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Florence Braunstein

et Jean-Franois Ppin

1 kilo
DE CULTURE GNRALE

Presses Universitaires de France

ISBN

978-2-13-063262-7

Dpt lgal 1re dition : 2014, fvrier


Presses Universitaires de France, 2014
6, avenue Reille, 75014 Paris

mon pre Aurel Braunstein in memoriam

Au lecteur

Ce Kilo de culture gnrale donne un accs immdiat la connaissance, depuis la formation de la


Terre jusqu llection du pape Franois. Nous lavons voulu construit sur une chronologie
classique, au fil de six squences : Prhistoire, Antiquit, Moyen ge, Renaissance, poque
moderne, poque contemporaine. Cest ensuite un livre choix multiples : pour chaque priode sont
prsents les grands empires, puis les tats quand ils apparaissent, et pour chacun deux lhistoire,
les arts, la littrature, la religion, la philosophie, la musique, les sciences et techniques
correspondant un moment prcis de leur histoire. Les mondes couverts ne se limitent pas
lEurope, la culture gnrale se puise ici aussi en Asie, Afrique, Amrique.
Nous avons voulu toutes les formes de lecture possibles. Lencyclopdiste lira tout de la premire
la dernire page, le gographe choisira la France, de la Prhistoire au XXIe sicle naissant,
lamateur de thmatique privilgiera lvolution de la littrature chinoise des origines nos jours, le
flneur passera du Code de Hammourabi la peinture de Giotto, avant de sintresser lhistoire
espagnole au XIXe sicle, ou la philosophie depuis 1945.
Un ouvrage aussi ambitieux repose enfin sur une ardente obligation, chaque domaine abord se doit
dtre compris immdiatement par tous et nous nous sommes attachs rendre facilement
accessibles tous les univers qui forment la culture gnrale.
Un regret ? Navoir pas pu tout dire sur tout. Mais qui sait, la vie nous en laissera peut-tre
loccasion

Introduction : Sapere aude, ose savoir1

Sans ngliger ce que la culture peut apporter de connaissances, de


divertissements, mais aussi de prise de conscience morale et
politique, elle est dabord cette tension de ltre Ce sentiment
dtre port au-dessus de soi-mme, daccder des trsors et de les
incorporer, par une alchimie personnelle, notre mmoire vivante
[], cette humanisation par la ferveur quil sagit de mettre la
porte de tous2.
un moment o lEurope3, dsireuse de comprendre les mcanismes de son volution, de son
identit, de sa culture, de sa place au sein du monde, tente de trouver des rponses pour sagrandir
dans un esprit de paix, dintgration et dacculturation, il est bon de rappeler combien il est difficile
den donner une seule dfinition au-del des simples concepts historiques, conomiques et
politiques. Lhomme, son histoire, sa culture ne se rduisent pas aux seules ralits mathmatiques,
statistiques, des chiffres ou lnonc de quelques dcrets. Un son ne se rduit pas une vibration,
une motion quelques hydrates de carbone. Sduits par le progrs des sciences, pousss par notre
volont de matriser la nature et la matire, la culture et la culture gnrale trouvent encore une petite
place quand les technologies nouvelles et le grand public, pour des besoins identitaires, recourent
un pass commun, voire un patrimoine. La culture est devenue par le jeu des rseaux plurielle et la
culture gnrale bien singulire dans un monde o laffectif et limaginaire conduisent le bal. De la
culture gnrale nous sommes passs linculture pour tous. Serge Chaumier dnonce les paradoxes
de ce que de Gaulle, dans Le Fil de lpe, nommait la reine des sciences : Comment la culture
peut-elle tre tous les tages et en mme temps les ingalits demeurer relles et persistantes ?
Comment peut-on comprendre que lon dplore la fois les ingalits persistantes chaque
publication dune nouvelle enqute sur les pratiques culturelles des Franais, et que lon se rjouisse
avec raison que les institutions culturelles soient prsentes sur tout le territoire jusque dans les zones
rurales, que lon sesbaudisse avec les sociologues dun rapport la culture dcontract et partag,
o le cadre sup aime pratiquer le karaok, et la mnagre podcaster les dernires ritournelles la
mode4 ?

Une paire de bottes vaut mieux que Shakespeare


Soit on lui attribue tout et nimporte quoi, le tout-venant faisant partie de la culture gnrale, soit
nous sommes tents de la jeter aux oubliettes, parce quon ne sait plus vraiment quoi lui attribuer. La
culture et sa suite la culture gnrale sont devenues des terres en jachre, laisses en repos face
ce quelles demandent de travail, de concentration, dabngation, et o tout est mis en pratique avec
ardeur pour en faire un loisir comme nimporte quel autre, n de la spontanit, de limmdiatet,

acquis sans effort, quelque chose qui reste lger comme lair du temps. Tout appartient au culturel et
prend place dans une socit dans laquelle il faut rester toujours jeune, mince et mourir bronz.
La culture gnrale est en effet devenue un vaste fourre-tout o quiz, Trivial Pursuit et culture
dentreprise revendiquent leur place. Tout y est mis plat, au mme niveau, toutes les uvres, tous
les moyens dexpression sont mis sur un pied dgalit, et nous arrivons une espce de caftria
culturelle5 , dnonce par Claude Lvi-Strauss dans Regarder, couter, lire 6, et souligne par
Alain-J. Trouv : On pourra samuser ou sagacer, dans le mme ordre dide, de voir
considres comme lments de culture gnrale, des connaissances aussi disparates que celles de la
taille de Louis XIV, des rimes dune chanson de Johnny Hallyday ou de lidentit du vainqueur de la
mdaille dor en boxe, catgorie mi-mouche, lors des Jeux olympiques de Sydney Nous
ninventons pas ces exemples, prlevs au hasard dans lun de ces tranges cahiers de culture
gnrale, dont le succs semble moins tmoigner, chez leurs acqureurs, dun apptit de culture que
dun anxieux besoin den mesurer ou den accrotre le suppos niveau, sur fond dmulation
comptitive7. Pourtant, si la culture gnrale semble, comme le bon sens pour Descartes dans le
Discours de la mthode, la chose du monde la mieux partage , elle noccupe plus la place de
lumire au sein de notre socit qui lui tait alloue jusqualors, comme fondement et fondation de
notre patrimoine.
Tous revendiquent le droit leur hritage, mais montrent du doigt ceux quils tiennent pour en tre
les hritiers (selon le terme de Bourdieu), ainsi que leurs conflits dinitis, les lettrs parlent aux
lettrs, aux yeux des dclinologues les plus radicaux. Alors il a fallu trouver des arguments
prfabriqus pour constituer son dossier et lui faire un procs en sorcellerie, faire croire que la
France progressera avec des bacheliers, des fonctionnaires, des administratifs sans culture. Traits
dlitistes, taxs de discrimination sociale, nous sommes revenus au plaidoyer de la raison
instrumentale , forge par lcole de Francfort8 dans les annes 1960. Elle tait qualifie dinutile,
de sectaire, de strile, doutil privilgi, dun moyen de slection sociale. Bourdieu insista sur le
fait que ce sont toujours les mmes Hritiers9 qui recevaient les postes clefs, les rservant ainsi
une seule catgorie sociale. Les mathmatiques et les sciences furent donc glorifies parce que
neutres . Pierre Bourdieu dnonce aussi ces faits dans les annes 196010 et sa solution sera de
privilgier les sciences au dtriment des humanits classiques, restes trop longtemps lapanage de la
bourgeoisie. Mais aujourdhui la question est autre. Les nouvelles voies de lexcellence des sries
scientifiques et conomiques au baccalaurat ne sont plus lapanage des lites bourgeoises, pas
davantage que la culture gnrale. Le systme ducatif fait tout son possible pour que chacun puisse
devenir ce quil souhaite. On oublie trop souvent de mentionner les efforts politiques des grands
lyces pour intgrer des lves dfavoriss financirement, afin de les faire accder aux classes
prparatoires ouvertes galement Nanterre ou Sarcelles.
Noye par la dmocratie et dans une logique galitaire pousse jusqu labsurde, un utilitarisme
tout crin quoi a sert la culture ? , une culture de masse, culture rduite une peau de
chagrin, la culture gnrale a t contrainte, dfaut doffrir une vision simple de ce quelle a
toujours t, de devenir le terrain fertile denjeux galitaristes autant quutilitaristes. Par ailleurs elle
subit les tendances de notre sicle en une croyance sans faille dans le monde que les sciences nous

rvlent. Ainsi, la culture gnrale na pas, comme celles-ci, prtention dire le vrai, lexact. Elle
est donc considre comme un luxe frivole, donnant limpression de devoir toujours courir derrire
comme dans le paradoxe de la flche de Znon dle, laquelle semble ne jamais pouvoir tre
atteinte. La science, les sciences rassurent, parce quelles donnent le sentiment de pouvoir accder
une exactitude, voire, parfois, une vrit par des rponses rapides.

La voie de la facilit,
une voie rapide
Telle est limage rpandue dans lopinion, mme si dans les faits, ce nest pas toujours le cas. Au
contraire, la culture gnrale demande du temps, beaucoup de temps et notre poque ne la plus elle
veut du certifi, de lauthentifi exact en un temps record. On labellise, on clone, on dmultiplie les
logos, les images, les expressions, les modes de vie. Tout sautoproclame, sautojustifie,
sautosignifie en boucle ou en figure dOuroboros, le serpent qui se mord la queue. Or, loin de ce
survol conformiste toujours plus vite, toujours plus fort , mais aussi loin des salons mondains et
des prcieux ridicules, la culture gnrale au cours des sicles sest forg une place mdiane. Elle
rvle, un peu comme dans la bibliothque de Jorge Luis Borges, que chaque dtour, chaque
carrefour, dbouche sur dautres dtours, dautres carrefours, menant dautres intersections, alors
quon pensait tre arriv au bout du chemin. Une pense droutante en dcoule, rvlant la
complexit de ce qui nous entoure et nous invitant nous y investir. Ne voir dans un cercle que le
symbole dune figure gomtrique est plus rapide, mais moins satisfaisant que de pouvoir aller audel de la simple vidence et se rendre capable dy reconnatre en Inde la reprsentation du cycle du
karma, en Chine le complment dynamique, dans La Monade hiroglyphique (1584) de John Dee
le paradoxe du cercle, dans le thateron platonicien lintermdiaire ncessaire entre le mme et
lautre, ou la matrialisation des circumambulations dans les temples, autour dun stupa, dans les
cathdrales, et que sais-je encore comme le disait Montaigne.
Suivre lopinion commune ncessite moins defforts et de connaissances, mais nous fait voir aussi
le monde travers une lucarne. La culture gnrale a toujours eu cette volont douverture sur
lextrieur, sur les autres et sur soi. Elle refuse lisolement, le fixisme et privilgie la remise en
cause, le questionnement, mme si notre poque croit valoriser ceux qui aiment les rponses toutes
prtes, les contenus sans forme, le prfabriqu dans la construction de lindividu o le paratre a
dtrn depuis longtemps ltre. Elle constitue le meilleur rempart contre les idologies
totalitaristes, amies des ides uniques et simplificatrices tenues pour un ersatz de culture gnrale
ceux qui en sont justement dpourvus. Les totalitarismes brisent la pense, larrtent dans son lan,
refusent daccepter les diffrences des autres et, en ce sens, castrent lidentit de ces richesses. Ce
sont des misologies au sens o Kant lentendait, une ruse de la raison contre lentendement, un
discours contre la raison. Linculture devient leur fonds de commerce, elles lentretiennent, le
soignent, car elles ne seront ainsi jamais remises en cause. Alors, comment doit-on comprendre son
rejet ? Certes, elle a le mme effet que le sfumato dans lart : trop de lumire fait ressortir lombre,

trop de jugement la mdiocrit. Sa mort est constamment annonce, et avec elle celle de la culture
franaise11, devenue cadavre exquis, entranant dans son sillage toute la disparition du culturel.
Avant dessayer de saisir les enjeux de la disparition de tout un pan de la faade culturelle et de la
culture gnrale elle-mme, tournons-nous dabord vers la dfinition des termes culture et
culture gnrale , puisquils sont souvent confondus.

De la culture des peuples la culture du cultiv : les trois sens du


mot culture
Nous pourrions dire de la culture ce que Valry disait de la libert : Cest un de ces dtestables
mots qui ont plus de valeur que de sens, qui chantent plus quils ne parlent12.

LE SENS ANTHROPOLOGIQUE DE CULTURE


Issu du latin cultura, le terme culture apparat au XIIIe sicle. cette poque, il dsigne
laction de cultiver la terre, mais aussi celle de rendre un culte au dieu. Il y a donc ds le dbut lide
dexploiter ce qui est en friche en terre, et den retirer ce qui est utile pour lhomme. Au XVIe sicle,
le terme cultiv fait son apparition et sapplique aux terres qui ont t travailles. Le mot
culture commence tre employ dans un sens figur et se voit appliqu dautres domaines,
tendance qui se dveloppe sous la plume des philosophes des Lumires. On passe de la signification
de cultiver la terre celle de cultiver lesprit . Condorcet mentionne la culture de lesprit,
Turgot celle des arts, Rousseau celle des sciences, dAlembert celle des lettres. Ce qui se dgage,
cest la volont de soumettre la raison toutes les disciplines intellectuelles. Les philosophes des
Lumires ont voulu insister sur la puissance de lducation transformer lindividu en animal
rationnel . Mais lemploi du terme culture au sens figur demeure limit : la culture appelle
toujours pour cette priode un complment de nom que ce soit pour les arts, les lettres, les sciences
ou le progrs intellectuel dun individu. Mais si son sens est restreint, cest aussi que le XVIIIe sicle
systmatise les valeurs, les comportements, les rfrences qui ont caractris la Renaissance par son
dsir de retourner au concret. Lobservation des faits et la notion dexprimentation si forte dans la
philosophie anglaise du dbut du XVIIIe sicle ont eu pour consquence un intrt plus grand de la part
des penseurs pour la mthode plutt que pour les rsultats eux-mmes. Par ailleurs, la mthode de
travail merge, source de dignit de lhomme chez Locke, source de richesse des nations chez Adam
Smith. Cette nouvelle valeur simpose comme lun des lments indispensables au bonheur. Il est
donc normal que laction de cultiver ait t davantage privilgie cette poque que les rsultats qui
en dcoulaient. Lhomme commence affirmer sa prsence au monde et peut la justifier par ses
actions. Mais le plus grand pas fait par les hommes des Lumires na pas t seulement douvrir les
autres la raison13 mais de souvrir soi-mme la raison des autres14 . De son sens le plus
ancien, cultus , lart dhonorer les dieux, nous sommes passs celui de shonorer soi-mme par
les fruits de son action. Lducation sera le trait dunion entre lun et lautre. Lhomme avec ses

connaissances devient matre et possesseur de lui-mme comme il la t de la nature. La dcouverte


dautres systmes, modes de vie, penses, lui donne un nouveau sens qui le rend proche de celui de
civilisation. Enfin, le dveloppement modeste du sens figur de culture au XVIIIe sicle tient aussi au
fait du succs que va rencontrer, ds sa naissance, celui de civilisation. Ldition de 1771 du
Dictionnaire de Trvoux enregistre pour la premire fois le nologisme apparu dans LAmi des
hommes (1756) du marquis de Mirabeau, pre, et le dfinit en ces termes : Civilisation, terme de
jurisprudence. Cest un acte de justice, un jugement qui rend civil un procs criminel. La civilisation
se fait en convertissant les informations en enqutes ou autrement. Depuis, lvolution du sens
conduit celui propos par lUnesco en 1982 : Lensemble des traits distinctifs, spirituels,
matriels, intellectuels, affectifs qui caractrisent une socit, un groupe social. Elle englobe outre
les arts et les lettres, les modes de vie, les droits fondamentaux de ltre humain, les systmes de
valeur, les traditions, les croyances.

LE SENS ONTOLOGIQUE DE CULTURE


Si le premier sens du mot culture est anthropologique, le second sens est en rapport avec
ltre, la nature humaine, son ontologie. Elle est activit par rapport la nature, il met distance de
celle-ci pour sen diffrencier, activit de la pense, il lutte contre sa propre nature. Cest sa faon
humaine dtre au monde, de faire et de dfaire celui-ci, son aptitude exceptionnelle et universelle de
constituer son patrimoine en soctroyant ce que la nature lui refuse. Lhomme projette sur le monde
quil cre des symboles, des reprsentations et se libre de son instinct par la raison. LAntiquit en
fera un hros et un mythe, Promthe, le prvoyant , plus savant que les dieux eux-mmes, la
philosophie daprs guerre en fera un homme existentiel, libre ou salaud son gr, cest sa grandeur
au sens pascalien, rsultat de son propre combat entre la nature et lui-mme. la diffrence de
lrudition qui se rsume une accumulation de savoirs, la culture, dans ce sens, ncessite leffort de
comprendre, de juger, de saisir les liens entre les choses. Si lesprit ne fait pas ce cheminement, il
vgte, il a besoin constamment dtre actif et ractiv. Nous ne reprsentons jamais ce qui nous
entoure comme un transcripteur fidle, nous y participons aussi par les mots, la construction quon en
fait, les symboles que lon cre. Noublions pas la leon du peintre Marcel Duchamp : Le
regardeur fait le tableau. La cration dune culture passe par laffirmation de valeurs, de croyances,
de passions indispensables la mise en place de rgles, de finalits, de normes. Limage unifie
construite par lhomme svanouit au cours de ses propres interrogations philosophiques en une
poussire de doctrines et de rponses contradictoires. Lhomme a d se dcouvrir pour sinventer,
pour accder lhumain, il a d apprendre sexprimer travers des systmes, des procds, des
techniques. Auteur du monde comme de lui-mme, sa culture a t sa faon dtre la fois du monde
et au monde, et sil a cherch dans son tte--tte avec la nature et le cosmos laisser son empreinte,
cest pour se connatre lui-mme dans la forme des choses, changer le monde extrieur et
composer un monde nouveau, un monde humain15 .

LE SENS HUMANISTE DE CULTURE

Le troisime sens attribu la culture est un sens humaniste : il renvoie la culture de soi, que les
Allemands appellent Bildung (qui signifie construction ), et qui tire son sens des humanitatis de
la Renaissance. Les changements ns duvres individuelles ou collectives eurent pour
consquences soit de vhiculer des ides cratrices dune culture une autre, aboutissant de
linaires synthses, soit de crer dirrmdiables coupures avec leur hritage. Leur brassage cre
lidentit des cultures aboutissant leur intgration ou une sorte de juxtaposition grossire de ses
lments ou encore leur rejet dfinitif. Mais la culture a besoin daltrit pour spanouir, elle ne
peut tre isole telle la Rpublique des savants sur lle de Laputa dans le Gulliver de Swift. Loin
de flotter des lieues de la surface du sol, cette culture du cultiv est ce qui rattache lhumain
lhumain ou tout du moins permet daccder ce concept. Lhomme cultiv a su tirer de la nature ce
quil a estim tre bon pour lui et saura le transmettre autrui. Mais cest avant tout un esprit
capable de porter un jugement sur les choses dans leur ensemble, et den avoir un recul critique, la
diffrence du spcialiste qui ne peut le faire que sur un objet restreint dans un domaine bien prcis.
Un homme cultiv est donc un homme qui a un savoir mais qui sait aussi comment laccrotre. La
culture gnrale sadresse ainsi ceux qui dbutent dans cette dmarche en leur offrant des
connaissances quil faudra savoir trier avec discernement et avec jugement pour comprendre ce qui
les relie ensemble. Cest pour cela aussi que lon dit du polytechnicien quil sait tout et rien
dautre
Lhistoire de la culture gnrale comme culture du dbutant a une longue histoire. Il faut
rechercher son origine en Grce, qui a assign ds le VIe sicle avant notre re un idal ducatif :
celui dduquer lhomme la raison comme modle universel lui permettant daccder lhumanit,
son humanit. Sous lclairage de la raison, la question de la justice, du bonheur, du vivre en
commun, de lducation sera aborde, relguant au plus loin le poids de la tradition et de la force de
persuasion des mythes. Ceux que Hegel qualifie de matres de la Grce , les premiers sophistes,
utilisent le pouvoir des mots, la force de persuasion du langage sous toutes ses formes, rhtorique,
linguistique, syntaxique. Hippias dlis fit un peu office de chef de file, puisant dans ses
connaissances pour acqurir gloire et argent, tandis que les tats gnraux de la sophistique taient
forms par Protagoras, Proclus et leurs adeptes. Le comble de lart tait de parvenir grer leurs
adversaires par des subtilits et des faux raisonnements. Bien loin de runir les hommes, de les
rapprocher, la sophistique simpose comme une culture de laffrontement. Socrate et Platon
vengeront la raison en traquant inlassablement la vrit. Le rhteur Isocrate (436-338 av. J.-C.) est
parmi les premiers tracer son programme densemble o se rejoignent des proccupations
morales, sociales, intellectuelles16 et il faut voir en la paideia isocratique une certaine notion
dhumanit. Isocrate prtend former lhomme tout entier par la culture de lloquence, la pratique
de celle-ci ncessitant une culture intellectuelle presque complte. Apprendre bien parler tait
aussi apprendre bien penser et bien vivre. Son influence sur lducation allait tre plus grande
que celle de Platon et, comme le remarque le grand historien Moses I. Finley, aprs lui, la
rhtorique eut la place dhonneur dans les tudes suprieures, dans un systme qui reut bientt sa
forme canonique avec ce que les Romains appellent les sept arts libraux. Ce modle canonique
passa ensuite des Grecs aux Byzantins et des Romains lOccident latin17 .
LEurope ne peut plus tre limite culturellement et identitairement son grand hritage antique,
mme si nous sommes redevables aux Grecs davoir invent la cit, le questionnement, le thtre, aux

Romains ltat et les institutions, la loi, les bases de notre citoyennet, le latin qui fut la langue
europenne pendant de nombreux sicles. Si on les compare aux Perses ou aux Barbares, les Grecs
auront su se dtacher du despote ou du tyran, les lois de Solon, celles de Pricls qui ouvrent la
participation la vie de la cit aux citoyens qui en taient exclus, assurent les fondements de la
dmocratie. Et ce que les Grecs ont su accorder leurs cits-tats, Rome le fait pour son empire
avec ldit de Caracalla de 212 qui donne la citoyennet tous les hommes libres. Cest donc grce
aux Romains que nous connatrons le droit, la rhtorique, les notions dhumanitas et de virtus, mais
aussi la valorisation du souci de soi, de lexprience personnelle do mergera la notion de
personne, de sujet. Florence Dupont remet en cause la notion didentit nationale romaine dans son
livre Rome, la ville sans origine, car, crit-elle, tre citoyen romain, ctait comme ne,
ncessairement tre venu dailleurs , rappelant que les chercheurs europens se projettent dans les
Anciens qui ainsi moderniss leur servent dorigine et de conclure : Nous navons peut-tre pas
besoin didentit nationale18. La notion origo, cette fiction juridique quelle met en avant,
postule un dbut absolu chaque fois quest confre la civitas19 et permettrait ainsi de refuser
lide dun temps long qui permet Braudel de faire de lidentit dun peuple la fin dernire de
son histoire20 . Pendant longtemps lhritage du monde juif, arabe, andalou fut laiss dans lombre
au profit de celui des Romains. Or Jrusalem, lieu symbolique de lhritage biblique, nous a
apport les lois morales, mme si la loi chrtienne simpose pendant des sicles comme norme
commune. Avec Origne dAlexandrie (185-v. 253), thologien, un des Pres de lglise, ainsi que
le dit Jean Sirinelli, on ne peut pas parler demprunts, cest rellement une synthse ou un
syncrtisme qui se produit entre les exigences de la rflexion chrtienne et les systmes
philosophiques ambiants21 .
Au milieu du Ve sicle aprs J.-C., lEmpire romain dOccident seffrite, le paysage politique,
culturel, intellectuel est boulevers par les changements qui se produisent. Avec lempire de
Charlemagne, une nouvelle unit culturelle se forme le latin, le christianisme, lautorit des deux
glaives, le spirituel et le temporel, dominent tout le Moyen ge. La culture, lducation se mettent
alors au service de la foi et de lglise. Lhomme, devenu centre du monde, cherche sa place entre un
monde invisible o prside un Dieu tout-puissant et un monde visible quil dcouvre peu peu et
dont il repousse progressivement les frontires gographiques. Le christianisme ne se limite pas
vhiculer la culture antique, il donne naissance des valeurs nouvelles et ouvre la voie du paradis
tous ceux qui ont la foi, sans distinction de classes sociales ou dethnies. En outre, il senrichit
dinfluences diverses. Ainsi, nous devons au monde arabe son art, la redcouverte des sciences, des
textes grecs, des mathmatiques, le dveloppement de lalchimie. Une langue commune, un droit
commun, le droit romain simposant jusquau XVIe sicle lorsqumerge lide de droit national, un
mme Dieu sont les bases sur lesquelles se dveloppe lEurope mdivale. Lart carolingien tire son
originalit des influences byzantines, barbares, mozarabes. Charlemagne sentoure sa cour non
seulement des meilleurs reprsentants de la hirarchie ecclsiastique mais de missionnaires anglosaxons, irlandais, dtenteurs de la culture grecque et des textes sacrs. Ainsi Alcuin, de lcole
dYork, Thodulf, le Wisigoth, Angilbert, le Germain, construisent le centre dune socit
cosmopolite. Les miniatures mozarabes, qui dcorent et illustrent les livres, constituent entre le IXe et
l e Xe sicle lune des manifestations les plus originales de lart espagnol de cette priode dont les

thmes et les types iconographiques sont une source dinspiration pour les peintres romans qui les
reprennent.
La priode mdivale, loin davoir t une priode dunit religieuse, est celle qui connat la
sparation de lempire en deux, empire dOccident et empire dOrient, en 395, donnant naissance
deux Europes grco-romaines, bien diffrentes dans leur art et leur pense. La difficult, ainsi que
lannonce Edgar Morin dans son prologue Penser lEurope, cest de penser lun dans le
multiple, le multiple dans lun22 . La culture na jamais limit une re gographique les changes
qui la faonnent. Ainsi Marc Ferro23, au cours dune interview, rapporte que, au temps de lEmpire
romain, un voyageur pouvait aller de Lyon Damas en restant chez lui, de mme sil se rend
Constantine ou Byzance. Mais sil traverse le Danube, il ne lest pas davantage quen
franchissant le Rhin. A u IXe sicle, il laurait t, mais plus du tout en retournant Byzance,
Constantine ou Ravenne. Ainsi, si nous voulons parler dune identit culturelle europenne, il
convient de constater que celle-ci sest forme, lors de ses multiples mtamorphoses et par celles-ci,
bien au-del de ses limites gographiques fixes.
La Renaissance rend aux humanits leurs privilges. Bud, Rabelais, Lonard de Vinci,
Michel-Ange, Pic de la Mirandole laborent travers lesthtique, la morale, les lettres, un mode de
perfection dont lhomme est laboutissement. Une culture de lesprit et de lchange pleine de
diversit se met en place, fonde sur lenseignement des connaissances et des savoirs nouveaux.
Cest cette mme culture, issue de la mmoire, de lexprience de lhumain, du legs des penseurs, des
artistes, des lettres grecques et romaines, qui est parvenue jusqu nous depuis le XVIe sicle. Nous
nous devons de la prserver notre tour. Et cest aussi parce que le XVIIIe sicle celui de
Montesquieu, Helvtius et Voltaire , celui des dictionnaires, mais aussi celui de Newton et de
Locke voudra triompher de lignorance en propageant sa foi en la raison dans toutes les sphres de
lactivit humaine que cet inestimable hritage est encore le ntre. Dans une Europe devenue
cosmopolite, la notion de progrs reste toujours le thme dominant. Condorcet aura dailleurs
tabli ds 1793 que le progrs fait bien partie de lhistoire, dans lEsquisse dun tableau historique
des progrs de lesprit humain.
Le sicle des Lumires, la Rvolution franaise, lEmpire constituent de nouvelles priodes
dchange et de transmission dides et de savoirs par le biais des grandes capitales : Amsterdam,
Berlin, Londres, Paris, Vienne. La dynamique du sicle passe par lanalyse, la philosophie. La
notion de mthode, le dsir de se plier aux exigences de la raison en est le leitmotiv. Laffirmation de
la primaut de lhomme ncessite de la part des encyclopdistes un combat acharn contre les
prjugs. Lhomme est dsormais conu comme une partie intgrante dun tout universel annonant
ainsi les thories volutionnistes du sicle suivant. Le grand travail des Lumires a t de restaurer
lhumanisme. Guids par la raison, ils fondent lessentiel de leur morale sur lhomme. Tout est
attaqu : la justice, les sciences, lducation, le commerce, lindustrie et, plus que les institutions, le
principe mme de celles-ci. Aucune gnration ne fut autant prise de philanthropie et de
bienfaisance. Aucune ne ressentit plus vivement les ingalits sociales, la barbarie des lois

anciennes, labsurdit des guerres. Aucune ne fit plus sincrement des rves dune paix perptuelle et
dun bonheur universel. La Dclaration des droits de lhomme a constitu lun des puissants
facteurs dunit nationale en proclamant lgalit des droits de lhomme et de la nation. Lide mme
de nation surgit. Leur point commun est daccorder la personne humaine une dignit, une valeur, une
reconnaissance qui trouve son application dans celle que nous accordons la libert, au libre arbitre
et la justice. Aucun peuple nira aussi loin dans la dfinition de telles valeurs prnes comme des
droits que la socit soctroie. Lunit de la pense europenne sera le rsultat de son aptitude
grer les identits culturelles, religieuses, nationales qui la forment sans les exclure et en sachant
tirer parti de leur diversit. La leon du XVIIIe sicle sera lexigence de luniversalit, de lesprit de
tolrance, du droit au bonheur, non plus un salut dans lau-del, mais un droit immdiat
lducation, la protection de lindividu et des peuples.
Au XIXe sicle, les premiers effets de remise en cause de luniversalisme et de la raison de la
construction du sujet apparaissent et les philosophes des Lumires dcouvrent leurs dtracteurs. La
notion de sujet est fortement branle par Marx, tous les phnomnes tant dtermins par le mode de
production des moyens dexistence. Nietzsche rvle que la raison nest ni la source ni la finalit de
lhistoire. Freud et Charcot, par leurs travaux, portent un coup fatal au sujet avec la dcouverte de
linconscient. Le sujet ne rgne plus en matre chez lui et il nest plus systmatiquement en
adquation avec lui-mme : Ainsi dans la gense des sciences sociales, le freudisme inaugure un
stade nouveau, dabord par ses dcouvertes ensuite par sa mthode : les causalits, les rgularits,
les lois que prtend tablir la sociologie positiviste sont mises en cause par le doute jet sur le
discours et, plus profondment sur la nature de lhomme raisonnable tel que Descartes lavait
dfini. Le moi nest plus ce quil tait, il se divise en un sur-moi et, si lon peut dire, un sousmoi24. Sous leffet du romantisme allemand, notamment de Schlegel, qui considre que
luniversel abstrait est vide et quil nacquiert un contenu quen le particularisant, lhomme est le
rsultat de lunion entre luniversel et le particulier. Hlderlin et Novalis partagent avec Schiller
et Herder lide dune Allemagne comme Kulturnation, dfinie davantage par ses productions
individuelles, artistiques, littraires, potiques, culturelles que par sa puissance politique ou son tat.
Le dbut du XXe sicle, la fois hritier et novateur, ne cesse de promouvoir ses avant-gardes
propres. Les frontires de lEurope et du monde ont clat, la femme prend une place croissante au
sein de la socit et le progrs technique ne cesse de saccrotre. La Chine met lhonneur le
matrialisme historique : en 1911 se produit leffondrement de la dynastie mandchoue, alors que ses
premires tentatives de modernit passent par la mobilisation conjointe des ides occidentales et des
penses traditionnelles. Le Japon, depuis le milieu du sicle prcdent, est devenu une source
dinspiration pour lOccident et contribue une recherche de la modernit dans lart en prsentant
dans ses uvres des plans successifs. Les deux guerres mondiales branlent la confiance dans la
culture et dans lhomme. Llaboration dinstruments de destruction massive, lorganisation de camps
dextermination conduiront douter de la raison, de la culture et de la science comme bienfaitrices
de lhumanit. Depuis Nietzsche jusquaux annes 1960, la dconstruction est lordre du jour,
dconstruction dans la philosophie contemporaine de lidalisme allemand, de la philosophie de la
subjectivit, des illusions mtaphysiques. Lart contemporain dtruit sciemment luvre dart et fait
aussi de la dconstruction son propre objectif en abolissant la frontire entre esthtique industrielle et

esthtique artistique : une chaise, une pipe, une voiture deviennent de lart. La philosophie de la
dconstruction sera principalement reprsente par Jacques Derrida et Gilles Deleuze. Aprs la
mort de Dieu annonce par Nietzsche, vient celle de la modernit (Gianni Vattimo), du politique
(Pierre Birnbaum), du social (Jean Baudrillard), de la culture (Michel Henry), du socialisme
(Alain Touraine), des idologies (Raymond Aron), de la religion (Marcel Gauchet), des grands
rcits (Jean-Franois Lyotard).
La postmodernit exprime la crise de modernit qui frappe les pays les plus industrialiss de la
plante. Le terme de postmodernisme a dabord t utilis en architecture dans les annes 1960-1970,
puis sa notion sest rpandue dans tous les domaines artistiques et philosophiques. Marque par la
crise de la nationalit, la postmodernit reprsente aussi une rupture avec les Lumires et un
effondrement des grandes idologies. Le trait fondamental de cette seconde partie du XXe sicle est
limportance que les cultures trangres prendront dans lart, la littrature et la musique
europennes. Lestampe japonaise, la sculpture africaine, la musique folklorique sont non seulement
des sources dinspiration mais elles permettent aussi de crer une distance entre culture litiste et
culture identitaire de chacun. Les connaissances des peuples coloniss rvleront des richesses qui
feront de la culture occidentale une culture collective parmi dautres. Pendant longtemps la
civilisation par excellence, celle que les autres taient convis imiter, tait celle de lEurope
occidentale, lie ds lorigine la notion de progrs. Cela se modifiera au contact de lExtrmeOrient et de lInde, au XIXe sicle, qui fascinent par les manifestations de leur art, de leur pense.
Lethnologie, la sociologie amnent considrer des civilisations et non plus un modle unique.
Ainsi lEurope, au cours de son histoire, a prsent un univers de petites cultures tisses partir de
critres communs, ce qui lui a donn son aspect duniformisation dans la diversit, comme un
manteau dArlequin. Mais sans doute un Non-Europen ne verrait-il que laspect duniformit de
celle-ci sans pour autant dceler ltonnante varit des cultures nationales et rgionales qui la
fondent, sans dceler celles de ses contraires. Lapport des civilisations trangres notre culture a
rendu moins nets les contours et les assises qui la dfinissaient, relativisant les notions de norme, de
valeur, de savoirs.

Plaidoirie pour une culture gnrale


Lexpression peut faire dbat : puisquil semble a priori paradoxal quune culture puisse tre
gnrale, car si elle lest, elle cesse dtre une culture, et si elle ne lest pas, elle devient sans
fondement. La culture gnrale aurait en fait vocation, ds son origine, tre tendue sans spcificit
profonde, sans tre particulire pour autant. La connaissance la Bouvard et Pcuchet, une longue
errance dans un ocan de savoirs, vaste bric--brac de notions et de connaissances mal digres, ne
mnera jamais les hros de Flaubert la rflexion ou au jugement vritable par manque de mthode.
Notre poque est prise de boulimie de savoirs ingrs sans rel discernement : entre ce qui est
important et ce qui ne lest pas. Le refus de hirarchiser les choses, le fait de mettre tout plat et au

mme niveau le gnie de Pascal et la culture de masse. Dmocratiser la culture est un bienfait sans
conteste, mais la populariser, cest la tuer. On doit Serge Chaumier lvocation de cette belle
plaidoirie de Lamartine adresse au dput Chapuys-Montlaville, en 1843 : Et o est la
nourriture intellectuelle de toute cette foule ? O est ce pain moral et quotidien des masses ? Nulle
part. Un catchisme ou des chansons, voil leur rgime. Quelques crimes sinistres, raconts en vers
atroces, reprsents en traits hideux et affichs avec un clou sur les murs de la chaumire ou de la
mansarde, voil leur bibliothque, leur art, leur muse eux ! Et pour les clairs quelques journaux
exclusivement politiques qui se glissent de temps en temps dans latelier ou dans le cabaret du
village, et qui leur portent le contrecoup de nos dbats parlementaires, quelques noms dhommes
har et quelques popularits dpecer comme on jette aux chiens des lambeaux dchirer, voil leur
ducation civique ! Quel peuple voulez-vous quil sorte de l25 ?
La dmocratisation de la culture a conduit sa diffusion, puis son exploitation commerciale sous
toutes les formes (Quiz et QCM en console), menant davantage une dcrbralisation de lindividu
qu sa formation. La culture dilapide par le jeu commercial en a fait au mieux des kits de survie,
des Smics intellectuels. Mais la culture gnrale, si elle a souffert dune commercialisation
excessive, sous les formes les plus tronques, doit aussi sa dconsidration au fait davoir subi
beaucoup dimprcisions dans ses dfinitions. Le Dictionnaire de lAcadmie franaise en 1932 la
caractrise comme un ensemble de connaissances gnrales sur la littrature, lhistoire, la
philosophie, les sciences et les arts que doivent possder au sortir de ladolescence, tous ceux qui
forment llite de la nation26 . Sa naissance officielle pourrait se situer dans le cadre de la rforme
de 1902, mene par Georges Leygues (1857-1933), qui donne lenseignement secondaire la
forme quil conservera jusque dans les annes 1950. Lenseignement secondaire sadapte au monde
moderne et une fusion sopre entre les enseignements classiques et modernes, destine rendre les
humanits scientifiques aussi formatrices de lesprit que celles des humanits littraires. Lide tait
dapprendre penser par fragments mais faire comprendre que tout fragment justement est partie
dun tout. La culture gnrale tablissait ainsi une synthse entre les diffrents savoirs. Et la
philosophie y tenait un rle dterminant, celui de savoir rflchir sur sa culture. Aujourdhui, lorsque
nous voquons la culture gnrale , nous sommes loin, pour la majorit dentre nous, dy voir une
rfrence une culture assimile au pouvoir des sophistes, ou celle dun Montaigne, isol dans sa
tour constatant notre jardin imparfait , ou celle des encyclopdistes, empilant notre science dans
des dizaines de tomes. Lide damlioration de soi prdomine, lide dun instrument qui nous
apprend relativiser, un moyen pour lintrospection, un regard ouvert sur le monde, lide daller
toujours plus loin, que lon trouve dans la paideia grecque, ducation au niveau cosmique, volont
qui doit nous pousser jusquau meilleur de nous-mmes et nous donner le got de lexcellence. Les
valeurs pour les Anciens trouvaient leur fondement dans ltre. Lhomme de notre poque est
souvent amnsique et il est bon de lui rappeler ce qui en a fait la grandeur et la valeur. Choisir une
uvre au hasard et proclamer son inutilit, parce que dsute dans notre socit une paire de
bottes vaut mieux que Shakespeare et parce quinadapte, ne fait pas preuve de bon sens, mais de
malhonntet intellectuelle. De mme dcrter la culture gnrale peu adapte certains concours
relve du mme principe, car elle ne constitue pas que des savoirs assembls, mais le moyen de se
diriger dans ces mmes savoirs, de ne pas rester passif devant les choses de notre monde.

Mme si la dfinition de la culture gnrale est devenue polysmique27, un peu comme une
auberge espagnole, mme si elle a t fragilise par des attaques aux arguments idologiques ou
utilitaristes, souvenons-nous de la phrase de Primo Levi, alors quil se questionne sur les raisons de
la survie aprs Auschwitz dans Les Naufrags et les rescaps 28 : Quant moi, la culture ma t
utile : pas toujours, parfois, peut-tre par des voies souterraines et imprvues, mais elle ma servi et
ma peut-tre sauv.
Notes
1. Locution latine dHorace, ptres, I, 2, 40, reprise par Emmanuel Kant qui a exprim de manire exemplaire toute la rigueur du mot
dordre des Lumires : sap ere aude, aie le courage de te servir de ton propre entendement .
2. Jacques Rigaud, La Culture pour vivre, Paris, Gallimard, 1975, p. 27.
3. Rappelons ce sujet que daprs lIliade (XIV, 321-323), Europe est la fille de Phnix et la mre de Minos, Rhadamanthe et
Sarpdon, dont le pre est Zeus. Ce dernier, chang en taureau blanc, enlve Europe quil transporte sur son dos, de Phnicie en Crte,
en traversant la mer.
4. Serge Chaumier, LInculture pour tous. La nouvelle utopie des politiques culturelles , Paris, LHarmattan, Des hauts et
dbats , 2010, p. 13.
5. Selon lexpression de Claude Javeau dans La controverse sur llitisme dans la culture occidentale contemporaine , in Simon
Langlois, Yves Martin (dir.), LHorizon de la culture. Hommage Fernand Dumont , Sainte-Foy, Presses de luniversit de Laval,
1995.
6. Claude Lvi-Strauss, Reg ard er, couter, lire, Paris, Plon, 1993.
7. Alain-J. Trouv, Dfense et illustration de la culture gnrale , in Atala, no 14, Avant-propos, 2011.
8. cole de Francfort : nom donn des intellectuels allemands analysant la socit dans une perspective nomarxiste.
9. Pierre Bourdieu et Jean-Claude Passeron, Les Hritiers. Les tud iants et la culture, Paris, Minuit, 1964.
10. Ibid.
11. Voir notamment Donald Morrison, The Death of French Culture , Time Mag azine, 21 novembre 2007, ainsi que Que reste-t-il
de la culture franaise ?, suivi de Antoine Compagnon, Le Souci de la grand eur, Paris, Denol, 2008.
12. Paul Valry, Reg ards sur le monde actuel, Paris, Gallimard, Folio essais , 1988.
13. Alain Finkielkraut, La Df aite de la pense, Paris, Gallimard, Folio essais , 1989, p. 81.
14. Ibid.
15. G.W.F. Hegel, LEsthtique, trad. Flammarion in Georges Bataille, Lrotisme, Paris, ditions 10/18, 1965, p. 237.
16. Alain-J. Trouv, Dfense et illustration de la culture gnrale , art. cit.
17. M.I. Finley, Lhritage dIsocrate , in Mythe, mmoire, histoire, Paris, Flammarion, 1981, p. 175-208.
18. Florence Dupont, Rome, la ville sans orig ine, Paris, Le Promeneur, 2011, p. 10.
19. Ibid., p. 174.
20. Ibid., p. 175.
21. Jean Sirinelli, Les Enfants dAlexandre. La littrature et la pense grecques, 334 av. J.-C. 529 apr. J.-C. , Paris, Fayard,
1993, p. 27.
22. Edgar Morin, Penser lEurope, Paris, Gallimard, Folio actuel , 1990, p. 22.
23. Au cours des Journes de lEurope du 9 mai 2005.
24. Jean-Marie Domenach, App roches de la mod ern it, Paris, Ellipses, Cours cole polytechnique , 1987, p. 107.
25. Serge Chaumier, LInculture pour tous, op. cit., p. 26.
26. Dictionn aire de lAcad mie franaise, 8e dition, 1932-1935.

27. Voir larticle remarquable de Michle Rosellini, La culture gnrale, condition de survie ? , Atala, no 14, 2011.
28. Primo Levi, Les Nauf rag s et les rescap s. Quarante ans aprs Auschwitz, Paris, Gallimard, Arcades , 1989.

PREMIRE PARTIE

LA PRHISTOIRE

CHAPITRE PREMIER

Expliquer lunivers

Lexistence dun univers quils peinent apprhender au-del des justifications cosmogoniques
fournies par les penses religieuses conduit les hommes en rechercher une explication rationnelle,
fonde sur les dductions tires des observations effectues. Les premiers modles explicatifs sont
livrs par les gographes, mathmaticiens et philosophes grecs un moment o le bouillonnement de
la pense intime lhomme de comprendre la fois ce quil est et le monde qui lentoure. Toutefois,
il faut attendre les travaux de Nicolas Copernic (1473-1543) pour que se mette en place la
premire conception moderne de notre univers. La connaissance de ses composantes principales
ouvre la voie au questionnement sur son origine. Cette tche revient deux scientifiques, le
physicien et mathmaticien russe Alexandre Friedmann (1888-1925) et le chanoine belge Georges
Lematre (1894-1966), astronome et physicien, tous deux lorigine de ce que leur confrre
britannique Fred Hoyle (1915-2001) dnomme avec ironie la thorie du Big Bang lors dune
mission radiophonique de la BBC, The Nature of Things ( La nature des choses ). Le Big Bang
connat un important succs avant dtre remis en cause, depuis le tournant des annes 1990, par la
thorie des cordes qui se propose de mettre fin lincompatibilit entre les deux grands systmes de
la physique, celui de la relativit dAlbert Einstein (1879-1955) et celui de la physique quantique.
Le premier, ou physique classique, ayant chou dans la description de linfiniment petit, la thorie
des cordes entend rconcilier la relativit gnrale, la gravitation relativiste et la mcanique
quantique de ltude des petites chelles de la physique. Un tel projet fournirait une nouvelle
explication de la naissance de lunivers.

1. Les Grecs et les premires explications rationnelles


Cest Thals de Milet (v. 625-v. 547 av. J.-C.) qui, le premier, se fonde sur ses observations
pour donner une explication non religieuse la formation de lunivers. Philosophe, mathmaticien
clbre pour le thorme qui porte son nom, il fait de leau le principe premier de lunivers. La Terre
est semblable un disque de bois flottant sur leau, une masse liquide formant la matire
primordiale. Lunivers est eau lorigine et le demeure lors de ses transformations : ainsi la terre est
de leau condense, lair de leau rarfie. Au-dessus de la Terre qui flotte sur leau, un ciel concave
en forme dhmisphre est constitu dair. Si Thals ne laisse pas douvrage, tel nest pas le cas de
son successeur en qualit de matre de lcole milsienne, Anaximandre (v. 610-v. 546 av. J.-C.),
qui consigne, le premier, ses travaux par crit : Sur la nature, Le Tour de la Terre , Sur les corps
fixes, La Sphre, daprs la Souda, encyclopdie grecque de la fin du IXe sicle. L o Thals place
leau comme origine de lunivers, Anaximandre lui substitue lapeiron, linfini, lillimit,
linengendr. Il sagit dun principe, non dune matire, la fois source ternelle de la vie, principe

de sa rgnration, cause de toute destruction. Ainsi, toute matire nat de lapeiron, se dveloppe
grce lui et y retourne en fin de cycle. La matire primordiale sorganise par la sparation des
contraires, le chaud du froid, le sec de lhumide. Au centre de lunivers flotte la Terre, de forme
cylindrique, immobile dans linfini, lapeiron. Au commencement, chaud et froid se sparent. Ce
phnomne provoque la formation dune boule de feu qui entoure la Terre. En se dchirant, cette
boule donne naissance lunivers, sous la forme de roues creuses concentriques emplies de feu.
Chaque roue est perce dun trou. Nous trouvons ainsi : au centre de lunivers, la Terre immobile,
puis la roue des toiles, celle de la Lune, celle du Soleil, chacune tournant sur elle-mme. Plus la
roue est loigne de la Terre, plus sa circonfrence crot, plus le feu interne qui la consume est
intense. Tout comme les lments ns de lapeiron finissent par y retourner, Anaximandre pose les
mondes comme ayant une naissance, une existence et une fin. Leur existence et leurs diverses phases
dactivit les amnent se succder, certains naissent quand dautres meurent, puis linverse se
produit. La modernit de ces hypothses se retrouve dans lorigine de la vie, selon Anaximandre
issue de la mer sous forme danimaux carapace pineuse qui au fil du temps disparurent, dhommes
recouverts dcailles tombes la suite dvolutions climatiques. Parmnide dle (fin VIe s.
milieu du Ve s. av. J.-C.) fait de la Terre une sphre, place au centre dun univers dont les
composants fondamentaux sont la terre et le feu. Cest un philosophe, Aristote (384-322 av. J.-C.),
qui fournit, repris par ses continuateurs jusqu la remise en cause de Copernic, le modle physique
dorganisation de lunivers. La Terre, immobile, en est le centre. Autour delle tournent tous les
autres astres. Toutefois, lunivers prsente une double nature, celle du monde sensible, regroupant
tous les objets entre Terre et Lune, faits partir des quatre lments, terre, eau, air, feu, et le monde
cleste, au-del de la Lune, dont les corps sont immuables, baigns en permanence dans lther, un
fluide subtil qui emplit lespace. Il faut toutefois attendre le dbut de notre re pour voir paratre
louvrage qui va dominer ltude de lastronomie jusqu la rvolution copernicienne : lAlmageste
d e Claude Ptolme (v. 90-v. 168), plus couramment appel Ptolme. L Almageste, titre qui
signifie le trs grand ou le plus grand livre , est le premier ouvrage intgral dastronomie et de
mathmatique qui nous soit parvenu.
Cependant, le systme mis lhonneur par Ptolme pose un double problme : dune part, il
situe en Dieu lorigine de lunivers, par acte de cration dmiurgique, et cest un retour en arrire par
rapport aux recherches dexplications rationnelles ; dautre part, rencontrant de ce fait la pleine
adhsion de lglise catholique, il va savrer hgmonique jusqu la Renaissance. Remettre en
cause les structures de lunivers selon Ptolme revient mettre en doute la pagina sacra,
lcriture sainte.
LAlmageste
LAlmag este, le Trs grand livre , est le titre pass dans lhistoire, sous sa forme arabise, al-Mij isti (La Trs Grande), de
louvrage originellement intitul Mathmatik syntaxis, ou La Grande Composition. Son auteur, Ptolme, est un gographe,
mathmaticien et astronome grec dAlexandrie en gypte. Le fond de luvre sappuie sur les travaux antcdents dHipparque
(v. 190-v. 120 av. J.-C.), auquel Ptolme rend un hommage appuy. Il lui attribue ainsi en mathmatique la cration des tables
trigonomtriques. Ces dernires permettent Hipparque, dont les crits sont perdus, hormis la dette assume de Ptolme qui
dclare le reprendre, de prdire les clipses lunaires et solaires, de raliser un catalogue dtoiles. Reprenant l encore Hipparque,
Ptolme prsente un univers gocentrique, une terre immobile occupe la place centrale. Les plantes tournent sur des roues,
nommes picycles. Chaque picycle tourne son tour sur un df rent, cest--dire une autre roue dont le centre est la terre.
Les astres nagent dans un fluide qui ne leur oppose pas de rsistance. Outre Hipparque, Ptolme reprend la cosmologie

dAristote (384-322 av. J.-C.) : autour de la Terre immobile la Lune tourne en un mois ; Mercure, Vnus et le Soleil en un an ;
Mars en deux ans ; Jupiter en douze ans ; Saturne en trente ans. Cependant, il la corrige, ne reprenant pas lide selon laquelle les
plantes et le Soleil sont fixs sur des sphres de cristal immobiles, jusquau nombre de cinquante, entourant la Terre ; derrire la
plus grande des sphres, la plus extrieure, brlerait le feu divin. Pour Ptolme, les sphres se meuvent, depuis la plus loigne
contenant les toiles, jusqu la plus proche, contenant la Terre en son centre. L Almag este est compos de treize livres. Le
premier et le second sont consacrs une conception mathmatique de lunivers, la reprise des tables trigonomtriques
dHipparque. Le troisime montre le mouvement excentrique du Soleil, le centre de sa trajectoire diffre de celui de la Terre.
Puis les quatre livres suivants analysent la Lune, son mouvement, ses clipses. Les livres 8 et 9 dressent le catalogue des toiles,
rparties en 1 022 corps clestes dpendant des 48 constellations de la Voie lacte. Les quatre derniers livres tudient les
plantes et notamment lobservation des levers et couchers avant ou aprs ceux du Soleil, phnomnes dits levers ou couchers
hliaques. Lensemble est domin par lide que la cration de lunivers est dessence divine, donc parfaite. Cest pourquoi les
mouvements des picycles et du dfrent ne peuvent se faire que par des cercles, figure parfaite.
Ptolme introduit deux nouveauts fondamentales :
la notion de point quant : point excentr duquel on voit la plante dcrire une trajectoire avec une vitesse de rotation
constante ;
lexcentrique, un picycle invers sur lequel tourne le centre du dfrent.

2. Pour sortir de Ptolme : de Copernic Einstein


Cest le foisonnement intellectuel de la Renaissance qui, en dpit des rticences affirmes de
lglise et des corps constitus conservateurs, autorise la rvolution copernicienne, le gocentrisme
cde la place lhliocentrisme. La Terre nest plus au centre de lunivers et tourne autour du
Soleil, helios en grec, promu sa place figure centrale.
Nicolas Copernic (1473-1543) est un chanoine polonais. Digne fils de la Renaissance, il
accumule les savoirs dans des domaines diffrents, allie mdecine, physique, mcanique,
mathmatique et astronomie. Aprs une formation en droit canon, droit de lglise, auprs
duniversits italiennes, Copernic revient en Pologne. Son oncle, vque, lui a confr un bnfice
canonial Frombork, une ville de Pologne septentrionale. Entre 1510 et 1514 il se consacre un
Commentaire de lAlmageste de Ptolme, occasion dmettre lhypothse de lhliocentrisme.
partir de ce point de dpart, Copernic travaille seize annes, accumule observations, notes et
matriaux de rflexion. Lensemble constitue, en 1530, la matire du De revolutionibus orbium
coelestium, Des rvolutions des sphres clestes. Louvrage est publi titre posthume, en 1543
Nuremberg, par suite des efforts de Georg Joachim von Lauchen dit Rheticus (1514-1574), jeune
mathmaticien autrichien enthousiasm par les travaux de Copernic, que ce dernier, semble-t-il,
nenvisageait pas de publier. Bouleversant la thse dAristote et de Ptolme dune Terre place
immobile au centre de lunivers, Copernic propose une hypothse radicale, do le nom de
rvolution copernicienne qui lui est accol. La Terre tourne sur elle-mme en un jour et cette
rotation saccompagne dune rvolution, accomplie elle en une anne au cours de laquelle la Terre
tourne autour du Soleil. Non seulement la Terre se meut sur elle-mme et autour du Soleil, mais, dans
ce dernier cas, les autres plantes en font toutes autant. Une Terre mobile, un univers hliocentr sont
une offense la cration divine enseigne par lglise. Si Copernic, mort peu avant la publication de
son ouvrage, nen subit pas les foudres, tel nest pas le cas de son admirateur et continuateur,

Galileo Galilei dit Galile (1564-1642), physicien et astronome italien.


Galile, dans son Dialogue sur les deux grands systmes du monde (1632), use dun des trois
personnages mis en scne pour dfendre avec ardeur le systme copernicien, face un bien pitre
avocat de celui dAristote, donc de Ptolme, au nom prdestin de Simplicio, le Simple, voire le
Simplet. Or, depuis 1616, lglise catholique condamne officiellement la thse de Copernic.
Plusieurs mois de procs devant le redoutable tribunal du Saint-Office, Rome, amnent Galile
abjurer lhrsie qui consiste placer le Soleil au centre de lunivers. Le Dialogue est interdit, son
auteur condamn la prison vie, peine commue en assignation rsidence Florence. En 1757,
le Dialogue est retir de la liste des ouvrages interdits par la congrgation de lIndex. Un hommage
appuy Galile est rendu sous le pontificat de Jean-Paul II (pape de 1978 2005) sans quil
sagisse dune rhabilitation formelle, toujours inexistante ce jour en dpit dune messe clbre en
son honneur en fvrier 2009 par le prsident du Conseil pontifical pour la culture, larchevque
Gianfranco Ravasi (n en 1942).
Tyge Ottesen Brahe ou Tycho Brahe (1546-1601), astronome danois, bnficie une grande
partie de son existence de conditions exceptionnelles pour raliser ses observations. Issu dune
famille noble et fortune, il est destin, aprs des tudes de droit et de philosophie luniversit de
Copenhague, une carrire diplomatique. Mais le jeune homme se dcouvre une passion pour
lastronomie. Entr en possession de son hritage la mort de son pre, il peut sy livrer sans
entraves. En novembre 1572 il observe le passage dune toile dans la constellation de Cassiope, en
ralit une supernova, une toile qui disparat dans une fantastique intensit lumineuse. Le fait
quelle se dplace contredit la thorie des astres fixes. Tycho Brahe publie son observation avec De
Stella Nova (De la nouvelle toile) en 1573. Lanne suivante, le roi Frdric II de Danemark
(1534-1588) lui offre lle de Ven, proche de Copenhague, pour y installer un observatoire
astronomique. Il le baptise Uraniborg, ou Palais dUranie , la muse des astronomes. Il
dveloppe un modle dunivers go-hliocentrique qui concilie le gocentrisme de Ptolme et
lhliocentrisme de Copernic. Si la Terre demeure immobile et centre de lunivers, le Soleil et la
Lune tournent autour delle, cependant que Mercure, Vnus, Mars, Jupiter et Saturne tournent autour
du Soleil. Les toiles sont places en priphrie de lensemble. Ce systme, sil modifie
lorganisation de lunivers, ne remet pas en cause son origine divine, il reste le fruit de la volont
dun dmiurge.
Dans lhistoire de la recherche dexplication des structures de lunivers, le successeur de
Tycho Brahe est lAllemand Johannes Kepler (1571-1630), qui fut un temps son assistant
lextrme fin de sa vie, pour une collaboration houleuse tant leurs points de vue divergeaient.
Protestant, se pensant destin devenir pasteur, Johannes Kepler tudie lastronomie en mme temps
que la thologie luniversit de Tbingen, dcouvre le systme hliocentrique de Copernic. Cette
double formation permet de saisir la nature du projet prsent avec la publication du Mysterium
Cosmographicum, le Mystre cosmographique (1596) quil entend rvler : lunivers, conu par
Dieu, rpond des rapports quantitatifs qui attestent de la perfection de sa cration. Chacune des cinq
plantes connues lpoque en plus de la Terre sinscrit dans une sphre, incluse dans un polydre

rgulier son tour compris dans une autre sphre elle-mme incluse dans un autre polydre rgulier
et ainsi de suite jusqu complte utilisation des cinq polydres rguliers connus de Platon,
dnomms solides de Platon. Que le lecteur veuille bien ici simaginer un embotement bien connu
de poupes russes, la babouchka de plus en plus grande remplace alternativement par une sphre
puis un polydre. Jupiter est associ au ttradre rgulier (pyramide), Saturne lhexadre rgulier
(cube), Mercure loctadre (figure huit faces rgulires), Mars au dodcadre (figure douze
faces rgulires), Vnus licosadre (figure vingt faces rgulires). Ses observations conduisent
Kepler revoir un aspect de la thorie copernicienne, le mouvement des plantes autour du Soleil
dcrit une ellipse et non un cercle. Les proprits du mouvement des plantes autour du Soleil sont
dfinies par les lois de Kepler, nonces dans son Astronomia Nova, ou Astronomie nouvelle
(1609). Il sagit de :

la loi des orbites, les plantes dcrivent des trajectoires elliptiques autour du Soleil ;
la loi des aires, plus une plante est proche du Soleil plus sa vitesse de dplacement est
grande. Le Soleil exerce donc une attraction sur les plantes qui diminue proportion de leur
loignement ;
la loi des priodes, ou loi harmonique de Kepler, le mouvement de toutes les plantes
est unifi en une loi universelle, la force exerce par lattraction est proportionnelle la masse
de chaque plante. Cest en partant de cette troisime loi que le mathmaticien et physicien
anglais Isaac Newton (1643-1727) labore sa thorie de la gravitation universelle. Toutefois,
comme les autres scientifiques de son poque, Kepler ne distingue pas lastronomie de
lastrologie, les considre toutes deux comme des sciences, acquiert une renomme tout aussi
grande par ses uvres fondes sur les mathmatiques que par le calcul des horoscopes. Tout
comme les pythagoriciens, dfenseurs de lharmonie des sphres, un univers o les plantes
sont rparties suivant des proportions musicales, lespace qui les spare correspondant des
intervalles musicaux, Kepler attribue chaque plante un thme musical, sa vitesse plus ou
moins grande exprime par des notes de musique diffrentes. Cest lobjet de son Harmonices
Mundi ou LHarmonie du monde publi en 1619.
Isaac Newton (1643-1727) fait franchir lastronomie un pas dcisif. Mathmaticien,
physicien, astronome mais aussi philosophe et alchimiste, il dfinit les principes de la gravitation
universelle en 1687 dans ses Philosophiae Naturalis Principia Mathematica ou Principes
mathmatiques de la philosophie naturelle. Pour dfinir le mouvement dun corps pris par
lattraction, Newton utilise le terme latin de gravitas, le poids, qui son tour devient la gravit.
Une lgende veut que lide lui en soit venue en recevant une pomme sur la tte, alors quil se
reposait sous un pommier. Il nest pas exclu, dfaut de la recevoir sur la tte, que la chute des
pommes mres ait pu inspirer la rflexion du scientifique. La gravitation est le fruit dune
interaction, ici lattraction entre des corps entre eux, en raison de leur masse. Ainsi deux corps
ponctuels, une pomme et la Terre, exercent une force gravitationnelle lun sur lautre. La diffrence
de masse fait que la pomme ne peut rsister la force de lattraction terrestre, elle tombe. La gravit

rend compte de lattraction terrestre, qui nous vite de nous envoler, mais aussi du mouvement des
mares, des phases de la Lune, de lorbite des plantes autour du Soleil, rgis par la force
gravitationnelle. En laffirmant, Isaac Newton ouvre une brche dans la thorie dun univers o les
espaces entre plantes sont occups par un fluide. Il ne saurait y avoir de vide, un espace vide
reviendrait considrer la cration de Dieu comme imparfaite. Newton en est si fort gn quil
rintroduit lther, mais sous la forme dun esprit trs subtil , un ther mcanique, mdiateur de la
force gravitationnelle sans lui tre soumis. Simple hypothse, jamais exprim dans ses calculs, cet
ther peut sans dommage faire partie dun espace prsent comme sensorium Dei, organe des sens de
Dieu. Dautre part, Newton explique le mouvement des plantes, toujours considres par lglise
comme immobiles depuis leur cration. Profondment croyant, Newton concilie les exigences de sa
science et celles de sa foi en disant que si la gravit explique le mouvement des plantes, elle ne peut
en revanche expliquer ce qui les mit en mouvement, rendant Dieu son omnipotence.
Il faut attendre le dbut du XXe sicle pour que soit faite la dmonstration de linexistence de
lther, tape indispensable pour ouvrir la voie la thorie de la relativit restreinte formule en
1905 par Albert Einstein (1879-1955). Dans un article intitul De llectrodynamique des corps
en mouvement 1, il dveloppe trois points fondamentaux : lther est une notion purement
arbitraire ; la vitesse de dplacement de la lumire par rapport aux observateurs ne dpend pas de
leur vitesse propre, elle reste de 299 792 km/s. ; les lois de la physique respectent le principe de
relativit. Selon ce dernier, les lois de la physique ne dpendent pas des observateurs, les mesures
effectues vrifient les mmes quations, des lois identiques donnent des mesures identiques, mme
si le rfrentiel est distinct, pour tous les observateurs en mouvement vitesse constante. La
relativit restreinte ne concerne que les objets en mouvement, part de la constance de la vitesse de la
lumire, quelle que soit celle de lobservateur. Si la vitesse de la lumire est constante, cest le
temps qui varie, passe plus lentement un endroit qu un autre, se contracte ou se dilate. Tous les
objets de lunivers se dplacent eux la mme vitesse dans lespace-temps, celle de la lumire. Le
mouvement provoque un ralentissement du temps : une horloge atomique embarque dans un avion est
plus lente que la mme reste sur terre. Cette diffrence est due la vitesse de lavion. Lespace et le
temps sont donc relatifs : son premier observateur plac sur un quai de gare voit passer un train et a
conscience de sa vitesse de dplacement. Un second observateur, plac lui dans un train se
dplaant paralllement au premier train en ligne droite, la mme vitesse, aurait limpression quil
navance pas, quil est immobile. Einstein en vient conclure que la masse est de lnergie sous une
forme particulire. Mise en mouvement, une masse augmente dautant que sa vitesse est grande.
Ainsi lnergie est donne par la multiplication de la masse par le carr de la vitesse, cest la
clbre formule E = mc2. Les dcouvertes dEinstein rvolutionnent la physique, mais aussi
lastronomie. Il devient possible de fournir une explication scientifique la naissance de lunivers.

3. Le Big Bang
Paradoxalement, afin de satisfaire aux exigences de sa thorie de la relativit gnrale, nonce en

1916, Einstein nadopte pas le modle de lunivers en expansion quil a pourtant pressenti mais
celui de lunivers stationnaire. Cest en janvier 1933, alors quil participe en Californie une srie
de sminaires avec Georges Lematre, quAlbert Einstein a loccasion de lentendre prsenter sa
thorie du Big Bang. Enthousiasm, Einstein se serait lev la fin de la prsentation pour applaudir,
disant : Cest la plus belle et satisfaisante explication de la cration que jaie jamais entendue . Ce
modle cosmologique est dfendu par lastrophysicien britannique Fred Hoyle (1915-2001), les
physiciens autrichien Thomas Gold (1920-2004) et austro-britannique Hermann Bondi (19192005). Lunivers y est prsent comme immuable, infini et ternel. Identique lui-mme en tout point
de lespace une poque donne, il connat de possibles modifications dues un phnomne de
cration continue de matire produite par le champ C, C pour cration , mais cest uniquement
pour compenser son actuelle expansion, qui diminue sa densit de matire. Une telle immutabilit
exclut la possibilit dun rchauffement, dune densit accrue et de lexplosion initiale du Big Bang.
Cette thorie, dominante jusque dans les annes 1950, est aujourdhui battue en brche par les
observations. Lunivers nest pas stationnaire, il est n dune gigantesque explosion il y a
13,7 milliards dannes environ. Il nest pas ternel, ne cre pas continuellement de la matire et
disparatra dans 100 milliards dannes selon la thorie du Big Crunch. Fred Hoyle conteste le
dcalage spectral des galaxies vers le rouge, qui indique quelles sloignent de plus en plus. Or,
cest llment fondamental de toute thorie dun univers en expansion. En 1929, lastrophysicien
amricain Edwin Powell Hubble (1889-1953), aprs une srie dobservations faites laide dun
tlescope gant, relve le rougissement du spectre des galaxies. Si elles se rapprochaient, le spectre
serait de plus en plus violet. Le rougissement, en revanche, atteste dun loignement continu. Il
formule alors la loi qui porte son nom, selon laquelle les galaxies sloignent les unes des autres
une vitesse proportionnelle leur distance. Puisque les galaxies sloignent, lunivers ne peut tre
stationnaire, il doit tre en expansion continue et ne connatre aucune limite. Cest le chanoine belge
Georges Lematre (1894-1966), professeur de physique et astronome lUniversit catholique de
Louvain, qui labore le premier modle dunivers en expansion, partir de ce quil nomme
lhypothse de latome originel . Contrairement Einstein qui pense quune constante
cosmologique maintient lunivers stable, Lematre, partir de ses calculs et, avant Hubble, de
lobservation du rougissement du spectre des toiles, dit que les galaxies sloignent de nous et que
lunivers est en expansion, dans un article des Annales de la Socit scientifique de Bruxelles en
19272. Son travail passe inaperu, Einstein estime ses calculs corrects, mais sa conception de la
physique abominable. Tout change quand Hubble confirme le contenu de larticle par sa loi de 1929.
La socit royale dastronomie en publie son tour une traduction dans ses Monthly Notices en
mars 1931. Selon Lematre, lunivers est n dun unique atome, le jour davant-hier , qui a en
explosant, il y a 13,7 milliards dannes environ, libr une temprature de plusieurs milliards de
degrs. Lexpression le jour davant-hier rvle quavant le Big Bang, lexplosion cratrice, le
temps nexiste pas et les quatre forces fondamentales (gravitationnelle, lectromagntique, nuclaire
faible, nuclaire forte) sont encore indistinctes, cest le temps de Planck, du nom du physicien
allemand Max Planck (1858-1947), auteur de cette thorie de lavant Big Bang. La thorie du Big
Bang permet de dater lapparition dun temps, en fonction de ses phases. En effet, le Big Bang luimme se produit 1043 s., puis est suivi de plusieurs tapes : 1035 s. apparat la matire ; 10
33 s. la temprature sabaisse ; 104 s. les protons et les neutrons se forment. Puis, le temps
sacclre, + 3 minutes un quart des protons et des neutrons se combinent en noyaux dhlium ;

+ 2 milliards dannes, les galaxies se forment. Lexpression Big Bang est due un opposant
acharn sa conception, Fred Hoyle. Chroniqueur scientifique la BBC, en 1950, dans un expos
intitul The Nature of Things ( La nature des choses ), il raille la thorie de Lematre en
laffublant de lexpression Big Bang, le Grand Bang , lonomatope soulignant le peu de crdit
lui accorder. Rapidement populaire, cest pourtant ce surnom ironique qui sert toujours dsigner
familirement la thse dun univers en expansion. Depuis le dbut du XXIe sicle, elle permet
laccord de la communaut scientifique sur un modle standard de la cosmologie. Inspir du
modle standard de la physique des particules, il permet de dcrire en dtails lunivers, sans pour
autant pouvoir rpondre lnigme de ses composantes principales.
En 1988 le professeur britannique Stephen Hawking (n en 1942) publie aux tats-Unis A Brief
History of Time. From the Big Bang to Black Holes , ou Une brve histoire du temps. Du Big Bang
aux trous noirs, o il explique le Big Bang la lumire de ses apports personnels de chercheur et le
prolonge par lanalyse de la thorie des cordes. Mathmaticien, physicien, enseignant luniversit
de Cambridge, Stephen Hawking affine le champ dtudes de la cosmologie. Il prsente un univers
issu du Big Bang, donnant naissance lespace et au temps, destin finir dans des trous noirs. Les
trous noirs sont des objets massifs dont le champ gravitationnel est intense au point dempcher toute
forme de matire de sen chapper. Hawking dmontre, contrairement la doctrine courante, quils
mettent un rayonnement, baptis rayonnement Hawking, qui sachve par la dsintgration dans un
clair dnergie pure. Il met lhypothse que le Big Bang se serait accompagn de la dispersion dans
lespace de trous noirs dont la taille varie dun proton plusieurs millions de fois la masse du
Soleil. Lunivers, sans frontire, nat dans un temps imaginaire, proposition qui rconcilie la
relativit gnrale et la physique quantique, puisque lunivers na ni dbut ni fin, ni aucune limite.

De quoi lunivers est-il fait ?


5 % environ de matire baryonique, ou matire ordinaire, protons, neutrons, ainsi nomme partir du grec barys,
lourd , les baryons sont plus lourds en gnral que les autres types de particules. Ils forment les atomes et les molcules,
tout ce qui est observable dans lunivers, toiles, galaxies.
Le fond diffus cosmologique, rayonnement lectromagntique fossile qui date du Big Bang, poque dintense chaleur, et
qui se refroidit depuis. La longueur donde de ce rayonnement est celui des micro-ondes ;
Le fond cosmologique de neutrinos, une particule lmentaire, le fond regroupant lensemble des neutrinos produits lors
du Big Bang. Leur existence est certaine, mais ils demeurent indtectables faute dinstrument propre mesurer leur nergie
individuelle, infime ;
25 % de matire noire, ou matire sombre, matire apparemment indtectable, non baryonique ;
70 % dnerg ie noire, ou nergie sombre, dont la nature est aujourdhui encore inconnue en laboratoire mais dote
dune pression ngative qui la fait se comporter en force gravitationnelle rpulsive. Prsente parfois comme faite de
particules inconnues, elle est plus souvent assimile lnergie du vide quantique. Une nergie sombre, uniforme, constante
dans tout lunivers, invariable en fonction du temps rejoint lhypothse dAlbert Einstein dune constante cosmologique.

Cette audacieuse hypothse du temps imaginaire permet de nouvelles recherches concernant la fin
de lunivers. Traditionnellement, deux visions sopposent. Dans le premier cas, celui dun univers
ferm, limit, il atteindra son expansion maximale dans environ 50 milliards dannes, puis ses
limites propres conduiront linversion du mouvement. Lunivers se contractera, les galaxies se

rapprochant virent du rouge au bleu. Le dgagement de chaleur produit sera si extrme que la masse
entire de lunivers fusionnera, seffondrera sur elle-mme. Cest la thorie du Big Crunch. Si la
thorie du Big Crunch est fonde sur la contraction de lespace, une autre hypothse linverse
envisage un tirement de lunivers tel quil crera une brche provoque par laugmentation de
densit de la matire, une dilatation de lespace dchirant la matire, son effondrement sur ellemme, lengloutissement de lunivers, cest le Big Rip. Dans lun et lautre cas, rien ninterdit
denvisager une nouvelle naissance de lunivers, sous une forme encore en revanche inconnue. Dans
le second cas de figure, lunivers est ouvert, compos de galaxies formes dtoiles et de gaz. Dans
1 000 milliards dannes, ce gaz totalement consomm par les toiles, elles disparatront avec les
plantes, absorbes par un gigantesque trou noir qui son tour explosera.

4. La thorie des cordes


La thorie des cordes pose le problme du nombre de dimensions dans lunivers. En 1919,
Theodor Kaluza (1885-1954), mathmaticien polonais, veut concilier les deux grandes
dcouvertes portant sur linteraction des corps en physique, llectromagntisme de James Clerk
Maxwell (1831-1879) et la relativit dAlbert Einstein (1879-1955), en supposant une cinquime
dimension. Le physicien sudois Oskar Klein (1894-1977) explique pourquoi cette dimension
chappe notre perception en 1926 : elle est enroule sur elle-mme comme une feuille de papier en
forme de cylindre. Mais le rayon du cylindre est trop petit pour nous permettre de mesurer son
diamtre. Comme un fil tendu, nous percevons sa longueur seulement. Dans les annes 1930, Erwin
Schrdinger (1887-1961), physicien autrichien, laurat du prix Nobel en 1933, et Werner
Heisenberg (1901-1976), physicien allemand, laurat du prix Nobel en 1932, fondent la
mcanique quantique. Cette thorie met en lumire lexistence, lchelle de linfiniment petit,
dune interaction entre particules de matire par change de petits paquets dnergie appels quanta.
Puis, en 1968, le physicien italien Gabriele Veneziano (n en 1942) dveloppe la thorie des
cordes : lunivers nest pas un ensemble de particules semblables des points, il est constitu de
cordes, fils infiniment petits une seule dimension. Cette hypothse rconcilie la relativit gnrale
dEinstein et ses quatre forces fondamentales (gravitation, lectromagntisme, interaction faible,
interaction forte) et linfiniment petit de la mcanique quantique. Cependant la thorie des cordes, en
dpit de travaux de scientifiques de divers pays, est laisse de ct jusquaux publications de
lAmricain Edward Witten (n en 1951), mathmaticien et physicien, portant sur les supercordes,
minuscules cordes symtriques dont toutes les particules et forces fondamentales sont les vibrations.
Le fruit de ses recherches, appel Thorie M, unifie toutes les thories prcdentes sur les
supercordes. Selon Witten, lunivers comprend onze dimensions ou dix dimensions plus le temps.
la dimension temporelle (avant/aprs) sajoutent trois dimensions spatiales (verticale, horizontale,
profondeur), les sept manquantes ne nous sont pas perceptibles, tant elles sont enroules sur ellesmmes, recourbes sur une distance si petite quelles sont inobservables.
Notes

1. Albert Einstein, Zur Elektrodynamik bewegte Krper , dans Ann alen der Physik, vol. 17, 30 juin 1905, p. 891-921.
2. Georges Lematre, Un univers homogne de masse constante et de rayon croissant rendant compte de la vitesse radiale des
nbuleuses extragalactiques , Ann ales de la Socit scientif ique de Bruxelles, vol. 47, p. 49, avril 1927.

CHAPITRE II

Histoire de la Terre, formation et volution

La formation de la Terre remonte 4,5 milliards dannes environ. lorigine, un nuage de


molcules de gaz et de grains de poussire cosmique en rotation forme le Soleil et, dans des
tourbillons, plantes et Lune. Le mouvement provoque une incessante monte de la temprature,
pendant des millions dannes la Terre arrache de nouveaux matriaux au nuage originel. Additionn
des mtorites tombes dans cette boule en ignition quest la Terre, sa masse saccrot. Puis, le point
culminant de lchauffement atteint, les lments composant la Terre prennent leur place dans la
masse liquide en fusion, les plus lourds au centre, les moins lourds la surface. Les plus lgers,
vapeur deau et oxyde de carbone, flottent au-dessus de cette dernire, donnant naissance une
enveloppe gazeuse, latmosphre. Durant le milliard dannes suivant environ, la Terre se refroidit,
la matire de lcorce terrestre forme les continents. La temprature sabaisse sous les 100 C, point
dbullition de leau, qui peut dsormais se condenser et former une enveloppe deau,
lhydrosphre. Toutefois, le passage de leau de ltat gazeux ltat condens, sil saccompagne de
pluie, ne permet pas encore la cration des ocans. Il faut dabord que la temprature du sol
sabaisse encore, sinon la pluie peine tombe se vaporise, se condense, retombe et recommence, ce
pendant des milliers dannes. Vers 3 milliards dannes avant notre re, la surface est assez froide,
des mares, puis des lacs, enfin des ocans se forment.
La structure de la Terre
La structure de la Terre est compose dune succession de couches concentriques : la crote continentale, la crote ocanique, le
manteau et le noyau, ces deux derniers tant eux-mmes subdiviss :
La crote continentale, partie la plus ancienne de lcorce terrestre, aussi appele lithosphre. Son paisseur varie
entre 50 et 100 km, sa temprature est infrieure 500 C et sa densit est de 2,8. De consistance solide, elle reprsente
2 % du volume terrestre.
La crote ocanique, partie la plus jeune de lcorce terrestre, aussi appele asthnosphre. Elle est constitue de
roches plus denses o dominent silicium et magnsium. Elle est dune densit de 3,3 ; sa temprature varie de 500 plus de
1 000 C, et son paisseur est de 200 km.
Le manteau, couche intermdiaire entre lasthnosphre et le noyau, est, cause de proprits physiques diffrentes, luimme subdivis en manteau suprieur et manteau infrieur. Le premier a une paisseur de 700 km, une consistance
pteuse, et une densit de 4,3 ; temprature de 1 400 C. Le second a une paisseur de 2 200 km, une consistance solide, et
une densit de 5,5 ; il y rgne une temprature de 1 700 C.
Le noyau, galement dcompos en noyau externe et en noyau interne. Le premier, de consistance liquide, a une densit
de 10, une paisseur de 2 250 km ; il y rgne une temprature de 5 000 C. Le second, de consistance solide, a une densit
de 13,6, une paisseur de 1 300 km. Il y rgne une temprature de 5 100 C.

Latmosphre terrestre
Elle enveloppe la Terre sur environ un millier de kilomtres dpaisseur. Plus laltitude slve, moins latmosphre contient de gaz.
Au niveau de la Terre, elle est compose de 78 % dazote, 21 % doxygne et 1 % de gaz rares. Latmosphre sest forme il y a

environ 3 milliards dannes, aprs que des pluies torrentielles se sont abattues sur la Terre. Au fil du temps, elle sest enrichie en
oxygne et a dvelopp, 25 km daltitude, une couche dozone (gaz bleu toxique forte odeur), vritable cran qui filtre les
rayonnements mortels, les rayons ultraviolets mis par le Soleil, et laisse passer ceux dont nous avons besoin pour le maintien de la
vie. Chaque jour, 12 15 m3 dair nous sont ncessaires pour respirer. Voici comme se dcompose latmosphre :
La tropos phre, partie de latmosphre situe 15 km daltitude en moyenne (7 km au-dessus des ples, 18 km audessus de lquateur). Cest l que se forment les nuages car elle concentre 90 % de la masse dair et de la vapeur deau.
La temprature y est de 56 C dans la zone qui la spare de la stratosphre. Avec laltitude, elle diminue de 10 C environ
tous les 100 mtres. Les phnomnes mtorologiques sy produisent et sy dveloppent (tonnerre, clairs, foudre,
anticyclones, dpressions, orages, tornades, typhons, ouragans, pluie, neige).
La stratos phre, situe entre 15 km et 50 km daltitude environ. La temprature sy lve, pour atteindre presque 0 C
50 km alors quelle est de 80 C la limite davec la troposphre. Cest l que se trouve la couche dozone, qui absorbe
les dangereux rayons solaires ultraviolets. Dune grande stabilit de ses diverses couches, maintenue dailleurs par la hausse
rgulire de leur temprature interne. Bougeant peu, les diffrentes couches ressemblent des couches de terre empiles,
ou strates, do son appellation.
La ms os phre, littralement sphre moyenne , situe entre 50 et 80 km daltitude environ. Troisime couche
datmosphre la plus leve, elle constitue la sparation vritable entre le domaine terrestre et celui de lespace intersidral.
La temprature recommence dcrotre et atteint 80 C 85 km. En la traversant, les mtores et les poussires
senflamment, donnant naissance aux toiles filantes.
La thermosphre, qui chauffe la sphre , est la couche externe de latmosphre. Elle stend au-del de 85 km
daltitude. La temprature slve encore en fonction de laltitude, pour atteindre 500 C vers 250 km, 1 600 C vers
500 km. Dune trs faible densit et ne comportant pas dair, elle ne brle pas les objets qui la traversent. Au-del de
10 000 km, la thermosphre devient lexos phre, ou atmosphre externe. Il sagit dune partie complexe, car elle tend se
mlanger lespace dont il est difficile de la sparer nettement.

1. Le Prcambrien
Le Prcambrien est la priode qui recouvre les trois premiers ons, longue priode de temps de
dure arbitraire, que sont lHaden, lArchen, le Protrozoque, avant lanimal en grec, soit
des environs de 4,5 milliards dannes 542 millions dannes avant notre re. Depuis 542 millions
dannes, lpoque porte le nom de Phanrozoque ( animal visible en grec) et correspond
lapparition de petits animaux coquille. Lessentiel de lhistoire de la Terre, environ 87 %, relve
donc du Prcambrien. Ce nom provient de celui de Cambrien, utilis pour dsigner la priode
suivante, des environs de 542 488 millions dannes, identifiable notamment par des types de
terrains affleurant au pays de Galles, dont le nom latin est Cambria.
L Haden est la priode la plus ancienne du Prcambrien, des environs de 4,5 3,8 milliards
dannes avant notre re. Il est suivi de lArchen, environ de 3,8 2,5 milliards dannes avant
notre re. Il commence avec lapparition de la vie sur Terre, probablement sous la forme dtres
unicellulaires sans noyau, bactries simples, algues bleues ou vertes, thermophiles. Ils vivent de
bioxyde de carbone lorigine, leur systme de reproduction est celui de la division cellulaire, leur
taille infrieure 0,001 mm de diamtre. Ces premiers tres vivants sont regroups sous le nom
dArches.
Le Protrozoque est le dernier ge du Prcambrien, le plus rcent, il stend approximativement

de 2,5 milliards dannes 542 millions dannes avant notre re. Il connat un grand nombre de
bouleversements majeurs, qui sont identifis laide de trois subdivisions, le Paloprotrozoque
(2,5 1,6 milliard dannes avant notre re), le Msoprotrozoque (1,6 1 milliard dannes avant
notre re) et le Noprotrozoque (1 milliard dannes 542 millions dannes avant notre re).
Le Paloprotroz oque, ou Protrozoque Ancien, est caractris par la prolifration des
cyanobactries, ou algues bleues, qui sont capables de raliser la photosynthse oxygnique : elles
fixent le dioxyde de carbone (CO2) et librent, en transformant lnergie lumineuse en nergie
chimique, du dioxygne (O2). Leur action augmente la quantit doxygne produite sur Terre et
permet lapparition de nouvelles formes de vie. Dans les ocans, regroupes en colonies fixes, elles
contribuent leur dsacidification. Pourtant, cette mutation saccompagne de la destruction dun
grand nombre despces primitives, celles qui ne rsistent pas aux effets oxydants de loxygne, do
le nom de Grande Oxydation ou catastrophe de loxygne donn ce phnomne qui sest
produit il y a environ 2,4 milliards dannes avant notre re.
Le Msoprotroz oque, ou Protrozoque Moyen, est marqu par la puissance des
plissements de lcorce terrestre, qui se dchire sous leffet de la gigantesque pression interne,
provoquant le surgissement de chanes de montagnes gantes, lapparition des fosses ocaniques, le
tout au prix de tremblements de terre gnraliss, druptions volcaniques. Le premier
supercontinent, cest--dire regroupant tous les continents actuels, la Rodinia, du russe signifiant
Terre Mre , se forme il y a environ 1,100 milliard dannes, avant de se fragmenter aux environs
de 750 millions dannes en huit continents, lesquels en drivant formeront le second supercontinent,
l a Pange. Les premires plantes, les premiers animaux reproduction sexue apparaissent. Dans
les ocans, les acritarches ( lorigine incertaine en grec), des microfossiles, font partie du
phytoplancton, ou plancton vgtal, sont pour certaines des algues vertes. Cest galement le moment
de la naissance des premiers eucaryotes (ou eukaryota, au bon noyau en grec), caractriss par
des cellules possdant un noyau. Ces organismes couvrent lorigine des animaux, des champignons,
des plantes et des protistes, groupe dunicellulaires qui ne sont ni animaux ni vgtaux, comme les
protozoaires.
Le Noprotroz oque
ou Protrozoque Nouveau, troisime et dernire re du
Protrozoque, marque lapparition des minerais de cuivre, de fer, de nickel et dor. Des tres
multicellulaires se dveloppent, se complexifient, avec un appareil digestif et lembryon dun
systme nerveux. Toutefois, les fossiles retrouvs sont extrmement difficiles identifier et dater,
la plus grande partie des tres vivants, corps mou, nayant pas laiss de traces, peut-tre limage
des premires formes des mduses futures. La faune de la dernire priode gologique du
Noprotrozoque est appele faune de ldiacarien, du nom du groupe de collines Ediacara, au
nord dAdlade, en Australie, lieu de dcouverte des premiers fossiles dorganismes marins
complexes. Le plus ancien de tous serait le fossile dune forme animale, peut-tre un ver, Cloudina.
Long de 0,8 15 cm pour un diamtre qui varie de 0,3 6,5 mm, Cloudina nous a laiss son
exosquelette, ou squelette externe, fait de calcite, un carbonate de calcium, sous la forme dune
carapace ou coquille forme de plusieurs segments en cnes embots.

2. Le Phanrozoque
Le Phanroz oque, temps de l animal visible en grec, correspond la priode qui sest
ouverte, il y a 542 millions dannes environ. Il est difficile ses dbuts de le sparer de la fin de
lon prcdent, dans la mesure o lun des critres de datation des poques leur est commun,
lapparition de petits animaux coquille. Le Phanrozoque se divise son tour en trois res, le
Palozoque, re de l animal ancien en grec, de 542 250 millions dannes avant notre re ; le
Msozoque, re de l animal moyen en grec, entre 250 et 65,5 millions dannes avant notre re ;
le Cnozoque, notre re actuelle depuis 65,5 millions dannes, celle de la vie nouvelle en grec.

LE PALOZOQUE
Le Paloz oque commence au moment o le supercontinent Rodinia se fragmente en huit. Il est
conventionnellement dcoup en six priodes : Cambrien (542-488 Ma1), Ordovicien (488-435 Ma),
Silurien (435-408 Ma), Dvonien (408-355 Ma), Carbonifre (355-295 Ma), Permien (295-250 Ma).
Le Cambrien (542-488 Ma) doit son nom celui du pays de Galles en latin, Cambria.
Comme les cinq autres priodes, il doit son nom une couche gologique, dont les affleurements sont
notables au pays de Galles. Le climat, subtropical au dbut, influe peu peu vers une variante chaude
et sche. Les mers dbordent, lEurope occidentale est sous une mer peu profonde. Les espces
animales marines abondent, dont de nouveaux groupes nantis de pattes dures, cest lexplosion
cambrienne. On y retrouve en nombre les trilobites, des arthropodes ( au pied articul en grec)
aux membres phalangs qui facilitent leur dplacement ; des brachiopodes ( dont le bras est le
pied en grec), coquillages pdonculs ; des chinodermes ( peau pineuse en grec), comme
les oursins ; des espces multiples de vers articuls, des mduses. La notion dexplosion cambrienne
prend tout son sens au regard de la centaine de phyla (singulier : phylum) ou lignes gntiques
complexes despces vivantes apparues au cours du Cambrien.
L Ordovicien (488-435 Ma) doit galement son nom une couche gologique reprsente au
pays de Galles, o staient installs les Ordovices, un peuple celte brittonique2. Le climat est
subtropical, la temprature augmente peu peu au dbut de la priode, puis un refroidissement
intervient vers 460 Ma dans les mers qui semble avoir favoris une plus grande biodiversit. Les
trilobites, brachiopodes de lpoque prcdente laissent la place de nouvelles espces, les
cphalopodes ( dont le pied surmonte la tte en grec), comme les pieuvres, calmars, seiches, les
crinodes, chinodermes fixs ressemblant une plante fleur accroche au fond marin, do leur
nom en forme de lys en grec. Les euryptrides, arthropodes tenant la fois de la langouste et du
scorpion, atteignent jusqu deux mtres de long, avec des pinces gantes. Ils possdent deux paires
de branchies, lune pour respirer sous leau, lautre sur terre, ce qui leur permet de ramper hors des
mers. Ils sont les premiers conqurants de la terre ferme. Les mollusques, les coraux apparaissent
galement.

Le Silurien (435-408 Ma), correspondant aux couches gologiques dcouvertes en Galles du


Sud, doit son nom une autre tribu celtique, les Silures. Cest pendant le Silurien que la Terre est
domine par deux supercontinents : le Gondwana au sud qui regroupe les terres futures de lAfrique,
de lAmrique du Sud, de lArabie, de lInde, de Madagascar, de lAustralie et de la NouvelleZlande ; la Laurasie au nord, compose des futures Amrique du Nord, Europe et Asie. En
parallle se droule la formation des ocans. Le plus ancien, le Lapetus, spare les continents de
lhmisphre nord, se referme avec leur accrtion lors de la formation de la Pange. Quand cette
dernire se scinde entre le Gondwana et la Laurasie, un nouvel ocan nat, Thtys. Il se referme il y
a environ 80 Ma pour tre remplac par les actuels ocans Atlantique Sud et Indien. Ensuite se
forment le Pacifique et lAtlantique Nord. Les graptolithes ou graptolites ( crit sur la pierre en
grec) sont les animaux les plus rpandus. Il sagit danimaux vivant en colonies formes partir dun
individu, qui se dveloppent ensuite en forme daxes ou de branches, de dendrites. Cest la fin du
Silurien que des plantes multicellulaires prennent possession de la terre ferme. Ce sont des plantes
vasculaires, cest--dire lintrieur desquelles circule leau et les nutriments dilus, comme les
lycophytes.
Le Dvonien (408-355 Ma) doit son nom au comt anglais du Devonshire o ce systme
gologique est identifi pour la premire fois. Le niveau de la mer, locan Panthalassa qui entoure
la Laurasie et le Gondwana, est lev, mais les continents sont envahis par les plantes terrestres.
Sans quil soit possible den dterminer avec exactitude les causes, mtorite frappant la terre,
priode de rchauffement suivie dun brusque refroidissement, plus de 70 % des espces,
principalement marines, disparaissent entre 380 et 360 Ma environ, cest lpisode connu sous le
nom dextinction du Dvonien. Elles laissent la place une nouvelle faune, darthropodes,
scorpions, myriapodes, araignes, sur terre ctoient les premiers poissons osseux, dont la vessie
natatoire volue vers les poumons futurs, lorigine simple sac pulmonaire, certains dentre eux avec
un squelette interne articul qui les autorise ramper hors de leau sur leurs nageoires, amphibiens
comme les ttrapodes, ou leur proche parent Tiktaalik roseae (tiktaalik : grand poisson des
basses eaux en langue inuit), un poisson osseux avec une tte dalligator. Les premiers requins
apparaissent. la fin de la priode, au Dvonien suprieur, naissent les amphibies, comme les
batraciens. Les larves respirent en utilisant des branchies, les animaux adultes utilisent des poumons.
Mais cest surtout la flore qui spanouit au Dvonien. De vritables forts de fougres gantes, qui
peuvent dpasser 15 mtres de haut, sinstallent. La reproduction sexue se met en place, sparant
plantes mles et femelles, donnant lieu la production de graines. Cest cette tape fondamentale qui
explique au mme moment le dveloppement des insectes, qui voluent en interdpendance avec les
plantes. Outre les fougres, les progymnospermes, qui sment leurs graines au vent ,
apparaissent les champignons, les stnophytes comme les prles.
Le Carbonifre (355-295 Ma) doit son nom la ptrification des vgtaux du Dvonien dans
les marcages, produisant les plus anciennes couches de charbon. Aprs une priode de baisse du
niveau de la mer la fin du Dvonien, il remonte, le climat est chaud et humide, sauf au sud de
lhmisphre austral, la partie la plus au sud du Gondwana est sous les glaces. La Pange, qui

regroupe Gondwana et Laurasie, est en cours de constitution. Elle rassemble toutes les terres
merges en un unique supercontinent, do son nom grec qui signifie toutes les terres . Sur ces
terres, outre les marcages, les espces vgtales du Dvonien atteignent des tailles de plus en plus
gigantesques, certaines dpassant les 35 m. Les gramines fourragres et les premiers arbres corce
ligneuse, contenant de la lignine qui se dcompose mal, ce qui aide laccumulation de couches de
charbon, notamment de lignite, roche sdimentaire entre tourbe et houille. Le taux doxygne dans
lair est lev et serait responsable du gigantisme des premiers insectes, libellules de 75 cm
denvergure par exemple. Les batraciens se multiplient, croissent en taille aussi, certains groupes
connaissent les dbuts dune volution qui produira les reptiles.
Le Permien (295-250 Ma) est le dernier ge du Palozoque. Son nom vient de la ville russe
de Perm, o lon trouve des traces de cette formation gologique. Le niveau moyen des mers est
assez bas pendant toute la priode. La Pange est compltement forme, entoure dun ocan gant, le
Panthalassa, toutes les mers en grec. Alors que disparaissent les trilobites, brachiopodes,
apparaissent les premiers poissons cuirasss, certains reptiles se dotent de membranes qui leur
permettent de planer, mais interdisent le vol battu, celui des oiseaux qui peuvent battre des ailes,
grands amphibiens et grands reptiles prparent la voie aux dinosaures. La flore, domine par les
gymnospermes, se diversifie avec les premiers conifres et arbres gingko. Vers 250 Ma se conjuguent
probablement plusieurs lments nfastes, une anoxie ou asphyxie des ocans due la diminution du
plateau continental en raison de la mise en place de la seule Pange, un volcanisme accru, limpact
dune ou plusieurs mtorites. Toujours est-il que 95 % des espces marines et 70 % des espces
terrestres sont radiques, cest la massive extinction du Permien.

LE MSOZOQUE (250-65,5 MA)


Au Palozoque succde le Msoz oque (250-65,5 Ma), subdivis en trois priodes, une fois
encore identifies partir dun systme gologique prcis : le Trias (250-199 Ma), le Jurassique
(199-145 Ma) et le Crtac (145-65,5 Ma).
Le Trias (250-199 Ma) doit son nom aux trois couches stratigraphiques qui le composent, le
Buntsandstein ou grs bigarr, le Muschelkalk ou calcaire coquiller, et le Keuper ou marnes
irises. Le climat densemble est chaud, avec des variations locales sur le continent dues
limmensit de la Pange. Aprs lextinction du Permien, les espces survivantes se remettent
lentement, pendant que dautres apparaissent pour une dure brve, que des ordres nouveaux se
prparent dominer le Msozoque. Les tortues sont dj proches de leur actuel stade de
dveloppement, les reptiles dents, sauriens font leur apparition, avec les crocodiles et les
dinosaures, ou ptrosaures, les reptiles volants. Le groupe des cynodontes ou reptiles
mammaliens , anctres des mammifres, pondent des ufs, mais la femelle, nantie de mamelles,
allaite les petits aprs leur closion. Dans les mers commencent abonder les grands reptiles
marins, les ichthyosaures, dont laspect rappelle celui des dauphins. Tout comme il a dbut sur une
extinction massive, le Trias sachve avec une autre, lextinction du Trias-Jurassique, qui emporte

la moiti de la diversit biologique. La cause en est peut-tre la fracture de la Pange qui se spare
entre Laurasie et Gondwana. La flore est marque par le dveloppement continu des conifres dans
lhmisphre nord, ailleurs domine le gingko et les cycades qui ressemblent des palmiers en
ventail.
Le Jurassique (199-145 Ma) souvre sur la fragmentation de la Pange. Il doit son nom des
calcaires du Jura. La Laurasie, au nord, regroupe, avant quelles ne sindividualisent la fin de la
priode et au Crtac, lAmrique du Nord et lEurasie. Le Gondwana, au sud, en fait autant avec
lAfrique, lAmrique du Sud, lAntarctique, lArabie, lInde, Madagascar, la Nouvelle-Zlande,
lAustralie. Locan Tthys se ferme. Le climat se diversifie dans diffrentes zones du globe. Il
demeure chaud dans lensemble, comme au Trias. La faune terrestre est celle de lapoge des
dinosaures, avec des gants comme lapatosaure (autrefois appel brontosaure), long de 22 m, haut
de 8 m, dun poids de 30 tonnes environ, qui se dplace en troupeau pour brouter la cime des arbres.
Les autres genres de dinosaures du Jurassique sont les diplodocus, des camarasaures, eux aussi
herbivores. Se dplaant sur quatre pattes, ils sont lents alors que les reptiles sauriens carnassiers, ou
dinosaures carnivores de lordre des saurischiens, bipdes, se dplacent plus vite. Ces prdateurs
sont redoutables, limage du plus connu dentre eux, le Tyrannosaurus rex . Les sauriens
conquirent aussi le ciel, comme les ptrodactyles, doigt volant , terme d Georges Cuvier
(1769-1832), o ils concurrencent les premiers oiseaux, du genre archophryx, apparus la fin du
Jurassique, il y a 150 Ma environ. Les mers sont le domaine, outre du plancton qui apparat, des
ammonites, mollusque coquille univalve enroule, en grand nombre, despces volues de
poissons et de reptiles, plsiosaures, crocodiles marins. Le climat, chaud et humide, favorise la
conqute des terres par des forts luxuriantes, de conifres ou de ginkgos selon les latitudes.
Le Crtac (145-65,5 Ma) doit son nom aux dpts crayeux (du latin creta, la craie), trs
prsents durant cette priode, retrouvs en Europe, en Angleterre et en France notamment. Elle
sachve par une nouvelle extinction massive, celle des dinosaures et reptiles de grande taille, dans
un contexte de volcanisme actif, aggrav par la chute dune mtorite. La Pange achve son
fractionnement, les continents actuels se mettent en place. Locan Indien et lAtlantique Sud naissent,
la monte des eaux immerge environ 30 % des terres. Aprs une priode de tendance au
refroidissement en dbut dre, le climat au Crtac est chaud dans lensemble. Les mammifres
prsents sont de petite taille, passent inaperus dans un monde o rgnent les reptiles, certains
voluant vers les oiseaux actuels avec des ailes, un puissant sternum, une queue raccourcie. En
milieu marin, raies, requins, poissons osseux sont communs. Les premires plantes fleurs se
dveloppent, en mme temps que les insectes, abeilles, termites, fourmis et les papillons. Conifres
et palmiers continuent se dissminer sur les terres, avec les fougres, prles, des arbres feuilles
comme les magnolias, les figuiers. Le Crtac sachve avec lextinction du Crtac ou
extinction KT, de lallemand Kreide-Tertir-Grenze, connue surtout pour la disparition des
dinosaures, sauf les oiseaux qui en descendent. Attribue une mtorite qui frappe le Yucatn, dont
limpact provoque une suspension de particules qui fait cran aux rayons solaires, lextinction
concerne en fait de multiples espces, aussi bien terrestres qui disparaissent faute de nourriture,
herbivores puis leurs prdateurs, que marines, par manque de phytoplancton, ou plancton vgtal.

