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El cerebro

emocional
Traduccin de Marisa Abdala
Revisin cientfica de Ignacio Morgado Bernai,
catedrtico de Psicologa
de la Universidad Autnoma de Barcelona

Ariel

PLANETA

Este libro no podr ser reproducido, ni total


ni parcialmente, sin el permiso previo escrito
del editor. Todos los derechos reservados.
Ttulo original: The emotional brain
1996, Joseph LeDoux
1999, por la traduccin, Marisa Abdala
1999, Editorial Planeta S. A., Barcelona
Primera edicin: febrero de 1999
ISBN 84-08-02906-1
ISBN 0-684-80382-8 editor Simn & Schuster,
Nueva York, edicin original
Composicin: Vctor Igual, S. L.
Primera reimpresin argentina: agosto de 1999
Diseo de cubierta: Mara Ins Linares
1999 Editorial Planeta Argentina, S.A.I.C
Independencia 16 6 8 ,110 0 Buenos Aires
Grupo Editorial Planeta
ISBN 950-49-0271-5
Hecho el depsito que prev la ley 11.723
Impreso en la Argentina

ndice

Prefacio

1.

Qu tiene que ver e l amor ?

13

2.

Almas glidas

25

3.

Sangre, sudor y lgrimas

47

4.

El Santo Grial

5.

Tal como ramos...

114

6.

A unos cuntos grados de separacin

153

7.

El recuerdo de emociones lejanas

199

8.

Nuestro lado salvaje

251

9.

Otra vez con los sentimientos

300

Notas
Bibliografa
Indice onom stico y de m aterias

81

343
3 75
4 17

Para aquellos que ms han influido


en m i cerebro em ocional:
Nancy, Jacob y Milo
y
Pris y Boo

Prefacio

Empec a trabajar en los mecanismos cerebrales de las emociones a


finales de los aos setenta. En esa poca haba muy pocos investiga
dores del cerebro interesados en las emociones. Durante los aos
que han transcurrido desde entonces, y en especial en la ltima po
ca, ha habido numerosas investigaciones sobre el tema, y se han he
cho grandes avances. Creo que ha llegado el momento de compartir
algunos de estos descubrimientos con el pblico en general.
El cerebro em ocional proporciona una visin general de mis ide
as acerca de cmo surgen las emociones en el cerebro. No intenta ser
una investigacin exhaustiva sobre todos los aspectos que intervie
nen en la manera como el cerebro produce emociones. Se centra en
los temas que me interesan especialmente, como aquellos que estu
dian los mecanismos mediante los cuales el cerebro detecta los est
mulos que lo incitan emocionalmente y responde a ellos, o la forma
como se produce el aprendizaje emocional y se forman los recuerdos
emocionales, y cmo nuestros sentimientos conscientes surgen de
procesos inconscientes.
Intent que El cerebro em ocional fuese accesible a lectores que
no tuviesen una formacin cientfica ni estuviesen familiarizados con
el lenguaje cientfico, pero no por ello soslay el aspecto cientfico.
Espero haber escrito un libro que pueda interesar tanto al lector es
pecializado, como al pblico en general.
Quiero agradecer especialmente a mi familia la infinita paciencia
que mostr mientras escriba el libro. Le debo mucho a mi esposa,
Nancy Princenthal, por la incansable lectura de interminables ma
nuscritos de la propuesta inicial y posteriormente de cada uno de los
captulos, as como por sus valiosas sugerencias. Nuestros dos hijos,
9

Jacob y Milo, hicieron que mi cerebro emocional se mantuviera en


plena forma durante el proceso.
Tambin quiero agradecer a muchos estudiantes e investigado
res de posdoctorado su valiosa colaboracin en las investigaciones
que he realizado sobre las emociones en el cerebro: Akira Sakaguchi,
Jiro Iwata, Piera Chichetti, Liz Romanski, Andy Xagoraris, Christine
Clugnet, Mike Thompson, Russ Phillips, Mara Morgan, Peter
Sparks, Kevin LaBar, Liz Phelps, Keith Corodimas, Kate Melia,
Xingfang Li, Michael Rogan, Jorge Armony, Greg Quirk, Chris Repa, Neot Doron, Gene Go, Gabriel Hui, Mian Hou, Beth Stutzmann
y Walter Woodson. He contado asimismo con algunos colaborado
res importantes, como Don Reis, David Ruggiero, Sha\vn Morrison,
Costantino Iadecola y Terry Milner, de la Escuela de Medicina de la
Universidad de Cornell; David Servan-Schreiber y Jon Cohn, de la
Universidad de Pittsburgh; Asia Pitknen, en Finlandia, y Chiye Aoki, de la Universidad de Nueva York. Estar siempre en deuda con
Claudia Farb por sus contribuciones, tangibles e intangibles, a mi la
boratorio. Algunas de estas personas han tenido que continuar con
su trabajo mientras yo escriba este libro. Les pido disculpas por
mostrarme inaccesible, especialmente durante los ltimos das cuan
do terminar pareca una tarea imposible. Tambin les debo mucho a
Irina Kerzhnerman y a Annette Olivero, que me ayudaron con los di
versos aspectos de la preparacin final del libro. Jorge Armony y
Mian Hou colaboraron con las ilustraciones.
Tambin quiero agradecer a Mike Gazzaniga, mi asesor del doc
torado, que me ense a disfrutar d la profesin de cientfico, y a
pensar sobre los mecanismos que controlan la mente. El me alent a
escribir un libro sobre las emociones, mucho antes de que yo me lo
planteara seriamente. Tambin le estoy agradecido a Don Reis, que
me acept en su laboratorio como estudiante de posdoctorado, me
ense neurobiologa, y me proporcion las herramientas para em
pezar a estudiar los mecanismos cerebrales de la emocin.
Agradezco la generosidad de la Divisin de Investigacin Neurolgica del Instituto Nacional de Salud Mental por haber subven
cionado mi trabajo. No habra sido posible llevar a cabo las investi
gaciones en las que se apoya este libro sin su ayuda. La Universidad
de Nueva York, especialmente la oficina del director de la Facultad
10

de Artes y Ciencias, me ha brindado especial apoyo. Y no poda ha


ber contado con mejor colaboracin que la de mis colegas del Cen
tro de Neurologa de la Universidad de Nueva York.
Katinka Matson y John Brockman, de Brockman, Inc., han sido
estupendos agentes literarios. Ellos hicieron posible que mi propues
ta se materializara y que pudiese firmar con Simn & Schuster, en
donde me alegro de haber tenido la oportunidad de trabajar con Bob
Asahina, cuyas sugerencias fueron siempre acertadas. Le deseo suer
te en su nuevo trabajo, al que tuvo que integrarse justo cuando em
pezaba la fase de produccin del libro. Bob Bender, su sustituto, y
Johanna Li tambin han sido maravillosos.
;
Estoy encantado de que El cerebro em ocional est ahora tambin
al alcance de los lectores de habla espaola. Espero que sea accesible
a los profanos en la materia y provechoso para los investigadores es
paoles que estn trabajando, o pudieran interesarse, en los mecanis
mos cerebrales de la emocin.
Algunas personas se toman perodos sabticos para escribir li
bros. Ahora me tomar uno para recuperarme.

1. Qu tiene que ver el amor?

N uestra civilizacin est an en una etapa media, con poco de


animal, pues ya no se gua p o r el instinto, y apenas humana,
pues todava no se rige com pletam ente p o r la razn.
THEODORE D re is e r,

Sister C arrii

Mi padre era carnicero, y yo pas la mayor parte de mi niez alrede


dor de la carne. A temprana edad aprend cmo se ve el interior de
una vaca; la parte que ms me interesaba era el viscoso y arrugado ce
rebro. Ahora, muchos aos ms tarde, paso mis das y algunas no
ches tratando de descubrir cmo funcionan los cerebros; y lo que
ms quiero saber acerca de ellos es cmo producen las emociones.
Tal vez el lector imagine que ste es un campo de trabajo que
concita mucho inters. Despus de todo, las emociones son los hilos
que mantienen unida la vida mental. Ellas definen quines somos
tanto desde el punto de vista de nuestra propia mente como desde el
punto de vista de otros. Puede haber algo ms importante en el es
tudio del cerebro que entender lo que nos pone felices o enfadados,
nos entristece, nos da miedo o nos deleita?
Sin embargo, ya hace algn tiempo que la emocin no es un te
ma muy popular en neurologa.2Las emociones, dicen los escpticos,
son demasiado complejas para localizarlas en alguna Zona del cere
bro. Pero algunos estudiosos del cerebro, entre los que me incluyo,
prefieren aprender un poco sobre las emociones que mucho sobre
cosas menos interesantes. En este libro me propongo mostrar hasta
dnde hemos llegado (y advierto a los escpticos que se preparen,
pues hemos conseguido llegar bastante lejos).
Por supuesto, en cierto aspecto todos sabemos qu son las emo
ciones y no necesitamos que los cientficos nos hablen sobre ellas.
Todos hemos sentido amor, odio, miedo, furia y gozo. Pero qu es
lo que rene estos estados mentales en el grupo que habitualmente
llamamos emociones? Qu hace a este grupo tan diferente de otras
estructuras mentales que normalmente no definimos como emoco13

nes? Cmo influyen nuestras emociones en los otros aspectos de la


mente, moldeando nuestras percepciones, recuerdos, pensamientos
y sueos? Por qu muchas veces nos resulta imposible entender
nuestras emociones? Tenemos control sobre ellas, o son ellas las
que nos controlan a nosotros? Estn las emociones grabadas a fue
go en nuestros genes o el cerebro las aprende de su entorno? Los
animales tienen emociones? Podemos tener reacciones emocionales
inconscientes y recuerdos emocionales inconscientes? Se pueden
borrar los recuerdos emocionales, o son permanentes?
Podemos tener opiniones, algunas de ellas muy firmes, sobre las
respuestas a algunas de estas preguntas, pero no basta la intuicin
para determinar que estas opiniones sean correctas desde el punto
de vista cientfico. De vez en cuando, los cientficos transforman
ciertas nociones cotidianas en hechos comprobables, o, a travs de
experimentos, explican los mecanismos de fenmenos aparentemen
te muy obvios. Algunas veces se tienen intuiciones equivocadas la
tierra parece plana pero no lo es, y el papel de la ciencia es averi
guar hasta qu punto estas nociones cotidianas son slo mitos y
creencias generalizadas sin fundamento real. Otras veces no tenemos
intuiciones previas sobre algo que los cientficos descubren (no hay
razn, por ejemplo, por la que debamos tener opiniones claras sobre
la existencia de los hoyos negros en el espacio, o la importancia del
sodio, el potasio y el calcio en una clula cerebral). Cosas que son ob
vias no son necesariamente verdaderas, y muchas cosas que son verda
deras no son en absoluto obvias.
Considero que las emociones son funciones biolgicas del siste
ma nervioso, y creo que el descubrimiento de cmo estn represen
tadas en el cerebro nos puede ayudar a entenderlas. Este enfoque es
radicalmente distinto del que estudia las emociones como estados
psicolgicos, independientes de los mecanismos cerebrales. La in
vestigacin psicolgica ha sido extremadamente valiosa, pero un en
foque en el cual las emociones son estudiadas como funciones cere
brales es mucho ms poderoso.
La ciencia se basa en la experimentacin, que, por definicin, re
quiere la manipulacin de algunas variables y el control de otras. El
cerebro es una fuente enormemente rica de variables para manipu
lar. El estudio de las emociones en el cerebro multiplica las oportu14

nickeles de avanzar en la investigacin ms all de lo que puede ob


tenerse con la experimentacin psicolgica por s sola. Adems, el
estudio del funcionamiento de las emociones en el cerebro puede
ayudamos a escoger entre hiptesis psicolgicas alternativas. Existen
muchas soluciones posibles al enigma de cmo trabajan las emocio
nes, pero la nica que realmente nos importa es la que la evolucin
encontr y puso en el cerebro.
'A

Mi inters en cmo surgen las emociones en el cerebro humano


comenz un da en Nueva Inglaterra. Era a mediados de los aos se
tenta, y estaba elaborando mi tesis doctoral en la Universidad del Es
tado de Nueva York en Stony Brook. Una dcada antes, mi conseje
ro, Mike Gazzaniga, haba causado sensacin con su tesis sobre las
consecuencias psicolgicas de la ciruga de escisin cerebral en seres
humanos, trabajo que haba hecho en Cal Tech con el ganador del
premio Nobel Roger Sperry.3
La ciruga de escisin cerebral es un procedimiento en el cual se
cortan las conexiones nerviosas entre los dos hemisferios del cerebro
en un intento de controlar la epilepsia grave.4 Haban operado a un
nuevo grupo de pacientes en Dartmouth, y el cirujano le pidi a Gaz
zaniga que los estudiara.5 Construimos un laboratorio dentro de una
caravana enganchada a un Ford de color naranja, y viajbamos fre
cuentemente desde Long Island para ver a los pacientes en sus casas
en Vermont y New Hampshire.6
Los estudios previos que haba hecho Gazzaniga mostraban que,
cuando se divide el cerebro, deja de existir comunicacin entre los
dos lados del cerebro. Debido a que las funciones del lenguaje se lo
calizan normalmente en el hemisferio izquierdo, la persona solamen
te es capaz de hablar de cosas que el hemisferio izquierdo conoce. Si
a la persona con el cerebro dividido se le muestran estmulos que s
lo ve el hemisferio derecho, no es capaz de describir verbalmente el
estmulo. Sin embargo, si se le da al hemisferio derecho la oportuni
dad de responder sin tener que hablar, entonces se comprueba que
el estmulo fue registrado. Por ejemplo, si la mano izquierda, que man
da in fo rm a c i n sobre el tacto al hemisferio derecho, se introduce en
una bolsa de objetos, es capaz de identificarlos y elegir el que hace
15

pareja con una imagen vista por el hemisferio derecho. Es decir, el


hemisferio derecho puede relacionar la percepcin tctil de un obje
to con el recuerdo de cmo lo vea unos momentos antes, y elegir el
objeto correcto. La mano derecha no puede hacer esto porque su in
formacin sobre el tacto va al hemisferio izquierdo, el cual no vio el
objeto. En el paciente con el cerebro dividido, la informacin que se
pone en un hemisferio permanece atrapada en ese lado del cerebro,
y no est disponible para el otro lado. Gazzaniga captur la esencia
de esta notable situacin en un artculo sobre el tema, llamado Un
cerebro: dos mentes.7
El experimento de cerebro dividido que orient mi brjula cien
tfica en la direccin de las emociones consista en presentar estmu
los con connotaciones emocionales a los dos hemisferios de un pa
ciente especial conocido por las iniciales P. S.s Era un paciente
especial porque poda leer palabras con ambos hemisferios, cosa que
los dems pacientes eran incapaces de hacer; aun as, como los otros,
solamente poda hablar a travs de su hemisferio izquierdo. De ese
modo, cuando se le presentaban estmulos emocionales al hemisferio
izquierdo, P. S. poda decir qu era el estmulo y cmo se senta al
respecto, ya sea que significara algo malo o algo bueno. Cuando el
mismo estmulo era presentado al hemisferio derecho, el habla del
izquierdo era incapaz de decir lo que era. Sin embargo, el hemisferio
izquierdo poda juzgar correctamente si el estmulo visto por el dere
cho era malo o bueno. Por ejemplo, cuando el hemisferio derecho
vio la palabra madre, el hemisferio izquierdo la calific como
bueno, y cuando el lado derecho vio la palabra diablo, el iz
quierdo la calific como malo.
El hemisferio izquierdo era incapaz de reconocer los estmulos y,
por mucho que se presion al paciente, ste no pudo nombrar el es
tmulo presentado al hemisferio derecho. Pese a ello, el hemisferio
izquierdo acertaba los calificativos emocionales. De alguna manera
el significado emocional del estmulo haba cruzado de una parte a
otra del cerebro, aunque no as la identidad de dicho estmulo. Se
gn lo que experimentaba el hemisferio izquierdo, las emociones
conscientes eran producidas por estmulos que el paciente afirmaba
no haber visto nunca.
Cmo explicar este fenmeno? Probablemente, el camino que
16

recorren los estmulos a travs del hemisferio derecho se bifurca.


Una rama conduce al estmulo a partes del hemisferio derecho que
identifican qu es el estmulo, y la ciruga de escisin cerebral impi
de que esta identificacin llegue al hemisferio izquierdo. La otra ra
ma lleva el estmulo a partes del hemisferio derecho que determinan
sus implicaciones emocionales, y la ciruga no impide la transmisin
de esta informacin al lado izquierdo.
En otras palabras, el hemisferio izquierdo haba efectuado jui
cios emocionales sin saber lo que juzgaba. El hemisferio izquierdo
saba el resultado emocional, pero no tena acceso al proceso que lo
haba conducido a ese resultado. Desde el punto de vista del hemis
ferio izquierdo, el procesamiento emocional haba ocurrido fuera del
terreno consciente, es decir, a nivel inconsciente.
La ciruga de escisin cerebral pareca revelarnos una dicotoma
psicolgica fundamental entre pensar y sentir, entre cognicin y
emocin. El hemisferio derecho era incapaz de compartir con el he
misferio izquierdo sus pensamientos sobre la naturaleza del estmu
lo, pero poda transmitirle el significado emocional del estmulo.
En realidad, este trabajo no tena nada que ver con las posibles
diferencias entre los hemisferios respecto a las emociones.9 Nuestro
objetivo era simplemente examinar los tipos de informacin que
pueden o no transmitirse entre los hemisferios cuando el cerebro es
t dividido.
Freud ya explic hace tiempo que es en el inconsciente donde se
asientan nuestras emociones, que a menudo estn disociadas de los
procesos normales del pensamiento. Sin embargo, dcadas ms tar
de, todava sabamos muy poco respecto a los mecanismos que hacen
esto posible, y an se cuestionaba su veracidad. Me impuse la tarea
de descubrir cmo procesa el cerebro el significado emocional de los
estmulos, una tarea que no he dejado de perseguir.
Despus de haber completado mi tesis doctoral, llegu a la con
clusin de que las tcnicas disponibles para estudiar el cerebro hu
mano eran demasiado limitadas y que nunca llegara a ser capaz de
entender la base neurolgica de las emociones mediante el estudio
en seres humanos. Recurr entonces a los experimentos con animales
con el propsito de tratar de averiguar los secretos emocionales del
cerebro. La observacin de pacientes con cerebro dividido despert
17

mi inters en este tema, pero han sido los estudios con animales los
que influyeron decisivamente en mis puntos de vista sobre el cerebro
emocional.

Este libro rene hallazgos y conclusiones de la investigacin que


he realizado acerca de los mecanismos cerebrales de las emociones.
Explica desde una perspectiva cientfica qu son las emociones, c
mo operan en el cerebro y por qu tienen una influencia tan impor
tante en nuestras vidas.
Algunas cuestiones sobre la naturaleza de las emociones surgi
rn en repetidas ocasiones. En algunos casos coincidirn con la in
tuicin general que tenemos sobre las emociones, mientras que en
otros resultarn improbables o extraas. No obstante, creo que to
das estn bien fundamentadas en datos objetivos, o por lo menos en
hiptesis basadas en estos datos. Slo espero que les presten aten
cin.
La primera cuestin es que el enfoque adecuado de anfisis de
una funcin psicolgica es el que la estudia en relacin con su locali
zacin en el cerebro. Esto lleva a una conclusin que puede resultar
extraa al principio, y es que la palabra emocin no se refiere a al
go que sucede en la mente o en el cerebro.10 La emocin es slo
una etiqueta, una manera de referirse a aspectos del cerebro y la
mente. Los manuales de psicologa con frecuencia dividen la mente
en partes funcionales como la percepcin, la memoria y la emocin.
Esta clasificacin es til para organizar la informadn en reas gene
rales de investigacin, pero no se corresponde con las funciones rea
les. El cerebro, por ejemplo, no tiene un mecanismo especfico dedi
cado ?a lapercepcin.
El trmino percepdn se refiere en general a lo relacionado
con una serie de mecanismos neurolgicos especficos; vemos, omos
y olemos el mundo con nuestros sistemas visuales, anditivos y olfato
rios. Cada uno de ellos ha evolucionado para resolver los diferentes
problemas con los que se enfrentan los seres vivos. D el mismo modo,
las diferentes clases de emodones estn controladas por mecanismos,
neurolgicos especficos que han evolucionado p a r distintas razo-;
. * .
18

;?

res. El mecanismo que utilizamos para defendernos del peligro es


distinto del que utilizamos en la procreacin, y las sensaciones que
resultan de la activacin de estos sistemas miedo y placer sexual
no tienen el mismo origen. No existe la facultad de la emocin
y no hay un nico mecanismo cerebral dedicado a esta imaginaria
funcin. Para entender los diversos fenmenos a los que nos referi
mos con el trmino emocin, tenemos que analizar sus diferentes
tipos. No podemos mezclar los hallazgos sobre diferentes emocio
nes, sin tener en cuenta a qu tipo de emocin se refieren. Lamenta
blemente, gran parte de la investigacin psicolgica y neurolgica ha
cado en este error.
,.
Un segundo tema es que los mecanismos cerebrales que gene
ran conductas emocionales se conservan casi intactos a travs de los
sucesivos niveles de la historia evolutiva. Todos los animales, inclu
yendo los seres humanos, deben satisfacer ciertas necesidades para
sobrevivir y responder al imperativo biolgico de transmitir sus ge
nes a la descendencia. Por lo menos necesitan obtener alimento y co
bijo, protegerse de los peligros fsicos, y procrear. Esto es as para los
insectos, gusanos, peces, ranas, ratas y el h om o sapiens. Cada uno de
estos grupos de animales tienen sistemas neurolgicos que aseguran
la consecucin de estos mnimos vitales. Y, al parecer, dentro de los
grupos de animales vertebrados (peces, anfibios, reptiles, aves y ma
mferos, incluyendo a los seres humanos), la organizacin neurolgi
ca de determinados mecanismos de conducta emocionales como
los mecanismos subyacentes de las conductas de miedo, de alimenta
cin o sexuales son muy similares en todas las especies. Esto rio
significa que todos los cerebros sean iguales. Lo que s indica es que,
para comprender lo que significa pertenecer a la especie humana, es
necesario conocer en qu aspectos nos parecemos a otras especies y
en cules nos diferenciamos.
0 Un tercer punto es que las emociones conscientes ocurren
cuando estos mecanismos funcionan en un animal que tiene la capa
cidad de tener consciencia de s mismo. Sabemos que esto sucede en
el hombre, pero nadie sabe a ciencia cierta si otros animales tienen
esta capacidad. No cuestiono qu animales son conscientes y cules
no. Simplemente sostengo que, cuando estos mecanismos ancestra
les (como el que desencadena la conducta defensiva ante el peligro)
19

actan en el cerebro consciente, se desencadenan emociones (como,


por ejemplo, el miedo). Cuando esto no es as, el cerebro cumple con
su funcin sin tener conocimiento consciente. Y la ausencia de cons
ciencia es la regla ms que la excepcin en el mundo animal. Si no
necesitamos los sentimientos conscientes para explicar lo que llama
ramos conducta emocional en algunos animales, entonces tampoco
los necesitamos para explicar la misma conducta en el ser humano.
Las respuestas emocionales, en su mayora, se generan inconsciente
mente. Freud tena razn cuando describi la consciencia como la
punta del iceberg mental.
La cuarta cuestin es consecuencia de la anterior. Los senti
mientos conscientes por los que conocemos y apreciamos (u odia
mos) nuestras emociones son pistas falsas o desvos en el estudio
cientfico de las emociones. Esto es difcil de entender a priori. Des
pus de todo, qu es una emocin sino un sentimiento consciente?
Si prescindimos del registro subjetivo del miedo, no queda gran co
sa de una situacin de peligro. Sin embargo, intentar demostrar que
esta idea es equvoca, que hay mucho ms en una experiencia emo
cional de lo que percibimos. Los sentimientos de temor, por ejem
plo, ocurren como parte de una reaccin generalizada ante el peligro,
y no son ms importantes para la reaccin que las manifestaciones
psicolgicas y de conducta que tambin ocurren, tales como tem
blar, escapar, sudar o tener palpitaciones. Lo que necesitamos eluci
dar no es tanto el estado consciente o las respuestas que lo acompa
an, sino el mecanismo que detecta el peligro en primer lugar. Los
sentimientos de miedo y las palpitaciones son efectos causados por la
actividad de este mecanismo, que hace su trabajo de manera incons
ciente; de hecho, antes de que sepamos que estamos en peligro. El
proceso que detecta el peligro es el mecanismo fundamental del mie
do, y las manifestaciones conscientes, psicolgicas y de conducta son
las respuestas que despliega en la superficie. Esto no quiere decir
que los sentimientos no sean importantes, sino que, para entender
los, deberemos profundizar.
En quinto lugar, si los sentimientos y las respuestas emociona
les son efectos de la actividad del mismo sistema subyacente, pode
mos utilizar las .respuestas emocionales objetivamente mensurables
para investigar el mecanismo subyacente, y de ese modo conocer
20

ms a fondo el mecanismo que genera nuestros sentimientos cons


cientes. Y, puesto que el mecanismo cerebral que provoca reaccio
nes emocionales es similar en animales y personas, el estudio de c
mo el cerebro animal controla estas reacciones es un paso clave hacia
el entendimiento de los mecanismos que inducen emociones en las
personas. Los estudios sobre los fundamentos neurolgicos de las
emociones en las personas son muy difciles o incluso imposibles de
realizar por razones tanto ticas como prcticas. La experimentacin
con animales es, por lo tanto, un recurso til y necesario para enten
der las emociones en el cerebro humano. La comprensin de este he
cho en el cerebro humano es una tarea de gran importancia, puesto
que la mayora de los desrdenes mentales suelen ser desrdenes
emocionales.
En sexto lugar, los sentimientos conscientes, como el senti
miento de miedo, de enfado, de felicidad, de amor o de rechazo, en
cierto sentido no son diferentes de otros estados de consciencia, ta
les como la percepcin de que el objeto redondo y rojo que tenemos
delante es una manzana, que una frase que acabamos de or ha sido
dicha en un idioma extranjero, o que acabamos de resolver un pro
blema matemtico que hasta ese momento no tena solucin. Los es
tados de consciencia ocurren cuando el mecanismo responsable del
conocimiento consciente se percata de la actividad que est teniendo
lugar en los mecanismos de procesamiento inconsciente. Lo que di
fiere entre sentir miedo y percibir el rojo no es el mecanismo que re
presenta el contenido consciente (el miedo o el color) sino los sistemas
que proporcionan la informacin al mecanismo del conocimiento
consciente. Hay un nico mecanismo de consciencia, y tanto puede
procesar informacin relacionada con hechos triviales como emocio
nes intensas. Estas ltimas fcilmente pueden ocupar la consciencia
de tal modo que no haya lugar para la percepcin de hechos triviales,
pero los sucesos sin carga emocional, como los pensamientos, no
desplazan tan fcilmente a las emociones (por lo general, no basta
con desear que la ansiedad y la depresin desaparezcan para que as
suceda).
La sptima cuestin es que las emociones son algo que nos su
cede sin que lo planeemos. Cuando las personas buscan situaciones
que les provocan estados emocionales determinados como ir al cine,
21

a los parques de atracciones, comer bien, beber o consumir drogas,


lo que estn haciendo es buscar estmulos que ponen en marcha las
emociones. Tenemos poco control sobre nuestras reacciones emo
cionales. Cualquiera que haya tratado de fingir una emocin, o que
haya percibido esto en otros, sabe que es una tarea intil. La mente
tiene poco control sobre las emociones, y las emociones pueden ava
sallar la consciencia. Esto es as porque en este momento de nuestra
historia evolutiva las conexiones que comunican los mecanismos
emocionales con los cognitivos son ms fuertes que las que comuni
can los mecanismos cognitivos con los emocionales.
Finalmente, cuando las emociones aparecen se convierten en
importantes motivadores de conductas futuras, y no slo influyen en
las reacciones inmediatas, sino tambin en las proyecciones futuras.
Pero asimismo pueden ocasionar problemas. Cuando el miedo se
torna ansiedad, cuando el deseo conduce a la ambicin, cuando la
molestia se convierte en enojo, el enojo en odio, la amistad en envi
dia, el amor en obsesin, o el placer en vicio, nuestras emociones re
vierten en contra nuestra. La salud mental es producto de la higiene
emocional, y los problemas mentales reflejan en gran medida trastor
nos emocionales. Las emociones pueden tener consecuencias tiles o
patolgicas.
Puesto que somos seres emocionales, pensamos en las emociones
como experiencias conscientes. Pero el estudio de las emociones en
el cerebro muestra que las experiencias emocionales conscientes son
slo una parte, y no siempre la ms relevante, de los mecanismos que
las generan. Esto no quiere decir que nuestras experiencias conscien
tes de amor o miedo sean menos reales o importantes. Significa que,
para entender de dnde vienen nuestras experiencias emocionales,
tenemos que cambiar nuestro enfoque sobre ellas. Desde el punto de
vista de una persona enamorada, lo nico que importa es el senti
miento amoroso. Pero, si tratamos de entender lo que es un senti
miento, por qu ocurre, de dnde viene, y por qu algunas personas
lo expresan o reaccionan a l ms que otras, seguramente encontra
remos otras explicaciones que no tienen mucho que ver con el senti
miento amoroso en s mismo.

22

Nuestro viaje hacia el interior del cerebro emocional nos llevar


a recorrer muchos caminos. Para empezar, resulta curioso que el
cognitivismo, la corriente cientfica actual que se dedica al estudio de
la mente (captulo 2), haya pasado por alto durante tanto tiempo el
estudio de las emociones. El cognitivismo trata a las mentes como or
denadores y tradicionalmente ha estado ms interesado en cmo las
personas y las mquinas resuelven problemas o juegan al ajedrez,
que en averiguar por qu algunas veces estamos contentos y otras
tristes. Los cognitivistas se han equivocado al intentar corregir esta
omisin puesto que han redefinido las emociones como procesos
cognitivos fros, sin considerar su contenido pasional (captulo 3).
Sin embargo, al mismo tiempo, el cognitivismo ha tenido grandes
aciertos y ha proporcionado un marco terico que, aplicado correc
tamente, resulta de inmensa utilidad en el estudio de la cognicin, as
como en el de las emociones. Y una de las conclusiones ms impor
tantes acerca de la cognicin y la emocin a la que han llegado los
cognitivistas es que ambas parecen funcionar a nivel inconsciente, y
que al nivel consciente nicamente llegan los resultados de los pro
cesos cognitivos o emocionales y slo en algunas ocasiones.
La siguiente parada ser en el cerebro, en busca del mecanismo
que genera nuestras emociones (captulo 4). Veremos que no existe
un nico mecanismo emocional sino varios, y que cada uno de ellos
se encarga de una funcin diferente y genera diferentes clases de
emociones (captulo 5). Estos mecanismos operan fuera de la
conciencia y constituyen el inconsciente emocional.
Posteriormente nos centraremos en un mecanismo emocional
que ha sido investigado a fondo, el del miedo, y veremos cmo est
estructurado (captulo 6). Luego trataremos la relacin entre la me
moria emocional inconsciente y los recuerdos conscientes de expe
riencias emocionales (captulo 7). La disfuncin de los sistemas emo
cionales, especialmente del miedo, se discutir en el captulo 8.
Veremos cmo la ansiedad, las fobias, los ataques de pnico y los de
srdenes de estrs postraumtico surgen de los niveles inconscientes
del mecanismo del miedo. La psicoterapia se entiende como un pro
ceso a travs del cual nuestro neocrtex aprende a ejercer control so
23

bre sistemas emocionales evolutivamente ancestrales. Por ltimo, ex


ploraremos el problema de la consciencia emocional, y la relacin de
las emociones con el resto de la mente (captulo 9). Concluir con la
hiptesis, basada en corrientes evolucionistas del cerebro, de que el
conflicto entre pensamiento y emocin puede tener finalmente una
solucin que no consiste precisamente en que el neocrtex cognitivo
controle los mecanismos emocionales, sino en una integracin ms
armoniosa entre la razn y la pasin en el cerebro, un avance que en
el futuro permitir al hombre conocer sus verdaderos sentimientos y
utilizarlos de manera ms provechosa en su vida cotidiana.

