veille sur les cocons, ainsi tu
aurais les mains libres pour consolider ton royaume. Je jure que
je te reviendrai vers le milieu de lt, Kennit.
Elle dvoilait tout haut sa trahison. Ici, au moment o il
avait le plus besoin delle, elle allait le quitter pour retourner
dans sa famille de Terrilville. Il se maudit de navoir pas cout
Foudre. Il naurait jamais d amener Altha bord. Il serra sa
bquille et sexhorta au calme. Cette terrible chute, du triomphe
tout proche au dsastre imminent, le suffoquait.

-148-

Je vois , parvint-il dire. Derrire lui, lhumeur sur le


pont tait la jubilation. Ignorant la trahison, les hommes
dquipage changeaient de grossires plaisanteries, impatients
den dcoudre. Lavantageux capitaine Rouge avait rpandu
largement parmi les hommes les nouvelles sur les ngociations
de Kennit. Tous sattendaient sa victoire. Echouer maintenant,
publiquement, ctait impensable.
Aide-moi comme tu le peux aujourdhui , suggra-t-il. Il
se refusait penser quil suppliait. Et demain, a sarrangera
tout seul.
Une expression trange passa sur le visage de Vivacia,
comme si elle allait au-devant dune souffrance. Elle ferma ses
larges yeux verts. Quand elle les rouvrit, son regard tait
distant. Non, Kennit, dit-elle doucement. Sauf si tu me donnes
ta parole que demain nous emmenons les serpents vers le nord.
Cest le prix payer pour quils taident aujourdhui.
Bien sr. Il ne pensa pas au mensonge. Elle le
connaissait trop bien. Sil sarrtait pour y rflchir, elle
devinerait la fourberie. Tu as ma parole, Vivacia. Si cest si
important pour toi, cest important pour moi aussi. Demain,
comme il le lui avait dit, il faudrait que les choses sarrangent
toutes seules. Il aviserait alors aux consquences. Il vit le
vaisseau isol se sparer de la flottille et avancer vers lui.
Bientt, il serait porte de voix.
*
Tu vois quelque chose ? demanda Jek.
Le front coll au hublot, Altha ne rpondit pas. Cette
petite fentre, coteuse, avait t un grand caprice de son pre.
Le reste de sa chambre avait chang mais elle ne pouvait
toucher le hublot sans songer lui. Et lui, que penserait-il delle
aujourdhui ? Elle brlait de honte. Ctait le navire de sa
famille, et elle tait l se cacher sous le pont pendant quun
pirate ngociait en haut. Que se passe-t-il, l-bas ? se
demanda-t-elle tout haut. Quest-ce quil leur dit ?
La porte souvrit et Himain entra, les joues rougies par le
vent. Il se mit aussitt parler. Les Jamailliens nous barrent
-149-

le passage. Kennit sest nomm roi des Iles des Pirates et a exig
quils nous laissent passer. Ils ont refus. Il a rpliqu quil avait
le Gouverneur bord et que le Gouvernorat lavait reconnu
comme le souverain lgitime des Iles des Pirates. Ils se sont
moqus de lui, en disant que le Gouverneur tait mort. Kennit a
rpondu quil tait tout ce quil y a de plus vivant, et quil
lemmenait Jamaillia pour le rtablir sur le trne. Ils ont exig
une preuve. Il a cri quils napprcieraient gure la preuve quil
pourrait leur fournir. Alors ils ont propos de le laisser passer
sil leur livrait dabord le Gouverneur. Il a rpondu quil ntait
pas un imbcile.
Maintenant, le navire ngociateur a dcroch. Kennit
leur a accord un temps de rflexion mais leur recommande de
rester o ils sont. Tout le monde attend de voir qui va bouger le
premier.
Attendre. Toujours attendre, fit Altha dune voix
grinante. Il ne va quand mme pas attendre tranquillement
quils nous aient encercls. La seule action logique, cest la
fuite. Alors elle regarda le Gouverneur. Cest vrai ce que dit
Kennit ? Vous lavez reconnu comme roi ? Comment avez-vous
pu tre aussi stupide ?
Cest compliqu, lana Malta alors que le Gouverneur
indign lui jetait un il furieux. Il aurait t plus stupide encore
de refuser. Dune voix plus basse, elle ajouta : Nous avons
saisi notre seule chance de survie. Mais je nattends pas que tu
comprennes cela.
Comment le pourrais-je ? riposta Altha. Je ne sais
toujours pas comment il se fait que tu sois ici, avec le
Gouverneur de Jamaillia, par-dessus le march. Elle respira
puis reprit dun ton plus gal : Puisque nous sommes coinces
ici attendre, pourquoi ne me raconterais-tu pas ? Comment
as-tu quitt Terrilville, dabord ?
*
Au dbut, Malta ne voulut pas parler. A un imperceptible
mouvement des yeux vers le Gouverneur, Himain devina sa
rticence. Altha ne le remarqua pas. Sa tante navait jamais t
-150-

doue pour les subtilits. Elle se renfrogna devant la rserve de


Malta, et celle-ci fut soulage quand Himain intervint. Jai
t le premier quitter Terrilville. Altha sait un peu par quoi je
suis pass mais Malta ignore tout. Altha a raison. Puisque nous
sommes forcs dattendre, ayons la sagesse den profiter. Je vais
raconter dabord mes voyages. Ses yeux taient la fois pleins
de compassion et de honte quand il ajouta : Je sais que tu es
impatiente davoir des nouvelles de notre pre. Je regrette de ne
pouvoir ten dire plus.
Il se lana dans une relation honnte mais succincte de
tout ce qui stait pass. Malta eut du mal croire lpisode du
tatouage desclave de son frre ordonn par son pre. O tait-il
pass, alors, ce tatouage ? Elle se mordit la langue pour ne pas le
traiter de menteur. Son histoire sur la disparition de leur pre
tait aussi incroyable que le rcit du sauvetage du serpent.
Quand il raconta comment le navire lavait guri et effac la
cicatrice, elle tait toujours sceptique mais elle garda le silence.
Le visage dAltha trahissait quelle ntait pas au courant
de toutes les pripties du voyage de Himain. Elle, au moins,
tait parfaitement prte croire Kyle Havre capable de tout.
Quand Himain parla de la disparition de son pre aux mains
de Kennit, elle se borna secouer la tte. Jek, limposante
femme des Six-Duchs, coutait attentivement, comme sil
sagissait dune passionnante histoire de matelot. Pendant ce
temps, ct de Malta, le Gouverneur mangeait et buvait, sans
se soucier des autres. Avant que Himain ait fini son rcit,
Cosgo stait appropri la couchette, et avait tourn le visage
vers la cloison.
Lorsque son neveu fut enfin court de mots, Altha
regarda Malta avec lair dattendre quelque chose. Mais celle-ci
suggra : Racontons nos histoires dans lordre. Cest toi qui as
quitt Terrilville ensuite.
*
Altha sclaircit la gorge. Le rcit plein de simplicit de
Himain lavait mue plus quelle ntait dispose le laisser
paratre. Les dcisions quelle lui avait reproches se
-151-

comprenaient. En vrit, elle aurait d lui permettre de


sexpliquer. Elle lui devait des excuses. Plus tard. Etant donn
ce quil avait subi avec Kennit, il ntait pas tonnant quil se soit
rang de son ct. Ctait comprhensible, sinon excusable. Elle
se rendit compte quelle le dvisageait en silence. Il avait rougi.
Elle dtourna les yeux et chercha mettre de lordre dans ses
penses. Il y avait tant de choses quelle ne voulait pas partager
avec ces petits jeunes gens. Devait-elle la vrit Malta sur ses
relations avec Brashen ? Elle leur relaterait les faits, dcida-telle, et non ses sentiments, qui nappartenaient qu elle.
Malta se rappellera le jour o nous avons quitt
Terrilville sur le Parangon. Le navire gouvernait bien et, les
premiers jours, on a fait bonne route, mais...
Attends, linterrompit Himain. Reviens la dernire
fois que je tai vue, raconte partir de l. Je voudrais tout
savoir.
*
Trs bien , concda Altha avec brusquerie. Elle regarda
le ciel par le hublot. Himain devina quelle choisissait ce quelle
allait lui dire. Quand elle parla enfin, elle fit un rcit dpouill,
sec, dune voix dnue de passion mesure quelle abordait des
vnements plus rcents. Peut-tre tait-ce la seule faon dont
elle pouvait les voquer. Elle ne regarda pas Himain mais
sadressa directement Malta quand elle raconta la fin de
Parangon avec tous les matelots, y compris Brashen Trell.
Dune voix froide, sans timbre, elle parla de son viol. Himain
baissa les yeux, stupfi par lclair de comprhension et de
haine dans les yeux de Malta. Il ne linterrompit pas. Il resta
tranquille jusqu ce quelle dclare : Bien sr, personne ne me
croit bord. Kennit les impressionne tous par ses manires
courtoises. Mme mon navire doute de moi.
La gorge et la bouche de Himain devinrent sches.
Altha, je ne doute pas de toi. Ctaient parmi les paroles les
plus douloureuses quil ait jamais eues prononcer.
Le regard quelle lui jeta faillit lui briser le cur. Tu nas
jamais pris ma dfense, accusa-t-elle.
-152-

Cela naurait servi rien. Les mots paraissaient lches,


mme ses propres oreilles. Il baissa les yeux et dclara
franchement : Je te crois parce quEtta ma dit quelle te
croyait. Cest pour a quelle a quitt le navire. Que S me juge,
je suis rest, et jai gard le silence.
Pourquoi ? La question simple ne vint pas dAltha
mais de sa propre sur. Il se fora croiser le regard de Malta.
Je connais Kennit , se surprit-il dire. La vrit quil
reconnaissait maintenant le dchirait. Il a fait de bonnes
choses, et mme de grandes choses. Mais sil a pu les faire, cest
en partie quil ne se sent soumis aucune rgle. Ses yeux
passrent du visage dubitatif de Malta celui, glac, dAltha.
Il a fait beaucoup de bien, dit-il doucement. Je voulais y
participer. Alors je lai suivi. Et jai vit de voir le mal. Je sais
bien, dsormais, ne pas voir ce que je ne peux approuver.
Jusqu ce que finalement, le mal tant inflig quelquun de
mon sang, ce soit encore plus facile de ne pas ladmettre tout
haut. Sa voix ntait plus quun murmure. Mme
maintenant, ladmettre me... rend complice. Cest ce qui est le
plus dur. Je voulais partager la gloire quil conqurait pour le
bien quil faisait. Mais si je prtends cela, alors...
On ne peut pas jouer dans la merde sans se salir un
peu , fit observer Jek laconiquement dans son coin. Elle tendit
le bras et posa une grande main sur le genou dAltha. Je suis
dsole , dit-elle simplement.
Himain tait dvor de honte. Je suis dsol, moi aussi,
Altha. Tellement dsol. Pas seulement quil tait fait cela, mais
parce que tu as subi mon silence.
Il faut le tuer, poursuivit Jek alors quAltha et Malta ne
ragissaient pas. Je ne vois pas dautre solution.
Lespace dun instant de glace, Himain crut quelle parlait
de lui. Altha secoua lentement la tte. Des larmes tremblaient
dans ses yeux sans couler. Jy ai pens. Dabord, je nai pens
pratiquement qu a. Je le tuerais linstant, si je pouvais le
faire sans blesser Vivacia. Avant que jagisse, il faut quelle le
voie tel quil est. Himain, es-tu prt maider ? A ouvrir les
yeux de Vivacia ?

-153-

Il leva le menton. Je le dois. Pas pour toi, ni pour le


navire. Pour moi. Je me dois moi-mme cette honntet.
Et Pre, alors ? demanda Malta dune voix basse et
angoisse. Altha, je ten supplie, pense a. Si ce nest pour ses
enfants, pour Keffria, ta sur. Quoi que tu penses de Kyle, je
ten supplie, ne hasarde pas son retour. Retiens ta main, au
moins jusque-l...
*
Un bruit sourd et prolong se propagea travers le navire.
Altha lentendit avec ses oreilles mais ses os en vibrrent.
Lorigine du bruit quelle pouvait presque saisir lui donna la
chair de poule. Elle oublia tout et se tendit vers Vivacia.
Cest Vivacia , dit Himain inutilement.
Malta prit une expression distante. Elle appelle les
serpents , annona-t-elle doucement.
Altha la regarda, les yeux ronds, ainsi que Himain. Les
yeux de sa nice taient larges et sombres.
Dans le silence qui suivit, un ronflement sonore monta de
la couchette du Gouverneur. Malta sursauta comme si elle se
rveillait, puis eut un petit rire amer. On dirait que je peux
parler librement maintenant, sans tre interrompue ni reprise
ni accuse de trahison. A la grande surprise dAltha, Malta
crasa dun coup des larmes, et se barbouilla de fard. Elle prit
une respiration entrecoupe. Puis elle retira ses gants, rvlant
ses mains rouges et brles. Dun geste brusque elle ta son
turban et le jeta par terre. Un bourrelet de cicatrice carlate
commenait haut sur le front jusqu la naissance des cheveux.
Allez-y, quand vous aurez bien regard, dit-elle sur un ton
pre et dsespr, je raconterai... Sa voix se brisa soudain. Il
y a tant dire. Ce qui mest arriv nest quune petite partie.
Terrilville est dtruite ; quand je suis partie, les feux couvaient
et on se battait partout.
Altha ne quitta pas sa nice des yeux durant tout le rcit.
Malta ne leur pargna rien. Elle relata en dtail mais elle parlait
vite, les mots se bousculaient sur ses lvres, sa voix tait douce.
Altha sentit ses larmes couler la mention de la mort de Davad
-154-

Restait ; la violence de sa raction la surprit mais ce qui suivit la


laissa engourdie, tourdie. Les rumeurs des troubles Terrilville
devenaient soudain un malheur personnel. Elle fut accable en
comprenant que Malta ignorait si sa grand-mre et Selden
taient toujours vivants.
Malta parlait de Terrilville et de Trois-Noues avec le
dtachement dune vieille femme narrant les histoires
surannes de sa jeunesse enfuie. Sans motion, elle rapporta
son frre son mariage arrang avec Reyn Khuprus, sa fuite
Trois-Noues la chute de Terrilville, elle expliqua la curiosit
qui lavait pousse pntrer dans la cit ensevelie et le
tremblement de terre qui avait failli lui coter la vie. Autrefois,
elle aurait enjoliv son rcit mais aujourdhui, elle relatait avec
simplicit. Quand elle parla de Reyn, Altha devina que le jeune
homme du dsert des Pluies avait conquis sa nice. En son for
intrieur, elle trouvait Malta encore trop jeune pour prendre de
pareilles dcisions.
Cependant, en lcoutant voquer les jours passs avec le
Gouverneur, dune voix sourde et prcipite, Altha comprit que
sa nice affrontait le monde comme une femme. Ses preuves
bord de la galre la firent frissonner. Malta rit, dun rire qui
rsonna affreusement en expliquant comment sa cicatrice lui
avait pargn les pires outrages. Lorsquelle eut termin, Altha
hassait le Gouverneur mais comprenait la valeur que Malta lui
attachait. Elle doutait quil tienne ses promesses mais elle fut
impressionne en constatant que, lheure du danger, Malta
avait pens sa famille, sa maison, et fait tout son possible
pour elles.
Vrai, la petite avait grandi. Altha se souvint avec honte
davoir pens que cela ferait du bien sa nice den voir de
dures. Sans aucun doute, elle stait bonifie mais elle avait pay
le prix fort. Ses mains paraissaient aussi rches que des pattes
de poulet. La cicatrice sur son front tait monstrueuse, la fois
par sa taille et sa couleur. Mais au-del des marques physiques,
elle sentit que Malta avait perdu son entrain. Les grands rves
davenir dune petite fille romanesque avaient t remplacs par
une volont adulte de survivre au lendemain. Altha en ressentit
comme un vide.
-155-

Tu es avec nous, maintenant, au moins , dclara-t-elle


quand Malta eut termin. Elle avait voulu dire : En scurit
avec nous mais Malta ntait plus une petite fille quon trompe
avec des mensonges.
Je me demande pour combien de temps, rpondit Malta
sur un ton pitoyable. Car je dois le suivre o il va jusqu ce que
je sois sre quil a retrouv le pouvoir et quil tiendra parole.
Sinon, tout a naura servi rien. Pourtant, si je vous quitte ici,
vous reverrai-je jamais ? Altha, au moins, doit trouver un
moyen de dbarquer de ce navire et de sloigner de Kennit.
Celle-ci secoua la tte avec un sourire triste. Je ne peux
pas lui laisser mon navire, Malta, dit-elle mi-voix. Quoi quil
advienne.
Malta se dtourna. Son menton tremblait mais elle reprit
dune voix dure : Le navire. Toujours le navire, qui a spar
notre famille, exig tous les sacrifices. As-tu jamais song quel
point notre vie aurait t diffrente si notre arrire-arriregrand-mre ne nous avait pas sacrifis pour lacqurir ?
Non. La voix dAltha tait devenue froide. Elle ny
pouvait rien. Malgr tout, je ne lui reproche rien.
Il a fait de toi une esclave, reprit Malta amrement.
Ferme tout le reste.
Oh, non, ne dis pas a ! Altha essaya de trouver les
mots pour exprimer ce quelle prouvait. En elle demeure ma
vritable libert. Mais tait-ce vrai ? Autrefois, certes, mais
Vivacia avait chang. Elles ne se compltaient plus
mutuellement dsormais. Une infime partie delle lui rappela
perfidement sa journe vole avec Brashen Partage. Sil avait
vcu, aurait-elle t capable de prononcer ces paroles ? Se
raccrochait-elle Vivacia parce que ctait tout ce qui lui
restait ?
Le navire tout entier vibra des trompettes des serpents.
Ils arrivent, murmura Malta.
Il serait plus prudent que vous restiez ici, dclara
Himain. Je vais voir ce qui se passe.
*

-156-

Sur le gaillard davant, Kennit sentait le soulagement


circuler dans son corps. Ils arrivaient. Il avait parl
effrontment lmissaire de la flottille, tout en se demandant si
les serpents viendraient la rescousse. En accordant un dlai
aux Jamailliens pour se consulter, il gagnait secrtement du
temps pour permettre Vivacia de persuader les serpents. A
son premier appel, leau avait bouillonn autour du navire mais
ils avaient subitement disparu et, pendant un moment, il crut
quils lavaient abandonn. Le navire jamaillien avait rejoint sa
flotte et les canots des autres vaisseaux avaient converg vers
lui. Les heures se tranaient pour Kennit. L-bas, au loin sur la
mer, des hommes discutaient de la stratgie adopter pour
lcraser pendant quil se tenait docilement sur son pont, dans le
vent mordant.
Au bout dun certain temps, les canots rejoignirent leurs
navires respectifs. Il navait pas os demander Vivacia ce qui
se passait. Lquipage tait par au combat. Limpatience bord
tait palpable. Kennit savait que tous les pirates attendaient de
voir les serpents filer comme lclair vers la flottille. De loin, il
apercevrait leurs remous, il entendrait leurs appels touffs.
Mais rien ne venait. Il faudrait bientt arrter une dcision :
rester et affronter les Jamailliens ou fuir. Sil fuyait, la flottille le
prendrait certainement en chasse. Mme sils doutaient quil
dtienne le Gouverneur, ses chances taient trop minces pour
que les Jamailliens rsistent la tentation de le poursuivre. Ses
actes de piraterie, le dmantlement du trafic desclaves leur
pesaient sur le cur.
Alors, avec une soudainet qui arracha des cris dallgresse
lquipage, une fort de ttes aux cols souples entoura Vivacia.
Les serpents parlaient au navire qui rpondait dans leur langue.
Au bout dun moment, la figure de proue lui lana un regard. Il
sapprocha pour couter ce quelle lui disait voix basse.
Ils sont partags, prvint-elle. Certains disent quils sont
trop puiss. Ils prfrent conomiser leurs forces, dautres
quils vont taider une dernire fois. Mais si on ne les conduit
pas vers le nord ds demain, ils partiront tous sans nous. Si je
manque ma parole... Elle sinterrompit avant de reprendre
avec raideur : Certains parlent de me tuer avant de partir. Il
-157-

peut leur tre utile de me dmembrer et de dvorer les parties


en bois-sorcier pour rcuprer mes souvenirs.
Il ne lui tait jamais venu lesprit que les serpents
puissent se retourner contre Vivacia. Dans ce cas, il serait
impuissant la sauver. Il ne lui resterait qu senfuir sur la
Marietta en esprant que les serpents ne le poursuivraient pas.
Nous les emmnerons vers le nord demain , assura-t-il.
Elle murmura quelque chose qui pouvait tre un
acquiescement.
Kennit rflchit brivement. Demain peut-tre, cette arme
lui chapperait. Il la brandirait une dernire fois, dune faon
qui fournirait la matire dune lgende. Il briserait la force
navale de Jamaillia tant quil en avait encore le pouvoir.
Attaquez-les, ordonna-t-il dune voix neutre. Pas de quartier
jusqu nouvel ordre.
Il sentit que Vivacia hsitait. Puis elle leva les bras et se
mit chanter de cette voix surnaturelle quelle avait pour les
serpents rassembls. Les ttes crinire se tournrent vers la
flottille et la fixrent du regard. Dans le silence, les serpents
bondirent, flches vivantes volant vers leur cible.
Ils filaient en direction des navires en une coule
tincelante, scintillante. Seulement un tiers du groupe tait
parti. Ceux qui restaient taient impressionnants, flanquant le
navire comme une garde dhonneur. Kennit perut la prsence
de Himain derrire lui.
Je nen ai pas envoy autant, cette fois-ci, se hta-t-il de
dire. Pas la peine de risquer quils coulent les navires, comme ils
lont fait avec Parangon.
Et cest plus sr pour les serpents eux-mmes, fit
remarquer Himain. Sils sont disperss, ils seront plus difficiles
atteindre.
Cela ne lui tait pas venu lide. Il observa larme de
serpents. Nul autre il humain naurait sans doute discern
quils ntaient pas aussi rapides quavant, quils nageaient avec
moins de puissance. Leurs couleurs mmes avaient pli. En
vrit, les serpents dclinaient. Ceux qui entouraient le navire
confirmaient ses craintes. Les yeux brillants, les cailles taient
ternis. Des lambeaux de peau flottaient au cou dun serpent
-158-

rouge fonc comme sil avait essay en vain de se dpouiller.


Quimporte. Quimporte. Si, grce aux serpents, il remportait
cette dernire bataille, il naurait plus besoin deux. Il avait fait
de la piraterie avant quils ne deviennent ses allis. Il se
passerait bien deux.
Les ponts des navires jamailliens grouillaient dactivit : on
prparait les machines de guerre contre les animaux qui
approchaient. Les cris des hommes se mlaient aux appels des
serpents. Les plus petits vaisseaux tirrent des voles de flches.
Les plus grands lancrent avec leurs catapultes des pierres qui
dcrivaient des arcs de cercle avant de retomber dans des
claboussures argentes. Par pure chance, ils atteignirent un
serpent du premier coup. Des cris stridents de triomphe
montrent du vaisseau jamaillien. Lanimal bless, un serpent
vert tout dcharn, trompeta de douleur. Les autres se
rassemblrent ses cris. Il se roulait dans leau, se dbattait en
faisant jaillir des embruns argents.
Les reins briss , chuchota Himain dune voix rauque.
Il plissa les yeux, saisi de compassion.
La figure de proue poussa un gmissement sourd et enfouit
la tte dans ses mains. Cest ma faute, murmura-t-elle. Vivre si
longtemps, venir de si loin pour mourir ainsi ! Cest ma faute.
Oh, Conteur, pardon.
Avant que le serpent vert ne disparaisse par le fond, les
autres quittrent le bord de Vivacia. La vague des animaux
fendait leau, filait vers les navires, droit au but, dans un
bouillonnement dcume. A bord, les hommes travaillaient avec
frnsie, ils remontaient et rechargeaient les catapultes. Les
serpents ne rugissaient plus. Les cris des humains affols
rsonnaient clairement au-dessus de la mer. A ct de lui,
Kennit entendit Himain respirer profondment. Un
marmonnement sourd enfla derrire lui. Il jeta un coup dil
par-dessus son paule. Ses hommes avaient interrompu leurs
tches. Ils taient ptrifis, dans lattente de lhorreur.
Ils nallaient pas tre dus.
Les serpents encerclrent le navire qui avait fait mouche.
Leurs longs cols voquaient les tentacules dune anmone de
mer qui se refermaient. En rugissant, en faisant jaillir leur
-159-

venin, ils engloutirent le navire. La toile fondait sur les mts, le


grement scroula sur le pont comme une brasse de bois mort.
Les cris perants de lquipage accompagnrent brivement les
rugissements des serpents. Puis les plus grands se jetrent en
travers du pont comme des aussires vivantes. Leur poids
norme, leurs anneaux battants entranrent le vaisseau sous
leau o il se dmembra rapidement.
Des exclamations touffes deffroi et dhorreur se firent
entendre derrire Kennit. Lui-mme imaginait nettement
comment Vivacia tomberait en morceaux entre leurs anneaux.
Tout en battant en retraite, les vaisseaux jamailliens
continuaient faire pleuvoir leurs pierres, dru comme grle. Les
serpents happaient les matelots qui se noyaient et les dvoraient
puis ils tournrent leur attention vers les autres navires.
Certains cherchaient fuir mais il tait dj trop tard. Les
serpents se dispersrent parmi la flottille, comme un banc de
varech mou et prhensile. Leurs efforts taient diviss,
maintenant, les rsultats ntaient plus aussi rapides. Ils
encerclaient les vaisseaux, les aspergeaient de venin. Les plus
grands servaient de bliers. Un navire perdit ses voiles. Un
deuxime serpent fut touch. Il hurla furieusement et se jeta sur
le navire avant de retomber sans vie. Ce btiment-l devint la
cible de la fureur concentre des autres serpents.
Rappelez-les, supplia Himain voix basse.
Pourquoi ? demanda Kennit sur un ton badin. Si nous
tions en train de mourir entre leurs mains, crois-tu quils
auraient piti de nous ?
Je ten prie, Vivacia ! Rappelle-les ! scria Himain.
Elle secoua lentement sa grande tte. Le cur de Kennit
bondit cette preuve de loyaut mais, alors, dans un
marmonnement seulement destin aux oreilles de Kennit et de
Himain, elle dtruisit le rve du pirate.
Je ne peux pas. Ils sont incontrlables, maintenant. Ils
sont devenus fous, pousss autant par le dsespoir que par la
soif de vengeance. Quand ils en auront termin, jai peur quils
ne se retournent contre moi.
Himain plit. Doit-on fuir tout de suite ? Est-ce quon
peut les distancer ?
-160-

Kennit savait que non. Il choisit de faire bon visage. Eh


bien, au moins personne ne lui survivrait pour raconter des
histoires. Il donna une bourrade Himain. Crois en la
chance, Himain. Crois en la chance. Tout ira bien. Si S ma
gard jusquici, ce nest pas pour me livrer aujourdhui en pture
aux serpents. Une ide lui traversa soudain lesprit. Fais
signe Sorcor sur la Marietta. Dis-lui de me renvoyer Etta.
Maintenant ? Au milieu de tout a ? Himain tait
horrifi.
Kennit clata de rire. Tu nes jamais content, hein ? Tu
mas dit que la place dEtta tait mes cts. Jai trouv que tu
avais raison. Elle devrait tre mes cts, surtout un jour
comme celui-ci. Fais signe Sorcor.
*
De toutes petites galres chalcdiennes flanquaient un
navire au-dessous deux.
On va les gayer un peu ? proposa Tintaglia, dans un
sourd grondement.
Non, je ten prie , gmit Reyn. Les profondes
meurtrissures sur sa poitrine rendaient sa respiration
douloureuse. Il navait pas la moindre envie dtre secou dans
ses serres quand elle virerait sur laile et fondrait sur les navires.
Il sentit quelle frissonnait dimpatience, elle grogna mais ne
plongea pas vers les vaisseaux.
Tu as entendu ? demanda-t-elle.
Non. Quoi ? Au lieu de rpondre, elle battit des ailes
avec une nergie renouvele. La mer et les navires rapetissrent
sous lui. Elle montait toujours plus haut, et il ferma les yeux.
Quand il se hasarda les rouvrir, la mer tait un tissu
ondulant, les les des jouets pars. Il ne pouvait reprendre son
souffle. Sil te plat , supplia-t-il, pris de vertige.
Elle ne rpondit pas. Elle prit un courant dair froid dans
ses ailes et plana. Il referma les yeux, tout malheureux, et se
rsigna. L-bas ! scria-t-elle soudain. Il navait pas assez de
souffle pour linterroger. Ils virrent et descendirent en glissant
dans le ciel. Il tait transi jusquaux os par le vent glacial. Juste
-161-

au moment o il se disait quil nen pouvait plus, Tintaglia


poussa un hurlement assourdissant, qui rsonna aux oreilles de
Reyn tout comme le cri mental de triomphe du dragon brla sa
petite me dhumain. Regarde ! Les voil !
*
Il sest pass quelque chose ! annona Altha aux autres
dans la chambre. Les serpents cessent lattaque. Ils lvent tous
la tte. Elle regardait par le hublot. Elle napercevait quune
petite fraction de la bataille mais qui lui permettait de se faire
une ide gnrale. Les cinq navires quelle voyait taient tous
endommags. Sur lun, les voiles pendaient en lambeaux et il y
avait peu dactivit sur le pont. Celui-ci ne reverrait jamais son
port dattache. Les serpents avaient enfonc la formation,
dispers les vaisseaux, les forant se battre individuellement.
Maintenant, ils avaient brusquement cess lattaque et fixaient
le ciel de leurs immenses yeux rayonnants.
Quoi ? demanda Malta inquite en se redressant.
Jek abandonna sa surveillance la porte. Laisse-moi
voir , dit-elle en sapprochant du hublot. Altha scarta et
avana jusquau milieu de la cabine. Elle tendit les bras et
appliqua les mains sur une poutre. Si je pouvais tre plus
troitement lie Vivacia ! Si je pouvais voir par ses yeux,
comme avant !
Quest-ce quelle ressent ? Attends ! O ils vont, tous ces
serpents ? fit Jek.
Elle prouve trop dmotions. La peur, langoisse, le
chagrin. Les serpents sen vont ?
Ils vont quelque part , rpondit Jek. Elle se retourna
avec un reniflement dimpatience. Pourquoi est-ce quon reste
ici ? Sortons voir sur le pont.
On ferait aussi bien, approuva Altha sur un ton sinistre.
Himain a dit quon tait plus en scurit ici , leur
rappela Malta. Elle porta soudain les mains sa tte comme si
la pense mme de se risquer sur le pont lui faisait mal.

-162-

Je ne crois pas quil sattendait ce que les choses


tournent ainsi, rpliqua Altha pour la rassurer. Je suis davis
quon aille voir.
Jexige que vous demeuriez ici ! cria le Gouverneur. Il
sassit, le visage frip de colre. Je ne veux pas quon
mabandonne ! Vous tes mes sujets, vous me devez fidlit.
Restez ici pour me protger si ncessaire.
Jek eut un sourire goguenard. Dsole, petit homme. Je
ne suis pas votre sujette, et mme si je ltais, jirais quand
mme sur le pont. Mais si vous voulez venir avec nous, je
protgerai vos arrires.
Malta se dcouvrit le visage. Elle respira, la bouche
ouverte, puis dclara : Il faut quon monte sur le pont. Tout de
suite. Tintaglia arrive ! Le dragon appelle les serpents.
Quoi ? Un dragon ? fit Altha, incrdule.
Je le sens. Il y avait de lmerveillement dans sa voix.
Elle se leva dun bond, ses yeux sombres slargirent encore.
Je sens le dragon. Et je lentends ! Exactement comme tu sens
les choses travers le navire. Crois-moi, Altha. Cest vrai.
Elle devint toute ple, son merveillement tourna au dsespoir.
Et Reyn est avec lui. Il vient, il a fait tout ce chemin pour me
chercher. Moi ! Elle leva une main pour se couvrir la bouche et
son visage se ratatina.
Naie pas peur , dit doucement Altha.
La jeune fille se tassa sur sa chaise. Elle tta les stries de sa
cicatrice puis elle carta les mains comme si elle stait brle et
contempla ses doigts griffas. Non, murmura-t-elle. Ce nest
pas juste.
Quest-ce qui lui prend ? demanda le Gouverneur avec
ddain. Elle est malade ? Si oui, je veux quon lemmne.
Altha sagenouilla prs de sa nice. Malta ? Quavaitelle donc ? Arrte. Ctait autant un ordre quune prire.
Malta se leva pesamment. Elle se dplaait comme si elle tait
compose de morceaux diffrents, qui ne sajustaient pas trs
bien les uns aux autres. Ses yeux taient mats. Elle prit son
turban sur la table, le regarda puis le lcha. Cela na pas
dimportance. Sa voix tait distante, inexpressive. Je suis
comme a maintenant. Mais... Elle laissa sa pense
-163-

informule. Comme si elle avait t compltement seule, elle se


dirigea vers la porte que Jek lui tint. La femme des Six-Duchs
lana un regard interrogateur Altha. Tu viens ?
Bien sr , murmura-t-elle. Elle comprit subitement ce
que sa mre avait d prouver durant toutes ces annes,
souhaiter le bonheur de ses filles tout en tant impuissante le
leur procurer. Ctait un sentiment rvoltant.
Arrtez ! Et moi alors ? Vous ne pouvez pas me laisser ici,
sans personne pour soccuper de moi, protesta le Gouverneur,
furibond.
Eh bien, dpchez-vous alors, petit homme, ou on vous
laisse , dit Jek. Mais Altha remarqua quelle ne lui tint pas la
porte.
*
Les yeux levs, Kennit savait quil tait bouche be mais
ctait plus fort que lui. Il se rendait vaguement compte que
Vivacia regardait vers le ciel, elle aussi, les mains jointes sur la
poitrine comme si elle priait. A ct de lui, Himain priait
vraiment, il nimplorait pas piti, comme Kennit sy serait
attendu, au contraire il rendait gloire S en un joyeux flot de
paroles. On aurait dit quil psalmodiait en tat de transe. La
merveille, la gloire tappartient, Crateur... Kennit ne savait
sil rcitait des mots familiers ou si la majest de la crature audessus deux lui avait inspir une vnration spontane.
Le dragon dcrivit encore un cercle. Ses cailles bleues
sargentaient la lumire dhiver qui ruisselait sur ses flancs.
Quand le dragon parla, Kennit sentit la raction de Vivacia. Un
profond, un formidable dsir parcourut la vivenef et se
communiqua au pirate. Elle rvait de se mouvoir aussi
librement dans le ciel, de monter, de piquer, de virer sa guise.
Cela lui rappelait tout ce quelle ntait pas, ce quelle ne
serait jamais. Le dsespoir sinfiltra en elle comme un poison.
Les serpents avaient cess lattaque et grouillaient au large.
Certains taient presque immobiles, ttes dresses, et
regardaient en lair en faisant tournoyer leurs yeux immenses.
Dautres cabriolaient, sbattaient comme si leur numro avait
-164-

pu attirer lattention du dragon. La flottille jamaillienne avait


saisi loccasion dchapper une mort certaine. Un petit
vaisseau tait en train de sombrer, le pont fleur deau. Son
quipage labandonnait pour se rfugier sur un autre navire.
Ailleurs, les hommes essayaient de remdier au dsordre et au
chaos. Ils dgageaient les mts tombs et jetaient la toile
pardessus bord. Pourtant, alors que leurs navires battaient en
retraite, et malgr tout ce quils avaient subi, ils criaient et
montraient le dragon du doigt.
Dans le canot que Sorcor avait amen, Etta tait accroupie.
Son regard allait des serpents qui foltraient au dragon qui
tournait. Elle tait ple, les yeux fixs sur Kennit. Les hommes
dans le canot arrachaient aux avirons, la tte enfonce dans les
paules.
A chaque cercle, le dragon piquait plus bas.
Manifestement, Vivacia tait le centre de son tournoiement. Il
tenait quelque chose dans ses pattes antrieures. Une proie,
peut-tre, mais Kennit ne pouvait distinguer ce que ctait.
Etait-il en train de mesurer le navire avant de passer
lattaque ? Allait-il se poser sur leau comme une mouette ? Il les
survola majestueusement encore une fois, en passant si prs
que le remous dair souffleta les voiles et fit tanguer le navire.
Les serpents de mer poussrent un ululement infernal qui
augmenta en volume et en intensit mesure que le dragon
descendait. Alors quil passait juste au-dessus du canot dEtta, il
lcha son fardeau, qui faillit heurter lembarcation. Il tomba
ct dans une gerbe dcume. Dun lourd battement dailes,
lanimal sleva laborieusement. Il rugit et les serpents lui
rpondirent par des clameurs. Puis il sloigna, beaucoup plus
lentement quil ntait venu.
Les serpents le suivirent. Comme des feuilles dautomne
tourbillonnant dans une bourrasque, ils allaient la trane du
dragon. Le plus rapide ouvrait la route tandis que les autres
moutonnaient, progressant plus pniblement dans le sillage
mousseux, mais tous ils sen allaient. Le dragon poussa un
dernier cri prolong en sloignant, emportant avec lui le
triomphe de Kennit.

-165-

*
Ctait un homme, et il tait vivant. Etta ne fit que
lentrevoir, tout tonne, alors quil plongeait dans leau. Il
donnait des coups de pied violents en tombant puis il fut
englouti sous les claboussures. Le dragon lavait lch si prs
que le canot avait failli se cabaner. Etta aurait jur que ctait
dessein. Lembarcation se balana follement dans les remous du
plongeon. Elle se pencha au-dessus du bord pour le chercher
des yeux. Allait-il se noyer ? Allait-il remonter ? O est-il ?
cria-t-elle. Regardez sil remonte la surface.
Mais les hommes dans le canot ne lui prtrent pas
attention. Les serpents sloignaient en masse avec le dragon. Ils
profitrent de loccasion pour filer vers la Vivacia. Sur le tillac,
parmi les matelots qui jacassaient et montraient du doigt,
Kennit et Himain suivaient le dragon des yeux.
Seule la figure de proue partageait linquitude dEtta. Elle
dirigea vers la crature un dernier regard angoiss. Puis ses
yeux parcoururent la surface de la mer autour du canot. Cest
Etta qui, la premire, aperut un faible remous sous les vagues
et elle pointa le doigt en criant : L, le voil !
Mais ltre qui jaillit, pantelant, la surface ntait pas un
homme. Il avait forme humaine mais ses yeux fixes tincelaient
comme du cuivre. Ses boucles brunes, ruisselantes, lui firent
penser un tas de varech. Il vit le canot et seffora de
latteindre en tendant la main, mais Etta vit que cette main
luisait, couverte dcaills. En gargouillant, il coula nouveau.
Les nageurs qui lavaient vu rugirent deffarement et se
penchrent davantage sur les avirons. Etta tait ptrifie, les
yeux rivs sur lendroit o il avait disparu.
Repchez-le ! Je vous en prie ! retentit une voix
perante. Etta leva les yeux vers une jeune fille la mise
lgante sur le pont qui criait dune voix suraigu. a alors ! La
Compagne du Gouverneur ne semblait pas plus ge que
Himain !
Alors Vivacia pointa un grand doigt imprieux vers leau.
L ! L, imbciles, il remonte ! Vite, vite, repchez-le !

-166-

Affols comme ils ltaient, les nageurs navaient pas


rpondu la prire dEtta mais lordre de la figure de proue,
ctait autre chose. Livides, ils donnrent du mou. Puis, alors
que lhomme refaisait surface, ils enfoncrent les avirons pour
faire virer le canot vers lui. Il les vit, tendit dsesprment la
main, fit des efforts frntiques dans leur direction mais coula
nouveau.
Cen est fait de lui , dit un des hommes mais bientt des
mains ttonnantes mergeaient de leau. Le visage blanc de
lhomme qui se noyait apparut, Etta lentendit suffoquer. Un
nageur lui lana un aviron. Il le saisit avec une telle force quil
faillit larracher des mains du matelot. Ils le tirrent vers le
canot. Il parvint agripper le bord mais il ntait plus capable
de lescalader. Il fallut deux hommes pour le hisser bord. Il
resta tendu au fond, leau ruisselant de ses vtements. Il avait
des haut-le-cur. Il moucha de leau de mer, puis du sang. Il
cligna de ses yeux inhumains vers Etta. Dabord, il ne parut pas
la voir. Puis il remua les lvres en silence : Merci. Sa tte
retomba sur le ct et ses paupires se fermrent.

-167-

10
LE NAVIRE DU DESTIN
Les hommes dquipage scartrent pour livrer passage
Kennit. Il les dpassa et plissa les yeux pour scruter la forme qui
gisait plat ventre sur le pont. Leau scoulait de ses vtements.
Ses cheveux qui dgouttaient masquaient son visage.
Intressant, ton morceau dpave, Etta , dclara-t-il avec
aigreur. Quel quil soit ou plutt, Kennit corrigea mentalement,
quoi que ce soit, il reprsentait une complication malvenue dans
une situation qui ntait dj que trop embrouille. Il navait pas
de temps perdre avec a.
Tu las repch. Tu peux le garder , annona-t-il, puis il
chancela, bouscul par la Conseillre du Gouverneur. Kennit lui
lana un regard noir, quelle ne remarqua pas. Il ouvrit la
bouche pour parler mais les mots moururent sur ses lvres.
Quest-ce quelle avait sur la tte ? Altha qui se pressait
derrire elle russit le frler en passant tout en lignorant
compltement. Jek sarrta devant les matelots avec le
Gouverneur qui boudait.
Il respire ? Reyn est vivant ? demanda Malta haletante.
Elle se pencha au-dessus de lhomme mais ne le toucha pas.
Altha sagenouilla ct delle. Avec prcaution, elle posa
les doigts sur la gorge de lhomme. Aprs un instant
dimmobilit, elle finit par lever un visage souriant vers sa nice.
Reyn est vivant, Malta. Himain les avait rejointes. Aux
mots dAltha, il sursauta puis adressa sa sur un sourire
incrdule. Alors quelque chose comme de la jalousie passa sur le
visage dEtta pour se dissiper aussitt. Elle reporta le regard sur
Kennit. Dune voix presque maussade, elle demanda : Tu mas
envoy chercher ?

-168-

En effet. Il se rendit compte que lquipage rassembl


suivait avec attention la conversation. Il adoucit le ton. Et tu
es venue. Comme toujours. Il lui sourit. Voil. Elle et
lquipage en concluraient ce quils voudraient. Dun geste il
dsigna lhomme tendu ses pieds. Quest-ce que cest ?
Cest le dragon qui la lch, expliqua Etta.
Alors, bien sr, tu las repch, fit-il observer schement.
Cest Vivacia qui la demand , expliqua craintivement
un des hommes de Sorcor. Le roi Kennit tait-il mcontent de
lui ?
Cest Reyn Khuprus, du dsert des Pluies. Le fianc de
ma sur. Himain pronona assez calmement ces paroles
tonnantes. S seul sait comment il a russi la retrouver ici.
Aidez-moi le retourner. Il prit lhomme par une paule et le
tira. Reyn gmit. Ses mains grattrent faiblement le pont.
Altha saccroupit prs de Himain. Attends. Laisse-lui le
temps de se dgager les poumons , conseilla-t-elle, tandis quil
se mettait tousser. Il ternua, souleva lgrement la tte puis
la laissa retomber. Malta ? fit-il dune voix touffe.
Elle eut un hoquet et scarta dun bond. Elle se couvrit le
visage de ses mains. Non ! cria-t-elle, puis elle fit volte-face
et se prcipita en fendant la foule. Etta la suivit des yeux,
consterne.
Quest-ce quil se passe ? demanda-t-elle la
cantonade.
Avant quon ait pu lui rpondre, une vigie scria :
Commandant ! Les navires jamailliens reviennent !
Ce fut au tour de Kennit de faire volte-face et de se
prcipiter. Il naurait pas d laisser son attention se dtourner
de ses ennemis, aussi disperss et mal en point quils aient paru.
Il gagna le gaillard davant aussi promptement quil put et
regarda, stupfi, les vaisseaux qui approchaient. Ils tentaient
dencercler ses trois navires. Etaient-ils fous ? Certains
avanaient tant bien que mal, mais il y en avait deux en bon tat
qui prcdaient les autres. Sur les ponts, on pouvait observer un
remue-mnage rvlateur : des hommes armaient les machines
de guerre. Il les valua pensivement. Il disposait de la Marietta
et du Bouffon pour le seconder, les deux avec un quipage
-169-

aguerri. Les Jamailliens seraient tout le moins fatigus et ils


avaient probablement puis presque toutes leurs munitions. Ils
taient plus nombreux que les pirates mais la plupart de leurs
navires avaient subi dimportants dgts. Deux taient en train
de sombrer et leurs quipages cherchaient se sauver dans les
canots.
Kennit dtenait une monnaie dchange : le Gouverneur.
Ctait le moment ou jamais de dfier la flottille jamaillienne.
Jola ! Renvoie les hommes leurs postes, quils se tiennent
pars.
Vivacia regardait les navires approcher mais son esprit
tait ailleurs. Comment va lhomme du dsert des Pluies ?
Vivant, rpondit Kennit laconiquement.
Cest le dragon qui la apport. Ici, il me la apport.
Himain a lair de croire que cest pour sa sur,
rpondit-il sur un ton acide.
Cest vraisemblable, dit le navire pensivement. Ils sont
faits pour tre ensemble.
Cest aussi vraisemblable que tout ce qui sest pass
aujourdhui. Quelles taient les chances que a se soit pass
ainsi, Vivacia ? Parmi ceux qui nous entourent, le dragon lche
lamoureux de Malta prs du bon navire, pour quil la retrouve ?
Ce nest pas le fait du hasard. Le dragon cherchait Malta
et il la trouve. Mais... La figure de proue promena lentement
le regard sur les vaisseaux qui approchaient et dit dune voix
douce : Quelque chose plane, ici, Kennit. Quelque chose de
plus puissant que la chance que tu vnres. Elle sourit mais il
y avait de la tristesse dans son expression. Le destin ne
connat pas dimprobabilit , ajouta-t-elle mystrieusement.
Il ne trouva rien rpondre. Lide mme lirritait. Le
destin, ctait trs bien quand a signifiait son succs. Mais
aujourdhui, le sort ne semblait pas pencher en sa faveur.
Il reconnut le pas dEtta derrire lui. Il se retourna. Fais
monter le Gouverneur ici. Et Malta.
Elle ne rpondit pas. Eh bien ? finit-il par demander.
Elle avait une expression singulire. Quest-ce quelle avait,
aujourdhui ? Il lavait ramene sur le navire. Que voulait-elle de
plus ?
-170-

Jai quelque chose te dire. Cest important.