Survivent les mieux adapts, omnivores, charognards sur terre et dans les mares, espces des grands
fonds marins se nourrissant de dchets.

LE CNOZOQUE
Lre gologique suivant le Crtac, le Cnoz oque, dbute il y a environ 65,5 Ma et se poursuit
de nos jours. Le Cnozoque (ou priode de la nouvelle vie en grec) se subdivise en deux
parties, le Palogne, la plus ancienne, et le Nogne, la plus rcente.
Le Palogne
L e Palogne est la priode gologique qui stend de 65,5 23,5 Ma environ. Il est
conventionnellement son tour divis entre Palocne (65,5- 56 Ma), ocne (56-34 Ma) et
Oligocne (34-23,5 Ma).
Le Palocne (65,5-56 Ma) souvre avec la gigantesque extinction du Crtac, fatale aux
espces spcialises de grande taille. Les autres, notamment les reptiles, demeurent, mais en moins
grand nombre, tout en poursuivant leur volution. Les mammifres sont les grands bnficiaires de la
disparition des gants du Crtac. Il sagit de petits mammifres, onguls, carnivores, la
spectaculaire multiplication despces, multiplication par 10 des condylarthres comme le
Phenacodus. Les oiseaux atteignent des tailles gigantesques, comme le Gastornis, sorte dautruche
pour la silhouette, aux fortes pattes, bec terrible capable de briser les os, un carnivore de prs de 2 m
de haut et dun quintal de poids. La flore volue avec les Angiospermes de la fin du Crtac, ou
plantes fleurs, les arbres feuilles caduques qui se rpandent. Le climat du Palocne est marqu
par un net rchauffement, il devient subtropical, favorisant les forts denses.
L ocne (56-34 Ma), dont le nom signifie en grec aube nouvelle en rfrence larrive
des mammifres modernes, souvre sur la plus forte augmentation moyenne de temprature, environ
11 C. Certaines espces ny survivent pas, mais ces conditions sont favorables des animaux de
petite taille, rongeurs, primates, chauves-souris. Les onguls se dveloppent avec Eohippus
( cheval de laube en grec), un petit anctre du cheval de la taille dun chien. Dans les mers
chaudes apparaissent les premires baleines.
L Oligocne (34-23,5 Ma) commence par limpact dune ou de deux mtorites dans la baie
de Chesapeake, sur la cte est des tats-Unis, et en Russie, provoquant une fois encore une
extinction massive. Le climat gnral sest refroidi depuis la fin de locne, refroidissement qui se
poursuit pendant toute la priode. Peu de nouveaux mammifres modernes apparaissent en
comparaison de leur multiplication au cours de locne, mais dj 1/5 des espces actuelles
environ sont prsentes. Si les mammifres primitifs disparaissent, ils sont remplacs par des
rongeurs, castors, rats, souris ; par de nouveaux onguls, zbres, chevaux, nes, rhinocros,

hippopotames. Apparaissent galement porcs, chameaux, antilopes et premiers singes.


Le Nogne
Au Palogne succde le Nogne, divis entre le Miocne (23,5-5,5 Ma) et le Pliocne (5,51,8 Ma).
Le Miocne (23,5-5,5 Ma), dont le nom en grec signifie moins nouveau , est marqu par un
refroidissement continu. Les forts tropicales rgressent au profit des savanes, des steppes,
favorables lextension des onguls qui les paissent, comme les chevaux, de la taille dun poney. Les
prdateurs loups, chats sauvages vivent cette poque. Dans les mers, cachalots et baleines sont
rejoints par les dauphins, marsouins, requins modernes et le super-prdateur marin, le mgalodon,
aux grandes dents , pouvant mesurer jusqu 22 cm pour les plus grands spcimens, pour une taille
proche des 20 m de long. Cest au cours du Miocne que les hominids se multiplient. Cette
famille de primates regroupe les grands singes, bonobo, chimpanz, orang-outan, gorille, homme.
Toutefois, ligne humaine et lignes de grands singes se sparent. Touma, prsent comme le
possible plus vieux fossile de la ligne humaine, vivait sur le territoire de lactuel Tchad il y a 7 Ma
environ.
Le Pliocne (5,5-1,8 Ma), en grec plus rcent , en rfrence aux mammifres moderne, est
lpoque qui conduit aux grandes glaciations. Cest durant cette priode que les continents prennent
leur actuelle position. Si les onguls dclinent, les mastodontes, ou dents mamelonnes , se
rpandent en Amrique du Nord. Ils sont proches, par leur taille et leur forme, des mammouths. Les
rongeurs prosprent en Afrique, les marsupiaux en Australie. Le refroidissement du climat modifie la
flore. Les forts tropicales se rduisent lquateur, remplaces par les forts tempres darbres
feuilles caduques. Plus au nord stendent les steppes et toundras.

3. Les grandes glaciations


Les grandes glaciations se produisent au cours du Plistocne (1,8 Ma-11500 av. J.-C.). Elles se
produisent par cycle, recouvrant leur maximum 30 % des terres merges. Il est ainsi possible
didentifier quatre glaciations (Gnz, Mindel, Riss, Wrm) entrecoupes de trois priodes
interglaciaires (Gnz-Mindel, Mindel-Riss, Riss-Wrm).

Gnz (1,2-0,7 Ma) doit son nom un affluent du Danube.


Mindel (650 000-350 000 av. J.-C.) doit son nom une rivire de lAllgau en Bavire.
Riss (300 000-120 000 av. J.-C.) est ponyme de la Riss, un affluent du Danube.

Wrm (115 000-10 000 av. J.-C.) est nomme daprs une rivire bavaroise.
Au cours des glaciations, les glaciers se rejoignent, formant ainsi des masses gantes, comme
linlandsis qui stend de la Scandinavie lAngleterre. Lpaisseur des glaciers continentaux peut
atteindre 3 000 m. Le permafrost, sous-sol gel en permanence, stend plusieurs centaines de
kilomtres en avant des glaciers. Pendant les priodes interglaciaires, le relatif rchauffement
provoque la remonte des eaux, formant des lacs immenses, couvrant plusieurs centaines de milliers
de kilomtres carrs. Une nouvelle extinction se produit : mammouths, mastodontes, tigres dents de
sabre. Les reprsentants du genre Homo, les humains et les espces proches, se diversifient puis
disparaissent, sauf lHomo sapiens, lhomme sage , notre anctre direct.
Pourquoi les glaciations ont-elles eu lieu ?
Diffrentes hypothses ont t mises depuis le XIXe sicle, mais en gnral cest celle due la
position des continents sur le globe terrestre, dite thorie de Milankovitch, qui est retenue. Pendant
les phases froides, les glaciers recouvrent la quasi-totalit de lEurope du Nord et les Alpes, le
Massif central, les Pyrnes ; quant au niveau de la mer, il varie en fonction du stockage de glace sur
les continents, de lordre de 120 m dpaisseur pour la dernire priode glaciaire. Les deux derniers
inlandsis (nappe de glace trs tendue connue aussi sous le nom de calotte polaire) sont aujourdhui
linlandsis du Groenland et celui de lAntarctique. La prsence des moraines glaciaires et des traces
drosion glaciaire permettent de dduire le paysage que ces phnomnes ont laiss. La temprature
moyenne tait plus basse que celle daujourdhui de 8 12 C. Des pluies abondantes prennent alors
place en Afrique du Nord, de lEst, du Sud. Les grands dserts, celui du Sahara ou du Kalahari, sont
habitables. Lorsque le niveau de la mer baisse, le pont terrestre entre lAsie et lAmrique se trouve
de nouveau assch, tout comme listhme de Panama, rtablissant un accs possible entre ces trois
continents.

4. LHolocne
LHolocne qui le suit est la priode gologique la plus rcente, qui a commenc 10 000 ans
avant notre re environ. Cest une priode interglaciaire, marque par la monte des ocans
provoque par la fonte des glaciers. La temprature slve, la fort tropicale remonte vers le Nord,
les savanes remplacent les dserts. La mgafaune, les animaux de grande taille, disparat
dAmrique du Nord. Dautres espces sont victimes de lhomme et disparaissent leur tour. Ce
dernier utilise le feu, taille la pierre, dploie de nouvelles stratgies de chasse larc ou laide
dun propulseur sagaie.
Notes
1. Ma : millions dannes avant notre re.

2. Brittonique : langues celtiques regroupant le celte, le cornique, le gallois, le cambrien (teint).

CHAPITRE III

La Prhistoire, de 7 millions dannes lapparition de la


mtallurgie (2500 av. J.-C.)

LA PRHISTOIRE A UNE HISTOIRE


Tout commence avec Jacques Boucher de Perthes (1788-1868) qui pose, ds 1842, la question
dun homme antdiluvien. Les conclusions quil publie dans le premier tome des Antiquits
celtiques et antdiluviennes nont pas, en 1849, le succs quil escomptait. Une dcennie durant, les
dcouvertes se multiplient mais les dtracteurs les rfutent, notamment le gologue lie de
Beaumont (1798-1874), disciple de Cuvier. Si la clbre calotte crnienne de Nandertal est mise
au jour en Prusse ds 1858, il faudra attendre 1859 pour voir natre la prhistoire comme discipline
scientifique. La visite cette date Abbeville dun palontologue anglais, Hugh Falconer (18081865), destine comparer ses dcouvertes avec celles de Boucher de Perthes1, fait non seulement
admettre la contemporanit de lhomme et des espces disparues, mais rallie une partie du monde
savant la prhistoire de lhomme. Si ladhsion nest pas encore totale, elle sera largie lors de la
dcouverte par Boucher de Perthes Moulin-Quignon, en 1863, dune mchoire humaine dans une
couche gologique contenant des silex taills et des vestiges despces animales disparues ; cette
dcouverte se rvlera plus tard tre un faux2. Lide va alors simposer dune croissance
progressive et infinie des tres humains, dune continuit essentielle des formes vivantes, fonde sur
la stratigraphie, rendant possible une histoire des tres vivants et de lhomme. Nous devons un
naturaliste britannique, John Lubbock (1834-1913), la subdivision, en 1865, de la Prhistoire en
deux priodes : le Palolithique, ge de la pierre ancienne, et le Nolithique, ge de la pierre
rcente.
Aujourdhui, les chercheurs considrent que la Prhistoire sarrte au moment o apparaissent les
premiers tmoignages de lcriture, vers le quatrime millnaire au Proche-Orient. Pourtant cette
dmarcation reste trs floue. Lapport de donnes ethnologiques montre en effet que de nombreuses
cultures ont continu de vivre comme des socits palolithiques ou msolithiques. Quant donner
une date prcise dapparition de lhomme, cela pose aussi des problmes. Tout dpend de ce que
lon entend par homme . Comment saisir la frontire qui le spare de lanimal ? quel moment
devient-il vritablement un homme ? La rponse tourne autour de lacquisition de certains traits
anatomiques dveloppement du cerveau, acquisition de la bipdie mais aussi culturels
fabrication doutils, matrise de certaines techniques : feu, peinture, ralisation de statuettes,
construction dhabitats de plus en plus labors. Andr Leroi-Gourhan (1911-1986) tablit, en
1965, une synthse anthropologique en reliant mergence du geste, dveloppement du cerveau ainsi
que morphologie et culture3.

1. Les Palolithiques
Les diffrents ges du Palolithique
( 7 Ma 10 000 ans)
Palolithique archaque : 7 Ma 1,7 Ma. Australopithques - Homo hab ilis - Galets amnags.
Palolithique infrieur : 1,7 Ma 500 000 ans. Biface - Homo erectus - Abbevillien - Acheulen - Micoquien.
Palolithique moyen : 500 000 ans 40 000 ans. Nandertalien - Moustrien - Levalloisien - Spulture - Homo sap iens au
Proche-Orient.
Palolithique suprieur : 40 000 10 000 ans. Dbitage dclats grattoirs - Aurignacien - Gravettien - Solutren Magdalnien - pipalolithique - Art parital.

LA PRHISTOIRE : QUEL CLIMAT DANS QUEL ENVIRONNEMENT ?


Le cadre dans lequel se droulent les premires grandes tapes de lhistoire humaine est celui de
lre gologique et paloclimatique quaternaire4, la plus rcente de lhistoire de la terre et qui
succde aux res primaire, secondaire, tertiaire. Mais le Quaternaire se diffrencie des res
prcdentes par deux faits qui le caractrisent : les importantes fluctuations climatiques qui marquent
son droulement et la prsence de lhomme. La recherche principale porte donc sur lhomme et son
environnement. Dimportantes phases glaciaires spares par des priodes interglaciaires plus
chaudes le marquent galement. Dj, la fin du Tertiaire, la glaciation de Donau ( 2,1 1,8 Ma
environ) est contemporaine des premiers hominids dAfrique. Au Quaternaire lui succde celle de
Gnz ( 1,2 0,7 Ma). Puis la priode interglaciaire de Gnz-Mindel, marque par un
rchauffement climatique, apparat vers 730 000 av. J.-C. Entre la fin du Plistocne infrieur et le
dbut du Plistocne moyen se produit la glaciation de Mindel (650 000-350 000 av. J.-C.) et la
priode interglaciaire Mindel-Riss. Nous sommes encore au Palolithique moyen quand commence
une nouvelle priode de refroidissement, la glaciation de Riss (300 000-120 000 av. J.-C.). Puis une
priode de rchauffement, il y a cent vingt mille ans, celle de Riss-Wrm, laquelle succde la
dernire grande glaciation dite de Wrm (120 000-10 000 av. J.-C.).
Les grandes glaciations de lre quaternaire
1 million dannes 700 000 ans : glaciation de Gnz
700 000 650 000 ans : premire priode interglaciaire, dite de Gnz-Mindel
650 000 350 000 ans : glaciation de Mindel
350 000 300 000 ans : seconde priode interglaciaire, dite de Mindel-Riss
300 000 120 000 ans : glaciation de Riss
120 000 75 000 ans : troisime priode interglaciaire, dite de Riss-Wrm
75 000 10 000 ans : glaciation de Wrm
Depuis 10 000 ans, la Terre connat une nouvelle priode interglaciaire. Chaude, humide, elle pourrait se terminer dans un
millnaire environ.

Au Quaternaire, le dveloppement des mammifres connat un essor prpondrant et voit


apparatre des espces gigantesques : le Dinotherium, dans la valle de lOmo, le tigre dents de
sabre qui peut ouvrir une gueule 180 degrs. Pendant le climat chaud du dbut du Quaternaire,
dautres espces apparaissent : lElephas africanus, le genre Equus et le genre Bos. Dans les
toundras qui stendent la suite du recul des forts jusqu la frontire mridionale des Alpes,
apparaissent des mammouths, des rennes, des ours des cavernes. La flore qui se dveloppe pendant
les priodes interglaciaires jusquau dbut de lHolocne ne se diffrencie gure des arbres feuilles
et des plantes fleurs que nous connaissons. Lors des priodes glaciaires, les forts se retirent vers
le Sud et lors des priodes chaudes vers le Nord. La fin de la priode glaciaire, vers 10 000 ans,
provoque une vritable hcatombe parmi la faune : disparaissent du paysage les mammifres gants,
mgaceros (cerf gant), mammouths, rhinocros laineux, les seuls survivants seront les lphants, les
rhinocros, les bisons en Amrique et les girafes en Afrique et en Asie.

LES GRANDES TAPES DE LA PRHISTOIRE


Le Palolithique, la priode la plus longue de la Prhistoire, commence il y a sept millions
dannes en Afrique pour prendre fin avec les dbuts du Nolithique au Proche-Orient, il y a environ
dix mille ans, lequel sachve au IIe millnaire en Europe. La protohistoire entre alors en scne avec
lutilisation du mtal : le cuivre entre 2500 et 1800 avant J.-C., le bronze entre 1800 et 700 avant J.C., et le fer partir du VIIe sicle avant J.-C.
Le vieux Palolithique en Afrique
Palolithique archaque : 7 Ma 1,7 Ma. Australopithques - Pharanthropes - Genre Homo - Galets amnags

Six grandes zones dlimites en Afrique orientale livrent les principales dcouvertes
dAustralopithques (de pithque, singe, et austral, du sud) : dans la Rift Valley, laire de
lAouach, de Melka Kuntur, de lOmo, lacs Turkana (anciennement nomms lac Rodolphe, Baringo,
Eyasi) et lancien lac Victoria au nord du Kenya. Le Tchad et lAfrique du Sud sont galement des
zones riches en vestiges. Les sdiments qui en proviennent sont dorigine fluviatile, lacustre ou
deltaque. Les conditions daridit du Rift ont prserv une importante documentation sur les
fossiles, mieux conservs que dans les zones forestires.
La saga des Australopithques
Les diffrentes espces dAustralopithques ont vcu au cours du Pliocne, entre 5,3 et
2,6 millions dannes, et du Plistocne, entre 2,6 et 1,7 million dannes. Ils offraient une
combinaison de traits humains et simiesques. Comme les humains, ils taient bipdes, mais, comme
les singes, ils avaient un cerveau de petite taille, environ 400 cm3. Le spcimen le plus clbre des
Australopithques est srement Lucy5, un squelette fossilis remarquablement prserv de

lthiopie, en Afar, qui a t dat 3,2 millions dannes. Sa dcouverte, en 1974, fut
exceptionnelle. Avec ses cinquante-deux ossements, presque la moiti de son squelette tait intact.
Cette femelle australopithque dune vingtaine dannes mesurait 1,10 m et sa capacit crnienne
tait denviron 400 cm3, alors que la ntre est de 1 200 cm3. Lucy, en croire linclinaison de sa
colonne vertbrale et la forme large de son bassin, tait apte la bipdie, mais connaissait aussi en
alternance une vie arboricole, ses membres suprieurs plus longs que ses membres infrieurs
lattestent. Lhypothse dune adaptation un environnement climatique de plus en plus sec a t
mise, bien quelle ne convienne pas tous les anthropologues pour expliquer ces dbuts de bipdie.
Depuis, Lucy a t rejointe par la dcouverte dautres Australopithques beaucoup plus anciens,
comme celle faite par le palontologue Michel Brunet, en 1996, dAustralopithecus bahrelghazali,
rebaptis Abel .
Une grande famille
Il y a quatre millions dannes apparaissent les premiers hominids connus, les Australopithques.
On en dnombre ce jour cinq espces diffrentes : anamensis, afarensis, africanus,
bahrelghazali, garhi. Ils se dveloppent pendant un million dannes, nous ignorons lequel est
lanctre de lHomo habilis. Lucy ne peut prtendre au titre danctre, sa bipdie tant plus
archaque que celle de certains Australopithques. La forme de leur mchoire et de leur crne est trs
archaque. Un nouveau changement climatique se produit entre 3 et 2 millions dannes, en raison
dune grande scheresse en Afrique. Apparaissent alors les paranthropes, l Homo habilis et lHomo
rudolfensis.

Les paranthropes, appels aussi Australopithecus robustus, ont des formes robustes
dAustralopithques. Leurs mchoires sont puissantes, leur cerveau a une capacit crnienne
comprise entre 450 et 600 cm3. Ils prsentent une crte sagitale sur le crne, comme les
gorilles. Leur alimentation, dmontre par lanalyse faite partir de leurs dents, est
exclusivement carne. Ils vivaient entre 2,7 et 1,2 million dannes.
LHomo habilis pse 50 kg environ et possde entre 650 et 800 cm3 de capacit
crnienne. Sa bipdie est constante. On le rencontre en Afrique de lEst et du Sud entre 2,5 et
1,8 million dannes. Il taille des outils et se protge dans des abris sommaires (coupe-vent
dOlduvai).
LHomo rudolfensis doit son nom au lac Rudolph (Afrique orientale) o il fut dcouvert,
plus robuste et corpulent que ses prdcesseurs. Sa capacit crnienne est denviron 700 cm3.
Les spcimens sont omnivores et de petite taille, 1,30 m en moyenne. Il vit en mme temps
quHomo habilis.
De lpoque de ces hommes les plus anciens datent les galets amnags , outils appels
choppers quand ils ont une seule face taille et chopping tools quand ils sont taills sur les deux,

ainsi que des rudiments dhabitats, Olduvai (nord de la Tanzanie, Afrique de lEst). Vers
1,9 million dannes, une nouvelle modification du climat est marque par un refroidissement. Un
nouvel Homo apparat, lHomo ergaster, qui rompt avec la tradition arboricole. Certains
chercheurs le considrent comme une varit de lHomo erectus et son anctre. Son cerveau atteint
une capacit crnienne de 850 cm3. Sa taille varie entre 1,50 m et 1,70 m. Il taille des bifaces et sera
le premier reprsentant du genre Homo migrer, conqurir de nouveaux habitats. On suit ses traces
en Asie Loggupo, dans le sud de la Chine, mais aussi au nord de lEspagne dans les monts
Atapuerca. Les plus anciens vestiges humains retrouvs en Europe prsentent les mmes
caractristiques.
Comment situer les Australopithques dans lvolution ?
Les hypothses sur la place des Australopithques dans lvolution humaine ont volu chaque
dcouverte. Tout commence avec celle de Raymond Dart en 1924, Taung en Afrique.
LAustralopithque fut baptis Australopithecus africanus. lpoque, on suppose quil sagit du
chanon manquant de Dubois. Robert Broom met au jour, en 1936, le premier Australopithque
adulte, quil nomme Plesianthropus transvaalensis. Dans les annes 1970, laccumulation de
nouveaux fossiles, surtout en Afrique, par la famille Leakey, et lvolution des mthodes de datation
permettent aux Australopithques dentrer dans notre arbre gnalogique. Chaque nouveau fossile
reoit une nouvelle appellation, ils sont alors compars et regroups. Pithcanthrope de Java et
homme de Pkin, le Sinanthrope, lHomo heidelbergensis sont regroups sous la dnomination
dHomo erectus. Dans les annes 1960, Olduvai, en Tanzanie, livre des hominids la capacit
crnienne de 500 675 cm3 et, en 1964, ceux-ci sont regroups dans une nouvelle espce, Homo
habilis. Celle-ci ne fut accepte comme telle quen 1968, aprs la dcouverte de Twiggy
(1,8 million dannes). Lhypothse dune volution purement linaire simpose.
Australopithecus (afarensis
sapiens.

ou africanus)

Homo habilis

Homo erectus

Homo

La place de lhomme de Nandertal nest pas encore bien dtermine, intercale entre erectus et
sapiens. Aujourdhui, le nombre imposant des fossiles arrachs du sol depuis ces vingt-cinq
dernires annes a conduit la cration de nouvelles espces dAustralopithecus et dHomo. Dans
les annes 1980, on ne connat que deux espces dAustralopithques, africanus et afarensis, Lucy
et les fossiles du site dHadar (thiopie). Quatorze ans plus tard, Austrolopithecus ramidus,
rebaptis Ardipethicus ramidus, bien plus ancien que Lucy, affiche une anciennet de 4,5 millions
dannes. Puis, en 1995, sont rattachs Australopithecus anamensis6 avec ses 4 millions dannes et
Australopithecus bahrelghazali 7, 3,5 millions dannes. Le premier, surnomm Abel , est le
premier Australopithque de louest de la Rift Valley et comme anamensis a vcu dans un
environnement bois. Australopithecus garhi est dcouvert, en 1999, prs dindustries lithiques.
Lan 2000 verra lapparition de Orrorin tugenensis 8, dcouverte de Martin Pickford et Brigitte
Senut, le plus vieux des Australopithques, 6 millions dannes. Il confirme lhypothse dune

bipdie trs ancienne. Un an plus tard Mary Leakey met au jour Kenyanthropus platyops 9 et
Sahelanthropus tchadensis. 2002 verra sortir de Dmanissi, en Gorgie, le plus vieil Europen
connu, Homo georgicus10, dat de 1,8 million dannes.
Qui serait lanctre de lhomme ?
Seul lHomo habilis peut prtendre ce jour au titre danctre de lhomme, car son pied prsente
toutes les caractristiques dune bipdie de type humain, et il taille des outils. Les Australopithques
ont cette particularit davoir des caractristiques qui leur sont propres, qui nen font ni des hommes
ni des singes. Ainsi ils ont la fois des particularits humaines, la robustesse du calcaneum, os du
talon qui permet la station debout, et dautres simiesques, lcartement du gros orteil qui favorisait la
prise des branches. Il fallait donc que lanctre de lhomme puisse ne pas avoir un pied spcialis,
mais au contraire quil ait la possibilit dvoluer. Il a peupl les parties habites de lAfrique
subsaharienne, peut-tre entre 2 millions et 1 million dannes. En 1959 et 1960, les premiers
fossiles ont t dcouverts dans les gorges dOlduvai, en Tanzanie du Nord. Cette dcouverte a
marqu un tournant dans la science de la paloanthropologie, car les plus anciens fossiles humains
dj connus taient des spcimens dHomo erectus asiatiques. Comme dautres spcimens ont t
mis au jour des endroits tels que Koobi Fora dans le nord du Kenya, des chercheurs ont commenc
se rendre compte que ces hominids taient anatomiquement diffrents de lAustralopithque. Ces
dcouvertes ont conduit, en 1964, les anthropologues Louis Leakey et Phillip Tobias justifier
lacceptation dHomo habilis, en insistant sur laugmentation de la capacit crnienne (800 cm3), en
comparant molaires et prmolaires des fossiles, en remarquant que les os de la main suggraient une
capacit manipuler des objets avec prcision.
Plusieurs autres caractristiques de lHomo habilis semblent tre intermdiaires, en termes de
dveloppement, entre les Australopithques, espces relativement primitives, et lHomo habilis,
plus avanc. Le pied humain ne repose pas plat comme celui des autres primates sur le sol. Sa
vote plantaire supporte la totalit du corps et maintient son quilibre. Des outils de pierre simples,
chopping tools et choppers, avaient t trouvs avec les fossiles. Toutes ces caractristiques
prfigurent lanatomie et le comportement de lHomo erectus et du sapiens, de lhomme plus tard,
ce qui rend Homo habilis extrmement important, mme sil ny a que quelques restes de celui-ci.
Les gnticiens supposent que lanctre commun lhomme et aux grands singes serait apparu il y a
quinze millions dannes environ et serait lorigine des Australopithques. Selon les connaissances
actuelles, le premier hominid avoir acquis la bipdie serait Touma, Sahelanthropus tchadensis,
vieux de sept millions dannes environ.
Traces de pas et bipdie
Les traces de pas conserves en milieu naturel restent exceptionnelles. Nanmoins quelques-unes nous sont parvenues, tales
chronologiquement sur plusieurs millions dannes 350 000 ans pour les plus rcentes. Tous les primates se tiennent debout sur
leurs pattes arrire pendant une priode plus ou moins longue. Cette bipdie ne peut pas se comparer avec la faon de marcher des
hommes modernes. En ce qui concerne celle de lhomme, il sagit dune activit complexe impliquant les articulations et les muscles
de tout le corps, et il est probable que lvolution de la dmarche humaine se soit faite progressivement sur une priode de dix

millions dannes. Chez lhomme le talon est trs robuste, et le gros orteil est en permanence align avec les quatre minuscules
orteils latraux. Contrairement dautres pieds de primates, le pied humain possde un arc stable pour le renforcer. En
consquence, lempreinte de lhomme est unique et facile distinguer de celles des autres animaux. Il semble que vers
3,5 millions dannes, une espce dhominids appartenant celle dAustralop ithecus afarensis tait adepte de la bipdie. Les
traces retrouves Laetoli (en Tanzanie du Nord), dates de 3,5 millions dannes, montrent celles de trois individus marchant
cte cte sur les cendres humides du volcan. Mais il nest pas encore question de bipdie moderne. Lquipe de lAnglais
Matthew Bennett a mis au jour, entre 2005 et 2008, des traces laisses au Kenya, prs dIleret, il y a 1,5 million dannes, sous la
forme dune vingtaine dempreintes dhominids, de quatre pistes et plusieurs autres traces, qui rvleraient lacquisition dune
bipdie moderne. Bien plus anciennes que les traces de pas tales de Roccamonfina (Italie), dates dil y a 345 000 ans, ces
cinquante-six marques laisses sur les cendres dun volcan appartiendraient des hominids mesurant 1,35 m, peut-tre de
lespce Homo heid elb erg ensis.

Le vieux Palolithique en Europe


En France
Le site de Chilhac (Haute-Loire), la fin du Pliocne, a prserv les ossements dune faune
exceptionnelle, date de 2 millions dannes, exactement de 1,9 million dannes, grce des galets
amnags. Un cours deau bord de marcages lpoque avait attir des grands mammifres tels le
mammouth mridional, Mammuthus meridionalis, un mastodonte, Anancus arvenensis, des
cervids, Eucladoceros senezensis, un cheval, equus slenonis, un type de gazelle, Gazellospira
torticornis, et des ours, des hynes, un flin dents de sabre. La grotte du Vallonnet a t
occupe par lhomme entre 1 million dannes et 900 000 ans. La grotte dcouverte en 1958 fut
longuement fouille par Marie-Antoinette et Henry de Lumley. Cest le plus vieil habitat, sous forme
de grotte, connu en Europe. Elle souvre 110 m daltitude dans le vallon du mme nom, prs de
Roquebrune-Cap-Martin. lintrieur de celle-ci, les industries lithiques rudimentaires sont
associes une faune varie : hyne, jaguar europen, ours, bison, cervids. peu prs la mme
date, le site de Soleihac dans le Velay, dans la commune de Blanzac , en Haute-Loire, reprsente
tous les niveaux du Villafranchien, depuis le plus ancien qui fait partie des premiers campements de
plein air. Il a t dat de 800 000 ans, il sagit vraisemblablement dun campement de chasseurs
dlphants, dhippopotames et de rhinocros. Les traces dhabitat y sont indiscutables et des blocs
de basalte et de granit dlimitaient une surface doccupation sur les rives dun ancien lac de volcan.
Le matriel lithique y est trs vari : choppers, clats, racloirs pais.
En Espagne
En Espagne, le plus vieil Europen a t trouv Atapuerca et est dat de 1,2 million dannes.
Il appartient la mme espce quHomo antecessor. Ce fragment de mandibule associ des
pierres tailles repousse de quatre cent mille ans lanciennet de lhomme en Europe. Les
recherches Atapuerca ont commenc en 1976, trois gisements ont t mis au jour, dont ceux de la
Sima del Elefante et de Gran Dolina, qui a livr aussi des restes de lespce antecessor ainsi que
des outils et des ossements fossiles danimaux. Jusque dans les annes 1990, des sites en Espagne
avaient fourni des datations de 1,2 million dannes parce que trs riches en faune, comme Fuente

Nueva 3 et Barranco Len, mais aucun navait fourni de restes humains.


En Italie
peu de distance du mont Poggiolo, en Romagne, dans une localit appele Casa Belvdre,
partir de 1983, des milliers de pices lithiques dune importance capitale pour le Palolithique
infrieur ont t trouves et dates de 800 000 ans.
En Gorgie
Sur le site en plein air de Dmanissi, quatre crnes, trois mandibules, une quinzaine de restes
postcrniens et une douzaine de dents isoles ont t excavs. Lensemble appartient un minimum
de quatre individus, deux adolescents et deux adultes. Les diverses datations effectues ont donn
1,8 million dannes danciennet. Pour la premire fois, une poque aussi recule, lhomme est
prsent en Europe, en Transcaucasie. Linstallation de ce groupe humain a pu tre motive par un
environnement plus humide qui succdait une aridification de lEst. La nouvelle espce a t
appele Homo georgicus, sa capacit crnienne tait de 600 700 cm3.
Le Palolithique infrieur
Palolithique infrieur : 1,7 Ma 500 000 ans. Biface - Homo erectus - Abbevillien - Acheulen - Micoquien

La subdivision du Palolithique infrieur en Abbevillien11 et Acheulen provient des sites


ponymes o loutillage lithique12 sy rapportant a t dcouvert. Les bifaces les plus anciens sont
des rognons de pierres dures, frapps sur les deux cts de faon dgager des clats. Le passage de
lAbbevillien lAcheulen est mal connu. La culture acheulenne13, reprsente dans la rgion
dAmiens, sur le site de Saint-Acheul, perdure jusqu environ 80 000 ans et jusqu 55 000 ans
en Afrique, Kalambo Falls (Zambie).
Le hros : Homo erectus
Le hros de cette histoire de prs de sept cent mille ans est lHomo erectus, dont les premiers
reprsentants africains sont spars de la ligne de lHomo ergaster, attribue une autre espce.
LHomo erectus est le premier reprsentant de lespce humaine quitter lAfrique pour lAsie,
lAfrique du Nord et la valle du Jourdain, dcouvrir la domestication du feu, et tailler des
bifaces. Ses caractristiques morphologiques sont celles dun homme grand, environ 1,75 m14, la
capacit crnienne de 850 cm3. Le nom dEugne Dubois (1858-1940) est li la dcouverte de ce
que lon pensait tre alors le chanon manquant. Dans la publication et la description des fossiles mis
au jour le long de la rivire Solo Java (Indonsie), le savant utilise la dsignation Pithecanthropus
erectus, faisant ainsi allusion sa position rige. Ce nest quaprs la Seconde Guerre mondiale

que la nature humaine du pithcanthrope de Java est reconnue il sera alors rebaptis Homo
erectus.
Le Palolithique infrieur en France : les sites
Les premiers campements en plein air ou en grottes intgrent pour certains la domestication du feu.
Jusqualors, seuls des indices pars avaient t trouvs en Afrique Chesowanja (Kenya),
Gadeb (thiopie), Sterkfontein (Afrique du Sud) mais rien ntait jamais venu prouver une
matrise de celui-ci. Lintgration du feu dans lunivers domestique a t constate ds 500 000 ans
en France (Terra Amata , Menez Dregan), en Allemagne (Bilzingsleben), en Hongrie (Vertessolos ).
Sa dcouverte a des consquences psychologiques importantes sur le mode de vie des hommes de
cette poque : on ne vit plus au rythme de la lumire solaire, on peut cuire son alimentation, on peut
transporter cette source de lumire, on peut se chauffer mais aussi chauffer les silex pour en
amliorer la qualit.
La grotte du Caune de lArago, gigantesque cavit karstique, domine dune centaine de mtres
la valle de Tautavel. Elle prsente un double avantage : cest la fois un point stratgique pour
surveiller au loin et, situe prs dun point deau, un endroit o les animaux allaient sabreuver. Un
passage se trouve proximit permettant daccder un autre territoire de chasse : le plateau. Des
groupes de nomades venaient rgulirement y tablir leur campement, il y a 550 000 ans, et dpecer
des carcasses de rennes et de cerfs ; leurs outils en silex provenaient daffleurements situs une
trentaine de kilomtres plus au nord. La dure de leur halte est estime entre six et quinze jours. Plus
de vingt sols dhabitats dats dentre 700 000 et 100 000 ans ont montr une occupation par des
groupes dHomo erectus. Le plus intressant est le crne Arago XXI, dcouvert en juillet 1971, qui
gisait sur un sol dhabitat prhistorique dat de 450 000 ans. Lhomme de Tautavel avait une
capacit crnienne de 1 160 cm3 et devait mesurer 1,65 m. Les diffrentes campagnes de fouilles ont
dgag soixante-dix restes humains, souvent mlangs des ossements danimaux. Les fouilles ont t
diriges, ds 1970, par le professeur Henry de Lumley (n en 1934) et sa femme.
Le site de Terra Amata est situ Nice sur les pentes occidentales du mont Boron. Une petite
crique lembouchure du Paillon, baigne par la mer, une petite source ont fait de cet endroit un lieu
privilgi pour les chasseurs dil y a 380 000 ans. Plusieurs niveaux dhabitats ont t mis au jour
sous le dernier cordon littoral. Depuis 1966, les fouilles entreprises par Henry de Lumley sur le
site de Terra Amata ont montr quil ny avait pas eu Terra Amata de campements de longue
dure, du moins dans les dunes. Les hommes y avaient nanmoins construit des huttes temporaires
soutenues par des piquets, dont lempreinte a t rvle par les fouilles. De forme ovale, ces huttes
devaient mesurer entre 7 et 15 m de long sur 4 ou 6 m de large. Les foyers, placs au centre de la
hutte, sont protgs par un muret de pierre.
La grotte du Lazaret, date de 130 000 ans, galement situe sur les pentes occidentales du
mont Boron, est une vaste cavit de 40 m de long sur 20 m de large qui aurait abrit des chasseurs

acheulens la fin du Plistocne moyen suprieur. Les rpartitions des vestiges lintrieur ont mis
en vidence une cabane de 11 m de long sur 3,5 m de large. Des cercles de pierres semblent avoir
servi au blocage de poteaux qui, maintenus par des traverses horizontales, prenaient appui sur la
paroi rocheuse.
Le Palolithique moyen
Palolithique moyen : 300 000 30 000 ans. Nandertalien - Moustrien - Levalloisien - Spulture - Homo sap iens au ProcheOrient

Ce moyen ge de la Prhistoire commence aux alentours de 300 000 ans pour se terminer
vers 30 000 ans. De nouveaux traits culturels apparaissent : gnralisation du dbitage Levallois,
prparation particulire du nucleus, inhumation des morts, connaissance des pigments, peut-tre
acquisition du langage dont le principal artisan est lhomme de Nandertal.
Le site du Moustier se trouve sur la commune de Peyzac-le-Moustier (Dordogne), et a livr deux
abris mondialement connus : un abri suprieur qui permet Henry Christy et Eduard Lartet den
sortir les restes de faune et les outillages lithiques et, en 1869, Gabriel de Mortillet dy dfinir la
culture moustrienne ; un abri infrieur qui livre, avec les fouilles de Denis Peyrony, en 1910, un
squelette de Nandertalien, dat plus tard de 40 300 ans. Le climat se refroidit considrablement en
Europe et pousse les hominids se rfugier dans des grottes.
Nandertal, un presque sapiens
Dautres sites moustriens seront fouills en ce dbut de XXe sicle, La Micoque, La Quina, La
Chapelle-aux-Saints, La Ferrassie, Krapina. Aujourdhui, les chercheurs pensent que les
Nandertaliens auraient vcu entre 100 000 et 30 000 ans environ. Lhomme de Nandertal est le
premier fossile a avoir t trouv dans une grotte de la valle (Tal en allemand) de Nander, prs de
Dsseldorf, en 1856. Do le nom dHomo neanderthalensis propos pour la premire fois, en
1863, par William King. Parmi les dcouvertes qui suivent, celle de La Chapelle-aux-Saints (en
Corrze), en 1920, tout fait remarquable, puisquelle livre un squelette complet dans une spulture,
amne lide que les Nandertaliens ont occup tout lAncien Monde, et les rsultats apports entre
1929 et 1936, avec la dcouverte dhommes fossiles en Palestine, lui permettent de devenir Homo
sapiens neanderthalensis, le rattachant une sous-espce des sapiens. Il a d se dfendre contre le
froid, contrairement son prdcesseur. La majorit des Europens ont un crne relativement
volumineux, dune capacit crnienne de 1 520 cm3, la ntre est de 1 320 cm3. Larrire du crne se
prolonge pour former un chignon occipital. Les dents sont fortement projetes en avant, la mandibule
vigoureuse. LAfrique nest plus le lieu unique du droulement culturel et biologique humain et on
assiste une immigration vers le Nord, au Sud du Sahara15, en Asie Mineure, en Turquie, Syrie.
Mais sil a t trs souvent identifi en France du Sud-Ouest, cest parce que les premires fouilles
du XIXe sicle ont dabord eu lieu l.
Des roses trmires et autres fleurs dans les spultures

Langoisse de la mort, les gestes pour la tuer prennent leur origine chez les Nandertaliens, il y a cent mille ans. Des tombes
rudimentaires aussi anciennes au Proche-Orient ont t dcouvertes, attestant par des offrandes de colliers, de fleurs, des premiers
rites funraires, dune fonction rituelle pour accompagner le dfunt dans lau-del. Les dcouvertes de formes modernes de
Nandertaliens dans les gisements de Skull et de Qafzeh en Isral saccordent pour donner des dates autour de 90 000 ans. Les
squelettes ont t retrouvs sur la terrasse devant la grotte, alors que les spultures lont t lintrieur de la grotte. Harfa, en
Isral toujours, cinq hommes, deux femmes et trois enfants avaient t dposs dans des fosses. Un homme de quarante-cinq ans
tenait dans ses bras les mchoires dun sanglier de grande taille. Mais plus tonnant, dans celle de Qafzeh, un enfant, les mains
releves, tient un grand massacre de cerf avec des parties du crne encore attaches. Shanidar, en Irak, lanalyse des sols met
en vidence les mmes pollens dans tous les chantillons relevs. Cependant, deux chantillons prsentent des taux plus levs de
pollen de roses trmires et de nombreuses graines dautres fleurs. Leur identification a permis de dterminer que lhomme de
Nandertal qui repose lintrieur dune enceinte de pierre a t inhum entre fin mai et dbut juillet, il y a soixante mille ans, sur
un lit de rameaux dphdra, petits arbustes orns de fleurs souvent aux couleurs vives et dont la plupart ont des vertus mdicinales
ou psychoactives.

Lhomme de Nandertal savait-il parler ?


Aucune preuve formelle nexiste ce jour et le dbat sur ce sujet est toujours en cours, bien que,
depuis les annes 1980, les donnes issues de la prhistoire, de la linguistique, des neurosciences, de
la communication animale, conjointes, font voluer le problme. La plupart des chercheurs
aujourdhui supposent que lacquisition dun systme de communication se fait en deux tapes.
Dabord un protolangage, celui dHomo erectus, caractris par un lexique, quelques mots
juxtaposs mais pas de syntaxe. Derek Bickerton, linguiste, a propos cette hypothse en 1990,
fonde sur le fait quil ny aurait pas eu de grammaire mais un vocabulaire trs limit. Les
recherches actuelles ont mis en vidence le lien entre langage et technique. Dans les annes 1940
1960 domine la notion dHomo faber, qui fait de la fabrication doutils la consquence directe de
lessor du langage. Aujourdhui on ne pense plus loutil comme la condition sine qua non mais
plutt comme une interrelation entre les deux, car les deux fonctions impliquent le lobe frontal, les
rgions parito-temporo-frontales. Lhmisphre gauche du cerveau, la zone de Broca, responsable
du langage, agit sur la partie droite du corps montrant ainsi limbrication de la pense et du langage.
Nandertal, cannibale ?
Pendant longtemps les prhistoriens se sont affronts propos de cette hypothse. De nouvelles
dcouvertes remettent le dbat au got du jour. Les premires traces en France remonteraient au
Palolithique moyen, entre 80 000 et 120 000 ans, et auraient t retrouves en Ardche dans les
niveaux de la Baume Moula-Guercy, o des restes humains figurant parmi les dchets alimentaires
prsentent des traces de dcoupage. la Gran Dolina dAtapuerca en Espagne, il y a huit cent mille
ans, des stries de boucherie ont t releves sur 50 % des restes. La plus clbre des controverses
sur le sujet a eu lieu propos du site nandertalien de Krapina en Croatie. Sur plus de six cents
ossements humains, des stries ont t mises en vidence, mais pour certains chercheurs elles seraient
le fait non de pratiques cannibales mais dun rituel funraire, ou mme au choix denlever des os les
parties molles afin dviter une putrfaction. Laction danimaux rongeurs nest pas carter non
plus. Plus difficile expliquer, le cas des crnes au trou occipital largi Chou Kou Tien, en Chine,
la grotte Guattari du mont Circ, en Italie, Steinheim en Allemagne. Certains os crniens sur le
site des Pradelles Marillac-le-Franc, en Charente, prsentent des traces de prlvement du cuir

chevelu par scalpation.


Le Palolithique suprieur
Palolithique suprieur : 40 000 9 000 ans. Dbitage dclats grattoirs - Aurignacien - Gravettien - Solutren - Magdalnien
- pipalolithique - Art parital

La disparition des Nandertaliens pour laisser place aux Homo sapiens vers 35 000 ans, lors du
Palolithique suprieur, na toujours pas trouv dexplication. Elle semble stre produite de faon
progressive et la cohabitation entre les deux espces a d durer plusieurs millnaires. Les
innovations techniques sont nombreuses. La technique Levallois est abandonne au profit dun
dbitage systmatique des lames, modifies par des sries de retouches en fonction des outils
dsirs. La taille se fait aussi bien laide de percuteurs durs que tendres. La technologie osseuse
adopte des procds de fabrication complexes en vue de loutil raliser (rainurage, suage,
grattage), comme les aiguilles chas. La matire animale est utilise pour les harpons, les sagaies,
les hameons. La parure fait son apparition dans une grande diversit de formes.
Les grandes priodes du Palolithique suprieur
Plusieurs cultures se succdent pendant cette priode :
La priode aurignaco-prigordienne est celle qui rassemble les restes les plus prestigieux en
France jusqu 18 000 ans environ (Combe-Capelle, Grimaldi, Cro-Magnon). Elle a t dfinie en
1908 par Breuil dans la grotte dAurignac (Haute-Garonne). Elle est reprsente dans toute
lEurope entre 38 000 et 29 000. Les principaux sites aurignaciens sont ceux de La Ferrassie
(Dordogne), dIsturitz (Pyrnes-Atlantiques), labri de Cro-Magnon (Dordogne), Chauvet
(Ardche), Arcy-sur-Cure (Yonne). Des statuettes animales comme le cheval, le lion, le mammouth
de Vogelherd (Jura souabe), des sexes fminins en Allemagne et des animaux sommairement figurs
font leur apparition. Des sagaies base fendue, divoire ou dos, apparaissent en mme temps que
des lames retouches paisses, ou des lames Dufour qui sont au contraire finement travailles sur une
ou deux faces. Les Nandertaliens qui appartiennent au Chtelperronien, facis de transition avec le
dbut du Palolithique infrieur, sont contemporains de cette priode (du site ponyme de
Chtelperron, la Grotte aux Fes dans lAllier).
Le Gravettien (29 000-22 000) est marqu par la prsence de statuettes fminines, les Vnus,
Lespugue (Haute-Garonne), Willendorf (Autriche), Dolni Vestonice (Rpublique tchque).
Elles sont faites divoire, de pierre et dargile. Le Protomagdalnien lui succde entre 22 000 et
2000, mis au jour par Denis et Elie Peyrony aux Eyzies-de-Tayac (Dordogne), puis ensuite dans le
Massif central, et en Haute-Loire, Cerzat. Une abondance de burins et lemploi dune retouche
composite le caractrisent (grandes lames pointes). Les principaux sites sont ceux de Cougnac,
Pech Merle (Lot), Gargas (Hautes-Pyrnes), Cosquer (Bouches-du-Rhne).

Le Solutren se situe entre 22 000 et 17 000 pendant une priode de grand froid. Son nom
vient du site ponyme de Solutr cr par Gabriel de Mortillet, au pied de la Roche de Solutr, prs
de Mcon. Pour des raisons climatiques, la grande majorit de ces sites se trouvent dans le SudOuest de la France (Laugerie-Haute, Combe-Capelle) mais aussi dans les Pyrnes-Atlantiques
(Isturitz, Brassempouy), dans le Gard (grotte de la Salptrire), en Espagne (Parpallo, Cueva de
Ambrosio). La taille du silex est alors son apoge, pointes cran, grandes pointes bifaces
foliaces. Les Solutrens vont exceller dans lart de la retouche. Au sommet de cette technologie, la
feuille de laurier et le propulseur. Laiguille chas perfor consiste dtacher du ft dun os long
une esquille osseuse que lon pointera pour achever le travail. Lart solutren nous a laiss le Roc
de Sers, en Charente, et le Fourneau-du-Diable, en Dordogne. Lart connat une grande diversit. Les
reprsentations animalires ont dabord t peintes dans lentre des grottes telles les peintures de la
grotte Cosquer (Marseille), ou la grotte de Cussac (Dordogne). Puis, entre 17 000 et 14 000
environ, on trouve les peintures de Lascaux (Dordogne), de Pech Merle (Lot), les frises sculptes de
Roc de Sers (Charente). Lart rupestre de la valle de Ca au Portugal date de la mme priode.
Pgase Solutr ?
Solutr est surplomb par un haut rocher. Ce fut un lieu de chasse intense du cheval, dnormes amas dossements ont t
retrouvs sur le site. Le lieu de la dcouverte a mme t appel Cros de Charnier . En 1866, Adrien Arcelin (1838-1904)
tudie le site quil vient de dcouvrir. Les restes innombrables de chevaux vont donner naissance une lgende selon laquelle les
chasseurs palolithiques auraient dvi de leurs itinraires les chevaux passant par la valle, les dirigeant vers le haut de la
montagne, les acculant au bord du rocher qui surplombe le site et les poussant se prcipiter dans le vide. En fait aucune fracture
na t observe sur les ossements de ces chevaux et la lgende est ne dun roman quArcelin publia en 1872 : Solutr ou les
chasseurs de rennes de la France centrale. La ralit a montr quil ne sagissait que dembuscades pour surprendre ces
animaux et les tuer.

Le Magdalnien (17 000-10 000) doit son nom aux fouilles de labri de la Madeleine prs de
Tursac en Dordogne, terme propos par Gabriel de Mortillet. Il reprsente la culture la plus
avance de cette poque. En effet, les propulseurs, la sagaie, les harpons, se perfectionnent. On voit
apparatre de petits hameons double ou triple fourchette. Avec cet armement perfectionn, le
chasseur magdalnien peut atteindre presque tous les animaux de cette poque. La chasse aux
oiseaux devient possible et leurs os dlicats permettent la cration de toutes sortes doutils : tuis
aiguilles, broyeurs de couleurs, etc. La civilisation magdalnienne volue au cours de la dernire
phase de la glaciation de Wrm. cette poque, il y a une formidable exubrance animale et
vgtale, abondance de rennes, daurochs, de chevaux, de bisons, de mammouths, de rhinocros
laineux. La pche tient aussi une part dans lalimentation. Les installations se font en plein air, dans
les grottes, sous des abris sous roche. Des peintures et des gravures sont excutes sur les parois des
grottes. De nombreuses gravures et sculptures en ossement sont montes sur des objets dusage
courant. Cest ainsi que des javelots en bois de renne portent souvent sur le manche un animal
sculpt, comme celui du Mas-dAzil. De mme les btons de commandement sont orns de gravures
gomtriques ou de silhouettes graves danimaux. Dans ce type de reprsentation lhomme na pas
sa place, seul le gibier figure. la fin du Magdalnien apparat une certaine stylisation. Le
Magdalnien est prsent sur une large partie du continent europen, de locan Atlantique la
Pologne, mais il ne franchit jamais le sud des Alpes. Ses centres les plus importants sont localiss
essentiellement dans le Sud-Ouest. Voici les principaux sites : Dordogne : Laugene-Haute , la

Madeleine ; le Bassin parisien : Pincevent, tiolles, Verberie , la Ferme de la Haye ; Landes :


Duruthy ; en Vienne : le Roc-aux-Sorciers ; Arige : la grotte de la Vache ; Charente : la grotte du
Placard.
Quand la femme parat en sculpture
Les sculptures fminines retrouves au Palolithique suprieur portent le nom de Vnus, nom
donn par les prhistoriens du dbut du XIXe sicle qui voyaient en elles le prototype de lidal de
beaut prhistorique. Leur taille et leur support varient, de 5 24 cm sur des supports en os ou en
ivoire, en pierre. La plus ancienne, la Vnus de Galgenberg, statite verte de 7 cm de haut, est
rattacher lAurignacien par une datation au carbone 14 qui la situe 30 000 ans, les autres
appartiennent au Gravettien. Celle de Schelklingen, retrouve dans une grotte en Allemagne,
appartient aussi cette poque avec une datation de 35 000 40 000 ans. Parmi les plus connues,
citons dabord la plus ancienne dcouverte en 1864, la Vnus de Laugerie-Basse, celle du MasdAzil, la Vnus de Willendorf, celle de Brassempouy. Toutes ont les mmes caractristiques
soulignes par Andr Leroi-Gourhan : un losange marque le sexe et un largissement correspond au
ventre. Plus de deux cent cinquante de ces statuettes ont t trouves, rparties dans la zone pyrnoaquitaine, la Mditerrane, la rgion rhno-danubienne, la Russie et la Sibrie.
Cro-Magnon, le deux fois sage, Homo sapiens sapiens
Deux hypothses sur lorigine de sapiens ont t avances : la premire suppose qu partir de
lAfrique subsaharienne, il se serait ensuite propag dans tout lAncien Monde. Cette hypothse
sappuie sur des donnes gntiques et lanalyse de fossiles retrouvs en Afrique subsaharienne. La
seconde envisage des volutions indpendantes partir des populations locales en Afrique et en
Asie. Elle se fonde sur des traits morphologiques constants prsents dans diffrentes rgions, la
continuit entre ces populations archaques et les populations modernes. Les deux hypothses
combines ne sont pas non plus rejetes. Le reprsentant des Homo sapiens sapiens est appel
homme de Cro-Magnon : aux Eyzies-de-Tayac, au lieu dit Cro-Magnon, un abri assez profond est
dcouvert. La capacit crnienne de Cro-Magnon est de 1 600 cm3, sa face large et basse contraste
avec le crne long et troit des Nandertaliens. Sa taille est de 1,86 m. Les caractristiques
morphologiques dHomo sapiens varient par rapport celles de son prdcesseur, mais il en est
diffrent aussi par son psychisme, puisquil nous a laiss un grand nombre de gravures, de peintures,
dinnovations culturelles et sociales.
Home sweet home : les habitats
Les habitats les mieux connus sont ceux de plein air avec leurs units dhabitation souvent
allonges ou circulaires, parfois quadrangulaires. Certains de ces habitats montrent un meilleur
amnagement intrieur et une parfaite adaptation leur milieu environnemental.

Pincevent, prs de Montereau au bord de la Seine, tire sa rputation non de la profusion de ses
uvres dart, ni de la qualit exceptionnelle de son outillage lithique ou osseux, mais du fait que ses
structures dhabitat y ont t conserves de manire exemplaire. Dcouverts fortuitement en 1964, les
restes dune habitation mis au jour par Andr Leroi-Gourhan montrent quil sagissait dune
demeure dt et dautomne. Grce la densit des trouvailles, son plan se dtache nettement sur le
sol. Trois units dhabitation se dgagent. Chacune possdant un foyer rempli de cendres et de
pierres clates la chaleur, un espace en forme darc riche en objets, os et pierre, une place
datelier et une entre. Devant deux des foyers se trouvaient de grandes pierres utilises comme
siges. Ltude de tous ces objets a dmontr lexistence de trois tentes juxtaposes. On y a trouv
des os daurochs, de cerfs, de loups, mais les ossements de rennes sont majoritaires. Le campement
couvrait plus dun hectare pendant quelques semaines. Dautres sites sont contemporains comme
Verberie (Oise) ou tiolles (Essonne).
Le site de Mezhirich, en Ukraine, a livr encore une documentation plus intressante, celle
dune construction circulaire dun diamtre de 5 m et dune surface approximative de 40 m2,
conserve parfaitement grce au lss qui la recouvrait. Les fondations de la construction taient
constitues par des mandibules de mammouths. La vote tait forme par les dfenses de ces
animaux. Toujours en Ukraine, sur le site de plein air de Gontsy, des habitats en os de mammouths
ont t dcouverts Mzine : cinq cabanes de mammouths et quelques centaines de milliers de
pices doutillage lithique.
Lart du Palolithique, lart des colorants
Jusquaux annes 1970, lEurope est tenue pour lieu presque unique de lart magdalnien. En fait,
ce phnomne est universel. Des travaux rcents permettent de montrer que lAustralie, lAmrique
du Sud, le Chili, le Brsil, mais aussi lAsie, lInde offrent des sites comparables. Les premires
manifestations artistiques, fussent-elles trs sommaires, ne remontent pas avant la fin du
Palolithique moyen. Les plus grandes dcouvertes des peintures et gravures rupestres se font dans
les monts Cantabriques (en Espagne du Nord), dans les Pyrnes et en Dordogne. Les thmes les plus
reprsents dans lart rupestre occidental sont les humains, les animaux, les signes. Les grands
herbivores sont majoritaires. Les peintures les plus anciennes vont de 31 000 pour la grotte de
Chauvet, 10 000 pour les plus rcentes du Magdalnien : Altamira, Font-de-Gaume,
Rouffignac, Lascaux. Les reprsentations humaines sont soit anthropomorphes soit figurent
seulement les mains. Les premires sont rares, une vingtaine, souvent schmatises, parfois
composites mi-homme mi-cheval. Certaines parties du corps sont en revanche privilgies, vulve
fminine, phallus, mains. Ces dernires sont dites positives, quand elles sont recouvertes de
peintures et appliques sur la paroi, ngatives utilises en pochoir. La grotte de Chauvet est la
dcouverte majeure de ces dernires annes. Sous la direction de Jean Clottes, prs de quatre cent
quarante animaux sont rpertoris, des espces rarement figures le sont : la panthre, le hibou, le
buf musqu, dats entre 24 000 et 32 000.

La grotte Cosquer : phoques, grands pingouins et vertus mdicinales


La grotte Cosquer appartient aussi aux dcouvertes rcentes, en 1991. Lentre souvre sous la
mer 37 m, prs de Marseille. une centaine de mtres de celle-ci se trouvent les peintures
prserves. Il y a vingt mille ans, la mer tait 110 m plus bas et le rivage plusieurs kilomtres. Il
semble que la grotte nait jamais servi dhabitat. Les datations obtenues de 28 500 ans
19 200 ans montrent quelle a accueilli des hommes lors de deux phases, espaces de huit mille
ans. La premire est caractrise par des mains ngatives, incompltes parfois comme Gargas
dans les Hautes-Pyrnes. Les gravures animales et les peintures correspondent la seconde phase.
Les reprsentations de chevaux dominent, formant plus dun tiers du total. Mais il y a aussi celles des
bouquetins, cervids, chamois. Neuf phoques et trois grands pingouins ont t reconnus galement
dans cet ensemble, que le milieu marin a fortement influenc semble-t-il. Mais le plus
extraordinaire de cette grotte tient lutilisation de la pte blanche crayeuse que les hommes de la
Prhistoire ont prleve. Cette pte est du carbonate naturel de calcium. Les traces de doigt entament
la couche 2 ou 3 cm de profondeur. On suppose que cette poudre blanche pouvait tre utilise des
fins mdicinales mais aussi comme peintures rituelles pour se dcorer le corps.
Lascaux, le sanctuaire de la Prhistoire
Lascaux, dans la valle de la Vzre, offrait les peintures les mieux conserves lors de sa
dcouverte en 1940 de faon fortuite. En 1948, la grotte est ouverte au public et dix ans plus tard est
installe une machinerie pour renouveler lair vici. Labb Henri Breuil (1877-1961) et le pre
Andr Glory (1906-1966) en font lanalyse et les relevs. Lentre franchie, on se retrouve dans une
grande salle peinte fresque de 30 sur 10 m qui se prolonge par une galerie troite, elle aussi orne
de fresques, cest la salle des Taureaux. Cette dernire prsente la plus spectaculaire composition de
Lascaux, o se croisent aurochs, bouquetins, chevaux mens par une sorte de licorne. Dans les
diffrentes salles, dabord le Passage, puis la Nef, le Diverticule axial o dominent les flins, ce sont
plus de mille figures dessines, alignes ou superposes. Les figures du Diverticule axial sont trop en
hauteur pour avoir t peintes sans laide dun chafaudage. La grotte de Lascaux est considre par
Andr Leroi-Gourhan comme un sanctuaire, lun des premiers monuments religieux. Victime de
son succs, Lascaux est ferm le 20 avril 1963 par Andr Malraux. Lquilibre biologique de la
grotte dpend de trop de paramtres (temprature, taux de gaz carbonique). En 2001, la cavit fait une
rechute foudroyante, auquel rpond davril juin de la mme anne dans la salle des Taureaux un
traitement des lichens reprs. Mais les moisissures blanches, fusarium solani, continuent leur
avance menaant lintgrit des parois. Le constat alarmant amne un relev de la grotte en trois
dimensions tout en continuant de traiter au mieux le mal qui la ronge. En 1983, un fac-simil,
Lascaux 2, est ouvert au public mais, ds 2008, si endommag quil nouvre que quelques mois par
an. Lascaux 3 est le nom dune exposition, Lascaux rvl (2008). Depuis 2012, le projet Lascaux 4
dune reproduction intgrale de la grotte est en cours.
Les questions qui fchent : un calendrier sur os ?
En examinant un jour, en 1965, au microscope un fragment dos de renne vieux de plus de trente mille ans, un archologue

amricain, Alexander Marshack, a suppos que des traces en zigzag taient de nature astronomique. Un homme de Cro-Magnon
aurait consign le passage des saisons en relevant les phases de la lune. Cette thorie du calendrier a t trs controverse. Elle
sest faite sur la dcouverte dun os labri Blanchard en Dordogne, non loin des grottes de Lascaux. Lobservation lil nu
rvle un certain nombre de marques creuses en sorte de spirales. Celles-ci correspondent, selon Marshack, une priode
lunaire de deux mois et demi. Los fait apparatre soixante-trois marques sur la tranche et quarante sur le verso. Lensemble des
traces sur los couvrait ainsi une priode de six mois. Sur la capacit compter des chasseurs palolithiques, les indices sont
vraiment infimes. Pourtant une base de numrotation pourrait tre voque au Magdalnien, sur un os grav dont le dcor offre une
systmatisation numrique. Il y a cinq groupes de traits verticaux et cinq horizontaux, au total dix groupes qui ont t gravs. Mais
cest davantage un souci esthtique qui lemporte plutt quune numrotation. Trs semblable, le cas des Miaos du Haut-Tonkin qui
font des btons de bois cochs mais uniquement comme simple aide-mmoire caractre individuel, dcodables par eux seuls.
Dans les annes 1950, un autre archologue, Jean de Heinzelin, avait retrouv dans les environs dIshango, au Congo, un os
marqu dencoches. Il daterait denviron 20 000 ans. Il prsente un quartz lune de ses extrmits et trois colonnes dentailles.
Jean de Heinzelin y voit une calculette prhistorique et Marshack un calendrier lunaire.

Histoire dune dcouverte : Altamira


Le nom dAltamira reste attach celui de Marcelino Sanz de Sautuola (1831-1888), qui
dcouvre en 1879 le dcor du grand plafond. Pendant longtemps, lauthenticit des peintures
paritales est rejete, mme aprs des dcouvertes de Lopold Chiron dans la grotte Chabot (Gard)
et, en 1895, celle de la grotte de la Mouthe par mile Rivire (1835-1922), et de Pair-non-Pair en
Gironde la mme anne. En 1901, Breuil et Capitan sont eux-mmes critiqus aprs leur publication
concernant les peintures palolithiques de Font-de-Gaume (Dordogne) et les gravures de
Combarelles (Dordogne). Les annes suivantes, les grottes espagnoles dEl Castillo et de la
Pasiega, et franaises de Teyjat, la Grze, Niaux, Gargas, Tuc dAudoubert, des Trois-Frres
viennent grossir le nombre des dcouvertes. Altamira se trouve dans la province de Santander.
Longue de 270 m environ, elle comprend plusieurs galeries. La grande salle au plafond se trouve
une trentaine de mtres de lentre. Sur une surface de 172 m2 est peint le plus bel ensemble
animalier. Les bisons figurent ct des chevaux sauvages, des biches, des bouquetins. Les animaux
sont polychromes avec une prdominance docre rouge. Ces peintures sont cernes au trait noir et
certaines parties, comme les yeux, les cornes, les sabots, sont soulignes et graves au moyen dun
poinon. Lartiste se sert des ingalits du plafond pour les inscrire dans son tableau et pour donner
lanimal une prsence imposante. Les peintures sont dates de 13 500 partir dun niveau de
remplissage de la grotte.

2. Lpipalolithique et le Msolithique
Lpipalolithique (11 800 environ) - armatures pointues de petites dimensions, pirogues - et le Msolithique (10 200-6500) arcs et flches

la fin du XIXe sicle, il existe un hiatus important, si lon se fonde sur le fait que lon ne
distingue pour la Prhistoire que deux priodes, celle du Palolithique et celle du Nolithique, termes
crs par John Lubbock (1834-1913) en 1865. Mais pour Gabriel de Mortillet, il ne sagit que
dune simple lacune de nos connaissances, les restes de lpoque de transition ou de passage nont
pas t encore trouvs ou reconnus. Pendant quarante ans, la querelle du hiatus dure mais se termine

par la dcouverte de lAzilien, du nom du site du Mas-dAzil en Arige, par douard Piette (18271906). Suivent le Campignien, le Tourassien, le Tardenoisien, connu surtout dans le nord du Bassin
parisien. En Europe, les principaux groupes pipalolithiques sont lAzilien16, le Valorguien 17, le
Montadien18. Ils succdent la culture magdalnienne, mais se caractrisent comme des cultures
moins localises que les prcdentes et plus changeantes. Dans les pays du Maghreb, lAtrien,
succdent aussi le Capsien et lIbromaurusien. Ces deux cultures correspondent aux cultures
msolithiques europennes. LAfrique de lEst dispose dune srie de facis culturels locaux
lapparition plus tardive quen Europe : Sangoen et Lupembien, rgions du Congo et de lAngola.

CARACTRISTIQUES DES CULTURES PIPALOLITHIQUES EN EUROPE


Les cultures pipalolithiques, entre 11 000 et 9000, marquent la transition entre le
Palolithique suprieur final et le Msolithique ancien. Au cours de cette priode, les glaciers se sont
retirs, la mer a transgress jusquau niveau actuel, la fort a envahi progressivement les espaces
dcouverts. Le climat sest peu peu adouci. La mgafaune disparat, ce qui implique des
changements importants dans lalimentation. La premire culture pipalolithique est lAzilien. Une
des caractristiques des industries pipalolithiques et msolithiques est la prsence darmatures
pointues de petites dimensions dites microlithiques, moins de 1 cm, de formes gomtriques,
triangles, trapzes, segments de cercle, qui taient fixes sur des hampes. Arcs et flches font leur
apparition, au Msolithique, les plus anciens sont dats de 8000 environ. Les haches et les
herminettes sont galement prsentes, surtout sur les bords de la Baltique. Fait notable, le bateau est
utilis, lequel permet le peuplement de la Corse et de la Crte avant le VIIe millnaire. Plusieurs
pirogues dcouvertes ainsi que des pagaies Star Carr en Angleterre, ou aux Pays-Bas, sont dates
de 6500 mais aussi en France Noyon-sur-Seine, 7000 ans environ. La technique de la pche la
ligne se dveloppe, dj prsente au Magdalnien avec les hameons en os. Le gisement russe de
Vis I a livr des restes de filet. Le poisson, de rivire ou de mer, truites, brochets, ombles, lottes,
assure une part non ngligeable des ressources alimentaires, ainsi que le ramassage de mollusques.
La cueillette de fruits, de baies, de graines est assez frquente. Les spultures retrouves se
diffrencient peu de celles du Palolithique suprieur.

LE PROCHE-ORIENT VERS LA NOLITHISATION (12 000-8300 AV. J.-C.)


La culture natoufienne19 constitue lun des rouages vers le processus de nolithisation des
populations pipalolithiques du Proche-Orient. La sdentarit est bien lun des points dont ces
populations attestent, jusqualors assez mobiles. Entre 14 000 et 11 000 avant notre re , la steppe
froide est remplace progressivement par la savane chnes et pistachiers, indice dune chaleur et
dune humidit accrue.
Les villages pragricoles (12 000-10 000 av. J.-C.)

Les premires habitations natoufiennes se trouvent Mallaha, Hayonim dans le Neguev, Abu
Hureyra au bord de lEuphrate, et sont dates de 12 000. Il sagit de cabanes demi enterres dans
des fosses, lexemple le plus rvlateur est celui de Mallaha. Le mode de vie, lorganisation
sociale sont radicalement changs par rapport au Kebarien dont les groupes taient nomades et
lconomie reposait sur la chasse et la cueillette. Des bouleversements importants se produisent.
Lagriculture fait son apparition, mme si les formes sauvages de crales demeurent, ainsi que
llevage de moutons. Les Natoufiens domestiquent le chien, quelques spultures ont livr ses restes.
Ils ne sont pas les seuls, des exemples ont t dcouverts en diffrents points de lEurasie entre le
Magdalnien moyen et le Msolithique. Leurs villages sont implants la charnire de plusieurs
zones cologiques : cours deau, lacs. Les plus anciennes maisons sont moiti enterres, de forme
circulaire. Elles ont plusieurs compartiments, destins diffrentes fonctions (comme les silos),
lorsque les villages sorganisent. Lapparition de murs rectilignes dans les maisons succde aux
formes arrondies des habitations, Hassuna en Irak, ou Nahal Oren en Palestine (10 200-8000
av. J.-C.), ou encore Jerf el-Ahmar en Syrie (9200-8500 av. J.-C.).

3. Le Nolithique
Le Nolithique vers 10 000 ans : sdentarisation, poterie, domestication, premires maisons, premiers villages

La rvolution nolithique20 mettra deux mille ans saccomplir au Proche-Orient, pour que, des
premires manifestations dlevage et de domestication, nous passions leur plein dveloppement et
des socits matriellement devenues plus complexes. De nouvelles relations sociales sensuivent
comme consquence directe, avec des travaux collectifs, des btiments communautaires. La
chronologie du Nolithique est difficile dfinir. En effet, la sparation entre un ge de la pierre
taille et un ge de la pierre polie nest pas toujours aussi vidente et le critre de la cramique pas
toujours le meilleur pour les distinguer. Les chasseurs-cueilleurs du Pacifique polissent la pierre
depuis 25 000/ 20 000 ans et la pierre continue dtre taille au Nolithique et lge du bronze.
Le plus ancien foyer se situe dans le croissant fertile, au Moyen-Orient, qui connat vers le
VIIe millnaire ladoption de la poterie. Ces nouvelles dcouvertes vont peu peu gagner lEurope
de lOuest et le pourtour de la Mditerrane vers le milieu du septime millnaire. Le problme reste
similaire pour valuer sa fin et le dbut de lapparition du Chalcolithique vers 2500 ans en Europe,
mais bien avant au Proche-Orient et en gypte21. Lhypothse dun changement rapide soppose
celle de modifications progressives, la rvolution naurait pas eu lieu au Nolithique mais avant au
Msolithique. Dans son modle classique, la domestication des animaux et des plantes est apparue et
sest diffuse parmi les cueilleurs-chasseurs nomades, et les a amens se sdentariser.
Labondance de la nourriture aurait eu des consquences sur la dmographie devenue plus
importante. Dans un autre modle volutionniste, cest linvention et la diffusion du stockage qui
aurait permis la sdentarisation et un accroissement de la population. Lagriculture ne serait apparue
quensuite. On ne peut parler vritablement de nolithisation que lorsque des productions de
subsistance placent dans la dpendance de lhomme des espces animales ou vgtales.

CARACTRISTIQUES DU NOLITHIQUE AU PROCHE-ORIENT


Les premiers villages y font leur apparition. Le gigantesque village de atal Hyk en Anatolie
stend sur quelque 12 ha. Son occupation dure pendant toute la moiti du VIe millnaire. Le plan est
celui que lon trouve gnralement en Anatolie avec des maisons rectangulaires accoles les unes aux
autres, dune ou deux pices, avec un accs au toit. Les murs sont en briques crues, tays de bois et
enduits dargile ou de chaux et de pltre. La communication intrieure se fait par de petites
ouvertures en forme de hublots.
La tte dans le pltre
Vers 7500 sur le site de Jricho, sur lEuphrate, en Msopotamie, apparaissent de nouvelles innovations apportes par la
rvolution nolithique . Notamment en ce qui concerne les rites funraires. Ces communauts ensevelissaient leurs morts dj
depuis un millnaire. partir de 8000, elles accordent aux crnes un soin particulier en les ornant de coquillages et en les
remodelant avec du pltre. Ils se trouvent des endroits distincts du reste du corps dans le sous-sol des maisons. Lintrieur des
crnes tait rempli dargile, les orbites galement, servant de support aux coquillages qui figuraient les yeux. Chaque tte possdait
un caractre individuel fortement marqu. Ds cette priode de nouveaux rapports sinstaurent entre lhomme et la nature. Il ne
sagit pas seulement damliorations techniques mais aussi de nouveaux gestes, magiques, qui font surgir dun milieu tranger des
tres invisibles.

LEXTENSION DU NOLITHIQUE EN EUROPE


La diffusion partir de lOuest a t sans conteste favorise par une navigation importante en
Mditerrane, ds le VIIIe millnaire avant notre re, bien avant la fabrication de la poterie. En ge,
lobsidienne de Mlos fait dj lobjet dimportation. On trouve des traces doccupation ds
lpipalolithique en Corse, abri de Curacchiaghiu et abri dAraguina-Sennola, au VIIe millnaire,
et un millnaire plus tard pour les Balares. La diffusion des premires cultures cramique le long
des ctes de la Mditerrane occidentale est aussi lune de ses consquences. On les retrouve en
Toscane, en Provence, au Languedoc, en Catalogne, au Portugal, en Oranais, au nord du Maroc. La
nolithisation simpose dabord comme un phnomne ctier. partir de la faade provenale et
languedocienne, elle va stendre progressivement la moiti sud de la France. Le Nolithique
ancien prend place dans une priode allant du VIe millnaire jusqu la charnire du Ve millnaire
avant notre re, 6000-5500 avant J.-C. environ. Cest lpoque de la culture cardiale, dcors sur
la poterie faits par impressions de coquillages ou de poinons, que lon dcouvre sur la cte
adriatique des Balkans, en Italie, en France, au Portugal, en Afrique du Nord. Les habitats sont
nombreux et se font soit en grotte, soit en plein air, mais aucun nvoque des communauts
importantes. Dans la moiti nord de la France, la nolithisation tient ses origines des groupes
agricoles venus des valles de lEurope centrale. La civilisation danubienne natteindra le Bassin
parisien et le bassin de la Loire qu la transition du Ve-IVe millnaire avant notre re.
Paralllement, un autre ensemble se met en place, le long de laxe principal du Danube et de ses
affluents, avec la culture rubane, qui tire son nom de la dcoration incise, en mandres ou en
volutes, qui orne ses poteries. Lest de la France et laxe du Rhin seront imprgns de cette culture,

culture de Michelsberg, tandis que la moiti orientale du Bassin parisien dveloppe une culture de
communauts de paysans, sur le site des Fontinettes, Cuiry-ls-Chaudardes, dans la valle de
lAisne, avec des maisons de grandes dimensions (10 4 m), dates de 4600 avant J.-C., au
Nolithique moyen. La premire moiti du IVe millnaire avant notre re y est illustre par un nombre
trs important de sites dhabitat, avec le groupe de Cerny. Les maisons y sont de tradition
danubienne, comme Marolles-sur-Seine, trapzodales. Les tombes sont prsentes Passy
(Yonne). Cest cette poque que le phnomne mgalithique saffirme sur la faade atlantique,
dolmens couloirs et grands tumulus. Le Chassen simpose et assimile les traditions locales de la
plus grande partie du territoire tout en se mtissant au contact de divers groupes, lors de son
extension vers 3700-2600 avant J.-C., dans la zone mridionale, et vers 3500-2400 avant J.-C. dans
la zone septentrionale. De toutes les cultures nolithiques en France, cest celle qui a la plus longue
dure, un millnaire, et la plus grande extension. Lhabitat de plein air y est reprsent en grand
nombre avec une superficie plus importante que lors du Nolithique ancien. Lexistence de fosss ou
de systmes composs de fosss et de palissades, entourant les villages, semble tre la rgle dans le
Bassin parisien. Cest aux alentours du milieu du IVe millnaire avant J.-C. que de profondes
modifications sont observables dans lconomie. Les communauts sont plus nombreuses et
pleinement sdentarises. La mtallurgie apparat dans les Balkans et en Europe centrale, puis en
France un millnaire plus tard. Ds 2500 avant J.-C., le Nolithique final est marqu par la
continuit de certains groupes mridionaux qui gardent pendant un temps les techniques nolithiques
alors que dautres sinitient aux rudiments de la mtallurgie de lor et du cuivre. La moiti nord de la
France est domine par la culture Seine-Oise-Marne de 2500 1700 avant J.-C. Cest une priode
de dveloppement aussi pour les hypoges, les spultures collectives et les fosses. La connaissance
de la mtallurgie contribue au dveloppement de la culture des gobelets campaniformes, vers
2300-2200 avant J.-C.
volution du Nolithique en Europe
Nolithique ancien, 6000-5500 av. J.-C. 3800 av. J.-C.
En Mditerrane, il volue du VIIe au VIe millnaire avant notre re, plus tardivement en Aquitaine et sur la cte atlantique. Au
Ve millnaire, la moiti nord de la France connat un phnomne de colonisation partir de la zone danubienne. Les colons de la
civ ilis ation rubane ne franchissent le Rhin que dans la seconde moiti du Ve millnaire avant notre re. Leur extension dans le
Bassin parisien et la Loire ne remonte pas au-del du IVe millnaire avant notre re. Dans lEst, le Roess en se substitue au
ruban au dbut du IVe millnaire avant notre re.
Nolithique moyen, IVe millnaire av. J.-C. 2800-2700 av. J.-C.
Extension dans la majeure partie de lEurope occidentale de groupes poteries monochromes et lisses. Plus anciennes
manifestations de dolmens sur lAtlantique. Groupe de Michelsberg, fin du IVe millnaire dans lest de la France. Le Chassen
stend la majeure partie du territoire franais (3700-2600).
Nolithique rcent, 2700 av. J.-C. 2100 av. J.-C.
Dans le nord de la France, civilisation Seine-Oise-Marne (2500-1700 avant J.-C.). Phnomne mgalithique alle dans le
Bassin parisien et en Armorique, puis dans le Midi. Culture des gobelets campaniformes (2300-2200 avant J.-C.).

Chypre : la transition

Ce sera la premire le touche par les populations migrantes dagro-pasteurs, rien ne lui
permettait sur place de dvelopper une quelconque domestication. Ds le IXe millnaire avant notre
re, les premiers indices de frquentation se manifestent, enclos en bois ou habitation. Un millnaire
plus tard, lusage de largile et de la pierre se gnralise pour construire les habitations. Les
premires populations implantes creusent des puits de 4,5 m 6 m de profondeur comme
Shillourokambos. Des graines damidonnier retrouves dans le puits 116 de Mylouthkia sont les
plus anciens tmoignages de vgtaux morphologiquement domestiques du Proche-Orient. Mais ce
nest que vers 7500 que la culture chypriote commence se transformer en se dbarrassant de ses
caractres continentaux et dvelopper des lments plus insulaires : remparts entourant les
agglomrations, maisons murs trs pais, spultures sous le sol des habitations (Khirokitia,
Tenta). la culture dAis Yorkis, lOuest, succde la culture de Sotira, nolithique comportant de
la cramique.
Les maisons de Cuiry-ls-Chaudardes
Situ dans la rgion de la Picardie, dans lAisne, le site de Cuiry-ls-Chaudardes appartient la
civilisation rubane. Pendant lt 1977, une maison a t reconstitue reprenant le plan initial afin
de tester lensemble des procds de construction. La construction a demand cent cinquante
journes de travail, huit heures par jour, pour six personnes pendant deux mois. De forme
trapzodale et mesurant 39 40 m de long sur 7,25 8,50 m de large, ce btiment est constitu de
cinq ranges longitudinales de poteaux de bois, dont trois ranges de poteaux intrieurs. Ces
derniers supportent des poutres horizontales sur lesquelles viennent se poser des chevrons, relis
entre eux par un systme de volige, baguettes souples en saule ou en noisetiers, entrelaces, sur
lesquelles sont cousues des bottes de chaume laide de cordelettes. Le chaume au sommet du
toit est repli de chaque ct et recouvert de torchis. La hauteur des poteaux internes a t prvue de
faon obtenir une pente de toit de 35 degrs environ afin dassurer lcoulement des eaux de pluie.

4. Lart rupestre du Nolithique et de lge du fer


Le terme dart rupestre qualifie les manifestations artistiques sur un support rocheux. Cest la seule
manifestation culturelle qui se soit droule pendant prs de trente millnaires, jusqu nos jours. De
faon universelle, Homo sapiens sapiens a laiss sur tous les continents, de lEspagne lAfrique,
en passant par le Portugal, la Sibrie, lAsie, et lAustralie, les manifestations de cet art.

LES RUPESTRES DU SAHARA : BOVINS ADORS ET DCORS


Ds la seconde moiti du XIXe sicle, on connaissait lexistence de figurations sur les rochers du
Sahara. Dans tout le Sahara, du Hoggar, du Tassili, du Tibesti, du Fezzan, de la Libye, gravures et
peintures rupestres abondent. Au Nolithique, il ntait pas un dsert, les lacs taient aliments par

des fleuves. Les analyses polliniques permettent de reconnatre la prsence de pins dAlep, de chnes
verts, de noyers dans les massifs centraux sahariens. Progressivement la dsertification sest
impose et au Nolithique disparaissent peu peu les conditions ncessaires la vie. Les
principaux thmes reprsents sont des animaux sauvages (girafes, bubales), des animaux
domestiques (moutons, bufs avec parfois une sphre entre les cornes), des hommes avec des cornes,
des plumes. Ds les premires dcouvertes, on remarque plusieurs poques, certaines peintures ou
gravures mettant en scne des dromadaires, animal dintroduction rcente au Sahara, ou au contraire
des espces disparues, tel le buffle antique. Les plus rcentes sont appeles camelines ou
cabelines , les autres bovidiennes pour celles qui reprsentaient les bufs, ou
bubaliennes pour les grands bubales. Les plus anciennes auraient t ralises entre le VIIIe et le
VIe millnaire avant notre re, les autres vers le Ve millnaire. Diffrentes datations selon le style ont
t proposes par Henri Lhote (1903-1991).

LES PEINTURES DU LEVANT ESPAGNOL


La pninsule Ibrique garda vivace pendant plusieurs millnaires une tradition dart parital en
plein air dans le Levant. Plus de deux cents sites ont t rpertoris, la plupart de ces abris sont
situs 800 m et 1 000 m daltitude, moins dune cinquantaine de kilomtres du littoral
mditerranen. Ils sont abondants dans les provinces de Lrida, Tarragone, Castelln, Murcia. Il
sagit en gnral dabris sous roche peu profonds, peine quelques mtres. Il nexiste quasiment pas
de gravures. Les figures sont de petites dimensions, moins de 75 cm, et il en existe plusieurs milliers
peintes ou dessines en rouge brun. La reprsentation humaine domine largement, celle des animaux
ne reprsente environ que 10 % de lensemble. Elles sont schmatises lextrme et mettent en
scne des archers, chasseurs ou guerriers. Elles fournissent des indications prcieuses sur
lhabillement, les bijoux, larmement. En dehors de larc, on ne remarque pas darmes. Les hommes y
apparaissent le plus souvent nus avec parfois lindication dune petite ceinture. Les femmes sont
simplement habilles dune jupe vase. Les hommes portent le plus souvent des coiffures en plumes,
mais les bonnets de formes diverses ne sont pas rares. Ces crations artistiques comportent parfois
des surcharges, ce qui indique que celles-ci nont pas t spontanes. Le trait va en samliorant mais
elles tendent vers une schmatisation de plus en plus pousse.
Un calendrier avec des poignards en guise daiguilles pour le mont Bgo
Cest vers 2000 avant J.-C. que ces gravures ont t faites au mont Bgo. Lappellation muse des sorciers pour qualifier la
valle des Merveilles dans les Alpes-Maritimes est exagre. On peut davantage parler dun gigantesque sanctuaire ciel ouvert.
Des plerinages sy droulaient en lhonneur du dieu Orage et de la desse Terre pour quils fcondent la terre et que les champs
puissent tre cultivs. Selon le professeur Henry de Lumley, minent prhistorien, la permanence des techniques et le petit nombre
des thmes iconographiques confirment le fait quil sagit bien dun enseignement transmis, li des rites. Sur prs de trente-cinq
mille ptroglyphes, bien peu de thmes. Prs de la moiti reprsentent des bovids. Chaque t les populations de lge du bronze
ont rpt les mmes figures. Certaines roches tant orientes elles aussi vers le soleil, lhypothse dun calendrier solaire a
t avance. Il savre, en effet, que quatre roches sont des instruments de mesure du temps solaire. Deux roches ont fait
vritablement office de cadrans solaires saisonniers. Des vises du soleil taient pratiques afin de reprer le lieu o lastre
repassait un an plus tard. Lutilisation de gnomons, btons plants dans le sol dans la direction de lombre, indiquait des dates
annuelles. Ainsi les gravures de la dalle dite de la danseuse sont diriges vers le soleil couchant du 8 septembre. Les graveurs y

ont reprsent de gigantesques poignards dont la fonction tait que lombre dun vrai poignard dpos lextrmit de la gravure
parvienne uniquement ce jour-l au niveau du manche grav. Il ny a eu qu choisir une dalle oriente vers lhorizon et viser le
soleil couchant laide dun poignard pos sur la roche. Afin de fixer la direction indique par le vrai poignard, son contour et son
ombre ont t tracs laide dun silex. Ces dates ont pu servir indiquer les moments pour certaines activits, quelques-unes tant
liturgiques puisque des personnages lis au culte solaire ont t identifis. Les hommes de lge du bronze ont donc su exploiter et
discerner les lois cosmiques qui dirigent le rythme des astres et de lunivers.

5. Mgalithisme et art mgalithique


On appelle mgalithique tout monument funraire en gros appareillage. Le mgalithisme est un
phnomne largement rpandu dans le monde, avec des particularits rgionales qui nautorisent
aucune filiation entre les monuments. On parle des torres corses, des talayots aux Balares, des
cromlechs gallois, des chen-pin corens, des moas pascuans, des dolmens, des menhirs, des
alignements atlantiques, africains ou nordiques. LEurope entire a bti des mgalithes, du sud de la
Scandinavie la pointe de lEspagne. Quatre zones reclent toutefois davantage de mgalithes :
lEurope septentrionale, les les Britanniques, la partie atlantique de la France, de la Normandie
jusquau Poitou, et la pninsule Ibrique. Le terme de mgalithisme dsigne aussi la priode
laquelle les dolmens, menhirs, alles couvertes, cairns, tholos sont difis. Ils appartiennent la
priode des Ve et IVe millnaires avant notre re pendant laquelle les leveurs et agriculteurs ont
vcu. Le mgalithisme donne sa spcificit au Nolithique moyen de lArmorique au Portugal, se
distinguant du Nolithique balkano-danubien, comme de celui de la Mditerrane par ses rites
funraires, son architecture et son art. La vie religieuse y est centre sur le culte des anctres, alors
que dans les traditions des Balkans et de lEurope centrale, le culte est davantage destin des
divinits.

LES DOLMENS
Le terme de dolmen semblerait venir du breton, t(d)aol, table , et men, pierre . Leur
rpartition est localise dans le Centre-Ouest, lArmorique, les les anglo-normandes, et la BasseNormandie. Cette distribution assez large est celle du type le plus simple, chambre unique
subcirculaire ou polygonale. Ce type de monuments est attest dans ces rgions aux alentours du
Ve millnaire avant notre re. Ces dolmens, forms dune ou de plusieurs dalles horizontales sur des
pierres dresses, peuvent constituer une alle couverte. Ils sont nombreux en Bretagne, comme la
Table des Marchands, Locmariaquer, dans le Gard, la Lozre, lArdche. La Roche-aux-Fes,
Ess, en Ille-et-Vilaine, est une alle couverte de prs de 20 m de long. Prs de cinquante mille
dolmens ont t rpertoris travers le monde dont vingt mille en Europe, quatre mille cinq cents en
France. Certains ont fait lobjet dune dcoration de signes inexpliqus, telle la salle du tumulus de
lle de Gavrinis (Morbihan).

LES MENHIRS
Les menhirs sont des pierres dresses. Leur distribution est bien plus large que celle des dolmens,
il ny a pas un dpartement en France qui nen possde au moins un, mais leur densit est surtout
grande dans les rgions armorique et avoisinantes, dans le Bassin parisien, jusquen Bourgogne. Leur
forme varie beaucoup en fonction de la roche utilise. Le plus souvent, ils sont allongs
verticalement. En gnral, on a tir parti des blocs, isols par lrosion, parfois aprs les avoir
dgrossis. Ils peuvent aussi prsenter, en surface, des restes dornementations, similaires celles des
spultures nolithiques, soit par incision, soit en relief, lexemple du menhir du Manio, Carnac,
et de celui de Kermarquer dans le Morbihan. Notons la dmesure de certains, 350 tonnes pour celui
bris de Locmariaquer qui devait faire 20 m de haut, partie enterre comprise.

LES STATUES-MENHIRS
Une statue-menhir est une sculpture, fiche en terre, bord parallle et avec une partie suprieure
arrondie, dont la forme gnrale voque celle du dolmen. Mais la surface est sculpte en bas-relief
ou grave. Elles figurent des personnages fminins ou masculins, parfois au sexe indtermin,
portant des ornements ou des attributs nigmatiques. Le visage est inscrit dans logive suprieure de
la dalle, le corps est symbolis par saillants, se dtachant sur champlev, les bords ne sont pas
creuss. Les mains et les pieds sont styliss. Seuls les yeux et le nez sont tracs. On trouve les
statues-menhirs dans le sud de la France, dans les dpartements de lAveyron, du Tarn, de lHrault,
groupe dit du rouergat. Les statues-menhirs rodziennes sont les plus nombreuses, souvent sculptes,
elles donnent des indications prcises sur les costumes, lquipement et les armes.

LES ALIGNEMENTS MGALITHIQUES ET LES CROMLECHS


Les alignements de menhirs furent raliss la fin du Nolithique. On les retrouve dans les les
Britanniques, en Scandinavie. Ils peuvent former des cercles et sont appels cromlechs. En France,
le plus complexe reste celui de Carnac. Situ dans le dpartement du Morbihan, sur plus de 4 km, les
alignements de Carnac, sans doute construits vers 3000 avant J.-C., comprennent prs de quatre
mille pierres dresses. Les cercles de pierres mgalithiques de Stonehenge, dans le Wiltshire, en
Angleterre, sont galement orients. Ils appartiennent au IIe millnaire. Le monument de Stonehenge
est entour dun mur de pierres et dun foss, son diamtre est de 50 m. Trois cercles de pierres se
succdent. Dans chacun dentre eux les blocs sont relis les uns aux autres par de grandes plaques de
pierre. Le centre du dispositif est une pierre solitaire, entoure de blocs plus petits disposs en fer
cheval. Une voie daccs trs large conduit au monument. Le cromlech dAvebury, au sud de
lAngleterre, prsente encore des dimensions plus vastes. Le cercle extrieur se compose de blocs de
4 5 m de haut et son diamtre est de 400 m.

LE MGALITHISME EXPRIMENTAL
Des exprimentations de dplacement de blocs mgalithiques avaient t mises en pratique par des
Anglais, ds les annes 1960, mais des blocs ont t transports dj la fin du XIXe sicle pour les
reconstituer ailleurs. Une exprience a t tente, en 1979, Bougon, dans les Deux-Svres, par
Jean-Pierre Mohen, en charge du site fouiller. Une dalle de bton fourre de polystyrne,
reproduisant en masse le volume et la morphologie de la couverture de 32 tonnes de lun des
dolmens, a t tire en reproduisant les techniques possibles de lpoque du Nolithique. Tir
laide de cordes en lin sur un train de rondins, placs eux-mmes sur des rails de bois, par cent
soixante-dix tireurs, le bloc peut tre dplac de 40 m environ, aid de vingt pousseurs. Au moyen de
trois leviers, il fut lev de 1 m.

6. Les pieds dans leau : les cits lacustres


Les habitations en bord de lac, les villages des tourbires ont livr dans le sud de lAllemagne, la
Suisse, lItalie du Nord, lest de la France, une documentation trs importante sur ce type dhabitat,
rpandu du Nolithique lge du bronze. la suite dune scheresse prononce, le niveau du lac
de Zurich a baiss considrablement, laissant apparatre une partie de la plate-forme littorale. Des
pieux sont mis au jour, ainsi que des haches polies. Ainsi on a pu dmontrer que des maisons avaient
t construites sur pilotis au bord des lacs Yverdon (Canton de Vaud), Feldmelen (Canton de
Zurich), Clairvaux-les-Lacs (Jura), Fiav (Italie), Hornstaad (lac de Constance). Clairvaux et
Portalban (canton de Fribourg), il sagit de maisons construites mme le sol au bord des lacs. Le
village de Charavines, en Isre, dcouvert en 1921, a fait lobjet de vastes oprations de sauvetage
depuis 1972. Les premiers occupants y sont venus aux alentours de 2300 avant J.-C., puis le hameau a
t dlaiss, trente ans plus tard, le lac ayant repris ses droits. Il est reconstruit quarante ans aprs le
dpart des premiers occupants, puis de nouveau dlaiss. Charavines est devenu clbre galement
pour ses objets en bois et en fibres vgtales : poignards emmanchs, paniers dosier, arcs, cuillres
en if, peignes cheveux, pingles ont t dcouverts dans un tat de conservation parfaite.
Notes
1. Boucher de Perthes serait plutt lavocat de la Prhistoire, stant charg de faire admettre aprs une lutte mritoire des ides quil
navait pas forges lui-mme. Cest Casimir Picard que revient, en 1835, le mrite davoir mis en lumire la contemporanit des
haches tailles et de la faune disparue.
2. La mchoire de Moulin-Quignon, observe la lumire des comparaisons anatomiques avec les fossiles humains connus
aujourdhui, prsente de grands airs de modernit. Lintrt de cette supercherie fut lpoque davoir cr une commission de savants,
gologues, palontologues, archologues sous la direction dHenri Milne-Edwards, runis pour venir inspecter le site de MoulinQuignon. Les minutes du dbat ont t consignes dans les Mmoires de la socit danthrop olog ie de Paris (1863).
3. Andr Leroi-Gourhan, Le Geste et la Parole, 1 : Technique et Langage, 2 : La Mmoire et les Rythmes, Paris, Albin Michel,
1964-1965.
4. Le terme quaternaire a t invent, en 1829, par le gologue Jules Desnoyers. Lre quaternaire se divise en deux : le
Plistocne de 2,7 Ma 780 000 ans (terme tabli, en 1839, par le gologue britannique Charles Lyell) et lHolocne vers
10 000 ans (terme cr par le Franais Paul Gerv ais, en 1867, pour dsigner les dpts rcents).

5. Dcouverte effectue par une quipe internationale dirige par Yves Coppens, Donald C. Johanson et Maurice Taieb.
6. Dcouverts au Kenya, ces vingt et un fossiles comprennent des mchoires suprieures et infrieures, des fragments de crnes et
une partie de tibia.
7. Retrouv au Tchad prs du fleuve Bahr el Ghazal, fleuve des gazelles , il est le premier Australopithque avoir t dcouvert
louest de la valle du Rift.
8. Appel aussi lHomme du millnaire, il fut dcouvert dans la formation de Lukerno, au Kenya. Daprs les ossements, il pouvait
mesurer 1,40 m, et peser 50 kg. Il tait bipde.
9. Son nom signifie homme face plate du Kenya .
10. Il prsente des caractres intermdiaires entre Homo habilis et Homo erectus, avec 700 cm3 de capacit crnienne pour le
plus grand, et 600 cm3 pour le plus petit.
11. Jusqu la dcouverte de la grotte du Vallonnet (Alpes-Maritimes), lAbbevillien reprsentait la plus ancienne industrie connue,
Chelles (Seine-et-Marne) et sur les terrasses de la Garonne.
12. Les bifaces acheulens sont le plus souvent taills sur les deux faces ; la taille au percuteur cylindrique sajoute aux procds
connus. Dabord assez pais, les bifaces deviennent plus minces, les artes plus rectilignes. Les formes sont plus symtriques et
comprennent des ovodes aplatis appels limandes . Lvolution de lAcheulen culmine dans des formes longues, lancoles, comme
les bifaces micoquiens, base large et pointe troite. La technique Levallois , prformage du nucleus pour dterminer les clats, se
fait plus prsente lAcheulen moyen. Au cours de lAcheulen, dautres industries comme le Clactonien, en Angleterre, sont
supposes avoir volu indpendamment.
13. Reprsente galement sur les sites du Caune de lArago, du Lazaret, de la Micoque, de Terra Amata, dOlduvai (Tanzanie).
14. Des empreintes de pieds retrouves dans le nord du Kenya rvlent quil y a un million dannes lHomo erectus marchait de la
mme faon que nous. Le gros orteil est semblable aux autres, diffrence notable avec les grands singes qui les ont spars afin
dassurer la prise des branches. La vote plantaire est prononce. LHomo erectus est le premier hominid prsenter les mmes
proportions corporelles que lHomo sap iens : bras plus courts, jambes plus longues.
15. LAfrique du Nord connat une forme sans doute drive des erectus africains (dcouverte Djebel Irhoud au Maroc). Le
Proche-Orient au contraire connat des formes trs volues ds 90 000 ans.
16. LAzilien, dat de 12 000-9000 av. J.-C. environ, a pour caractristique des galets peints ou gravs dans des endroits comme les
Pyrnes, lEspagne cantabrique, la Suisse. Au Maghreb, on parle du Caps ien et de lIbromaurus ien.
17. Appel anciennement Romanellien, il a t dfini par Max Escalon de Fonton partir de lindustrie de Valorgues. Il est
rparti sur le littoral du Languedoc oriental ; contemporain de lAzilien, il sen distingue par son absence de harpon.
18. Il succde au Valorg uien et se situe gographiquement dans les Bouches-du-Rhne et chronologiquement au VIIIe millnaire.
19. Son nom vient du site de Wadi en-Natouf en Cisjordanie, ses dates stalent entre 12 000 et 10 000.
20. Rvolution nolithique : expression utilise par Vere Gordon Childe (1892-1957), dans les annes 1920, pour dcrire les
rvolutions agricoles qui eurent lieu au Proche-Orient et qui se manifestrent par un passage radical de lconomie de prdation celle
de production.
21. Le site prdynastique de Nagada, en gypte, a livr des petites perles de cuivre.

CHAPITRE IV

Les civilisations de la mtallurgie (2500-25 av. J.-C.)

Les principales civilisations urbaines font leur apparition, le plus souvent proximit des grands
fleuves : sur le Nil pour lgypte, sur le Tigre et lEuphrate pour la Msopotamie, sur lIndus pour
lInde, et sur le Houang-Ho pour la Chine. Llment dcisif en est le desschement climatique
dimmenses rgions. Le regroupement autour des points deau devient dcisif, obligeant ainsi un
mode de vie diffrent, et la rsolution des problmes de survie dune faon collective. Diffrents
mtiers voient le jour, ainsi que lobligation de rpartir les tches par division du travail. La ville
devient donc un centre de productions, dchanges, de trafics. La socit se hirarchise, du prtre au
plus simple artisan, commerant, paysan. On rsout les problmes dinondation, dirrigation par la
construction de digues, de canaux. Bon nombre de techniques sont communes toutes ces
civilisations. Le travail des mtaux en devient une nouvelle ainsi que la naissance de lcriture.
Ce nest pas la dcouverte du mtal qui va bouleverser ces nouveaux cadres sociaux il est connu
depuis longtemps , mais lart de traiter les minerais, de les fondre, de crer des alliages. Plus tard,
vers 700 avant J.-C., lutilisation du fer constitue une nouvelle tape dterminante dans les arts de
vivre. Parfois lge du cuivre est rattach la protohistoire, priode de transition entre la fin de la
prhistoire et lhistoire, moment marqu conventionnellement par lapparition de lcriture et qui
comprend lge du bronze et du fer.