24

2. Alm as glidas

Piensa, piensa, piensa.


Winriie the Pooh1
Ahab nunca piensa; slo siente, siente, siente.
Hermn M elville, Moby-Dick2
El cerebro humano contiene cerca de diez mil millones de neuronas
que estn conectadas entre s de formas muy complejas. Aunque las
chispas elctricas y los cambios qumicos que ocurren entre estas c
lulas consiguen realizar algunas funciones sorprendentes y complica
das, la proeza ms sorprendente y complicada es la creacin de las
emociones.
Cuando dirigimos una mirada introspectiva a nuestras emocio
nes, las encontramos obvias y misteriosas a la vez. Son los estados de
nuestro cerebro que mejor conocemos y que recordamos con mayor
claridad. Sin embargo, a veces no sabemos de dnde proceden. Pue
den cambiar lentamente o repentinamente, y las causas pueden ser
evidentes o confusas. No siempre entendemos por qu nos levanta
mos con el pie izquierdo. Podemos ser agradables o desagradables
por otros motivos que los que creemos que estn guiando nuestras
acciones. Podemos reaccionar ante el peligro antes de saber que
estamos en una situacin perjudicial. Puede atraernos la belleza de
un cuadro sin entender conscientemente qu nos gusta de l. Aun
que las emociones se encuentran en el seno de quienes somos, tam
bin parecen tener su propio orden del da, que normalmente se
cumple sin tener en cuenta nuestra participacin voluntaria.
Resulta difcil imaginar la vida sin las emociones. Vivimos para
ellas; disponemos las circunstancias para que nos proporcionen mo
mentos de placer y diversin, y evitamos situaciones que lleven a la
decepcin, el descontento o el dolor. El crtico de rock Lester Bangs
dijo en una ocasin: Lo nico que vale la pena preguntarse hoy es si
la humanidad va a sentir emociones maana, y qu calidad de vida
habr si la respuesta es no.3
25

Los cientficos han disertado mucho sobre la naturaleza de las


emociones.4 Para algunos, son reacciones fsicas que evolucionaron
como parte de la lucha por la supervivencia. Para otros, son estados
de la mente que surgen cuando el cerebro detecta reacciones fsi
cas. Otra opinin es que las reacciones fsicas son secundarias a las
emociones y que lo importante ocurre solamente en el interior del
cerebro. Tambin se han considerado maneras de actuar o de hablar.
Algunas teoras afirman que los impulsos inconscientes estn en el
ncleo de las emociones, mientras que otras resaltan la importancia
de las decisiones conscientes. Una teora muy popular actualmente
es que las emociones son pensamientos sobre la situacin en que se
encuentra una persona. Otra teora es que las emociones tienen una
interpretacin social: ocurren entre individuos, ms que en cada in
dividuo.
. Sera magnfico comprender cientficamente las emociones. Nos
aportara una perspectiva sobre el funcionamiento de los aspectos
ms personales y ocultos de la mente y, al mismo tiempo, nos ayuda
ra a entender qu podra andar mal cuando este aspecto mental fa
lla. Sin embargo, como indican los comentarios anteriores, los cien
tficos no han podido ponerse de acuerdo al definir las emociones,
pese a que muchos de ellos han dedicado su trayectoria profesional a
la tarea de explicarlas. Por desgracia, puede que una de las cosas ms
significativas que se han dicho de ellas es que todos saben qu son
hasta que se les pide que las definan.3
Ante este hecho, podra parecer que tropezamos con un primer
obstculo al intentar comprender el cerebro emocional. Si no pode
mos describir las emociones, cmo esperamos averiguar el modo en
que las produce el cerebro? Pero el objetivo de este libro no es el de
hacer coincidir un rea de conocimiento (la psicologa de las emocio
nes) sobre otra (la funcin cerebral), sino ver cmo los estudios so
bre la funcin cerebral nos ayudan a entender las emociones, obser
vada como un proceso psicolgico desde nuevas perspectivas. Creo
qu podemos adoptar un punto de vista nico y ventajoso sobre este
confuso aspecto del rea de la mente observndola desde el interior
del sistema nervioso.
Aun as, no quiero dejar a un lado la psicologa que trata las emo
ciones. Los psiclogos han desarrollado numerosos puntos de vista.
26

La dificultad estriba en decidir cules son las teoras correctas y cu


les, aunquebrillantes, errneas. Los estudios sobre el cerebro emo
cional pueden proporcionarnos nuevas perspectivas y tambin pue
den ayudarnos a escoger entre las distintas interpretaciones que nos
ofrece la psicologa. En el captulo 3 se tratan algunos aspectos de la
psicologa de las emociones.
No obstante, antes de adentrarnos en la psicologa de las emo
ciones es importante poder ubicarlas en el panorama ms amplio de
la mente. Es necesario profundizar en la naturaleza de la cognicin,
compaera de las emociones en la mente. El estudio de la cognicin
o, simplemente, del pensar ha avanzado increblemente, en los lti
mos aos. Estos avances aportan un marco conceptual y una meto
dologa til como planteamiento para todos los aspectos de la men
te, incluyendo las emociones. Por tanto, el tema que se tratar en
este captulo es la naturaleza de la cognicin y su relacin con las
emociones.

L a r a z n y l a p a s i n

Desde los antiguos griegos, el hombre se ha visto obligado a separar


la razn de la pasin, el pensamiento de los sentimientos, la cogni
cin de las emociones. De hecho, estos aspectos opuestos del alma,
como a los griegos les gustaba llamar a la mente, siempre han pareci
do librar una batalla interior por el control de la psique humana. Pla
tn, por ejemplo, deca que las pasiones, los deseos y los temores nos
impiden pensar.6 Para l, las emociones eran caballos descarriados
cuyas riendas tena que controlar el intelecto, personificado en auri
ga. Desde hace mucho tiempo, la teologa cristiana ha considerado
que las emociones equivalan a los pecados, tentaciones que la razn
y la voluntad deban dominar para que el alma inmortal entrara en el
reino de Dios. Asimismo, el sistema jurdico regula la pena de delito
dependiendo de su naturaleza pasional o premeditada.
Dada esta tendencia histrica a separar la pasin y la razn, no
debera sorprendernos demasiado que actualmente exista un rea
que estudia la racionalidad, denominada cognicin, sin tener en
cuenta las emociones. Esta corriente, conocida como cognitivismo,
27

intenta comprender cmo llegamos a conocer el mundo que nos ro


dea y cmo usamos estos conocimientos para vivir en l. Estudia el
modo en que reconocemos un patrn de estimulacin visual deter
minado que la retina recoge en forma de objeto concreto, por ejem
plo una manzana, cmo determinamos su color o juzgamos su tama
o; cmo controlamos el brazo y la mano cuando cogemos una
manzana que cae de un rbol; cmo recordamos dnde o con quin
comimos una manzana por ltima vez; cmo reconstruimos la ima
gen de una manzana sin que est presente; cmo contamos o enten
demos un cuento sobre una manzana que cae de un rbol; o cmo
concebimos una teora que explica por qu una manzana que cae de
un rbol se dirige hacia la tierra y no hacia el cielo.
El cognitivismo surgi en la mitad del siglo XX y a menudo se lo
describe como la nueva ciencia de la mente.7 Sin embargo, el cog
nitivismo es en realidad una doctrina que estudia nicamente un as
pecto de la mente, el relacionado con el pensar, el razonar y el inte
lecto, y deja a un lado las emociones. Y en realidad no puede haber
mentes sin emociones. Seran almas glidas, criaturas fras e inertes
desprovistas de deseos, temores, penas o placeres.
Por qu estara alguien interesado en concebir la mente sin las
emociones? Cmo es posible que un rea centrada en la mente sin
emociones tenga tanto xito? Cmo podemos reconciliar las emo
ciones y la cognicin? Para responder a estas preguntas precisamos
saber de dnde proviene el cognitivismo y en qu consiste.

M q u in a s p e n sa n t e s

Durante gran parte de la primera mitad del siglo XX, la psicologa es


tuvo dominada por los conductistas, quienes consideraban que los
estados interiores y subjetivos de la mente tales como la percepcin,
los recuerdos y las emociones no eran un tema de estudio apropiado
para la psicologa.8 Desde su punto de vista, la psicologa no deba
consistir en el estudio de la consciencia, tendencia seguida desde que
Descartes acu la frase Cogito, ergo sum ? sino que deba ser el es
tudio de hechos observables, es decir, de conductas objetivamente
mensurables. No poda analizarse cientficamente la consciencia,
28

pues era subjetiva e inobservable, salvo por introspeccin. Los esta


dos de la mente llegaron a ser conocidos peyorativamente como
fantasmas de la mquina,10y los conductistas ridiculizaban a aque
llos que se atrevan a hablar de la mente y de la consciencia.

F ig u r a 2 .1. Tres corrientes en el estudio de la mente

y la conducta.

La psicologa introspectiva abarca principalmente los contenidos de la expe


riencia consciente inmediata. El conductismo rechazaba la consciencia co
mo tema de estudio legtimo de la psicologa y consideraba que los procesos
entre los estmulos y las respuestas ocurren en e l interior de una caja ne
gra. El cognitivismo intenta comprender los procesos que tienen lugar en
el interior de esta caja negra, unos procesos que suelen ocurrir inconscien
temente. Al centrarse en los procesos ms que en el contenido consciente,
el cognitivismo no fom ent precisamente la idea d e la mente que los con
ductistas rechazaban. Sin embargo, los cientficos d e la corriente cognitiva
intentan comprender cada vez ms los mecanismos de l consciencia, as co
mo los procesos del inconsciente que a veces dan lugar o no al contenido
consciente. (El esquema inferior est basado en la ilustracin 1 de U. Neisser, Cognidon and Reality [1976], San Francisco, W. H. Freeman.)
29

Sin embargo, a mediados del siglo XX, el reducto conductista en


psicologa comenz a debilitarse.11 Se idearon los ordenadores, y los
ingenieros, matemticos, filsofos y psiclogos rpidamente hallaron
similitudes entre la forma en que los ordenadores procesan la infor
macin y la forma en que funciona la mente. Las operaciones infor
mticas se convirtieron en una metfora de las funciones mentales y
naci el campo de inteligencia artificial (IA), que intenta reconstruir
la mente humana mediante simulaciones informatizadas. De la no
che a la maana, a cualquiera que aceptara la idea de que la mente
era equivalente a una herramienta para procesar informacin se lo
llamaba cientfico cognitivsta. El cognitivismo provoc una revolu
cin en la psicologa que destron a los conducstas y volvi a recu
perar el tema de la mente. Pero el efecto del cognitivismo traspas
las fronteras de la psicologa. Actualmente, hay cientficos cognitivis
tas en lingstica, filosofa, informtica, fsica, matemticas, antropo
loga, sociologa, neurologa, as como en psicologa.
Uno de los avances conceptuales ms importantes en el afianza
miento del cognitivismo fue la corriente filosfica llamada funciona
lismo, que sostiene que en las diferentes mquinas que realizan fun
ciones inteligentes subyace el mismo proceso.12 Por ejemplo, tanto
un ordenador como una persona pueden calcular la suma 2+5 y ob
tener el resultado, 7. El hecho de que ambos hallen el mismo resulta
do no puede explicarse por el uso de un -soporte fsico parecido, ya
que el cerebro est compuesto de materia biolgica y los ordenado
res, de piezas electrnicas. El mismo resultado se deber a un mismo
proceso que tiene lugar funcionalmente. A pesar del hecho de que el
soporte fsico de las mquinas es enormemente diferente, el soporte
lgico o programa que cada uno ejecuta puede ser el mismo. De es
te modo, el funcionalismo sostiene que la mente es al cerebro lo que
un programa informtico es a su soporte fsico.
Gracias al lema del funcionalismo, los cognitivistas han podido
dedicarse a la organizacin funcional de la mente sin hacer referen
cia al soporte fsico que genera los estados funcionales. Segn la doc
trina funcionalista, el cognitivismo es por s mismo una disciplina, y
no precisa saber nada sobre el cerebro. Esta nocin supuso un est
mulo para esta rea de conocimiento, ya que le aport un fuerte sen
tido de autonoma. Ya realicen experimentos humanos o simulacio30

F igura 2.2. Funcionalismo.

Es una corriente filosfica que sostiene que las funciones de la m ente (pen
samiento, razn, organizacin, sentimientos) son estados funcionales ms
que fsicos. Cuando una persona y un ordenador suman 2 + 5 = 7, e l misk
mo resultado no puede deberse a un com ponente fsico similar, sino a una
equivalencia funcional d el proceso. Como consecuencia, es posible estu
diar los procesos m entales mediante simulaciones informatizadas. En prin
cipio, puede que la m ente incluso exista sin la presencia d el cuerpo. (Ex
trado de J. A. Fodor, The Mind-Body Froblem, The Scientific American
[enero de 1981], vol. 244, pg. 118.)
nes informatizadas de la mente humana, actualmente muchos cient
ficos cognitivistas son funcionalistas.
Sera lgico suponer que la revolucin cognitivista tuvo como
consecuencia el regreso a la consciencia como tema vital de la psico31

logia. Pero no fue as. El movimiento cognitivista trajo consigo el re


greso de la mente a la psicologa, pero no exactamente la mente
consciente que Descartes haba unlversalizado. Segn Descartes, si
algo no era consciencia, tampoco era mental. Tras l, la mente y la
consciencia se convirtieron en sinnimos.13 Como veremos en segui
da, los cientficos cognitivistas, en cambio, suelen considerar la men
te en funcin de procesos inconscientes ms que de contenidos cons
cientes. Y, al dejar a un lado la consciencia, el cognitivismo deja a un
lado los estados conscientes que denominamos emociones. Ms ade
lante veremos por qu. Por ahora, investigaremos la naturaleza in
consciente de los procesos cognitivos.

E l in c o n sc ie n t e c o g n it iv o

Basndose en la idea de la mente como procesador de informacin,


el cognitivismo ha dejado de tratar en gran medida la naturaleza de
la consciencia y de sus contenidos subjetivos, y se ha centrado en la
comprensin de la organizacin funcional y de los procesos que subyacen a los sucesos mentales y los originan. Para percibir consciente
mente una manzana en el espacio, sta tiene que estar representada
en el cerebro y la representacin debe estar disponible en la parte
consciente de la mente. Pero la representacin mental de la manzana
que percibimos conscientemente est creada por un proceso mental
inconsciente. Como Karl Lashley indic hace mucho tiempo, el con
tenido consciente procede del procesamiento, y nunca somos cons
cientes de este procesamiento sino slo de su resultado.14 Estos
procesos mentales son indispensables para el cognitivismo. Los cien
tficos cognitivistas a veces hablan de la consciencia como el resulta
do final del procesamiento, pero suelen estar ms interesados por los
procesos subyacentes que por los contenidos de la consciencia que
ocurren durante el procesamiento y como consecuencia de ste. El
cognitivismo hace especial hincapi en la distincin entre los proce
sos inconscientes y el contenido consciente.15 Y, para los defensores
de las categricas interpretaciones del funcionalismo, estos procesos
pueden estudiarse por igual con cualquier instrumento que pueda
resolver la dificultad funcional en cuestin, con independencia de si
32

est compuesto de neuronas, de piezas elctricas o mecnicas o de


madera y piedra.16
El psiclogo John Kihlstrom acu la denominacin de incons
ciente cognitivo para describir los procesos ocultos que han consti
tuido el principal inters del cognitivismo.17 Estos abarcan numero
sos niveles de complejidad de la mente: desde el anlisis corriente
que nuestros sistemas sensoriales realizan de las caractersticas fsicas
de los estmulos, pasando por el recuerdo de los sucesos del pasado,
la expresin gramatical o la imaginacin de objetos no presentes,
hasta la toma de decisiones y otros procesos ms elaborados.
Al igual que Freud, los cientficos cognitivistas rechazan la idea
heredada de Descartes de que la mente y la consciencia son lo mis
mo. No obstante, el inconsciente cognitivo no es el mismo que el in
consciente freudiano o dinmico.18 El concepto de inconsciente
cognitivo slo implica que mucho de lo que la mente hace contina
existiendo fuera de la consciencia, mientras que el inconsciente din
mico es un lugar ms oscuro y malvolo en el que los recuerdos reple
tos de emociones se almacenan para hacer el trabajo sucio de la men
te. Hasta cierto lmite, el inconsciente dinmico puede concebirse
segn los procesos cognitivos,19pero la expresin inconsciente cog
nitivo no hace referencia a estas operaciones dinmicas. Trataremos
el inconsciente dinmico pormenorizadamente en captulos posterio
res. Por ahora, nos centraremos en el inconsciente cognitivo, ms d
cil, que consiste en los procesos rutinarios de la mente, que no requie
ren la intervencin de la consciencia. Veamos algunos ejemplos.
El primer nivel de anlisis que hace el sistema nervioso de cual
quier estmulo externo abarca las propiedades fsicas del estmulo,
Estos procesos de nivel inferior ocurren sin darnos cuenta.20 El cere
bro tiene mecanismos para procesar la forma, color, ubicacin y mo
vimiento de los objetos que vemos, as como del volumen, tono y
procedencia de los sonidos que omos. Podamos contestar cul de
dos objetos est ms cerca o cul de dos sonidos tiene mayor volu
men, pero no podemos explicar qu operaciones ha realizado el ce
rebro para llegar a esta conclusin. Conocemos conscientemente el
resultado del procesamiento, pero no el proceso en s. El procesa
miento de las caractersticas fsicas del estmulo hace posible el resto
de los aspectos de la percepcin, as como la consciencia de que per
33

cibimos algo. Es ua suerte que no seamos conscientes de estos pro


cesos, porque estaramos tan ocupados procesando la informacin
que, si tuviramos que realizar el proceso completo concentrndo
nos deliberadamente, nunca llegaramos a percibir nada.
El cerebro comienza a atribuir significado a partir del anlisis de
las caractersticas fsicas de los estmulos. Para saber que el objeto
que estamos viendo es una manzana, las caractersticas fsicas del es
tmulo tienen que abrirse camino hasta los recuerdos almacenados a
largo plazo. Una vez hallados stos, la informacin del estmulo se
compara con la informacin almacenada sobre objetos parecidos, y
se la clasifica como manzana, lo que permite que sepamos que
estamos viendo una manzana e incluso puede llevamos a recordar
t. experiencias pasadas en las que haba manzanas. El resultado final es
.la creacin de recuerdos conscientes (contenidos conscientes), pero
. a .travs de procesos a los que no accedemos conscientemente. Sin
duda podemos recordar lo que cenamos ayer por la noche, pero no
es probable que podamos explicar los procesos que efectu el cere
bro para obtener esta informacin.
Incluso la cognicin ms fantasmal, la imagen mental, es pro
ducto de procesos inconscientes. Por ejemplo, el psiclogo cognitivista Stephen Kosslyn pidi a varios sujetos que dibujaran una isla
imaginaria con unos objetos determinados (un rbol, una cabaa, ro
cas, etc.) .21 Despus les pidi que imaginaran el mapa de isla y que se
concentraran en uno de los objetos. Por ltimo, se les hizo una prue
ba con palabras clave, y tenan que apretar un botn cuando la pala
bra dicha nombraba uno de los objetos del mapa imaginado. El
tiempo empleado en pulsar el botn estaba directamente relaciona
do con la distancia entre el objeto mencionado por la prueba de
palabras y el objeto que se estaba imaginando. Esto indic a Kosslyn
que el cerebro en realidad calcula las distancias geomtricas en las
imgenes mentales. Sin embargo, los sujetos no realizaban los clcu
los intencionadamente: simplemente respondan pulsando el botn.
Todo el trabajo lo realizaba el cerebro, que funcionaba inconsciente
mente.
El hecho de que el cerebro pueda hacer algo no significa que se
pamos cmo lo hace. Si ya resulta extrao que el cerebro pueda resol
ver problemas geomtricos inconscientemente, imaginemos la clase
34

de clculos automticos que ocurren en el cerebro cuando giramos el


volante al tomar una curva a cien kilmetros por hora o, mejor an
los tipos de procesos que ocurren en el sistema nervioso de las palo
mas mensajeras o en el de las abejas cuando vuelan en busca de ali
mento y regresan sin problemas con su comps interno.
El habla, el instrumento conductista preferido de la consciencia
tambin es producto de procesos inconscientes.22 No planeamos
conscientemente la estructura gramatical de las frases que decimos
Simplemente, no hay tiempo. No todos somos grandes oradores, pe
ro solemos decir cosas que tienen sentido lingsticamente. Hablar
con cierta correccin gramatical es una de las numerosas tareas que
el inconsciente cognitivo hace por nosotros.
El inconsciente cognitivo tambin se aplica a juicios complejos
sobre el origen mental de las creencias y de las acciones. En 1977, Ri
chard Nisbett y Timothy Wilson publicaron un artculo muy intere
sante titulado Telling More Than We Can Know: Verbal Reports
on Mental Processes.23 Planearon una serie de situaciones experi
mentales cuidadosamente organizadas en las que se les peda a los
sujetos que hicieran algo y que, despus, dijeran por qu lo haban
hecho. En un experimento, colocaron en lnea varias medias en una
mesa. Se pidi a varias mujeres que las miraran y que escogieran las
que ms les gustaran. Cuando se les pregunt por qu las haban es
cogido, respondieron con toda serie de respuestas sobre el tacto.y la
transparencia que justificaban su eleccin. Pero, sin que ellas lo su
pieran, las medias eran idnticas. Crean que haban decidido basn
dose en su juicio personal sobre la calidad. En este y otros experi
mentos, Nisbett y Wilson demostraron que las personas a menudo
cometen equivocaciones al justificar las causas internas de sus accio
nes y sentimientos. Aunque los sujetos siempre dan explicaciones,
stas no obedecen a un acceso especial a los procesos que subyacen
en las decisiones, sino a convenciones sociales, a una idea sobre c
mo funcionan las cosas normalmente en tales situaciones o, simple
mente, a suposiciones. Segn Nisbett y Wilson, en general los infor
mes introspectivos precisos se deben a que los estmulos que
provocan el comportamiento o la creencia son sus causas principales
y verosmiles. Pero cuando no se dispone de los estmulos principa
les y verosmiles, las personas inventan las razones y creen en ellas.
35

En otras palabras, el funcionamiento interno de los aspectos impor


tantes de la mente, como la comprensin de por qu hacemos las co
sas, no es necesariamente cognoscible para el yo consciente.211 Con
viene, pues, ser muy cauto al usar como datos cientficos los informes
basados en anlisis introspectivos de la propia mente.
Hacia el mismo perodo en que Nisbett y Wilson llevaban a cabo
sus investigaciones, Michael Gazzaniga y yo estbamos realizando
estudios sobre pacientes con el cerebro dividido, que nos conduje
ron a una conclusin similar.25 Gracias al trabajo anterior de Gazza
niga y sus colaboradores, se saba que la informacin presentada ni
camente en un hemisferio de un paciente con el cerebro dividido
resulta inaccesible para el otro.26 Tomamos esta idea como modelo
del modo en que procede la consciencia con la informacin genera
da por un esquema mental inconsciente. En otras palabras, dimos
instrucciones al hemisferio derecho para que produjera determinada
respuesta. El hemisferio izquierdo observ la respuesta, pero no sa
ba por qu ocurra. Despus preguntamos al paciente por qu haba
reaccionado del modo en que lo haba hecho. Como slo el hemisfe
rio izquierdo poda hablar, la respuesta verbal reflejaba la compren
sin que este hemisferio tena de la situacin. Una vez tras otra, el he
misferio izquierdo daba explicaciones como si supiera por qu
ocurra la respuesta. Por ejemplo, si dbamos instrucciones al hemis
ferio derecho para que agitara la mano, el paciente lo haca. Cuando
preguntbamos al paciente por qu agitaba la mano, deca que crea
haber visto a alguien conocido. Cuando dimos instrucciones al he
misferio derecho para que riera, el paciente nos dijo que ramos ti
pos divertidos. Las explicaciones verbales estaban basadas en la res
puesta producida, ms que en el conocimiento de por qu se
producan las respuestas. Al igual que los sujetos del experimento de
Nisbett y Wilson, el paciente atribua explicaciones a situaciones co
mo si hubiera percibido introspectivamente la causa de la respuesta,
cuando en realidad no era as. Llegamos a la conclusin de que las
personas suelen hacer muchas cosas por razones de las que no son
conscientes (porque la conducta se produce mediante mecanismos
cerebrales que funcionan inconscientemente), y que una de las prin
cipales tareas de la consciencia es hacer que la vida del individuo sea
coherente, creando un concepto del yo. Para lograr esto genera ex36

a,;~

plicaciones sobre la conducta, partiendo de la imagen que tiene del


yo, los recuerdos del pasado, las expectativas para el futuro, la situa
cin social del momento y el entorno fsico en que se produce la res
puesta.27
Aunque existe bastante incertidumbre sobre el inconsciente cog
nitivo,28 parece claro que gran parte de los procesos mentales ocurre
fuera del conocimiento consciente. Tenemos acceso introspectivo al
resultado del procesamiento en forma de contenido consciente, pero
no todos los procesamientos dan lugar a contenidos conscientes. Por
otra parte, los estmulos procesados que no llegan al conocimiento
en forma de contenido consciente pueden almacenarse implcita
mente o inconscientemente (vase el captulo 7) y ejercer una gran
influencia en el pensamiento y en la conducta en una fase posterior.29
Adems, conviene resaltar que la informacin puede procesarse simul
tneamente por mecanismos independientes y que unos conduzcan a
la representacin consciente y otros a la representacin inconsciente.
Puede que a veces podamos reflexionar y describir verbalmente el
funcionamiento de los mecanismos que crean y usan las representa
ciones conscientes, pero la introspeccin no ser muy til para obser
var el funcionamiento de las numerosas facetas del inconsciente de la
mente, Este ser un punto especialmente importante cuando trate
mos el inconsciente emocional en el siguiente captulo.
El campo del cognitivismo ha avanzado increblemente en su ob
jetivo de comprender el procesamiento de la informacin, lo cual im
plica su procesamiento inconsciente. Actualmente contamos con muy
buenos modelos de cmo percibimos el mundo ordenadamente, c
mo recordamos los sucesos del pasado, cmo imaginamos estmulos
que no estn presentes, cmo fijamos la atencin en un estmulo
mientras descartamos otros, cmo resolvemos problemas lgicos,
cmo tomamos decisiones a partir de poca informacin, cmo hace
mos juicios sobre nuestras creencias, actitudes y conducta, as como
de muchos otros aspectos del funcionamiento de la mente.30 El he
cho de que gran parte del procesamiento asociado a estas funciones
ocurra inconscientemente ha aportado al cognitivismo una ventaja
que otras corrientes de mentalismo anteriores no tenan: era posible
continuar estudiando la mente sin tener que resolver primero el pro
blema de la consciencia.31 Esto no quiere decir que la consciencia no
37

tenga importancia. Tal es su importancia que, cuando ha surgido en


el pasado, ha dominado completamente el campo cientfico de la men
te. Sin embargo, ltimamente los cientficos han llegado a la conclu
sin de que los aspectos del inconsciente de la mente tambin son
importantes. De hecho, es probable que no estemos equivocados al
afirmar que la consciencia slo podr entenderse estudiando los pro
cesos del inconsciente que la hacen posible. En este aspecto, el cog
nitivismo parece encontrarse en el buen camino. En el captulo 9 vol
veremos a tratar el tema de la consciencia y, en especial, de la
consciencia emocional.