Plus important que notre salut ? Il jeta un regard en
arrire vers les navires. Allaient-ils faire halte et parlementer
dabord ou se contenteraient-ils dattaquer ? Il valait mieux ne
pas courir de risque. Envoie-moi Jola et Himain aussi,
ordonna-t-il.
Jy vais. Elle prit une respiration et ajouta : Je suis
enceinte. Je porte notre enfant. Puis elle se retourna et
sloigna.
Ces paroles figrent le temps autour de lui. Il ntait plus
sur un pont, il tait encalmin dans un moment. Il y avait tant
de chemins qui partaient de l, dans toutes les directions. Un
bb. Un enfant. La graine dune famille. Il pouvait tre pre,
comme son pre lavait t. Non. Mieux. Il pouvait protger son
fils. Son pre avait essay de le protger, mais il navait pas
russi. Kennit pouvait tre roi et son fils, prince. Ou il pouvait se
dbarrasser dEtta, lemmener quelque part, ly laisser et
continuer sans personne qui dpende de lui, sans personne
dcevoir. Ses penses ne tournoyaient pas dans sa tte : elles
tressautaient comme des cailloux. Peut-tre mentait-elle. Peuttre se trompait-elle. Voulait-il un enfant ? Et si ctait une
fille ?
Tu lappellerais quand mme Parangon ? chuchota
mchamment le charme son poignet, et il rit tout bas. Le
destin nhsite plus. Une partie sest envole avec le dragon. Il
dcrte que les Seigneurs des Trois Rgnes vont reprendre leur
vol. Le reste du destin daujourdhui est tomb sur ta tte. Il
pse un peu plus lourd quune couronne, non ?
Laisse-moi tranquille , murmura Kennit. Il ne
sadressait pas au charme mais au pass qui lavait rejoint et le
reprenait. Dautres souvenirs, des souvenirs profondment
enterrs affluaient. Dans le cercle des bras de son pre qui
appuyait le navire, il tendait ses petites mains pour atteindre la
barre de Parangon. Il tait cheval sur les paules de son pre,
sa mre levait les yeux vers lui en riant, une charpe colore
flottait dans ses cheveux bruns, ils se promenaient Partage.
Ces souvenirs, vifs et heureux, taient plus intolrables que
toutes les douleurs passes. Ctaient des simulacres, des
-171-

mensonges, car la tendresse, la scurit, tout avait t effac en


une nuit noire et sanglante.
Et aujourdhui, Etta voudrait recommencer tout a ? Etaitelle folle ? Ignorait-elle ce qui allait advenir ? Finalement, bien
sr, il serait oblig de faire du mal lenfant. Non parce quil le
voulait mais parce que ctait invitable. Ce moment marquait la
limite dune oscillation du pendule. Il fallait se balancer
jusquau bout, de lautre ct, l o il tait Igrot et Igrot tait lui.
Alors lenfant devrait sapprocher pour jouer le rle qui avait t
celui de Kennit.
Pauvre salaud ! chuchota le charme, horrifi. Mais la
piti ne retient pas le bras du destin. Rien ne pouvait le sauver,
lui et lenfant. Il fallait que les vnements suivent leur cours.
Rien ne peut interrompre le cycle du temps. Les choses se
passeraient comme elles staient toujours passes. Comme
elles se passeraient toujours.
*
Commandant ? Ctait Jola qui se tenait son coude.
Depuis combien de temps ? Les rveries de Kennit senvolrent
comme du duvet de pissenlit souffl par un enfant. A quoi
songeait-il ? Quand avait-il commenc pleuvoir ? Maudite soit
cette femme ! Pourquoi avait-elle choisi de le distraire juste
maintenant ? Le second dglutit et annona : Le navire
jamaillien nous hle.
O est le Gouverneur ? demanda-t-il furieux. Il
resserra son manteau autour de lui et dun geste brusque essuya
leau de sa figure. La pluie tait froide.
Jola avait lair effar. Derrire vous, commandant.
Kennit lui jeta un coup dil. Malta, qui avait remis son
turban, se tenait ct du Gouverneur. Himain tait prs de sa
sur. Quand taient-ils monts sur le gaillard davant ? Depuis
combien de temps tait-il l, abasourdi par les nouvelles dEtta ?
Mais bien sr ! Il garda sa colre mais la concentra.
Exactement l o il devrait tre. Rponds-leur. Dis-leur que le
roi Kennit les somme de bien rflchir. Prcise-leur que je peux
rappeler les serpents tout moment. Puis dis-leur que je nai
-172-

pas lintention de les anantir ; je tiens simplement ce quils


prennent un trait lgal en considration. Ils peuvent dpcher
un navire avec des reprsentants. Nous les autoriserons
monter bord. Ils entendront de la bouche mme du
Gouverneur que mes prtentions sont lgitimes.
Jola parut soulag. Alors les serpents ne nous ont pas
quitts ? Ils vont revenir si vous les rappelez ?
Sil y avait eu un serpent proximit, Kennit lui aurait
donn Jola en pture.
Transmets mon message ! aboya-t-il. Il se retourna
pour contempler la flottille menaante. Il reconnut le genre de
flotte dont il sagissait : chaque navire appartenait un noble,
qui caressait lespoir de rentrer charg de butin, aurol de
gloire. Ce serait qui ngocierait la libration du Gouverneur.
Auraient-ils la btise de lui envoyer un otage de chaque navire ?
Il lesprait, tout en sachant quaujourdhui il y aurait peut-tre
encore un combat sanglant.
*
Quand Malta stait enfuie, Jek et Altha avaient descendu
Reyn dans la chambre dAltha. Il tait revenu lui sur la
couchette. O est Malta ? senquit-il, encore dans la brumasse.
Je ne lai pas retrouve ? Du sang suintait dune narine et leau
sgouttait de ses cheveux.
Si, rpondit Altha. Mais le capitaine Kennit la
appele.
Reyn plaqua subitement ses mains sur son visage nu.
Ma-t-elle vu ? demanda-t-il, horrifi. Pareille question,
pareil moment, exigeait une rponse sincre.
Oui, elle vous a vu , rpondit Altha mi-voix. A quoi
bon mentir ou essayer de le mnager ? Il tait difficile de lire
dans ses yeux cuivrs mais le pli de sa bouche tait loquent.
Elle est trs jeune, Reyn, reprit Altha pour excuser sa nice.
Vous le saviez quand vous avez commenc la courtiser. Elle
tchait de prendre un ton doux mais ferme. Vous ne pouvez
attendre quelle...
Laissez-moi un moment. Je vous en prie.
-173-

Jek quitta la chambre en le regardant, les yeux ronds, et


Altha la suivit. Il y a des vtements de Himain sur les
patres, dit-elle par-dessus son paule. Si vous voulez vous
mettre au sec. Encore quil ne fallait pas trop compter que ces
habits lui aillent. Malgr son visage cailleux et ses yeux, il tait
bien bti, grand et muscl.
Jek paraissait avoir suivi ses penses. Mme avec les
cailles, il nest pas si mal que a , fit-elle observer mi-voix.
Altha sappuya la cloison lextrieur de la cabine, Jek
ct delle. Je devrais tre dehors, sur le gaillard davant,
grommela-t-elle.
Pourquoi ? Ce nest pas comme si tu avais la moindre
emprise sur la situation , repartit Jek de manire exasprante.
Elle baissa soudain la voix. Avoue-le, Altha, quand tu vois les
cailles sur sa figure, tu tinterroges forcment sur le reste du
corps.
Non, pas du tout , rtorqua Altha dune voix glaciale.
Elle ne voulait pas y penser. Ctait un habitant du dsert des
Pluies, il tait apparent aux Marchands de Terrilville ; il avait
droit sa loyaut et non des spculations oiseuses sur son
corps. Elle avait dj vu des gens du dsert des Pluies sans en
tre choque. Ils ntaient pas responsables de ce que le pays
faisait deux. La famille Khuprus tait rpute pour sa fortune et
son sens de lhonneur. Squameux ou non, Reyn tait un bon
parti. Quil soit venu de si loin pour rechercher sa fiance, et de
cette faon, tait la marque indniable dun cur courageux.
Pourtant, elle ne reprochait pas Malta de stre enfuie. Elle
stait probablement imagin un beau visage sous le voile.
Elle avait d tre bouleverse la vue de son fianc
cailleux.
*
Reyn retira sa chemise mouille qui atterrit par terre sur la
pile de ses autres vtements. Il respira profondment et se
contempla dans le petit miroir, en se forant se voir tel que
Malta lavait vu. Tintaglia ne lui avait pas menti. Le contact avec
le dragon avait acclr les changements du dsert des Pluies. Il
-174-

effleura les fines squames de dragon, ferma et rouvrit les yeux


cuivrs de reptile qui le scrutaient. Les cailles sur sa poitrine
luisaient comme du bronze. La peau dessous avait une nuance
bleutre : une meurtrissure ou un changement de couleur ? Il
avait vu des contrematres qui, cinquante ans, ne prsentaient
pas daussi remarquables changements. Que deviendrait-il en
vieillissant ? Des serres de dragon allaient-elles lui pousser, ses
dents allaient-elles sacrer, sa langue se rider ?
Peu importait. Il vieillirait seul, dsormais, sous terre la
plupart du temps creuser pour les dragons. Personne ne se
soucierait de son aspect. Tintaglia avait rempli sa part du
march. Il remplirait la sienne. Lironie de la situation ne lui
chappait pas. Il avait engag le reste de sa vie contre lespoir de
secourir Malta. Il ne niait pas quil stait nourri de folles
chimres : il avait rv de la sauver, indemne malgr les
horribles dangers quelle avait affronts, il avait rv quelle se
jetterait dans ses bras en promettant de rester toujours ses
cts. Il avait rv que, quand il se dvoilerait devant elle, elle
sourirait, caresserait son visage, lui dirait que cela navait pas
dimportance, que ctait lui quelle aimait et non sa figure.
Mais la ralit tait plus cruelle. Tintaglia lavait lch l et
tait partie avec ses serpents chris. Aprs des jours de vol
prouvants, de nuits passes dans le froid sur des plages
dsertes, il avait failli se noyer. La famille de Malta avait d
venir son secours. On devait le prendre pour un parfait
imbcile. Sa qute navait servi rien, car Malta tait dj en
sret. Il ignorait pourquoi la Vivacia battait pavillon jamaillien
mais, lvidence, Altha Vestrit avait russi rcuprer son
navire et sauver sa nice. Non seulement elles navaient pas eu
besoin de ses efforts pitoyables mais il avait fallu quelles le
sauvent, lui.
Il prit sur une patre une des chemises de Himain et
lexamina. Avec un soupir, il la raccrocha. Il ramassa sa chemise
en regardant leau qui en dgouttait. Son voile sy tait emml.
Il le considra un moment, puis le tira pour le dgager et
lessora. Ce fut la premire chose quil revtit.
*
-175-

Malta se tenait sans rien voir sous la pluie battante. Les


fines cailles sur le visage de Reyn taient comme des mailles de
soie, lclat chaud de ses yeux cuivrs comme un phare. Une
fois, elle avait bais ces lvres travers le fin rseau dun voile.
Elle passa ses doigts de fille de peine sur ses lvres gerces et les
retira vivement. Elle leva la tte vers la pluie froide et accueillit
avec joie son contact glac. Engourdis-moi, supplia-t-elle.
Enlve-moi cette douleur.
Jai froid, pleurnicha le Gouverneur ct delle. Et jen
ai assez dtre ici.
Kennit lui dcocha un regard menaant.
Le Gouverneur avait les bras serrs autour de sa poitrine
mais il tremblait nanmoins de froid. Je ne crois pas quils
vont venir. Pourquoi faut-il que je reste ici dans le vent et la
pluie ?
Parce que cela me plat , rpondit Kennit, hargneux.
Himain pensa intervenir. Prenez mon manteau, si
vous voulez , proposa-t-il.
Le Gouverneur fit la grimace. Il est tremp. A quoi cela
mavancerait-il ?
Vous seriez encore plus tremp , grogna Kennit.
Malta respira fond. Le pirate et le Gouverneur ne
paraissaient pas si diffrents lun de lautre. Si elle savait sy
prendre avec lun, elle saurait aussi avec lautre. Ce ne fut pas le
courage qui la poussa traverser le pont et se camper devant
Kennit, les bras croiss : ctait un profond dsespoir. Il tait
dangereux, violent, mais elle navait pas peur de lui. Que
pouvait-il lui faire ? Dtruire sa vie ? Cette ide la fit presque
sourire.
Ses paroles prononces voix basse et gale ntaient
destines qu Kennit mais la grande femme qui se tenait
derrire son paule les entendit aussi.
Sil vous plat, roi Kennit, laissez-moi aller lui chercher
un manteau plus pais et une chaise, si vous ne lautorisez pas
sabriter lintrieur.
Elle sentit son regard sur sa tte, il tentait de discerner sa
cicatrice. Il rpondit durement : Il est ridicule. Un peu de
-176-

pluie ne lui fera pas de mal. Je ne vois pas en quoi cela vous
proccupe.
Vous tes plus ridicule que lui, monsieur. Elle
sexprimait avec audace, sans se soucier de loffenser. Oubliez
ma proccupation. Rflchissez plutt la vtre. Quel que soit
le plaisir que vous prenez lui rendre la vie dure, cela ne vaut
pas ce que vous allez perdre. Si vous voulez que les capitaines de
ces navires le considrent comme prcieux, alors vous devriez le
traiter comme le Grand Seigneur Magnadon, Gouverneur de
Jamaillia. Et cest comme tel que vous devriez le prsenter, si
vous pensez lchanger contre des richesses, non comme un
pauvre gamin, tremp et capricieux.
Elle ne cilla quun instant devant le regard ple de Kennit
pour reporter les yeux sur cette femme. Elle fut surprise de lire
sur son visage un lger amusement, presque une approbation.
Kennit le sentait-il ? Il regarda Malta mais sadressa la femme.
Etta, vois ce que tu peux faire pour lui. Je veux quil reste
parfaitement visible.
Je peux arranger a. La femme avait un doux
contralto, plus raffin que Malta sy serait attendue chez la
compagne dun pirate. Il y avait de lintelligence dans ses yeux.
Elle soutint son regard avec franchise et esquissa une
rvrence en disant : Je vous suis trs reconnaissante,
madame.
Malta suivit Etta et saccorda son pas. Le vent avait
soulev un mchant petit clapot et le pont mouill tait instable
mais, durant son sjour bord du Bouffon, elle avait pris le pied
marin. Elle stonnait elle-mme. Malgr tout ce qui allait de
travers dans sa vie, elle tirait vanit dtre capable de tenir sur
ses pieds, bord du navire de son pre. Son pre. Elle sinterdit
rsolument de penser lui. Elle ne songerait pas non plus
Reyn, si proche quelle pouvait sentir sa prsence. Elle devrait
bien finir par se prsenter devant lui, abme et dfigure, et
affronter la dception quelle lirait dans ces extraordinaires yeux
cuivrs. Elle secoua la tte, serra les dents pour lutter contre les
larmes qui lui piquaient les yeux. Pas maintenant. Elle ne devait
rien prouver pour elle-mme, maintenant. Toutes ses penses,
tous ses efforts devaient tendre vers un seul but : rtablir le
-177-

Gouverneur sur son trne. Elle sappliqua rflchir avec


lucidit en suivant Etta dans la chambre de son pre.
La pice tait telle que dans le souvenir de Malta du temps
de son grand-pre. Elle regarda, le cur navr, lameublement
familier. Dun geste large, Etta ouvrit un coffre en cdre
richement sculpt. Il contenait des vtements aux toffes
somptueuses et clatantes. A un autre moment, Malta aurait t
saisie de curiosit et denvie. Aujourdhui, elle restait l, le
regard dans le vide, tandis quEtta fouillait dans le coffre.
Voil. Cela fera laffaire. Ce sera grand pour lui mais si on
lassoit sur une chaise, a ne se verra pas. Elle retira un pais
manteau rouge orn de perles de jais. Kennit le trouve trop
voyant mais je pense quand mme quil serait trs beau dedans.
Sans aucun doute , approuva Malta avec indiffrence.
Pour sa part, elle estimait que lhabit dun violeur importait peu
quand on savait ce quil tait.
Etta se redressa avec la riche toffe drape sur le bras. Le
capuchon est doubl de fourrure, fit-elle observer, puis elle
demanda abruptement : A quoi songez-vous ?
A quoi bon lancer des mots durs cette femme ? Daprs
Himain, Etta savait ce quil en tait de Kennit. Dune faon ou
dune autre, elle sen tait accommode. Qui tait-elle pour
critiquer la loyaut dEtta ? Celle-ci devait la trouver tout aussi
lche de servir le Gouverneur. Je me demandais si Kennit
avait bien rflchi. Je crois que les nobles jamailliens se sont
allis pour faire mourir le Gouverneur Terrilville de faon
pouvoir accuser les Marchands du meurtre et piller notre ville.
Ces nobles, sur les navires, sont-ils fidles au Gouverneur et
ont-ils lintention de le sauver ? Ou sont-ils des tratres qui
esprent achever ce qui a t commenc Terrilville ? Et aussi
accuser les Iles des Pirates comme ils ont accus Terrilville. Ou
les deux. Elle frona les sourcils, songeuse. Ils ont peut-tre
plus intrt pousser Kennit tuer le Gouverneur qu le
sauver.
Je suis sre que Kennit a pens tout, rpondit Etta
avec raideur. Ce nest pas un homme comme les autres. Il voit
loin, et dans les grands dangers, il rvle de grands pouvoirs. Je
sais que vous allez douter de ce que je dis, mais vous navez qu
-178-

demander votre frre. Il a vu Kennit calmer une tempte et


commander aux serpents de le servir. Himain lui-mme a t
guri de ses brlures de serpent par les mains de Kennit, oui, et
le tatouage que son propre pre lui avait fait appliquer sur la
joue a t effac par son capitaine. Etta croisa le regard
sceptique de Malta sans ciller. Peut-tre quun homme comme
lui na pas se soumettre aux rgles ordinaires, poursuivit-elle.
Peut-tre que sa propre vision le porte accomplir des choses
interdites aux autres.
Malta inclina la tte vers la compagne du pirate. Parlonsnous toujours des ngociations visant rtablir le Gouverneur
sur son trne ? interrogea-t-elle. Ou cherchez-vous excuser ce
quil a fait mon pre ? Et ma tante, ajouta-t-elle
tacitement.
La conduite de votre pre est plus inexcusable que celle
de Kennit, rtorqua froidement Etta. Demandez donc
Himain quel effet a fait de porter des chanes et un tatouage
desclave. Votre pre na eu que ce quil mritait.
Peut-tre navons-nous que ce que nous mritons, tous
autant que nous sommes , riposta schement Malta. Elle toisa
Etta des pieds la tte et la vit sempourprer de colre. Elle
prouva un bref remords en surprenant dans ses yeux une
douleur non dissimule.
Peut-tre, en effet, reprit la femme avec froideur.
Apportez cette chaise.
Cest une revanche mesquine, pensa Malta qui eut peine
soulever le sige. Elle le porta maladroitement, se cognant les
tibias aux barreaux pais.
*
Reyn Khuprus se tenait lcart, prs du gaillard davant
do il pouvait observer sans tre remarqu. Il regardait Malta.
Malgr le voile qui lui brouillait la vue, il la contemplait
avidement. Ce quil voyait le chagrinait mais il ne pouvait
dtacher les yeux de la scne. Elle installait une chaise pour le
Gouverneur, en lui souriant. Elle se tourna vers la grande
femme ct delle et montra avec satisfaction le manteau
-179-

rouge quelle portait. Le Gouverneur garda sa physionomie


hautaine. Il leva le menton. La suite fut pour Reyn comme un
coup de poignard. Malta dlaa le manteau mouill en souriant
affectueusement. Il ne pouvait distinguer les mots mais il lut sur
son visage une tendre sollicitude. Elle rejeta avec dsinvolture le
vtement tremp puis se hta denvelopper le Gouverneur dans
la grande cape rouge. Elle le coiffa du capuchon et lajusta
chaudement autour de lui. Avec des gestes lgers, elle repoussa
les mches humides du front et des joues du Gouverneur.
Quand il se fut assis, elle saffaira avec les plis de la cape, alla
mme jusqu sagenouiller pour en rectifier le drap.
Il y avait de la tendresse dans tous ses gestes. Il ne pouvait
le lui reprocher. Le Gouverneur avec son teint ple,
aristocratique, son maintien altier tait un parti bien plus
convenable pour Malta Vestrit quun pauvre diable couvert
dcaills du dsert des Pluies. Avec un serrement de cur, il se
rappela que lhomme avait dans la premire danse avec elle
lors du bal de Prsentation. Son cur stait-il mis battre pour
lui ds ce moment-l ? Elle se plaa derrire le sige et y posa
les mains dun geste familier. Les preuves quils avaient
traverses ensemble les avaient certainement lis. Quel homme
pouvait rsister longtemps la beaut et au charme de Malta ?
Sans doute le Gouverneur prouvait-il une grande gratitude
son gard ; il naurait pu survivre tout seul.
Reyn eut limpression que son cur avait disparu en
laissant dans sa poitrine un trou bant. Il ntait pas tonnant
quelle ait fui sa vue. Il dglutit avec peine. Elle navait mme
pas eu un mot de bienvenue pour lui, pas mme un salut amical.
Craignait-elle quil lui rappelle sa promesse ? Craignait-elle quil
lhumilie devant le Gouverneur ? Il baignait dans la souffrance
en les observant. Elle ne serait plus jamais lui.
*
Altha avait aid sa nice monter le sige lourd sur le
gaillard davant. Elle trouvait aussi le fait un peu ridicule et
exagr mais tout cela lui tait incomprhensible. Ils taient
tous pris au pige de la grotesque et dangereuse dmonstration
-180-

de force de Kennit. Elle regarda Malta enlever le manteau


tremp des paules du Gouverneur et lenvelopper chaudement
dans le nouveau. Elle lui avait ajust son capuchon comme elle
laurait fait pour Selden. Lorsquil stait assis sur son trne de
fortune, elle avait mme arrang la cape douillettement autour
de ses jambes. Cela lui faisait mal de voir Malta shumilier ainsi
et, pire encore, sous les yeux de Kennit qui observait toute la
scne avec un petit sourire narquois.
Elle fut envahie dune haine si brlante quelle en voyait
rouge. Elle alla mme jusqu suffoquer et senfoncer
profondment les ongles dans les paumes. Elle sadossa au
garde-corps et se concentra pour laisser refluer son motion.
Tu as envie de le tuer ce point , dclara le navire mivoix. La remarque paraissait lui tre adresse elle seule mais
elle vit Kennit se tourner lgrement ces mots. Il haussa un
sourcil dun air moqueur et interrogateur.
Oui, ce point. Il put lire les mots sur ses lvres.
*
Kennit secoua la tte dun air chagrin. Puis il reporta son
attention sur un petit navire qui approchait une allure lente
mais rgulire dans lobscurit de la fin daprs-midi. Kennit se
demanda sil avait t endommag lors de lattaque des
serpents. Des hommes en grand apparat taient aligns sur le
pont, les yeux fixs dans leur direction. La plupart semblaient
corpulents sous leurs capes somptueuses. Les matelots se
tenaient prts aider leurs suprieurs prendre pied sur le pont
de la Vivacia. Un sourire dforma la bouche de Kennit. Ce serait
amusant si le vaisseau se mettait couler alors quil tait
couple. Jaurais peut-tre d mhabiller pour loccasion, dit-il
Etta. Cest tant mieux que nous ayons pavois notre
Gouverneur aussi royalement. Lhabit est peut-tre la seule
chose quils soient capables de reconnatre. Il croisa les bras et
fit un large sourire plein despoir. Affale les filins, Jola.
Voyons un peu quelle prise ils nous apportent.
*
-181-

Les voil ! Malta ajouta plus bas pour le Gouverneur :


Tenez-vous bien droit, soyez royal. Vous reconnaissez
quelquun ? Croyez-vous quils vous sont rests fidles ?
Il examina les nobles dun air maussade. Je reconnais les
couleurs du vieux seigneur Criath. Il tait fort enthousiasm par
mon voyage dans le nord mais il a refus de maccompagner
parce que la mer ne vaut rien ses rhumatismes. Pourtant,
voyez comme il vient vers nous facilement et comme il se fait
grand. Il a peine besoin de laide du matelot. Le cinquime
homme, celui qui arrive maintenant, porte les couleurs de la
maison Ferdio, mais le seigneur Ferdio est petit et lger. Ce doit
tre un de ses fils, plus grand et plus gros. Les autres... je ne
saurais dire. Ils sont si bien encapuchonns et coiffs, les cols
sont remonts haut, je distingue peine leurs visages... Malta
lavait souponn avant tout le monde. Elle regarda au-del des
hommes qui prenaient le pied sur le pont. A bord de lautre
navire, les matelots aidaient leurs chefs traverser. Ils taient
nombreux, la mine patibulaire, lil menaant, tous
emmitoufls pour se protger du froid. Trop nombreux ?
Attention, cest un pige ! scria-t-elle soudain. Son cri
les fora agir, plus tt peut-tre quils ne lavaient prvu.
Quelques hommes vtus somptueusement restrent sur lautre
navire mais, au cri de Malta, tous rejetrent leurs capes,
matelots et faux nobles, dvoilant leurs armes ainsi que
lquipement ordinaire du combattant. Avec un rugissement, les
marins qui aidaient leurs compagnons slancrent pour
franchir lespace qui sparait les deux btiments. Dautres
hommes surgirent des cales, un flot de guerriers qui
bondissaient, lames en main.
Les hommes de Kennit, par nature toujours mfiants, se
prcipitrent au-devant deux. En un instant, le pont de la
Vivacia ne fut plus quune mle de combattants et de lames
miroitantes. De tous cts, ce ntait que chaos. Kennit, lpe
nu, ordonnait en aboyant quon coupe les filins et quon pousse
au large tandis quEtta protgeait ses arrires arme dune
rapire et dune dague. Mme Himain avait tir un poignard et
se tenait prt repousser quiconque essaierait de monter sur le
-182-

gaillard davant. Jek et Altha, les mains nues, taient venues


lpauler. Tout cela stait pass en un clin dil.
Le Gouverneur tait paralys dhorreur. Il se ratatinait sur
sa chaise, il avait mme lev les pieds pour ne pas toucher le
pont. Malta se tenait ct de lui, impuissante. Protgez-moi,
criait-il dune voix perante, protgez-moi, ils sont venus pour
me tuer, je le sais. Il lui saisit le poignet et ltreignit avec une
force surprenante. Il se leva dun bond, trbucha sur la cape
trop longue et tira Malta devant lui. Dfendez-moi, dfendezmoi ! suppliait-il. Il la trana vers lavant et se recroquevilla l,
agripp son poignet.
Malta se dbattait dsesprment pour se librer. Il fallait
quelle voie ce qui se passait sur le tillac. Lchez-moi ,
implorait-elle, mais il tait trop affol pour lcouter. Les
hommes continuaient affluer de lautre navire sur la Vivacia.
Il y eut un grand craquement quand Jek, qui avait saisi la
chaise du Gouverneur, la fracassa sur le pont. Elle sempara
dun pied et en envoya un autre Altha. Elle avait un sourire
de dmente. Elle tait folle, cette femme. Malta ! cria-t-elle,
et Malta plongea pour attraper un gros barreau que Jek lui
lanait. Prends a ! Puis elle bondit vers lchelle, frappant
sauvagement les hommes qui avaient presque atteint le gaillard
davant. Altha la rejoignit. Himain avait pris position prs de
Kennit, qui hurlait des ordres ses hommes.
Malta rejeta la tte en arrire et regarda, affole, autour
delle. Les autres navires jamailliens se rapprochaient. Elle
entrevit la Marietta qui fonait vers eux. Elle ne voyait pas le
Bouffon mais elle doutait quil ait fui. Elle aperut un autre
navire qui arrivait rapidement, et qui ne battait pas pavillon
jamaillien. Etait-ce un vaisseau pirate qui trouvait par hasard le
combat sur sa route ? Cest alors quelle vit bouger la figure de
proue.
Une vivenef ! Un navire de Terrilville la rescousse !
Malta hurlait mais personne ne fit attention elle.
Le Gouverneur lavait saisie lpaule. Et il la secouait
frntiquement. Faites-moi descendre. Emmenez-moi en lieu
sr. Vous devez me protger.

-183-

Lchez-moi ! clama-t-elle dsesprment. Je ne peux


pas vous protger si vous vous accrochez moi comme a. Elle
sefforait de se dgager et parvint atteindre le barreau que
Jek lui avait lanc. Elle le souleva dune main sans tre plus
rassure pour autant.
*
On ne sait pas sur quoi on fonce ! lui cria Ambre den
bas.
On sait quAltha est sur ce navire ! brailla Brashen,
furieux, en descendant du mt. On ne peut pas rester ici ne
rien faire pendant que les Jamailliens prennent la Vivacia. Je
me mfie autant deux que de Kennit. Elle peut tre tue,
capture. Je nai aucune envie de voir Altha avec un tatouage
desclave sur la joue. Alors, essayons de tirer parti de la
situation. Il sauta sur le pont. Smoi ! Branle-bas de
combat !
Smoi arriva en courant. Tout de suite, capitaine. Mais
vous devriez dire aux hommes contre qui nous nous battons.
Brashen eut un grand sourire, plein de sauvagerie et de
tmrit. Contre tous ceux qui se mettent entre nous et
Altha !
Subitement Parangon poussa un beuglement. Mais
rservez-moi Kennit !
*
La bataille, jusque-l limite au tillac de la Vivacia, se
dplaa brusquement. La pousse des hommes qui se
dversaient du navire jamaillien changeait lissue du combat.
Horrifie, Malta vit quon faisait tomber Jek. Altha fona dans
la mle aprs elle. Alors quelle disparaissait, une vague de
guerriers jamailliens dferla par-dessus le plat-bord. Elle
entrevit Himain, Etta et Kennit, en groupe compact, qui se
battaient pour leur vie.
Le voil ! rugit un matelot jamaillien en bondissant
vers elle. Elle brandit son barreau de chaise qui heurta le bras
-184-

arm mais lhomme para et le coup dvia. De sa main libre, il lui


arracha le barreau aussi facilement que sil prenait un jouet un
enfant. Il clata dun rire tonitruant et lcarta dune pousse.
Elle perdit lquilibre, avec le Gouverneur toujours accroch
elle, et tomba de tout son long. Lhomme saisit Cosgo au collet
et le secoua pour lui faire lcher Malta. Elle essaya de le retenir
mais le marin le mit hors de porte et tira sa rapire pour en
frapper Malta puis il regarda, incrdule, la pointe dune pe qui
lui sortait de la poitrine. Derrire lui, un homme de grande taille
rugissait de fureur. Dun mouvement brusque, il se dbarrassa
de lpe et de sa victime, lana le mort ses camarades en
retirant la lame du corps.
Baisse-toi ! Accroupie ! ordonna-t-il furieusement, en
lui tournant le dos. Ses yeux cuivrs flamboyaient derrire le
voile dchir. Elle aperut sa manche gauche trempe de sang.
Alors trois hommes se jetrent sur lui et il scroula juste devant
ses yeux.
Reyn ! Non ! scria-t-elle. Elle voulut bondir en avant
mais le Gouverneur sagrippait par-derrire en spoumonant
dune voix suraigu. Il se cramponnait ses paules comme une
patelle, il bgayait, pleurait. Un homme la saisit aux cheveux et
lenvoya voler sur le ct. Avec un rire sauvage il se jeta sur le
Gouverneur comme un enfant qui coince un chiot. Je lai !
rugit-il. Je le tiens !
Malta tourna la tte temps pour viter un coup de pied,
qui dvia sur son crne et ltourdit brivement. Ce ntait pas
fait exprs. Maintenant quils tenaient le Gouverneur, elle
nintressait plus personne. Elle vit quon le soulevait comme un
sac de bl et lhomme le balana sur son paule. Il lemporta en
rugissant de triomphe. Les combattants se sparrent pour le
laisser passer et reculrent derrire lui. Ils avaient ce quils
taient venus chercher, et ils sen allaient. Elle entrevit le visage
livide du Gouverneur, les yeux et la bouche agrandis de terreur.
Elle napercevait Reyn nulle part. Elle se remit pniblement
genoux et regarda autour delle, perdue. On trimbalait le
Gouverneur pour traverser le pont parmi les morts et les blesss
qui gmissaient en se tordant. Les pirates qui continuaient se

-185-

battre taient toujours en position dfensive, luttant pour leur


vie, incapables de voler son secours.
Le Gouverneur tait exasprant, ctait un bon rien, mais
elle stait occupe de lui comme dun enfant. Elle avait t ses
cts nuit et jour. Cela lui serrait le cur de voir quon
lemmenait vers la mort. Malta ! criait-il, en tendant vers
elle sa main libre. Le Gouverneur ! hurlait-elle en vain. Ils
lont pris. Sauvez-le, sauvez-le ! Personne ne pouvait rpondre
ses appels au secours. Alors que ses ravisseurs lemportaient,
les guerriers jamailliens lentouraient, hilares, avec des cris de
triomphe. Le cur de la bataille se dplaait et Malta entrevit
Altha. Elle avait pris une pe quelque part. Elle tenta sans
succs de se dgager du nud dhommes dont elle tait la cible
mais Jek la tira en arrire.
Il ne vaut pas ta vie ! cria la grande femme. Sa queue de
cheval blonde dgouttait de sang.
Alors, Reyn surgit dun amas de corps sur le pont. Malta
poussa un cri de joie aigu en le voyant. Elle lavait cru mort.
Reyn ! Il sempara dune pe et se prcipita en titubant vers
les ravisseurs du Gouverneur. Elle hurla : Non ! Non, reviens,
non, Reyn !
Il nalla pas loin. Un bless saccrocha lui et il saffala
lourdement sur le pont. Malta se releva en chancelant. Elle ne
voyait plus que Reyn. Il se dbattait, aux prises avec lhomme
qui lavait fait tomber. Lautre avait un couteau dj rougi de
sang. Oubliant le danger, elle slana vers les deux
combattants.
*
Lche-moi ! Altha essayait dchapper ltreinte de
Jek mais son amie tait inflexible.
Non ! Laisse-le. Ils lont emmen. Tu vas aller te battre
l-bas, sur leur pont, o tu nas aucune chance de ten sortir ?
On la perdu, Altha, du moins pour le moment.
Altha savait que Jek avait raison. Lhomme qui portait le
Gouverneur avait attrap un filin qui pendait et stait balanc
sur lautre pont. Les matelots jamailliens se retiraient,
-186-

triomphants, coupant les cordages qui reliaient les deux navires


durant le combat bref mais acharn. Aussi rapidement quils
taient arrivs, ils sen allrent en emportant le Gouverneur.
Altha vit lattaque avorte de Reyn. Elle crut quil allait se
relever mais, avant quil puisse se remettre sur pied, un sauveur
inattendu se porta au secours du Gouverneur. Avec un cri
sauvage, Kennit bondit entre Etta et Himain et se jeta dans la
mle. Arrtez-les ! rugit-il, furieux. Il avait une dague dans
une main, et sa bquille sous lautre bras. Elle ne sattendait pas
quil fasse plus de quelques pas mais il se fraya un passage sur le
pont, sautant dun pied sur sa bquille avec une grce qui
ltonna. A moi ! hurlait Kennit en courant. Les pirates
fidles se grouprent derrire lui. Etta et Himain slancrent
sa suite mais dautres avaient dj combl la brche. Ils taient
coups de lui.
Il ne sarrta pas en atteignant la lisse. Son pilon heurta le
pont, son pied le garde-corps, et il se jeta en avant. Avec un saut
qui aurait fait honte un tigre, il bondit sur le navire qui
dhalait. Altha crut quil allait tomber entre les deux btiments
mais il atteignit lautre pont et roula sur lui-mme. Quelques
hommes peine le suivirent. Lun deux manqua son saut et
hurla en plongeant dans leau.
Ensuite, elle ne put voir ce quil advint de Kennit. Ils
taient trop nombreux converger vers le roi pirate et ses
hommes. Etta poussa un cri de rage et prit son lan. Himain
lempoigna pour lempcher de se jeter la suite de Kennit.
Lintervalle entre les navires stait largi jusqu rendre le saut
impossible. Des rires moqueurs, des cris de triomphe
slevrent, cinglants, de lautre vaisseau qui dbordait peu
peu de la Vivacia. Deux hommes soulevaient en lair le
Gouverneur livide et le secouaient pour narguer lquipage de
Vivacia.
Etta se libra dune pousse violente de ltreinte de
Himain. Dans son dsespoir et sa colre, elle se retourna
contre lui. Espce dimbcile ! On ne peut pas les laisser faire !
Ils vont le tuer. Tu le sais bien !
Je nai pas lintention de le leur laisser. Mais si vous vous
noyez maintenant, cela ne le sauvera pas , rtorqua-t-il,
-187-

furieux. Dune voix plus grave, il ordonna : Jola ! Ils ont pris
Kennit ! Vivacia, sus donc ! Ils ont pris Kennit, il faut les
poursuivre.
Vivacia reprit le cri : Drapez ! Toutes voiles dehors ! Il
faut les poursuivre, ils ont pris Kennit !
Non ! gmit Altha tout bas. Laisse-le partir. Quils le
gardent ! Mais elle savait que le navire nen ferait rien. Elle
sentait les pulsations dangoisse de Vivacia qui battaient
travers le bois. Le navire laimait, voulait quil revienne, cote
que cote. Altha regarda la flottille jamaillienne qui se
dployait devant eux. Si Vivacia les bravait, elle navait aucune
chance, mme avec la Marietta et le Bouffon en renfort. Ce ne
serait pas rapide, ce serait sanglant, avec un surcrot de morts
sur le pont de Vivacia et, pour finir, son navire tomberait aux
mains des Jamailliens. La cause tait dj perdue, mais elle
savait que le navire irait jusquau bout. Elle serait entrane avec
lui vers une mort violente.
Alors clatant sur la mer, une voix lui parvint et lui fit
dresser les cheveux sur la nuque Oh, la Vivacia ! Qui a pris
Kennit ?
Elle se retourna lentement, saisie dun frisson glac. Ctait
une voix qui venait de lau-del. La voix de Parangon portait
au-dessus de la mer comme aucune voix humaine ne laurait pu.
Elle le regarda, puis regarda encore. Ce ntait pas Parangon.
La vivenef endommage avec son grement de fortune portait le
nom de Parangon sur sa plaque mais la figure de proue tait un
jeune homme la physionomie ouverte, imberbe, les cheveux
nous en queue de cheval de guerrier. Alors elle entrevit une
femme dore sur le pont, juste derrire la figure de proue, qui
agitait follement les bras pour les saluer. Les penses, les peurs
dAltha restrent en suspens alors quelle les observait
approcher. Elle ne pouvait pas voir Brashen ; elle navait aucun
moyen de savoir sil tait en vie, lui aussi, mais elle en eut
soudain la certitude. Les yeux de Parangon taient ferms et il
avanait les mains tendues devant lui, en aveugle. Son cur se
serra : ctait ce quils avaient craint. Ambre lui avait sculpt un
nouveau visage mais ne lui avait pas rendu la vue. Un serpent
blanc fendit leau devant sa proue.
-188-

Ils sont vivants ! Jek avait surgi subitement ct


delle, qui sautait et lui tapait sur le dos de son poing sanglant.
Ctait dconcertant et merveilleux de se sentir souleve de terre
par Jek qui la faisait tourbillonner en poussant des hurlements
de joie.
Oh, Parangon ! cria Vivacia au dsespoir. L-bas, ce
navire, il est bord de ce navire ! Ils vont le tuer, Parangon, ils
vont le tuer ! Elle gesticulait et montrait vainement la mer. On
drapait tout juste lancre.
Son cri porta jusqu la Marietta et au Bouffon. Altha les
vit se drouter pour poursuivre le navire jamaillien qui filait se
mettre labri de la flottille.
Mais Parangon avait dj de lavance, pouss par la
volont dune vivenef autant que par le vent dans ses voiles. Il
prit une vitesse surnaturelle. Mme lquipage de la Vivacia,
familier des vivenefs, lchait des exclamations dtonnement en
le voyant doubler. Altha aperut Brashen qui courait sur le
pont avec Clef sur ses talons. A sa vue, elle sentit son cur
bondir dans sa poitrine. Alors Parangon les avait dpasss
toute allure et montrait sa poupe Vivacia. Elle resta l, les
yeux fixes, perdue de joie.
Lquipage harcel de la Vivacia avait bondi aux nouvelles
de lenlvement de leur capitaine. Tous les hommes valides
staient prcipits pour draper lancre et hisser les voiles. Pour
le moment, ils taient indiffrents aux corps qui jonchaient le
pont. Les blesss qui le pouvaient staient relevs en
chancelant pour aider la manuvre. Malta, indemne mais
visiblement secoue, errait hbte, parmi les victimes
entasses. Himain avait repris le commandement des mains de
Jola, compltement dmont. Etta semblait tre partout la
fois, donnant un coup de main et criant pour activer les
manuvres.
Altha ! scria Jek, qui sortit son amie de sa transe.
Bouge-toi ! Jek avait dj rejoint les hommes lancre.
Aprs lui ! Altha joignit ses cris ceux de Himain.
Parangon ne doit pas les affronter seul !
Avant mme que lancre soit compltement vire, Vivacia
gagnait dj de la vitesse.
-189-

11
SAUVETAGES
Je me fiche de Kennit ! rugit Brashen. Retourne chercher
Altha !
Pour le moment, elle est en scurit l o elle est ! cria
Parangon sur un ton de dfi. Je dois reprendre Kennit. Jai
besoin de lui.
Brashen serra les dents. Si prs tout lheure, et puis ils les
avaient doubls toute vitesse. Lenvie de voir Altha, de savoir
quelle tait saine et sauve lobsdait mais le navire entt
semblait dcid les conduire la mort. Chaque fois que
Brashen reprenait confiance en Parangon, celui-ci dtruisait ses
esprances. Faisant fi du gouvernail, des ordres, il filait la
poursuite du vaisseau jamaillien. Le serpent blanc bondissait et
plongeait leur proue comme un dauphin. Sur le gaillard
davant, Mre se penchait sur la lisse comme si elle avait pu
pousser le navire aller plus vite. Ambre se dressait de toute sa
taille, le vent fouettant ses cheveux. Ses yeux taient largis
comme si elle coutait une musique lointaine. Amortis, au
moins, suppliait Brashen. Laisse les autres nous rattraper. On
na pas besoin daffronter seuls toute la flotte jamaillienne.
Mais Parangon se prcipitait aveuglment en avant.
Brashen supposa que, dune faon ou dune autre, le serpent
blanc le guidait. Je ne peux pas mattarder. Ils vont le tuer,
Brashen. Il se peut quils le tuent sur-le-champ. Il ne faut pas
quil meure sans moi.
Le ton tait inquitant. Brashen sentit quon frlait
lgrement son poignet. Il baissa les yeux et dcouvrit la mre
de Kennit. Ses yeux ples se fixrent dans les yeux sombres de
Brashen et exprimrent toutes les paroles quelle ne pouvait
plus prononcer. Impossible de repousser cette loquente prire.
-190-