1. Lge du cuivre de 2500 1800 av. J.-C.


Le cuivre a dj fait son apparition en gypte, dans le prdynastique Nagada, au IVe millnaire,
dans la valle de lIndus, Harappa et Mohenjo-Daro, au IIIe millnaire, Chypre. En Serbie,
vers 4500 avant J.-C., le site de Rudna Glava est de toute premire importance, puisquy ont t
retrouvs les outils dune exploitation minire ainsi quune cramique appartenant la culture de
Vina. Au Portugal et en Espagne, apparaissent aussi les premiers tmoignages dune civilisation
urbaine, Los Millares, dans le Sud-Est.
Lartisanat du cuivre cohabite longtemps avec la production doutillage lithique. Les produits que
cette priode livre sont des perles, des pingles, au mieux des poignards soie (crants) et alnes (un
peu carrs), des haches imitant celles de pierre polie. Le cuivre tait export sous forme de lingots
bruts ou de torques enroulement, de barres. Les tudes spectrographiques montrent la varit des
premiers cuivres, ceux en provenance de lIrlande comportent de fortes traces dantimoine, dargent,
darsenic, ceux de la pninsule Ibrique sont allis avec de larsenic, les haches de combat en
provenance de Hongrie ne comportent pas dimpurets dcelables.

2. Lge du bronze de 1800 700 av. J.-C.


Le bronze ancien
I de 1800 1700 av. J.-C.
II de 1700 1600 av. J.-C.
III de 1600 1500 av. J.-C.
Le bronze moyen
I de 1500 1400 av. J.-C.
II de 1400 1300 av. J.-C.
III de 1300 1100 av. J.-C.
Le bronze final
I de 1100 1000 av. J.-C.
II de 1000 850 av. J.-C.
III de 850 700 av. J.-C.
lge du bronze (1800-700 av. J.-C.), la Crte devient un centre important de rayonnement
ainsi que larchipel gen pour lEurope occidentale, ayant assimil les progrs raliss dans ce
domaine au Proche-Orient. Armes, bijoux, ustensiles prennent des formes nouvelles. Les pes, les
boucliers, les casques, les agrafes, les anneaux, les bijoux de toute sorte sont les grands tmoins de
cette priode. Le procd technique qui permet la production de tous ces objets est celui de la fonte
moule, les moules sont faits de bois ou dargile. Lornementation est ralise en partie lors de la
fonte, mais la gravure en creux, le poinonnage, le bosselage peuvent tre excuts postrieurement.
Le travail de lor est encore trs prsent, pendant cette priode, dans la rgion de la mer ge,
employ en fil, granul, en plaque. La cramique est faite la main, le tour de potier ntant connu
quen Crte. Lintroduction du bronze a des consquences multiples sur les modifications sociales en
Europe. En plus des villages, existent en Europe du Sud des tablissements de dimension urbaine,
fortifis, aux grandes maisons1, dans le Nord ces fortifications sont en bois. Les tumuli, tombes
surmontes dun dme de terre, souvent gigantesques, remarquables par la richesse du mobilier,
montrent que la socit sest hirarchise. Forgerons et bijoutiers sont apparus, dtenteurs des
techniques de prparation, ainsi que les commerants. Les mtaux prcieux sont exports dans les
pays qui en sont dpourvus le cuivre, le zinc et lor ne se trouvant que dans certains gisements. Des
voies commerciales conduisent du Danube la Saale, au Main et lElbe et lOder, la Baltique.
Linhumation, majoritaire au dbut de la priode, laisse la place lincinration pendant le bronze
moyen, les cendres sont places dans des urnes. Pour la religion, le culte du soleil tient une place
importante, notamment en Europe du Nord, comme latteste le char solaire de Trundholm,
dcouvert, en 1902, au Danemark.

3. Lge du fer (VIIIe sicle-25 av. J.-C.)

Le VIIIe sicle avant J.-C. fut une priode de grands mouvements de population. lge du bronze,
deux peuples de cavaliers indo-europens sortent des steppes orientales et progressent vers lOuest
et le Sud. Les Cimmriens, qui viennent de Crime, franchissent, vers 750, le Caucase et menacent
lAsie Mineure et lAssyrie. Les Scythes du Turkestan, qui chasseront les prcdents, finiront par
pntrer dans les Balkans, et parviendront sur le cours moyen du Danube dans les plaines de
Pannonie ainsi que dans le sud des Carpates. Cette progression vers le sud mne Scythes et
Cimmriens en Allemagne de lEst (Bavire) et, avec les Thraces, en Italie du Nord. Les premiers
sont les intermdiaires du Proche-Orient, les seconds influencent les civilisations de Hallstatt, le
premier ge du fer, et de La Tne, le deuxime ge du fer.
Les priodes de lge du fer
Hallstatt ancien (725-625 av. J.-C) : mise en place des Thraco-cimmriens en Europe centrale. Constitution dune aristocratie
de cavaliers qui sera caractristique des fondements de la socit gauloise.
Halls tatt moyen (625-540 av. J.-C.) : prsence dpes de fer antennes, de rasoirs semi-circulaires, de bouteilles, de bracelets
boules qui serviront de fossiles directeurs .
Hallstatt final (540-450 av. J.-C.) : civilisation de Vix et des Joganes, est et nord de la France. Plus grandes diffusions des
productions mditerranennes par laxe Rhne-Sane. Spultures en Bourgogne (Chars), en Alsace et dans le Jura.

LE PREMIER GE DU FER
Le premier ge du fer, dit de Hallstatt, commence en Europe centrale, en France, en Italie et
dans la pninsule Ibrique aux alentours de 750 avant J.-C. La Grande-Bretagne, la Scandinavie ne le
dcouvriront quau Ve sicle avant J.-C., en mme temps que lInde et la Chine. Lgypte importe au
IIe sicle avant J.-C. le fer du Soudan pour le diffuser en Afrique centrale et orientale. Il faut noter
que ds 1500-1000 avant J.-C. le fer est connu entre lAnatolie et lIran, pour passer, par la suite, au
XIe sicle avant J.-C., des Philistins aux Phniciens, et tre adopt par les Grecs au IXe sicle avant
notre re. Plus difficile travailler que le cuivre, le fer doit sa diffusion grce sa large utilisation
dans la vie quotidienne (socles de charrue, clous, outils) et aussi au fait que cette technique permet de
forger des armes dune incomparable et redoutable efficacit. Le travail du fer atteint le Danube vers
l e IXe sicle avant J.-C., puis la Gaule au Ve sicle avant J.-C. Le site de Hallstatt, prs de
Salzbourg, fouill en 1876 par Johann Georg Ramsauer, rvle un cimetire du Ier millnaire
contenant des objets en bronze et en fer. De grandes pes ainsi que des urnes y ont t dcouvertes.
Vers le VIe sicle avant J.-C., la socit sest hirarchise autour des places fortes. Des dignitaires
y sont enterrs sous des tumuli. Les plus clbres livrent des chars, des pes, des lments de
harnachement, des bijoux, notamment Vix (Cte-dOr) et dans la haute valle de la Sane. Vers 600
avant J.-C., la fondation de Marseille contribue renforcer le dveloppement de la culture
hellne, illustre par une abondante cramique.

LE DEUXIME GE DU FER, OU GE DE LA TNE

La Tne I : de 500 300 av. J.-C.


La Tne II : de 300 100 av. J.-C.
La Tne III : de 100 jusquau dbut de lre chrtienne
Il est nomm ainsi daprs le site dcouvert en 1857 dans le canton de Neuchtel en Suisse.
Plusieurs systmes de datation ont t proposs par les Franais Joseph Dchelette (1862-1914) et
Paul-Marie Duval (1912-1997), par lAllemand Paul Reinecke (1872-1958). La plupart de ces
chronologies sont fondes sur les dcouvertes archologiques et mettent en vidence, ds le Ve sicle
avant J.-C., linstallation dune culture nouvelle dans la zone continentale, dsormais assimile la
culture gauloise, celle des Celtes. La monnaie fait son apparition vers le IIIe sicle avant J.-C. dans
le Midi et le Centre de la France. Au IIe sicle avant J.-C., la Gaule mditerranenne est sous
domination romaine. Les guerres de Jules Csar et leurs suites imposent sous Auguste lempreinte
dune civilisation romaine provinciale. Ce que nous savons des Celtes provient non seulement de
larchologie mais aussi dauteurs grecs comme Polybe (v. 202-v. 126 av. J.-C.) et Strabon (v. 63
av. J.-C.-v. 25 apr. J.-C.), et latins : surtout Csar (100-44 av. J.-C.) mais aussi Pline lAncien
(23-79) qui nous les prsentent comme des peuples barbares, dissmins, vivant au nord de
lEurope. Hcate de Milet (v. 550-v. 480 av. J.-C.) et Hrodote les appelaient Kelta. Leur nom
varie dans la littrature, ce sont tantt les Celtes, tantt les Gaulois (Galli en latin), tantt les
Galates. Larchologie a permis de mieux prciser leur zone dinfluence. Leur zone de diffusion
comprend lEurope centrale jusquen Silsie et en Hongrie, le nord des Balkans, lItalie
septentrionale, la France mridionale, la pninsule Ibrique, la Grande-Bretagne et lIrlande partir
de 300 avant J.-C. Seule cette dernire maintiendra encore pendant cinq sicles sa culture
intellectuelle et religieuse, jusqu sa conversion au christianisme.

4. Des peuples venus dailleurs : Scythes et nomades des steppes


Le nomadisme ne doit pas tre envisag comme une forme dinadaptation aux civilisations de
quelques tribus restes en marge de lhistoire, mais bien comme une spcialisation conomique
particulire, qui a su parfaitement exploiter un biotope tout aussi particulier. Ds lge du bronze et
pendant lge du fer, les steppes mridionales, Sibrie, Asie centrale et les zones limitrophes voient
se dvelopper la gense des premires puissances nomades avec les cultures des Cimmriens, des
Scythes, et des Sarmates en Asie centrale. Ces derniers sont connus pour avoir cr un style
particulier, partir dinfluences indiennes et persanes et galement des motifs scythes et grecs. Cest
surtout le style animalier scythe qui les imprgne. Lart sarmate se caractrise par des ouvrages
faits dune feuille dor estampe et dcore avec des incrustations dmaux, de pierres semiprcieuses et de perles de verre. Ml des motifs hellnistiques, lre chrtienne, lart sarmate
devient le style de la dernire priode pontique. Puis, adopt par les Goths, lorsque vers 200 apr. J.C., ils pntrent en Russie, ce style se rpand dans tout le monde germanique. Laccroissement de
llevage entrane la transhumance et le semi-nomadisme, puis le nomadisme complet autour du
premier millnaire. Deux peuples de cavaliers vont sortir des steppes orientales et progresser vers le
Sud : les Cimmriens et les Scythes. lge du bronze, en Asie centrale, sest dveloppe la culture

dAndronovo succdant celle dAfanasievo. Son aire est plus vaste et couvre un territoire limit
par lOural et le bassin de Minoussinsk. La mtallurgie y est trs rduite, llevage dovins et de
bovins prsent. Dans les steppes mridionales simpose la culture des tombes charpentes (1600800 av. J.-C.), caractrise par des haches douille, des poignards filiformes et une activit
agricole. Ce sera celle des Cimmriens, mentionns par les textes assyriens du VIIIe sicle av. J.-C.
Ils anantissent le royaume dOurartou, aprs avoir franchi le Caucase et tre devenus une menace
pour lAsie Mineure et lAssyrie. Ils sont repousss vers lOuest, en Asie Mineure. Au VIIIe sicle
av. J.-C., les Scythes les remplacent, sallient aux Assyriens et aux Mdes avant de revenir, aprs
trois dcennies de terreur dans les steppes europennes, et dimposer leur puissance en Ukraine. Ils
seront vaincus par le roi mde Cyaxare (625-585 av. J.-C.), en 628 av. J.-C., puis lors des
campagnes de Cyrus II (v. 559-v. 530 av. J.-C.) et de Darius (514-512 av. J.-C.), qui franchit
lHellespont puis le Danube. Les Perses les qualifient de aka , cerf, animal qui apparat de
nombreuses fois dans la dcoration de leurs objets. En fait la culture scythe regroupe quatre tribus
distinctes.

La culture des Scythes proprement parler, celle des nomades et agriculteurs, du Bas
Dniepr, du Bug infrieur, de la mer dAzov. Ils sont rattacher aux Iraniens du Nord, avec les
ncropoles de Crime.
Les cultures de ceux de Moldavie et dUkraine, rattacher aux tribus lituaniennes, au
groupe slave.
La culture des sindo-motique du Kuban (sud de la Russie).
La culture des tribus sarmates du bassin de la Volga et des steppes de lOural.
Les points communs de ces groupes sont lart animalier en rapport avec celui, oriental, de lAsie
centrale, les armes. Hrodote dfinit les Scythes comme des porte-maisons et des archers
cheval , allusion leur nomadisme et aux guerriers quils taient. Ces cavaliers ont un armement
lger, arc en corne double courbure avec tendon et flches pointes triangulaires, mais ils manient
aussi lpe, le javelot, la lance. Cest sur la stratgie et la technique guerrire que leur supriorit
repose, ainsi que sur le rempart mobile form de chariots. La dcouverte darmes dans des tombes
fminines suggre quelles avaient pu prendre part au combat, mais ce sera l plutt le fait des
Sarmates que des Scythes. Le grand historien fait aussi allusion des Scythes royaux : Au-del
du Gerrhos se trouvent les rgions dites royales et les Scythes les plus vaillants et les plus
nombreux qui regardent les autres Scythes comme leurs esclaves (Enqute, IV, 20), une tribu
dominante dautres ethnies reposant sur un systme social trs hirarchis. Vers le milieu du
VIe sicle, dimportantes relations commerciales se forment, les colons grecs ont fond plusieurs
comptoirs dont celui dOlbia, et les produits locaux, bl notamment, y sont changs ainsi que le
miel, les poissons sals, tandis que les Grecs donnaient lhuile et de multiples produits de lart et de
lindustrie.

March florissant car la Scythie, grenier de la Grce, devint le lieu stratgique affaiblir pour
Darius afin de dominer la Grce. Les Scythes se sdentarisent vers le IVe sicle av. J.-C. et fondent
au cours des deux sicles suivants villes et comptoirs. Les Scythes royaux se maintinrent encore
longtemps avant que les hordes hunniques ne finissent par les dissoudre. La ville de Nopolis, sur la
cte ouest de la Crime, est la capitale o rside le roi Skiluros, ville peuple de Scythes, dAlains,
de Sarmates sur une superficie de 16 hectares. Un mausole construit au IIe sicle av. J.-C. comporte
70 tombeaux de chefs.
De leurs pratiques funraires, nous sont parvenus les tumulus faits de pierres et de terre, ceux
des Kourganes qui croissent au nord de la mer Noire ds le VIe sicle av. J.-C. lintrieur, les plus
riches nous ont livr lor des Scythes , qui porte son apoge lart animalier des steppes. Les
uvres se distinguent des autres productions voisines dAsie centrale, celles des Sarmates,
Paziricks, Tagars, en combinant avec les leurs les thmes hellnisants, en conjuguant leurs traditions
artistiques avec celles de lIran. Loriginalit de la rencontre avec la Grce se mesure dans
lorfvrerie du tumulus de Babyna (350-300 av. J.-C.) o les travaux dHercule ont t illustrs sur
douze appliques. Que savons-nous de leur religion ? Leur grande desse est Tabiti (lHestia
grecque), seule divinit dont on retrouve des reprsentations dans lart. Ils adorent galement Papeus
(Jupiter), dieu du ciel, Apia, desse de la terre, Octosyrus, dieu du soleil, et Artimpaasa, desse de
la lune. Les devins pratiquaient la divination partir de faisceaux de baguettes. Il nexiste ni temple
ni autel.
Le site de Pazyryk et le kourgane de Koul-Oba (Russie)
Plusieurs dcouvertes archologiques exceptionnelles ont permis de connatre ltonnante
richesse et la varit de lart des peuples des steppes. Le site archologique de Pazyryk, en Sibrie
mridionale, regroupe 40 tumuli de tailles varies, soit 1 929 tombes dates dentre le Ve et le
IIIe sicle av. J.-C. Parmi ces tumuli, cinq plus importants ont t attribus cinq souverains
successifs. Le plus grand mesure plus de 50 m de diamtre. Le corps des dfunts est momifi, ils ont
t retrouvs dans des cercueils creuss dans des troncs de mlze. Fait curieux, les corps de deux
hommes comportent de nombreux tatouages complexes dont certains voquent des animaux fabuleux.
Les conditions climatiques ont permis de faire des dcouvertes extraordinaires, vtements, tapis,
objets de cuir, char en bois, talons (alezans) dont deux recouverts de masques de cuir dcors de
scnes animalires. Les restes de tissus, dont lun couvre 30 m2, figurent parmi les plus anciens
connus ce jour. Une grande partie de ces objets est aujourdhui expose au muse de lErmitage en
Russie.
Les Scythes taient-ils vraiment nomades ?
Deux corps dcouverts sous le tumulus de Berel, sur le plateau de lAlta, au Kazakhstan, ont
permis de confirmer les textes grecs. Bien prservs, 1 300 m daltitude, ils ont fait lobjet de
prlvements au niveau de lappareil digestif qui ont rvl la prsence dufs dankylostomes, de

petits vers, prsents 1 200 km du lieu dinhumation, prs de la mer dAral, la Caspienne, lIran. Les
objets dinfluence iranienne mis au jour dans la tombe invalident le fait que ces personnes puissent
tre des locaux. Le texte dHrodote selon lequel les Scythes taient de grands nomades, pouvant
parcourir dimmenses distances, trouve bien l sa confirmation, dans les rsultats apports par
lquipe danthropobiologie de Toulouse en 1999.

5. Les Celtes : les grandes invasions


Ds le dbut du Ve sicle av. J.-C., lorganisation en petites principauts dans le domaine nordalpin disparat, mais les changes commerciaux de ces socits hallstattiennes avec les cultures
trusques et grecques dItalie se maintiennent. Des inscriptions en caractres emprunts lalphabet
trusque prouvent quil sagit bien de groupes celtiques et quils sont les premiers utiliser
lcriture. Cest durant cette priode dexpansion (v. 500-v. 300 av. J.-C.) que dautres groupes
apparaissent, sans doute installs plus anciennement, dans la pninsule Ibrique o ils prennent le
nom de Celtibres. Brennos, au nom latinis en Brennus, assige en 389 av. J.-C. la ville de
Clusium et marche sur Rome en 388 pour infliger une terrible dfaite aux troupes romaines sur les
rives de lAllia, un affluent du Tibre. Selon la lgende, les oies du Capitole auraient donn lalerte
lors dune tentative dassaut, sauvant la ville de linvasion. En effet, Brennus ngocie avec les
Romains ; afin quil consente retirer ses troupes, une ranon importante est verse sous forme
dobjets dor pess pour former le montant convenu. Accus par les Romains de tricher sur le poids
de la balance, la lgende veut quil ait jet son pe sur les poids en hurlant une phrase devenue
clbre : Vae Victis , Malheur aux vaincus ! Les Celtes envahissent la Thrace et la Macdoine.
Ptolme Keraunos, roi de Macdoine en 281-279 av. J.-C., trouve la mort en les affrontant. Ils
dsolent sous la conduite de leur chef, Brennus, la Macdoine et la Thessalie, pntrent jusquen
Grce centrale et approchent Delphes en 279 av. J.-C., mais sont repousss. Les peuplades du centre
de la Grce : les toliens, les Phocens, les Botiens sallient contre eux et dfendent les
Thermopyles. Les Celtes franchissent lHellespont et le Bosphore en Asie Mineure sous la direction
de leur chef Lutrios. Ils sy tablissent vers 278 av. J.-C., aprs avoir aid le roi Nicomde Ier
(rgne : v. 278-v. 250 av. J.-C.) de Bithynie, dont ils reoivent en rcompense la province de
Galatie, do leur nom local de Galates. Ils sont confins en Galatie, sur les hauts plateaux de
lactuelle Turquie, par le roi sleucide Antiochos Ier (rgne : 280-261 av. J.-C.), de Syrie, qui les
bat en 275 av. J.-C. La conqute du P, vers 200 av. J.-C., permet dassujettir Rome les tribus
celtiques cisalpines. Celles-ci sont alors regroupes dans une province unique appele Gallia
togata ou Gaule en toge . Lan 118 av. J.-C. inaugure la nouvelle domination des rivages
mditerranens par les Romains. La rgion annexe sappelle alors Provincia. Elle devient plus tard
la Narbonnaise. On la qualifie de Gallia braccata, Gaule en braies, le pantalon gaulois , pour
lopposer la togata et la comata, la Gaule chevelue , qui dsignent le reste de la France et la
Belgique. En 27 av. J.-C., Auguste (63 av. J.-C.-14 apr. J.-C.) distingue dsormais trois Gaules :
Belgique, Lyonnaise, Aquitaine. Ces diffrentes Gaules changent encore dappellation au milieu du
Ier sicle de notre re et tendent tre davantage morceles. Du IIe au Ier sicle, les Celtes sont
presss sur le continent lEst par les Germains et au Sud par les Romains. La pression

dmographique des Germains et leurs invasions en bandes armes contraignent les Celtes se
replier vers lOuest, comme les Helvtes sous le roi Orgtorix qui tentent de sinstaller en Gaule et
sont repousss par les Romains. La guerre des Gaules marque la fin de lindpendance celtique en
Gaule. Aprs la dfaite dAlsia (52 av. J.-C.), la Gaule est compltement occupe. En langue celte,
Vercingtorix (v. 72-46 av. J.-C.) signifie grand roi des braves . Il est considr comme le
premier chef avoir russi fdrer le peuple gaulois contre loppresseur romain. Fils de Celtill,
prince des Arvernes, sa vie nous est connue surtout par les Commentaires sur la Guerre des Gaules
o u Guerre des Gaules de Jules Csar. Il obtient des victoires grce une politique de la terre
brle contre Csar, mais cest celle de Gergovie en 52 av. J.-C. qui lui donne son statut de chef des
Arvernes. Pourtant Vercingtorix doit se rendre Csar Alsia, en aot 52, face un sige
impitoyable de ses ennemis. Csar le ramne Rome pour le faire participer comme captif son
triomphe, puis le fait jeter dans un cachot, o il finit par tre trangl en 46 av. J.-C. Aprs la dfaite
dAlsia (52 av. J.-C.), la Gaule est compltement occupe. La Bretagne (lAngleterre actuelle) est
envahie en 43 av. J.-C. la suite dune politique agressive mene par les fils du roi Cunobelinus
contre Rome. La conqute sachve avec Agricola (40-93) entre 78 et 83 de notre re. Elle fixe la
frontire sur la ligne des Highlands, mais celle-ci savre impossible dfendre. Les Celtes
dIrlande ne connatront pas les invasions romaines. La civilisation celte survit en Helvtie, o elle
se fond peu peu avec les apports germaniques, dans le nord de lcosse, en Irlande, o elle se
christianise entre le Ve et le VIe sicle. LIrlande est divise en quatre royaumes : lUlster, le
Leinster, le Munster, le Connacht. Au Ve sicle, le Grand roi de Tara, capitale de lactuel comt
de Meath, tend son autorit lle entire. Saint Patrick (v. 385-461) vanglise lIrlande,
phnomne qui met fin la civilisation celtique. A u VIIIe sicle, lIrlande doit faire face aux
invasions vikings.

LEXPANSION CELTIQUE. LES CELTES ET LA GAULE


Au Ve sicle av. J.-C., les Celtes se sont installs au nord et au centre de la Gaule, dlaissant
davantage les rgions ctires et le sud. La cte mditerranenne jusquau premier sicle demeure
une rgion sans occupation gauloise. Le lieu typique dinstallation gauloise est la valle dun fleuve,
o des petits groupes tribaux entretiennent des alliances et crent des entits politiques et sociales
plus larges. Leur avance territoriale, ds le IIIe sicle av. J.-C., se fait par conqute, mais aussi par
les mariages, la signature de traits. Les duens occupent les valles de la Sane et de la Loire, les
Squanes celles du Doubs et une partie de la Sane, les Parisii, celle de la Seine, les Lmovices,
les terres longeant la Garonne. La Gaule est en fait une juxtaposition de petites units politiques, ce
qui permit aux Romains de simplanter plus facilement. Lors de la priode de La Tne, la Gaule
compte environ seize rgions tribales. Vers le IVe sicle av. J.-C., les Ligures des Alpes font
alliance avec les tribus gauloises voisines formant ainsi une vaste confdration celto-ligure, ce qui
oblige les Romains protger les frontires nord de lItalie et la Provence afin de sauvegarder
Massalia (Marseille). De nombreux comptoirs seront fonds par les Massiliotes : Antipolis
(Antibes), Nikaa (Nice), Monokois (Monaco), Olbia (Hyres). La cit grecque de Phoce
essaime des colonies dans la partie occidentale du bassin mditerranen, entre le VIIe et le VIe sicle

av. J.-C. Les cits en contact avec le monde celte sont Emporion, Ampurias en Catalogne et
Massalia, Marseille. La cte mditerranenne est annexe par les Romains, devient province
romaine vers 125 av. J.-C., servant de tremplin la conqute du reste de la Gaule. Au Nord, les
Belges sinstallent entre le IVe et le IIIe sicle av. J.-C., pousss la fuite par le danger venu des
tribus germaniques. De nombreux historiens romains mentionnent ces tribus gauloises en leur
donnant le nom de nationes ou de civitates. Elles taient divises en pagus, pays , une unit
territoriale subdivision de la cit. Les duens sont diviss en six pagi, dont le plus important est
celui de leur capitale Bibracte sur le mont Beuvray. Des gouverneurs tribaux les dirigent aprs avoir
prt allgeance au chef. Grce Csar, nous avons une indication sur la nature des rgimes
politiques des grandes royauts au Ier sicle av. J.-C., notamment chez les Arvernes, ainsi que des
rgimes oligarchiques dans lesquels le magistrat suprme peut tre dsign par lection pendant un
an, comme chez les duens. Les grands groupes tablissent leur capitale dans le pagus de la rgion.
Certaines auront le destin de grandes villes, Paris, capitale des Parisii, ou Titelberg, au
Luxembourg actuel, capitale des Trvires, Chartres, celle des Carnutes. Elles sont aussi le lieu de
rsidence des rois : Ambigatos, roi lgendaire des Bituriges, aurait lu pour ce faire Avaricon
(Bourges). En 59 av. J.-C., les duens, les Squanes, les Arvernes entrent en conflit pour conqurir
la suprmatie sur la Gaule et Csar tire profit de cette situation.

LARCHOLOGIE CELTIQUE
Rien de monumental dans ce que nous a laiss dcouvrir larchologie, des restes de remparts, de
sanctuaires en bois. Certaines villes, pourtant, sont lorigine un simple oppidum celtique comme
Budapest en Hongrie ou Brenodunum (Berne) en Suisse. Les oppida latniens se dveloppent au
cours du second sicle sous forme dagglomrations entoures de fortifications sur plusieurs
dizaines dhectares. Certains sont en plaine comme celui de Manching en Bavire, ou sur des reliefs
plus accidents, Bibracte en Bourgogne, celui dEnsrune, entre Bziers et Narbonne, domine une
colline de 118 m. Leur organisation interne nest pas toujours bien connue. Les fouilles menes sur
celui dEntremont, difi en 173 av. J.-C., proximit dAix-en-Provence, rvle ce que pouvait
tre ce site fortifi, capitale du peuple salyen en lutte contre Massalia. Il sest constitu en deux
temps, lors du second la ville atteint trois hectares et demi, vers 150 av. J.-C. Le deuxime rempart2
est impressionnant par sa taille, son mur de 3,25 m de large haut de 5 6 m. Tous les 18 mtres,
slve une tour large de 9,15 m, haute de 8 9 m. Les maisons sont plus grandes que les premires
construites, larges de 4 5 m. Le plan des habitats est en damier limage de celui des villes
grecques. Les ateliers dartisans, boulangers, bijoutiers, ou pressoirs nont t retrouvs que dans la
vieille ville. L oppidum verra sa fin avec celle des Salyens, lorsque Rome envoie le consul Galus
Sextius Galvinus prendre la ville.
Quelques oppida
Argenton-sur-Creuse (Argentomagus), dans lIndre. De type peron barr, son rempart,
o u murus gallicus, dlimite une surface de 27 hectares. Les dcouvertes archologiques de

3 000 amphores, de 2 000 monnaies attestent de son rle commercial et artisanal. Il appartient
aux Biturigues Cubi, peuple connu pour avoir demand Vercingtorix de les pargner. Son
nom proviendrait dArganton dont ltymologie signifierait argent .
Lautre oppidum des Bituriges tait celui de Bourges , assig par Csar en 52 av. J.C., Avaricum.
Bibracte, sur le mont Beuvray, est celui des duens. La bataille qui eut lieu proximit
en 58 av. J.-C. entre les Romains et les Helvtes serait lorigine de la guerre des Gaules. Cest
l aussi que Vercingtorix se fit nommer chef des Gaulois.
Alsia, Alice-Sainte-Reine, en Cte dOr, est rest clbre dans lhistoire car en 52
av. J.-C., Csar et son arme en mnent le sige contre Vercingtorix, fameux passage de la
Guerre des Gaules (VII, 68-69). Napolon III localise le site sur le mont Auxois, 70 km de
Dijon.

LA RELIGION DES CELTES


Pour tudier la religion des Celtes, les vestiges archologiques, les sources contemporaines
grecques ou non, lpigraphie, liconographie fournissent une indication de premier choix. Les
sanctuaires lintrieur des villages celtiques sont souvent monumentaux et renseignent sur les
pratiques religieuses. Celui de Gournay-sur-Aronde, quelques kilomtres de Compigne, prs
dun lieu marcageux, est choisi par les Bellovaques, puissante et nombreuse population du nord de
la Gaule. proximit a t retrouve une enceinte fortifie de 3 hectares, abandonne au IIIe sicle
av. J.-C. Lensemble des travaux du sanctuaire relve aussi du IIIe sicle av. J.-C. Il stend sur une
surface de 1 500 m2, sous la forme dun rectangle, entour dun foss de 2,50 m de long et de 2 m de
profondeur, ceint dune palissade de bois. Au centre, une grande fosse de 3 m sur 4 m, de 2 m de
profondeur, ainsi que neuf autres plus petites avaient t creuses. Un espace de 1,50 m permettait la
dambulation autour de la fosse principale. Dans la grande fosse se trouvent les restes de carcasses
de bufs, environ 45, dune centaine dagneaux, dune quarantaine de porcelets. Dans le courant du
IIe sicle av. J.-C., le sanctuaire fait lobjet de ramnagements : reconstruction de la palissade et du
porche dentre, un de ses lments essentiels qui se prsente comme une porte doppidum o taient
fixs les crnes des ennemis et des os humains. Les armes mises au jour portent des traces de
combat, sans doute des prises de guerre. Dautres sanctuaires prsentent llvation de trophes avec
les dpouilles de vaincus, Ribemont-sur-Ancre , prs dAmiens, ou celui de Roquepertuse,
dans les Bouches-du-Rhne, construit dans la ville haute avec son btiment aux crnes qui pourrait
donner raison la littrature grco-latine selon laquelle les cavaliers celtes dcapitaient leurs
ennemis pour accrocher leurs ttes leurs chevaux. Celui de Ribemont-sur-Ancre est sans doute lun
des plus vastes sanctuaires de Gaule avec ses 800 m de long et son plan complexe. Les fouilles
archologiques, menes depuis 1982, ont rvl un trophe guerrier, rig lendroit o fut mene
une importante bataille entre une arme belge et une arme armoricaine ayant fait probablement un
millier de morts. La bataille se serait droule vers 260 av. J.-C. et termine par la victoire des

Belges. Le trophe, monument cubique de 1,60 m de ct, tait tourn vers lOuest et spar par un
foss. Lenclos de forme polygonale tait entour dun mur de 6 m de haut. Des milliers dos
humains mlangs deux cents pices darmement, pes, boucliers y ont t retrouvs, en gnral
des hommes gs dentre 15 et 40 ans ayant reu des blessures mortelles. Leurs dpouilles
dcapites avaient t installes dans trois btiments en bois, suspendues des portiques, les unes
contre les autres. Dans lenclos polygonal, une dcouverte encore plus tonnante : un empilement de
membres humains et dos de chevaux, environ deux mille, est agenc en une sorte dautel ciment par
du torchis et de la terre. Les os humains avaient t broys et brls. Les sacrifices offerts sont, dans
les sanctuaires et les temples, de toute sorte : reprsentation de la divinit en offrandes, mais aussi
parties danimaux. Les sources latines font allusion dhorribles sacrifices humains et cette vision
des Celtes barbares et sanguinaires continue de subsister au cours du temps. Lucain (39-65) voque
ainsi ceux qui apaisent par un sang affreux le cruel Teutates et lhorrible Esus . Un commentateur
de ce pote prcise mme la nature des sacrifices humains, ceux destins Taranis sont immols par
le feu, pour Teutates, noys dans une cuve, consacrs Esus, suspendus un arbre et corchs. Les
fouilles archologiques permettent de relativiser considrablement ce point de vue, les sacrifices
constitus doffrandes dobjets, armes, torques tant les plus attests, mme si pour certains
sanctuaires et oppida, les fouilles rvlent des squelettes entiers danimaux ou dtres humains.
Le chaudron de Gundestrup, Ier sicle av. J.-C., trouv en 1880 dans une tourbire du Jutland au
Danemark, se rattache par son rpertoire figuratif lessentiel des thmes celtiques de la
mythologie. Des 15 plaques qui le composaient, seules 13 nous sont parvenues. La pice pse plus de
90 kilos pour un diamtre de 68 cm sur 40 cm de haut. Il fait partie dune srie de grands rcipients
liturgiques retrouvs en Scandinavie, chaudron de Br, de Rynkeby, probablement destins des
libations rituelles en lhonneur de divinits. Celui de Gundestrup, partir des reprsentations
darmement, trompettes embouchures en gueule de dragon, grands boucliers oblongs, casque de La
Tne III, a t rattach au milieu du Ier sicle av. J.-C. Sur les monuments ou objets, les divinits sont
souvent accompagnes danimaux dont les traits distinctifs sont reconnaissables. Leur choix est
symbolique, par exemple dune fonction sociale. Allant de linfiniment petit, labeille qui voque
limmortalit de lme, jusquau plus gros, le taureau, animal reprsent en sacrifice sur le chaudron
de Gundestrup, symbole de la reine, le cheval tant rserv au roi.
Les principaux animaux
Le cerf a un culte dont limportance svalue au nombre de ses mentions et reprsentations. Le
dieu Cernunnos, le dieu cornu, figure aussi sur le fameux chaudron de Gundestrup entour dautres
animaux. Il est difficile de dire quel en est le symbolisme exact, mais la littrature irlandaise nous
montre que le cerf joue un rle important. Dans le Cycle de Finn, hros de Leinster, son fils
sappelle Oisin ( faon ). Faute de preuves certaines, on reste dans le domaine des conjectures
quant au sens donner au cerf. Parfois nanmoins, il saffirme comme une divinit solaire, ou le
messager entre dieux et hommes.
Le sanglier a t suffisamment important chez les Celtes pour servir dlment aux

dcorations du mobilier funraire. Il figure souvent sur des enseignes militaires servant louer la
combativit de lanimal. Nombre de reprsentations les montrent avec les brosses dorsales
hrisses. Il voque aussi les druides, la classe sacerdotale, de par sa sagesse.
Le cheval est un symbole trs frquent, surtout sur les monnaies celtes et gauloises. Le culte de
la desse Epona, protectrice des chevaux et cavaliers, nous prouve quil tait ador. Les chevaux de
mort hantent les lgendes celtiques, autant que ceux de guerre, si lon se remmore le petit cheval de
bronze trouv Neuvy-en-Sullias qui porte une inscription au dieu Rudiobus, le rouge , assimil
Mars dont le cheval est la monture. La valorisation ngative du symbole chtonien en a fait une
manifestation analogue notre faucheuse.
Lours, dont le nom celte est art, soppose souvent au sanglier. Il est peut-tre le symbole de la
classe guerrire, comme en atteste le patronyme Arthur, de arth, lours, en britton.
Les principaux dieux
Leurs dieux sont mentionns par Csar dans un court passage de sa Guerre des Gaules (VI, 17),
mais aussi par Lucain dans la Pharsale. Bien intgrs, les Celtes continuent dadorer leurs dieux
jusqu ladoption du christianisme par Rome. Leur religion commence ds lors dcliner, sauf dans
certaines rgions, comme en Irlande o lon continue de la maintenir oralement. En effet, ds le
Ve sicle, les moines recopient ces lgendes. En dehors du pays de Galles, ces rcits ne sont pas
consigns par crit. Les sources continentales, pigraphiques et gallo-romaines sont spares
chronologiquement des sources insulaires par une bonne dizaine de sicles. Les secondes ont tent
une insertion dhistoire nationale et de les concilier avec les crits bibliques, par exemple dans le
cycle de la qute arthurienne du Graal. Cette littrature, consigne par les clercs du Moyen ge
partir des traditions orales, stend du VIIIe sicle au XVe sicle. La mythologie des Celtes dIrlande
nous est connue par le cycle mythologique de la bataille de Mag tured dont le texte principal est le
Cath Maighe Tuireadh, le cycle historique compos dannales lgendaires, le Lebor Gabla, le
Cycle Fenian (ou Cycle de Finn), consacr aux aventures de Finn Mac Cumaill, le Cycle dUster
( o u Cycle de la branche rouge) qui dcrit lintervention des dieux et les rois de lIrlande
protohistorique. Lensemble de ces textes reste le moyen dapprocher la civilisation de lge du fer
sous le prisme dformant des moines chrtiens. Le culte rendu sous la forme de ladoration de la
nature chez les Celtes est sans doute le plus connu. Grands cours deau, lacs, montagnes sont adors
comme des personnes divines. Presque tous les fleuves et les montagnes sont ainsi diviniss, tel
Renus, le Rhin. Les menhirs sont remis au got du jour par la nouvelle religion. Mais il est faux de
dire que les dolmens aient pu servir dautels aux druides. Il est galement difficile de discerner le
faux du vrai en ce qui concerne les arbres, qui font lobjet pour certains dentre eux dune vritable
vnration, ainsi que de nombreuses inscriptions lattestent. Le chne semble devoir exciter tout
particulirement les imaginations. On a souvent cru que les druides lui sont lis par ltymologie de
leur nom qui proviendrait de drus, le chne en grec, hypothse aujourdhui abandonne au profit de
dru-wid-es, trs savants . Les lieux de culte sont soit des sanctuaires en forme denclos
quadrangulaire, dlimits par un foss et une palissade, soit limage des monuments romains, un

temple de forme carre ou circulaire.


Lug selon Csar est le plus grand des dieux gaulois, le plus vnr. Aussi le compare-t-il
Mercure, dont limportance en Gaule se vrifie par le toponyme Lugdunum (Lyon), la ville de Lug :
Le dieu quils honorent particulirement est Mercure : ses statues sont fort nombreuses ; ils lui
attribuent linvention de tous les arts ; ils en font le dieu qui indique au voyageur la route suivre et
qui le protge, celui aussi qui peut le plus leur faire gagner de largent et protger le commerce
(Commentaires sur la Guerre des Gaules , VI, 17). Mercure est le dieu du commerce et des
marchands. On la souvent assimil au dieu gaulois Toutatis, pris lui-mme pour Mars. Lug est le
dieu celtique du soleil, reprsent souvent comme un beau et jeune guerrier. Son correspondant
irlandais est Lug Samidalnach qui est le principal acteur dans le rcit du Cath Maighe Tuireadh,
quivalent de la lutte des dieux grecs contre les Titans. Le texte mythologique relatant ses aventures
trouve sa version la plus ancienne dans un manuscrit du XVe sicle.
Taranis, le Jupiter gaulois, a pour correspondant irlandais Dagda, le dieu bon. Cest dans la
mythologie celtique irlandaise le second dieu aprs Lug. Les reprsentations du premier sont lclair,
le sceptre, laigle, et il est souvent figur par une roue. Le second a pour attribut une massue si
grande, si lourde quil faut la dplacer sur des roues. Le chaudron, lment important dans la
mythologie celtique, matrialis par le chaudron de Gundestrup en archologie, lui permet
dassouvir la faim de chacun grce son contenu inpuisable. Il est aussi le dieu tutlaire des
musiciens, puisquoutre la roue et le chaudron il possde une harpe magique. Mentionnons aussi au
sujet du Jupiter celtique quun de ses aspects originaux est celui de Cernunnos, le dieu ramure de
cerf, portant le torque au cou accompagn danimaux quil semble dominer.
Ogmios gaulois est assimil par Jules Csar Mars, le conducteur des mes. Lucien de
Samosate (120-180) le rapproche dHrakls, mais un Hrakls bien diffrent de celui des Grecs :
cest un vieillard trs avanc, dont le devant de la tte est chauve ; les cheveux qui lui restent sont
tout fait blancs ; la peau est rugueuse, brle jusqu tre tanne comme celle des vieux marins, on
pourrait le prendre pour un Charon ou Japhet des demeures souterraines du Tartare pour tout enfin
plutt quHercule 3. Il porte pourtant peau de lion, masse, arc carquois. Des chanes dor fixes
ses oreilles retiennent une multitude dhommes. Il est rapproch dOgma, dieu irlandais de
lloquence et inventeur de logham, premier systme dcriture utilis en Irlande. Lcriture
oghamique est compose de vingt lettres, elle est en usage dans les les Britanniques et serait
apparue aux alentours du IIIe sicle apr. J.-C., compose partir de lalphabet latin. Ses traces ont t
recueillies sur des vestiges dos, de bois, mais aussi sur des pierres leves. Son utilisation est
rserve aux druides qui privilgient nanmoins la tradition orale. Les vingt signes qui composent
lalphabet sont forms de un cinq traits qui peuvent tre droits ou obliques, disposs de part et
dautre dune ligne mdiane. Ils se lisent de bas en haut. En fait les Celtes adaptent lalphabet en
usage lors de leur migration : le celtibre en Espagne, le lpontien ou alphabet de Lugano, dans le
nord de lItalie. En Gaule, ils utilisent lalphabet grec jusqu ce que les Romains, lors de leur
conqute, imposent le leur. Ogma est lun des fils de Dagda dcrit comme le seigneur du savoir .
Il est charg aussi de convoyer les mes vers un autre monde.

Belenos, lorigine, ne faisait pas partie du panthon celte, il lui est transmis par
lintermdiaire des trusques. Sous le rgne de lempereur Auguste, il devient un vritable dieu du
soleil. Les inscriptions le rattachent Apollon, dieu qui lui est comparable. Son nom signifie
lumineux, resplendissant . Ses fonctions concernent la mdecine et les arts. Il est honor lors de la
fte de Beltaine ou feu de Bel . Celle-ci marque, le 1er mai, la fin des mois de grisaille auxquels
succdent ceux pleins de lumire. Belenos, compte tenu des inscriptions retrouves en un grand
nombre de lieux divers, reoit un culte dans lensemble du monde celtique. En Irlande, ses fonctions
sont remplies par Dianceht qui rend la vie aux Tuatha De Danann, morts au combat, en les
plongeant dans la Fontaine de Sant, rcit relat par le Cath Maighe Tuireadh.
Brigit, ou Brigantia, est mentionne par Csar dans les Commentaires sur la Guerre des
Gaules comme la desse de lartisanat et des mtiers. Minerve lui est souvent compare, car elles
prsentent des attributs communs, toutes deux protgent potes et mdecins, prsident au travail de la
forge. Dans lIrlande celtique, elle est la fille de Dagda, desse de la fertilit, elle assiste les
femmes en couches. Sa fte, lImbolc, est clbre le 1er fvrier, moment o les brebis allaitent. Elle
napparat gure dans les textes mythologiques, car elle est assimile sainte Brigitte patronne de
lIrlande.
Les druides
Une fois encore nos connaissances, en matire de druides, proviennent des crits de Csar. Il
acquiert la certitude quils jouent un rle fondamental dans la vie politique et sociale. Ils assurent
dj celui dducateurs et enseignent limmortalit de lme. Les tudes consistent alors apprendre
par cur des milliers de vers, une tradition ainsi transmise vit pour chaque gnration.
Lorganisation druidique est puissante et logique. Tous les druides dpendent dun chef suprme et
doivent se soumettre son jugement. Son rle est politique, juridique mais aussi religieux. Les
druides sont chargs dorganiser les grands sacrifices et chaque anne se runissent dans le pays des
Carnutes, dans la rgion de Carnatum, Chartres, qui passe pour avoir t le centre spirituel de la
Gaule. Selon Strabon (v. 63 av. J.-C.-v. 25 apr. J.-C.), ils se divisent en trois catgories : les
druides, les bardes (potes), les vates chargs de la divination proprement dite.
Notes
1. Lart du nuraghe , dont le nom provient des tours forteresses de pierre qui caractrisent la priode du bronze, repose sur quelque
quatre cents statuettes et figurines de bronze. Dates dentre le VIIIe et le VIe sicle davant notre re, celles-ci reprsentent des
divinits et des desses. Ce sont souvent des guerriers arms, coiffs de casques, parfois des desses tenant un enfant dans leurs bras
ou des animaux figurs en ronde-bosse, taureau, blier, cerf, mouton. Des barques funraires ou nefs de bronze comptent aussi parmi les
tmoins artistiques de cette plastique palosarde.
2. Le murus gallicus, dcrit par Csar dans La Guerre des Gaules (VII, 23), est le type de rempart le plus courant. Compos dun
poutrage horizontal, les rangs perpendiculaires et parallles au parement salternent successivement. Le parement est form de grosses
pierres, encastres dans ces intervalles. Au-dessus slve un second rang semblable avec un intervalle de deux pieds entre les poutres,
afin quelles ne touchent pas celles du rang infrieur. La pierre permet de lutter contre le feu, les poutres contre les heurts des bliers.

3. Ch.-J. Guyonwarch, Mag ie, md ecine et divin ation chez les Celtes, Paris, Payot, 1997, p. 149.

CHAPITRE V

La Prhistoire chez quelques-uns de nos voisins

1. La Chine
Les preuves de lexistence dun homme trs ancien se sont limites pendant longtemps quelques
pays et continents. Les dcouvertes, parfois fortuites, la volont de mieux connatre son histoire, ses
origines ont permis de dmontrer sa prsence aujourdhui un peu partout dans le monde. Ainsi la
Chine fut longtemps limite au clbre Sinanthropus, lhomme de Pkin , dcouvert en 1929
Zhoukoudian, et ses mythes qui situent lorigine de lhomme avec Pan-kou, lhomme primordial.
Depuis 1998, lAcadmie des sciences chinoise a lanc un programme de recherches pour les
priodes les plus anciennes de la Prhistoire et a pu ainsi reposer la question des plus anciens
hominids. Le ramapithque de Shihuba, prs de Kunming dans le Yunnan, avec ses huit millions
dannes, reste lun des premiers maillons de cette chane. Lhomme de Yuanmou et celui de
Lantian, dans le Shaanxi, semblent plus anciens que lhomme de Pkin. Le premier aurait
1,7 million dannes, le second serait vieux de six cent mille ans. Les cultures nolithiques, celles
de Yangshao dans la rgion du Huang He, en Chine du Nord, et de Cishan, dcouverte en 1976, ont
fourni respectivement les datations de 5150 2690 pour la premire, 6000 pour la seconde,
faisant de leurs cramiques parmi les plus anciennes au monde. La culture dErlitou, dans le Henan,
qui se situe entre la fin du Nolithique et les dbuts de lge du bronze, vers 2100-1600 avant J.-C.,
rvle lexistence de btiments, de constructions importantes avec des caractristiques qui perdurent
dans les sicles suivants : forme rectangulaire, orientation selon les points cardinaux, quadrillage
orthogonal des voies. En 1988, Erlitou est dclar patrimoine culturel de premire importance.

2. Le Japon et la Core
Le Japon est rentr dans la Prhistoire lorsquen 1949 on dcouvre Iwajuku, dpartement de
Gumma, un outillage lithique dans une couche de lss, date dentre 50 000 et 40 000 ans, ce qui
dmontre bien lexistence dun Palolithique. En effet, il y a un million dannes, les les actuelles de
Sakhaline (russe aujourdhui), Hokkaid, Honsh et Kysh forment un arc continental et sont
rattaches les unes aux autres. Les Ryky au sud, les Kouriles au nord sont relies au continent dun
seul tenant, tandis que mer de Chine orientale, mer du Japon et mer dOkhotsk forment des lacs
intrieurs. La configuration actuelle de larchipel est un phnomne trs rcent, dat denviron
20 000 ans1. Plus de trois mille sites ont t fouills mais seulement une trentaine apportent la
preuve dun peuplement au-del de 30 000 ans avant notre re. Le Nolithique japonais est
original plus dun titre. On nassiste pas une rvolution agricole qui irait de pair avec la

sdentarisation, phnomne semblable ce qui se produit un peu partout dans le monde. Chasse,
cueillette, pche semblent avoir t suffisantes pour nourrir ces populations. Cette conomie semisdentaire connat, ds 8000, la cramique. Jmon est la traduction littrale des mots anglais de
cord mark : on note pour la premire fois dans un rapport, en 1877, la particularit dune cramique
imprime au moyen de cordelettes torsades, la priode Jmon stend du IXe millnaire au IIIe sicle
avant J.-C.
En Core, la vision traditionnelle du Nolithique, contrairement au Palolithique trs ancien, est
revue au regard de dcouvertes rcentes. La prsence des premiers hommes y est certes atteste
depuis un demi-million dannes environ, sur le site de Tokchon et proximit de Pyongyang, mais
les industries du Palolithique ancien et moyen y sont mal dfinies. Vers 30 000 ans, les
indications se font moins rares, plus prcises : on dtecte une utilisation abondante de lobsidienne,
de grattoirs, burins, et la prsence dhabitats en grotte ou de plein air. Paradoxalement la priode de
10 000 6 000 ans avant J.-C. est la moins connue, bien que lexistence de sites montre que les
hommes navaient pas compltement quitt la pninsule. La plus ancienne poterie est apparue entre
les IXe et VIIIe millnaires, sur le site de Gosan-ri, sur lle de Jeju. Mais, l encore, il sagit dun
outillage proche de celui du Msolithique et on ne trouve aucune preuve de domestication animale ou
vgtale. La question de lorigine de ces populations, autrefois considres comme venues de Chine,
est remise en cause. Pendant longtemps, pour toute rponse cette question, il fallait se tourner vers
le mythe. En 2333 avant notre re, Hwanung, le fils du dieu du ciel, descendit sur les monts Taebaek
(aujourdhui Baekdu). Il fit la rencontre dune ourse et dune tigresse qui lui demandrent de leur
donner une forme humaine. lissue dune preuve de cent jours, la tigresse ayant rompu le jen
impos, lourse transforme en femme donna naissance, aprs avoir pous Hwanung, au premier
Coren, Tangun. Paradoxalement, la prsence de lourse, dans ce mythe, rappelle les origines
sibriennes de ces premires populations et confirme les rsultats archologiques de poteries
similaires celles de Sibrie, retrouves dans les tombes.

3. LInde
LInde a t peuple ds les premiers temps. Les vestiges palolithiques dans tout le souscontinent indien sont l pour lattester, mais le manque de donnes contextuelles rend souvent
difficiles la comprhension et la reconstitution des faits prhistoriques. Le Palolithique ancien est
reconnu dans le nord-ouest du pays dans la valle de Soan (Pakistan actuel). Les dcouvertes faites
en 2001 dans le golfe de Khambhat, au large des ctes de la province du Gujarat, au nord-ouest de
lInde, ont rvl deux vastes cits englouties, submerges il y a entre huit mille et sept mille ans au
moment de llvation des niveaux marins, la fin de lre glaciaire. Deux mille objets ont t
remonts et dats aux alentours du VIIIe et du VIIe millnaire avant notre re. On y a retrouv les
restes dune digue de plus de 600 m de long, traversant le cours de lun des fleuves existant alors. La
ville submerge est au moins cent cinquante fois plus vaste que les grandes colonies procheorientales, tel le village de atal Hyk pour la mme date. Ces villes appartiendraient la
civilisation dHarappa, connue pour stre dveloppe entre 3000 et 5000 ans avant J.-C. Mais
plus extraordinaire encore est la dcouverte de traces dcriture grave en mode circulaire et

inconnue. Vers la seconde moiti du III e millnaire, une civilisation urbaine comparable celle de
la Msopotamie2 et de lgypte se dveloppe. Lurbanisme y est remarquablement coordonn, une
criture non dchiffre prsente quelque quatre cents pictogrammes sur des sceaux3, des amulettes.

4. Le continent amricain
Pour expliquer le peuplement du continent amricain, on se fie davantage aux donnes
climatologiques qu celles fournies par lanthropologie, moins prsentes. Le dbat est encore en
cours pour savoir par quels chemins, par quels moyens, les premiers hommes parvinrent sur le
continent. Les tudes apportes par la gntique devraient permettre de se faire une ide plus exacte
de ces premires colonisations et des premiers colonisateurs. Plusieurs scnarios sont aujourdhui
avancs sur ce peuplement. Lhypothse classique concerne une possible immigration venue dAsie,
via le dtroit de Bring entre 13 000 et 11 000 ans. Toutefois, les restes de lhomme de
Kennewick, retrouvs prs du fleuve Columbia, montrent des caractristiques caucasodes, soit
europennes. Pendant longtemps le site de Clovis aux tats-Unis sert de modle, car des outils,
datant de 13 500 11 000 ans, y sont mis au jour en 1932, lors de campagnes de fouilles. Mais la
dcouverte du site de Lewisville au Texas avec des foyers associs des charbons de bois et des os
brls despces disparues, dat de 38 000 ans jusqu 12 000 ans, remet en cause cette
primaut. Les sites dits prclovis abondent aussi en Amrique du Sud : celui de Pikimachay dans
les Andes pruviennes ( 22 000 ans), la caverne de Pendejo ( 55 000 33 000 ans) et la grotte
de Sandia (30 000-25 000 av. J.-C.) au Nouveau-Mexique. LAmrique du Sud, dont le peuplement
semblait plus tardif, apporte des preuves de cultures trs anciennes. Les premiers rsultats danalyse
ADN montrent que les marqueurs gntiques des Indiens actuels sont comparables, non ceux des
habitants de Sibrie arctique, mais dEurope et dAsie centrale. Il semblerait donc quil faille situer
le berceau des peuples indiens dAmrique vers les rgions du lac Bakal. Plutt que de parler dune
seule migration, il faut en envisager plusieurs, peut-tre mme par voie maritime.
Notes
1. Jean-Paul Demoule et Pierre-Franois Souyri (dir.), Archologie et patrimoine au Japon, Paris, Maison des sciences de
lhomme, 2008.
2. Aujourdhui plus de mille sites ont t dcouverts dont cent quarante se trouvent sur les rives du cours deau saisonnier GhaggarHakra, qui arrosait alors la principale zone de production de la civilisation de lIndus.
3. Les premiers sceaux dHarappa apparaissent dans une publication faite en 1875, sous la forme de dessins, par Alexander
Cunning ham (1814-1893).

DEUXIME PARTIE

LANTIQUIT

A. LES PREMIRES GRANDES CIVILISATIONS ANTIQUES DU PROCHE ET


DU MOYEN-ORIENT

Lhistoire commence sur le pays dentre les deux fleuves, la Msopotamie, marque par ses
premiers textes crits, premires grandes bibliothques, premires villes, ses ziggourats tages qui
ne sont pas sans rappeler la tour de Babel, terrifiant dfi Dieu. Les glises romanes retrouvent
parfois dans leurs chapiteaux de vieux thmes animaliers msopotamiens, transmis par les croisades.
La Bible donne la vision maudite de Babylone, de Ninive, laquelle est reprise dans lhistoire de la
peinture. Smiramis, reine lgendaire de Babylone, inspire Voltaire , Mozart ou Rossini. La
Msopotamie, cest lhistoire des Sumriens, des Akkadiens, des Chaldens, des Kassites, celle
dune terre o ne cessent de se rencontrer des peuples jusquau milieu du Ier millnaire avant J.-C.
LAssyrie ensuite domine, puis la Perse jusqu Alexandre.
Lgypte fascine par la longvit et lunicit de sa culture, les Grecs et les Romains la
dcouvrent alors quelle a dj plus de deux mille ans, par son art, la diversit de son criture et
limposante majest de ses monuments.
Le monde hbraque se mle celui de lgypte, de lAssyrie, de la Babylonie, de la Perse, de
la Grce hellnistique et de Rome, avant, par le prolongement du christianisme, de faonner
lOccident mdival. Comment une petite tribu, partie dun coin du dsert, sans patrie, a-t-elle pu
survivre pendant trois mille ans aux lois du monde, tout en finissant par lui donner ses propres lois ?
Sa force a t de trouver pendant des millnaires un quilibre entre une ouverture sur le monde
extrieur et le respect de la Loi.
Lhistoire arrache des sables
Il faut attendre le dbut du XIXe sicle pour que le Proche et le Moyen-Orient commencent
souvrir lEurope. Les recherches de Heinrich Schliemann (1822-1890), Hissarlik (Troie) puis
dans le Ploponnse, des vestiges du monde gen, ont pour consquence la dcouverte progressive
en gypte, en Palestine et dans le Proche-Orient de lanciennet historique de leurs civilisations. Le
prhistorien Robert John Braidwood (1907-2003) met au jour le site de Qalaat Jarmo, au nord de
lIrak, dat de la fin du Nolithique, et donne naissance une nouvelle spcialit : larchologie
protohistorique. La philologie permet de soulever le premier voile des mystres de ces civilisations
par ltablissement dun premier alphabet cuniforme en 1802. Ltape suivante est la dcouverte des
grands sites : Khorsabad par Paul-mile Botta (1802-1870) avec le palais de Sargon II (721-705
av. J.-C.), Austen Henry Layard (1817-1894) et la bibliothque dAssurbanipal (669-627 av. J.C.) avec ses milliers de tablettes dargile. Les premires fouilles de Msopotamie livrent les sites de
Suse, dUruk et dUr. Nippur et Suse rvlent lexistence des Sumriens grce la richesse de leur
mobilier funraire. Jacques de Morgan (1857-1924) restitue une uvre formidable de lhistoire
msopotamienne : le Code de Hammourabi, premier code complet de lois babylonniennes, vers
1750 av. J.-C. Le premier quart du XXe sicle voit se dvelopper de nouvelles fouilles et surtout

lapport essentiel larchologie de tablettes cuniformes retrouves Tell el-Amarna,


correspondance diplomatique des pharaons Amnophis III et Amnophis IV, rdige en akkadien.
Le nom dAndr Parrot (1901-1980) reste associ aux fouilles de Mari, et avec celui de Samuel
Noah Kramer (1897-1990) lhabitude est prise de dire que LHistoire commence Sumer 1, titre
de son ouvrage dat de 1956, en raison de lapparition du systme comptable et des dbuts de
lcriture au milieu du IVe millnaire.
Notes
1. Samuel Noah Kramer, LHistoire commence Sumer, Paris ; Flammarion, Champs histoire , 2009.

CHAPITRE PREMIER

La Msopotamie

1. Prludes aux premires civilisations


Entre les premiers villages, Mallaha, 12 000 et 10 000 avant J.-C., la premire ville fortifie,
Jricho, ceinte dun rempart de pierres de 5 m de haut, les dbuts de lusage du cuivre, ds
8000 ans, et la civilisation dEl-Obeid (5000-3750 av. J.-C.), des millnaires scoulent pour que
larchitecture se dveloppe sur de hautes terrasses. Eridu est le site le plus important, le plus ancien
de peuplement, rsidence terrestre du dieu Enki, seigneur des eaux et des techniques. Situ en
Msopotamie mridionale, prs du golfe Persique, il prend plus tard le nom de Sumer. Une
architecture gigantesque apparat aussi Uruk, civilisation qui donne pleinement naissance celle de
Sumer. Les murs redans font leur apparition. Les morts sont placs dans des coffres. Pour la
premire fois, lhomme occupe la Msopotamie du Sud. La civilisation dUruk (v. 3700-v. 3000
av. J.-C.) doit son nom au site ponyme, aujourdhui Warka, au sud de lIrak. Cest un centre
politique et religieux dont le prestige est renforc par le mythe de Gilgamesh, son roi. proximit,
dautres cits de basse Msopotamie deviennent galement des centres urbains majeurs : Eridu, Ur,
Djemdet-Nasr. Ce dernier site donne son nom lpoque charnire qui termine celle dUruk, connue
sous le nom de civilisation de Djemdet Nasr (v. 3100-v. 2900 av. J.-C.) nom du site proche de
Babylone , qui est souvent considre comme la premire tape dune civilisation msopotamienne
vritablement brillante. En se dveloppant, le plan simple du temple donne naissance au temple
terrasses, la ziggourat. Malheureusement, aucune ziggourat na t retrouve dans son intgralit. Une
trentaine de sites ce jour ont t recenss. Le principal matriau de construction est la brique. Le
premier avoir lev ce type de monument est Ur-Nammu (2112-2094 av. J.-C.) la III e dynastie
dUr (2112-2006 av. J.-C.). En Msopotamie, il existe dautres btiments construits en hauteur, il
sagit de temples terrasses qui ressemblent aux ziggourats. Tout comme elles, ce sont des
constructions cultuelles riges sur des terrasses. La plus ancienne remonterait la civilisation dElObeid (Ve-IVe millnaire av. J.-C.), la plus rcente lpoque kassite (1595-1155 av. J.-C.). Les
deux types de construction ont cohabit pendant des centaines dannes.

ON COMPTE, ON CRIT, ON ROULE


Linvention de lcriture Sumer fait entrer de plein pied les hommes dans lhistoire. Les plus
anciennes formes dcriture se composent didogrammes : lcriture reprsente de manire
figurative exclusivement objets ou tres vivants. Les premiers scribes gravent ces reprsentations
dans largile molle laide de poinons. Lorsque le premier trait du dessin est bauch, le poinon
forme dans largile meuble un petit coin do le nom futur d criture cuniforme , criture en

forme de coins. Les premiers documents crits naissent aux alentours de 3400-3300 avant J.-C. Il
sagit de documents administratifs, souvent comptables, tablissant des listes. Les progrs de
lcriture aidant, les annales royales et dautres types de texte se dveloppent, les tablettes
augmentent de taille et adoptent une forme rectangulaire. Le texte achev, la tablette est cuite, ce qui
permet sa conservation et explique le grand nombre darchives trouves sur les sites dUruk, Suse,
Kish, Ur, soit plus de cinq mille cinq cents tablettes. La priode dUruk, outre lcriture, dveloppe
un systme numrique, qui lui est peut-tre mme antcdent. Les traces en sont attestes sous la
forme de calculi (calculus au singulier, caillou en latin). Ce sont des billes, sphres, btonnets,
cnes perfors, dont la taille dtermine la valeur. Les Sumriens utilisent la numrotation de base 60,
ou sexagsimale. Dans ce systme, le petit cne vaut 1, la bille 10, le grand cne 60, le grand cne
perfor 3 600 et la sphre perfore 36 000. Les sceaux-cylindres naissent avec lcriture. Ce sont de
petits cylindres, parfois monts en bague, gravs de reprsentations, de divinits et de signes
cuniformes. On les roule sur largile frache pour signer un document, marquer une amphore en
indiquant son contenu, lexactitude des comptes dun temple, etc. Ils jouent donc le rle dune marque
authentifiant des transactions conomiques, des documents officiels, des actes privs de donation, de
partage, de succession. Ils apparaissent Uruk, vers 3200, et se rpandent rapidement. Les motifs
gravs sont varis, du moins au dbut (scnes religieuses, vie quotidienne), puis le style volue vers
une forme plus pure, une frise gomtrique qui peut tre reproduite linfini.

RELIGION : LES FONDEMENTS DU SYSTME SUMRIEN


Toute la vie de la cit est organise autour du temple qui devient plus complexe. Le btiment des
origines forme dsormais un vritable quartier : le temple proprement dit, puis les entrepts, les
btiments usage administratif, les logements destins aux prtres. Il en est ainsi Uruk du temple
consacr Inanna, desse de lamour, plus tard nomme Ishtar par les Assyriens et les
Babyloniens. Son temple, lEanna ou Maison du ciel , se compose dune cour centrale
rectangulaire, entoure de btiments de briques, aux murs orns dun dcor fait de clous dargile
cuite, en couleur, qui forment une mosaque. Le btiment, de grande dimension, fait 80 m de long sur
40 m de large. Les murs extrieurs forment un redan, car ils sont rgulirement dpasss par des tours
en saillie. Inanna est lorigine de deux mythes sumriens fondamentaux, celui des mort et
renaissance de son poux Dumuzi et celui de sa descente aux Enfers.

LA NAISSANCE DE LA ROYAUT

a vous rappelle quelque chose, lternel retour ?


Inanna prend pour poux le dieu berger Dumuzi, son nom sumrien, devenu Tammuz pour les Babyloniens. Selon une version du
mythe, Dumuzi, encore mortel, ne survit pas son union avec une desse. Il meurt, sjourne aux Enfers une partie de lanne, puis
renat au printemps, remplac dans le monde souterrain par sa sur Geshtinanna. Dans une autre version, cest Inanna elle-mme
qui descend aux Enfers pour y dfier sa sur ane, Ereshkigal, et la supplanter sur le trne. Les premires versions
sumriennes du mythe de la descente dInanna-Ishtar aux Enfers datent denviron 2300 avant J.-C., un texte plus complet est

d une version akkadienne au Ier millnaire avant J.-C. Cest le rcit du sjour de la desse. Elle se risque aux Enfers afin dy
trouver comment accrotre son pouvoir selon une version, ou y reprendre son poux selon une autre. Mais elle doit sduire le
portier des Enfers et chacune des sept portes franchies abandonne un vtement. Depuis son dpart, les couples ne se
frquentent plus, aucun enfant ne nat. En labsence de lamour plus rien ne pousse non plus sur terre. Le roi des dieux, Ea, dcide
de ragir : Ishtar peut quitter le pays sans retour , franchir les portes en sens inverse et reprendre chaque fois un vtement, mais
doit laisser son sort Dumuzi. Le mythe sinscrit dans la pratique de la royaut sacre, tous les souverains sumriens sidentifient
Dumuzi. Chaque anne, au cours des ftes du nouvel an, le roi sunit symboliquement une prtresse dInanna. Leur
hirogamie, ou mariage sacr, assure pour lanne venir la fertilit des terres et la fcondit des femmes. La crmonie se
droule dans une ambiance festive, entoure de la liesse populaire, dans lEanna, le temple dInanna Uruk.

Pour les historiens, la naissance de la royaut dfinit lpoque des dynasties archaques (v. 2900v. 2600 av. J.-C.) et prsargoniques (v. 2900-v. 2375 av. J.-C.). Le processus durbanisation se
dveloppe et les villes surgissent aussi bien dans le pays de Sumer, que dans les valles du Tigre et
de lEuphrate, ainsi quen Syrie avec Ebla. Deux peuples se trouvent alors en basse Msopotamie :
les Sumriens aux alentours du golfe Persique, au Sud, et les Akkadiens, peuples smites, au Nord.
lorigine, leurs civilisations se ressemblent : elles dveloppent lirrigation et lcriture qui
devient, de linaire, cuniforme. Rparties en cits-tats, elles sont sans doute entres assez vite en
lutte les unes contre les autres. leur tte se trouvent un roi et une divinit protectrice de la cit. La
prpondrance appartient dabord aux Sumriens. Certaines de leurs cits, Uruk, puis Ur, exercent
une vritable hgmonie. Mais lensemble est marqu par limportance des divisions politiques.
Chaque cit-tat domine un pays plus ou moins vaste ainsi que des cits-satellites. Vers le
IIIe millnaire avant notre re, sur lEuphrate, dans un territoire grand comme la Suisse, le long des
trois chenaux de lEuphrate et du Tigre, existent environ une quinzaine dtats exploitant chacun une
partie du rseau. Il sagit en fait de micro-tats avec plusieurs centres urbains. Ainsi un tat comme
celui de Lagash au milieu du IIe millnaire stend sur 65 km le long de plusieurs chenaux du Tigre. Il
exploite environ 2 000 km2 de terres irrigues, prsente vingt-cinq bourgs, quarante villages et pas
moins de trois villes importantes : une capitale religieuse, Girsu, une capitale politique, Lagash, et
un port situ sur le Tigre. la tte de chaque cit-tat, on trouve un roi, nomm En, seigneur ,
Uruk ; un roi prtre Ensi, vicaire , Lagash, o il serait davantage le reprsentant du dieu, qui
seul rgne vritablement sur la cit ; un Lugal, grand homme , Kish, ce qui pourrait indiquer une
fonction royale dj plus politique. Les documents dpoque, notamment la Liste royale sumrienne,
qui retrace lhistoire de la Msopotamie depuis les origines, abondent en fins brutales de dynasties
la suite dune dfaite militaire. Il semble bien que, jusqu la domination impose par Sargon
dAkkad (v. 2334-v. 2279 av. J.-C.), toutes les cits sumriennes sont en conflit latent entre elles.
Les connaissances ce propos sont dues aux archives de la bibliothque dEbla, site archologique
du sud dAlep, en actuelle Syrie. Riche de plus de dix-sept mille tablettes, cette documentation
permet de mieux connatre les relations diplomatiques entre tats sumriens.

PALAIS, BIBLIOTHQUES ET TOMBES DES DYNASTIES ARCHAQUES (V. 2900V. 2600 AV. J.-C.)
Outre le palais royal de Kish, celui de Mari, connu sous le nom de palais de Zimri-Lim, simpose
par ses dimensions. Dune superficie suprieure 2,5 ha, long de 200 m, large de 120, il compte

presque trois cents pices. Certaines sont parfaitement identifies, comme la salle du trne, longue de
25 m, large de 11,5 m et haute de 12 m, ou encore les curies, la Maison du roi, la Maison des
femmes, les rserves. Les archives de Mari ont en outre fourni prs de vingt mille tablettes en
akkadien, renseignant autant sur les vnements politiques que sur la vie quotidienne au palais. De
nombreuses statues ont t dcouvertes Mari, dont celle dIddin-El, prince gouverneur de Mari,
conserve au muse du Louvre, ou celle de la Grande Chanteuse Ur-Nansh ou Ur-Nina,
prsente au muse de Damas. Pour les temples, le modle le plus remarquable est celui du temple
ovale , nomm ainsi car une enceinte de cette forme dlimite son primtre dans la ville. Le temple
lui-mme, construit au centre, repose sur une terrasse. Les tombes royales dUr sont dcouvertes par
Charles Leonard Woolley (1880-1960) en 1927, sur le site de lantique cit-tat, quil fouille entre
1919 et 1934. Plus de mille huit cents tombes sont mises au jour, plus ou moins riches selon le rang
du dfunt. Dextraordinaires tombes royales, seize au total, sont fouilles, les plus remarquables tant
celles des rois Meskalamdug et Akalamdug, et de la reine P-abi. numrer lensemble de ce qui a
t retrouv lintrieur de ces fosses mortuaires permet de prendre conscience de la richesse et de
la varit de leur contenu : lits, instruments de musique, armes, coffres, vaisselle, bijoux et parures
somptueuses. Les corps des grands personnages sont entours de chars avec nes, bufs. On a
galement dcouvert, dans ces tombes royales, un panneau de bois reprsentant la Guerre et la Paix
sur chacune des faces. Il sagit dun diptyque compos de panneaux spars, lun nomm Guerre
et lautre Paix . Le dcor est fait de coquillages, nacres, dcoupes de calcaire rouge et lapislazuli. Un roi et des soldats conduisant des chariots figurent, sur le panneau Guerre , une scne
darme en campagne. Faute de mieux, on lui a donn le nom dtendard dUr, ce qui suppose sa
fonction militaire.
Lart du relief des dynasties archaques
Les sculptures en ronde-bosse de la priode sont remarquables par un type particulier, lorant, vtu
du pagne longues mches, imitant les poils de chvre, le kaunaks, assis ou debout. La statue est
proche dune statue-cube, le corps stylis lextrme se limite au torse, bras replis sur la poitrine,
et un visage strotyp, mais o clatent les immenses yeux incrusts, carquills au maximum pour
rendre ltat dextase de celui qui sabme dans la contemplation du divin, limage de la statue en
albtre de lintendant Ebih-Il, de Mari, conserve au muse du Louvre. Le bas-relief sillustre sur les
nombreuses tablettes votives, perces en leur centre dun trou pour y passer les btons de sacrifices.
Le chef-duvre de lpoque demeure la Stle des vautours, un document dat denviron 2450 avant
J.-C., dcouvert sur le site de Tello, lantique Girsu, prs du Tigre. Sur une face, Eannatum, roi de
Lagash, conduit ses troupes en rangs serrs, foulant aux pieds les vaincus de la cit rivale, Umma.
Au registre infrieur, le mme prince prcde ses soldats mais sur un char. Cette face politique, qui
exalte la puissance royale, se double dune face thologique, au revers, o Ningirsu, dieu principal
de Lagash, prend possession des ennemis, les saisit dans son filet, en prsence du roi vainqueur
Eannatum.
Noms de dieux
La mise en place du panthon sumrien, mme si elle se prcise au cours des priodes ultrieures, seffectue pendant la priode

des dynasties archaques. Lagash, par sa puissance militaire, rpand son dieu national, Ningirsu, tout comme rayonnent Enki-Ea
Eridu, Utu-Shamash Sippar et Larsa, Nanna Ur, Enlil Nippur, Inanna Uruk. Les dieux vivent, aiment, se battent
comme les hommes mais ils restent immortels. Chacun contribue au fonctionnement du monde : Shamash, dieu du Soleil, NannaSin, le croissant de Lune, Enlil, le seigneur du souffle. Parmi les dieux, on distingue ceux qui correspondent aux diffrentes parties
du monde : ciel, terre, enfer ; les divinits astrales : Soleil, Lune, toiles ; les forces du monde : foudre, tempte et les dieux de la
fcondit. Les quatre dieux crateurs sont An, Enki, Enlil, Ninhursag, desse de la Terre.
An : An, en sumrien, Anu en akkadien, est considr comme le dieu-ciel. Il occupe le sommet du panthon babylonien. Prs de
quatre-vingts divinits composent sa famille. Le nombre symbolique qui le reprsente est le 60, considr comme parfait dans le
systme sexagsimal.
Enki : dieu des sources et des fleuves, il est mentionn dans les textes sumriens les plus anciens. Son temple principal se trouve
Eridu et porte le nom de temple de lAbysse .
Enlil : seigneur de lair ou seigneur du souffle, il est le second dans la hirarchie divine, mais ses attributs dpassent largement
ceux dun matre des vents et des airs. Il est mentionn ds lpoque de Djemdet Nasr. Son nombre est 50, et son symbole une
tiare cornes. Il rgne avec sa pardre (pouse divine) Nin-lin (la Dame-souffle) sur tout Sumer.
Ninhurs ag : desse Mre, elle reprsente la fertilit, son symbole est lomga. Dautres divinits simposent peu peu.
Ishtar : desse de lamour physique et de la guerre, elle est lune des grandes figures du panthon assyro-babylonien. Il se peut
quelle soit le contretype de la desse smitique Inanna des Sumriens. Reine des cieux dans les textes sumriens, fille du dieuLune Nanna, elle a pour symbole ltoile inscrite dans un cercle et le nombre 15. Son sanctuaire Uruk sappelle lEanna.
Marduk : dieu tutlaire de Babylone, il est lorigine un simple dieu agraire. Il ne devient une divinit nationale que sous
Nabuchodonos or Ier (v. 1126-v. 1105 avant J.-C.). Il finit par supplanter Enlil comme dieu suprme du panthon et reprend son
nombre 50. Le dragon est son animal emblmatique, sa plante est Jupiter.
Nerg al : le culte de Nergal est trs ancien puisque le roi Shulg i (v. 2094-v. 2027 av. J.-C.) ladore dj en son temps. Ce dieu
msopotamien des Enfers est aussi appel le Matre de la grande ville , cest--dire des lieux souterrains.
Shamash : fils du dieu-Lune Sin et de Ningal sa pardre, dieu assyro-babylonien du Soleil, il correspond au dieu sumrien Utu. Il
est le dieu de la justice invoqu par les oracles, les devins. Il orne le Code de Hammourabi, puisque cest lui qui prside la
justice et au droit.
Tiamat : mer primordiale, bien que parfois androgyne, elle symbolise dans le pome de la cration babylonien, lEnuma Elish, les
eaux sales, la masse aqueuse indistincte des origines. Son animal symbolique est le dragon. Perue comme un monstre, elle finit
vaincue par Marduk qui fait de son corps le ciel et la terre.

DU HAUT DU CIEL AUX ENFERS : LES TEXTES MYTHIQUES


Enuma Elish : pome babylonien de la cration, dont les premiers mots servent de titre :
Lorsquen haut . La date probable de rdaction est le XIIe sicle avant J.-C. Dans cette version,
le dieu principal est Marduk qui dfait Tiamat. La premire phrase complte de la geste
cosmogonique est : Lorsquen haut le ciel ntait pas nomm et quici-bas la terre navait pas t
appele dun nom, lApsu primordial, leur gniteur, et Moummou Tiamat, leur gnitrice tous,
confondaient en un toutes leurs eaux 1.
pope de Gilgamesh : elle relate les exploits hroques du cinquime roi de la Ire dynastie
dUruk, rgnant vers 2500 avant J.-C. De tradition orale, elle commence former un texte complet
sous la Ire dynastie de Babylone, vers 2000 avant J.-C. La version la plus acheve, compose de
douze tablettes de plus de trois mille quatre cents vers, est celle de la bibliothque dAssurbanipal
(668-627 av. J.-C.) Ninive. Gilgamesh rgne sur le peuple dUruk et le tyrannise. Devant les
lamentations des hommes, Anu, dieu principal dUruk, lui envoie un rival, un homme sauvage,
Enkidu. Gilgamesh pour le civiliser lui offre une courtisane. Il succombe ses charmes pendant six

jours et sept nuits et cesse de ce fait dtre un homme sauvage. Il gagne Uruk, provoque Gilgamesh
qui le vainc, pisode qui scelle leur amiti. Ensemble, ils courent le monde, dfient la desse Ishtar
et tuent le taureau du ciel. Laffront fait Ishtar nest pas tolr par les dieux et Enlil condamne
Enkidu au trpas. Cest aprs la mort de son ami que Gilgamesh entreprend rellement son pope
et part alors la conqute de limmortalit. Il rencontre Um-Napishtim, le No msopotamien qui
survit au Dluge, y gagne limmortalit. Aprs un premier refus de lui rvler le moyen de la
conqurir, il finit par le payer de ses peines :
Gilgamesh, je vais te dvoiler
une chose cache
oui je vais te dvoiler
un secret des dieux :
il existe une plante comme lpine
elle pousse au fond des eaux
son pine te piquera les mains
comme fait la rose
si tes mains arrachent cette plante
tu trouveras la vie nouvelle2.
Gilgamesh parvient semparer de la plante magique, mais ne peut profiter de son pouvoir. Sur
la route du retour vers Uruk, le rus serpent lavale. Le rcit sachve sur le constat amer du hros
dune vie de douleurs perdue tenter de conqurir limpossible3.
Descente dIshtar aux Enfers : rcit du sjour de la desse Ishtar (ou Inanna) au royaume
de sa sur, Ereshkigal, de sa mort et de sa renaissance, grce lintervention dEa. Les premires
versions sumriennes du mythe datent denviron 2300 avant J.-C., un texte plus complet est d une
version akkadienne au Ier millnaire avant J.-C.

2. La priode dAgad (v. 2375-v. 2180 av. J.-C.), un empire


puissant
La priode dAgad (v. 2375-v. 2180 av. J.-C.), galement connue sous les dnominations
dempire dAgad ou dempire dAkkad, est marque par la constitution dun puissant empire,
capable de dominer le monde msopotamien, sous limpulsion de deux souverains hors du commun,
Sargon dAkkad ou dAgad (v. 2334-v. 2279 av. J.-C.) et son petit-fils Naram-Sin (v. 2255-v. 2219
av. J.-C.). La gloire de lempire dAgad est maintenue vivante par diverses sources. Les documents
crits, des milliers de tablettes retrouves sur les sites de Girsu, Umma, Nippur, jusqu Suse,
renseignent sur le fonctionnement politique et administratif. Les uvres dart, stles
commmoratives glorifiant les exploits militaires dun souverain, compltent la documentation,
comme la plus clbre dentre elles, la Stle de victoire de Naram-Sin, conserve au muse du
Louvre.

Sargon dAgad, entre mythe et histoire


Lempire dAgad, ou dAkkad, se constitue par la volont dun homme n loin du trne, Sargon
dAgad (v. 2334-v. 2279 av. J.-C.). Lhistoire commence Kish . Aprs la mort de la rgente
Kubaba, son petit-fils, Ur-Zababa, lui succde. Il emploie, parmi une myriade de serviteurs, un
jeune homme comme chanson, fonction importante, puisquelle comprend le soin de veiller aux
offrandes en boissons diverses prsentes aux dieux. Dans des conditions obscures, cet chanson
chasse le roi et le remplace sur le trne. Cest alors, pour affirmer son droit rgner, quil prend le
nom dynastique de Sharru-Kin, le roi est stable ou le roi est lgitime , qui devient Sargon en
franais. Matre de Kish, Sargon entre en guerre contre le plus puissant prince de Msopotamie,
Lugal-Zagesi dUmma. Il le vainc, sempare dUruk, sa capitale, poursuit son irrsistible ascension
en soumettant Ur, puis toute la basse Msopotamie jusquau golfe Persique. Une fois les Sumriens
soumis, Sargon tend son empire Mari, Ebla en Syrie, llam et les rgions voisines du Zagros.
Le roi sinstalle Agad (ou Akkad), dont nous ignorons toujours lemplacement. Cest le petit-fils
de Sargon, Naram-Sin (rgne : v. 2255-v. 2219 av. J.-C.), qui conduit Agad son apoge.
La stle de Naram-Sin
Il reste peu de traces des difices construits pendant la priode de lempire dAgad. En
revanche, lart des sceaux-cylindres inaugure des thmes nouveaux, pisodes de la geste de
Gilgamesh, hros dautres popes, comme le roi-pasteur Etana qui tente datteindre le ciel pour
avoir un fils, ou le combat des dieux et des dmons. La sculpture sillustre avec la Stle de victoire
de Naram-Sin, conserve au muse du Louvre. Il sagit dune plaque de grs, denviron 2 m de haut
sur 1,50 m de large, dcouverte Suse mais provenant de Babylone. Le roi, en taille hroque,
domine les Lullubi du Zagros vaincus, morts et mourants ses pieds, cependant que, lui faisant face,
mais taille humaine, leur roi, Satuni, lui adresse des gestes de soumission. Ses soldats lentourent
pendant que les vaincus tombent dans les ravins. Cette stle, trouve Suse, o elle avait t
transporte aprs un raid russi du roi de cette ville contre Sippar, au XIIe sicle avant J.-C., datant
des environs de 2250 avant notre re, reste une uvre exceptionnelle de lart akkadien.

3. La priode nosumrienne (v. 2200-v. 2000 av. J.-C.)


Le fils de Naram-Sin, Shar-Kali-Sharri (v. 2218-v. 2193 av. J.-C.), traverse un rgne difficile, il
doit affronter les redoutables montagnards Gutis, venus du Zagros, chane qui court de lIrak lIran.
sa mort, lempire clate. Peu aprs les Gutis prennent Agad. Aprs lempire dAgad, ils
contrlent la basse Msopotamie, pendant un sicle environ, avant dtre leur tour balays par les
rois dUr. La priode nosumrienne (v. 2200-v. 2000) souvre. Elle est marque par la
IInde dynastie des princes de Lagash, dont le trs clbre Gudea, et par les souverains de la
IIIe dynastie dUr.

4. La IIIe dynastie dUr (v. 2112-v. 2004 av. J.-C.), Sumer


nouveau
En 2113 avant J.-C., Ur-Nammu (v. 2113-v. 2095 av. J.-C.) dUr prend le pouvoir et se nomme
le puissant roi de Sumer et dAkkad , formant la IIIe dynastie dUr (v. 2112-v. 2004 av. J.-C.). Il
contrle Sumer, Akkad, une partie de la Msopotamie du Nord et llam. Cest le retour de la
prminence de Sumer, le sumrien est langue dtat, les anciens souverains deviennent
fonctionnaires, pouvant tre destitus ou remplacs. Lorganisation de ltat progresse par la
ralisation du cadastre dUr-Nammu et du Code dUr-Nammu, le plus ancien recueil de lois
msopotamien connu, bien avant celui du roi Hammourabi (v. 1792-v. 1750 av. J.-C.) de
Babylone. La fin de lempire dAgad permet la cit-tat de Lagash de recouvrer son
indpendance, avec ltablissement de la IInde dynastie de Lagash, connue surtout par le rgne du
prince gouverneur Gudea, lAppel , aux environs de 2141 2122 avant J.-C. Trs vite, Lagash
passe sous le contrle de la IIIe dynastie dUr, mais laisse un hritage artistique important.
Un prince pieux : Gudea de Lagash (v. 2141-v. 2122 av. J.-C.)
Gudea exerce le pouvoir Lagash au moment o disparat le royaume dAgad. Un nombre considrable dinscriptions nous le
font connatre, notamment celles relatant la construction dun temple, lEninnu, ddi au dieu tutlaire de la ville de Girsu,
Ningirsu. Son activit religieuse rend sa cit extrmement prospre, si nous en croyons le nombre important de temples, de
sanctuaires quil y fait btir ainsi qu Ur, Nippur, Uruk. La pit de Gudea sillustre galement dans les nombreuses statues son
effigie, la plupart en diorite, pierre dure. La reprsentation suit des rgles identiques. Assis ou debout, bras replis, il croise les
mains, la main gauche tenant la droite par-dessous. Coiff dun bonnet royal en fourrure, il est vtu dune robe drape qui laisse
libre lpaule droite. Lune de ses plus saisissantes reprsentations droge un peu au modle commun, cest celle dite de Gudea au
vase jaillissant, provenant de Girsu. Si la coiffure et le drap sont habituels, le prince tient entre ses mains un vase do jaillissent
des eaux qui se dversent de part et dautre du corps. Par ses eaux, la terre est fertilise, relie la masse aqueuse primordiale. La
statue tait faite pour tre dpose au temple de la desse Geshtinanna, pouse de Ningishzida, dieu personnel de Gudea.

SOCIT : DES FEMMES PROTGES PAR LES LOIS


Cest le souverain qui octroie les diffrents pouvoirs. Son palais, sa rsidence symbolisent le
centre administratif suprme. Il dtient le pouvoir en vertu dattributs personnels et dun mandat reu
des dieux. Sa fonction est de constituer un lien entre le divin et lhumain. Le roi msopotamien est le
reprsentant de la divinit, et son pouvoir stend donc tous les domaines de la vie collective.
Lappareil administratif se compose de dignitaires, de notables locaux et dun immense personnel.
Son recrutement se fait dans lensemble des couches sociales de la population. Les esclaves ne jouent
pas un rle important dans ce type de systme conomique, en gnral captifs de guerre, ils
napparaissent que rarement dans les listes du personnel. On doit les distinguer des serviteurs dont la
vie est lie celle de leur matre. Les droits de la femme sont protgs juridiquement. Elle dispose
de ses biens propres, quelle administre librement, occupe de nombreuses professions et parfois
mme assume dimportantes responsabilits. Dans le mariage, elle est subordonne lautorit de
son mari. Aprs la mort de celui-ci, elle peut grer et dfendre les intrts de ses hritiers. Le code

fixe les dtails de succession, mais aussi le cas o la femme serait rpudie injustement.

LART DES PREMIRES GRANDES ZIGGOURATS


Cest par larchitecture que cette priode est marquante. Les premires grandes ziggourats,
temples degrs, sont difies Ur par Ur-Nammu et Shulgi. Elles gagnent ensuite les principaux
centres religieux : Nippur, Eridu, Uruk. Le principe consiste difier des degrs les uns sur les
autres partir de briques cuites poses sur un mortier dasphalte. La solidit assure lensemble
explique la survie non seulement des fondations, mais aussi des parties de la superstructure. La
ziggourat dUr est un temple trois degrs, trois cubes massifs se superposant, pour une hauteur
dpassant les 21 m et une base de 62 m sur 43 m. Elle fut restaure par Nabonide, dernier souverain
de lEmpire nobabylonien aux environs de 560 avant notre re.

5. La priode amorrite (v. 2004-1595 av. J.-C.)


la fin de la priode, Babylone reconstitue son profit un empire, avec le rgne nergique du
grand souverain Hammourabi (v. 1792-v. 1750 av. J.-C.). Il dbute son rgne probablement en
qualit de vassal de lun de ses puissants voisins, de Larsa ou dAssur. Usant la fois de la
diplomatie et de la guerre au gr des circonstances, il subjugue Larsa, llam, Mari, Yamutbal lest
du Tigre, puis lAssyrie, au moins un temps. Matre de Sumer et dAgad, il est un moment la tte
de toute la Msopotamie. Hammourabi nest pas seulement un conqurant et un habile diplomate, il
entend surtout faire perdurer sa puissance. Pour ce faire, il unifie, harmonise. La religion est
domine par le culte de Marduk, dieu de la dynastie, et celui de Shamash, dieu du Soleil et de la
Justice. Lakkadien est promu une fois encore langue nationale. La socit est organise en fonction
du statut de chacun. Celle-ci seffondre vers 1595 avant J.-C. lissue dun raid hittite, compos
dune population guerrire venue dAnatolie.

LE CODE DE HAMMOURABI GRAV SUR BASALTE


Le Code de Hammourabi est le plus ancien document de cette nature qui nous soit parvenu. Son
prdcesseur, le Code dUr-Nammu, ne nous est connu que par des fragments. Plus quun ensemble
de mesures proprement juridiques, le texte, au fil de ses deux cent quatre-vingt-un articles, numre
ce qui est autoris, lgal, ou ne lest pas. Lensemble forme un corpus du lgal, non une thorie
juridique ou une doctrine, sa valeur dpend de son utilit, voulue spontanment pratique. Il est connu
par la stle ponyme, de basalte noir, haute de 2,50 m, conserve au muse du Louvre. lorigine,
place Sippar, dans le temple, elle est transporte par les lamites dans leur capitale, Suse (dans
lactuel Iran), vers 1150 avant J.-C. Le sommet de la stle est consacr une reprsentation en relief
du roi Hammourabi, debout devant le dieu de la Justice et du Soleil, Shamash, assis sur son trne,

qui lui remet le bton (sceptre) et lanneau symboliques du pouvoir. Les divers articles du Code
rgissent la stratification sociale, sparant lhomme libre du palais (cest--dire de la cour ou ekal),
puis lawilum, libre de rang suprieur, de lhomme libre de moindre rang, le muskenum, et de
lesclave ou wardum. Puis viennent prix et salaires, le fonctionnement de lappareil judiciaire, les
attributions des tribunaux, enfin le catalogue des peines encourues. Ces mesures comprennent la
pratique de la loi du talion, vritable fondement du systme de chtiment, mais rgi par le statut
personnel : si un homme libre en assassine un autre il sera tu son tour, mais sil tue un esclave, il
suffit de le remplacer par un autre auprs de son propritaire.
Largent au temps dHammourabi
Mme si les monnaies sont encore inconnues, largent circule beaucoup dans lEmpire babylonien au temps dHammourabi. Si lor
est rare, largent est utilis sous forme de plaques dcoupes, de baguettes, danneaux ou de petits lingots. Leur valeur est
strictement dfinie, lanneau dargent, le plus courant, pse environ un tiers de sicle, le sicle pesant environ 6 grammes. Les
principales units sont :
le biltu, ou talent, de 60 mines ou livres ;
la mine de 60 sicles soit environ 500 grammes ;
le sicle denviron 6 grammes.
Toutefois, les emprunts, dettes, prts se font aussi en nature, dautant plus que lessentiel des mouvements financiers seffectue
entre les grands temples du pays.

LA LITTRATURE BABYLONIENNE
Cest aux premiers temps de la dynastie amorrite que sont composes les Lamentations sur la
destruction dUr, pome dplorant la fin tragique de la resplendissante cit, vers 2004 avant J.-C.
Cest en des termes poignants que cette dernire est relate :
, pre Nanna, cette ville sest change en ruines
Ses habitants, au lieu de tessons, ont rempli ses flancs ;
Ses murs ont t rompus, le peuple gmit.
Sous ses portes majestueuses o lon se promenait dordinaire, gisaient les cadavres ;
Dans ses avenues o avaient lieu les ftes du pays, gisaient des monceaux de corps.
Ur ses forts et ses faibles sont morts de faim :
Les pres et les mres rests dans leur demeure ont t vaincus par les flammes ;
Les enfants couchs sur les genoux de leur mre, comme des poissons, les eaux les ont emports.
Dans la cit, lpouse tait abandonne, lenfant tait abandonn, les biens taient disperss.
, Nanna, Ur a t dtruite, ses habitants ont t parpills4 !
Cest galement durant la Ire dynastie de Babylone que commencent slaborer deux rcits
fondamentaux de la mythologie msopotamienne : celui de la cration du monde, la geste
cosmogonique de lEnuma Elish ( Lorsquen haut ), et le tout premier rcit du Dluge, plus tard
repris dans lAncien Testament, la vie mouvemente dUm-Napishtim, le Trs Sage .

6. La priode kassite (v. 1595-v. 1080 av. J.-C.)


Les Hittites sont remplacs par de nouveaux conqurants, les Kassites, qui fondent Babylone une
dynastie qui simpose pendant plusieurs sicles. Cette priode, la priode kassite (v. 1595-v. 1080
av. J.-C.), est extrmement trouble par les migrations de peuples. Les Hyksos envahissent lgypte,
les Indo-Europens, lAsie Mineure, les lamites pillent Babylone et dtrnent la dynastie kassite
leur tour. Grce Nabuchodonosor Ier (v. 1124-v. 1103 av. J.-C.), la ville retrouve son rle de
centre politique et le dieu Marduk reprend sa place de dieu tutlaire, dans son sanctuaire, lEsagil.
Les relations diplomatiques qui se droulent au XIVe sicle avant J.-C. sont sans prcdent autant par
leur intensit que par leur ampleur gographique. Les archives de Tell el-Amarna, rdiges en
langue akkadienne, donnent une ide de la correspondance change entre les pharaons
Amnophis III (1391-v. 1353 av. J.-C.), son fils Amnophis IV (v. 1353-v. 1335 av. J.-C.) et de
nombreux rois et vassaux de Palestine et de Syrie. Les Kassites sont mal connus, en dpit de quatre
sicles de domination. Ils dominent Babylone et tout le sud de la Msopotamie, mais sont vaincus la
fois par les Assyriens du Nord et les lamites de lEst. Cette lutte incessante finit par les user, ils
passent sous la domination de lAssyrie, quand monte sur le trne Adad-Nirri II (v. 911-v. 891
av. J.-C.), fondateur du royaume no-assyrien.
Architecture monumentale : la ziggourat de Tchogha-Zanbil
Cest en pays dlam, sur le territoire actuel de lIran, quil faut rechercher le plus impressionnant tmoignage architectural de la
priode, la ziggourat de Tchogha-Zanbil, difie par le roi Untash-Gal (XIIIe sicle av. J.-C.). Le complexe comprend un temple
ddi au dieu sumrien Inshushinak, plac au sommet des cinq tages de la ziggourat, chaque tage prenant naissance directement
sur le sol, contrairement aux autres difices de ce type, o les tages prennent assise les uns sur les autres. Les dimensions
rvlent lampleur du projet : le complexe est dlimit par une enceinte de 210 m sur 175 m, la ziggourat originelle culminait plus
de 60 m, pour une surface de 105 m sur 105 m. Contrairement, l encore, aux autres ziggourats, laccs se fait par un escalier
intrieur et non par des degrs extrieurs permettant de gagner les terrasses. Une seconde enceinte, de 470 m sur 380 m,
renferme des difices cultuels secondaires. Une troisime enceinte, enfin, de 1 250 m sur 850 m, devait abriter une ville jamais
construite, Dur Untash. Ne sy trouvent que les vestiges de trois palais et dun autre temple.

7. Babylone, des alentours de 1000 environ 600 av. J.-C.


Si la IInde dynastie dIsin (v. 1154-v. 1027 av. J.-C.) connat rapidement le succs avec la
victoire de Nabuchodonosor Ier (v. 1126-v. 1105 av. J.-C.) sur les lamites, mettant fin la
dynastie kassite et rendant la Babylonie son indpendance, les alentours de lan 1000 avant J.-C.
voient son effondrement, sous les coups des Aramens, en 1027 avant J.-C. Les Chaldens profitent
de loccasion pour leur en disputer le contrle. Tout le IXe sicle et une grande partie du VIIIe sicle
avant J.-C. sont lcho des luttes entre Aramens et Chaldens, puis Chaldens et Assyriens pour
assujettir Babylone. Nabuchodonosor II (605-562 av. J.-C.) la porte son apoge. Lors de son
accession au trne, ce dernier jouit dune situation de politique extrieure privilgie, car son pre a
battu peu auparavant les Assyriens et les gyptiens. Il met en place un protectorat sur Jrusalem,

mais la rvolte des rois de Juda le contraint prendre la ville, en 597 et en 586 avant J.-C. Il en
dporte en partie la population. Il embellit sa capitale, reconstruit les murailles, difie les portes,
dont celle dIshtar, spare la cit par une longue voie processionnelle oriente nord-sud, qui relie le
palais royal un large bastion. Le temple de Marduk est agrandi et embelli. Le dernier souverain
indpendant de Babylone est Nabonide (v. 556-v. 539 av. J.-C.), qui est dpos par Cyrus II le
Grand (v. 559-v. 530 av. J.-C.).

LARCHITECTURE : LA BABYLONE DE NABUCHODONOSOR II


Les fouilles ont rvl la Babylone de Nabuchodonosor II (605-562 av. J.-C.). La ville est
entoure dune double muraille, les murs ont entre 6,50 m et 3,75 m dpaisseur. Les deux parties de
la cit, la ville neuve louest, la vieille ville lest, sont spares par un pont de 115 m qui permet
de relier les deux rives du fleuve. Des tours tous les 15 ou 20 m places le long de la muraille
renforcent la scurit. Au cur de la cit slve le temple ddi au dieu Marduk, ainsi que sa
ziggourat haute de 91 m. Rputs pour leur luxuriance, les jardins suspendus de Babylone se
trouvaient prs du palais de Nabuchodonosor. Le roi amoureux les aurait fait construire pour
satisfaire les caprices dune femme, Amytis, fille du roi de Mdie. Ils sont associs aussi la reine
Smiramis par les auteurs grecs, et comptent parmi les Sept Merveilles du monde. Ce sont en ralit
les jardins en terrasses du palais de Nabuchodonosor II, slevant graduellement de 23 91 m.
Selon Strabon (Gographie, XVI, 1-5), ils sont poss les uns sur les autres laide de votes
empiles comme des cubes. Pour Diodore de Sicile (Bibliothque historique, II, 10-1), il sagit de
plates-formes soutenues par des colonnes. La tour de Babel, ou temenanki (maison du fondement du
ciel et de la terre), est surtout connue par un pisode du premier livre de la Bible relatant la colre de
Dieu contre les hommes qui ont eu larrogance de vouloir construire un difice slevant jusqu lui.
Haute de 90 m, elle se trouve ct de la voie processionnelle et du temple du dieu Marduk.
Dcouverte en juin 1913, il nen reste quasiment rien. Ses dimensions sont connues daprs un texte
grav sur une tablette dargile conserve au muse du Louvre, la Tablette de lEsagil.