L A SALUD MENTAL DE LAS MQUINAS

La mente cognitiva, el objeto de estudio de los cientficos cognitivists, puede hacer cosas muy interesantes y complicadas. Por ejemplo,
puede jugar tan bien al ajedrez, que hara sudar a los autnticos gran
des maestros.32 Pero, cuando la mente cognitiva juega al ajedrez, no
se siente atrada por ganar. No le divierte dar mate a su adversario,
no le entristece ni le fastidia perder la partida. No le distrae la pre
sencia del pblico en un gran campeonato, la ansiedad repentina al
darse cuenta de que el pago de la hipoteca no est al da, o la necesi
dad de preparar otra estrategia. Incluso se la puede programar para
que haga trampas en el ajedrez, pero no para que se sienta culpable.
Cuando se repasan los intentos que se han hecho por definir el
cognitivismo, resulta sorprendente la frecuencia con que se caracte
riza el campo de estudio afirmando que no trata las emociones. Por
ejemplo, Howard Gardner, en The M inds New Science: A History o f
th e C ognitive R evolution, enumera la ausencia de factores emociona. les o afectivos como uno de los cinco rasgos que caracterizan al cog
nitivismo.33 Ulric Neisser, en su primer libro publicado en 1968 con
.el ttulo de C ognitive P sychology, sostiene que el objeto de estudio de
sta ciencia no abarca los factores dinmicos que provocan la con
ducta, como las emociones.34 Jerry Fdor, en The Language o f
Thought, libro que rompi esquemas en el cognitivismo, describe las
emociones como estados de la mente que se encuentran fuera de la
esfera de la explicacin cognitiva.35 Y Brbara von Eckardt, en un li
38

bro titulado What s C ognitive Science?, afirma que la mayora de los


cientficos cognitivistas consideran que el estudio de las emociones
no forma parte de este campo.36 Todos estos cientficos cognitivistas
sealan que los factores emocionales son aspectos importantes de la
mente, pero al mismo tiempo declaran que las emociones simplemen
te no forman parte del planteamiento cognitivista de la mente.
Qu tienen las emociones que han obligado a los cientficos
cognitivistas a separarlas de la atencin, la percepcin, la memoria y
de otros procesos cognitivos puros? Por qu se descartaron cuando
el tema de la mente volvi a surgir en la revolucin psicolgica cog
nitivista?
En primer lugar, como hemos observado, hace siglos que los fi
lsofos y los psiclogos creyeron conveniente la distincin entre el
pensamiento y los sentimientos, entre la cognicin y las emociones,
como aspectos independientes de la mente. Y, tras las obras de fil
sofos como Bertrand Russell a principios de siglo,37 el pensamiento
comenz a considerarse un tipo de lgica que, gracias a Fodor, ac
tualmente se conoce con el nombre de lenguaje del pensamiento.38
Cuando la metfora de los ordenadores lleg, se crey que era apli
cable ms a los procesos de razonamiento lgico que a las emocio
nes, calificadas de ilgicas. No obstante, como observaremos, la cog
nicin no es tan lgica como se crea en un principio y las emociones
no siempre son tan ilgicas.
Los investigadores sobre inteligencia artificial en seguida se die
ron cuenta de que las mquinas precisaban conocimientos para re
solver problemas. Los programas de resolucin de problemas que te
nan una lgica impecable pero que carecan de hechos no llegaban
muy lejos.39 A pesar de todo, en estos modelos los conocimientos
constituan un apoyo lgico. Actualmente se cree que el pensamien
to no suele llevar consigo normas razonadas de lgica pura.'10Philip
Johnson-Laird lo ha demostrado con sus investigaciones.41 Analiz
la capacidad que tienen las personas para llegar a conclusiones lgi
cas partiendo de frases tales como los artistas son apicultores, los
apicultores son qumicos. Observ que a menudo las personas sa
can conclusiones lgicas errneas, lo cual indica que, si la mente hu
mana es una mquina lgica formal, es bastante limitada. Segn
Johnson-Laird, las personas son racionales, pero no consiguen la ra
39

cionalidad siguiendo las leyes de lgica formal. Utilizan lo queJohnson-Laird denomina modelos mentales, ejemplos hipotticos saca
dos de experiencias pasadas reales o de situaciones imaginadas.
Otros estudios realizados por Amos Tversky y Daniel Kahneman
condujeron a una conclusin parecida, pero desde un punto de vista
diferente.42 Demostraron que para resolver los problemas a los que
se enfrentan diariamente, las personas usan el entendimiento impl
cito que tienen sobre el modo en que funcionan las cosas, a menudo
apoyndose en conjeturas aprendidas, ms que en principios forma
les de lgica. Sin embargo, el economista Robert Frank aade algo
ms.43 Sostiene que frecuentemente la toma de decisiones no es ra
cional: Muchas acciones, supuestamente ejecutadas intencionada
mente con pleno conocimiento de sus consecuencias, son irraciona
les. Si las personas no las realizaran, estaran mucho mejor, y lo
saben. Cita ejemplos tales como la interminable batalla que supone
el papeleo para que a uno le devuelvan un porcentaje del precio de
un producto defectuoso, o el esfuerzo que supone votar y que luego
el voto no cuente en los resultados. La descripcin de Jorge Luis
Borges de la lucha entre el Reino Unido y Argentina por las islas
Malvinas, citada por Frank, lo dice todo: Dos calvos que se pelean
por un peine. Si la cognicin no es tan lgica, y a veces es ilgica,
puede que las emociones no sean tan ajenas a la cognicin como se
pensaba al principio.
Muchas emociones son producto de la sabidura evolutiva, que
probablemente sea ms inteligente que todas las mentes humanas en
conjunto. Los psiclogos evolucionistas John Tobby y Leda Cosmides afirman que el pasado de las especies ayuda a explicar el estado
emocional actual del individuo.44 Qu tiene de irracional responder
ante el peligro con reacciones perfeccionadas evolutivamente? Da
niel Goleman muestra numerosos ejemplos de inteligencia emocio
nal en su ltimo libro.45 Segn Goleman, el xito en la vida depende
del cociente emocional (CE), tanto o ms que del cociente de inteli
gencia (CI). Es cierto que las emociones desbocadas pueden tener
consecuencias irracionales o incluso patolgicas, pero las emociones
en s mismas no son necesariamente irracionales. Aristteles, por
ejemplo, consideraba que la ira era una reaccin comprensible ante
el insulto, y una serie de filsofos han adoptado este punto de vista.46
40

Antonio Damasio, neurlogo, tambin llama la atencin sobre la ra


cionalidad de las emociones en su libro D escartes Error?1 Resalta la
importancia que tienen los instintos al tomar las decisiones. Y si
bien los primeros programas de inteligencia artificial lograron confi
gurar con xito los procesos lgicos, los ms recientes han superado
este planteamiento puramente artificial y en algunos hasta se intenta
representar aspectos de las emociones. Algunos programas se sirven
de guiones o esquemas (informacin integrada que propone
qu es probable que ocurra en una situacin determinada, cmo en
partidos de baloncesto, aulas, reuniones de negocios) que sirven de
apoyo para tomar decisiones o realizar acciones; otros intentan simu
lar los procesos mediante los cuales evaluamos o valoramos los signi
ficados emocionales de los estmulos, e incluso existen programas
que intentan usar la idea que tenemos sobre nuestro cerebro emocio
nal para crear modelos del procesamiento de las emociones.*18La di
ferencia entre lgico e ilgico o entre racional e irracional no es muy
clara cuando se trata de separar las emociones de la cognicin, y cier
tamente no es una forma muy ntida de definir el objeto de estudio
de la ciencia de la mente.
Puede que el segundo motivo por el que la revolucin cognitivista no revitaliz las emociones sea que stas se han considerado tradi
cionalmente estados subjetivos de la consciencia. Tener miedo, es
tar enfadado o contento es tener conocimiento de que se est
sintiendo un tipo de experiencia determinada, ser consciente de esa
experiencia. Los ordenadores procesan informacin ms que sentir
experiencias, al menos por el modo de pensar de la mayora. Tenien
do en cuenta que el cognitivismo se centraba ms en el procesamien
to de la informacin que en el contenido consciente, las emociones
no encajaban muy bien en este movimiento por ser un aspecto de la
consciencia. Sin embargo, como veremos en el captulo 9, reciente
mente la consciencia ha llegado a formar parte cada vez ms del cog
nitivismo. Como consecuencia, el pretexto de que las emociones son
estados subjetivos pierde gran parte de su fundamento. Pero la argu
mentacin de la subjetividad nunca debera haber tenido importan
cia. En realidad, la subjetividad que pueda tener la experiencia de
una emocin no es mayor o menor que la que pueda tener la del co
lor rojo de una manzana o la del recuerdo de haber comido una. El
41

estudio de la percepcin o la memoria visual no se ha visto interrum


pido por el hecho de que estas funciones cerebrales tengan correla
ciones subjetivas, por lo que el estudio de las emociones tampoco de
bera detenerse.
Como veremos en el prximo captulo, los estados emocionales
subjetivos, al igual que otros estados de la consciencia, se observan
mejor como el resultado final del procesamiento de informacin que
ocurre inconscientemente. Si podemos estudiar la forma en que el
cerebro procesa inconscientemente la informacin al percibir los es
tmulos visuales y al usar datos visuales para guiar nuestra conducta,
tambin podemos estudiar cmo procesa inconscientemente la sig
nificacin emocional de los estmulos y cmo utiliza esta informa
cin para controlar conductas adecuadas al significado emocional
de los estmulos. Del mismo modo, si esperamos que el analizar cmo.procesa el cerebro los estmulos visuales nos ayude a entender
cmo genera las experiencias perceptivas subjetivas correspondien
tes, tambin esperamos que el analizar cmo procesa la informacin
emocional nos ayude a comprender cmo genera las experiencias
emocionales. Esto no significa que vayamos a programar ordenado
res para que vivan estas experiencias. Significa, en cambio, que po
demos tomarla idea del procesamiento de informacin como herra
mienta conceptual para la comprensin de las experiencias
conscientes, como por ejemplo los sentimientos emocionales subje
tivos, aun cuando estas experiencias conscientes no sean por s mis
mas estados informatizados.49 Ampliaremos este tema cuando trate
mos la consciencia en el captulo 9.
Por tanto, las emociones podran haber encajado en el marco
cognitivista. La cuestin es si stas deberan haberse incluido en el
cognitivismo o, ms concretamente, si el horizonte del cognitivismo
debera ampliarse actualmente e incluir las emociones, agrupando el
tma de la mente en un gran saco conceptual.
. Desde el principio, algunos cientficos cognitivistas han recono
cido que las emociones son importantes. A principios de los aos se
senta, el precursor en inteligencia artificial Herbert Simn,50 por
ejemplo, sostena que era necesario que los modelos cognitivos die
ran cuenta de las emociones para aproximarse a la mente humana
real; y, hacia la misma fecha, el psiclogo social Robert Abelson51 in
42

dic que el campo de la psicologa cognitivista precisaba tratar las


cogniciones calientes, en contraposicin a los procesos lgicos
fros en los que se haba centrado. Philip Johnson-Laird y George
Miller, dos destacados psiclogos cognitivistas, hicieron la misma
observacin en los setenta.32 Recientemente, Alan Newell, otro pre
cursor en inteligencia artificial, al escribir sobre las emociones indic:
Todava no existe una integracin satisfactoria de estos fenmenos
en el cognitivismo. Pero el sistema de los mamferos est claramente
estructurado como sistema emocional.23 Estas ideas propuestas por
cientficos cognitivistas destacados finalmente ha comenzado a dar
fruto, y cada vez son ms los cientficos cognitivistas que estn inte
resados en las emociones. El problema es que, en lugar de caldear la
cognicin, esta tentativa ha enfriado las emociones. Los modelos
cognitivos intentan explicar las emociones a travs de los pensamien
tos, despojndolas de la pasin. En el siguiente captulo trataremos
pormenorizadamente la teora cognitivista sobre las emociones y sus
lastimosas consecuencias.
En el anlisis final, por tanto, los procesos que subyacen a las
emociones y a la cognicin pueden estudiarse con los mismos concep
tos y metodologa experimental. Ambas implican el procesamiento
inconsciente de la informacin y la generacin del contenido cons
ciente, basndose, a veces, en este procesamiento. Al mismo tiempo,
no acaba de parecer satisfactorio que las emociones deban estar su
bordinadas al cognitivismo. El estudio experimental de la mente de
bera realizarse dentro de un marco que proyecte todo su esplendor.
La divisin artificial entre la cognicin y el resto de la mente fe muy
til cuando naci el cognitivismo y ayud a establecer una nueva cla
se de planteamiento sobre la mente. Pero ya es hora de situar la cog
nicin dentro de su contexto mental y reconciliar la cognicin y las
emociones en la mente. La mente tiene pensamientos y emociones, y
el estudio de unos excluyendo otros nunca ser totalmente satisfacto
rio. Ernest Hilgard, eminente psiclogo, manifiesta bien este aspecto
al indicar que en el desarrollo infantil la rivalidad fraternal es un con
cepto tan importante como la madurez de los procesos de pensamien
to.54 La ciencia de la mente es el heredero natural del reino de la
cognicin y de las emociones en conjunto. Llamar cognitivismo al
estudio de la cognicin y de las emociones slo la perjudica.
43

M ente ,

cuerpo y em ocion es

La idea de la naturaleza de la mente ha variado mucho desde los


tiempos de los griegos, interesados muchos de ellos en la racionali
dad, aunque consideraban que la mente tena facetas cognoscibles y
no cognoscibles. Descartes redefini la mente como aquello de lo
cual somos conscientes, convirtiendo la mente y la consciencia en lo
mismo. Como la consciencia era considerada un don exclusivamente
humano, el animal era tratado de criatura carente de mente. Freud, al
definir el inconsciente como el lugar que alberga los instintos primi
tivos y las emociones, ayud a restablecer un vnculo mental entre el
animal y el hombre, y comenz a derribar la idea de que la conscien
cia es el nico elemento que ocupa la mente. Los conductistas recha
zaron totalmente la idea de la mente y dieron un paso que verdade
ramente logr situar al animal y al hombre en el mismo plano, pero
tena que ver ms con las funciones de la conducta que con las men
tales. El cognitivismo hizo resurgir la idea de la mente que los grie
gos tenan, limitada a la razn y a la lgica. Y, debido a que el tipo de
estados mentales a los que inicialmente hacan referencia estaban ba
sados en las normas de la lgica, a su vez asociada a la capacidad hu
mana del lenguaje, el cognitivismo no simpatizaba con la idea de la
mente animal. Resultaba ms atractiva la idea de la mente humana
como mquina cuidadosamente ideada que como rgano biolgico
de carcter evolutivo.
El surgimiento de las ideas sobre el procesamiento inconsciente
y el regreso al reconocimiento de que la mente es algo ms que cog
nicin vuelve a situar en el mismo plano a las piezas clave de la men
te humana y animal, y alienta a los cientficos cognitivistas a estudiar
las funciones mentales dentro del contexto de la mquina que gene
ra estas funciones ms que como abstracciones totales. En respuesta
al credo funcionalista de que la mente puede ser configurada sin la
necesidad de saber cmo funciona el cerebro, la filsofa Patricia
Churchland y el neurlogo computacional Terrence Sejnowski han
afirmado: La naturaleza es mucho ms creativa que nosotros. Y te
nemos la posibilidad de perder todo ese poder y creatividad, si no te
nemos en cuenta la verosimilitud neurobiolgica. La cuestin es: la
44

evolucin ya lo ha hecho; por qu no aprender entonces cmo fun


ciona en realidad esa mquina estupenda que es nuestro cerebro?55
El concepto funcionalista de la mente como programa que pue
de ejecutarse en cualquier mquina mecnica, electrnica o biolgi
ca ha sido aceptado o, por lo menos, se ha tolerado bastante bien en
el rea de la cognicin. La mquina biolgica relevante para la cog
nicin es, naturalmente, el cerebro. Y la idea de que el cerebro es un
ordenador cognitivo est muy extendida actualmente. Sin embargo,
a diferencia de los procesos cognitivos, el cerebro no suele funcionar
independientemente del cuerpo al producirse las emociones. Mu
chas emociones, o casi la mayora, implican respuestas fsicas,56
mientras que no existe dicha relacin entre la cognicin y las accio
nes. En las respuestas de tipo cognitivo, la relacin con la cognicin
es arbitraria. ste es uno de los atributos primordiales de la cogni
cin: nos permite ser flexibles o elegir cmo reaccionar en situacio
nes determinadas. La cognicin utiliza tales respuestas, pero stas no
son una condicin esencial del proceso cognitivo. La capacidad para
comprender el lenguaje, una de las formas de cognicin superiores
del hombre y la que ms relacionada est con un grupo especfico de
respuestas expresivas, funciona perfectamente en personas que no
pueden explicarla a travs del lenguaje hablado. En el caso de las
emociones, en cambio, la respuesta del cuerpo es una parte integral
de todo el proceso de las emociones. Como indic en una ocasin
William James, padre de la psicologa estadounidense, resulta difcil
imaginar las emociones sin sus manifestaciones fsicas.57
Conocemos nuestras emociones gracias a su intromisin en
nuestras mentes conscientes, sea sta bienvenida o no. Pero las emo
ciones no evolucionaron como sentimientos conscientes. Evolucio
naron como resultado de especializaciones de la conducta y fisiol
gicas: respuestas fsicas controladas por el cerebro que permitieron
sobrevivir a organismos antiguos en entornos hostiles y procrear. Si
la mquina biolgica de las emociones a diferencia de las cogni
ciones requiere la presencia del cuerpo, la clase de mquina nece
saria para producir las emociones es diferente de la clase de mqui
na que se precisa para ejecutar la cognicin. El razonamiento
funcionalista que define a la mente como cognicin considera que el
soporte fsico es irrelevante, aunque no est claro que se pueda pres
45

cindir de ste. Sin embargo, esta argumentacin no sera vlida al re


ferirse a las emociones, ya que en este caso el soporte fsico es deter
minante.
Programar un ordenador para que sea consciente sera un pri
mer paso esencial para que pudiera tener una experiencia emocional
plena, ya que los sentimientos por los que conocemos nuestras emo
ciones ocurren cuando somos conscientes de los mecanismos emo
cionales del cerebro que funcionan inconscientemente. De todas for
mas, aunque pudiera programarse un ordenador para que fuera
consciente, no podra programarse para experimentar emociones, ya
que un ordenador no tiene los ingredientes adecuados. Estos se
han creado a travs de millones de aos de evolucin biolgica, y no
con el ensamblaje inteligente de piezas humanas.

46

3. Sangre, sudor y lgrimas

Mi amor era tan inmenso y apasionado que estaba a punto de


estallar.
1
D a v y C rock ett,

A Narrative ofth e Life o f David Croek 'e#1


A pesar de la poca atencin que el cognitivismo le ha otorgado a las
emociones, los cientficos que estudian las emociones no han pasado
por alto en modo alguno la cognicin. De hecho, los psiclogos inte
resados en las emociones, atrados por el aliciente y el encanto intelec
tual del cognitivismo, se han dedicado durante algn tiempo a inten
tar explicar las emociones como procesos cognitivos. De acuerdo con
esta teora, una emocin no se diferencia de un acto de cognicin: las
emociones son nicamente pensamientos sobre situaciones en las que
nos encontramos. Aunque este planteamiento ha tenido bastante xi
to, ha significado un precio muy elevado. En el intento por traducir la
pasin de una emocin en los pensamientos sobre sta, las teoras cognitivas han convertido las emociones en estados inertes y fros de la
mente. Al carecer de ruido y furia, las emociones como cogniciones no
significan nada o, al menos, nada que sea emocional. Nuestras emocio
nes estn repletas de sangre, sudor y lgrimas, pero es algo que no po
dra saberse estudiando las investigaciones cognitivas modernas sobre
las emociones. La investigacin sobre las emociones no siempre fue
as; veamos cmo y por qu tuvo lugar esta transformacin.

C a lo r corporal

Por qu huimos cuando nos damos cuenta de que estamos en peli' gro? Porque tememos lo que pueda ocurrir si nos quedamos. Esta
respuesta evidente, e incorrecta, a una pregunta supuestamente tri
vial ha constituido el inters principal de un debate sobre la natura
leza de las emociones que tiene un siglo de antigedad.
47

Todo comenz en 1884 cuando William James public un artcu


lo titulado What is emotion?.2 El artculo apareci en una revista
de filosofa llamada Mind, ya que en aquel entonces no existan pu
blicaciones sobre psicologa. Fue importante, no porque definiera
definitivamente la pregunta que propona, sino por la forma en que
James expres la respuesta. Conceba las emociones como una se
cuencia de sucesos que comienza con la ocurrencia de un estmulo y
finaliza con un sentimiento apasionado, una experiencia emocional
consciente. Uno de los objetivos principales de la investigacin de las
emociones es todava aclarar la secuencia estmulo-sentimiento para
conocer los procesos intermedios.
James resolvi responder a esta pregunta con otra: escapamos
de un oso porque tenemos miedo o tenemos miedo porque corre
mos? Propuso que la respuesta obvia, que corremos porque tenemos
miedo, no era la correcta y, en su lugar, razon que tenemos miedo
porque corremos:
Nuestra forma natural de pensar sobre [...] las emociones es que
la percepcin mental de algn hecho excita la afeccin mental lla
mada emocin, y que este estado de la mente da lugar a una mani
festacin fsica. Por el contrario, mi tesis es que los cambios fsicos
siguen inmediatamente a la PERCEPCIN del hecho estimulan
te, y que nuestro sentimiento sobre los cambios que ocurren SON
las emociones.3

ESTMULO ? ? ? SENTIMIENTO

FIGURA 3 .1. Secuencia estmulo-sentimiento.

Identificacin de los procesos que intervienen entre la ocurrencia de un est


mulo que despierta una em ocin y las em ociones conscientes (sentimientos)
que provoca. Ha sido uno d e los principales objetivos de la investigacin de
las emociones. Por desgracia, a menudo se ha perseguido este objetivo exclu
yendo otros objetivos igualmente importantes.

48

.........

....

ESTMULO
(Oso)

S EN TIM IEN TO
(Miedo)

ESTMULO
(Oso)

R ESPU ESTA
(Correr)

FIGURA 3.2.

___ R ESPU ESTA


(Correr)

SEN TIM IEN TO


(Miedo)

Las dos cadenas de la emocin segn William James.

La era moderna de la investigacin sobre la em ocin comenz cuando Ja


mes se pregunt si los sentimientos provocan respuestas em ocionales o si
las respuestas provocan los sentimientos. Al responder que las respuestas
provocan los sentimientos, comenz un debate ya abierto un siglo atrs so
bre el origen de los sentimientos. Desgraciadamente, a menudo se ha pasa
do por alto la pregunta sobre qu provoca las respuestas.

ESTM U LO

R ES P U ES TA

FEEDBACK

SEN TIM IEN TO

i
FIGURA 3.3.

Teora del feedback sensorial de James.

La solucin que James ofreci para la secuencia estmulo-sentimiento fu e


que el feedback de las respuestas determina los sentimientos. Debido a
qtie em ociones diferentes tienen respuestas diferentes, el feedback hacia el
cerebro ser diferente y, segnjam es, eso justifica el modo en que nos sen
timos en tales situaciones.
La base de la propuesta de James era sencilla. Fue postulada par
tiendo del hecho de que las emociones suelen ir acompaadas de res
puestas fsicas, como aceleracin de los latidos del corazn, retortijo
nes de estmago, sudor en las palmas de las manos, tensin
muscular, etc., y que podemos percibir igual lo que ocurre en el in
terior demuestro cuerpo que lo que pasa en el mundo exterior. Se
gnjames, las emociones se sienten de forma diferente de otros es
49

tados de la mente porque tienen estas respuestas fsicas que dan lu


gar a sensaciones internas, y, a. su vez, las sentimos diferentes entre s
porque van acompaadas de respuestas y sensaciones fsicas distin
tas. Por ejemplo, cuando vemos el oso que cita el ejemplo de James,
corremos. Durante este acto de huida, el cuerpo sufre una sacudida
fisiolgica: la presin sangunea se eleva, el ritmo cardaco aumenta,
las pupilas se dilatan, las palmas de las manos sudan, los msculos se
contraen de forma determinada. Otros tipos de situaciones emocio
nales llevarn consigo sacudidas fsicas diferentes. En cada caso, las
respuestas fisiolgicas regresan al cerebro en forma de sensaciones
fsicas, y el singular patrn del feedback* sensorial da a cada emocin
su carcter nico. El miedo no se siente igual que la rabia o el amor,
, porque tiene un sello fisiolgico diferente. El aspecto mental de la
^'emocin, qe es el sentimiento, es esclavo de su fisiologa y no al con
trario. No temblamos porque tengamos miedo o lloramos porque
nos sintamos tristes: sentimos miedo porque temblamos, y estamos
tristes porque lloramos.

L u c h a r o h u ir

La teora de James imper en la psicologa de las emociones hasta


que fue puesta en tela de juicio en los aos veinte por Walter Cannon, un destacado fisilogo que haba estado investigando sobre las
respuestas fsicas que ocurren en estados de hambre o de emocin
intensa.4 Sus investigaciones lo llevaron a proponer el concepto de
reaccin de emergencia, una respuesta fisiolgica especfica que
acompaa a cualquier estado en el que debe emplearse energa fsi
ca. Segn la hiptesis de Cannon, el flujo .de la sangre se redistribu
ye en las zonas del cuerpo que estn alerta durante una situacin de
emergencia para que los suministros de energa, que viajan en la san\gre, alcancen los msculos y rganos clave. Al luchar, por ejemplo,
jj^s msculos precisarn ms energa que los rganos internos, de
* La traduccin de feedback al castellano es retroalimentacin. Hemos opta
do por dejar el trmino en ingls por su extendido uso en la terminologa cientfica
en lengua castellana. (N. de la t.)

50

modo que la energa empleada para la digestin puede desviarse pa


ra incrementar la energa musculatoria. La reaccin de alerta o
reaccin luchar-huir es, por tanto, una respuesta adaptativa que
ocurre en previsin de un gasto de energa y que est a su servicio,
como suele ocurrir en el caso de los estados emocionales.
Cannon crea que las respuestas fsicas que constituyen la reac
cin de emergencia se producan por accin del sistema nervioso,
simptico, una de las dos porciones del sistema nervioso autnomo
(SNA). El SNA es una red de neuronas y fibras nerviosas localizadas
en el cuerpo que controla la actividad de los rganos internos y de las
glndulas es decir, del denominado medio interno en respuesta
a las rdenes del cerebro. Los signos fsicos caractersticos del est
mulo emocional, como la aceleracin de los latidos del corazn y el
sudor de las palmas de las manos, eran considerados en la poca de
Cannon el resultado de la activacin del sistema simptico del SNA,
que se crea que actuaba de forma uniforme, con independencia de
cmo y por qu se activara. Dada la supuesta singularidad del meca
nismo de respuesta del sistema simptico, Cannon plante que las
respuestas fisiolgicas que acompaan a emociones distintas debe
ran ser las mismas, sin tomar en consideracin el estado emocional
particular que se experimenta. Concluy, pues, que James no poda
estar en lo correcto acerca de la causa por la que distintas emociones
se sienten de forma diferente, ya que todas las emociones tienen el
mismo sello del SNA.5 Cannon tambin observ que las respuestas,
del SNA son demasiado lentas para dar cuenta de los sentimientos:
ya estamos sintiendo la emocin cuando estas respuestas empiezan
ocurrir. Por tanto, aun cuando emociones diferentes tuvieran distin
tas reacciones fsicas, stas seran demasiado lentas para ser capaces
de provocar los sentimientos de amor, odio, temor, alegra, rabia o
aversin que experimentamos ante una situacin determinada. Se
gn Cannon, la respuesta al enigma de las emociones est entera
mente en el cerebro y no precisa que ste lea la respuesta fsica, co
mo James haba afirmado.6En el captulo 9, trataremos los puntos de
vista de James y Cannon en relacin con las neuronas y volveremos a
tratar el tema de la participacin del feedback fsico en la experiencia
emocional.
Cannon crea que, si bien el feedback fsico no poda dar cuenta
51

de las diferencias entre las emociones, desempeaba una funcin im


portante, asignando a las emociones su sentido caracterstico de ur
gencia e intensidad. Aunque James y Cannon no estaban de acuerdo
acerca de lo que diferencia a las emociones entre s, compartan la
opinin de que las emociones se diferencian de otros estados de la
mente no emocionales gracias a sus respuestas fsicas.

L a p a s i n r a z o n a d a

Durante el dominio de los conductistas en psicologa, las emociones,


al igual que otros procesos mentales, se trataron como formas de ac
tuar en situaciones determinadas.7 Se hicieron pocos esfuerzos, o ca
si ninguno, por explicar qu provoca las experiencias emocionales
conscientes, ya que stas no se reconocan como fenmenos legti
mos en la investigacin cientfica. La secuencia estmulo-sentimiento
sencillamente no fue objeto de estudio. De hecho, el concepto de la
emocin como estado subjetivo a menudo era descartado por los
conductistas por ser el mejor ejemplo del tipo de idea confusa que la
psicologa cientfica deba rechazar. Fue una de las principales men
tiras sobre la mente creadas por los psiclogos ante su incapacidad
de explicar la conducta.8
Sin embargo, a principios de los sesenta, todo comenz a cam
biar. Stanley Schachter y Jerome Singer, psiclogos sociales de la Uni
versidad de Columbia, revitalizaron el tema de la procedencia de los
sentimientos y plantearon una solucin diferente de las propuestas
por James y Cannon.9 Al igual que James, Schachter y Singer sugirie
ron que la reaccin corporal ofeedback era indudablemente determi
nante en el origen de las experiencias emocionales, pero no exacta
mente del modo que James lo haba planteado. Y, como Cannon,
crean que el feedback fisiolgico careca de especificidad. Unindose
a la corriente de la revolucin cognitivista, que haba afectado de ma
nera profunda a varias reas de la psicologa, razonaron que las cog
niciones o pensamientos llenaban el vaco entre la ausencia de especi
ficidad del feedback y la especificidad de las experiencias sentidas.
Schachter y Singer daban por sentado que las respuestas fisiol
gicas en las emociones, como el sudor de las palmas de las manos, el
52

elevado ritmo cardaco o la tensin muscular, informan a nuestro ce


rebro que existe un estado de activacin intensificado. Sin embargo,
como estas respuestas son comunes a emociones diferentes, no iden
tifican la clase de estado activado en el que nos encontramos.
Schachter y Singer indicaron que, tomando como punto de partida
la informacin sobre el contexto fsico y social en que nos encontra
mos, as como el conocimiento sobre los tipos de emociones que tie
nen lugar en esa clase de situaciones determinadas, clasificamos el
estado de activacin como temor, amor, tristeza, rabia o alegra. Se
gn Schachter y Singer, la clasificacin que damos a este estado de
activacin es lo que da lugar a la especificidad de la emocin; sentida
y la justifica. En otras palabras, los sentimientos emocionales surgen
cuando nos explicamos a nosotros mismos los estados fsicos emo
cionalmente ambiguos, partiendo de interpretaciones cognitivas, de
nominadas atribuciones, sobre cules podran ser las causas externas
e internas de estos estados.
La prediccin ms importante de la teora Schachter-Singer fue
que, si se indujera en un sujeto una activacin fisiolgica ambigua, se
podra condicionar el tipo de emocin experimentada preparando el
contexto social en el que ocurre la activacin. Schachter y Singer so
metieron a prueba esta hiptesis inyectando adrenalina a varios suje
tos, una sustancia que activa la seccin del simptico del SNA y pro
voca artificialmente la activacin fisiolgica. Despus, se expuso a
los sujetos a situaciones agradables, desagradables o emocionalmen
te neutras. Como se esperaba, el humor variaba de acuerdo con el
contexto en los sujetos a los que se haba inyectado adrenalina, pero
no en el grupo de control que haba recibido dosis de suero: los su
jetos tratados con adrenalina expuestos a una situacin alegre se sin
tieron contentos, los expuestos a una situacin desagradable se sintie
ron tristes y los expuestos a una situacin neutra no sintieron nada
en particular. Las emociones especficas surgieron por la combina
cin de la activacin artificial con indicadores sociales. Por tanto, se
supone que cuando una activacin fisiolgica emocionalmente ambi
gua ocurre de forma natural en presencia de verdaderos estmulos
emocionales, el sentimiento activado es clasificado a partir de indica
dores sociales. En resumen, las emociones son el resultado de la in
terpretacin cognitiva de las situaciones.
53

Stuart Valins, otro psiclogo social, realiz una serie de experi


mentos para intentar aclarar la naturaleza de la accin entre la cogni
cin, la activacin y la emocin.10 Se dio informacin inexacta a los
sujetos sobre cmo estaba reaccionando su cuerpo ante una situa
cin. Por ejemplo, Valins mostr a los sujetos masculinos dibujos de
mujeres parcialmente desnudas. Al mismo tiempo, escuchaban un
sonido que se supona que iba marcando su ritmo cardaco. Valins
manipul sonidos que no coincidan con el autntico ritmo cardaco
para que algunos dibujos fueran asociados a elevados ritmos carda
cos falsos y otros, a bajos ritmos cardacos tambin falsos. Posterior
mente, los dibujos que los sujetos juzgaron ms atrayentes eran los
que se haban asociado a los sonidos de ritmo cardaco alto, aunque,
en realidad, su ritmo cardaco no era alto mientras los observaban.
: - Valins lleg a la conclusin de que, para que la actividad fisiolgica
intervenga en la experiencia emocional, tiene que ser representada
cognitivamente. Afirm que es la representacin cognitiva de la acti
vacin fisiolgica, y no la activacin en s misma, la que interacta
con los pensamientos sobre la situacin para la generacin de senti
mientos.