Il secoua la tte sa propre folie. Va alors ! cria-t-il soudain au


navire. Lance-toi en aveugle. Livre-toi la dmence qui te
possde une bonne fois pour toutes !
Jy suis oblig ! riposta Parangon.
Nous y sommes tous obligs , renchrit Ambre mivoix.
Brashen sen prit elle, ravi davoir une nouvelle cible. Je
suppose que cest le destin que vous avez prdit , dit-il sur un
ton de dfi et de dpit.
Elle lui adressa un sourire thr. Oh, oui, en effet. Et pas
seulement le destin de Parangon. Le mien. Le vtre. Elle
carta le bras. Et celui du monde.
*
Kennit ne stait jamais trouv dans pire situation. Sans
bquille, sans arme, il tait assis sur le pont tandis que les
matelots indiffrents passaient devant lui. Les quelques
hommes qui avaient abord avec lui ntaient plus que des
cadavres sanglants. Il tait vain de tirer satisfaction des
Jamailliens quils avaient faits prisonniers. Le Gouverneur tait
inerte, recroquevill derrire lui. Il tait indemne mais vanoui.
Kennit lui-mme avait t malmen mais il ne perdait pas de
sang.
Il tait assis prs du rouf. Il se refusait lever les yeux vers
ses gardes. Il en avait assez de leurs mines railleuses et de leurs
sourires goguenards. Ils avaient pris beaucoup de plaisir lui
arracher sa bquille et le faire tomber. Il avait mal aux ctes,
aprs leurs coups de botte. Il tait aussi sidr par le brusque
revirement de fortune que par ses blessures. Sa chance lavaitelle quitt ? Comment cela pouvait-il lui arriver lui, le roi
Kennit des Iles des Pirates ? Tout lheure, il dtenait le
Gouverneur de Jamaillia et il avait entre les mains le trait sign
qui le reconnaissait comme le roi des Iles des Pirates. Il avait
touch son destin, lavait frl. Et maintenant, ceci. Rduit
limpuissance, vaincu comme jamais depuis son enfance. Il
chassa cette pense. Rien de tout cela ne serait arriv si Etta et
Himain lavaient suivi, comme ils lauraient d. Leur courage
-191-

et leur foi en sa chance auraient d galer les siens. Il le leur


dirait quand ils viendraient le rechercher.
Derrire lui, il sentit le Gouverneur remuer et revenir de
son vanouissement. Il gmit faiblement. Kennit lui donna un
discret coup de coude. Silence, dit-il voix basse. Asseyezvous. Tchez de prendre lair assur. Plus vous avouerez votre
faiblesse, plus ils vous feront de mal. Jai besoin que vous restiez
entier.
Le Grand Seigneur Gouverneur de Jamaillia sassit, renifla
et jeta autour de lui un regard apeur. Sur le pont, les hommes
couraient dans un vacarme assourdissant et sacharnaient
forcer lallure du navire. Deux hommes les gardaient, lun arm
dun long couteau, lautre dune mchante matraque, qui avait
laiss le bras gauche de Kennit tout engourdi.
Je suis perdu. Tout est perdu. Le Gouverneur se
balanait.
Arrtez ! siffla Kennit. Il poursuivit voix basse :
Pendant que vous pleurnichez et gmissez, vous ne pensez
pas. Regardez autour de vous. Maintenant, plus que jamais,
vous devez tre le Gouverneur de Jamaillia. Ayez lair dun roi si
vous voulez quon vous traite comme tel. Tenez-vous droit.
Ouvrez lil et prenez lair indign. Conduisez-vous comme si
vous aviez le pouvoir de les tuer tous.
Kennit lui-mme avait suivi ses propres conseils. Si les
Jamailliens avaient enlev le Gouverneur pour se dbarrasser
de lui, ils lauraient abattu sur le coup. Quils soient vivants tous
les deux signifiait que le Gouverneur avait une certaine valeur
leurs yeux. Si ctait le cas, et sil prouvait ne serait-ce quune
once de gratitude lgard de Kennit, il pourrait peut-tre
prserver la vie du pirate. Il affermit sa voix et insuffla de la
conviction dans son chuchotement : Ils vont le payer, de nous
avoir traits ainsi. Mes navires les poursuivent. Regardez vos
ravisseurs, et ne pensez qu la faon dont vous allez les faire
mourir.
Lentement, dit le Gouverneur dune voix qui tremblait
encore. Ils mourront lentement, dit-il avec plus de fermet. Ils
auront tout le temps de regretter leur btise. Il parvint se
redresser. Il se drapa dans la cape rouge et lana un regard
-192-

mauvais aux gardes. La colre lui va bien, songea Kennit. Elle


chassait de son visage la peur et la purilit. Mes nobles se
sont retourns contre moi. Ils paieront pour cette trahison. Eux
et leurs familles. Je dtruirai leurs maisons, jabattrai leurs
forts, je brlerai leurs champs. Jusqu la dixime gnration,
ils souffriront. Je connais leurs noms.
Un garde lavait entendu. Il poussa le Gouverneur du pied
avec ddain. La ferme ! Tu seras mort avant la fin de la
journe, quils ont dit. Ils veulent seulement que tout le monde
soit tmoin. Lis par le sang, quils appellent a. Il eut un large
sourire qui dcouvrit des dents de marin. Toi aussi,
roi Kennit. Peut-tre quils me laisseront me charger de toi.
Jai perdu deux copains avec tes maudits serpents.
KENNIT !
Ctait le rugissement mme du vent, le cri dun dieu
offens. Le garde qui les injuriait fit volte-face pour regarder
vers larrire. Un terrible frisson parcourut Kennit. Il navait pas
besoin de regarder. Ctait la voix de son navire disparu, qui
lappelait pour venir le rejoindre. Il essaya de se lever mais sans
bquille, ce ntait pas commode. Aidez-moi ! ordonna-t-il
au Gouverneur. A tout autre moment, le jeune souverain aurait
probablement ddaign lordre mais le nom du pirate rsonnait
encore dans toutes les oreilles. Il se leva promptement et lui
tendit une main. Les hommes sur le pont avaient ralenti leur
travail pour regarder en arrire. Une expression dhorreur
apparut sur quelques figures. Kennit se hissa debout en
sappuyant sur la frle paule du Gouverneur et chercha dun
il gar le navire fantme.
Il le dcouvrit qui fonait vers eux sur tribord.
Ctait impossible, mais ctait Parangon, transfigur dans
la mort en jeune homme. Un serpent blanc fantomatique
cabriolait devant le navire. Plus rapide que le vent, une vitesse
surnaturelle, la vivenef vint bord bord avec le vaisseau
jamaillien. Pour complter le cauchemar, sa mre se tenait sur
le gaillard davant, ses cheveux blancs flottant au vent. Elle le
vit. Elle tendit vers lui une main implorante. Une desse dore
tait ct delle, et un mort commandait lquipage. La langue
de Kennit se colla son palais. Les fantmes de son pass
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arrivaient, une vitesse impossible, la hauteur du vaisseau


jamaillien. Kennit ! rpta la voix tonitruante. Je viens pour
toi ! Parangon mit dans son intonation une fureur froide.
Rendez-moi Kennit ! Je lordonne ! Il est moi !
Rendez-le ! La voix de Vivacia clata dans le ciel,
venant de bbord. Kennit ne pouvait la voir mais il savait quelle
tait proche. Son cur se serra douloureusement. Elle pouvait
le sauver. Rends-toi, navire jamaillien, ou on tenvoie par le
fond !
Le navire jamaillien tait accul. Malgr les ordres
frntiques de son capitaine qui hurlait quon dvente les voiles,
il ne pouvait pas amortir son erre. Le Parangon rangea raide
prs de la proue. Le vaisseau jamaillien vira mais ce ne fut pas
suffisant : avec un terrible craquement suivi par les
gmissements des bords, il enfona la coque de Parangon. Le
bois-sorcier absorba le choc mais des clats volrent du vaisseau
jamaillien, qui dvira, ayant perdu la matrise de sa manuvre.
La toile claquait follement. Soudain, il y eut un autre choc, un
grincement : la Vivacia venait donner de lautre bord. Ctait
une manuvre imprudente, qui pouvait faire couler les trois
navires. Lerre casse, ils tournaient lentement en rond. Les
matelots sur les ponts rugissaient, affols. Les grements
menaaient de semmler. De chaque bord, le Bouffon et la
Marietta les doublrent pour retenir les autres btiments
jamailliens qui approchaient.
Sous Kennit le pont vibrait encore du choc quand les
grappins des vivenefs y mordirent. Des deux bords, les
dtachements dabordage bondirent par-dessus les garde-corps.
Le fracas des armes retentit autour deux, amplifi par les cris
sauvages des vivenefs. Mme le serpent ajouta sa trompette.
Leurs ravisseurs taient soudain acharns dfendre leur vie.
Gouverneur ! Il faut essayer de rejoindre la Vivacia.
Kennit empoignait toujours fermement lpaule du Gouverneur
et lui criait loreille : Je vous guiderai , assura-t-il, puisque,
priv de sa bquille, il ne pouvait sy rendre seul.
Tuez-les ! Le beuglement du capitaine jamaillien
couvrit le vacarme du combat. Ctait le cri furieux dun homme
dsespr. Sur lordre du seigneur Criath, ils ne doivent pas
-194-

tre pris vivants. Tuez le Gouverneur et le roi pirate. Ne les


laissez pas schapper !
*
Des corps encombraient toujours le pont de Vivacia, le
sang qui perlait et coulait sur le bois tanche rendait le pont
glissant. Pour Malta ce fut un vrai cauchemar de gagner
lendroit o Reyn tait tomb, avec les matelots qui se
dmenaient frntiquement, les mains tendues et suppliantes
des blesss et le mouvement accru du pont. Elle avait
limpression davancer pesamment, seule, travers le chaos et la
folie, jusquau bout du monde. Des pirates filaient comme des
flches autour delle pour obir aux ordres de Himain. Elle ne
les entendait mme pas. Reyn avait fait tout ce chemin pour la
chercher et elle avait t trop lche pour lui adresser un seul
mot. Elle avait tant redout de souffrir de son rejet quelle
navait pas eu le courage de le remercier. Maintenant, elle avait
peur dtre la recherche dun mort.
Il gisait sur le ventre. Il fallait le dgager de dessous un
autre corps. Lhomme tait lourd, elle tirait, impuissante,
pendant que, tout autour delle, le monde sagitait dans une
course folle pour sauver Kennit. Personne, ni son frre ni sa
tante, ne lui venait en aide. Elle sanglotait perdument, affole,
en continuant tirer. Elle entendit les deux vivenefs crier. Des
matelots qui couraient la contournaient pour lviter,
indiffrents. Elle tomba sur les genoux dans le sang, appuya une
paule contre le mort, banda ses forces et le poussa pour
dgager Reyn.
Le spectacle affreux quelle dcouvrit la suffoqua. Inerte, il
baignait dans son sang, ses vtements en taient imbibs. Oh,
Reyn. Oh, mon amour. Elle pronona les mots dune voix
rauque, ces mots qui taient demeurs en elle, inavous, depuis
quensemble ils avaient partag la bote rves. Sans se soucier
du sang, elle se pencha pour lenlacer. Il tait encore chaud.
Cela ne sera jamais, gmit-elle en le berant. Jamais. Ctait
comme si elle avait perdu une seconde fois son foyer et sa
famille. Dans les bras de Reyn, elle le comprit soudain, et
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seulement dans ses bras, elle aurait pu tre de nouveau Malta.


Avec lui mouraient sa jeunesse, sa beaut, ses rves.
Tendrement, comme sil avait pu encore sentir la douleur,
elle le retourna. Elle verrait son visage une dernire fois, elle
regarderait dans ses yeux cuivrs mme sil ne lui rendait pas
son regard. Ctait tout ce quelle aurait jamais de lui.
De ses mains poisseuses de sang, elle dgagea le voile du
col de la chemise, le souleva, lta du visage. Une rsille
sanglante tait imprime sur la peau relche. Tendrement, elle
lessuya avec lourlet de sa cape. Elle se pencha, baisa la bouche
fige, lvres sur lvres, pas de rve, pas de voile entre eux. Elle
eut vaguement conscience que le monde de voiles et de bataille
continuait son vacarme autour deux. Que lui importait ? Sa vie
stait arrte ici. Elle effleura la ligne dcaills sur son front, la
peau grle comme une chane finement ouvre sous son doigt.
Reyn, dit-elle mi-voix. Oh, mon Reyn.
Ses paupires se soulevrent demi. Des tincelles de
cuivre brillrent. Ptrifie, elle le regarda fixement ; il cligna
deux fois les yeux puis les ouvrit tout fait. Il lui fit une
grimace. Il eut un hoquet de douleur en portant sa main droite
sa manche gauche, trempe. Je suis bless , dit-il, hbt.
Elle se pencha davantage. Le cur lui battait dans les
oreilles. Elle sentendit peine prononcer : Reyn. Ne bouge
pas. Tu perds beaucoup de sang. Laisse-moi moccuper de toi.
Avec une assurance quelle tait loin de ressentir, elle
commena dfaire la chemise. Elle nosait pas esprer, elle
nesprait rien, non, elle nosait mme pas prier, quil vive, quil
laime. Ces espoirs-l taient trop grands. Ses mains
tremblantes ne pouvaient dfaire les boutons.
Elle dchira la chemise, carta ltoffe, sattendant au
dsastre. Tu es indemne ! sexclama-t-elle. S soit lou ! Elle
promena une main inquite sur la poitrine de bronze lisse. Les
cailles ondulaient sous ses doigts et tincelaient dans la ple
lumire dhiver.
Malta ? Il plissa les yeux, comme sil pouvait enfin
distinguer qui tait agenouill prs de lui. Dans sa main droite
pleine de sang, il saisit les mains de Malta et les carta, le regard
riv sur son front. Il la lcha, les yeux carquills. Dvore de
-196-

honte et de souffrance, Malta ne dtourna pourtant pas le


regard. Comme pouss par un dsir irrsistible, il leva une
main. Mais il ne lui toucha pas la joue comme elle lavait espr.
Il porta les doigts la cicatrice protubrante et la suivit
jusquaux cheveux. Des larmes brlaient les yeux de Malta.
Couronne, murmura-t-il. Mais comment est-ce
possible ? Crte comme la reine des Anciens sur les vieilles
tapisseries. Les cailles rouges commencent se voir. Oh, ma
beaut, ma dame, ma reine, Tintaglia avait raison. Tu es seule
faite pour porter les enfants que nous aurons.
Ces paroles taient incomprhensibles mais peu importait.
Il y avait sur le visage de Reyn acceptation, respect ml
dadmiration. Ses yeux erraient inlassablement sur elle,
merveills, ravis. Tes sourcils, aussi, mme tes lvres. Tu
commences avoir des cailles. Aide-moi me lever. Il faut que
je te voie tout entire. Il faut que je te serre dans mes bras pour
tre sr que cest bien rel. Je suis venu de si loin, jai tant rv
de toi.
Tu es bless, protesta-t-elle. Il y a tellement de sang,
Reyn...
Ce nest pas que le mien, je crois. Il porta la main sa
tte. Jai t assomm. Et jai reu un coup dpe dans le bras
gauche. A part a... Il bougea avec lenteur en gmissant. Jai
simplement mal partout.
Il ramassa les pieds, se mit sur les genoux et russit se
relever laborieusement. Elle se redressa avec lui, en le
soutenant. Il se frotta les yeux. Mon voile ! sexclama-t-il
soudain. Alors il baissa la tte vers elle. Elle naurait jamais cru
quune joie pareille puisse rayonner sur un visage dhomme.
Tu vas mpouser, alors ? demanda-t-il, incrdule et radieux.
Si tu veux bien de moi telle que je suis. Toute droite,
elle opta pour la vrit. Elle ne pouvait le laisser se prcipiter ldedans aveuglment, en ignorant ce que les autres pourraient
chuchoter plus tard sur son pouse. Reyn, il faut dabord que
tu en saches suffisamment sur moi.
A cet instant, Vivacia cria quelque chose propos de
reddition. Peu aprs, un choc terrible les projeta sur le pont.
Reyn poussa un cri de douleur mais roula sur elle pour la
-197-

protger. Le navire frmit sous eux, il la prit dans ses bras. Il


resta allong ct delle, en la tenant serre de son bras valide,
pour quils rsistent tous les deux aux coups du monde qui les
entourait. Alors que slevaient les clameurs des matelots, et le
fracas dune nouvelle bataille, il lui cria loreille : La seule
chose que jaie besoin de savoir cest que je tai moi,
maintenant.
*
Himain savait commander. Au milieu de tout le reste,
alors quAltha se dmenait avec les autres pour obir ses
ordres, elle en comprit la logique. Elle vit autre chose, quelque
chose qui allait au-del de lapprobation quelle pouvait lui
accorder. Lquipage avait confiance en lui. Jola, le second, ne
discutait pas sa comptence ni son autorit comme remplaant
de Kennit. Etta non plus. Vivacia sen tait remise lui, sans
rserve. Altha constatait avec jalousie la communication
rciproque qui liait Vivacia et Himain. Aussi naturel que leau
courante, lchange passait au-dessus delle. Simplement,
facilement, ils se transmettaient renseignements et
encouragements. Ils ne lexcluaient pas ; cela passait
simplement au-dessus delle, comme une conversation dadultes
passe au-dessus de la tte dun enfant.
Le petit prtre, chtif comme un gamin, tait devenu ce
jeune homme frle mais plein dnergie qui criait des ordres
avec une voix dhomme. Elle savait et elle sen sentait
coupable que son propre pre navait pas discern cette
aptitude en Himain. Dans le cas contraire, Ephron Vestrit se
serait oppos ce que Keffria lenvoyt au monastre. Son
propre pre avait eu lintention de lutiliser comme une sorte de
pis-aller en attendant que Selden, le cadet plus hardi, ait grandi.
Seul Kennit lavait vue, cette qualit, et lavait encourage.
Kennit le violeur tait dune certaine faon le chef que Himain
vnrait presque et le guide qui lui avait permis de prendre sa
place sur le pont et de commander.
Les penses se bousculaient dans sa tte, aussi rapides que
le vent qui poussait les voiles, pitinant ses motions comme les
-198-

matelots foulaient le pont de leurs pieds nus. Elle mit toute sa


rage haler une manuvre. Elle hassait, elle excrait Kennit.
Plus encore que de le tuer, elle avait besoin de le confondre
publiquement. Elle voulait lui arracher lamour et la loyaut que
lui vouaient ses disciples, de la mme manire quil lui avait
arrach sa dignit et son intimit. Elle voulait lui rendre ce quil
lui avait fait, lui enlever quelque chose quil ne regagnerait
jamais. Le laisser dsempar dune faon qui nobissait
aucune logique. Elle ne voulait pas blesser ces deux-l, son
neveu et son navire. Mais elle avait beau les aimer tous les deux,
elle ne pouvait se dtacher de ce que Kennit lui avait fait.
Ctait pire encore depuis quelle savait Brashen en vie.
Chaque fois quelle lapercevait sur le pont de Parangon, la joie
qui la faisait tressaillir tait ternie par la crainte. La perspective
de tout lui dire gtait le plaisir quelle se faisait de leurs
retrouvailles. Brashen comprendrait-il tout ? Elle ne savait pas
ce quelle redoutait le plus : quil en soit enrag, comme si
Kennit lavait vol, quil la rejette parce quelle tait souille, ou
quil minimise la chose, la considrant comme une mauvaise
exprience quelle devrait surmonter. Comme elle ignorait sa
raction, elle eut peur soudain de ne pas le connatre du tout. A
certains gards, lamour franc et la confiance entre eux taient
encore rcents. Rsisteraient-ils cette vrit ? Elle sentait la
colre gronder en elle en se demandant si Kennit avait dtruit
aussi cela.
Ensuite, elle neut plus le temps de penser. Ils taient bord
bord avec le navire jamaillien. Altha entendit un bruit
terrible alors quil heurtait quelque chose. Le Parangon,
probablement, songea-t-elle avec angoisse. Son pauvre navire
fou stait jet dans cette bataille pour lamour de Kennit. Le
vaisseau jamaillien apparut plus grand et plus proche et...
Accrochez-vous ! cria quelquun.
Elle comprit trop tard que ctait un avertissement quand
elle glissa travers le pont, roula, drapa. Elle tait indigne.
Comment Himain osait-il mettre ainsi son navire en pril ?
Elle sentit alors dans sa chair plaque contre le bois-sorcier
quel point le navire lui-mme avait t acharn cette poursuite
et cette capture. Vivacia avait choisi le danger. Himain avait
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fait ce quil avait pu pour lattnuer. Altha heurta un corps sur


le pont. Avec un frisson, elle se releva. Le bord du vaisseau
jamaillien tait aussi proche quun appontement. Elle vit Etta
sauter dun pont sur lautre, poignard en main. Himain avait-il
ouvert la voie ? Elle ne lapercevait nulle part. A quatre pattes,
elle ramassa le couteau que le cadavre tenait toujours.
Peu aprs, elle prenait pied sur le vaisseau jamaillien. La
bataille faisait rage autour delle, trop confuse pour quelle
puisse saisir ce qui se passait. O tait son neveu ? Un matelot
jamaillien slana au-devant de sa lame hsitante. Altha para
maladroitement les deux premiers coups. Alors, surgie de nulle
part, une autre lame lui lacra la poitrine. Il se retourna avec un
cri et scarta delle en titubant.
Jek tait prs delle, soudain, avec le sourire de dmente
quelle avait dans le danger. Tu crois que, si je sauve le
Gouverneur, il mpousera ? Jaimerais assez tre une
gouverneresse, ou quelque chose comme a.
Avant quAltha ait pu rpondre, le pont se mit tanguer et
ft vaciller les combattants. Elle se raccrocha Jek. Quest-ce
que cest ? demanda-t-elle. Les vaisseaux jamailliens
utilisaient-ils leurs catapultes contre les navires bloqus ? Elle
eut la rponse dans le cri forcen dun matelot. Captaine,
captaine, le maudit serpent a arrach notre gouvernail. On
embarque de leau !
Nous ferions mieux de prendre ce que nous sommes
venus chercher et de dcamper de ce mouille-cul , suggra Jek
joyeusement. Elle plongea dans la mle en se frayant un
passage sans distinguer ses adversaires. Altha la suivit, ne
faisant gure que protger leurs arrires. Je crois que jai vu
Etta... ah voil ! sexclama Jek. Par le souffle de S et les couilles
dEl ! jura-t-elle. Ils sont par terre, en sang tous les deux !
*
Le capitaine jamaillien avait appris ses hommes obir
sans poser de questions. Chose admirable, tant que a ne se
retournait pas contre vous. Mus par une obissance aveugle, ils
savancrent vers Kennit. Ils lauraient tu sans hsitation avec
-200-

le Gouverneur, sur lordre de leur capitaine. A lvidence, soit le


Gouverneur restait entre leurs mains, soit il fallait quil meure.
La valeur quaccordait le pirate Cosgo monta en flche. Il le
garderait en vie et en son pouvoir. Evidemment, ctait pour
cette raison quil reprsentait une grande menace pour les
Jamailliens, et quen consquence, il leur tait des plus
prcieux. Ils avaient rchapp de lattaque des serpents et risqu
tout pour le capturer. Kennit le reprendrait, et alors ils
paieraient beaucoup plus chrement quils ne lavaient imagin.
Vivacia tait couple ; il lui fallait seulement les retenir
quelques minutes jusqu larrive dEtta ou de Himain.
Mettez-vous
derrire
moi !
ordonna-t-il
au
Gouverneur, et il le poussa rudement en arrire. Il raidit la main
sur le rouf pour viter de basculer. Il fit un bouclier de son corps
pour le Magnadon tremblant. De sa main libre, il releva
prcipitamment sa cape. Les hommes ne sarrtrent pas. Il
esquiva le premier coup en lanant sa cape autour de la lame et
en la repoussant. Il fit un geste vif pour la saisir et larracher de
la main de son propritaire mais elle glissa dentre les plis pais
du tissu.
Le second comparse tait un solide gaillard, plus charron
quhomme dpe. Sans finesse ni ruse, il sapprocha et plongea
sa rapire au travers du corps de Kennit et du Gouverneur, et les
cloua tous les deux. Jles ai eus tous les deux ! sex-clama-t-il
avec satisfaction. Kennit remarqua, stupfi, que la chemise
dchire de son meurtrier tait tache de graisse. Lhomme
retira violemment son pe des corps et se retourna pour faire
face au dtachement dabordage. Kennit et le Gouverneur
tombrent en mme temps.
Il scroulait mais il ny croyait pas. Ctait impossible, cela
ne lui arrivait pas, pas lui. Un cri suraigu, comme celui dun
lapin accul, sleva derrire lui. Le cri smoussa et devint
douleur, elle se rompit lintrieur de lui, se rpandit dans tout
son corps. La douleur tait blanche, dun blanc intolrable, et si
intense que ce ntait pas la peine de hurler. Aprs ce long
moment, ce quil sembla, le pont arrta sa chute. Il agrippait
sa poitrine deux mains. Le sang ruisselait entre ses doigts.
Puis il eut un got de sang, son propre sang, sal et sucr, dans
-201-

la bouche. Il avait dj got du sang. Igrot adorait le gifler. Le


got du sang dans sa bouche, toujours signe avant-coureur
dune douleur pire.
Parangon, sentendit-il appeler en haletant, comme il
lavait toujours appel quand la souffrance tait insupportable.
Je suis bless, navire. Je suis bless.
Continue respirer, Kennit. La petite voix son
poignet tait pressante, presque panique. Tiens bon. Ils
arrivent. Continue respirer.
Imbcile de charme ! Il respirait. Pas vrai ? Il baissa les
yeux, mcontent. A chaque pnible respiration, le sang jaillissait
de ses lvres. Sa belle chemise blanche tait fichue. Etta lui en
coudrait une autre. Il gotait le sang, il le sentait. O tait
Parangon ? Pourquoi ne prenait-il pas sa souffrance ? Il essaya
de lappeler en rptant les anciens mots de son navire. Reste
tranquille, mon garon, murmura-t-il comme Parangon disait
toujours. Reste tranquille. Je prends a sur moi. Donne-moi
tout. Ne toccupe que de toi.
Il est vivant ! scria quelquun. Il tourna les yeux vers
la voix, priant pour tre dlivr. Mais la figure qui le scrutait
tait celle dun Jamaillien. Tu rigoles, Flad ! Tu las mme pas
tu ! Avec efficacit, lhomme planta sa dague dans la poitrine
de Kennit et len retira. Jlai eu, cette fois ! La voix satisfaite
suivit Kennit dans les tnbres.
*
Ils arrivaient trop tard. Himain poussa un cri dangoisse
et tua lhomme qui venait de poignarder son capitaine. Il agit
sans y penser, et sans le moindre remords. Lquipage de la
Vivacia qui lavait suivi leur ouvrit un passage sur le pont
encombr. Etta slana devant Himain et se jeta genoux prs
de Kennit. Elle lui toucha le visage, la poitrine. Il respire ! Il
respire ! scria-t-elle, saisie dune joie angoisse. Aide-moi,
Himain, aide-moi ! Il faut quon le ramne Vivacia. On peut
encore le sauver.
Il savait quelle se trompait. Il y avait beaucoup trop de
sang, un sang pais et noir, qui jaillissait encore du corps. On ne
-202-

pouvait le sauver. Le mieux quon pouvait faire, ctait de le


ramener pour quil meure chez lui, et il faudrait faire vite. Il se
pencha et mit le bras de son capitaine sur ses paules. Etta le
prit de lautre ct, en lui parlant tout bas. Le fait quil ne crie
pas de douleur quand ils le soulevrent prouva Himain quil
tait presque mort. Il fallait se dpcher. Les Jamailliens taient
battus mais pas pour longtemps.
Le Gouverneur tait sous Kennit. Quand ils soulevrent le
pirate, il revint lui dans un spasme, hurla et se roula en boule.
Non, non, ne me tuez pas, ne me tuez pas ! bredouillait-il.
Dans sa volumineuse cape rouge, on aurait dit un enfant qui se
cache sous les couvertures.
Quil est assommant , marmonna Himain pour luimme, puis il se mordit la langue, croyant peine avoir
prononc ces mots. Alors quils se mettaient en marche avec
Kennit, il cria lquipage : Quon emmne le Gouverneur.
Jek le dpassa dun bond. En se penchant, elle prit Cosgo
dans ses bras et le chargea sur ses paules. Allons-y !
dclara-t-elle, sans se soucier de ses cris. Altha, ses cts,
menaait les Jamailliens avec une pe, et couvrait Jek.
Himain surprit un clair dans ses yeux sombres et furibonds. Il
se fora lindiffrence. Il fallait quil ramne Kennit sur son
navire. Si seulement elle avait pu comprendre que, en dpit de
ce que le pirate lui avait fait, il y avait encore un lien entre lui et
son capitaine. Il aurait bien voulu le comprendre lui-mme. Ils
traversrent le pont au pas de course. La jambe et le pilon de
Kennit tranaient derrire eux, laissant un sillage informe et
sanglant. Quelquun saisit les jambes et les aida franchir les
garde-corps. On se dmarre ! cria-t-il Jola ds quAltha et
les autres eurent regagn le pont de la Vivacia. Ils se
retournrent pour frapper de droite et de gauche les Jamailliens
qui cherchaient aborder, bien dcids leur reprendre le
Gouverneur ou au moins son corps. Les navires commencrent
scarter lun de lautre. Un Jamaillien fit un saut forcen et
tomba dans lintervalle qui slargissait. Leur navire se vautrait,
prsent. Quoi quait fait le serpent au gouvernail, les cales
taient inondes. Le mme serpent les observait avidement,

-203-

plac juste sous le canot quils essayaient de rapprocher.


Himain se dtourna du spectacle.
Himain ! Amne-moi Kennit ! hla Vivacia, puis dune
voix plus forte : Parangon, Parangon, nous lavons ! Kennit est
ici !
Himain changea un regard avec Etta. Le pirate tait
suspendu entre eux, silencieux. Le sang dgouttait de sa
poitrine et formait une flaque sur le pont. Les yeux dEtta
taient larges et noirs. Au gaillard davant , dit Himain mivoix. Puis il cria lquipage : Il faut sloigner du navire
jamaillien. Il est en train de couler. Jola ! Dgage-nous avant
que la flottille nous coince.
Cest un peu tard pour a ! annona Jek avec entrain
en lchant le Gouverneur sur ses pieds. Altha le retint par le
bras pour lempcher de tomber. Il suffoquait dindignation. Jek
le prit par la chemise, la dchira. Elle examina la blessure
sombre do le sang scoulait lentement. Je ne crois pas
quun organe vital soit atteint. Kennit est mort votre place.
Vaut mieux descendre et vous allonger en attendant quon ait le
temps de soccuper de vous. Avec dsinvolture, elle dchira un
pan de la chemise et le lui tendit. Tenez. Appuyez avec a. a
va diminuer lcoulement du sang.
Le Gouverneur regarda le chiffon quelle lui avait fourr
dans la main. Puis il baissa les yeux sur sa blessure. Il lcha le
chiffon, pris de faiblesse, et flageola sur ses jambes. Altha le
soutenait fermement, Jek lui saisit lautre bras en secouant la
tte. Elle tourna les yeux vers Altha.
Celle-ci suivait Himain du regard. Le bras de Kennit tait
pass autour des paules de son neveu, le bras de Himain lui
entourait la taille, Etta et lui continuaient tramer le pirate. Elle
serra les mchoires. Cet homme lavait viole et Himain avait
pourtant risqu sa vie pour lui. Le Gouverneur avala une goule
dair. Malta ! gmit-il, comme un enfant aurait cri
Maman !". Je perds mon sang. Je me meurs. O tes-vous ?
Bonne question, pensa Altha. O tait sa petite nice ?
Elle parcourut le pont du regard, puis arrta les yeux, bahie,
sur Malta et Reyn qui peinaient faire descendre un pirate
bless. Le bras gauche de Reyn tait envelopp dun pais
-204-

bandage blanc. Il ntait pas voil et la tte de Malta ntait pas


couverte. Sa cicatrice luisait, toute rouge, au soleil. Altha la vit
se retourner et adresser quelques mots brefs Reyn qui hocha
la tte sans hsitation. Il passa le bras autour de lhomme quils
aidaient et il le descendit tandis que Malta se prcipitait vers le
Gouverneur. Mais ce fut Altha quelle adressa ses premiers
mots.
Reyn me trouve belle. Tu peux croire a ? Tu sais ce quil
a dit sur mes mains ? Quelles vont tre recouvertes dcaills
jusquaux coudes, probablement. Il prtend que si je frotte la
peau morte, je verrai les cailles rouges qui commencent
percer. Il me trouve belle. Les yeux de sa nice brillaient de
joie tandis quelle dbitait ces paroles Altha. Y avait-il plus
que de la joie ? Altha se pencha en avant, incrdule. Reyn avait
raison : Malta avait un clat du dsert des Pluies dans les yeux,
maintenant. Stupfie, elle porta la main sa bouche.
Malta ne parut pas remarquer le geste. Elle passa le bras
autour du Gouverneur, lair subitement inquite. Vous tes
bless ! sexclama-t-elle, surprise. Je croyais que vous tiez
seulement... oh l l, eh bien, venez, nous allons vous descendre
et nous occuper de a. Reyn ! Reyn ! Jai besoin de toi. Avec
force cajoleries, Malta entrana le Gouverneur de Jamaillia.
Altha se dtourna du spectacle quoffrait le jeune homme
des Pluies dvoil qui se htait de rpondre lappel imprieux
de sa nice. Elle donna un coup de coude Jek qui carquillait
les yeux. Viens , dit-elle. Elles gagnrent prcipitamment le
gaillard davant en suivant la trace sanglante de Kennit. Les
perles et les flaques de sang lui parurent bizarres. Puis elle
comprit brusquement : le bois-sorcier les refusait. Le sang de
Kennit restait en surface, comme tout le sang rpandu
aujourdhui. Perplexe, elle essaya de saisir ce que cela pouvait
signifier. Vivacia rejetait-elle le pirate mourant ? Elle sentit
lespoir renatre.
Mais lespoir tourna bientt leffarement quand elle fut
douche par une norme claboussure. Ce nest pas pass
loin ! sexclama Jek. La pierre de lest suivante heurta la coque
de Vivacia. Le bois dur rsonna sous le choc et le navire frmit.
Altha fit volte-face, cherchant des yeux un espace entre les
-205-

navires qui les cernaient. Il ny en avait pas. La Marietta et le


Bouffon taient aussi pris au pige, quoiquils fissent tout pour
schapper. Une autre catapulte projeta sur eux une norme
pierre, alors que Parangon tournait autour de la proue dun
vaisseau jamaillien et apparaissait.
*
Etta, Etta. Son chuchotement haletant parvenait
peine ses oreilles.
Oui, mon chri, je suis l, chut, chut. Une autre
claboussure fit tanguer le navire. Nous temmenons prs de
Vivacia. Tout ira bien. Elle resserra sa prise sur Kennit alors
que Himain et elle le faisaient avancer la hte. Elle voulait
tre douce mais il fallait quelle lentrane sur le gaillard davant.
Vivacia pouvait lui prter sa force : elle le savait, malgr le
dsespoir ptrifi quelle lisait sur le visage de bois de Himain.
Kennit irait bien, il le fallait. Elle risquait de le perdre et tous ses
doutes taient balays. Quimportait ce quil avait fait aux
autres ? Il lavait aime, il laimait comme personne ne lavait
aime.
Je nirai pas bien, ma chrie. Sa tte pendait sur sa
poitrine, ses boucles noires brillantes lui voilaient la figure. Il
toussa lgrement. Le sang jaillit. Elle ignorait comment il
trouvait la force de parler. Son chuchotement entrecoup tait
dsespr, pressant. Mon amour. Prends lamulette de boissorcier mon poignet. Porte-la toujours, jusquau jour o tu la
transmettras notre fils. A Parangon. Tu lappelleras
Parangon ? Tu porteras lamulette ?
Bien sr, bien sr, mais tu ne vas pas mourir. Chut.
Mnage tes forces. Voil lchelle, cest la dernire partie
difficile, mon amour. Continue respirer. Vivacia ! Vivacia, le
voil, aide-le, aide-le !
Les hommes dquipage et Himain parurent si brutaux en
le hissant sur le gaillard davant. Etta franchit lchelle dun
bond et les prcda en courant. Elle retira sa cape et ltendit
sur le pont. Ici, cria-t-elle, mettez-le ici.

-206-

Non ! dit Vivacia dune voix tonitruante. La figure de


proue stait tourne aussi loin que possible, dune torsion
inhumaine. Elle tendit les bras vers Kennit.
Tu peux laider. Elle cherchait tre rassure. Il ne va
pas mourir.
Vivacia ne rpondit pas sa question. Ses yeux verts
taient aussi profonds que locan quand ils rencontrrent le
regard dEtta. Aussi inexorables. Donne-le-moi , rpta-t-elle
mi-voix.
Un cri muet fit vibrer le cur dEtta. Lair ne pntrait plus
ses poumons. Elle sentit dtranges picotements par tout le
corps puis lengourdissement. Donnez-le-lui , finit-elle par
dire. Elle ne sentit pas ses lvres remuer mais elle entendit les
mots. Himain et Jola soulevrent Kennit et le tendirent
Vivacia. Etta gardait la main du pirate serre dans la sienne
tandis que la vivenef le prenait dlicatement dans ses bras.
Oh, mon amour , dit-elle en pleurant quand Vivacia le reut.
Alors la figure de proue se retourna et Etta dut lcher la main
pendante.
Vivacia leva le corps inerte de Kennit jusqu sa poitrine et
le tint serr contre elle. Sa grande tte se pencha sur lui. Une
vivenef pouvait-elle pleurer ? Alors elle releva le menton et
rejeta en arrire ses cheveux noir corbeau. Une nouvelle pierre
atteignit sa proue. Le navire tout entier vibra sous le choc.
Parangon ! Dpche-toi, dpche-toi. Kennit est toi.
Viens le prendre !
Non ! gmit Etta sans comprendre. Tu le livrerais son
ennemi ? Non, non, rends-le-moi !
Chut. Il le faut, dit Vivacia doucement mais fermement.
Parangon nest pas son ennemi. Je le rends sa famille, Etta.
Elle ajouta doucement : Tu devrais aller avec lui.
Parangon se rapprochait. Ses mains ttonnaient
laveuglette vers Vivacia. Ici, je suis ici , appela-t-elle pour le
guider. Ctait une manuvre insense que daccoster ainsi
deux navires, proue proue, a fortiori sous une pluie de pierres.
Un projectile tomba dans leau et fit jaillir des claboussures qui
les tremprent tous les deux. Ils ny prtrent pas attention.
Soudain, les mains de Parangon se refermrent sur Vivacia et
-207-

ttonnrent jusqu Kennit quelle tenait dans ses bras. Durant


un long moment, les deux vivenefs se balancrent dans une
trange treinte, le pirate entre elles deux. Puis, en silence,
Vivacia dposa le corps inerte de Kennit dans les bras tendus de
Parangon.
A la lisse, Etta observait le changement qui soprait sur la
figure juvnile du navire. Il se mordit la lvre infrieure, peuttre pour lempcher de trembler. Puis il souleva le corps.
Les yeux bleu ple de Parangon souvrirent enfin. Il
contempla longuement le visage du pirate, avec une avidit
inassouvie depuis si longtemps. Puis il le serra contre lui.
Kennit avait presque lair dun pantin dans ltreinte de la figure
de proue. Ses lvres remuaient mais Etta nentendait rien. Le
sang des blessures disparut rapidement au contact du bois de
Parangon, absorb immdiatement, sans laisser de trace. Alors
il se pencha sur Kennit et lembrassa sur le crne avec une
tendresse inconcevable. Enfin, Parangon releva la tte. Il
regarda Etta avec les yeux de Kennit et sourit, un sourire dune
insupportable tristesse, empreint de paix et de plnitude.
Une vieille femme sur le pont de Parangon sefforait
datteindre le corps de Kennit. Les larmes ruisselaient sur son
visage et elle bredouillait des sons inarticuls, une terrible
lamentation. Derrire elle, un grand homme brun se tenait les
bras croiss. Il avait les mchoires serres, les yeux trcis mais
il ne tenta pas dintervenir. Il avana mme de quelques pas
pour aider soutenir le corps quand Parangon le relcha dans
les bras ouverts de la femme. Ils ltendirent avec prcaution sur
le pont de la vivenef.
Maintenant, toi , dit soudain Vivacia. Elle tendit les
bras vers Etta, qui se plaa entre les mains de la vivenef.
*
Quelque part, dans le noir, on battait le tambour. Le
rythme tait irrgulier, fort-doux, fort-doux, sassourdissait
inexorablement jusqu la paix. Il y avait dautres bruits, des cris
de colre, mais ils navaient plus dimportance. Des voix
familires lui parlaient loreille. Himain grommelait en
-208-

sadressant lui et quelquun dautre Sacr nom ! Pardon,


pardon, Kennit. Tu ne peux pas faire attention, non, tiens-lui la
jambe quand je soulve...
De lautre ct, Etta parlait : ... chut. Mnage tes forces.
Voil lchelle, cest la dernire partie difficile, mon amour.
Continue respirer. Sil voulait, il pouvait les ignorer, ces voix.
Mais dans ce cas, sur quoi se concentrer ? Quest-ce qui tait
important, maintenant ?
Il sentit que Vivacia le prenait. Oh oui, ce serait le mieux,
ce serait le plus facile. Il se dtendit et essaya de lcher prise. Il
sentait la vie scouler de lui, et il planait, attendant de
disparatre. Mais elle le tenait toujours, il tait comme de leau
dans ses mains en coupe, elle refusait de le prendre. Attends,
chuchota-t-elle. Attends encore un peu. Il faut que tu retournes
chez toi, Kennit. Tu nes pas moi. Tu nas jamais t moi,
nous lavons toujours su. Il faut que tu redeviennes complet,
une dernire fois. Attends. Encore un peu. Attends. Puis elle
appela : Parangon. Dpche-toi, dpche-toi. Kennit est toi.
Viens le chercher !
Parangon ? La peur le transpera. Parangon tait perdu
pour lui, il ntait plus quun petit garon fantme. Il lavait tu.
Son navire ne pourrait jamais le reprendre. Il ne pourrait jamais
rentrer chez lui. Parangon le jetterait la mer, le laisserait se
noyer, comme il avait...
Il reconnut le contact des grandes mains qui lacceptaient.
Il aurait bien sanglot mais il ne lui restait plus de larmes. Il
essaya de remuer les lvres, de dire tout haut quel point il tait
dsol. L, l , murmura quelquun pour le rconforter.
Parangon ? Son pre ? Quelquun qui laimait chuchota : Naie
pas peur. Je tai maintenant. Je ne te laisserai pas partir.
Tu nauras plus jamais mal. Alors il sentit le baiser qui
labsolvait sans jugement. Reviens-moi, implora-t-il, reviens
la maison. Les tnbres ntaient plus noires. Elles devinrent
argentes et, alors que Parangon le tenait embrass et le
ramenait chez lui, il steignit dans le blanc.