LE TEXTE TINTIR, LA DESCRIPTION UNIQUE DE BABYLONE


Cest grce au texte Tintir, une topographie dcrivant temples, quartiers, palais, en
fournissant leur emplacement, lpoque de la IInde dynastie dIsin, que nous connaissons Babylone
transform par Nabuchodonosor II, qui stend sur prs de 1 000 ha. La ville est ceinte par une
succession de trois murailles, spares par des fosss remplis deau. Elle forme un triangle, sur la
rive orientale de lEuphrate. Une seconde ligne de fortification est tablie avec la muraille
intrieure, elle-mme compose de deux murs, Imgur-Enlil ( Enlil a montr sa faveur ) et NimitEnlil ( Le Rempart dEnlil ). Tout comme pour la muraille extrieure, lensemble est perc de
portes, dfendu par des fortins incorpors aux murs. Le Tintir livre le nom des huit portes : de
Shamash, dAdad, du Roi, dEnlil, dIshtar, de Marduk, de Zabada, dUrash. La plus connue est
celle consacre la desse Ishtar, la porte dIshtar, aboutissement de la voie processionnelle au

nord de la cit. Les murs sont orns de bas-reliefs en brique maille, reprsentant sur un fond bleu
taureaux et dragons. Elle est conserve au muse de Pergame de Berlin. La muraille intrieure
dlimite le cur de la ville, vaste denviron 500 ha, divis en dix quartiers. Dans celui consacr au
dieu Eridu, se concentrent les temples, lEsagil, temple de Marduk, ltemenanki, la ziggourat
assimile la tour de Babel. Au nord dEridu, le quartier des palais de Nabuchodonosor II. Les
deux rives du fleuve sont relies par un pont fait de briques cuites et de bois. En amont,
Nabuchodonosor II fait difier un cueil de briques afin de diviser le courant et den diminuer
dautant la puissance. Trois palais royaux se trouvent Babylone : le Palais Sud encastr dans la
muraille Imgur-Enlil, organis autour de cinq grandes cours orientes dest en ouest, o rside
Nabuchodonosor II qui y donne audience dans une vaste salle du trne aux murs dcors de briques
de couleurs vernisses ; le Palais Nord, ou Grand Palais , sis cheval sur les remparts, au nord
du Palais Sud, organis autour de deux vastes cours ; le Palais dt, prs de lenceinte extrieure,
2 km environ au nord des deux prcdents, cest une construction date de la fin du rgne.

BABYLONE : LA FIN DE LINDPENDANCE


Le dernier souverain indpendant de Babylone est Nabonide (556-539 av. J.-C.). lorigine
gouverneur de Babylone, il commet lerreur politique de solliciter laide des Perses, qui finissent par
prendre Babylone en 539 avant J.-C. Leur souverain, Cyrus II (v. 559-v. 530 av. J.-C.), le jette en
prison, confie Babylone son fils Cambyse II (530-522 av. J.-C.). Les Achmnides dominent
dsormais la Babylonie, sans toutefois en faire une province. Derrire une indpendance de faade,
le pays est soumis. En 331 avant J.-C., Alexandre le Grand (356-323 av. J.-C.) prend Babylone. Il
en fait sa rsidence favorite, restaure les palais, lEsagil, cre un atelier montaire. Il y meurt
subitement le 10 juin 323 avant J.-C. Aprs une priode trouble o les diadoques, les
successeurs , gnraux dAlexandre, se disputent le pouvoir, Sleucos Ier (v. 358-280 av. J.-C.)
devient satrape, gouverneur, de Babylonie en 312 avant J.-C. Il se proclame en 305 avant J.-C. roi de
Syrie et fonde la dynastie des Sleucides (305-64 av. J.-C.). Il confine Babylone au rang de
capitale provinciale, lui prfrant sa nouvelle cit, Sleucie du Tigre. Babylone entame alors une
lente et irrmdiable dcadence, passe sous le contrle des Parthes arsacides entre 141 et 122 avant
J.-C. Cest apparemment au IIe sicle que la population quitte dfinitivement la ville, qui tombe peu
peu en ruines. Lhistoire de la fin de Babylone est connue par une uvre originale, due au prtre du
Blos grec, Brose (IIIe sicle av. J.-C.), qui rdige une Babyloniaka, ou Histoire de
Babylone , pour le roi Antiochos Ier (324-261 av. J.-C.).
Notes
1. Vladimir Grigorieff, Les Mytholog ies du monde entier, Alleur, Marabout, 1987, p. 48.
2. Abed Azri, Lpop e de Gilg amesh, Paris, Berg international, 1991, p. 176.
3. Florence Braunstein, Lpope de Gilgamesh , in Encyclopd ia Universalis.
4. Samuel Noah Kramer, Lamentation over the Destruction of Ur , in Assyriolog ical Stud ies, no 12, Chicago, 1940, p. 39.

CHAPITRE II

LAnatolie

LAnatolie, lOrient des Grecs, galement nomme Asie Mineure, est une pninsule formant
lessentiel de lactuelle Turquie dAsie, lest. Elle est dlimite par la mer Noire au nord, la mer
Mditerrane au sud, la mer ge louest, lEuphrate et la chane du Taurus lest. Cest dans ce
cadre gographique que se succdent deux grandes civilisations, celle des Hattis (apoge : v. 2400v. 1900 av. J.-C.), fusionnant avec de nouveaux venus, les Hittites, qui fondent un vaste empire au
Proche-Orient avant de succomber aux attaques des Peuples de la mer aux alentours de 1900 et
1200. Plus au sud, toujours en Asie Mineure, stablissent les Phniciens, vers 2000 avant notre
re.

1. Qui sont les Hittites ?


Lorigine des Hittites est dbattue. Ils sont le plus souvent prsents comme des Indo-Europens
venus dEurope, de la rgion des Balkans, pousss par les migrations dautres groupes humains,
notamment les Kourganes originaires dentre Dniepr et Volga. Toutefois, certains archologues les
pensent anatoliens, tout comme les Hattis quils ont absorbs. Ils disparaissent au XIIIe sicle avant
J.-C., favorisant lunification partielle de lAnatolie par les princes hittites de Kussar qui
choisissent Kanesh/Nesa pour capitale. Il semble que les Hittites se soient installs par migrations
successives partir des alentours de 2000 avant J.-C., dans le pays dlimit par la courbe du fleuve
Halys, entre la mer Noire et la mer Caspienne. Ils sinstallent parmi les Hattis dj prsents. Une
large tolrance permet aux deux groupes de fusionner. La langue vernaculaire est le hittite, le hatti la
langue liturgique, rdige par les Hittites en alphabet cuniforme. Alors que les Assyriens, prsents
par leurs comptoirs entre 200 et 300 ans, ne se mlent pas aux Hattis, les Hittites forment avec
eux un nouveau peuple, au confluent des deux hritages civilisationnels. Il faut attendre le rgne de
Labarna Ier (rgne : v. 1680-v. 1650) pour que la puissance hittite se constitue. Il est considr
comme le fondateur vritable dun royaume appel devenir un empire. Il tablit sa capitale
Kussar, porte le titre de Grand Roi. Son existence est peut-tre lgendaire, mais son hritage se
rvle si important que ses successeurs font de son nom un titre royal, ils sont tous des Labarna
dans leur titulature, tout comme ils sont Grand Roi . Le dernier roi hittite est Suppiluliuma II
(rgne : v. 1200-v. 1190 av. J.-C.). Quelques petites principauts no-hittites, Alep , Karkemish, se
maintiennent avant de disparatre sous les coups assyriens entre 750 et 717.

UN TEMPLE AVEC BALUSTRADE AUX FENTRES

Lart hittite est le fruit de la rencontre entre celui des Hattis et les apports indo-europens de lge
du bronze. Plus de trente mille tablettes, rdiges en cuniforme, dans ses langues diverses
(hittite, akkadien, hourrite), nous renseignent sur la diplomatie, la religion, le droit. dfaut de
statuaire monumentale, on trouve de nombreuses effigies humaines ou animales, idoles, en plomb,
argent, ivoire, des sceaux en or. Le premier Empire hittite ne modifie pas ces fondements. Tout
change avec lapoge de lEmpire hittite, la naissance de larchitecture monumentale. Ainsi,
Hattusa, le Grand Temple occupe une superficie de 160 m de long sur 135 m de large. Il est vou
Tarhunt, ou Teshub, le dieu de lOrage. lintrieur de cette vaste enceinte, le temple a la forme
dun rectangle, avec une cour intrieure. Aprs une salle hypostyle, le cur du sanctuaire est
compos de neuf chapelles. La plus grande, consacre Tarhunt, abrite sa statue. Lune des
particularits de ce temple est lexistence de fentres balustrade sur le mur extrieur du temple,
rompant avec le systme de construction msopotamien de murs aveugles. Ne connaissant pas les
colonnes, les Hittites assurent le support des toits par des piliers carrs. environ 2 km au nord-est
dHattusa se trouve le site de Yazilikaya , un centre cultuel rupestre ciel ouvert, o abondent les
reprsentations en bas-relief. La fonction exacte du sanctuaire est encore dbattue, entre lieu de culte
funraire, mmorial associ au grand temple dHattusa, ou volont du roi dordonner le panthon
hittite en le rapprochant de celui des Hourrites, prolongement dans la pierre de sa rforme liturgique.

LA RELIGION HITTITE, DE GROS EMPRUNTS


La religion hittite reflte la capacit des Hittites conserver les cultes quils empruntent tous les
peuples auxquels ils sagrgent. Cela explique lexistence dun panthon surnumraire que les
Hittites eux-mmes, bien en peine de le connatre en totalit, dnomment les mille dieux du Hatti .
Outre linfluence du Hatti, celle des divinits hourrites sinscrit dans la religion hittite, notamment
sous linfluence de la forte personnalit de la reine hourrite Puduhepa, pouse de Hattusil III
(v. 1265-v. 1238 av. J.-C.). Originaire du royaume de Kizzuwatna, elle est prtresse de lune des
formes de la desse Ishtar. Cosignant les actes royaux avec son poux, elle joue un rle fondamental
en matire politique mais aussi religieuse, favorisant le syncrtisme entre la Desse-soleil dArinna,
dj la Wurushemu hattie et la desse hourrite Hebat. La plupart des divinits sont les incarnations
des forces naturelles. Leur place dans le panthon nest pas fixe, leurs relations sont volutives. Les
mythes de Sumer et dAgad (Akkad), lpope de Gilgamesh ou la hirogamie dont nat Sargon
sont adopts par les Hittites.
Les principales divinits hittites sont le dieu de lOrage, Tarhunt en hittite, Teshub en hourrite,
muni de lclair, symbolis par le taureau, ador Hattusa ; son pouse, la Desse-soleil dArinna ;
Wurunkatte, dieu de la guerre ; Telibinu, dieu de la vgtation et de la fertilit ; Khalmasuit, la
desse-trne . Le dieu de lOrage est assimil au dieu hourrite Teshub, tout comme lui matre des
lments en action dans latmosphre, pluie, vent, foudre, et la Desse-soleil lest sa pardre,
Hebat.

LA FIN DE LA CIVILISATION HITTITE : UN NUD GORDIEN

La fin de la civilisation hittite survient en plusieurs pisodes. Vers 1200 avant J.-C., un peuple
indo-europen, les Phrygiens, conquiert lAnatolie centrale et provoque leffondrement de lEmpire
hittite. Ils dveloppent, autour de leur capitale, Gordion, environ 80 km au sud-ouest de lactuel
Ankara, une civilisation qui prend fin avec la conqute lydienne en 696 avant J.-C., avant dtre
incorpore lEmpire perse aprs 546 avant J.-C. Cest Gordion, en 333 avant J.-C.,
quAlexandre le Grand tranche le clbre nud gordien. Gordion tait une cit considre comme
la clef de lAsie. En 333, larme dAlexandre y passe lhiver, avant de reprendre les combats au
printemps. Curieux de tout, Alexandre y visite le temple local de Jupiter. Les prtres lui montrent le
char du pre du roi Midas, Gordios. Sa particularit est que le joug en est form dune srie de
nuds, trs serrs, trs enchevtrs. La lgende prdisait que celui qui parviendrait les dnouer
serait matre de lAsie. Aprs un examen attentif, Alexandre sort son pe et tranche le joug. Deux
ans lui suffiront raliser la prophtie. La Phrygie est aussi connue pour son second roi, Midas,
auquel Dionysos, pour le rcompenser davoir recueilli Silne ivre, le satyre qui lui sert de pre
adoptif, donne le pouvoir de transformer tout ce quil touche en or. Condamn mourir de faim et de
soif, Midas obtient du dieu lannulation du vu en se trempant les mains dans les eaux du fleuve
Pactole dont le sable devient poudre dor. LEmpire hittite dfunt, les Hittites vont donner naissance
de petits royaumes, connus sous lappellation de royaumes no-hittites : confdration du Tabal en
Cappadoce ; Milid le long de lEuphrate ; Cilicie, Karkemish, Arpad ou Alep au sud. Tous
succombent aux assauts assyriens entre 750 et 717 environ av. J.-C.

2. Les Hourrites, origine inconnue


Lorigine exacte des Hourrites demeure mal connue, tout comme leur groupe ethnique prcis. Vers
2500 avant J.-C. ils sont installs lest du cours suprieur du Tigre, entre ce fleuve et le lac de Van.
Au cours des sicles suivants, ils se dirigent vers le Moyen-Euphrate et entrent en contact avec les
Msopotamiens du Nord, les Akkadiens qui les soumettent. Mais la chute de Babylone leur permet de
recouvrer leur indpendance. Aux petits royaumes dorigine, situs dans le Kurdistan et au pied du
Zagros, sajoutent ceux de Syrie du Nord. Au XVIe sicle avant J.-C., de puissantes entits politiques
hourrites se constituent, comme le royaume de Kizzuwatna puis lempire du Mitanni, qui, aux XVe et
XIVe sicles avant J.-C., stend du lac de Van jusqu Assur et du Zagros la mer Mditerrane. La
puissance hourrite est telle alors quelle contient lexpansion du rival hittite, simpose lAssyrie,
affronte lgypte. Aprs la chute du Mitanni, vaincu son tour par lAssyrie, les Hourrites se
retrouvent en Syrie pour environ un sicle encore. Ils forment, aux alentours du Ier millnaire avant
notre re, le royaume dUrartu sur le plateau armnien.

LEMPIRE DU MITANNI (V. 1600-V. 1270 AV. J.-C.)


Lempire du Mitanni nat, vers - 1600, du regroupement des petits royaumes hourrites dj
existants. Cette nouvelle puissance politique est nomme Nhr, Naharin, par les archives

diplomatiques gyptiennes de Tell el-Amarna, Hurri par les documents hittites, Mitanni enfin par
les scribes assyriens. Cest ce dernier terme qui est entr dans lhistoire pour dsigner lapoge des
Hourrites, le royaume ou empire du Mitanni. Les souverains du Mitanni se partagent entre deux
capitales, Taidu, dans la rgion de Tell Brak, au nord de lactuel Hassake, et Wassugani , un site
encore non identifi. Le premier roi du Mitanni tend sa puissance grce sa charrerie, compose
dquipages de deux hommes monts sur un char rapide deux roues. Shaushtatar Ier (v. 1440v. 1410 av. J.-C.) submerge lAssyrie, pille Assur sa capitale, puis agrge son empire Alep,
Karkemish, le Kizzuwatna, le Hana, lOugarit. Contrlant la Syrie du Nord, il se heurte la
suprmatie gyptienne dans la rgion. Plusieurs campagnes victorieuses du pharaon Thoutmsis III
(v. 1478-v. 1425 av. J.-C.) affaiblissent le Mitanni : la bataille de Megiddo , en 1458 avant J.-C., il
dfait une coalition de princes syriens runis par celui de Kadesh ; une srie de campagnes lui livre
toute la Phnicie et toute la Syrie, le menant jusqu Karkemish. Son action est poursuivie par son
successeur, Amnophis II (v. 1450-v. 1425 av. J.-C.), puis Mitanni et gypte vont remplacer la
guerre par une diplomatie de mariages entre les filles du roi mitannien et les pharaons. Mais les
coups ports par lgypte sont annonciateurs du dclin du Mitanni, incapable de rsister ses deux
adversaires, lEmpire hittite en pleine expansion et lAssyrie. Enfin Salmanasar Ier dAssyrie
(v. 1274-v. 1245) met fin la fiction dun Mitanni indpendant, ravage le pays, le transforme en la
province du Hanigalbat.

LART HOURRITE
Lart hourrite se rvle particulirement difficile identifier en tant que tel, tant il est complexe de
le diffrencier des autres formes dexpression artistique contemporaines, hittites principalement.
Cest dans ce contexte dlicat que doit tre prsente la citadelle dAlalakh et son palais royal,
situs sur le site du mme nom, au nord du coude de lOronte, en actuelle Turquie, correspondant
aujourdhui Tell Aana . La cit, sous le nom dAlakhtum, est dj connue des textes amorrites, au
XVIIIe sicle avant J.-C. Passe sous le contrle dAlep, intgre au royaume alpin du Yamkhad, elle
devient Alalakh vers le milieu du XVIIIe sicle avant J.-C. Cest vers cette poque que le roi YarimLim (qui rgne de - 1781 - 1765) fait difier son palais. Il est compos de deux parties, le palais
rsidence royale proprement dit, et ses dpendances administratives. Les deux sont runies par une
vaste cour entoure de murs. Chaque partie est forme de deux tages. Les fondations, de pierre, sont
surmontes de murs de briques.

LA RELIGION HOURRITE, UN FONDS ANATOLIEN


La religion hourrite repose sur le fonds anatolien. Les dieux principaux sont Teshub, dieu de
lOrage, sa pardre Hebat et leur fils Sharruma. Sy ajoutent Shaushka, desse de lAmour,
apparente Ishtar ; Shimegi, dieu du Soleil ; Ishara, dieu de lcriture ; Kushukh, le dieu Lune ;
Hepit, dieu Ciel ; Kumarbi, dieu Nature. Le principal mythe hourrite qui nous soit en partie parvenu
est le Cycle de Kumarbi, ou Chant de la Royaut du Ciel, du nom du premier chant. Il est compos

de cinq chants. Seuls les fragments des deux premiers permettent de retracer un mythe que lon
retrouve, adapt au monde grec, dans la Thogonie dHsiode. Le plus ancien texte religieux
retrouv en langue hourrite est le dpt de fondation connu sous le nom de Lion dUrkish, conserv
au muse du Louvre. La pice, date du XXIe sicle avant J.-C., provient probablement de Syrie du
Nord-Est, se compose de deux parties : un lion rugissant, en cuivre, tient, sous ses pattes avant, une
tablette galement en cuivre, sa queue en forme de clou maintient sous la tablette de cuivre une
seconde tablette de pierre blanche. Toutes deux portent un mme texte de maldiction, o Tishatal ,
souverain dUrkish, menace de la colre des dieux quiconque dtruirait le temple quil difie pour le
dieu Nergal.

CHAPITRE III

Les Phniciens

Les Phniciens, les Rouges selon les Grecs qui les nomment ainsi en raison des tissus teints de
pourpre quils exportent, occupent, au IVe millnaire avant notre re, lactuel Liban, pour
lessentiel, auquel il faut adjoindre des territoires aujourdhui en Syrie, en Palestine et en Isral. Leur
langue, une forme de cananen, sapparente lhbreu, il nexiste pas de vritable tat phnicien
unifi sous la direction dun souverain, mais plutt un groupe de cits, le plus souvent sur la cte, et
leur arrire-pays peu tendu. Chaque cit est gouverne par un prince assist dun conseil de
notables. Selon les poques considres, lune ou lautre exerce une certaine prminence. Les
principales sont : Tyr, Sidon, Byblos, Brytos au Liban ; Arvad, Ougarit, en Syrie. ltroit entre
les chanes de montagnes et la mer, les Phniciens, excellents navigateurs, vont fonder, partir de
Tyr, un empire maritime vritable. Flotte de guerre et flotte de commerce voluent entre la
mtropole et les colonies de Mditerrane occidentale : Malte, Sicile, Sardaigne, fondations en
pninsule Ibrique (les futures Lisbonne, Cadix, Carthagne, Malaga) ou sur les ctes dAfrique
du Nord (les futures Tripoli, Carthage, Tunis, Alger, Mogador). Cest par les cits phniciennes
ou les comptoirs que transitent non seulement les denres alimentaires (huile, vin, bl), mais aussi les
mtaux et pierres rares, les parfums, le bois de cdre. Les capacits exceptionnelles de marins des
Phniciens, vantes dj dans lAntiquit, sont attestes galement par les priples, navigations
lointaines de dcouverte. Les principaux sont entrepris par les descendants des Phniciens, les
Carthaginois, aux alentours de 450-400 avant J.-C. par Hannon ou Himilcon.

1. Lalphabet phnicien
Lalphabet phnicien est un alphabet qui ne note que les consonnes, appel alphabet
consonantique ou abjad. Cest le cas de larabe ou de lhbreu. Les premires traces de cette
criture alphabtique se trouvent sur le sarcophage du roi Ahiram de Byblos, dat du XIIe sicle
avant J.-C., uvre classe sur la liste Mmoire du monde de lUnesco en 2005. Lalphabet
phnicien, probablement issu dun alphabet linaire, ou protocananen, de vingt-trois signes drivs
des hiroglyphes gyptiens, donne naissance lalphabet grec, qui ajoute les voyelles, et
laramen. Nombre dalphabets lui doivent par la suite leur existence, arabe et hbreu partir de
laramen, romain par transmission du modle trusque.

2. Lart phnicien, une influence venue dgypte

Lart phnicien tmoigne des influences, particulirement gyptienne et hourrite, qui le traversent,
mais aussi msopotamienne et assyrienne, refltant les diverses dominations successives. Les
artistes phniciens, en revanche, sont plus originaux dans le travail des mtaux, des statuettes de
bronze dor, des patres (ou vases libations en or ou argent), des petits objets divoire, de
joaillerie. La sculpture est trs directement influence par lgypte, tout comme larchitecture des
temples, la fois dcors durus, de serpents couronns, de sphynx, et composs du lieu cultuel
entour de portiques et de magasins. Outre le temple, les architectes phniciens difient, dans les
colonies, mais pas en Phnicie mme, des tophets, lieu central du culte o se pratique le sacrifice des
enfants, le plus connu dentre eux ayant t retrouv Carthage.

3. La religion phnicienne : fcondit et prostitution


La religion phnicienne est connue essentiellement par les textes grecs et romains qui en donnent
souvent une image peu flatteuse. Cest un polythisme qui mle grands dieux nationaux et divinits
locales, fond sur le culte de la fcondit, associ la prostitution sacre des prtres et prtresses et
la pratique des sacrifices humains. Les principaux dieux sont Baal, Le Seigneur , ou plutt les
Baals, puisque ce titre est accol un aspect particulier de la divinit, ainsi Baal Bek est Seigneur
Soleil . En tant que dieu national de lOrage et de la Vgtation, Baal est ador sous le nom de
Hadad. Sous sa forme de Baal Shamn, Seigneur des Cieux , il est matre de lunivers. Selon les
auteurs romains, cest lui que lon sacrifiait des enfants. Son grand temple, le beth Habaal, la
Maison du Seigneur , est Tyr. Les Grecs lassimilent Cronos, pour les juifs il est Baal Zebub,
le Seigneur de la Maison , notre Belzbuth, prince des dmons. Berytus (Beyrouth) sa pardre
est Baaltis, ne de la mer, assimile par les Grecs Aphrodite . Le plus grand des dieux est El, dont
le nom signifie Le Dieu , ador Ougarit avec sa pardre, la desse Ashera, en rivalit avec
Hadad, peut-tre son fils. Astart est la desse de la Fcondit, Anath celle de la Guerre. Tyr est
particulirement honor Melqart, le Roi de la cit , fondateur et protecteur des colonies. Cest lui
qui apporte la richesse aux marchands, les moissons aux paysans, car il prside au retour des
saisons, symbolise le soleil jeune et plein de vigueur. Selon Pline lAncien (23-79), on lui offre
Carthage des sacrifices humains1, Sidon, le culte principal va Eschmoun, dieu gurisseur. La
reprsentation des dieux phniciens est largement influence par lgypte, la fois en raison de la
suzerainet gyptienne pendant lAncien Empire gyptien et par le commerce de bois de cdre entre
Byblos et le pays de pharaon. Aux divinits principales des Phniciens, il faut ajouter les Kabirim,
les Puissants , vnrs partout, au nombre de huit. Ils sont fils et filles de la Justice, Zadyk. Les
Grecs les connaissent sous le nom de Cabires.
Notes
1. Pline lAncien, Histoire naturelle, XXXVI, 5.

CHAPITRE IV

LAssyrie

LAssyrie, au sens premier du terme, signifie le pays dAssur , qui dsigne la fois une ville,
son plat pays, le principal dieu vnr. Le pays dAssur devient lAssyrie au fur et mesure de
son expansion. Elle est situe en haute Msopotamie, au nord, dans la rgion du cours suprieur du
Tigre. Lorigine prcise des Assyriens demeure dterminer, ils sinstallent dans le pays au cours du
IIIe millnaire avant J.-C. Ils sont domins successivement par les Akkadiens, les Gutis et soumis la
IIIe dynastie dUr. Leffondrement de cette dernire permet Assur une relative indpendance aux
environs de 2010 avant J.-C. Par la suite, Assur est connu surtout comme le centre dune
organisation marchande qui stend jusquen Anatolie. Les marchands assyriens se regroupent par
quartiers, notamment Kanesh. Vers 1850 avant J.-C., Ilusuma gouverne le royaume indpendant
dAssur, ltend au sud et lest, mais se heurte louest au roi Sumuabu de Babylone. Faute de
sources, les sicles suivants de lhistoire dAssur sont obscurs, concernant lpoque amorrite ou le
moment o le pays passe sous domination du Mitanni. Cest laffaiblissement du Mitanni qui permet
Assur de recouvrer, non seulement son indpendance, mais aussi de paratre comme une puissance
politique, sans quil soit possible de retracer les tapes de cette lvation. Le dernier monarque
remarquable est Teglath-Phalasar I er (v. 1116-v. 1077 av. J.-C.). Il assure le contrle du haut
Euphrate en dominant les Mushkis, une tribu gorgienne, puis lance des expditions victorieuses en
Urartu, sempare du royaume du Kizzuwatna (Cilicie), domine les Aramens du nord de la Syrie,
prend Byblos, Sada, exige tribut des cits phniciennes et du prince de Karkemish. Mais la fin du
rgne est assombrie par le retour en force des Aramens, qui, aprs sa mort, prennent la haute
Msopotamie, rduisant lAssyrie au royaume dAssur des origines, entre Assur et Ninive. La
chance de lAssyrie est ltat piteux de ses rivaux, la puissance hittite seffondre, Babylone se rvle
incapable de se doter dune dynastie stable. Le retour clatant de lAssyrie se produit avec larrive
sur le trne du roi Adad-Nirri II (v. 911-v. 891 av. J.-C.), fondateur de lEmpire no-assyrien.

1. Lart palo-assyrien la gloire dAssur


Lart assyrien de la priode palo-assyrienne (II e millnaire av. J.-C.) est largement clips par
celui de la priode no-assyrienne, entre 911 et 609 av. J.-C. Hritier de son devancier
msopotamien, il est toutefois loisible den dgager quelques traits gnraux, qui perdurent durant
toute lhistoire de lAssyrie. Cest un art officiel, destin glorifier le dieu Assur et donc son
vicaire sur terre, le roi. Palais et temples ont pour fonction de montrer aux sujets du royaume tout
comme aux trangers la puissance divine et royale. La forme choisie est le bas-relief, reprsent sur
des orthostates, plaques dalbtre ou de calcaire travailles en bas-relief, denviron 1 m de long sur
2 2,50 m de large. Les sujets illustrent la gloire du roi, btisseur ou gnral vainqueur.

Larchitecture assyrienne
Larchitecture voit ldification de palais et de temples fortifis. La muraille denceinte, sans
fentre, le plus souvent porte unique et orne de tours, dcores de taureaux androcphales et de
lions gigantesques, renferme un espace palatial qui se rpartit entre plusieurs cours, chacune pourvue
de btiments au dcor dorthostates ou de briques vernisses. Un vestibule colonnes soutient un toit
plat. Certains murs de palais taient peints, mais les traces sont peu nombreuses. Les temples suivent
un plan identique, mais cour intrieure unique. Face lentre, la cella, partie close du temple, qui
abrite la statue du dieu. Autour de la cour, diffrentes pices aux usages varis. Linfluence
sumrienne se marque par la ziggourat, dans le temple mme ou proximit.

2. La religion assyrienne
La religion assyrienne ne prsente pas de grande originalit, puisquelle sinspire du modle
msopotamien, les dieux de Babylone sont les siens. Deux grands dieux dominent le panthon, Adad,
dieu de lOrage, le Teshub des Hourrites, ou le Hadad des Aramens, et surtout le dieu national et
roi des dieux, Assur. Il est le vritable matre de la ville et du royaume ponyme, en assurant son
triomphe et sa prosprit. Pour gouverner, il dlgue ses fonctions au roi, son reprsentant, mais ce
dernier nagit pas de son propre chef, il excute les ordres du dieu suprme, se fait linterprte de ses
volonts. Le culte dAssur prend place dans son grand temple de la capitale, lEsharra, la
Maison du tout . Il est difi au nord-est, sur un peron rocheux au-dessus du cours du Tigre. Il se
compose dune cour en forme de trapze, ceinte dun mur, qui donne accs la chapelle du dieu. Son
extension est de 110 m de long sur 60 m de large. Sy ajoute une ziggourat, puis au VIIe sicle avant
J.-C., une seconde cour et une rampe processionnelle bties par le roi Sennachrib (704-681 av. J.C.). Assur est le Dieu du tout , crateur du monde, des Enfers, de lhumanit. Sa pardre est la
desse Ishtar. Il est reprsent arm dun arc en position de tir, dans un disque ail. Le nouveau roi
est couronn dans son temple et cest lui quil fait le rapport de ses campagnes victorieuses.

3. Une nigme : les Peuples de la mer ?


Les Peuples de la mer sont encore une nigme pour les historiens. Leur existence est atteste par
les textes gyptiens, datant du rgne de Mrenptah (ou Mineptah, v. 1213-v. 1204 av. J.-C.),
pharaon de la XIXe dynastie, et celui de Ramss III (v. 1184-v. 1153 av. J.-C.), souverain de la
XXe dynastie. Les deux monarques se glorifient davoir repouss une attaque des Peuples de la mer,
ou Peuples du Nord, ou des Peuples des les. Lors de la premire confrontation, la coalition des
Peuples de la mer comprend les Eqwesh, les Luka, les Shekelesh, Sherden et Teresh. Clbrant
leur dfaite sur les murs de son temple funraire de Mdinet-Habou, Ramss III y mentionne les
Peleset, les Thekker, les Shekelesh, les Denyen et les Wesheh. Les indentifications suivantes ont
t avances : Eqwesh (Achens), Luka (Lyciens), Shekelesh (Sicules, donnant son nom la Sicile),

Sherden (Sardanes, donnant son nom la Sardaigne), Teresh (Tyrrhniens, prsents parfois comme
les anctres des trusques), Peleset (Philistins, donnant son nom la Palestine), Denyen (Dananens,
de Danao, ceux des les ). Les Peuples de la mer apparaissent aussi dans la correspondance
diplomatique du roi hittite Suppiluliuma II adresse Hammourabi (v. 1191-v. 1182 av. J.-C.)
dOugarit. Vers 1200, ces groupes dont lidentit demeure prouver multiplient les
expditions en Mditerrane orientale. Cest le moment o Chypre est pille, o la puissance hittite
seffondre, o Ougarit est dtruit. Est-ce l le rsultat de larrive des conqurants ? Certains
historiens en sont persuads, dautres privilgient des coups de main, attaques sporadiques qui ont
contribu la perte de puissances affaiblies, sans en tre la cause directe. Tout aussi
mystrieusement quils sont apparus, les Peuples de la mer disparaissent des textes aux alentours de
1000 avant J.-C. La fin de la priode consacre la naissance du premier grand empire universel, avec
la Perse.

4. LEmpire mde (VIIe s.-550 av. J.-C.), des tribus iraniennes


Les Mdes sont un peuple form de tribus de lancien Iran, au nord-ouest du pays actuel,
diffrencier de leurs voisins les Perses, installs lest et au sud-est du lac dOrumieh, avec
lesquels ils sont confondus dj pendant lAntiquit, par exemple dans lexpression guerres
mdiques . Les chefs de tribus mdes sont particulirement belliqueux. Ils vivent de lagriculture et
de llevage des chevaux. Ils apparaissent dans les annales des expditions conduites contre eux par
le roi assyrien Salmanasar III (v. 859-v. 824 av. J.-C.) en 835 av. J.-C. Traditionnellement,
lhistoire du royaume mde commence avec Djocs (v. 701-v. 665 av. J.-C.), qui parvient unir
les tribus mdes qui le proclament roi, si lon suit le rcit dHrodote (v. 484-v. 425 av. J.-C.) dans
Histoires ou Enqute, au livre I. Ils sont incorpors lEmpire perse partir du rgne de Cyrus II
le Grand (v. 559-v. 530 av. J.-C.).

5. La civilisation mde, une question en suspens


La civilisation mde pose un problme pour son identification, car, si lon exclut Ectabane, il
nest jamais possible de certifier que les Mdes ont occup le site. Ectabane mme, les niveaux
doccupation mde nont pas t mis au jour. Par ailleurs, il est trs difficile disoler la culture mde
de celle des autres peuples du nord-ouest de lIran, principalement de leurs puissants voisins perses
qui vont les dominer et recouvrir le fonds mde par la culture matrielle et spirituelle de la perse
achmnide. Certains sites sont plus volontiers attribus aux Mdes, comme Godin Tepe, prs
dEctabane. La ville est dote dune citadelle en partie protge dun rempart, dun arsenal, dun
palais avec salle hypostyle et dun temple du feu. Cest le site de Nush-i Jn qui fournit ldifice le
mieux conserv, sous forme dune tour cruciforme. Une premire chambre donne sur une salle
vote abritant un autel et un bassin. Puis un escalier permet daccder ltage, o se trouve lautel
du feu.

Lart mde : le trsor de Ziw iy


Le trsor de Ziwiy a t dcouvert, en 1947, dans une rgion isole de lactuel Kurdistan iranien.
Il se compose de trois cent quarante et un objets dor, dargent, divoire comprenant diadmes,
torques, fourreaux de poignard, bracelets, ceintures, des ttes de lion et doiseau en ronde-bosse, un
vase en or, trouvs dans une cuve en bronze. Les styles dorfvrerie y sont divers, mlant les
influences assyrienne, syrienne et scythe. La pice la plus importante en est un pectoral dor, en forme
de demi-lune, dcor de scnes mythologiques. Un arbre sacr, au centre, est flanqu de deux
bouquetins et de deux taureaux ails. De part et dautre, des bandeaux sont orns de griffons,
hommes-taureaux ails, sphinx. La date propose pour lensemble se fonde sur la cuve de bronze, un
cercueil dont la dcoration montre un tribut apport un souverain scythe, soit aux environs de 645
615 avant notre re1.
Notes
1. Tadeusz Sulimirski, The Background of the Ziwiye Find and Its Significance in the Development of Scythian Art , Bulletin of the
Institute of Archaeolog y (London), no 15, 1978, p. 7-33.

CHAPITRE V

La Perse

lorigine du futur Empire perse, des montagnards, lamites, Kassites et Goutens, sopposent
la Msopotamie entre le IIIe et le IIe millnaire avant notre re. Ils sont cette date rejoints par des
Indo-Europens, notamment les Aryens.

1. Cyrus II, pre des droits de lhomme


Pour Cyrus II le Grand (v. 559-v. 530 av. J.-C.), fondateur de lEmpire perse, comme pour
Sargon dAgad, lhistoire rejoint le mythe au dbut de son existence. Selon Hrodote1, Cyrus est
le fils de Cambyse Ier et de la fille du roi Astyage des Mdes, nomme Mandane. la suite dune
prdiction selon laquelle son petit-fils lui ravirait le trne, Astyage ordonne que celui-ci soit offert
aux btes fauves. Une substitution sauve le bb, remplac par un enfant mort-n. Vers 553 la
guerre clate entre Cyrus et Astyage. Aprs trois ans de batailles incertaines, alli au Babylonien
Nabonide, Cyrus prend Ectabane, capitale des Mdes. Il traite avec respect le vaincu, Astyage, qui
conserve une maisonne princire. Ltape suivante est celle de la prise de Babylone. Babylone
tombe presque sans combat, Cyrus y entre quelques jours plus tard. Nabonide est assign
rsidence. Les juifs captifs Babylone sont librs, Cyrus les autorise reconstruire le temple de
Jrusalem. Provinces et tats vassaux de Babylone passent sous contrle perse. Aprs la prise de
Babylone, Cyrus dicte les rgles de vie applicables la totalit de lEmpire perse par un
document connu comme le Cylindre de Cyrus. Fait dargile, il est grav dune proclamation de
Cyrus en cuniforme, criture akkadienne en forme de clous, ou de coins. Trouv lors de fouilles en
1879, il est expos au British Museum de Londres. En 1971, lONU lui reconnat une valeur
universelle en le faisant traduire dans ses six langues officielles (franais, anglais, espagnol, russe,
arabe, chinois). Car le dcret, aprs un rappel de la conqute de Babylone, indique les mesures
prises par le roi, considres comme le modle le plus ancien de charte des droits de lhomme.
Cyrus II meurt vers 530 av. J.-C. au cours de combats sans que les circonstances exactes de sa mort
soient connues. Il est inhum dans le monument quil stait fait prparer Pasargades.

2. Darius Ier (522-486 av. J.-C.) et le dbut des guerres mdiques


Laccession au trne de Darius I er saccompagne dune rvolte de quasiment tout lempire. Il le
rorganise pour mieux le contrler, reprend le systme des satrapies de Cyrus, provinces ayant leur
tte un gouverneur. Autrefois vritables dynastes, ils sont dsormais nomms et rvoqus par le roi,

entours de conseillers dvous Darius, placs l pour les espionner. Les vingt, puis trente
satrapies sont des circonscriptions la fois civiles, militaires et fiscales, assujetties comme telles au
tribut, sauf celle de Perse. Darius, sagement, laisse le plus souvent ladministration locale en place,
mais troitement contrle par le pouvoir central. Il utilise laramen comme langue officielle, mais
chaque satrapie conserve la sienne propre. Lempire mat, rorganis, Darius I er reprend les
conqutes.

3. La premire guerre mdique et Marathon (490 av. J.-C.)


Ds 492 avant J.-C., Darius prpare linvasion de la Grce continentale, coupable ses yeux
davoir apport son soutien aux cits ioniennes dAsie Mineure rvoltes. Aprs des succs initiaux,
larme perse dbarque non loin de Marathon en septembre 490 avant J.-C., environ 40 km
dAthnes. Les hoplites, guerriers lourdement arms, protgs de bronze, conduits par le stratge
athnien Miltiade (540-489 av. J.-C.), chargent les troupes perses, armes lgrement, et leur
infligent une svre dfaite. Cet exploit rejoint celui de Philippids qui aurait couru de Marathon
Athnes pour annoncer la victoire, mourant dpuisement aprs avoir dlivr son message. Cette
course devient lpreuve du marathon aux Jeux olympiques. Darius prpare sa revanche mais doit
soccuper dune rvolte en gypte. Il meurt en 486 avant J.-C. sans avoir pu reprendre la guerre. Son
fils Xerxs Ier (486-465 av. J.-C.) lui succde.

4. Les guerres mdiques : la seconde guerre mdique, des


Thermopyles Salamine (480 av. J.-C.)
Xerxs Ier prpare avec grand soin sa revanche, sallie avec les Carthaginois, certaines cits
grecques dont Thbes, fait percer dun canal listhme de lAct, raliser un double pont de bateaux
sur lHellespont. Une clbre bataille oppose aux Thermopyles, dfil qui commande laccs de
lAttique, le long de la mer ge, les armes de Xerxs Ier aux trois cents Spartiates du roi
Lonidas Ier (mort en 480 av. J.-C.), aid de sept cents Thespiens et Thbains. Ils sont trahis par
phialts de Malia, qui indique aux Perses un sentier pour contourner larme grecque, et
massacrs. Au sommet du mont Kolonos, lieu des derniers combats, un vers du pote Simonide de
Cos (556-467 av. J.-C.) leur rend hommage : Passant, va dire Sparte que nous sommes morts ici
pour obir ses lois. Cette dfaite est alourdie par la perte dune partie de la flotte perse,
disperse par une tempte lArtmision, mise profit pour une attaque victorieuse des Grecs.
Xerxs sempare cependant dAthnes, mais sa flotte est dfaite la bataille navale de Salamine. Il
rentre en Perse, laissant la tte des forces perses son cousin Mardonios. Ce dernier est vaincu et
tu lors de la bataille de Plates, en 479 avant J.-C. Ce qui reste de la flotte perse est peu aprs
incendi au cap Mycale. Les guerres mdiques sont finies, la Grce triomphe.

5. Le dernier des Achmnides


Les successeurs de Xerxs Ier peinent, de rares exceptions prs, maintenir lintgrit de
lempire, jusqu son effondrement final sous les coups dAlexandre le Grand. Darius III Codoman
(336-330 av. J.-C.), dernier roi de la dynastie des Achmnides, consacre son court rgne lutter
contre Alexandre de Macdoine. Ce dernier remporte une premire victoire la bataille du
Granique, en mai 334 avant J.-C. Une seconde dfaite perse a lieu Issos en novembre 333 avant
J.-C. Peu aprs, Darius est dfinitivement vaincu la bataille de Gaugamles, le 1er octobre 331
avant J.-C. Il prend la fuite, mais il est rattrap et assassin par ses satrapes. Alexandre lui rend les
honneurs de funrailles royales Perspolis, se proclame son successeur et pouse en 324 avant J.C. sa fille Stateira. LEmpire perse achmnide est alors incorpor celui dAlexandre le Grand.
La Perse, province sleucide (330-150 av. J.-C.)
Sleucos Ier Nicator (v. 358-280 av. J.-C.), le Vainqueur , est lun des Diadoques, ou
successeurs dAlexandre le Grand. Satrape de Babylonie, il se proclame roi de Syrie (305 av. J.-C.)
et fonde la dynastie des Sleucides. Il btit un empire comprenant la Msopotamie, la Syrie et la
Perse. Mais, au cours du IIe sicle avant J.-C., les satrapies orientales, dont la Perse, passent sous le
contrle des Parthes, avec tous les territoires lest de la Syrie.
La Perse parthe (150-115 av. J.-C.)
Les Parthes occupent le nord-est du plateau iranien. La Parthie est lune des satrapies de lEmpire
achmnide. Aprs son effondrement, les Parthes entrent en lutte contre les Sleucides et finissent par
semparer de toute la partie orientale de leur empire, dont la Perse. En 115 avant J.-C. ils dominent
la Bactriane, au nord de lactuel Afghanistan, la Msopotamie et la Perse. Il faut attendre 224 de
notre re pour que le Sassanide Ardachr Ier (224-221) renverse le dernier roi parthe, Artaban V
(216-224), et fonde une nouvelle dynastie perse, celle des Sassanides (224-651).

6. Lart monumental achmnide


Lart achmnide prsente deux caractristiques majeures. Dune part, faute dorigine ancienne en
raison du nomadisme des tribus perses avant lempire, il emprunte tous les peuples conquis : son
influence est largement composite. Dautre part, il prend un caractre de propagande impriale,
particulirement pour larchitecture monumentale. Palais et capitales royales, Pasargades, Suse,
Perspolis, servent certes de rsidence la cour, mais mettent en scne en permanence la puissance
du Grand Roi et les bienfaits de son rgne sur un vaste empire reconnaissant, sous lil
bienveillant des dieux.

Larchitecture : villes et palais


Cyrus tablit ses premires capitales Ectabane, ancienne capitale des rois mdes, et
Pasargades. Le vestige le plus important est le tombeau de Cyrus, lev sur un soubassement
degrs, portant la chambre funraire recouverte dun toit, plat lintrieur, deux pentes
lextrieur. Darius Ier choisit une nouvelle capitale, Perspolis. Pasargades conserve son rle de
centre religieux et de lieu de couronnement des souverains achmnides.
La terrasse de Perspolis
La terrasse de Perspolis et ses ruines attirent maints voyageurs dj lpoque mdivale, mais
il faudra attendre le XIXe sicle pour leur tude scientifique, avec le peintre franais Eugne Flandin
(1809-1876) et larchitecte Pascal Coste (1787-1879), qui sont envoys par lInstitut. La terrasse sur
laquelle sont difis des palais de Perspolis est un immense soubassement au pied dune falaise
rocheuse. On y accde par un escalier double rampe, orn de reliefs. Non loin de l, sur le terreplein, slvent des propyles, ou entres monumentales, flanqus de deux taureaux ails. Ils se
trouvent dans laxe de lescalier, formant un portique quatre colonnes, ouvert de chaque ct,
comme un vestibule, formant la porte des Nations. Celle-ci est difie par Xerxs Ier. Cest une salle
carre pourvue de trois ouvertures monumentales. Les portes Est et Ouest souvrent par des taureaux
et taureaux ails tte humaine, portant la longue barbe frise et la tiare orne de cornes, symbole de
royaut deux rangs de cornes superposs, de divinit trois rangs. Le premier monument, sur la
droite aprs la porte, est la grande salle hypostyle ou Apadana. LApadana de Perspolis ,
commence par Darius, est acheve par son successeur Xerxs. Vaste salle carre de 75 m de ct,
son plafond est support par trente-six colonnes de 20 m de haut, termines par un chapiteau en forme
danimaux dos dos, taureaux, lions ou griffons. On y parvient par deux escaliers monumentaux,
lest et au nord. La salle du trne, encore appele salle des Cent Colonnes, est une salle hypostyle
portique. Dlimitant une surface denviron 4 000 m2, elle tait utilise probablement pour que le roi y
sige en majest et reoive les tributs accumuls de ses sujets, dposs au pied du trne, notamment
lors de la fte du nouvel an, le Now Rouz. Sur la terrasse de Perspolis se trouvent encore les
vestiges des palais royaux, chaque Grand Roi ayant cur den difier un : ceux de Darius et
Xerxs sont les plus imposants.
La Suse achmnide
Llam est un royaume lorigine n dans lactuelle rgion du Fars, situe au sud-ouest de lIran,
et qui sest tendu au point dtre considr comme le lien entre la civilisation msopotamienne et
lEmpire perse. Suse, Susan en langue lamite, est fonde vers 4000 ans avant J.-C. La Bible en
parle sous le nom de Sushan, une poque o elle est depuis longtemps une cit prospre. Elle nous
intresse surtout ici pour sa priode achmnide. Cest le roi de Perse Darius qui dcide de faire de
Suse sa capitale dhiver. Il y fait difier un palais, sur le modle de lApadana de Perspolis. son
tour, Artaxerxs II lembellit dun second palais. Le site de Suse nest jamais tomb dans loubli,
mme si les fouilles vritables prennent seulement place au XIXe sicle. Elles ne concernent quune

partie du site lors de la campagne de Marcel Dieulafoy (1844-1920) et de son pouse Jeanne
Dieulafoy (1851-1916) entre 1884 et 1886, puis prennent de lampleur avec les travaux de Jacques
de Morgan (1857-1924) en 1897 qui exhume le Code de Hammourabi, la Stle de victoire de
Naram-Sin, en dpit de mthodes contestes, privilgiant la recherche duvres dart sur ltude et
la conservation des btiments. Le palais de Darius est un monument clbre pour la qualit de ses
frises de mosaque, notamment celles des archers, des lions, du taureau ail, du griffon. Ses portes
monumentales ouvrent sur un complexe tag de 13 ha. Pour accder la premire terrasse, il faut
passer une porte monumentale de 40 m de long sur 28 m de large, garde par deux statues colossales
du roi. Une rampe conduit la Maison du Roi, qui regroupe les appartements de Darius, de ses
proches, mais aussi des magasins o taient entreposs tous les biens ncessaires une vie de cour
luxueuse. Cependant la pice matresse du palais est lApadana, la salle daudience, prsente aussi
au palais de Perspolis. Suse, lApadana couvre plus de 12 000 m2, peut accueillir dix mille
courtisans venus des quatre coins de lempire.
La ncropole de Naqsh-e Rostam
lexception de Cyrus, dont le tombeau se trouve Pasargades, les souverains achmnides
sont inhums Naqsh-e Rostam, la ncropole royale situe environ 4 km au nord-ouest de
Perspolis. Le site, montagneux, prsente une gorge en demi-cercle aux parois verticales o sont
creuss les hypoges. La paroi de roche est aplanie afin de permettre de sculpter de gigantesques
scnes en relief. Outre Darius Ier, les trois autres tombes sont celles attribues Xerxs Ier (rgne :
486-465 av. J.-C.), Artaxerxs Ier (rgne : 465-424 av. J.-C.) et Darius II (rgne : 423-404 av. J.C.). Sur le mme site sont sculpts huit gigantesques reliefs, datant de lpoque des rois perses
sassanides (224-651 de notre re). La faade de la tombe de Darius, situe 15 m au-dessus du sol,
est haute denviron 23 m. La forme gnrale est toujours identique, la suite de la ralisation de la
tombe de Darius : un hommage Ahura Mazda, dieu tutlaire de la dynastie, garant de sa
domination sur tous les peuples, orne laccs au tombeau, puis ce dernier se compose dune simple
chambre funraire, pour le souverain et ses proches.
Sculpture : les bas-reliefs achmnides
Si la sculpture achmnide nignore pas la ronde-bosse, elle nous a transmis peu dexemples
marquants, une statue gyptianisante de Darius trouve Suse ; les taureaux, griffons, lions des
chapiteaux de colonne, les taureaux gardiens des portes sont mi-chemin du haut-relief et de la
ronde-bosse. Lart le plus attest, dune parfaite matrise, est en revanche celui des cramiques
polychromes, vastes panneaux dcoratifs constitus de brique maille. Ils ornent les murs des
palais de Suse, l o Perspolis le dcor est fait de bas-reliefs taills dans la pierre. Les
reprsentations traditionnelles figurent les frises darchers, peut-tre les Mlophores ou
Immortels , les dix mille guerriers dlite qui veillent sur la scurit du roi et forment le meilleur
de son arme. Sont galement reprsents sphinx, griffons, taureaux, lions, repris de limaginaire
msopotamien.

7. La religion : mazdisme, mithriacisme et zoroastrisme


Le mazdisme est la religion qui nat vers le IIe millnaire avant notre re en Iran, partir dun
substrat indo-europen plus ancien. Le dieu Ahura Mazda, dieu de la lumire, en est la divinit
principale, entoure par les Amesha Spenta, divinits primordiales. Ils luttent contre Ahriman,
symbolis par le serpent, divinit mauvaise qui prside aux maladies et aux calamits naturelles. Le
culte est une reproduction de lacte dmiurgique dAhura Mazda. Le sacrifice de bufs, strictement
ritualis, donne de la force aux dieux qui, en retour, accordent la vie aux hommes. La clbration
comprend aussi lentretien du feu et la consommation du haoma, une boisson destine engendrer
des visions. Le mithriacisme : Mithra (lami) est dans le mazdisme un aspect dAhura Mazda,
la fois soleil, lune, toiles, fontaine de vie. Il est reprsent en jeune homme coiff du bonnet
phrygien. Sa fte est clbre en Perse lors du mois qui lui est consacr, le 7e mois, de mi-septembre
mi-octobre, le 16e jour, lequel lui est galement consacr, sous le nom de Mithrakana. Des hymnes
religieux sont alors rcits en son honneur. Son culte connat une fortune certaine dans le monde grec,
puis romain, surtout auprs des lgionnaires qui le ramnent Rome, car Mithra est galement un
dieu guerrier. Culte mystres, il est rserv aux initis, suivant sept grades, mais seuls ceux du
quatrime grade au moins peuvent prtendre participer aux crmonies, qui se droulent lorigine
dans des grottes, plus tard dans des salles souterraines. Ces cryptes sont scindes en trois parties, une
salle commune, puis une galerie flanque de banquettes de part et dautre, enfin la salle sacrificielle,
dont le mur du fond reprsente le sacrifice du taureau, ou Taurobole, point culminant de la
crmonie. Les chrtiens verront dans le mithriacisme, ou culte de Mithra, une prfiguration de leurs
rites : baptme, communion, sacrifice, mais cette fois de l agneau de Dieu , et feront du jour du
culte du Soleil, Sol Invictus (le Soleil Invaincu), le 25 dcembre, celui de la naissance du Christ,
Natalis dies (le jour de la naissance, devenu Nol).
Ce mazdisme ancien, polythiste, est profondment rform, entre lan 1000 et 500 avant J.-C.,
pa r Zoroastre ou Zarathoustra (660-583 av. J.-C.), qui en fait un monothisme dualiste, dans
lequel Ahura Mazda, dieu unique, est entour de formes divines qui ne sont que ses aspects et
soppose au principe du mal, Ahra Manyu ou Ahriman, aid des pris, les sorciers.
LAvesta, texte saint
LAvesta (loge) est une collection dhymnes, ou gth, runis pendant plusieurs sicles, entre le
IIIe et le VIIe sicle aprs J.-C., formant ainsi le livre saint du mazdisme ou zoroastrisme. Il
comprend plusieurs parties : le Yasna (les sacrifices), dans lequel les gth forment la partie la plus
sainte de lensemble, car ces hymnes sont attribus Zoroastre lui-mme ; le Visperad (hommage
aux matres spirituels), prolongement du Yasna, avec lequel il est toujours rcit ; le Vendidad (la
loi), moyens donns aux fidles pour obliger les dmons se dmasquer. Il sagit dun dialogue entre
Zoroastre et le dieu suprme Ahura Mazda. On y trouve la fois les interdits, les prires pour
loigner les maladies, mais aussi la cration dun monde dualiste, d un crateur bon et un autre
mauvais, ou le Dluge. Les Yasht sont un ensemble de vingt et un hymnes consacrs aux divinits,
anges, ides divinises. Un Yasht est un bienheureux, honor par la prire. Le Siroza (Trente jours)

numre et invoque les trente divinits qui prsident chacune un jour du mois. Le Khodeh Avesta
(Petit Avesta) regroupe des textes moins importants, une version plus populaire du texte sacr, quand
Yasna, Visperad et Vendidad renferment davantage des pices liturgiques plus appropries aux
besoins du clerg zoroastrien. L Avesta a fait lobjet de commentaires en perse moyen ou Pahlavi,
regroups dans les crits Zend (interprtation), raliss entre le IIIe et le Xe sicle de notre re. De
nos jours, lAvesta demeure le livre saint des communauts parsies en Inde, gubres en Iran, qui
perptuent le culte zoroastrien. Ahura Mazda cre le monde et les hommes pour quils le soutiennent
dans sa lutte contre le Mal, mais en les laissant libres de choisir leur camp. La cration se fait en six
tapes : Ciel, Eau, Terre, Taureau, Plantes, premier Homme. Notre monde durera douze mille ans,
suivant quatre priodes de trois mille ans. Les trois premiers mondes finissent par une catastrophe
majeure, dont le Dluge. Le dernier sachve par une parousie, le retour dAhura Mazda pour un
rgne ternel.
Notes
1. Hrodote, Histoires, I, 107-130.

CHAPITRE VI

Lgypte

Lgypte fascine ds lAntiquit et prend place dans les ouvrages dHrodote , ou les fragments de
lHistoire de lgypte de Manthon, mais il faudra attendre la contribution des savants qui
accompagnent lexpdition de Bonaparte la fin du XVIIIe sicle pour en avoir une prsentation
exhaustive, et surtout le gnie prcoce de Jean-Franois Champollion, avec la publication en 1822
de sa Lettre M. Dacier, expliquant son systme de dchiffrement des hiroglyphes. Long ruban
fertile de 1 200 km, la valle du Nil ne reprsente quune petite bande cultivable, de 1 ou 2 km de
large. Cest sur cet espace rduit que la presque totalit de lhistoire gyptienne se droule. Il faut
nuancer ce schma, quelque peu rducteur, pour la priode des premiers villages. Soumises
dincessants changements climatiques, la valle du Nil et ses bordures dsertiques nont offert bien
souvent que la possibilit dhabitats temporaires. Cest frquemment le cas des premiers villages
dont le point commun est de ne nous avoir jamais prserv, ou peu sen faut, de structures
dhabitats : sites de Nabta Playa dat du VIIIe millnaire, du Fayoum du VIe millnaire ou de
Mrimd du IVe millnaire. Les priodes dites prdynastiques dbutent avec le IVe millnaire avant
J.-C. et multiplient les communauts urbaines : Nagada, El-Amrah. En Basse-gypte (au Nord), la
diffrence de ce qui est constat en Haute-gypte (au Sud), le monde funraire est moins reprsent,
en croire le peu doffrandes retrouves ou la simplicit des tombes. La dernire priode de Nagada,
vers 3200 avant J.-C., connat les premires bauches dcriture et la mise en place des premiers
royaumes.

1. Les premires dynasties ou lunification de lgypte


Avant le rgne de Narmer, unificateur de la Haute et de la Basse-gypte (fin du IVe millnaire
av. J.-C.), les gyptologues usent dune dynastie 0 pour regrouper les princes ou rois. La Hautegypte est elle-mme divise en trois villes rivales, Thinis (Abydos) , Noubt (Nagada) et Nekhen
(Hirakonpolis), qui les vainc et unifie le Sud avant de conqurir le Nord. Ds la premire
dynastie (v. 3100-v. 2670 av. J.-C.), lgypte se heurte la Nubie, le sud du pays. Les pharaons des
deux premires dynasties sont dits thinites, car ils font de Thinis leur capitale. Horus, le dieufaucon, est la tte des divinits du pays. Leur grande ralisation consiste maintenir lordre leurs
frontires. Cest alors que plusieurs vnements fondateurs de la civilisation gyptienne se
produisent. Ltat sorganise, par le passage des cours des divers gouverneurs un appareil dtat
centralis, au service dun pharaon unique, sous Khasekhemouy (v. 2674-v. 2647 av. J.-C.), dernier
souverain de la IIe dynastie. Lancien Empire gyptien nat dot de structures dfinies, langue et
religion apparaissent alors dj structures.

Lart thinite : avec fard et palettes


Lart thinite est connu pour ses stles, ses lments de mobilier funraire plus que pour ses villes,
palais et temples, dont il ne reste pratiquement rien, car les btisseurs usent encore de briques de
terre crue et dlments vgtaux. La pierre, rserve aux dieux et aux rois, ne commence tre
vraiment utilise qu lextrme fin de la IIe dynastie. Toutefois, les pices retrouves tmoignent
dune exceptionnelle qualit, comme la Palette de Narmer, la tte de massue du roi, la Stle du roi
Serpent (ou du roi Djet), les statues de pierre du roi Khasekhemouy. La Palette de Narmer, une
palette fard votive, mise au jour en 1898 dans le temple dHorus Hirakonpolis, environ
100 km au nord dAssouan, est le plus ancien document o figurent les preuves des luttes qui ont
prsid lunion des deux parties de lgypte, la Haute et la Basse. Elle atteste de lexistence du
premier roi rgner sur un ensemble unifi, Narmer. Celui-ci est reprsent sur un ct avec la
couronne blanche de Haute-gypte, en forme de mitre, sur lautre, la rouge de Basse-gypte, la
forme dun mortier. Assembles, la blanche dans la rouge, elles forment la coiffure royale par
excellence, Pa-sekhemty, Les deux puissantes , dont le nom dform devient pschent. Cest le
regroupement du Pays des roseaux : Ta-shema, la Haute-gypte, les rgions du centre et du sud,
e t Ta-mehu, Pays du papyrus , la Basse-gypte, le delta du Nil. Nekhbet, la desse vautour,
protge la premire, la desse cobra Ouadjet, la seconde.

2. LAncien Empire (v. 2700-v. 2200 av. J.-C.), une priode


prospre
LAncien Empire (v. 2700-v. 2200 av. J.-C.) marque la priode ddification de lgypte, selon
des principes destins perdurer jusqu lpoque ptolmaque et romaine. Le pouvoir
centralisateur de pharaon saffirme, depuis sa capitale, Memphis, la ville du Mur blanc ,
muraille de protection difie au sud du Fayoum. Le corps des fonctionnaires se hirarchise, se
spcialise. La littrature atteint dj des formes accomplies, prsente des thmes destins devenir
des classiques gyptiens. Architecture et art spanouissent, depuis les premires pyramides
jusquaux somptueux objets et ornements destins laristocratie. Le corpus des textes religieux
stoffe et fixe son canon, dans une thologie domine par les dieux Ptah, R et Osiris.
Conventionnellement, lAncien Empire est divis en quatre dynasties. Lun des marqueurs de la
diffrence serait la cration des pyramides vritables et non degrs ou rhombodale, qui
nintervient qu la IVe dynastie. Ces dynasties sont :

la IIIe dynastie (v. 2700-v. 2620 av. J.-C.) ;


la IVe dynastie (v. 2620-v. 2508 av. J.-C.) ;
la Ve dynastie (v. 2508-v. 2350 av. J.-C.) ;

la VIe dynastie (v. 2350-v. 2200 av. J.-C.).


La VIe dynastie est la dernire de lAncien Empire. Elle correspond la fois un ge dor de
lgypte, qui exerce sa tutelle sur la Nubie au Sud, entretient un riche commerce avec les cits de la
cte de lactuel Liban, scurise les routes caravanires qui mnent vers les oasis, la mer Rouge et le
Sina et un lent mais certain affaiblissement du pouvoir central. Les gyptologues pensent souvent
que cette perte dinfluence de pharaon culmine avec le rgne de Ppi II (v. 2254 ?-v. 2164 ? av. J.C.), auquel la tradition accorde un rgne de quatre-vingt-quatorze ans. Enfant roi six ans, il aurait
contribu affaiblir la fonction royale avec la rgence exerce par sa mre, Ankhesenmerir II,
puis par laltration de ses facults au fil dun ge de plus en plus avanc. Son rgne, daprs la trace
archologique, dure effectivement entre soixante-deux et soixante ans. Aprs lui, deux souverains,
son fils Merenr II, puis lpouse de ce dernier, Nitkris, occupent chacun le trne peu de mois.
La premire priode intermdiaire (v. 2200-v. 2000 av. J.-C.) , priode de troubles, va de la chute
de la VIe dynastie (v. 2323-v. 2150 av. J.-C.) au dbut de la XI e dynastie en 2022 avant J.-C., qui
ouvre le Moyen-Empire (v. 2022-v. 1784 av. J.-C.). Elle se caractrise par la monte politique des
nomarques, chefs des nmes, ou provinces gyptiennes qui se les transmettent de faon hrditaire.
Cest le pharaon thbain Montouhotep II qui, peu peu, runifie lgypte son profit, tche
acheve aux alentours de 2022 ou 2021 avant notre re.

UN TOMBEAU POUR LA VIE


Lart gyptien de lAncien Empire est celui dune architecture funraire monumentale : des
complexes royaux mis en place autour des pyramides. La statuaire, galement monumentale, est
complte par un art parfaitement matris du relief, un grand raffinement des objets composant le
mobilier funraire. Djser, ou Djoser (v. 2665-v. 2645 av. J.-C.), est surtout connu pour son
complexe funraire, comprenant la pyramide degrs de Saqqara, difie sur les plans de
larchitecte Imhotep. Jusqu la IIIe dynastie, la forme la plus courante du tombeau est le
mastaba, banc ou banquette en arabe, en briques, difi au-dessus dun puits combl de
gravats qui donne accs, aprs un couloir angle droit, la chambre funraire. Djser rompt avec
cette tradition. Sa pyramide est plutt une superposition de mastabas, mais en pierre, de plus en plus
petits, poss les uns sur les autres. Autour de la spulture royale, une enceinte redans, de 550 m de
long sur 300 de large, haute de 10 m, abrite les btiments, vritables ou factices, ncessaires
lternit de pharaon : le temple funraire et son serdab, pice aveugle renfermant la statue de
Djser, de multiples chapelles. Larchitecture vgtale est transpose dans la pierre, ce qui
explique limportance des reprises sculptes, nattes roules, colonnes papyriformes.
La IVe dynastie, les constructeurs de pyramides
La IVe dynastie ouvre la voie lapoge des constructeurs de pyramides. Celle de Medoum fait

le lien entre la IIIe et la IVe dynastie. Probablement ralise pour Houni, dernier pharaon de la
IIIe dynastie, elle comportait sept degrs, mais les quatre plus levs se sont effondrs, ou nont
jamais t construits. Le fils de Houni, Snfrou (v. 2614 ?-v. 2579 ? av. J.-C.), premier roi de la
IVe dynastie, la transforme en pyramide lisse par un parement de calcaire disparu aujourdhui. Cest
ce mme Snfrou qui ordonne la ralisation de plusieurs autres, la pyramide rouge faces lisses de
Dahshour, la pyramide rhombadale, ou double pente, Dahshour galement, la pyramide de
Selah proximit du Fayoum, degrs. La forme parfaite de la pyramide est fournie par celle de
Khops, sur le plateau de Gizeh. Haute aujourdhui de 137 m pour 147 lorigine, elle est la plus
ancienne des Sept Merveilles du monde, peut-tre due au vizir Hmiounou. Les deux autres grandes
pyramides de Gizeh, plus petites, sont celles de Khphren et de Mykrinos. Lart des pyramides se
poursuit aux Ve et VIe dynasties Saqqara et sur le site dAbousir, mais la moindre qualit des
matriaux employs explique un plus mauvais tat de conservation, signe possible dun
affaiblissement de limage divine de pharaon. Les complexes funraires de la Ve dynastie
rpondent deux types. Lun, traditionnel, reprend lassociation entre une pyramide, un temple haut et
un temple bas relis par une chausse processionnelle. Lautre, nouveau, est le temple solaire, tel
celui dAbou Gorab, non loin dAbousir, qui prsente un oblisque gigantesque sur une terrasse
surleve entoure dun mur. Le plus connu des souverains de la Ve dynastie est le dernier, Ounas
(v. 2342-v. 2322 av. J.-C.), en raison de son complexe funraire de Saqqara . Les parois des
corridors daccs la chambre abritent le sarcophage royal, les murs de celle-ci sont orns dun
ensemble de formules connues sous le nom de Textes des Pyramides , destines assurer la survie
dOunas pour lternit. Ce corpus, qui apparat dj trs complet, rassemble des conceptions
religieuses plus anciennes, formules bien avant dtre graves sur la pierre, ce qui en fait le texte
religieux achev le plus ancien de lhumanit.

UNE IMAGE POUR LA VIE


La statuaire, massive, aux membres lourds colls le long du corps, jusqu la Ve dynastie, se
diffrencie selon les poques par la taille. Modeste lorigine, la statue du roi Khasekhemouy
mesure 70 cm. Celle de Djser, retrouve dans son serdab, atteint 1,42 m. Pharaon est galement
reprsent debout, comme pour la triade de Mykrinos, ou en sphinx, comme celui de Gizeh,
attribu couramment Khphren mais qui pourrait reprsenter Khops. Le sphinx incarne pharaon
en Horus solaire. Les statues de particuliers atteignent elles aussi une grandeur nature, avec le bel
exemple du couple form par Dame Nesa et son poux Sepa, en calcaire peint. Puis les artistes
affinent les statues, produisent le scribe connu sous le nom de Scribe accroupi, en tailleur, vtu dun
pagne, dos droit, attentif et prt rdiger sous la dicte. Luvre, conserve au muse du Louvre , est
remarquable par les yeux incrusts, imits du rel au point de paratre vrais et semblant suivre le
spectateur du regard. Faite de calcaire peint, la statue qui provient de Saqqara conserve une
tonnante fracheur de couleurs. Elle est attribue, sans certitude, la IVe dynastie. Le muse
gyptien du Caire conserve pour sa part une trs rare statue en bois de sycomore, haute de plus de
1 m, reprsentant le prtre-lecteur en chef Kaaper, plus connu sous le nom de Cheikh el-Beled, ou
le maire du village . Lart du relief, haut ou bas, se dveloppe par la dcoration des tombeaux,

lexemple du mastaba de Niankhkhnoum et Khnoumhotep au nord de Saqqara, connu sous le nom de


Mastaba des deux frres, dat de la Ve dynastie.

UN NOM AVANT TOUT


Vers la fin du I er millnaire, le mot pharaon apparat dans le vocabulaire gyptien. Il vient de
per aha, la grande maison , nom qui se perptue dans lEmpire ottoman avec le terme de la
Sublime Porte . La lgitimit royale se transmet par les femmes. La divinit de pharaon se
manifeste tout dabord par sa titulature. Comportant cinq noms, elle manifeste lcart infini qui
spare pharaon du commun des mortels et dfinit son rle de souverain :

le nom dHorus, prcd du hiroglyphe dHorus, reprsente le roi en tant que


lincarnation terrestre du dieu Horus, anctre de tout roi dgypte, et comme tel identifi avec
le dieu R ;
le nom de Nebty symbolise la Haute et la Basse-gypte par lunion de la desse vautour
et de la desse cobra. Elles sont nebty, soit les Deux Matresses ;
le nom dHorus dor, reprsent par un faucon pos sur le hiroglyphe, dsigne lor. Lor
est la chair des dieux, donc de pharaon, et le symbole solaire par excellence ;
le prnom, ou plus exactement le nom de Nesout-bit, celui qui appartient au roseau et
labeille , symboles de la Haute et de la Basse-gypte. Ce terme est le plus souvent traduit
par roi de la Haute et la Basse-gypte . Il est suivi par un premier cartouche, contenant le
nom daccession au trne du pharaon, choisi pour le couronnement ;
le nom de fils de R, suivi du nom personnel de pharaon, inscrit dans un second
cartouche.
Cest au cours de lAncien Empire que se forment les cadres politiques, conomiques, sociaux et
religieux qui vont perdurer jusqu la conqute romaine, chaque nouvelle dynastie senracinant dans
la terre noire dgypte en se rclamant avec force de ses illustres devanciers. Pour lessentiel, les
traits qui sont ici brosss de la civilisation gyptienne sont destins demeurer jusqu sa
disparition.

LA LITTRATURE DE LANCIEN EMPIRE SE DONNE UN GENRE : LES


ENSEIGNEMENTS
Cest au cours de lAncien Empire que nat un genre promu un grand avenir dans la littrature

gyptienne, les Sagesses ou Enseignements. Pour leur donner plus de porte, ils sont attribus des
souverains ou de grands personnages qui nen sont pas forcment les auteurs. Leur survie se fait par
les exercices imposs aux jeunes scribes, qui doivent souvent les recopier, apprenant ainsi non
seulement lcriture, mais plus encore comment il faut se comporter, dans toutes les situations de
lexistence, afin de ne jamais enfreindre lordre indispensable au maintien de Mat, la VritJustice. Imhotep en aurait rdig un, qui na jamais t retrouv. Les plus anciens sont
lEnseignement de Djedefhor, prince de la IVe dynastie, qui dtaille les obligations du culte
funraire dun fils envers son pre, et lEnseignement de Ptahhotep, haut fonctionnaire de la
Ve dynastie, qui transmet son lve le comportement adquat chaque ge de la vie. La premire
priode intermdiaire laisse lun des enseignements les plus clbres, lEnseignement pour
Mrikar, roi de la IXe dynastie. Il sagit des conseils sur lart de gouverner prodigus par le
pharaon Khty son fils et successeur Mrikar.

LA RELIGION GYPTIENNE, SURVIVRE DANS LAU-DEL


La religion gyptienne est domine par la proccupation de lau-del. Les textes sacrs, Textes des
Pyramides (Ancien Empire : v. 2670-v. 2195 av. J.-C.), Textes des Sarcophages (Moyen Empire :
v. 2065-v. 1781 av. J.-C.), Livre des Morts (Nouvel Empire : v. 1550-v. 1069 av. J.-C.), ont pour
but de procurer, Pharaon dabord, puis peu peu tous les hommes, les moyens adquats de survie
dans lau-del. Plus que de thologie, il sagit de formules prophylactiques, de vritables recettes
estimes infaillibles contre les piges de lau-del. partir de l, se dveloppe une multitude de
dieux, au culte trs similaire, soumis rgulirement un dieu suprme, R, puis Amon, Amon-R, le
Soleil. Les mythes explorent, outre la cration, avec Osiris, la premire certitude du devenir post
mortem et lorigine divine des dynasties, avec la colre de R la destruction de lhumanit, avec la
hirogamie la passation du sang divin dans les veines de pharaon. Certains dieux, toutefois, ont
acquis une stature nationale et sont vnrs sur tout le territoire de Kemet, lgypte, la Terre
noire , nourricire pour les gyptiens. Parmi eux, un dieu merge, le Soleil, sous le nom de R ds
lAncien Empire (v. 2670-v. 2195 av. J.-C.) , assimil plus tard Amon, devenant Amon-R, quand
simpose la XVIIIe dynastie au Nouvel Empire (v. 1550-v. 1069 av. J.-C.), originaire de Thbes , o
Amon tait honor.
Les textes funraires
Les textes funraires, composs de formules magiques, taient gravs dans les tombeaux, peints sur
les sarcophages ou encore transcrits sous la forme de rouleaux, tous destins protger le mort dans
lau-del. Parmi les plus connus, on trouve les Textes des Sarcophages , les Textes des Pyramides ,
le Livre des Morts.
Les grands textes funraires gyptiens
Textes des Pyramides : Ancien Empire (IVe-VIe dynastie)

Textes des Sarcop hages : Moyen Empire (IXe-Xe dynasties)


Livre des Morts : Nouvel Empire (XVIIIe dynastie)
Livre des Portes : Nouvel Empire (XVIIIe dynastie)
Livre de lAm-Douat : Nouvel Empire (XVIIIe dynastie)
Livre des Cavernes : Nouvel Empire (XVIIIe dynastie)

Les Textes des Pyramides (Ancien Empire) taient destins au seul roi, devant lui permettre de
triompher des ennemis qui cherchaient dtruire sa momie, puis devenir dieu en se fondant avec le
Soleil.
Les Textes des Sarcophages (Moyen Empire) sont peints sur les parois de ceux-ci. Cest une
dmocratisation du parcours du combattant qui attend les nobles et les personnages importants dans
lau-del. Les parois peintes des sarcophages en bois, lintrieur et lextrieur, balisent les tapes
dangereuses franchir pour parvenir enfin devant le tribunal dOsiris, roi des morts.
Le Livre des Morts (Nouvel Empire et priodes postrieures) : il sagit de rouleaux de papyrus
dposs prs des momies, ou sous leur tte. Ils constituent le plus classique des aide-mmoire dans
lautre monde. Au long de son voyage dans lau-del, le mort accompagne la barque solaire dans son
priple nocturne. Il faut sans arrt passer des portes redoutables ou rpondre des gnies
malfaisants. Toute erreur entrane la destruction. Heureusement, un coup dil au livre, et le mort est
sauv ! Pour les plus fortuns, damples passages du Livre sont inhums avec le dfunt, poss sous sa
tte ou sur sa poitrine. Les plus pauvres tentent au moins davoir une copie de la Confession
ngative pour viter de fcheux trous de mmoire devant le tribunal osirien :
Je nai pas commis dinjustice. Je nai pas tu de btail sacr.
Je nai pas drob. Je nai pas espionn.
Je nai tu personne. Je nai pas t vantard.
Je nai pas t insolent. Je nai pas forniqu.
Je nai pas dsobi. Je nai t ni sodomite ni pdraste1.

3. Au Moyen Empire (v. 2022-v. 1786 av. J.-C.), un panouissement


Le Moyen Empire consacre la runification de lgypte, laffirmation de sa puissance politique,
lpanouissement de sa littrature, des arts et notamment de larchitecture monumentale. Il se
compose de deux dynasties, la XIe dynastie (v. 2106-v. 1991 av. J.-C.), encore largement rattache
la premire priode intermdiaire, et la XIIe dynastie (v. 1991-v. 1786 av. J.-C.).
Montouhotep II (v. 2061-v. 2010 av. J.-C.), cinquime roi de la XI e dynastie, runifie lgypte et
son rgne marque le dbut officiel du Moyen Empire. Il fixe sa capitale Thbes, sassure la
soumission des nomarques de Moyenne-gypte, rtablit une administration royale confie un vizir.

Il conforte la puissance politique de lgypte par lenvoi dexpditions contre les Nubiens et les
Libyens. Roi btisseur, il restaure les temples et fait difier dans le cirque rocheux de Deir el-Bahari
son temple funraire. Le vizir Amenemhat Ier (v. 2000-v. 1970 av. J.-C.) prend le pouvoir et
devient ainsi le premier souverain de la XIIe dynastie. La fin de sa vie est assombrie par un complot
du harem destin lassassiner, relat la fois par le Conte de Sinouh et lEnseignement
dAmenemhat. Il meurt peu aprs, son fils Ssostris Ier (v. 1970-v. 1928 av. J.-C.) lui succde.
Reprenant l encore la tradition de lAncien Empire, Amenemhat fait riger son complexe funraire,
comprenant une pyramide faces lisses, Licht. Prince btisseur, Ssostris Ier refonde le temple de
R Hliopolis, y difie deux oblisques auxquels il fait donner leur forme dfinitive : surface de
base carre, forme pyramidale seffilant vers le haut, sommet en pyramide cubique, le tout recouvert
dinscriptions verticales. Thbes, il ajoute au temple de Karnak la Chapelle blanche, un kiosque
reposoir de calcaire destin recevoir la barque dAmon lors des processions et le clbrer avec
son pre divin, Amon-Min ithyphallique. Si lacm de la XIIe dynastie est atteint avec Ssostris III et
son fils, la dcadence est ensuite rapide, leurs successeurs rgnent peu de temps et laissent place la
XIIIe dynastie qui ouvre la deuxime priode intermdiaire (v. 1786-v. 1554 av. J.-C.) , marquant
un dclin de la civilisation gyptienne. Plusieurs dynasties rgnent en mme temps.

LART DU MOYEN EMPIRE GYPTIEN : FUNRAIRE AVANT TOUT


Lart du Moyen Empire est en partie, comme cest le cas depuis les dbuts de la religion en
gypte, un art funraire. Si les premiers princes de la XIe dynastie se contentent de modestes
hypoges Thbes, Montouhotep II fait raliser Deir el-Bahari un complexe grandiose. Un temple
de la valle, ou daccueil, donne accs une vaste cour. En son centre, une premire plate-forme
repose sur des colonnes carres, laquelle on accde par une rampe en pente. Sur ce premier
niveau, on trouve un second difice lui aussi colonnes, somm dune pyramide. Le tombeau royal
est creus dans la falaise.
La XIIe dynastie revient la pyramide, celle de Ssostris Ier Licht, de Ssostris II Illahoun,
de Ssostris III Dachour ou dAmenemhat III Hawara. Les nomarques ne sont pas en reste. Ils
font creuser des tombes dans la falaise, Bni Hassan, Assouan, richement dcores de peintures
et bas-reliefs. Bni Hassan, plusieurs registres montrent des scnes de luttes, illustrant les
diverses prises utilises par les deux comptiteurs. Des stles cintres montrent le dfunt devant une
table doffrandes. Lart du bas-relief connat plusieurs styles, depuis les grandes tailles et les traits
ronds du sarcophage de la reine Kaouit, pouse de Montouhotep II, qui la montre sa toilette,
coiffe par une servante, dgustant une coupe de vin offerte par son chanson, jusquau sarcophage
extrieur de bois peint dlgants hiroglyphes du chancelier Nakhti sous la XIIe dynastie. La
statuaire volue considrablement au cours de cette priode. La XIIe dynastie connat deux types
de sculptures, reprise de lart traditionnel ou un courant raliste : pour lessentiel, les formes
sont dlivres de la lourdeur massive, il y a une vidente volont de raliser des portraits vritables
au lieu de visages strotyps du roi, avec une recherche de lquilibre des formes et de la grce. En
tmoignent les statues dAmenemhat II ou de Ssostris Ier. En revanche, le rgne de Ssostris III

marque une rupture. Pharaon est dabord portraitur, sculpt, jeune et vigoureux, comme le veut la
tradition. Mais les uvres suivent ensuite les tapes du vieillissement du monarque, livrant sans
concession des traits ravags, orbites enfonces, paupires tombantes, rides sillonnant le visage, tant
pour les portraits en pied, les bustes ou les seules ttes royales. Le Moyen Empire inaugure
galement le modle de la statue cube, reprsentant un personnage assis dans un vtement tir
autour du corps qui prsente quatre faces lisses couvertes de hiroglyphes. Nmergent que la tte et
les orteils. Elle permet de mettre en valeur la titulature et les actions destines la postrit.

LA LITTRATURE DU MOYEN EMPIRE, MODLE DU CLASSICISME


La littrature du Moyen Empire peut tre considre juste titre comme un modle de
classicisme, destin inspirer les poques suivantes. Limaginaire senrichit de contes, tels le Conte
de Sinouh et le Conte du naufrag. Le Conte de Sinouh relate les aventures de Sinouh, peu
aprs la mort dAmenemhat Ier, victime dun complot de harem. Le Conte du naufrag semble
remonter au dbut de la XIIe dynastie galement. Le Papyrus Westcar ou Contes des magiciens la
cour de Khops daterait de la fin de la priode Hyksos, mais serait le fruit de textes collationns
pendant la XIIe dynastie.

4. Le Nouvel Empire gyptien (v. 1539-v. 1069 av. J.-C.)


Le Nouvel Empire (v. 1539-v. 1069 av. J.-C.) couvre trois dynasties : la XVIIIe (v. 1539v. 1292 av. J.-C.), qui souvre sur les exploits militaires d Ahmsis Ier (v. 1539-v. 1514 av. J.-C.),
la XIXe (v. 1292-v. 1186 av. J.-C.) fonde par Ramss Ier (v. 1295-v. 1294 av. J.-C.) dont le rgne
est clips par celui du fils de Sthi Ier, Ramss II (v. 1279-v. 1213 av. J.-C.), et la XXe (v. 1186v. 1069 av. J.-C.), dont Sethnakht (v. 1186 av. J.-C.) est le fondateur. Par lextension de sa
puissance politique, lexpression raffine de son art, la rvolution religieuse, ft-elle brve, dun
dieu unique, la splendeur de ses constructions, le renom de ses souverains, dont la femme pharaon
Hatchepsout, le Nouvel Empire est une priode dexception, mme dans une histoire aussi riche et
fascinante que celle de lantique gypte. la XXe dynastie, les successeurs de Ramss III, eux
aussi nomms Ramss, se suivent sans gloire sur le trne, dans un affaiblissement continu du pouvoir
royal, au profit notamment de dynasties de grands prtres dAmon, jusqu Ramss IX (v. 1099v. 1069 av. J.-C.), dont le rgne clt le Nouvel Empire.

LART DU NOUVEL EMPIRE, LGE DOR


Lart du Nouvel Empire est remarquable de par ses constructions monumentales, temples,
hypoges, oblisques, concentrs dans la rgion thbaine do est issue la XVIIIe dynastie. Les sites

principaux en sont les temples de Karnak, de Louxor, la Valle des Rois et celle des Reines.
Karnak se situe sur la rive droite du Nil, proximit de Louxor. Consacr un dieu connu ds
lAncien Empire, mais dont lapoge concide avec celle des dynasties du Nouvel Empire, Amon,
dont le nom signifie le cach , lensemble cultuel de Karnak ne cesse dtre agrandi, embelli,
depuis le dbut de la XVIIe dynastie jusqu la XXXe dynastie marquant la fin de lindpendance des
pharaons de lantique gypte. Outre Amon, y sont honors sa pardre, Mout, la desse-mre, et le
dieu de la guerre, Montou. Les ruines couvrent une superficie considrable, mais il ne reste rien des
maisons, des palais et des jardins qui doivent avoir entour lenceinte du temple dans les temps
anciens. Le temple le plus au nord est le temple du Mont, le dieu de la guerre, dont il ne reste que les
fondations. Le temple du sud, qui dispose dun lac en forme de fer cheval sacr, a t consacr la
desse Mout. Les deux temples ont t construits sous le rgne dAmnophis III (v. 1391-v. 1353
av. J.-C.). Entre ces deux enceintes se situe le plus grand complexe de temple en gypte, le grand
temple du dieu mtropolitain dtat, Amon-R. Le complexe a t modifi de nombreuses priodes
et, en consquence, ne dispose pas de plan systmatique. La caractristique la plus frappante du
temple de Karnak est la grande salle hypostyle, qui occupe lespace entre les troisime et deuxime
pylnes. La superficie de ce vaste hall dentre, une des merveilles de lAntiquit, est denviron
5 000 m2. Il a t dcor par Sthi Ier (qui rgna de 1290 1279) et Ramss II (qui rgna de 1279
1213). Douze colonnes normes, prs de 24 m de haut, ont appuy les dalles de toiture de la nef
centrale au-dessus du niveau de lensemble, de sorte que la lumire et lair puissent pntrer par une
claire-voie. Sept nefs latrales de chaque ct ont port le nombre de piliers 134. Les bas-reliefs
sur les murs extrieurs montrent les victoires de Sthi en Palestine et Ramss II contre les Hittites
la bataille de Kadesh.
Louxor ou Luqsor, nomm Opet Reset (Opet du Sud), se trouve quelque 700 km du Caire. Il
sagit aussi de lantique ville de Thbes o se trouve le grand temple dont les premires mentions
remontent Amnophis III (v. 1391-v. 1353 av. J.-C.). Le second grand btisseur y est Ramss II
(v. 1279-v. 1213 av. J.-C.). Cest lun de ses deux oblisques qui se trouve sur la place de la
Concorde. Le temple est reli celui de Karnak par une alle borde de sphinx, le dromos. Le dieu
Amon en suivant ce chemin pouvait se rendre en procession dun temple lautre pendant la Belle
fte dOpet, fte du nouvel an. Cest au cours du second mois de la saison akhet (celle de
linondation), que prend place Thbes la Belle fte dOpet. Les statues de trois dieux quittent leur
temple, pour rendre visite une autre forme du dieu : Amon-R de Karnak, sa pardre (pouse
divine) Mout et leur fils Khonsou, divinit lunaire, se rendent de Karnak Louxor, au temple de
lAmon-Min. Il sagit dune courte navigation, depuis les quais de Karnak, jusqu ceux de Louxor,
sur la barque sacre du dieu, lOuserhet, un somptueux navire plaqu dor et luxueusement dcor
pour le transport des dieux.
Thbes, appel Ouaset, ville surnomme la puissante , situe sur le site de Louxor, qui
tait dj la rsidence des gouverneurs locaux ds lAncien Empire, prend une importance vritable
partir de la XIIe dynastie et acquiert une dimension nationale par lextension du culte dAmon, son
dieu poliade, qui devient protecteur de la dynastie rgnante. Son rayonnement est ingalable,

dautant plus que Thbes devient le sige du pouvoir royal. Amon, lorigine simple dieu local, est
assimil R, le grand dieu solaire dHliopolis. Avec sa pardre Mout et son fils Khonsou, ils
forment la Triade thbaine. Les derniers souverains gyptiens indpendants, Nectanbo Ier (380362 av. J.-C.) et Nectanbo II (360-342 av. J.-C.), la XXXe dynastie (v. 380-v. 342 av. J.-C.), la
dotent encore dune magnifique enceinte. En 84 avant J.-C., la ville est presque totalement dtruite
par les Ptolme qui prfrent favoriser Alexandrie comme seule capitale. La rive droite, la rive
Ouest de Thbes, est voue la vie spirituelle, au monde des morts ; cest l que se trouvent les
tombes royales, celles des nobles, ainsi que des temples funraires, Ramesseum, Mdinet-Habou,
les colosses de Memnon et le village des artisans de Deir el-Medineh. Les deux colosses de
Memnon sont une reprsentation du pharaon Amnophis III (v. 1391-v. 1353 av. J.-C.) assis. Ils
sont constitus par deux blocs monolithiques de grs qui mesuraient prs de 20 m de haut lorigine,
moins depuis que leurs couronnes ont disparu. Ils se trouvent sur le parvis du temple funraire ou
temple des millions dannes dAmnophis III dont il ne reste rien, sur la rive Ouest de Thbes.
La lgende du chant des colosses est survenue la suite dun tremblement de terre en lan 27. La
pierre fissure et chauffe par le soleil du matin mettait alors le chant attribu Memnon qui
ressuscitait chaque apparition de sa mre Aurore. Ce phnomne a pris fin avec la restauration du
colosse faite par Septime Svre (146-211). Cest sur la rive gauche, la rive Est, celle des vivants,
que se trouvent les temples de Karnak et de Louxor.
La Valle des Rois , forme dans une partie de la chane Libyque ct de Thbes, abrite les
tombes des rois du Nouvel Empire (v. 1539-v. 1069 av. J.-C.). La plus ancienne est celle de
Thoutmsis Ier (v. 1504-v. 1492 av. J.-C.), la plus rcente celle de Ramss XI (v. 1098-v. 1069
av. J.-C.). Parmi ces soixante-trois tombeaux, vingt-cinq ont t identifis comme des spultures
royales. Les autres sont en partie celles de dignitaires royaux, tous nayant pas t encore identifis.
Le Nouvel Empire porte la perfection les peintures murales et les bas-reliefs, des tombes ou
des temples. Les scnes peintes des tombeaux adoptent un ordre prcis : lentre, le dfunt, souvent
en prire, puis des scnes de sa vie quotidienne dans les salles suivantes, un banquet, des musiciens.
Puis viennent les pisodes glorieux de sa vie personnelle, prcdant le passage dans le monde
souterrain. Pour les princes et hauts dignitaires, la conduite dun char attel de chevaux devient un
thme rcurrent. Dans son temple terrasses de Deir el-Bahari, la reine Hatchepsout met en scne
sur les bas-reliefs son origine divine, sa mre la conue avec le dieu Amon prenant les traits de son
pre, cest la hirogamie dont elle est le fruit. Elle poursuit sa propagande royale par lrection dun
grand oblisque Karnak, ou les reliefs gravs relatant lexpdition au pays de Pount, peut-tre le
Ymen, dans son temple funraire de Deir el-Bahari. La sculpture, largement hrite des formes
classiques du Moyen Empire, sen dgage toutefois par une recherche de stylisation du corps,
idalis, lil soulign davantage par le fard, donnant une expression plus intense au regard.
Dans la Valle des Reines , non loin de celle des Rois, prs de cent tombeaux servent de
dernire demeure aux grandes pouses royales et certains princes entre la XIXe (v. 1295-v. 1186
av. J.-C.) et la XXe dynastie (v. 1186-v. 1069 av. J.-C.), dont celle de la grande pouse royale de
Ramss II, la reine Nfertari, de la reine Titi, des princes Khemouaset et Amonherkopsef. La
Valle des Reines se trouve dans les collines le long de la rive Ouest du Nil en Haute-gypte. La

ncropole des reines est situe environ 2,4 km louest du temple funraire de Ramss III (11871156 av. J.-C.) Mdinet-Habou. Il y a plus de quatre-vingt-dix tombes connues, gnralement
constitues dune entre, de quelques salles et dune chambre pour le sarcophage. La plus ancienne
est celle de lpouse de Ramss Ier. Les plus notoires sont celles de Nfertari, la reine prfre de
Ramss II ; et dune reine ramesside appele Titi. En 1979, lUnesco a ajout la Valle des Reines ,
la Valle des Rois, Karnak, Louxor et dautres sites de Thbes la Liste du patrimoine mondial.
Les tombes des nobles
Parmi les tombes des nobles du Nouvel Empire, deux sont particulirement dignes dadmiration,
celle de Nakht et celle de Ramos. La tombe de Nakht est situe Cheikh Abd el-Gournah, elle est
en forme de T selon le modle le plus couramment suivi. Les fresques qui ornent les murs sont dune
grande fracheur de couleurs, avec des scnes dun grand charme : un groupe de trois musiciennes,
Nakht pchant et chassant dans les marais du delta, des moments des travaux agricoles. Toujours
Gournah, la tombe de Ramos, vizir et gouverneur de Thbes, offre les plus dlicats bas-reliefs de
lhistoire gyptienne, dautant que la spulture est inacheve. Citons galement la tombe de
Nbamon, la XVIIIe dynastie, o une scne de banquet permet de voir une reprsentation de face
dune fltiste ; la tombe de Sennefer, maire de Thbes, toujours sous la XVIIIe dynastie, dite
Tombe aux vignes .
Lart amarnien
Lart amarnien est propre au rgne dAmnophis IV ou Akhenaton (v. 1355-v. 1338 av. J.-C.) et
de son pouse Nfertiti, qui signifie la belle est venue . Monumental, il reprend la tradition
lorsquil sagit des palais. Ceux de Tell el-Amarna, sa nouvelle capitale de Moyenne-gypte,
reprennent les vastes salles hypostyles dcores de bas-reliefs et de fresques. Les grands jardins sont
entrecoups dtangs artificiels et de bassins de plaisance. En revanche, les tombes rupestres
attestent dun net changement, un simple couloir creus dans la roche permet daccder directement
la chambre funraire. La rupture la plus complte est exprime par la sculpture, surtout royale. Les
corps idaliss des poques prcdentes sont remplacs, dans la famille royale, par des physiques
proches de la difformit : cuisses grasses, bassin large, ventre prominent tombant, seins pendants,
paules grles, cou mince, tte aux lvres soulignes, paisses, joues creuses, crne allong. Seuls
les yeux immenses rachtent un peu ce portrait dAkhenaton, alourdi encore par un menton en
galoche. Cependant les ttes sculptes des princesses royales dmontrent un model dune grande
dlicatesse, tout comme le buste en couleurs de Nfertiti, en calcaire peint, conserv au muse de
Berlin. Inachev, il peut sagir dun modle utilis par les artistes pour viter la reine de longues
sances de pose.
Lart ramesside monumental
Lart ramesside, qui stend sur les XIX e et XXe dynasties, marque le retour un classicisme
monumental, qui renoue avec les formes lhonneur sous Amnophis III, mais le got pour le
colossal saccompagne parfois dun aspect un peu fig, loin de la grce des reprsentations de la
dynastie prcdente. Sthi Ier met lhonneur le relief en creux, comme celui utilis sur le mur

extrieur nord de la salle hypostyle de Karnak. Abydos, le roi fait difier un temple compos de
deux cours en enfilade qui donnent accs deux salles hypostyles, puis sept chapelles, chacune
consacre un dieu. La tendance reprsenter des corps allongs se confirme et sadapte, ft-ce au
prix de la lourdeur, aux complexes colossaux. Les lvres se font plus charnues, le nez nettement
busqu. Le relief en creux prdomine. Cest la salle hypostyle de Louxor qui reoit les grands
reliefs de la Bataille de Qadesh, clbre victoire de Ramss II, dont certaines scnes sont
galement reprsentes Karnak, Abou Simbel ou Abydos. Le temple rupestre de ce roi, Abou
Simbel, illustre la tendance aux constructions gigantesques : lentre est marque par quatre statues
du roi assis, hautes de plus de 20 m, suit une salle hypostyle orne de statues du roi en Osiris, tenant
crosse et fouet, hautes de 10 m. Plusieurs centaines de statues colossales, originales ou usurpes,
jalonnent le rgne. Aprs Ramss II, seul Ramss III se montre grand btisseur, notamment avec
son temple funraire de Mdinet-Habou, qui reprend largement le plan du Ramesseum, temple
funraire de Ramss II. Les bas-reliefs de Mdinet-Habou montrent la victoire de Ramss III
contre les Peuples de la mer, la chasse aux taureaux sauvages dans les marais. Les derniers
Ramessides entretiennent les difices existants, entreprennent des ajouts, mais ne se rvlent pas par
lambition des constructions entreprises. La sculpture, la peinture copient les modles de la
XIXe dynastie, mais avec plus de lourdeur, moins de fermet dans le model.

LA LITTRATURE DU NOUVEL EMPIRE : DU NOUVEAU CHEZ LES DIEUX ET LES


HOMMES
La littrature du Nouvel Empire est riche de nouveaux textes religieux, outre lHymne Aton. Le
Livre de la vache du ciel, illustr dans plusieurs tombes de pharaons de Toutankhamon
Ramss VI, voque le dplaisir de R envers les hommes et sa dcision de quitter le monde, ainsi
que le Dluge. Le Livre des Portes, grav dans la tombe dHoremheb, relate le trajet nocturne de R
dans le monde souterrain hostile, les preuves que partage le dfunt au passage des portes gardes
par des divinits redoutables. En cas dchec, le principe ternel du mort est vou la destruction.
Le plus clbre crit demeure le Livre des Morts, ou plus exactement le Livre du sortir au jour,
recueil de formules prophylactiques destines assurer la survie de la momie. Il lui permet
notamment de franchir la redoute pese des mes ou psychostasie devant le tribunal dOsiris.
Plac sur un plateau de balance, le cur du mort doit tre aussi lger que la plume de la desse Mat,
la Vrit-Justice. L Hymne Hpy, le dieu Nil, ou plus exactement Adorer Hpy est un morceau
danthologie des coles de scribes du Nouvel Empire. Dans le domaine de la littrature profane, deux
crits du Nouvel Empire retiennent lattention. L Enseignement dAmnmop, sous la
XXe dynastie, prche la modestie, la matrise de soi, lapplication dans laccomplissement de ses
devoirs par le fonctionnaire, thmes repris dans les proverbes bibliques de Salomon. Plus rare et
plus original est sans conteste le Dialogue du dsespr avec son ba le ba, traduit par commodit
par me , tant le principe vital, ternel. Les thmes du temps qui passe inexorablement, de la
dcadence dune poque trouble, de langoisse devant linconnu de lau-del ne sont pas toutefois
propres un seul dialogue, ils sont dj exprims au Moyen Empire, avec le Chant du harpiste
aveugle ou plus exactement les diverses versions, les Chants du harpiste , qui, bien longtemps

avant le carpe diem, conseillent aux vivants de profiter de leur condition par lexhortation rpte :
Fais un jour heureux.

LA RELIGION GYPTIENNE : LA RFORME AMARNIENNE


La religion gyptienne, fixe ds lAncien Empire, volue peu jusqu la priode ptolmaque et
romaine. Une brve poque rompt cette stabilit qui ne doit pas tre assimile limmobilit, mais
une volution sur le long terme. Pendant presque vingt ans, Amnophis IV (ou Akhenaton) impose le
culte du disque solaire Aton. Cette solarisation existe dj lAncien Empire, avec le culte de lastre
sous ses formes de Khpri-R-Atoum, soleil levant, znith, couchant. Aton lui-mme est prsent dans
les Textes des Pyramides . La particularit de la rforme amarnienne du nom arabe de Tell elAmarna, le site de la ville dAkhetaton, horizon dAton , promue capitale partir de lan 5 du
rgne est de rejeter dans lombre les autres dieux, de rduire leur culte nant, au profit du seul
Aton. Akhenaton, Rayonnement dAton ou Utile Aton , est lintermdiaire suprme entre son
pre Aton et les hommes. Prsent comme un hnothisme au profit dAton, le culte gyptien contient
tous les autres principes divins. La rforme religieuse dAmnophis IV est galement pense
comme le tout premier monothisme. Cest Amnophis IV lui-mme quest attribu lHymne
Aton, magnifique pome retrouv sous deux formes, le Grand hymne Aton grav sur les parois de
la tombe prvue pour Ay Amarna, ou le Petit hymne Aton dans les tombes dautres dignitaires.
La ferveur manifeste pour lAton, visible de tous, dispensateur de bienfaits universels, inspire par la
suite les Psaumes de David, le livre des Proverbes de Salomon et lEcclsiaste.