ESTIM U LO A C TIVA C IO N C OG NICION

S E N T I MI E N T O

FIGURA 3.4. Teora de la acdvacin cognitiva Schachter-Singer.

Schachter y Singer, al igual que Cannon, aceptaban que el feedback no es


lo suficientem ente especfico para determinar qu em ocin sentim os en
una situacin determinada, pero, como James, crean que tambin era im- - i. portante. Su idea era que el feedback de la activacin fsica es un buen in
dicador de que ocurre algo significativo, aun cuando no sea capaz de comu\f] nicar exactamente qu ocurre. Una vez que detectam os la activacin fsica
m ediante e l feedback, intentamos examinar nuestras circunstancias. A
partir de nuestra evaluacin cognitiva de la situacin, clasificamos la acti
vacin. La clasificacin de la activacin es lo que determina la em ocin
que sentimos. Por tanto, segn Schachter y Singer, la cognicin llena el va
co entre la falta de especificidad del feedback fsico y los sentimientos.

54

La teora Schachter-Singer y las investigaciones posteriores reci


bieron numerosas crticas.11Sin embargo, el autntico impacto de es
te trabajo no fue su explicacin de la procedencia de nuestras emo
ciones, sino su revitalizacin del viejo concepto implcito en la obra
filosfica de Aristteles, Descartes y Spinoza: que las emociones po
dan ser interpretaciones cognitivas de las situaciones.12 Schachter y
Singer sintetizaron la idea de manera que encaj bien con el revuelo
que el cognitivismo haba causado en la psicologa. El xito de sus es
fuerzos viene ilustrado por el hecho de que, hasta la fecha, la psico
loga de la emocin se centra casi exclusivamente en la funcin que
la cognicin desempea en las emociones.
;

L a gran h elada

No obstante, en la teora cognitiva a la que se adhirieron Schachter


y Singer faltaba algo. Intentaron explicar cmo afrontamos las res
puestas emocionales una vez que han ocurrido (es decir, cuando no
tamos las palpitaciones del corazn y el sudor en la frente mientras
huimos de un oso en el bosque, y clasificamos la experiencia de te
mor), pero no aclararon qu genera las respuestas en primer lugar.
Obviamente, el cerebro tiene que saber que el oso es una fuente de
peligro y tiene que prever las respuestas adecuadas al peligro que
puede ocurrir. Por tanto, la parte emocional del cerebro ya est bien
en marcha cuando el mecanismo de Schachter y Singer comienza a
actuar. Qu es entonces lo que ocurre primero? Qu nos hace
huir del peligro? Qu pasa entre el estmulo y la respuesta? Segn
los tericos de la evaluacin, este vaco se llena con la evaluacin
cognitiva.
El concepto de evaluacin (apprasal) fue acuado por Magda
Arnold en un libro sobre las emociones que tuvo mucha influencia,
publicado hacia la misma fecha en que Schachter y Singer estaban
realizando sus experimentos.13Defini la evaluacin como la valora
cin mental del dao o del beneficio potencial de una situacin y
afirm que la emocin es la tendencia sentida que conduce a acer
carse a cualquier cosa evaluada positivamente o a alejarse de cual
quier cosa evaluada negativamente. Aunque el proceso de evalua
55

cin en s mismo ocurre inconscientemente, sus efectos se graban en


la consciencia como sentimiento emocional.
Segn Arnold, la interpretacin del cuento del oso del bosque de
James sera la siguiente: percibimos el oso y lo evaluamos inconscien
temente, y la experiencia consciente del miedo es el resultado de la
tendencia a huir. Para Arnold, a diferencia de James, no es necesario
que la respuesta ocurra para que el sentimiento surja. Un sentimien
to slo precisa una tendencia hacia la accin, ms que una accin
real. Por tanto, las emociones se diferencian de los estados de la
mente no emocionales por la presencia de evaluaciones en su secuen
cia causal, y las distintas emociones se diferencian entre s porque las
diferentes evaluaciones provocan tendencias de accin distintas, que
dan lugar a los distintos sentimientos.
Desde el punto de vista de Arnold, una vez que el resultado de la
evaluacin se graba en la consciencia como sentimiento, puede re
cordarse la experiencia y describir qu ocurri durante el proceso de
evaluacin. Esto es posible porque, segn Arnold, las personas tie
nen acceso introspectivo al conocimiento consciente del funciona
miento interno de su mente y, en particular, a las causas de sus emo
ciones. El planteamiento de Arnold supone que, tras una experiencia
emocional, podemos tener acceso a los procesos inconscientes que
dan lugar a la emocin. Como veremos, esta suposicin est abierta
al debate.
El concepto de evaluacin fue adoptado por otros investigadores
en los sesenta. Uno de ellos fue Richard Lazarus, psiclogo clnico
que utiliz este concepto para comprender el modo en que los indi
viduos reaccionan y afrontan situaciones perturbadoras.14Los expe
rimentos de Lazarus demostraron claramente que las interpretaciones
de las situaciones influyen decisivamente en la emocin experimen
tada. Por ejemplo, en un experimento clsico, los sujetos observaban
una espeluznante pelcula sobre un ritual de circuncisin en el que
participaban adolescentes de una tribu aborigen australiana. En un
grupo, el relator resaltaba los detalles ms sangrientos, mientras que
en los otros la voz del narrador restaba importancia al tema o lo intelectualizaba. El grupo que vio la pelcula con la banda sonora en la
que se resaltaban algunos detalles espeluznantes tuvo respuestas del
SNA ms intensas y, por sus informes personales, se observ que

despus se sintieron peor que los otros dos grupos, a pesar de que los
segmentos perturbadores de la pelcula haban sido los mismos para
todos. Lazarus sugiri que las diferentes bandas sonoras hacan que
los sujetos evaluaran las pelculas de modo diferente, lo cual produ
ca diferentes sentimientos sobre la situacin. Concluy que las emo
ciones pueden iniciarse automticamente (inconscientemente) o
conscientemente, pero resalt la importancia de los procesos de pen
samiento superiores y de la consciencia, sobre todo al hacer frente a
las reacciones emocionales una vez que stas se producen. Resu
miendo su punto de vista, recientemente indic: La cognicin es
condicin necesaria y suficiente para la emocin.15
:
La evaluacin contina siendo la base de los planteamientos cog
nitivos actuales sobre la emocin.16 En la corriente iniciada por Arnold, la mayora del trabajo realizado en este campo de estudio se ha
desarrollado bajo la premisa de que la mejor forma de estudiar las
evaluaciones es la antigua: pedir a los sujetos que hagan introspeccin
y que expliquen qu discurra por sus cabezas cuando experimenta
ron alguna emocin en el pasado. Por ejemplo, en un primer experi
mento de gran influencia acerca de los procesos de evaluacin del
antecedente de la emocin, realizado por Craig Smith y Phoebe Ellsworth, se pidi a los sujetos que recordaran una experiencia pasada
sugerida por la denominacin de una emocin (orgullo, rabia, mie-

ESTM ULO EVA LU A C I N

FIGURA 3.5.

S E NT I MI E NT O

Teora de la evaluacin de Arnold.

Arnold razon que, para que un estmulo provoque una respuesta em ocio
nal o un sentimiento emocional, e l cerebro prim ero debe evaluar e l signi
ficado del estmulo. Despus, las evaluaciones llevan a las tendencias a la
accin. Segn esta teora, lo que da cuenta de los sentim ientos conscientes
es la tendencia sentida a dirigirse hacia objetos y situaciones deseables, y a
alejarse de los no deseables. Aunque las evaluaciones pueden ser conscien
tes o inconscientes, tenem os acceso consciente a los procesos d e evaluacin
tras el hecho.

51

do, disgusto, alegra, etc.) y que evaluaran los recuerdos segn dife
rentes dimensiones (agrado, esfuerzo dedicado, participacin propia
y de los otros, actividad de la atencin, capacidad de control, etc.).17
Averiguaron que las experiencias recordadas desencadenadas por
pensamientos sobre palabras que designaban emociones podan jus
tificarse por la interaccin de varias evaluaciones diferentes. Por
ejemplo, el orgullo se caracterizaba por ocurrir en situaciones agra
dables asociadas a poco esfuerzo pero a mucha concentracin de
atencin y responsabilidad personal, mientras que la rabia implicaba
situaciones desagradables asociadas a mucho esfuerzo, a la falta de
control y a la responsabilidad de otro. Smith y Ellsworth llegaron a
la conclusin de que las emociones de las personas estn estrecha
mente asociadas a las evaluaciones cognitivas de las circunstancias y
que: es posible comprenderlas mejor pidiendo a los sujetos que re
cuerden cmo son. Estos y otros investigadores suponen que el tipo
de informacin que los sujetos utilizan cuando recuerdan una expe
riencia emocional es el mismo tipo de informacin que el cerebro
utiliza al producir las experiencias emocionales.13
En mi opinin, las teoras de la evaluacin se acercaron mucho a
la solucin: la evaluacin de un estmulo es claramente el primer paso
en la iniciacin de una experiencia emocional; las evaluaciones ocu
rren inconscientemente; las emociones llevan consigo tendencias a la
accin y respuestas fsicas, as c-omo experiencias conscientes. Pero,
en su intento por comprender la mente emocional, las teoras de la

ESTM ULO

EVA LU A C I N S E N TIM IE N TO

V_______________________________________
FIGURA 3 .6 . M odelo de evaluacin general.

De acuerdo con Arnold, actualmente muchos psiclogos reconocen la im


portancia de los procesos d e evaluacin en las emociones, pero no aceptan
necesariamente la equivalencia propuesta por Arnold entre los sentim ien
tos em ocionales y las tendencias de accin. El m odelo de evaluacin gen e
ral representado aqu slo sugiere que las evaluaciones llenan e l vaco en
tre el estmulo y los sentimientos.
58

evaluacin cometieron dos fallos. En primer lugar, basaron casi ex


clusivamente su planteamiento de los procesos de evaluacin en in
formes personales, es decir, en reflexiones introspectivas verbales.
Como hemos visto en el captulo anterior, la introspeccin a menudo
constituye una va confusa para conocer el funcionamiento de la men
te. Y si hay algo que sabemos con certeza sobre las emociones anali
zadas introspectivamente es que muchas veces no tenemos ni idea de
por qu sentimos como sentimos. En segundo lugar, las teoras de la
evaluacin concedieron demasiada importancia a la participacin de
los procesos cognitivos en las emociones, por lo que no era tan clara
la diferencia entre la emocin y la cognicin. Dado que uno de los
errores principales del cognitivismo como ciencia de la mente es su
falta de inters por las emociones (vase el captulo 2), no sorprende
demasiado que el planteamiento cognitivo de la emocin presente el
mismo problema: al resaltar la importancia de la cognicin para expli
car la emocin, se descuidan los aspectos caractersticos de la emo
cin que tradicionalmente se han diferenciado de la cognicin.

E l p s ic l o g o q u e v in o d e l P o l o N orte

Hacia 1980, el planteamiento cognitivista de las emociones era casi el


nico. Pero esta situacin empez a cambiar con la publicacin de
un artculo del psiclogo social Robert Zajonc.19El artculo se titula
ba Feeling and Thinking: Preferences Need No Inferences. Par
tiendo de experimentos lgicos y brillantes, razon de forma muy
convincente que es posible crear preferencias, que son simples reac
ciones emocionales, sin ningn registro consciente del estmulo.
Afirm que ello demostraba que las emociones tienen ventaja ante la
cognicin, ya que pueden existir antes que sta, y que adems son in
dependientes de la cognicin, pues pueden existir sin ella. La clara
consecuencia fue la interrupcin temporal de la teora cognitivista de
las emociones, ms que su desaparicin, ya que gran parte de la in
vestigacin sobre la evaluacin ha seguido desarrollndose tras la
publicacin del artculo de Zajonc. Sin embargo, Zajonc tuvo una
importante influencia en la disciplina, manteniendo viva la idea de
que la emocin no es nicamente un acto de cognicin.
59

Zajonc resumi varios experimentos que l y su equipo haban


realizado utilizando un fenmeno psicolgico llamado efecto de la
mera exposicin, descubierto por l anteriormente. Si los sujetos
son expuestos a imgenes visuales nuevas, como ideogramas chinos, y
despus se les pide que escojan entre las imgenes previamente mos
tradas y las nuevas, por lo general tienden a preferir las primeras. La
mera exposicin a los estmulos es suficiente para crear preferencias.
La diferencia que tena el nuevo experimento era que la exposi
cin de los sujetos a los estmulos subliminales era tan fugaz que, en
pruebas posteriores, los sujetos no eran capaces de afirmar exacta
mente si haban visto o no el estmulo antes. Aun as, el efecto de la
mera exposicin estaba ah. Los sujetos juzgaban preferibles las im
genes ya mostradas a las nuevas, que no haban visto anteriormente,
a pesar de que no mostraran gran capacidad para identificar las im
genes que haban visto y diferenciarlas conscientemente de las que
no haban visto. Como Zajonc manifest, estos resultados estn rei
dos con el sentido comn y con la creencia generalizada en psicolo
ga de que debemos conocer qu es algo antes de poder determinar
si nos gusta o no. Si en algunas situaciones las emociones pueden es
tar presentes sin el reconocimiento del estmulo, el reconocimiento
no es entonces condicin previa a las emociones.
El efecto de la mera exposicin subliminal ha sido confirmado por
muchos laboratorios, y la idea de que pueden crearse preferencias por
estmulos que no entran en la consciencia parece ser muy slida.20 No
obstante, la interpretacin de Zajonc era discutible. Afirmaba que la
ausencia del reconocimiento consciente significaba que las preferen
cias (emociones) se forman sin la ayuda de la cognicin, es decir, que
la emocin y la cognicin son funciones de la mente, independientes
entre s. Como vimos en el captulo 2, muchas funciones del procesa
miento de la informacin que son consideradas ejemplos prototipo de
la cognicin tambin tienen lugar sin el conocimiento consciente. La
ausencia del reconocimiento consciente no es, estrictamente hablan
do, una base til para la exclusin de la cognicin del procesamiento
emocional. Al mismo tiempo, aunque los experimentos de Zajonc no
demostraron que la emocin y la cognicin son aspectos independien
tes de la mente, tampoco se puede afirmar que lo contrario sea verdad,
un tema que volveremos a tratar al final del captulo.
60

ESTM U LO -

FIGURA 3 .7 .

A FE C TO
,N C 0 N S C IE N TE -

S EN TIM IEN TO

Teora de la primada afectiva segn Zajonc.

En contraposicin a muchas investigaciones en psicologa, Zajonc ha afirma


do que la reaccin afectiva antecede a la cognicin y se produce independien
tem ente de sta. Esta controvertida hiptesis ha sido objeto de calurosos de
bates. Lo que ahora parece estar ms claro es que el procesamiento
emocional puede producirse en ausencia del conocim iento consciente, pero
la cuestin sobre si la em ocin y la cognicin son independientes entre s es
un tema aparte.
Dejando a un lado la cuestin de si los experimentos sobre el
efecto de la exposicin subliminal de Zajonc son pertinentes para
comprender si la emocin depende de la cognicin, los experimen
tos dieron pruebas indiscutibles de que las reacciones afectivas pue
den tener lugar sin la presencia del conocimiento consciente de los
estmulos. Aunque algunas teoras de la evaluacin aceptan que la
evaluacin es o puede ser inconsciente, tambin han sugerido que el
individuo tiene acceso consciente a los procesos que subyacen en
ellas, justificando de este modo el uso de los informes hablados para
identificar los procesos de evaluacin que anteceden a las emocio
nes. Si los sucesos inconscientes, como los observados por Zajonc,
fueran algo corriente, y no el resultado misterioso de un brillante
plan experimental, las introspecciones conscientes que constituyen
la fuente de informacin de la teora de la evaluacin no seran un
fundamento muy slido para la comprensin de la mente emocional.

E l in co n sc ie n t e e m o c io n a l

Zajonc no fue el primer psiclogo que se interes en los experimen


tos sobre el inconsciente emocional. Hubo un tiempo, en 1950 apro
ximadamente, en que el inconsciente emocional hizo furor en psico
loga. Todo comenz con la corriente New Look,21 que desafi el
61

punto de vista estmulo-respuesta sobre la percepcin que suscribie


ron los conductistas. La corriente New Look sostena que las percep
ciones son sistemas que integran la informacin sensorial sobre est
mulos fsicos con factores internos tales como necesidades, metas,
actitudes y emociones. Cuando los psiclogos del New Look comen
zaron a realizar experimentos que demostraban que los sujetos po
dan producir respuestas del SNA ante estmulos con una carga emo
cional aun sin tener conocimiento consciente de ellos (vase ms
abajo), pareca que estuviera llenndose el vaco entre la psicologa y
el psicoanlisis, una pareja extraa y distanciada entre s.22 Al fin y al
cabo, el inconsciente y, sobre todo, el inconsciente emocional, es el
eje de la teora psicoanaltica.
Tras un breve perodo de aceptacin entusiasta, los experimentos
sobre la percepcin inconsciente de la corriente conductista del New
- Look fueron ampliamente criticados y desechados. La percepcin inconsciente simplemente no tena sentido para muchos psiclogos, ya
que no exista un marco apropiado para concebir la percepcin sin el
conocimiento de los estmulos percibidos. El movimiento cognitivista y su nfasis en el procesamiento inconsciente estaba en sus inicios,
pero la psicologa todava era muy conductista y las respuestas verba
les eran las conductas de principal inters en la investigacin del
hombre. Como indic un investigador de Brooklyn College, Matthew Erdelyi, existe cierta irona en esta historia.23 Se desechaban los
estudios del procesamiento inconsciente, justo en el momento en
que el cognitivismo estaba empezando a poner en descrdito las ide
as preconcebidas conductistas que no reconocan la existencia de las
percepciones no verbalizables. Pero resulta tambin irnico que los
conductistas, cuyo campo de estudio fue creado para eliminar de la
psicologa conceptos fantasmales como la consciencia, hubieran
aceptado las introspecciones conscientes (informes hablados) como
mtodo para convalidar las ideas psicolgicas.24 A continuacin
. echaremos un vistazo a algunos de los primeros experimentos de la
percepcin inconsciente y sus crticas correspondientes, y despus
trataremos las nuevas corrientes de investigacin sobre este tema.

62

Una de las principales reas de investigacin sobre el procesa


miento inconsciente que surgieron del New Look fue la defensa ante
lo percibido: la demostracin de que las palabras prohibidas tienen un
umbral de reconocimiento del estmulo ms elevado que las palabras
anlogas que carecen de connotaciones sexuales, escatolgicas o tab.
En un experimento convencional, se mostraron palabras a los sujetos
en una pantalla. Haciendo variar la duracin de la exposicin de las
palabras, fue posible determinar cunto tiempo precisaba el sujeto en
cada caso para reconocer la palabra dada. Se descubri que la canti
dad de tiempo necesario para reconocer palabras tab, como puta,
joder o cncer, era mayor que para reconocer las palabras que
carecan de estas connotaciones.25 Los resultados se interpretaron en
funcin de los mecanismos de defensa freudianos, especialmente de
represin: las palabras tab eran percibidas subconscientemente y
censuradas, es decir, se evitaba que entraran en la consciencia porque
su aparicin habra provocado ansiedad.
Otra investigacin similar fue la de la percepcin subliminal.
Uno de los experimentos clsicos fue realizado por Richard Lazarus,
antes de formular su teora de la evaluacin.26 En este experimento,
se hacan destellar imgenes de letras en pantalla con una duracin
de exposicin considerada demasiado corta para permitir la identifi
cacin verbal. Algunas imgenes se haban asociado previamente a
una descarga elctrica, con el fin de transformar las letras carentes de
significado en estmulos condicionados emocionalmente, capaces de
provocar respuestas del SNA. El SNA responda cuando los estmu
los condicionados emocionalmente se mostraban subconscientemen
te, pero no responda ante los estmulos emocionalmente neutrales;
ello indicaba que se haba registrado el significado emocional de los
estmulos condicionados, a pesar de que los sujetos no se haban per
catado de la presencia de los estmulos. Conviene aadir que las res
puestas del SNA han sido las preferidas para este tipo de investiga
cin porque no dependen de los procesos verbales y, por tanto,
pueden utilizarse para localizar las emociones producidas sin tener
en cuenta la capacidad de describir verbalmente el estmulo.
Expertos en ventas se sirvieron del material de investigacin de
63

la percepcin subliminal, con la esperanza de influir indirectamente


en los consumidores para que compraran productos. En un teatro de
Nueva Jersey, por ejemplo, se emitieron imgenes destelleantes con
la frase bebe coca-cola o come palomitas para animar al pbli
co a que se dirigiera al bar.27 No est claro que la tctica funcionara
en realidad, pero el pblico se sinti humillado por este acto de ma
nipulacin poco honrado y porque supona la violacin de su intimi
dad.28 De todas formas, el sector de publicidad siempre utiliza indi
cadores emocionales de forma explcita e implcita, con el fin de
influir en los consumidores para la compra de productos. Al fin y al
cabo, su trabajo consiste en la capacidad de persuasin, como indic
Vanee Packard en su famoso libro The H idden Persuaden.29La capa
cidad de persuasin siempre funciona mejor cuando la persona a la
que se intenta convencer no se da cuenta de que la estn manipulan
do.30Los mensajes implcitos son la base de muchas campaas publi
citarias.
A pesar del gran inters inicial en las consecuencias tericas de la
defensa perceptiva y de los experimentos sobre percepcin sublimi
nal, la interpretacin de los resultados como la percepcin incons
ciente del significado emocional fue puesta en duda por Charles
Eriksen a principios de los sesenta.31 Eriksen crea que la percepcin
inconsciente era una imposibilidad lgica32 y rechaz esta interpreta
cin de los hallazgos. Afirm que, en los experimentos de defensa
perceptiva, la imposibilidad de los sujetos de identificar verbalmen
te los estmulos tab no se deba a que el estmulo no entrara en la
consciencia, sino a la resistencia manifestada por los sujetos a pro
nunciar palabras violentas en pblico. Por otro lado, en los experi
mentos de percepcin subliminal, la incapacidad de los sujetos de
identificar verbalmente los estmulos enmascarados no se deba a la
incapacidad de percibir conscientemente los estmulos, sino a fallos
en los procesos verbales, llegado el momento de definir con preci
sin las experiencias perceptivas.
La amplia aceptacin de la crtica de Eriksen recluy la investi
gacin del inconsciente emocional en algo parecido a un atad, que
al final no fue ms que una cmara de congelacin. Tras esta inte
rrupcin que tuvo lugar entre los sesenta y los setenta, surgi un nue
vo inters por los procesos emocionales, motivado por los experi
64

mentos de Zajonc y por la reinterpetacn de Matthew Erdelyi sobre


la defensa perceptiva y la percepcin subliminal como principios del
cognitivismo.33 Sin embargo, en la psicologa de la emocin, sobre
todo entre los tericos cognitivistas de la evaluacin, se ha continua
do resaltando la importancia de los aspectos conscientes de la emo
cin verbalmente accesibles. Las pruebas de la existencia de los as
pectos inconscientes de la emocin suelen omitirse o negarse, y,
cuando se aceptan, se dejan en segundo plano, favoreciendo los as
pectos conscientes. Como han afirmado varios investigadores que es
tudian los procesos inconscientes, estn tan atareados intentando de
mostrar que el procesamiento inconsciente existe, que no tienen
tiempo para investigar cmo funciona en la prctica.3'1No obstante,
gracias a la creacin de tcnicas nuevas y mejoradas para estudiar el
procesamiento inconsciente,35 las pruebas de su existencia actual
mente parecen estar claras. A continuacin examinar algunas de es
tas pruebas, que demuestran que el procesamiento emocional puede
ocurrir fuera de la esfera del conocimiento consciente. Algunos ex
perimentos se basan en la estimulacin subliminal, mientras que
otros se sirven de estmulos percibidos conscientemente, pero sus
consecuencias emocionales estn implcitas y no son percibidas en el
momento en que el estmulo es visto u odo.

Los experimentos sobre la mera exposicin subliminal de Zajonc


fueron de los primeros que utilizaron los nuevos mtodos que hacan
indiscutible el proceso inconsciente. Cuando naci esta metodologa
de investigacin, se realizaron muchos experimentos parecidos. En
una variante experimental muy interesante de Robert Bomstein, se
llev a los sujetos al laboratorio y se les mostr muy brevemente im
genes de rostros.36 Como se esperaba, no pudieron identificar cules
haban visto antes; pero, al pedirles que puntuaran cules les haban
gustado ms, las que se les haba mostrado antes fueron las ms pun
tuadas. La mera exposicin funciona con los rostros. En una segun
da parte del experimento, se mostr a los sujetos muy brevemente
imgenes subliminales e inconscientes de una persona A o de una
persona B. Despus se le pidi al sujeto, as como a las personas A y
B, que intentaran determinar el sexo del autor de varios poemas. Sin
65

que el sujeto lo supiera, -se haba dispuesto que A y B se mostraran


en desacuerdo para que el sujeto tuviera que mediar. Como la hip
tesis de la mera exposicin indicaba, los sujetos tendan a apoyar a
la persona cuyo rostro haban visto inconscientemente. Posterior
mente, Bornstein realiz un metaanlisis de la investigacin sobre la
mera exposicin subliminal,. es decir, analiz los datos publicados
de numerosos experimentos.37 Este trabajo lo llev a la conclusin
de que el efecto de la mera exposicin es mucho mayor cuando los
estmulos se presentan subliminalmente que cuando se dispone li
bremente de ellos para la inspeccin consciente. Este hallazgo es co
rriente en muchos tipos de experimentos sobre el procesamiento
emocional inconsciente y acenta la importancia de un punto que
trataremos extensamente: es ms fcil influir en las emociones de un
sujeto cuando ste no se da cuenta de que la influencia est ocu
rriendo.
El inconsciente emocional tambin se ha estudiado con el mto
do llamado activacin subliminal de las emociones, que ha sido
muy utilizado por Zajonc y su equipo en los ltimos aos.38 En este
tipo de experimento, se muestra muy brevemente (5 milsimas de se
gundo, o 1/200 de segundo) un estmulo activador con alguna con
notacin emocional, como un dibujo de un rostro malhumorado o
sonriente, e inmediatamente despus se muestra un estmulo enmascarador que inhibe la capacidad del sujeto para recordar consciente
mente el estmulo activador (el estmulo enmascarador expulsa al es
tmulo activador de la consciencia, bsicamente eliminndolo de la
memoria). Tras una pausa, se muestra un estmulo diana que perma
nece expuesto durante una cantidad de tiempo suficiente (segundos)
para que el sujeto lo perciba conscientemente. Tras ver muchos est
mulos diana de este modo, se pide al sujeto que anote, con una esca
la de puntuacin, si stos le han gustado. Zajonc observ que el he
cho de que un estmulo por ejemplo, un ideograma chino guste
; o no a un sujeto dependa de que el estmulo mostrado inconscientemente fuera un rostro malhumorado o sonriente. El estmulo diana
adquira significacin emocional en virtud de su relacin con un sig
nificado emocional provocado subliminalmente a travs del procesa
miento inconsciente de la imagen sonriente o malhumorada. Y, al
igual que con la mera exposicin, la activacin emocional era mucho
66

ms eficaz en .las presentaciones subliminales (enmascaradas, por


tanto inconscientes) que en las presentaciones sin enmascarar y en
las que era posible el conocimiento consciente del estmulo.
Tambin est el efecto Petzl.39Un psiquiatra viens, Otto Petzl,
realiz experimentos en 1917 en los que se mostr subliminalmente
a los sujetos un dibujo complejo, como un paisaje. Despus les pidi
que intentaran dibujarlo. Ms tarde, les dio instrucciones para que9
volvieran a su casa, tuvieran un sueo esa noche y volvieran al da si
guiente. Cuando regresaron al laboratorio, se les pidi que informa
ran del sueo y que hicieran dibujos relacionados con ste. Petzl
sostena que las caractersticas del dibujo mostrado subliminalmente
y que no aparecan en el primer dibujo realizado por los sujetos, s
aparecan en el dibujo sobre el sueo.
Matthew Erdelyi aprovech el efecto Petzl para estudiar la na
turaleza de los procesos inconscientes.40 En un experimento, Erdelyi
mostr a los sujetos una imagen compleja durante 500 milsimas de
segundo. No era una exposicin subliminal, ya que esta duracin es
suficiente para que partes del estmulo entren en el conocimiento del
sujeto. El objetivo perseguido al usar esta medida de tiempo era que
slo una parte de la imagen se percibiera conscientemente. En reali-dad, se puede obtener el mismo resultado haciendo que el sujeto la
observe sin condicionamientos, ya que en toda imagen compleja
siempre habr elementos del estmulo que se perciben y otros que
no,41 y, de entre los percibidos, unos se recordarn y otros no. En el
experimento de Erdelyi, despus de la fugaz exposicin se pidi a los
sujetos que intentaran dibujar la imagen, tras lo cual algunos comen
zaron a hacer asociaciones libres y a fantasear, mientras que otros ju
garon a dardos. Despus volvieron a hacer dibujos de la imagen. Er
delyi observ que, en los sujetos que haban realizado asociaciones
libres y fantaseado, los segundos dibujos a menudo reflejaban aspec
tos del estmulo anteriormente olvidados pero no en el grupo que ha
ba jugado a los dardos. Erdelyi denomina hipermnesia a este efec
to, que quiere decir una mejora de la memoria, la recuperacin de un
recuerdo previamente inaccesible. Erdelyi ha demostrado la hiperm
nesia modificando el mtodo Petzl, as como con otros mtodos, y
considera que la recuperacin de la memoria mediante los sueos,
por una parte, y, por otra, mediante la ensoacin y las asociaciones
67

libres cuando el sujeto est despierto, constituye la liberacin d re


cuerdos reprimidos por otros factores.
En el transcurso de las sesiones teraputicas de sus pacientes, el
psicoanalista Howard Shevrin identific palabras relacionadas con
la experiencia consciente que el paciente tena de un sntoma o con
el conflicto inconsciente que subyaca en el sntoma.42 Por ejemplo,
un paciente puede llegar a la consulta del analista y decir que se en
cuentra muy incmodo en situaciones sociales. El paciente es, por
tanto, plenamente consciente de su fobia social, pero no sabe cons
cientemente cul es la causa del problema. Tras las sesiones de psi
coanlisis, Shevrin escoga para cada paciente un conjunto de pala
bras que, a su juicio, expresaban los matices de su conflicto
inconsciente o de los sntomas conscientes. Despus las presentaba
subliminalmente o abiertamente a los pacientes, mientras grababa
sus ondas cerebrales. Con las palabras asociadas al conflicto in
consciente (en el ejemplo, la causa subyacente de la fobia social) las
ondas cerebrales tenan ms intensidad cuando ocurran las presen
taciones subliminales, mientras que con las palabras relacionadas al
sntoma consciente (en este caso, el miedo a las situaciones sociales)
las ondas cerebrales mostraban ms intensidad cuando las palabras
se perciban conscientemente. De nuevo, la mente emocional pare
ce mostrarse especialmente susceptible ante los estmulos a los que
su lado consciente no tiene acceso.
Por ltimo, el psiclogo social John Bargh ha realizado numero
sos experimentos en los que demuestra que las emociones, actitudes,
objetivos e intenciones pueden activarse sin que haya consciencia de
ello, y que pueden influir en el modo en que las personas piensan y
actan en situaciones sociales43 Por ejemplo, las caractersticas fsi
cas, como el color de piel o la longitud del cabello, bastan para po
ner en marcha estereotipos tnicos o de sexo, con independencia de
que la persona que posee tal rasgo fsico manifieste alguna de las
conductas caractersticas del estereotipo. Este tipo de activacin au
tomtica de las actitudes ocurre en muchas situaciones diferentes y
parece constituir la primera reaccin que manifestamos ante una
persona. Una vez en marcha, estas actitudes pueden influir en el mo
do en que tratemos a la persona e incluso pueden influir en nuestro
comportamiento en otras situaciones. En un ejemplo extremo,
68