-209-

12
DCISIONS DIFFICILES
Descendez, que je puisse vous panser, insistait Malta.
Seigneur, vous ne devez pas prendre de risques. Elle tressaillit
au bruit dune pierre qui plongea dans leau devant eux. Elle jeta
un regard en arrire et Reyn limita. Ils visaient de mieux en
mieux. Les vaisseaux jamailliens se rapprochaient.
Non. Pas encore. Le Gouverneur sagrippait la lisse et
regardait en bas avec une exultation mchante. A ct de lui,
Malta comprimait la blessure avec un chiffon. Le Gouverneur
lui-mme refusait dy toucher. Il ny avait que Malta pouvoir
soccuper de lui mais Reyn sinterdisait dtre jaloux. Le
Gouverneur saccrochait elle comme si elle tait son point
dancrage, tout en niant quil tait dpendant delle. Ltonnant,
pour Reyn, ctait que cet homme ne peroive pas laccent de
fausset dans la douceur de Malta son gard. Le Gouverneur
se pencha soudain en avant et mit ses mains en porte-voix, pour
faire entendre sa jubilation aux hommes du vaisseau en train de
sombrer.
Adieu, seigneur Criath. Donnez vos bons conseils mon
serpent blanc. Je veillerai ce que votre famille Jamaillia
sache avec quel courage vous avez cri grce. Quoi, Ferdio ?
Tu ne sais pas nager ? Ne ten fais pas. Tu ne resteras pas
longtemps dans leau, et puis on na pas besoin de nager dans le
ventre dun serpent. Notez bien, seigneur Kreio : vos fils ne
verront jamais leur hritage. Ils perdent tout, non seulement
mes octrois Terrilville mais vos proprits Jamaillia. Et toi,
Tourbon de Grandcoteau, oh, mon meilleur partenaire la
pipe ! Tes forts et tes vergers vont fumer en mmoire de toi.
Ah, noble Vesset, allez-vous cacher votre figure entre vos

-210-

mains ? Soyez sans crainte, vous ne serez pas oubli ! Vous


laissez une fille, nest-ce pas ?
Les nobles conspirateurs levaient les yeux vers lui. Certains
suppliaient, dautres restaient impassibles, dautres encore lui
renvoyaient des insultes. Ils allaient tous trouver la mme fin.
Quand ils avaient hsit embarquer dans les canots du navire
tant que le serpent rdait alentour, lquipage les avait
abandonns. Leur mfiance tait bien fonde. Les canots
ntaient que des paves flottantes prsent. Reyn navait pas
aperu un seul survivant.
Cen fut trop pour lui. Vous vous moquez de ceux qui
vont mourir, dit-il au Gouverneur sur un ton de reproche.
Je me moque des tratres ! reprit lautre sauvagement. Et
douce sera ma vengeance ! rugit-il vers la mer. Il compta dun
regard avide les nobles qui se tenaient, impuissants, sur le pont
inond du navire en train de couler. Il marmonnait des noms,
manifestement pour les imprimer dans sa mmoire fin de
reprsailles sur leurs familles. Reyn changea un regard
incrdule avec Malta. Ce gamin froce, sans piti, tait-il
vraiment le Grand Seigneur Magnadon, Gouverneur de
Jamaillia ? Cosgo ouvrit la bouche, se remit crier : Oh,
serpent, ne pars pas, en voil un bien tendre... Ae !
Il hoqueta subitement et se pencha sur sa blessure.
Malta prit lair innocent dun bb en maintenant sa
pression sur le chiffon. Elle dclara : Oh, seigneur
Gouverneur, il faut cesser de vous agiter. Regardez, a a
recommenc saigner. Venez, descendons. Laissez-les la
justice de S.
Je recommence saigner... ah, les lches, les tratres
mritent de mourir encore plus lentement. Kennit avait raison.
Il ma sauv, vous savez. Sans demander la permission, il
saisit le bras de Reyn et sappuya sur lui tandis quils
lemmenaient tout titubant vers le rouf. A la fin, Kennit a
reconnu que ma survie tait plus importante que la sienne.
Brave cur ! Je les ai dfis, ces tratres, mais quand ils sont
venus me donner le coup fatal, le bon Kennit sest fait tuer pour
moi. Dsormais, cest un nom dont on honorera le souvenir. Le
roi Kennit des Iles des Pirates.
-211-

Ainsi le Gouverneur cherchait se couronner des exploits


et de la rputation de Kennit ! Reyn broda pour Cosgo sur le
canevas de son rve vaniteux. Les mnestrels vont sans doute
composer de merveilleuses chansons qui retraceront votre
grande aventure. Lintrpide jeune Gouverneur prgrina
jusqu Terrilville et le dsert des Pluies. Il advint alors quil fut
sauv par un roi pirate dvou qui reconnut trop tard
limportance extrme du Gouverneur de Jamaillia, cest la seule
fin qui convienne ce genre de chanson. Reyn parlait dune
voix tranante, enchant de voir que Malta avait bien du mal
garder son srieux. Entre eux, le Gouverneur prit une
expression ravie. Oui, oui, excellente ide. Et un couplet entier
consacr ceux qui mont trahi, la faon dont ils ont pri,
dchiquets par les serpents chargs par Kennit de me protger.
Voil qui donnera rflchir aux futurs tratres quand ils
voudront conspirer contre moi.
Sans aucun doute, approuva Malta. Mais maintenant, il
faut descendre. Elle lentrana fermement. Dun regard
angoiss, elle exprima Reyn sa crainte de ne pas survivre
cette journe. Malgr la tristesse de cette motion, il trouva
infiniment prcieux de pouvoir la deviner en tant simplement
ses cts. Il rassembla ses forces et fit rayonner le calme vers
elle. Le capitaine Kennit avait affront des situations pires. Son
quipage saurait les sortir de l.
*
Je vais taler de la toile pour le linceul, proposa Ambre.
Trs bien , acquiesa Brashen dans une sorte de
torpeur. Il baissa les yeux sur le corps de Kennit. Le pirate qui
avait failli les tuer tous tait mort sur son pont. Sa mre le
berait, maintenant, en pleurant silencieusement, un sourire
tremblant sur les lvres. Parangon stait tu depuis quil avait
tendu Kennit sa mre. Brashen nosait lui parler de crainte
quil ne rponde pas. Il sentait que quelque chose se passait
lintrieur de son navire. Quoi que ce puisse tre, Parangon
veillait dessus troitement. Brashen redoutait de deviner juste.
On va stirer dici ? demanda Clef avec ralisme.
-212-

Brashen baissa les yeux sur le gamin ct de lui. Sais


pas, rpondit-il laconiquement. On va essayer.
Le garon examina les vaisseaux ennemis dun il critique.
Pourquoi ils attendent ?
Jimagine quils ont peur des vivenefs. Pourquoi risquer
des vies quand les pierres vont faire le travail ?
Le vaisseau jamaillien senfonait. Quelques pauvres
diables dsesprs avaient fui dans la mture car le serpent
blanc leur avait montr que les canots ne leur offriraient pas le
salut. Les deux autres navires de Kennit, encercls, livraient
bataille aux Jamailliens les plus proches et tentaient de forcer le
passage. Un nouveau projectile atterrit dangereusement tout
prs. Parangon se mit tanguer lgrement. Ds quils se
seraient loigns du vaisseau jamaillien, le reste de la flottille les
bombarderait sans retenue. Si on pouvait arriver pousser le
serpent blanc pour quil vienne en aide aux pirates, on sen
sortirait peut-tre. Mais alors, il faudra les distancer.
a se prsente pas bien, conclut Clef.
Non, renchrit Brashen, lugubre, puis il sourit. Mais on
nest pas encore morts.
Une femme trange quittait les mains de Parangon et
enjambait le garde-corps. Elle ne jeta pas un regard Brashen
mais sinstalla sans un mot prs du corps du pirate. Un chagrin
insondable ternissait ses yeux noirs. Elle souleva la main de
Kennit et la porta sa joue. Mre tendit le bras au-dessus de son
fils et posa une main ride sur son paule. Leurs regards se
rencontrrent. La femme brune scruta un moment le visage de
Mre. Puis elle dclara mi-voix : Je laimais. Je crois quil
maimait. Je porte son enfant.
Elle lissa les boucles sur le visage immobile de Kennit. Se
sentant de trop, Brashen dtourna les yeux vers la Vivacia qui
battait en retraite. Himain et Altha discutaient sur le gaillard
davant. Le cur de Brashen bondit en la voyant. En se traitant
dimbcile, il slana vers la lisse. Si une femme avait pu
traverser, une autre le pouvait aussi. Altha ! hurla-t-il, mais
les deux navires staient dj loigns lun de lautre.
Nanmoins, son appel, elle fit volte-face. Elle courut comme
une folle vers lavant. Il strangla en la voyant sauter sur
-213-

lpaule de la figure de proue. Impossible de se mprendre sur


lexpression sidre de Vivacia. Elle attrapa Altha au vol.
Les mots quelle adressa sa vivenef portrent
distinctement jusquaux oreilles de Brashen et son cur vola
avec eux. Je ten prie, Vivacia, tu nas pas besoin de moi. Je
veux aller le rejoindre.
Vivacia jeta un coup dil vers Parangon. Sa voix sonore
retentit au-dessus de la mer. Parangon ! Celle-l, je te la
donne aussi !
Comme un parent qui jouerait avec son enfant, Vivacia ft
monter et descendre Altha, lenvoyant voler vers le navire
aveugle. Son corps dcrivit un arc de cercle en lair.
Non ! rugit Brashen, terrifi, agripp la lisse.
Je lai ! scria Parangon pour le rassurer, et miracle,
ctait vrai.
Il lattrapa et la balana, en plein lan, la fit tourbillonner
avant de la remettre dans les bras tendus de Brashen. Elle
trbucha sur le garde-corps et tomba dans ses bras. Il la prit
contre lui, la serra. Il ne chercha mme pas parler. Il navait
plus de souffle. Il leva les yeux vers Parangon et le navire lui
rendit son regard. Ses yeux bleu ple se plissrent dans un
grand sourire. Brashen en resta interdit.
Bienvenue bord, et tirons-nous dici si on peut,
sexclama Clef en manire de salut.
Oh, Brashen ! dit Altha, toute frissonnante sur sa
poitrine. Sa voix le fit sursauter. Elle leva le visage pour le
regarder mais sans desserrer son treinte. Elle respira fond.
Cest lide de Himain. Si on peut schapper, cap au nord
vers Partage. Le port est dfendable, maintenant. On peut tenir
l aussi longtemps que ncessaire jusqu ce que les oiseaux
nous ramnent les autres navires de Kennit en renfort.
Elle sinterrompit subitement. Elle contempla le corps sans
vie de Kennit. La vieille femme et Etta, de chaque ct, ne
semblaient rien voir autour delles. Il est mort, chuchota
Brashen dans ses cheveux. Il est mort dans les bras de
Parangon. Altha saccrocha lui comme jamais elle ne lavait
fait. Il la serra, regrettant quils naient pas de temps pour eux.

-214-

Mais la mort les menaait tous. Schapper, marmonna-t-il,


sceptique. Mais comment ?
Parangon prit soudain la parole. Il regarda Brashen
pardessus la tte penche dAltha et dclara comme sils
taient compltement seuls : Une fois, jai promis de ne pas te
tuer. Jtais fou, tu le savais, et pourtant tu mas fait confiance.
Le navire balaya la mer de ses yeux dun bleu froid, valua la
situation. Je suis complet, maintenant. Aujourdhui, je vous
fais tous deux une nouvelle promesse. Je ferai tout mon
possible pour vous garder en vie.
*
Remontez-les !
Lordre retentit derrire eux. Malta, Reyn et le Gouverneur
se retournrent. Sa chemise rougie du sang de Kennit, Himain
montrait du doigt les nobles dsesprs sur le vaisseau qui
sombrait. Jola arriva en courant. Amener un canot ?
demanda-t-il, incrdule.
Non, je ne veux pas risquer la vie de mes hommes pour
eux. Il haussa la voix pour tre entendu des Jamailliens. On
va vous lancer un filin ! Ceux qui sont assez courageux pour
traverser survivront peut-tre. A vous de choisir. Votre flottille
ne nous donne pas le temps de venir votre secours. Jola,
occupe-ten. Et il regagna grands pas le gaillard davant.
Le chaos clata parmi les nobles. Ils se massrent sur le
bord du navire qui prenait de la bande. Un vieil homme leva les
mains et supplia S de lui faire misricorde. Plus pragmatique,
un jeune homme bien trouss courut vers lautre bord, do il
agita sa cape en criant aux autres vaisseaux de cesser lattaque.
On ne fit pas attention lui. Les vagues passaient par-dessus la
lisse, prsent. Jola para une ligne, la lana. Tous lattraprent
et lun deux essaya aussitt dy grimper.
Pas comme a, imbcile ! rugit le second. Attachez le
bout quelque chose et avancez le long du filin une main aprs
lautre.
Mais daucuns taient de vieux barbons et les autres des
oisifs. Peu dentre eux arrivrent faire lescalade sans aide. Il
-215-

fallut plusieurs filins, diligence et clrit pour les hisser bord.


Lorsquils prirent pied sur le pont, ce quil subsistait de leurs
fanfreluches tait en lambeaux. Estimez-vous heureux que ce
soit une vivenef, leur dit Jola avec duret. Elles nont pas de
bernacles sur la coque, comme les autres navires. Cest une cale
plus douce que beaucoup que vous avez eue.
Ils se tenaient devant le Gouverneur, une dizaine
dhommes quil connaissait par leur nom, avec lesquels il avait
dn, des hommes en qui il avait eu confiance. Malta lui
reconnut un certain courage. Il leur faisait face. Quelques-uns
soutenaient son regard sans ciller mais la plupart avaient les
yeux fixs sur leurs pieds ou sur lhorizon.
Pourquoi ? demanda-t-il enfin. Ctait bien le dernier
mot auquel elle sattendait de sa part. Il les regarda lun aprs
lautre. Malta qui tenait toujours le chiffon sur la blessure le
sentit trembler lgrement. Elle lui jeta un coup dil et lut sur
son visage une vrit qui chappa peut-tre aux autres. Il tait
bless par leur trahison. Vous me hassiez donc tant, que vous
ayez complot ma mort ?
Celui quil avait appel seigneur Criath leva ses yeux gris
pour le dvisager. Regardez-vous, gronda-t-il. Vous tes
faible, inconsquent. Vous ne pensez qu vous. Vous avez pill
le trsor, vous avez laiss la ville tomber en ruine. Que
pouvions-nous faire sinon vous tuer ? Vous navez jamais t un
vritable Gouverneur.
Le Gouverneur Cosgo soutint fermement le regard de
lautre. Vous avez t mon conseiller de confiance depuis mes
quinze ans, rtorqua-t-il avec gravit. Je vous ai cout, Criath.
Ferdio, vous tiez ministre du Trsor. Tourbon, Kreio, ne
mavez-vous pas aussi donn des conseils ? Jai toujours cout
les conseils, nen dplaisait certaines de mes Compagnes, car
je voulais que vous ayez bonne opinion de moi. Il promena les
yeux sur eux. Jai eu tort, je le vois. Je me suis mesur laune
de vos flatteries. Je suis ce que vous mavez appris tre,
messieurs. Ou plutt, jtais. Il avana la mchoire. Le temps
pass dans le vaste monde, parmi de vrais hommes, ma
beaucoup clair. Je ne suis plus le gamin que vous avez
manipul et trahi, mes seigneurs. Vous ne tarderez pas le
-216-

dcouvrir. Comme sil en avait lautorit, il ordonna Jola :


Enfermez-les en bas. Ils nont pas besoin dun trop grand
confort.
Non. Himain tait revenu. Sans sexcuser, il donna un
contrordre. Attache-les prs du rouf, Jola. Je veux quils
soient visibles des autres navires. Il se peut quils dtournent de
notre route flches et boulets quand on se dgagera. Il accorda
un regard sa sur mais elle le reconnut peine. Le chagrin
avait creus son visage et glac ses yeux. Il chercha adoucir
son ton mais ses paroles rsonnrent pourtant comme un ordre.
Malta, tu serais plus en scurit dans la chambre du capitaine.
Reyn, voulez-vous ly emmener ? Et le Gouverneur, bien sr.
Elle jeta un dernier coup dil au vaisseau qui sombrait.
Elle ne sattarda pas pour voir ligoter les nobles qui allaient
servir de bouclier vivant. Cest la guerre, se dit-elle avec duret.
Sil faisait a, ctait pour tenter de les sauver. Si les nobles
mouraient, ce serait par la main de leurs compatriotes. La mort,
ctait le risque quils avaient pris en complotant contre le
Gouverneur.
Ce qui ne signifiait pas quelle en tirait satisfaction.
Amrement, elle songea que des tas de gens de Terrilville,
esclaves, simples ngociants comme Marchands taient morts
cause de leurs ambitions. Si le complot avait russi, Terrilville
elle-mme serait tombe, et ensuite le dsert des Pluies. Peuttre tait-il temps quils sentent leffet que a faisait dtre
expos au danger sans pouvoir le parer.
*
Du haut du mt de Parangon, Altha avait une large
perspective de la bataille. Elle avait dit Brashen quelle y
grimperait pour essayer de discerner une chappe possible. Il
lavait crue, ignorant quelle fuyait ses gestes trop possessifs et le
regard bleu de Parangon. Les deux lavaient soudain mise mal
laise. Brashen navait rien remarqu. Il avait enjoint Smoi de
rassembler lquipage rduit en poste de dfense pendant quil
prenait le gouvernail. Le cur serr, elle avait Constat les
pertes et les nombreuses blessures des survivants. Le visage et
-217-

le cuir chevelu chauds dAmbre, la peau brle de Clef qui


pelait encore lhorrifiaient. Bizarrement, elle avait honte de
navoir pas partag leurs preuves.
De son poste, elle avait sous les yeux une scne de dsastre
et de bataille. Elle voyait des quipages abandonner leurs
navires endommags par les serpents, dautres qui se
dbattaient dans les grements effondrs, des blesss. Mais
ceux qui taient encore en tat semblaient dtermins
poursuivre le combat. Pour autant quelle pouvait en juger, il ne
serait pas facile de fuir. Le Bouffon avait peronn un navire qui
avait essay de le doubler. Les deux btiments taient bloqus
maintenant, leurs grements emmls et une bataille sanglante
faisait rage sur leurs ponts respectifs. Altha se doutait que,
quelle quen soit lissue, les deux vaisseaux taient perdus. La
Marietta aurait pu se faufiler et schapper mais Sorcor la
retenait, tentait daller la rescousse du Bouffon. Des voles de
flches partaient de son pont, abattaient un un les matelots
jamailliens, tandis que leur petite catapulte lanait des pierres
aux vaisseaux voisins dans une vaine tentative pour les garder
distance.
La lutte tait trs ingale, la situation empirait. Maintenant
que Vivacia et Parangon avaient lev lancre, seul le dsir de
garder leurs catapultes porte de jet empchait les Jamailliens
de cerner les deux vivenefs. Le serpent blanc qui fendait leau
ct de Parangon tenait quelques btiments en respect tandis
que les effets de lattaque rcente de ses semblables retardaient
les autres. Altha vit la grand-voile dun vaisseau seffondrer et
supposa quune projection de venin avait fini par ronger la toile.
Leur seul espoir tait de sortir de lencerclement et de filer
vers Partage. Daprs Himain, la ville tait dfendable, mais
dfendable ne signifiait pas quelle pouvait rsister un sige
prolong. Elle se doutait que les Jamailliens ne renonceraient
pas tant que le Gouverneur serait en vie. Et une fois quil serait
mort, ils limineraient tous les tmoins. Hsiteraient-ils raser
une colonie pirate ? Elle ne le pensait pas.
En bas, sur le pont, les hommes dplaaient le corps de
Kennit. La vieille femme le suivit, mais Etta demeura sur le
gaillard davant, agrippe la lisse, les yeux fixs au-dessus de
-218-

lpaule de la figure de proue, indiffrente la bataille. Peut-tre


sentait-elle, elle aussi, que ce qui subsistait du pirate tait dans
la figure de proue plus que dans son corps mou. Kennit faisait
partie de Parangon, dsormais. Il tait mort sur son pont, et le
navire lavait accueilli. Elle ne comprenait toujours pas
pourquoi.
Ambre dclara soudain, en dessous : Tu ferais bien de
redescendre. Brashen est sr quune pierre va tarriver dessus et
te faire tomber.
Parangon avait dj reu un coup solide qui avait emport
une partie du garde-corps et rafl le pont.
Moi aussi, je ferais mieux de descendre, poursuivit
Ambre. On dirait que Kyle fait toute une histoire cause du
corps de Kennit.
Kyle ? sexclama Altha.
Brashen ne ta pas dit ? La mre de Kennit la emmen
bord. A lvidence, Kennit lavait planqu sur lle de la Cl.
Non, il ne ma rien dit. Nous navons pas eu beaucoup le
temps de parler. Ctait un euphmisme ! La mre de Kennit ?
Lle de la Cl ? Altha dgringola du mt, passa devant Ambre
pour gagner le pont. Elle avait cru que rien ne pourrait venir
compliquer encore cette journe. Elle stait trompe.
Kyle Havre, le mari disparu de Keffria, se tenait la porte
du rouf et bloquait le passage. Altha reconnut sa voix. Jetezle par-dessus bord ! Assassin ! Bandit, coupe-jar...ret ! Il
bgayait dune voix rauque, dans sa fureur. Bien fait pour lui !
Jetez-le aux serpents, comme il la fait avec mon quipage. Les
deux hommes qui portaient le corps avaient lair mcontents
mais la vieille femme qui devait tre la mre de Kennit
paraissait accable. Elle tenait toujours la main de son fils mort.
Altha atterrit lestement sur le pont et se prcipita.
Laissez-la passer, Kyle. La tourmenter ne changera rien ce
qua fait Kennit. Au moment o elle prononait ces paroles,
elle en reconnut la justesse. Impassible, elle regarda le visage de
Kennit. Il se trouvait au-del de sa vengeance, prsent, et elle
nallait pas passer sa rancur sur cette vieille femme en deuil.
Kyle, en revanche, ntait pas hors de sa porte. Elle avait

-219-

attendu longtemps cette confrontation. Larrogance et lgosme


de cet homme avaient failli dtruire sa vie.
Pourtant, quand il se retourna vers elle, sa haine fondit et
laissa place lhorreur. Lassurance agressive de Kyle avait
disparu linstant mme o elle avait protest. Ses mains se
crispaient spasmodiquement, il la regardait de travers, sans
comprendre. Quoi ? fit-il sur un ton plaintif. Qui ?
Altha Vestrit , dit-elle mi-voix. Elle le dvisageait.
Il portait de multiples traces de coups. Il lui manquait des
dents et sa figure tait couture de cicatrices. Ses cheveux
blonds hirsutes taient stris de gris. Les coups quil avait reus
sur la tte lui avaient branl les nerfs, il ne matrisait plus les
mouvements de sa tte et de ses mains. Il avait les gestes
tremblants et rduits dun grand vieillard.
Ambre tait juste derrire Altha. Elle parla avec douceur,
du mme ton quelle employait quand Parangon tait en proie
un de ses accs de colre. Laissez tomber, Kyle. Il est mort.
Cela na plus dimportance. Vous tes en sret, maintenant.
Plus dimportance ! dit-il en postillonnant. Plus
dimportance ! Regardez-moi ! Fichtrement amoch. Ta faute !
dclara-t-il soudain en dsignant Altha dun doigt crochu et
tremblant. A la vue de ses mains dformes qui portaient les
traces de fractures systmatiques, elle se sentit au bord de
dfaillir. Ta faute... toi, dnature... veux tre un homme... as
dshonor la famille... as fait que le navire me dteste. Ta faute.
Ta faute.
Altha entendit peine ces paroles, elle constatait quil
cherchait ses mots, quil avait du mal prononcer. Il prit une
grande respiration et son visage se marbra de taches rouges
sous leffort. Je te maudis ! Meurs sur ce navire fou ! Que le
malheur soit sur toi. Un mort bord. Tu vas mourir sur ce pont.
Ecoute-moi bien ! Je te maudis ! Tous ! Je vous maudis ! Il
carta ses mains tremblantes et la salive jaillit de ses lvres.
Altha le considrait, sans mot dire. La vraie maldiction,
ctait quil tait le mari de Keffria, le pre de Himain, Malta et
Selden. Elle se devait de leur rendre cet homme. A cette ide,
son sang se glaa. Malta navait-elle donc pas assez souffert ?

-220-

Elle avait idalis son pre. Fallait-il ramener cette pave ronge
damertume sa sur ?
Il saperut que ses paroles navaient pas fait broncher sa
belle-sur et son visage se plissa sous leffet de la fureur. Il
cracha devant elle, dans lintention de linsulter mais la salive
dgoulina sur son menton et elle ne ressentit que de
lpouvante. Elle trouva les mots et dclara calmement : Kyle,
laissez-le passer, par gard pour le chagrin de sa mre. Laissezles passer.
Pendant quil la fixait de ses yeux hbts, les hommes se
faufilrent emportant le corps de Kennit. Mre les suivit en
lanant Kyle un regard de reproche. Etta tait prs delle,
prsent. Elle croisa brivement les yeux dAltha. Ce qui passa
entre elles deux tait indicible. Merci. La voix tait sche,
charge de ressentiment. La haine brlait encore dans son
regard mais cette haine ntait pas dirige contre Altha. Elle
hassait lodieuse vrit qui les torturait toutes deux. Altha se
dtourna de cette certitude fulgurante. Kennit lavait viole. Etta
le savait et le reconnatre, pour elle, ctait enfoncer un pieu au
cur du souvenir quelle gardait de lui. Ni lune ni lautre ne
pouvaient chapper ce quil leur avait fait.
Altha dtourna la tte et ses yeux retombrent sur Kyle,
qui marmottait toujours en jouant de ses faibles poignets pour
manifester sa colre. Il sloigna, le pas tranant, en gesticulant
dans tous les sens. Son pied gauche tait tourn en dehors de
faon anormale.
Ambre dclara mi-voix : La nuit, dans notre chambre,
tu disais que tu mourais denvie de le revoir au moins une fois.
Pour pouvoir lui reprocher en face ce quil avait fait.
Il ma vol mon navire. Il a dtruit mes rves. Elle
rpta les vieux griefs. Mais ils paraissaient absurdes prsent.
Elle ne pouvait dtacher le regard de la silhouette zigzagante.
Que S nous garde tous ! La rencontre navait dur que
quelques instants mais elle se sentit vieillie de plusieurs annes.
Elle reporta les yeux sur son amie. Prive de ma vengeance
pour la deuxime fois aujourdhui , fit-elle remarquer dune
voix tremblante.

-221-

Ambre lui jeta un coup dil surpris. Cest vraiment ce


que tu ressens ?
Non, non, ce nest pas du tout a. Altha sonda son
cur et fut tonne de ce quelle prouvait. Je suis
reconnaissante. Dtre en vie. Dtre indemne. Davoir dans ma
vie un homme comme Brashen. Par le souffle de S, Ambre, je
nai pas me plaindre. Elle leva la tte, soudain, comme si elle
sveillait dun cauchemar. Il faut quon survive tout a,
Ambre. Il le faut. Jai ma vie faire.
Comme chacun de nous , rpondit Ambre. Elle regarda
droit devant elle, vers la mer o des hommes se battaient sur les
ponts des navires bloqus. Comme nous avons aussi chacun
notre mort , ajouta-t-elle plus doucement.
*
Que ferait Kennit maintenant ? marmonna Himain
pour lui-mme en parcourant du regard les vaisseaux dont le
cercle se refermait. Il avait pris bord les Jamailliens parce quil
navait pas eu le cur de les laisser se noyer ou de les voir
dvors. Faiblesse, aurait dit Kennit. Il avait perdu un temps
prcieux alors quil aurait d sortir son navire de l. Jola les
avait consciencieusement enchans, conformment son
ordre. Cette ide le mettait mal laise. Mais il tait trop tard
pour changer davis. Himain tait seul prsent. Kennit tait
mort, et Etta tait partie le pleurer. Altha tait passe sur le
Parangon. Il avait pris le commandement de Vivacia, car il
naurait pu supporter de voir Jola capitaine. Maintenant quil
avait sa vivenef en main, il avait peur de la perdre ainsi que ses
matelots. Il se rappela la dernire fois quil avait dirig le
bateau. Alors, il avait remplac son pre pour sortir le navire
dune tempte. Aujourdhui, il avait succd Kennit, au cur
de la bataille. Malgr le temps qui stait coul, il se sentait tout
aussi hsitant. Que ferait Kennit ? se rpta-t-il. Son cerveau
refusait de fonctionner.
Kennit est mort. Vivacia pronona les mots durs avec
tendresse. Tu es vivant, Himain Vestrit, cela dpend de toi.
Sauve-nous tous les deux.
-222-

Comment ? Je ne sais pas comment. Il regarda une


nouvelle fois autour de lui. Il fallait quil agisse, et vite.
Lquipage avait foi en lui. Les hommes lui avaient obi de bon
gr, et maintenant il tait paralys alors que la mort les cernait
de prs. Kennit aurait su quoi faire.
Arrte ! Elle lui parlait tout haut comme dans le secret
de son cur. Tu nes pas Kennit. Tu ne peux pas commander
comme il le faisait. Tu dois commander comme Himain
Vestrit. Tu dis que tu as peur dchouer. Quest-ce que tu
rptais Etta, si souvent que ma membrure en rsonne
encore ? Quand on a peur dchouer, on a peur de quelque chose
qui nest pas encore arriv. On prdit son propre chec, et par
linaction, on sy enferme. Ce nest pas ce que tu lui disais ?
Cent fois, rpondit-il en souriant presque. A lpoque o
elle ne voulait mme pas essayer dapprendre lire. Et dautres
fois.
Et ?
Il prit une respiration et se concentra. Il scruta la bataille.
Son ancienne formation revint soudain au premier plan. Il
respira encore, profondment. Quand il expira, il expulsa en
mme temps ses doutes. Il vit le combat comme sil sagissait
dun des jeux dEtta. Dans un conflit, il y a toujours une
faiblesse. Il faut trouver la perce. Il dsigna la Marietta et le
Bouffon, dj engags dans la bataille avec les vaisseaux
jamailliens. Plusieurs autres btiments les rejoignaient.
L-bas ? demanda Vivacia, sceptique tout coup.
Ici. Nous allons faire notre possible pour les dlivrer. Et
nous avec. Il haussa la voix. Jola ! Pare virer ! Archers
pars. En route !
Ctait inattendu mais lorsquil eut compris quil ne pouvait
abandonner ses amis, la dcision tait simple. Vivacia rpondit
de bonne grce la barre et, heureusement, le vent leur tait
favorable. Parangon suivit sans attendre. Himain entrevit
Trell au timon de la vivenef. Cette simple preuve de confiance
lui rendit son assurance. Nhsite pas ! conseilla-t-il au navire.
On va les faire cder.
Un vaisseau jamaillien, ardent et leste, vira pour venir
flanquer Vivacia. Les archers taient aligns le long de la lisse.
-223-

Aux cris des otages, ils tergiversrent un instant puis tirrent.


Himain se jeta plat ventre sur le pont pour viter deux traits
qui le visaient. Une flche atteignit Vivacia lpaule mais
rebondit sans lui faire de mal. Elle poussa un cri aigu
dindignation, aussi perant que celui dun serpent. Le boissorcier navait rien craindre dune flche ordinaire. Le feu
grgeois et les flammes, ctait une autre affaire, mais Himain
estima quils noseraient pas sen servir, les navires tant trop
proches les uns des autres. La bonne brise emporterait
facilement des morceaux de toile enflamms dun vaisseau
lautre. Les archers de Vivacia ripostrent la vole avec
beaucoup plus de prcision. Le petit vaisseau vira pour
sloigner. Himain espra que la nouvelle de la prsence des
otages bord se rpandrait vite.
Juste au moment o il croyait quils en avaient rchapp
sans dommage, un homme tomba du grement. La flche lui
avait transperc la gorge ; Gankis tait mort sans un bruit. Le
vieil homme avait fait partie du premier quipage de Kennit.
Quand son corps saffala sur le pont, Vivacia poussa un
hurlement. Ce ntait pas un cri de femme mais le glapissement
aigu dun dragon indign. La colre qui tait monte en elle
envahit aussi Himain. En rponse, un rugissement leur parvint
de Parangon, rpt en cho par la sonnerie stridente de
trompette du serpent blanc.
Un grand btiment avanait rgulirement dans leur
direction. Sans aucun doute, le capitaine cherchait faire culer
Vivacia jusquau cur de la flottille. Himain valua les
chances. Taille de lavant tant que tu peux, ma dame, lui
ordonna-t-il. Donne tes ordres au timonier, comme tu veux. Il
agrippa le garde-corps et espra quil ne les menait pas tout
droit la mort. La toile pleine et gonfle, ce fut une guerre des
nerfs entre les deux navires. Au dernier moment, le capitaine
ennemi lcha du mou et dborda. Vivacia lui fila littralement
sous la proue. Himain saperut que le serpent blanc tait
mont en ligne pour suivre leur allure quand il rugit et aspergea
lautre vaisseau de son venin.
A prsent le Bouffon en difficult tait juste devant eux.
Une de ses voiles aux couleurs clatantes tait tombe et
-224-

pendait, inutile. Lquipage stait presque dbarrass du


dtachement dabordage mais les deux navires taient encore
crochs par les grappins et les grements emmls. Vivacia
fona sur eux en criant comme un dragon, archers pars. La
Marietta scarta pour leur laisser la place. Les munitions de
Sorcor en flches et en projectiles devaient tre presque
puises.
Regarde-moi a ! sexclama Himain tout coup. Le
serpent blanc avait refait surface prs du vaisseau jamaillien
engag avec le Bouffon. Comme sil devinait leur plan, il rugit et
ouvrit grand la gueule pour pulvriser son venin sur le pont. Les
hommes se mirent hurler. Le serpent tait trop prs, leur
catapulte naurait servi rien. Une vole de flches passa audessus de lui sans latteindre. Il disparut sous les vagues puis
surgit de nouveau prs de la proue. Il laspergea puis ploya sa
grande tte pour lappuyer contre la coque. Il poussa
violemment, en fouettant de la queue. Himain entendit le bois
gmir. Les gros bords, fumant sous le venin, sarquaient sous la
pression. A bord du Bouffon, les hommes sefforaient de
dgager leur navire. Les grements emmls rsistaient mais
des matelots arms de haches les escaladaient en masse. Ils se
librrent en coupant corps perdu, avec entrain. Dans une
grande embarde, les navires finirent par se sparer.
Les pirates sur le Bouffon poussrent des hourras
dintensit ingale, le serpent se dressa encore une fois pour
asperger le navire ennemi. Un archer isol rugit de douleur, fit
voler une seule flche qui frappa le serpent blanc juste derrire
langle de sa mchoire. Le trait senfona et le serpent hurla sa
souffrance. Il secouait follement la tte comme sil cherchait
dloger la flche. Horrifi, Himain aperut une blessure bante
sur le cou de lanimal. Le sang ruisselait et les toxines blanches
scoulaient en fumant. Sa chair tait ronge par son propre
venin. Vivacia poussa un cri de furie et dpouvante.
Parangon les doubla soudain toute allure. Sans aucun
gard pour sa figure de proue, le navire peronna le vaisseau
jamaillien par le milieu. Parangon, hors de lui, fulminait. Il
saisit le garde-corps du btiment ennemi et larracha.

-225-

Himain navait jamais song mesurer la force dune


figure de proue. Sous ses yeux, un Parangon enrag se servait
du garde-corps comme dune massue pour cogner sur le
malheureux vaisseau. Des clats de bois volaient chaque coup.
Les hommes fuyaient, cherchaient sabriter de la grle de bois.
Quand le garde-corps cda, il ta la hache de guerre de sa
ceinture et la brandit deux mains. Chaque fois quil labattait,
il poussait un rugissement. Les bords du pont seffondrrent ;
il tendit alors les bras pour dchirer la toile et le grement. Avec
sa hache et ses mains, il rduisit le vaisseau en miettes devant
les yeux incrdules de Himain. Sur le pont de Parangon, les
hommes terroriss filaient comme des flches pour sabriter.
*
Les autres vaisseaux ennemis avaient recul en position
dfensive. Parangon continuait leur lancer des morceaux
dpave. Une ancre avec une longueur de chane scrasa dans la
mture dun navire. Un canot, projet avec violence, balaya la
moiti dun pont. Dans sa hte de se mettre hors de porte, un
vaisseau jamaillien en peronna un autre. Les deux se mirent
tourner, les grements enchevtrs. Lattaque sauvage de
Parangon leur avait ouvert un passage, ce qui ne les avancerait
gure. Altha vit alors la Marietta dbouquer toute vitesse,
suivie par le Bouffon qui piquait dans la plume. Eux au moins
pourraient schapper.
Parangon ! Parangon ! A la barre, Brashen
spoumonait. Peine perdue. En lui brlait la rage dun dragon,
et chaque coup forcen, il lexhalait en rugissant. Vivacia
sengouffra dans la perce. Suis-moi ! Suis-moi ! criait-elle
Parangon mais il ne paraissait pas entendre. Ses voiles
sefforaient de le pousser en avant, mais il saisit un vaisseau
ennemi dune main et continua de taper dur avec le second. Les
deux vaisseaux gmirent lun contre lautre. Une pierre tomba
sur la poupe avec un bruit mat, rappelant Altha que les
Jamailliens navaient pas cess lattaque. Un autre projectile
toucha le gaillard darrire et emporta un morceau de la lisse de

-226-

Parangon. Si le gouvernail tait dmoli, ils taient perdus. Une


autre pierre. La mort cherchait les prendre.
Kyle Havre tait sorti de sa cachette. Au milieu du chaos, il
dansait une gigue de dment, sur le tillac. Crevez ici ! Crevez
ici, psalmodiait-il dune voix stridente. Cest tout ce que vous
mritez, tous autant que vous tes ! Cest bien fait ! Vous avez
embarqu son corps ! Il va aller par le fond avec nous !
Etta, qui stait enferme avec Mre, apparut et se
prcipita rsolument vers le pont. Un petit vaisseau passait
toute vitesse, le mme qui plus tt avait harcel Vivacia.
Baissez-vous ! lui cria Altha alors que les archers tiraient.
Etta lcouta. Mais pas Kyle.
Il eut un soubresaut, tomba, deux flches fiches dans le
corps. Etta ne lui accorda pas un regard. Elle prit son lan et se
mit courir. Quand elle atteignit le gaillard davant, elle hurla
avec la force dune bourrasque glace. Navire sans foi !
Emmne-nous loin dici. Ou lenfant de Kennit sera mort-n, un
enfant quil ma command dappeler Parangon !
La figure de proue se tourna pour la regarder. Ses larges
yeux bleus brillaient de lclat de la folie. Il la dvisagea et un
silence subit tomba. Dune main, il saisit un membre du
vaisseau dtruit, le souleva au-dessus de sa tte puis le lana sur
la mture dun navire jamaillien qui approchait. Il rengaina sa
hache dans son harnais. Enfin, il prit la carcasse deux mains et
la repoussa avec violence. La force de jet les dirigea vers la
perce qui se resserrait et prcipita lpave sur la route de deux
autres btiments. Libres dentraves, les voiles pleines du
Parangon le projetrent en avant. Rapide comme seule une
vivenef pouvait ltre, il rangea la proue dun vaisseau jamaillien
et se retrouva bientt hors de danger.
Soudain, comme une bndiction de S, la mer libre
stendait devant eux. Parangon sy plongea. Le vent les
poussait, ils filaient la suite de Vivacia. Sur le pont, le sang de
Kyle Havre formait des flaques stagnantes.

-227-

13
SECRETS
Leur fuite les avait entrans vers le nord, dans la mauvaise
direction pour Partage.
Le jour dclinait quand Parangon rattrapa les autres.
Vivacia faisait route bonne allure en tte de leur groupe de
vaisseaux. Himain avait pris le commandement de la petite
force pirate. Altha tait fire de lui. Elle trouvait bien dommage
que son pre ne lait jamais considr avec les yeux de Kennit.
Aucun de ceux qui avaient jamais aim Kyle Havre ne
serait oblig de voir ce quon lui avait fait. En silence, Ambre
avait aid son amie faire glisser le corps la mer. Altha avait
elle-mme pong le sang sur le pont de Parangon que le boissorcier avait refus dabsorber. Elle ne savait toujours pas ce
quelle dirait Malta ou Keffria. Elle savait ce quelle ne leur
dirait pas. Tous ces affreux secrets lui soulevaient, lui gonflaient
le cur.
Elle leva la tte et examina les navires dun il critique.
Vivacia ouvrait la route, naviguant comme seules les vivenefs
en avaient le secret. La Marietta, le petit vaisseau bien voil de
Sorcor, sefforait de suivre lallure. Le pauvre Bouffon mal en
point tranait derrire, vaille que vaille. En dernier venait
Parangon. Altha sentait quil pleurait toujours le serpent.
Kennit faisait partie du navire, prsent, et pourtant elle ne
pouvait renier le lien qui lunissait Parangon. Un
frmissement, presque un frisson, la parcourut.
Elle gagna larrire jusqu la barre la recherche de
Brashen. Elle ntait pas encore prte rendre visite la figure
de proue. Elle se donnait lexcuse quEtta tait sur le gaillard
davant et dsirait sans aucun doute rester seule. Alors quelle
traversait le pont, Ambre dboucha dun panneau de cale,
-228-

charge dune marmite de ragot. Lodeur donna la nause


Altha. Elle ne se souvenait plus de quand datait son dernier
repas.
Smoi tait au timon. Il laccueillit avec un grand sourire et
un clin dil. Jsavais quon vous rcuprerait , sexclama-til. Elle lui envoya une bourrade sur lpaule en passant, surprise
dtre si mue par ses paroles de bienvenue. Sans un mot,
Ambre lui tendit son repas. Il lui confia la barre et vint se placer
prs dAltha. Entre les bouches gloutonnes quil enfournait, il
secouait la tte vers larrire. Ils nabandonnent pas, hein ?
Derrire eux, les vaisseaux jamailliens staient remis de la
folie furieuse de Parangon. Certains donnaient la chasse. Ils
ne prendront pas le risque dabandonner, rpondit Altha. Tant
que nous tenons le Gouverneur, ils ne peuvent pas renoncer. Sil
est vivant, tous leurs plans se disloquent. Ils perdent tout. Elle
observa dun il critique les vaisseaux ennemis. Nous avons
raison de fuir. Certains ne vont pas passer la nuit. Jai dj vu
les effets de la bave de serpent. La toile qui parat solide va
bientt se fendre et tomber en lambeaux. Si on cingle, on peut
en semer au moins quelques-uns. Ensuite, quand on sera oblig
de se battre, on naffrontera quune force plus rduite.
Mieux encore, on peut esprer les perdre dans la nuit,
intervint Brashen derrire eux. Et mme si ce nest pas le cas,
Himain dtient des otages maintenant. Une ombre flotta sur
son visage. Je crois quil nhsitera pas sen servir.
Des otages ? demanda Altha alors que Brashen venait
les rejoindre la lisse darrire. Il tait tout gris ; on aurait dit
quil avait vieilli de plusieurs annes en une seule journe. Il
entoura les paules dAltha et la serra contre lui. Elle mit un
bras autour de sa taille.
A son intonation, elle naurait su dire sil approuvait ou sil
tait scandalis. Au dernier moment, Himain a rcupr une
dizaine de Jamailliens. Des nobles, en juger par leur tenue. Ils
devraient avoir une certaine valeur comme otages. Mais nous
avons raison de fuir tant que nous sommes en position de
marchander. Il y a beaucoup dendroits o se cacher dans les
Iles, et nous suivons trois navires qui connaissent bien ces eaux.
On peut peut-tre chapper la mort aujourdhui.
-229-

Smoi avait fini de manger. Il remercia Ambre et changea


avec elle le plat contre la barre. Il semblait bizarre Altha
quun change aussi banal ait lieu en un jour pareil. La paix lui
tait trangre, dsormais.
Brashen sadressa soudain Ambre : Ornementale ?
demanda-t-il sur un ton accusateur.
Elle haussa les paules, et il y avait de ltonnement dans
ses yeux tranges. Javais fix la hache. Je naurais jamais
pens quil soit capable de la tirer et de lutiliser. Elle secoua la
tte. Plus a va, plus je le trouve bizarre, ce bois-sorcier.
Heureusement pour nous quil sen est servi, fit
remarquer Smoi, approbateur. Vous avez vu comme les clats
volaient ?
Personne neut lair dispos rpondre. Altha sappuya
sur Brashen et constata que lcart augmentait entre eux et leurs
poursuivants. Elle avait tant de choses lui raconter, et
absolument rien dire de plus que ce quexprimait ce simple
contact. Clef apparut tout coup. Il se campa devant Altha et
Brashen et secoua la tte dun air dsapprobateur. Devant
lquipage, et tout l monde , leur reprocha-t-il avec un grand
sourire irrespectueux. Altha essaya de lui donner un grand
coup pour rire. A sa surprise, Clef attrapa sa main au vol et la
porta avec fermet sa joue. Chouette de vous voir de retour,
dit-il tout trac. Chouette que vous tes pas mort. Il relcha
la main aussi vite quil lavait saisie. Comment qua se fait
quvous avez rien dit encor Parangon ? Il a une figure toute
neuve, savez ? Et une hache. Et des yeux bleus comme moi.
Des yeux bleus ? Ambre explosa, incrdule. Ils sont
censs tre brun fonc, presque noirs. Elle fit brusquement
volte-face et sloigna prcipitamment.
Il est bizarre, ce bois-sorcier, lui rappela Brashen avec
suffisance.
Cest trop tard pour les changer, fit remarquer Clef
joyeusement. En plus, moi jles aime bien. Zont lair gentils.
Comme ceux dMre. Il se dpcha de suivre Ambre.
Ils taient presque seuls, prsent, si on ne tenait pas
compte de Smoi. Le vieux matelot garda les yeux fixs devant
lui par dlicatesse quand le capitaine embrassa Altha. Le
-230-

souvenir de lagression de Kennit simposa fugitivement. Alors


elle saisit Brashen et lembrassa son tour avec provocation, se
refusant toute comparaison entre ce baiser et lacte du pirate.
Elle ne laisserait pas cette chose sinterposer entre eux.
Pourtant, quand elle le lcha, elle surprit comme une
ombre dans ses yeux. Il tait trop sensible. Il la dvisagea dun
air interrogateur. Elle haussa imperceptiblement les paules. Ce
ntait pas le moment de lui dire. Mais serait-ce jamais le
moment de tout lui rvler ?
Il croyait sans doute changer de sujet. Alors, pourquoi
nallons-nous pas voir Parangon pour lui apprendre que tu es
bord, saine et sauve ?
Il le sait dj. Cest grce lui si jy suis. Elle ntait pas
encore remise de sa stupfaction quand la figure de proue lavait
attrape et quelle avait vu ses yeux. Les yeux de Kennit. Elle
avait bien failli se couvrir de honte en hurlant lorsque les
grandes mains staient refermes sur elle. Elle savait que
Parangon lavait senti. Il navait pas suspendu son geste mais
lavait dpose promptement dans les bras de Brashen. Elle
rpondit au silence perplexe de Brashen : Je le verrai et lui
parlerai quand nous serons tranquilles, Brashen. Pas tout de
suite. Elle fit un dbut de tentative : Kennit fait partie de lui,
maintenant, non ?
Il essaya de lui expliquer. Kennit tait un Ludchance. Tu
savais a ?
Non, dit-elle lentement. Kennit tait issu des Marchands
de Terrilville ? Cette ide lpouvanta.
Brashen lui laissa le temps dassimiler la nouvelle avant
dajouter : Nous nous doutions depuis Partage que Parangon
tait le navire lgendaire dIgrot. Terrilville a toujours ni que le
pirate ait eu une vivenef. Mais ctait vrai : Parangon. Il avait
pris Kennit en otage pour asservir le navire.
Par le souffle de S ! Tout concordait maintenant. Elle
regroupa tant bien que mal tous les lments. Alors Kennit est
revenu mourir chez lui, mourir sur son pont. Pour ne faire quun
avec son navire. Un petit frisson dhorreur lui parcourut
lchin.