5. Lgypte de 1069 664 av. J.-C. : la troisime priode


intermdiaire
Le dernier Ramss, Ramss XI, nest pharaon quen titre, le contrle de lgypte lui chappe. Sa
mort, vers 1078 avant J.-C., officialise la partition du pays. Non seulement lEmpire gyptien nest
plus et la politique extrieure de lgypte est ramene au strict minimum des changes
diplomatiques, sans puissance ni influence, mais en plus le Double Pays lui-mme est morcel entre
plusieurs souverainets. Au Nord, Smends Ier (v. 1069-v. 1043 av. J.-C.) fonde la XXI e dynastie
avec pour capitale Tanis ; au Sud, le grand prtre dAmon, Hrihor (v. 1080-v. 1074 av. J.-C.),
inaugure la dynastie parallle des rois prtres, ne reconnaissant que nominalement lautorit des
pharaons de Tanis. Dans le delta, des princes libyens sinstallent lOuest, rgnant Bubastis. Le
premier dentre eux, Sheshonq Ier (v. 945-v. 924 av. J.-C.), fonde la XXII e dynastie, runifie
lgypte son profit, mme si une partie du delta passe sous le contrle des berbres Machaouach
qui rgnent Lontopolis, sous la XXIIIe dynastie libyenne, qui tente en vain de rivaliser avec les
grands prtres dAmon en dveloppant une succession de divines adoratrices dAmon, surs et filles
des pharaons libyens. Leffondrement du pouvoir central profite la Nubie. Une famille royale rgne
Napata, prs de la quatrime cataracte et du mont Barkal. En 715 avant J.-C., elle runifie

lgypte sous lautorit du pharaon koushite, Piankhy (v. 747-v. 716 av. J.-C.), et de son
successeur Shabaka (v. 716-v. 702 av. J.-C.). la mme priode une phmre XXIV e dynastie
domine la rgion de Sas dans le delta. Cette poque trouble, aux souverains multiples gouvernant
la mme priode, est connue comme la troisime priode intermdiaire. La fin de la
XXVe dynastie, en 664 avant J.-C., ouvre la dernire priode de lhistoire proprement gyptienne, la
Basse poque (v. 664-332 av. J.-C.).

LART DE TANIS
Tanis, situ sur une branche orientale du delta du Nil, est la capitale des rois des XXIe et
XXIIe dynasties, mme si ces derniers conservent Memphis un centre administratif et se limitent
peut-tre en faire un lieu dinhumation. La ville senorgueillit dun temple dAmon aussi vaste que
celui de Louxor, un autre pour Mout et des tombes de la ncropole royale. Les conditions
climatiques et les bouleversements politiques nont pas permis de conserver ces monuments,
contrairement la rivale du Sud, Thbes. Toutefois, les campagnes de fouilles permettent den rendre
larchitecture densemble. Commenc sous la XXIe dynastie, le temple dAmon, long de 400 m et
large de 100 m, souvre louest par une porte monumentale de granit, due Sheshonq III (823-772
av. J.-C.), encadre de statues colossales. Suit une avant-cour aux colonnes palmiformes donnant
accs au premier pylne dOsorkon II (870-847 av. J.-C.), qui ouvre sur une cour orne de
colosses et de deux oblisques. Un second pylne est attribu Siamon (978-959 av. J.-C.), le
troisime comporte quatre oblisques. Comme Karnak, dont il sinspire, le temple dAmon inclut
un lac sacr. Il tait reli par une alle processionnelle aux temples de Mout reconstruit la Basse
poque par Ptolme IV (238-205 av. J.-C.) , la pardre dAmon, et celui de Khonsou, leur fils
divin. La fouille, notamment des cours, permet dexhumer nombre de statues, pharaons, sphynx et au
sud de lavant-cour, la ncropole royale. Cest l que la tombe, intacte, du pharaon Psousenns Ier
(1032-991 av. J.-C.) rvle le plus riche mobilier funraire aprs celui de la tombe de
Toutankhamon : masque en or, grand collier en or, bijoux, amulettes, vaisselle dor et dargent et un
sarcophage en argent. La dcouverte, en 1940, est due lgyptologue franais Pierre Montet
(1885-1966). Outre Tanis, les souverains, comme Osorkon II de la XXIIe dynastie, construisent
Bubastis, ville du delta situe sur la branche canopique du Nil. Celui-ci y agrandit le temple de la
desse chat Bastet et fait difier dans sa seconde cour son grand hall jubilaire, aux colonnes
chapiteaux hathoriques.
Les Msaventures dOunamon
Les Msaventures dOun amon est le seul texte dintrt dat des dbuts de la troisime priode intermdiaire. Il est connu par le
Papyrus Pouchkine conserv Moscou. Lhistoire dOunamon prend place soit la fin du rgne de Ramss XI (v. 1098v. 1069 av. J.-C.), dernier souverain de la XX e dynastie, soit au dbut de celui de Smends (v. 1069-v. 1043 av. J.-C.), premier
pharaon de la XXIe dynastie. Ounamon est charg par le grand prtre dAmon de Karnak, Hrihor, daller acqurir au Liban des
troncs de cdre, seuls dignes dtre utiliss pour la barque dapparat du dieu, nomme Ouserhat. Cest sur cette dernire
quAmon voyage de Karnak Louxor lors de la grande fte dOpet. Ounamon va vivre une exprience mouvemente : dpouill,
retenu Byblos o nul ne lui accorde un quelconque crdit, il choue au retour sur lle de Chypre et chappe de peu la mise

mort et au pillage de son navire. Le rcit sinterrompt aprs cet pisode, nous laissant jamais dans lincertitude quant lissue de
sa mission.

6. Lgypte de la Basse poque


Lgypte de la fin de la Basse poque, aprs 525 avant J.-C., voit se succder des dynasties
trangres, entrecoupes de brefs moments de pouvoir dtenu par des pharaons gyptiens, tout au
moins jusqu Nectanbo II (v. 360-v. 342 av. J.-C.), dernier souverain autochtone. La Basse
poque met en avant la tradition gyptienne. Les souverains trangers prennent la titulature
pharaonique : lart, la littrature sinspirent des modles de lAncien Empire. Dans le domaine
religieux, linfluence du clerg dAmon dcline, aprs un moment de partage du pouvoir royal. De
nouvelles divinits apparaissent, nes partir dune volution de leur forme prcdente la desse
chat Bastet prend un corps doiseau , ou fruit dun syncrtisme en uvre entre dieux grecs et
gyptiens, comme Srapis, compos dHads, dApis et dOsiris, dont le culte se rpand
lpoque ptolmaque.

LARCHITECTURE DE LA BASSE POQUE


Lart gyptien des priodes doccupation perse reprend les archtypes traditionnels. Certains
souverains perses btissent en gypte. Darius Ier fait difier un temple dans loasis de Kharga,
reconstruire celui de la desse Nekhbet Nekheb. Artaxerxs III se signale, lors de son sjour en
gypte, par une abondante production numismatique. Ses ateliers frappent des pices dargent
limitation de celles dAthnes. Sous la XXIXe dynastie, Achoris (390-378 av. J.-C.) entreprend
une politique de grands travaux dans les plus prestigieux sanctuaires, Louxor, Karnak, Memphis,
mais aussi Mdinet-Habou, El Kab ou lphantine. la dynastie suivante, Nectanbo Ier (380362 av. J.-C.) ralise de grandes constructions. Il inaugure Karnak ldification du premier
pylne, entoure le complexe cultuel dune enceinte de briques crues. Louxor, il cre une alle
monumentale daccs au temple dAmon, le dromos, borde de sphinx des deux cts. Il lance les
travaux du temple dIsis Philae et y fait difier un kiosque. Cet vergtisme monumental se
retrouve dans le temple dAmon construit son initiative Kharga, celui dAbydos, le premier
mammisi, ou chapelle voue retracer la naissance divine du souverain, Dendrah, modle de
ceux des poques ptolmaque et romaine. Son petit-fils, Nectanbo II, est le digne continuateur de
son uvre architecturale. Il construit un pylne Philae, le naos, chapelle cur du temple qui abrite
la statue du dieu, Edfou, continue Karnak les travaux du premier pylne, difie un temple dIsis
Saqqara, un autre pour Osiris-Apis, des galeries pour entreposer les momies des animaux sacrs,
chats de la desse Bastet, ibis du dieu Thot, faucons dHorus. Si les souverains perses construisent
peu, aprs les derniers feux de larchitecture gyptienne autochtone sous les deux Nectanbo, la
conqute dAlexandre inaugure une riche priode o lart grec sgyptianise.

7. Lgypte ptolmaque (332-30 av. J.-C.)


Aprs le bref rgne dAlexandre sur un vaste empire, comprenant lgypte, ses successeurs
semparent des provinces leur porte. Lgypte choit ainsi au gnral macdonien Ptolme , fils
de Lagos. Il se proclame pharaon en 305 avant J.-C., inaugurant la dynastie des Lagides, les
descendants de Lagos. Ils installent leur capitale Alexandrie, symbole mme de lambigut dune
dynastie grecque, ft-elle gyptianise et favorable la coexistence des deux cultures, sur le trne
des pharaons. Les rvoltes indignes, les guerres contre les autres successeurs dAlexandre,
notamment la Coel-Syrie des Sleucides, conduisent les derniers Lagides faire appel Rome, qui
finit par incorporer lgypte lEmpire en tant que province, en 30 av. J.-C. Deux grands souverains
marquent lun le dbut et lautre la fin de la dynastie : Ptolme Ier et Cloptre VII.
Ptolme Ier Ster (367-283 av. J.-C.), le Sauveur , doit cette pithte aux Rhodiens quil
secourt en 305 avant J.-C. alors quils sont assigs par le roi de Macdoine. Il est non seulement le
fondateur de sa dynastie, mais aussi le crateur dune gypte o se mlent lapport grec et les
traditions autochtones. Il fait dAlexandrie la capitale, la dote dun phare qui est lune des
merveilles du monde antique, dun Museion ou Temple des Muses dont la fameuse grande
bibliothque dAlexandrie o uvrent savants, scientifiques, artistes travaillant lAcadmie
patronne par le souverain. Tous les quipages des navires qui accostent Alexandrie sont convis
apporter une de leurs grandes uvres nationales, afin quelle y soit traduite en grec. Le fonds est
prodigieux, estim quatre cent mille manuscrits. Le nouveau pharaon confie galement au prtre
grec Manthon la rdaction dune Histoire de lgypte depuis les origines. Contrairement aux
exactions perses, Ptolme Ier inaugure une politique de tolrance et douverture, restaure les
temples, favorise la reconstitution de leur clerg, fait rechercher et collationner tous les ouvrages
tmoins des connaissances, quel que soit le domaine considr, des anciens gyptiens. Il fait difier
Alexandrie un tombeau pour Alexandre le Grand.
Cloptre VII (69-30 av. J.-C.) est la dernire et grande reine dgypte. Aprs stre
dbarrasse de ses deux frres et poux successifs, elle se place sous la protection de Csar. Celleci semble ambigu, car son sjour de deux ans Rome, entre 46 et 44 avant J.-C., ressemble fort la
mise en cage dore dune otage, pendant que lgypte est administre par ltat-major de Csar sur
place. Lassassinat de celui-ci, en 44 avant J.-C., lui rend sa libert, et elle parvient demeurer
indpendante dans la guerre civile qui se droule jusquen 41 avant J.-C. LOrient choit alors au
gnral Marc Antoine (83-30 av. J.-C.). Cloptre, convoque par lui Tarse, en Cilicie, y arrive
en grand arroi et le sduit. Les relations avec Octave (63 av. J.-C.-14 apr. J.-C.), petit-neveu
adopt par Csar et son hritier, se dgradent. Ds 35 avant J.-C. les deux camps fourbissent leurs
armes. Moins bien prpar lorigine, Octave sorganise, use de propagande contre Marc Antoine
et Cloptre, accuss de vouloir tablir une monarchie Rome leur profit, sy prparant rgner
en tyrans orientaux. En septembre 31 avant J.-C., la bataille navale dActium tourne en faveur
dOctave. En aot 30 avant J.-C., Marc Antoine, croyant que Cloptre sest donn la mort, se
suicide en se jetant sur son pe. Mourant, il est transport auprs de la reine. Aprs une entrevue

avec Octave, Cloptre rejoint le corps de Marc Antoine expos dans son propre tombeau et met
fin ses jours, selon Plutarque, en plongeant les mains dans un panier de figues o se dissimulent
des aspics ou cobras, venimeux2. Octave fait excuter Csarion, fils de Csar et de Cloptre, et
transforme lgypte en province romaine.

LA FONDATION DALEXANDRIE
En 331 avant J.-C., Alexandre le Grand fonde Alexandrie sur le site gyptien de Rhacotis.
Larchitecte Dinocrats de Rhodes en fait le plan, inspir de la chlamyde, le manteau macdonien : un
rectangle troit aux rues parallles qui se coupent angles droits. Deux portes monumentales donnent
accs la voie principale, la Platia, ou grande rue , la Porte du Soleil et la Porte de la Lune. Le
site de la ville occupe lespace compris entre la mer et le lac Mariout (ou Marotis), entour dune
muraille. Le palais dAlexandre en occupe environ le tiers, regroupant les casernes, un muse, une
bibliothque, le thtre de Dionysos et des jardins. Au large, lle de Pharos, sur laquelle est lev
le phare dAlexandrie, lune des Sept Merveilles du monde, est relie la cit par une jete de
pierre couverte dune chausse, longue de sept stades, soit environ 1 300 m, do son nom
dHeptastadion. Elle coupe le port en deux parties, le Grand Port lEst, celui dEunostos, et le Bon
retour lOuest. La ville se divise en deux quartiers principaux, le Bruchion, celui du palais, lEst,
renfermant les principaux difices, et Rhacotis, lOuest, comprenant le temple de Srapis.

LES MONUMENTS DALEXANDRIE


Riche port, capitale des Ptolme, Alexandrie senorgueillit au fil du temps de monuments qui
augmentent sa notorit dans tout le monde antique et demeurent des modles galer.
Le phare dAlexandrie tait considr par les Anciens comme lune des Sept Merveilles du
monde. Construit par Sostrate de Cnide, peut-tre pour Ptolme Ier Ster, il fut achev sous le
rgne de Ptolme II, son fils, en 280 avant J.-C. environ. Le phare se trouve sur lle de Pharos
dans le port dAlexandrie. Sa hauteur de 110 m le rend plus haut que les pyramides de Gizeh. Une
grande partie de ce qui est connu provient des travaux de Hermann Thiersch. Selon les sources
antiques, le phare a t construit en trois tages, tous lgrement inclins vers lintrieur : et le plus
bas tait de forme carre, le suivant octogonal et le dernier cylindrique. Une rampe en spirale large
mne au sommet, o se trouvait peut-tre une statue du roi soleil Hlios. En 1994, larchologue
Jean-Yves Empereur , fondateur du Centre dtudes alexandrines, a fait une passionnante dcouverte
dans les eaux au large de lle de Pharos. Dus au tremblement de terre en 1300 qui dtruisit le phare,
des centaines dnormes blocs de maonnerie, ainsi quune statue colossale reprsentant Ptolme
ont t mis au jour. Des campagnes de fouilles sous-marines ont permis den retrouver les dbris.
Le muse dAlexandrie est le lieu ddi aux Muses. Il doit tout aux deux premiers Ptolme

qui offrent aux savants et rudits la possibilit de se consacrer leurs recherches et


lenseignement. La Bibliothque complte cette approche trs moderne de lrudition. Les
mathmatiques y sont lhonneur avec Euclide, Diophante, la mdecine avec rasistrate, la
posie avec Thocrite, Apollonius, Callimaque, mais la matire reine y est la philosophie, avec
Ammonios Saccas, le conciliateur de Platon et dAristote, fondateur de lclectisme
noplatonicien, cherchant la vrit dans tous les systmes. Sont galement tudies et enseignes
lhistoire, la gographie, la linguistique, la zoologie, lastronomie, la botanique.
Le muse renferme la Bibliothque alexandrine, en ralit deux bibliothques. La plus
grande est relie au muse et contient jusqu sept cent mille rouleaux. Des catalogues tenus par les
bibliothcaires permettent aux lecteurs de retrouver thmes et titres. La plus grande brle en 47 avant
J.-C. dans lincendie provoqu par la guerre dAlexandrie, qui oppose Jules Csar et les
Alexandrins, la plus petite disparat en 391 de notre re.
Le Serapeum est la fois le grand temple consacr au dieu Srapis et une vaste bibliothque
renfermant plus de cent mille rouleaux. Il est dtruit, tout comme la petite bibliothque, en 391 de
notre re, sur lordre de lvque Thophile, patriarche dAlexandrie de 385 412, en application
de ldit de Thodose Ier interdisant tous les cultes et rites paens. Les autres grands temples sont le
Posideion, vou Posidon, bordant le Grand Port, le Cesareum ou temple de Csar, dtruit en
362, reconstruit, et dfinitivement ras en 912. Il ne reste rien non plus du palais des Ptolme, situ
sur le cap Lochias. La ville disposait encore dun hippodrome, dun stade olympique, dun gymnase.
Cest l quest inhum Alexandre le Grand, dans un mausole, le Sma, le corps , sous
Ptolme IV Philopator, un emplacement toujours discut aujourdhui. Une vaste ncropole stend
louest du Petit Port, le long de la mer.

LES SAVANTS DALEXANDRIE


Les savants dAlexandrie fondent, partir du IVe sicle avant J.-C., un ensemble dcoles qui
dominent le monde intellectuel pendant plusieurs sicles. Les plus fameuses sont celles de mdecine,
de mathmatiques et de philosophie. Lcole de mdecine dAlexandrie est fonde par Hrophile
(v. 335-280 av. J.-C.) sous Ptolme II. Il pratique la dissection des cadavres, enseigne lanatomie,
la physiologie, la dittique. Pour lui, quatre humeurs, soit quatre organes, rgissent la vie : nutritive
(le foie), calorique (le cur), pensante (le cerveau) et sensitive (les nerfs). Leur dsquilibre
provoque la maladie, la paralysie du cur et la mort. Son contemporain et collgue, rasistrate
(IIIe s. av. J.-C.), dissque galement et se consacre la circulation sanguine. Philinus (IIIe s. av. J.C.) et son successeur Srapion (v. 200 av. J.-C.) fondent la secte des empiriques. Leur propos est de
rejeter toute doctrine mdicale prconue en la remplaant par la seule observation directe du
patient. La description des symptmes devient source de connaissance. Lcole des mathmatiques
dAlexandrie aurait commenc sa brillante carrire avec le gomtre Euclide, qui y enseigne vers
320 avant J.-C. Il rdige ses lments, vaste trait en treize livres, qui est la somme des

connaissances mathmatiques de lpoque. A u IIIe sicle avant J.-C., il est suivi de Conon,
gomtre et astronome, qui rdige un De Astrologia, tablit un parapegme, ou calendrier des
levers et couchers des toiles fixes. Les principaux savants mathmaticiens nous sont connus par les
fragments dun ouvrage intitul Collections mathmatiques, d lun dentre eux, Pappus, la fin
du IVe sicle avant J.-C. Au nombre des continuateurs clbres merge le grand nom dHipparque
(v. 190-v. 120 av. J.-C.), qui vcut Rhodes , mais sjourna peut-tre Alexandrie. Il serait le
premier rdacteur de tables trigonomtriques, le plus grand astronome dobservation de lAntiquit.
Il met au point lastrolabe, un catalogue dtoiles, explique la prcession des quinoxes ou lent
changement de direction de laxe de rotation de la terre, le mouvement des plantes par la thorie des
picycles. Selon cette dernire, les plantes tournent sur un picycle, un cercle dont le centre dcrit
un autre cercle appel dfrent, lequel est centr lorigine sur la terre. Pourtant, le plus clbre des
savants des coles dAlexandrie demeure Claude Ptolme (v. 90-v. 168), mathmaticien,
astronome, gographe, musicien, opticien. Si sa vie est peu connue, ses uvres font le lien entre le
savoir antique et sa transmission, par les penseurs byzantins et arabes, aux rudits de lOccident
mdival et de la Renaissance. Il sagit du trait dastronomie au titre original de Syntaxe
mathmatique, ou La Grande Composition, parvenu jusqu nous sous celui dAlmageste, de
larabe al-Mijisti, La Trs Grande. Il fonde un univers gocentrique, qui nest contest quau
XVIe sicle par les avances scientifiques dues Nicolas Copernic (1473-1543). Lautre ouvrage
fondamental de Ptolme est son Guide gographique, compilation du monde connu arrte peu
prs au rgne de lempereur Hadrien (76-138). Ces deux uvres donnent les cadres de vie des
hommes jusqu la fin du Moyen ge. Il convient de citer galement la Ttrabible, les Quatre
Livres dastrologie, les Harmoniques sur lapplication des mathmatiques aux rythmes en
musique, lOptique consacr aux proprits de la lumire.
Notes
1. Trad. . Drioton, cit dans Lgypte, de Arpag Mekhitarian, Paris, Bloud & Gay, 1964, p. 39.
2. Plutarque, Vie dAntoine, LXXVII-LXXXV.

CHAPITRE VII

Les Hbreux (v. 1800-v. 1000 av. J.-C.)

1. Les Hbreux
Les Hbreux, les nomades de la Bible, appartiennent au groupe de peuples smitiques du
Proche-Orient. Vers 1760, le patriarche Abraham les conduit de Msopotamie en Palestine, le
pays de Canaan, entre Mditerrane et Jourdain et, en change de lalliance avec un dieu unique,
Yahv, marque par la circoncision, les Hbreux se voient promettre la domination sur le pays des
Qnites, des Qnizites, des Qadmonites, des Hittites, des Phrziens, des Rephams, des Amorrites,
des Cananens, des Girgashites et des Jbusens (Gense XV, 19-21). Cest par les documents
gyptiens que les Hbreux sont un peu mieux connus. Ils y sont agrgs aux groupes de pillards
nomades dsigns par le terme gnrique dApirou. L a Stle de Mrenptah (v. 1210 av. J.-C.)
dsigne pour la premire fois Isral : Isral est dtruit, sa semence mme nest plus1. Vers
1250, Mose reoit la rvlation par Yahv de la lgislation connue sous le nom des Dix
commandements. Il conduit les enfants dIsral hors dgypte o ils taient rduits en servitude.
Aprs quarante ans derrance, ils parviennent au pays de Canaan. Ils sinstallent en Palestine,
louest du Jourdain. Cependant ils doivent, par lalliance ou la force militaire, sinsrer dans un
espace dj peupl, o riches terres, pturages, oasis sont lobjet de rivalits. Les tribus dIsral
sunissent ainsi aux habitants de Gabaon, pour repousser les attaques des rois amorrites de
Jrusalem, Hbron, Tel Yarmouth , Lakish, glon. Josu, successeur de Mose, les conduit une
premire srie de conqutes : la ville de Jricho est prise et rase, les villes de Lakish, Hbron,
glon, Dbir sont domines. Toutefois, les tribus ne peuvent sinstaller dans toute la Palestine, faute
de contrler les plaines littorales, les villes les plus importantes et les grands axes commerciaux.
Cest la priode dite des Juges , chefs choisis pour combattre les souverains voisins. Pourtant,
Cananens et tribus dIsral se regroupent pour repousser un ennemi commun, les Peuples de la mer,
ici les Philistins. Sans tre vaincus et chasss, ces derniers sont cantonns au nord de la Palestine.
Cest vers 1010 que le juge Samuel rpond la demande de douze tribus de se doter dun roi,
Sal, de la tribu de Benjamin. Ce dernier doit la fois combattre les Philistins lOuest et les
Amorrites lEst. Aprs une srie de victoires contre les Philistins, Sal perd la vie lors dune
bataille qui loppose au mont Gelbo. Lhistoire de Sal est raconte dans le Premier Livre de
Samuel, sans que son existence historique soit atteste. Il faut attendre son successeur, David, pour
que le rcit biblique et lhistoire commencent se recouper.

LE JUDASME
Lhistoire et la religion dIsral sont insparables. Le berceau de cette civilisation est le

Croissant fertile, cest--dire ces terres qui stendent de la valle du Nil louest, celles du Tigre
et de lEuphrate lest. La premire forme de judasme nat sur les rives du Tigre et de lEuphrate,
dans cette rgion qui porte le nom grec de Msopotamie, cest--dire le pays situ entre les deux
fleuves .
Lpoque des patriarches (v. 1800-v. 1200 av. J.-C.)
Lhistoire des patriarches est la fois celle des origines, de la fin des anctres de Terah, pre
dAbraham, et aussi la sienne et celle dIsaac, de Jacob, de Joseph et de ses frres. Abraham, dont
le nom signifie pre dune foule (de futures nations), fut le premier des patriarches du peuple
dIsral. Les rcits patriarcaux fonctionnent comme un prologue la future grande pope de lExode
avec Mose. Ce sont surtout des listes de gnalogies, qui mettent diffrentes gnrations
successives en rapport avec dautres groupes, dautres ethnies. Le clan dAbraham se forme
pendant la priode dite des patriarches qui va durer prs de six sicles.
Le clan dAbraham
Terah, pre dAbraham, sinstalle Ur, en Msopotamie, puis Haran. Cest un homme de son
temps, polythiste comme il se doit, adorant sans doute Sin, le dieu lunaire dUr et de Haran. Ur,
cette poque, est une ville prospre et confortable. Mais cette prosprit ne dure pas longtemps
puisque les lamites, originaires des montagnes du golfe Persique, attaquent et anantissent cette
ville. Terah, qui russit senfuir, gagne Haran o, malheureusement, il meurt. Il semble que son
intention ait t de se rfugier dans les collines du pays de Canaan. Son fils an, Abram (Abraham),
accomplira ce que son pre avait prvu, suivant ainsi lordre de Dieu. Arrive en Canaan, aprs un
passage en gypte, sa tribu reoit le nom dHbreux, provenant sans doute du cuniforme habiru qui
signifie migrants, nomades . Vers 1760, Abraham conduit la grande tribu nomade des
Hbreux partir du territoire au sud du Caucase jusquen Palestine. Daprs lAncien Testament,
Dieu, Yahv, conclut la premire alliance avec lui. Il exige une croyance totale en lui en contrepartie
de quoi, il offre sa descendance la domination sur la rgion qui stend depuis le fleuve dgypte
jusquau grand fleuve, le fleuve Euphrate, le pays des Qnites, des Qnizites, des Qadmonites, des
Hittites, des Phrziens, des Rephams, des Amorrites, des Cananens, des Girgashites et des
Jbusens (Gense XV, 18-21). la mort de son pre, Isaac devint le chef de la tribu. Sa
personnalit est moins marquante que celle dAbraham, dont il continua luvre. Dieu renouvelle
avec lui son alliance par la circoncision, signe rituel de conscration, devenu signe de
lappartenance la nation abrahamique. Aprs Isaac, Jacob, son fils, hrite de la promesse faite
Abraham.
Le sacrifice dIsaac
La servante et esclave Agar a donn un fils Abraham, Ismal, qui serait lanctre mythique des
Arabes. Abraham avait dj quatre-vingt-dix-neuf ans. La promesse de Dieu davoir un fils de
Sarah, sa femme, jusqualors strile, est assortie de la condition que tous les descendants
dAbraham soient circoncis, en tmoignage de lAlliance. Le patriarche en reoit lannonce par trois

visiteurs, des anges. Ils lui dirent que sa femme Sarah enfanterait un fils, Isaac ( Joie ). Plus tard,
pour prouver Abraham, Yahv lui demande dimmoler le jeune Isaac , mais au moment o il allait le
faire, un ange len empche, Dieu se contentant de cet acte dobissance et de foi. Aprs ces
vnements, Abraham sen retourne Hbron o Sarah devait mourir quelque temps plus tard.
Abraham lui-mme mourut lge avanc de cent soixante-quinze ans, non sans stre remari et
avoir eu dautres enfants.
Exode et Terre promise (v. 1250 av. J.-C.)
Vers 1250, sous la direction de Mose, les Hbreux quittent lgypte pour sinstaller en
Palestine, o vivent dj des tribus qui leur sont apparentes, cest lpisode de lExode. LExode
offre autant dintrt que la Gense, par le charme des rcits et les grandes scnes qui y sont
dcrites. Mose en est la fois le hros et lhistorien. Le moment o il prend place se situe aux
alentours de 1250 av. J.-C., poque laquelle rgne Ramss II (rgne : 1279-1213 av. J.-C.),
pharaon dgypte. Aprs avoir rclam en vain Pharaon la libration des Hbreux, Mose annonce
les dix plaies qui sabattent sur lgypte. Leau fut dabord change en sang. Cest Aaron, le frre de
Mose, qui, en tendant la main sur leau, ralise cette transformation. Les grenouilles montent
lassaut de lgypte, image destine montrer les consquences de laveuglement de Pharaon sur
lensemble de son peuple. La grle, si violente quil ny en avait jamais eu semblable dans tout le
pays, montre quil existe une force plus puissante que celle du pharaon. Puis vinrent les moustiques,
les mouches venimeuses, la peste du btail, les ulcres, les sauterelles. Les tnbres font sans doute
allusion au pouvoir du dieu R, dieu solaire, qui serait ananti. Quant la dixime plaie, la mort des
premiers ns, elle permet aux Hbreux de fuir hors dgypte. Il est difficile de dire avec exactitude
quel chemin ils suivirent pour rejoindre Canaan partir de lgypte, tout autant que leur nombre
exact. Lors de leur entre en Palestine, les tribus isralites sont conduites par Josu, fils de Noun,
dsign comme le serviteur de Mose, car ce dernier meurt avant dentrer en Terre promise. Il ne
parvient pas soumettre toute la Palestine, car les Cananens (habitants de Phnicie et de Palestine)
se maintiennent dans les villes commerciales les plus importantes et contrlent ainsi les routes des
changes. Ne pouvant, non plus, pntrer dans les plaines fertiles de la cte, les Isralites
stablissent seulement dans les territoires qui bordent les montagnes. louest du Jourdain, le pays
est rparti entre lensemble des tribus qui ont pris part la conqute. Aprs elle, en effet, se met en
place une premire partie de lhistoire propre des Hbreux, dirigs par des juges dont le rle est la
fois celui dun chef politique et dun prophte et thologien.
La priode des juges (v. 1200-v. 1000 av. J.-C.)
Vers 1200, le juge Samuel , une poque o la pression des Philistins, les habitants de la
Palestine, laquelle ils donnent son nom, est particulirement forte, maintient pourtant la cohsion et
lunit des tribus. Les Hbreux forment alors douze tribus au nom des douze fils de Jacob : Ruben,
Simon, Lvi, Juda, Issacar, Zabulon, Joseph, Benjamin, Dan, Nephtali, Gad, Asher. Les
Cananens et les Isralites sallient contre les Philistins et il rgne une paix provisoire. Puis les
tribus demandent Samuel de nommer un roi. Ce sera, en 1010, Sal de la tribu de Benjamin. Il

sempale sur sa propre pe aprs une dfaite contre les Philistins allis cette fois aux Cananens.
Cest la plus ancienne des religions dites monothistes. Le judasme est marqu par lalliance entre
Dieu, nomm Yahv, et le peuple lu. Aprs la destruction du Temple de Salomon par Titus, en 70
de notre re, le judasme se rpand sur le pourtour du bassin mditerranen dans le cadre de la
diaspora. Il se caractrise par laffirmation dun dieu unique et transcendant. Lhistoire du judasme
est troitement lie celle du peuple juif sur une terre, celle de Jude.

LA BIBLE HBRAQUE
La Bible hbraque est le Tanakh, acrostiche, mot form partir des initiales de ses trois livres,
Torah, Nebhm, Kethbhm. Le canon juif, cest--dire la liste officielle des livres retenus, est
fix lors du synode de Jamnia, vers 90 de notre re. Les rabbins prsents nont conserv que les
livres crits en hbreu, et les ont rpartis en trois ensembles intituls La Loi (Torah), Les
Prophtes (Nebhm) et Les crits (Kethbhm), dnomms aussi Autres crits , soit au total
trente-neuf livres. Les autres livres crits en grec, en aramen, ont t rejets. Lorigine du Tanakh
remonterait au XIIIe sicle avant J.-C. Transmise au dbut oralement, la Bible hbraque aurait t
rdige progressivement entre le XIe et le VIe sicle avant J.-C., partir de versions multiples, pour
prendre sa forme dfinitive au Ier sicle avant J.-C. Sous le nom dAncien Testament, elle fait aussi
partie des critures saintes du christianisme. Il existe toutefois quelques diffrences dans la liste des
livres considrs comme sacrs, appartenant au canon, par le judasme, le catholicisme ou le
protestantisme. Les livres carts sont les apocryphes, considrs comme non authentiques, ou
dorigine douteuse.
Les livres de la Bible hbraque
La Torah
La premire partie de la Bible hbraque est la Loi (ou Torah), forme du Pentateuque, les cinq
livres en grec. Le Pentateuque comprend en effet la Gense, lExode, les Nombres, le Lvitique, le
Deutronome. Ces livres runissent toute la tradition mosaque, relative lhistoire du monde,
depuis lhistoire des anctres, lorganisation et la formation du peuple jusqu sa dlivrance et la
fuite hors gypte (vers 1250 av. J.-C.), et lentre en Terre promise. La Torah enseigne la tradition,
dirige les aspects pratiques de la vie quotidienne : le culte, les rgles de conduite morale, les
exemples suivre ou proscrire. Longtemps, la tradition juive lui donne Mose pour auteur.
Toutefois, les cinq rouleaux ne forment pas une unit absolue : les rcits prsents sont varis et leur
rassemblement en une collection unifie ne sest fait quaprs le retour de lexil Babylone (568538).
La Gense relate le tout dbut de lhumanit. Les principaux pisodes en sont la cration du
monde, Adam et ve au jardin dden, la Chute, le Dluge, la descendance de No, la tour de Babel,
puis lhistoire des patriarches, Abraham, Isaac, Jacob et ses douze fils.

LExode raconte la sortie du peuple de la terre dgypte, sous la conduite de Mose, puis
lalliance de Dieu avec son peuple sur le mont Sina.
Les Nombres mettent en place le dnombrement du peuple juif durant son sjour au dsert.
Le Lvitique, ou livre des Lvites, contient un grand nombre de prescriptions rituelles et
morales.
Le Deutronome, ou deuxime loi, est le discours de Mose aux tribus dIsral, avant lentre
en Terre promise, dans le pays de Canaan. Mose y rappelle les principales prescriptions fixes pour
vivre dans le respect de lalliance conclue avec Dieu.
Les livres prophtiques
Les livres prophtiques, ou Nebhm, hommes de la parole de Dieu , constituent le deuxime
groupe, la deuxime partie du canon juif. Ils comportent deux sections : les premiers prophtes et
les derniers prophtes . La premire section constitue un ensemble historique, qui souvre aprs la
mort de Mose, et qui se termine avec la chute de Jrusalem en 586. La seconde section comprend
les textes ou discours prophtiques proprement dits. Un classement en a t fait en fonction de leur
longueur entre les premiers prophtes le Livre de Josu, le Livre des Juges, le Premier Livre
de Samuel, le Second Livre de Samuel, le Premier Livre des Rois, le Second Livre des Rois et
les derniers prophtes Isae, Jrmie, zchiel, Ose, Jol, Amos, Abdias, Jonas, Miche,
Nahum, Habacuc, Sophonie, Agge, Zacharie, Malachie.
Les crits
Aprs la Loi, et les Livres prophtiques, la Bible hbraque prsente une troisime collection de
livres assez htroclite. Aucun titre caractristique ne lui est attribu, on lappelle simplement
Kethbhm, ou les crits, livres inclassables dans les deux prcdentes catgories, ce sont des livres
historiques, des livres de sagesse, des crits narratifs, lexpression du lyrisme liturgique. Il sagit des
Psaumes, du Livre de Job, des Proverbes, du Livre de Ruth, du Cantique des Cantiques, du Qohlet
(ou lEcclsiaste), des Lamentations, du Livre dEsther, du Livre de Daniel, du Livre dEsdras,
du Livre de Nhmie, des premier et second livres des Chroniques.
Le Talmud
Le nom talmud vient dune racine hbraque qui signifie : tudier. La rdaction du Talmud est
reconnue comme celle dun commentaire autoris de la Torah par toutes les communauts juives. Il
est fond sur lautorit de la parole de Dieu, et est la forme crite de la Loi orale, reue selon la
tradition par Mose en mme temps que la Loi crite du Pentateuque. Il en existe deux versions
diffrentes : lune est originaire des milieux palestiniens, le Talmud de Jrusalem, lautre originaire

de Babylonie, le Talmud de Babylone. Le Talmud est devenu la base de la jurisprudence partir de


laquelle ont t composs les codes de lois juives. Sa rdaction se poursuivit sur plusieurs sicles. Il
est constitu de la Mishnah hbraque et la Gmara aramenne, ou complment , qui en est une
compilation.
La Mishnah
La Mishnah rassemble les lois, les enseignements, les commentaires de toute la tradition orale, de
faon que la Torah ne se perde pas. Cest en ce sens que cette compilation de lensemble des codes
du peuple juif reut le nom de Mishnah, ou rptition de la Loi. La finalit tait de permettre
lunification des juifs du monde entier. Les rabbins et les docteurs, craignant la disparition de la Loi
orale, commencrent mettre un peu dordre dans les traditions reues aprs la destruction du temple
de Jrusalem, en 70 aprs J.-C. La Mishnah a t rdige en hbreu. Elle est divise en six sections
comprenant chacune un certain nombre de traits, soixante-trois au total, eux-mmes subdiviss en
chapitres et en paragraphes.

LA DOCTRINE
Le judasme est la premire des religions abrahamiques avant le christianisme et lislam. Isral
honore YHWH (Yahv), lohim (Seigneur) au Nom ineffable. Alors que toutes les religions
cherchent trouver une rponse aux grandes interrogations qui traversent lhumanit, le peuple juif,
au contraire, a reu de Dieu lui-mme la rponse, au cours de sa longue histoire. Le nom de Dieu a
t rvl par Mose mais il nest jamais dit dans les textes de faon vidente ou distinctement.
Ainsi : Mose dit Dieu : Voici je vais aller vers les fils dIsral et leur dire : Le Dieu de vos
pres ma envoy vers vous. Sils me disent : Quel est son nom ? Que leur dirai-je ? Dieu dit
Mose : Je suis celui qui est. Et il ajouta : cest ainsi que tu rpondras aux enfants dIsral : Celui
qui sappelle je suis ma envoy vers vous (Exode III, 13-14). Cela explique le recours au
ttragramme (les quatre lettres) YHWH, prononc Jhovah ou encore Yahv. Sont employs
concurremment la racine smitique El que lon retrouve dans le patronyme de nombreux personnages
de la Bible (Daniel, Emmanuel, lie) ou sa forme plurielle, lohim. En ce cas, cest un pluriel de
majest voquant la toute-puissance de Dieu. Ce dernier est encore Isevoat, dieu des armes , ou
Shadda, le Matre ou le Tout-puissant .
Les prophtes
Le prophte peut tre entrevu comme le sage qui va profrer une parole divine sortie du nant
grce lui. Il se caractrise par cette qualit de possder un cur capable de discerner le bien du
mal (I Rois III, 9). En fait, il est linterprte de Dieu, envoy par lui pour rvler une vrit ou
mettre en garde. Les prophtes hbreux parlent au nom de leur dieu Yahv. Selon la Bible, les
premiers prophtes furent Abraham et Mose. lorigine de lhistoire religieuse se trouve la
migration dune tribu sumrienne conduite par un chef patriarche du nom dAbraham.

Abraham, une figure pour trois religions


Abraham est une figure pour les trois religions monothistes et chacune interprte cet pisode
diffremment. Pour les chrtiens, le sacrifice dIsaac, fils dAbraham que Dieu lui demande pour le
mettre lpreuve, le remplaant au dernier instant par un agneau, annonce celui de Jsus qui meurt
crucifi pour sauver lhumanit. Pour les musulmans, la victime est Ismal, considr comme
lanctre du peuple arabe. Pour les juifs, cest une preuve divine qui se produit sur le Mont Moriah,
lequel se trouverait, selon la tradition, Jrusalem o sera bti le temple de Dieu. Abraham enfin
est le modle pour tout musulman, car il se soumet avant tout la volont de Dieu. Il existe dailleurs
dans le Coran une sourate qui porte son nom, Ibrahim.

La nature de Dieu
Dieu est unique, diffrent de la nature quil a cre entirement. Cest un tre agissant continuellement dans lhistoire humaine.
Au dpart, le Dieu dIsral nest pas un dieu limit Isral. Il est le Dieu de tout lunivers et de tous les humains. Sa relation
historique avec Isral ne lempche pas dtre le Dieu de tous, au contraire. Il dpasse toutes choses. Lunivers entier lui est
soumis et il est en droit dtre le seul recevoir honneur et gloire. En ce sens, cest un dieu transcendant.
Dieu a cr ltre humain son image. Dot du libre arbitre, ltre humain a fait entrer le mal dans le monde. Il doit lutter
contre une tendance faire le mal qui coexiste en lui avec la tendance faire le bien. Il peut toutefois choisir le bien par ses
propres forces.
Dieu a fait alliance avec lhomme afin quil ne se perde pas. Il lui a donn la Torah afin quil se perfectionne. Lensemble des
prceptes viennent de Dieu et ont t rvls Mose au mont Sina. Seul le peuple dIsral a entendu la voix de Dieu et
dsormais Isral a une mission dans le monde : celle de tmoigner de Dieu par la mise en pratique de la Torah qui est universelle.
Le peuple dIsral, bien que dispers, se verra un jour rassembl en Terre sainte , anim galement dune esprance
fondamentale : lavnement du rgne messianique. Le messianisme a t dvelopp ds le VIe sicle avant J.-C. par les prophtes
et sest affin durant toute lhistoire juive. Il consiste en la croyance en un personnage providentiel, le Messie, envoy par Dieu
pour instaurer son royaume sur la terre. Cette attente nest pas partage ni accepte par tous les courants du judasme.

Mose, le librateur
Au XIIIe sicle av. J.-C., Mose nat Goshen dans lgypte ancienne. Il a pour frre Aaron, qui
sera le premier grand prtre juif, et pour sur Myriam. Il fait partie de la tribu de Lvi, lune des
douze tribus hbraques migrer au XVIIe sicle avant J.-C. en gypte. Ce sont les livres du
Pentateuque, de lExode au Deutronome, qui parlent le plus de lui. Mose chappe de peu lordre
de Pharaon de tuer tous les nouveau-ns de sexe masculin. Plac dans une corbeille dosier et confi
aux eaux du fleuve, il est recueilli par la fille de Pharaon qui llve comme un fils. Elle lui donne le
nom de Mose : tir des eaux . Il reoit la cour de Pharaon, o il est lev, lducation dun
vritable prince dgypte. Aprs avoir pris le parti dun esclave et avoir tu un chef de corve
gyptien, il senfuit dans le dsert. Devenu berger dans le Sina, Dieu lui apparat pour la premire
fois et lui ordonne de librer son peuple. Pharaon ne voulant pas laisser partir son peuple, lpisode
des dix plaies sur lgypte se ralise. Le personnage de Mose est commun aux trois monothismes. Il
est appel Mosheh dans le judasme, Mussa dans lislam et Mose dans le christianisme. Dans
lAncien Testament, il est prsent comme le chef qui a conduit les Isralites hors dgypte.

2. Les royaumes hbreux des environs de lan 1000 aux alentours


de 600 av. J.-C.
LE RGNE DE DAVID (V. 1004-V. 966 AV. J.-C.)
Aprs la mort de Sal, David (v. 1004-v. 966 av. J.-C.) devient roi dIsral. Sa vie est connue
daprs les Premier et Second Livres de Samuel et le Premier Livre des Rois. Il est lu par la tribu
de Juda et les tribus du Sud, fixe sa premire capitale Hbron. Il est clbre pour avoir, alors quil
nest encore quun jeune berger, abattu dun coup de fronde le champion des Philistins, le gant
Goliath, dans la valle dElah. Il pouse Mikhal, fille du roi Sal, se lie damiti avec son fils,
Jonathan. Pourtant la jalousie de Sal lgard de David ne cesse de crotre. Il doit fuir pour
viter de finir assassin, erre dans les zones dsertiques, entre au service des Philistins. La mort de
Sal et de ses fils la bataille de Gelbo le fait roi. David chasse les Jbusiens de leur cit, Jbus,
ancien nom de Jrusalem, dont il fait sa nouvelle capitale. Cest un choix habile, une poque o
lautorit royale doit se faire accepter, car encore toute rcente, par les tribus dIsral et de Juda,
Jrusalem nappartenant ni aux unes ni aux autres. Larche dalliance y est transfre, installe plus
tard dans le temple de son fils Salomon. Larche dalliance est lorigine un coffre en bois, plus
tard recouvert dor pur et surmont de deux chrubins faits eux aussi dor, contenant les Tables de la
Loi, donnes par Mose. Elle suit partout les douze tribus hbraques avant son installation par
David Jrusalem. Comme les Hbreux sont marqus par le nomadisme, avant cet pisode, larche
est entrepose lors de leurs tapes dans la Tente du rendez-vous , comprenez le rendez-vous
donn par Yahv son peuple, o elle est adore. Salomon difie en son honneur le Premier
Temple. Larche personnifie lalliance avec Yahv. Cest ainsi quelle conduit les Hbreux la
victoire, et que si les ennemis sen emparent, ils connatront la dfaite et la mort. Elle disparat avec
la destruction du Temple, en 587, mais une tradition apparue au IIe sicle de notre re veut que le
prophte Jrmie lait cache dans une grotte du mont Nbo, selon un rcit du Livre II des
Maccabes. Les membres des familles influentes forment la cour Jrusalem, sous le titre de
serviteurs du roi . Larme, rorganise, est confie Joab, le neveu de David. Cest Joab
quchoit la mission de faire tuer, en le plaant seul en premire ligne, Urie le Hittite, guerrier dont
David a sduit la femme, Bethsabe, enceinte de ses uvres. Admonest par le prophte Nathan,
David se repent, mais le fils de Bethsabe meurt, cest le chtiment divin inflig au roi. Les drames
personnels se poursuivent avec le viol de sa fille Thamar par son demi-frre Amnon. Ce dernier est
tu par le frre de Thamar, Absalon, qui se rvolte contre David, se fait proclamer roi Hbron.
Joab, la tte de larme, le vainc et le tue alors quil sest accroch un arbre par les cheveux dans
sa fuite. Au prix de plusieurs campagnes, David reprend aux Philistins presque toute la cte de
Palestine. Il bat les Ammonites, leurs allis aramens, Hadadzer, roi de Zoba, et occupe une grande
partie de son royaume dont Damas. Il sallie avec les rois de Sidon.
David et la musique
Cest dj par le charme de son jeu la harpe que David parvenait apaiser la fureur de Sal.

Roi musicien, il est crdit de nombreux psaumes. Cest un genre nouveau dont il est le crateur. Le
psaume est un rcitatif qui accompagne le chant. Le contenu des Psaumes de David est variable,
depuis lexhortation des troupes la victoire jusqu lexaltation de la grandeur divine ou les rgles
suivre pour psalmodier. Cest sa cour, Jrusalem, que David cre une cole de musique o se
perfectionnent les rcitants du roi . On y tudie le chant, la musique instrumentale, avec
notamment la harpe ou le gittith, une cithare, le luth, les fltes, les tambourins. Une chorale regroupe
prs de trois cents chanteurs. Le Psaume 51, attribu David, est une imploration du roi Dieu, pour
lui pardonner davoir envoy Urie le Hittite la mort. Il est connu aussi par son invocation,
miserere, piti pour moi , lun des Psaumes de David.
Quand Natn le prophte vint lui parce quil tait all vers Bethsabe.
Piti pour moi, Dieu, en ta bont, en ta grande tendresse efface mon pch,
Lave-moi tout entier de mon mal et de ma faute purifie-moi2
La tradition attribue au roi David la rdaction du Livre des Psaumes, le Sefer Tehillim hbreu
(Livre des Louanges), premier livre des Kethbhm, les crits hagiographes. Au nombre de 150, les
psaumes chantent la gloire de Dieu. Chaque psaume est un vritable pome, form dun nombre
variable de vers. Toutefois, les historiens tendent aujourdhui considrer que le Livre des Psaumes
est une uvre collective anonyme, mme si certains dentre eux ont pu tre luvre de David. Pour
les juifs, certains psaumes sont rciter quotidiennement, pour former une lecture complte au bout
de trente jours. Pour les chrtiens, particulirement les protestants, ils forment un ornement musical
la clbration religieuse. Ils ont ainsi t traduits par le pote Clment Marot (1497-1544),
publis en 1551, et mis en musique par Claude Goudimel (1514-1572) en 1563. Leur clbrit
travers les sicles sexplique par la qualit potique de lcriture et labandon confiant en la foi en
Dieu, tel le Psaume 119 :
Je suis un tranger sur la terre
Mon me est attache la poussire et quand
Jy retournerai, rends-moi la vie selon ta parole
Tes mains mont cr, elles mont form
ternel que ta misricorde vienne sur moi3.

LE RGNE DE SALOMON (V. 966-V. 926 AV. J.-C.)


Salomon est fils de David et de Bethsabe. Son rgne est relat dans le Premier Livre des Rois.
Son autorit sexerce pendant quarante ans sur les douze tribus de Juda et dIsral. Cest une poque
dapoge, fonde sur une prosprit maintenue. Elle est issue de lorganisation administrative du
royaume en douze districts, chacun dirig par un prfet, le nesb, nomm et rvoqu par le roi.
Chacun doit fournir, son tour, un mois de subsistance en nature la cour royale. La prosprit
provient aussi du commerce et de la scurit que Salomon assure aux routes caravanires entre
Damas, lgypte, la Msopotamie, lArabie. Les marchands versent une redevance, notamment en
produits de haute valeur, encens ou aromates. Un corps de fonctionnaires dtat, les lvites, est cr.

Lafflux de richesses vers Jrusalem permet Salomon de tenir la promesse faite son pre David
et ddifier le Temple destin abriter larche dalliance. Toutefois, les impts sont lourds, les
ingalits sociales se creusent et la rvolte gronde, attise par les prophtes qui accusent Salomon
dadorer des idoles paennes. Il sagit, plus probablement, de sa tolrance lgard des divers cultes
pratiqus par les marchands et commerants traversant ou tablis dans le royaume. sa mort, ce
dernier subit une partition. Rput pour sa sagesse, le roi est connu pour le fameux jugement de
Salomon : deux femmes se prtendent mre dun enfant et en rclament la garde. Salomon ordonne
de le couper en deux. La mre vritable prfre renoncer et que son enfant demeure en vie, ce qui
permet au souverain de la reconnatre et de lui restituer lenfant.
Le temple de Jrusalem
Lexpression temple de Jrusalem recouvre en ralit deux btiments distincts : le Premier
Temple, ou Temple de Salomon, difi durant son rgne (vers 966-926 av. J.-C.), dtruit par
Nabuchodonosor II en 587, et le Second Temple, construit entre 536 et 515, aprs la fin de la
captivit Babylone. Il faut adjoindre ce Second Temple le temple dHrode, roi de Jude de 37
4, ensemble de btiments ajouts pendant son rgne. Le Temple de Salomon est lunique lieu
reconnu comme sanctuaire par le judasme. Selon la Bible, son dification a dur sept ans et
ncessit cent soixante-dix mille ouvriers. Il sagit dune forteresse, destine protger larche
dalliance, conserve dans le saint des saints, accessible au seul grand prtre. Lensemble, massif,
est compos de terrasses, dpais murs, de places publiques, portiques, bassins dablutions rituelles,
dautels sacrifice. Lintrieur, somptueux, en tait orn du prcieux et odorant bois de cdre, fourni
par le roi phnicien de Tyr, Hiram. Cest galement ce monarque qui aurait dpch auprs de
Salomon son propre architecte, Houram-Abi. Le mur des Lamentations est lunique vestige du
temple difi par le roi de Jude, Hrode Ier le Grand, sur le Mont Moriah. Ce nom lui est donn
par les chrtiens qui y voient les juifs pieux venir dplorer la destruction du Temple de Salomon par
Titus en 70 de notre re, et la dispersion, ou Diaspora, du peuple juif. Pour les juifs, il est le
Hakotel Hamaaravi (le Mur occidental), nom le plus souvent abrg en Kotel. La coutume veut que
celui qui va y prier dpose dans les interstices entre les pierres un petit papier pli o sont inscrits
ses souhaits.
Larche dalliance
Larche dalliance est une sorte de coffre en bois dacacia de 1,20 m de long sur 0,70 m de large et
de haut. Selon la lgende, elle aurait t rehausse dun placage dor et conserv, outre les Tables de
la Loi, la manne et la verge dAaron : Yahv parla Mose et lui dit : Tu feras en bois dacacia
une arche longue de deux coudes et demie, large dune coude et demie et haute dune coude et
demie. Tu la plaqueras dor pur, au-dedans et au-dehors, tu feras sur elle une moulure dor tout
autour. Tu fondras pour elle quatre anneaux dor et tu les mettras ses quatre pieds : deux anneaux
dun ct et deux anneaux de lautre. Tu feras aussi des barres en bois dacacia, tu les plaqueras dor
et tu engageras dans les anneaux fixs sur les cts de larche les barres qui serviront la porter
(Exode XXV, 10). Larche dalliance et son contenu sont reproduits sur le portail nord de la
cathdrale de Chartres. Plusieurs explications ont t avances : larche dalliance aurait t
enterre sous la cathdrale, aprs avoir t prise Jrusalem, en 1118, au moment de la mort du roi

Baudouin, par des chevaliers franais. Dautres auraient suppos le retour de larche en France par
le biais des Templiers. Aucune de ces deux hypothses na t vrifie.

LES DEUX ROYAUMES (926-587 AV. J.-C.)


La mort de Salomon sonne le glas de lunit du royaume. Son fils Roboam (v. 931-v. 914 av. J.C.), insensible la misre populaire, refuse dallger impts et charges. Les dix tribus du Nord
refusent de lui prter allgeance et lisent pour roi Jroboam Ier (v. 931-v. 909 av. J.-C.), de la
tribu dphram, formant le royaume dIsral, dont la capitale est tour tour Sichem, Thirsa puis
Samarie. Roboam ne rgne plus que sur deux tribus, celles de Benjamin et de Juda. Avec pour
capitale Jrusalem, elles forment le royaume de Juda. Jrusalem, en lan 5 de Jroboam, est pill
par le pharaon Sheshonq Ier (v. 945-v. 924 av. J.-C.). Par la suite, les deux royaumes sont
confronts la menace commune des Aramens de Damas, et pour Isral de celle des Philistins.
Lors dune campagne contre eux, le gnral Omri (v. 881-v. 874 av. J.-C.) se proclame roi et fonde
la dynastie isralite des Omrides. Il transfre la capitale Thirsa puis Samarie. Il marie son fils
Achab (v. 874-v. 853 av. J.-C.) Jz abel, fille du roi de Tyr Ithobaal Ier. Cette dernire le pousse
adorer le Baal et le dtourne du vrai Dieu. Aprs la mort dAchab, elle rgne avec ses fils avant
dtre tue, son corps livr aux chiens, comme le lui avait prdit le prophte lie. Omri marie
galement sa fille (ou petite-fille) Athalie Joram, fils du roi de Juda. Avec laide du prophte
lise, Jhu (v. 841-v. 814 av. J.-C.), fils du roi de Juda, Jehoshaphat (v. 873-v. 849 av. J.-C.),
prend le pouvoir en Isral et rtablit le culte de Yahv. Dans le royaume de Juda, Athalie (v. 845v. 837 av. J.-C.) fait massacrer les descendants de David, impose le culte de Baal. Le grand prtre
Joad parvient dissimuler Joas (v. 837-v. 800 av. J.-C.), g de sept ans. Il le fait proclamer roi et
ordonne la mise mort dAthalie. Joas, devenu roi de Juda, fait dtruire le temple de Baal et
excuter ses prtres, tout comme Jhu en Isral, o le temple de Baal Samarie est ras. En dpit de
la grandissante menace assyrienne, lpoque qui souvre est celle de la prosprit pour les deux
royaumes. Jroboam II (v. 788-v. 747 av. J.-C.) rgne sur Isral, reprend Damas les provinces
dAmmon et de Moab. Ozias ou Azarias (v. 783-v. 740 av. J.-C.) gouverne Juda, dfait les
Ammonites. Cependant les prophtes Amos et Ose mettent en garde le royaume dIsral contre son
dclin prochain, Ozias se dtourne des sages enseignements de Zacharie et meurt atteint de la lpre.
La mort de Jroboam II ouvre une priode de troubles, au cours de laquelle prtendants au trne et
monarques phmres se succdent au gr des assassinats. Isral et Juda sont contraints de payer
tribut aux Assyriens. Le roi zchias (v. 716-v. 687 av. J.-C.) de Juda tente vainement de secouer le
joug assyrien en salliant avec lgypte et les Philistins. En 701, Sennachrib (v. 704-v. 681 av.
J.-C.), roi dAssyrie, dfait gyptiens et Philistins. zchias doit se soumettre et continuer payer
le tribut. Le royaume dIsral, dont la capitale est Sichem, puis Samarie, disparat en 722 sous les
coups des Assyriens. Le royaume de Juda garde son indpendance, jusquen 605, date laquelle il
devient vassal de Nabuchodonosor II (630-561 av. J.-C.). Toutefois, dans le cadre dun
protectorat, les rois de Juda continuent rgner. Cest en ignorant les avertissements du prophte
Jrmie que le roi Sdcias (597-587 av. J.-C.) provoque la catastrophe. Il se rvolte contre
Nabuchodonosor II, qui lcrase, prend Jrusalem et dporte la population du royaume Babylone,

la rduisant en esclavage, en 587. Le Premier Temple, celui de Salomon, est incendi.

LA LITTRATURE PROPHTIQUE
Le Livre dIsae fait tat de quatre grands prophtes, Isae, Jrmie, zchiel, Daniel et de
douze petits : Ose, Jol, Amos, Abdias, Jonas, Miche, Nahum, Habacuc, Sophonie, Agge,
Zacharie et Malachie. Les prophtes sont les envoys de Yahv, venus maintenir lalliance conclue
entre les Hbreux et Dieu par Abraham. Ils surviennent en temps de crise, didoltrie, pour exiger le
retour au strict monothisme et menacer les rois du chtiment divin sils ne samendent pas et ne
renoncent pas aux idoles ou leurs murs dissolues. Chaque refus du souverain ou du peuple de les
couter les voit annoncer le chtiment divin, prdire la destruction de Jrusalem et la captivit pour
ceux qui se sont dtourns du seul vrai Dieu ou rvolts contre lui.
Les grands prophtes
Isae (ou sae pour les protestants), en hbreu Yeshayahou (Yahv est salut), est lun des
plus grands prophtes de la Bible hbraque. Il nous est connu par les Manuscrits de Qumrn, ou
Manuscrits de la mer Morte, car, parmi les rouleaux trouvs dans une grotte de la rgion en 1947,
figurait un exemplaire du Livre dIsae datant du IIe sicle avant J.-C. Lexistence historique dIsae
se situe entre 765 et 700 environ. Aprs cette date, on perd sa trace. Cest en 740 quil aurait
reu le don de prophtie, afin dannoncer aux royaumes dIsral et de Juda leur fin prochaine. Isae
ne cesse de mettre en garde les juifs contre la dtrioration des murs, le relchement du culte d
Yahv. Il condamne aussi la politique des rois de Juda, la recherche dallis contre lAssyrie, l
o, selon Isae, il conviendrait de sen remettre la seule volont de Yahv. Le Livre dIsae se
prsente sous forme dune succession de soixante-six chapitres, qui correspondent trois priodes
nettement diffrentes, et renvoient des contextes eux aussi divers.

La premire poque, des chapitres 1 39, relate la monte en puissance de lAssyrie,


jusqu lchec du roi assyrien Sennachrib contre Jrusalem, en 701.
La seconderegroupe les chapitres 40 55, et retrace lascension de la Perse de Cyrus,
qui abattra lEmpire assyrien et rendra la libert aux Hbreux exils, soit la priode comprise
entre 550 et 539.
La troisime, des chapitres 56 66, dresse la situation, aprs le retour dexil,
Jrusalem, aprs 538. Cette dernire section regroupe probablement les dires de plusieurs
prophtes, et non du seul Isae. Selon la tradition juive, dans le livre apocryphe intitul
lAscension dIsae, le prophte, fuyant la perscution du roi Manass, se serait rfugi dans un
tronc darbre, mais le souverain aurait ordonn de le scier en deux.

Le prophte Jrmie est clbre pour le Livre de Jrmie, le Livre des Lamentations, et le
substantif accol aux plaintes incessantes, les jrmiades . Son nom hbreu signifie celui que
Dieu a tabli ou lternel est lev . Il a vcu au VIIe sicle avant J.-C., probablement entre
648 et 578. Sa carrire de prophte commence sous le rgne de Josias (rgne : 640-609 av. J.C.), vers 628. Il annonce la dcadence du royaume de Juda, la destruction de Jrusalem et la
captivit Babylone, autant dpreuves voulues par Dieu, que le peuple doit accepter. Dport en
gypte, Jrmie y meurt, probablement lge de soixante-dix ans. Le Livre des Lamentations
mrite une attention particulire. uvre potique forme de cinq chants, dont quatre composs sur le
rythme de la qna, cantique ou chant loccasion dune tragdie, dune destruction, dun deuil, mode
rcitatif funbre par excellence, elle est galement acrostiche, toujours pour les quatre premiers
pomes, cest--dire que chaque vers commence successivement par lune des vingt-deux lettres de
lalphabet hbreu. Chaque lgie est compose de vingt-deux strophes. Les Hbreux nomment ce
livre Eykab ou Eikha, de eikh (comment), car cest par ce mot que souvre le premier chant. Les
principaux thmes abords sont le sige de Jrusalem, la prise de la ville, la dportation
Babylone, le poids du pch de Juda, enfin lespoir du retour en Canaan, du pardon de Yahv.
zchiel (v. 627-v. 570 av. J.-C.) vit au moment de la prise de Jrusalem par les Assyriens et
de la dportation du peuple en Babylonie, o il est lui-mme exil vers 597. Cest l quil exhorte,
selon le Livre dzchiel, les Isralites revenir lalliance avec Dieu, dont loubli a entran la
dportation et la destruction de Jrusalem. Son livre de prophties comprend trois parties : les
chapitres 1 24 dnoncent les pchs du peuple lu, jusqu la prise de Jrusalem ; les chapitres 25
32 annoncent la ruine des peuples idoltres ; enfin la dernire partie, les chapitres 33 48, voit
Yahv confier zchiel la tche de dtourner les Isralites du pch, de raffermir leur cur en
annonant une nouvelle Jrusalem et la construction du Second Temple, le Premier Temple tant
celui de Salomon, dtruit par les Assyriens. zchiel prophtise aussi la venue du descendant de
David, Jsus, et a une vision du ttramorphe, cest--dire de lanimal ou tre vivant li
chacun des futurs vanglistes, lhomme Matthieu, le lion Marc, le buf Luc et laigle Jean.
Daniel vit lpoque du roi de Babylone, Nabuchodonosor II (v. 605-v. 562 av. J.-C.). Le
Livre de Daniel dcrit en effet la captivit du peuple juif Babylone cette priode. Il se termine
cependant avec des vnements qui se sont produits sous Antiochos IV (175-163 av. J.-C.), roi
sleucide, qui tente lhellnisation force de la Jude, installe un autel de Baal dans le temple de
Jrusalem, ordonne doffrir des porcs en holocauste, interdit la circoncision. Autant de dcisions qui
provoquent la rvolte des juifs sous la conduite de la famille des Maccabes. Le Livre de Daniel est
crit en hbreu, en aramen et en grec, dans un style apocalyptique. Il a probablement t achev sous
Antiochos IV. Il se compose de trois parties : les chapitres 1 6 dcrivent la captivit de Babylone,
les chapitres 7 12 les visions de Daniel, enfin les chapitres 13 et 14, plus tardifs, rdigs en grec,
comportent notamment lhistoire de Suzanne et des vieillards surprise au bain, elle se refuse eux
qui laccusent dadultre pour se venger et ne doit son salut qu lintervention du prophte Daniel
et celle de Bel et du serpent ou dragon Daniel parvient provoquer ltouffement du dragon ador
par les prtres de Bel. Le roi le jette aux lions qui lpargnent. Il recouvre sa libert.

Les petits prophtes


Ils ont reu cette pithte, non que leurs crits soient moins mritants, mais ils sont considrs
comme moins importants, et pourtant cest le mme Dieu qui parle par leur bouche. Ils annoncent les
malheurs aux nations. Durant les trois sicles qui scoulent depuis le schisme des dix tribus
jusquau retour de captivit (800-500 av. J.-C.), les prophties des hommes de Dieu retentissent dans
toute la Jude. On les voit tour tour apparatre dans les cours, sur les places publiques, dans les
assembles du peuple Ils rapportent frquemment la parole des grands prophtes Isae, Jrmie,
zchiel et Daniel , celle des livres de la Bible qui leur sont consacrs. Amos, porteur de
fardeau , le plus ancien des petits prophtes, vit au VIIIe sicle avant J.-C. Il dnonce les excs des
plus riches et annonce la fin dIsral. Ose, dont le nom signifie salut, dlivrance , combat ceux
qui ont dcouvert les divinits paennes tels Baal ou Astart. Il chante lamour divin vers 700.
Jol, dont le nom veut dire lternel est Dieu , prophtise vers 800. Il annonce une arme de
sauterelles. Nahum, ou Consolation , dcrit la destruction de Ninive. Sophonie, lternel a
protg , blme lensemble des dirigeants et leur enjoint dviter lanantissement de Jrusalem.
Miche, Qui est comme Dieu , paysan venu de la rgion situe louest dHbron, annonce la
ruine de Jrusalem et la destruction du Temple. Habacuc, Amour , prophtisait une prochaine
invasion des Chaldens. Il fait aussi des reproches et adresse des plaintes Dieu au sujet de la
corruption du peuple. Abdias, dont le nom signifie serviteur de lternel , est lauteur du livre le
plus court de la Bible. Il est probable quil prophtisa peu de temps aprs la destruction de
Jrusalem. Agge, en fte , le fait son tour mais Jrusalem vers 530. Il encouragea les
juifs rebtir le Temple. Zacharie, lternel se souvient , est lauteur du Livre de Zacharie
class parmi les Nebhm dans la tradition isralite. Rdacteur dun des livres de la Bible
hbraque qui contient la dclaration de Dieu, adresse Isral, il dnonce notamment les
ngligences apportes au culte de Dieu. Jonas, ou Colombe , est le personnage principal du livre
du mme nom. Il est clbre pour son sjour dans le ventre dune baleine. Il prdit la destruction de
Ninive, mais Dieu change davis.

LARCHITECTURE AU TEMPS DHRODE


Le Second Temple de Jrusalem
Le Second Temple de Jrusalem est celui mis en chantier par Hrode le Grand, vers 20 avant J.-C.
Les travaux sont gigantesques, ldifice couvre environ 15 % de la superficie de la ville. Le Second
Temple slve sur une esplanade monumentale, construite en dix ans par dix mille hommes, dont
reste le Mur occidental, le mur des Lamentations. Le Temple lui-mme ncessite sept ans de travaux
et cent mille hommes. Il est peine achev, en 63 de notre re, que Titus le dtruit en 70, la suite
de la rvolte de la Jude contre son pre, lempereur Vespasien. Le Temple est entour dune
muraille longue de prs de 300 m au nord et au sud, de plus de 400 m lest et louest. Ses
colonnes de marbre sont ornes de chapiteaux plaqus dor ou de bronze. Il est rparti en plusieurs
difices : le saint des saints, cube sans lumire, ferm par un double voile, abrite larche dalliance.
Seul le grand prtre, une fois par an, peut y pntrer pour y faire brler de lencens. La cour des

prtres le prcde. Cest l que les animaux offerts par les fidles sont sacrifis. La cour des femmes
accueille femmes et enfants mles de moins de treize ans, ge daccession pour ladolescent la vie
adulte, aprs clbration du rite de la Bar Mitsvah. Diverses autres chambres abritent bois, vin,
huile, encens ncessaire aux crmonies. Deux btiments sont rservs : lun aux asctes, la Chambre
des nazirs, lautre aux malades venus chercher la gurison, la Chambre des lpreux. proximit du
Temple, interdit aux non-juifs, se trouve le Parvis des gentils, o tous peuvent venir commercer.
Notes
1. Claire Lalouette, LEmp ire des Ramss, Paris, Flammarion, 1999, p. 276.
2. La Bible de Jrusalem, Paris, ditions du Cerf, 1997, p. 79.
3. Ibid., p. 95.

CHAPITRE VIII

Nos voisins dAsie

1. LInde du deuxime millnaire au VIe sicle de notre re


TOUT COMMENA DANS LA VALLE DE LINDUS (XXVIe -XVIIe SICLE AV. J.-C.)
Cest vers le Ve millnaire que la valle de lIndus connat les dbuts dune urbanisation
importante. Prs de quatre cents sites salignent le long de ses rives do le nom de civilisation de
lIndus (v. 2500-v. 1500 av. J.-C.). Lapoge de cette culture se situerait vers le milieu du
IIIe millnaire. Lcriture retrouve sur les sceaux na pas encore t dchiffre, elle ne ressemble
aucune forme connue. Prs de trois cent cinquante pictogrammes ont pourtant t identifis, inscrits
de droite gauche. Deux sites dominent alors tous les autres, celui de Mohenjo-Daro, dont le nom
signifie le tumulus des morts , et celui dHarappa. Chacun a un primtre de 5 km et couvre
quelque 60 ha.

LES DBUTS DE LA PRIODE VDIQUE (IIe MILLNAIRE-Ier MILLNAIRE AV. J.-C.)


Le savoir des Veda
La rdaction des Veda sest faite pendant prs dun millnaire entre le XVIIIe et le VIIIe sicle avant
J.-C. Limpossibilit de fournir une date exacte tient au fait que ces textes ne mentionnent aucun fait
historique connu auquel les rattacher, la date limite de leur rdaction tant difficile cerner avec
exactitude. Ces paroles sacres des brahmanes font lobjet dun classement qui dura mille ans et
incarne une cole de pense religieuse ou philosophique particulire. Les Veda consituent une
connaissance rvle, un savoir transmis oralement de brahmane brahmane. Le vdisme est une
liturgie, cest--dire, au sens fort du terme, une action sacre. Les rites y tiennent une place
essentielle et cest partir de lui, dans une explication symbolique des gestes et des formules
rituelles, que la spculation prendra son essor. Ils sont structurs en plusieurs tapes et se divisent en
quatre parties : Rigveda (Livre des hymnes), Smaveda (Veda des modes de cantillation),
Yajurveda1, Atharvaveda. Les trois premiers sont regroups sous lappellation de triple
science : les hommes sadressent aux dieux et les clbrent. Le Rigveda comprend mille dix-sept
hymnes, soit dix mille six cents strophes consacres aux dieux individuels. Parmi eux on remarque
Indra, le dieu des puissantes actions guerrires, Agni, dieu du feu, Varuna , protecteur de lordre du
monde. Le cent vingt-neuvime hymne contient lhistoire de la cration avec la description du nant

originel. Les Smaveda sont une collection de chants rituels et le Yajurveda des formules
sacrificielles. Le nom dAtharvaveda vient dAtharan, celui qui les a composs.
Le brahmanisme, plus populaire
Le brahmanisme succde au vdisme, vers 1500 av. J.-C., pour steindre vers 900 av. J.-C. Le
brahmanisme se revendique comme une continuit du vdisme en une religion plus philosophique et
aussi plus populaire. Les Explications (Brmaa), ou interprtations du brahmane
(commentaires en prose des Veda), les Aranyaka, ou traits forestiers , livres de magie, destins
aux prtres, et les Upanishads, groupes de textes qui prchent la dlivrance des renaissances et
montrent la voie vers labsolu, forment le dernier groupe scripturaire de la rvlation vdique. Les
Upanishads, assez courts, au nombre de deux cent cinquante environ, se veulent mtaphysiques et
prcisent les voies pour atteindre labsolu, lidentification ncessaire dtman (souffle vital,
compos de pra et vyu) et de Brahman (lAbsolu, origine et terme de toute chose). Leur but est
dapporter un apaisement lesprit humain. La thorie de la transmigration des mes donne
lhomme la possibilit de se librer lui-mme. Si les Veda apparaissent bien avant lan 1000 pour
certains, les Upanishads naissent vers le VIIIe sicle, placs la fin des Veda.

LHINDOUISME, RELIGION SANS FONDATEUR


Lhindouisme, religion polythiste, pratiqu par la majorit des habitants du monde indien et
fond sur les Veda, est lhritier du vdisme et du brahmanisme. Le terme dhindous sapplique
tous ceux qui reconnaissent en tant quautorit suprme les Veda, et tous les textes sacrs qui les
composent, Upanishads, Chant du Bienheureux (Bhagavad-Gt) Le secret de la connaissance y
est capital, et les textes sont des rvlations. Les sages, les rishis, auraient t inspirs directement
par les divinits. Lhindouisme, terme rcent, date du XIXe sicle, et dsigne lensemble des religions
de lInde. Les populations qui se rattachent aux religions animistes, au parsisme (culte du feu des
descendants dmigrs perses zoroastriens), au judasme, au christianisme ou lislam sont exclues
de cette appellation. De mme en sont exclus les sikhs, leur religion tant fonde sur un syncrtisme
de lhindouisme et de lislam. Lhindouisme est issu dune tradition millnaire qui na pas de
fondateur. En Inde, tout est divin : le Rta domine ct des dieux, saffirme en tant que loi
cosmique, vrit vivante, elle mane de Dieu et est en mme temps son instrument.
Karma, bon ou mauvais
Llment permanent, travers les divergences thoriques entre les diverses coles, est l tman,
que nous appellerons me ou principe qui organise tout tre vivant. Pour la plupart des hindous, ltat
dans lequel nous nous trouvons nest en aucun cas celui o nous avons la vision la plus haute de la
ralit ultime. La conscience de cette dualit se termine le jour o nous perdons cette mme
conscience. Cest pendant cette poque de dualit que sapplique le plus clairement la notion de
karma. Dans ce mme monde de dualit, nous subissons la consquence des actions que nous avons
faites. Les bonnes actions sont cratrices dun bon karma, les mauvaises dun mauvais karma. Tant

que nous avons du karma puiser , nous sommes obligs de renatre sur terre des intervalles
variables. Nous entrons dans une ronde sans fin des morts et des naissances (le sasra). Lon
renat automatiquement tant que le karma nest pas encore puis. Comment se cre et se dtruit un
karma ? Nos penses, nos actions nouent entre nous et lobjet de ces rapports un lien que les hindous
appellent lien karmique . Selon lauteur des actes, ce lien est une dette payer ou une crance
recouvrer. Ainsi, on peut accumuler du karma, ou en dtruire.
Libration, rincarnation
La libration, qui constitue pour les hindous le but essentiel de la vie et plus gnralement celui de
toute volution, est donc conscutive lmergence hors de cette ronde des morts et des naissances :
cest le nirva. La diffrence fondamentale entre nos conceptions chrtiennes et celles des hindous
est que, lorsque nous pensons limmortalit, nous la vivons comme une victoire sur la mort. Pour
les hindous, la mort nest pas autre chose que le terme oblig de toute vie qui dbute par une
naissance. Ce qui nat est donc condamn mourir. Lme peut, dans certaines circonstances,
fabriquer dautres corps humains et en utiliser pour se dbarrasser de son karma. Cest tout du moins
ce quenseignent les textes les plus classiques. De la mme faon, lme peut habiter des vies
animales et mme redescendre dans le rgne vgtal, devenir brin dherbe, liane, ronce. Cest pour
cette raison que tuer un animal, pour un hindou, est un crime. Les dieux eux-mmes nont pas
ddaign se rincarner dans un animal : Vishnou en poisson, en sanglier ; Yama en chien ; Indra en
porc Lme peut tout aussi bien rintgrer des corps divins.
Toutes nos activits peuvent se diviser en trois catgories : cration/conservation/destruction,
chacune delles correspond un dieu : Brahm/Vishnou/Shiva.
Ces termes de cration, conservation et destruction nont pas ici leur sens courant. Il serait plus
exact de dire : venu la conscience de la multiplicit et destruction de cet tat par retour la
conscience de la non-dualit . Ainsi, Brahm doit tre vu comme le dieu qui plonge lhomme dans
les dualits, Shiva celui qui peut nous arracher cette conception des dualits, et Vishnou celui qui
nous protge et nous guide.

DIEUX ET DESSES, HROS ET MANTRA


Si les dieux de lInde sont si nombreux, cest que le panthon indien nest jamais demeur
immuable. Depuis la premire composition du premier hymne vdique vers 1800 avant J.-C.
jusquaux dernires compilations des Textes des Temps Anciens (Pura), recueils mythologiques
dun accs plus simple que les Brmaa, vers les IIIe et IVe sicles de notre re, les divinits nont
cess de se modifier, comme leurs mythes dailleurs. Les trois principales vnres restent Brahm,
Vishnou, Shiva qui forment la Trimrti, la trinit hindoue. Les dieux sont associs des formes
divines dessence fminine dont la plus importante reste Shakti, la desse-mre. En dpit de cet
aspect polythiste, tous et toutes manent dune seule et mme force cosmique cratrice, le Brahman.
Agni, dieu du feu dans lhindouisme, est celui qui chauffe, qui claire, qui purifie. Les Indiens

vdiques en font un dieu part entire. Mythologiquement, il est lintermdiaire entre les dieux et les
hommes.
Arjuna, le hros guerrier, est dans la Bhagavad-Gt le troisime des cinq fils de Pandu, les
Pandava, en ralit celui du dieu Indra et de Kunti, la femme de Pandu. Kunti le conoit parfois
avec plusieurs dieux. Il apprend lart du combat auprs du brahmane Drona, en particulier
larcherie. Avant la grande bataille de Kurukshetra , Krishna, le huitime avatar du dieu Vishnou,
prend lapparence du conducteur de son char et lui offre alors son enseignement spirituel, lui
recommandant de faire son devoir de membre de la Kshatriya, la caste des guerriers, de combattre
en surmontant ses doutes. La Bhagavad-Gt, ou Chant du Bienheureux , relate cet entretien
devenu clbre.
Brahm est le premier membre de la Trimrti, la trinit de dieux, forme avec Shiva et
Vishnou. Dieu tout-puissant, principe de tout, il est reprsent par un cercle dans un triangle sur les
monuments, possde quatre ttes, tient dans ses quatre mains la chane qui soutient les mondes, le
livre de la Loi, le poinon crire, le feu du sacrifice. Ses ttes sont ornes de lotus. Sarasvat,
desse de lrudition, de la parole, qui lon prte linvention du sanscrit, est sa pardre, son pouse
divine, son nergie fminine ou Shakti.
Durg, la guerrire, est une des formes de Shakti, la desse-mre, revtue pour combattre le
buffle dmon Mahisha. Elle porte le sari rouge et chevauche un lion.
Ganesh, fils de Shiva et de Prvat son pouse, aussi appel Ganapati, est le dieu de
lintelligence, du savoir, protecteur des lettrs. Sa qualit de Vighneshvara, Seigneur des
obstacles , lui permet de les carter, ce qui en fait lun des dieux les plus vnrs en Inde. Il est
traditionnellement reprsent avec un corps dhomme, surmont dune tte dlphant une seule
dfense, lautre stant brise au combat. Il est nanti de quatre bras et chevauche pour monture un
rat. Il peut aussi tre figur assis sur un trne de lotus.
Kl la Noire, desse destructrice et cratrice, revt lapparence dune femme noire.
Entirement nue, elle semble danser sur un cadavre humain quelle crase de ses pieds, le corps
soumis de Shiva. Elle incarne la puissance de la destruction et de la cration, laspect froce de la
Dev, la desse suprme. Lpe quelle brandit dune main dans ses reprsentations voque son rle
destructeur, ainsi que son long collier de crnes humains, la tte coupe tenue par les cheveux dune
autre main. Elle possde plusieurs bras, car les dieux lui ont donn chacun une arme pour
combattre : Shiva son trident, Vishnou son disque et un nud coulant, larc et la flche de Surya,
dieu du soleil, la hache de Chandra, dieu de la lune, la lance de Kumara la conscience du monde,
une masse de Yama, le seigneur de la mort.
Krishna, le berger amoureux, incarne le huitime avatar de Vishnou. Ce dieu apparat dans
lhindouisme sous de nombreux et multiples aspects : Krishna berger, Krishna enfant, Krishna

lamoureux joueur de flte, gardien des troupeaux. Pour les sages, il est celui qui enseigne le chemin
de la libration et de la dvotion, le grand vainqueur du mal. Cest lui qui enseigne le Dharma, la loi,
Arjuna dans un pisode fameux de la Bhagavad-Gt. Il est le hros des deux plus clbres
pomes hindous : le Gt-Govnda, Chant damour de Krishna , et la Bhagavad-Gt, Chant du
Bienheureux . Lorsquil descend sur terre, cest pour dlivrer les hommes des mfaits du roi
Kamsa, assassin des fils de Devaki, sa propre cousine.
Shiva, le destructeur et le gnrateur, est sans doute lun des dieux les plus anciens de lInde.
Il est le dieu de toutes les manifestations vitales. En lui se rsument toutes les forces tumultueuses qui
animent le monde. Sa forme pouvantable est vnre du nord au sud de lInde. Shiva est aussi le
matre des yogis lorsquon le tient pour le grand ascte. Son pouse, que lon nomme du terme
gnral de Dev, la Desse , a une personnalit tout aussi complexe que la sienne. Elle est adore
sous un grand nombre daspects divers et de noms. Elle peut tre aussi Kl la Noire. La demeure de
Shiva est le mont Kailash, chane de montagnes du plateau tibtain. Ses principaux attributs sont le
chignon, sige de son pouvoir dascte, le cobra Kualin, qui reprsente lnergie sexuelle, une
peau de tigre, manifestation de sa puissance sur la nature, le troisime il ferm, car son regard
dtruit, le croissant de lune pos sur ses cheveux. Le Linga, le phallus, symbolise sa capacit
cratrice. Sa monture est le taureau Nand. Les diffrents aspects de Shiva traduisent la varit des
lgendes :
reprsent en tant que Dieu gnrateur, il a la forme du Linga (emblme phallique) ;
dieu de la danse qui cre ou dtruit le monde, il peut prendre laspect plus rflchi du
matre de la science et des arts.
Vishnou, le conservateur du monde, est considr comme le second dieu de la Trimrti. Sa
fonction est de conserver le monde, de porter secours aux tres. Lorsquil est reprsent, cest sous la
forme dun jeune homme la peau bleue. Sa puissance universelle est exprime par ses quatre bras
portant les lments fondamentaux. Son pouse est Lakm, desse de la Fortune aux deux sens du
terme, bonne fortune et richesse. Sa monture est laigle gant Garuda. Priodiquement, lorsque la
discorde et le dsordre viennent sur terre, il descend ici-bas et restaure la justice et la paix. Il
apparat, alors, sous la forme davatars, ou incarnations transitoires, en principe une dizaine, qui ont
inspir les sculpteurs dAngkor Vat (Cambodge) ou dEllora (ensemble de grottes hindoues,
bouddhiques, jans, situes dans le Dekkan, au nord-est de Bombay) : avatar du poisson qui fait
partie des traditions lies au Dluge ou avatar de la tortue, du sanglier, du lion, etc. Son rle au cours
des sicles a volu. lorigine, cest un dieu solaire. Il peut aussi tre le conservateur du cosmos,
ou mme le sauveur de lhumanit.
Le mantra, formule sacre
lorigine, un mantra est un vers potique, rcit ou chant. Par la suite les mantras sont devenus
des formules sacres. Le mot mantra est form sur la racine sanscrite man ( penser ) avec le
suffixe tra servant former les mots qui dsignent des instruments ou des objets. Le plus clbre

dentre eux est le mantra OM (ou AUM). Il exprime la personnalit du seigneur de lunivers auquel
lme humaine peut sidentifier. Par sa rptition, ce mantra, concentration phontique de trois lettres
(A, U, M), symbolise les trois divinits Brahm, Vishnou, Shiva. Les Mantras, dits, les Veda,
chants, sont lexpression de Dieu en tant que masse nergique phonique. Si les hymnes, les prires
ont une structure rythmique et sont versifis, les Brmaa, les commentaires, sont en prose. La
magie vocale est dterminante en tout. Les rites, les gestes, toutes oprations sacrificielles ne peuvent
se raliser correctement que dans la puissance et la justesse du son. La syllabe AUM2 est aussi
symbolique dans la forme, en tant que manifestation de labsolu par le son. La parole doit permettre
la pense de se matrialiser : VAK, la parole, est aussi cratrice de lunivers. La puissance du son
doit agir sur les forces inconscientes de lunivers et peut tre le moyen dagir sur les forces latentes
de la matire.

RELIGION : LES THMES COSMOGONIQUES


Dans les textes les plus anciens, cest le Rigveda qui fournit les premiers hymnes cosmogoniques.
Le dmiurge y prend la forme dun lment ou dun principe, Agni (le feu), Savitar (le soleil),
Tapas (lardeur cratrice), ou Varuna (le dieu des eaux). Ils sont en concurrence avec un certain
nombre de desses primordiales, Aditi, la sans-limite , Vak, la parole . Cest au Xe livre du
Rigveda quapparat lHomme Primordial, dont le corps est le cosmos mme, le Purusha. Dpec, il
joue la fois le rle de victime rituelle, de sacrificateur, et introduit dans les Veda le thme
fondamental du sacrifice originel, par la suite reproduit par les hommes. Ainsi le dmembrement du
Purusha donne naissance aux espces animales, mais aussi la liturgie, aux formules
mnmotechniques sacres. Non seulement lespce humaine est elle aussi issue du Purusha, mais elle
vient lexistence rpartie selon le systme des castes brahmaniques3.
Les Brmaa, textes concernant le brahmane
Les Brmaa, composs entre 1000 et 600 avant notre re, se consacrent pour lessentiel aux
diverses prescriptions rituelles, mais introduisent une dimension cosmogonique avec Prajpati, le
Matre des Cratures . tre primordial, il ralise la cration par la parole, ordonne le monde en le
nommant. Puis vient le tour des principaux dieux. Enfin, tout comme le Purusha, Prajpati instaure le
sacrifice. Cest en effet la condition essentielle lquilibre de lunivers. Par le don de lui-mme,
son dmembrement, Purusha permet la Cration. En donnant aux dieux, puis aux hommes, le
sacrifice, Prajpati leur indique comment maintenir le Dharma, lordre cosmique. La particularit
certaine du Rigveda, commune avec le recueil juridique des Lois de Manu (vers 200 av. J.-C.), est
de fonder un systme social par une cosmogonie. La cration du monde, de lhumanit,
saccompagne de la rpartition des hommes en classes fonctionnelles : sacerdotale, combattante,
productrice, servante. La socit est divise de ce fait en quatre castes : les Brmaa (prtres), les
Kshatrya (guerriers), les Vaishya (producteurs), les Shdra (serviteurs). Il faut y ajouter les Sanscaste , ceux qui ne peuvent accomplir de sacrifice en raison de limpuret attache leur statut
social ou leur profession, par exemple boueurs, bouchers, quarisseurs, tanneurs, etc., et les
Hors-caste , non-hindouistes. Dans toute cosmogonie vdique, lacte de cration par le sacrifice

est une premire fois , destin tre reproduit indfiniment par les brahmanes essentiellement.

LE TOURNANT DU VIe SICLE AVANT J.-C.


L e VIe sicle avant J.-C. se caractrise par un grand mouvement religieux. Deux religions
nouvelles apparaissent, le bouddhisme et le janisme, sous laction de deux grands rformateurs et
fondateurs, Bouddha akyamuni (560-480 av. J.-C.) et le Mahvra (599-527 av. J.-C.). Le
brahmanisme intgre dsormais dans son panthon des lments religieux indignes, comme Vishnou
et Shiva. lpoque de leur apparition, les formations politiques sont de type tribal. Des royaumes
divers, confdrations de nombreux clans, exercent tour tour leur hgmonie. Cest le cas du
Magadha, le Bihar occidental, qui domine et conquiert le Gange et une grande partie de lInde indogangtique. Nous avons peu de connaissances son propos, nombre dpisodes de la vie de
Bouddha sy sont pourtant drouls. Lhistoire de lInde occidentale diffre en raison des
bouleversements quelle connat : Cyrus conquiert la rgion du Kapia dans lactuelle valle de
Kaboul, tandis que Darius (522-486 av. J.-C.) met la main sur le Gandhara, le nord-ouest du
Panjab, puis sur le royaume entier.

LA DYNASTIE MAURYA (322-187 AV. J.-C.), LGE DOR


Chandragupta Ier Maurya (v. 320-v. 300 av. J.-C.) usurpe le trne des Nanda. Ses victoires sur
les satrapes dAlexandre lui permettent de reprendre les provinces indiennes conquises par les
Macdoniens et de runir sous son autorit toute lInde du Nord. Ashoka (304-232 av. J.-C.), son
petit-fils, fait tuer dans sa capitale de Ptaliputra ses frres et prend le pouvoir. La priode qui
commence est considre comme un ge dor de lhistoire indienne. LorsquAshoka monte sur le
trne, il hrite dun empire considrable reliant au nord le Cachemire lactuel Karnataka au sud, et
le delta du Gange lAfghanistan au nord-ouest. Il contrle la rgion de Kaboul et celle de
Kandahar. Il favorise le bouddhisme. Au IIIe concile de Ptaliputra vers 249 avant J.-C., les
theravdin, adeptes du Theravda (Voie des Anciens), galement nomm bouddhisme Hnayna
(du petit vhicule), pensent que chacun peut parvenir la libration, au Nirva. Ils fixent leur foi et
en affirment la supriorit sur toutes les autres coles bouddhiques. Pendant son rgne, Ashoka
tolre avec une grande ouverture desprit la pratique des autres religions. sa mort, lunit du
royaume seffondre, et ses fils se partagent ses diffrentes rgions. Les inscriptions laisses par ce
roi sont non seulement les plus anciennes connues en Inde, mais ont en plus rvl lusage de
lcriture brahmi quon lit de gauche droite. Parmi les tmoignages artistiques qui ont subsist
jusqu nos jours, le Pilier de Sarnath est particulirement clbre. Il est couronn dun chapiteau,
reprsentant quatre lions sur une Roue de la loi , le Dharmacakra, roue de chariot symbolisant le
Dharma, lenseignement du Bouddha. Les Maurya disparatront en 187 au profit de la dynastie
Shunga.

LA PRIODE GUPTA (320-510), LGE CLASSIQUE


La priode Gupta, considre comme lge classique de lInde sur le plan culturel et
philosophique, commence au IVe sicle de notre re pour sachever en 510, affaiblie par les
invasions hunniques. Chandragupta Ier (rgne : 319-335) inaugure en 320 lre Gupta. Par son
mariage, il tend son royaume au Bihar puis au Bengale et la plaine du Gange. Son successeur,
Samudragupta (rgne : 335-375), dont le pangyrique est grav sur un pilier dAllahabad, rend
compte de laffermissement des Gupta dans le Nord, de leurs campagnes dans le Sud et des deux
campagnes victorieuses menes contre neuf rois. La grande poque Gupta continue sous
Kumargupta Ier (rgne : 414-455) mais, dans les dernires annes de son rgne, vers 445, la
menace des Huns se prcise, ils parviennent pntrer profondment en Inde, ainsi que le relate dans
ses inscriptions son fils Skandagupta (rgne : 455-467), dernier souverain vritable.

LART, UN CAS DCOLE


Des stupas en veux-tu en voil
lpoque Maurya appartiennent les premiers monuments de lart hindou, vihara, grottes autour
dun sanctuaire, et stupa, construction semi-sphrique, destine contenir des reliques, peut-tre
drive des anciens tumuli funraires. Les plus complets qui nous soient parvenus sont ceux de
Sanchi, dont le plus grand mesure 32 m de diamtre et 36 m de haut et remonte lpoque
dAshoka, au IIIe sicle avant J.-C. Ils sont entours de balustrades de pierres et leurs portes
monumentales, les Toranas, qui marquent le passage du monde matriel extrieur au monde spirituel,
sont dcores de reliefs et de sculptures magnifiques. Elles sont ouvertes sur les quatre points
cardinaux. Cest dans la seconde moiti du Ier sicle de notre re que les souverains Shtavhana
terminent les stupas de Sanchi. Le stupa de Bharhut, dans ltat du Madhya Pradesh, pourrait lui
aussi tre d Ashoka. Le Bouddha y est reprsent symboliquement, de longues et inhabituelles
narrations y racontent lhistoire des lphants aux six dfenses et dautres lgendes semblables.
Larchitecture de cette priode nous laisse une ville, Ptaliputra, de 15 km de long et de 3 km de
large. Elle est puissamment fortifie par une muraille de bois meurtrires aux cinq cent soixante
tours, aux soixante portes qui protgent la ville. Un certain nombre de principes permanents de la
construction au cours des sicles demeurent. La construction en bois est toujours utilise, mme si la
brique crue puis cuite apparat ds la civilisation de lIndus. Le plus ancien chaitya, chapelle
stupa, se trouve Bhaja dans ltat du Maharashtra. Kanheri, louest de Mumbai (Bombay), il
existe un ensemble de cent neuf cavernes, et surtout Kaili, o se trouve le chef-duvre des
chaitya, sculpt entre 100 et 125 de notre re. On peut citer aussi celles de la valle dAjanta
(Maharashtra), dans lesquelles les moines bouddhistes venaient sisoler, ainsi que celles dEllora.
Les empereurs Gupta, en protgeant le nobrahmanisme, prcipitent la fin du bouddhisme en Inde
puis sa disparition. Le culte du nobrahmanisme exige un temple o le brahmane est spar de la
masse des fidles. Pendant la priode de transition entre le IIe et le IVe sicle, trois coles
bouddhiques vont simposer au nord-ouest, lart grco-bouddhique, lart du Gandhra, au sud-est,
celle dAmravat, au nord, lcole de Mathur. La premire volue entre le Ier et le VIIIe sicle

environ, la seconde entre le IIe et le IVe sicle montrant des compositions recherches, la troisime se
caractrisant par lharmonie des masses, lassouplissement des postures. Lart du Ghandra, au nordouest, art grco-bouddhique , constitue ltape suivante. Le terme provient de Kandahar, en
Afghanistan. Sous la dynastie Kouchane au cours du Ier sicle de notre re , cette rgion devient un
centre artistique important, le foyer le plus oriental dAsie grco-romain. Le Bouddha, au IIe sicle, y
apparat en gnral sous la forme dun moine vtu dune robe laissant dpasser lpaule droite
dcouverte, la paume de la main droite dans la position de labsence de crainte . galement
caractristique, le Bouddha arbore un sourire d une accentuation de la commissure des lvres. Les
reliefs se caractrisent par une horreur du vide. La pntration de lesthtique grecque est une des
consquences du dmembrement de lEmpire Maurya. Lun de ses rois indo-grecs, Mnandre Ier ou
Milinda, se convertit au milieu de la moiti du IIe sicle avant J.-C. au bouddhisme, donnant un
nouvel essor son art. Son expression la plus importante est la sculpture, la ronde-bosse et les basreliefs lis la construction des monuments commmoratifs. Le Bouddha y est reprsent pour la
premire fois sous forme humaine, alors que lEmpire Maurya lvoquait sous des formes purement
symboliques, telle la roue de la Loi. En effet, les sculpteurs, entre le Ier et le IIe sicle de notre re, le
montrent debout ou assis en tailleur en position de lotus, en position de mditation ou
denseignement, les mains places pour faire tourner la roue de la Loi.
Lart Gupta, un sommet de lart
Avec la priode Gupta (320-510), lart et la civilisation atteignent les plus hauts sommets, lors
dune priode dinnovation et de fixation dune iconographie qui influence rapidement toutes les
civilisations dAsie. Temples et monastres avec leurs peintures et leurs sculptures touchent la
perfection. Raffinement du dcor, puret des formes, matrise technique caractrisent cette priode.
Les uvres du style post-Gupta, ralises par les coles du nord et du centre, montrent au VIIe sicle
prciosit et surcharge. Lemploi de la pierre pour les temples est quasiment une innovation Gupta,
lutilisation de la brique disparat peu peu. Cet art met en valeur le caractre salvateur et cosmique
du Bouddha en le reprsentant lui ou ses avatars. Les plus anciennes cavernes dUdayagiri, louest
du Madhya Pradesh, lui sont consacres. La sculpture bouddhique Gupta provient principalement de
lcole de Sarnath, qui a livr une production dun grs en beige clair, et de celle de Mathur qui
emploie le grs rose rouge. Le plus souvent le Bouddha est figur en haut-relief, debout, silhouette
drape, tte nimbe dune grande aurole circulaire. Le site dAjanta est reprsentatif de
larchitecture de cette priode. Son apoge prend place lors du dernier quart du Ve sicle et stend
sur une partie du VIe sicle. Lart bouddhique en Afghanistan laisse, B myn, les Bouddhas,
reprsentations humaines prohibes par larrive de lislam au VIIe sicle. Les Bouddhas de 35 m et
53 m de haut qui y furent rigs taient polychromes et revtus dor. Les statues aujourdhui ont
disparu, dtruites en 2001 par les talibans.