F ig u r a

3.8. Estmulo de hipermnesia.

Imagen visual compleja utilizada por Erdelyi para estudiar los efectos de la
ensoacin y de los sueos al intentar hacer memoria sobre los recuerdos.
"Los sujetos examinaron la imagen brevemente. Al da siguiente se les pidi
que intentaran recordar e l dibujo. Vase el texto para ms detalles. (Extra
do de Erdelyi, Psychoanalysis: Freuds Cognitive Psychology, Matthew
Hugh Erdelyi 1985. Reproducido con el permiso de W. H. Freeman and
Company.)
Bargh hizo que los sujetos participaran en lo que ellos pensaban que
era una prueba de lenguaje. Les mostraba cartulinas con palabras, y
les peda que formaran frases con ellas. Algunos sujetos tuvieron que
formar frases sobre los ancianos, mientras que a otros sujetos se les
dieron otros temas. Tras realizar la prueba, los sujetos salieron de la
sala. Sin que lo supieran, se midi la cantidad de tiempo que em
pleaban para bajar al vestbulo y llegar a un punto determinado. Lo
curioso fue que los sujetos que haban hecho frases sobre ancianos
tardaron ms en cubrir la distancia que los otros. Las frases no ex
presaban especficamente que los ancianos fueran lentos o dbiles,
pero el simple hecho de pensar en ellos y de un modo bastante in
directo bast para poner en marcha este estereotipo e influir en su
comportamiento. En otros experimentos, los sujetos hicieron frases
que tenan que ver con ser resuelto o con tener educacin. Des
69

pus deban bajar al vestbulo y buscar al jefe de experimentacin,


quien, tal como se haba convenido, estaba hablando con alguien. Se
grab la cantidad de tiempo que los sujetos tardaron en interrumpir.
Los sujetos a los que se haba expuesto al tema de ser resuelto in
terrumpieron la conversacin antes que los que se haban enfrenta
do al tema de tener educacin. Bargh indica que la activacin au
tomtica de los procesos inconscientes tiene dos caras. Si tratamos
bien a alguien, nos tratar bien a cambio. Por otro lado, si al ver a al
guien de otro grupo tnico, se desencadena una actitud negativa
(por ejemplo, que las personas de ese grupo son hostiles o agresivas),
es probable que reaccionemos mal hacia ellos, lo que, a su vez, pro
voca una reaccin negativa en ellos hacia nosotros, con lo cual se
rcrea un crculo vicioso que perpeta ms el estereotipo.
En los dos experimentos antes descritos, los estmulos activado
res se mostraron conscientemente, pero sus significados estaban im
plcitos. Sin embargo, otros experimentos muestran efectos pareci
dos cuando los activadores sociales se presentan subliminalmente.
Bargh afirma que lo ms importante no es si los sujetos son conscien
tes del estmulo activador, sino si advierten el modo implcito es
decir, no consciente en que se caracterizan e interpretan los est
mulos. El hecho de que las emociones, las actitudes, los objetivos y
dems se activen automticamente, sin ningn esfuerzo consciente,
significa que su presencia en la mente y su influencia en los pensa
mientos y comportamiento no se cuestiona. Se confa en ellos del
mismo modo en que confiaramos en otro tipo de percepcin. En
otras palabras, la percepcin que uno tiene de una actitud propia ha
cia un grupo racial, disfrazada en forma de hecho, puede parecer tan
vlida como la percepcin del color de su piel. Cuando uno se da
cuenta de los prejuicios y posee valores que lo inducen a evitarlos,
...puede ejercer control sobre ellos. No obstante, la capacidad de ha
cerlo depende de la consciencia de las influencias inconscientes, que
es otro tema bastante diferente. Como el psiclogo cognitivista Larry
Jacoby seala: En qu momento se espera que las influencias in
conscientes produzcan los mayores efectos? [...] Cuando uno menos
lo espera.*14 Segn Bargh, una meta de la psicologa social debera
ser que las personas se dieran cuenta de estos factores inconscientes
descubiertos cientficamente que afectan al pensamiento y al com
70

portamiento. Pero l mismo admite que es una batalla difcil: Mien


tras las personas comparen esta afirmacin con su propia experien
cia personal de los fenmenos para probar su validez, nunca podre
mos convencerlos, ya que, por definicin, no es posible experimentar
el fenmeno de la percepcin sin ser consciente de ello.45

Al revisar casi medio siglo de investigaciones sobre el procesa


miento inconsciente, creemos razonable afirmar que quiz la meto
dologa empleada en los primeros experimentos no eliminaba toda
posibilidad de percepcin consciente de los estmulos. Pero la cien
cia progresa y los errores del pasado forman parte de la sabidura del
presente. Hemos aprendido mucho sobre el modo en que habra que
enfocar e interpretar la percepcin subliminal, y la investigacin tie
ne actualmente pautas ms estrictas sobre lo que puede considerarse
percepcin inconsciente.46 Cuando aplicamos los nuevos mtodos
de evaluacin, ms inteligentes y rigurosos, para averiguar si el pro
cesamiento de la informacin ocurre inconscientemente, tambin
llegamos a la conclusin de que los significados de las emociones se
pueden procesar en los niveles del subconsciente. El hecho de que
los antiguos mtodos de investigacin no fueran perfectos no signifi
ca que los resultados fueran errneos. Hoy parece indiscutible que
los significados emocionales de los estmulos se pueden procesar in
conscientemente. Es en el inconsciente emocional donde tiene lugar
gran parte de la actividad emocional del cerebro.47

U n a n u e v a e v a l u a c i n

Desde James en adelante se dej un vaco importante en la cadena


causal que conduce a las respuestas y experiencias emocionales, por
lo que era necesario algo como la evaluacin. Este vaco tiene lugar
entre la llegada del estmulo que provoca la emocin y las respuestas
fisiolgicas y sentimientos resultantes. Segn la teora de James, la
percepcin de los estmulos genera automticamente las respuestas
(es decir, sin la participacin de la consciencia), las cuales proporcio
nan el feedback que define al sentimiento. Pero no todos los estmu
71

los percibidos funcionan as. Algo ms debe ocurrir: tienen que


evaluarse las caractersticas fsicas del estmulo para determinar la
importancia que ste tiene para el individuo. Esta significacin cal
culada es la que pone en marcha la emocin. Y ste es el punto que
comparten todas las teoras anteriormente descritas. El cerebro tie
ne que evaluar un estmulo y decidir si deber ser descartado o si
deber provocar alguna emocin. En otras palabras, la evaluacin
llena el vaco entre los estmulos y las respuestas y entre los estmu
los y los sentimientos. Sin embargo, en mi opinin, las teoras de la
evaluacin no definieron bien este concepto, ya que precisaban
que el mecanismo de evaluacin actuara desde el principio en nive
les de cognicin superiores a los que se puede acceder introspecti
vamente.
El error de cualquier planteamiento sobre las emociones que se
basa nica o principalmente en aspectos de la mente accesibles me
diante la introspeccin resulta evidente al considerar los estudios
experimentales arriba descritos, ya que stos demuestran que gran
parte del procesamiento emocional ocurre o puede ocurrir incons
cientemente, as como por el hecho de que las personas a menudo
encuentran incomprensibles sus emociones. La evaluacin accesible
conscientemente no puede ser el nico modo de funcionar del cere
bro emocional. Aun cuando seamos conscientes del resultado de al
guna evaluacin emocional (como por ejemplo, que nos desagrada
alguien), ello no significa que comprendamos conscientemente en
qu nos basamos para hacer esta evaluacin, es decir, que compren
damos la causa. El resultado consciente podra basarse en las intui
ciones inexpresables, denominadas instintos,48 ms que en una se
rie de declaraciones.
Los defensores de la psicologa popular, una especie de psicolo
ga introspectiva, sostienen que las personas saben qu pasa por sus
cabezas y que siempre utilizan esta informacin.49 Sealan que todo
el mundo es capaz de explicar perfectamente sus procesos mentales
y su comportamiento partiendo del conocimiento de s mismo y de la
comprensin general de la forma en que funcionan las mentes de los
dems. Por ejemplo, si digo que recoger a mi hijo del colegio, lo ms
probable es que lo haga. Si veo que alguien rie con su pareja, lo ms
probable es que tenga razn si doy por sentado que uno de los dos

est enfadado. Estos psiclogos afirman que ejemplos como ste


ayudan a reforzar la idea de que la sabidura de la experiencia es una
teora sobre la mente cientficamente correcta que todos comparti
mos en nuestras mentes. Sin embargo, aunque sepa conscientemen
te la decisin que he tomado de ir al colegio a recoger a mi hijo y aun
que recuerde conscientemente que voy a hacerlo, no significa que
sepa cmo record que iba hacerlo. Y, aunque tenga razn cuando
decid que una persona estaba enfadada, no significa que sepa, cmo
llegu a esa conclusin o qu pasaba por su cabeza para justificar el
enfado. El bilogo Stephen J. Gould indica con acierto: La ciencia
no es un sentido comn organizado. Lo ms interesante es que reformula nuestra visin del mundo imponiendo teoras convincentes
en contra de los antiguos prejuicios antropocntricos a los que llama
mos intuicin.50 Si digo que estoy enfadado, quiz lo est, pero pue
de que tambin est equivocado. Puede que en realidad tenga mie
do, est celoso, o que sienta las dos cosas a la vez. Donald Hebb
seal hace tiempo que los observadores ajenos son mucho ms
exactos al juzgar el verdadero estado emocional de una persona que
la persona misma.51 No niego que las personas sepan conscientemen
te ciertas cosas y que puedan hacerlas conscientemente. Unicamente
digo que algunas cosas, quiz muchas, como la evaluacin del signi
ficado emocional de los sucesos que ocurren en nuestra vida y la ex
presin de las conductas emocionales como reaccin a esas evalua
ciones, no dependen de la consciencia, ni de procesos a los que
necesariamente accedemos conscientemente.
Al observar que las emociones a veces pueden ser incomprensi
bles, la filsofa Amelie Rorty distingue entre la causa supuesta de
una emocin (es decir, los estmulos de que disponemos inmediata
mente y los percibidos conscientemente) y la causa real.52 La causa
real de una emocin no es necesariamente la presencia inmediata de
algunos estmulos, sino que puede ser la interaccin de stos con un
hilo causal almacenado en la memoria. Como hemos observado, los
hechos no percibidos pueden activar recuerdos, como los recuerdos
emocionales, de un modo implcito, es decir, sin saberlo. Del mismo
modo, los significados implcitos no detectados de los estmulos per
cibidos conscientemente pueden activar los recuerdos. Un padre
que grita a sus hijos quiz racionalice su enfado diciendo que los ni73

os se portan mal. Pero el enfado tambin puede deberse en parte al


hecho de que ha tenido un mal da en la oficina, o incluso al modo en
que sus padres lo trataban de nio, y en ese momento quiz no sea
consciente en absoluto de esas influencias. En otras palabras, la cau
sa de una emocin puede ser muy diferente de las explicaciones que
nos damos a nosotros mismos o que damos a otros tras el hecho. Las
teoras de la evaluacin se han centrado ms en las explicaciones que
en las causas.
Nico Frijda y Klaus Scherer, dos destacados tericos de la eva
luacin, han reconocido recientemente las limitaciones significativas
de las bases de la investigacin sobre gran parte de la evaluacin cog
nitiva. Frijda afirma que investigar las relaciones entre las evalua
ciones y la clasificacin de las emociones es investigar los significa' dos de las denominaciones de emociones o de la estructura de la
. experiencia, a diferencia de la investigacin que se caracteriza por el
estudio de los antecedentes de la emocin [...] Quiz sea cierto que
las emociones son el resultado de procesos de evaluacin, pero stos
no tienen por qu ser los sugeridos en los informes personales.33 De
un modo semejante, Scherer afirma que la importancia concedida
por los experimentos de evaluacin a hacer corresponder las deno
minaciones de emociones con las experiencias de emociones ha mo
dificado el objeto de estudio, al centrarse en el contenido de las ex
periencias y en el modo en que se las clasifica verbalmente,
excluyendo los verdaderos procesos que dan lugar a las evaluacio
nes.3"1En una perspicaz disquisicin sobre los procesos inconscien
tes, Kenneth Bowers seala con acierto que, si mediante la introspec
cin directa comprendiramos la causalidad entre pensamiento y
accin, no necesitaramos la psicologa.33 De hecho, fue la inadecua
cin de la introspeccin lo que condujo al conductismo, y el xito del
cognitivismo como alternativa al conductismo se debe en gran medih da a su capacidad para investigar la mente sin depender exclusiva
mente o principalmente de la introspeccin.
,Sv ;; Algunas evaluaciones llevan a conocer conscientemente el resul
tado de la evaluacin, mientras que otras no. A menudo las intros
pecciones son insuficientes para averiguar cmo funciona el procesa
miento que da lugar al contenido consciente, y no sirven en absoluto
para conocer el procesamiento que no da lugar a un. contenido cons74

cente inmediato. Aunque el terico de evaluacin cognitiva Richard


Lazarus ha hecho hincapi en los procesos de evaluacin conscientes
en las emociones, siempre ha aceptado que las evaluaciones incons
cientes existen, y recientemente afirmaba: aunque es una tarea de
salentadora, creo que debemos [...] buscar un mtodo eficaz para
averiguar qu pasa debajo la superficie, cmo se relaciona con lo que
ocurre en el conocimiento y cmo influye en el proceso completo de
la emocin.56 Del mismo mqdo, Klaus Scherer recientemente exigi
a sus colegas que estudian los procesos de evaluacin humana que re
currieran ms a una metodologa que no utilice informes hablados.
Scherer tambin sugiere que los investigadores de la evaluacin se
centren en la ciencia del cerebro para intentar demostrar la validez
de los mecanismos descubiertos por los psiclogos.57 En mi opinin,
creo que, adems, podramos centrarnos en la investigacin del cere
bro para encontrar nuevos mecanismos en los que los psiclogos no
han reparado o para obtener nuevas interpretaciones de mecanismos
existentes.
Con frecuencia resulta difcil comprender las causas que provo
can los estados emocionales, sobre todo cuando se pide a las perso
nas que recuerden una experiencia una vez finalizada.58 Es posible
que no sepan cul es la causa real, incluso inmediatamente despus
de haber experimentado la emocin. La emocin tiene muchos ms
matices de los que somos capaces de percibir conscientemente a
partir de pensamientos retrospectivos sobre la situacin. No obs
tante, eso no significa que la introspeccin sea intil. Hay ciertos ti
pos de sucesos mentales a los que tenemos acceso introspectivamen
te, y otros a los que no. El truco, obviamente, es encontrar dnde
est la lnea divisoria. Sin embargo, esta lnea es fina y confusa: pue
de que en personas diferentes no se encuentre en el mismo sitio y
puede que en un individuo dado vaya movindose por momentos.59
Queda mucho por aprender sobre la experiencia consciente me
diante el estudio de las introspecciones. Pero si las emociones refle
jan procesos que tambin ocurren inconscientemente, como parece
ser, precisamos igualmente tener en cuenta estos procesos incons
cientes.

75

E m o c i n y c o g n ic i n : d o s c a r a s d e l a m is m a m o n e d a ,
O DOS m o n e d a s d if e r e n t e s ?

Hasta aqu he intentado presentar razones convincentes para defen


der que gran parte del procesamiento emocional ocurre inconscien
temente y que, por tanto, una emocin es algo ms que lo que poda
mos obtener de las introspecciones. Pero en el captulo anterior se
hizo el mismo razonamiento sobre la cognicin: no todos los aspec
tos del pensar, del razonar, de la resolucin de problemas y de la in
teligencia pueden entenderse tomando las introspecciones como
punto de partida. Dado que gran parte del procesamiento emocional
y cognitivo ocurre inconscientemente, es posible que tanto uno co
mo otro sean lo mismo o, como suele decirse, que la emocin sea
simplemente un tipo de cognicin.
Hay una versin benigna y otra menos benigna de la idea que
plantea que la emocin es una clase de cognicin. En ambas, los tr
minos cognitivo y mental se usan indiferentemente. No cabe
duda de que se alejan del planteamiento de los primeros cientficos
cognitivos, que vean la cognicin como la parte de la mente que tie
ne que ver con el pensar y con el razonar, pero no con la emocin ni
con otro tipo de procesos mentales como la motivacin y la persona
lidad (vase el captulo 2).
En la versin benigna las fronteras de la cognicin se amplan, de
modo que, adems de tratar el pensamiento, el razonamiento y la in
teligencia, tambin incluyen la emocin. Bsicamente, no se altera la
forma en que se concibe la emocin. La cognicin y la emocin reci
ben el mismo trato en un campo de estudio que se ocupa de ambos
temas. Es sta, pues, una distincin semntica sobre la mente y su
ciencia. Prefiero la denominacin estudio de la mente que cogni
tivismo para este planteamiento global de la mente. Aunque sea
ms bien una cuestin de preferencia, no deja de ser importante. Es
uh intento de evitar que se pase de la versin benigna a la menos be
nigna, en la que la emocin se considera errneamente como el pen
samiento y el razonamiento.
En la versin menos benigna, se equipara cognitivo con men
tal al incluir las emociones dentro del concepto tradicional de la
76

cognicin, es decir, la cognicin como pensamiento y razonamiento


Como hemos visto, ste es el desafortunado camino que ha tomado
el estudio de las emociones desde principios de los sesenta. Se ha al
terado la esencia de las emociones para poder concebirlas como pen
samientos razonados sobre situaciones. Cuando Zajonc propuso que
la emocin y la cognicin deban mantenerse separadas, estaba reac
cionando en contra de esta corriente. Pero el acalorado debate sobre
la relacin entre la emocin y la cognicin se vio atrapado en una se
rie de tecnicismos, y se perdi de vista la cuestin ms importante.60
Mi intencin de impedir que el monstruo de la cognicin engu
lla las emociones obedece al conocimiento del modo en que estn or
ganizadas en el cerebro. Aunque la organizacin cerebral de las emo
ciones sea el tema de otros captulos, resumir varios puntos clave
que justifican la teora de que las emociones y los actos de cognicin
se comprenden mejor si se consideran como funciones mentales in
dependientes y complementarias, creadas por mecanismos cerebra
les independientes y complementarios.
Cuando cierta parte del cerebro resulta daada, tanto los ani
males como el hombre pierden su capacidad para valorar la impor
tancia emocional de algunos estmulos, sin perder la capacidad de
percibir los mismos estmulos como objetos. El cerebro procesa por
separado la representacin perceptiva de un objeto y la evaluacin
de su significacin.
El cerebro puede comenzar a evaluar el significado emocio
nal de un estmulo antes de que los mecanismos de la percepcin
hayan acabado de procesar el estmulo. En verdad, es posible que el
cerebro sepa si algo es bueno o malo antes de saber exactamente
qu es.
Los mecanismos del cerebro que se ocupan de registrar, al
macenar y recuperar los recuerdos de la significacin emocional de
los estmulos son diferentes de los mecanismos que procesan los re
cuerdos cognitivos de los mismos estmulos. Si los mecanismos de
los recuerdos emocionales resultan daados, un estmulo con un
significado emocional aprendido no provocar reacciones emocio
nales. Por otra parte, si el dao ocurre en los mecanismos de los re
cuerdos cognitivos afectar nuestra capacidad para recordar dnde
77

. vimos el estmulo, por qu estbamos ah y con quin estbamos en


ese momento.
Los mecanismos que realizan evaluaciones emocionales estn
directamente conectados con los mecanismos que intervienen en el
control de las respuestas emocionales. Una vez que estos mecanis
mos realizan una evaluacin, las respuestas ocurren automticamen
te. Por el contrario, los que tienen que ver con el procesamiento cog
nitivo no estn tan estrechamente conectados a los mecanismos de
control de respuestas. La piedra angular del procesamiento cogniti
vo es la flexibilidad de las respuestas a partir del procesamiento. La
cognicin nos ofrece diversas posibilidades de respuesta. Por el con
trario, la activacin de los mecanismos de evaluacin reduce las op
ciones de respuesta disponibles a pocas posibilidades, que la evolucin ha tenido la sabidura de conectar con el mecanismo de
. evaluacin determinado. Este vnculo entre el proceso de evaluacin
y los mecanismos de respuesta constituye el mecanismo fundamental
de las emociones especficas.
El vnculo entre los mecanismos de evaluacin y los mecanis
mos de control de respuesta hace que, cuando un mecanismo de
evaluacin detecta un suceso significativo, se programe y, a menu
do, se ejecute un conjunto de respuestas apropiadas. El resultado
global es que las evaluaciones suelen ir acompaadas de sensaciones
fsicas, que forman parte de la experiencia consciente de las emocio
nes. En cambio, como el procesamiento cognitivo no est vinculado
de este modo obligatorio a determinadas respuestas, es menos pro
bable que los pensamientos vayan asociados con sensaciones fsicas
intensas.
La conversin de las emociones en pensamientos ha permitido
que se les estudiara con los instrumentos y bases conceptuales del
- cognitivismo. Actualmente existen muchas simulaciones informati. izadas sobre la evaluacin y sobre otros procesos emocionales,61 y al; Lgnos defensores de este planteamiento de la emocin basado en la
inteligencia artificial creen que las emociones pueden programarse
por ordenador.62
La siguiente quintilla escrita por un investigador de inteligencia
artificial resume las creencias y esperanzas de este campo:
78

Un ordenador tan im pasible y adusto


p u ed e imitar al hom bre sin defecto.
Aunque carezca d e carne y huesos
y de zonas ergenas
p u ed e ensear... pero puede e l hom bre aprender?63
Las simulaciones realmente tienen mucho que ofrecer comoplanteamiento para configurar los aspectos de la mente. Sin embar
go, como nos recuerda la siguiente quintilla, aunque bastante vulgar
mente, las mentes sienten adems de pensar, y las emociones impli
can algo ms que pensamientos.
Haba una vez un ardoroso pretendiente
que program a una computadora.
Como no pudo conectarle
e l efecto afectivo,
no consigui nada de ella.M
Y, por ltimo, otra quintilla tambin nos recuerda que puede
que haya cosas que un ordenador simplemente no puede hacer. Con
viene indicar a modo de introduccin que, al principio, la informa
cin se introduca en los ordenadores con unas tarjetas agujereadas
que una serie de mecanismos lean, y que parte de la memoria del or
denador se almacenaban en rollos interminables de cinta magntica.
Haba una vez una dama apasionada
que quera las cosas claras,
por lo que perfor las tarjetas,
y llen m etros de cinta,
pero, en cierto sentido, no era lo m ism o!'3
A d n d e VAMOS?

He intentado mostrar claramente lo que no es la emocin. No es una


simple recoleccin de pensamientos sobre situaciones. Tampoco es
puro razonamiento. No puede entenderse simplemente preguntan
do a las personas, qu pasa por sus cabezas cuando han sentido algu
na emocin.
79

Las emociones son especialmente difciles de expresar en pala


bras. Funcionan en algn espacio psquico y neurolgico al que no se
tiene acceso directamente desde la consciencia. Las consultas de los
psiquiatras y de los psiclogos estn repletas por esta razn. No obs
tante, gran parte de nuestro entendimiento sobre el modo en que
funciona la mente emocional se ha basado en experimentos que han
usado estmulos verbales para indagar en las emociones, o informes
hablados para medirlas.
La consciencia y su colega, el lenguaje natural, son como los re
cin llegados a la cadena evolutiva: el procesamiento inconsciente
marca la norma, ms que la excepcin en la evolucin. Y la otra cara
de este inconsciente es el procesamiento no verbal. Dado que gran
parte de los estudios sobre el procesamiento inconsciente, tanto cog
nitivo como emocional, se ha centrado en los procesos verbales, es
probable que tengamos una nocin inexacta del grado de compleji
dad de los procesos inconscientes en el hombre. Y difcilmente lo
gremos entender el funcionamiento de los procesos humanos in
conscientes mientras no prescindamos del uso de estmulos verbales
e informes hablados.
Caracterizar las funciones ancestrales del cerebro como una ne
gacin de las funciones recin evolucionadas es una muestra de la va
nidad y los prejuicios lingsticos de los hombres. Los animales fue
ron inconscientes y no verbales mucho antes de que el hombre
llegara a ser consciente y verbal. Afortunadamente, las funciones an
cestrales, como ciertas funciones del procesamiento emocional, se
conservan en el cerebro humano, y podemos recurrir a experimentos
con animales para descubrir cmo funcionan en los hombres.
Est claro que no podemos explicar totalmente las emociones
humanas estudiando los animales. Sin embargo, como espero poder
demostrar, hemos podido llegar a comprender bastante bien algunos
mecanismos emocionales bsicos que el hombre y otros animales
comparten. Con esta informacin de primera mano, tenemos una
perspectiva mucho mejor para entender cmo intervienen en las
emociones las funciones recin evolucionadas, como el lenguaje y la
consciencia, y, sobre todo, cmo interactan con los sistemas subya
centes no verbales e inconscientes qu componen el corazn y el al
ma de la mquina emocional.
80

4. El Santo Grial

El cerebro es mi segundo rgano preferido.


WOODY Allen!
Uno de los objetivos ms importantes de la ciencia moderna del ce
rebro es averiguar con la mayor precisin posible dnde se encuen
tran las diferentes funciones en el cerebro. Saber dnde se localiza
una funcin es el primer paso para entender cmo funciona. No re
sulta sorprendente que los cientficos hayan sentido inters por loca
lizar las funciones de las emociones en el cerebro.
Durante ms de un siglo se han hecho cruzadas a travs de la tie
rra prometida cerebral en busca del Santo Grial emocional, la regin
del cerebro o red que explicara de dnde proviene el sentido de culpa
bilidad, la vergenza, el temor y el amor. Hacia la mitad del siglo XX se
crey tener finalmente el premio en las manos, cuando se propuso la
teora de la emocin del sistema lmbico.2 Esta singular teora explica
ba las emociones como producto de una red cerebral que evolucion
para favorecer las funciones necesarias en la supervivencia de ls indi
viduos y de las especies. La teora del sistema lmbico afirmaba nada
ms y nada menos haber encontrado la base fsica del ello freudiano.
Pero a comienzos de los ochenta se estaban realizando muy pocas
investigaciones sobre los mecanismos cerebrales de la emocin. Sin
duda, ello se deba en buena parte a que la ciencia del cerebro se vio
influida por la revolucin cognitiva,que exclua la emocin como te
ma de investigacin, pero tambin ayud la aparente rigurosidad con
que la teora del sistema lmbico explicaba la emocin. El cerebro
emocional pareca entenderse, por lo menos en trminos generales.
El efecto que tuvo la teora del sistema lmbico fue inconmensu
rable. Ejerci una tremenda influencia no slo en nuestro modo de
pensar sobre las funciones emocionales, sino tambin en el enfoque
de la organizacin estructural del cerebro. Todos los aos, legiones
81

de estudiantes de neurologa aprenden dnde se localiza y el sistema


lmbico qu hace. Por desgracia, todava existe un problema, pues
dicha teora no explica apropiadamente el cerebro emocional e in
cluso hay cientficos que niegan la existencia del sistema lmbico. Por
ello, antes de seguir adelante y de dar mi teora sobre el cerebro emo
cional, es necesario explicar de dnde procede la nocin de este sis
tema y por qu es inadecuada para explicar las emociones.

P r o t u b e r a n c ia s en l a c a b e z a

En muchos sentidos, debemos la nocin de que las funciones se lo


calizan en zonas especficas del cerebro a un extrao movimiento del
siglo XIX llamado frenologa.3Los frenlogos eran cientficos algu
nos los llamaran pseudocientficos que analizaban los rasgos de la
personalidad y de las alteraciones mentales palpando la forma de la
superficie del crneo humano.
La frenologa se origin con el trabajo del respetado cientfico
Franz Joseph Gall. Al igual que muchos cientficos anteriores, crea
que la mente est compuesta por una variedad de facultades espec
ficas, como los sentidos, los sentimientos, el habla, la memoria y la
inteligencia. Gall sugiri que cada facultad tiene su propio rgano
en el cerebro, lo cual signific el nacimiento de las ideas modernas
sobre la localizacin funcional. Hasta aqu tena razn.
Desgraciadamente, Gall y sus seguidores dieron otro paso4y afir
maron quelas facultades ms desarrolladas tenan rganos cerebrales
de mayor tamao, y que el crneo que los cubra mostraba ms pro
tuberancias que la parte del crneo que rodeaba a los rganos menos
desarrollados. Como consecuencia, caracterizaban los rasgos de la
personalidad y de la capacidad intelectual palpando las protuberan
cias de la cabeza, y detectaban los trastornos del pensamiento y del
humor localizando las excepciones que se alejaban de la norma. Los
ye frenlogos dieron alas a su teora, detectando la topografa craneal no
slo de las viejas facultades mentales corrientes, como los sentidos,
sentimientos, memoria y lenguaje, sino tambin de rasgos exticos ta
les como la veneracin, la benevolencia, la amistad, la sublimidad, la
suavidad y hasta la filoprocentividad (signifique lo que signifique).
82

FIGURA 4.1.