-231-

Brashen acquiesa de la tte en lobservant. Il la toujours


t, Altha. Je ne crois pas que sa mort sur le pont ait chang
Parangon, except quil a trouv la paix. Il est enfin lui-mme,
un tre complet. Dragons, Ludchance, hommes et petit garon,
et Kennit, ils sont tous confondus en un. Elle se dtourna,
mais il lui prit le menton et lui releva le visage. Et nous, dit-il
presque farouchement. Toi et moi. Ambre et Jek. Clef. Tout ce
que nous avons mis en lui en fait partie aussi. Ne te dtourne
pas de lui maintenant. Je ten prie. Ne cesse pas de laimer.
Elle pouvait peine se concentrer sur ce quil disait. Elle
avait redout de raconter le viol Brashen mais avait dcid
quil le fallait. Pourtant comment tait-ce possible sans nuire
aux sentiments quil portait au navire ? Les mandres de ses
penses lui donnaient le vertige.
Altha ? demanda Brashen, inquiet.
Jessaierai , rpondit-elle faiblement. Sans se soucier
quon la voie, elle lattira soudain et ltreignit. Tiens-moi, ditelle farouchement. Tiens-moi trs, trs serre.
*
Elle avait promis quelle essaierait. Brashen se dfendit
grand-peine dinsister. Quelque chose stait pass bord de
Vivacia, quelque chose qui lloignait de lui, maintenant. Il posa
le menton sur ses cheveux bruns et lenveloppa dans ses bras. Il
pensa avoir devin.
Altha parut sentir ses penses, car elle changea de sujet.
a clapote. Elle bougea un peu dans ses bras. Il feignit de ne
pas remarquer quelle schait des larmes sur sa chemise.
En effet. Jai ide quun coup de chien se prpare. Mais
on en a dj subi. Parangon se comporte bien dans la tempte.
On pourra dautant mieux se cacher.
Je crois quon les distance.
Ils ont teint leurs fanaux. Ils esprent nous surprendre
dans le noir.
Il faudrait dabord quils nous trouvent.
a va tre plus difficile pour la Marietta et le Bouffon de
garder la mme allure que les vivenefs dans le noir.
-232-

Ils avancent sans lumire, eux aussi.


Vivacia ne les abandonnera pas. Elle les protgera, quels
que soient les risques.
Une conversation banale, un rappel dvidences. Pour
Brashen, cela sautait aux yeux : elle avait retrouv la Vivacia et
son cur en mme temps. Il ne pouvait le lui reprocher, Vivacia
tait le navire de sa famille. Kennit mort, elle avait de srieuses
chances de la rcuprer. Et, la diffrence de Parangon,
Vivacia navait pas absorb lme dun pirate assassin qui avait
caus de grands prjudices la famille dAltha. Quand elle tait
passe sur le Parangon, il stait illusionn en croyant quelle
tait revenue pour lui. Mais en fait elle tait venue lui
communiquer les plans de bataille. En remarquant les plis
distraits de son front, il devinait o taient ses penses.
Elle laimait, sa manire. Elle lui donnait ce quelle
pouvait sans abandonner son navire et sa famille. Il navait pas
le droit de lui en demander davantage. Sil avait eu encore une
famille, peut-tre aurait-il lui aussi t tiraill. Un bref instant, il
songea quitter Parangon pour la suivre. Mais ctait
impossible. Personne ne connaissait ce navire comme lui.
Personne navait autant souffert avec lui. Il ne pouvait rendre
Parangon vulnrable un capitaine qui ne tolrerait peut-tre
pas ses sautes dhumeur. Et Clef ? Arracherait-il le gamin au
navire qui laimait ? Ou le laisserait-il sur Parangon, pour tre
form par un matre qui nagirait peut-tre pas au mieux des
intrts du garon ? Et Smoi ne serait pas lieutenant sous les
ordres dun autre capitaine. Il redeviendrait un ivrogne fini et
perdrait boire ce qui lui restait de vie. Non. Il avait beau aimer
Altha, il avait des responsabilits. Elle ne respecterait pas un
homme qui abandonnerait son navire pour la suivre. Cen tait
fini pour Brashen Trell de se drober ses devoirs. Il devait
demeurer ici, et le cas chant, aimer Altha de loin, et quand ils
pourraient tre runis.
En reconnaissant tout cela, il comprit quil avait bel et bien
une famille.
*

-233-

Etta tait appuye la lisse, les yeux perdus dans le noir.


Parangon sentait son contact, bien que sa prsence fut limite
la chaude pression de ses avant-bras sur le bois-sorcier. Sans
lien avec elle, il ne pouvait percevoir ses motions.
Elle rompit brusquement le silence. Je connais un peu les
vivenefs. Par Vivacia.
Il navait rien rpondre. Il attendit.
Je ne sais pas pourquoi, je ne comprends pas comment,
mais Kennit tait de ta famille. Quand il est mort, il est entr en
toi ? Sa voix se crispa sur les mots maladroits. Il la sentit
trembler.
Cest une faon de parler. Sa rponse paraissait trop
froide ; il chercha ajouter quelque chose de plus doux. Il a
toujours fait partie de moi et moi de lui. Pour de nombreuses
raisons, nous avions des liens exceptionnels. Il tait trs
important pour nous deux quil revienne lheure de sa mort. Je
le savais. Je ne crois pas que Kennit lavait compris jusquau
dernier moment.
Elle inspira. Dune voix trangle, elle demanda : Alors tu
es Kennit, maintenant ?
Non. Je suis dsol. Kennit fait partie de moi. Il me
complte. Mais je suis Parangon, irrvocablement. Ctait bon
de faire cette dclaration. Il se douta que pour elle ses paroles
pouvaient tre douloureuses entendre. A sa grande surprise, il
prouva un chagrin sincre davoir la blesser. Il chercha en
vain se rappeler la dernire fois quil avait expriment pareil
sentiment. Etait-ce encore un aspect de la plnitude, cette
empathie ? Il faudrait du temps pour sy adapter.
Alors, il a disparu , constata-t-elle dune voix morne.
Elle avait peine respirer. Mais pourquoi nas-tu pas pu le
gurir comme Vivacia a guri Himain ?
Il rflchit un moment. Tu dis quelle la guri ? Je ne
suis pas au courant. Je peux seulement deviner : elle a fait ce
que font les dragons, quand ils y sont obligs. Ils brlent les
rserves de leur corps pour acclrer une gurison. Si Vivacia a
fait a pour Himain, il a eu de la chance dy survivre. Rares
sont les humains qui disposent de ces rserves. Ce ntait
certainement pas le cas de Kennit.
-234-

Le silence dEtta se prolongea. La nuit spaissit autour


deux. Mme lobscurit rjouissait sa vue toute neuve. La nuit
ntait pas vraiment noire. Il tourna les yeux vers le ciel, vers les
nuages qui cachaient puis dvoilaient la lune et les toiles. La
mer brasillait. Sa vue perante, part de son hritage de dragon,
discernait les contours des navires quil suivait.
Tu saurais quelque chose sur lui... Kennit ? Si je te
demandais quelque chose, tu pourrais me dire la vrit ?
Peut-tre , rpondit Parangon en hsitant. Il se tourna
pour la regarder. Elle avait retir les mains de la lisse et jouait
fbrilement avec son bracelet.
Est-ce quil maimait ? La question clata, douloureuse
dans son intensit. Est-ce quil maimait vraiment ? Jai besoin
de savoir.
Kennit fait partie de moi. Mais je ne suis pas Kennit.
Parangon dbattait furieusement avec lui-mme. Elle portait
un enfant, lenfant quil avait promis son navire il y avait si
longtemps. Parangon Ludchance. Un enfant avait besoin dtre
aim, dtre aim sans rserve.
Si tu as ses souvenirs, tu connais la vrit, insista-t-elle.
Est-ce quil maimait ?
Oui, il taimait. Il lui donna ce quelle avait besoin
dentendre, sans scrupule. Jai les souvenirs de Kennit mais je
ne suis pas Kennit. Pourtant, je peux mentir aussi bien que lui.
Et pour une meilleure cause. Il taimait aussi profondment
quil en tait capable. Cela, au moins, tait vrai.
Merci. Aussi claire et fugace quune goutte de pluie, la
pense latteignit. Il ttonna pour en trouver la source mais ne
dcouvrit rien. La voix lui avait paru singulirement familire,
presque comme si elle venait de Kennit, pourtant ctait
lextrieur de lui.
Merci, rpta Etta son insu. Tu ne peux pas savoir
quel point je te remercie. De notre part tous les deux. Elle
sloigna rapidement du gaillard davant, le laissant rflchir sur
ce mystre.
Devant lui, sur le pont du Bouffon, un fanal salluma
soudainement. On le tint lavant trois fois, il se balana une
fois, puis steignit. Ctait toujours surprenant davoir ainsi
-235-

accs aux souvenirs de Kennit. Il lui appartenait de dchiffrer


les vieux signaux des pirates. Brashen tait appel sur la
Vivacia.
*
Il y a intrt ce que ce soit important , grommela
Brashen Altha, alors quils taient penchs sur les avirons.
Etta et Ambre manuvraient une deuxime paire. Les rafales de
vent plaquaient les cheveux clairsems dAmbre sur son visage
marbr. Etta regardait droit devant elle.
Je suis sre que cest important , marmonna Altha. Ils
souquaient dur, luttant contre le vent, leau et la nuit pour
rattraper le navire de tte. Les quatre vaisseaux staient
rapprochs les uns des autres mais navaient pas mouill, mme
pour cette runion. Vivacia les guidait travers un labyrinthe
de petites les. Certaines apparaissaient, abruptes et rocheuses,
dautres ne se voyaient que par le ressac qui se brisait sur une
surface dchiquete. Les navires sinuaient entre les lots.
Brashen devinait qu mare basse cette route serait
impraticable. Il esprait que Himain et Vivacia la
connaissaient aussi bien quils en avaient lair.
Il approuvait la dcision de mettre autant de distance que
possible entre les vaisseaux jamailliens et eux mais il ntait pas
convaincu de la ncessit de quitter son navire pour aller bord
de Vivacia. Altha lui avait affirm quon pouvait faire
confiance Himain mais il se disait quil ne connaissait gure
lquipage de la Vivacia ni les capitaines et matelots des deux
autres vaisseaux. Ils avaient t plongs dans une alliance
improbable avec les pirates. Il gardait le souvenir encore frais
dans sa mmoire dtre enferm dans la cale dun navire qui
sombrait.
Vivacia les recueillit alors quune pluie battante stait
mise tomber. A la lueur dune lanterne sourde, on les hissa
bord. Les canots de la Marietta et du Bouffon taient dj
arrivs. Ils taient les derniers. La mfiance de Brashen
augmenta dun cran. Etta fut la premire prendre pied. Altha
allait suivre mais il larrta dun geste. Jy vais dabord,
-236-

gronda-t-il tout bas. Au premier signe de trahison, retourne sur


Parangon.
Je ne crois pas quil y ait de craintes avoir, objecta
Altha, mais il secoua la tte.
Je tai perdue une fois. Je ne risquerai pas une seconde.
Homme sage , fit remarquer Ambre mi-voix alors
quil saisissait lchelle de corde mouille et commenait
grimper. Ds quil posa les mains sur la lisse de Vivacia, il fut
submerg par une folle motion. Il fut attendri jusquaux
larmes. La chaleur de laccueil se rpandit en lui. La joie de
Vivacia de le savoir sain et sauf. Il prit le pied sur le pont quil
navait pas foul depuis le jour de lveil de la vivenef.
Brashen Trell ! sexclama le navire dune voix de
contralto. Parangon ta fait du bien. Tu es devenu plus sensible
que quand tu arpentais mon pont. Pour la premire fois depuis
mon veil, je te souhaite la bienvenue bord.
Merci , russit-il dire. Etta ntait nulle part en vue.
Himain se tenait sur le pont sous la pluie battante, et lui
tendait la main. Le gamin effac quil avait rencontr aux
funrailles dEphron tait plant bien droit devant lui et
soutenait son regard. Un profond chagrin avait marqu son
visage. Il ne serait jamais un homme imposant, mais homme il
tait devenu, sans conteste. Vous vous souvenez o se trouve
la chambre des cartes, je pense , dit-il, et Brashen se surprit
rpondre au sourire familier de la mme faon. La ressemblance
de Himain avec Altha tait vraiment surnaturelle.
Il scruta Altha quand elle monta bord. Il la vit
silluminer quand elle posa les mains sur la lisse. Malta vint sa
rencontre et elles engagrent aussitt la conversation en se
htant de rentrer lintrieur. Ambre semblait moins touche
par son premier contact avec la vivenef. Ce fut lorsquelle posa
les yeux sur Himain que son visage se relcha sous la
stupfaction. Le petit esclave neuf doigts ! laissa-t-elle
chapper.
Himain porta une main sa joue, puis la baissa avec
embarras. Il adressa Brashen un regard gn tandis quAmbre
le dvisageait. Jek surgit alors de lobscurit pour saisir son
amie dans une treinte vigoureuse. Ouaouh ! Tu as une sale
-237-

tte, pire que la mienne ! sexclama-t-elle alors que Himain


se dtournait en hte. Brashen prouvait des motions mles
en marchant sur le pont autrefois si familier. Kennit avait bien
entretenu le navire, remarqua-t-il. Il avait t un bon capitaine.
Puis il secoua la tte, ayant du mal croire quune telle pense
lui soit venue.
Il y avait beaucoup de monde dans la chambre des cartes.
Etta tait l, de mme que le fianc de Malta. Reyn paraissait
dtermin ne pas relever lattention dont il tait lobjet. Le
Gouverneur tait tout pntr de sa propre importance. Deux
hommes, lun forte carrure et rbl, lautre vtu
somptueusement, devaient tre les autres capitaines pirates. Les
yeux de lhomme rbl taient rougis par les larmes. Son
compagnon roux arborait une physionomie empreinte de
gravit. Ils savaient donc que Kennit tait mort.
Les captifs jamailliens taient aligns le long de la cloison,
un groupe loqueteux et harass. Certains paraissaient sur le
point de seffondrer. Himain referma la porte derrire lui et
leur accorda un instant pour retirer leurs capotes mouilles. Il
indiqua dun geste les siges serrs autour de la table tandis que
lui-mme restait debout. Le pirate costaud leur versa tous de
leau-de-vie. Brashen fut bien aise de goter lalcool
rconfortant. Il reconnut les petits verres. Ephron Vestrit les
rservait pour les grandes occasions. Altha se hta de sasseoir
ct de lui. Elle se pencha et chuchota prcipitamment :
Excellentes nouvelles ! Quand Reyn et le dragon ont quitt
Terrilville, ma mre, Keffria et Selden taient tous l et en
bonne sant. Elle inspira. Hlas, ce sont les seules bonnes
nouvelles. Ma famille est ruine, ma maison a t saccage ainsi
que nos proprits. Aujourdhui plus que jamais, une vivenef...
je te dirai aprs , se reprit-elle aussitt en sapercevant que
toutes les conversations staient tues autour de la table.
Himain respira et dclara dune voix nette : Je sais que
vous ntes pas ravis davoir d quitter vos navires. Ctait
ncessaire. La mort de Kennit nous a forcs prendre un
certain nombre de dcisions. Je vais vous dire ce que jai dcid,
et je laisserai chacun de vous tracer sa route en consquence.

-238-

Nous y voil, songea Brashen : la prise de commandement,


lautorit. Il sattendit presque que quelquun la rcuse mais ils
gardrent tous le silence. Les capitaines pirates sen taient dj
remis lui. Tout le monde attendit respectueusement. Seul le
Gouverneur, qui affichait un sourire satisfait, laissait entendre
quil savait dj ce qui allait venir.
Himain respira un bon coup. Le trait, que le roi Kennit
et le Grand Seigneur Gouverneur Magnadon Cosgo de Jamaillia
ont soigneusement forg a t reconnu et ratifi par ces
nobles.
Un silence stupfait accueillit ces paroles. Le capitaine
Rouge et Sorcor se dressrent dun bond en poussant des cris de
triomphe. Etta leva les yeux vers Himain. Tu as russi ?
demanda-t-elle tonne. Tu as achev ce quil nous avait
promis ?
Jai commenc, rpondit-il tristement. Ma sur Malta a
largement contribu les amener cette sage dcision. Mais il
reste beaucoup faire.
Sur un regard de Himain, les deux capitaines se rassirent.
La voix grave de Sorcor rompit le silence. Son ton trahissait une
intense satisfaction. Quand vous mavez dit que Kennit tait
mort, jai cru que nos rves taient morts avec lui. Jaurais d
avoir plus confiance, Himain. Kennit ne sest pas tromp en
vous choisissant.
Une ombre de sourire passa sur ses lvres et il reprit avec
gravit : Nous connaissons bien ces eaux. Nous avons sem la
flottille jamaillienne dans la nuit. Ds que Sorcor et Rouge
auront regagn leurs navires, je propose quils se sparent,
quils fassent une boucle par les les pour se rendre Partage.
De l, quils envoient des oiseaux afin de rassembler une flotte
de pirates. Puis quils attendent tranquillement larrive des
autres navires.
Et vous, commandant ? demanda Sorcor.
Jirai avec vous, Sorcor, sur la Marietta. Ainsi quEtta et
le Grand Seigneur Gouverneur, et nos prisonniers... nobles
htes , se reprit-il tout uniment. Il leva la main pour prvenir
les questions. Le Gouverneur requiert notre protection et
notre soutien. Nous masserons notre flotte Partage. L nous
-239-

entreprendrons dorganiser son retour Jamaillia, o il pourra


prsenter aux nobles rests l-bas le trait sign qui lallie au
royaume des Iles des Pirates. Nos htes demeureront Partage,
o ils seront bien soigns, jusqu ce que nos prtentions soient
reconnues. Maintenant, Etta... Il sinterrompit puis se lana.
La reine Etta, choisie par Kennit pour naviguer ses cts, et
la mre de son fils venir, nous accompagnera pour sassurer de
la reconnaissance effective des prtentions des Iles des Pirates.
Elle rgnera jusqu ce que son enfant soit en ge de monter sur
le trne.
Un enfant ? Vous portez son enfant ? Sorcor se leva
dun bond puis se jeta sur Etta pour lembrasser ltouffer. Les
larmes ruisselaient sur son visage sans quil songe les retenir.
Plus de jeux dpe jusqu la naissance du bb , conseilla-til, en la tenant bout de bras. Il prit un air vex quand Rouge se
mit rire. Etta, elle, parut bouleverse, puis tonne. Quand
Sorcor reprit son sige, il laissa sa grande main sur le poignet
dEtta comme pour la garder proximit et la protger.
Kennit nous a laiss un fils , confirma Himain lorsque
le brouhaha se fut apais. Il croisa le regard dEtta en ajoutant :
Un hritier qui rgnera aprs lui, quand il sera en ge. Mais
jusque-l, il nous appartient de mettre excution les projets de
Kennit et dhonorer sa parole.
Brashen sentait Altha e crisper chaque mention du
nom du pirate. Elle considrait son neveu avec des yeux noirs.
Sous la table, Brashen chercha sa main. Elle sen saisit avec
force.
Le Gouverneur se leva brusquement. Je tiendrai parole,
annona-t-il comme sil leur faisait une surprise. Ces derniers
jours, jai constat par moi-mme que les Iles des Pirates ont le
droit de se gouverner seules. Je dois compter sur votre soutien
pour regagner mon trne mais ds que je serai de retour
Jamaillia...
H ! Quen est-il de Vivacia ? Pourquoi tout le monde
doit embarquer sur la Marietta ? Sorcor ne parut pas
sapercevoir quil avait interrompu le Grand Seigneur
Magnadon, Gouverneur de Jamaillia. Himain reprit les choses
en main avec aisance.
-240-

Vivacia sen va pour tenir une des promesses de Kennit.


Nous avons tous une dette envers les serpents. Ils sont partis
vers le nord, la suite du dragon. Mais Vivacia affirme quils
auront besoin delle durant leur voyage. Elle sent quelle doit les
suivre. De plus, Kennit le lui a promis. Il marqua une pause et
reprit avec une vidente difficult : Je ne peux pas men aller
avec elle. Jaimerais beaucoup, car jai trs envie de revoir ma
famille. Mais mon devoir me retient ici, pour un certain temps
encore. Il fixa enfin les yeux sur Altha. Je demande
Altha Vestrit demmener Vivacia vers le nord. Jola sest
exprim au nom de lquipage. Les hommes la suivront, comme
ctait la volont du capitaine Kennit. Cependant, je te prviens,
Altha. Vivacia a promis Kennit que, lorsque son devoir
envers les serpents serait accompli, elle reviendrait. Et cest
aussi le vu du navire. Guider les serpents jusqu leur pays.
Apporter de nos nouvelles Terrilville. Mais, aprs quoi, vous
devrez nous revenir toutes les deux.
Himain leva la main pour arrter Altha qui sapprtait
intervenir et, chose tonnante, elle sinclina et garda le silence.
Il reporta les yeux sur Brashen qui le dvisageait, paralys. Il
stait dout de ce qui allait venir, mais la ralit tait pourtant
comme un coup de massue. Himain venait de lui reprendre
Altha. Une fois de plus, le devoir envers sa famille et le navire
lappelait. Elle verrait se raliser son rve de commander
Vivacia, elle rentrerait, victorieuse, Terrilville. Aprs quoi elle
devrait rendre Vivacia Partage. Quitterait-elle alors son navire
pour revenir vers lui ? Il en doutait. Il lui serra la main mais il
comprit quelle tait dj partie. Il eut bien du mal se
concentrer sur les paroles de Himain.
Parangon et vous tes libres de faire ce que vous voulez,
Brashen Trell. Mais je demande que Parangon accompagne
Vivacia jusquau fleuve des Pluies avec les serpents. Vivacia dit
que deux vivenefs les guideront et les protgeront mieux quune
seule. Malta et Reyn souhaiteront sans doute faire le voyage
avec vous.
Reyn dclara, la surprise de tous : Nous aurons besoin
de deux navires contre les Chalcdiens qui se dirigent l-bas.
Lun pour protger, lautre pour combattre.
-241-

Nous avons entendu des rumeurs, reconnut Himain


avec consternation. Mais ce ntaient que des rumeurs.
Croyez-les , dit Reyn. Il se retourna sur sa chaise pour
sadresser aux nobles jamailliens aligns le long de la cloison. Il
les parcourut de son regard cuivr. Alors quavec Tintaglia
nous volions vers le sud, nous avons aperu des vaisseaux
chalcdiens flanqus de galres. Ce qui, comme vous le savez,
est leur formation tactique de guerre. Jai ide que Jamaillia
constitue leur cible. Ils ont dcid, je crois, que le petit butin
laiss Terrilville ne valait pas de se battre contre un dragon.
Malta prit son tour la parole. Je remarque sur vos
visages que vous doutez de nous. Mais jai assist leur
premire attaque sur Terrilville. Reyn, lui, tait prsent lors de
la dernire. Vos conspirateurs chalcdiens nont vu aucune
raison de vous attendre. Ils espraient sapproprier le plus gros
du butin avant votre arrive. Je ne crois pas, non plus, quils
aient jamais eu lintention de livrer Terrilville aux fils et frres
des Nouveaux Marchands. Frustrs de la proie facile que vous
leur aviez promise Terrilville, chasss par Tintaglia, ils se
dirigent prsent vers le sud. Ce sont les allis que vous vous
tes choisis. Votre Gouverneur sest montr plus avis. Vous
avez sign le trait sous la contrainte. Je puis lire dans vos
curs : la premire occasion, vous vous ddirez. Ce serait
insens. Vous devriez encourager lalliance de votre Gouverneur
avec les Iles des Pirates car, lorsque les vaisseaux et galres
chalcdiens arriveront, vous aurez besoin de tous les amis que
vous pourrez mobiliser. Elle les scruta un par un. Souvenezvous bien de ce que je dis. Ils sont sans piti.
Il y avait peine un an, Malta avait essay ses ruses sur
Brashen. A ces paroles, il comprit que son astuce de gamine
avait mri en authentique diplomatie. Plusieurs nobles
changrent des regards impressionns. Le Gouverneur luimme paraissait ravi, il approuvait de la tte comme si elle
navait fait quexprimer tout haut ce quil pensait.
*

-242-

Malta se plaqua les mains sur les oreilles avant que Reyn
nait peru le bruit. Quand il lentendit enfin, il tressaillit
comme elle. Les autres jetaient des regards affols, un seigneur
jamaillien gmit : Les serpents reviennent !
Non, cest Tintaglia , rpondit Reyn. Il fut saisi
dangoisse. Le dragon appelait laide. Il se dirigea vers la porte,
tout le monde se leva et le suivit. Malta lui prit la main quand ils
sortirent sur le pont. Ensemble, ils scrutrent le ciel, sous la
pluie battante. Tintaglia les survolait, une ple lueur dargent et
de bleu sur le ciel couvert. Elle battait lourdement des ailes. Elle
vira en dcrivant un large cercle puis poussa un nouveau cri. A
la stupfaction de Reyn, on lui rpondit : la raction de Vivacia
fit vibrer le pont. Un appel plus grave, venu de Parangon, lui fit
cho.
Malta tait fige, les yeux levs dans une crainte
respectueuse. Le bruit mourut et elle regarda Reyn dun air
interrogateur. Elle demande de laide ?
Reyn eut un petit grognement. Non, elle exige. Tintaglia
demande rarement quelque chose. Il avait parl avec
duret mais il avait le cur serr. Ils taient devenus trop
proches pour que le dragon puisse lui cacher sa peur. Il sentait
la fois sa fatigue et son profond chagrin.
Je nai pas tout compris, ajouta Malta. Cest mme
stupfiant que jaie compris quelque chose.
Reyn rpondit voix basse : Plus tu passes de temps
dans son voisinage, plus elle te parle clairement en esprit. Je
crois que nos oreilles ny sont pas pour grand-chose. Les
vocalises du dragon branlrent le ciel. Tout autour deux, les
matelots se dvissaient le cou pour regarder lanimal ou
couraient, tremblants, se mettre labri. Reyn leva les yeux,
sans se soucier de la pluie qui inondait son visage. Il parla voix
forte afin dtre entendu par-dessus les cris des navires.
Le dragon est puis. Il vole trop vite, et les serpents ne
peuvent pas le suivre. Il a d tournoyer constamment afin de les
attendre. Il na pas chass, na pas mang, car il a peur de
quitter ses serpents. Un vaisseau chalcdien la attaqu. Il na
pas t grivement bless mais les serpents se sont retourns
contre le navire. Il reprit haleine. Ils savaient comment on
-243-

tue les serpents. Les archers en ont abattu six avant quils ne
coulent le vaisseau. Le chagrin et lindignation de la vivenef
montrent en eux. Le nud se repose pour la nuit mais le
dragon est revenu et exige notre aide. Il se tourna dun air
suppliant vers les capitaines. Lobscurit la surpris. Il a besoin
datterrir sur une plage de sable, ou quelque part, avec un feu
qui le guidera.
Sorcor prit soudain la parole. La vase, a irait ? Cest
glissant mais moins dur que les rochers.
Lle Puante, confirma Etta.
Ce nest pas loin dici, ajouta Rouge. Il la survole
probablement chaque fois quil tourne. Lendroit ne convient
pas pour un navire. Les eaux sont trop peu profondes.
Mais on peut y amener un canot, fit Etta en cartant
lobjection. Et il y a plein de bois flott pour faire du feu.
Il faut y aller tout de suite. Reyn leva un regard
anxieux vers le ciel. Si lon ne se dpche pas, locan va
lengloutir. Il est bout de forces.

-244-

14
LA VOLONT DUN DRAGON
Le bois flott, trop humide, ne voulait pas prendre. Alors
que Reyn tait aux prises avec lamadou que le vent ne cessait
dteindre, Malta retira sa cape et la fourra dans lamas de bois.
Il leva les yeux en entendant un grand fracas : elle avait bris
leur lanterne sur le tas. Peu aprs, des flammes lchaient les
bords de la cape, et il entendait, rassur, le crpitement
bienvenu du bois qui prenait feu. Malta tait venue sabriter
sous la cape de Reyn. Himain leur jeta un regard singulier, elle
pointa le menton et le toisa dun air de dfi. Elle pressa
fermement son corps tremp et tremblant contre Reyn. Dans
lobscurit qui les protgeait, il la serra en humant le parfum de
ses cheveux. Il eut la hardiesse de lembrasser sur le sommet de
la tte. Les fines cailles de sa crte lui rprent un peu la joue
et Malta eut un frisson involontaire. Il sentit une vague de
chaleur affluer en elle. Elle leva les yeux vers lui, la surprise
intensifiant lclat de ses yeux du dsert des Pluies.
Reyn, fit-elle haletante, la fois ravie et scandalise. Tu
ne devrais pas, gronda-t-elle sur un ton guind.
Tu es sre ? demanda-t-il tout prs de son oreille.
Pas quand mon frre nous regarde , se reprit-elle, le
souffle court.
Le feu flambait haut, prsent. Reyn leva un regard
anxieux vers le ciel. Il navait pas entendu Tintaglia passer audessus deux depuis un certain temps mais langoisse du dragon
pesait avec force et se communiquait lui. Il devait tre encore
l-haut, quelque part. Reyn parcourut des yeux les gens qui
taient venus avec eux sur la plage. Lle Puante portait bien son
nom. Ils taient tous dans la vase jusquaux genoux et Rouge,

-245-

son grand dgot, tait tomb et regrettait probablement le


dsir quil avait eu de voir un dragon de prs.
On alluma un second feu avec le premier. Sur leau, les
navires se mirent soudain pousser des cris et le dragon leur
rpondit de loin. Reyn lana un avertissement. Ecartezvous !
Tintaglia descendit dans un lourd battement dailes, luttant
contre la pluie et les bourrasques de vent. Reyn sattendait
quelle atterrisse avec grce, dlivre quelle tait de son fardeau
humain. Mais comme Sorcor lavait dit, la vase tait trs
glissante. Les pattes raidies du dragon draprent et la boue
vola de tous cts sous ses violents coups de queue et ses
battements dailes. Elle freina juste devant le feu. Elle tait
furieuse davoir perdu sa dignit et ses yeux flamboyaient. Elle
secoua ses ailes ruisselantes et claboussa les humains encore
un peu plus.
Pourquoi as-tu choisi cette plage, espce dimbcile ?
demanda-t-elle, furibonde, puis elle ajouta : Il ny a rien
manger ?
Elle se plaignit tout le temps quelle mit dvorer deux
ttes de porc et de la viande sale. Mauvais, collant, trop petit
pour mordre comme il faut, dclara-t-elle la fin de son repas,
et elle sloigna pesamment vers une source voisine.
Il est immense ! sexclama Sorcor, merveill.
Reyn prit conscience quil stait habitu sa magnificence.
Malta avait ses souvenirs de la bote rves mais, pour les
autres, ctait la premire fois quils avaient loccasion de voir un
dragon pos terre.
Il est dune beaut ! A la fois dans sa forme et dans ses
mouvements, murmura Ambre. Je vois maintenant ce que
voulait dire Parangon. Seul un authentique dragon est un
dragon. Tous les autres ne sont que ples imitations.
Jek jeta Ambre un regard ddaigneux. Les dragons des
Six-Duchs me conviennent trs bien. Ils tauraient convenu
aussi, si tu avais vcu dans la peur dtre forgise. Mais, admitelle contrecur, il est tonnant. Reyn se dtourna de leur
conversation inintelligible.

-246-

Je me demande quoi aurait ressembl Vivacia , dit


Altha mi-voix. Le feu dansait dans ses yeux, fixs sur la
silhouette obscure du dragon.
Ou les dragons de Parangon , complta Brashen, par
loyaut envers son navire.
Reyn prouva un soupon de remords en entendant ces
paroles. Sa famille avait transform les dragons en navires.
Faudrait-il un jour rendre des comptes ? Il chassa cette pense.
De son pas lourd, Tintaglia revint de la source ; elle avait
nettoy la boue de ses ailes et de son ventre. Elle adressa Reyn
tin regard mauvais de ses yeux argents : Javais dit
sable , fit-elle sur vin ton de reproche. Elle balana sa
grande tte pour examiner le groupe des humains. Bien ,
salua-t-elle. Elle passa sans transition des plaintes aux
exigences. Il faut faire un autre feu, plus loign des vagues, l
o commencent les rochers. La pierre nest pas un lit idal mais
cest mieux que la vase et il faut que je me repose cette nuit.
Alors, elle aperut Malta. Ses yeux se mirent tournoyer et
luirent comme des pleines lunes. Avance dans la lumire,
petite sur. Que je te voie. Reyn craignit que Malta noffense
le dragon en hsitant, mais elle sapprocha hardiment pour se
placer devant lui. Les yeux de Tintaglia glissrent de sa crte
ses pieds. Dune voix chaude, elle dclara : Je vois que tu as
t bien rcompense pour la part que tu as prise ma
dlivrance, jeune reine. Une crte carlate. Tu en tireras
beaucoup de plaisir. Malta rougit, lair perplexe, et le dragon
gloussa avec affection. Quoi, tu ne las pas encore dcouverte ?
Tu la verras. Et tu jouiras dune longue vie durant laquelle tu
ten dlecteras.
Elle reporta son regard sur Reyn. Tu as bien choisi. Elle
est faite pour tre une reine des Anciens, et porte-parole des
dragons. Selden sera ravi quelle ait chang aussi. Il sinquitait
un peu, tu sais, quelle fasse des remarques dsobligeantes sur
sa transformation.
Reyn eut un sourire gn. Il navait pas encore inform les
Vestrit des changements qui staient oprs chez Selden.
Tintaglia interrompit leur change de coups dil dconcerts.

-247-

Je vais dormir toute la nuit et je demande manger pour


demain matin. Le nud se repose loin dici au nord. Ils sont en
scurit au moins pour cette nuit. Elle cligna les yeux et
largent tourbillonna froidement. Je me suis dbarrasse de
ceux qui ont os les menacer. Mais mes serpents sont extnus.
Les serpents, mme en bonne forme, ne peuvent pas soutenir
lallure dun dragon ail. Jadis, nous tions plusieurs les
surveiller, et il y avait des serpents qui les guidaient grce leur
mmoire. Ils nont que moi, et un seul guide serpent.
Elle leva la tte avec dtermination mais Reyn sentit du
dsespoir derrire son intrpidit. Malgr son arrogance, il en
eut le cur serr.
Jai parl aux vivenefs. Parangon va accompagner mes
serpents vers le nord. Son quipage va maider les protger et
mouillera toutes les nuits ct deux, quand je devrais aller
terre pour me nourrir et me reposer.
Himain eut laudace de prendre la parole. Les deux
vivenefs vont aller au nord. Nous avons dj pris la dcision...
Cela ne mintresse pas le moins du monde, interrompit
rudement le dragon. Crois-tu encore possder les vivenefs ?
Vivacia ira vers le sud, dans ta grande cit avec mes Anciens,
pour parler en mon nom, afin dorganiser les chargements de
crales et de vivres pour les ouvriers, dembaucher des
constructeurs la convenance de Reyn, dinformer le peuple de
cette ville des exigences des dragons, darranger...
Exigences ? interrompit froidement Himain. Il stait
raidi dindignation.
Excd, le dragon fit volte-face vers Reyn. Tu ne leur as
rien dit ? Tu as eu toute la journe !
Tu ne te souviens peut-tre pas que tu mas lch au
beau milieu dune bataille navale ? demanda Reyn, irrit. Nous
avons pass le plus clair de la journe essayer de nous en
sortir vivants.
Je me souviens bien que mes serpents ont t exposs au
danger pour servir des intrts uniquement humains. Vous tes
toujours en train de vous quereller et de vous entre-tuer. Elle
les foudroya tous du regard. Ce ne sera plus tolr. Vous
mettrez tout a de ct jusqu ce que mes objectifs soient
-248-

atteints, au risque de subir mon courroux. Elle rejeta haut la


tte et souleva demi les ailes. Ceci aussi sera du ressort de
mes Anciens. Aucun navire ne sera autoris dranger un
serpent. Aucune guerre mesquine ne sera tolre si elle doit
gner le transport du matriel vers le dsert des Pluies. Vous
ne...
Himain tait hors de lui. Quelle sorte danimal es-tu
pour chercher diriger nos vies de force ? Nos rves, nos
projets, nos ambitions ne comptent donc pour rien dans ton
univers ?
Le dragon marqua une pause et tourna la tte comme sil
rflchissait avec gravit ces questions. Puis il pencha vers lui
sa tte immense, si prs que ses habits frissonnrent sous son
souffle. Je suis un dragon, humain. Dans lunivers, vos rves,
vos projets, vos ambitions ne comptent pour presque rien. Vous
ne vivez pas assez longtemps pour avoir de limportance. Il
sinterrompit. Quand il reprit la parole, Reyn devina quil
sappliquait adoucir sa voix. Sauf quand vous venez en aide
aux dragons, bien sr. Lorsque vous aurez achev cette tche,
mes semblables se rappelleront, des gnrations durant, le
service rendu. Les humains peuvent-ils esprer un plus grand
honneur ?
Et si nous esprions vivre jusquau bout notre petite vie
insignifiante comme nous lentendons ? rtorqua Himain. Il
ne recula pas devant le dragon quil bravait. Reyn reconnut ses
paules crispes et sa moue quil sagissait bien du frre de
Malta : il partageait avec elle sa nature entte. Le dragon
commenait gonfler le jabot.
Malta se hta de sinterposer entre son frre et Tintaglia.
Elle les regarda lun aprs lautre, sans crainte. Nous sommes
tous fatigus, trop fatigus pour ngocier comme il faut, cette
nuit.
Ngocier ! sexclama le dragon en renclant de mpris.
Ah non ! a ne va pas recommencer ! Les humains et leurs
ngociations !
Cest beaucoup plus simple de tuer tous ceux qui ne sont
pas daccord avec toi ? avana Himain dune voix acide.

-249-

Malta posa une main apaisante sur le bras de son frre.


Nous devons tous aller dormir, dclara-t-elle fermement.
Mme toi, Tintaglia, tu as besoin de repos. Demain, nous serons
dispos, et chacun pourra noncer ses dsirs. Cest la seule faon
darriver une solution.
*
Le dragon fut le seul jouir dun peu de sommeil, songeait
Altha. Les humains se rassemblrent, bord du Bouffon cette
fois-ci, car le capitaine Rouge stait targu davoir du caf et
une chambre des cartes un peu plus vaste. A son corps
dfendant, Altha commenait admirer le talent que dployait
Malta dans les ngociations. Sa nice tenait de Ronica une
certaine habilet dans les affaires mais ctait surtout son
charme naturel qui agissait. Son premier exploit avait t
dobtenir que les nobles jamailliens soient assis avec eux table.
Altha avait surpris des bribes de sa discussion chuchote avec
le Gouverneur offusqu. ... il faut vous les attacher en servant
leurs intrts. Si vous les crasez trop, ils seront toujours
comme des roquets sournois vos talons... Ainsi vous vous
assurerez quils ne dsavouent pas le trait plus tard , avait-elle
insist avec chaleur.
Chose tonnante, le Gouverneur avait accd ses
demandes. Son second trait de gnie avait t de prvoir un
repas pour tous avant quils se runissent. Quand ils staient
finalement rassembls autour de la table de Rouge, les esprits
staient pacifis. Malta et Reyn staient aussi consults en
secret, car elle se leva et annona quils ne pouvaient
commencer avant quelle nait communiqu de plus amples
informations sur les derniers vnements de Terrilville. En
dpit de lintrt personnel quelle portait au rcit de Malta,
Altha se surprit observer les visages autour delle. Les nobles
jamailliens avaient lair accabls, ils avaient enfin pris la mesure
de la trahison chalcdienne. Etta coutait en silence,
attentivement , Ambre ne quittait pas Himain des yeux, elle
le contemplait avec une expression presque tragique. Brashen
ses cts tait particulirement silencieux, mais sa main tait
-250-

chaude sous la table. Il ne parla quune seule fois, quand Reyn


se mit voquer les dgts causs Trois-Noues par le
tremblement de terre. Il se pencha en avant pour rclamer
lattention en tapant lgrement sur la table. Il sadressa
directement Reyn : Les affaires du dsert des Pluies doiventelles tre discutes si ouvertement devant des tiers ?
Reyn ne se formalisa pas. Il inclina gravement la tte et
rpondit : Nous avons dcouvert que, si nous ne voulons pas
prir, nous devons faire partie du monde. Je ne dis rien qui nait
t publiquement expos lors dune runion Terrilville. Le
temps est venu de partager nos secrets si nous ne voulons pas
mourir avec eux.
Je vois , acquiesa gravement Brashen, et il se radossa
sa chaise.
Quand Reyn eut fini de parler, Himain attira lattention
en se levant. Il semblait trop fatigu pour rester debout. La note
de rsignation amuse quAltha perut dans sa voix la surprit.
A la lumire de ce que nous a dit Reyn, et considrant la
nature des vivenefs, je crois que nous devons nous plier aux
dsirs de Tintaglia.
Si les vivenefs sont daccord avec elle, je ne pense pas
que nous ayons le choix , renchrit Altha.
Reyn sadressa Malta mais tous entendirent. Tu
prfrerais rentrer directement Terrilville plutt qualler
Jamaillia ?
Le regard de Malta voleta de sa tante son frre. Elle ne
baissa pas la voix en le regardant en face. Jirai o tu iras.
Un petit silence suivit ces paroles. Elle le rompit avec
courage en se tournant vers le seigneur Criath. Alors, vous
avez entendu, le dragon dsire que nous ngociions afin que des
vivres soient expdis au dsert des Pluies. Il reste voir lequel
des nobles fidles du Gouverneur aura le privilge dtre notre
fournisseur.
Criath frona les sourcils, perplexe. Malta soutint son
regard, attendant quil saisisse la valeur de sa proposition. Enfin
il sclaircit la gorge, hocha la tte vers ses compagnons, en
qute de leur soutien. Gouverneur Magnadon Cosgo, je crois
que je ne suis pas le seul, dsormais, accepter la sagesse de
-251-

votre alliance. En fait il sourit Malta je voudrais proposer


mon assistance aux reprsentants du dragon. Mes proprits
Jamaillia comptent des champs de crales et du btail. Un
commerce qui nous profiterait mutuellement avec le dsert des
Pluies pourrait amplement compenser les pertes auxquelles je
dois me rsigner aprs avoir renonc mes octrois de terre
Terrilville.
Ils passrent la plus grande partie de la nuit chicaner.
Altha gardait le silence, ahurie dassister la rorganisation de
son univers. Tintaglia tait bien avise denvoyer ses
Anciens Jamaillia pour parler en son nom. Ils nallaient pas
seulement ouvrir des voies commerciales entre Jamaillia et le
dsert des Pluies. Reyn, avec son visage cailleux, amnerait les
Jamailliens envisager lavnement dun nouveau monde aux
yeux cuivrs. Recrue de fatigue, Altha se sentait flotter,
dtache de la scne qui se jouait autour delle. Par un dcalage
de ses sens, elle perut un moment critique, comme une vaste
tendue, quils avaient laiss derrire eux, et un courant rapide
qui les entranait en avant. Ce nouveau monde de dragons et
dhommes serait ordonn par la ngociation plutt que par la
guerre. Ici, dans cette pice, ils craient un prcdent. Soudain,
elle comprit ; elle chercha capter le regard dAmbre mais le
charpentier du navire considrait Himain tristement.
Les nobles jamailliens ne humaient que lodeur du profit et
du pouvoir. Ils ne tardrent pas se disputer frocement pour
fixer les prix des crales, tenter de sarroger des droits sur
Terrilville. Mais Reyn et Malta mirent fermement les choses au
point. Altha constata avec soulagement quils ngociaient pour
leurs semblables avec autant dhabilet que pour le dragon. A
mesure que la nuit avanait, la plupart des discussions se
droulaient entre les nobles propos daccords secondaires, le
Gouverneur qui dterminait le pourcentage de leurs profits
destins au trsor, les capitaines qui soutenaient Himain et
Etta, quand ils rappelrent aux autres lacquittement dune taxe
sur les marchandises transitant par les les des Pirates...
Altha se rveilla en sursaut au coup de coude de Brashen.
Ils ont fini , chuchota-t-il. Autour de la table, on signait des

-252-

papiers, tandis que Himain donnait le bras Etta. Elle le


ddaigna, resta lcart en roulant des paules.
Altha essaya de stirer discrtement. Combien de temps
avait-elle ferm les yeux ? Est-ce que la discussion a eu un
rapport avec nous ? sinquita-t-elle mi-voix.
Ne crains rien. Reyn et Malta ont bien dfendu
Terrilville et quand on en arrivait aux points dlicats, Terrilville
et les Iles des Pirates ont fait cause commune. Il eut un rire
bref. Je me demande ce que ton pre aurait pens de tout a.
Il aurait t sacrment fier de Malta, pour autant que je sache.
Cette femme est le Marchand le plus intelligent que jaie vu.
Altha prouva une pointe de jalousie devant ladmiration
de Brashen pour sa nice.
Et maintenant ? senquit-elle doucement. Tout le
monde tait debout. Un mousse somnolent ramassait les chopes
de caf sur un plateau en argent.
Et maintenant, on peut avoir quelques heures de
sommeil avant de faire nos adieux et de mettre les voiles. Il ne
la regarda pas. Elle le suivit sur le pont. Lair froid de la nuit
tait bienvenu aprs la touffeur de la chambre des cartes. La
pluie avait cess.
Tu crois que le dragon va accepter nos conditions ?
Brashen se frotta les yeux dun geste las. Nous lui
demandons seulement son aide pour accder ses exigences.
Mettre un terme aux luttes territoriales dans la Passe Intrieure.
La meilleure faon dy parvenir, cest den chasser les
Chalcdiens. Aprs ce quils ont fait ses serpents hier, je
crois quil sera ravi de nous y aider. Tout le reste ntait que
chamailleries entre les autres parties. Il secoua la tte. Je
crois que cest fini ; il na plus qu nous dire ce quil veut que
nous fassions.
Cela minquite, moi aussi, renchrit Altha. Nous avons
tellement lutt, nous sommes venus de si loin, sans aucune
certitude, pour voir tout coup un dragon dcrter : Voil
comment sera votre vie. Cela ne me plat pas quil dirige nos
actes, quil dcide qui ira ici ou l. Et pourtant... Elle haussa
les paules en riant demi. Bizarrement, ce serait presque un

-253-

soulagement de voir les dcisions nous chapper. Comme si on


nous enlevait un fardeau.
Certains peuvent le considrer de cette faon, rpondit
Brashen amrement.
Oh, Terrilville ! Un cri de Sorcor les interrompit.
Attention au courant, conseilla le capitaine pirate en
descendant dans son canot. Il est tratre, ici, quand la mare
change. Vous feriez bien de vrifier vos ancres, et de laisser un
bon marin de quart.
Merci , rpondit Altha. Ce quelle avait vu du robuste
pirate lui plaisait. Il contraria Etta en veillant avec sollicitude
ce quelle regagne en scurit le canot de Vivacia. Malta
sappuyait lpaule de Reyn en attendant Himain. Altha
frona les sourcils en le remarquant. Quelque chose de plus
curieux attira alors son attention. A sa grande surprise, Ambre
tait aussi dans le canot de Vivacia.
Je lai entendue dire Himain quelle devait sentretenir
avec lui dune question importante. Il tait rticent mais elle a
insist. Tu sais quel point elle peut tre inquitante quand elle
prend cette tte-l. Ces prcisions venaient de Jek, qui avait
surgi prs dAltha.
Alors nous ne sommes que trois retourner sur
Parangon cette nuit ?
Deux, reprit Jek avec un grand sourire. Jai t invite
rester bord du Bouffon.
Altha chercha autour delle et aperut un beau pirate
appuy un mt. Il attendait.
Deux , approuva-t-elle, et elle se tourna pour changer
un coup dil avec Brashen. Il avait disparu. Elle regarda
pardessus bord et le vit ajuster les avirons dans les tolets.
H ! cria-t-elle, irrite. Elle glissa plus quelle ne descendit le
long de lchelle et fit tanguer exprs le petit canot en saffalant
lintrieur.
Tu aurais pu mavertir que tu tais prt partir , fit-elle
schement.
Il la dvisagea, les yeux ronds. Puis il tourna la tte vers le
canot de la Vivacia. Quand Ambre est descendue, jai suppos
que vous partiez toutes les deux.
-254-

Elle suivit lembarcation des yeux puis reporta le regard


vers lendroit o elle savait que Vivacia se balanait lancre. Il
faisait trop sombre pour distinguer sa forme. Vivre une dernire
nuit bord de son navire avant de lui dire adieu ? Peut-tre
aurait-elle d. Elle perut soudain un trange cho dans sa
mmoire, comme si elle avait dj pris cette dcision
auparavant. Le jour de lveil de Vivacia, elle stait dispute
avec Kyle et avait quitt le navire, hors delle, pour gaspiller la
soire boire avec Brashen. Elle navait pas dit adieu son
navire, alors. Elle navait pas cess, depuis, de le regretter. Si
elle avait pass cette premire nuit avec Vivacia, les choses
aurait-elles tourn autrement ? Elle regarda Brashen, avec les
avirons suspendus au-dessus de leau. Serait-elle revenue en
arrire, aurait-elle modifi ses dcisions si cela avait impliqu
quelle ne se retrouve pas avec lui ici, aujourdhui ?
Mais ctait le pass. Vivacia ntait plus son navire. Elles
lavaient reconnu toutes deux. Que restait-il lui dire, sinon au
revoir ?
Elle alla croupetons sasseoir ct de Brashen. Donnemoi un aviron.
Il lui en passa un en silence et, ensemble, ils nagrent vers
Parangon. Sorcor avait eu raison de les mettre en garde. Le
courant tait tratre et Altha dut mettre ce quelle conservait
dnergie pour soutenir le petit canot dans sa route. Brashen se
sentait tout aussi prouv car il ne pronona pas un mot durant
le trajet de retour. Un Clef endormi attrapa leur filin, et Smoi
les accueillit bord dun air bourru. Brashen rpta
lavertissement de Sorcor propos du courant au changement
de mare et lui dit de poster deux hommes de quart lancre
puis daller dormir un peu.
On pousse sur le nord, dclara aussitt Parangon.
Cest plus que probable, acquiesa Brashen sur un ton
las. Pour escorter les serpents de mer. Cest bien la dernire
dmarche que je prvoyais de faire. Mais, nimporte comment, il
ny a pas grand-chose ces derniers temps qui se soit pass
comme je my attendais.