CRITURE ET BELLES LETTRES, LHRITAGE SANSCRIT


Les belles lettres sont dorigine presque exclusivement sanscrite, mais ds les premiers sicles de

lre chrtienne dautres langues simposent, comme le tamoul. Le brahmi remonte aux environs du
IVe sicle avant J.-C., le prakrit, le plus anciennement connu, celui des inscriptions dAshoka, au
IIIe sicle avant J.-C. Plusieurs critures ont t utilises pour les dits dAshoka, le grec et
laramen en Afghanistan, systme Kharosht Mansehra, au nord de lIndus, et brahmi pour le reste
des autres rgions, forme qui survit toutes les autres. De mme dautres dialectes du sanscrit sont
drivs, tel le pali dans lequel sont rdigs les canons du bouddhisme. Le systme ne cesse
dvoluer au cours du temps pour aboutir au dveloppement dcritures trs nettement
individualises. La littrature sanscrite touche essentiellement le domaine religieux, avec des
popes : Bhagavad-Gt, Mahbhrata (La Grande (guerre) des Bhrata) , Rmyana (Geste de
Rama) et les Pura, un recueil de mythes, ou le Tantra, manuel de pratique religieuse. Lpope a
permis de familiariser lInde avec ses nouveaux dieux Vishnou et Shiva. Les stas, potes de cour
et bardes itinrants, contribuent son dveloppement. Un autre genre littraire fort cultiv en Inde est
le sutra, qui dicte les rgles du rituel et sadapte aux grands mouvements htrodoxes bouddhique et
jan qui se dveloppent entre 400 et 300 avant J.-C. Ces sutra, ou aphorismes, genre littraire fort
apprci, sont de vritables aide-mmoire , dont le nom signifie fil . Ils traitent de questions
diverses, droit pnal, sacrifice, de plusieurs sciences rattaches aux Veda.
La premire grammaire
ct de cet hritage sanscrit important, il existe une littrature en langue vulgaire, soit
dravidienne, tamoul, malayam, kannara, soit indo-aryenne, bengali, hindi, marathi. La premire
grammaire, en tant quouvrage constitu, est une description du sanscrit par Pini qui appartiendrait
au IVe sicle avant J.-C. Il na pas t le premier sintresser la grammaire indienne puisquil
cite certains de ses prdcesseurs, mais leurs uvres sont perdues. Son trait montre un tel effort de
formalisation dans la description de la langue sanscrite que lon peut parler dune vritable
mtalangue organise sur un matriel de donnes techniques, dabrviations, de symboles, de
conventions. Sa grammaire appele Astadhyayi, huit leons , constitue un ensemble de prs de
quatre mille formules, les sutra, divises en huit chapitres eux-mmes subdiviss en quatre parties.
Ce texte est accompagn dappendices dont lauthenticit est plus ou moins discute. La langue
sanscrite stant considrablement modifie entre lpoque vdique et celle dite classique, il dcrit la
langue quil parle et qui se situe entre ces deux poques. Patajali fut lun des commentateurs de sa
grammaire et on lui attribue le Mahabhashya, Grand commentaire. Certains genres littraires,
comme lhistoire, ne sont pas reprsents en Inde bien quil ait nanmoins exist quelques lments
dhistoriographie. Il en va de mme du Journal intime ou Mmoires, dintroduction plus rcente.
Les popes : le Mahbhrata, le Rmyana
Le Mahbhrata
Le Mahbhrata ou La Grande Guerre des Bhrata constitue avec ses dix-neuf livres, ne
contenant pas moins de cent vingt mille versets, la plus vaste uvre connue de la littrature hindoue.
Elle aurait commenc prendre forme aux alentours d u IVe sicle avant J.-C. pour slaborer

jusquau IVe sicle de notre re. Compilation de rcits oraux lorigine, cette uvre collective est
nanmoins traditionnellement attribue au mythique sage Vysa. Le thme principal de ce qui
constitue la plus grande pope de la littrature mondiale est lopposition entre les Pandava et les
Kaurava, de la famille royale des Bhrata, originaire de la valle de lIndus. Ces deux branches
familiales sopposent, et les premiers livres sont consacrs aux sources du conflit et expliquent
comment les cinq Pandava, aprs la mort de leur pre Pandu, sont levs avec leurs cousins, les
Kaurava, qui, jaloux, souhaitent se dbarrasser deux. Consacre Vishnou, cette pope
gigantesque insiste continuellement sur le rle dterminant du karma, le cycle des actions, dans notre
vie quotidienne. Le metteur en scne Peter Brook (n en 1925) en fit une adaptation blouissante au
thtre en 1986, puis une srie tlvise et un film en 1989.
Le Rmyana
L e Rmyana retrace la vie et loffensive guerrire, la marche, ou ayana, de Rma, prince
dAyodhy, et de son pouse St, fille du roi Janaka. Rdige en sanscrit, divise en sept livres
ou sections de longueur ingale mais denviron vingt-quatre mille quatrains, soit prs de cent mille
vers, cette gigantesque pope aurait t constitue entre le IVe sicle et le Ve sicle de notre re et
est attribue au pote Vlmki. Plus que toute autre uvre indienne, le Rmyana a t adapt et
comment dans toutes les langues de lInde. Il est difficile de ne pas rapprocher cette pope de celle
du Mahbhrata. Le Rmyana a une influence considrable sur la littrature bouddhique et jan, et
est connu de lOccident partir du XIXe sicle, lorsque lAsie souvre lEurope, notamment par le
dveloppement des tudes sur lInde. Ce pome exalte depuis deux mille ans la mmoire de Rma, le
guerrier idal, et de son pouse, St, modle de fidlit. Le sujet du Rmyana est lordre
(Dharma) menac, sa restauration et le salut : le hros, Rma, est un roi en lutte pour retrouver sa
lgitimit. Lui seul est lavatar complet de Vishnou, ses trois frres ntant que des incarnations
partielles de la divinit. La structure du Rmyana sorganise autour de dieux et de hros qui
ralisent des exploits et surmontent des preuves aprs avoir contourn maintes difficults. Les textes
prcdant ces grandes popes forment la Smriti, mmoire . Ils appartiennent la tradition mais
leur autorit est moins puissante que celle des textes rvls, Sruti. Tous ces textes sont inspirs par
les Veda.
Autres textes
Les Lois de Manu sont un manuel de savoir-vivre, une somme de rgles civiles et religieuses
lusage des brahmanes et du roi. Leur compilation seffectue entre 200 et 200 de notre re environ.
Le Kma Stra est un trait dthique sexuelle qui a sans doute t rdig entre le IVe et le
VIIe sicle. Le brahmane Vtsyyana serait lauteur de ce guide de lamour. Il a compos son
ouvrage selon les rgles traditionnelles en collationnant des textes dauteurs vivant mille ou deux
mille ans plus tt. Ces derniers sadressent aux trois castes suprieures, traitent de lhomme social,
conduisent nentretenir aucune illusion sur la nature humaine.

Les Pura, Textes des Temps Anciens , sont des uvres composites o lon trouve la
fois des rcits mythologiques, des gnalogies royales, des rcits pseudohistoriques comme la
biographie de Krishna. Leur composition stale du IVe au XIe sicle, ils sont destins tout le
monde, mme ceux qui navaient pas accs aux Veda. Utilis seul, le terme de Pura dsigne les
premiers des Pura qui en comprennent dix-huit majeurs et dix-huit infrieurs. Le plus populaire
des Pura est lHistoire potique de Krishna (Bhgavata Pura), ddi Krishna.

UNE PHILOSOPHIE MYSTIQUE


Nous navons aucune preuve de la rencontre entre un philosophe hindou et un autre grec mais nous
pouvons dire que des philosophes grecs ont eu des contacts avec des philosophes hindous. Les
changes diplomatiques, militaires, commerciaux instaurs lpoque des Empires macdonien et
romain permettent galement aux ides de voyager. Pierre Hadot4 souligne que lInde russit
imposer ce que toutes les coles philosophiques grecques ont recherch, savoir un modle de
sagesse et dimpassibilit. La pense indienne donne la connaissance de la chose recherche, mais
non la chose en elle-mme, car la ralit absolue transcende toutes les paires dopposs ou
dvandvas. Aussi appelle-t-on darshanas, de la racine drs, voir , ces points de vue intellectuels,
mlange de pntration intuitive et dargumentation logique, acquis par lexprience intuitive et la
dmonstration rationnelle, qui mnent une vision moniste du monde. Alors que les philosophies
grecques ont toujours eu pour finalit dinformer, de faire comprendre, celles de lInde sont des
transformations continues obtenues par une introspection mystique.
Les darshanas
Le fait majeur reste la cristallisation, aux alentours de lre chrtienne, entre 200 et 400 environ,
de six points de vue dominants, ou darshanas, qui deviendront les six coles classiques de la
philosophie brahmanique. Le texte initial se prsente comme un recueil dune dizaine, voire dune
centaine de strophes ou daphorismes (sutras), dont lextrme concision demande souvent un
dveloppement pour les rendre intelligibles. La tradition reconnat six darshanas, six coles de
pense, tudies dans les coles brahmaniques. Si les Veda reprsentent la vrit fondamentale, les
quatre principaux darshanas simposent comme les diffrents points de vue selon lesquels un
hindou orthodoxe peut rassembler les croyances traditionnelles. Ces six grands systmes sont
groups par couples : le Vaisheshika et le Nyya, le Skhya et le Yoga, le Mms et le Vednta.

RELIGION : BOUDDHISME ET JANISME

Le Yoga
Le Yoga : le mot est utilis partir des Upan ishads mais il faut attendre longtemps avant quun systme et une doctrine soient
clairement dfinis. Les Yoga-Stra, compils par Patajali (IVe sicle environ), prsentent, sous ce mot (qui signifie atteler ,

joug ), des pratiques proposant de dtacher lme de sa condition charnelle. Comme le Skhya, le yoga repose sur une
conception dualiste, la prakiti, nature primordiale, et le purusha, esprit universel. Sa finalit est de librer lme, en la dlivrant de
ses liens avec la nature. Lascse du yoga comprend huit tages, les huit membres du yoga . Lorsque le corps est veill par la
Kualin, celle-ci, guide par la pense lors des exercices de mditation, va de chakra en chakra, centres dnergie du corps
humain, jusquau sommet du corps subtil o elle sunit lme. On nomme Kualin le serpent qui, dans lanatomie mystique
enseigne par les Tantras, reprsente lnergie vitale de lindividu. Mircea Eliade a bien montr dans le Haha-yoga tantrique les
convergences avec lalchimie dont la finalit pour les deux est de purifier les substances impures par un processus de
transmutation. En 1932, Carl Gustav Jung (1875-1961), au club psychologique de Zurich, introduit la notion de Kualin, alors
que le yoga est encore inconnu en Occident. Il existe plusieurs voies du yoga : Jan a-yoga, yoga de la connaissance absolue,
Bhakti-yoga, yoga de la dvotion, Karma-yoga, yoga de laction, Haha-yoga, yoga de la force, Rja-yoga, yoga royal ou yoga
de Pataj ali, Mantra-yoga, yoga des formules.

Le bouddhisme est un ensemble de croyances religieuses et philosophiques fondes sur


lenseignement du Bouddha. Grce la conversion, au milieu du IIIe sicle avant J.-C., et au
proslytisme de lempereur Ashoka (304-232 av. J.-C.), le bouddhisme se rpand dans le souscontinent indien et Ceylan. Plus tard, il gagne le Sud-Est asiatique, puis lAsie centrale, la Chine, la
Core, le Japon et le Tibet. Mais en Inde, son berceau pourtant, il est concurrenc par le
christianisme, le dveloppement du renouveau de lhindouisme, les invasions musulmanes au
IXe sicle, et finit par y disparatre au XIIIe sicle. Le terme mme de Bouddha est un titre, qui
signifie lveill , port par le Bouddha historique, le prince Siddhrta Gautama, qui vcut au
VIe sicle avant J.-C. Il a pour pre le roi Shuddhodana et nat Kapilavastu, prs de la frontire
actuelle entre lInde et le Npal, dans le clan des kyas, des guerriers. Il reoit sa naissance le
nom de Siddhrta, celui qui a atteint son but en sanscrit. Tant quil na pas connu lillumination,
il est appel bodhisattva, celui qui est destin lveil spirituel . Durant sept ans, aprs avoir
renonc son mode de vie et quitt son palais, il suit lenseignement des brahmanes. Cest un des
thmes favoris de lart bouddhique que celui du bodhisattva abandonnant pendant la nuit son pouse
endormie. En suivant lexemple des autres asctes, il impose son corps jenes et macrations pour
atteindre lillumination. En dpit de tous ses efforts, il ne parvient pas au salut et se retire pour
mditer. Son enseignement est tourn vers la libration de ltre humain. Il a la rvlation de la
connaissance libratrice prs du village de Bodh Gaya. Cette illumination est celle de la
connaissance du sasra, transmigration, et lors de son veil, il dcouvre quatre vrits saintes, ou
Quatre nobles vrits :

toute existence est par nature difficile voire dcevante, mme celle des dieux ;
la soif dexister qui conduit renatre est lorigine de ce malheur ;
la dlivrance du cycle des renaissances, donc des malheurs et des souffrances, est
inhrente lexistence ;
la dlivrance peut tre obtenue en suivant la sainte voie, mrga, aux huit membres : en
corrigeant parfaitement ses ides, ses intentions, ses paroles, ses actes, ses moyens dexistence,
ses efforts, son attention, sa concentration mentale.

Le terme de cette voie est appel extinction , nirva, des passions, des erreurs, des autres
facteurs de renaissance. Elle dure jusqu la mort du saint et constitue un vritable tat de srnit
aprs lequel il ne renat plus nulle part. En outre, la doctrine enseigne que tout tre et toute chose sont
transitoires, changeants, composs dlments eux-mmes en perptuelle transformation, soumis un
rigoureux enchanement de causes et deffets. Il ny a que des sries de phnomnes se propageant
plus ou moins rapidement, tout ayant un commencement et une fin, il nexiste donc ni me immortelle,
ni dieu ternel.
Quand le bouddhisme devient-il une religion ?
Que se passe-t-il la mort de Bouddha ? Il laisse derrire lui un vaste enseignement fond sur la
parole et de ce fait susceptible dtre modifi au cours du temps, lorsquil serait transmis, ainsi
quune communaut monastique malheureusement sans autorit reconnue pour la diriger et la
conduire. Trs peu de temps aprs son dcs, des moines sorganisent et, lors dun premier concile
tenu Rajagrha, au Ve sicle avant J.-C., nanda, le disciple prfr, rassemble les sermons du
Bouddha, le Sutta Pitaka, Upali le plus vieux, prcise la rgle de la sangha, la communaut dans
le Vinaya Pitaka. Mais un deuxime concile devient ncessaire, les querelles sintensifiant au sujet
des pratiques, qui a lieu Vai l, un sicle plus tard. Cest soit lors de ce deuxime concile, soit
lors du troisime, celui de Ptaliputra, vers 250 avant J.-C., que se produit la sparation entre les
modernistes du Mahsnghika qui veulent rformer, et les traditionalistes, les Sthavira favorables
a u Theravda. Trois grandes coles vont voir le jour, trois vhicules, ynas, chaque cole
comparant son message un vaisseau qui transporte ses disciples jusquau nirva final.
Un petit vhicule, et un grand vhicule pour progresser
Le bouddhisme du petit vhicule ou Hnayna est le bouddhisme du Theravda et des coles
anciennes. Dans cette voie, individuelle, chacun doit tenter de parvenir sa propre libration,
datteindre le nirva. Cest le plus ancien groupe, le plus fidle aussi aux enseignements de
Bouddha. Il a compt une vingtaine de sectes, nes pour la plupart avant notre re et dont subsiste
aujourdhui le seul Theravda ou enseignement des anciens , qui ne reconnat que les textes
prononcs du vivant de Bouddha, regroups dans un corpus nomm Tipikata, ou Triple corbeille.
La littrature est rdige en pali (langue sur du sanscrit) et concerne surtout les moines auxquels
elle enseigne la mthode suivre pour devenir des arhats, ou hommes mritants , autrement dit
des saints ayant atteint le nirva. Car le salut vient en adoptant la vie monastique, le Theravda ne
reconnat aucun pouvoir dintercession aux bodhisattvas. Au contraire, le grand vhicule , ou
Mahyna, privilgie la libration universelle de tous les tres. Il apparat au dbut de lre
chrtienne et se rpand sur une zone gographique plus grande que celle du petit vhicule, dans le
nord de lInde, dans lEmpire kouchan en Afghanistan et Ouzbkistan actuels, en Chine et dans le
reste de lExtrme-Orient. Cette cole refuse le seul salut individuel et llargit lhumanit tout
entire. Des dix-huit coles qui existent au temps dAshoka (v. 304-232 av. J.-C.), empereur indien
de la dynastie Maurya, seules deux vont continuer dexister : le Theravda et le Mahyna.
Le vajrayna, la voie du diamant, et le tantrisme

Le vajrayna est la voie bouddhique du diamant, en sanscrit vajra, terme qui signifie la fois le
caractre adamantin, la duret et la puret du diamant et la foudre, qui anantit lignorance et hte les
tapes de la voie par son caractre fulgurant. Cette forme de bouddhisme est qualifie de tantrique.
Le tantrisme driv du bouddhisme du grand vhicule et de lhindouisme met laccent sur le rituel et
la magie. Diffus dans la rgion himalayenne et au Tibet, il y constitue le lamasme. Ltymologie du
mot tantrisme provient du sanscrit tantra, signifiant trame , puis par extension doctrine .
Phnomne hindou au dbut, le tantrisme se rpand ensuite en Asie avec dautres religions. Il est
impossible de sparer le tantrisme du bouddhisme ou de lhindouisme, puisque ce phnomne
religieux nen est que le prolongement sous une forme plus particulire. Rvles par les savants
orientalistes du XIXe sicle, les doctrines tantriques sont prsentes dans toutes les religions de lInde
entre le Ve et le VIIIe sicle apr. J.-C. Le tantrisme peut tre dfini comme un ensemble de rites et de
pratiques permettant au pratiquant de tendre vers lacquisition de pouvoirs surnaturels, et vers une
dlivrance du monde, par une suite de techniques mentales, corporelles et spirituelles. Le but ultime
est lunion avec lnergie sexuelle fminine de la divinit, comme source de puissance cosmique et
libratrice. Associs des mditations, les mantras doivent tre rpts indfiniment. La pratique du
yoga vient en aide. Les textes tantriques donnent le nom de mandala, cercle, aux figures les plus
labores et celui de yantra, instrument de matrise, celles de formes plus gomtriques. Le
mandala dsigne le territoire sacr dune dit, domaine situ en dehors du monde phnomnal. Il
peut servir de support mditatif, mais aussi de cadre un rituel initiatique. Il rassemble par ordre
hirarchique autour dune divinit centrale dautres divinits. Il peut rappeler aussi par sa structure
certains temples comme celui de Borobudur, difi au IXe sicle sur lle de Java par la dynastie
ailendra, prsentant un plan sur le principe des mandalas.
Le janisme, pratique asctique
Le janisme prsente de nombreux traits communs avec lhindouisme et le bouddhisme. Il se
rclame de lenseignement de lun de ses Jina, ou prophtes, ayant atteint lillumination, Mahvra
(599-527 av. J.-C.), le fondateur. Le but suprme du janisme est de librer les hommes du karma qui
revt dans son contexte particulier un sens presque matrialiste de rsidu qui entache lme, la
souille. La svrit de sa pratique asctique le distingue des deux autres religions tout autant que, par
souci du respect de la non-violence, ses interdits alimentaires qui vont bien au-del du strict
vgtarisme. La volont est daboutir l me parfaite ou tirthnkara incarne, titre port par
Mahvra et ses vingt-trois prdcesseurs. Soulignons que la philosophie jane est dualiste.
Lunivers sexplique par deux notions fondamentales indpendantes lune de lautre : lanim, jiva, et
linanim, ajiva. La matire est compose datomes qui sunissent en agrgats. Si dans le skhya,
cole philosophique classique, il nexiste pas de lien entre les deux principes, le janisme enseigne
que les mes sont soumises la loi karmique et aux rincarnations. Elles sont aussi pourvues de toute
ternit dun substrat matriel.
Le svastika
Que signifie le svastik a, la croix gamme, pour un jan ? Le svastik a est lemblme de la roue cosmique montrant lvolution
perptuelle autour du centre immobile. Ltymologie du terme vient du sanscrit su, bien , et asti, il est , signifiant qui conduit
au bien-tre . La croix est faite de bras gaux sinflchissant selon un angle droit tourn dans le mme sens et dans celui des

aiguilles dune montre. Utiliss aussi frquemment dans lhindouisme et le bouddhisme, que dans le janisme, les quatre bras
symbolisent les quatre tats dexistence dans lesquels la rincarnation est possible, le monde divin en haut, le monde infernal en bas,
le monde humain gauche, le monde animal droite. Le cercle form par les bras de la croix gamme reprsente la fatalit du
karma. Pourquoi lui a-t-on donn le nom de croix gamme ? Tout simplement parce que chacun de ses bras montre une certaine
ressemblance avec la lettre grecque gamma. Dans plusieurs pays, elle est aussi reprsente, avec une symbolique proche, dans
des cadres aussi diffrents quen Msopotamie, en Amrique du Sud, ou en Amrique centrale chez les Mayas. Ce symbole est
perverti quand il devient, en 1920, celui du NSDAP, le parti nazi, qui en inverse le sens de rotation.

MATHMATIQUES ET SCIENCES MDICALES


Pour les Indiens, toute connaissance est scientifique, quel quen soit le domaine (mdecine,
psychologie, grammaire ou philosophie). Chaque cole de pense a sa thorie sur la connaissance.
Certaines disciplines comme la physique ne sont abordes que sous une forme spculative. Lapport
de lInde concerne trois domaines : sciences mdicales, astronomie, mathmatiques. Le premier zro
attest figure dans un trait de cosmologie, le Lokavibhga, qui daterait de 458. Son adoption sest
faite lentement mais, ds le VIe sicle, il est dusage courant : il avait rendu les colonnes de labaque
inutiles et la premire numrotation de position tait ne. Dans ce trait de cosmologie, pour la
premire fois, le mot nya est employ, transcrit par vide , terme qui y reprsente le zro.
Lintroduction du systme dcriture ( brahmi) a t un outil fondamental dans la suite du
dveloppement des sciences en Inde. Cest donc entre le IIe et le IVe sicle que lintroduction des
oprations mathmatiques est apparue (racines carres, algbre, le zro), grce au manuscrit
Bakhshali. Lors de la priode suivante, les auteurs de traits mathmatiques sont ryabhaa,
Varhamihira, Bhsvkara, Brahmagupta. Vers le Ve sicle, ces ouvrages sont inclus dans les
traits dastronomie. Varhamihira crit, au VIe sicle, Les Cinq Canons astronomiques (Panca
siddhantika), qui contient un rsum de la trigonomtrie hindoue. Le trait dastronomie
Bhatsahit (La Grande Compilation, Ve-VIe s.) comporte une description des clipses.
Brahmagupta est lun des plus clbres astronomes mathmaticiens. Son uvre, la Doctrine
correctement tablie de Brahma (Brhmasphuasiddhnta), date de 628, contient deux
chapitres de mathmatiques dans lesquels, pour la premire fois, sont nonces des rgles de calcul
avec le zro. Les dix sicles qui scoulent entre 500 avant J.-C. et 500 apr. J.-C. sont les plus fastes
pour la pense indienne. Jusquaux Xe et XIIe sicles, ces traits sont priodiquement comments et
expliqus pour les remettre au got du jour.
Lyurveda, science de la vie
La mdecine indienne est domine, depuis lpoque des Veda, par le constat de souffles
organiques prsents dans le corps humain. Le Rigveda comme lAtharvaveda mentionnent en effet
lexistence de cinq souffles distincts. Toute maladie y est conue comme la consquence dune
infraction au rta, la morale, ou la punition donne par quelque divinit offense. L yurveda,
science de la vie, est divis en huit branches : chirurgie gnrale (alya), obsttrique et puriculture
(kaumrabhtya), toxicologie (agadatantra), mdecine des possessions dmoniaques
(bhtavidy), mdecine tonifiante (rasyana), thrapeutique gnrale (kyacikits), ophtalmologie

(lkya), mdecine des aphrodisiaques (vjkaraa). Ce nest quaprs la priode vdique que la
mdecine commence vritablement se rationaliser. Les deux traits les plus importants de
lyurveda sont la Collection mdicale (Carakasahit), texte attribu Charaka (Ier sicle), et
la Surutasahit, collection due Suruta (vers 800 av. J.-C.). Le premier serait lenseignement
du sage treya Punarvasu, rdig par Charaka qui aurait exerc la cour du roi Kanika (78110). Le second rapporte lenseignement du dieu Dhanvatari, un avatar de Vishnou, par
lintermdiaire du mdecin Suruta. Celui-ci aurait t complt par Ngrjuna (IIe-IIIe sicle), sans
doute le philosophe bouddhiste du mme nom. loppos des mdecines religieuses et magiques,
lyurveda se veut rationnel, se fondant essentiellement sur lobservation en vue de fonder un
diagnostic. Selon ses principes, le corps humain comprend les cinq lments qui composent
lunivers :

la terre, reprsente par les os et les chairs, prthivi ;


leau, ap, reprsente par la pituite (ou phlegme) ;
le feu, tepas, sous la forme de la bile ;
le vent, vayu, reprsent par le souffle respiratoire ;
le vide des organes creux.
Les fonctions vitales dpendent de la combinaison et de lquilibre des trois lments principaux,
ou Tridosha : le souffle, pra, la bile, pitta, et la pituite, kapha. Le rejet de la dissection, bien
que celle-ci ait t nanmoins connue, par la morale brahmanique fait que les connaissances de
lyurveda ont t rudimentaires. L yurveda distingue galement trois sortes de tempraments : le
venteux, le bilieux, le phlegmatique. Les mthodes thrapeutiques prconisent, selon les maladies,
cinq mesures qui visent rtablir lquilibre des doa (les natures) : la vomification, la purgation,
les lavements, les mdications par le nez, les saignes. La diffusion de lyurveda sest faite dans
toute lAsie orientale et nombre de ses traits ont t traduits en tibtain et en mongol. On retrouve
aussi une concordance avec la collection hippocratique, et le Time de Platon dcrit une thorie
semblable celle du Tridosha.

2. La Chine
LA CHINE DES DYNASTIES MYTHIQUES AU VIIe SICLE DE NOTRE RE
Depuis les dbuts de son histoire, Zhonguo, Pays du Milieu , nom donn par les Chinois leur
pays, fascine par la constance de sa tradition. Le cleste empire, autre nom de la Chine, gouvern par

un empereur Fils du Ciel , obit des lois immuables tablies entre les hommes et les forces de la
nature. Il faut alors faire sienne les arcanes de sa pense pour saisir les subtiles intentions de
larchitecte, du sculpteur, du pote, du penseur. Son histoire est celle dun vaste empire, sans cesse
entre clatement et unit, dans lequel Laozi (Lao Tseu), Kung Fuzi (Confucius) jettent les
fondements de la philosophie et de la morale politique. La religion y est domine par deux coles,
taosme indigne et bouddhisme import. Radicalement diffrente de toute sagesse philosophique et
religieuse de lOccident, la pense chinoise sest enrichie sur place, dans limmense tendue de son
territoire.

MYTHE DE DYNASTIES ET PREMIRE CIVILISATION CHINOISE


Les derniers niveaux de la culture dErlitou correspondraient peut-tre la mythique dynastie Xia
(2205-1767 av. J.-C.), mais sans confirmation ce jour. Le fondateur de celle-ci aurait t Yu le
Grand, de son nom personnel Si Wemming en 2205 avant J.-C. Les donnes que nous avons sont
entirement lgendaires, ne sont confirmes par aucune dcouverte archologique. Avant cette
dynastie auraient rgn les Trois Augustes et les Cinq Empereurs, sages mettant leur comptence au
service des hommes. Les Trois Augustes sont Fuxi, Nuwa et Shennong. Fuxi et Nuwa sont le
couple primordial, et leur rle civilisateur sest manifest lors du Dluge. Il faut attendre la
dynastie Chang (v. 1765-v. 1066 av. J.-C.) pour voir natre la premire grande civilisation en
Chine, caractrise la fois par lexistence de lcriture, du monde urbain et le travail du bronze.
Les caractres crits sont en grande partie les anctres de ceux employs plus tard. Ces premiers
signes sont gravs avec un stylet sur des carapaces de tortue. Au milieu de la dynastie, le territoire
contrl par les Chang semble avoir atteint son maximum. Les chars de combat apparaissent ainsi que
llevage du cheval. Lart est aussi extrmement dvelopp avec des rcipients en bronze, orns de
figures, dont les plus beaux exemples sont les vases yeou, forme animale trois pieds, avec un
couvercle et une anse mobiles.
Les Zhou, ou Tcheou, au cours du XIe sicle avant J.-C., arrachent le pouvoir aux Chang au terme
dune guerre civile. Leur char et leur infanterie triomphent dans la bataille de Mou-ye. Cette
troisime dynastie fonde par Wen (Wu Wang ) est lune des plus longues de lhistoire chinoise,
puisquelle commence au XIIe sicle avant notre re, lge du bronze, et sachve en 221 avant J.C., supplante par la dynastie Qin. En fonction de la capitale choisie, on distingue deux poques des
Zhou : les Zhou occidentaux Hao (v. 1030-771 av. J.-C.) et les Zhou orientaux, Luoyang (771221 av. J.-C.). Ils apportent la conception thocratique de la monarchie chinoise et lorganisation
bureaucratique, le roi (Fils du Ciel) est lintermdiaire entre hommes et dieux. Les derniers
monarques Zhou ont une autorit toute nominale. La Chine est divise entre princes rivaux, cest la
priode dite des Printemps et des Automnes , du nom de la Chronique des Printemps et des
Automnes, tenue dans le fief des Lu entre 722 et 481 avant J.-C. Sept tats puissants apparaissent, le
Jin dans le Shanxi actuel, le Qin au Nord-Ouest, le Tchao, Han et Wei sur les provinces actuelles du
Shanxi, Yan dans la rgion de Pkin, Qi et Lu au Shandong, Chu au Hubei, Wu vers lembouchure du
Yang-Ts. Lusage du fer modifie les conflits. Ds la fin du VIIIe sicle avant J.-C., les petites cits

perdent leur autonomie, jusqu leur disparition. Le VIe sicle se caractrise par la cration dun
grand nombre dinstitutions, comme les impts en grain remplaant les anciennes corves. Les rgles
coutumires disparaissent, remplaces par un droit court et public, extension des circonscriptions
administratives dorigine militaire.

LCLOSION DES COLES PHILOSOPHIQUES : CONFUCIANISME, TAOSME,


LGISME, MOHISME
Cest pendant lpoque, pourtant trouble par dincessants conflits, des Printemps et des
Automnes que se dveloppent les grands courants philosophiques de la pense chinoise. Ils
deviennent les classiques de la Chine impriale. Leur connaissance, par exemple, est le fondement
des examens impriaux de recrutement de fonctionnaires.
Le confucianisme : doctrine philosophique et thique de Kung Fuzi, dont le nom latinis
devient Confucius (v. 551-v. 479). Ses disciples sa mort exposent son systme philosophique :
lhomme doit sen tenir aux conditions sociales qui ont prsid sa naissance. Fonde sur les
devoirs, sa doctrine montre que lhomme en les accomplissant trouve sa pleine signification.
Le taosme : la fois philosophie et religion, ses principes sont fixs par Laoz i, dont le nom
francis devient Lao Tseu (v. 570-v. 490 av. J.-C.). Le recueil daphorismes compos par Lao Tseu
porte le titre de Tao-t-king (livre du Tao [voie] et de la vie humaine). Pour lui, lhomme par
lextase doit sidentifier au reste de lunivers et aboutir au Tao. Il peut y parvenir par des pratiques
physiques. Le taosme est une morale individualiste qui enseigne le dtachement de toutes choses.
Le lgisme (la loi, rien que la loi) : courant de pense fond par un groupe de lgistes, vivant
au IVe sicle avant J.-C. Il sagit daccepter lhomme et le monde tels quils sont, et de se conduire en
fonction de trois ides fondamentales : la loi, la position de force, le contrle social.
Le mohisme : du nom de son fondateur Mozi (468-381 av. J.-C.), auteur du Livre de Mozi. Il y
prne lgalit, la paix et lamour universel. Ce courant de pense est largement mis de ct avec
lavnement du premier empereur de Chine, Qin Shi Huangdi, vers 220 avant notre re.

LA PREMIRE LITTRATURE CHINOISE


Durant ce Ier millnaire, nous navons que peu de textes littraires, bien que lcriture cette
date soit compltement forme. La plus ancienne connue sappelle Kou wen et celle qui suit Ta-Tachouan, grande criture des sceaux.

Les principaux livres


Le Yi-king ou Classique des mutations ou encore Yijing, Livre des changements, est un
ouvrage de divination contenant des oracles fonds sur soixante-quatre figures abstraites, chacune
delles tant compose de six traits. Ces traits sont de deux sortes, traits diviss ou ngatifs et non
diviss ou positifs. Cest le plus ancien tmoignage de la philosophie chinoise. Il est difficile de
prciser la date exacte de sa rdaction. La tradition lattribue au lgendaire Fuxi, vers le milieu du
IVe millnaire, mais on peut en faire remonter llaboration la dynastie des Zhou.
Le Shu Jing (ou Chou King), Livre des actes, date du VIIIe sicle avant J.-C. Il comprend des
textes de diffrents auteurs sur lhistoire la plus ancienne de la Chine. De la mme poque date le Shi
Jing (ou Che King), Livre des odes, la plus vieille collection de posie lyrique chinoise, dont les
auteurs nous sont inconnus. Il sagit plus exactement de trois cent six posies choisies par Confucius
partir dun fonds initial de trois mille pices environ. Ce recueil comprend aussi bien des chansons
populaires damour, de travail, que des chants pour les festivits et les hymnes religieux.
Les Annales, appeles Les Printemps et les Automnes, constituent le document historique le
plus ancien. Il se prsente comme une simple chronique, allant de 722 481, do lon peut tirer
un enseignement moral ou politique.
Les quatre classiques du confucianisme
Les Entretiens ou Louen yu ou encore Analectes, le plus ancien de ces livres, est une
compilation de sentences, daphorismes. Seul le bien-tre terrestre est digne de retenir lattention.
Louvrage souhaite former des hommes nobles, des honntes hommes , rtablir les rites anciens.
Pour ce faire il faut trouver dans la Nature son juste milieu et laccepter.
LInvariable Milieu ou Zhong yong, attribu un disciple proche de Confucius, aurait
pourtant t rdig par un auteur anonyme, sans doute au milieu du IIIe sicle avant J.-C. Lessentiel
de la doctrine confucenne sy trouve rsum.
Le Ta Hio, ou La Grande tude, fut complt par les disciples de Confucius, aprs la mort du
matre. Il est dat approximativement du IVe sicle avant J.-C.
Le Mong-tseu est rdig comme son nom lindique par Mong-Tzeu ou Mencius (v. 370v. 290 av. J.-C.), disciple de Confucius , entre le IVe et le IIIe sicle avant notre re, et expose de
faon systmatique lensemble des thories confucennes.
La littrature taoste

Le taosme a sans doute donn la Chine ses plus belles uvres littraires. Le Tao-t-king est
attribu Laozi (Lao Tseu) qui ne la sans doute pas crit. Le livre est compos de cinq mille
caractres et de quatre-vingt-un chapitres. La philologie laisse supposer que le texte a t rdig au
dbut du IIIe sicle avant J.-C. Le tao, la voie , constitue le principe essentiel du cosmos. Sans
forme, sans nom, il peut constamment se modifier. La philosophie traditionnelle chinoise fait
remonter le taosme une date plus ancienne que cet ouvrage, en sappuyant sur le Yi-king. Lautre
grand texte du taosme, le Zhuangzi crit, vers le IVe sicle avant J.-C., relate tout ce que doit tre la
vie de ladepte et ses pratiques rituelles. La voie y est conue comme un principe dexplication
rationnelle. Le corps humain est envisag comme la reprsentation de lunivers.

LA CHINE DU PREMIER EMPEREUR ET DES HAN


La dynastie Qin (221-207 av. J.-C.)
Le prince Zheng, souverain des Tsin, conquiert les autres royaumes et se proclame empereur sous
le nom de rgne de Qin Shi Huangdi (221-210 av. J.-C.), Premier Auguste Seigneur . Son nom,
Qin, se prononce Tchin et devient celui du pays, la Chine. Inspir par la pense des lgistes, il
accomplit, en seulement onze ans de rgne, une uvre monumentale. Du point de vue administratif, il
brise les princes fodaux, divise lempire en prfectures aux ordres dun fonctionnaire nomm,
rglemente les mesures de longueur et de poids. Sur le plan lgislatif, il unifie les lois et rglements.
Par ailleurs, il impose un systme dcriture unique tout lempire, grce auquel, en dpit de
prononciations trop diffrentes pour se comprendre loral, tous les Chinois se comprennent encore
sans problme lcrit. Enfin, pour dfendre la Chine contre les attaques des nomades, il entreprend
de faire construire la Grande Muraille de Chine. Son fils perd le pouvoir en 207 avant J.-C.
Une arme en terre cuite
En mars 1974, la suite du forage dun puits, une chambre souterraine fut dcouverte. Elle contenait une arme de quelque huit
mille soldats grandeur nature en terre cuite ainsi que leurs chevaux, et des chars richement orns de bois et de bronze. Les
figurines dargile, une fois peintes de couleurs vives, ont t regroupes comme pour une opration militaire spcifique, avant-garde
darchers et darbaltriers, de fantassins et de conducteurs de chars. Dans les fosses proximit ont t trouvs les restes de sept
hommes, peut-tre les enfants de lempereur, une curie souterraine remplie de squelettes de chevaux, un assemblage de chariots
de bronze, soixante-dix spultures individuelles, un zoo pour les animaux exotiques. Le tombeau lui-mme reste encore inexplor. Il
se trouve dans une paroi intrieure et sous un monticule de pyramide quatre faces qui a t initialement amnag pour apparatre
comme une petite montagne boise. Cette arme se situe non loin de Xian et est classe au patrimoine mondial de lUnesco.

LA CHINE DES HAN (206 AV. J.-C.-220 APR. J.-C.) ET DES TROIS ROYAUMES (220-265)
Les Han illustrent un ge dor de lhistoire chinoise. La dynastie est fonde par Liu Bang, un
paysan rvolt contre les Qin, devenu empereur sous le nom dynastique de Gaoz u (202-195 av. J.C.). La dynastie des Han se scinde en deux branches, les Han occidentaux ou Han antrieurs (206
av. J.-C.-9 apr. J.-C.) et les Han orientaux ou Han postrieurs (25-220). Cest au dbut du rgne

des Han occidentaux que le bouddhisme est introduit en Chine, mme si ladoption du confucianisme
comme idologie dtat donne au pays sa cohsion. Lempereur Wudi (156-87 av. J.-C.) cre un
corps de fonctionnaires dtat dvous et efficaces, recruts par un systme dexamens impriaux, et
qui porte obligatoirement sur au moins lun des classiques de Confucius. Sseu-ma Tsien (v. 135v. 93 av. J.-C.) est alors le fondateur de lhistoire chinoise, au-del des traditionnelles annales. Il est
surtout connu pour les Shiji, ou Mmoires historiques dans lesquels il donne une biographie de
Laoz i. Considr comme lHrodote chinois, il appuie ses crits sur des enqutes, des voyages. La
dynastie des Han occidentaux sachve par une succession dempereurs enfants, morts en bas ge,
et les intrigues dune impratrice. Wang Mang (8-23) fonde la dynastie Xin, du renouveau , dont
il est lunique empereur. Son rgne est marqu par des rformes radicales : rforme agraire afin de
distribuer les terres aux paysans payant limpt, prix et production des biens contrls par ltat,
contrle de ce dernier par les fonctionnaires confucens. Han Guang Wudi (25-57) devient le
premier empereur des Han orientaux et transfre la capitale Luoyang. Aprs lui, les empereurs sont
incapables de rformer une fiscalit pesant en totalit sur les paysans libres, alors que les dpenses
militaires croissent, que les fonctionnaires recruts le sont plus par npotisme quen raison de leur
succs rel aux concours. De 185 205, la rvolte des Turbans Jaunes affaiblit la dynastie, livre au
bon vouloir des gnraux qui la dfendent encore. Les principauts priphriques recouvrent leur
indpendance. Lpoque suivante , connue sous le nom des Trois Royaumes (220-265), marque la
dsunion de la Chine, les royaumes de Shu au Sud-Ouest, de Wei au Nord, et de Wu au Sud-Est
sopposent, tentent de recrer lunit impriale leur profit exclusif. Sima Yan (265-290) du
royaume Wei fonde la dynastie Jin (265-420) qui met fin aux Trois Royaumes en prenant le royaume
de Shu en 265, celui de Wu en 280.
Lart sous les Han
De larchitecture des Han, il ne nous est rien parvenu hormis la disposition caractristique de la
tombe monumentale. Sil ne nous reste rien des monuments de cette poque, cela tient au fait que les
constructions taient en bois et peu entretenues. Les spultures, vritables modles rduits des
habitats, nous permettent de nous faire une ide des plans des maisons, comportant de vastes
ouvertures, des murs svasant ds la base. Les toits en tuile larges avances se terminent par des
figures danimaux dcoratifs. Les tombeaux de Luoyang se composent de chambres funraires
construites principalement en bois et en briques. La fabrication de la soie sintensifie et devient un
article dexportation, destin aux Parthes, aux Romains et autres peuples de la Mditerrane, grce
la clbre route de la soie. Sa fabrication, en revanche, reste pendant longtemps un secret.

LA DYNASTIE JIN (265-420) ET LES SEIZE ROYAUMES (304-439)


La dynastie Jin se divise en Jin occidentaux (265-316) et Jin orientaux (316-420), et choisit
trois capitales : Luoyang, Jiankang (actuel Nankin), Changan. la mme poque, le nord de la
Chine est divis en Seize Royaumes, tats phmres livrs des seigneurs de la guerre en lutte
continuelle. La priode sachve avec la mise en place des Dynasties du Nord et du Sud en 420. La
dynastie des Jin occidentaux est domine par la forte personnalit de son fondateur, lempereur Wudi

(Sima Yan) (265-290), mais ses successeurs font ple figure, entre intrigues de palais, soulvements
populaires et surtout prise de contrle du Nord par des populations non Han. En 316, le gouverneur
de Jiankang prend la ralit du pouvoir, se proclame empereur Yuandi (316-322) et fonde la
dynastie des Jin orientaux. Ses souverains doivent faire face aux chefs des clans locaux du Sud, tout
en dfendant la frontire avec le Nord. Cette ncessit les contraint accorder un pouvoir de plus en
plus grand aux gnraux. Lun dentre eux, Liu Yu, met mort Gongdi (418-420), ultime empereur
de la dynastie Jin, et se proclame souverain sous le nom de Song Wudi (420-422), fondateur de la
dynastie des Song du Sud (420-479).

DE LEMPIRE CLAT LA RUNIFICATION PAR LES TANG (420-618)


Aprs leffondrement des Jin, la Chine se divise entre Dynasties du Nord et Dynasties du Sud,
entre 420 et 589. Rapidement, le morcellement se poursuit, au sein mme des dynasties. Les
Dynasties du Sud sont : les Song du Sud (420-479), les Qi du Sud (479-502), les Liang (502-557),
les Chen (557-589). Les Dynasties du Nord sont : les Wei du Nord (386-534), les Wei de lEst
(534-550), les Wei de lOuest (534-557), les Qi du Nord (551-577), les Zhou du Nord (557-581).
Alors que leur brivet mme tmoigne de la dilution du pouvoir politique, celle de la dynastie Sui
(581-618) nexclut pas une rorganisation fondamentale, dans le cadre dune Chine runifie,
indispensable lpanouissement futur des Tang. Une fois encore, un puissant gnral des Zhou du
Nord, du nom de Yang Jian, profite de la dcomposition de la dynastie et dune minorit du
souverain pour prendre le pouvoir. Il se proclame empereur Wendi (581-604) des Sui. Non content
de runifier la Chine aprs avoir cras les Chen du Sud en 589, il prolonge la Grande Muraille.
Une rforme agraire concde aux paysans de plus grandes exploitations, autorisant une augmentation
de la production agricole. Ladministration est rforme, centralise. Dans le domaine religieux, le
bouddhisme stend, avec les encouragements du pouvoir qui y voit un lment dunit nationale. Son
fils Sui Yangdi (604-618) lui succde, il relance le Grand Canal traversant la Chine, du nord au sud,
qui relie de nos jours Pkin Hangzhou. Il restaure la Grande Muraille au prix de plusieurs
millions de vies. Cette saigne se prolonge dans les campagnes militaires dsastreuses contre le
Vitnam et la Core. Le pays tout entier se rvolte. Sui Yangdi , contraint de fuir sa capitale, est
assassin en 618. La brillante dynastie Tang sinstalle jusquen 907.

LITTRATURE : LES SEPT SAGES DE LA FORT DE BAMBOUS


La fondation de lcole suprieure de Changan, une des plus anciennes universits du monde,
date du dbut de la priode Han. La priode qui suit lcroulement de la dynastie des Han est assez
obscure. Nanmoins, la suite du morcellement du pouvoir, des centres dart et de civilisation
surgissent un peu partout. Cette priode, entre le IIIe et le VIe sicle aprs J.-C., assez fconde, est
appele poque des six dynasties et Nankin en devient la capitale. Le pote Xi Kang (223-262)
est lun des plus connus du groupe des Sept Sages de la fort de Bambous, runion de potes qui,
pendant cette poque trouble, se livrent, lcart de la vie publique, livresse du vin et de la

posie dinspiration taoste.


Les principaux noms retenir sont Tao Qian (365-427), Xie Lingyun (385-443), Xie Tao (464499), Xu Ling (507-583).

3. Le Japon
Le Japon se dsigne lorigine par le nom de yamato, plaine centrale et fertile de lle principale
de Honsh. Celui de Nihon ou de Nippon, dform en Japon, napparat qu partir du VIIe sicle,
lorsque les premiers tats commencent se former. Il signifie origine du soleil , ce que nous
avons traduit par Pays du soleil levant . Le premier est utilis dans le vocabulaire quotidien, alors
que le second est rserv aux documents officiels, administratifs. Plus tard, Marco Polo emploie le
nom de Cipangu, selon lui issu du mandarin, pour dsigner le Japon. Ce dernier connat un long
succs, notamment auprs des potes. En 1893, dans Les Conqurants , pome issu du recueil Les
Trophes, Jos Maria de Heredia (1842-1905) voque encore lor, le fabuleux mtal que
Cipango mrit dans ses mines lointaines .
Un mythe fondateur
Cest vers le VIIe sicle avant J.-C. que le mythe fondateur situe le rgne de lempereur mythique Jimmu Tenno, descendant
direct de la desse shint Amaterasu. Le Kojik i, rcits des faits anciens, voque les origines du Japon selon les rcits du conteur
Hiyeda no Are sur lordre de limpratrice Gemmei. Considr comme le plus ancien recueil crit en japonais, il relate la cration
du monde et dcrit les principales divinits. Si lon suit la chronologie du Nihonshok i, Chroniques du Japon, ouvrage achev en
720, lavnement de Jimmu Tenno aurait eu lieu en 660 avant notre re. Le but essentiel du Koj ik i est laffirmation de la
lgitimit de droit divin des dynasties du Yamato, une prsentation en filiation directe avec les dieux. Selon une autre lgende, les
envahisseurs venus pour conqurir le Japon cette poque auraient trouv sur lle un peuple qui savait fort bien se battre et auquel
ils se seraient soumis. Le Tenn o, l empereur cleste , a incarn pendant des sicles une force spirituelle. Gouverner devenait un
acte minemment religieux, do le titre dAki-Tsu-Mi-Kami, Auguste divinit sous forme humaine , ou celui de Mik ad o,
Auguste porte .

LE JAPON DE LA PRIODE YAMATO (250-710) : LA NAISSANCE DE LTAT


La priode Yamato (250-710) est divise en deux poques, Kofun (250-538) et Asuka (538710). Ltat du Yamato nat autour de Nara vers 250, avant de stendre au Japon tout entier
lexception de lle dHokkaid, au Nord, o vivent les habitants originels du pays, les Anous. Le
pouvoir est aux mains de chefs de clans, qui tour tour accaparent la fonction dempereur. Cest
cette poque que lcriture et le bouddhisme, venus de Chine, se rpandent au Japon.
Larchitecture du Yamato
Cest le dbut dune brillante priode. Le prince Shotoku (574-622), vritable fondateur du
bouddhisme nippon, fait difier quarante-huit monuments bouddhiques dont le temple de Shitenn-ji,

saka, accorde sa protection au Hry-ji, Temple de la loi florissante, Ikaruga. Ce dernier


renferme la statue du Bouddha akyamuni, celle de la Triade de Shaka, Bouddha et deux
serviteurs, et dautres objets de grande valeur. Le Kondo, ou salle dor du Hry-ji, est une
structure deux tages construite selon lordonnancement des temples chinois. la fin du VIIe sicle,
les ambassades revenant de Chine, accompagnes de moines et dtudiants, introduisent au Japon
lart des Tang.
Notes
1. Il existe deux versions du Yaj urved a : le Yaj urved a blanc qui contient seulement des formules, et le Yaj urved a noir o les
formules sont accompagnes dun commentaire traditionnel qui en explique le sens mystique.
2. Elle symbolise les tats de conscience : veil, rve, sommeil et la conscience suprme.
3. ce sujet, voir Florence Braunstein, Histoire de civilisations, Paris, Ellipses, 1998, p. 88.
4. Pierre Hadot, Quest-ce que la philosop hie antique ?, Paris, Gallimard, Folio essais , 1995, p. 151-152.

CHAPITRE IX

Nos voisins de Msoamrique : les Olmques

1. Les Olmques, pays des gens du caoutchouc


La civilisation olmque1 est lune des plus anciennes en Msoamrique, puisquelle se
dveloppe ds 1500 avant J.-C. pour steindre vers 500 avant J.-C., sur un immense territoire allant
du Mexique au Costa Rica, en passant par le Belize, le Guatemala, le Salvador, le Honduras, le
Nicaragua. Elle est marque par la domination successive de centres urbains, dont les principaux sont
La Venta dans le Tabasco et San Lorenzo dans le Veracruz. Olmque signifie les pays des gens du
caoutchouc , vocable issu dun terme nahuatl, langue indigne la plus parle au Mexique.
Longtemps reste inconnue, la dcouverte fortuite, au milieu du XIXe sicle, dune tte colossale
Hueyapan, dans le sud de ltat du Veracruz, la sort de lombre. Il faut toutefois attendre pour son
tude les annes 1920 et la dcouverte dautres uvres dart. En 1942, lorsque des spcialistes en
dfinissent les traits culturels et en parlent comme dune civilisation mre de la Msoamrique, la
suite surtout de lexploration de sites clefs de la cte du golfe, San Lorenzo2, La Venta, Cuicuilco3.

2. Jaguar et tte de 20 tonnes


Aujourdhui la culture olmque apparat comme un ensemble multiculturel. La socit olmque est
encore mal connue, mais on admet des changements importants dans celle-ci, aux alentours de 1000
900 avant J.-C., dus en partie de nouvelles techniques agricoles, une urbanisation plus importante,
ainsi quune forte stratification sociale, lintensification dchanges commerciaux et une religion
institutionnalise. Du point de vue architectural, la pyramide constitue dj le monument le plus
important du centre religieux, les premiers terrains de jeu de balles, Abaj Takalik, au Guatemala
sont mis en place. Lcriture est en vigueur ds 1200 avant J.-C., sous forme ido-pictographique,
on la trouve en premier sur des poteries. Au Mexique, la Stle de Cascajal montre soixante-deux
signes gravs, vraisemblablement olmques. Il pourrait sagir des traces de la plus ancienne criture
connue des civilisations prcolombiennes. Le bloc de pierre, haut de 36 cm, daterait de 900 avant J.C. Nanmoins sa datation et son identit sont contestes par les archologues, car cette stle naurait
pas t date daprs sa position stratigraphique mais daprs des figurines et des poteries
retrouves ses cts. La civilisation olmque est surtout connue par ses ttes de pierre sculpte,
gantes, de parfois 20 tonnes. Toutefois, lart olmque ne concerne pas que le gigantisme, de petites
figurines, masques, bijoux, ont galement t retrouvs. Si le thme de la figure humaine domine,
celui du jaguar est aussi omniprsent. Les Aztques, eux aussi, plus tard, vnreront un dieu jaguar du
nom de Tepeyollotl, cur de montagne .

Principales cultures prcolombiennes


Culture
Culture
Culture
Culture
Culture
Culture

de Chavn : 1200 400


Vics : 400 500
de Paracas : 700 200
de Mochica : 100 600
de Nazca : 100 600
de Tiahuanaco : 200 1100

3. Chavn de Huantar, un centre crmoniel


Cette culture stend, surtout partir du IXe sicle avant J.-C., sur la majeure partie de la cte
pruvienne, des valles du Lambayeque, au Nord, celle de Chilca, au Sud, mettant en scne le culte
du flin et son style si reconnaissable. Elle a fourni aussi quelques-uns des plus beaux objets dor du
Prou, Chongoyape, dans la valle du Lambayeque. Les tombes ont livr couronnes, masques,
colliers, ornements de nez. Lorsquelle disparat vers le IIIe sicle, les rgions dveloppent leurs
caractristiques locales, oubliant dfinitivement le culte du flin. Depuis 1995, de nouvelles fouilles
y sont faites. Le site fait partie du patrimoine mondial de lUnesco. La zone archologique de Chavn
est forme par un ensemble de btiments, terrasses, plates-formes, places, tunnels dont les premiers
travaux remonteraient aux alentours de 1200 et lachvement vers 400. Mais le site est avant tout
un centre crmoniel, bien que, selon certains archologues, il devait exister un centre important
dhabitations 1 km au nord des temples. Le complexe architectural est constitu de grandes
pyramides tronques parmi lesquelles celle connue sous le nom de El Castillo, le plus imposant
difice, structure pyramidale rectiligne compose de trois plates-formes superposes. La Stle
Raimondi fait encore partie de ces pices lithiques en place qui ont chapp au vandalisme et aux
dvastations dues aux glissements de terrain. Elle reprsente une divinit, figure aussi appele dieu
aux btons , car, dans chaque main, elle tient un bton. Lart de Chavn sexprime surtout dans la
sculpture et la cramique travers un rseau de courbes enchevtres, de volutes serpentiformes qui
combinent croix et griffes de flin des traits humains. Cest le cas du monolithe El Lanzon, basrelief haut de 4,50 m, qui reprsente un personnage debout, seule sculpture trouve dans les galeries
intrieures du plus ancien temple. Il porte des ornements doreilles, lments rservs aux lites dans
les cultures de lAncien Prou.

4. La culture Vics
Localise entre le Prou et lquateur, la culture Vics, entre le Ve sicle av. J.-C. et le VIe sicle
apr. J.-C., prend place parmi celles du Prou prhispanique. Sa dcouverte remonte aux
annes 1960. Son aire dexpansion est difficile cerner, mme si les centaines de spultures

dcouvertes dans la valle de Piura ont permis dy situer son foyer. La diversit de sa cramique
laisse supposer deux origines distinctes, lune venue de lquateur, lautre purement locale, qui ont
donn lieu deux traditions stylistiques plus ou moins contemporaines bien que diffrentes. La
premire, Vics-Vics , comporte une cramique fruste, aux formes simples. La seconde, dite de
Vics-Moche, montre un style directement issu du style Mochica ou Moche.

5. Moche ou Mochica, socit guerrire


La culture Moche ou Mochica fait partie dans le Nord pruvien, avec celles des Salinars et des
Vir, des hritires de celle de Chavn. Le nom de Mochica vient de la langue encore parle dans
cette rgion avant larrive des Espagnols, le muchik. Cette culture sest dveloppe entre 100 et
600 environ. Pour la premire fois dans lhistoire du Prou, on peut parler dune socit guerrire.
Ce sont aussi des btisseurs de routes, de grands complexes crmoniaux. On y trouve les ensembles
les plus importants de la rgion ctire. La huaca del Sol et la huaca de la Luna ainsi nommes par
les colonisateurs, temples du soleil et de la lune, mme si aucun de ces deux astres ny tait ador
sont des pyramides inacheves. La premire slve par degrs jusqu une terrasse, allonge
galement par degr, de 230 m de long. La hauteur totale de ldifice est denviron 40 m. Des restes
importants de nourriture retrouvs suggrent la pratique rgulire de banquets. La huaca de la Luna
qui lui fait face tait une enceinte sacre, construite avec des briques dadobe. La huaca Rajada est
un important complexe funraire, trouv dans la rgion de Lambayeque, prs de Sipn. Des
archologues italiens, il y a quelques annes, y mettent au jour trois tombes dont la plus importante
est celle du seigneur de Sipn. Il fut inhum entour de ses concubines, de ses guerriers et serviteurs.
Le travail des mtaux donne une indication sur le haut degr dvolution que les hommes de Moche
ont atteint. Ils savent combiner des alliages multiples et leur faire rendre habilement des effets de
couleurs, savent recouvrir les objets de mtal prcieux, connaissent la technique du mtal repouss,
celles de la fonte et de la soudure. Un autre apport important de cette civilisation rside dans la
cramique. Une poterie nouvelle apparat, avec des vases en forme de tte humaine, possdant des
caractristiques dtermines, montrant que les artistes sont aptes en rendre non seulement les
particularits physiques mais aussi en exprimer les motions. De nombreux rcipients servent de
supports toutes les activits humaines possibles, y compris les reprsentations de lacte sexuel. La
peinture murale sy panouit, celle retrouve dans le site de Paamarca montre un thme souvent
voqu, celui de la prsentation du sang sacrificiel des prtres.

6. La culture de Nazca : systmes dirrigation et goglyphes


Le Prou, avant les Incas, a vu se dvelopper des civilisations prestigieuses comme celle de
Chavn de Huantar vers 1000, laquelle succdent celles de Nazca et de Mochica. La culture
nazca, surtout connue pour ses ptroglyphes et sa poterie dcor polychrome, se dveloppe au sud du
Prou entre 100 et 600. Dveloppe partir de la culture de Paracas, elle connat une expansion

parallle celle de Mochica, situe au nord du Prou. La culture nazca utilise les systmes
dirrigation. Des huttes de clayonnage couverture de chaume, situes dans des bourgs en dehors de
la zone dirrigation, constituent le cadre de vie quotidien de ses habitants. La plus grande
agglomration de la rgion est celle de Cahuachi, construite 6 km de lactuelle cit de Nazca ;
centre exclusivement crmoniel mais construit prs de sources souterraines, seul point deau de
toute la contre. Sa grande pyramide, leve sur une base de 110 m sur 90 m, est compose de six
terrasses de 20 m de haut. Sa poterie rvle de nouvelles techniques de cuisson et de dcoration. Les
motifs reprsentent des formes animales et vgtales, thmes religieux ou mythologiques lis la
mer. Lun des plus rpandus est celui des ttes trophes, brandies par des personnages
anthropomorphes. Les Nazcas sont aussi connus pour leurs tissus qui ont pu tre trs bien conservs
grce laridit du climat, mais aussi pour leurs goglyphes qui dessinent des formes gomtriques
et animales sur un ensemble de plus de 500 km2, prsentant certaines ressemblances avec ceux des
poteries.

7. La civilisation de Tiahuanaco : la porte du soleil


La civilisation de Tiahuanaco est nomme ainsi daprs le site des fouilles, localis sur un haut
plateau andin 4 000 m daltitude, prs du lac Titicaca, qui stend sur 420 ha dont 30 sont
consacrs au noyau crmoniel. Elle sest diffuse jusque sur le sud du Prou qui est touch par des
bouleversements politiques et climatiques aux VIe et VIIe sicles. Les faubourgs sont dlimits du
centre crmoniel par un foss, une enceinte sacre, celle du temple, le Kalasasaya. Les deux
monuments les plus importants sont la porte du soleil et la pyramide sept degrs dAkapana,
consolide par un mur comportant chaque angle des monolithes selon les principes mmes du
Kalasasaya. Au pied de lAkapana est enfoui un temple semi-souterrain aux ttes anthropomorphes,
insres dans le mur, aux yeux quadrangulaires. Un systme de canalisation passant lintrieur de la
pyramide permettait leau de se propager dune terrasse lautre. Mais le monument le plus
impressionnant est la porte du soleil, taille dans un unique bloc de pierre, surmonte dun linteau
dont la figure principale est un personnage debout tenant un sceptre dans chaque main, le visage fig,
entour de rayons se terminant en ttes danimaux, un serpent bicphale pour le sceptre droit. Il
sagirait de Tunapa, la divinit cosmique des Aymaras, souvent confondue avec Viracocha . La
cramique et les tissus y sont bien reprsents, ces derniers se distinguant par leurs riches couleurs.
Notes
1. Les Olmques ont t rattachs par certains la famille linguistique maya, mixe-zoque, pour dautres, ou un ensemble
multiethnique.
2. Le site occupe 500 ha, dix ttes colossales et plusieurs trnes formaient des alignements rituels. On trouve une rsidence royale,
ainsi quun systme de canaux souterrains.
3. Situe dans le sud de Mexico, cest la premire cit sinstaller sur les rives du lac Texcoco, pendant le I er millnaire avant J.-C.
Elle constitue la plus importante ville de la valle de Mexico.

CHAPITRE X

Nos voisins dAfrique

1. Les pharaons noirs de Kouch et de Mro


Kouch est lun des noms que les gyptiens donnrent la Moyenne et la Haute-gypte. Ce
toponyme napparat qu la XIIe dynastie sous le rgne de Ssostris Ier (vers 1962 av. J.-C.). Son
territoire, dont lextension varie selon lhistoire, se trouve en amont de la deuxime cataracte du Nil.
Ce royaume, de ses dbuts au IIIe millnaire avant J.-C. jusquaux conqutes chrtiennes du IVe sicle
apr. J.-C., demeure une culture indpendante, une originale synthse culturelle mlange ses
diffrents voisins. Cest aux alentours de 900 avant notre re, au nord de lactuel Soudan, que des
dynastes locaux profitent de laffaiblissement de lgypte pour smanciper. Il faut toutefois attendre
730 avant J.-C. pour que lun dentre eux, Piankhy (747-716 av. J.-C.), tablisse son autorit non
seulement sur la Haute-Nubie, mais ralise aussi des incursions jusque dans le delta, runifiant de
trop brefs moments lgypte au profit du royaume de Kouch. Ses successeurs constituent la
XXVe dynastie, dite thiopienne , avec les souverains kouchites : Chabaka (713-698 av. J.-C.),
Chabataka (698-690 av. J.-C.) et Taharqa (690-664 av. J.-C.). Ils reprennent leur compte la
grandeur de lgypte des XVIIIe et XIXe dynasties, multiplient les monuments, jusquau moment o,
en 664, chasss par les armes assyriennes, les Kouchites quittent Thbes pour se replier en HauteNubie. Leur capitale y est Napata, au pied du Gebel Barkal, mais, en 591, attaqus par les
gyptiens, ils se rfugient Mro, dans les steppes du Butana, sur la rive droite du Nil. Mro
devient la capitale du royaume kouchite jusqu sa disparition, au dbut du IVe sicle de notre re,
sous les assauts des Nouba de Kau, semble-t-il.

LARCHITECTURE KOUCHITE
Elle constitue le vestige le plus notable de lart du royaume de Kouch. Les ralisations les plus
importantes datent du rgne de Taharqa. Il achve au pied du Gebel Barkal un complexe
sacerdotal inaugur par Piankhy, fait difier le temple de Kawa dans le bassin du Dongola, au nord
du Soudan actuel. Il consacre mme une colonnade gigantesque Amon, dont il ne reste
malheureusement quune unique pice. Les souverains se font inhumer sous des pyramides de grs, au
pied du Gebel Barkal, la montagne sacre, puis la ncropole royale se dplace Mro. Tout
comme pour les complexes funraires gyptiens les monarques kouchites associent la pyramide une
ou plusieurs chapelles, telle celle du roi Natakamani (dbut de notre re) ou de la reine
Amanishakheto (vers 20 av. J.-C.). Les temples consacrs au lion sont connus de par leurs difices
particulirement spectaculaires, celui de Musawwa es-Sufra et celui de Naga environ 150 km au

nord-ouest de Khartoum. Le temple est ddi Apademak, dieu lion mrotique, associ
llphant.

LA RELIGION MROTIQUE
Amon reste lune des principales divinits du panthon royal. Danciennes divinits locales,
comme Apademak, tte de lion, crateur et guerrier, simposent. Amesemi , sa pardre, est
reprsente en femme dont la tte est surmonte dun ou de plusieurs faucons. Shebo, dieu
lapparence humaine, est coiff de la double couronne pharaonique. On trouve galement Masha,
dieu soleil, dont il nexiste aucune reprsentation mais dont le clerg est cit dans les textes.

LCRITURE MROTIQUE
Elle se prsente sous deux aspects : une criture monumentale, emprunte au rpertoire des
hiroglyphes gyptiens, et une cursive. Il y a une totale correspondance entre les deux, en ce sens
qu chacun des vingt-trois signes monumentaux correspond un signe cursif et un seul. Les caractres
cursifs drivent du dmotique, lcriture stylise de lgypte tardive. Dans la plupart des cas la
forme a t conserve fidlement et la valeur phontique du signe mrotique est souvent identique
celle du signe gyptien, ou trs voisine. Alors que lcriture gyptienne a recours des idogrammes
et des signes, reprsentant chacun soit une consonne simple, soit un groupe de consonnes, lcriture
mrotique nemploie que des caractres notant une seule lettre, consonne ou voyelle. Cest en 1826
que le Franais Frdric Cailliaud (1787-1869) publie les premires copies de texte mrotique et,
en 1911, que lgyptologue anglais Francis Llewellyn Griffith (1862-1934) russit dchiffrer les
signes des deux alphabets. Les hiroglyphes sont rservs aux textes religieux, alors que les
caractres cursifs ont un emploi plus large, du profane jusquau secret.

2. Les royaumes de Dmt et dAxoum en thiopie


L e royaume de Dmt (VIIIe-Ve sicle av. J.-C.) stend au nord de lthiopie, en actuelle
rythre, autour de sa capitale, Yeha . Ses liens sont troits avec le royaume saben du Ymen, au
point de se demander sil ne sagit pas dune unique entit, spare gographiquement par la mer
Rouge. Les restes de construction sont peu nombreux, et ne permettent pas de connatre ce royaume et
les raisons de sa disparition au Ve sicle avant J.-C. Notre connaissance du royaume dAxoum
(v. Ier-XIIe sicle) est en revanche bien plus tendue. Le royaume dAxoum, du nom de sa capitale,
situe dans la province du Tigr, en thiopie, semble stre constitu au cours du IIe sicle de notre
re, aprs une naissance possible aux environs de 50 ans avant J.-C. Cest aux alentours de 330 de
notre re que le royaume dAxoum, devenu un vritable empire qui met fin Mro, est converti au
christianisme, ainsi que latteste le monnayage du roi Ezana (v. 333-356), qui remplace les

symboles paens du croissant et du disque lunaire par la croix. Il est baptis par lvque
Frumentius. La tradition le crdite dune traduction du Nouveau Testament en langue guze, ou
thiopien classique. Aprs le VIIIe sicle, Axoum perd peu peu sa prpondrance, et doit
finalement sincliner, au XIIe sicle, devant la suprmatie de la dynastie des Zagw (1135-1268),
originaire du Lasta, la province situe au sud du Tigr.
La littrature axoumite
La littrature du royaume dAxoum est lie la langue savante, le guze. Langue du royaume, le
guze simpose entre le IIIe et le Xe sicle de notre re. partir de cette date, il est victime du dclin
dAxoum, et cesse dtre une langue couramment parle, pour ntre plus employ que par les lites
intellectuelles. Il survit ainsi jusquau cours du XIXe sicle. De nos jours, le guze nest plus gure
employ que dans la liturgie de lglise copte dthiopie. Les premiers crits en langue guze datent
d u IVe sicle, et sont ns dun souci royal de laisser une trace la prosprit, par la rdaction
dAnnales du rgne dEzana. Le reste de la littrature axoumite est directement inspir par des
textes grecs, traduits en guze. Il sagit principalement douvrages et traits religieux, tel le Cyrille
ou Qerillos, dans lequel les Pres de lglise voquent les problmes lis la nature du Christ. La
littrature axoumite relate une dernire fois la mise sac du royaume par une reine paenne, avant de
cder la place aux Livres des miracles et Chants royaux, ces derniers en langue amharique, langue
officielle de lEmpire thiopien.

3. La culture de Nok (Nigeria septentrional)


Le nom de Nok est celui dun simple hameau, au confluent du Niger et de la Bnou. Il a t
choisi comme ponyme de la culture entire par le dcouvreur du site, Bernard Fagg, en 1943. Elle
stend, au nord du Nigeria, sur le plateau Baouchi, et se caractrise par limportance de sa
production de statuettes de terre cuite. Aux alentours de lan 100 avant notre re, la culture de Nok,
apparue probablement vers 500, senrichit de la mtallurgie du cuivre et du fer, qui va donner
naissance de nouveaux motifs dcoratifs sur les poteries incises.
La statuaire en terre cuite
Lancienne culture a produit de fines figurines en terre cuite, accidentellement dcouvertes par des
mineurs dtain sur le plateau de Jos (Nigeria), dans les annes 1930. Lart Nok se caractrise par le
naturalisme, le traitement stylis de la bouche et des yeux, les proportions relatives de la tte
humaine, le corps et les pieds, les distorsions des traits humains du visage, et le traitement des formes
animales. La propagation de type Nok, dans une zone situe au sud du plateau de Jos, suggre une
culture bien tablie qui a laiss des traces dans la vie des peuples de la rgion encore identifiables
aujourdhui. Un grand nombre des traits distinctifs de lart Nok peut galement tre trac dans les
dveloppements ultrieurs de lart nigrian produits dans des endroits comme Igbo-Ukwu, Ife, Esie et
Benin City.

B. LES CIVILISATIONS DU MONDE CLASSIQUE

CHAPITRE XI

La Grce antique

1. Histoire de la Grce antique


Lhistoire de la Grce antique stend sur un millnaire, depuis les sicles obscurs
(XIIe-IXe sicle av. J.-C.) jusqu la dfaite de lgypte ptolmaque, ultime partie indpendante du
monde hellnistique, Actium en 31 avant J.-C. Conventionnellement, lhistoire grecque est divise
en plusieurs priodes. Aux sicles obscurs succdent lpoque archaque (VIIIe-VIe sicle av. J.C.), puis lpoque classique (500-323 av. J.-C.), enfin lpoque hellnistique (323-31 av. J.-C.).

CES SICLES QUE LON DIT OBSCURS1. LHRITAGE MYCNIEN


Quel est lhritage quont pu transmettre la Crte, les Cyclades aux poleis, les cits grecques ? La
cit-tat fonctionne grce lexistence de fonctionnaires ds le Minoen ancien puis au Mycnien. Le
commerce se forme partir de lactivit des navigateurs cycladiques, laquelle sajoutent les
expriences phniciennes et chypriotes. Rfrence pour les classes dominantes, mis en scne dans
lpos, le discours pique, le prince guerrier mycnien, prsent comme un hros dans le Plopion,
monument la gloire de Plops, anctre des Atrides Mycnes, subsiste jusqu la fin des
tyrannies. Dans le domaine de lart, les multiples cramiques donnent naissance celles qui ont su
magnifier lart athnien. Quant aux critures du monde prhomrique, elles sont ignores par
larchologie et lhistoriographie du XIXe sicle. Il faut lacharnement du savant anglais Arthur
Evans (1851-1941) pour fournir les preuves de lexistence de plusieurs critures
prphniciennes , avant de distinguer finalement trois systmes graphiques : lcriture
hiroglyphique, appele ainsi pour sa pictographie, le linaire A, puis le linaire B, postrieur. Les
premiers documents en linaire A, administratifs, sont consigns uniquement pendant le Minoen
moyen (1800-1700 av. J.-C.), pour ensuite se gnraliser toute la Grce et aux les de la mer ge.
Le linaire B est reprsent surtout dans les riches archives de Cnossos, Pylos, Tirynthe,
Mycnes et disparat vers 1200 avant J.-C., lors de la chute des citadelles helladiques,
lexception de Chypre o le lien avec le centre du pouvoir tait moins fort. Lhritage de lcriture
mycnienne, sa continuit dans le monde grec sont inexistants. De ce point de vue, il y a une rupture
entre les deux civilisations. Le nouveau systme, issu du systme phnicien, ne doit rien aux
syllabaires gens.

LA GRCE ARCHAQUE (VIIIe -VIe SICLE AV. J.-C.)

En plus des sources archologiques, la priode est connue en partie par les uvres dhistoriens de
lpoque classique comme Hrodote et Thucydide. Cest lpoque de cration de la cit, ne des
ncessits militaires, commerciales et de laccroissement de la population. Les principales cits sont
Chalcis en Eube, Thbes en Botie, Athnes en Attique, Sparte et Argos dans le Ploponnse. La
colonisation se poursuit et prend fin au VIIe sicle avant notre re : Massalia, actuelle ville de
Marseille, Nikaia, Nice, Cyrne en Cyrnaque, Naucratis en gypte, Byzance en Thrace.
Lalphabet grec se met en place, transposant les vingt-deux lettres de lalphabet phnicien et en y
ajoutant cinq semi-consonnes (nos voyelles). Au milieu du VIIe sicle avant J.-C., une grave crise
sociale se produit. Les paysans sendettent et se retrouvent asservis par les grands propritaires.
Cest lpoque des tyrans, aristocrates qui sappuient sur le mcontentement populaire pour
sarroger le pouvoir et favoriser la bourgeoisie urbaine. Les tyrans affaiblissent les autres
aristocrates, confisquent leurs terres, les dportent.
La fin de Mycnes
Pendant lHelladique rcent (1600-1400 av. J.-C.), le cur de la civilisation reste Mycnes, centre commercial riche et prospre
o lor saccumule. La Grce senrichit. Aux anciennes tombes bties sous la terre, les princes substituent dnormes structures
coupoles, telle celle du Trsor dAtre, de 14 m de diamtre et de 13 m de hauteur prs de Mycnes, autrefois dnomme
Tombe dAgamemnon . Larchitrave, place au-dessus de la porte dentre et destine soutenir la vote, pse 100 tonnes. Les
six tombes du premier cercle, dcouvertes par Heinrich Schliemann (1822-1890), sont de loin les plus riches. Elles contenaient
matriaux prcieux, armes, cramiques, masques en or, caractristiques de cette priode, tel le Masque dAgamemnon. La
cramique voit natre le style protogomtrique, dcoration de lignes, de losanges, limite la partie suprieure du vase. Sa
diffusion se fait dAthnes jusquen Thessalie et au sud du Ploponnse. Les fresques apparaissent partir de 1400 avant J.-C.
lintrieur des palais mycniens, sous forme de scnes de chasse, de guerre. La mtallurgie du bronze nest plus en usage, celle du
fer sinstalle. Des marchs se crent. Les villes sentourent denceintes. Mycnes possde, vers la fin du XIIIe sicle avant J.-C.,
plus de 900 m de murs, percs de trois portes, entourant une aire de 30 000 m2. Lpaisseur moyenne des murs est de 5 6 m et
leur hauteur de 8 m. cette poque, la Grce forme une fodalit morcele en quantit de petites principauts, le Ploponnse
tant le cur du royaume. Le grec est la langue de ladministration ainsi que lattestent les nombreuses tablettes en linaire B qui
laissent supposer un systme de comptabilit et darchivage limage des grandes cits msopotamiennes. Vers le XIIe sicle
avant J.-C., la dernire phase de la civilisation est caractrise par laffirmation dun nouvel ordre. Les citadelles de Mycnes et
de Tirynthe sont dtruites, le palais de Pylos est incendi, peut-tre par les Peuples de la mer. Aujourdhui, la rupture parat
beaucoup plus progressive mme si lhypothse dune grande invasion dorienne fait encore dbat.

Lre des lgislateurs


dfaut de rforme agraire, des lgislateurs vont rorganiser la socit grecque. Tout dabord
Athnes, avec Dracon ( VIIe sicle). Vers 621 avant J.-C., il promulgue un premier code de lois
que tous peuvent connatre, car elles sont affiches sur des panneaux de bois, les axones. Trs
svres, do notre qualificatif draconien , elles recourent frquemment la peine de mort. Solon
(v. 640-v. 558 av. J.-C.) rforme les lois avec plus de douceur. Il les fonde sur la responsabilit
individuelle, permet aux paysans de reprendre leurs terres. Tous les citoyens doivent pouvoir
participer la vie de la cit, rpartis en quatre classes censitaires en fonction de la richesse. Seuls
les premiers, les plus riches, peuvent prtendre devenir archontes, magistrats en charge de la cit. Un
conseil ou boul, de quatre cents membres, cent par tribus, zone de rsidence, est cr. Aprs les
rformes de Solon, Athnes connat la tyrannie, entre 546 et 510 avant J.-C., de Pisistrate (v. 600-

527 av. J.-C.) et de ses fils. Le rformateur Clisthne donne alors Athnes une nouvelle
organisation politique. Dmocratique, elle donne des droits identiques tous les citoyens. On parle
disonomie : elle permet mme des mtques, trangers rsidant Athnes, de devenir citoyens.
Sparte, Lycurgue ( VIIIe sicle) donne la cit sa premire constitution, la Grande Rhtra, ou
Loi fondamentale. Il tablit la Grousie, ou Conseil des Anciens, redistribue les terres en lots
(klroi), neuf mille pour Sparte, trente mille pour la Laconie, le pays alentour. Il organise
lducation spartiate, en obligeant les guerriers prendre leur repas en commun (syssities). Pour
promouvoir un idal de frugalit, il bannit les objets de luxe, lor et largent sont remplacs par des
lingots de fer. Au cours du VIIe sicle avant notre re, les Spartiates agrandissent considrablement
leur territoire. Les villes ctires situes sur les pninsules montagneuses perdent leurs droits
politiques et les habitants deviennent des priques, citoyens provinciaux libres sans droits civiques.
Ils forment une symmachie, une alliance militaire avec les Spartiates. Cest ainsi que nat ltat
lacdmonien dont le noyau est Sparte, seul dcisionnaire de la guerre ou de la paix. La premire
date attribue pour la conqute de la Messnie, au sud-ouest du Ploponnse, est celle de 730. Les
Messniens se retrouvent Hilotes, serfs des Spartiates, nouveaux propritaires des terres. Sparte
atteint son plus haut degr de prosprit.
Les premiers Jeux olympiques
Lanne 776 avant J.-C. marque la date des premiers Jeux olympiques grecs, concours sportif
penttrique (qui a lieu tous les quatre ans) Olympie. Linvention de ces jeux est attribue
plusieurs personnages, dont Hracls et Plops, un Phrygien dont les descendants dominent le
Mycnes des Achens. Donns en lhonneur de Zeus Olympien, ils vont perdurer pendant presque
mille ans, jusquen 393 apr. J.-C., lorsque ldit de Thodose ordonne labandon des lieux de culte
paens. La rcompense des vainqueurs consiste en la remise dune seule branche dolivier. Leur nom
figurera sur la liste officielle, leur statue sera rige dans le bois sacr dOlympie. Cette liste des
vainqueurs fournit des indications prcieuses pour la date exacte dun vnement. Une fois chez lui,
le vainqueur est libre de tout impt. Seuls y sont admis les Grecs libres et de bon renom. Ils nous sont
connus par la Description de la Grce de Pausanias (115-180), les peintures sur vases et le site
archologique dOlympie.

LA GRCE CLASSIQUE (500-323 AV. J.-C.)


En 500 avant J.-C., lIonie, actuelle rgion autour dIzmir, et ses riches cits grecques (Milet,
phse) se rvoltent contre la domination perse. En dpit de laide athnienne, la bataille de Lad
(494 av. J.-C.) est perdue. Quatre ans plus tard, une invasion perse est arrte Marathon en 490
avant J.-C. par les Athniens et les Platens, habitants de la Grce centrale. En 480 avant J.-C. une
seconde tentative choue devant le sacrifice des Spartiates de Lonidas la bataille des
Thermopyles et la dfaite navale de Salamine2. La dcouverte des mines dargent du Laurion

permet Athnes dexercer une emprise conomique sur le monde grec. Vers 470 avant J.-C. Athnes
ouvre lre de son empire en prenant le contrle de la Ligue de Dlos. Il sagit lorigine dune
alliance militaire de circonstance destine conjurer le pril perse. Athnes profite de largent du
Laurion et de sa puissance navale, ou thalassocratie, pour simposer aux autres cits qui deviennent
ses vassales. Dlos devient le sige de la confdration et abrite son trsor, jusqu son transfert
Athnes en 454 avant J.-C. Pricls (v. 495-429 av. J.-C.), un petit-neveu de Clisthne , est choisi
pour gouverner Athnes. Il le fait avec un clat tel que la priode de son action est connue sous le
nom de sicle de Pricls . Dsireux dtablir lEmpire athnien sur des bases dmocratiques, il
institue une indemnit, le misthos, pour les citoyens pauvres susceptibles dexercer une
magistrature. En 458 avant J.-C., il fait construire les Longs Murs entre Athnes, Le Pire et
Phalre. Il fortifie ses ports, afin de protger ce territoire en cas de guerre, de plus en plus
probable, avec Sparte. Les mines du Laurion, le trsor de Dlos qui se fond avec les caisses
athniennes, permettent ldification du Parthnon. Aprs 450 avant J.-C. et la victoire de Salamine
de Chypre, les Grecs et les Perses cessent de saffronter, chacun se concentrant sur son propre
territoire. De ce fait, la Ligue de Dlos est devenue sans objet, mais Athnes la maintient de force.
Elle volue alors en confdration athnienne, les contributions deviennent des tributs dus Athnes,
les confdrs des sujets athniens. Lexpansion dAthnes inquite Sparte, qui mobilise ses allis de
la Ligue du Ploponnse. La guerre dite du Ploponnse clate et dure de 431 404 avant J.-C. Elle
entrane la dfaite et labaissement dAthnes. Leffondrement dAthnes semble devoir octroyer
Sparte la premire place en Grce. Mais ni lEmpire spartiate, ni un retour du pouvoir athnien ne
sauront perdurer. Thbes, son tour, exerce son hgmonie sur les autres cits. Chacune de ces
courtes dominations les puise dans une lutte fratricide permanente. Alors quelles nont pas
clairement peru le dclin irrmdiable dont elles sont elles-mmes la cause, les principales cits
grecques laissent crotre la puissance nationale des rois de Macdoine, qui vont mettre fin leurs
querelles en les soumettant toutes.

LESSOR DE LA DYNASTIE MACDONIENNE : PHILIPPE II (359-336 AV. J.-C.)


Philippe II de Macdoine est le benjamin dAmyntas III. Il exerce, aprs la mort de son frre
an, la rgence pour son neveu mineur. Il simpose par la force, la ruse ou lor des mines de
Macdoine et du Pange, la Thessalie, puis la Thrace. Il pouse en 357 avant J.-C. la fille du roi
des Molosses, Olympias (v. 375-316 av. J.-C.), qui donne, lanne suivante, naissance au futur
Alexandre le Grand (356-323 av. J.-C.). Lor macdonien sert entretenir dans les grandes cits
grecques un parti pro-macdonien. Athnes, lhomme dtat et orateur Dmosthne (384-322
av. J.-C.) sen prend violemment Philippe II dans une srie de discours connus sous le nom de
Philippiques. En 329 avant J.-C., Athnes et Thbes sallient contre Philippe, mais sont vaincues
la bataille de Chrone (338 av. J.-C.), sur les bords du Cphise. Toute la Grce passe sous
domination macdonienne. Certes, les cits demeurent, mais sans vritable pouvoir, leurs institutions
se survivent elles-mmes. Philippe les runit dans la Ligue de Corinthe (except Sparte) et
annonce sa volont dattaquer la Perse afin dy librer les cits grecques. Il meurt assassin avant de
mener son projet bien (336 av. J.-C.). La tche en revient son fils et successeur, Alexandre le
Grand.

LA GRCE HELLNISTIQUE (323-146 AV. J.-C.)


En Grce, le poids de la Macdoine crot aprs lviction dfinitive dAthnes qui perd la guerre
de Chrmonids (268-262 av. J.-C.), mais il est limit par la Ligue tolienne et la Ligue achenne. Ce
regroupement de cits doit toutefois compter sur Sparte, toujours dangereuse. La Macdoine parvient
vaincre les ligues et simpose partir de 217 avant J.-C. lissue de la Guerre des ligues (220-217
av. J.-C.). Elle offre alors Rome loccasion dintervenir en Mditerrane orientale, et de se mler
des affaires de la Grce avant de la soumettre, au prix des quatre guerres de Macdoine qui
sachvent en 148 avant J.-C.
La fin des cits et la domination romaine
La Ligue achenne dclare la guerre Sparte sans lavis de Rome. Elle est vaincue par Rome,
Corinthe pille et dtruite (146 av. J.-C.). Toutes les villes grecques conquises sont annexes la
province de Macdoine. Athnes se rvolte en vain en 88 avant J.-C. Protectorat romain depuis
- 146, la Grce devient par la volont dAuguste province dAchae en - 27.
La civilisation du monde grec hellnistique
La priode hellnistique est celle que les historiens situent depuis la mort dAlexandre le Grand en
323 avant J.-C. jusqu Actium en 31 avant J.-C. Le sige principal des lettres et des sciences est
Alexandrie en gypte. Les traits caractristiques de cette priode sont lrudition, lart critique et
ltude des sciences, ladoption dune langue commune qui survit jusqu la fin de lpoque
byzantine, la koin.

2. La vie politique en Grce


La vie politique dans cette fin du VIe sicle avant J.-C. est caractrise par la mise en place par
Clisthne dune rforme en enlevant au genos, familles ayant un anctre commun, les grandes
familles et les grands propritaires, toute leur importance politique. en croire Hrodote, il serait
le fondateur du systme dmocratique, bien que le terme de demokratia ne soit pas employ dans
ce cadre. Ce grand rformateur nest connu que par bien peu de sources : celles des opposants qui le
citent, Hrodote dans lEnqute et Aristote qui lvoque dans sa Constitution dAthnes. Ce texte,
connu partir dun papyrus trouv en 1879, en gypte, Hermopolis, dcrit cent cinquante-huit
constitutions de cits grecques. La premire partie dcrit les diffrentes tapes de la dmocratie, la
seconde dtermine le rle des pouvoirs lgislatif et excutif, classe les citoyens, fixe les droits et
devoirs. La garde de la constitution Athnes est confie des nomothtes, lgislateurs nomms pour
un an. Afin dassurer le triomphe de la cit sur le genos, la rpartition tribale de la famille est
remplace par un dcoupage territorial de lAttique et dAthnes. La ville, lintrieur du pays et la
rgion ctire sont diviss en une centaine de petites circonscriptions, les dmes, eux-mmes diviss

en dix groupes, les trittyes. Le citoyen athnien se dfinit par le nom du dme o il rside. La
consquence de cette mesure est de dissminer les grandes familles puisque leurs membres peuvent
appartenir des dmes diffrents. Lide disonomie 3, dgalit entre les citoyens, est fondamentale
et dcisive pour la dmocratie. Le Conseil des Quatre-Cents, institu par Solon, est remplac par un
Conseil des Cinq-Cents, correspondant cinquante fois dix dlgus tribaux. Sous le commandement
dun stratge lu, les dix tribus fournissent un rgiment de fantassins, un rgiment de phalangistes,
lanciers en armure, et un escadron de cavalerie. En 493 avant J.-C., Thmistocle (525-460 av. J.C.) est nomm archonte. Dans lhistoire dAthnes, il est peru comme celui qui amena la cit se
tourner et descendre vers la mer pour reprendre lexpression de Plutarque (Vies parallles,
IV)4. Il dote Athnes dune flotte puissante, de fortification et dun port, Le Pire, qui sera achev en
479 avant J.-C., devant la menace de Sparte et de ses allis. La force de la cit repose sur ses
rameurs, les thtes, citoyens pauvres, et non plus sur ses hoplites, fantassins lourdement arms, issus
de la classe des propritaires fonciers. La bataille de Salamine est celle des thtes et Marathon
celle des hoplites.
Le fonctionnement des institutions
Le fonctionnement des institutions sorganise autour dun pouvoir lgislatif et dun pouvoir
excutif. Le premier est partag entre une ou plusieurs assembles ou conseils, et une assemble de
citoyens. Sparte, le Conseil des Anciens, la grousie, est un snat form de vingt-huit membres,
gs dau moins soixante ans, lus vie par acclamation de lassemble du peuple, lapella. La
grousie dtient la ralit du pouvoir, contrle les phores, ou magistrats ainsi que les deux rois, qui
en sont membres de droit. Athnes, lAropage fait lorigine office de conseil, puis se limite par
la suite une juridiction en matire criminelle. Ses membres sont nomms vie parmi les magistrats,
ou archontes, lorigine issus des grandes familles, les eupatrides, puis dans toutes les couches
sociales au fur et mesure des progrs de la dmocratie. Grousie et Aropage sont dessence
oligarchique, rservs un nombre restreint de citoyens choisis. Athnes leur adjoint une assemble
plus dmocratique dans son recrutement, la boul ou Conseil des Cinq-Cents, raison de cinquante
bouleutes par tribu, tirs au sort parmi les candidats prsents par les dix tribus. Le bouleute est en
fonction pour un an, doit tre g de trente ans, tre un citoyen jouissant de tous ses droits. La boul
prpare les dcrets soumis lekklsia, assemble de citoyens. Elle sige sur lAgora, dans un
btiment spcial, le bouleutrion, et est divise en dix commissions ou prytanies, comprenant les
cinquante membres dune mme tribu, au pouvoir pendant un dixime danne, trente-cinq ou trentesix jours. La prytanie prpare et dirige les discussions de la boul et de lekklsia. Les snats,
boul athnienne ou syndrion, conseil dune communaut de cits, prparent les travaux de
lassemble des citoyens. Dans les rgimes oligarchiques, danciennes aristocraties, de monarchies,
cette assemble dispose de peu de pouvoirs, lexemple de lapella spartiate, o la prise de parole
nest pas libre, la ralit du pouvoir appartenant la grousie. Dans un rgime dmocratique,
lekklsia exerce un pouvoir souverain sur les affaires de ltat. Une indemnit de trois oboles, le
misthos ecclesiastikos, permet aux plus pauvres de satisfaire leur obligation de siger. Le hraut
lit les propositions de la boul, les orateurs se manifestent. En principe, tous ont droit la parole,
mais les citoyens les plus influents sont les seuls en user trs rgulirement. Classs par ge, ils

montent la tribune, couronns de myrte, pour marquer leur caractre sacr pendant leur
intervention. Puis lon procde au vote, main leve pour les cas courants, en secret pour les
lections ou lostracisme (bannissement dun citoyen). L ekklsia dispose de tous les pouvoirs,
lgislatif, dlibratif, judiciaire, nomme les magistrats, approuve ou rejette les traits, dcide de la
paix ou de la guerre.

3. Lart grec
LARCHITECTURE GRECQUE
Les temples au dbut du VIIe sicle sont encore btis sur le plan dune simple cella, pice
sanctuaire abritant la statue du dieu, avec parfois une colonne axiale. La transition du bois la pierre
dans la construction des temples se fait peu peu, mme sil sagit dabord des fondations qui
supportent les colonnes. Lemploi des tuiles en argile pour couvrir le toit rend ncessaire une plus
grande solidit dans le soutnement, ce qui aboutit remplacer le bois par des colonnes de pierre.
Dans les temples les plus anciens, une range de colonnes est indispensable au point de vue
architectural, dans laxe longitudinal de la cella. Aprs le remplacement du bois par la pierre, les
techniques de construction ne changent pas, et les parties du btiment, jadis en bois, restent les
mmes. lHraion dOlympie, toutes les colonnes ont t remplaces les unes aprs les autres et
Pausanias raconte quil possdait la dernire des quarante colonnes en bois. Du point de vue
dcoratif, les mtopes, panneaux rectangulaires orns de reliefs, les plus anciennes se rsument des
plaques dargile peintes comme celles du temple dApollon Thermos. Dans le dernier tiers du
VIIe sicle avant notre re, les ordres ionique et dorique font leur apparition. Lordre corinthien
napparat qu lpoque romaine. La construction la plus reprsentative, vers 590 avant J.-C., reste
le temple dArtmis Corfou. Les tyrans embellissent les villes, Pisistrate et ses fils laissent
Athnes, sur lAcropole, le vieux temple dAthna, lHcatompdon. La riche famille eupatride
(noble) des Alcmonides fait excuter en marbre et en pierres le temple dApollon Delphes,
sassurant ainsi la bienveillance de loracle. Dans les cits, au VIe sicle, il nexiste pas encore
darchitecture prive, mais les travaux dilitaires se multiplient : amnagements de ville comme
Syracuse, fontaines dAthnes, aqueducs de Mgare et de Samos. Les grands sanctuaires
sorganisent, de lIonie la Sicile, difiant des trsors, petits difices votifs. Ainsi le Trsor de
Sicyone, Delphes, dont les mtopes reprsentent la lgende des Argonautes, ou celui de Siphnos
illustrant la guerre de Troie, le tholos circulaire de Marmaria. Les temples atteignent des
dimensions exceptionnelles comme celui dApollon, Slinonte, en Grande Grce, avec ses 110 m
de long et ses 11 m de large. Une conception aussi grandiose de larchitecture et de lurbanisme se
retrouve dans dautres colonies de Grande Grce, Mtaponte, Paestum.
Les trois ordres en colonnes

La colonne dorique, dont les plus anciens tmoignages remontent 625 avant J.-C.,
possde un ft cannel, qui repose directement sur le sol et supporte un chapiteau trs simple,
sans dcor. Elle dcrot en allant vers le haut, car sa base doit supporter son poids, plus celui de
lentablement. Elle est forme de tambours et cannele afin de mieux recevoir la lumire. Les
triglyphes et les mtopes sont caractristiques de la frise dorique.
La colonne ionique repose sur un socle form de deux parties : le stylobate et la plinthe.
Le chapiteau a pour caractristique deux volutes enroules qui forment une sorte de coussin.
Lordre ionique prsente une frise horizontale continue dont la seule utilit est dtre
dcorative.
La colonne corinthienne apparat Rome sous le rgne dAuguste. Son chapiteau est
dcor de feuilles dacanthe.
Le thtre dpidaure
Le thtre dpidaure, construit au milieu du IVe sicle avant J.-C., 500 m du sanctuaire
dAsclpios, est lun des thtres les mieux conservs de Grce. Son architecte est Polyclte le
Jeune. cette poque, larchitecture thtrale conserve encore sa forme classique et se divise en
trois parties conformment la reprsentation scnique : un orchestra rond ou en forme de demilune, avec lautel. Ldifice de la scne, sken, est plac plus loin, et lespace rserv au public, le
thatron, situ en gradins flanc de coteau, en hmicycle. lorigine, il pouvait accueillir environ
six mille deux cents spectateurs, le double au IIe sicle, lorsque le niveau suprieur sera ajout.

LARCHITECTURE HELLNISTIQUE

LAcropole et le Parthnon
LAcropole, cest le nom de la colline qui surplombe Athnes 156 m de hauteur. Le nom dAcropole, Acrop olis en grec,
signifie ville haute . On en trouve dans de nombreuses cits grecques, Corinthe, par exemple. LAcropole et ses temples, ses
monuments glorieux vous aux dieux, sont opposs la ville basse , o se traitent les affaires des hommes. Celle dAthnes
offre quatre chefs-duvre de larchitecture classique : les Propyles, lrechthion, le temple dAthna Nik et le Parthnon.
Les Propyles, vritables portes dentre du complexe de temples, ont t difis entre 437 et 432 avant J.-C. Ils prsentent
une faade six colonnes.
Lrechthion est le temple ddi rechthe, lanctre fabuleux des Athniens. Construit entre 420 et 407 avant J.-C., il
aurait abrit la plus ancienne statue de culte de la desse Athna.
Le temple dAthna Nik (Nik : la Victorieuse) clbre la victoire des Grecs sur les Perses la suite des guerres mdiques
(490 av. J.-C. et 480 av. J.-C.). Il met en scne le rle protecteur traditionnel de la desse, qui doit toujours mener les Athniens
la victoire.
Le Parthnon est le temple majeur dAthna. Il est difi entre 447 et 438 avant J.-C., pendant que le stratge Pricls dirige la

ville. Sa construction est confie au plus grand architecte et sculpteur classique, Phidias (490-430 av. J.-C.). Fait de marbre blanc,
il compte huit colonnes en faade, et dix-sept sur les cts. La grande salle abrite la statue de la desse debout, sculpte par
Phidias. Elle mesure 15 m et est qualifie de chryslphantine, cest--dire faite dor et divoire. Tout autour du temple, sur les
mtopes, lespace entre les architraves, au-dessus des chapiteaux de colonnes et le fronton, court la frise des Panathnes. Cest la
reprsentation de la procession annuelle des jeunes filles et femmes en lhonneur de la desse.

Larchitecture sattache la construction ddifices grandioses et trs dcors, autel de Zeus


Pergame, grand temple de Zeus Olympien Athnes. Lordre dorique est presque compltement
dlaiss au IIIe sicle avant J.-C. LAsie Mineure lemploie encore mais apporte de profondes
modifications quant au traitement du plan, des colonnes, des proportions, lexemple du temple
dAthna Pergame. Larchitecte Hermogns de Prine codifie les rgles de lordre ionique,
apportant dans les proportions et les dcorations dimportantes transformations, comme
lArtmision, temple dArtmis, de Magnsie du Mandre. Pythos, sur un ordre dAlexandre,
reconstruit le temple dAthna Polias qui devient la rfrence de lordre ionique Prine. Le
gigantisme marque le sanctuaire dApollon Didymes dont la cella est entoure de cent huit
colonnes ioniques dune vingtaine de mtres de haut. La particularit de lpoque tient la
construction ou reconstruction des villes. Les rues qui se croisent angles droits Prine, Antioche,
Apame, sont de plus en plus bordes de colonnades et les portiques se multiplient. La demeure
hellnistique devient plus modeste, mais la dcoration, en revanche, se fait plus luxueuse : au centre
se trouve le mgaron, pice principale quipe du foyer, donnant sur une grande cour pristyle
dorique avec un bassin central, dcore de stucs et de mosaques.

LA SCULPTURE GRECQUE
La sculpture archaque
Dans le domaine de la sculpture, les premiers tmoignages sont faits essentiellement de petits exvoto en bronze et en ivoire, de statuettes dhommes et danimaux, ou de terre cuite, idoles-cloches de
Botie la tte perce dun trou pour tre accroches. La statuaire du milieu du VIIIe sicle avant
notre re commence dtacher les membres du corps. La tte est dpourvue de visage, les
articulations sont marques. Le plus grec des arts, la sculpture archaque, utilise le bois pour ses
premires figures, les xoana, statues ddies au culte. Mais peu nous sont parvenues. La plus
ancienne statuette est celle dune femme date de 675 avant J.-C. Une inscription permet de
dterminer quil sagit dune offrande de Nicandre de Naxos. Des centres dart commencent se
rpandre : la Crte avec la Dame dAuxerre, la Grande Grce et la Grce du Nord, lart de Corinthe,
sculptures provenant de Sicyone Delphes, Mycnes, mtopes du temple dAthna, fronton du
trsor de Mgare. De la Grce du Nord viennent les kouroi, statues nues de jeunes gens du temple
dApollon. Contrairement aux premires de ces uvres, dates aux alentours de 650 avant J.-C., les
kor, figurines fminines, sont toujours habilles. Au dbut les formes sont simplement indiques.
Lensemble parat massif du fait que les bras demeurent colls au buste.

La sculpture grecque du VIe sicle avant J.-C.