Localizacin de las fundones cerebrales


a travs del dempo.

Hada el 500 d. J.C. san Agustn propuso que las fu n don es mentales supe
riores provenan de los ventrculos cerebrales, las zonas cavernosas que con
tienen el lquido cefalorraqudeo. Esta creenda se mantuvo durante siglos.
Una variante del siglo XVI de esta teora aparece en un libro de Gregor
Reisch (dibujo superior izquierdo). Hacia la misma fecha, Leonardo hizo
un boceto sobre su teora de la fundn cerebral (dibujo superior derecho).
Con el nacimiento de la frenologa a finales del siglo XIX, la localizacin.de
las fu n don es lleg a asodarse a regiones especficas d el cerebro, sobre todo
al neocrtex. Palpando la form a del crneo, los frenlogos afirmaban que
podan saber el grado de desarrollo de las diferentes partes internas d el ce
rebro (dibujo inferior izquierdo). Los frenlogos ms extremistas identifica
ban una enorme variedad de localizadones craneales con fu n d on es psicol
gicas diferentes (dibujo inferior derecho). (Las ilustradones d e la izquierda
se han reproducido con el perm iso de M. Jacobson; Foundadons o Neuroscience [1993], Nueva York, Ed. Plenum. Los dibujos de la derecha se
han reproduddo con el perm iso de F. Plumm y B. T. Volpe; N eurosdence
and higher brain function: From myth to public responsibility, extrado de
F. Plum, ed., Handbook of Physiology, Section 1: The Nervous system
[1987], vol. V, Bethesda, American Physiological Sodety.)
83

Con lo poco qu se saba sobre el cerebro desde el punto de vis


ta cientfico, la frenologa caus sensacin en las inquietas mentes
victorianas. Se convirti en la psicologa casera de la poca. Y, al
igual que la mayora de las explicaciones caseras que dan cuenta de
por qu hacemos las cosas, la frenologa se precipit demasiado.
Aunque el crneo tiene protuberancias, son simples protuberancias,
no indicadores de los altibajos de las capacidades mentales. Pero co
mo Gall era un cientfico de prestigio, sus ideas supusieron un desa
fo para otros estudiosos respetables. El resultado fue una reaccin
cientfica en contra de la idea misma de la localizacin funcional.5
Como reaccin a los excesos de la frenologa ms que otra cosa, los
cientficos serios adoptaron la creencia de que las funciones menta
les estn distribuidas por todo el cerebro ms que en reas determi
nadas: desde este punto de vista, un pensamiento o una emocin no
tiene lugar en una zona, sino que ocurre en todas o, al menos, en mu
chas zonas a la vez.
Lo irnico fue que la teora de Gall sobre la localizacin de las
fundones al final venci, aunque no tal como l la haba propuesto.
Posteriormente se descubri que las diferentes facultades o funcio
nes se encuentran en zonas distintas del cerebro, afirmacin que ac
tualmente es un hecho aceptado.6 Podemos sealar las zonas espec
ficas del cerebro que intervienen en la percepcin del color y de la
forma de los objetos visuales, en la comprensin y produccin del
habla, en la representacin mental de objetos que no estn a la vista,
en la produccin de movimientos precisos en el espacio, en la fija
cin de huellas de memoria, en la discriminacin olfativa entre una
rosa y una lila, en la deteccin de peligros, en la bsqueda de alimen
to y cobijo, en la seleccin de pareja, etc.
Sin embargo, los procesos mentales no son funciones de zonas
cerebrales, estrictamente hablando. Cada zona funciona segn el
mecanismo del que forma parte. Por ejemplo, la corteza visual, una
zona de la parte posterior de la corteza cerebral, que es el revesti
miento de aspecto arrugado que recubre el cerebro, participa decisi
vamente en la capacidad de la vista. Si esta zona resulta lesionada,
uno se queda ciego.7Eso no significa que la vista est localizada en la
corteza visual: significa que la corteza visual es una parte necesaria
del mecanismo que hace posible la vista. Este mecanismo consta,
84

La comprensin actual de la funcin cortical est basada en tres tipos de expe


rimentos: los que demuestran que las lesiones producidas en zonas especficas
afectan a la capacidad para manifestar determinadas conductas o realizar cier
tos actos mentales; los que revelan las consecuencias mentales o de conducta
atando se estimula una zona cerebral, y los que graban la actividad neurolgica en diferentes localizaciones durante la realizacin de ciertas tareas mentales
o ciertas conductas. Sin embargo, la identificacin de las zonas cerebrales aso
ciadas a fundones espedficas no debera tomarse muy al pie de la letra. Las
fundones son produddas por mecanismos cerebrales conectados entre s que
fundonan en conjunto, ms que en zonas individuales que fundonan aislada
mente. En general, los estudios basados en experimentos con animales han
contribuido a identificar con ms predsin las fundones en las que intervie
nen zonas espedficazs del cerebro. De hecho, sin la investigadn en animales,
sera difdl situarlas. No obstante, los estudios del cerebro humano contribu
yen de forma nica a entender las fundones prindpales que se hallan en l.
(Dibujo modificado por ordenador con el programa Canvass & Corel Draw.)

adems, de muchas otras zonas que transfieren la informacin desde


los ojos hacia el cerebro, hasta llegar, por ltimo, a la corteza visual.
La corteza visual es en s misma una estructura complicada, ya que
est compuesta de numerosas subzonas y submecanismos que inter
vienen de forma singular en el acto de la visin.8 Si se produce algu
na lesin en cualquier paso del camino que conduce desde los ojos
hasta las fases finales del procesamiento en la corteza visual, la visin
se interrumpe, del mismo modo que una cadena se rompe si quita
mos cualquier eslabn.
En resumen, las zonas del cerebro tienen determinadas funcio
nes debido a los mecanismos de los que forman parte. Y las funcio
nes son rasgos de mecanismos integrados, ms que de zonas cerebra
les aisladas. En este sentido, la solucin se encuentra en algn punto
entre la teora de Gall y la de sus detractores, aunque se aproxima
ms a la de Gall. Es decir, aunque las funciones mentales implican
muchas zonas diferentes que funcionan a la vez, cada funcin preci
sa un conjunto determinado de zonas interconectadas, es decir, un
mecanismo propio. El mecanismo que nos permite ver no nos permi
te or, y ninguno de stos sirve mucho para sentir el dolor o para ca
minar.9

T ie m p o s e st im u l a n t e s

Poco despus de los debates entre Gall y sus detractores, los investi
gadores sobre el cerebro comenzaron a plantear preguntas sobre la
localizacin de las funciones en el cerebro, que comprobaron expe
rimentalmente. La teora darwiniana de la evolucin10 haba dado
motivos convincentes a los cientficos para creer que exista una con
tinuidad entre la composicin biolgica, e incluso psicolgica, del
hombre y de otros animales, y los investigadores centraron sus expe
rimentos en otras especies, con la esperanza de encontrar una teora
reveladora del cerebro humano y de sus funciones.
Los mtodos principales aplicados en estos experimentos pione
ros consistan en estimular zonas corticales o en extirparlas quirrgi
camente. La estimulacin cerebral consiste en la transmisin de pe
queas' descargas de corriente elctrica a travs de un electrodo, un
86

cable muy fino que se introduce en el cerebro. Como el cerebro fun


ciona mediante seales elctricas transmitidas desde las neuronas
(clulas nerviosas) de una zona hacia las neuronas de otra zona, la es
timulacin elctrica reproduce artificialmente los efectos del flujo de
informacin natural del cerebro. Los estudios con extirpaciones re
velan las funciones de una zona del cerebro gracias a la capacidad de
conducta o mental que se pierde como resultado de la lesin produ
cida, mientras que, en el caso de las estimulaciones, las funciones se
deducen de las respuestas generadas. Estos tipos de experimentos
fueron bsicos en la primera metodologa cientfica cerebral y conti
nan siendo mtodos clave incluso hoy da.
Uno de los primeros descubrimientos de los estudios experimen
tales del cerebro fue que la estimulacin elctrica en ciertas zonas de
la corteza provocaba movimientos en zonas especficas del cuerpo, y
que las lesiones quirrgicas en las mismas zonas provocaban fallos en
la realizacin de movimientos en las mismas zonas corporales.11 Las
zonas en cuestin estaban en la corteza frontal, en una regin que ac
tualmente se llama corteza motora, y que se sabe que interviene de
cisivamente en el control del movimiento voluntario. Esta zona est
conectada con las neuronas de la mdula espinal, que, a su vez, en
van informacin para el control del movimiento de los miembros y
de otras partes del cuerpo. La estimulacin de las zonas situadas en
la parte posterior de la corteza no provocaba movimientos; pero, si
resultaban daadas, haba interferencias en la percepcin normal de
la informacin de los ojos, odos o piel, que provocaban ceguera-sor
dera o insensibilidad al tacto en los animales, dependiendo de dn
de estuviera la lesin. Estas zonas actualmente se conocen como la
corteza visual, la corteza auditiva y la corteza somatosensorial.
Los primeros neurlogos realizaron descubrimientos muy pare
cidos mediante la observacin de pacientes con lesiones cerebrales
causadas por apopleja o tumores.12 La correspondencia entre las ob
servaciones clnicas en los pacientes y los hallazgos ms precisos de
la experimentacin animal aport pruebas convincentes que apoya
ban la continuidad darwiniana de la organizacin cerebral a travs
de las especies.13

87

F a l sa

ira

En las primeras investigaciones experimentales de las funciones de la


corteza, se observ que los animales a los que se realizaban extirpa
ciones casi totales mostraban pautas de respuesta emocional asom
brosamente normales.14 Por ejemplo, despus de quitarles la corteza
cerebral por completo, los gatos todava mostraban los signos carac
tersticos de activacin emocional. Cuando se los provocaba, se enco
gan, arqueaban el lomo, retraan las orejas, sacaban las uas, maulla
ban, daban bufidos, mostraban los colmillos y mordan cualquier
objeto cercano.15 Adems, mostraban claros signos de activacin del
SNA, como erizamiento del pelo, dilatacin de las pupilas, y eleva
cin de la presin sangunea y del ritmo cardaco. Estos resultados
eran sorprendentes teniendo en cuenta que en aquel entonces se crea
que las conductas complejas, como las emocionales, estaban contro
ladas por la corteza motora y sensorial. Por ejemplo, en la versin'
neurolgica de la teora del feedback , William James haba afirmado
que las emociones se producan en las zonas sensoriales y motoras de
la corteza: la zona motora era necesaria para producir las respuestas,
y la zona sensorial se requera, en primer lugar, para detectar el est
mulo y, en segundo lugar, para sentir el feedback de las respuestas
(vase la figura 4.3). James se equivoc en ese punto, ya que las lesio
nes corticales no tenan efecto en las respuestas emocionales.
Sin embargo, la conducta emocional de los animales a los que se
les haba extirpado la corteza no era completamente normal. Los
animales eran provocados muy fcilmente y reaccionaban emocio
nalmente ante los hechos ms insignificantes. Pareca que no podan
inhibir la ira, lo que sugera que las zonas corticales, a modo del au
riga de Platn/normalmente inhiban reacciones emocionales desa
tadas y evitaban su manifestacin en situaciones inapropiadas.16
Walter Cannon fue famoso no slo por rebatir la teora de W i
lliam James que describimos en el captulo 3, sino tambin por su
propia teora de la emocin neurolgica, que estaba basada en las in
vestigaciones que Philip Bard realiz en su laboratorio. Bard efectu
una serie sistemtica de experimentos de lesiones que tena como ob
jetivo averiguar qu zonas del cerebro se necesitan para expresar

FIGURA 4.3.

Trayectorias cerebrales de la emocin


segn William James.

Un estimulo externo, com o ver un oso, es percibido por las zonas sensoria
les de la corteza cerebral. A travs de la corteza motora, se controlan las
respuestas, com o huir. Las sensaciones producidas por las respuestas regre
san a la corteza cerebral, donde se perciben. La percepcin d e las sensacio
nes fsicas asociadas a las respuestas em ocionales es lo que caracteriza a la
emocin, segn la teora de James.

ira.17 Fue rea2ando lesiones cada vez mayores, comenzando por la


corteza y avanzando poco a poco hacia el interior, hasta que encon
tr las pautas de extirpacin que eliminaban las respuestas de ira. La
lesin bsica era una que ocupaba una zona llamada el hipotlamo.
En ausencia del hipotlamo, slo se producan reacciones emociona
les parciales, ms que la integracin plena de todas las reacciones, y
nicamente en respuesta a estmulos muy intensos y dolorosos. Los
animales podan encogerse, gruir, dar bufidos, desenvainar las
uas, retraer las orejas, morder y mostrar cierta reaccin del SNA,

pero estas respuestas no ocurran simultneamente n-i de manera


coordinada, como ocurra cuando el hipotlamo estaba intacto. Uni
camente se conseguan respuestas con estimulaciones muy intensas.
Tales hallazgos sugirieron a Bard y a Cannon que el hipotlamo es la
parte esencial del cerebro emocional (vase la figura 4.4).
El cerebro puede dividirse en tres partes a lo largo de su eje ver
tical: el rombencfalo (posterior), el mesencfalo (medio) y el prosencfalo (anterior). A medida que subimos del rombencfalo hacia
el prosencfalo, las funciones representadas van desde las psicol gicamente primitivas hacia las psicolgicamente complejas. El hipot
lamo, que tiene ms o menos el tamao de un cacahuete en el cere
bro humano, se encuentra en la base del cerebro anterior y

FIGURA 4.4.

Tipo de lesin realizada por Bard para aislar


el hipotlamo como centro emocional.

En primer lugar, Bard extirp todas las zonas cerebrales desde la lnea b
hacia la izquierda. Entre ellas se encontraba la corteza cerebral y todas las
partes del prosencfalo o cerebro anterior, excepto e l hipotlamo (H) y al
agunas partes del tlamo. Con estas lesiones, no desaparecan las reacciones
emocionales. Sin embargo, cuando la lesin se ampliaba y afectaba a la zo"ka comprendida entre las lneas b y a, as com o a la zona comprendida en
tre la zona frontal y la lnea b, las reacciones emocionales desaparecan por
completo. (.Basado en J. E. LeDoux [1987], Emotion, extrado de F.
Flum, ed., Handbook of Physiology, Section 1: The Nervous System,
vol. V. Bethesda, American Physiological Society.)
90

constituye una interfaz entre ste, psicolgicamente complejo, y las


zonas inferiores ms primitivas. En la poca de Cannon y Bard se sa
ba que el hipotlamo intervena en la regulacin del sistema nervioso
autnomo (SNA),18 de modo que les pareca lgico que el hipotlamo
fuera el lugar en el que las reacciones fsicas, generadas al producirse
emociones fuertes, estuvieran controladas por el prosencfalo,..
La teora Cannon-Bard se bas en el hecho bien conocido de qe
los mecanismos sensoriales que absorben informacin del mundo ex
terior envan la informacin recibida a zonas especializadas de la cor- *
teza cerebral (as, la informacin captada por los ojos viaja a la corteza
visual, y la captada por los odos viaja a la corteza auditiva). Pero, en su
recorrido hasta las zonas corticales especializadas, la informacin sen
sorial hace una parada en las zonas subcorticales: una especie de esta
ciones de relevo que estn en la regin del tlamo. Al igual que sus
equivalentes zonas corticales, las talmicas estn especializadas en el
procesamiento sensorial (el tlamo visual recibe las seales visuales
desde los ojos y las transmite a la corteza visual, mientras que el tlamo
auditivo recibe las seales acsticas desde los odos y las transmite a la
corteza auditiva). (Vase la figura 4.5.) Sin embargo, tambin se crea
que algunas zonas del tlamo no transmiten la informacin sensorial
hacia la corteza, sino hacia el hipotlamo. Como consecuencia, el hi
potlamo deba de tener acceso a la entrada de informacin sensorial
casi al mismo tiempo que la corteza. Y, una vez que el hipotlamo re
ciba estas seales, poda activar el cuerpo para que produjera las res
puestas de la conducta y del SNA, caractersticas de las reacciones
emocionales (vase la figura 4.6). Para Cannon y Bard, sta era la ex
plicacin de por qu la extirpacin de la corteza no interrumpa la ma
nifestacin de la emocin y de por qu la teora cortical de James era
errnea, ya que las respuestas emocionales estn controladas por el hi
potlamo, no por la corteza motora, y las sensaciones pueden activar el
hipotlamo directamente, sin pasar por la corteza sensorial.
Aunque Cannon y Bard excluyeron la corteza de la cadena de su
cesos que conduce a las respuestas emocionales, no llegaron a descar
tar completamente que desempeara alguna funcin en las emociones.
De hecho, Cannon y Bard crean que las experiencias conscientes de
las emociones, los sentimientos, dependan de la activacin de la cor
teza a travs de fibras nerviosas que ascendan desde el hipotlamo. En
91

FIGURA 4.5.

Relacin entre el tlamo sensorial


y la corteza sensorial.

La informacin sensorial es transmitida desde los receptores externos (p. ej.,


ojos, odos, piel) hacia zonas especficas del tlamo que despus procesan las
seales y transmiten e l resultado a zonas especializadas del neocrtex. Abre
viaciones de las zonas talmicas: Som.: tlamo somatosensorial; Aud.: tla
mo auditivo; Vis.: tlamo visual
otras palabras, en ausencia de la corteza, se produce la conducta de fu
ria, pero no est acompaada por el sentimiento consciente de ira. Por
este motivo, Cannon utilizaba la denominacin falsa ira (sham rage)
para describir los ataques emocionales de animales sin corteza.19
Segn James, la cualidad especial de una experiencia emocional
vena determinada por el feed ba ck de las respuestas fsicas hacia el
cerebro, por lo que las respuestas ocurren antes que los sentimien
tos. Sin embargo, segn Cannon, las emociones estn definidas por
procesos que ocurren exclusivamente' en el interior del cerebro y
que se centran en el hipotlamo. El hipotlamo produce una espe
cie de descarga en el cuerpo para generar respuestas emocionales y
92

FIGURA 4.6.

Teora Cannon-Bard del cerebro emocional.

Cannon y Bard crean que los estmulos externos procesados por el tlamo
se dirigan hara la corteza cerebral (flecha 2b) y hacia e l hipotlamo (fle
cha 2b). El hipotlamo, a su vez, enva informacin a los msculos y a los
rganos del cuerpo (flecha 3a) y ala corteza (flecha 3b). La accin recpro
ca de la informacin de la corteza sobre lo que es el estmido (flecha 2b) y
sobre su significacin em ocional (flecha 3b) tiene como consecuencia la ex
periencia consciente de la em ocin (sentimientos). Segn esta teora, las
respuestas em ocionales y los sentimientos ocurren al mismo tiempo.
en la corteza para producir las experiencias emocionales. Es decir,
puesto que el hipotlamo activa simultneamente las fibras nervio
sas que descienden hacia los mecanismos de respuesta fsicos y
las que ascienden hacia la corteza, los sentimientos emocionales
y las respuestas emocionales corren paralelos, ms que en secuencia.
93

Aunque Cannon no estaba de acuerdo con James en qu provo


ca las experiencias emocionales, s parecen haber coincidido en otro
punto muy importante que a menudo no se reconoce: las respuestas
emocionales (huir del oso) no estn provocadas por experiencias
emocionales conscientes (tener miedo). Segn James, las respuestas
emocionales preceden a las experiencias conscientes y las determi
nan, mientras que, segn Cannon, las respuestas y las experiencias
ocurren simultneamente. Por tanto, parece probable que James y
Cannon apoyaran la idea, desarrollada en el ltimo captulo, de que
las experiencias emocionales conscientes son consecuencia de proce
sos emocionales anteriores (evaluaciones o valoraciones) que ocu
rren fuera del conocimiento consciente, es decir, inconscientemente.

E l c a n a l d e l o s se n t im ie n t o s

James Papez, anatomista de la Universidad de Cornell, nunca investi


g las emociones especficamente, pero en 1937 expuso una de las
teoras ms influyentes sobre el cerebro emocional.20 Segn cuentan,
Papez supo que un benefactor estadounidense haba donado una
gran suma de dinero a un laboratorio britnico para que averiguara
cmo funcionan las emociones.21En un arranque de orgullo nacional,
escribi su clebre artculo en un par de das para demostrar que los
estadounidenses tambin tenan algunas ideas acerca de las emocio
nes. Si hubiera sabido que su teora iba a quedar relegada a las ltimas
pginas de la ciencia hasta ser descubierta y revitalizada a mitad de si
glo, sin duda la habra desarrollado a un paso ms sosegado.
Papez estaba muy influido por el trabajo de C. Judson Herrick,
un anatomista que se especializ en la funcin cerebral. Herrick ha
ba sealado antes la distincin de dos partes de la corteza: la lateral
y la media.22 Imaginemos que el cerebro es un perrito caliente y que
las dos mitades del panecillo son los hemisferios cerebrales. La parte
tostada del pan que puede verse desde fuera sera la parte lateral de
la corteza cerebral. sta es la parte de la corteza que tiene todas las
funciones sensoriales y motoras de las que hemos hablado y, en ge
neral, se cree que es donde se procesan nuestros pensamientos supe
riores. Ahora, imaginemos que abrimos el panecillo por la mitad se
94

parando las dos mitades. La parte blanca sin tostar es la zona media
de la corteza. Esta parte, segn Herrick, es evolutivamente ms anti
gua e interviene en funciones ms primitivas que la corteza ms nue
va, llamada neocrtex, cuyo nombre refleja su supuesto origen ms
reciente en la evolucin (vase la figura 4.7).

Conejo
FIGURA

Gato

'

Mono

4.7. Corteza lateral y media en la evolucin


de los mamferos.

Cerebro de un conejo (izquierda), gato (centro) y mono (derecha), vistos


desde las perspectivas lateral (lnea superior) y media (lnea inferior):E l
llamado lbulo lmbico, supuestamente compuesto de corteza evolutiva
m ente antigua, se muestra sombreado, y la corteza evolutivam ente nueva,
el neocrtex, se muestra en blanco. El lbulo lmbico se localiza casi total
m ente en la pared media del cerebro. En e l conejo, el lbulo lmbico ocu
pa casi toda la corteza media. En los gatos y monos va ocupando m enos su
perficie de la corteza media y, por tanto, m enos masa cortical. Los cambios
a travs de los mamferos reflejan la expansin d el neocrtex. Hasta la f e
cha, la expansin cortical alcanza su mxima extensin en el hombre. (Ba
sado en P. D. MacLean [1954], Studies on lim bic system [visceral brain]
and their bearing on psychosom atic problems, extrado de E. Wittkower
y R. Cleghorn, eds., Recent Developments in Psychosomatic Medicine,
Londres, editorial Ritman.)
95

La corteza media de Herrick haba sido llamada anteriormente le


gran lobe lim bique por el gran anatomista francs Paul Pierre Bro
ca.23 Broca observ que las zonas corticales medias tienen forma ova
lada, como el borde de una raqueta de tenis. De hecho, lim bique es
el equivalente francs del latn limbus, que significa borde. Broca te
na en mente una descripcin estructural de la corteza media cuando
propuso el nombre de esta zona, pero posteriormente el lbulo lm
bico se volvi a etiquetar con el nombre de rinencfalo, que significa
cerebro olfativo, para justificar su supuesta participacin en la
percepcin de los olores y en el control de las conductas guiadas por
el sentido olfativo.
Herrick observ que en los animales primitivos el olor desempe
a una funcin importante en la conducta de la alimentacin, en la
sexual y en la defensiva. Propuso que las funciones intelectuales su
periores en las que media el neocrtex lateral evolucionaron por el
sentido olfativo, y que la corteza lateral por s misma es el crecimien
to evolutivo acelerado del cerebro olfativo. Segn Herrick, las fun
ciones sensoriales y motoras bsicas, controladas por la corteza me
dia en los animales primitivos, se transfirieron a la corteza lateral
recin evolucionada, lo que produjo el cambio de las sensaciones en
procesos de pensamiento superiores, y la transformacin de las fun
ciones motoras primitivas de los primeros vertebrados en conductas
humanas complejas.
Papez tena una gran capacidad de sntesis y relacion la idea de
Herrick sobre la distincin evolutiva entre la corteza lateral y media,
con otros dos tipos de hallazgos: observaciones sobre las consecuen
cias de las lesiones cerebrales en la corteza media humana y la inves
tigacin sobre la funcin del hipotlamo en el control de las reaccio
nes emocionales animales. El resultado fue una teora que explicaba
la experiencia subjetiva de las emociones como un flujo de informa
cin a travs de un circuito de conexiones anatmicas que iban des
de el hipotlamo hasta la corteza media y que volvan al hipotlamo,
hoy conocido con el nombre de circuito Papez.
Papez, al igual que Cannon, resalt la importancia del hipotla
mo en la recepcin de informacin ,sensorial directa sobre los est
mulos emocionales proveniente del tlamo, en el control de las res
puestas fsicas cuando las emociones ocurren, y en la regulacin de la

experiencia emocional a travs de fibras nerviosas ascendentes hacia


la corteza. Sin embargo, Papez estaba especialmente interesado en
aclarar mejor cmo surga la experiencia emocional del cerebro, y
propuso una red ms elaborada y pormenorizada que la de Cannon.
La hiptesis de Papez comienza con la idea de que los datos de
informacin sensorial transmitidos al cerebro, cuando llegan a las es
taciones de paso del tlamo, se dividen en el canal de pensamiento y
en el canal del sentimiento. El canal de pensamiento es la va por la
que se transmiten los datos sensoriales, siguiendo una trayectoria
que atraviesa el tlamo y contina hacia las zonas laterales del neo
crtex. A travs de este canal, las sensaciones se convierten en per
cepciones, en pensamientos y en recuerdos. El canal del sentimiento
tambin lleva consigo la transmisin sensorial hacia el tlamo, pero
en ese punto la informacin pasa directamente hacia el hipotlamo,
como Cannon propona, donde se generan las emociones.
Cannon trataba el hipotlamo como una estructura homognea.
Pero Papez defini con precisin los cuerpos mamilares hipotalmicos- (llamados de-este modo porque sobresalen desde la base del ce
rebro en forma de pecho) como el lugar en que se reciben los datos
sensoriales talmicos y desde el que, despus, la informacin se
transmite hacia la corteza. Adems fue bastante especfico acerca de
la parte de la corteza que intervena, proponiendo que la corteza cingular (una parte de la corteza media, ms primitiva) es la zona corti
cal de la percepcin de la emocin, al igual que la corteza visual es la
zona de la percepcin visual. Y, buscando la analoga con los meca
nismos sensoriales, propuso que el ncleo talmico anterior, que co
necta los cuerpos mamilares con la corteza cingular, es un transmisor
talmico del mecanismo emocional. Pero el circuito no acababa ah.
Despus, la corteza cingular enva los datos hacia el hipocampo, otra
zona cortical media primitiva, cuyo resultado es remitido al hipotla
mo, con lo que se completa el circuito de las emociones (vase la fi
gura 4.8).
En la poca de Papez, las conexiones reales del cerebro todava
no se comprendan bien, ya que los mtodos para detectar las cone
xiones entre las zonas eran bastante limitados. Por tanto, Papez for
mul la teora del circuito basndose en parte en las conexiones co
nocidas, pero tambin en los efectos clnicos de las lesiones de varias
97

Corteza
^ sensorial

Corteza
cinguiar
G in& uiai

vi

/
Hipocampo

Tl. ant.

-/ a

Hipotlam cTj

RESPUESTA
. FSICA

F ig u r a

4.8. Teora del circuito de Papez.

Al igual que Cannon y Bard, Papez creta que la informacin sensorial que
llega al tlamo se diriga hada la corteza cerebral y el hipotlamo. La informadn que sala del hipotlamo daba higar a las respuestas em odonales de
control del cuerpo y, por ltimo, la informadn que sala de la corteza daba
lugar a los sentimientos emodonales. Los trayectos seguidos hasta la corteza
se llamaban canal d el pensamiento y los seguidos hasta e l hipotlamo,
canal del sentimiento. Papez fu e mucho ms espedfico que Cannon y
Bard sobre cm o se comunica el hipotlamo con la corteza y sobre las zonas
corticales que intervienen. Propuso una serie de conexiones desde el hipot
lamo hasta e l tlamo anterior y hasta la corteza dngtdar (parte de la corteza
media evolutivamente antigua). Las experiendas em odonales tienen lugar
cuando la corteza dngtdar integra las seales redbidas desde la corteza sen
sorial (parte de la corteza lateral evolutivamente nueva) y desde el hipotla
mo. La informadn que sale de la corteza angular hada e l hipocampo y, des
de aqu, al hipotlamo permite que los pensamientos que tienen lugar en la
corteza cerebral controlen las respuestas emodonales.

zonas cerebrales y en la indagacin de las conexiones que podran


existir entre ellas. Incluy el hipocampo en el circuito porque se sa
ba que era un punto principal del cerebro asociado a la rabia o hi
drofobia, enfermedad que se caracteriza por sntomas agudos de
emocin, convulsiones y parlisis, en los que el paciente manifiesta
una apariencia de temor intenso y una mezcla de terror y clera.24
La corteza cingular cobr una importancia decisiva porque, si resul
taba lesionada, las consecuencias eran la apata, somnolencia, delirio,
depresin, prdida de la espontaneidad emocional, desorientacin
espacial y temporal y, en ocasiones, el coma.
Descartes haba localizado el alma en la glndula pineal, la nica
parte del cerebro que no est dividida en dos mitades.25Papez se acer
caba ms a la teora posterior de un catedrtico de ciruga de Mont pellier, La Peyronie, que localiz el asentamiento del alma cerca de la re
gin cingular. Sin embargo, Papez tena un objetivo ms modesto que
La Peyronie al referirse a la corteza del cngulo como el lugar en el que
los sucesos del entorno estn dotados de consciencia emocional.26
Aunque para Papez la corteza cingular no fuera el asentamiento del al
ma, al menos era el asentamiento de las pasiones del alma.
Papez sugiri que las experiencias emocionales podan generar
se de dos formas. La primera era la activacin del canal del senti
miento mediante objetos sensoriales, un canal en el que, como aca
bamos de describir, el flujo de informacin de entrada viaja desd las
zonas sensoriales del tlamo hasta los cuerpos mamilares, y de all
hasta el tlamo anterior y la corteza cingular. La segunda forma .era
el flujo de informacin por el canal del pensamiento hacia la corteza
cerebral, donde se percibe el estmulo y se activan los recuerdos so
bre el estmulo. Las zonas corticales que participan en la percepcin
y en la memoria activan, a su vez, la corteza cingular. En el primer ca
so, la corteza cingular se activa mediante procesos subcorticales de
bajo nivel en el canal del sentimiento, mientras que en el segundo ca
so se activa mediante procesos corticales de alto nivel en el canal del
pensamiento. La diferencia entre la activacin cortical de la emocin
y la activacin subcortical, que tambin forma parte de la teora de
Cannon, fue relegada al olvido durante muchos aos, pero ltima
mente ha vuelto a tomar vida y la comentaremos pormenorizadamente ms adelante.
1
99

C eguera

psq u ic a

El ao 1937 fue muy fecundo para el estudio del cerebro emocional.