-255-

Tu ne vas rien me dire sur le dragon ? clata Parangon.


Cest la premire fois que tu en vois un de prs, et tu ne racontes
rien sur lui ?
Un sourire spanouit lentement sur le visage de Brashen.
Comme il le faisait souvent quand il parlait au navire, il saisit la
lisse. Il parla avec ferveur. Navire, il est au-del des mots.
Tout comme une vivenef, et pour les mmes raisons.
La fiert gonfla le cur dAltha. Fatigu comme il ltait,
Brashen avait la sagesse de reconnatre le lien qui existait entre
le dragon et la vivenef, mais il prenait garde de rien dire qui
ferait sentir Parangon avec plus dacuit la perte de sa
vritable forme.
Et toi, Altha ?
Pas Kennit. Pas Kennit. Parangon. Parangon sur lequel
elle avait jou, petite fille, Parangon qui lavait amene si loin,
avait tant souffert cause de la qute folle dAltha. Pour ce
Parangon-l, elle trouva les mots. Il est extraordinairement
beau, ses cailles sont comme des joyaux ondoyants, ses yeux
comme un clair de lune sur la mer. Pourtant, en toute franchise,
son arrogance tait insupportable. Il tient tranquillement pour
acquis que nos vies lui appartiennent, et jai du mal lavaler.
Parangon se mit rire. Tu fais bien de texercer la
flatterie, car des reines comme Tintaglia se nourrissent de
compliments plus que de viande. Quant son arrogance, il est
temps que les humains se rappellent quel effet a fait de
recevoir des ordres.
Brashen retint un rire. Cest juste, navire. Cest juste.
Surveille ton ancre, cette nuit, veux-tu ?
Bien sr. Dormez bien.
Y avait-il un soupon dironie dans ce souhait ? Altha se
retourna pour le regarder. Il lobservait de ses yeux bleu ple. Il
lui fit un clin dil. Ctait bien de Parangon, cette remarque et
ce clin dil. Il ntait pas Kennit. Elle haussa les sourcils en
dcouvrant toutes ses affaires en tas dans un coin de la chambre
de Brashen. Jai d installer Mre dans ta cabine , dit-il,
presque confus. Il y eut un instant de gne. Puis elle vit le lit du
capitaine pourvu de son gnreux matelas, de ses couvertures
paisses, et elle ne songea plus qu dormir jusqu ce quon la
-256-

force se rveiller. Avec larrive du dragon, il semblait que les


dcisions ne leur appartenaient plus. Autant se reposer jusqu
ce quon lui apprenne la suite des vnements.
Elle sassit sur la couchette en soupirant et retira ses
bottes. La sueur avait sch sur sa peau et la vase de la plage
avait pntr ses vtements. Elle se sentait poisseuse. Elle sen
moquait. Je ne me lave pas, avertit-elle. Je suis trop fatigue.
Cest comprhensible. Sa voix tait devenue trs grave.
Il sassit prs delle. Avec des gestes doux, il lui dnoua les
cheveux. Elle resta immobile sous sa caresse jusqu ce quelle
saperoive quelle serrait les dents. Elle inspira. Elle tait
capable de surmonter. Avec le temps. Elle tendit le bras et lui
prit doucement les mains.
Je suis tellement fatigue. Je ne pourrais pas dormir
simplement ct de toi, cette nuit ?
Il parut accabl. Puis il retira ses mains. Si cest ce que tu
veux. Il se leva brusquement. Si tu prfres, tu peux avoir le
lit pour toi toute seule.
Son repli abrupt et son ton brusque la blessrent. Non,
dit-elle schement. Ce nest pas ce que je prfre. Cest
stupide. Elle se reprit et essaya darranger les choses. Aussi
bte que de commencer se disputer alors que nous sommes
tous les deux trop fatigus pour penser. Elle se poussa sur le
lit. Brashen, je ten prie, je suis si fatigue.
Il la regarda fixement sans un mot. Puis il se tassa, vaincu.
Il revint vers le lit et sassit au bord. Dehors, la pluie se remit
tomber dru. Elle crpitait sur la cloison, sinfiltrait par la fentre
casse. Il faudrait rparer cela demain. Peut-tre pourrait-on
tout rparer demain. Enterrer un pirate. Dire adieu une
vivenef. Tout laisser derrire soi.
Alors quil se dbarrassait de ses bottes, il fit observer sur
un ton maussade : Peut-tre nai-je plus de fiert. Si cest ce
que tu peux moffrir de mieux ce soir, dormir ct de toi,
jaccepte. Il commena dboutonner sa chemise. Il ne la
regardait pas.
Tu dis des btises. Il devait tre au moins aussi fatigu
quelle. Dormons. Il sest pass trop de choses aujourdhui,

-257-

pour quon puisse en venir bout. Demain, a ira mieux, et


demain soir, encore mieux. Elle lesprait.
Il lui adressa un regard meurtri. Ses yeux sombres
navaient jamais sembl aussi vulnrables. Ses mains staient
immobilises sur sa chemise. Brashen, je ten prie. Elle lui
carta les mains et dfit les trois derniers boutons. Puis elle se
poussa contre la cloison, quoiquelle et horreur dtre confine.
Elle lui tira lpaule et le fit allonger ct delle. Il voulut se
retourner de lautre ct mais elle le fora se mettre sur le dos
et enfouit la tte dans son paule pour le retenir. Maintenant,
dors ! gronda-t-elle.
Il tait silencieux. Elle sentait quil regardait le plafond
dans le noir. Elle ferma les yeux. Il sentait bon. Soudain, tout
tait normal, familier, ctait bon dtre l. Son corps robuste
reposait entre elle et le reste du monde. Elle pouvait se
dtendre. Elle lcha tin profond soupir et posa une main sur sa
poitrine.
Alors il se tourna vers elle et lenlaa. Toutes les
apprhensions dAltha se rveillrent. Ctait stupide. Ctait
Brashen. Elle se fora lembrasser en se disant : Cest moi,
cest Brashen. Il lattira plus prs et lembrassa avec plus
dinsistance. Mais le poids de son bras sur elle et son haleine,
cen fut trop, tout coup. Il tait plus grand quelle, plus fort.
Sil voulait, il pouvait la forcer, la matriser. Elle serait de
nouveau pige. Elle posa la main sur sa poitrine et le repoussa
lgrement.
Je suis si fatigue, mon amour.
Il resta parfaitement immobile. Puis Mon amour , dit-il
mi-voix. Lentement, il se remit sur le dos. Elle scarta un peu.
Il ne bougea plus et elle regarda dans le noir. Elle ferma les yeux
mais le sommeil ne venait pas. Elle percevait les ravages que
son secret tait en train de causer. A chaque minute qui passait,
le malentendu paraissait salourdir. Une nuit, se dit-elle. Je nai
besoin que dune seule nuit. Demain, a ira mieux. Je verrai
Kennit passer par-dessus bord, et je saurai quil a disparu
jamais. Une nuit, ce ntait pas trop demander.
Rien faire. Elle sentait la peine de Brashen qui manait
de lui comme de la chaleur. Avec un soupir, elle se retourna
-258-

lgrement de lautre ct. Demain, elle arrangerait les choses


entre eux. Elle tait capable de surmonter, sr et certain.
*
La femme tait originale. Elle ntait mme pas jolie, bien
quEtta admette quelle exerait une mystrieuse sduction. Une
brlure de serpent marquait son visage, ses cheveux pendaient
en cheveaux ingaux. Un lger lustre de duvet sur le crne
indiquait quils finiraient par repousser mais, pour le moment,
ce ntait certes pas une beaut. Pourtant, Himain navait pas
cess tout au long de la soire de lui couler des regards en biais.
Au moment o il prenait les dcisions les plus importantes de sa
vie, elle avait nanmoins le pouvoir de le distraire. Personne
navait dit qui elle tait ni pourquoi elle prenait part aux
discussions.
Etta stait allonge sur le lit de Kennit, elle avait enfonc
la tte dans les coussins qui gardaient lodeur de sa lavande, elle
stait blottie sous ses couvertures. Elle narrivait pas dormir.
Elle senfouissait dans ses affaires mais ne sen sentait que plus
isole. Mditer sur Ambre, ctait presque un soulagement. Non
que cela lui importe, mais si, en fait. Comment Himain
pouvait-il accorder son attention une femme en un moment
pareil ? Ne se rendait-il pas compte de limportance des tches
que Kennit lui avait laisses ?
Mais la fascination sincre dAmbre pour Himain tait
plus proccupante encore que la faon dont il la regardait. Elle
lavait scrut de ses yeux singuliers. Il ne sagissait pas dun
franc dsir, comme celui que la barbare blonde avait manifest
toute la soire. Ambre avait observ Himain comme un chat
guette un oiseau. Ou comme une mre surveille son enfant.
Elle navait pas demand si elle pouvait revenir sur la
Vivacia avec eux. Elle avait simplement attendu dans le canot.
Je dois parler Himain Vestrit. En particulier. Pas
dexcuse. Pas dexplication. Et Himain, malgr son puisement
vident, avait schement acquiesc de la tte sa requte.
Alors, pourquoi se tracasser ? Un homme tait mort. Etta
en cherchait-elle un autre si rapidement ? Elle navait aucun
-259-

droit sur Himain. Elle navait aucun droit sur personne. Mais
elle prit conscience, avec un certain malaise, quelle avait
compt sur lui. Dans ses rves sur lenfant de Kennit, ctait
toujours Himain qui lui apprenait lire et crire. Himain
tait ses cts pour adoucir lattitude distante de Kennit et ses
propres incertitudes. Himain lavait appele reine cette
nuit, et personne navait os protester. Mais cela ne voulait pas
dire quil resterait prs delle. Ce soir, une femme lavait
regard, et Etta savait quil pouvait tout simplement sloigner
et prtendre une vie personnelle.
Elle passa un peigne dans ses cheveux noirs. Elle surprit
son reflet dans le miroir de Kennit et sinterrogea soudain. A
quoi bon se peigner, dormir, respirer ? Ses penses
douloureuses lui martelaient la tte. A quoi bon penser ? Elle
enfouit la tte dans ses mains. Elle navait plus de larmes. Ses
yeux taient pleins de sable, sa gorge tait vif davoir trop
pleur, sans que les pleurs lui aient procur de soulagement. Ni
les pleurs ni les cris ne pouvaient apaiser son chagrin. Kennit
tait mort. Une souffrance atroce recommena la poignarder.
Mais son enfant nest pas mort, lui.
Aussi clairement que si Kennit en personne avait prononc
ces mots, la pense latteignit. Elle se redressa et respira. Elle
allait faire un tour sur le pont pour se calmer. Puis elle se
rallongerait pour au moins se reposer. Elle aurait besoin de
toute sa lucidit demain, pour veiller aux intrts des Iles des
Pirates. Ctait ce que Kennit aurait attendu delle.
*
Excusez-moi. Il faudra me parler ici. En ce moment, je
nai pas de cabine moi.
Peu importe lendroit, du moment que nous pouvons
parler. Ambre lexaminait comme sil tait un livre rare. Et
parfois on converse plus discrtement dans un endroit public
quen priv.
Pardon ? La femme avait une faon ruse et
complique de sexprimer. Himain avait le sentiment quil
devait faire attention ce quil lui dirait, et plus encore ce
-260-

quelle lui dirait. Je suis trs fatigu, dit-il en manire


dexcuse.
Nous le sommes tous. Il sest pass beaucoup trop
dvnements en un seul jour. Qui aurait cru que tant de fils
puissent converger au mme endroit ? Mais cela arrive, parfois.
Et le bout du fil doit traverser le nud de nombreuses fois avant
que tout soit dnou. Elle lui sourit. Ils se tenaient sur le pont
arrire dans lobscurit. La seule lumire provenait des feux
lointains allums sur la plage. Il distinguait peine ses traits,
seulement les mplats du visage. Mais il savait quelle souriait
en jouant avec ses gants.
Pardon, vous vouliez me parler ? Il esprait quelle irait
droit au but.
En effet. Pour vous dire ce que vous mavez rpt trois
reprises. Pardon. Je vous fais mes excuses, Himain Vestrit. Je
ne sais pas comment jai pu vous rater. Pendant plus de deux
ans et demi, je vous ai cherch. Nous avons d arpenter les
mmes rues Terrilville. Je pouvais vous sentir, si proche une
poque, et puis vous aviez disparu. Jai trouv votre tante la
place. Plus tard, jai trouv votre sur. Mais, dune certaine
faon, je vous ai manqu. Et vous tiez celui que jtais destine
dcouvrir. En me tenant prs de vous maintenant, je le sais
sans le moindre doute. Elle soupira ; elle abandonna les
nigmes et la lgret, et avoua en secouant la tte : Je ne sais
pas si jai fait ce que jtais cense faire. Je ne sais pas si vous
avez rempli votre rle ou si vous commencez seulement. Je suis
si lasse de ne pas savoir, Himain Vestrit. Si lasse de deviner,
desprer, et de faire de mon mieux. Juste une fois, jaimerais
savoir si jai bien agi.
Himain sentait son corps bourdonner de fatigue. Les
paroles dAmbre taient presque comprhensibles. Mais il
navait aucune pense lui offrir, seulement de la courtoisie.
Je crois que vous avez besoin de dormir. Moi, jen ai besoin.
Je nai pas de lit vous proposer mais je peux vous trouver une
ou deux couvertures propres.
Il ne discernait pas ses yeux mais il sentit pourtant quelle
le fixait. Elle demanda sur un ton presque dsespr : Vous ne
voyez rien l ? Quand vous me regardez, il ny a pas dtincelle ?
-261-

Vous ne percevez pas de lien, pas dcho dune occasion


manque ? Pas de vague regret pour un chemin que vous navez
pas foul ?
Il faillit rire ces mots mal tourns. Quelle raction
esprait-elle lui tirer ? A lheure quil est, mon seul regret va
un lit dans lequel je nai pas dormi , dclara-t-il dune voix
lasse.
Un jour, lpoque o il tait au monastre, il stait
rfugi dans une hutte en bois durant un orage. Un clair avait
foudroy un arbre voisin. Le souffle avait fendu le chne, et il
avait senti une force le traverser, et il stait retrouv tal sur la
terre, sous la pluie. Il tait commotionn aujourdhui par une
sensation similaire. La femme tressaillit comme sil lavait
pique. Les flammes des feux lointains bondirent brivement
dans ses yeux.
Un lit dans lequel vous navez pas dormi, et une femme
intouche. Le lit vous appartient de droit mais la femme,
quoiquelle puisse venir vous avec le temps, ne vous
appartiendra jamais tout fait. Pourtant, cest votre enfant, car
cet enfant nappartient pas celui qui la fait mais celui qui le
prendra.
Les significations dansaient autour de lui, comme la pluie
qui avait recommenc tomber. Une petite grle sy mlait, qui
rebondissait sur le pont et les paules de Himain. Vous
parlez de lenfant dEtta, nest-ce pas ?
Vraiment ? Elle pencha la tte. Vous devriez le savoir
mieux que moi. Les mots me viennent, mais leur sens ne
mappartient pas. Voyez comme vous lappelez : lenfant dEtta,
alors que les autres parlent de lenfant de Kennit.
Ces paroles lagacrent. Pourquoi ne dirais-je pas lenfant
dEtta ? Il faut tre deux pour faire un enfant. Sa valeur ne tient
pas seulement au fait que Kennit soit son pre. Quand on
lappelle ainsi, on ne tient pas compte dEtta. Je vais vous dire
ceci, trangre. A maints gards, elle est plus digne dtre la
mre dun roi que Kennit ntait fait pour tre son pre.
Vous devriez rester auprs de lui, car vous serez une des
rares personnes le savoir.

-262-

Qui tes-vous ? Qutes-vous ? demanda-t-il avec


insistance.
La pluie battante se mit soudain tomber dans un fracas
qui noya les paroles, et les grlons devinrent plus gros. A
lintrieur ! cria Himain, et il la prcda en courant. Il lui tint
la porte et attendit quelle le suive. Mais la silhouette en
manteau qui se dpchait de rentrer ntait pas Ambre : ctait
Etta. Il regarda derrire elle mais il ny avait plus personne.
Etta repoussa son capuchon. Ses cheveux noirs taient
plaqus sur son crne, ses yeux taient immenses. Elle reprit
haleine. Sa voix monta des profondeurs de son me. Himain,
jai quelque chose te dire. Elle inspira nouveau. Son visage
se crispa. Les larmes commencrent couler sur ses joues avec
la pluie. Je ne veux pas lever cet enfant toute seule.
Il ne la prit pas dans ses bras. Il sen garda bien. Mais les
mots lui vinrent aisment. Je vous le promets, vous ne
llverez pas seule.
*
Il lattaqua dans lobscurit, son poids lcrasait. La peur la
paralysait. Altha chercha de lair, essaya de crier. Elle ne
pouvait mme pas couiner. Elle se dbattait, cherchait lui
chapper mais elle ne fit que se cogner la tte la cloison. Il ny
avait pas dair. Elle ne pouvait pas lutter contre lui. Avec un
effort considrable, elle dgagea son bras et le frappa.
Altha !
Son hurlement indign la rveilla. Elle reprit conscience en
sursautant. La grisaille de laube se coulait par la fentre casse.
Brashen sassit sur le lit en se tenant la figure. Elle parvint
inspirer puis, pantelante, elle respira encore. Elle serrait les bras
autour delle pour tcher dapaiser son tremblement. Quoi ?
Pourquoi mas-tu rveille ? demanda-t-elle. Elle cherchait
retenir son rve mais ne trouva que des artes dchiquetes de
terreur.
Pourquoi je tai rveille, toi ? Brashen nen croyait pas
ses oreilles. Tu mas presque fracass la mchoire !

-263-

Elle dglutit, la gorge sche. Pardon. Je crois que jai fait


un cauchemar.
Cest bien mon impression, en effet , approuva-t-il avec
ironie. Il la regarda, et elle naima pas lexpression de
compassion qui adoucissait ses yeux. Elle ne voulait pas de sa
piti. Tu vas bien, maintenant ? demanda-t-il doucement. Il
ne devait pas tre agrable, ton rve.
Ce nest quun rve, Brashen.
Il dtourna les yeux, voilant son motion. Eh bien, cest
le matin, ou presque. Autant shabiller , dit-il dune voix sans
timbre.
Elle se fora sourire. Une nouvelle journe. a sera
srement mieux quhier. Elle sassit, stira. Elle tait moulue,
elle avait mal la tte, une vague nause. Je suis encore
fatigue. Mais jai hte quon se mette en route. Cela, au
moins, tait vrai.
*
Ce sera bien pour toi , grogna-t-il en lui tournant le dos.
Il alla son coffre et entreprit de fouiller lintrieur. Elle
retrouverait son navire aujourdhui. Pas tonnant quelle soit
impatiente. Il tait content pour elle. Vraiment. Il se rappelait
quel effet cela faisait daccder au commandement. Il dnicha
une chemise et la passa. Elle se dbrouillerait bien. Il tait fier
delle. Elle avait t heureuse pour lui quand il avait pris le
commandement du Parangon. Il tait heureux pour elle
maintenant. Sincrement. Il se retourna vers elle. Elle tait
accroupie par terre prs de son sac de marin, parmi des
vtements pars. Elle lui lana un regard malheureux. Elle
paraissait bout de fatigue. Brashen prouva une pointe de
remords. Pardon dtre si brusque, dit-il sur un ton bourru. Je
suis trs fatigu.
Nous le sommes tous les deux. Pas la peine de
texcuser. Puis elle lui sourit et proposa : Tu pourrais
retourner te coucher. Il ny a pas de raison pour que nous nous
levions aussi tt tous les deux.

-264-

Etait-ce cens le rconforter ? Quelle veuille sloigner, le


laisser dormir sur sa couchette ? Cela lui rappelait trop la faon
brutale dont ils staient spars Chandelle. Peut-tre tait-ce
ainsi quAltha Vestrit disait au revoir ses hommes ? Tu
devais dormir ce moment-l : Himain nous a dit quil fallait
se lever tt pour prendre la mare et sloigner dici. Smoi est
un bon marin mais je veux faire sortir Parangon de ce
labyrinthe moi-mme.
Je crois que je peux manuvrer dans un passage dlicat
aussi bien que toi. Elle se balana lgrement en arrire sur
les talons pour lui jeter un regard vex.
Je sais bien, aboya-t-il. Mais cela navancera pas
beaucoup Parangon si tu es la barre de Vivacia.
Elle le regarda, confondue. Puis son expression se
transforma. Elle commenait comprendre. Oh, Brashen.
Elle se leva. Tu croyais que je men allais aujourdhui. Sur
Vivacia.
Et ce nest pas ce que tu vas faire ? Il maudit
lenrouement de sa voix. Il la regarda, lair renfrogn,
sinterdisant desprer.
Elle secoua lentement la tte. Il vit passer dans ses yeux
une ombre de chagrin. Il ny a pas de place pour moi l-bas,
Brashen. Je lai bien vu hier. Je laimerai toujours. Mais cest le
navire de Himain. Le lui prendre serait... ce serait faire ce que
Kyle ma fait. Mal.
Il mit les mots bout bout. Alors tu restes sur
Parangon ?
Oui.
Avec moi ?
Je le supposais. Elle pencha la tte vers lui. Je
croyais que ctait ce quon voulait tous les deux. Etre
ensemble. Elle baissa les yeux. Je sais que cest ce que je
veux. Mme si je perds ma vivenef. Je sais que je veux tre avec
toi.
Altha, je suis dsol. Il essaya de matriser son
motion. Vraiment, je suis dsol. Je sais ce que la Vivacia
reprsentait pour toi, ce quelle reprsente encore.

-265-

Lamusement et lirritation tincelrent dans les yeux


dAltha. Tu aurais lair plus sincre si tu arrtais de sourire
comme a.
Si je le pouvais... , dit-il avec franchise. Elle fit trois pas
et se retrouva dans ses bras. Il la pressa contre lui. Elle restait
avec lui. Elle voulait rester avec lui. Tout irait bien. Il la tint
serre un long moment. Enfin il demanda : Et tu vas
mpouser ? A Terrilville ? A la salle du Conseil ?
Ctait prvu comme a, acquiesa-t-elle.
Ah !
*
Elle leva la tte vers lui. Ses yeux, son cur lui taient
ouverts prsent. Elle devina toutes les incertitudes, tout le
chagrin quelle lui avait causs, sans le vouloir. Elle navait
jamais eu lintention de lui faire mal. Il lui sourit et elle russit
lui rendre son sourire. Son treinte se resserra et elle rsista
une forte envie de se dgager doucement. Il fallait quelle
surmonte. Ctait Brashen. Elle laimait.
Elle prit une inspiration. Elle naurait jamais imagin
quun jour elle devrait se forcer supporter son contact. Mais
pour cette fois, cette fois seulement, elle se forcerait pour eux
deux. Elle pouvait se dtendre, tolrer. Il avait besoin dtre
rassur sur la ralit de son amour. Et elle avait besoin de se
prouver que Kennit ne lavait pas dtruite. Pour cette fois
seulement, elle pouvait faire semblant. Pour lamour de
Brashen. Elle lui tendit ses lvres et se laissa embrasser.

-266-

PRINTEMPS

-267-

15
JAMAILLIA
Ses appartements dpassaient tout ce que Malta avait
imagin. O quelle pose les yeux, elle voyait lopulence. Les
fresques sur les murs qui reprsentaient des forts montaient
jusqu un plafond bleu ple o volaient des oiseaux et des
papillons. Les tapis moelleux sous ses pieds taient vert mousse,
un bain deau fumante qui coulait en fontaine faisait des bulles
dans une immense baignoire borde doiseaux en marbre et
dissimule derrire un cran de roseaux et de joncs en pots. Et il
sagissait seulement de sa garde-robe.
Le miroir ct de la coiffeuse tait plus grand quelle. Elle
navait pas la moindre ide de ce que contenaient la moiti des
petits pots de cosmtiques et donguents. Elle navait pas besoin
de le savoir : ctait laffaire des trois servantes qui les
appliquaient sur sa peau avec un art consomm.
Sil plat madame, peut-elle hausser les sourcils, que je
souligne davantage ses yeux ? demanda doucement lune
delles.
Malta leva une main. Mes yeux sont trs bien comme a,
Elise. Vous avez toutes les trois fait des merveilles. Elle
naurait jamais cru en avoir assez, un jour, quon soccupe delle
mais elle avait envie dtre un peu seule. Elle sourit dans le
miroir aux trois femmes. Elise stait ras une partie des
cheveux. Un peigne, orn de verroterie rouge, tait plant dans
sa chevelure noire pour imiter dingnieuse faon la crte de
Malta. Les deux autres jeunes femmes staient pil les sourcils
quelles avaient remplacs par un fard luisant compos de
ptales de nacre et de colorants. Lune avait choisi le rouge en
lhonneur de Malta. Les sourcils chatoyants de la seconde
taient bleus. Malta se demanda si ctait pour flatter Reyn.
-268-

Un autre regard dans la glace lui confirma quaucun fard


ne pourrait leur donner un aspect aussi exotique. Malta sourit
son reflet, se plaisant voir la lumire jouer sur ses cailles. Elle
tourna lentement la tte dun ct puis de lautre. Merveilleux,
rpta-t-elle. Vous pouvez aller.
Mais, madame, vos bas et vos souliers...
Je les mettrai moi-mme. Allez, maintenant. Vous
voulez me faire croire quil ny a pas de jeunes gens impatients
qui esprent vous voir libres plus tt, ce soir ?
Les sourires quelle aperut dans le miroir lui apprirent
quelle avait devin juste. Un grand bal comme celui-ci mettait
tout le palais du Gouverneur en effervescence. On danserait
dans quatre salles de bal, sil vous plat, une pour chaque tage
de laristocratie, et Malta savait que la fivre et lclat de la fte
stendraient la salle des domestiques. Que ce soit la troisime
fte en lespace dun mois ne paraissait pas modrer
lenthousiasme gnral. Personne ne voulait manquer loccasion
dentrevoir une fois encore la belle, la svelte, la grave reine des
Iles des Pirates, ni surtout de voir danser le couple dAnciens.
De nouveaux conseillers influents et des nobles de Jamaillia
saccorderaient une fois de plus pour flatter et porter aux nues le
jeune Gouverneur qui stait si vaillamment embarqu pour
laventure dans un monde sauvage et qui tait rentr avec de
nouveaux allis de si haute prestance. Ce soir, ce serait leur
dernire occasion. Demain, Reyn et elle seraient en route vers le
nord, sur la Vivacia, avec Himain et la reine Etta. Demain, ils
entreprendraient enfin leur voyage de retour au pays.
Malta mit ses bas et ses petits souliers de satin blanc. En
laant le second, elle lexamina attentivement. Dire quelle avait
pris au tragique le fait de navoir pas de souliers neufs lors de
son premier bal. Elle se sentit dsole pour la jeune fille quelle
avait t, tout en secouant la tte en songeant son ignorance.
Elle saisit les gants de dentelle blanche sur sa coiffeuse. Ils
montaient jusquau coude et ils taient fabriqus de telle sorte
quon puisse voir au travers tinceler ses cailles rouges. Hier,
lune des servantes lui avait affirm quon vendait au bazar des
gants orns dincrustations brillantes pour imiter leffet.

-269-

Malta se regarda dans la glace avec incrdulit. Tout le


monde, tout le monde la trouvait belle. Sa robe tait blanche
avec des pans cachs rouges qui apparaissaient quand Reyn la
faisait tourbillonner sur la piste de danse. La couturire qui
avait cr la robe lui avait dit quelle avait vu le modle en rve,
un rve de dragons. Elle posa les mains sur la petite ceinture,
tournoya devant le miroir, et faillit tomber en essayant de
tourner la tte pour apercevoir lclair rouge. Alors, riant de sa
propre sottise, elle quitta la pice.
Quelques instants plus tard, elle frappait deux coups une
porte puis entrait hardiment. Etta ? demanda-t-elle
doucement dans la pnombre.
Je suis l , rpondit la reine des Iles des Pirates.
Malta traversa rapidement la chambre obscure et pntra
dans limmense garde-robe dEtta. Les armoires taient
ouvertes, les robes jetes sur les chaises ou par terre, et Etta
tait assise en sous-vtements devant son miroir. O sont vos
femmes de chambre ? senquit prudemment Malta. Himain
lavait avertie du caractre imprvisible dEtta. Elle-mme ne
lavait jamais vue en colre, elle ne connaissait que le sombre
abme de son chagrin.
Je les ai renvoyes, annona Etta brusquement. Leurs
bavardages magaaient. Essayez ce parfum, laissez-nous vous
coiffer comme a, voulez-vous la robe verte, ou la bleue, oh non,
madame, pas la noire, pas encore. Comme autant de mouettes
piailleuses, elles viennent se nourrir de mon cadavre. Je les ai
renvoyes.
Je vois , dit Malta calmement. Une porte souvrit et
Mre apparut soudain, charge dun plateau sur lequel taient
poses une thire fumante et des tasses assorties. Ctait un
service ravissant, blanc fleurs bleues. Mre marmotta
doucement pour saluer Malta et mit le plateau sur la coiffeuse.
Ses yeux bleu ple sattardrent avec tendresse sur Etta. Elle se
parla elle-mme tout en versant le th, un doux flot de paroles,
aussi apaisant quun ronronnement de chat. Etta paraissait
couter bien que Malta soit incapable de comprendre les sons.
Alors la reine soupira, prit la tasse et avala une petite gorge. En
dpit de son statut la cour, Mre avait refus titre et
-270-

appartements particuliers. Elle partageait la chambre dEtta et


soccupait delle toute occasion. Malta aurait t exaspre par
ces attentions constantes mais Etta semblait en tirer rconfort.
La reine des Iles des Pirates reposa sa tasse.
Je vais mettre la robe noire , dit-elle, mais il ny avait
que de la tristesse dans sa voix, ni colre ni amertume. Avec un
soupir, elle se tourna vers son miroir. Malta trouva la robe noire
et en dploya les lignes simples. Etta la revtait en signe de deuil
de Kennit ; pour tous bijoux, elle portait la petite miniature
attache son poignet et les boucles doreilles quil lui avait
offertes. Elle ne semblait pas sapercevoir que la tragique
simplicit de sa mise et de son maintien avait attir lintrt de
tous les potes de Jamaillia.
Assise devant son miroir, elle gardait les yeux baisss sur
ses mains tandis que Mre brossait ses cheveux noirs et lustrs,
les relevaient en les attachant avec des pingles-bijoux. Cet t
quelquun dautre, Etta aurait protest, mais Mre fredonnait
une petite mlodie apaisante. Quand elle eut fini, les cheveux
noirs dEtta taient comme un ciel nocturne piqu dtoiles
scintillantes. Mre prit un flacon de parfum et lui en tapota
gorge et poignets.
Lavande , dit Etta mi-voix. Sa voix se brisa. Kennit
adorait ce parfum. Elle enfouit tout coup la tte dans ses
mains. Mre lana un regard Malta. La vieille femme se retira
dans un coin de la chambre et saffaira ranger les robes. Malta
vint humblement laider.
Etta leva la tte, il ny avait pas trace de larmes sur son
visage. Elle paraissait lasse mais elle russit sourire. Il
faudrait que je mhabille. Je dois encore tre la reine ce soir.
Himain et Reyn vont nous attendre.
Parfois, confia Etta, alors que Malta attachait les
multiples petits boutons dans son dos, quand je suis trs
dcourage, si je maccorde un moment de solitude, je jure que
je lentends me parler. Il mordonne dtre forte, pour lamour
du fils que je porte.
Malta bredouilla une douce approbation en apportant les
bas et les souliers.

-271-

Etta poursuivit voix basse, presque rveusement : La


nuit, juste avant de mendormir, jentends souvent sa voix. Il me
parle damour, de posie, il me donne de bons conseils, il
mencourage. Je jure que cest ce qui mempche de devenir
folle. Je sens que, dune certaine faon, le meilleur ct de
Kennit demeure avec moi. Et quil demeurera toujours.
Jen suis sre , rpondit Malta de bon cur. En son for
intrieur, elle se demanda si elle serait aussi aveugle aux dfauts
de Reyn. Le Kennit dont se souvenait Etta ne correspondait pas
du tout celui quavait connu Malta. Elle navait ressenti quun
frisson de soulagement quand elle avait vu le corps de Kennit
envelopp de toile quitter le pont de Vivacia pour glisser sous la
mer.
Etta se leva. La soie noire bruit autour delle. Si sa
grossesse ne se remarquait pas encore, tout le monde tait au
courant. La reine portait lhritier du roi Kennit. Personne ne
remettait en cause son droit gouverner, non plus quon ne
sinterrogeait sur la jeunesse apparente de lhomme qui
commandait sa flotte. Dans la tradition pirate, Himain avait
succd Kennit par un vote de ses capitaines. Malta avait
entendu dire que le vote avait t unanime.
Himain et Reyn les attendaient au pied de lescalier. Son
frre souffrait de la comparaison avec le jeune homme des
Pluies. La coupe ajuste de sa veste accusait encore sa frle
constitution. La tenue jamaillienne de crmonie le faisait
paratre encore plus juvnile, tant quon ne remarquait pas ses
yeux. Alors, Etta et lui semblaient bien assortis. Comme
toujours, il tait en noir. Malta se demandait sil portait le deuil
en souvenir du pirate ou pour sassocier Etta et les dsigner
comme un couple.
Au pied de lescalier, la reine pirate sarrta un instant.
Malta la vit respirer comme pour sarmer de courage. Puis elle
posa les doigts sur le bras que lui offrait Himain et haussa le
menton. Alors quelle sloignait dun pas glissant au bras de
Himain, Malta fit la moue et frona les sourcils.
Quelque chose te tracasse ? demanda Reyn. Il lui prit la
main et la posa fermement sur son avant-bras.
Jespre que mon frre va grandir, murmura-t-elle.
-272-

Malta ! fit-il sur un ton de reproche. Puis il sourit. Elle


dut lever les yeux vers lui, et la vision quelle eut lenchanta : la
mode jamaillienne seyait assurment Reyn. Sa veste cintre
dun bleu indigo soulignait la carrure de ses paules. La
blancheur de ses manchettes et de son col contrastaient avec sa
peau hle. Des culottes blanches et des bottes noires qui
montaient aux genoux compltaient sa tenue. Il portait de petits
anneaux dor aux oreilles qui brillaient sur ses boucles sombres
et lustres. Elle sourit, pleine de compassion pour ceux qui
staient occups de lui ce soir. Il navait pas de patience avec les
valets. Il tourna la tte et la lumire ruissela sur ses cailles,
faisant jaillir des reflets bleus. Ses yeux avaient beau tre bruns,
elle pouvait y discerner le bleu cach dans leur profondeur
cuivre.
Eh bien ? demanda-t-il. Une lgre rougeur lui colorait
les joues et elle se rendit compte quelle le contemplait depuis
un certain temps.
Elle acquiesa dun hochement de tte et ils traversrent
ensemble le hall qui souvrait devant eux, avec son haut plafond
soutenu par des piliers de marbre. Ils passrent sous une vote
dans la grande salle de bal. A une extrmit, les musiciens
jouaient en sourdine un prlude la danse. A lautre bout, le
Gouverneur prsidait aux festivits depuis un trne surlev.
Trois de ses Compagnes taient alignes sur des siges devant
son dais. Un serviteur tait charg dalimenter deux encensoirs
fixs de chaque ct du trne. La fume jaune des herbes
slevait en volutes autour de lui. Il souriait, hochait la tte avec
bnignit ses htes. Un second dais abritait un trne un peu
plus modeste pour la reine Etta. Elle gravit les marches comme
si elle montait lchafaud. Un sige plus bas ct du trne
attendait Himain.
Lordonnance des siges destins Malta et Reyn avait
t politiquement plus embarrassante. Le Gouverneur Cosgo
avait admis de mauvaise grce que la reine Etta, en sa qualit de
souveraine dun royaume indpendant, tait la rigueur dune
stature gale la sienne. Cependant, Malta et Reyn ne
prtendaient aucune royaut. Elle rptait tranquillement que
Terrilville tait une ville-tat indpendante, et quelle ne
-273-

prtendait pas en tre la reprsentante. Reyn lui aussi refusait


de reconnatre Jamaillia une quelconque autorit sur le dsert
des Pluies, mais il ntait pas son ambassadeur auprs du
Gouverneur. Ils reprsentaient plutt les intrts du dragon
Tintaglia et de sa race. Ils ntaient lvidence ni souverains
des dragons ni nobles trangers, en consquence, ils navaient
pas droit au trne ni une position dminence. Si Cosgo les
avait nichs dans des fauteuils surlevs sous un dais orn de
guirlandes, ctait autant pour exhiber ses nouveaux allis
exotiques que pour les honorer. Reyn lavait accept plus
facilement que Malta, dont lesprit pratique avait prvalu sur la
rpugnance de Reyn pour toute forme de parade. Malta ne se
souciait pas de savoir pourquoi Cosgo lui avait accord cette
distinction. Il importait seulement que, aux yeux de tous les
nobles, cette prminence tmoigne de leur rang lev. Cela ne
pouvait quaccrotre leur pouvoir de marchandage.
Elle avait exploit ce levier au maximum. Avec la fin du
monopole touffant du Gouverneur sur les exportations de
Terrilville, nombreux taient les ngociants dsireux dtablir de
nouveaux liens avec les cits Marchandes. La vogue actuelle que
leur valait leur apparence exotique avait mme suscit un afflux
de demandes sur le commerce et les possibilits dinstallation
dans le dsert des Pluies. Reyn y avait rpondu avec
circonspection, en rappelant quil ne pouvait se substituer au
Conseil des Pluies. Un certain nombre dentrepreneurs et
daventuriers avaient offert de payer trs cher leur passage sur
la Vivacia quand elle effectuerait son voyage de retour. Himain
stait occup de la question, faisant remarquer que Vivacia
tait le navire amiral des Iles des Pirates, non celui du dsert
des Pluies. Si la vivenef pourvoyait au transport des Anciens,
elle ntait pas louer. Il leur avait suggr de chercher dautres
navires en partance pour Terrilville.
Les serpents ne reprsentant plus une menace, et les
Chalcdiens considrablement assagis, on prvoyait un trafic
maritime accru entre les cits. Malta avait pass un long aprsmidi additionner des colonnes de chiffres avec le seigneur
Ferdio. Les rsultats leur donnrent penser que les coffres du
Gouverneur profiteraient davantage de ce nouvel arrangement
-274-

que de ltranglement de Terrilville. Laugmentation des navires


dans la Passe Intrieure, le libre ngoce avec les Iles des Pirates,
la multiplication des vaisseaux jamailliens qui bnficiaient du
commerce avec Terrilville et au-del pouvaient faire sortir la
ville de son dclin. Cela se passait avant que Ferdio et
commenc reconnatre les avantages possibles quil pouvait
retirer dun commerce de marchandises des les du Sud avec
divers marchs du nord. Ils avaient prsent leurs conclusions
Cosgo qui avait souri et hoch la tte un petit moment avant de
succomber lennui.
Le Gouverneur Cosgo avait chang, songeait Malta alors
quils approchaient de son trne, mais pas suffisamment pour la
convaincre de sa sincrit. Rendu lopulence et laisance, aux
femmes et aux drogues, il avait retrouv toutes les affteries du
jeune effmin quelle avait rencontr la salle du Conseil des
Marchands de Terrilville. Pourtant, elle tait dispose croire
ceux qui lavaient connu auparavant, quand ils affirmaient que
sa transformation tait vraiment remarquable. Alors quelle
faisait sa rvrence et que Reyn sinclinait, le Gouverneur
pencha gravement la tte pour les saluer.
Alors, cest notre dernire soire ensemble, mes amis.
Il faut esprer que non, rpondit Malta avec aisance.
Assurment, lavenir, nous reviendrons jouir des merveilles de
Jamaillia. Peut-tre le Grand Seigneur Gouverneur Magnadon
entreprendra-t-il un jour un nouveau voyage vers Terrilville ou
Trois-Noues.
Ah ! S men prserve ! Mais, si le devoir lexige, je my
soumettrai. Quil ne soit pas dit que le Gouverneur Cosgo craint
les rigueurs du voyage. Il se pencha lgrement en avant. Il
eut un petit geste agac lendroit du serviteur qui sempressa
de renouveler la mixture dans les brle-parfum de cuivre.
Dpaisses volutes de fume slevrent nouveau. Vous tes
toujours dcids partir demain ?
Dcids ? sexclama Reyn. Gouverneur Magnadon, dites
plutt obligs. Comme vous le savez, notre mariage a dj t
diffr une fois. Nous ne pouvons gure dcevoir davantage nos
familles.