Vers 580 avant J.-C., luvre la plus clbre reste celle de Polymds dArgos, en ronde-bosse,
reprsentant les deux frres dArgos, Clobis et Biton. En comparaison du gomtrisme
schmatique qui prvalait jusque-l, les deux statues sont plus finement modeles, les traits
physiques davantage accentus, notamment les genoux. Leur pose est celle des kouroi de lpoque.
La tte reste encore massive. Vers 560 avant J.-C., la reprsentation de la figure humaine se libre
des contraintes du gomtrisme. Les deux statues les plus reprsentatives sont lApollon de Tna en
Corinthie et le Kouros du Ptoion IV, en Botie, statues qui nont plus rien de colossal puisquelles
mesurent 1,50 m environ. Les reliefs du corps apparaissent plus nettement et le fameux sourire
archaque fait son apparition. Mais il faut attendre encore trente ans pour que le corps humain soit
reprsent avec des structures internes apparentes, les muscles refltant laction en cours. La
musculature abdominale prend cette forme de cuirasse qui deviendra lune des rgles canoniques.
Apparat galement la dcoupe antique du bassin suivant une ligne dinclinaison de celui-ci.
La sculpture de la Grce classique
La priode prclassique de la sculpture, vers 480 avant J.-C., trouve avec lphbe de Critios,
sculpteur athnien, les nouveaux signes de la reprsentation du corps humain. La rigidit archaque
sest efface au profit dune rpartition plus naturelle et souple du poids et des tensions musculaires.
Le sourire caractristique de la priode archaque disparat, remplac par une expression plus
profonde. La coiffure est particulire avec un bourrelet circulaire, semblable celle de lphbe
blond. Ces statues sont considres comme la transition entre le style archaque et le premier
classicisme (500-450 av. J.-C.). Les trois sculpteurs les plus fameux de cette priode sont Myron,
Polyclte, Phidias. Myron est lauteur du Discobole : il sait fixer dans le bronze le moment o le
lanceur de disque, par une rotation du corps, laisse place lintervalle du geste entre sa prparation
et son excution. Le Doryphore et le Diadumne, de Polyclte, montrent deux athltes, la jambe
gauche plus vers larrire, le poids du corps reposant sur la jambe droite et produisant une lgre
asymtrie du bassin par rapport aux paules. La distinction entre la jambe gauche et la jambe droite
est une des caractristiques de ce grand sculpteur. Cette pose en inclinaison sera appele par les
Italiens de la Renaissance contraposto. Le meilleur exemple en est le David de Donatello. Mais il
sest intress aussi, souligne Herv Loilier5, au problme du torse, o la musculature ne
correspond pas une ralit mais une esthtique : Labdomen est surmodel selon une parure
caractristique en violon, les muscles obliques sont hypertrophis pour rpondre par un contrepoint
subtil la masse du thorax. Cette ide devint procd sous le nom de cuirasse esthtique. Polyclte
et Donatello peuvent tre entrevus comme laboutissement de ce que tentrent leurs prdcesseurs.
Polyclte trouve une rgle dans le corps masculin6. Mais cest Phidias (490-430 av. J.-C.) qui le
premier fait concourir la forme et le mouvement lexpression de la pense. N Athnes, il
excute Olympie la statue chryslphantine de Zeus, reprsent assis sur un trne. Lensemble
atteignait 10 m de haut. Il ralise galement dans les mmes matriaux la statue dAthna Parthnos,
destine orner lintrieur du Parthnon, car Pricls len avait charg. Des mtopes illustrent un
thme sur chacun des cts du btiment. Trois centres dart dominent pendant cette priode : le

Ploponnse avec les frontons de Zeus Olympie, la Grande Grce et la Sicile, avec lAurige de
Delphes, et Athnes avec les mtopes du trsor des Athniens, Delphes.
Lpoque suivante, ou second classicisme , de 450 400 avant J.-C., contraste avec lunit de la
prcdente. Le sculpteur Callimaque (actif v. 430-408 av. J.-C.) introduit des effets de draperies
mouilles mettant en valeur le corps fminin. Il en est ainsi des Victoires qui dcoraient le parapet du
temple dAthna Nik sur lAcropole. Au IVe sicle, la statuaire trouve en Scopas (v. 420-330
av. J.-C.), Praxitle (v. 400-v. 326 av. J.-C.) et Lysippe (390-310 av. J.-C.) trois incomparables
matres. Un nouveau classicisme apparat vers 370. Scopas excelle dans lexpression du pathtique,
des sentiments violents. Praxitle se caractrise par une exigence de grce, de sensualit : jeunes
femmes et phbes sont reprsents dans des poses alanguies, lAphrodite de Cnide montre la desse
nue sur le point de descendre au bain. Cest la premire sculpture grecque dune femme nue. Cela fit
scandale, dautant plus que le modle en serait la clbre htare Phryn, sa matresse. Sa beaut,
lors dun procs, la sauve quand, bout darguments, son avocat dnude sa poitrine, ce qui lui vaut
lacquittement immdiat. Lon ne peut que sinterroger sur le sens de lhumour grec de lpoque,
Phryn signifiant crapaud . Avec Lysippe, la tradition de la sculpture athltique rapparat, mais
il se distingue par lart de saisir le mouvement dans linstant, et par le souci du ralisme avec son
Apoxyomne ou ltrilleur, connue par une copie romaine. Le motif en est banal un athlte enlve
au moyen du strigile, un racloir, la poussire de larne durcie par la transpiration et les huiles qui
imprgnent son piderme , mais la ralisation pleine de vie. Depuis le milieu du Ve sicle avant J.C. et jusqu lpoque dAlexandre, tous les sculpteurs conservent leurs statues les proportions
conformes au type du Doryphore. Le corps a sept ou huit fois la longueur de la tte. Lysippe
propose, vers 350 avant J.-C., de nouveaux canons de proportions dans lesquels la tte ne reprsente
plus quun huitime de la hauteur du corps.

LA SCULPTURE HELLNISTIQUE
La sculpture, au IIIe sicle avant J.-C., est soumise elle aussi aux influences de lOrient. Athnes,
les matres de cette nouvelle tradition classique sont les fils de Praxitle, Timarchos et
Cphisodote, auteurs dun portrait du pote Mnandre. Des ros adolescents, des satyres, le
Faune Barberini, satyre endormi dont Edm Bouchardon fait une copie en 1726, tmoignent de la
vogue persistante de Praxitle. Alors que linfluence de Scopas est sensible dans les ttes
pathtiques, les portraits dhommes dtat et de philosophes, les statues dathltes sinspirent plutt
de la tradition de Lysippe. La tradition classique dAsie se manifeste aussi dans ses coles, avec des
copies dartistes. Pergame, le premier manifeste de lcole est lex-voto dAttale Ier, lev en
souvenir de sa victoire sur les Galates, dont lauteur serait pigonos. Le second est le grand autel de
Zeus dont la frise reprsentait, sur 120 m de long, la Gigantaumachie, combat des dieux et des gants.
Le matre du gladiateur Borghse est un phsien, Agasias, comme celui des Gaulois de lAgora
des Italiens de Dlos. Au IIe sicle avant J.-C., Dlos accueille toutes les influences. Beaucoup de
copies sont faites. Dans le Ploponnse, Damophon de Messne excute lAphrodite ou Vnus de
Milo. Au Ier sicle avant J.-C., Athnes est le centre dune renaissance no-attique avec Apollonios,

fils de Nestor, qui signe le Torse du Belvdre , Glycon dAthnes lHrakls Farnse, copie
dun original de Lysippe. Mentionnons aussi, parmi les uvres du Ier sicle avant J.-C., lApollon de
Piombino, uvre ralise en bronze selon la technique de la fonte la cire perdue. Cette priode
tend vers le ralisme ainsi que le montre le Groupe du Laocoon, o le prtre troyen Laocoon et ses
deux fils sont tordus dans lhorreur dtre attaqus par les serpents, uvre attribue aux Rhodiens
Agsandros, Athanadore et Polydore, vers 40 avant J.-C.

LART CRAMIQUE
La cramique connat aussi des changements et son style soppose celui des basses poques
mycniennes et minoennes. Les ornementations dlaissent les formes animales et vgtales, les
dessins gomtriques les remplacent. Le recours la ligne droite, langle aigu, le cercle, labsence
de mandre sont caractristiques de cette poque. Le style protogomtrique des premires priodes
est remplac par le style gomtrique qui libre le vase : on voit clairement le pied, le corps,
lpaulement, le col. Ces diffrentes parties sont soulignes par une dcoration approprie. La panse
et le col sont richement dcors. Au cours du IXe sicle, la qualit saccrot. Lors de la transition du
IXe au VIIe sicle se produit un changement qui consiste en la reprsentation de personnages styliss
gomtriquement. Un triangle constitue la partie suprieure du corps, sur laquelle on aperoit la tte
en forme de point. Ces reprsentations sont traites de faon thtrale : sur les grands vases
funraires, cest une lamentation sur les morts, et sur les vases plus petits, les combats de hros
apparaissent dj. Le centre de ce nouveau style est lAttique, la rgion athnienne. Le Ploponnse
rivalise avec Athnes, Sparte, les Ioniens sont moins concerns par ce nouvel esthtisme. En ce qui
concerne lvolution spirituelle de cette poque, les documents font dfaut, nanmoins on a retrouv
Samos un autel archaque, consacr la desse Hra.
La cramique figures noires et rouges
Linfluence orientale, entre 725 et 625 avant J.-C., se rvle sur les peintures sur vases. Le
dveloppement commercial inspire de nouvelles formes et de nouveaux dcors : Rhodes, Samos,
Milo, Corinthe produisent des vases dcor orientalisant de fleurs et de palmettes qui se rpand sur
tout le pourtour du vase. Les motifs gomtriques se rarfient de plus en plus dans la premire moiti
du VIIe sicle avant notre re pour laisser la place des scnes souvent mythologiques. Les coles
dans diverses rgions de la Grce apparaissent. De nombreux ateliers voient le jour Naxos,
Mlos, Dlos, Paros. Mais le plus clbre reste celui de Rhodes pour ses pots en cramique et
ses assiettes. la fin du VIe sicle avant J.-C., 575 marque le triomphe en Attique de la cramique
figures noires avec Athnes comme centre de production, trs influenc par Corinthe. Sophilos,
Lydes, Amasis sont parmi les plus clbres peintres de vases qui nous soient parvenus.
Nicosthnes, fin du VIe sicle avant notre re, est sans doute linventeur de la technique figures
rouges sur fond noir.

4. La littrature grecque
LA LITTRATURE AU TEMPS DHOMRE
La question homrique, entre ceux qui dfendent la thse dun auteur unique et ceux qui optent pour
plusieurs voix, interroge la fois lidentit de lauteur et la composition de lIliade et de lOdysse.
Homre vit parce que ses uvres lIliade et lOdysse existent travers les sicles. Introduits en
Grce par Lycurgue selon la tradition, chants par des rhapsodes, les pomes dHomre7
constituent lorigine des morceaux dtachs, chacun intitul diffremment. L Iliade prsente les
traits caractristiques de ce quil est convenu de nommer lart homrique. Monument de la
littrature, cette pope se compose de prs de seize mille vers rpartis en vingt-quatre chants. Les
pisodes essentiels en sont la querelle dAchille et dAgamemnon (chant I), la mort de Patrocle
(chants XV XIX) et celle dHector (chants XX XXIV), qui marque la rconciliation entre le roi
et le hros. Les descriptions sont simples, prcises, montrant tour tour les hros comme des demidieux et comme des tres de chair et de sang : ainsi, Achille nhsite pas solliciter le concours de
sa mre, la nymphe Thtis, mais pleure chaudes larmes la mort de Patrocle. Frquentes, les
rptitions de vers ou de groupes de vers, rythmant le texte, taient ncessaires pour lade qui
dclamait luvre en musique, et apprcies dun public qui pouvait connatre par cur ces courts
passages.
la diffrence de lIliade, pope guerrire, lOdysse est une pope la fois familire et
domestique. La vie quotidienne y est voque dans de nombreuses scnes : la plus fameuse est celle
o Nausicaa, fille du roi Alcinoos, se rend au fleuve pour laver du linge : On lava, on rina tout
ce linge sali ; on ltendit en ligne aux endroits de la grve o le flot quelquefois venait battre le bord
et lavait le gravier (chant VI). De mme, Ulysse est un hros plus humain que les valeureux
guerriers de lIliade : proche de la nature, il est guid par lamour de la patrie et du foyer. Assez fort
pour rsister la sductrice Calypso ou pour combattre le cyclope Polyphme, Ulysse pleure au
rcit de la guerre de Troie fait par lade Dmodocos, dans le palais dAlcinoos ; humain, trop
humain , il lui arrive aussi de mentir, de tricher : Devant les Phaciens, il et rougi des pleurs qui
gonflaient ses paupires ; mais, chaque repos de lade divin, il essuyait ses pleurs (chant VIII).
La musique, accompagnement indispensable du chant potique
Les Grecs considrent la musique comme un art majeur, au mme titre que la posie ou la danse.
Lpoque archaque, des origines au VIe sicle avant notre re, voit le triomphe des ades, chanteurs
dpope de leurs propres uvres, saccompagnant de la phorminx, anctre de la cithare, et des
rhapsodes qui eux chantent les uvres des autres. Lart du chant se transmet oralement. Puis,
lpoque classique, du VIe au IVe sicle avant J.-C., la musique sintgre au systme ducatif, lie
ltude des mathmatiques. Elle volue ensuite de manire autonome. La musique exerce son pouvoir
sur les mes, proche en cela des pratiques magiques illustres par les accents de la lyre dOrphe,

capable mme denchanter les animaux et de charmer les divinits prsidant aux Enfers, Hads et
son pouse Persphone, afin que lui soit rendue sa compagne dfunte, Eurydice. Il y a donc lieu de
sparer les musiques amollissantes, qui dpouillent lme de sa fermet, des musiques panouissant
le courage, la vigueur, lardeur guerrire. Les principaux instruments utiliss sont la lyre, la cithare,
laulos, flte anche double, la syringe ou flte de Pan. La musique accompagne les crmonies
religieuses, les concours et jeux, la prparation au combat. Les parties pour chur des tragdies
grecques sont chantes. La gamme la plus connue de lAntiquit grecque est la gamme dorienne : r
mi fa sol la si do r, essentiellement descendante. Un systme de gammes labor, ou mode,
structure une mlodie. Le mode dorien est rput austre, lionien voluptueux, etc. En revanche, les
Grecs ne connaissent pas lharmonie. Nous ne possdons que quelques fragments, sur papyrus
dpoque grco-romaine, duvres musicales, mais des artistes fameux ont travers le temps. Ainsi
Timothe de Milet (v. 446-357 av. J.-C.) ajoute quatre cordes la lyre, accompagne ses chants luimme la cithare. Il parvient une grande expressivit. Un chant en lhonneur de la bataille de
Salamine permettait ainsi dentendre jusquaux plaintes des naufrags.
La posie
La posie tient dans la littrature grecque une place particulire. En effet, elle prend place la fois
dans la vie quotidienne pour clbrer jeux et victoires et dans la vie religieuse pour sadresser aux
dieux ou prsider aux crmonies sotriques. Le pote est un homme inspir par le divin tel que le
suggra plus tard Platon8 dans Phdre. Laide reue est souvent due une muse. Homre en adjure
une au dbut de chacune de ses popes de raconter un rcit, Hsiode, dans la Thogonie9, raconte
comment, grce elle, il sait ce quil doit chanter aprs avoir entendu sur lhlicon un instrument de
musique vent. Ltymologie du terme posie, poesis en grec, souligne limportance et la
diversit du rle quelle joue dans la vie des anciens Grecs. Il signifie savoir faire , dans le sens
de comptence, rduisant cet art une technique, mais aussi crer , au sens de laction qui
transforme le monde, lui donnant une lvation spirituelle autant quintellectuelle. Ainsi le pote a
une double fonction : transmettre linspiration divine quil reoit, avec le meilleur savoir-faire
possible.
La posie lyrique, ou ode, clbre lamour, la nature, la mort. lorigine, il sagit de pomes
chants accompagns la lyre, la musique est presque insparable de la posie. Il en est ainsi pour
les compositions lyriques dAlce de Mytilne (VIIe s. av. J.-C.) et dAnacron de Tos (v. 550v. 464 av. J.-C.). La posie lgiaque, qui chante la mlancolie, et iambique fait son apparition.
lhexamtre pique, vers de six pieds, succde le dimtre lgiaque, de quatre pieds, illustr par
Tyrte. Enfin lui succde liambe, syllabe brve suivie dune longue, au rythme proche de celui de
la langue, utilis par Archiloque. Sappho (VIIe s. av. J.-C.) et Anacron de Tos , dont ne subsistent
que des lgies, rdigent des pigrammes o ils chantent lamour et la jeunesse. Les principaux
auteurs sont Archiloque (712-664 av. J.-C.), Tyrte (VIIe av. J.-C.) et Solon (v. 640-558 av. J.C.).

Le style pique, des grands rcits historiques, employ par Homre, apparat aussi chez
Hsiode. Des nombreux ouvrages quon lui attribue, trois seulement nous sont parvenus : Les
Travaux et les Jours, la Thogonie, Le Bouclier dHercule. Il aime les maximes brves, marques
par le bon sens. Par l, il se fait comprendre et apprcier des classes populaires qui trouvent dans ses
prceptes de morale un fond denseignement leur porte. Entre le VIIIe et VIIe sicle avant J.-C., il
compose le long pome de la Thogonie, dans lequel il prsente la multitude des dieux clbrs par
les mythes grecs. Trois gnrations divines sy succdent : celle dOuranos, celle de Chronos et
celle de Zeus. cette gnalogie divine sajoute une cosmogonie qui retrace la cration du monde.
Les thmes chers Hsiode dun ge dor rvolu et dune humanit voue au malheur se retrouvent
dans presque tous les grands mythes, textes fondateurs et philosophiques, de la Bible aux
Confessions de Jean-Jacques Rousseau. Pisandre de Rhodes (v. 645-v. 590 av. J.-C.) cre la
premire pope consacre Hracls, lHraclide.

LA LITTRATURE DE LA GRCE CLASSIQUE


Dans le domaine de la littrature, le pote Simonide de Cos (556-467 av. J.-C.) chante les
guerres de libration contre la Perse, ainsi que les victoires grecques. la cour de Hiron de
Syracuse, il rivalise avec Pindare (v. 518-v. 446 av. J.-C.), auteur des Mtamorphoses. Sa
spcialit est le dithyrambe, chant avec accompagnement de laulos, un hautbois double. Il est
clbre aussi pour son pome sur les Thermopyles. picharme (525-450 av. J.-C.) est connu comme
le premier auteur comique de renom. Il frquente lui aussi la cour de Hiron de Syracuse. Trentecinq de ses titres et des fragments nous sont parvenus sur papyrus. sope (620-560 av. J.-C.)
revient lhonneur davoir utilis la fable pour reprsenter de manire critique les aspects de
lactivit humaine. Dmtrios de Phalre (350-283 av. J.-C.) tablit le recueil des fables dsope.
La naissance de la tragdie
Avoir invent la tragdie est un beau titre de gloire ; et ce titre de gloire appartient aux Grecs ,
crit Jacqueline de Romilly10. En effet, la tragdie connat ses premiers essais, vers 530 avant J.C., loccasion de la 61e olympiade11. Les ftes de Bacchus, clbres lpoque des vendanges,
sont accompagnes de danses et de chants spciaux, le dithyrambe, en lhonneur de ce dieu. Un bouc
est immol pour loccasion, ce que rappelle ltymologie du mot tragdie : tragos (bouc) et oid
(chant), le chant du bouc . Thespis (580-?), en 535 avant J.-C., imagine de faire donner la
rplique au chur par son chef, le coryphe. Le chur, partie essentielle, est compos de
personnages intermdiaires entre les hommes et les dieux. Leur rle est de calmer les passions. Ils ne
quittent jamais la scne. la diffrence de nos pices, celles des Grecs ne sont jamais coupes par
des actes. La pice commence par une scne dexposition, le prologue, puis le chur entre en
chantant dans lorchestre, le parados. Ensuite, les scnes joues se succdent. La scne, dispose
en demi-cercle, est spare du public par un orchestra, cercle de terre battue, notre parterre.

Trois grands tragiques


Par rapport Thespis, Eschyle (525-456 av. J.-C.) rduit considrablement le rle du chur,
tout en introduisant dans le drame un deuxime, puis aprs Sophocle, un troisime protagoniste
amenant ainsi un vritable dialogue. Seules sept de ses quatre-vingts tragdies ont survcu. Les
deux thmes qui dominent sont lide de fatalit et la jalousie des dieux acharns contre leurs
victimes.
Les passions ny ont pas leur place, mais lamour y est chant. Les hros sont coupables et
subissent un chtiment divin. Non seulement Eschyle trouve le moyen dmouvoir, mais il cre aussi
le support matriel de la tragdie : dcors, costumes. Le port du costume rehausse le talent des
acteurs : les masques dissimulent les traits et renforcent les voix, le cothurne, chaussure semelle
compense, lve la taille.
Sophocle (496-406 av. J.-C.) est lauteur de cent vingt-trois pices dont sept sont connues Ajax
furieux, Philoctte, lectre, Les Trachiniennes, dipe roi, dipe Colone, Antigone et de
diverses odes. Membre de la haute socit athnienne, il est stratge aux cts de Pricls, introduit
Athnes le culte dAsclpios dont il devient grand prtre. La modernit de Sophocle en fait un
prcurseur difficilement gal. Il achve en quelque sorte ce quEschyle avait bauch. Les
caractres de ses personnages sen distinguent par le ct plus humain. Il largit le chur, quinze
choristes au lieu de douze, et le charge du commentaire de laction scnique. Sa spcificit est
davoir dlaiss la trilogie et de faire retour au monodrame. Il a su combiner une philosophie si
sombre avec une foi si vivace en lhomme et en la vie qui distingue jamais le thtre de Sophocle
de toutes les uvres modernes qui sen sont inspires et qui pour cette raison natteignent jamais au
mme clat 12.
Avant Euripide (480-406 av. J.-C.), lamour en tant que sujet dramatique est inconnu. Il se
distingue des autres auteurs par la diversit de ses sujets (religieux, philosophiques) et les formes
dexpression nouvelles (rhtorique, musique). Les femmes de ses tragdies dcrivent la passion
physique et morale. Nous ne connaissons que soixante-quinze titres des quatre-vingt-douze quil a
crits, dix-neuf seulement ont t conservs13. Il possdait la premire grande bibliothque
personnelle dont nous ayons connaissance. Si Eschyle a peint les hommes tels quils ne pouvaient
tre, Sophocle les a peints tels quils devaient tre et Euripide tels quils taient.
La part de lloquence
Lloquence ne se dveloppe vraiment quau moment o se constituent les diverses rpubliques,
celles dAthnes en particulier. Plus quaucune autre cit, elle offre un vaste champ lorateur.
Toutes les causes judiciaires sont dbattues lAropage ou dans les dix tribunaux de cette ville. Ds
l e VIe sicle avant J.-C., rhteurs et sophistes cherchent blouir par la parole. Plutarque a
conserv le nom des dix plus grands orateurs : Antiphon, Andocide , Lysias, Isocrate, Ise,
Lycurgue, Hypride, Dinarque, Eschine, Dmosthne Le lyrisme choral grec atteint son

sommet avec Bacchylide (dbut du Ve sicle av. J.-C.) et Pindare (v. 518-v. 446 av. J.-C.). Ses
pinicies, odes triomphales en lhonneur des vainqueurs des quatre preuves des Jeux olympiques,
des fragments de pans, chants en lhonneur dun dieu gurisseur, de dithyrambes, pomes
Bacchus, nous sont parvenus. La plupart de ses odes sont composes sous forme de triades, une
strophe, une antistrophe, une pode. Celles-ci perptuent la thogonie classique, le mythe y tient une
grande place. Il loue la srnit de lhomme, soumis aux lois divines.

LA COMDIE
La comdie, comme la tragdie laquelle elle succde, se rattache aux courses du cortge de
Bacchus. Tout au dbut, elle sillustre comme une satire en dialogue. Son fondateur est Aristophane
(450-386 av. J.-C.), dont les comdies sont connues 14, certaines seulement par fragments. La plupart
ont t publies pendant la guerre du Ploponnse (431-404 av. J.-C.) et sont impliques dans
lactualit politique, mettant en scne les personnages les plus en vue et ne les pargnant pas : dans
Les Nues il raille Socrate, les tribunaux athniens et les juges dans Les Gupes, avec Les Oiseaux
les sectes orphiques.

LVOLUTION DE LA LITTRATURE
En posie, les seuls genres originaux sont ceux des bucoliques ou idylles, consacres aux amours
des bergers. Les principaux potes sont Bion de Smyrne (v. 300 av. J.-C.), qui se distingue plutt
dans la posie lyrique, Callimaque (v. 305-v. 240), Thocrite (v. 315-v. 250). Ce dernier donne
un vritable essor la posie pastorale prsentant des scnes vivantes encadres dans de riants
paysages clairs par le soleil de Sicile. Apollonius de Rhodes (v. 295-215 av. J.-C.) se distingue
dans la posie pique avec Les Argoniques, qui relatent lexpdition des Argonautes. Aratos de
Soles (v. 315-v. 245 av. J.-C.) est connu pour sa posie didactique, dont le but est de former les
esprits. Les Ptolme tentent vainement de remettre au got du jour, Alexandrie , les concours
dramatiques. Cest Athnes quil faut chercher cette poque le vritable crateur de la comdie :
Mnandre (342-292 av. J.-C.). Sabstenant de toute satire personnelle, la comdie cre des
personnages vritables, voluant au sein dune intrigue fort simple.

5. Lhistoire de lhistoire
LES PREMIERS HISTORIENS
Les premiers historiens, srement involontaires, pourraient tre les ades, ces potes piques de
lpoque archaque qui, dans leurs pomes, redonnent vie aux traditions des ges prcdents. Ce

besoin de consigner les premiers vnements est celui des logographes, les chroniqueurs jusqu
Hrodote, ainsi nomms par Thucydide. En fait, ils travaillent pour les historiens au sens moderne
du terme en collectant les matriaux de rflexion, des vnements vrais qui ont lhomme pour
acteur15 . Lesprit de recherche appliqu ltude de lhomme en tant qutre social simpose
comme la consquence logique des rflexions philosophiques qui prcdent. Le travail de
conceptualisation de Platon et dAristote, tel que le souligne Franois Chtelet16 (1925-1985), a
t indispensable lmergence de lhistoire. L Historia, ou Enqute , constitue les dbuts de
lhistoire telle quelle sera dfinie aux XVIIe et XVIIIe sicles, comme le rappelle Henri-Irne
Marrou (1904-1977) : Le savoir par lintermdiaire du mot histr celui qui sait, lexpert, le
tmoin17 . Au dbut, lhistorien relate faits et savoirs. Puis il se dtache de la chronique pour
devenir analyste et dgager une comprhension des faits.
Hcate de Milet (v. 550-v. 480 av. J.-C.) est considr comme lun des premiers
logographes, car aprs avoir visit tous les pays de son temps il consigne ses connaissances dans un
ouvrage intitul Prigse. Il aurait dessin lune des toutes premires cartes du monde, la
Mditerrane au centre, entoure de leau dun fleuve quil nomme ocan . Les Gnalogies, son
second ouvrage, traitent des lgendes ioniennes et doriennes.
Hrodote dHalicarnasse (v. 484-v. 425 av. J.-C.) voyage beaucoup en Asie, Babylone, en
gypte. Il est la fois considr comme le pre de lethnologie et de lhistoire. En effet, lhistoire
des Scythes na t connue pendant longtemps qu travers ses rcits. La force dHrodote est de
raconter ce quil voit. Les mythes ne sont plus son propos. Il tente dexpliquer les vnements
auxquels il assiste. Histoires, ou Enqute, est le titre donn son propre ouvrage, prendre au sens
de recherche. Son uvre comprend neuf livres, chacun dentre eux portant le nom dune muse, dont
lobjet principal est la grande lutte des Perses contre les Grecs, cest--dire les guerres mdiques
dont la dure fut de cent vingt ans.
Thucydide (460-395 av. J.-C.), lAthnien, fait un pas de plus dans la conception moderne de
notre histoire. Il pose les premiers principes de la mthode historique. Lhistoire devient politique et
savante. Il ne sagit plus de dramatiser les vnements. L Histoire de la guerre du Ploponnse
centre son intrt sur la politique : quelles sont les raisons de laffaiblissement dAthnes ? Quelle
est lorigine de ses maux ? Il reste dune impartialit absolue. Comme Hrodote, Thucydide a
recours la notion dironie, rige par Socrate au rang de mthode. Elle consiste sinterroger ou
interroger un raisonnement ou la connaissance pour en dvoiler les lacunes.
Xnophon (426-354 av. J.-C.) est le premier biographe de lAntiquit. Le quatrime de ces
premiers historiens a laiss des ouvrages historiques, politiques, philosophiques et didactiques. Les
premiers comportent des rcits, comme lAnabase, relatant la retraite des Dix Mille, dans lequel il
est, un peu la faon de Csar, lhistorien de ses propres exploits. On y trouve de prcieux
documents historiques, mais aussi gographiques et stratgiques. En sept livres, ses Hellniques
continuent luvre de Thucydide, mais cest surtout lApologie de Socrate qui le rend clbre, car

il y dcrit lattitude de celui-ci lors de son procs.

LHISTOIRE PENDANT LA PRIODE HELLNISTIQUE


Deux grands noms marquent cette priode : Polybe, tmoin de la conqute du Bassin
mditerranen par Rome, et Diodore de Sicile qui consacra sa vie la composition dune histoire
universelle en quarante livres.
Polybe (v. 202-126 av. J.-C.) est probablement lhistorien grec qui connat le mieux le monde
romain. Il est le fils de Lycortas, un homme dtat achen, et il reoit lducation approprie un
fils de riches propritaires terriens. Sa biographie de jeunesse montre quil fait ses premires armes
dans lentourage de Philopmen (253-183 av. J.-C.), stratge, gnral de la ligue achenne. Bien
quil dclare son soutien Rome, il est envoy comme missaire au consul Marcius Philippus,
laide achenne a t rejete. Aprs la dfaite de Perse Pydna en 168, Polybe tait un des mille
Achens minents qui furent dports Rome et placs en dtention en Italie sans procs. Rome,
Polybe eut la chance dattirer lamiti du grand gnral romain Scipion milien (185-129 av. J.C.), dont il devient le mentor, et par linfluence de sa famille est autoris rester Rome. Peu de
temps aprs, lorsque sa dtention politique a pris fin, Polybe rejoint Scipion Carthage et est
prsent lors de son sige et sa destruction en 146. Dans sa rdaction des Historiai, les Histoires ou
Histoire universelle, son but est de comprendre comment la civilisation grecque, ses yeux
suprieure toute autre, a pu tre domine par les Romains. Tout part dun bien amer constat : en 168
avant J.-C., la dfaite de Pydna consacre leffacement de la Grce au profit de Rome. Cest dans
ltude des institutions18 romaines et de leur fonctionnement que Polybe puise la rponse.
Laspiration lempire universel se rvle suprieure au monde des cits rivales. Sa mthode
historique est nouvelle. Refusant les mythes et lgendes, il ne fonde ses crits que sur les faits
avrs.
Le carr de Polybe
Il est aussi lorigine du premier procd de chiffrement par substitution. Fond sur un carr de vingt-cinq cases, on peut
lagrandir trente-six cases. Il sagit dun systme de transmission et de transcription de signaux par le moyen de torches qui
pouvaient tre vues au loin. Lalphabet est divis en cinq parties, comprenant chacune cinq lettres, seule la dernire nen comptait
que quatre. Les deux groupes doprateurs devant changer des signaux disposent chacun de cinq tablettes, sur lesquelles ils
transcrivent la suite les lettres dune des cinq parties de lalphabet. Puis ils se mettent daccord sur le fait que le premier qui aura
un message transmettre brandira deux torches et attendra que lautre rponde de faon identique. Une fois les feux dissimuls, le
poste metteur brandira des torches sur sa gauche pour indiquer au rcepteur la tablette laquelle il devra se reporter, un feu pour
la premire, deux pour la seconde et ainsi de suite. Ensuite, il brandira sur sa droite dautres torches, afin de faire savoir quelle lettre
de la tablette doit tre note.

ij

Ainsi, pour la lettre e, on aura une torche brandie gauche et cinq droite.

Diodore de Sicile (Ier sicle av. J.-C.) publie une Bibliothque historique, long ouvrage
divis en quarante livres sur lhistoire, depuis les temps les plus anciens, jusqu lan 60 avant J.-C.
Il donne de remarquables conseils sur la faon dcrire lhistoire. Son uvre est aussi une mine de
renseignements en ce qui concerne la gographie (la Gaule, lIbrie, lgypte, lthiopie, lArabie,
lInde mais aussi la Grce et la Sicile), larchologie, lethnographie, les sciences physiques et
naturelles.

6. La philosophie
Au VIe sicle avant J.-C., loppos de la mentalit positive impose par les Ioniens de lcole
de Milet (Thals, Anaximandre, Anaximne), les religions mystres, lorphisme, le culte
dionysiaque, le pythagorisme dveloppent en Grande Grce un puissant courant mystique. Au milieu
d u Ve sicle, sous limpulsion de lcole atomiste dAbdre, les spculations physiques, bien
quarrtes un moment par lidalisme des lates, reprennent. Les philosophes, la suite des guerres
mdiques, sinstallent Athnes, devenu un centre intellectuel et artistique. Par la suite, ils
exploitent linstrument logique apport par les sophistes, remplaant le logos, discours rationnel, par
la dialectique, tel Socrate, et mettent profit lhritage de lIonie et de la Grande Grce, tel Platon.
Aristote montre ensuite que sa philosophie premire ne peut tre rduite une simple physique.
Lcole cynique garde de Socrate le got de lanticonformisme religieux et social. la mort
dAlexandre, sceptiques, picuriens et stociens ont en commun la proccupation de lindividu et
celle de linstant immdiat. Leur dmarche pour chapper la succession des crises politiques qui
surviennent est de chercher les moyens dviter le malheur.

LES IONIENS, PREMIERS INTELLECTUELS


La philosophie grecque nat des questions poses sur la nature. Lcole ionienne est la plus
ancienne cole de philosophie. Elle fleurit dans les grandes cits ctires dAsie Mineure, plus
particulirement dans la ville de Milet, et remonte au VIIe sicle avant J.-C. Ces premiers sages qui
se nomment eux-mmes des curieux de la nature des physiciens ou des physiologues
cherchent les principes et les causes de tout, lexplication des phnomnes physiques sans avoir
recours celle dune intervention divine en mettant en avant un premier principe matriel. Plusieurs
noms sont retenir.

Thals de Milet (v. 625-v. 546 av. J.-C.) est considr comme le pre de lastronomie. Il
rapporte dgypte des faits mathmatiques. Aucun crit de Thals ne nous est parvenu, et il nexiste
aucune source contemporaine. Son nom figure parmi les Sept Sages. De nombreuses sentences lui
furent attribues, comme Connais-toi toi et Rien de trop . On suppose aussi quil a utilis ses
connaissances de la gomtrie pour mesurer les pyramides dgypte et calculer la distance de la cte
des navires en mer. Le pote philosophe Xnophane (v. 570-v. 475 av. J.-C.) a affirm que Thals
avait prdit lclipse solaire qui a arrt la bataille entre le roi de Lydie Alyatte (610-560 av. J.-C.)
et Cyaxare, roi des Mdes (625-585 av. J.-C.), en 585. On lui attribue aussi la dcouverte de cinq
thormes gomtriques19. Laffirmation selon laquelle Thals a t le fondateur de la philosophie
europenne repose essentiellement sur Aristote (384-322 av. J.-C.), qui crit que Thals a t le
premier suggrer un substrat matriel unique pour lunivers, savoir, leau. Sa cosmogonie fait de
leau toute chose et toute vie. Il emploie le terme darch, pour faire allusion ce principe premier.
Il pense que la matire, celle qui compose toute chose et tout tre, est en perptuelle transformation et
que celle-ci est produite par les dieux.
Anaximandre (610-v. 546 av. J.-C.) est le premier savant avoir dress une carte des limites
de la terre et de la mer. La thorie de Thals est bientt remplace par celle dAnaximandre, son
disciple, qui dlaisse leau comme lment fondamental et la remplace par lapeiron, espace
illimit, linfini. Seul un fragment du travail de ce philosophe nous est parvenu. Il est le premier
penser que le monde visible nest pas le seul monde existant, dautres univers meurent et naissent
dans un espace infini. Il aurait galement mis en place un gnomon, bton projetant une ombre,
Sparte, et laurait utilis pour dmontrer les quinoxes et les solstices et peut-tre mme les heures
de la journe. Pour lui, la terre est plate : il la reprsente comme une sorte de cylindre flottant entre
le soleil et la lune, anneaux creux remplis par le feu. Comme Thals, il nonce une hypothse sur les
origines de la vie. Il a galement suppos que les premires cratures provenaient de la mer, tres
recouverts dcailles. Les hommes constitueraient la dernire tape de lvolution. Anaximandre a
aussi examin les causes des phnomnes mtorologiques tels que le vent, la pluie et la foudre.
Alors que Thals avait dj renonc des explications divines du monde autour de lui,
Anaximandre est all beaucoup plus loin en essayant de donner un compte unifi de toute la nature.
Anaximne (v. 585-v. 525 av. J.-C.) fournit une explication de la rotation des astres en les
comparant des disques plats. Il reprend le concept dair. Son uvre est peu connue, la diffrence
de celle dAnaxagore (500-428 av. J.-C.), qui est considr par Sextus Empiricus (v. 126-210)
comme le physicien par excellence20 . Ses crits nexistent plus que dans le passage de ceux
dauteurs plus tardifs. Comme pour les thories prcdentes, il sagit encore dexpliquer le passage
du non-tre ltre. Tout dabord, le principe absolu est le monde concret, ltre empirique pos
comme absolu. Ensuite, celui-ci se voit dfini comme ltre pur, dtach du concret, non plus
empirique et rel, mais logique et abstrait. Plus tard, il devient un mouvement, un processus de
polarit. Selon Anaxagore, tout est issu dun je-ne-sais-quoi indtermin et confus. Ce qui fait sortir
les choses de cet tat, cest lintelligibilit organisatrice, le nos. Cette dcouverte de lintellect
comme cause du mouvement est fondamentale dans lhistoire de la pense grecque.

Anaxagore de Clazomnes (500-428 av. J.-C.) croit la pense organisatrice, le nos.


Comme Empdocle, il reconnat que notre pense est dpendante des sens et il sappuie sur la force
de la raison appuye par lexprience. Celle-ci le conduit la doctrine des homoemries, appele
ainsi depuis Aristote et qui signifie parties semblables . Tout tre est un mlange de tous les
objets , quil sagisse de nimporte quel tre particulier ou de ltat initial de lunivers. Il ny a
plus dlments au sens dEmpdocle, cest--dire de ralits qui se perdent dans un compos en se
mlangeant, il nexiste que des objets qui ne se perdent jamais et se conservent partout, car en se
mlangeant, ils se juxtaposent mcaniquement. Il en vient laborer une thorie o chair et os
pouvaient se constituer partir dlments vgtaux.
Pour Hraclite dphse (v. 550-480 av. J.-C.), tout est en perptuel devenir. Le feu est en
mme temps matire et raison, logos. Hraclite, le dernier des Ioniens, est le premier avoir
esquiss une thorie de la connaissance, la doctrine du logos. Il dveloppe en effet lopposition des
contraires et lharmonie capable de les unir momentanment. Tout selon lui dans lunivers est rgl
par la loi universelle de ltre. Hraclite fait du feu llment principal, sa source de vie et sa
source de destruction en alternance. Il y a continuellement lutte. Lexistence est la consquence de
laccord fugitif de ces deux moments opposs. Sil saisit la double face des choses, il ne prtend pas
pour autant que chaque contraire passe dans son contraire et quainsi la thse et lantithse se
dpassent dans une synthse. Il est le premier qualifier les pythagoriciens de philosophes .

LES LATES : LE PERFECTIONNEMENT DE LA LOGIQUE


La premire vritable cole de philosophie est fonde au milieu du Ve sicle avant notre re,
le, en Italie mridionale. En font partie Xnophane (v. 570-v. 475 av. J.-C.), Parmnide (fin VIemilieu du Ve s. av. J.-C.), son disciple, et Znon (v. 480-v. 420 av. J.-C.). Le premier, originaire
dAsie Mineure, fondateur de lcole dle dont les crits sont perdus, mais les ides transmises
par Aristote, Diogne Larce ou Clment dAlexandrie, refuse tout crdit aux doctrines rvles,
aux spectacles mystiques, aux religiosits. Cest par la dduction logique quil soblige cerner
lessence de la divinit.
La mtaphysique de Parmnide (544-450 av. J.-C.) va profondment marquer par la suite la
philosophie grecque. Il fut sans doute llve dAnaximandre. Son pome sur la nature est en partie
perdu. Ce quil en reste vient de Sextus Empiricus. Le prologue, constitu de trente-deux vers,
dcrit un voyage initiatique. Le hros qui se rend vers le royaume dune desse apprend quil existe
deux routes, deux voies pour le discours : celle de ltre et du non-tre, celle de la vrit et de
lopinion. La recherche de ltre prvaut sur celle de lexplication du monde par les lments (eau,
feu, terre). Ltre est ce qui est pens, et soppose au non-tre. Il pose le problme auquel se
heurteront tous les autres philosophes du Ve sicle avant J.-C. : puisque ltre est un et immobile,
comment se fait-il quil nous apparaisse multiple et changeant ? Les soixante et un vers qui font suite

ce prologue constituent un discours rdig par Simplicius sur la physique dAristote.


Disciple de Parmnide, Znon dle (v. 480-420 av. J.-C.), pour dfendre la thorie de son
matre, ltre est indivisible et immobile, met au point quatre arguments, appels les sophismes de
Znon. Ses paradoxes, qui mnent une impasse (a-poria), sont qualifis dapories de Znon. Le
plus clbre est celui dAchille et de la tortue. Les lates fournissent un modle de raisonnement
dune impeccable logique. Ils ont russi, lencontre des pythagoriciens, prouver que les choses ne
peuvent pas consister en points accols. Il faut revenir lide ionienne dune matire unique
emplissant lunivers.

LES PYTHAGORICIENS, LE NOMBRE AVANT TOUTE CHOSE


Le pythagorisme apparat peu prs la mme poque, vers le milieu du VIe sicle avant notre
re, en Italie mridionale. Les pythagoriciens21 sont les premiers formuler la doctrine de
limmortalit de lme, la mtempsychose ou, comme disaient les Grecs, la palingnsie. Lme
aurait la possibilit de passer dun corps lautre et dchapper la mort. Influence par Athnes et
Rome, cette doctrine se propage rapidement dans tout le monde antique. Elle spanouit dans
lhermtisme de lgypte alexandrine, rsiste jusquau VIe sicle de notre re la monte du
christianisme et perdure pendant mille ans. Lme sort du corps du mourant et rintgre celui du
nouveau-n. La doctrine comprend un certain nombre dinterdits dont le but est la purification, afin
daccder limmortalit. Les pythagoriciens sont tout de blanc vtus, refusent de rentrer dans la
maison dun mort, de manger une fve ou un uf. Pythagore (v. 580-v. 495 av. J.-C.) veut atteindre
les racines profondes de ltre, jugeant que la connaissance dialectique ne suffit pas. Avec ses
disciples, il entend dlivrer des illusions provenant de la matire, et pense y arriver par la
contemplation et la mditation. Du nombre, il fait lexplication de toute chose, et son Ttraktys ou
Quaternaire rsume lharmonie universelle. Cest partir des Vers dor , rgle de la confrrie, que
lon peut reconstituer la doctrine et la mthode de Pythagore. En 1509, le moine italien Luca di
Borgo (v. 1445-1517) lappelle la divine proportion ou la section dore et la rend clbre
da ns La Divine Proportion (De divina proportione) que Lonard de Vinci illustre par les
dessins du dodcadre, forme gomtrique douze faces. Sa mthode consiste joindre une
mystique une pratique rationnelle et spculative. Sa thorie sur lme fait de la philosophie une
purification qui permet de dtacher lme du corps, comme le conoit Platon dans le Phdon, et qui
doit la dlivrer du corps, son tombeau. Le domaine des pythagoriciens recouvre aussi celui de la
science, plus exactement celui des nombres et de la mditation. Pythagore est le premier
considrer les nombres dans la puret de leur essence en les sparant des choses concrtes. Il aurait
dans le monde visible dcouvert leur perfection et leur implication. Les pythagoriciens, tout comme
les Ioniens, ont pour souci dexpliquer lunivers. Tout leur travail est de formuler les proprits
lmentaires des nombres, dnoncer les propositions primitives. Sans cela, ni larithmtique ni la
gomtrie nauraient pu se dvelopper. On apprend distinguer les nombres pairs et impairs, les
carrs et les cubes. Labaque, la tablette calculer, est emprunte aux gyptiens. On voit natre la
table de multiplication. Puis, ne pouvant concevoir la science en dehors de la mtaphysique, les

pythagoriciens supposrent que les choses taient formes de points matriels juxtaposs. Par
consquent tout lunivers peut tre reprsent par des nombres entiers ou des fractions, et il sensuit
quils disent que les choses mmes sont nombre22 .
Les Vers dor de Pythagore
Les Anciens sous-entendaient par Vers dor les vers o la doctrine la plus pure est enferme. Ils en
attribuent Pythagore la rdaction, non quils tenaient celui-ci pour son auteur exact, mais parce
quils pensaient que cette posie contenait lessentiel de la doctrine quil avait expose. Vers la fin
de sa vie, Pythagore senfuit pour Mtaponte, la suite du complot foment en son absence contre
tous les pythagoriciens. Il y serait mort lge de quatre-vingt-dix ans. Cest partir des Vers dor ,
rgle de la confrrie, que lon peut reconstituer la doctrine et la mthode de Pythagore. Pour la
premire fois, dans lhistoire occidentale, un matre instaure un systme mthodologique quil tente
de faire appliquer sur plusieurs annes.

LES ATOMISTES : UNE PHYSIQUE SANS PHYSIS


Loriginalit du fondateur de lcole dAbdre , Leucippe (v. 460-370 av. J.-C.), est dadmettre
lexistence du non-tre, du vide : Leucippe et son associ Dmocrite, nous apprend Aristote,
prennent pour lments le plein et le vide quils appellent respectivement ltre et le Non-tre23.
Plein et vide constituent une ncessaire mcanique pour que tout mouvement se ralise, mais existent
galement sils se mlent, ltre ou le plein sera divis en particules infimes. Ces atomes ne peuvent
natre du non-tre, rien ne peut non plus sy dtruire. Le hasard na aucune place, seule la ncessit
simpose, et Dmocrite ramne la ncessit toutes les choses quutilise la nature, en omettant
dassigner la fin24 . Il ny a pas encore chez lui de thorie de la pesanteur, pour laquelle il faudra
attendre Platon.
Les atomes
Les atomistes pensent que les atomes ont un mouvement continu et ternel faisant partie de leur
essence mme. Les univers font natre des atomes et du vide. Chacun deux provient dun tourbillon
de toutes sortes daspects (iden). lorigine, il na pas de mouvement parfaitement dfini, mais
il se rgularise avec, au centre, les atomes les plus rfractaires. Le mcanisme rduit lme comme le
reste ntre quun agrgat datomes. Seule la ncessit ralise la continuit de ce mouvement, son
mcanisme. Mais il sagit dune physique sans physis. Lorsque ce terme est employ, il prend le
sens de formes , de figures ou dides (idea), terme qui prendra toute sa signification chez
Platon.

DEUX INSPARABLES : SOCRATE ET PLATON

Socrate (470-399 av. J.-C.) est connu pour ne pas avoir consign par crit sa doctrine et, si
nous le connaissons, cest de manire modeste par Platon et Xnophon. Fils du sculpteur
Sophronisque et dune sage femme, il nat la fin des guerres mdiques, Athnes. Socrate est le
philosophe moral qui a voulu veiller ses concitoyens travers sa vie et son exemple, par la
rflexion rationnelle mene dans ses entretiens dialogus. Il les pousse un vritable examen de soi
par la relation dialogue et son jeu dialectique , qui consiste montrer par une srie de questions
enchanes que lon peut rfuter son adversaire en le mettant en contradiction avec lui-mme,
mthode pratique dans les milieux sophistiques. Ce qui se dgage de cette rfutation nest pas une
vrit, mais la fausset de lopinion de celui qui lon sadresse. La dialectique socratique
ncessite ladhsion de soi-mme ses propres paroles. Socrate sest illustr par trois faits qui
dominent sa biographie : dans laffaire des gnraux de la bataille des Arginuses, accuss de
trahison, il est le seul refuser de les juger collectivement ; sous le gouvernement tyrannique des
Trente, il refuse, au pril de sa vie, de prendre part une arrestation comme on le lui a ordonn ; lors
de son procs, son intransigeance le mne la mort. Socrate, nous dit Aristote 25, recherche en toute
chose le gnral et applique dabord la pense aux dfinitions. Cest l toute sa mthode
dialectique : La mthode dialectique est la seule qui tente de parvenir mthodiquement lessence
de chaque chose26. Socrate pratique aussi la maeutique ou accouchement des esprits. Il recherche
ou fait rechercher son interlocuteur la dfinition gnrale qui est la loi mme de la chose en
question.
Les sophistes ont la parole
Le premier travail des sophistes concerne dabord celui des mots. Parler, cest convaincre, et le
besoin de mettre au point une mthode imparable se fait sentir. La grammaire figure donc comme leur
uvre. Ils tudient lorigine des mots, ltymologie, la structure des propositions, la signification des
temps et des modes. Protagoras distingue les trois genres des substantifs, les temps des verbes.
Prodicos dispense un cours sur les synonymes. Hippias dlis se vante de connatre la puissance des
lettres et des syllabes. Il faut ajouter que les sophistes sont lis une thorie de la connaissance.
Selon Protagoras, il nexiste pas de vrit absolue, nous ne pouvons jamais dire dune chose
quelle est, mais seulement quelle est en devenir. Sur toute chose, il existe deux logoi, discours
rationnels, qui sopposent lun lautre. De l, sa proposition clbre : De tous les objets, la
mesure est lhomme ; de ceux qui existent, en tant quils existent ; de ceux qui nexistent pas, en tant
quils nexistent pas. Ce qui signifie qu partir de tout objet peuvent tre mises au point des sries
de propositions, montrant comment des valeurs contradictoires, le beau, le laid, le juste, linjuste,
sont au cur du rel.
Platon (v. 428-v. 347 av. J.-C.) est lorigine du fondement de la pense mthodique. Il
ralise une synthse de toutes les spculations antrieures et contemporaines, mais nlabore aucun
vritable systme. Il simpose comme le pre de la philosophie idaliste en critiquant le monde
sensible, social et politique. Aux ides ternelles, simples et absolues, il oppose les choses du
monde sensible, phmres, composes et relatives. la fois thorie de la connaissance et thorie du
salut qui rappelle ses liens troits avec le pythagorisme, sa philosophie se dveloppe par la suite en

un double axe : spiritualiste, auquel se rattachent Plotin, saint Augustin, Malebranche, et


rationaliste, dont se rclament Leibniz et Husserl (idalisme objectif). Bien que dsillusionn par la
tyrannie des Trente, Platon est certain quAthnes a besoin dune politique fonde sur une
philosophie. Pourtant sa grande uvre reste la cration de lAcadmie o sont enseignes la
philosophie, les mathmatiques, la politique et la mdecine. LAcadmie est lorigine le nom dune
promenade dAthnes, endroit lgu par un contemporain de Thse, Akadmos. Lensemble des
thses platoniciennes27 est fait pour repousser celles des sophistes. Daprs lallgorie de la
caverne, des hommes enchans dans une caverne tournent le dos lentre et ne voient que leurs
ombres quils prennent pour la ralit, au livre VII de la Rpublique, il existe deux mondes distincts
mais nanmoins en liaison dans la connaissance :
le monde sensible. Dans ce monde, nous ne pouvons avoir que la sensation, lopinion, la
doxa ;
le monde intelligible, clair par le Bien. Il nous donne la connaissance mathmatique, la
connaissance vritable, lpistm, et enfin la raison de la connaissance, le Bien.
Dans ses dialogues, on peut deviner une volution au fil de sa vie.
Ses dialogues de jeunesse lApologie de Socrate, le Criton (sur le devoir), Euthyphron
(sur la pit), le Lachs (sur le courage), Charmids (sur la sagesse morale), Lysis (sur
lamiti) abordent essentiellement les problmes moraux et sociaux tels que Socrate les avait
envisags.
Dans les dialogues de la maturit Gorgias (sur la rhtorique), le Mnon (sur le devoir) ,
Platon reprend les thmes socratiques. Dans le Cratyle (sur le langage), il amorce une thorie de la
parole, et dans Le Banquet une thorie de la connaissance des essences. Toute connaissance est une
rminiscence, ainsi quil lexpose dans le Mnon ou dans le Phdon. La thorie de lme quils
contiennent suppose que celle-ci aurait pch dans une vie antrieure et pour cette raison aurait t
prcipite dans le corps auquel elle peut survivre, car elle est ternelle. Et nest-il pas une gale
ncessit que si ces choses existent, nos mes existent aussi avant notre naissance et que si elles
nexistent pas nos mes non plus28 ?
Dans les dialogues de la vieillesse, lattention du philosophe se concentre davantage vers les
choses dici-bas. Il refuse le nom de science la connaissance, qui ne pourra plus tre linstrument
prconis la fin du livre VI de la Rpublique. Dans le Thtte, il la dfinit comme le jugement
vrai, lexpression vraie de ce qui semble . La connaissance de Dieu et des ides, objet sublime de
la raison, le nos, est place au premier rang et on y accde par la mthode dialectique. Il place au
second rang la connaissance des mathmatiques, objet de la science intermdiaire entre la raison et
lopinion. Enfin, au troisime et dernier rang, il place lopinion, la doxa ou la connaissance des
choses physiques et contingentes dont lobjet est ce qui nat et ce qui meurt. Nous devons aussi

Platon de poser le problme de lun et du multiple, et de tenter de le rsoudre dans le Parmnide.


La dialectique va devenir ltablissement dune hirarchie des tres depuis les individus jusquaux
genres suprmes. La science ne pourra plus tre considre comme linstrument de comprhension de
la philosophie de ltre.

ARISTOTE, LENCYCLOPDISTE
En faisant avant tout de sa philosophie une philosophie de la connaissance, Aristote (384-322
av. J.-C.) distingue les premires assises de tout le systme scientifique occidental, organises
autour dun outil de la pense, lOrganon, outil , instrument , sous-entendu de la science
en grec, ensemble de ses traits de logique. Il est linventeur de nouveaux concepts, les catgories,
dont la philosophie ne cesse aprs lui de se servir. la diffrence de Platon pour qui la dualit
rside entre monde sensible et ides, celle dAristote repose sur le singulier et luniversel, le
concret et le gnral. N Stagire en Thrace, il vient faire ses tudes Athnes, o il suit pendant
vingt ans les leons de Platon. Il fonde sa propre cole philosophique laquelle il donne le nom de
Lyce en raison de la proximit du temple dApollon Lycien (tueur de loups), et la qualifie de
pripatticienne (de peripatein : se promener) puisquil enseigne en marchant. Au Moyen ge,
Aristote reste la rfrence oblige de la culture antique, son uvre faisant le lien entre les grands
systmes philosophiques arabes et chrtiens. Les traductions de ses textes ont eu lieu entre 1120 et
1190, Tolde , Palerme, Rome, Pise. Albert le Grand les traduit en latin. Thomas dAquin, au
XIIIe sicle, fait de la philosophie aristotlicienne le centre de toute rflexion srieuse et effectue une
rconciliation entre celle-ci et le christianisme. Le nominalisme de Guillaume dOckham la prpare
la Renaissance. Mais celle-ci lui prfre souvent Platon Nicolas de Cuse soppose
laristotlisme dans De la docte ignorance (De docta ignorantia). Le XVIIe sicle voit en lui tout le
conservatisme dune pense sur la physique dpasse par les travaux de Galile et de Copernic. La
philosophie cartsienne puis le XVIIIe sicle font oublier sa philosophie mais le XIXe sicle se la
rappropriera par un retour vers sa mtaphysique avec Flix Ravaisson-Mollien (1813-1900) et
Franz Brentano (1838-1917), et les questions quelle suscite.
LOrganon, le livre et la mthode
Aristote est le crateur de lart du raisonnement, la dialectique. Il ne sagit cependant plus de
celle de son matre Platon, mais dune conception nouvelle qui rejette lopposition existante entre
opinion et vrit. Sa mthode consiste en un filtrage troit des opinions jusquau jaillissement de la
vrit dans ses ouvrages de logique (Analytiques, Topiques), auxquels on a donn le nom
dOrganon. Son premier ouvrage traite dabord des catgories, le deuxime des propositions, le
troisime des syllogismes. Il explique les principes et les rgles, les diverses formes de largument
syllogistique. La rflexion sur la logique lamne formuler aussi la thorie des noms.
La force du syllogisme

Aristote dfinit le syllogisme comme un discours dans lequel certaines choses sont admises,
quelque chose dautre que ces choses dabord poses en rsulte ncessairement, par le seul fait que
celles-l existent29 . La force du syllogisme rside dans ce quil est une structure formelle
contraignant lesprit passer de deux vrits admises une troisime30. Chaque Grec est humain,
chaque tre humain est mortel, donc chaque Grec est mortel. Cest donc une mthode qui permet dans
un discours ou une discussion de dterminer quels sont les raisonnements valables. Le syllogisme, ou
dduction, est la premire condition permettant daboutir des propositions vraies. La seconde est
linduction, opration qui consiste slever des phnomnes aux lois pagg signifie
cheminement partir des choses.
La mtaphysique, science suprme
Si la physique soccupe dessences muables et matrielles, la mtaphysique, science suprme
mritant le nom de sagesse, soccupe dobjets immuables et immatriels. Aristote reconstitue la
gense historique des sciences dont laboutissement est cette science suprieure qui recherche les
principes et les causes des tres considrs comme tels. Les principes ou les raisons dtre sont au
nombre de cinq, daprs Platon : lide (cause exemplaire), la fin (cause finale), la cause qui agit
(cause efficiente), la matire (cause matrielle) et la forme (cause formelle). Aristote met de ct
lide et retient les quatre autres. Il existe une science qui tudie ltre en tant qutre avec ses
attributs : la mtaphysique.
Les catgories, on ny coupe pas
La doctrine des catgories consiste reconnatre, quel que soit le sujet dont on parle, que le rel
peut se ranger dans toutes ses attributions : la substance, la qualit, la quantit, la relation, le lieu, le
temps, la situation, lavenir, lagir ou le ptir. Aristote distingue deux modes de ltre : lacte et la
puissance. Ltre en acte a une forme et une perfection dtermine, ltre en substance est
susceptible de modification, de perfectionnement. Il se demande comment on peut respecter lunit de
ltre en utilisant pour le dfinir une multiplicit de termes. Il en vient dire que chaque substance
peut exister en puissance et en acte. Si nous partons de cette ide de mouvement, nous parvenons
nous faire une ide de ltre assez exacte : ainsi la statue existe en puissance bien avant que le
sculpteur ne la ralise, elle existe en acte lorsquil achve son travail. La puissance constitue
lintermdiaire entre ltre et le non-tre. Elle na pas dexistence propre et ne se conoit que par
rapport ltre qui lachve, cest--dire par rapport lacte.
La place des choses
Tels sont les deux principes essentiels qui, selon Aristote , expliquent lunivers. Les choses se
meuvent et passent ainsi de la puissance lacte. Nous avons vu quil fallait quatre causes pour
quelles se ralisent. La place des tres dans la nature dpend de leur hirarchie. Aux chelons
suprieurs, se trouve lhomme dont lme est spirituelle et les animaux dont lme est sensitive. Dans

les plantes, la forme devient vgtative. la diffrence de Platon, lme nest plus prisonnire du
corps, cest lentlchie dun corps organis ayant la vie en puissance. Il veut signifier que lme est
le premier principe de lorganisation et de la vie du corps. Celui-ci est en puissance de vivre : il a la
vie en acte par la vertu de lme laquelle il est uni. Lme possde aussi la facult de raisonner et
de sentir.
Lunit du monde vivant
Aristote distingue un sens intrieur, le sens commun que runissent en lui les oprations des cinq
sens. Lme peut ainsi comparer et associer les sensations, les perceptions. Il envisage dans la
nature une surprenante unit qui fait que partout dans le monde vivant se retrouvent les mmes
particularits. Aristote appliquera le principe danalogie pour ses raisonnements. Pour lui, il existe
un moteur premier possdant toutes les qualits, acte pur, immuable, Dieu. Cette intelligence divine
se pense elle-mme et agit davantage par motion que par motion, et puisque ce qui est la fois m
et mouvant est un moyen terme, il doit y avoir quelque chose qui meut sans tre m, un tre ternel,
substance et acte pur31 . Il existe aussi dautres moteurs diffrents du principe premier, Aristote se
rfre alors aux mathmaticiens. Il estime entre 47 et 55 le nombre de sphres clestes et montre que
chaque substance doit son unit dordre un seul chef : Dieu qui meut le monde. Sil btit la thse de
lincommutabilit des genres, selon laquelle les trois types dactivit du savoir sont cloisonns, la
production (poisis), laction (praxis) et la thorie (theoria) sont essentielles, elles le sont tout
autant pour la mtaphysique qui tente de surmonter cette multiplicit de possibilits, la seule fin
dtablir une science universelle. Do sa thse : Il ny a de science que dun seul genre32.
Aux origines dune biologie vers une philosophie de la morale
En distinguant disciplines et sciences particulires, Aristote pose les premires assises de tout le
systme scientifique occidental. Il tudie aussi bien le rgne inanim du minral que celui de
lanim, de lanimal lhomme. Il met lhypothse dune vie pouvant survenir ex nihilo,
spontanment, sous certaines conditions nergtiques et matrielles. Dans le premier livre de
lHistoire des animaux, il fait lloge de cette hypothse. Le bonheur ne constitue pas un tat, et ce
nest ni celui des animaux ni celui des dieux. Il est le rsultat dun choix, dune fin, dfinie par
lhomme moral. Le bien vivre doit tre lultime but. Dans lthique Nicomaque, la conception
aristotlicienne du bonheur est essentiellement eudmoniste (le bonheur est la finalit de la vie),
puisquelle fait de celui-ci le souverain Bien de toute chose. Celui-ci repose sur une condition : la
vertu, disposition volontaire consistant dans le milieu par rapport nous, dfinie par la raison et
conformment la conduite de lhomme sage33 . La socit et lducation permettent lhomme de
mieux diriger ses actes, car la vertu nest pas inne et ne provient pas de la nature.

LES GRANDES DOCTRINES MORALES

Le caractre commun de toutes les coles, aprs Aristote, aprs llan mtaphysique donn aussi
par Platon, est que les philosophes se penchent davantage sur les grands problmes moraux qui les
touchent de plus prs. Ces coles nont pas de mtaphysique mais une physique, elles ne supposent
rien par-del la nature. Elles recherchent le souverain Bien, et prnent lataraxie, paix de lme par
absence de troubles, ou lapathie, tat de lme que nmeut aucune passion, pour y parvenir.
Le cynisme
Cette doctrine matrialiste propose le dtachement lgard des coutumes, des prjugs et le
retour ltat de nature. Le cynisme a pour fondateur Antisthne (444-365), lve de Gorgias,
puis de Socrate. Le sera Diogne de Sinope auquel succderont Mtrocls de Marone (IVe s.
av. J.-C.), Crats de Thbes (365-285 av. J.-C.) et sa femme Hipparchia. Le terme de cynique tire
son nom du mot grec kuon, le chien, qui se rapporte au mode de vie extrmement frugal quadoptent
ces philosophes. Ils professent que le bonheur est la possession de tous les biens et que la seule
faon de possder tous les biens est de savoir sen passer. Les cyniques se font remarquer par un
anticonformisme religieux et social. Mais sils conservent de Socrate cette attitude, ils rejettent dans
la morale son intellectualisme, sa thorie de la vertu, o elle est action puisquelle peut se librer de
ses besoins. En ce sens la libert est le seul souverain Bien. Le plus illustre de cette cole fut
Diogne : il roulait sur les remparts de Corinthe un tonneau lui servant de maison et allumait sa
lanterne en plein jour sous prtexte de chercher un homme qui se disait citoyen du monde.
Le scepticisme
Le premier reprsentant de lcole sceptique serait Pyrrhon dlis (360-270 av. J.-C.). Selon lui,
lobstacle au bonheur rside dans le fait que lhomme a des opinions et quil les dfend. La
suspension de tout jugement sappelle lataraxie. Le bonheur ne peut se trouver que grce au
renoncement de toutes les passions. sa mort, son cole subit une transformation. Nous en
retrouvons les grandes ides dans une autre cole : la Nouvelle Acadmie. Celle-ci prtend se
rattacher Socrate, affirmant que la seule chose dont elle soit sre est quelle ne sait rien. Les deux
principaux reprsentants sont Arcsilas (315-241 av. J.-C.) et Carnade (215-129 av. J.-C.). Il est
reprsent plus tard par nsidme (80 av. J .-C.-10 apr. J.-C.) et Sextus Empiricus (fin du IIe sicle
apr. J.-C.). Ils dveloppent des arguments sceptiques dont le plus fort est le diallle, ou cercle
vicieux, car pour juger de la valeur dune dmonstration il faut une dmonstration.
Les arguments, tropes et diallles
Arcsilas et Carnade sattaquent la reprsentation comprhensive , critre stocien. La
vrit, la raison ne constituent pas des critres absolus, puisquils finissent par nous tromper. La
reprsentation vraie ne peut tre discerne de la fausse. Les tropes, appels aussi arguments
dnsidme, montrent la ncessit de dvelopper tous les jugements, car il est impossible de
savoir si les choses sont bien telles quelles nous apparaissent. Nous ne pouvons saisir entre les

phnomnes que leur rapport de succession ou de simultanit. Cest du positivisme avant lheure. Un
autre argument en faveur des sceptiques est le diallle (lun par lautre). La certitude est lgitime si
laptitude de lesprit connatre la vrit est prouve. Or cette preuve est impossible sans cercle
vicieux et sans aller linfini. En effet, on ne peut prouver la capacit dun esprit juger sinon par sa
capacit de connatre. Montaigne ncrivait-il pas dans ses Essais : Pour juger des objets, il
faudrait un instrument judicatoire : pour vrifier cet instrument, il nous faudrait de la dmonstration ;
pour vrifier la dmonstration, un instrument, nous voici au rouet34. Dans son livre des Esquisses
pyrrhoniennes, Sextus Empiricus explique la suspension de jugement, vraie caractristique de la
philosophie. Le vrai sage doit chercher la vrit mais en doutant, en rflchissant. Cest la raison
pour laquelle on le qualifie de sceptique ou de chercheur. Le scepticisme consiste opposer les
choses intelligibles aux choses sensibles, de toutes les manires possibles les phnomnes et les
noumnes. De l, nous arrivons cause de la force gale des choses et des raisons opposes, dabord
la suspension de jugement puis lindiffrence (ataraxie)35 . Sextus Empiricus numre les
motifs du doute que sont : les illusions de limagination, les erreurs des sens, la relativit des choses
sensibles, le diallle, les contradictions de nos jugements, etc. Les philosophes sceptiques admettent
les faits de conscience et les apparences ou phnomnes ; sur lexistence des noumnes ou des
ralits, ils suspendent leur jugement. Cette dernire attitude prserverait de la contradiction et
donnerait lme paix et srnit. Le scepticisme, ainsi interprt, diffre peine de lidalisme.
Lpicurisme, la philosophie est dans le jardin
La philosophie dpicure (v. 341-270 av. J.-C.), le fondateur, est avant tout une morale dont le but
essentiel est laccs lme par la srnit. picure nat vers 341 avant J.-C. sur lle de Samos o
ses parents colons se sont installs. Il fonde sa premire cole Mytilne et y professe jusqu sa
mort en 270. Il reprend la philosophie atomiste de ses prdcesseurs Leucippe et Dmocrite.
Celle-ci se heurte deux obstacles : la croyance aux dieux et limmortalit de lme, la croyance
une ncessit inluctable. Pour se dbarrasser de ses craintes, une physique prcde la morale,
exigeant la connaissance de certaines rgles pour distinguer le bien du mal. Ce sera le but de la
canonique (logique). La canonique, selon les picuriens, est la science du critre et constitue une
vritable pistmologie. Lpicurisme croit que le devoir de lhomme est de rechercher le bonheur
que lon peut trouver dans la sagesse. Lensemble de sa doctrine aura pour plus illustre reprsentant
Lucrce qui fera du systme un magnifique pome : le De rerum natura (De la nature des choses).
Le grand pote Horace se portraiture en pourceau du jardin dpicure , picure enseignait en
effet dans un jardin. La doctrine dpicure se dfinit par sa morale qui insiste sur le but atteindre, le
souverain plaisir, et labsence de douleur. Pour cela il conseille au sage de vivre prs de la nature et
de se garder de ses passions. Il distingue trois causes engendrant la crainte : la mort, la fatalit, les
dieux. Il faut partir des choses visibles pour connatre celles qui sont invisibles. Cest par le biais du
langage quelles sexpriment. Puis cest en les confrontant avec les sensations et avec lintuition que
lon peut les observer. Sa doctrine se fonde sur lempirisme et ce qui concerne le problme de la
perception sur le matrialisme. La conception de lhomme est matrialiste pour Dmocrite comme
pour picure : Lme, cette substance si mobile doit tre forme des atomes les plus petits, les
plus lisses, les plus arrondis. Lorsque ces atomes sont mis en mouvement par des lments

extrieurs, quil y a contact, naissent les sensations. Vritables manations issues des objets vers les
sens, les simulacres permettent par leur structure de frapper directement les sens. Lme dans la
conception dun tel systme est mortelle. Diviss en deux parties distinctes, soit les atomes se
concentrent dans la poitrine, et sont appels intellect , soit ils se diffusent dans tout le corps et sont
appels me . Les mouvements de lme sont donc les mouvements des atomes. Ces derniers se
meuvent en ligne droite de haut en bas, en vertu de leur seule pesanteur. Pourtant en dviant de leur
simple trajectoire ils peuvent se heurter et se combiner avec dautres atomes, cest le clinamen de
Lucrce, autrement dit la dclinaison. picure sest lev contre la religion mais essentiellement
contre la superstition. Il ne nie pas lexistence des dieux mais veut montrer que les divinits, au
contraire, ont un trs grand rle jouer dans lacquisition du bonheur et de la sagesse.
Le stocisme : Abstiens-toi et supporte
La morale stocienne, dans ses principes, est le contrepied de la morale du plaisir. Elle tire son
nom de lendroit o le premier philosophe, Znon de Citium (333-261 av. J.-C.), enseigne cette
doctrine Athnes : le portique (stoa). bauche par lui, mieux formule par Chrysippe (v. 281v. 205 av. J.-C.) et Clanthe (330-250 av. J.-C.), puis par Pantius de Rhodes (180-110 av. J.-C.)
e t Posidonius dApame (135-51 av. J.-C.), mise lhonneur par les grands hommes de la
Rpublique, Snque, pictte, Marc Aurle , chante par Horace, la morale stocienne exerce
une influence considrable chez Montaigne, Vigny et bien dautres. Cicron, aprs avoir rfut la
morale picurienne, consacre le troisime et le quatrime livre de son ouvrage Des termes extrmes
des Biens et des Maux (De finibus bonorum et malorum) la morale stocienne. Cest Caton, le
type mme du stocien, qui est choisi pour en expliquer la doctrine. Plusieurs poques marquent
lvolution de lcole.
Le stocisme ancien entre la fin du IVe et le IIe sicle avant J.-C.
Principaux reprsentants : Clanthe et Chrysippe
Le stocisme moyen entre le IIe avant J.-C. et le Ier sicle aprs J.-C.
Principaux reprsentants : Pantius et Posidonius
Le stocisme nouveau aux Ier et IIe sicles aprs J.-C.
Principaux reprsentants : Snque, pictte, Marc Aurle
La philosophie stocienne se divise en trois parties : la physique, lthique et la logique, comme
les vertus qui sont au nombre de trois, la naturelle, la morale et la rationnelle. La maxime la plus
souvent rpte est : Abstiens-toi et supporte. La philosophie est le moyen de rechercher la
vertu par la vertu elle-mme , nous apprend Snque, dans ses Lettres (89). Do ses maximes
clbres sequere naturam, suivez la nature , sequere rationem, suivez la raison . Par la
vertu, elle exclut toute forme de passion. La nouveaut de la philosophie stocienne consiste la fois
concevoir pour la premire fois la logique comme une science et non comme un instrument, pour
Aristote un instrument de la connaissance. Selon le matrialisme, il nexiste que des corps, cest--

dire tout ce qui est rel et distinct. Les philosophes en tirent une consquence : nest connaissable en
tant que ralit que laction des individus agissant sur dautres individus. Il nexiste que des objets
distincts dtermins par des faits, des vnements et non des concepts que lon peut mettre en
rapport. La logique stocienne a mis au point une thorie de la signification fonde sur le signe, qui
tablit un lien entre le signifiant et le signifi. Le langage y est conu comme un tout, la logique
comme une science du discours. Il ny a plus de sparation entre langage technique et langage parl ;
grce la thorie de lapprhension conforme la chose , la vrit peut tre approche. Or il y a
plusieurs degrs dans la faon de saisir la connaissance. Elle correspond la vision du rel de deux
faons : comprhension ou reprsentation. Ce contenu de signification qui correspond ce que
Frege a appel des sicles plus tard sens est envisag par les stociens comme un incorporel, car
il se situe entre des corps (son et individu) sans tre un corps36. La physique stocienne contient
aussi, dans sa thorie du monde, une thorie de lhomme et de Dieu.
Le matrialisme des stociens
La physique stocienne contient aussi dans sa thorie du monde une thorie de lhomme et de Dieu.
Avec lpicurisme, pour la premire fois, le matrialisme trouve ses formules essentielles : le rel
est rationnel, le rationnel est rel . Seul est rel lindividuel, luniversel est pens et irrel. Le
microcosme humain est limage du macrocosme universel, notre association, crit Snque, est
toute semblable une vote de pierres : elle va tomber si les pierres ne sopposent plus les unes aux
autres, cest cela mme qui la soutient . Ainsi que dans lexplication aristotlicienne, nous sommes
amens distinguer pour chaque individu deux corps diffrents, comme ltaient la matire et la
forme. Dans lhistoire de la pense grecque, picurisme et stocisme constituent une tape importante
en mettant en lumire la notion dindividualit. La notion du sage volue avec la doctrine et celui-ci
est intgr dans tout un systme dont il est lun des rouages. Il fait partie de lordre universel, mais en
tant que citoyen, pre de famille, ou matre desclaves.

7. La religion grecque
LA RELIGION GRECQUE ARCHAQUE
La religion grecque archaque puise son hritage dans le syncrtisme produit pendant la priode
mycnienne, entre influences la fois anatolienne et grecque, religion chtonienne et ouranienne. Les
tablettes rdiges, en linaire B, mentionnent les grands dieux que la Grce ultrieure connatra :
Zeus, Posidon, Herms, Ars, Dionysos, Athna, Hra, Artmis. Dmter et Cor sont dj
associes sur une tablette, Zeus et Hra accoupls. Les grands mythes remontent lpoque
mycnienne aussi, puisque certains sont dj lis des sites bien prcis : dipe Thbes, Thse
Athnes, Hlne Lacdmone. Pendant la priode archaque, se met en place ce fonds religieux
commun lensemble de la Grce. Selon Hrodote, Homre et Hsiode auraient fourni la

gnalogie des dieux, Homre les montrant dans leur cadre traditionnel, Hsiode dans la
Thogonie, celle de lunivers, des dieux et des hommes. De nouveaux dieux provenant dOrient
apparaissent : Apollon est un Lycien qui simplante Dlos avec sa sur Artmis et sa mre Lto.
Ils prennent possession de Delphes autour du VIIIe sicle avant notre re. La naissance de la polis,
cit, donne la religion un nouvel essor par la construction des sanctuaires et des temples : temple
dApollon Delphes, ( VIIIe s.), Hraion de Perachora, 750, prs de Corinthe. Chaque ville
honore ses dieux et ses hros locaux, ce qui explique le soin avec lequel se droule
laccomplissement des crmonies puisquelle en tire profit et soutien, quand les divinits sont bien
disposes. Chaque tat, chaque cit, a ses propres dieux, ses propres crmonies cultuelles, ainsi que
son propre clerg. Seul le culte dHracls est rpandu dans toute la Grce.

LA RELIGION GRECQUE CLASSIQUE


La Grce vit par ses dieux. Ils sont la source des institutions, de la vie civique, artistique, et la
source dinspiration des potes. Il est possible de distinguer une triple origine aux dieux grecs :
personnification de forces naturelles, culte des anctres dfunts, dieux imports dOrient. La religion
grecque est une affaire locale, de la cit, de la tribu, de la famille, de chaque individu mme. Certes,
les grandes divinits panhellniques sont reconnues et vnres partout, mais, jalousement, chaque
cit leur dcerne un qualificatif local pour mieux se les approprier. Cest ainsi qu Athnes , la ville
dont elle est ponyme, la seule Athna est vnre sous les formes suivantes :

Athna Promachos (protectrice) ;


Athna Nik (la victorieuse) ;
Athna Hippia (dompteuse de chevaux) ;
Athna Polias (protectrice de la ville) ;
Pallas Athna (jeune femme).
Pourtant, la participation un mme culte cimente le sentiment dappartenance la nation hellne.
Le polythisme grec tablit une troite relation entre culte et habitants dune mme cit, et au-del
dune mme contre. Le panthon grec est hirarchis, mme si cette hirarchie peut varier en
fonction des cits considres, depuis les hros fondateurs, ponymes dune tribu, protecteurs dune
activit humaine, les divinits de second rang, nymphes, satyres, victoires, jusquaux grands dieux
nationaux. Cest au sein de cette construction vivante, mouvante, que les divinits orientales se font
une place. Cest limage de la socit humaine que les dieux sont groups. Individualiss par leur
personnalit, nantis dune gnalogie, dune histoire, ils sont prts nourrir linspiration des potes
jusqu nos jours, Jean Giraudoux sest abondamment inspir du panthon grec. Pour le commun
des mortels, la religion est un contrat permanent entre les dieux et les hommes. Satisfaire un dieu

revient pratiquer avec exactitude les rites appropris, les purifications ncessaires. Limportance
du lien repose davantage sur le respect des termes du contrat les dieux sont tmoins des traits entre
cits aussi bien que des promesses entre particuliers que sur la foi. Le Grec doit satisfaire aux
obligations du culte. Sy refuser serait attirer sur la collectivit la colre des dieux.
Cette proximit, lattente de faveurs en change dune pratique irrprochable, saccompagne du
dsir de les consulter avant de prendre une dcision. La divination, ou mantique, est pratique de
deux manires : inductive, elle est le fait de la science du devin consult ; inspire, elle est due la
possession (en grec enthousiasmos) dun individu par lesprit dun dieu. Cette dernire, qui
sexprime par la voix des grands oracles, la Pythie de Delphes pour Apollon, tout comme sa rivale
de Didymes, prs de Milet. Le plerin pose une ou plusieurs questions, parfois crites sur des
lamelles de plomb, et reoit une rponse orale. Dodone, en pire, les pliades , ou
prophtesses, se plaaient sous les chnes sacrs de Zeus pour entendre la voix du dieu par le
bruissement des feuilles des arbres. Le recours aux mantiques seffectuait pour des motifs de haute
politique (fallait-il ou non sallier telle cit, entrer ou non en guerre ?) aussi bien que pour les
menus tracas de la vie quotidienne (retrouver objets ou animaux perdus par exemple). Les dieux sont
partout prsents en Grce. lorigine, le lieu consacr est souvent marqu par un simple tertre de
terre ou de pierres. Si le sacrifice est une mise mort, la thysia, les animaux offerts sont pars,
mens en procession lautel, consacrs, puis assomms et gorgs. Les os recouverts de graisse
sont brls en offrande aux dieux, la peau est donne au sacrificateur ou vendue, les chairs bouillies,
rparties entre les membres de lassistance.

LA RELIGION DE LA CIT
Les familles se regroupent, plusieurs gnos forment une phratrie chez les Grecs ioniens et
doriens. leur tour, les phratries forment la subdivision dune tribu ou phyl. La phratrie est une
association religieuse et civile. Religieuse, car chaque phratrie honore son dieu propre, en plus de
Zeus Phratrios et dAthna Phratria. Lathisme, ou la simple accusation de sen rclamer, de le
prner, revient aux yeux des magistrats sexclure de la vie civique dans ses fondements mmes.
Cest lun des chefs daccusation ports contre Socrate, le plus grave. Cest la cit que revient
ddifier et dentretenir les sanctuaires. Pour les principaux dieux, le tmnos est vaste. Le temple
est entour de bois, jardins, herbages, o peuvent sbattre les animaux favoris de la divinit : bufs
pour Hlios, chevaux ou paons pour Hra, etc. Religion de la cit, la religion grecque laisse
lhomme seul face son destin, il doit trouver une rponse la nature de ses rapports avec les dieux,
avec les autres hommes, se forger une morale. Les dieux immortels, et non ternels, sopposent de ce
fait aux hommes mortels. Ces derniers doivent sattacher une conduite respectueuse, ne pas
vouloir dpasser leur condition, ne pas se laisser gagner par lhybris, la dmesure. Il faut suivre la
dik, la loi commune, la coutume. Chacun a sa place et doit sy tenir. Pourtant, dieux et hommes sont
soumis au destin, la morale des hommes est valable pour les dieux.

LES MYTHES GRECS ET LEURS HROS


Dans la littrature, plus particulirement dans la tragdie, le mythe met en scne les exploits
fabuleux des dieux et des hros. Il se veut rvlateur et est utilis comme support. La mythologie
grecque a surtout nourri un genre littraire trs populaire, un vaste pan de littrature37 . Les
structures du rcit, les correspondances dides lui sont propres. Cest donc une fonction sociale,
politique, thique, un prcdent et un exemple, non seulement par rapport aux actions sacres ou
profanes de lhomme, mais encore par rapport sa condition, mieux un prcdent pour les modes du
rel en gnral38 . Sa lecture est dautant plus difficile quil concerne la fois la littrature,
lhistoire, la religion et lart : La science, la technique nous offrent, selon Cassirer, une unit de la
pense, lart, la littrature, une unit de lintuition, la religion, le mythe se fondent sur la conscience
de luniversalit et de lidentit fondamentale de la vie39. Autant que lgitimer un ordre social
donn, le mythe a aussi pour fonction de ritrer lordre du monde. Laction se rvle ncessaire
chaque fois que lunit de la vie est menace, et en ce sens il ny a pas de frontire entre la thorie et
la pratique, car le symbole dont se sert le mythe na pas le pouvoir dabstraction du symbole
potique, mathmatique, ou scientifique.
Les mythes grecs nont pour centre dintrt que lhomme. En effet, ainsi que le souligne Marcel
Detienne, la mythologie de lhellne est domine par lanthropomorphisme40 . Les hros, mot
grec, dans les pomes homriques, sont des hommes suprieurs en force, en courage. Ils sont mortels
et gotent dans les Enfers, ou les Champs-lyses, un bonheur relatif. Achille les domine tous, et sa
progression fait que, si au dbut de son priple il est trop divin, il devient la fin de celui-ci
humain. Hsiode les considre comme des demi-dieux qui forment une classe part. Aprs leur
mort, loin des hommes et des dieux, ils mnent sur lle des Bienheureux une existence pleine de
dlices. Les hros sont ceux qui ont combattu la guerre de Troie ou devant Thbes. Seul Hracls
conquiert limmortalit divine. Les principaux hros se situent en Attique. Thse, dont les
nombreuses aventures, comme celles dHracls, rappellent les diverses phases du cours du soleil.
Thbes, dipe, le malheureux hros, criminel malgr lui, tue son pre, pouse sa mre Jocaste,
sans se douter des liens qui les unissent et, dsespr en lapprenant, se crve les yeux. Sa fille
fidle, Antigone, guide ses pas. En Thrace, Orphe, ade illustre, dont la voix accompagne de la
lyre attire et calme les btes froces, finit ses jours dsespr par la mort de sa femme Eurydice.
Argos, Perse est vainqueur de la monstrueuse Mduse. La famille tragique des Atrides
commence avec Plops, se continue par Atre, Thyeste, Agamemnon et se termine par Oreste. En
Crte, Minos, le souverain intgre, en rcompense de son quit devient un des juges des Enfers
ainsi que son frre Rhadamanthe. Le philosophe grec vhmre (n v. 340 av. J.-C.) dit de tous
ces dieux, de tous ces hros, quils sont en fait des hommes illustres, diviniss par la pit
populaire. Cette thorie est accueillie favorablement par les stociens et les picuriens.
Lvhmrisme se traduit dans la thorie moniste de Spencer. Les crivains radaptent les vieux
mythes leur poque, et ainsi les enrichissent de nouveaux thmes de rflexion : Le Satyre de
Victor Hugo, LAprs-midi dun faune pour Mallarm, La Jeune Parque pour Valry. Selon Roger
Caillois (1913-1978), le mythe se pare dune autre fonction, il sert exprimer des conflits
psychologiques de structure individuelle ou sociale et leur donne une solution idale41 . Cest le cas

du mythe ddipe, repris en littrature, et retenu par Freud en psychanalyse. Mircea Eliade, dans ses
nombreuses tudes, la envisag comme le point de dpart de la rnovation spirituelle de lhomme
moderne qui se nourrit de mythes dchus et dimages dgrades42 , car tout un dchet
mythologique survit dans des zones mal contrles43 .
Le mythe dOrphe
Orphe occupe dans le monde grec une place importante, due notamment sa double existence : personnage mythique, il est fils
dApollon et de la muse Calliope, personnage historique, sil a jamais exist, il est le fondateur des cultes orphiques. Jeune
homme, Orphe se laisse tenter par laventureux Jason et embarque sur le navire Argo, qui donne son nom lexpdition des
Argonautes. Dou par son pre Apollon, matre de la lyre, du pouvoir de charmer par son instrument, il tient de sa mre Calliope,
la voix harmonieuse , muse de la Posie pique, lart du chant. Ces qualits lui permettent, au cours de la qute de la Toison
dor, dapaiser la mer dchane, de couvrir la voix des sirnes, dendormir le serpent gardien de larbre auquel est suspendue la
Toison en Colchide. De retour, il sprend de la naade Eurydice et lpouse. Hlas, elle meurt la suite dune morsure de
serpent. Inconsolable, Orphe erre de par le monde, cesse de chanter et de jouer de la lyre. Parvenu en Laconie, il y trouve le
passage reliant le monde des morts celui des vivants, et entreprend daller rechercher son pouse. Le fleuve des Enfers, le Styx,
lui barre le passage, et il doit affronter le terrible Cerbre, charg justement de dvorer tout dfunt qui tenterait de quitter le monde
des morts. Pour traverser le Styx, Orphe doit emprunter la barque du nautonier Charon. Ce dernier commence par refuser, seuls
les trpasss peuvent devenir ses passagers, puis, charm par les sons divins de la lyre du pote, accepte. Ce sont les mmes
accents qui adoucissent Cerbre, monstrueux chien trois ttes. Orphe parvient ainsi devant les matres du lieu, Hads et son
pouse Persphone, quil parvient subjuguer leur tour. Sa requte est accepte, Eurydice lui sera rendue pourvu quil la
prcde sur le chemin, sans jamais se retourner avant dtre dans le monde des vivants. Parvenu proximit de lentre des
Enfers, alors quil distingue dj la clart du jour, Orphe ne peut rsister la tentation et se retourne. Aussitt Eurydice disparat
et retourne aux Enfers. Orphe tente en vain de recommencer son exploit, les chants les plus sublimes ne lui ouvrent pas les portes
du royaume dHads. La fin dOrphe est tragique : de retour en Thrace, il mne une vie solitaire, et ses anciennes compagnes,
les Mnades, furieuses, le mettent en pices. Sa tte, dtache du tronc, ne cesse dappeler la bien-aime, de crier Eurydice .

Le hros civilisateur
Promthe enchan par amour des hommes
Promthe, avec laide dAthna, a donn naissance lhumanit, mais il redoute la destruction
de sa crature par Zeus. Ce dernier a dcid non seulement de les priver du feu, mais galement de
leur retirer la nourriture. Pour ce faire, le dieu exige que lui soit offerte en sacrifice la meilleure part
des animaux abattus, soit la viande, laissant aux hommes les entrailles et la peau. Pour djouer ce
plan, Promthe a recours la ruse. Les hommes convient Zeus venir lui-mme choisir ce qui doit
lui revenir du sacrifice. Deux offrandes sont prsentes : la premire est recouverte, selon le rite,
dune riche et paisse graisse, la seconde enveloppe dans la peau du buf abattu. Zeus choisit le
premier paquet, et ny trouve que les os, lhabile Promthe avait dissimul les chairs sous la peau.
Dsormais, les dieux devront se contenter, lors des sacrifices, du fumet des graisses et des entrailles
brles, la viande rtie reviendra aux hommes. Fou de colre, Zeus regagne lOlympe et reprend le
feu aux hommes. Promthe le lui drobe en volant une tincelle la forge dHphastos, et le
ramne sur terre. Son chtiment est la mesure de loffense : enchan sur une haute montagne, le
Caucase, laigle de Zeus dchiqute chaque jour son foie qui repousse toutes les nuits. Le Titan est
finalement dlivr par un hros, Hracls, fils de Zeus et dAlcmne. Hracls abat laigle dune
flche, et son intervention est rcompense par les conseils de Promthe pour raliser lun de ses

travaux, semparer des pommes dor du jardin des Hesprides.


La cration du monde
lorigine du monde, se trouve Chaos, tendue non identifie, proche du vide, do vont natre
successivement Gaa (la Terre), le Tartare (les Enfers), rbe (les Tnbres) et Nyx (la Nuit).
Cette version de lorigine ultime, la plus frquente, diffre dans les chants homriques, o Ocanos,
lOcan, est pre de tous les dieux. Nous suivons ici la Thogonie dHsiode. Venue lexistence
la premire, Gaa enfante seule Ouranos, le Ciel, puis saccouple avec lui. De leur union naissent les
Titans, les Titanides : Cronos , Rha, Ocan. Ouranos a un frre, conu lui aussi par la seule Gaa,
Pontos (le Flot), et leurs surs sont les montagnes leves. Par la suite, Ouranos et Gaa
augmentent leur descendance des trois premiers Cyclopes (Bronts, Strops, Args) et des
Gants aux Cent Bras, les Hcatonchires. Gaa nest pas la seule raliser les dbuts de la
cosmogonie, rbe et Nyx sunissent et ont pour descendance Hmr (le Jour) et Aether (le Ciel
suprieur). Ouranos impose Gaa un rite cruel, elle doit avaler les enfants quelle met au monde.
Son fils Cronos y met un terme en masculant son pre, prenant sa place de roi des dieux. Du sang
divin dOuranos naissent les Gants, les Furies, les rinyes, desses de la vengeance, et ml
lcume il enfante Aphrodite. Cronos se rvle vite aussi impitoyable, dvore les enfants que lui
donne son pouse Rha, car une prophtie prvoit que lun dentre eux prendra sa place sur le trne.
Rha recourt alors une ruse : au lieu de son dernier n, Zeus, elle prsente son poux une pierre
emmaillote de langes, quil engloutit sans broncher. Lenfant dieu grandit labri en Crte, nourri du
lait de la chvre Amalthe. Devenu adulte, Zeus donne un mtique boire Cronos, contraint de
rgurgiter les enfants quil avait avals : Posidon, Hads, Dmter, Hra, Hestia. lge
dhomme, Zeus entreprend une longue guerre au cours de laquelle, aid de ses frres, il soppose
Cronos et aux autres Titans. Vainqueur, il met en place un nouvel ordre divin et procde la
cration du monde des hommes.
La cration de lhomme
La cration de lhomme, telle quelle est relate par Hsiode dans la Thogonie et par Eschyle
dans le Promthe enchan, nest pas due aux dieux seuls. Leur auteur en est le Titan Promthe,
dont le nom signifie en Grec le prvoyant . Il dmontre cette qualit en conseillant ses frres
Titans de ne pas affronter Zeus directement, mais demployer la ruse, prfrable la force face au
matre des dieux. Ne recevant aucun soutien, Promthe rallie le camp de Zeus, et vite de ce fait
dtre prcipit au Tartare. Selon la Thogonie, cest lui qui faonne les hommes partir dune
argile de Botie. Immortel, Promthe nest toutefois pas un dmiurge. Sans le souffle, ses figurines
de terre ne peuvent sanimer. Il reoit alors laide de la desse Athna , fille de Zeus, qui vient leur
insuffler la vie. Par la suite, Promthe doit continuer protger lhumanit ainsi cre de la colre
de Zeus, qui entend les priver du feu pour les anantir. Avant la venue de lhomme actuel sur la terre,
dautres grandes races ly ont prcd, suivant Les Travaux et les Jours dHsiode : les hommes de
lge dor, ceux de lge dargent, de lge de bronze, enfin les hros et demi-dieux. Lhumanit nest
en consquence que la race de fer, la plus tardivement apparue, voue, contrairement celles plus tt

venues lexistence, connatre les affres des misres proprement humaines.

Le premier ge est celui de Cronos, des hommes dor vous la permanence de la


flicit, dont Zeus fait plus tard de bienfaisantes divinits.
Vient ensuite une race dargent, dj bien infrieure la prcdente. Aprs une enfance
de cent ans auprs de sa mre, lhomme de lge dargent perd vite toute raison, et mcontente
les dieux de lOlympe en ne leur rendant pas le culte attendu. Zeus se dcide les exterminer,
ils sont ensevelis par la terre et deviennent divinits du monde chtonien.
la race dargent succde la race de bronze. Sa caractristique principale est une force
colossale, accompagne dun instinct guerrier qui les pousse se combattre jusqu leur propre
extinction.
Les hros et les demi-dieux, derniers venus avant lhumanit actuelle, sont, tout comme
les hommes de bronze, crs par Zeus. Ils fondent des mythes plus proches, entretiennent encore
un contact direct et rgulier avec les dieux, forment lessentiel des hros de la guerre de Troie.
Les hommes qui peuplent cette terre sont les derniers reprsentants des volonts divines de
cration. Faibles, menacs, ils nont plus aucune des qualits de leurs divers prdcesseurs, ne
bnficient pas de la vie facile de lge dor ou de la force hors du commun des hommes de
bronze.

8. Les sciences grecques


La mdecine
Le dieu de la mdecine, Asclpios, sillustre dj dans lIliade par deux de ses fils, Machaon et
Podalire, la tte de Thessaliens et cits comme mdecins. Mme si elle existe dj cette poque,
la mdecine ne sera pleinement reconnue quau Ve sicle avant J.-C. avec Hippocrate. Sans doute
hrite des civilisations proche-orientales, la mdecine grecque tire ses moyens de soigner des
plantes, des rituels et des dieux. Il nest pas tonnant que, malades, les Grecs se tournent dabord
vers leurs dieux. Cest Apollon que lon attribue le pouvoir de gurison. Limagination populaire
enrichit ce thme, en fait le centaure Chiron dtenteur, qui lui-mme fait dAsclpios lhritier de sa
science. Ce dernier devint si habile dans lart de gurir quHads finit par se plaindre Zeus du trop
grand dpeuplement des Enfers. Des temples lui sont difis pidaure, Cos, Cnide, Cyrne,
Rhodes. Les asclpiades, des religieux, prodiguent alors les mdicaments et effectuent les
crmonies requises. Jusqualors les Grecs nont connu que le mdecin ambulant, le demiourgos,
qui se dplace avec ses instruments. Les coles voues Asclpios acquirent une certaine
renomme, comme celle de Crotone o exerce Alcmon (actif vers 500 av. J.-C.). Il dissque
dabord des cadavres danimaux afin de comprendre comment ceux-ci sont constitus, leur
fonctionnement de lintrieur. Il dcrit le nerf optique et le canal qui permet de faire communiquer

loreille interne et le tympan, appel aussi trompe dEustache du nom de son dcouvreur, deux mille
ans plus tard, Bartolomeo Eustachi. Lcole de Cnide et celle de Cos portent davantage leur
attention sur les maladies et les soins donner. Hippocrate (v. 460-v. 377 av. J.-C.) joue pour elles
un rle dcisif, puisquil fait la synthse de leurs buts. son poque, le corps est suppos tre
constitu des quatre lments (terre, eau, air, feu), caractriss par les quatre types dhumeur
correspondant quatre types humains : le sang, la lymphe, linflux nerveux, la bile. Ses traits lis
la pathologie, lhygine, lanatomie, la thrapeutique nous sont parvenus en assez grand nombre.
Le serment portant son nom, extrait des Aphorismes, est encore l aujourdhui pour rappeler la
dontologie. Avec Hippocrate , une mdecine rationnelle se constitue : la relation immdiate
mdecin/patient devient centrale. Sa classification des tempraments est reprise par Galien, le
mdecin grec au IIe sicle aprs J.-C., mais aussi par Lavater au XVIIIe sicle et mme jusquau
XXe sicle par Pavlov qui sappuya sur sa thorie et la dfendit. Cest Alexandrie quest
encourag, par lintermdiaire des Ptolme, le dveloppement de la mdecine. Le plus clbre des
mdecins de cette poque est rasistrate (v. 310-v. 250 av. J.-C.), dont le nom reste attach la
naissance de la physiologie. Dautres branches de la mdecine voient le jour : la gyncologie avec
Dmtrius dApame, loculistique avec Andreas de Caryste.
Les mathmatiques
Les mathmatiques, comme les autres sciences, vont bnficier du dveloppement de la pense
rationnelle, des spculations, des rflexions sur la thorie des connaissances, du fondement assur
par les philosophes. Que nul nentre ici sil nest gomtre , aurait inscrit Platon sur la porte de
son Acadmie. Pour un Grec, la gomtrie permet dapprhender le monde comme un tout rationnel.
Thals de Milet (dbut du VIe sicle av. J.-C.) est le premier gomtre. Il est lauteur de plusieurs
thormes dont celui de lhypotnuse gale la somme des carrs des deux autres cts. Il est lou
par ses successeurs pour avoir rendu la science intelligible. Deux noms dominent pendant la priode
alexandrine, ceux dEuclide et dArchimde.
Euclide (325-265 av. J.-C.) se sert du travail de ses prdcesseurs et donne trente-cinq
dfinitions, six postulats, dix axiomes. Parmi ceux-ci il y a Hippocrate de Chios (460 avant J.-C.) et
Theudius, dont le manuel a t utilis dans lAcadmie et est probablement celui utilis par Aristote
(384-322 avant J.-C.). Les treize livres des lments nous sont seuls parvenus avec les Donnes.
Les quatre premiers livres des lments exposent les procds gomtriques les plus anciens44. La
manire de procder est intressante car elle sappuie sur la dduction, et partir de postulats et de
dfinitions, daxiomes, dexposer des rsultats.
Archimde (v. 292-212 av. J.-C.). son propos, Alexandre Koyr (1892-1964) crit : On
pourrait rsumer le travail scientifique du XVIe sicle dans la rception et la comprhension
graduelle de luvre dArchimde45 . Selon la lgende, cest dans son bain quil aurait trouv le
principe de la pesanteur des corps et aurait cri le fameux Eurka, jai trouv . Il utilise
toutes les connaissances fournies par les mathmatiques, la mcanique, lastronomie. Il invente des

machines de toutes sortes, appareil de levage, dispositif pour le lancement des bateaux, miroirs
ardents, allant jusqu reproduire en miniature le systme plantaire avec le mouvement des plantes
et des toiles. Lonard de Vinci lui attribue mme linvention de larchitonnerre, canon vapeur,
constitu dun tube dont le tiers de la longueur tait chauff. Leau qui sy coulait se transformait en
vapeur. Sa rputation tient au fait quil est le pre direct de la pense de Descartes, de Newton et de
Leibniz. Il anticipe de vingt sicles, par une ingnieuse mthode, linvention du calcul intgral. Il
suppose que le cercle est compos dune multitude de rectangles et peut ainsi en calculer laire. Il
trouve une valeur approximative du nombre (Pi : 3,14116). Il crit le premier trait de statique et
dhydrostatique do est issu le fameux principe dArchimde nonc plus haut.
Notes
1. Lexpression sicles obscurs est la traduction du concept anglo-saxon de dark age , littralement poque sombre , mis en
avant par Anthony Snodgrass dans The Dark Age of Greece (1971), Edimburg, University Press, 1971, et par Vincent Robin dArba
Desborough avec The Greek Dark Ages (1972), Benn, 1972. Elle couvre la priode du XIIe sicle avant J.-C. marque par la
dcadence et la fin du monde mycnien jusquau renouveau grec du VIIIe sicle avant J.-C.
2. Ces vnements, connus sous le nom de guerres mdiques, sont dvelopps dans le chapitre consacr lhistoire perse.
3. La dmocratie attache beaucoup dimportance lgalit des droits et lgalit matrielle alors que lisonomie, pour les
Athniens, sintresse plus lgalit politique.
4. Plutarque, Vies parallles, trad. B. Latzarus, Paris, Garnier, 1950.
5. Herv Loilier, Histoire de lart, Paris, Ellipses, 1995, p. 114.
6. Galien, De temp eratura, I, 9. Polyclte, dans son Can on, crit : La beaut rside dans les rapports non entre les lments mais
entre les parties
7. Plusieurs villes se disputaient lorigine dHomre : Chios, Smyrne, Cym, Colophon.
8. Platon, Phdre, 244a, 245e. ; Ion, 532b, 542b.
9. Hsiode, Thog on ie, 30 sq.
10. Jacqueline de Romilly, La Trag d ie grecque, Paris, Puf, Quadrige , 2006, p. 5.
11. loccasion de la 61e olympiade, une premire reprsentation de comdie a lieu, car, cette poque, 536 av. J.-C., les concours
de posie font partie des Jeux olympiques.
12. Jacqueline de Romilly, La Trag d ie grecque, op. cit., p. 113.
13. Alceste, Mde, Les Hraclides, Les Troyennes , lectre, Hlne, Iphignie en Tauride, Ion, Oreste, Les Phniciennes,
Iphignie Aulis, etc. Bon nombre dauteurs se sont inspirs du thme de ses pices. Corneille, Md e (1635) ; Racine, Iphig n ie
(1674), Phdre (1677) ; Goethe, Iphig n ie en Tauride (1786) ; Claudel, Prote (1937) ; Sartre, Les Troyennes (1965).
14. Il a crit quarante-quatre pices dont onze nous sont connues.
15. Paul Veyne, Comment on crit lhistoire, Paris, Le Seuil, 1971, p. 47.
16. Franois Chtelet, La Naissance de lhistoire : la formation de la pense historienne en Grce, Paris, Minuit, 1961.
17. Henri-Irne Marrou, Quest-ce que lhistoire ? , in LHistoire et ses mthodes , Paris, Gallimard, Encyclopdie de la
Pliade , 1961, p. 4.
18. Il met en place lanacyclose, thorie sappuyant sur les six rgimes existants, royaut, autocratie ou despotisme, aristocratie,
oligarchie, dmocratie, ochlocratie (gouvernement de la masse). Il dcrit en six phases ce qui fait basculer la monarchie dans la tyrannie,
laquelle fait suite laristocratie qui se dgrade en oligarchie mais sombre dans lochlocratie, le pire de tous les rgimes.
19. Premier thorme : le cercle est divis en deux par son diamtre. Deuxime thorme : les angles dun triangle en face de deux
cts de mme longueur sont gaux. Troisime thorme : les angles opposs forms par lintersection de deux droites sont gaux.
Quatrime thorme : langle inscrit dans un demi-cercle est un angle droit. Et cinquime thorme : dcouverte dun triangle qui est
dtermin si sa base et les deux angles la base sont donns.
20. Sextus Empiricus, Adversus mathematicos, 1, 90.