No slo se public la teora de Papez, sino tambin una serie de infor
mes elaborados por Heinrich Klver y Paul Buey.27 Estos investiga
dores estaban realizando un estudio sobre las zonas cerebrales que
participan en las alucinaciones visuales provocadas por frmacos,
cuando dieron con un conjunto de observaciones extraordinarias so
bre los efectos de las lesiones en los lbulos temporales de los monos.
La corteza cerebral lateral se divide en cuatro partes conocidas
con el nombre de lbulos. El lbulo occipital est en la parte poste
rior y es donde se localiza la corteza visual. El lbulo frontal, obvia
mente, est en la parte anterior, y descansa justo por encima de cada
ojo. Entre el lbulo occipital y el frontal estn el parietal y el tempo
ral. El lbulo parietal se encuentra en la parte superior de la cabeza
y el lbulo temporal est por debajo de ste, justo detrs y por enci
ma del nivel de las orejas (vase la figura 4.2).
En un primer informe sobre un mono al que se le haba extirpa
do el lbulo temporal, Klver y Buey observaron:
El animal no muestra las reacciones generalmente asociadas a la cle
ra y al miedo. Se acerca sin dudar a los hombres y a los animales, a los
objetos animados e inanimados y, aunque no tiene fallos motores,
tiende a examinar los objetos con la boca ms que con las manos [...]
Varias pruebas demuestran que la agudeza visual o la capacidad para
localizar visualmente la posicin de los objetos en el espacio no estn
afectadas. Sin embargo, el mono parece ser incapaz de reconocer los
objetos con el sentido de la vista. El animal hambriento, si tiene va
rios objetos a su alcance, tomar indiscriminadamente un peine, un
pomo de baquelita, una pepita de girasol, un tomillo, un palo, un tro
zo de manzana, una serpiente viva, un trozo de pltano y una rata vi
va. Se acerca todos los objetos a la boca y, si no son comestibles, los
descarta.2
Se refirieron a este conjunto de sntomas como ceguera psqui
ca, que quera decir que los animales tenan una perfecta agudeza vi
sual, pero eran ciegos ante la significacin psicolgica de los estmulos.

Estudios posteriores confirmaron los aspectos principales de lo


que ha venido a llamarse el sndrome Klver-Bacy.29Los animales que
tienen estas lesiones son dciles en presencia de objetos anterior
mente temidos, como personas o serpientes; se llevan casi cualquier
cosa a la boca y no son capaces de identificar slo con la vista si el ob
jeto es comestible; adems, se vuelven hipersexuales e intentan copu
lar con otros monos de su mismo sexo o con miembros de otras es
pecies (actividades sexuales practicadas pocas veces, o casi nunca,
por los monos normales).
Las publicaciones de Klver y Buey provocaron una profusin
de investigaciones que intentaban comprender la naturaleza del sn
drome. Este trabajo tuvo una resonancia significativa en varias reas
de investigacin sobre el cerebro, como los mecanismos cerebrales de
la percepcin visual, la memoria a largo plazo y las emociones. Pero
el impacto que ms relevancia tuvo para nosotros por entonces fue
su influencia en Paul MacLean y en su teora del sistema lmbico del
cerebro emocional.

E l t e c l a d o e m o c io n a l

Las investigaciones sobre la base neurolgica de la emocin se vieron


interrumpidas por la segunda guerra mundial. Sin embargo, volvie
ron a tomar su rumbo en 1949, cuando Paul MacLean recuper y
ampli la teora de Papez, integrndola con el sndrome Klver-Bucy
y con la psicologa freudiana.30 De hecho, la teora de Papez habra
desaparecido silenciosamente y hubiera pasado a la historia, si no
hubiera constituido la principal fuente de inspiracin en la teora de
MacLean.
MacLean quera exponer una teora global del cerebro emocio
nal. Inspirndose en el trabajo de Cannon y Papez, as como en el de
Klver y Buey, observ la importancia del hipotlamo en la expre
sin emocional y la importancia de la corteza cerebral en la experien
cia emocional. Intent identificar la forma en que estas dos regiones
podan estar comunicadas de modo que favorecieran las cualidades
afectivas de la experiencia para actuar sobre los mecanismos de con
trol de conducta y del SNA en la generacin de respuestas emocio101

nales, as como en el establecimiento de enfermedades psicosomticas, como la hipertensin, el asma y las ulceras ppticas.
MacLean, como muchos otros investigadores anteriores y poste
riores, crea que la capacidad para apreciar todas las cualidades afec
tivas o emocionales de las experiencias y para diferenciarlas en esta
dos emocionales como el temor, la ira, el amor y el odio, requera la
corteza cerebral. Al mismo tiempo, se saba que la parte de la corte
za evolutivamente nueva, el neocrtex, careca de conexiones signifi
cativas con el hipotlamo y que, por tanto, no poda actuar sobre los
centros del SNA para producir repuestas viscerales. Sin embargo,
como haban razonado Papez y Herrick, las partes evolutivamente
ms antiguas de la corteza media, el llamado rinencfalo, estn estre: chmente conectadas con el hipotlamo. El hecho de que el rinencfalo no fuera simplemente un cerebro olfativo en los mamferos su; v .periores era evidente por el hecho de que los delfines y las marsopas,
que no tienen sentido olfativo, tienen zonas rinenceflicas muy desa
rrolladas, y tambin porque el sentido olfativo del hombre tiene, en
comparacin, mucha menos importancia y, no obstante, ciertas zo
nas del rinencfalo, sobre todo el hipocampo y las zonas del cngulo,
alcanzan un nivel de desarrollo mximo.
Se aadieron pruebas clnicas a la lista creada por Papez para de
mostrar la funcin del rinencfalo en las emociones. Por ejemplo,
MacLean observ que cuando el paciente sufre epilepsia del lbulo
temporal, que suele ir acompaada de lesiones en la zona del hipo
campo, a veces se encuentra en un estado somnoliento y puede te
ner un sentimiento de temor y hasta de terror justo antes de tener un
ataque. Adems, los pacientes con epilepsia pueden verse afectados
entre ataque y ataque por graves trastornos emocionales y psicolgi
cos, como nerviosismo, pensamientos obsesivos o depresin. La fun
cin de los cuerpos mamilares en las emociones fue reforzada, ade
ms, por el hecho de que las lesiones en esta regin que suelen ser
consecuencia de la deficiencia vitamnica provocada por hbitos ali
mentarios deficientes en el alcoholismo grave pueden generar
conductas psicticas. Adems, se sabe que la estimulacin del cere
bro en la zona de los cuerpos mamilares produce subidas de la pre
sin sangunea. MacLean interpret que esta zona interviene en cier
tas enfermedades psicosomticas, como la elevada presin sangunea
102

provocada por el exceso de estrs. Y, para confirmar la importancia


de la corteza cingular en las emociones, sugiri que los cambios en la
respiracin provocados por la estimulacin en esta zona podran es
tar relacionados con las formas psicosomticas del asma. Tambin
aadi el caso de una mujer de 55 aos que desarroll un tumor en
la zona prxima a la regin cingular y cuyos principales sntomas
eran la ninfomana, acompaada de un persistente sentimiento apa
sionado que aumentaba al oler perfumes, debido posiblemente a la
importancia del cerebro olfativo en las emociones.
Actualmente, estas correlaciones anatmicas no tienen la impor
tancia que tuvieron para MacLean. En su opinin, todos los caminos
llevan al cerebro olfativo, donde se asientan las emociones. Al obser
var que la estimulacin de las zonas rinenceflicas, y no las del neo
crtex, solan producir respuestas del SNA (como cambios en la res
piracin, presin sangunea, ritmo cardaco y otras funciones
viscerales), cambi la denominacin de rinencfalo por la de ce
rebro visceral. MacLean sugiri que aunque, en la escala de las
funciones superiores, el rinencfalo cede cada vez ms control sobre
los movimientos del animal al neocrtex, sus fuertes y persistentes
conexiones con los centros inferiores del SNA sugieren que contina
dominando en la esfera de la actividad visceral. Mientras que el
neocrtex influye en la musculatura corporal y favorece las funcio
nes del intelecto, el cerebro visceral es el que organiza la conduc
ta afectiva del animal en ciertos impulsos bsicos, como obtener y
comer alimentos, huir o atacar a un enemigo, reproducirse, etc..
La idea bsica de MacLean era que en los animales primitivos el
cerebro visceral era el centro superior para coordinar la conducta, ya
que el neocrtex todava no haba evolucionado. En estos animales
primitivos, el cerebro visceral se encargaba de todas las conductas
instintivas y de los impulsos bsicos necesarios a la supervivencia del
individuo y de las especies. Con la aparicin del neocrtex en los ma
mferos, surgi la capacidad para las formas superiores de la funcin
psicolgica, como el pensamiento y el raciocinio, que alcanz su ci
ma en el hombre. Sin embargo, incluso en el hombre, el cerebro vis
ceral contina bsicamente intacto y participa en las mismas funcio
nes primitivas que desempeaba en nuestros lejanos antepasados
evolutivos.
103

MacLean crea que los sentimientos emocionales llevan consigo


la integracin de las sensaciones producidas por el medio externo
con las sensaciones viscerales del interior del cuerpo, y sugiri que
estas integraciones tienen lugar en el cerebro visceral. Su teora era
esencialmente una hiptesis del feedback en la naturaleza de las emo
ciones, bastante parecida a la de James. Es decir, los estmulos emo
cionales del mundo externo producen respuestas en los rganos vis
cerales. stos informan de tales respuestas al cerebro, el cual integra
esta informacin con las percepciones continuas del mundo exterior.
Segn MacLean, esta integracin del mundo exterior e interior es el
mecanismo que genera la experiencia emocional.
El problema que atae a los mecanismos emocionales es bsicamente
el de la comunicacin en el sistema nervioso. Podra suponerse que la
informacin proveniente del exterior y del interior del organismo se
transmite al cerebro mediante impulsos nerviosos que viajan a travs
de fibras nerviosas y quiz por agentes humorales portados por la co
rriente sangunea. En el fondo, sin embargo, cualquier correlacin
entre estas informaciones debe de ser una funcin de un sistema de
neuronas altamente estructurado, capaz de clasificar, seleccionar y
afectar a diversos patrones de actividad bioelctrica. Todo indica que
tanto la experiencia de la emocin como su manifestacin son el re
sultado de la asociacin y correlacin de una amplia variedad de est
mulos internos y extemos cuya informacin se transmite en forma de
impulsos nerviosos a los analizadores cerebrales.32
Segn MacLean, los analizadores cerebrales subyacentes en las
emociones estaban situados en el cerebro visceral y en especial en el
hipocampo, llamado de este modo por su forma parecida al caballi
to de mar. En la mitologa griega, hippokampos era un monstruo ma
rino (ham pos) con forma de caballo (hippo). MacLean describi po
ticamente las grandes clulas nerviosas del hipocampo como el
teclado emocional. La idea del teclado procede del hecho de que las
clulas en esta regin estn dispuestas ordenadamente unas al lado
de otras. Cuando los elementos del mundo sensorial ponen en mar
cha estas clulas o teclas, las notas que tocan son las emociones
que experimentamos (vase la figura 4.9).

104

F ig u r a

4.9. Teora (del sistema lmbico) del cerebro visceral,


segn MacLean.

El elem ento clave d el sistema lmbico era el hipocampo, ilustrado en forma


de caballito de mar. Se crea que reciba informacin previam ente d el mun
do exterior (mediante la vista, el olor, e l odo, el tacto y e l gusto) as como
del medio interno o visceral. La integracin de las sensaciones internas y
externas se consideraba la base de la experiencia emocional. Las clulas pi
ramidales del hipocampo (los tringulos oscuros dibujados sobre el caballi
to de mar) formaban el teclado em ocional (vase el texto). HIP.: abreviatu
ra de hipotlamo. (Reproducido de P. MacLean [1949], Psychosomatic
disease and the visceral brain. R ecent developments bearing on the Papez
theory o f emotion, Psychosomatic Medicine 11, pp. 338-353.)
MacLean plante que nuestras emociones, al contrario que
nuestros pensamientos, son difciles de entender precisamente por
las diferencias estructurales entre la organizacin del hipocampo,
que es la pieza fundamental del cerebro visceral, y el neocrtex,
donde se encuentra el centro del pensamiento: la estructura celu
lar de la corteza del hipocampo hace que ste sea poco eficaz como
analizador, en comparacin con el neocrtex. Desarrollando ms
esta idea, indic:

Podra deducirse que el sistema del hipocampo slo puede tratar


la informacin de un modo burdo y que posiblemente sea un ce
rebro demasiado primitivo para analizar el lenguaje. Aun as, tal
vez tenga la capacidad de participar en un tipo de simbolismo no
verbal. Esto tendra implicaciones significativas en la medida en
que el simbolismo afecta al aspecto emocional del individuo. Ca
be imaginar, por ejemplo, que, aunque el cerebro visceral no pu
diese concebir el color rojo como una palabra de cuatro letras o
como una longitud de onda de luz especfica, podra asociar sim
blicamente el color rojo a conceptos tan variados como la sangre,
el desmayo, la lucha, flores, etc. Por tanto, si el cerebro visceral
fuese la clase de cerebro capaz de asociar simblicamente una se
rie de conceptos inconexos y, al mismo tiempo, careciera de la ca
pacidad analtica del cerebro lingstico para distinguir conve
nientemente sus diferencias, participara sin ton ni son en una
serie de correlaciones ridiculas que conduciran a fobias, conduc
tas obsesivo-compulsivas, etc. Al no tener la ayuda y el control del
neocrtex para modificar sus impresiones, las transmitira tal cual
al hipotlamo y a los centros inferiores. Desde el punto de vista de
la psicologa freudiana, el cerebro visceral tendra muchos de los
atributos del ello inconsciente. Sin embargo, podra sostenerse
que e l cerebro visceral no es inconsciente en absoluto (posiblemen
te, ni siquiera mientras se duerme) sino que ms bien escapa a la
comprensin d el intelecto porque su estructura primitiva y arcaica
imposibilita la comunicacin en trm inos verbales ,33 [Cursivas de
MacLean.]
MacLean expuso la hiptesis, muy radical en su poca, de que
los problemas psiquitricos podran atribuirse a trastornos del cere
bro visceral y, en especial, que el cerebro visceral podra ser la fuen
te patolgica de pacientes con sntomas psicosomticos:
Gran parte de la informacin obtenida de estos pacientes tiene
que ver con un material que en sentido freudiano se asigna a la
etapa oral u oral-anal o, como podra decirse con una sola expre
sin, a la etapa visceral. Prcticamente en todas las enfermedades
psicosomticas, como la hipertensin, la lcera pptica, el asma o
la colitis ulcerosa, que han sido objeto de numerosos estudios de
106

investigacin psiquitrica, se ha destacado la importancia de las


necesidades orales, las dependencias orales, los impulsos
orales, etc., de los pacientes. Estos factores orales han sido aso
ciados a la ira, la hostilidad, el temor, la inseguridad, el resenti
miento, la pena y otros estados emocionales. En circunstancias de
terminadas, comer alimentos sera la representacin simblica de
fenmenos psicolgicos tan diversos como 1) el deseo hostil de
eliminar a una persona enemiga, 2) la necesidad de amor, 3) el te
mor a alguna privacin o castigo, 4) el dolor de la separacin, etc.
[...]. Muchas de las implicaciones supuestamente paradjicas y ri
diculas del trmino oral provienen de una situacin, claramen
te manifiesta en los nios o en tribus primitivas, en la que existe la
imposibilidad o incapacidad de distinguir entre las percepciones
internas y externas que conforman las cualidades afectivas de la
experiencia [...]. Las reacciones emocionales [de los pacientes psicosomticos] a menudo se reducen a una cuestin de disfuncin
del cerebro visceral. Como si la persona nunca hubiera aprendi
do a andar emocionalmente [...]. Incluso parecera que en el pa
ciente psicosomtico no hubo un intercambio suficiente entre el
cerebro visceral y el cerebro lingstico, y que los sentimientos
emocionales creados en el hipocampo, en lugar de ser transmiti
dos al intelecto para su evaluacin, hallan su expresin inmediata
a travs de los centros del SNA.3,1
Asimismo sugiere que las palabras no son de gran ayuda al co
mienzo de una sesin de psicoterapia y que al principio lo ms im
portante es que el terapeuta se familiarice con el cerebro visceral del
paciente.33
En 1952, tres aos despus de la publicacin de la hiptesis del
cerebro visceral, MacLean introdujo la denominacin de sistema
lmbico para designar al cerebro visceral.36 Lmbico, como explic
bamos antes, procede de la descripcin de Broca del reborde de la
corteza media que posteriormente se llam rinencfalo. Pero, a dife
rencia de Broca, MacLean pensaba en la funcin, y no en la estruc
tura, cuando agrup bajo el nombre de sistema lmbico la corteza
lmbica de Broca y las zonas corticales y subcorticales asociadas.
Adems de las zonas del circuito Papez, MacLean incluy en el siste-
ma lmbico regiones como el ncleo amigdalino, el septum pelluc107

dum y la corteza prefrontal. Sugiri tambin que las estructuras del


sistema lmbico obedecen a un desarrollo filogenticamente tempra
no de las neuronas que funciona de forma integrada, ms bien como
un sistema, para mantener la supervivencia de los individuos y de las
especies. Este sistema evolucion para ocuparse de las funciones vis
cerales y las conductas afectivas, como la nutricin, la defensa y la re
produccin, y constituye la base del aspecto emocional y visceral del
individuo.
MacLean ha continuado desarrollando y puliendo la teora del
sistema lmbico y del cerebro visceral a travs de los aos. En 1970
introdujo la teora del cerebro ternario.37 Segn MacLean, el prosen
cfalo ha pasado por tres fases evolutivas: la reptil, la paleomamfera
y la neomamfera. Observa que el resultado es un magnfico puente
entre tres tipos de cerebro que son completamente diferentes qumi
ca y estructuralmente y que, desde un punto de vista evolutivo, se en
cuentran a miles de millones de aos entre s. Existe, por as decirlo,
una jerarqua de tres cerebros en uno o, como yo lo llamo, un cere
bro ternario.38 Cada tipo de cerebro, segn MacLean, tiene su pro
pia inteligencia, su propia memoria particular, y su propio sentido
del tiempo y del espacio, as como sus propias funciones motoras y
de otra clase. En el hombre, en otros primates y en los mamferos
avanzados existen los tres cerebros. Los mamferos inferiores care
cen de cerebro neomamfero, pero tienen cerebro paleomamfero y
reptil. El resto de los vertebrados, como las aves, reptiles, anfibios y
peces, slo tienen el cerebro reptil. El cerebro paleomamfero, pre
sente en todos los mamferos, es bsicamente el sistema lmbico. Co
mo consecuencia, el cerebro ternario sita el sistema lmbico en un
contexto evolutivo ms amplio para dar cuenta de las conductas y de
las funciones mentales de cualquier nivel de complejidad.

P r o b l e m a s en e l p a r a s o

Menuda sntesis. Al leer los textos originales de MacLean, resulta f


cil ver por qu en 1952 el problema del cerebro emocional pareca
resuelto. La teora haba llegado lejos y abarcaba lo ltimo en ciencia
cerebral, psicologa y psiquiatra; incluso se llegaron a plantear ideas
108

tan innovadoras como la configuracin informtica de la actividad


neurona! Fue un logro magnfico. Muy pocas teoras en neurologa,
quiz ninguna, haban sido tan duraderas o haban tenido un alcan
ce tan vasto y unas consecuencias tan enormes. El concepto del sis
tema lmbico sobrevive hasta nuestros das como la teora principal
del cerebro emocional. Los libros de neuroanatoma suelen incluir
un captulo sobre la organizacin y la funcin estructural del sistema
lmbico. Es un concepto conocidsimo para todo cientfico del cerebro.
Por desgracia, la idea de que el sistema lmbico constituye el ce
rebro emocional no es aceptable por una serie de razones, Pero an
tes de explicar por qu, es necesario separar las fascinantes y pene
trantes ideas de MacLean sobre la naturaleza de la emocin y los
trastornos emocionales, de la teora del sistema lmbico. En mi opi
nin, hizo un trabajo increble al conceptualizar en trminos genera
les el modo en que las emociones salen del cerebro. Al igual que Ma
cLean, y a diferencia de numerosos tericos constructivistas sociales
y cognitivistas actuales, creo que es esencial considerar el cerebro
emocional desde una perspectiva evolucionista.39 Estoy bastante de
acuerdo con la idea de que el cerebro emocional y el cerebro ver
bal puedan funcionar a la vez pero con cdigos diferentes, lo cual
implica que no se comunican necesariamente entre s. Tambin com
parto su creencia en que algunos problemas psiquitricos pueden
mostrar el funcionamiento del cerebro emocional como un sistema
independiente del cerebro verbal. Sin embargo, es preciso separar
estas piedras preciosas del resto de la teora del sistema lmbico.
La teora del sistema lmbico era una teora sobre la localizacin
que intent determinar dnde se encuentran las emociones en el ce
rebro. Pero MacLean y sus seguidores no han conseguido ofrecer un
mtodo eficaz para identificar qu partes del cerebro forman en rea
lidad el sistema lmbico.
MacLean dijo que el sistema lmbico est compuesto de corteza
flogenticamente antigua que est relacionada anatmicamente con
las zonas subcorticales. La corteza flogenticamente antigua es la
que estaba presente en animales evolutivamente muy antiguos. Aun
que estos animales hace mucho tiempo que desaparecieron, su leja
na prole se encuentra entre nosotros, por lo que podemos analizar
los cerebros de peces, anfibios, aves y reptiles vivos para saber qu ti109

po de zonas corticales tienen y compararlas con los tipos de zonas


que estn presentes en las nuevas especies evolucionadas, como el
hombre y Otros mamferos. Cuando los anatomistas hicieron estos
anlisis a principios del siglo XX, dedujeron que los animales slo tie
nen la corteza media antigua, pero que los mamferos tienen tanto la
corteza media como el neocrtex lateral/0
Esta corriente neurolgica evolutiva predomin durante mucho
tiempo, y era lgico que Herrick, Papez, MacLean y muchos otros se
unieran a ella. No obstante, hacia principios de los setenta, esta teo
ra haba comenzado a desmoronarse. Anatomistas como Harvey
Karten y Glenn Northcutt demostraron que las denominadas espe
cies primitivas en realidad tienen zonas que se adaptan a los criterios
funcionales y estructurales del neocrtex/1Lo que haba desorienta- do a los cientficos fue que estas reas corticales no estaban exacta. mente en el mismo lgar que en los mamferos, por lo que no resul
taba evidente que tuvieran la misma estructura. Como resultado de
estos descubrimientos, ya no es posible afirmar que algunas zonas de
la corteza de los mamferos sean ms antiguas que otras. Al no exis
tir diferencia entre la corteza antigua y el neocrtex, el concepto glo
bal de la evolucin cerebral de los mamferos carece de fundamen
tos/2 Como consecuencia, la base evolutiva de los conceptos del
lbulo lmbico, del rinencfalo, del cerebro visceral y del sistema
lmbico es discutible.43
MacLean crea que el sistema lmbico poda definirse a partir de
su conexin con el hipotlamo. De hecho, parti de esta premisa pa
ra elaborar su teora sobre la corteza media. Sin embargo, gracias a
mtodos ms nuevos y refinados, se ha podido demostrar que el hi
potlamo est conectado con todos los niveles del sistema nervioso,
incluyendo el neocrtex. Si el sistema lmbico tuviese que ser defini,d a partir de su conexin con el hipotlamo, ocupara todo el cerebro, por lo que esta hiptesis es descartable.
; - Asimismo, propuso que las zonas del sistema lmbico se identifi
caran segn su intervencin en las funciones viscerales. Si bien es
cierto que algunas zonas que se han incluido tradicionalmente en el
sistema lmbico intervienen en el control del SNA, actualmente se sa
be que otras zonas, como el hipocampo, no intervienen tanto en las
funciones del SNA y de la emocin como en la cognicin/4 Y otras
11 0

zonas que nadie incluye en el sistema lmbico, sobre todo las situadas
en el tronco cerebral inferior, desempean una funcin primordial
en la regulacin del SNA. La regulacin visceral es una base insufi
ciente para identificar el sistema lmbico.
Obviamente, la participacin en las funciones emocionales ha si
do otra va de estudio para localizar el sistema lmbico. Si el sistema
lmbico es el sistema de las emociones, los experimentos que demues
tran qu zonas cerebrales intervienen en las emociones deberan de
cirnos dnde se encuentra el sistema lmbico. Pero este razonamien
to es equivocado. El objetivo de la teora del sistema lmbico era
decirnos dnde se encuentran las emociones en el cerebro, teniendo
en cuenta la evolucin de la estructura cerebral. Utilizar la investiga
cin sobre las emociones para encontrar el sistema lmbico cambia
completamente este criterio. La investigacin sobre las emociones
puede decirnos dnde se encuentra su sistema dentro del cerebro,
pero no dnde se encuentra el sistema lmbico. El sistema lmbico
existe o no existe. Como no hay criterios independientes para decir
nos dnde est, no queda ms remedio que afirmar que no existe.
Pero consideremos el uso de la investigacin sobre las emociones
para definir el sistema lmbico un poco ms. MacLean haba pro
puesto que el sistema lmbico era una clase de sistema que poda in
tervenir en las funciones emocionales primitivas y no en los procesos
del pensamiento superior. Las ltimas investigaciones, que tratare
mos a fondo ms adelante, no encajan muy bien con esta teora. Por
ejemplo, las lesiones en el hipocampo y en algunas regiones del cir
cuito de Papez, como los cuerpos mamilares y el tlamo anterior, tie
nen un efecto relativamente pequeo en las funciones emocionales,
pero producen trastornos agudos de la consciencia o de la memoria
declarativa, que es la capacidad de saber lo que se ha hecho pocos
minutos antes, almacenar esta informacin, recuperarla despus y
describir verbalmente lo que se recuerda. Estos eran exactamente los
tipos de proceso en los que MacLean crea que el cerebro visceral y
el sistema lmbico no intervenan. La ausencia relativa de participa
cin en la emocin y la clara participacin en la cognicin son dos ra
zones de peso para descartar la teora de que el sistema lmbico, in
dependientemente de cmo se defina, es lo mismo que el cerebro
emocional.
111

Entonces,. cmo ha sobrevivido la teora del sistema lmbico


tanto tiempo, si hay tan pocas pruebas sobre su existencia o sobre su
participacin en las emociones? Hay muchas explicaciones posibles.
Dos parecen especialmente convincentes: una, aunque imprecisa, di
ce que sistema lmbico es una expresin til para referirse anat
micamente a las reas localizadas en la tierra de nadie comprendida
entre el hipotlamo y el neocrtex, que estructuralmente son las re
giones inferior y superior del prosencfalo, respectivamente. Pero
los cientficos tienen que ser ms exactos. La denominacin de sis
tema lmbico, aun cuando se utilice con este sentido prctico es
tructural, es imprecisa y tiene implicaciones funcionales (emociona
les) injustificadas,43 por lo que debera descartarse.
Otra explicacin que justifica la existencia de la teora del siste
ma lmbico de la emocin es que no es completamente errnea, ya
que algunas reas lmbicas intervienen en funciones emocionales.
Dado que el sistema lmbico es un concepto firmemente estructurado
(aunque no un sistema cerebral claramente definido y organizado),
se tiende a generalizar la prueba de que una zona lmbica interviene
en algn proceso emocional para convalidar la idea de que el sistema
lmbico en conjunto interviene en las emociones. Y, por la misma ra
zn, la demostracin de que una zona lmbica participa en un proce
so emocional suele generalizarse a todos los procesos emocionales.
Con este tipo de asociaciones sin fundamento real, la participacin
de una zona lmbica determinada en un proceso emocional muy es
pecfico ha llevado a justificar la teora de que el sistema lmbico es el
cerebro emocional.

Al igual que otras teoras anteriores, la del sistema lmbico del


cerebro emocional tena como objetivo su aplicacin a todas las emo
ciones por igual. Era una teora general que expona cmo surgen los
sentimientos del cerebro, y estaba basada en una hiptesis funcional
especfica: cuando la informacin proveniente del mundo exterior se
integra con las sensaciones generadas en el cuerpo, experimentamos
los sentimientos. Si bien el concepto general del sistema lmbico ha
112

sido adoptado por muchos investigadores y tericos posteriores, se


ha dejado atrs la hiptesis especfica sobre la integracin de los sen
tidos externos e internos que condujo a MacLean a su teora general.
La teora general de que el cerebro tiene un sistema lmbico y que
nuestras emociones surgen de l tom vida propia, sobrevivi e in
cluso cobr auge, independientemente de sus orgenes conceptuales.
Esta creencia ha perdurado aun cuando las investigaciones han de
mostrado que las zonas lmbicas clsicas no tienen nada que ver con
las emociones. Dicho planteamiento presupone que la emocin es
una facultad nica de la mente y que un nico sistema cerebral con
junto evolucion para controlar esta facultad. Aunque es posible que
esta teora sea correcta, no se ha podido probar. Es preciso un nue
vo planteamiento del cerebro emocional.
Una de las numerosas e importantes revelaciones de MacLean
fue la importancia dada a la evolucin del cerebro como la clave pa
ra entender las emociones. El consideraba que las emociones eran
funciones cerebrales que intervienen en el mantenimiento de la supervivencia-del individuo y de la especie. Ahora que tenemos una vi
sin retrospectiva, salta a la vista que cometi el error de agrupar el
cerebro emocional y su aspecto evolutivo en un mismo sistema. Creo
que su lgica sobre la evolucin emocional era perfecta, pero la apli
c indiscriminadamente. Es cierto que las emociones son funciones
que tienen que ver con la supervivencia; no obstante, dado que dife
rentes emociones intervienen en diferentes funciones de superviven
cia (como la defensa ante el peligro, la bsqueda de alimentos, l se
leccin de pareja, el cuidado de la prole, etc.), cada una de ellas
podra muy bien pertenecer a sistemas cerebrales diferentes que evo
lucionaron por motivos distintos. Como resultado, puede que no ha
ya un solo sistema emocional en el cerebro, sino muchos.