-275-

Pourquoi dcevoir ? Vous pourriez tre maris demain,


si vous vouliez, dans le Temple de S du Gouverneur. Je
demanderais une centaine de prtres pour officier et une
procession vous escorterait dans les rues. Je peux vous arranger
cela. Sur lheure, si vous le dsirez.
Cest une proposition des plus gracieuses, Grand
Seigneur Magnadon. Malheureusement nous devons refuser.
Les usages Marchands exigent que nous nous mariions parmi
les ntres, selon nos propres coutumes. Un homme de votre
culture et de votre exprience comprend sans nul doute que
nous ne pouvons bafouer ces traditions sans risquer de nous
voir dgrads. Les nombreux messages dont vous nous avez
chargs pour les Marchands de Terrilville et de Trois-Noues
sont aussi dune grande importance. Ils doivent tre transmis
sans dlai. Nous navons pas non plus oubli les oiseaux
messagers que vous nous avez fournis, afin que la
communication entre les cits Marchandes, les Iles des Pirates
et Jamaillia soit amliore.
Malta se mordit la joue pour rprimer un sourire. Il tait
heureux que le Gouverneur ignore lopinion de Himain sur
les sales bestioles puantes quil avait acceptes contrecur
bord de Vivacia. Jola avait propos une tourte au pigeon pour
varier lordinaire mais Malta ne doutait pas que les oiseaux
vivraient leur vie de messagers.
Une ombre dirritation passa sur le visage du Gouverneur.
Vous avez obtenu ce que vous dsiriez : lindpendance de
Terrilville et du dsert des Pluies. Je navais pas plus tt sign
les parchemins que vous projetiez dj de partir.
Certes, Grand Seigneur Magnadon. Car navez-vous pas
aussi ordonn que la famille Vestrit reprsente les intrts de
Jamaillia l-bas ? Cest un devoir que je prends fort au srieux.
Sans aucun doute, vous en tirerez le meilleur profit
possible , fit-il remarquer sur un ton caustique. Il inclina la
tte pour inhaler plus profondment la fume. Eh bien, si
nous devons nous sparer, jespre alors que cela nous portera
bonheur tous. Le Gouverneur sadossa son trne, les yeux
mi-clos. Malta comprit par ce geste quil les congdiait, ce dont
elle se flicita.
-276-

Ils gagnrent leurs siges. Elle regarda le spectacle


quoffrait la salle de bal et saperut quil ne lui manquerait pas.
Enfin, pas immdiatement. Elle avait eu son compte de
rceptions, de danse et dlgances. Elle soupirait aprs une vie
simple, retire, sans contraintes. Pour sa part, Reyn
simpatientait, dsireux de se retrouver sur le site de la cit des
Anciens.
LOphlie tait rcemment arrive Jamaillia, avec des
lettres pour tous. Les nouvelles de Terrilville taient la fois
encourageantes et frustrantes. La circulation des vivres depuis
Terrilville jusquen amont du fleuve tait rgulire et suffisante.
Le jeune prtre que Himain avait recommand comme
constructeur avait le don presque mystique de trouver des
solutions simples et lgantes. Ds que les cluses provisoires
qui avaient permis aux serpents de remonter par chelons le
fleuve avaient t acheves, le frre de Reyn avait report son
attention sur les fouilles des ruines de la cit. En cela, Selden
stait montr dun grand secours Bendir. Jusquici, ils
navaient pas encore dcouvert de salles intactes mais Reyn tait
persuad que son absence en tait la cause. La ferveur quil
affichait commencer les recherches tonnait Malta.
Il poussa un petit soupir qui rpondait ltat desprit de
sa compagne. Moi aussi, jai hte de rentrer , lui confia-t-il.
La musique enflait. La premire danse tait rserve aux
Compagnes du Gouverneur. Elles dansaient ensemble, en son
honneur, et leur partenaire absent les regardait depuis lestrade.
Elle observa les femmes aux toilettes recherches qui voluaient
sur des figures lentes. De temps autre, le Gouverneur inclinait
la tte, en manire de salut vers les Compagnes. Malta trouvait
la coutume particulirement ridicule, elle gtait la bonne
musique. Elle se retint de marquer la mesure avec son pied.
Reyn se pencha plus prs pour tre sr dtre entendu. Jai
engag deux tailleurs de pierre supplmentaires. Ils vont nous
suivre sur lOphlie. Daprs Himain, il y a plusieurs les dans
les Iles des Pirates o lon pourra se fournir en pierre, un prix
raisonnable. Si nous remplaons la charpente des cluses par de
la maonnerie, les ouvriers qui doivent constamment entretenir
le bois cause de leau acide seront libres, et on pourra crer un
-277-

passage pour que les grands navires viennent samarrer. On


transfrerait alors ces ouvriers au terrassement de la cit...
Avant ou aprs notre mariage ? demanda-t-elle
gravement.
Oh, aprs , rpondit-il avec chaleur. Il lui prit la main.
De son pouce il lui caressa la paume. Crois-tu que nos mres
nous laisseraient faire autrement ? Pour ma part, je doute que
nous soyons autoriss manger et dormir avant davoir
support les crmonies du mariage.
Supporter ? dit-elle, en haussant les sourcils.
Absolument, reprit-il avec un soupir. Mes surs sont au
comble du ravissement. Elles vont rencontrer la reine des Iles
des Pirates et ton sduisant frre Himain. Tintaglia a annonc
quelle serait l pour nous recevoir aprs, ma-t-on dit. Mes
surs tiennent ce que je sois voil pour le mariage. Selon elles,
peu importe que je mexhibe Jamaillia ; mais je dois tre
convenable et pudique pour la crmonie traditionnelle du
dsert des Pluies.
Ta pudeur na rien voir avec la tradition , rtorqua
Malta. Il ne lui apprenait rien quelle ne st dj. Quand
lOphlie avait accost, elle avait apport de longues lettres pour
tous. La missive de Keffria avait t aussi remplie par les
prparatifs du mariage. Je serai voile, moi aussi. On clbre
notre acceptation aveugle lun de lautre. Une question la
tracassait. Tu tes enferm longtemps avec Grag Tenira. Ma
mre mcrit quil courtise une fille de Trois-Navires. Cest vrai ?
Lui et la fille de Pel Kelter en prennent le chemin.
Ah, dommage ! Cela veut dire, je suppose, que tante
Altha a brl ses vaisseaux et quelle devra se contenter de
Brashen Trell.
Ils avaient lair plus que contents, la dernire fois que je
les ai vus.
Grag Tenira aurait t un meilleur parti pour elle.
Peut-tre. A la faon dont elle ma regard, elle pensait
srement que tu aurais pu mieux faire, toi aussi.
Elle regarde tout le monde comme a. Malta carta les
rserves de sa tante.

-278-

Jai t surtout intress par les changements dOphlie.


Ou plutt, labsence de changement. Elle est reste la mme.
Grag prtend quelle na aucun souvenir davoir t dragon. Que
pour elle la vie a commenc en tant quOphlie. Cest vrai aussi
de Duvetdor.
Tu crois quils sen souviendront plus tard ?
Je nen sais rien. Avec rticence, il ajouta : Jai ide
que certains dragons dans les fts de bois-sorcier ont pri avant
quon les utilise. Ophlie et Duvetdor, peut-tre, nont pas de
souvenirs de dragons parce que les tres lintrieur taient
morts en emportant leurs souvenirs. Il se peut quils restent
toujours comme ils sont aujourdhui. Il marqua une pause.
Grag au moins en est tout heureux. Il dit que le Kendri est
devenu presque impossible gouverner. Il est amer et il ne
navigue que sur ordre de Tintaglia.
Un silence tomba entre eux. Malta fit un vaillant effort
pour distraire son compagnon. Jai reu un mot de Selden.
Son criture est pouvantable. Il adore le dsert des Pluies.
Cassaric est un vrai tourment pour lui. Il veut creuser tout de
suite et ton frre refuse de le laisser faire.
Reyn sourit avec ironie. Je me souviens que jtais
comme a, moi aussi.
Elle le trouva trop pensif son gr.
Il passe beaucoup de temps avec Tintaglia,
surveiller les cocons. Elle secoua la tte. Daprs elle, ils
ne sont que cinquante-trois se dvelopper apparemment. Il ne
dit pas comment elle le sait. La pauvre. Elle sest tant battue
pour les guider, et ils sont si nombreux avoir pri en chemin.
Elle craint quils nclosent pas tous. Ils auraient d passer tout
lhiver dans leurs cocons, et clore au milieu de lt.
Peut-tre vont-ils clore plus tard pour compenser leur
retard.
Peut-tre. Oh ! Elle lui tira la main. Les Compagnes
ont fini. On va enfin pouvoir danser.
Tu ne veux pas attendre que la musique commence ?
dit-il pour la taquiner, en feignant dhsiter bouger.
Elle lui fit les gros yeux et il se leva.
Tu veux surtout montrer ta robe, dclara-t-il gravement.
-279-

Pire. Je dsire montrer mon lgant partenaire toutes


ces grandes dames avant de lenlever bien labri dans le
lointain dsert des Pluies.
Comme toujours, ses compliments fleuris le firent rougir.
Sans un mot, il la mena la piste de danse. Les musiciens
entamrent une danse, les tambours de pierre jamailliens
battant la mesure jusqu lattaque des autres instruments. Reyn
lui prit la main et posa sa main libre sur les reins de Malta, la
mode jamaillienne. Elle avait expliqu Himain que ctait la
seule faon de danser ce pas, mais elle savait quil
dsapprouverait laudace de Reyn. Ils dansrent posment au
son des tambours jusqu ce que les cornemuses se mettent
jouer et les fassent tournoyer. Le vertige tait dlicieux, car
Reyn la rattrapait la fin, et ils suivirent nouveau le rythme du
tambour qui sacclrait.
Il la fit tourner une seconde fois, plus vite et en la serrant
plus prs. Tu ne regrettes pas dattendre ? demanda-t-elle
avec hardiesse dans lintimit de la danse.
Je regretterais davantage de risquer un hritier
illgitime , la reprit-il avec srieux.
Elle roula des yeux et il fit mine dtre fch par son
impudeur.
Est-ce quun homme affam est irrit quand on prpare
un festin ? ajouta-t-il, en se rapprochant dans un nouveau
tourbillon. Ils tournoyaient si prs lun de lautre quelle sentit
son haleine sur sa crte, ce qui provoqua cette vague de chaleur
qui lui tait dsormais familire. Elle saperut alors que,
comme les autres fois, la piste stait vide autour deux, les
gens formaient un grand cercle, les autres couples staient
arrts pour regarder les Anciens danser. Il la fit tourner
encore, plus vite, si prs que les seins de Malta frlrent sa
poitrine. On dit que la faim rend le repas plus savoureux,
ajouta-t-il son oreille. Je te prviens. Quand nous arriverons
Terrilville, je serai comme un affam.
Le murmure de la foule lui apprit quils tournaient si vite
que les pans rouges de sa robe flamboyaient. Elle ferma les
yeux, comptant sur lui pour la maintenir dans son orbite, et elle

-280-

se demanda ce qui pourrait surpasser ce moment radieux. Puis


elle sourit, elle connaissait la rponse.
Ce serait le moment o elle raconterait tout Dlo.
*
Ils sont beaux ensemble , murmura Etta.
Himain risqua vers elle un coup dil en biais. Elle
regardait les danseurs avec une trange avidit. Il supposa
quelle simaginait dans les bras de Kennit, voluant aussi
gracieusement que Reyn et Malta. Mais pas avec le mme
abandon, conclut-il. Les pirates eux-mmes avaient plus de
tenue que sa sur. Cest heureux quils se marient bientt, fitil observer sur un ton guind.
Ah, tu crois qualors ils ne danseront plus ? demanda
Etta avec ironie.
Il lui adressa un sourire humble. Par intermittence, une
tincelle de lancienne Etta transparaissait, comme un charbon
rougeoyant dans un feu touff. Probablement pas, concda-til. Malta est une danseuse ne. En regardant le visage extasi
de sa sur tandis que Reyn la faisait tourner, il ajouta : Je
parie que, mme aprs une dizaine denfants, elle laissera voir
ses sentiments avec la mme ingnuit.
Quelle honte , fit Etta schement. Elle garda un instant
le silence puis elle finit par demander : Est-ce qu Terrilville
tout le monde ddaigne la danse autant que toi ?
Je ne ddaigne pas la danse, rpondit-il, surpris. Jai
appris les pas de base, et on me jugeait assez gracieux, avant
quon ne menvoie au monastre. Il observa quelques instants
Reyn et Malta. Ce quils font nest pas si impressionnant. Cest
seulement quils sont capables de danser tous les deux vite et
avec grce. Et quils sont bien assortis. Il frona les sourcils
puis admit : Et quelle robe incroyable !
Tu crois que tu pourrais danser comme a ?
Avec de lentranement, peut-tre. Une ide lui vint
soudain lesprit. Il dcouvrit en mme temps quel point il
pouvait tre stupide. Il se pencha vers elle : Etta, que diriezvous de danser ?
-281-

Il lui tendit sa paume ouverte. Elle la regarda puis


dtourna les yeux. Je ne sais pas danser, rpondit-elle avec
raideur.
Je pourrais vous apprendre.
Je ny arriverais pas. Je ne ferais que mhumilier et
humilier mon partenaire.
Il sadossa son sige et parla tout bas, pour la forcer
couter attentivement. Quand vous avez peur dchouer, vous
avez peur de quelque chose qui nest pas encore arriv. Danser
est beaucoup moins difficile que lire, surtout pour une femme
qui peut grimper dans le grement sans jamais faire de faux
pas. Il attendit.
Je... pas maintenant. Pas en public. Il tait trs difficile
Etta davouer le moindre dsir, aussi dut-elle prendre sur elle :
Mais un jour, jaimerais apprendre danser.
Il lui sourit. Quand vous serez prte, je serai honor
dtre votre partenaire.
Elle ajouta voix trs basse Et jaurai une robe qui sera
encore plus belle que celle-l.
*
Les toiles scintillaient dune clart froide dans le ciel noir.
Par contraste, les lumires jaunes de Jamaillia taient chaudes,
toutes proches. Leurs reflets ondulaient comme des dos de
serpents sur leau brasillante du port. Le bruit et la musique de
la fte flottaient, attnus par la distance, dans la nuit frache de
printemps. De lautre ct du quai, Ophlie remua dans
lobscurit. Ctait une vivenef lancienne mode, une vieille
noix un peu vulgaire. Elle agita vers Vivacia un immense cornet
ds. Tu joues ? demanda-t-elle sur un ton tentant.
Vivacia se surprit sourire limposante figure de proue.
Elle ne sattendait pas trouver si joyeuse la compagnie dune
autre vivenef, surtout dune qui prtendait avoir perdu tout
souvenir de sa vie de dragon. Ophlie ntait pas seulement de
bonne compagnie, elle tait aussi un vritable rservoir de
ragots.

-282-

Plus important encore pour Vivacia, elle relatait en dtail


tout ce quelle avait vu et entendu Trois-Noues. Les berges de
nidification taient loin en amont du fleuve, hors de porte dun
navire de sa calaison. Mais Ophlie avait lart de se mler de
tout et dcouter avec avidit. Elle stait ingnie connatre
tous les faits mais aussi toutes les rumeurs concernant le
dveloppement des serpents. Si les nouvelles quelle avait
donnes taient la fois bonnes et mauvaises, Vivacia avait
retir une sorte de paix connatre le sort de ses serpents. Elle
tait plus utile sa race en restant Jamaillia pour le moment
mais lattente avait t pnible supporter. Ophlie avait
compris sa soif de prcisions. Depuis quelle tait arrive
Jamaillia, ses rcits dtaills avaient t dun grand rconfort
pour Vivacia. Pourtant, celle-ci secoua la tte en voyant le grand
cornet ds. Altha semble croire que tu trichais quand elle
jouait avec toi, fit-elle remarquer lgrement.
Oh, eh bien, a cest Altha. Gentille fille mais un brin
souponneuse. Pas beaucoup de jugeote, avec a. Aprs tout,
elle a choisi ce rengat de Trell alors quelle aurait pu avoir mon
Grag.
Vivacia rit doucement. Je ne pense pas que ton Grag ait
jamais eu la moindre chance. Je crois plutt quEphron Vestrit
avait choisi pour elle ce rengat de Trell il y a des annes.
Devant lexpression vexe dOphlie, elle ajouta gentiment :
Mais apparemment, elle ne lui a pas trop manqu, Grag.
Ophlie hocha la tte avec satisfaction. Les humains sont
obligs dtre ralistes dans ce domaine. Ils ne vivent pas si
longtemps que a, tu sais. Tiens, son Eke, cest une chic fille, elle
sait empoigner la vie et en faire quelque chose. Elle me rappelle
mon premier capitaine. Ne tattends pas ce que je reste
terre te faire des bbs , quelle lui a dit, ici mme, sur mon
pont. Mes enfants vont natre sur ce navire , quelle lui a dit.
Et tu sais ce que Grag lui a rpondu ? Oui, chrie. Doux
comme un mouton. Il comprend quil vaut mieux en passer par
l sil veut avoir une famille. Pour les humains, le temps est
compt, tu vois.
Cest pour a quon doit le bourrer de vie, ce temps-l.
Cette remarque venait de Jek. Son parfum flottait dans la nuit
-283-

printanire. Malgr le froid, elle tait pieds nus, et une jupe


longue tourbillonnait ses chevilles. Elle vint se percher
hardiment sur la lisse de Vivacia. soir, mesdames ! Elle
respira fond, soupira de contentement et se mit balancer les
jambes.
Tu as t au bal ? demanda Ophlie avec enthousiasme.
Raconte-nous. Tu as vu le palais du Gouverneur ?
De lextrieur. Ctait clair de partout, comme une
maison close, des lumires dores, et de la musique qui sortait
par toutes les ouvertures. Les rues taient pleines de beaux
attelages, et il y avait une grande queue de gens qui paradaient
dedans, saps comme des rois, tous. Certains se contentaient de
regarder bouche be les privilgis, mais pas moi. Jai trouv
que la cour, ctait pas mal. La musique tait gaie, les hommes
taient beaux et la danse enleve. Il y avait des cochons entiers
la broche, et des tonneaux de bire, quils ont percs. Un festin
comme je nen ai jamais vu, dans aucune ville. Nempche, je
suis prte partir demain. Jamaillia, cest un sale endroit,
malgr toutes ses belles maisons. Je serai contente de me
retrouver sur leau et encore plus contente de revoir Partage.
Jai su tout de suite que ce serait mon port dattache.
La ville pirate ? S nous garde ! Est-ce que quelquun ty
attend, mon chou ? demanda Ophlie.
Jek clata de rire. Ils mattendent tous. Seulement ils ne
le savent pas encore.
Le gloussement grillard de la vivenef fit cho celui de
Jek. Alors elle remarqua le silence de Vivacia. Pourquoi es-tu
si pensive, ma chrie ? Il te manque, ton Himain ? Il va revenir
bien assez tt.
Vivacia se secoua de sa rverie. Non. Pas Himain.
Comme tu dis, il va revenir bien assez tt. Parfois, cest un
plaisir dtre seule avec mes penses. Je regardais le ciel et je me
souvenais.
Plus tu voles haut, plus il y a dtoiles. Il y a l-haut des
toiles que je ne reverrai jamais. Je ny attachais pas
dimportance quand le ciel mappartenait mais, maintenant, je
ressens comme un vide.

-284-

Tu es jeune. Tu vas trouver un tas de choses comme a


dans ta vie, rpondit la vieille vivenef avec condescendance. a
ne vaut pas quon sy attarde.
Ma vie, dit Vivacia dun ton rveur. Ma vie comme
vivenef. Elle se tourna pour considrer Ophlie avec un
soupir. Je tenvie presque. Tu ne te souviens de rien, donc tu
ne regrettes rien.
Je me souviens de beaucoup de choses, ma chrie. Ce
nest pas parce que mes souvenirs ont des voiles au lieu dailes
quil faut les carter. Elle renifla. Et ma vie nest pas
mpriser non plus, jajouterais. Non plus que la tienne. Tu
pourrais prendre exemple sur mon Grag. Ne baye pas aux
toiles quand la vaste mer est tout autour de toi. Cest un ciel
soi tout seul, tu sais.
Et avec tout autant dtoiles , fit remarquer Jek. Elle
sauta sur le pont et stira jusqu faire craquer ses muscles.
Bonne nuit, mesdames. Je vais me coucher. Le jour
commence tt pour les marins.
Et pour les vivenefs. Fais de beaux rves, ma chrie ,
dit Ophlie. Alors que Jek sloignait sans bruit, la vivenef
secoua la tte. Ecoute bien ce que je dis. Elle va le regretter si
elle ne se range pas bientt.
Je ne sais pas pourquoi mais jen doute , rpondit
Vivacia en souriant. Elle se tourna vers les lumires de la ville.
Dans le palais du Gouverneur, Himain et Etta prparaient les
humains au retour des dragons. Soudain elle fut envahie de
fiert en pensant eux. Chose tonnante, elle se sentit aussi
fire delle-mme. Elle sourit Ophlie. Jek est trop occupe
vivre. Elle ne perd pas son temps en regrets. Et moi non plus, je
ne perdrai pas mon temps a.

-285-

16
TERRILVILLE
La Compagne Srille est dans le salon. Ronica pntra
dans la chambre et regarda autour delle avec curiosit.
Tu en es sre ? Keffria se rendit compte de la sottise de
sa question au moment o elle la formulait. Elle descendit du
tabouret sur lequel elle tait perche. Elle jeta un coup dil
critique par-dessus son paule. Oh l, l , marmonna-t-elle.
Les vieux rideaux de la chambre de Selden, teints, retourns et
repasss, ressemblaient toujours aux vieux rideaux de la
chambre de Selden. Quoi quelle fasse pour arranger cette pice,
ce serait toujours la chambre quelle avait partage avec Kyle.
Jani Khuprus avait expdi du mobilier du dsert des Pluies
mais les meubles ravissants faisaient ple figure, on aurait dit
les ombres immatrielles de la lourde tte de lit et des coffres
massifs qui autrefois garnissaient la chambre. Elle se demanda
si elle nallait pas sinstaller chez Malta et rserver cette grande
pice pour Reyn et Malta quand ils viendraient.
Mais ce serait peut-tre douloureux pour sa fille : cette
chambre ne lui rappellerait-elle pas son pre, tout autant quelle
rappelait son mari Keffria ? Elle secoua la tte devant la
cruaut du sort. Pauvre Kyle, mourir sur le pont du Parangon
en se battant contre les marins jamailliens ! Et pour quoi ? A
peine un jour aprs, ceux qui lavaient tu devenaient leurs
allis. Altha avait attendu dtre seule avec sa sur pour lui
annoncer la nouvelle avec une dlicatesse tonnante de sa part.
Keffria avait t incapable de pleurer. Des heures staient
coules avant quelle ait pu mettre les autres au courant.
Heureusement, sa mre navait rien dit, elle stait contente de
baisser la tte. Keffria avait encore du mal comprendre que
son long tat de suspens avait pris fin.
-286-

La Compagne Srille naime pas attendre , lui rappela


Ronica.
Keffria sursauta comme si on lavait tire dun rve. Elle
avait si peu de temps elle. Quand elle soccupait de ses affaires
personnelles ou sabsorbait dans ses propres penses, il lui tait
difficile de sen dtacher. Quest-ce qui lamne ici ? Et si tt ?
Elle dit quelle a un message pour toi.
Elle percevait prsent lanxit dans les yeux de sa mre.
Reyn, Himain et Malta taient Jamaillia. Il pouvait sagir de
bonnes comme de mauvaises nouvelles. Son estomac se crispa.
Je suppose que le seul moyen de savoir est daller lui parler.
Elle se hta de gagner le salon, sa mre la suivit plus
posment. Heureusement, le temps si lent avait fini par amener
le printemps Terrilville. La saison avait chang en quelques
jours. Les pluies torrentielles de lhiver taient devenues de
petits crachins. La brise frache remplaait le vent mordant.
Hier, elle avait mme entrevu, rouge sur le ciel dun bleu
clatant, un cerf-volant chapp sans doute un enfant. Les
tals au march souvraient nouveau. Les gens riaient et
bavardaient en reprenant les affaires.
Le printemps ne pouvait seul rsoudre tous les problmes
de Terrilville. Le temps plus clment avait acclr le dpart de
nombreux Nouveaux Marchands mcontents. Avec la
multiplication des patrouilles pirates contre les navires
chalcdiens et labsence des serpents, les voyages
redeviendraient rapidement plus aiss. Les nouveaux quais et
embarcadres taient presque achevs. Des navires des SixDuchs, dsireux de sattirer ce march tout neuf, bravaient les
dangers de la cte chalcdienne pour apporter des
marchandises Terrilville. Le commerce se relevait et, avec lui,
la ville.
En passant, elle jeta un coup dil vers la cour intrieure.
Dans les pots redresss, des bulbes quon avait rcuprs
commenaient germer. La vigne quelle avait rabattue, la
croyant morte, produisait de nouvelles feuilles. Les bourgeons
verts sur les rameaux secs de la clmatite annonaient que
lapparence de la mort nest pas la mort. Partout la vie reprenait
ses droits.
-287-

Le printemps avait apport un changement bienvenu dans


leur alimentation. Il y avait des lgumes frais du jardin pour
rveiller les papilles et des poireaux pour agrmenter la soupe
de poisson. Les quelques poulettes tiques qui avaient rchapp
au vol, la tempte et aux maigres rations grattaient prsent
en qute dinsectes et de graines et recommenaient pondre.
Un nid jalousement gard promettait de donner des coqs pour
regarnir la basse-cour. Le temps tournait au beau et peut-tre
avec lui la chance des Vestrit. Peut-tre.
Contrairement ce quavait dit Ronica, la Compagne
Srille se tenait patiemment dans le salon. Elle regardait dans le
vide, dos tourn la fentre sans rideau. Elle tait vtue
modestement, plus chaudement que ne lexigeait la
temprature, comme si le printemps de Terrilville correspondait
lautomne de Jamaillia. Au bruit des pas de Keffria, elle tourna
lentement la tte. Elle se leva quand la Marchande pntra dans
la pice.
Marchande Vestrit , dit-elle sur un ton proccup. Sans
attendre le salut de Keffria, elle lui tendit un petit rouleau de
papier. Jai des nouvelles pour vous. Loiseau est arriv ce
matin.
Bonjour, Compagne Srille. Jai beaucoup apprci que
vous nous fassiez profiter des services de vos oiseaux messagers.
Mais que vous nous apportiez vous-mme le message, cest un
honneur sans prcdent.
Srille eut un sourire contraint mais najouta rien. Keffria
lui prit le papier des mains et se dirigea vers la fentre pour
mieux voir. Les pigeons ne pouvaient porter de lourdes charges.
Les messages taient ncessairement brefs, rdigs dune
criture serre. Les scribes jamailliens excellaient dans la
calligraphie miniature. Un petit billet froiss, de Grag Tenira,
tait adress Keffria en sa qualit de scribe au Conseil de
Terrilville. Elle cligna les yeux, le sortit puis transmit les
nouvelles Ronica mesure quelle les dchiffrait.
LOphlie est arrive bon port. Lettres remises. Tout le
monde va bien. La Vivacia part bientt. Elle leva les yeux vers
sa mre avec un sourire. Il ny a que ce qui nous concerne
personnellement ici. Comme cest gentil de la part de Grag.
-288-

Les nouvelles officielles vous concernent aussi, informa


Srille. Je vous en prie, lisez.
La minuscule criture du scribe mettait ses yeux rude
preuve. Elle lut une fois, puis relut. Son regard perplexe passa
de Srille sa mre. Alors elle dclara doucement : La
Compagne Srille est dmise de ses fonctions. Le Gouverneur
na plus besoin delle ici, puisque Terrilville a t reconnue
comme ville-tat indpendante. Il dsavoue explicitement
lautorit quelle sest arroge. La formulation est plutt...
brutale.
Ronica et Keffria changrent des regards embarrasss. La
Compagne se tenait droite, avec un petit sourire compass sur
sa physionomie tranquille. Ronica se hasarda dire
doucement : Je ne vois pas en quoi les nouvelles officielles
concernent la famille Vestrit.
Keffria inspira. Apparemment, Malta a ngoci avec le
Gouverneur. La famille Vestrit va reprsenter les intrts du
Gouvernorat Jamaillia. Les moluments pour ce service sont
apprciables. Dix gouvernes par mois. La somme tait
princire. Un mnage modeste pouvait vivre laise avec une
seule gouverne.
Un silence suivit ces paroles. Keffria secoua la tte. Je ne
puis accepter, quelle que soit la gnrosit de la proposition. On
ma recommande pour diriger le Conseil de Terrilville. Il est
dj assez difficile de faire un commerce honnte en restant
impartiale dans toutes les affaires de Terrilville. Mre ?
Jai beaucoup de travail, avec les petites proprits. Je
ne suis plus jeune, Keffria, et ces dernires annes ont t dures
pour moi. Cet argent parat merveilleux. Mais quoi bon me
consacrer aux intrts dautrui, pour gagner de largent que je
devrais aussitt dpenser pour pallier labandon de nos biens ?
Selden est beaucoup trop jeune, et bien trop absorb
dans ses propres intrts. A peine rentre, Malta sera une
femme marie. Dailleurs, le dragon a dj rclam ses services.
Himain a trouv se caser. Keffria se htait dliminer ses
enfants. Elle regarda sa mre. Altha ?
Oh, je ten prie, soupira Ronica. Si elle ne peut pas agir
depuis le pont du Parangon, a ne sera pas fait. Elle na mme
-289-

pas trouv le temps de quitter le navire pour se marier comme il


se doit.
Cest la famille Trell qui fait des histoires. Keffria
dfendait sa sur. Brashen tient demander sa main la salle
du Conseil mais la famille lui en conteste le droit. Dshrit, il
nest plus un Marchand. En tout cas, cest ce quils prtendent.
Keffria eut un hochement de tte rprobateur en songeant leur
enttement. Cest son pre. Je crois quavec le temps, sa mre
peut lui faire entendre raison. Le jeune Cervin avait
certainement envie de laccueillir dans la famille. On dit quil
frquente une jeune Tatoue, la grande consternation de ses
parents. Peut-tre serait-il heureux davoir un alli pour
chapper la main de fer de son pre. Brashen et Altha ont eu
si peu de temps ici. Peut-tre leur retour pourra-t-il changer
ltat desprit de son pre. Si son orgueil ne lui interdit pas de
refaire une tentative.
Assez , rpondit doucement Ronica. Elles nallaient pas
discuter de tout cela devant la Compagne.
Ils vont parvenir une solution, certainement, fit
remarquer Srille. Je dois y aller. Jai tant ...
Quallez-vous faire ? demanda Keffria voix basse.
Srille ne rpondit pas immdiatement. Elle finit par
hausser les paules. Ce sera bientt public, de toute faon.
Tout le monde saura ce que Keffria a eu la bont de dire tout
haut. Cosgo ma exile ici. Elle prit une inspiration. Il
soutient que jai manqu mes vux, et que je suis peut-tre
implique dans la conspiration. Elle serra les mchoires. Puis
elle ajouta, avec effort : Je connais Cosgo. Il doit y avoir un
coupable. Je suis le bouc missaire. Il lui faut un coupable, et
tous les autres ont ngoci son pardon.
Mais vous navez jamais vraiment fait partie du
complot ! sexclama Keffria, horrifie.
En politique, lapparence est beaucoup plus importante
que la ralit. Lautorit du Gouverneur a t bafoue et sa vie
menace. Il est prouv de faon concluante que jai usurp cette
autorit, pour servir mes propres intrts. Un sourire
singulier passa sur son visage. En vrit, je lai dfi. Il nest

-290-

pas en son pouvoir de me le faire regretter. Cest dur avaler


pour lui. Cest sa revanche.
Quallez-vous faire, maintenant ? demanda Ronica.
Je nai pas vraiment le choix. Il mabandonne, sans
ressources, sans autorit. Je reste Terrilville comme une exile
sans le sou, Une tincelle de lancienne Srille brilla dans sa
rplique.
Un sourire crispa les lvres de Ronica. Les meilleures
familles de Terrilville ont toutes commenc ainsi, rappela-t-elle.
Vous tes une femme cultive. Terrilville est en voie de
gurison. Si vous ne pouvez faire votre chemin dans ces
circonstances, alors vous mritez dtre sans le sou.
La nice de Restait me chasse de sa maison, annona
abruptement Srille.
Vous auriez d la quitter depuis longtemps, rtorqua
Ronica dun ton acerbe. Pour commencer, vous naviez pas le
droit de vous y installer. Il lui en cota dabandonner cette
vieille querelle, mais cela navait plus dimportance. Avez-vous
trouv un logement ?
A croire quelle avait fait jouer le ressort dun pige. Je
suis venue vous voir. Elle les regarda lune aprs lautre. Je
pourrais vous aider de bien des faons.
Les yeux de Ronica slargirent, puis se plissrent,
souponneux. A quelles conditions ? demanda-t-elle.
La raideur de Srille disparut et Keffria comprit que pour
la premire fois elle la voyait telle quelle tait vraiment. Le dfi
clairait ses yeux. Un change de savoir et de comptences.
Jai pari en venant ici que jentendrais ce que vous venez de
dire. Que vous ne pouvez reprsenter honntement les intrts
de Jamaillia Terrilville. Son regard alla de Keffria Ronica.
Moi, je le peux, dclara-t-elle tranquillement. Et je peux le
faire honntement. Et avec profit.
Keffria croisa les bras. Lavait-on manuvre ? Jcoute,
dit-elle mi-voix.
Dlgue. Remettez-moi la fonction, jadministrerai en
votre nom. Durant des annes, jai tudi les relations de
Terrilville avec Jamaillia. Et vice versa, naturellement. Je puis
trs bien reprsenter les intrts de Jamaillia Terrilville. Ses
-291-

yeux passrent de nouveau de lune lautre. Etait-elle en train


de se demander qui dtenait rellement le pouvoir ? Et sur
largent quil vous a propos, vous avez les moyens suffisants
pour mengager.
Nimporte comment, je doute que cet arrangement
plaise au Gouverneur.
Plaire au Gouverneur, cela a t votre principal souci,
vous, Marchandes de Terrilville ? rtorqua Srille sur un ton
acide.
En ces temps de changement, il sera plus important de
maintenir des relations cordiales , rpondit Keffria, songeuse.
Ses penses se prcipitaient. Si elle ne saisissait pas cette
chance, qui dautre le Gouverneur pourrait-il nommer ? Etait-ce
pour elle loccasion de conserver la situation bien en main ? Au
moins, avec Srille, elles avaient affaire quelquun de
connaissance. Quelquun quelles respectaient, mme si ce
respect lui tait acquis du bout des lvres. Elle ne pouvait nier
les comptences de cette femme. Elle connaissait lhistoire de
Terrilville mieux que la plupart de ses habitants.
Est-il oblig de savoir ? demanda Srille. Un soupon
de dsespoir stait insinu dans sa voix. Elle se redressa
brusquement. Non, dclara-t-elle avant que Keffria ou Ronica
aient pu rpondre. Ma question tait lche. Je ne me cacherai
pas de lui. Il ma dmise de mes fonctions de Compagne, ma
abandonne comme il a abandonn toutes les Compagnes qui
ont servi loyalement son pre. Ce nest pas une distinction
honteuse. Quil ait agi ainsi tmoigne de ce quil est, et non de ce
que je suis, moi. Elle respira fond et attendit.
Keffria regarda sa mre, qui secoua lgrement la tte. La
dcision ne mappartient pas, trancha-t-elle pour se dgager.
Dix gouvernes par mois promises, ce nest pas dix
gouvernes en main, dit rveusement Keffria. Je crains que le
Gouverneur ne tienne pas plus cette promesse que les autres.
Pourtant, avec ou sans cet argent, je crois que le Conseil de
Terrilville peut profiter des conseils de Srille concernant
Jamaillia. Si le Gouverneur nhonore pas loffre quil fait parce
que ma conseillre lui dplat, cela prouvera quil ne reconnat

-292-

pas compltement le droit de Terrilville rgler ses propres


affaires. Et je le lui dirai.
Alors je vais recommander au Conseil dengager Srille.
Afin quelle nous conseille particulirement dans nos rapports
avec Jamaillia. Elle regarda calmement lex-Compagne. La
chambre de Selden est vide. Vous y tes la bienvenue. Je vous
prviens cependant quil y a deux conditions que je pose votre
installation ici.
Qui sont ?
Keffria se mit rire. Une grande tolrance pour le
poisson. Et une indiffrence pour le mobilier.

-293-

17
LE FLEUVE DU DSERT DES PLUIES
Lair matinal tait doux et frais sur le visage dAltha.
Parangon avanait tranquillement avec le courant du fleuve.
Elle devinait que Smoi tait la barre. Ctait surtout parce
quil aimait bien ce poste, en fait, car son habilet ny tait pas
indispensable : cette partie du fleuve tait aussi paisible que le
pont de Parangon. Une grande partie des matelots avaient
dbarqu Terrilville. Dautres taient demeurs jusqu TroisNoues o ils avaient trouv de lembauche comme ouvriers. En
quittant Trois-Noues, Brashen pas plus quAltha navaient
regrett davoir un effectif rduit. On aurait dj suffisamment
de mal payer ceux qui restaient. Leur mission consistait
rentrer Terrilville o un chargement de pierre les attendait.
Altha avait dans lide que la pierre avait t rcupre sur les
proprits dtruites des Nouveaux Marchands. On lutiliserait
pour renforcer les berges o les dragons finiraient par clore. Si
le dragon tait dou pour procurer du travail aux vivenefs, il
ltait beaucoup moins en revanche pour dnicher de quoi payer
leurs quipages.
Altha chassa ces soucis irritants. Elle adopta un tat
desprit rsolument optimiste. Tant quelle ne rflchissait pas
trop, elle pouvait se persuader que tout allait bien. Elle traversa
le tillac et grimpa jusquau gaillard davant. Bjour ! fit-elle
la figure de proue. Elle regarda autour delle en stirant.
Chaque jour, je me dis que cette jungle ne peut pas tre plus
verte. Et chaque matin, je me rveille en dcouvrant que je me
suis trompe.
Parangon ne rpondit pas. Mais Ambre dclara au-dessus
du bord : Le printemps. Une saison tonnante.

-294-

Altha sapprocha de la lisse et baissa les yeux vers elle.


Si tu tombes dans ce fleuve, tu vas le regretter, prvint-elle.
On aura beau te repcher toute vitesse, a piquera. Partout.
Je ne vais pas tomber , repartit Ambre. Parangon la
tenait dans sa paume. Elle tait assise, jambes pendantes, avec
un outil en main.
Quest-ce que tu fais ? demanda Altha avec curiosit. Je
croyais que ctait fini.
Cest fini. Cest juste une dcoration. Des
ornementations et autres. Sur le manche de sa hache et son
harnais de combat.
Que sculptes-tu ?
Des cerfs qui chargent , rpondit Ambre timidement.
Elle rengaina avec brusquerie ses outils. Remonte-moi, sil te
plat. Sans un mot, la figure de proue la remit sur le pont.
Le fleuve tait une vaste route grise qui se droulait devant
eux. La fort touffue du dsert des Pluies apparaissait tribord
tandis qu bbord les eaux larges stendaient loin jusqu une
verte muraille vgtale. Altha avala une grande goule dair
frais qui sentait leau du fleuve et la vie foisonnante des plantes.
Des oiseaux invisibles ppiaient dans les arbres. Sur les lianes
qui enguirlandaient les troncs gigantesques pointaient de gros
bourgeons violets. Une grande colonne dinsectes dansaient
dans le soleil et la lumire jouait sur leurs myriades de petites
ailes. Altha fit la grimace devant ce spectacle scintillant. Ma
parole, toutes ces bestioles ont pass la nuit dans notre cabine.
Il y en avait au moins une dans la mienne, dit Ambre.
Elle a bourdonn mon oreille une grande partie de la nuit.
Je serai contente de revoir leau sale, fit Altha. Et toi,
Parangon ?
Ce sera toujours assez tt , rpondit le navire distrait.
Altha leva un sourcil vers Ambre. Le charpentier du
navire haussa les paules. Au cours de ces deux derniers jours,
le navire avait pris un air proccup. Altha tait toute dispose
lui laisser le temps et lespace quil lui fallait. Ce retour au pays
retard depuis des lustres devait tre une exprience dchirante
et trange pour lui. Elle ntait ni serpent ni dragon, mais elle
avait t consterne et dsole par les pertes quotidiennes
-295-

quavaient subies les serpents durant leur voyage vers le nord.