21. ce sujet, voir Jean-Franois Matti, Pythag ore et les pythag oriciens, Paris, Puf, Que sais-je ? , 2013.
22. Aristote, Mtap hysique, A, 6, 987 b28.
23. Ibid., A, 5, 985 b4.
24. Aristote, De gen eratione animalium, V, 8, 789 b2.
25. Aristote, Mtap hysique, A, 6, 987 b.
26. Platon, Rp ub lique, VII, 532a-535a.
27. ce sujet, voir Alexandre Koyr, Introduction la lecture de Platon , Paris, Gallimard, 1991, et Vincent Descombes, Le
Platon isme, Paris, Puf, 2007.
28. Platon, Phd on, 72e-77a.
29. Aristote, Analytiques premiers, I, 1, 24 b, 18.
30. Le terme avait t dj employ par Platon dans le Thtte dans le sens o lon joint plusieurs discours (A appartient B, C
appartient A donc C appartient B).
31. Aristote, Mtap hysique, , 7, 1072 a25.
32. Ibid., , 1.
33. Aristote, thique Nicomaque, II, 7, 1106 b36.
34. Montaigne, Essais, livre II, chap. 12.
35. Sextus Empiricus, Esq uisses pyrrhon iennes, I, 4.
36. Lambros Couloubaritsi, Aux origines de la philosophie europenne. De la pense archaque au noplatonisme, Bruxelles,
De Boeck, 2003, p. 547.
37. Paul Veyne, Les Grecs ont-ils cru leurs mythes ?, Paris, Le Seuil, Points Essais , 1992, p. 28.
38. Mircea Eliade, Trait dhistoire des relig ions, Paris, Payot, Bibliothque historique , 2004, p. 349.
39. Ernst Cassirer, La Philosop hie des formes symb oliques, tome 1, Paris, Minuit, 1972, p. 59.
40. Marcel Detienne, Dion ysos mis mort, Paris, Gallimard, 1977, p. 46.
41. Roger Caillois, Le Mythe et lhomme, Paris, Gallimard, 1981, p. 20.
42. Mircea Eliade, Les Cah iers de lHerne, Plon (1978), dans J. Masui, Mythes et symb oles, Paris, Dervy, 1984, p. 298.
43. Ibid., p. 20.
44. Il ne fut pas le premier condenser en livres les notions gomtriques. Cest ce que firent, aprs Hippocrate de Chios, Eudoxe et
son contemporain Lon.
45. Alexandre Koyr, tudes galilennes, laube de la science classique, Paris, Hermann, 1939, p. 9.

CHAPITRE XII

Les trusques

1. Histoire : de lapoge au dclin


Lorigine des trusques a t un sujet dbattu depuis lAntiquit. Hrodote , par exemple, suppose
que les trusques descendent dun peuple qui a envahi ltrurie de lAnatolie avant - 800 et que leur
installation dans la rgion date de lge du fer. Denys dHalicarnasse croit que les trusques
seraient dorigine italienne locale. La prsence du peuple trusque en trurie est atteste par leurs
propres inscriptions, date denviron 700 avant J.-C. Il est largement admis aujourdhui que les
trusques taient prsents en Italie avant cette date et que la culture prhistorique de lge du fer
appel villanovienne (IXe-VIIIe s. av. J.-C.) est en fait une phase prcoce de la civilisation
trusque. Dans la mesure o aucune des uvres littraires trusques na survcu, la chronologie de
lhistoire de la civilisation trusque a t construite sur la base dlments de preuve, la fois
archologique et littraire, depuis les civilisations les plus connues de la Grce et de Rome, jusqu
celles de lgypte et du Proche-Orient. Le monde trusque stend chronologiquement du VIIIe sicle
avant J.-C., date de lapparition des cits de Tarquinia et de Vetulonia, 40 avant J.-C., quand
ltrurie reoit le statut juridique de province romaine. Hrodote (v. 484-v. 425 av. J.-C.) et TiteLive (59 av. J.-C.-17 apr. J.-C.) les font venir de Lydie, province de lactuelle Turquie. Ils
sinstallent pour lessentiel sur le territoire de lactuelle Toscane. Cest un monde de cits-tats,
chacune domine par un roi aux fonctions religieuses, le pouvoir vritable y est entre les mains de
magistrats, lecteurs annuels de leurs princes dirigeants, les lucumons. Les alliances, mouvantes, sont
surtout dordre militaire, si lon excepte un regoupement religieux comparable au systme des
symmachies grecques, comme la Dodcapole, qui runit les douze principales cits trusques au
VIe sicle avant J.-C. Le dclin des trusques est d la combinaison de plusieurs facteurs :
lagitation de la plbe contre les aristocrates, les guerres perdues contre le voisin syracusain et
surtout la monte en puissance de Rome. Cette dernire leur impose sa citoyennet au Ier sicle avant
J.-C., puis le statut de dditices, vaincus soumis, lissue dune ultime rvolte avorte. Les trusques
vont alors disparatre dans lensemble romain, fasciner le lettr empereur Claude (rgne de 41 54)
qui leur consacre un ouvrage hlas perdu, les Tyrrhenika, daprs leur nom grec de Tyrrheno, les
Tyrrhniens.

2. Lart trusque
Lart trusque est un art essentiellement funraire. Les morts taient enterrs non loin des villes.
Le s tumuli, de tumulus, ou tertre, rivalisent dampleur et atteignent jusqu 50 m de diamtre.

Depuis 1958, Cerveteri et Tarquinia, le nombre de tombes explores se compte par milliers. Le
contenu mis au jour reproduit la vie quotidienne des dfunts. Les vases sont entasss sur les
banquettes qui longent les murs. Les tombes les plus riches sornent de fresques comme celles des
sites de Monterozzi et Cerveteri. Selon une rgle frquente, les morts reposent dans des cercueils,
parfois reprsents en relief, couchs de ct et appuys sur un oreiller.
Les ncropoles
Concernant larchitecture funraire, deux ncropoles mritent dtre mentionnes : celle de
Cerveteri et celle de Tarquinia.
La ncropole de Cerv eteri

Les ncropoles trusques reproduisent les cits, avec leurs rues et leurs places. Celle de
Cerveteri, non loin de Rome, porte le nom de ncropole de Banditaccia. Comme dans la vie
passe, les riches y sont plaisamment installs dans de vastes tombeaux forms de plusieurs pices,
avec banquettes, ustensiles de cuisine en pierre, bref toutes les commodits de la vie, agrmentes de
somptueuses gravures, telles les tombes des Reliefs, des Chapiteaux. Tout est prt pour la
clbration dun banquet auquel, raret dans un univers inspir de la Grce, les femmes participent.
Un tumulus recouvre lensemble. Les pauvres, les femmes, se contentent dun cippe, simple colonne
ou petite reproduction dune demeure.
La ncropole de Tarquinia

Les premiers vestiges archologiques sur le site dorigine de Tarquinia sont dats du IXe sicle
avant J.-C. et appartiennent au villanovien (ge du fer). Les fouilles, menes de 1934 1938, ont mis
au jour les restes dun cercle imposant de murs, qui sont les fondations dun grand temple trusque
connu sous le nom de Ara della Regina. Sa dcoration comprend un groupe en terre cuite de
chevaux ails dans le style hellnistique, considr comme un chef-duvre de lart trusque. La
clbre ncropole trusque de Tarquinia, situe sur une crte sud-ouest de lancienne ville, abrite
les tombeaux peints les plus importants de ltrurie. La plupart des tombes chambre, tailles dans
la roche, datent du VIe au IVe sicle avant J.-C. La plus clbre est la tombe de la Chasse et de la
Pche avec ses fresques polychromes peintes vers 520 avant J.-C. Les tombes des Lionnes, des
Augures et des Bacchantes, toutes du VIe sicle av. J.-C., rvlent des spectacles de danse et des
scnes de banquet. La tombe du Bouclier est un chef-duvre de la peinture du IVe sicle avant notre
re. Les plus clbres sont : la tombe des Jongleurs, la tombe des Lopards, la tombe des Augures,
la tombe des Lionnes, la tombe des Taureaux et la tombe des Olympiades.

3. Lcriture trusque
peu prs onze mille inscriptions trusques ont aujourdhui t retrouves. Rien en ce qui

concerne leur littrature qui devait pourtant tre assez importante. Lempereur Claude (41-54)1
voque de nombreuses tragdies et surtout des popes historiques. Lalphabet trusque est prsent
bien connu. Il est form dun alphabet grec de vingt-six lettres soit vingt et une consonnes et cinq
voyelles. Utilis vers 700 avant J.-C., il est au fil du temps adapt aux exigences de la langue
trusque, notamment pour la prononciation. Elle scrit de gauche droite ou de droite gauche.
Mais l o le bt blesse, cest dans la comprhension de la langue. Si les courtes inscriptions
funraires ou celles indiquant le propritaire dun objet sont assez aises dchiffrer, il nen va pas
de mme des textes plus longs, dont le sens exact reste largement ignor, faute de trouver
lquivalent dune pierre de Rosette, un document bilingue ou trilingue.

4. La religion trusque
Grce ses hritires grecque et romaine qui en ont maintenu certains traits, la religion trusque a
livr quelques-unes de ses particularits. Ainsi Turan, en qui on reconnat Aphrodite, Laran qui
adopte les traits dArs, Tinia, Jupiter qui a une pouse du nom de Uni, Juno. LApollon grec se
nomme Aplu. Les trusques sont connus aussi pour leur pratique de lharuspicine, lecture de lavenir
dans les entrailles des animaux, et surtout de lhpatoscopie, cest--dire lexamen du foie des
victimes sacrifies. Le Foie de Plaisance, modle en bronze retrouv en 1878, est une sorte de
memento, souviens-toi en latin, destin linterprtation du foie dun animal. Mais dautres
pratiques divinatoires existent, telles que linterprtation du vol des oiseaux, des clairs. La
Divination chez les trusques (Etrusca Disciplina) est un ensemble de textes o sont consigns les
rites et les crmonies. Ces textes dcrivent les rapports que lon devait avoir avec les dieux. Mais
les trusques ont galement leurs propres divinits formant un riche panthon : Carmenta, desse
des Enchantements ; Funa, desse de la Terre, des Forts, de la Fertilit ; Februns, dieu de la Mort,
de la Purification ; Lucifer, dieu de la Lumire ; Manthus, dieu des Morts ; Meane, desse de la
Mer, etc. Les prtres se runissent une fois par an pour la crmonie dhommage aux dieux, le
Fanum voltumnae, dans le sanctuaire consacr Tinia-Jupiter. Les dieux trusques, auprs
desquels intercdaient les prtres, se rangent en trois catgories. Dabord les formes suprieures,
inconnaissables pour les hommes, jamais figures, qui prsident au destin, celui des humains comme
celui des dieux. Ce sont les dii involuti, les dieux cachs . Puis vient un groupe de douze dieux et
desses, proches du panthon grec, repris par les Romains. Enfin, les esprits, gnies que sont les
Pnates, gardiens du foyer, les Lares, esprits des anctres familiaux, les Mnes, les esprits
favorables. Ce sont dailleurs des gnies, la nymphe de la fertilit Bgo et le gnie Tags, enfant
chauve chtonien, n dun sillon de la terre, qui rvlent aux hommes lexistence des dieux et les rites
appropris pour les satisfaire, ainsi que lart de la divination.
Notes
1. Daprs son discours au Snat conserv dans le bronze de la Table claudienne de Lyon.

CHAPITRE XIII

La Rome antique

1. Histoire de la Rome antique


LItalie avant Rome a connu plusieurs civilisations qui lont peuple, celle de Villanova,
nomme ainsi daprs ses champs durnes, qui perdurent jusquau VIIIe sicle, celles de tribus
illyriennes provenant du Danube. celles-ci vont se mler, partir du IXe sicle, les trusques, qui
vont conqurir le territoire entre le Tibre et lArno. Dans le courant du VIIIe sicle, la pninsule
Italique est marque par de grands changements en partie suscits par la colonisation grecque.
Larchologie a permis de mettre au jour une muraille date du VIIIe sicle avant J.-C. sur le mont
Palatin, montrant ainsi le regroupement des populations installes sur les collines autour du lieu.
cette poque Rome devait sans doute non seulement possder une structure organise, mais aussi dj
son nom, Ruma. Celui des fondateurs Romulus et Remus est driv de ce patronyme trusque. Quant
aux tessons de cramique retrouvs, ils datent eux aussi de la seconde moiti du VIIIe sicle avant J.C., venant confirmer la date avance, daprs la lgende qui fixe la fondation de Rome au 21 avril
753 avant J.-C.

LA ROYAUT (753-509 AV. J.-C.)


Lhistoire de Rome est conventionnellement divise en trois tapes : la royaut (753-509 av. J.C.), la Rpublique (509-27 av. J.-C.) et lEmpire (27 av. J.-C.-476 apr. J.-C.). La date du 21 avril
753 avant J.-C., vnement mentionn par Virgile (70-19 av. J.-C.) dans son nide, est reprise par
lhistorien Tite-Live (64 av. J.-C.-17 apr. J.-C.) qui crit Histoire de Rome depuis sa fondation
(Ab Urbe condita libri). Ce long pome chante la gloire dne, lun des rares hommes de Troie
avoir pu schapper de la ville aprs sa chute. Rfugi dans la rgion du futur Rome, descendant luimme de Vnus, il serait lanctre glorieux du peuple romain, de Romulus et Remus. Frres
jumeaux, ils sont abandonns dans les bois pour y mourir de faim ou y tre dvors. Une louve vient
passer et elle les adopte, les nourrit comme ses propres louveteaux. Adultes, cest sur le lieu mme
o elle les a trouvs quils veulent fonder une ville. Pour savoir lequel, chacun se perche sur une
colline : lAventin pour Remus, le Palatin pour Romulus, et ils attendent un signe des dieux.
Remus aperoit six vautours, mais Romulus douze : il crera la ville. Pour la dlimiter, il trace
avec une charrue un sillon qui en dtermine le primtre, limite sacre et inviolable. Par
provocation, Remus saute par-dessus le sillon. Son frre Romulus le tue aussitt. Cette limite est le
futur pomoerium, que nul ne peut franchir en conservant ses armes. La ville nat de la dcision de
deux groupes : les Latins installs sur le Palatin et les Sabins sur lEsquilin, le Viminal et le

Quirinal. Sous son rgne se situe lenlvement des Sabines : lors des dbuts de Rome, les Romains
manquent de femmes et enlevent celles de leurs voisins les Sabins, selon une lgende relate par
Tite-Live. Il donne Rome ses premires lois, puis disparat mystrieusement dans un pais nuage
lors dun rassemblement sur le champ de Mars. Durant cette priode (753-509 av. J.-C.), les rois qui
se succdent, au nombre de sept, ont une existence reposant sur le mythe autant que sur lhistoire. Le
r o i , rex, concentre les pouvoirs : limperium, commandement suprme, surtout militaire,
lauspicium, fonction du grand prtre qui par les auspices, les prsages, connat la volont des
dieux. Plusieurs conseils lui viennent en aide : le Conseil des Anciens, ou Senatus, de senes
(ancien), o sigent les chefs des grandes familles, lAssemble du peuple, ou Comitia curiata, de
comices, lassemble, et de curia, la communaut des hommes. Le dernier roi est chass en 509
avant J.-C.

LA RPUBLIQUE ROMAINE (509-27 AV. J.-C.)


La Rpublique romaine est divise en trois poques : jusquen 272, la petite cit doit viter de
disparatre face ses voisins, sassurer un territoire en Italie centrale ; puis, jusquen 82, Rome
conquiert le monde connu avant de se dchirer dans des luttes fratricides qui conduisent en 27 avant
J.-C. ltablissement du principat, terme qui camoufle en ralit le passage lEmpire. Pour tre
citoyen romain, cest--dire jouir des droits politiques, il faut tre n libre (esclaves et affranchis en
sont exclus) et n dun pre citoyen sur le territoire romain proprement dit. Daprs la tradition, la
base de lorganisation de la socit sappuie sur la division et la rpartition des citoyens en classes
sociales. Au sommet de la hirarchie se trouve laristocratie qui est divise entre les patriciens dont
les membres sigent au Snat (les descendants des cent familles ayant eu des patres, anctres, dans le
premier Snat cr par Romulus), les grands propritaires terriens, les chevaliers qui participent le
plus directement lessor des changes et de lconomie montaire. Ils bnficient de certains
privilges : pour les snateurs et les chevaliers un anneau en or et une large bande de pourpre
(snateur) ou troite (chevalier) sur leur tunique et des sandales en cuir brut. Pendant lEmpire,
lordre questre devient une caste de fonctionnaires nobles. La plbe comprend lensemble de tous
les citoyens, qui se divise en deux classes, celle dont les membres forment linfanterie lourde, et les
infra classem, classes infrieures qui servent comme fantassins. Constituant la majeure partie des
lgions et de la population, cette classe sociale sera la plus durement touche par les guerres.
Lgalit entre gens du peuple, plbiens, et patriciens ayant une noble ascendance fut un long
combat. En 494 avant J.-C., on assiste ce que lon a appel le retrait sur lAventin : les plbiens
quittent Rome, sinstallent sur la colline de lAventin et dcident de ne plus revenir. Les patriciens
les traitent trop mal, ne leur reconnaissant que des devoirs, aucun droit. Rome, ville ouverte et
dserte : les patriciens constatent vite quils ne peuvent assurer leur noble mode de vie sans les
plbiens. Ils leur accordent donc des magistrats, les tribuns de la plbe. Tout rentre dans lordre.
Une nouvelle menace de rvolte suffit. Entre 451 et 449 avant J.-C., dix anciens consuls, les
dcemvirs, rdigent la loi des douze tables . Dsormais, lgalit devant la loi entre plbiens et
patriciens est la rgle. Toutefois, le consulat est rserv aux seuls patriciens jusquen 336 avant J.-C.
et les mariages entre les deux groupes sont longtemps interdits. Senatus Populusque Romanus
(SPQR), le Snat et le peuple romain : cest par ces mots que commencent tous les dits du Snat,

tous les documents officiels qui engagent Rome. Car les Romains sont trs lgalistes, et lesprit de la
loi leur importe autant que ses termes. Toute leur vie est conditionne par la bonne marche des
institutions.
Des Gaulois tablis dans la plaine du P, en 387, et leur chef Brennus prennent une partie de
Rome, font le sige du Capitole, sauv par ses oies, qui manifestent bruyamment en entendant les
assaillants arriver ce qui donne lalerte aux Romains, et ne consentent partir que contre un riche
butin. En 272 Rome contrle la pninsule. Les peuples soumis sont intgrs lensemble romain
selon le droit, les plus favoriss sont allis de droit latin, les moins le deviennent de droit italique.
La diffrence principale entre les deux est que les Latins obtiennent plus facilement le droit de cit, la
citoyennet romaine, que les Italiens. La priode de 272 82 avant J.-C. souvre sur les
spectaculaires ralisations de limprialisme romain, ltablissement dune pax romana, une paix
romaine tendue tout le monde connu, avant que les prmices de la guerre civile ne mnent la
Rpublique sa ruine, ouvrant une voie royale lEmpire. Rome, matresse de la pninsule
italienne, se tourne vers la Sicile, o elle se heurte Carthage. lissue de trois guerres puniques,
en 146 avant J.-C., Carthage est dtruite. Puis Rome se dchire lors des guerres civiles jusquen 86
avant J.-C. La fin de la Rpublique sannonce, Csar lacclre.
Jules Csar (100-44 av. J.-C.) se veut descendant dne, et par lui de la desse Vnus. Devenu
prteur urbain en 62, il exerce un pouvoir judiciaire et militaire. Aprs son anne de fonction, il
exerce, en 60, une proprture en Espagne, quil pacifie, ouvrant la voie un triomphe et au
consulat, magistrature la plus leve. lu consul en 59 avant J.-C., Csar forme un premier
triumvirat avec Pompe et Crassus. Il sappuie sur les populares, le petit peuple de Rome. Son
anne de consulat acheve, il se fait attribuer, comme proconsul, non pas une, mais deux provinces
gouverner, la Gaule cisalpine et transalpine et lIllyrie, une partie de la cte dalmate, ainsi que quatre
lgions. Au bout de cinq ans, il obtient une prolongation exceptionnelle de cinq autres annes. Il en
profite pour soumettre la Gaule, aprs la dfaite dcisive de Vercingtorix (v. 72-46 av. J.-C.)
Alsia, en 52. Il se prpare pour un second consulat, mais se heurte lopposition sans merci de
Cicron (106-43 av. J.-C.) et de Caton (93-46 av. J.-C.). En 49, il franchit, la tte de ses
lgions, le Rubicon et pntre en Italie, parvenant Rome. Vaincu Dyrrachium par Pompe,
Csar lcrase Pharsale quelques mois plus tard, en 48. Les derniers Pompiens survivants sont
anantis la bataille de Zla, prs de la mer Noire. Une ultime victoire Thapsus, en 46, contre
les forces envoyes par les rpublicains et le roi Juba Ier de Numidie (v. 85-46 av. J.-C.), lui assure
la matrise de tout le monde romain. Csar rentre alors Rome o il organise son triomphe. Le fils
de Pompe fomente une rvolte en Espagne. Il est vaincu Munda, en 45. Revenu Rome, Csar
est nomm dictateur pour dix ans, puis perptuit. Aux ides de mars 44, soit le 15 mars 44 avant
J.-C., il est assassin en pntrant au Snat. Homme dtat, Csar est connu galement pour ses
Commentaires sur la Guerre des Gaules (Commentarii de bello gallico) et De la guerre civile
(De bello civili), mais aussi pour un trait de grammaire et divers essais. Il rforme les institutions
en profondeur, embellit Rome dun nouveau forum, et promulgue le calendrier julien. Sa vie de
sducteur prodigue de ses charmes est brocarde par ses soldats, laccusant dtre le mari de toutes
les femmes, la femme de tous les maris . Un second triumvirat runit en 43 avant J.-C. Lpide

(89-13 av. J.-C.), Marc Antoine (83-30 av. J.-C.) et Octave (63 av. J.-C.- 14 apr. J.-C.). Lpide
rapidement limin, aprs sa destitution par Octave, Marc Antoine se suicidant, aprs la dfaite
navale dActium, en 31 avant J.-C., Octave reste le seul matre. Aprs avoir reu en 29 avant J.-C.
le titre dimperator, cest--dire chef suprme des armes, Octave se voit dcerner par le Snat, en
27 avant J.-C., le titre dAuguste, devenu son nom dempereur. Cest la fin de la Rpublique.
Certes, en principe Auguste est le princeps, le premier la tte de ltat, do le nom de principat
accol aux dbuts de lEmpire. En ralit, il inaugure bel et bien une longue liste dempereurs, mme
si la fiction de la forme rpublicaine se maintient jusqu Diocltien (245-313). Auguste fonde une
nouvelle Rome et, pour ce faire, rforme tour de bras, moyen commode dassurer sa mainmise tout
en promouvant une efficacit plus grande. Dans ladministration, il double, tous les sens du terme,
les fonctionnaires traditionnels par des prfets, procurateurs, nomms et pays par lui. Il remplace les
impts afferms par un systme direct, court-circuitant les riches publicains qui percevaient limpt
pour ltat en senrichissant considrablement au passage. La justice est dsormais du seul ressort de
lempereur, qui la dlgue ses fonctionnaires, mais demeure juge en dernier appel. Larme est
rorganise et devient une arme de mtier. La ville de Rome, capitale de lEmpire, est divise en
quatorze districts, augmente du forum dAuguste, de nouveaux temples, basiliques, mme si
lempereur affecte une vie modeste dans une simple demeure sur le Palatin. Dans le domaine
artistique, le rgne dAuguste est qualifi de sicle dor , marqu par les potes Horace (65-8
av. J.-C.), Virgile (70-19 av. J.-C.), Ovide (43 av. J.-C.-17 apr. J.-C.) et lhistorien Tite-Live (59
av. J.-C.-17 apr. J.-C.).

LEMPIRE ROMAIN (27 AV. J.-C.-476 APR. J.-C.)


Le principat dure de 27 avant J.-C. jusquen 284 de notre re, le dominat lui succde jusquen
476, date convenue de la fin de Rome. Il sagit en ralit de lEmpire romain dOccident, spar
depuis 395 de lEmpire romain dOrient, qui lui survit jusquen 1453 o il tombe sous les coups des
Turcs ottomans.
Le principat (27 av. J.-C.-284 apr. J.-C.)
Durant cette priode, la dynastie julio-claudienne 1 (27 av. J.-C.-68 apr. J.-C.) agrandit lEmpire.
LEspagne septentrionale, la Gaule occidentale, la Bretagne (Angleterre), la Rhtie, lactuelle
Autriche du Danube lInn, le Norique, rgions actuelles du sud de lAutriche et de la Bavire,
provinces de Vienne et de Salzbourg, la Pannonie (actuelle Hongrie), la Cappadoce (Turquie
orientale), Msie (nord de la Bulgarie), Serbie, la Commagne (centre sud de lactuelle Turquie) sont
soumis Rome. Mais la dynastie sachve dans la confusion avec le rgne de Nron (54-68),
archtype du tyran sanguinaire, matricide, pour les auteurs chrtiens. Aprs lAnne des quatre
empereurs, au cours de laquelle quatre souverains se succdent rapidement : Galba, Vitellius,
Othon, Vespasien, de 68 69, Vespasien (69-79) fonde la dynastie des Flaviens. Les rgnes de
Titus (79-81) et Domitien (81-96), outre Jrusalem dj pris en 70, voient la fin de la conqute de
la Bretagne, mais aussi la catastrophique ruption du Vsuve, en 79, qui engloutit Pompi, Stabies

et Herculanum. Aux Flaviens succdent les Antonins (96-192), aprs lassassinat de Domitien. La
Msopotamie, lArmnie, une partie de lArabie, la Dacie, qui est en partie lactuelle Roumanie, sont
soumises Rome. Cest lpoque des empereurs fameux guerriers ou philosophes : Trajan (98117), Hadrien (117-138), Antonin le Pieux (138-161), Marc Aurle (161-180) et le rgne
dsastreux de Commode (180-192) qui signe la fin des Antonins. Hadrien succde Trajan en
117. Il entreprend aussitt une tourne dinspection de lEmpire pour sassurer de la fiabilit des
troupes aux frontires, mater une rvolte en Maurtanie, mesurer le risque parthe lEst. Il dcide
alors de protger les zones frontalires les plus exposes par un mur qui porte son nom,
rgulirement entretenu sous son rgne par les garnisons. Grand voyageur, esprit curieux, il sprend
du Bythinien Antinos, qui devient son compagnon, jusqu sa tragique noyade dans le Nil en 130
lors du sjour de lempereur en gypte. Dsireux de sinscrire dans la ligne du fondateur de
lEmpire, Auguste, dont il adopte le prnom, devenant Hadrianus Augustus, il simplifie laccs aux
lois romaines en les runissant dans un Code. Btisseur, il fait restaurer le Panthon, incendi sous
le rgne de son prdcesseur, difier une villa Tivoli et son tombeau, devenu le chteau SaintAnge. Il meurt en 138, non sans avoir choisi pour prendre sa suite un jeune homme de dix-huit ans, le
futur Marc Aurle. Cependant, ce dernier devra attendre la mort de lautre personne adopte par
Hadrien, Antonin (138-161), pour monter sur le trne. Prpare depuis longtemps, le rgne
dAntonin devant tre lorigine un simple intermde, une succession facile permet Marc Aurle
(161-180) daccder lempire sans troubles. Cultiv, maniant le grec encore mieux que le latin, le
nouveau souverain sattache la lgislation romaine, quil humanise, rend plus accessible, tout en lui
donnant une plus grande homognit. Homme de cabinet, cest aussi un guerrier, qui doit plusieurs
reprises intervenir contre les Parthes, en Msopotamie, sur le Danube, pour refouler les tribus
germaniques. Sa politique lgard des chrtiens reflte une ambigut : officiellement, les chrtiens
peuvent tre dnoncs, poursuivis par les gouverneurs et les autres magistrats romains, mais sans que
cela ne soit encourag, sans perscutions. Marc Aurle est galement connu pour ses Penses, un
recueil inspir du stocisme. Il meurt atteint de la peste en 180. En 193, lempire clate de nouveau et
lAnne des quatre empereurs se reproduit : Didius Julianus Rome, Pescennius Niger en Syrie,
Clodius Albinus en Bretagne, Septime Svre en Pannonie. Septime Svre (193-211) fonde la
dynastie des Svres (193-235). Celle-ci sera phmre, car lempire doit affronter lextrieur les
Francs, les Alamans, les Burgondes, mener une guerre en Bretagne et lintrieur. De plus, les rgnes
de Caracalla (211-217) et dlagabal ou Hliogabale (218-222) seront chaotiques. Le IIIe sicle
annonce la fois les empereurs soldats et lclatement de lempire, aux prises avec les Perses
sassanides, les Arabes, les Goths et une division plus profonde encore, opposant le monde paen
traditionnel lavance du christianisme, au sein des lites dirigeantes, puis dans le peuple. De 235
268, Rome est au bord de lclatement. Des usurpateurs, les Trente Tyrans, une srie
dusurpateurs qui se succdent la tte dun royaume gaulois, perdurent de 260 274. Aurlien
(270-275), seul, parvient reconstituer brivement lunit territoriale et politique sous la dynastie
des Illyriens (268-284).
Le dominat (284-476)
Diocltien (rgne : 284-305) repousse les Perses et rorganise lempire. Dsormais, deux

Augustes, empereurs en titre, rgnent avec leurs successeurs dsigns, les deux Csars, chacun ayant
autorit directe sur une partie de lempire. Diocltien met fin au principat et la fiction dune
Rpublique en instaurant le dominat : lempereur gouverne dans sa splendeur, en tenue dapparat,
assist dun conseil de la couronne. Il est dsormais Dominus et Deus, Seigneur et Dieu . Les
citoyens deviennent des sujets. Au bout de vingt ans de rgne, les Augustes doivent abdiquer au
profit des Csars. En 305, Diocltien et son coempereur Maximien (rgne : 286-305) abdiquent. Ce
systme, quatre dirigeants, se nomme la ttrarchie. Elle choue ds 306, les fils des Augustes
refusant dtre carts du trne au profit des Csars, les successeurs dsigns. Constantin Ier le
Grand (306-337), aprs avoir limin militairement ses concurrents au trne, dabord Maximien,
son beau-pre, quil contraint au suicide, puis Maxence (rgne : 306-312), dfait la bataille du
pont Milvius, prs de Rome, noy dans le Tibre, puis Maximin Daa (rgne : 309-313) excut par
lalli de Constantin, Licinius (rgne : 303-324), enfin ce dernier est lui-mme trangl en 324.
cette date, enfin, Constantin runifie lempire son profit et sera le seul empereur en 312. La veille
de sa victoire sur Maxence au pont Milvius, du 28 octobre 312, Constantin aurait eu la rvlation de
lexistence du Christ. Sur fond de ciel noir dorage, il voit se dtacher les lettres clatantes dor du
chrisme, les lettres grecques khi (X) et rho (P) entremles, formant le dbut du nom Christ. Peu
avare de dons linguistiques, le symbole est accompagn dune formule latine : In hoc signo vinces,
Par ce signe, tu vaincras . Constantin, htivement, fait reprsenter le chrisme sur les tendards de
son arme, laquelle, prcde de ce fait de lassurance divine du succs, vainc en effet lennemi. En
313, par ldit de Milan, il accorde la libert religieuse aux chrtiens, jusqualors plus ou moins
tolrs ou perscuts selon les empereurs. En 324, il se dbarrasse de lempereur dOrient, Licinius,
et rgne dsormais sur les Empires romains dOccident et dOrient. Il lui reste treize ans de rgne
pour mener bien une uvre colossale : fonder Constantinople en 330, crer une administration
puissante et efficace, fixer les colons leur terre en 332, ordonner la frappe dune monnaie forte, le
solidus ou sou dor, la place de laureus dvalu, rorganiser larme pour mieux contrler les
frontires. En 330, il change de capitale et fonde Constantinople, la ville de Constantin, mieux
place au cur de son immense empire. En 325, il organise et prside le concile de Nice, runion
gnrale de lglise, o est condamne la doctrine dArius, larianisme, qui faisait de Jsus un
homme et non Dieu. Puis il meurt en 337, aprs avoir reu le baptme des mains de lvque Eusbe
de Nicomdie (280-341), devenant, mais un peu tard, un empereur chrtien. sa mort, lempire est
partag entre ses fils. En 364, ses descendants, les Constantiniens, cdent la place aux Valentiniens
(364-392). La division de lempire se poursuit : Goths et Wisigoths bousculent la frontire, le limes,
et sinstallent. Les empereurs, devenus chrtiens, sont au centre des querelles thologiques entre
arianisme et catholicisme. Pendant que les Valentiniens spuisent en Occident, les Thodosiens
(378-455) simposent en Orient, deviennent les seuls matres avec le rgne de Thodose Ier le
Grand (379-395), empereur romain dOrient (379-392), puis seul empereur dOrient et dOccident
(392-395), qui, dans la rpression vigoureuse du paganisme et de larianisme, a tabli le Credo du
concile de Nice (325) en tant que norme universelle pour lorthodoxie chrtienne et dirig la
convocation du deuxime conseil gnral Constantinople (381). sa mort, en 395, il laisse un
empire dfinitivement partag entre ses deux fils, Honorius (395-423) en Occident, Arcadius (395408) en Orient. LEmpire romain dOccident, divis, affaibli, est aussitt la proie des incursions
barbares : Goths, Burgondes, Vandales. Il seffondre, en 476, sous les coups d Odoacre (rgne :
476-493), chef des Hrules, qui se proclame roi dItalie aprs avoir dpos lultime empereur

romain dOccident, Romulus Augustule (475-476), le Petit Auguste . Son nom originel tait
Auguste, mais il a t chang pour le diminutif dAugustule, parce quil tait encore un enfant quand
son pre lleva au trne le 31 octobre 475. Le chef barbare Odoacre dpose lenfant, quil
assassine probablement. Selon une autre version, Romulus a t pargn grce sa jeunesse ;
Odoacre lui donna une pension et lenvoya vivre avec ses parents en Campanie, rgion au sud de
lItalie. Un commentaire par Cassiodore suggre quil aurait survcu jusqu ce que rgne
Thodoric (493-526).

2. Lart romain
Lart romain, un second rle ?
La question dun art proprement romain nest pas nouvelle. La culture grecque sest impose
Rome trs vite, lui rservant souvent un second rle dans la cration artistique. Cette acculturation se
produit fort tt puisque les premires importations de cramique remontent au VIIIe sicle avant J.-C.
Si cette acculturation a pu avoir lieu, cest dune part grce lintroduction de lalphabet grec
chalcidien dans le Latium et de la fondation de sa plus ancienne colonie, Cumes. Au milieu du
IVe sicle avant J.-C., le processus dhellnisation est dj fortement ancr. En raction celui-ci,
ds le IIe sicle avant J.-C., un mouvement de rejet se fait sentir2, Caton lAncien en sera lun des
plus minents reprsentants. Ds lors, une production plus romaine verra le jour, tant par les sujets, la
destine de la Rome impriale, que par lart des portraits, la sculpture ornementale, rsultant de la
fusion de lOrient et de lOccident. la diffrence de larchitecture grecque, larchitecture romaine
spanouit autant dans le domaine priv que public.

LARCHITECTURE ROMAINE
Cest par larchitecture que sexprime le grand art romain. Le seul trait darchitecture qui nous
soit parvenu est celui de Vitruve (Ier s. av. J.-C.). Aprs avoir t les lves des trusques puis des
Grecs, les Romains innovent dans divers genres de monuments, inconnus jusqualors, les aqueducs,
les amphithtres, les arcs de triomphe. Leur architecture est surtout connue par les monuments de
lpoque impriale. Dans limitation des ordres grecs, ils sattachent peu au dorique ou lionique
mais utilisent le corinthien auquel ils savent attribuer des formes nouvelles. Contrairement aux Grecs
pour lesquels le temple reprsente la construction essentielle, les Romains sont davantage domins
par des ncessits pratiques telles que lapprovisionnement de leau par des aqueducs ou vacuation
de celle-ci par le grand gout, ou Cloaca Maxima, bti par Tarquin lAncien. Au IIIe sicle avant
J.-C., la suite des conqutes romaines et de la colonisation systmatique, un rseau de routes
conformes un plan densemble est entrepris. La Table thodosienne est une carte romaine du IIIe et
du IVe sicle o figurent de nombreux renseignements quant lorganisation de la circulation dans
lempire. Nous la connaissons par sa copie du XIIIe sicle, la Table de Peutinger. Larchitecture

romaine est ne des besoins de la cit. Deux choses distinguent les divers systmes
darchitecture : dabord la construction des supports verticaux, murs, piliers, ensuite la mthode
employe pour couvrir ou couronner un difice. La plupart des architectures antiques ont fait usage du
mme mode de couverture. Sur des points dappui verticaux, elles ont pos de grandes pices. Mais
llment de construction reste toujours la plate-bande et langle droit. Larchitecte romain rsout le
problme autrement. Il substitue aux poutres horizontales une couverture de bois ou de pierres. Les
Romains lui donnent leur tour une place importante dans leur construction mais se limitent aux types
suivants : la vote en berceau pour les alles et les couloirs, la vote darte qui est faite de deux
votes en berceau se coupant angles droits et la vote hmisphrique pour les salles rondes.
Lorsque Brunelleschi se voit confier, vers 1420, lachvement de la cathdrale de Florence par la
construction dune coupole qui doit surmonter le transept, il reprend le systme dynamique et
statique de lAntiquit.
Larchitecture prive
Pendant plusieurs sicles, la maison romaine nest quune reproduction de la maison trusque.
lorigine, le plan est extrmement simple, une pice unique. On sagrandit autour de la pice
centrale, latrium, et de petites chambres sont construites. Aprs les guerres puniques, les maisons
sont plus luxueuses. Dans les demeures les plus riches, il est courant de trouver salle de bains et
latrines. Le triclinium est la pice destine la salle manger, meuble de quelques divans.
Larchitecture prive la plus ancienne se manifeste tout dabord en Italie du Sud, en Campanie. Au
dbut du Ier sicle avant J.-C., linspiration hellnistique pour la dcoration intrieure, le got des
mosaques et des peintures notamment, se manifeste dans les villas. Jusquau IIe sicle avant J.-C., les
Romains dcorent leurs murs de stuc moul et peint imitant les murs en appareil isodome, de hauteur
gale. Nous devons faire une place particulire la mosaque dont la technique a t emprunte aux
Grecs. Elle traite des mmes thmes que la peinture. De nombreuses coles de mosaque ont exist en
Italie, reproduisant scnes marines dans les thermes, scnes de chasse ou scnes mythologiques. Si
elle connat sa maturit Rome, elle atteint son apoge Byzance. Dans les dernires annes du
Ier sicle avant notre re naissent des coles provinciales, dont lune des plus reprsentatives est
celle dAfrique.

LA SCULPTURE ROMAINE
Sous la Rpublique, linfluence trusque joue un rle prpondrant, les matriaux employs sont la
terre cuite et le bronze. Les premires sculptures limage des fonctionnaires romains qui obtiennent
le droit den faire raliser sont des bustes excuts en cire. On les garde dans une armoire spciale
appele tablinum, sorte de reliquaire plac dans latrium. Les images en cire des illustres anctres
taient alors portes en grande pompe travers la ville par les survivants des familles
aristocratiques romaines dans les grandes occasions. Il faut attendre le IIIe sicle avant J.-C. pour que
les patriciens romains ayant voyag en Grce et en Orient commencent pour leurs collections
personnelles importer des statues. Bientt la ncessit davoir des statues devant satisfaire des

besoins purement romains se fait sentir. Les artistes adoptent le portrait, dlaiss par les Grecs. Le
plus clbre de ces portraits est celui dAntinos, amant de lempereur Hadrien, mort
tragiquement noy vingt ans, lou pour sa beaut, que les sculpteurs reprsentent en Hercule, en
Bacchus ou en Apollon. Au dernier sicle du Bas-Empire, le Rome des Csars produit un art la
fois plus populaire et plus provincial o le culte du portrait, surtout partir de lpoque dAuguste
(63 av. J.-C.-14 apr. J.-C.), prend une place considrable. Le corps perd limportance quil avait
pour les Grecs et les bustes idaliss font leur apparition. Lattitude classique est recherche, prise,
les sculpteurs cherchent rendre la dignit de lge et non plus sa dchance. La caractristique des
portraits du temps dAuguste est labandon du ralisme brutal du pass, les traits sadoucissent. Les
statues questres sont aussi fort prises, ainsi celle de Marc Aurle, sur le Capitole. Le Gran
cavallo, luvre questre pour Francesco Sforza par Lonard de Vinci (1452-1519), est inspire
du clbre prcdent de Lysippe pour Alexandre le Grand qui aboutit la forme classique de la
statue de Marc Aurle, Rome. Puis cet art volue vers le relief historique, la colonne Trajane.
Aprs le transfert de la capitale de lEmpire romain Constantinople, un art du portrait romain
oriental, dune nature particulire, stablit au IVe sicle aprs J.-C. On sculpte des statues toge,
ornes de riches vtements. Elles ne sont travailles que de face, le dos est peine bauch.

LE SICLE DAUGUSTE, UN SICLE EN OR


la fin de lpoque hellnistique aprs lassassinat de Csar en 44 avant J.-C., Rome devient le
point de convergence des uvres dart et des artistes. Csar avait commenc mener une politique
durbanisation importante Rome. Son fils adoptif, Octave-Auguste, assure le pouvoir jusqu sa
mort en 14 apr. J.-C., priode de stabilit politique de quarante-cinq ans appele sicle
dAuguste . Afin daffirmer et de consolider son pouvoir, lart devient le moyen de simposer en
tant quhritier de Csar et des valeurs chres aux Romains, puis aprs quil aura reu le titre
dAuguste, lart deviendra un outil politique de premire importance. Lart est marqu par un retour
la tradition, les exagrations baroques sont supprimes, on parle de classicisme dAuguste .
Larchitecture se distingue par la clart et la rigueur de la composition, les lignes verticales et
horizontales sont accuses alors que les arcs, les votes en plein cintre et les coupoles demeurent
presque invisibles de lextrieur. Cest sous son rgne que larchitecture romaine se dveloppe en
province : Saint-Rmy-de-Provence avec ses temples, son arc de triomphe, Nmes avec sa Maison
Carre et son sanctuaire, Arles et son thtre, mais aussi en Afrique du Nord, et en Libye Leptis
Magna. Mais la recherche de nouveauts dans le domaine architectural porte ses fruits et le temple
de Mars Ultor, autour duquel sorganise le forum dAuguste, rvle richesse des formes et du sens.
Le ramnagement du forum met en vidence lentreprise dun urbanisme monumental avec
lachvement de la Curie, la construction du temple de Divus Julius en lhonneur de Csar. Les
btiments de spectacle ne sont pas oublis avec le thtre de Marcellus et le bassin artificiel destin
aux combats navals. En 27 avant J.-C., on construit Rimini lnorme arc dAuguste, de presque
10 m de haut et dune largeur intrieure de 8,50 m.

LVOLUTION ARTISTIQUE SOUS LEMPIRE


La dynastie julio-claudienne et des Flaviens, un art patricien
En 27 avant J.-C., Tibre quitte Rome pour sinstaller Capri et fuir les intrigues de son
entourage. Au sommet de lle il se fait construire sa villa. De cette poque peu de monuments nous
sont connus mais date le Grand Came de France vers 20 aprs J.-C., de 31 cm de haut et 26 de
large. Sur lun des trois registres, Auguste apparat en compagnie de Drusus II et de Germanicus
senvolant, mont sur Pgase. Le trsor dcouvert Boscoreale, cent neuf pices de vaisselle,
objets de toilette et bijoux dans une villa romaine situe sur les pentes du volcan, enfoui par le
propritaire avant le drame, aurait peut-tre appartenu un membre dune des familles impriales. Il
faut attendre le rgne de Nron pour quune nouvelle esthtique saffiche, combinant un got pour
lornementation et lillusionnisme. Sous les Flaviens, lart connat une diversit des monuments et
une grande varit dans les tendances. La clbre colonne de Trajan leve partir de 110 glorifie
les actes de lhomme de guerre qui vainquit les Parthes et les Daces. Lensemble du monument
mesure 42,20 m de hauteur. La colonne elle-mme est faite de dix-huit tambours de 2,50 m de
diamtre et les deux mille reliefs, sils taient drouls, formeraient une bande de 200 m de long.
Vespasien, premier empereur ne pas tre issu dune famille aristocratique, inaugure une priode
heureuse de cent ans. Le Colise Rome est construit sous son rgne.
Le Colise
Le Colise ou amphithtre Flavien est une affaire de famille. Il a t entrepris sous Vespasien (69-79) pour tre achev du temps
de son fils Titus (79-81) et lgrement modifi par son frre Domitien (81-96). Cest un amphithtre de pierre, capable de
contenir entre cinquante mille et soixante-dix mille spectateurs assis. En son centre, une arne en forme dellipse longue de 86 m et
large de 54 m. Sous cette dernire, des couloirs, des systmes de machinerie permettent de garder les fauves, puis de les hisser
dans larne au moment du spectacle. Il accueille les combats danimaux, de gladiateurs, des reconstitutions de batailles navales,
sur une superficie de plus de 2 ha. Les spectateurs sinstallent sur des gradins de pierre, sous lesquels passent encore des couloirs
vots. Les gradins ne sont plus btis aux flancs des collines mais sur des constructions votes qui fournissent sous les arcades
une multitude dissues vers lextrieur. Le Colise est form de trois tages circulaires comportant chacun quatre-vingts arcades
spares entre elles par des demi-colonnes en saillie. Puis une architrave, poutre dentablement pose sur les colonnes, domine
larc de la vote. Au-dessus de larchitrave, une voile en toile naturelle peut tre tendue sur deux cent quarante-quatre mts de
console pour abriter les spectateurs du soleil : le velarium. Lors de son inauguration officielle sous Titus, en 80, un clbre
combat oppose deux grands gladiateurs esclaves, Priscus et Verus . De force gale, aucun ne vainc lautre, mais leur ardeur
meut la foule et lempereur, qui leur accorde chacun le glaive dor de la libert. Fait unique, les pisodes de leur affrontement
pique sont relats dans un pome de Martial (40-104).

La premire moiti du IIe sicle est pour lart romain une priode particulirement faste, marque
par linauguration du forum de Trajan, construit par larchitecte Apollodore de Damas (v. 60v. 129) sur la demande de lempereur. La colonne Trajane contiendra ses cendres, recueillies dans
une urne dor et places en son socle. Hadrien (117-138), son successeur, se plat non seulement
admirer les monuments des lointaines provinces dOrient, mais il tente en plus de les imiter dans la
capitale impriale. Il construit une villa Tivoli, dont la construction dure vingt ans, nombre
dannes de son rgne, dune superficie denviron 1,5 km2. Au bord du Tibre, il fait lever son
mausole. De lextrieur, il rappelle celui dAuguste. On lui doit encore la rdification du Panthon

de Rome qui exprime le mieux larchitecture romaine. Sa coupole est considre comme la plus
parfaite de lAntiquit, produisant un effet de perspective particulier grce aux caissons qui la
dcorent et dont les dimensions vont en samenuisant vers le haut. Par une ouverture centrale
circulaire de 9 m de diamtre, loculus, la lumire filtre et claire ainsi les dalles de marbre du sol.
Les vestiges de ce sanctuaire montrent que les reliefs du portique devaient tre polychromes et son
antique porte en bronze. Le modle inspire les architectes de la Renaissance dont Brunelleschi pour
le dme de Santa Maria del Fiore, Florence, en 1436. Vers le milieu du IIe sicle, lart renoue avec
des traditions prchrtiennes, grecques ou trusques, qui suscitent aussi le passage de lincinration
linhumation. Ds cette poque, lart des sarcophages se dveloppe et remplace les urnes funraires.
Les Romains appartenant de grandes familles sont inhums dans des sarcophages en marbre, ceux
des empereurs sont en porphyre. Les reprsentations des bas-reliefs figurent des scnes de
mythologie ou de la vie quotidienne. Avec lpoque des Antonins (138-192), des mutations dans le
domaine de lart se produisent. La reprsentation est plus abstraite et on renonce compltement
lanecdote comme dans la Colonne de Marc-Aurle qui relate les hauts faits de lempereur.
Laction se concentre sur lhomme tenu pour essentiel. Lvolution intervenue dans la sculpture
montre un traitement du corps et des visages plus brutal aussi. La tension dramatique est marque par
la mise en scne dun grand nombre dpisodes sanglants. Lempreinte hellnisante sefface et est
remplace par une angoisse, un dsarroi faisant place aux forces surnaturelles. Les uvres se
distinguent par une profusion dlments dcoratifs, une technique sculpturale produisant des reliefs
qui se dcoupent en ombres et lumires trs marques. La seule statue questre conserve est celle de
Marc Aurle que Michel-Ange place devant le Capitole. Elle deviendra pour celles du Moyen ge
et de la Renaissance un modle.
Lart sous la dynastie des Svres (193-235)
A u IIIe sicle, lune des dernires priodes de lart romain samorce. Dans les provinces
romaines, le naturalisme de lart imprial est remplac peu peu par les traditions locales, qui dans
le domaine religieux voient natre des temples romano-africains, romano-celtiques, romano-syriens.
Un style nouveau, anticlassique, li la dcadence se fait jour. Lart a volu au contact des
tendances philosophiques du IIe sicle. lpicurisme des Csars sest substitu le stocisme
moralisateur des Antonins. Leffet pratique, la plastique ont plus dimportance que la ralit. Cest
pour cette raison quon insiste davantage sur limpression laisse par lombre et la lumire que sur la
silhouette ou le contour de limage. La morale stocienne peut se retrouver dans le choix de certains
sujets. Au cours du IIIe sicle, ce sont surtout les influences orientales qui saffirment de plus en plus
dans le monde romain. Elles concernent non seulement la littrature, mais aussi la religion et lart
dans les provinces les plus lointaines comme dans la capitale. Avec Caracalla (rgne : 211-217), les
thermes impriaux les plus grands sont btis.
Les thermes de Caracalla
Lempereur Caracalla (211-217) rejoint Nron au panthon des princes sanguinaires, mais il veille pourtant de prs au bien-tre
de ses sujets. Rome est depuis toujours confront un grave problme dhygine publique, les bains manquent pour satisfaire les
besoins de lensemble de la population. Les bains publics seront commencs par lempereur Septime Svre en lan 206 et

achevs par son fils lempereur Caracalla en 216. Parmi les bains les plus beaux et luxueux de Rome, conus pour accueillir
environ mille six cents baigneurs, les thermes de Caracalla seront utiliss jusquau VIe sicle. Ce sont les plus importants de tous les
tablissements de bain romains qui nous soient parvenus. Ils se composent au centre de grandes chambres votes couvrant une
superficie de 230 m par 115, avec les tribunaux et les salles auxiliaires, entours par un jardin avec un espace utilis pour lexercice
et les jeux. Il y avait trois chambres destines au bain : le frig id arium, ou chambre froide ; le cald arium ou salle chaude, et le
tep id arium, ou chambre tide. Entre le frigidarium et le tepidarium se trouvait la grande salle, couverte par une vote avec des
fentres hautes. Il y avait aussi de grandes piscines en plein air. Le marbre a t utilis abondamment, la dcoration lintrieur
tait riche en sculptures, mosaques, fresques.

LART ROMAIN TARDIF, LA FIN DU MONDE ANTIQUE


Lart du IVe sicle est marqu par plusieurs faits dterminants pour son volution tels la
disparition du rgime ttrarchique, la prise du pouvoir par Constantin, le choix de Constantinople,
le nouveau Rome , le dveloppement du christianisme rendu possible par Constantin. De
nouveaux monuments adapts la nouvelle liturgie se btissent avec des thmes au rpertoire neuf,
les autres sinspirent de la tradition romaine. LArc de Constantin est souvent considr comme le
plus reprsentatif de cette priode. rig pour commmorer sa victoire sur Maxence en 312, il
reprend larchitecture de larc de triomphe trois portes dj connu. Il est constitu dlments de
priodes trs diverses : cest sous le rgne dHadrien que les mdaillons sont excuts, les basreliefs de lattique sous celui de Marc Aurle. Il sagit avant tout de dcrire plus que de susciter une
motion esthtique. Cet art ne sintresse plus la diversit des formes que produit la nature mais
senferme dans des types conventionnels de reprsentation, les personnages sont montrs de face
avec une taille correspondant leur place dans la hirarchie militaire ou politique. Le corps humain
reprsent sert exprimer des ides telles que lautorit, la douleur ou la tension spirituelle. Limage
de lempereur simpose sous toutes ses formes. Les cames connaissent un exceptionnel renouveau.
En sculpture, le traitement de la tte, telle la tte gigantesque de Constantin provenant de la basilique
du forum, reprend la Grce larrondi des formes, mais les yeux normes et imprieux sadressent
aux spectateurs pour leur imposer lessence surhumaine du nouveau dominus. Constantin fonde
aussi Rome les premires glises chrtiennes monumentales. La plus clbre est celle qui se
trouvait recouvrir un modeste monument que les chrtiens avaient bti sur le Vatican au temps de
Marc Aurle o ils pensaient avoir enterr le corps de laptre Pierre. La mosaque constitue alors
le principal lment dcoratif non seulement des sols, mais aussi des votes des murs. Celles
retrouves Tunis, le Triomphe de Bacchus, ou Constantine, le Triomphe de Neptune et
dAmphitrite, sont caractristiques de cette priode. Lhritage artistique sera au dbut du Ve sicle
exploit pendant des sicles, faisant de lart carolingien un de ses dignes prolongements.

3. La philosophie Rome
La philosophie Rome naura jamais la mme place que celle quelle avait occupe en Grce.
Pourtant Rome en hrite, la transmet, la modle son image. Pendant longtemps les Romains
lignorrent, ils mirent lhonneur la virtus, le courage, privilgirent le gnie militaire et

politique. Elle sera tudie comme un moyen pratique, un instrument permettant de se perfectionner
dans lart de la politique et dans lart oratoire. La philosophie nouvellement introduite rencontre
aussi de fervents dfenseurs dont fait partie Cicron, mme si elle reste suspecte pour les milieux les
plus traditionnels. lpoque de Nron, elle est perscute et un sage comme Snque (4 av. J.-C.65 apr. J.-C.) devient insupportable au rgime parce quil dit ce quil pense. Les Antonins, partir
dHadrien, la soutiennent. Ltat depuis Marc Aurle subventionne les quatre coles (stocienne,
pripatticienne, picurienne, acadmicienne), protection qui dure jusquau moment o Justinien
ferme les coles dAthnes, en 529.

LE SUCCESSEUR LATIN DE LPICURISME : LUCRCE (TITUS LUCRETIUS CARUS)


Lucrce (v. 98-53 av. J.-C.) assiste la proscription de Marius ( 87), de Sylla ( 82), la
rbellion de Spartacus (73-71 av. J.-C.), au consulat de Cicron ( 63), la mort de Catilina
( 62), au premier triumvirat et lextension de lEmpire romain au Proche-Orient. Disciple fidle
lenseignement dpicure, dans le De rerum natura, ou De la nature des choses, il retraduit les
rapports troits des faits historiques, sociaux et spirituels des dernires annes de la Rpublique
romaine. Vaste pome didactique de plus de sept mille quatre cents vers, organis en six livres, il
part dans le premier de la physique atomiste et de ses principes puis introduit la notion de clinamen,
mouvement spontan par lequel les atomes dvient de la ligne de chute, de la trajectoire verticale,
pour arriver, dans le second, une libration de la mort dont nous navons rien redouter, thme
voqu dans le troisime, le quatrime sattaquant au finalisme, aux simulacres3, aux illusions de
lamour, des passions. Le cinquime livre expose lhistoire et la gense du monde, le sixime
lexplication des faits naturels et sachve avec la description de la peste dAthnes. La physique
tient un rle considrable puisquelle permet daccder au bonheur. Il prsente un monde o
lintervention divine ne joue aucun rle. La nature, libre de la providence, se trouve soumise au jeu
du hasard et de la ncessit. Lhomme trouve, dans un monde form de corps et de vide par la
dclinaison des atomes, autonomie et libert.

LA NOUVELLE ACADMIE PLATONICIENNE


Carnade (v. 215-v. 129 av. J.-C.), la suite de son prdcesseur Arcsilas de Pitane (315241), avait scandalis les Romains, dont Caton, car, lors de lambassade des philosophes en 156
avant J.-C., il fit des discours deux jours dintervalle sur le thme de la justice dun point de vue
oppos. Lide tait de montrer par cet exercice quil est possible dmettre pour ou contre des ides
sur un point de vue, bien quen considrant que tous les points de vue se valent. Il soppose
Chrysippe comme Arcsilas stait oppos Znon de Citium. Il recherche dans les choses la
probabilit et non une certitude. Le scepticisme radical sera reprsent par nsidme au Ier sicle
aprs J.-C. et Sextus Empiricus au IIIe sicle. Ils dveloppent les arguments sceptiques dont le plus
fort est le diallle ou cercle vicieux, car pour juger de la valeur dune dmonstration il faut une
dmonstration. Sur nsidme, nous avons peu de renseignements. Il classa sous le nom de

tropes les dix principaux arguments en faveur du scepticisme et montra par eux limpossibilit de
savoir si les choses sont bien telles quelles nous apparaissent. Le dernier pisode notable de cette
cole se rattache au nom de Sextus Empiricus dont les principaux arguments sont rsums dans les
Esquisses pyrrhoniennes et qui tentent de prouver que toutes les sciences reposent sur des
conventions et des commodits intellectuelles.

LE STOCISME NOUVEAU EST ARRIV, Ier-IIe SICLES


Pantius de Rhodes (v. 180-110 av. J.-C.) est le disciple de Diogne de Babylone et dAntipater
de Tarse, puis le matre de Posidonius. Ils forment ce quon appelle le stocisme moyen. Cest par
Snque (4 av. J.-C.-65 apr. J.-C.), pictte (50-130), Marc Aurle (121-180) que Guillaume Du
Vair, Montaigne, Vigny et bien dautres connatront la sagesse stocienne. Cest surtout lpoque
impriale quelle se dveloppe et connat son apoge. Le stocisme Rome met laccent sur la
morale applique, ainsi Pantius fournira Cicron le modle de son Trait des devoirs. Aprs la
mort de Marc Aurle, le stocisme se mle au noplatonisme, faonnant ainsi le milieu intellectuel
de la pense juridique, religieuse et morale du monde romain. Il simpose comme la morale la mieux
approprie une perfection et une batitude naturelle. Snque se voit confier lducation de
Nron pour devenir son conseiller, une fois celui-ci nomm empereur. Cest sur lordre de Nron
quaprs la conjuration de Pison, il se donne la mort. Il simpose dans son uvre de retrouver les
remdes dcouverts par les Anciens, de les appliquer son me et celle des autres, prnant
limportance dun retour soi. Pourtant, sil est considr comme lun des meilleurs reprsentants de
la doctrine stocienne, il sen dgage, imposant sa propre rflexion. Ses uvres en prose sont surtout
connues, mme si ses tragdies voquent les consquences du vice et de la folie humaine : Hercule
furieux, Les Troades , Les Phniciennes, Mde, Phdre, dipe, Agamemnon, Thyeste, Hercule
sur lOeta, Octavie. Les Lettres son ami Lucilius constituent lautre grande uvre de Snque,
mais rien ne nous dit quil sagit du mme Lucilius qui il adresse le trait De la providence,
ouvrage destin lever lme en contemplant la nature, lui apporter paix et tranquillit. Le but est
que lhomme retrouve son harmonie intrieure, la concordia, qui ne peut tre retrouve quen
accord avec lharmonie universelle. Il sagit de slever dun moi individuel un moi universel qui
nest autre que la raison elle-mme. La tche du philosophe est de librer lhomme de la fortuna, du
sort, de la tempora, des circonstances, pour quil prenne conscience de ce qui dpend de lui ou non.
pictte (50-130), esclave philosophe, a eu une destine tonnante. Esclave affranchi, il se
voue tout entier la philosophie. Cest son disciple Flavius Arrien (v. 85-v. 165) que nous
devons de pouvoir lire les Entretiens et le Manuel, car pictte na rien crit, son enseignement se
faisait par oral. Nulle part napparat dexpos de la doctrine stocienne dans son ensemble. Les
Entretiens, dans les quatre livres qui nous sont parvenus, se rattachent des discussions, des
thmes fondamentaux de la doctrine, mme si souvent ils sont anecdotiques. La grande affaire ses
yeux est de savoir comment nous comporter en toute circonstance. Mais ses concepts fondamentaux
portent sur la prohairesis, le choix rflchi, dsir dlibr des choses qui dpendent de nous, et de
celles qui ne dpendent pas de nous, les choses extrieures4. Il y a un travail effectuer sur les

reprsentations mentales, liminer celles qui nont aucun fondement dans la ralit, celles qui sont
lorigine de nos passions, ne juger que de celles qui sont justes et adquates. Librons-nous par
lopinion droite et le fait de vouloir ce que Dieu veut, car le bonheur se trouve dans la domination
des dsirs.
Marc Aurle (121-180) est n Rome. Lexcellence de son ducation le fait remarquer par
Hadrien. Adopt par Antonin le Pieux et investi du titre de Csar, Marc Aurle accde au pouvoir
en 161 quarante ans et connat un rgne rendu difficile par les constantes attaques des Barbares sur
tous les fronts. Il semble quil ait rdig les Penses la fin de sa vie, recueil de maximes tournes
davantage vers lthique que vers la physique ou la logique. Il sagit dune suite daphorismes dans
lesquels lempereur veut retrouver les dogmes du stocisme afin de les pratiquer correctement.
Louvrage est rdig en grec et comporte douze livres. On ne peut discerner un ordre agenc parmi
eux mais, en revanche, la progression du sage dont la finalit est, par son autonomie, une adquation
lordre naturel des choses, une vision du tout, laquelle il se doit de sintgrer.

LES SUCCESSEURS DE PLOTIN


Aprs la mort de Plotin, en 270, lhistoire du noplatonisme devient complexe soit par les
interprtations que lon en a donnes, soit en raison du caractre religieux et politique quon lui
prte. Au christianisme qui menaait de tout emporter par un triomphe sans cesse grandissant, il
fallait opposer une religion traditionnelle qui puisse tout intgrer, les cultes orientaux autant que ceux
des Grecs et des Latins. En admettant lternit du monde, la divinit des astres et de lme, les
Alexandrins avaient ouvert une voie pour une croyance nouvelle combinant hellnisme et
mithriacisme. Certains rduisaient le nouvel hellnisme la thurgie, aux pratiques rituelles et se
rfraient des traits spciaux comme celui de Jamblique, Trait des mystres . Les autres
spculaient sur la ralit vritable de chaque chose. Trois noms sinscrivent parmi ses successeurs,
Porphyre de Tyr (234-305), Jamblique (v. 245-v. 320), Proclus (412-485). Proclus annonce les
dernires lueurs de la philosophie noplatonicienne en renforant les tendances de Jamblique.

4. La musique Rome
Si les Grecs font de la musique un thos, une disposition spirituelle, il nen va pas de mme des
Romains. Elle est un agrment de la vie dont elle accompagne de nombreux aspects : crmonies
religieuses, concours, banquets ou runions prives, troupes en marche ou au combat, jeux et
concours. Les instruments sont nombreux et varis : la flte, ou tibia, simple ou double, de Pan, le
buccin ou cornu, ascaules, la cornemuse, la lyre, la cithare, un anctre du luth trois cordes, les
sistres, les tambours, les cymbales. Mais le plus remarquable nos yeux est probablement lorgue
romain, intermdiaire entre la cornemuse et notre orgue moderne, qui utilise des tuyaux dont taille et
volume permettent de varier les tonalits. L hydraule est un orgue eau, une invention de Ctsibios

dAlexandrie (IIIe s. av. J.-C.), qui cre cette occasion le piston. Les gammes et les modes
employs par les Romains sont sans doute ceux des Grecs, avec des influences provenant des
trusques et des peuples italiques.
Boce et LInstitution musicale (De institutione musica)
Boce (480-524) est un philosophe latin, mis mort en 524 Pavie par Thodoric le Grand (v. 454-526). Cest en mettant au
point le quad rivium, les quatre arts majeurs qui sont le fondement des enseignements luniversit mdivale, que Boce produit
un trait sur la musique, De institutione musica, vers 505. Ce trait de la musique spare les instruments corde, qui procdent
par la tension , des instruments vent, qui procdent par le souffle et des instruments percussion, qui procdent par une
percussion . Puis il se livre lanalyse du son en gnral et des moyens mis en uvre pour le produire. Il transmet les thories et
conceptions musicales de la Grce ancienne adoptes par les Romains. En matire musicale, cette uvre demeure la rfrence
jusqu la Renaissance. Philosophe noplatonicien, Boce confre la musique un rle fondamental dans la cration divine. Toute
chose est cre sur le principe du nombre, la musique est donc la science qui le rgit, pour dfinir une harmonie universelle en trois
branches. La musica mundana, musique du monde , est produite par le dplacement des sphres et astres ; la musica
human a, musique de lhomme , relie le corps lesprit ; la musica instrumentalis, musique instrumentale , est lart des sons
imitant la nature.

5. La littrature Rome
LA LITTRATURE ROMAINE, FORMES ET CARACTRISTIQUES
Le caractre duniversalit est sans doute ce qui dfinit le mieux la littrature latine. Lexpansion
romaine a fait que les crivains latins sont non seulement des Italiens, mais aussi des Gaulois, des
Espagnols, des Africains. Lidal qui y est reprsent est bien romain, mme si la littrature
emprunte genres et sujets la Grce. Ce qui va caractriser la littrature romaine est son
extraordinaire varit. En posie, les diffrents genres sont exploits : lyrique et lgiaque (Virgile,
Ovide, Tibulle), satyrique (Juvnal, Martial), intimiste et rotique (Horace, Ovide), historique
(Virgile) ; le got pour lpistolaire est dvelopp par Cicron et Snque. Lhistoire se dcline
dans tous les genres : biographie (Plutarque, Sutone), histoire de Rome (Denys dHalicarnasse,
Dion Cassius), annales (Tacite). Inconnus en Grce, la lettre et le roman connatront un essor
formidable avec Apule et Ptrone. Dinnombrables discours ont ponctu la vie romaine, mettant en
avant lart de lloquence. Cicron, Quintilien en seront les nouveaux thoriciens. Les documents
littraires les plus anciens sont des chants religieux ou des pices politiques. Les Chants des Saliens
sont des cantiques ou des invocations (axamanta). Les Annales maximi, les Grandes annales,
considres par Quintilien comme le dbut de la prose latine, les registres des familles, les livres
des oracles, et les calendriers albins et romains sont aussi dune grande antiquit. La Loi des douze
tables date environ de 450 avant J.-C. et la tradition la fait driver du code que Solon avait donn
Athnes. Ces premiers documents fourniront de prcieux matriaux plus tard aux historiens et aux
jurisconsultes. La priode archaque ne connatra pas dautres vers que le vers saturnien. Il se
compose de deux lments, chacun ayant en principe trois temps forts et quatre faibles. Lorsque ces
deux lments sont souds, le second perd alors le premier temps faible.

LA LITTRATURE DINFLUENCE HELLNISTIQUE


Nous retrouvons dans la littrature romaine, durant toute son histoire, lemprunt des genres et des
sujets la Grce. Pendant cinq sicles, Rome, occup conqurir lItalie, na pas eu beaucoup
loccasion de se livrer la culture des lettres. La conqute de la Grce (146 av. J.-C.) lui permet de
parfaire limitation de la reine des Lettres et des Arts. Athnes devient le rendez-vous des jeunes
intellectuels lettrs pendant que les rhteurs grecs tiennent cole Rome. Avant la troisime guerre
punique (150-146 av. J.-C.), les Romains montrent peu denthousiasme rel pour limagination ou la
sensibilit dans le domaine artistique. Lloquence, le droit sont beaucoup plus adapts leur esprit.
leur tour, ils savent tirer parti de ces genres plus conformes leur caractre, les lever la
perfection et nous laisser, ainsi quaux sicles futurs, dadmirables modles. Les grandes conqutes
entreprises par Rome mettent lItalie en contact avec diffrents pays, Afrique, Gaule, mais surtout
avec la Grce dont les colonies sont partout. Son influence se fait sentir autant dans le domaine de la
posie que dans la prose. La comdie seule, avec Plaute et Trence, connat un vritable clat.
Rome, dfavoris par rapport la Grce, ne possde ni vritable pass national ni vritable religion
rattache ce genre littraire. Les gots mmes des Romains les portent davantage vers les jeux du
cirque, les combats de gladiateurs.
Plaute (Titus Maccius Lautus, 254-184 av. J.-C.) est connu comme lauteur classique de la
comdie latine. Vingt et une de ses pices nous sont parvenues sur les cent trente quon lui attribue.
Les plus clbres sont Amphitryon qui inspira Molire, La Marmite (Aulularia) , Poenulus. Il se
sert de sujets grecs quil adapte en latin et transforme trs librement. Toutes sont des comdies
amoureuses bties sur des intrigues de confusion de personnes et de reconnaissance finale.
LAulularia est une comdie de murs. Euclion, digne prcurseur de lHarpagon de Molire, a
trouv une marmite pleine dor quil cache au prix de mille sollicitations. Dans le prologue, Plaute
nous apprend par lintermdiaire dune divinit protectrice du foyer le double problme de
lintrigue : les inquitudes dEuclion devenu riche, et le dsir du dieu lare de marier la fille
dEuclion, Phaedra.
Trence (Publius Terentius Afer, 190-159 av. J.-C.) a compos six comdies : LAndrienne,
LEunuque, Phormion, LHcyre, Le Bourreau de soi-mme (Hautontimoroumnos) et Les
Adelphes. linstar de Plaute, il a puis dans le thtre grec et se fait une gloire dimiter ses pices,
mais cest surtout de Mnandre quil sinspire. Il sefforce de donner unit et consquence
laction de ses pices et de dessiner avec prcision le caractre de ses personnages. La force
comique des anciennes comdies, leur bouffonnerie reculent. Il privilgie llgance des jeux de mots
qui sadressent un public raffin.

LA SATIRE, UN GENRE TYPIQUEMENT ROMAIN


Loriginalit romaine se dveloppe grce la satire, et na plus de point commun avec les drames
satiriques grecs. Il sagit dun pome destin non la reprsentation, mais la lecture. Ce genre

typiquement romain apparat vers le IIe sicle avant J.-C. Le crateur en est Lucilius (v. 148-v. 103
av. J.-C.). Nous ne possdons que des fragments de ses trente livres. Varron (Marcus Terentius
Varro, 116-27 av. J.-C.) livre galement des satires trs proches de celles du Grec Mnippe , do
leur nom de Satires Mnippes. Varron au cours de son existence rdige soixante-quatorze
ouvrages, soit six cent vingt livres environ sur des sujets dune grande diversit. Il est le premier
reprsentant ancien de luniversalisme encyclopdique. Cest lui qui est lorigine du premier livre
romain illustr mais perdu, les Hebdomades vel de imaginibus, qui contenaient le portrait de sept
cents hommes clbres. Il adopte le vers hexamtre, mesure qui reste la forme oblige de ce genre.
Phdre et Martial sont aussi des satiristes notoires.

LLOQUENCE, CODIFIE PAR CICRON


La littrature au sicle de Cicron (106-43 av. J.-C.) devient une force sociale et lloquence y
tient une place prpondrante. Celle-ci est dabord une puissance avant dtre un art. Le besoin de
convaincre, de haranguer au Snat, au forum, fait du don de la parole la condition ncessaire du
succs. Caton lAncien (234-149 av. J.-C.), Tiberius Sempronius Gracchus et Caius Sempronius
Gracchus, de la famille des Gracques, sillustrent comme les plus fameux tribuns du peuple. Mais,
au milieu des diverses agitations politiques qui conduisent la chute de la Rpublique, lloquence
slve surtout avec Cicron au plus haut point de la perfection. Nous ne possdons quune partie de
son uvre, certains de ses discours sont judiciaires et politiques, les Verrines, Pro Milone
(Discours pour Milon), les Catilinaires ; certains portent sur la rhtorique, De oratore (Le livre
de lorateur) ; dautres sont philosophiques, les Tusculanes, le De republica (Trait de la
Rpublique).

LES LETTRS ET PENSEURS DU RGNE DAUGUSTE


Parmi les lettrs et penseurs latins, une effervescence particulire nat en mme temps que la Rome
impriale. Le sicle dor du rgne dAuguste saccompagne dune floraison de la production de
lesprit. Pour son rle politique, la puret de sa langue, son lvation philosophique, Cicron (10643 av. J.-C.) lgue la figure classique dun Romain ent sur le droit et son expression rhtorique. Par
la grce, la dlicatesse de ses vers et sa profonde connaissance du cur, hors du temps et du lieu,
Ovide (43 av. J.-C.-17 apr. J.-C.) nous est proche, lhomme comme le pote. Donnant lcole
stocienne latine ses lettres de noblesse au prix de sa vie, Snque (4 av. J.-C.-65 apr. J.-C.) exalte
les valeurs morales universelles, souhaite, mais en vain, les faire partager du prince au plus humble
citoyen. En mme temps Catulle (Caius Valerius Catullus, 87-54 av. J.-C.) et les nouveaux potes
introduisent Rome une posie rudite et prcieuse, rejetant linspiration nationale de leurs
prdcesseurs. La posie lgiaque, dont les reprsentants seront Catulle et les continuateurs
Gallus, Tibulle, Properce et Ovide, ne durera que le temps de la priode augustinienne. Le genre
de llgie, fond sur une mtrique particulire, celle du distique, ensemble de deux vers, hxamtre
(six pieds)-pentamtre (cinq pieds), tait rest en Grce un genre mineur. Les Latins y ajoutent le

sentiment amoureux, lamour passionn port une femme. Luvre de Catulle nest pas rductible
un seul genre, il explore toutes les ressources de la posie. Son recueil compte cent seize pomes
hexamtres et une srie de pices varies en distiques. Callimaque est sa source dinspiration, il fut
le protecteur de Lucrce.
Quatre grands potes du sicle dor dAuguste : Virgile, Horace, Tibulle, Ovide
Virgile (Publius Vergilius Maro, 70-19 av. J.-C.) se distingue dans la posie pique. Ses uvres,
lnide et les Gorgiques, exaltent les passions humaines. Dante, en crivant La Divine Comdie,
rend hommage son gnie en le prenant pour guide pour le conduire travers les lieux expiatoires. Il
fait un loge de la campagne et du travail des champs et tente de magnifier lhistoire romaine dans la
tradition des lgendes de lAntiquit. Les Bucoliques, crites de 49 39 avant J.-C., sont une
transposition de la campagne italienne dont il loue les traditions. La partie annonant la venue dun
enfant extraordinaire qui apportera le salut aux hommes sera perue par les chrtiens comme
lannonce de la venue du Christ. Son autre grande uvre, les Gorgiques, divise en quatre livres,
traite de la culture des champs, de larboriculture, de llevage et de lapiculture. Mais son legs le
plus important reste lnide, rdige sur la demande dAuguste afin dexalter la grandeur de Rome,
il souhaite y rivaliser en prestige avec lOdysse.
Horace (Quintus Horatius Flaccus, 65-8 av. J.-C.) illustre son gnie dans les Satires, les Odes,
l e s ptres dont une des dernires, intitule lArt potique, livre les principaux prceptes
respecter en matire de posie. Cette ide sera reprise plus tard par trois potes : Vida, pote du
XVIe sicle, Boileau au XVIIe sicle et Verlaine au XIXe sicle. Il fait ses tudes Athnes, grandit
Rome et devient lami de Brutus, lassassin de Csar. Aprs avoir trouv un mcne, il devient lun
des potes les plus importants de Rome et surtout le fondateur des satires classiques. Le genre trait
est celui de la vie quotidienne des Romains. Lhomme y tient une place prpondrante.
Tibulle (Albius Tibullus, 50-19 av. J.-C.) est le plus grand pote lgiaque romain avec
Properce. Lamour, le dsir, la souffrance sont ses thmes de prdilection quil exprime pour Dlia ,
son premier amour, Nmsis qui lui succde et Marathus, un jeune garon. Le recueil des lgies,
Eligiarum libri, comprend pomes et pices amoureuses qui ont fait considrer sa posie lyrique
amoureuse comme une mtaphysique de lamour. Les lgies de Lygdamus se placent tout fait
dans la tradition de Tibulle.
Les uvres dOvide (Publius Ovidius Naso, 43 av. J.-C.-17 apr. J.-C.) comprennent des lgies
de diffrentes sortes : Les Tristes, Les Pontiques, des pomes mythologiques, Les Fastes et Les
Mtamorphoses. Il dcrit aussi facilement les combats que les moments de volupt, les hros que les
bergers et il plat jusque dans ses dfauts. Il ne croit plus, comme Virgile, une fatalit laquelle
les hommes doivent se plier. Lamour, la volont dirigent les hommes et se dressent contre les
pouvoirs impersonnels que les lois, les murs peuvent leur imposer. Ses uvres concernent les
lgies amoureuses, Les Remdes damours, Les Hrodes, LArt daimer, Les Tristes.

LA LITTRATURE SOUS LEMPIRE


Le despotisme brutal commence avec Tibre (rgne : 14-37) et perdure jusqu Domitien (rgne :
91-96). Cest la posie qui en souffre le plus. Sous Tibre, les fables font leur entre Rome avec
Phdre (Caius Lulius Phaedrus, 15 av. J.-C.-50 apr. J.-C.), qui en crit cent trente-deux largement
inspires dsope. Les animaux font partie aussi de ses sujets privilgis. Il inspire La Fontaine,
Lessing et beaucoup dautres. La rhtorique seffondre aussi. Pendant les rgnes de Caligula (3741), de Claude (41-54), de Nron (54-68), le principal auteur est Snque (4 av. J.-C.-65 apr. J.C.). Ses crits philosophiques charment par labondance des connaissances et par llvation de la
pense. Lucain (39-65) est aussi fertile en prose quen vers, auteur de la Pharsale, pome pique
inachev sur la guerre civile entre Pompe et Csar. Lhistoire est reprsente par Tacite
(Publius Cornelius Tacitus, 55-120) qui on attribue le Dialogue des orateurs, les Histoires, la
Germanie, les Annales. Son jugement est impartial et fait de lui un des grands peintres de
lAntiquit. Sutone (Caius Suetonius Tranquillus, v. 70-v. 140) vcut la mme poque et fut
lhistorien des Csars, dans les Vies des douze Csars. Il sattache moins aux affaires de ltat qu
la personne des empereurs. Jusqu la mort de Nron, en 68, la littrature volue en fonction des
modifications sociales et politiques du pays. De nouvelles valeurs, venues le plus souvent dOrient,
simplantent. Le roman apparat lui aussi grce Ptrone (Caius Petronius Arbiter, 12-66). Seule
une partie de son uvre, le Satiricon, nous est parvenue. Le texte que nous possdons comporte trois
parties, la premire et la dernire racontent les aventures dEncolpe, jeune homosexuel frapp
dimpuissance, et de ses amis, la seconde dcrit un banquet donn par laffranchi Trimalcion. Entre
98 et 117, sous Trajan, la littrature, bien quelle connaisse un dclin important, prsente un grand
nombre dcrivains dans tous les genres.
Trois grands auteurs de lpoque impriale : Pline lAncien, Lucain, Apule
Pline lAncien (Caius Plinius Secundus, 23-79) ne doit pas tre confondu avec son neveu adoptif
Pline le Jeune. Pline lAncien est fonctionnaire administratif et commandant dune flotte. Dans son
uvre gigantesque Histoire naturelle , ddie lempereur Titus, o il traite de tous les sujets
concernant le monde (terre, soleil, plantes, animaux terrestres, botanique), la nature est conue
comme une souveraine et ouvrire de la cration5 . Le livre XXXV constitue une vritable
histoire de lart, nous fait connatre les uvres autant que les artistes de lAntiquit, permet la
Renaissance de puiser dans ce vaste rpertoire artistique. Pline assure quil avait consult deux mille
volumes pour mener bien sa gigantesque enqute. Il a galement rdig des uvres de grammaire,
de rhtorique, de stratgie. Cest en sapprochant trop prs du Vsuve pour porter secours aux
habitants et tudier son ruption quil trouve la mort.
Lucain (Marcus Annaeus Lucanus, 39-65) nous laisse la seule Pharsale, uvre pique en dix
chants, sur la guerre mene entre Csar et Pompe. Il sattache retracer les vnements
historiques datant de moins dun sicle.

LAfricain Apule (125-170), philosophe rattach lcole de Platon et dAristote, nous livre
Les Mtamorphoses (parfois appeles Lne dor). Longtemps considre comme une uvre
scabreuse, un roman divertissant, elle est aujourdhui perue comme ayant davantage une porte
religieuse et mystique. Comme Marcus Cornelius Fronto (v. 100-v. 170), il fait une large part
lirrationnel. Par pure curiosit le hros se fait transformer en ne par une sorcire et oublie
lantidote. Ce nest quaprs de nombreuses aventures quil parvient retrouver sa forme premire,
grce la desse Isis au culte de laquelle il se fera initier. Dans ce rcit, racont la premire
personne, un certain Lucius fournit un remarquable tableau de la vie quotidienne au IIe sicle de
lempire. cette histoire principale sont rattachs dautres rcits de longueur variable. Le plus long
est le Conte dAmour et de Psych, dans lequel une vieille servante dans une caverne de brigands
raconte une jeune fille, venant dtre enleve par ceux-ci, lhistoire de Lucius.

6. Lhistoire et les historiens Rome


Historia est magistra vitae , lhistoire nous enseigne la vie. Cette formule cicronienne met
demble lhomme, la morale au centre de toutes considrations historiques. Il faut pourtant attendre
prs de cinq sicles aprs le rcit de la venue lexistence fabuleuse de Rome pour que les
premires tentatives dune histoire romaine samorcent. Ce qui pourrait tre interprt comme un
manque de curiosit au premier abord sexplique en fait par plusieurs raisons. En premier lieu, la
langue latine apparat tardivement, les premiers historiens tant des Grecs, et les Latins crivant dans
la langue de Thucydide. Par ailleurs, les archives officielles de la ville, les Annales des pontifes6,
par leur caractre religieux et secret, simposrent comme tradition historique pendant longtemps,
tout comme celle de la gens, personne dun mme clan qui transmettait oralement leurs archives
prives et les imagines, ou portraits, de leurs anctres. Les premiers artistes Rome furent grecs, il
en est de mme dans le domaine de lhistoire.

CINQ GRANDS HISTORIENS DE LA RPUBLIQUE : CATON, SALLUSTE, STRABON,


TITE-LIVE, CSAR
Caton lAncien (Marcus Porcius Cato, 234-149 av. J.-C.) est le premier historien dans la
littrature historique romaine crire en latin. Il compose, la cinquantaine passe, les Origines, en
prose. Cet ouvrage relate, en sept livres, lhistoire de Rome depuis sa fondation dans une conception
qui refuse lide dune prdestination de Rome dessence divine. Son autre uvre, De agri cultura
(De lagriculture), est la seule qui nous soit parvenue dans son intgralit. Cest lui rendre justice
que de voir en lui le fondateur du discours latin tant politique quartistique. Son conservatisme et ses
principes rigides lui valurent le surnom de Caton le Censeur.
Parmi plusieurs uvres de Salluste (Caius Sallustius Crispus, 87-35 av. J.-C.), trois nous sont
connues intgralement : La Conjuration de Catilina, La Guerre de Jugurtha et son chef-duvre,

les Histoires. Cet ouvrage, dont on ne possde que des extraits, dcrit les vnements qui ont eu lieu
aprs la dfaite des Gracques. Salluste simpose comme le peintre des groupes politiques. La
Conjuration de Catilina analyse les raisons qui ont contribu la dcadence de lesprit romain.
Pour lui, la force qui domine les faits nest pas celle des vnements, de la fortuna, destin, mais
bien celle de laction responsable des hommes. Salluste prte Csar un long discours au moment
o la conjuration est dmasque, sachant quil deviendrait le matre du monde. Salluste rdige La
Guerre de Jugurtha aprs La Conjuration de Catilina. Il y relate la guerre mene contre le roi de
Numidie, Jugurtha, entre 110 et 104. Limpartialit simpose comme une ncessit en histoire, alors
quun genre nouveau apparat : les monographies.
Strabon (63 av. J.-C.-25 apr. J.-C.), gographe grec, continue luvre de Polybe dans ses
Mmoires historiques. Il traite, en quarante-sept volumes, la priode allant de 146 31 avant J.-C.
Mais cet ouvrage est entirement perdu. En revanche, les dix-sept livres de sa Gographie, qui nous
livre les ides que le peuple romain se faisait de lui-mme, de lEurope (livres III X), de la Grce,
de lAsie Mineure (livres XI et XIV), de lOrient (livres XV XVI), de lgypte (livre XVII) sont
conservs. Il ne sort de lombre quau Ve sicle et est retraduit au XVe sicle par lrudit italien
Guarino Veronese (1370-1460).
Luvre de Tite-Live (Titus Livius, 59 av. J.-C.-17 apr. J.-C.), Histoire de Rome depuis sa
fondation (Ab Urbe condita libri), apparat dans le sicle rayonnant dAuguste. Nourrie des
leons du pass, cette uvre monumentale, en cent quarante-deux livres, veut, en retraant lhistoire
de Rome depuis sa fondation jusqu la mort de Drusus (9 apr. J.-C.), en tirer des leons pour
lavenir. Seuls trente-cinq livres sont conservs. Lexactitude des faits lui importe peu, il se contente
des dires de ses prdcesseurs. Son rcit est entrecoup de portraits, Hannibal, Scipion lAfricain,
la psychologie aigu.
Les Commentaires de Jules Csar (Caius Julius Caesar, 100-44 av. J.-C.) prennent place
parmi les Mmoires qui se multiplient au Ier sicle avant J.-C. Il reoit une bonne formation littraire
de son matre, le rhteur et grammairien Marcus Antonius Gnipho, puis dApollonius Molon, sans
tre pour autant considr comme un homme de lettres. Les sept livres des Commentaires sur la
Guerre des Gaules (Commentarii de bello gallico) sont des aide-mmoire, des dossiers sur les
campagnes quil a menes en Gaule de 58 52 avant J.-C. et retracent ses avances jusquau Rhin et
en Grande-Bretagne. La fin est domine par la dfaite du chef arverne Vercingtorix Alsia.
Csar a galement rdig un trait de grammaire, De analogia, un pamphlet politique, lAnticato,
des pomes et une tragdie, dipe.

TROIS GRANDS HISTORIENS DE LEMPIRE : TACITE, SUTONE, DION CASSIUS


Tacite (Publius Cornelius Tacitus, 55-120) est considr comme lun des plus grands
historiens romains. Aprs lui, on assiste un miettement de lhistoire en sous-genres limits dans

leur porte et leur contenu. Les annales disparatront et seront remplaces par des mmoires et des
biographies. Tacite reoit une ducation dorateur et devient consul en 97, puis proconsul de la
province dAsie lanne suivante. Il commence publier ses travaux aprs la mort de lempereur
Domitien dont il dnonce la tyrannie dans la Vie dAgricola, hommage son beau-pre tant
apprci. Tacite commence vritablement son uvre avec le Dialogue des orateurs, sorte de
prolongement du De oratore cicronien. Il y fait le constat de la dgradation des murs et de
lloquence, tablissant un rapport entre la rflexion politique et la nostalgie de la posie. Aprs un
second essai, La Germanie (De situ ac populis Germaniae), au caractre ethnographique puisquil
y dcrit les murs des tribus vivant au nord du Rhin et du Danube, il aborde le genre historique avec
ses Histoires, retraant lhistoire romaine de la mort de Nron jusqu lassassinat de Domitien, et
ses Annales, allant de la mort dAuguste celle de Nron. Le titre Annales provient sans doute
du fait quil dcrit les vnements anne par anne, le titre le plus exact est Aprs la mort du divin
empereur Auguste, Ab excessu divi Augusti. La conception de lhistoire nest plus celle qui
domine sous lancienne Rpublique, elle devient celle de la toute-puissance dun seul homme. Tacite
prfre sen tenir une vrit connue comme telle par la tradition historique. Tout en dnonant les
vices et en encensant les vertus, lhistorien est dispensateur de gloire.
Sutone (Caius Suetonuis Tranquillus, v. 70-v. 140), rudit, homme de bibliothque, est avant
tout un biographe. Sa nomination au poste de secrtaire ab epistulis latinis, directeur de la
correspondance diplomatique dHadrien, lui permet davoir accs aux archives impriales. Les Vies
des douze Csars prsentent les biographies de Csar Domitien. Sutone inaugure cette
nouvelle forme de lhistoire constitue par le rgne des empereurs successifs. Laccessoire est aussi
important que lessentiel, il note leurs faits et gestes, les moindres dtails, car ce sont eux qui
dvoilent bien une personnalit. Cest lhomme priv et intime qui lintresse bien davantage que
lhomme public : Les caractres originaux de cette histoire biographique la rapprochent des
laudationes que lon prononait aux funrailles. On sait que ces loges portaient non seulement sur
laction militaire ou politique du dfunt mais aussi exaltaient ses qualits morales, et celles dont il
avait donn lexemple dans sa vie prive. Ces loges funbres procdaient, eux aussi, per species et
non par rcit suivi. On peut penser que leur influence sexera sur Sutone, que nous savons avoir
t intress par toutes les traditions nationales de Rome, depuis les spectacles jusquau costume et
la vie des soldats7.
Dion Cassius (Cassius Dio Correianus, 155-235), avant dtre consul, en 229, tait connu pour
son Histoire romaine, gigantesque travail de quatre-vingts livres qui relate lhistoire de Rome de sa
fondation Septime Svre. Il exprime son opposition formelle la prdominance de lItalie et du
Snat dans le gouvernement de lEmpire. Du par Septime Svre, il se montre lgard de sa
politique dune grande hostilit.

7. Religion, mythes et lgendes du monde romain

La religion romaine tait fonde non pas sur la grce divine, mais plutt sur la confiance mutuelle
(fides) entre les dieux et les hommes. Lobjet de la religion romaine tait dassurer la coopration, la
bienveillance et la paix des dieux (pax deorum). Les Romains croyaient que cette aide divine
leur donnerait la possibilit de matriser les forces inconnues et, ainsi, de vivre avec succs. Par
consquent, il y eut un corps de rgles, le jus divinum (loi divine), ordonnant ce quil fallait faire ou
viter. Ces prceptes, pendant de nombreux sicles, consistaient en des indications pour la bonne
excution du rituel. La religion romaine a mis laccent presque exclusivement sur les actes du culte,
les dotant de toute la saintet de la tradition patriotique. La religion romaine, la mythologie et une
partie des lgendes sont issues dun hritage trusque et grec. Toutefois, la religion volue au fil des
sicles, de la croyance aux numina, les forces essentielles aux cultes orientaux mystres, jusqu
ladoption du christianisme et, avec lui, dun au-del. Les mythes romains sont fondateurs de la cit
par excellence (appel ne le Troyen, combat fratricide de Romulus et Remus, divinis en
Quirinus). Sinon, ils sont emprunts lOrient, comme celui de la desse phrygienne Cyble,
grande desse Mre. Les lgendes exaltent elles aussi le sens civique pouss lhrosme (combat
des frres Horaces romains contre les frres Curiaces, champions dAlbe ; action du seul Horatius
Cocls contre larme trusque ; la tentative dsespre de Mucius Scaevola contre les trusques et
linflexible courage de Cllie, qui traverse le Tibre la nage pour schapper). La Rpublique voit
la naissance et la multiplication des cultes trangers Rome. Les cultes mystres se rpandent en
mme temps que les divinits orientales, offrant une approche mystique inconnue de la religion
romaine traditionnelle. Ds la fondation de lEmpire, le culte rendu aux empereurs dfunts, devenus
dieux aprs leur apothose, entend inscrire de nouveau la religion dans un cadre civique. Les
principales divinits sont reprises du panthon grec. Citons toutefois : Jupiter, dieu du Ciel ; Mars,
dieu de la Guerre ; Vulcain, dieu du Feu ; Neptune, dieu de lEau ; Saturne, dieu des Semailles ;
Junon, pouse de Jupiter, desse de la Fcondit ; Minerve, desse de la Sagesse ; Vesta , desse
du Foyer ; Flore, desse des Fleurs et des Jardins ; Larentia, matresse du monde infrieur. Il
convient dajouter les divinits secondaires, les Pnates, protectrices de la maison, les Lares, qui
veillent sur les champs. Le culte, outre celui des anctres, propre chaque famille, est contrl par
ltat, organisateur des crmonies, gardien des sanctuaires. Le service des dieux comporte vux et
sacrifices, offrandes de nourritures, de boissons, danimaux. Chaque divinit bnficie dun collge
de prtres qui lui est propre, au nombre de places rduit. Le sacerdoce est une charge exerce vie.
Dans les dernires poques de lEmpire, des concepts comme la Foi, la Concorde, lEsprance, sont
diviniss. Les Romains ont lgard des dieux une attitude fonde sur le respect dun contrat, le droit
et ses formes priment sur toute mystique. Offrandes, sacrifices, vux raliss selon la forme prvue
doivent dboucher sur la faveur attendue en retour. Il ny a aucune rcompense attendre des bonnes
actions, aucune sanction pour les mauvaises. Les morts passent leur ternit dans un monde
souterrain sans espoir, regretter de ntre plus de ce monde. Tout comme pour les dieux, un contrat
est pass afin de les dissuader de revenir hanter les vivants : une crmonie doffrandes, neuf jours
aprs le dcs, un culte aux anctres. En change, ils sont pris de demeurer l o ils se trouvent,
sans troubler leurs descendants. Cest la philosophie grecque, les cultes orientaux fonds sur la mort
du dieu et sa renaissance, puis le christianisme qui imposent peu peu lide dune foi dans laudel.

8. Les sciences Rome


Les connaissances scientifiques hrites de Rome sont diverses : gomtrie et arithmtique sont
proches des ntres, mais les Romains ignorent lalgbre. Ils connaissent peu la physique et la
chimie, matrisant mieux lastronomie et la mdecine. Ce sont dailleurs ces deux dernires
disciplines, transmises, qui fondent les savoirs de lpoque mdivale.
Temps et calendrier
Nous sommes redevables Rome de notre faon de diviser le temps, dtablir une chronologie.
Rome, le jour est divis en heures, comptes de minuit minuit. Une heure ne vaut pas encore
soixante minutes, mais volue, selon la saison, entre quarante-cinq et cinquante-cinq minutes, la
diffrence tant rattrape pendant les heures nocturnes. Le premier cadran solaire exact est install
Rome, en 164, par Quintus Marcius Philippus. Les horloges eau (clepsydres) se rpandent peu
aprs. Si les Grecs sintressent peu au moment exact de la journe, les Romains le fixent avec
davantage de soin, pour des raisons pratiques : distribution de bl, deau la plbe, etc. Le
vocabulaire du jour demeure vague, mane dsigne toute la matine, mais peut tre remplac par ante
meridiem, avant midi. Laprs-midi dans sa totalit est le post meridiem. Le mois romain est
lunaire, dure de la rvolution de la lune autour de la terre. Les calendes, kalendae, marquent la
nouvelle lune, les nones, nonae, le premier quartier, les ides, idae, la pleine lune. En 44 avant J.-C.,
le mois quintilis est dbaptis au profit de julius, en lhonneur de Jules Csar ; en 8 avant J.-C., le
sextilis devient son tour augustus, en lhonneur dAuguste. Avant Jules Csar , lanne tait
divise en douze mois lunaires, et comptait trois cent cinquante-cinq jours. Tous les deux ans, un
mois intercalaire, mes intercalaris, est ajout. Cest le mathmaticien alexandrin Sosigne qui, en
46 avant J.-C., fournit Csar le calendrier julien : une anne de trois cent soixante-cinq jours, avec
un jour supplmentaire tous les quatre ans, intercal entre le 24 et le 25 fvrier. Le pape
Grgoire XIII le modifie au XIVe sicle et il devient le calendrier grgorien, le ntre. Les Romains
utilisent, ordinairement, les noms des consuls pour dater les annes. dfaut, ou par prfrence, ils
se rfrent un vnement marquant.
Les mathmatiques
Les Romains, lorigine, se servent de petites pierres, de cailloux (calculi, calculorum), pour
les oprations arithmtiques, ou comptent sur leurs doigts. Les nombres scrivent en utilisant le
systme dcimal que nous avons conserv : I, II, V, X, etc. Les manires de calculer sont celles des
Grecs, avec, pour les fractions, un systme duodcimal complexe, partir de las, unit en
mathmatiques. Las est divis en douze onces, le tiers de las est le triens, la moiti de las, le semi.
La gomtrie nintresse les Romains que pour son application des cas concrets, mesurer un champ,
par exemple. La gomtrie sera enseigne partir des lments dEuclide.
Lastronomie

Outre son intrt pour les potes et les rcits mythiques, lastronomie, souvent confondue avec
lastrologie, passionne les Romains. Ils connaissent les constellations, la Grande Ourse notamment,
mais il sagit surtout dun savoir populaire. Le plus clbre astronome est Claude Ptolme. Ses
observations astronomiques schelonnent entre les annes 127 et 151. Il vit et meurt Alexandrie,
probablement vers 168. Auteur dune Syntaxe mathmatique (lAlmageste), il y expose son
systme, selon lequel la terre serait fixe au centre de lunivers, alors que le Sole