Elle avait aussi t horrifie de les voir se nourrir de leurs
morts, aussi utile que fut cette pratique puisquelle leur
procurait de la nourriture et des souvenirs.
La prsence tournoyante de Tintaglia les avait protgs des
vaisseaux chalcdiens. Ils navaient t directement provoqus
qu deux reprises. Il y avait eu un bref combat auquel Tintaglia
avait rapidement mis fin en revenant pour chasser le navire
ennemi. Le second affrontement stait achev quand Celle-QuiSe-Souvient avait surgi de labme pour asperger le navire
chalcdien de son venin. Cest sa mort, songeait Altha, qui
avait le plus affect Parangon. Le serpent infirme stait
dcharn peu peu mais avait continu vaillamment sa
migration. Au contraire de nombreux autres, il avait atteint
lembouchure du fleuve. Le voyage en amont, contre le courant,
stait rvl trop prouvant pour lui. Un matin, ils lavaient
dcouvert inerte, envelopp autour de la chane dancre de
Parangon.
Beaucoup avaient pri dans les eaux acides du fleuve. Ils
taient extnus, meurtris, et leurs blessures bnignes staient
transformes en plaies bantes sous lassaut de leau grise. Ni le
navire ni Tintaglia ne pouvaient leur faciliter cette dernire et
longue tape. Cent vingt-neuf serpents taient entrs dans
lembouchure avec eux. Lorsque le nud eut atteint lcluse que
les ouvriers du dsert des Pluies avaient construite, leur nombre
stait rduit quatre-vingt-treize. Les grossiers enclos de bois
qui communiquaient entre eux freinaient et drivaient les eaux,
en augmentaient le dbit juste assez pour que les serpents
puissent se traner en amont.
Le talent des constructeurs des Pluies stait conjugu aux
bras robustes des Marchands et des Tatous pour crer un
chenal artificiel qui conduisait aux anciennes berges de boue.
Tintaglia avait supervis lextraction de la boue strie dargent,
presque aussi consistante que largile. Puis on avait construit un
autre enclos de bois et les ouvriers avaient pein de longues
heures durant, dans le froid, pour mlanger cette boue paisse
leau du fleuve jusqu ce que Tintaglia soit satisfaite de sa
matire. Alors que les serpents bout de forces russissaient
-296-

se hisser sur les rives basses du fleuve, les ouvriers avaient


transport des tonneaux de boue clapotante et en avaient baign
les futurs dragons.
Parangon avait cruellement souffert de ne pouvoir assister
la nidification. Il tait impossible un grand navire comme lui
de pntrer dans ces eaux peu profondes. Altha y tait alle
sa place. Il lui chut en partage dapprendre la vivenef que
seulement soixante-dix-neuf serpents avaient russi complter
leurs cocons. Les autres taient morts, leurs corps taient trop
dcharns pour scrter les substances particulires qui
sagrgeaient la boue, la transformaient en longs fils dont ils
sentouraient. A chaque mort, Tintaglia rugissait de chagrin,
puis elle partageait les corps entre les autres pour quils sen
nourrissent. En dpit de son dgot extrme, Altha pensait que
ctait aussi bien. Le dragon lui-mme ne paraissait gure plus
vaillant que les serpents. Il refusait de prendre le temps de
chasser tant que la nidification tait en cours. En lespace de
quelques jours, sa peau tincelante flottait et faisait des plis,
bien que les ouvriers, saisis de piti, lui aient apport des
oiseaux et du petit gibier. Cette gnrosit le maintenait tout
juste en vie mais ne suffisait pas son dveloppement.
Un autre travail suivit la nidification. Les serpents
envelopps de boue devaient tre protgs des dluges de lhiver
jusqu ce que leurs fourreaux aient sch et durci. Enfin,
Tintaglia annona quelle tait satisfaite. A prsent, les
immenses cocons reposaient sur la rive boueuse comme des
cosses gantes, cachs sous des amas de feuilles, de rameaux et
de branches. Le dragon tincelait nouveau depuis quil avait
repris sa chasse quotidienne. Certaines nuits, il revenait se
reposer prs des cocons, mais il comptait de plus en plus sur les
humains pour les surveiller depuis leurs maisons dans les
branches. Fidle sa parole, Tintaglia patrouillait le long du
fleuve jusqu lembouchure et survolait la cte des Rivages
Maudits.
Elle continuait dvoquer le retour dautres serpents.
Altha devinait que cet espoir tait le vritable motif de son guet
vigilant de la cte. Elle avait mme fait allusion la possibilit
denvoyer des vivenefs loin vers le sud pour aller chercher les
-297-

survivants gars. Altha considrait que son attitude tait la


mesure de son angoisse devant les pertes subies. De la bouche
de Selden, elle avait appris que tous les cocons ncloraient pas.
Il y avait toujours un certain pourcentage de mortalit cette
tape du dveloppement dun dragon. Mais affaiblis comme ils
ltaient, ils mouraient en plus grand nombre que la norme.
Selden paraissait les pleurer autant que Tintaglia, pourtant, il
avait du mal expliquer comment il savait qui avait pri dans le
cocon.
Elle connaissait mal son neveu. Durant les semaines quelle
avait passes Trois-Noues et sur le site de Cassaric, elle lavait
trouv de plus en plus trange. Il ne sagissait pas seulement de
ses changements physiques. Par moments, il ntait plus un
petit garon. Sa voix, son vocabulaire quand il sadressait au
dragon semblaient appartenir un tranger plus g.
La seule fois o il ressembla au Selden dont elle avait le
souvenir, ce fut quand il revint, sale et fatigu, dune journe
dexploration avec Bendir. Ils avaient dispos tout autour de la
jungle marcageuse, derrire la plage aux cocons, des bandes de
tissu de couleurs vives attaches des pieux ou des troncs
darbres. Les couleurs reprsentaient une sorte de code,
incomprhensible pour Altha, destin diriger les futures
excavations. Pendant les repas, Selden et Bendir en discutaient
avec gravit et faisaient des projets de fouilles pour lt. Elle ne
reconnaissait plus son neveu, mais elle tait sre dune chose :
Selden Vestrit tait enthousiasm par sa nouvelle vie. Elle sen
rjouissait. Elle tait tonne que Keffria let laiss partir.
Peut-tre sa sur ane avait-elle fini par comprendre que la vie
tait faite pour tre vcue et non pour tre thsaurise en
prvision dun improbable lendemain. Altha respira
profondment lair printanier, le savourant avec sa libert.
O est Brashen ? demanda Ambre.
Altha gmit. En train de torturer Clef.
Ambre sourit. Un jour, Clef le remerciera davoir tenu
ce quil apprenne lire.
Peut-tre mais, ce matin, a parat peu probable. Jai d
men aller avant de me mettre en colre contre eux deux. Clef
passe plus de temps expliquer pourquoi il ne peut pas tudier
-298-

qu essayer de sy rsoudre. Brashen ne cde pas dun pouce. Le


gamin est vif quand il sagit de navigation. Il devrait tre
capable de retenir ses lettres.
Il y arrivera , dcrta Brashen en les rejoignant. Il
repoussa ses cheveux en arrire dune main macule dencre. Il
avait plus lair dun tuteur dpit que dun capitaine. Je lui ai
donn trois pages copier et je lai laiss. Je lai prvenu que sil
sappliquait il serait plus vite libr que sil bclait.
L ! La voix de Parangon clata. Son cri soudain fit
envoler un petit groupe doiseaux colors vers la fort. Il leva sa
grande main vers lavant pour dsigner les arbres de haut en
bas. L. Cest a. Il se pencha et fit tanguer le navire.
Smoi ! A tribord toute !
On va schouer ! scria Brashen, constern. Smoi
navait pas discut lordre. Le navire slana soudain vers les
arbres en se balanant.
Le fond est boueux, rpondit calmement Parangon. Tu
me tireras de l assez facilement quand il le faudra.
Altha empoigna la lisse mais, au lieu de toucher le fond,
Parangon avait trouv un chenal profond bien qutroit, dans
une eau presque morte. Peut-tre la saison des pluies tait-ce
lun des nombreux cours deau qui alimentaient le fleuve.
Maintenant, il tait rduit un doigt deau calme qui serpentait
sous les arbres. Ils quittrent le chenal principal. Nanmoins ils
nallrent pas loin, car le grement commena se prendre dans
les hautes branches. Tu es en train dabmer ton grement ,
prvint Brashen, mais le navire continua senfoncer
rsolument dans le fouillis inextricable. Altha changea une
grimace inquite avec Brashen. Il secoua la tte mais garda le
silence. Parangon tait un tre indpendant. Il avait le droit
daller o il voulait. Gouverner cette vivenef, ctait un nouveau
dfi : il fallait respecter sa volont et lui supposer un certain
jugement. Mme si cela impliquait de le laisser schouer dans
un lagon, en pleine jungle.
Il y eut des hurlements de surprise de la part de quelques
matelots mais Smoi restait ferme la barre. Des feuilles et des
branches pleuvaient sur eux. Des oiseaux effarouchs piaillaient
et senvolaient. Le navire mollit puis sarrta.
-299-

Nous y sommes, annona Parangon, tout excit.


a, tu las dit, convint Brashen aigrement en levant les
yeux vers les branches enchevtres.
Le trsor dIgrot , souffla Ambre.
Ils se retournrent vers elle. Son regard suivait la direction
quindiquait le doigt de Parangon. Altha ne distingua quune
masse sombre l-haut, dans de vieux arbres. La figure de proue
se tourna vers eux avec un sourire triomphant. Cest elle qui a
devin la premire, et elle a devin juste , dclara-t-il comme
sils taient en train de jouer.
Presque tout lquipage tait sur le pont, les yeux levs vers
lendroit dsign par Parangon. Ltoile infamante dIgrot avait
t creuse profondment dans lcorce dun arbre tout proche.
Le temps avait agrandi la marque.
La plus grosse pche dIgrot, dit Parangon qui remontait
dans le pass, ctait quand il a pris un chargement de trsor
destin au Gouverneur de Jamaillia. Ctait lpoque o le
Gouvernorat envoyait chaque anne un navire pour collecter le
tribut que lui devaient les colonies loignes. Terrilville y avait
ajout des marchandises du dsert des Pluies, un joli butin.
Mais en route vers Jamaillia, la gabare a disparu. On ne la plus
jamais revue.
Ctait avant ma naissance mais jen ai entendu parler,
dit Brashen. On a prtendu que ctait le plus riche chargement
qui ait jamais quitt Trois-Noues. Des salles de trsor avaient
t dcouvertes. Tout a t perdu.
Cach , le reprit Parangon. Il regarda de nouveau les
arbres immenses. Altha plissa les yeux vers la masse sombre,
haut perche, entoure de lianes et de plantes grimpantes. Elle
stendait sur les branches vives de plusieurs arbres.
La voix de Parangon tait triomphante. Vous ne vous
tes jamais demand pourquoi Igrot voulait une vivenef ? Ctait
pour avoir un endroit o amasser son trsor, un endroit que les
pirates ordinaires ne pourraient jamais atteindre. Mme si un
membre de son quipage bavardait, les voleurs auraient besoin
dune vivenef pour le rcuprer. Il la mis l, et ses gars ont fait
des voyages de mon grement jusquaux arbres. Ils y ont

-300-

construit une plate-forme, y ont hiss le trsor. Igrot pensait


quil serait pour toujours en sret.
Brashen mit un son grave. Il y avait de la fureur dans sa
voix quand il demanda : Il ta aveugl avant ou aprs avoir
choisi lendroit ?
La figure de proue ne tressaillit pas la question. Aprs,
dit la vivenef, mi-voix. Il ne ma jamais fait confiance. A juste
titre. Jai perdu le compte des fois o jai tent de le tuer. Il ma
aveugl de faon que je ne puisse jamais retrouver le chemin
sans lui. Il se tourna vers lquipage impressionn et il adressa
Ambre un grand clin dil. Il na jamais pens quon pouvait
me sculpter nouveau. Moi non plus, dailleurs, cette poquel. Pourtant, me voil. Seul survivant de ce maudit quipage.
Cest moi maintenant. Et, en consquence, cest vous. Un
silence stupfait accueillit ces paroles. Personne ne parlait ni ne
bougeait.
La figure de proue haussa les sourcils dun air
interrogateur. Personne ne veut le rcuprer pour nous ?
demanda-t-il avec ironie.
*
Le plus facile fut dy jeter le premier coup dil. Le plus
long fut de fixer les passerelles et les palans travers les arbres
pour transporter le chargement jusquau pont de Parangon.
Malgr le labeur reintant, personne ne se plaignit. Quant
Clef, on croirait que Parangon avait combin a tout exprs
pour le tirer de ses leons , fit remarquer Brashen. Comme il
tait le grimpeur le plus agile du navire, le gamin avait t libr
de ses leons.
Sil continue sourire comme a, la moiti de sa tte va
sauter , renchrit Altha. Elle se dvissa le cou pour voir Clef
qui revenait vers le navire avec un gros sac rebondissant sur le
dos. Ni les serpents ni les essaims dinsectes navaient rabattu
lenthousiasme du gamin, ravi deffectuer ses allers et retours
dquilibriste entre le navire et la passerelle. Je voudrais quil
soit un peu plus prudent , dit-elle inquite.

-301-

Altha, Brashen et quelques hommes dquipage se


tenaient sur une plate-forme de plusieurs strates en rondins.
Avec le temps, les lianes vigoureuses avaient renforc lancienne
construction en lincorporant littralement dans leur systme de
vrilles et de racines ariennes. Les coffres et les tonneaux qui
contenaient le magot dIgrot ntaient pas en aussi bon tat. Une
grande partie du travail de la journe avait consist emballer
dans des caisses et des barils de vivres vides le trsor rpandu.
La varit du butin les stupfia : ils avaient dcouvert des pices
jamailliennes et de lorfvrerie dargent, preuve quIgrot avait
accumul ici plus que le trsor du dsert des Pluies. Certaines
choses navaient pas rsist. Des vestiges de tapisseries et de
tapis moisis, des tas danneaux de fer sur des amas de cuir
pourri qui avaient t autrefois des gilets de combat. Mais ce qui
restait excdait de loin ce qui tait dtrior. Brashen avait vu
des coupes en pierres prcieuses, des pes extraordinaires qui
luisaient encore, bien effiles, quand on les retirait de leurs
fourreaux filigrans, des colliers et des couronnes, des statues et
des vases, des tabliers de jeu en ivoire et en marbre avec des
pices en cristal tincelant et dautres objets quil ne pouvait pas
mme identifier. Il y en avait aussi dautres plus modestes,
depuis des plateaux et des tasses dlicates jusqu des peignes
sculpts et des pingles-bijoux. Parmi les objets du dsert des
Pluies, on trouvait une paire de dragons dlicatement ouvrags
avec des cailles en pierres prcieuses et une famille de poupes
aux visages cailleux. Brashen tait en train de les emballer
soigneusement dans le panier oignons qui provenait de la
coquerie.
Je crois que ce sont des instruments de musique, ou ce
quil en reste , dit Altha.
Il se retourna, en tirant le dos, pour voir ce quelle tait en
train de faire. A genoux, elle retirait des objets dun grand coffre
qui avait clat. Elle souleva des chanes de cristal qui tintaient
et sonnaient doucement lune contre lautre alors quelle les
exhumait de leur tombe. Elle se retourna en souriant pour les
montrer. Elle avait oubli que ses cheveux taient lests dune
rsille sertie de joyaux. Le mouvement accrocha un rayon de

-302-

soleil et fit scintiller sa chevelure. Il fut bloui. Son cur


dbordait.
Brashen , dit-elle dune voix plaintive. Il saperut quil
la dvisageait toujours. Sans un mot, il se leva et sapprocha
delle. Il la releva et lembrassa, sans se soucier des sourires
indulgents de deux matelots qui chargeaient pleines mains
dans de gros sacs de toile des pices parpilles. Il la serra dans
ses bras, presque tonn de pouvoir le faire. Il lattira tout
contre lui. Ne tloigne jamais de moi , dit-il dune voix
touffe dans ses cheveux.
Elle tourna la tte pour lui adresser un sourire panoui.
Pourquoi quitterai-je un homme aussi riche ? rpliqua-t-elle
pour le taquiner. Elle posa les mains sur sa poitrine et le
repoussa doucement.
Je savais bien que tu nen voulais qu ma fortune ,
rpondit-il en la lchant. Il retint un soupir. Elle voulait
toujours se dgager avant quil ne soit dispos la lcher. Ctait
sans doute sa nature indpendante. Il refusait de se dire quelle
se lassait de lui. Pourtant, elle navait pas sembl contrarie
outre mesure quand il avait t dans lincapacit darranger leur
mariage la salle du Conseil. Peut-tre ne souhaitait-elle pas se
lier lui de faon permanente. Puis il se reprocha ses doutes
persistants et ses griefs. Altha tait toujours ses cts. Ctait
plus que ce quil avait jamais eu dans sa vie et cela avait
davantage de valeur ses yeux que cet incroyable amas de
trsors.
Il regarda autour de lui puis leva les yeux vers les
constructions similaires dans les deux arbres voisins. Ce butin
va remplir les cales de Parangon. Igrot la amen ici alourdi de
trsors et il repartira de mme. Jessaie dimaginer ce que cela
changera pour nous, et je ny arrive pas. Je suis saisi
dmerveillement devant chacune de ces pices.
Altha hocha la tte. Je ne parviens pas faire le rapport
avec moi. Je pense surtout la faon dont cela affectera les
autres. Ma famille. Je peux aider ma mre restaurer notre
maison. Keffria naura plus besoin de se tracasser au sujet des
finances de la famille.

-303-

Brashen eut un large sourire. Mes projets concernent


surtout Parangon. Des fentres neuves. Un grement neuf. Les
services dun bon voilier. Et puis, quelque chose pour nous : si
on entreprenait un voyage aux les des Epices, un voyage lent,
la dcouverte, sans contrainte de temps, sans ncessit de faire
du profit. Je voudrais revoir les ports que nous avons visits du
temps que ton pre tait matre sur Vivacia. Il scruta
attentivement son visage avant dajouter : Peut-tre
pourrions-nous retrouver Himain et Vivacia quelque part.
Savoir comment ils vont tous les deux.
Il la vit rflchir. Pour Altha, une visite aux ports de
lextrme sud serait un retour ses voyages denfance. Peut-tre
perdrait-elle l-bas un peu du regret permanent qui
lassombrissait. Et si elle revoyait Himain et Vivacia, peut-tre
exorciserait-elle quelques fantmes. Si elle constatait que son
navire tait satisfait, quil tait en bonnes mains, cela allgeraitil le fardeau qui lui pesait sur le cur ? Il sinterdisait de
redouter cette rencontre. Il avait beau avoir du mal ladmettre,
sil ne pouvait dissiper bientt sa mlancolie, il vaudrait peuttre mieux la laisser sen aller. On ne pouvait pas dire quelle ne
riait pas, ne souriait pas. Au contraire. Mais, ses sourires, son
rire se perdaient toujours trop tt dans un silence qui lexcluait.
Jaimerais bien, avoua-t-elle, le rappelant lui-mme. Si
on pouvait convaincre Parangon. On rechercherait les serpents
de Tintaglia par la mme occasion.
Bien, dit-il avec un entrain factice. Alors cest ce que
nous allons faire. Il respira profondment et leva les yeux. Le
jour printanier touchait sa fin. Au travers des fates entrelacs
des arbres, il entrevoyait des nuages orageux. Il se pouvait que
lhiver fasse un bref retour cette nuit. Rentrons tous au navire.
dcida-t-il. La nuit tombe vite, inutile de risquer de perdre un
homme pour emporter un trsor ce soir.
Altha acquiesa de la tte. Je voudrais vrifier
larrimage de toute faon. Elle se tourna vers les autres.
Dernier chargement, les gars. Demain il sera bien temps de
finir tout a.
*
-304-

Elle sortit sur le pont dans lobscurit, en portant une


lanterne. Parangon ne se retourna pas pour voir qui arrivait. Il
reconnut le pas lger dAmbre. Elle venait souvent le voir la
nuit. Ils avaient eu beaucoup de conversations nocturnes. Ils
avaient aussi partag de nombreux silences, se contentant de ne
pas troubler les bruits des oiseaux de nuit et du fleuve.
Dhabitude, ses mains sur la lisse lui communiquaient la paix.
Ce soir, elle tenait la lanterne par son crochet et dposa quelque
chose sur le pont avant de sappuyer au garde-corps.
Quelle belle nuit, nest-ce pas ?
Oui, mais elle ne va pas rester belle longtemps pour toi.
La lanterne va attirer sur toi tous les insectes. Ils sont plus
nombreux avant lorage. Si tu tattardes, tu seras dvore.
Je nen ai besoin quun instant. Elle inspira, et il sentit
quelle tait anormalement agite. Elle semblait presque
craintive. Parangon, tout lheure tu as propos de partager
ton trsor avec nous. Jai trouv quelque chose, quelque chose
que je dsire perdument possder.
Il se tourna pour la regarder. Elle tait en chemise de nuit,
une ample tunique qui tombait sur ses pieds nus. Ses cheveux
clairsems flottaient sur ses paules. On voyait encore les
brlures des serpents, des taches blanches sur sa peau dore. Le
temps peut-tre effacerait ces cicatrices, en tout cas, il aimait
le croire. Ses yeux tincelaient la clart de la lanterne. Il se
surprit lui rendre son sourire. Alors, cest quoi ce trsor que
tu dois absolument possder ? De lor ? De largent ? Des bijoux
des Anciens ?
Cest a. Elle se pencha sur un sac de toile grossire
ses pieds, louvrit et plongea le bras lintrieur. Elle en retira
un anneau de bois sculpt. Elle le tournait dans ses mains avec
une quasi-vnration. Puis, hardiment, elle sen couronna et
leva les yeux vers lui. Cherche dans tes souvenirs de dragon, si
tu le peux. Pour moi. Te souviens-tu de a ?
Il la regarda en silence, elle lui rendit son regard. Elle
attendit. La couronne tait orne de ttes doiseaux. Non. De
poulets. Il frona drlement un sourcil. A regret, elle ta la
couronne et la lui tendit. Il la prit dlicatement. Du bois. Du
-305-

bois sculpt. Il secoua la tte. Lor et largent, les pierres


prcieuses, les objets dart. Il lui avait offert la fine fleur des
richesses des Rivages Maudits. Quavait donc choisi le
charpentier ? Du bois.
Elle tenta encore de susciter une raction en lui. Il y avait
de la dorure dessus autrefois. Tu vois. On distingue encore un
peu dor dans les dtails des ttes de coqs. Et il y a
lemplacement pour les plumes de la queue qui ont pourri
depuis longtemps.
Je me souviens, dit-il, hsitant. Mais cest tout.
Quelquun la porte.
Qui ? Elle insistait avec ferveur. Il lui rendit la
couronne. Elle secoua ses cheveux qui lui voilaient les yeux puis
reposa la couronne de coq sur sa tte. Quelquun comme moi ?
demanda-t-elle, pleine despoir.
Oh ! Il sinterrompit, sefforant de se souvenir delle.
Je suis dsol, dit-il enfin en secouant la tte. Elle ntait pas
du peuple des Anciens. Cest tout ce que je peux me rappeler.
La femme qui lavait porte tait ple comme le lait. Pas du tout
comme Ambre.
Ce nest pas grave, assura-t-elle rapidement, mais il
sentit sa dception. Si cela ne te fait rien, jaimerais bien lavoir.
Bien sr. Les autres y ont trouv redire ?
Ils nen ont pas eu loccasion, je ne le leur ai pas
demand , fit-elle dun air penaud. Elle ta la couronne. Ses
doigts et ses yeux caressrent amoureusement lobjet sculpt.
Cest toi, confirma Parangon. Prends-la avec toi, o
que tu ailles.
Ah ! Alors, tu as devin que je men allais.
En effet. Tu ne resteras mme pas avec moi jusquau
milieu de lt ? Cest--dire quand je reviendrai ici pour tre
prs des dragons au moment de lclosion.
Elle suivait du doigt les dtails des ttes sculptes. Je suis
tente. Peut-tre. Mais en fin de compte, je crois que je dois
retourner vers le nord. Jai des amis l-bas. Je ne les ai pas vus
depuis longtemps. Elle baissa la voix. Jai un doute, je ne
tiens plus en place. Je crois quil faut que jintervienne encore
un peu dans leur vie. Elle eut un rire faussement lger.
-306-

Jespre que je me dbrouillerai mieux avec eux que je ne lai


fait ici. Elle se troubla. Elle escalada soudain la lisse en disant
doucement : Prends-moi.
Il tendit le bras par-dessus son paule pour lui prsenter sa
main droite. Elle y grimpa et il se retourna pour contempler la
jungle impntrable. Il lui tait plus facile de se dtourner de la
lumire, de regarder dans le noir. Plus reposant. Il dplaa
prudemment les bras pour les croiser sur sa poitrine. Aussi
confiante quune enfant, elle y tait assise et sadossait lui
amicalement. Autour deux, les insectes stridulaient. Elle
balanait ses jambes nues.
Ctait toujours elle qui osait poser les questions que les
autres ne formulaient pas. Ce soir, elle en avait une. Comment
sont-ils morts, tous ?
Il savait exactement ce quelle voulait dire. Inutile de
prtendre le contraire. Inutile de continuer garder le secret.
Ctait presque agrable de le partager avec quelquun. Le
bois-sorcier. Kennit avait conserv un bout extrait de mon
visage. Une de ses corves consistait aider la cuisine. Il la
fait bouillir avec la soupe. Presque tout lquipage dIgrot est
mort de a. Il la sentit tressaillir.
Il essaya de lui expliquer. Il na fait que terminer ce
quIgrot avait commenc. Les hommes staient mis mourir
sur le navire. Igrot avait fait donner la grande cale deux
hommes pour insubordination. Ils se sont noys tous les deux.
Deux autres sont passs par-dessus bord pendant une nuit de
tempte. Il y a eu un accident stupide dans le grement. Trois
sont morts. Nous avons conclu quIgrot tait derrire tout a. Il
avait sans doute lintention de se dbarrasser de tous ceux qui
savaient o tait cach le trsor. Y compris Kennit. Il se fora
desserrer les mains. Il fallait quon le fasse, tu comprends.
Pour sauver la vie de Kennit.
Ambre dglutit. Elle posa quand mme la question. Et
ceux qui ne sont pas morts cause de la soupe ?
Parangon respira. Kennit les a balancs par-dessus bord.
La plupart taient trop mal en point pour opposer beaucoup de
rsistance. Trois, je crois, ont russi amener un canot et
senfuir. Je doute quils aient survcu.
-307-

Et Igrot ?
La jungle paraissait noire et paisible. Il y avait du
mouvement, lextrieur du cercle de lumire. Des serpents,
des oiseaux de nuit, des petits animaux nichant dans les arbres,
fourrure et cailles. Beaucoup de choses vivaient et
bougeaient dans le noir inextricable.
Kennit la battu mort. Dans la cale. Tu as vu les
marques en bas. Les empreintes dun homme rampant. Il
respira. Ctait juste, Ambre. Ce ntait que justice.
Elle soupira. Votre vengeance tous les deux. Pour les
fois o il avait battu Kennit mort.
Il approuva dun hochement de tte au-dessus delle. Il
la fait deux fois. Une fois, le gamin est mort sur le pont. Mais je
ne pouvais pas le laisser sen aller. Je ne pouvais pas. Il tait
tout ce que javais. Une autre fois, recroquevill dans sa cachette
de la cale, il est mort lentement. Il avait une hmorragie interne,
il devenait si froid. Il appelait sa mre. Parangon soupira. Je
lai gard avec moi. Jai refoul la vie en lui, jai forc son corps
se rtablir de lui-mme, du mieux que je pouvais. Puis je lai
remis dans son corps. Alors, je me suis demand sil tait rest
assez de lui-mme pour constituer un tre complet. Mais je lai
fait. Ctait goste. Je ne lai pas fait pour Kennit. Je lai fait
pour moi. Pour ne pas demeurer seul.
Il tait vraiment autant toi que lui-mme ?
Parangon faillit glousser. Il ny avait pas ce genre de
frontire entre Kennit et moi.
Et cest pour cela quil fallait que tu le rcupres ?
Il ne pouvait pas mourir sans moi. Pas plus que je ne
pouvais vraiment vivre sans lui. Il fallait que je le reprenne.
Tant que je ntais pas complet, jtais vulnrable. Je ne pouvais
me fermer hermtiquement aux autres. Chaque fois quon
versait le sang sur mon pont, ctait une torture.
Oh !
Durant un long moment, elle parut se contenter den rester
l. Elle sadossa lui. Sa respiration devint si profonde, si
rgulire quil la crut endormie. Derrire lui, sur le pont, les
insectes scrasaient sur la lanterne. Il entendit Smoi faire

-308-

lentement sa ronde. Il sarrta prs de la lumire. Tout va


bien ? chuchota-t-il Parangon mi-voix.
Tout va bien , rpondit le navire. Il en tait venu
apprcier Smoi. Lhomme savait soccuper de ses propres
affaires. Ses pas sloignrent.
Tu ne tes jamais demand, fit Ambre voix basse, quel
point tu as chang le monde ? Pas seulement en gardant Kennit
en vie. Par ta simple existence.
En tant navire au lieu dtre dragon ?
Tout a. Un lger mouvement de la main engloba
toutes ses vies.
Jai vcu, dit-il simplement. Et je suis rest en vie. Jen
avais le droit comme nimporte qui, jimagine.
Absolument. Elle remua puis se coucha sur ses bras et
leva les yeux. Il suivit son regard mais ne vit que lobscurit. Les
nuages taient lourds au-del des arbres. Nous avons tous un
droit sur notre vie. Mais si, par dfaut dorientation, nous
empruntons la mauvaise voie ? Prends Himain, par exemple.
Sil tait promis une existence diffrente ? Si, cause de
quelque chose que jaurais omis de faire ou de dire, il devenait
roi des Iles des Pirates alors quil tait destin mener une vie
dtude et de contemplation ? Un homme qui, au lieu de passer
sa vie clotr, dans la rflexion, devient roi la place. Il ne lui
viendra jamais de profondes mditations spirituelles, elles ne
seront jamais communiques au monde.
Parangon secoua la tte. Tu te tracasses trop. Ses yeux
suivirent un papillon de nuit. Il voletait avec ardeur, dsireux de
se heurter la lanterne jusqu en mourir. Les humains ont
une vie si brve. Ils ont peu dincidence sur lunivers. Himain
ne sera donc pas prtre. Cela na probablement pas plus
dimportance que si un homme destin tre roi devenait un
sage reclus.
Il la sentit frissonner. Oh, navire, dit-elle sur un ton de
reproche. Ctait cens me rconforter ?
Il la tapota dlicatement, comme un pre apaise son
enfant. Console-toi avec a, Ambre. Tu nes quun petit tre
la vie phmre. Il faudrait tre fou pour croire quon peut
changer le cours du monde.
-309-

Elle ne rpondit pas puis clata dun rire tremblant. Oh,


Parangon, en cela tu as raison plus que tu ne le crois, mon ami.
Contente-toi de ta vie, mon amie, et vis-la bien. Laisse
les autres dcider par eux-mmes de la voie quils vont suivre.
Elle leva la tte et frona les sourcils. Mme quand tu
vois, avec une lucidit absolue, quils se trompent ? Quils vont
se faire du mal ?
On a peut-tre droit ses souffrances , hasarda-t-il. Il
ajouta, contrecur : Peut-tre mme en a-t-on besoin.
Peut-tre, concda-t-elle sur un ton malheureux.
Remonte-moi, sil te plat. Je crois que je vais aller me coucher
et rflchir ce que tu mas dit. Avant que la pluie et les
moustiques ne me dcouvrent.
*
Altha touffait dans son cauchemar. Elle ntait gure
avance de savoir quelle rvait. Impossible dy chapper. Elle
ne pouvait pas respirer, et il tait sur son dos, il la maintenait, il
lui faisait mal, il lui faisait mal. Elle voulait crier, mais elle en
tait incapable. Si seulement elle pouvait crier, elle se
rveillerait, mais le cri ne sortait pas. Ses cris taient enferms
lintrieur delle-mme.
Le rve se modifia.
Parangon se dressa soudain au-dessus delle. Il tait un
homme, grand, aux cheveux bruns, lair grave. Il la regardait
avec les yeux de Kennit. Elle se tapit en tremblant. Il parla dune
voix peine. Altha. a suffit. On ne peut plus supporter cela,
ni les uns ni les autres. Viens me voir, ordonna-t-il. En silence.
Tout de suite.
Non. Elle sentit quil la tirait et elle rsista. La
comprhension quelle lisait dans ses yeux la menaait.
Personne ne devait comprendre aussi parfaitement ce quelle
ressentait.
Si, dit-il alors quelle rsistait. Je sais ce que je fais. Viens
me voir.
Elle ne pouvait pas respirer. Elle ne pouvait pas bouger. Il
tait trop grand, trop fort. Mais elle continuait se dbattre. Si
-310-

elle se dbattait, si elle luttait, comment pouvait-elle tre


coupable ?
Ce ntait pas ta faute. Dtache-toi de ce souvenir ; ce
nest pas ici, maintenant, cest fini, cest pass. Tu en as termin
avec a. Tais-toi, Altha. Tais-toi, si tu cries, tu vas te rveiller.
Pire, tu vas rveiller tout lquipage.
Alors, ils apprendraient tous sa honte.
Non, non, non. Ce nest pas a du tout. Viens me voir. Tu
as quelque chose qui mappartient.
La main stait retire de sa bouche, le poids stait retir
de son corps mais elle tait toujours enferme en elle-mme.
Alors, subitement, elle se mit flotter librement. Elle tait
ailleurs, dans un endroit froid, venteux, obscur. Ctait un
endroit trs isol. La compagnie de nimporte qui valait mieux
que cette solitude. O es-tu ? appela-t-elle, mais elle ne fit que
chuchoter.
Ici. Ouvre les yeux.
Par une nuit de tempte, elle se tenait sur le gaillard
davant. Le vent qui se levait secouait les arbres et de petits
morceaux de dbris tombaient en pluie fangeuse. Parangon
stait tourn pour la regarder. Elle ne distinguait pas ses traits
mais elle entendait sa voix : Voil qui est mieux, dit-il sur un
ton rassurant. Il fallait que tu viennes me voir ici. Jai attendu,
pensant que tu finirais par venir de toi-mme. Mais tu nes pas
venue. Et ceci a bien assez dur, pour nous tous. Je sais
maintenant ce que je dois faire. La figure de proue marqua
une pause. Les paroles qui suivirent furent plus pres. Tu as
quelque chose qui mappartient. Je veux le rcuprer.
Je nai rien toi. Pronona-t-elle les mots ou se bornat-elle les penser ?
Si. Cest le dernier morceau. Que a te plaise ou non, il
faut que je laie, pour tre complet. Pour que tu sois complte
aussi. Tu crois que cest toi. Mais tu te trompes. Il dtourna
les yeux. Cette souffrance mappartient de droit.
La pluie stait mise tomber, glaciale. Elle lentendit
dabord dans les arbres au-dessus. Les gouttes traversrent le
dais, doucement au dbut. Puis le vent qui se levait fouetta les
fates des arbres qui lchrent leur poids glac, et ce fut le
-311-

dluge. Altha tait dj engourdie par le froid. Parangon


continua parler, tendrement : Rends-la-moi, Altha. Tu nas
aucune raison de la garder. Ce ntait mme pas lui, il ne
pouvait pas te la donner. Tu comprends cela ? Il te la transmise.
Il a essay de se dbarrasser de la souffrance en la donnant,
mais elle ntait pas lui. Elle aurait d rester avec moi. Je te la
reprends maintenant. Tu nas qu la lcher, cest tout. Je te
laisse le souvenir car malheureusement il tappartient vraiment.
Mais la blessure est ancienne, transmise de lun lautre comme
une maladie contagieuse. Jai dcid dy mettre un terme. Elle
me revient maintenant, et restera avec moi.
Elle rsista un moment, sy raccrochant avec force. Tu ne
peux pas me la prendre. Ctait tellement horrible. Ctait
tellement moche. Personne ne comprendrait ; personne ny
croirait. Si tu reprends la souffrance, tu transformeras ce que
jai support en mensonge.
Non, non, ma chrie. Je la transformerai seulement en
souvenir, la place de quelque chose que tu revis
continuellement dans ta tte. Laisse-la dans le pass. Cela ne
peut pas te faire de mal aujourdhui. Je ne le permettrai pas.
Il tendit vers elle sa grande main. Apeure mais incapable
de rsister, elle y posa sa petite main. Il poussa un profond
soupir. Rends-la-moi , dit-il doucement.
Elle eut limpression quon lui retirait une charde
profondment enfonce. Il y eut la douleur de lextraction puis
la brlure propre du sang frais qui scoulait. Quelque chose qui
tait solidement agraf en elle se dtacha soudain. Il avait
raison. Elle ntait pas oblige de saccrocher sa souffrance.
Elle pouvait la lcher. Le souvenir tait toujours l. Il navait pas
disparu, mais il avait chang. Ctait un souvenir, une chose du
pass. Cette plaie se refermerait et cicatriserait. Le mal quon lui
avait fait tait pass. Elle ntait pas oblige de le garder comme
faisant partie delle-mme. Elle pouvait se permettre de gurir.
Ses larmes se dissolvaient dans la pluie qui ruisselait sur son
visage.
*

-312-

Altha !
Elle ne tressaillit mme pas. La pluie incessante lavait la
nuit dans le ciel, la dlavait dans une aube grise qui pntrait
peine le couvert des arbres. Altha se tenait sur le gaillard
davant, les mains tendues vers la semi-obscurit, sous la pluie
battante. Sa chemise de nuit tait colle sur son corps. En la
maudissant, et en se traitant dimbcile, Brashen traversa le
pont comme une flche, la saisit lpaule et la secoua. Tu as
perdu la tte ? Rentre !
Elle porta une main son visage, les yeux ferms,
paupires serres en une grimace. Puis elle se jeta violemment
sur lui et se cramponna. O suis-je ? demanda-t-elle, ahurie.
Dehors, sur le pont. Somnambule, je crois. Je me suis
rveill et tu avais disparu. Rentrons. La pluie inondait son
dos nu et plaquait ses culottes de coton sur son corps. Les
cheveux dAltha taient des queues de rat et ruisselaient sur sa
figure. Elle sagrippait lui, frissonnante sans faire aucun effort
pour chapper au dluge.
Jai fait un rve, dit-elle, dsoriente. Ctait si rel,
lespace dun clair, et maintenant, il sest envol. Je ne men
souviens pas du tout.
Cest comme a, les rves. Ils vont et viennent. Ils ne
veulent rien dire. Malheureusement, il parlait dexprience.
Avec un grondement, la tempte redoubla de fureur. La
pluie diluvienne sifflait sur leau, un sifflement qui parvenait
jusqu eux.
Elle ne bougeait pas. Elle leva la tte vers lui, en clignant
des yeux voils de pluie. Brashen, je...
Je suis en train de me noyer ici , dclara-t-il avec
impatience, et il la souleva brusquement dans ses bras. Elle
posa la tte sur son paule. Elle ne protesta pas quand il lui
cogna la tte dans la coursive troite. Une fois dans la chambre,
il referma la porte dun coup de pied et remit Altha sur ses
pieds. Il repoussa ses cheveux en arrire et sentit un filet deau
frache lui couler le long du dos. Elle restait l, ciller des yeux.
La pluie dgouttait de son menton et de ses cils. Ltoffe
trempe de sa chemise de nuit collait aux courbes de son corps
qui le tentrent. Elle avait lair si hbte quil eut envie de la
-313-

prendre dans ses bras et de ltreindre. Mais elle ne le voudrait


pas. Avec effort, il se dtourna. Cest bientt le matin. Je vais
me changer , dit-il sur un ton bourru.
Il entendit le son mouill de la chemise de nuit tombant
par terre et les petits bruits quelle faisait en fouillant dans son
coffre vtements. Il ne se retournerait pas. Il ne se torturerait
pas. Il avait appris se matriser.
Il venait de sortir une chemise propre de son placard
quand elle lenlaa par-derrire. L o elle se pressait contre lui,
il sentait sa peau encore humide. Je ne trouve plus rien de
propre , dit-elle son oreille. Il simmobilisa, paralys. Son
haleine tait chaude. Je crois bien que je vais devoir
temprunter quelque chose. Le baiser sur sa nuque le fit
frissonner et fit mentir ses paroles alors quelle lui prenait sa
chemise et quelle la jetait par terre derrire eux.
Il se retourna lentement, toujours dans les bras dAltha,
pour lui faire face et scruter son sourire. Son humeur enjoue le
renversait. Il avait presque oubli quelle pouvait tre ainsi. La
hardiesse avec laquelle elle exprimait son dsir lui fit battre le
cur. Ses seins frlaient sa poitrine. Il posa une main sur sa
joue, et vit une ombre dhsitation passer sur son visage. Il
retira immdiatement sa main.
La consternation effaa le sourire dAltha. Des larmes lui
vinrent soudain aux yeux. Oh, non ! supplia-t-elle. Je ten prie,
nabandonne pas !
Elle se dcida. Elle lui prit la main, la posa sur son visage.
Les mots schapprent. Il ma viole, Brashen. Kennit. Jai
essay de surmonter. Tout le temps que... je te voulais, dit-elle
dune voix brise. Seulement toi. Oh, Brashen. Lmotion
touffa ses paroles. Elle se pressa contre lui, enfouissant le
visage dans sa poitrine. Je ten prie, dis-moi que ce nest pas
fini entre nous.
Il avait compris. A un certain niveau, il savait dj. Tu
aurais d men parler. Cela rsonnait comme une accusation.
Jaurais d deviner.
Elle secoua la tte. On peut recommencer ? demanda-telle. En allant lentement, cette fois-ci ?

-314-

Il prouva une foule dmotions. Une fureur meurtrire


envers Kennit. De la colre envers lui-mme, pour ne lavoir pas
protge. De la peine, quelle ne lui ait pas parl plus tt.
Comment allait-il venir bout de tout cela ? Alors il comprit ce
quelle voulait dire par recommencer . Il respira un bon
coup. Avec effort, il carta toute pense. Je crois quil va
falloir , rpondit-il gravement. Il se rsigna la patience. Il
scruta son visage. Tu aimerais avoir cette chambre toi toute
seule pour un temps ? Jusqu ce que tu voies les choses...
diffremment ? Je sais quil faudra aller lentement.
Dune secousse, elle chassa ses larmes. Le sourire quelle
lui adressa avait lair plus sincre. Oh, Brashen, pas si
lentement que a. Je voulais dire quon devrait recommencer
maintenant. Avec a. Elle leva la tte et lui tendit ses lvres. Il
lembrassa trs doucement. Il fut stupfait de sentir quelle
dardait sa langue. Elle prit une respiration hache. Tu devrais
enlever ces culottes mouilles , fit-elle sur un ton de reproche.
Ses doigts glacs ttonnrent sa ceinture.
*
Parangon renversa le visage vers le ciel. La pluie coulait
sur ses yeux ferms et dans sa bouche. Le soleil caressait le jour
et dissipait plus srement le froid de lhiver. Il cligna les yeux en
les rouvrant et sourit. La pluie crpita puis sarrta, un oiseau
jeta au loin un trille interrogateur. Plus proche, un autre lui
rpondit. La vie tait belle.
Peu aprs, il sentit la main dAmbre sur sa lisse. A ct, elle
avait pos une chope de liquide chaud. Tu es bien matinale.
Il jeta un coup dil par-dessus son paule et la surprit en
train de lexaminer attentivement. Elle souriait. Je me suis
rveille baigne dun curieux bien-tre.
Vraiment ? Il sourit avec suffisance, puis reporta les
yeux vers le ciel. Je crois que je connais cette sensation.
Ambre, je crois que ma chance est en train de tourner.
Et celle de tout le monde avec.
Peut-tre bien. Il rflchit brivement. Tu te
rappelles notre discussion de cette nuit ?
-315-

Oui. Elle attendit.


Jai chang davis. Tu as raison de vouloir retourner vers
le nord. Il regarda autour de lui les merveilles du monde
printanier. Cest bon de mettre les gens sur le droit chemin.
Il lui sourit de nouveau. Va cap au nord.

-316-

pilogue
MTAMORPHOSES
Shriver se reposait. Plus dacharnement, plus de lutte. Sa
douleur mme stait assourdie en une pulsation lancinante.
Elle restait suspendue entre deux, dans des tnbres qui
ntaient ni serpent ni dragon. Il y avait de la paix dans cet tat
inluctable. Quand viendrait lt, Tintaglia gratterait lpaisse
couche de feuilles qui les abritait. Quand la chaude lumire de
lt effleurerait son cocon, elle sortirait dragon.
Le voyage tortueux tait enfin achev. Lorsque Parangon
et Celle-Qui-Se-Souvient les avaient amens lembouchure du
fleuve, les serpents avaient t sceptiques. Nul ne reconnaissait
lancien fleuve des Serpents dans ce flot laiteux et tumultueux.
Ils les avaient suivis, saisis dapprhension. Beaucoup avaient
pri. Seules les exhortations effrnes de Tintaglia avaient
donn Shriver le courage de continuer. Quand ils avaient
atteint la construction maladroite que les humains avaient jete
en hte sur le fleuve pour les aider, elle avait dsespr. Leau
tait peu profonde, les mandres trop serrs pour tourner
laise. Les humains, visiblement, ne connaissaient rien aux
serpents et elle ne pouvait leur faire confiance.
Au moment o elle renonait, un jeune Ancien tait
apparu.
Sans se soucier des dangers de leau imptueuse et de la
peau toxique des serpents qui se dbattaient, il avait march sur
la construction et lavait pousse continuer. Avec des mots
aussi doux que le souffle du vent sur les ailes, il leur avait
rappel tout ce qui les attendait quand ils sortiraient de leurs
cocons. Il avait orient les penses de Shriver vers lavenir. Elle
avait vu les autres reprendre courage, ddaigner la souffrance
pour franchir pniblement le labyrinthe.
-317-

Ce fut une toiture de sortir de leau, de se vautrer sur la


rive. Tout cela aurait d se drouler par un temps clment, et
non dans les pres rigueurs de lhiver. Sa peau avait commenc
scher trop vite. Elle ne pouvait se fier aux humains qui se
prcipitaient vers elle, et ils redoutaient manifestement sa
crinire. Ils avaient vers des tas de boue strie dargent prs
delle. Elle avait barbot pour essayer de sen couvrir. Tout
autour delle, les autres faisaient de mme. Tintaglia marchait
parmi eux en les exhortant. Certains avaient manqu de force
pour dvorer la boue et la rgurgiter avec les scrtions qui la
transformaient en longues mches. Shriver sentit que son dos
allait se briser alors quelle sacharnait lever la tte assez haut
pour tisser un cocon complet autour delle.
Elle avait vu Sessura et Maulkin enrobs avant quelle ait
russi terminer sa propre enveloppe. Ils staient immobiliss,
leurs cocons taient devenus dun gris terne, et elle stait sentie
abandonne et reconnaissante. Elle tait heureuse de les savoir
sains et saufs. Ces deux-l, au moins, auraient une chance de
sortir ct delle. Le svelte mnestrel Conteur tait mort au
cours de la bataille navale. Les Chalcdiens avaient massacr
Sylic le rouge mais limmense Kelaro tait dans son cocon, non
loin delle. Elle nallait pas arrter sa pense sur ceux qui avaient
pri, mais attendrait le soleil et lmergence de ses amis qui
avaient survcu.
Lesprit las, elle se laissa driver dans les rves du plein t.
Dans ses rves, les deux taient peupls de dragons. Les
Seigneurs des Trois Rgnes taient de retour.

-318-

Table

1 LA MARCHANDE DE LA FAMILLE VESTRIT ....................... 6


2 RPARATIONS ..................................................................... 20
3 KENNIT FAIT SA COUR ........................................................ 31
4 LLE DE LA CL ................................................................... 53
5 RVES DE DRAGON ............................................................. 70
6 LES FEMMES DE KENNIT .................................................. 84
7 CONVERGENCE ................................................................... 111
8 MONNAIE DCHANGE ..................................................... 130
9 ULTIMATUM ....................................................................... 146
10 LE NAVIRE DU DESTIN ................................................... 168
11 SAUVETAGES ..................................................................... 190
12 DCISIONS DIFFICILES ................................................... 210
13 SECRETS ........................................................................... 228
14 LA VOLONT DUN DRAGON .......................................... 245
15 JAMAILLIA........................................................................ 268
16 TERRILVILLE ................................................................... 286
17 LE FLEUVE DU DSERT DES PLUIES.............................294
pilogue MTAMORPHOSES ................................................ 317

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