113

5. Tal como ramos..

La sutileza humana... nunca podr crear nada tan bello, tan


simple o tan directo como lo creado por la naturaleza.
L eonardo DA Vinci, Cuaderno de notas (1508-1518)1
Cuando los ingenieros se sientan a crear mquinas, primero piensan
en la funcin que quieren ejecutar, y despus idean el montaje de un
mecanismo que cumpla esta funcin. Sin embargo, las mquinas bio
lgicas no se montan siguiendo planes tramados cuidadosamente.
Por ejemplo, el cerebro humano resulta ser la mquina ms comple
ja imaginable o inimaginable, pero no fue diseada de antemano. Es
el producto de reparaciones evolutivas, en las que se han ido acumu
lado muchos y pequeos cambios a travs de largusimos perodos
de tiempo.2
Segn Stephen J. Gould, los organismos seran chapucillas rpi
das y arreglos provisionales que no deberan funcionar, pero que de
alguna forma marchan de maravilla.3 La evolucin funciona con- lo
que ya tiene, ms que empezar de cero. Como seala el bilogo evo
lucionista Richard Dawkins, es totalmente ineficaz a escalas cortas
de tiempo: hubiera sido un desatino intentar construir el primer mo
tor a reaccin modificando el motor de gasolina existente.4 No obs
tante, aade Dawkins, la estrategia de los arreglillos de la evolucin
funciona bastante bien a travs de los enormes perodos de tiempo
en los que se desarrollan. Adems, no queda otra alternativa.
El problema de imaginarse cmo funciona el cerebro ha sido
descrito por el lingista Steven Pinker como ingeniera a la inver
sa.3 Tenemos el producto y queremos saber cmo funciona. Por
eso, desmenuzamos el cerebro con la esperanza de ver qu pretenda
la evolucin al poner en marcha este mecanismo.
Aunque a menudo hablamos del cerebro como si tuviera una
funcin, en realidad no la tiene. Es un conjunto de mecanismos, a ve
ces llamados mdulos, que enen funciones diferentes.6 No existe

una frmula por la que la combinacin de las funciones de todos los


mecanismos; en conjunto sea igual a otra funcin llamada funcin
cerebral.
La evolucin tiende a actuar en los mdulos individuales y en sus
funciones, ms que en el cerebro en conjunto. Por ejemplo, existen
pruebas de que las adaptaciones cerebrales especficas llevan consi
go capacidades determinadas, como el aprendizaje del canto en las
aves, la memoria para la localizacin de alimento en los herbvoros,
las diferencias sexuales, las preferencias de una u otra mano, as co
mo la habilidad lingstica en el hombre.' Es cierto que a veces la
evolucin acta globalmente,8 como al aumentar el tamao del cere
bro en conjunto, pero en general la mayora de los cambios evoluti
vos del cerebro tienen lugar en mdulos individuales. Estos mdulos
realizan actividades mentales tan exticas como la produccin de
pensamientos o creencias, pero tambin otras tan comunes como la
respiracin. Las mejoras evolutivas dla capacidad para tener creen
cias no ayudan necesariamente a respirar mejor. Puede que partici
pen, pero no necesariamente.
Es verdad que respirar y tener creencias son funciones bastante
distintas que claramente tienen lugar en diferentes regiones del cere
bro. La respiracin est controlada en el bulbo raqudeo, esa esta
cin de servicio que se encuentra en la parte inferior de la base del
cerebro, mientras que las creencias, como toda funcin cognitiva su
perior, se producen en la zona superior, en el tico neocortical. L
comparacin entre estas funciones no es demasiado interesante.
Veamos, pues, las funciones que ms se parecen, como las dife
rentes emociones. Los cambios producidos en nuestra capacidad pa
ra detectar peligros o reaccionar ante ellos, nos ayudan en nuestra
vida sentimental o nos hacen menos propensos al enfado o a la de
presin? Es posible, sobre todo si hubiera un sistema emocional uni
versal en el cerebro encargado de las funciones emocionales y que in
terviniera en todas ellas. Un avance general en el funcionamiento de
este sistema probablemente afectara a todas y cada una de las emo
ciones. Sin duda, podramos encontrar una explicacin de por qu
sentirse bien o mal podra haber sido beneficioso para la superviven
cia de nuestros antepasados, y que justifique la evolucin de un sis
tema universal de la emocin. Aun as, en el captulo anterior hemos
115

visto que las tentativas realizadas para encontrar un solo sistema glo
bal cerebral de la emocin no han sido muy fructferas. Tal vez exis
ta y los cientficos simplemente no hayan sido lo suficientemente
avispados para encontrarlo, pero no creo que sea ste el caso. Es ms
probable que la voluntad de encontrar un sistema universal de la
emocin no haya dado su fruto porque no existe. Las diferentes
emociones se producen a travs de diferentes redes cerebrales y de
diferentes mdulos, por lo que los cambios evolutivos en una red es
pecfica no tienen por qu afectar a las otras redes directamente. Es
t claro que puede haber efectos indirectos: una capacidad pronun
ciada para detectar y defenderse ante el peligro nos permite tener
ms tiempo y recursos para perseguir nuestros intereses romnticos.
Pero sa es otra cuestin.
Si no me equivoco, la nica forma de comprender cmo surgen
las emociones en nuestro cerebro es estudiarlas una a una. Si existen
diferentes mecanismos emocionales y pasamos por alto su diversi. dad, nunca lograremos desvelar totalmente los misterios emociona
les del cerebro. Por otra parte, si me equivoco, no hemos perdido na
da al adoptar este planteamiento. En cualquier momento podemos
volver a unificar los hallazgos sobre el miedo, la ira, la aversin y la
alegra y estudiarlos en conjunto.
Por estos motivos, la investigacin que hemos realizado sobre
el cerebro emocional se ha centrado en la base neurolgica de una
emocin en particular: el miedo y sus diferentes modalidades. Gran
parte del resto del libro tiene como objetivo explicar lo que sabe
mos acerca de los mecanismos cerebrales del miedo, en especial lo
que hemos aprendido de la investigacin sobre la conducta animal
del miedo y, despus, ver hasta qu punto nos sirven estos conoci
mientos para entender la emocin en el sentido ms amplio del tr
mino, en especial la emocin humana. Pero, antes de seguir adelan
te, tengo que convencer al lector de que el estudio de la conducta
del miedo en los animales es un buen punto de partida. Y, antes de
convencerlo, es preciso revisar algunos puntos de vista sobre la
evolucin de las emociones, algunas crticas y mi postura frente a
ellas.

116

C am biar

o no c a m b ia r : sa es l a cuestin

(e vo lu tiva )

AI estudiar algunas funciones mentales como el lenguaje, el trabajo al


que se enfrentan los tericos evolucionistas es intentar entender c
mo adquiri el hombre esta funcin. Parece ser que nuestra especie
es la nica actualmente viva que est dotada de lenguaje natural.9
Desde el punto de vista de los orgenes, la gran pregunta es: a par
tir de qu evolucion el lenguaje? Cules fueron las fases interme
dias que el cerebro sufri durante la transicin de los primates sin ca
pacidad de habla a los primates con capacidad de habla?
Sin embargo, cuando se hace la misma pregunta sobre las emo
ciones, nos enfrentamos a un problema distinto. A diferencia de los
planteamientos de algunos humanistas, creo que las emociones no
son en absoluto rasgos exclusivamente humanos y que, de hecho, al
gunos sistemas emocionales del cerebro son bsicamente iguales en
muchas especies vertebradas, como los mamferos, los reptiles, las
aves y, quiz, los anfibios y los peces. Si esto es jCerto, .e intentar
convencer al lector de ello, nuestro primer objetivo difiere bastante
del de los lingistas evolucionistas. Ms que intentar averiguar qu
tiene de exclusiva la emocin humana, precisamos examinar el mo
do en que la evolucin se aferra en conservar las funciones emocio
nales a travs de las especies, si bien cambia muchas otras funciones
cerebrales y rasgos fsicos.
Si las personas tuvieran alas, William James habra expresado su
clebre ejemplo de la huida del oso volando ms que corrien
do. Nos habramos preguntado si el miedo es el resultado de ale
jarse volando del peligro o si alejarse volando del peligro nos provo
ca miedo. Expuesta de esta manera, la pregunta no pierde su
significado. Escapar del peligro es algo que todos los animales tie
nen que hacer para sobrevivir. Los rasgos exclusivamente humanos,
como la capacidad para componer poesa o solucionar ecuaciones
derivadas, carecen de valor cuando nos enfrentamos a una amenaza
repentina e inmediata de nuestra existencia. Lo importante es que el
cerebro tiene un mecanismo para detectar el peligro y reaccionar r
pida y apropiadamente. La conducta particular que se genera de
pende de cada especie (correr, volar, nadar), pero la funcin cere
117

bral que subyace en la respuesta es la misma: la defensa contra el pe


ligro.10Esto ocurre tanto en el hombre como en un viscoso reptil. Y,
como veremos, la evolucin ha credo conveniente dejar intacto el
interior del cerebro en lo que a estas funciones se refiere.

A sc e n d e n c ia e m o c io n a l

La creencia de que al menos algunas emociones podran ser comparti


das por el hombre y otras especies ha perdurado durante mucho tiem
po, por lo menos desde que Platn afirm que las pasiones son bestias
sin control que intentan escapar del cuerpo humano.11Sin embargo, el
modo y la causa por los que los aspectos de la mente y de la conducta
estaban representados tanto en el hombre como en otras especies fue
totalmente incomprensible hasta que, en el siglo XIX, Charles Darwin
expuso la teora de la evolucin por la seleccin natural.12
Darwin se inspir observando la vida a su alrededor. Advirti
que los nios se parecen a sus padres, pero que tambin manifiestan
diferencias. Y estaba fascinado con la capacidad que tenan los cria
dores de animales domsticos para conseguir determinados rasgos
en las cras mezclando y seleccionando los padres; las vacas produ
can ms leche y los caballos podan correr ms rpido seleccionan
do de antemano a los padres. Razon que podra ocurrir algo pareci
do de forma natural. Con estas observaciones y otras recogidas en la
famosa expedicin a las islas Galpagos, Darwin plante que, a tra
vs de la herencia y de la variabilidad, tiene lugar una descendencia
con modificaciones.
Stephen J. Gould explica que Darwin no us el trmino evolu
cin para describir la seleccin natural.13 En aquel entonces, la pa
labra evolucin tena dos connotaciones que eran incompatibles
con la teora de Darwin. Una tena que ver con la nocin de que los
embriones crecen a partir de los homnculos preformados que se en
cuentran en el vulo y la esperma (una especie de miniaturas de
Adn y Eva). La otra connotacin era su uso coloquial, que compor
taba la nocin de un progreso constante hacia un ideal. Darwin crea
que las formas de vida inferiores, como la ameba, podan estar tan
adaptadas a su medio como el hombre. En otras palabras, el hombre

no se aproxima necesariamente ms a un ideal evolutivo que el resto


de los animales. En realidad fue Herbert Spencer, que vivi en la
misma poca que Darwin, quien cambi la expresin descendencia
con modificaciones a evolucin, el trmino ms general que usa
mos actualmente.14
Podemos resumir rpidamente la teora darvinista de la seleccin
natural de la siguiente forma:b los rasgos que eran tiles para su
pervivencia de una especie en un medio determinado se convirtieron
a la larga en rasgos propios de la especie. Y, del mismo modo, los ras
gos propios de las especies actuales existen porque contribuyeron a la
supervivencia de sus antepasados lejanos. Debido a la limitacin de
las provisiones de alimentos, no todos los individuos que nacen so
breviven hasta llegar a la madurez sexual para_reproducirse. Los me
nos aptos son eliminados, de forma que, con el paso del tiempo, los
ms aptos se convierten en padres y los hijos heredan esta aptitud. Pe
ro si resulta que el medio cambia, como ocurre constantemente, los
rasgos diferentes se vuelven importantes para la supervivencia y aca
ban siendo seleccionados. Las especies que se adaptan de este modo
sobreviven, mientras que las que no se adaptan se extinguen.
La teora darvinista suele considerarse muy a menudo la explica
cin del modo en que evolucionaron las caractersticas fsicas de las
especies. Sin embargo, Darwin sostuvo que la mente y la conducta
tambin vienen determinadas por la seleccin natural. James Gould,
bilogo que estudia la conducta, seala enrgicamente:
Las revolucionarias teoras de Darwin sobre la evolucin [...] re
velaron el vnculo indisociable entre el mundo animal y su con
ducta. Su teora de la seleccin natural contribuy a comprender
por qu los animales estn tan bien dotados de instintos misterio
sos; por ejemplo, por qu una avispa hembra rene alimento que
nunca ha comido para alimentar larvas que nunca ver. Darwin
crea que la seleccin natural favorece a los animales que dejan
ms cras. A travs de innumerables generaciones, los supervivien
tes de la lucha incesante por una cantidad de alimento limitada
tienen que estar cada vez mejor adaptados a sus mundos, tanto en
su morfologa como en su conducta [...]. La conducta cuidadosa
mente programada, como la de la avispa, debe dotar a los anima
les de una enorme ventaja competitiva.16
119

En La expresin d e las em ocion es en e l hom bre y en los anim ales,


Darwin plante que los principales actos de expresin que mani
fiestan el hombre y otros animales inferiores ahora son innatos o he
redados, es decir, el individuo no los ha adquirido.17 Como prueba
de que las emociones son innatas, seal la similitud de las expresio
nes en una misma especie y entre diferentes especies. A Darwin le
impresion bastante el hecho de que las expresiones corporales del
hombre que tienen lugar cuando se producen las emociones, sobre
todo las faciales, son las mismas en todo mundo, con independencia
de los orgenes tnicos o culturales. Tambin indic que estas mis
mas expresiones estn presentes en personas que han nacido ciegas y
que, por tanto, carecen de la posibilidad de haber aprendido los mo
vimientos musculares vindolos en los dems, y que tambin estn
presentes en los nios, que tampoco han tenido mucho tiempo para
aprender a imitarlas.18
Darwin enumer varios ejemplos de expresiones corporales que
son comunes a especies diferentes. Aunque las mayores similitudes
las descubri en especies estrechamente relacionadas, fue capaz de
identificar algunos parecidos sorprendentes, incluso en organismos
bastante diferentes. Indic que es muy corriente que los animales de
todas clases, incluido el hombre, eliminen orina o excrementos ante
una situacin de peligro extremo. Y a muchos animales se les eriza el
pelo o el vello en situaciones amenazantes, quiz para dar una apa
riencia ms feroz. Segn Darwin, el erizamiento es probablemente
una de las expresiones emocionales ms generales, ya que se mani
fiesta en perros, leones, hienas, vacas, cerdos, antlopes, caballos, ga
tos, roedores o murcilagos, entre otros. Darwin sugiri que la carne
de gallina, una mansa variante humana del erizamiento, es un vesti
gio del alarde que hacen nuestros primos mamferos. Seala que es
digno de atencin el hecho de que el fino vello distribuido en el cuer
po humano se levante al sobrevenir la rabia o el miedo, estados emo
cionales que provocan el erizamiento del pelo en los animales, en los
que dicha reaccin tiene un objetivo. Observ asimismo que el eriza
miento tambin se produce en una zona del cuerpo humano que es
t bien dotada de cabello, la cabeza, y cita como prueba la frase que
Bruto dijo al fantasma de Csar: Me deja la sangre helada y me eri
za el cabello.
120

* Darwin dio muchos otros ejemplos de la expresin emocional


comn a diferentes especies. Por ejemplo, indic la similitud entre
el gruido del hombre enfadado y las conductas parecidas en otras
especies. Volviendo a apoyarse en la literatura, cita la descripcin
que hizo Dickens en O liver Twist de una muchedumbre furiosa
que fue testigo de la captura de un asesino brutal en las calles lon
dinenses: La gente se apelotonaba, gruendo entre dientes; ame
nazndolo como bestias salvajes. Darwin aade que cualquiera
que haya estado familiarizado con nios pequeos debe haber vis
to cmo se aficionan a morder de forma natural cuando se enfadan.
Parece que sea algo tan instintivo como en los cocodrilos jvenes,
que chasquean sus pequeas mandbulas para morder en seguida
que salen del huevo. Tambin cita al doctor Maudsley, que se es
pecializ en enfermedades mentales humanas y en cuyo honor reci
bi su nombre el prestigioso hospital de Londres: De dnde pro
vienen el gruido salvaje, la propensin a la destruccin, el
lenguaje aberrante, los chillidos salvajes o los hbitos insultantes
manifestados por algunos de los dementes? Cmo se explica que
el carcter de algunas personas privadas de razn sea tan brutal, si
no porque la naturaleza bruta est en ellos? Darwin responde:
Todo parece indicar que esta pregunta debe ser contestada afir
mativamente.
Para Darwin, una funcin importante en la expresin de la.emo
cin es la comunicacin entre los individuos: mostrar a los dems el
estado emocional determinado en el que se encuentran. La em isin
de sonidos violentos y el aumento de zonas corporales, como la exhi
bicin del plumaje, la proyeccin de aletas o de pas puntiagudas, el
erizamiento de las plumas y, como hemos visto, la ereccin del vello,
son utilizados en todo el reino animal para desanimar al enemigo del
ataque. Los sonidos, los olores, determinadas posturas y la exhibicin
de zonas corporales o los cambios de color tambin son signos de re
ceptividad sexual. Los sonidos se usan tambin para avisar a otros
que el peligro est cercano. Aunque estos signos son relativamente
importantes en el hombre, en el siguiente prrafo Darwin describe al
gunas expresiones emocionales que son muy relevantes para nuestra
especie:

121

Los movimientos de la expresin en el rostro y en el cuerpo, sea


cual'sea su origen, son muy importantes para nuestro bienestar.
Constituyen el primer medio de comunicacin entre la madre y el
beb; ella sonre en seal de aprobacin, animando al nio a se
guir por el buen camino, o frunce el entrecejo en seal de desa
probacin. Percibimos directamente la compasin en los dems
por su expresin; de este modo, nuestro sufrimiento se mitiga y
aumenta nuestra alegra, y, por tanto, se afianza un sentimiento
positivo mutuo. Los movimientos de expresin aportan vivacidad
.y energa a las palabras que decimos, y revelan los pensamientos y
las intenciones de los dems con ms precisin que las palabras,
ya que stas se pueden falsear.

FIGURA 5.1.

Similitudes de la expresin emocional en el rostro


de los animales y del hombre.

Algunas expresiones em ocionales son iguales en el hom bre que en otros


animales. Estos dibujos muestran la expresin facial de enfado en un man
s. dril y en el hombre. En las dos especies la expresin de la rabia a menudo
comporta la mirada fija y la boca entreabierta con los labios retrados verVv-\- ticalm ente para mostrar los dientes. (Dibujos de Eric Stoelting, reproduci" dos con el permiso de S. Chevalier-Skolnikoff, Facial expression o fem o
tion in nonhuman primates [1973], extrado de P. Ekman; Darwin and
Facial Expression, Academic Press, Nueva York.)

122

Puede que una imagen valga mil palabras, pero las expresiones
corporales son obras de arte que no tienen precio en el mercado
emocional.
Darwin razon que, aunque las expresiones emocionales a veces
pueden disfrazarse con la fuerza de voluntad, normalmente son ac
tos involuntarios. Indic lo fcil que resulta sealar la diferencia en
tre una sonrisa autntica y voluntaria, y otra fingida. Y nos da Un
ejemplo de su propia vida para ilustrar la dificultad que supone su
primir una reaccin emocional que se produce de forma natural:
Acerqu el rostro al espeso vidrio que me separaba de una vbora
en los jardines zoolgicos de Londres, con la firme intencin de no
echarme atrs si la serpiente lo golpeaba; pero, en cuanto lo golpe,
la intencin desapareci al instante, y salt un par de metros hacia
atrs con sorprendente rapidez. La voluntad y la razn fueron inefi
caces ante la simulacin de un peligro que nunca haba experimen
tado.
Dentro de la categora general de las emociones innatas, Darwin
sugiri que algunas tienen ms antigedad evolutiva que otras. Ob
serv que nuestros lejanos antepasados expresaban el miedo y la ra
bia casi igual que el hombre actual. En cambio, situ el sufrimiento,
como el que se manifiesta en la pena o la ansiedad, ms prximo a los
orgenes del hombre. A pesar de todo, Darwin era muy consciente
de los puntos dbiles que tenan las ideas sobre la antigedad del ori
gen de las diferentes emociones y seal: Es interesante aunque
tal vez ocioso preguntarse en qu momento de la antigedad nues
tros antepasados adquirieron sucesivamente los diferentes movi
mientos expresivos que hoy exhibe el hombre.

E l in st in t o b s ic o

Algunos tericos actuales continan con la tradicin darvinista al


resaltar la importancia de un conjunto de emociones bsicas inna
tas. Para muchos, las emociones bsicas estn definidas por expre
siones faciales universales que son similares en muchas culturas
distintas. En la poca de Darwin, se conjetur sobre la universali
dad de la expresin en las culturas partiendo de observaciones ac
123

cidentales, pero los investigadores actuales se han desplazado a lu


gares remotos para comprobar cientficamente que, al menos, algu
nas emociones comportan modos de expresin universales, sobre
todo en el rostro. Tomando en consideracin estas pruebas, Sylvan
Tomkins, que falleci recientemente, plante la existencia de ocho
emociones bsicas: sorpresa, inters, alegra, ira, miedo, aversin,
vergenza y angustia.19 Postul que representaban respuestas mo
delo innatas que estn controladas por mecanismos cerebrales co
nectados fsicamente. Carroll Izard ha expuesto una teora pare
cida que incluye ocho emociones bsicas.20 Paul Ekman ofrece una
lista ms corta, que consiste en seis emociones bsicas con expre
siones faciales universales: sorpresa, felicidad, ira, miedo, aversin
y tristeza.21 Otros tericos, como Robert Plutchik22 y Nico Frijda,23
no hablan exclusivamente de las expresiones faciales, sino que de
fienden la primaca de tendencias a la accin ms globales, en las
que intervienen muchas partes del cuerpo. Plutchik seala que, a
medida que se desciende en la escala evolutiva, cada vez hay menos
expresiones faciales, pero que todava hay muchas expresiones
emocionales en las que participan otros mecanismos fsicos. La lis
ta de las emociones de Plutchik encaja con las otras, pero tambin
se diferencia en algunos puntos: es parecida a la de Ekman, pero
aade la aceptacin y la expectacin. Philip Johnson-Laird y Keith'
Oatley plantean el problema de las emociones bsicas analizando
las clases de palabras que tenemos para hablar sobre las emociones.2,1 Al final hicieron una lista de cinco emociones que coinciden
con las seis emociones de Ekman, salvo la sorpresa. Jaak Panksepp
ha adoptado un planteamiento diferente, partiendo de las conduc
tas observadas en las ratas a consecuencia de la estimulacin elc
trica de zonas cerebrales, y postula cuatro modelos bsicos de res
puesta emocional: pnico, ira, expectacin y temor.25 Otros
tericos aplican otra metodologa para identificar las emociones
bsicas, y sus listas tambin coinciden parcialmente con las que he-mos descrito.26
La mayora de los tericos sobre las emociones bsicas dan por
sentado que tambin existen emociones secundarias que son el resul
tado de fusiones o mezclas de las ms bsicas. Izard, por ejemplo,
describe la ansiedad como la combinacin del miedo y de dos emo-

dones ms, que pueden ser la culpa, el inters, la vergenza, la rabia


o la agitacin. Plutchik ha expuesto una de las teoras mejor desarro
lladas sobre la combinacin de las emociones. Utiliza un crculo de
emociones, anlogo al crculo cromtico en el que la mezcla de colo
res elementales proporciona otros. Cada emocin bsica ocupa un
lugar en el crculo. Las combinaciones compuestas por dos emocio
nes bsicas se llaman diadas. Las compuestas por emociones bsi
cas adyacentes en el crculo se llaman diadas primarias; las com
puestas por emociones bsicas separadas entre s por una tercera se
llaman diadas secundarias, etc. En este esquema, el amor es una
diada primaria resultante de la mezcla de dos emociones bsicas ad
yacentes: la alegra y la aceptacin, mientras que la culpa es una dia
da secundaria formada por la alegra y el miedo, que estn separadas
por la aceptacin. Cuanta ms distancia haya entre dos emociones
bsicas, menos probable ser que se mezclen. Y si dos emociones
distantes se mezclan, es probable que surja el conflicto. El miedo y la
sorpresa son adyacentes y se combinan directamente para dar lugar
a un estado de alarma, pero la alegra y el miedo estn separadas en
tre s por la aceptacin, y su fusin es imperfecta: el conflicto resul
tante es la fuente de la culpa.
La mezcla de emociones bsicas para conformar emociones de
orden superior suele considerarse una operacin tpicamente cogni
tiva. De acuerdo con los tericos de las emociones bsicas, algunas
emociones biolgicamente bsicas, o quiz todas, son compartidas
por animales de clase inferior, pero las derivadas tienden a ser ms
propias del hombre. Como las emociones derivadas se crean con
operaciones cognitivas, slo pueden darse en animales que compar
tan la misma capacidad cognitiva. Y, puesto que se considera que el
hombre se diferencia de otros mamferos precisamente por la cogni
cin, es ms probable que las emociones que difieran entre el hom
bre y otras especies sean las derivadas, formadas cognitivamente, y
no las bsicas. Richard Lazarus, por ejemplo, plantea que el orgullo,
la vergenza y el agradecimiento podran ser emociones exclusiva
mente humanas.27

125

Algunas em ociones psicosociales derivadas


Diadas prim aras

(mezcla de emociones

adyacentes)
- alegra + aceptacin = amor
- miedo + sorpresa = alarma
Diadas secundaras (mezcla de emociones
entre las que media una emocin).
- alegra + miedo = culpa
-tristeza + rabia = resentimiento
Diadas terciarias (mezcla de emociones
entre las que median dos emociones)
- alegra + sorpresa = deleite
- expectacin + miedo = ansiedad

F IG U R A

5.2. Teora de Plutchik sobre las emociones bsicas


y derivadas.

(Basado en la figura 11.4 y en la tabla 11.3 de R. Flutchik, Emotion: A


Psychoevoludonary Synthesis [1980], Harper &Roiv, Nueva York.)

Se r u n c e r d o s a l v a je

La teora de la antigedad biolgica de las emociones es defendida


por muchos, pero tiene sus detractores. Una de las objeciones la
plantean varias corrientes de la teora cognitivista, las cuales afirman
que las emociones especficas, incluso aquellas que se describen co
mo bsicas, son elaboraciones psicolgicas y no biolgicas. Desde es
te punto de vista, las emociones se deben a la representacin y a la in
terpretacin (evaluacin) interna de las situaciones, no a un
funcionamiento del soporte fsico biolgico, ajeno a la mente.
En el captulo 3 hemos visto muchos ejemplos de los plantea- ;M
mientos cognitivistas sobre la emocin. En ste, en cambio, nos cen
traremos en el planteamiento constructivista social, que suele descar
tar el carcter biolgico de la emocin mucho ms que la mayora de .
las teoras restantes cognitivistas. Estos tericos sostienen que las;'

emociones son el producto de la sociedad, no de la biologa 28 Los


procesos cognitivos desempean una funcin mportanteen estas
teoras, ya que constituyen el mecanismo por el que se representa e
interpreta el entorno social partiendo de la experiencia del pasado y
de las expectativas del futuro. La diversidad emocional en las cultu
ras se usa como prueba para apoyar esta corriente.
James Averill, uno de los principales defensores del constructi
vismo social, describe un modelo de comportamiento llamado ser
un cerdo salvaje, que no es frecuente en el mundo occidental, pero
que es corriente y hasta normal entre los gururumba, una tribu
horticultora que habita en las tierras altas de Nueva Zelanda29 La
conducta recibe este nombre por analoga. En esta cultura no existen
cerdos salvajes, pero a veces, y por razones desconocidas, algn cer
do domesticado atraviesa temporalmente una etaua salvaje. Sin em
bargo, tomando las medidas apropiadas el cerdo ruede volver a do
mesticarse y regresar a la vida normal entre los habitantes del
poblado. Del mismo modo, los gururumba pueden reaccionar de es
ta forma. Se tornan violentos y agresivos, saquear, y roban, aunque
pocas veces provocan daos o se llevan algo de importancia y al fi
nal, acaban volviendo a la vida de costumbre. r. ssanos casos des
pus de haber estado varios das en el bosque, en xa que se destruyen
los objetos robados, la persona vuelve al poblado espontneamente
sin recordar la experiencia, y los habitantes nunca le recuerdan el su
ceso. A otros, en cambio, hay que capturarlos y trazarlos como a los
cerdos salvajes: se los sujeta sobre las brasas rorreantes de una ho
guera para que regrese su antiguo yo. Los gurrprpbs creen que esta
transformacin en cerdo salvaje ocurre cuando s uno lo muerde el
fantasma de alguien que acaba de fallecer. Gane consecuencia de
saparecen los controles sociales sobre la conches*. r Se liberan los
impulsos primitivos. Segn Averill, la transfornadte en cerdo salva
je es un hecho social, y no biolgico o indivijaL Las occidentales
son propensos a considerarla una conducta pc&s anormal, pero
para los gururumba, en cambio, es un modo ce aderara tensin y de
conservar la salud mental de la comunidad ppHsdo. Averill uti
liza la expresin ser un cerdo salvaje para apeysela afirmacin de
que la mayora de las reacciones emocionales is-fenres son mode
los de respuesta elaborados socialmente o nsmjfinalzados ms
127

que sucesos biolgicamente determinados. Sin embargo, uno se pre


gunta de dnde proceden los impulsos salvajes.
Otro ejemplo de un estado emocional que no es corriente en las
culturas occidentales es el estado mental llamado am ae en Japn.30
No es fcil encontrar una palabra exacta que signifique am ae en las
lenguas indoeuropeas. Algunos creen que el estado que representa es
clave para la comprensin de los aspectos importantes de la persona
lidad japonesa.31 Significa, a grandes rasgos, presuponer el amor de
otra persona o disfrutar de la bondad de otra persona. El psiquiatra
japons Doi describe el estado amae como sensacin de impotencia
y deseo de ser amado, de ser el objeto pasivo del amor.32 Cree que es
te estado tambin ocurre en los occidentales, pero de una forma mu
cho ms limitada. Los japoneses suelen amaeru (forma verbal), pero
muy pocas veces hablan de ello porque es un estado no verbal y sera
inapropiado sealarlo en los dems. Segn Doi, aquellos que estn
juntos, es decir, que tienen el privilegio de fundirse uno con el otro,
no necesitan palabras para expresar sus sentimientos. Si alguien tu
viese que expresar con palabras la necesidad de fundirse con otro, de
sentirse amae, seguramente es porque no lo siente. Por otra parte,
Doi afirma que los estadounidenses se sienten animados y seguros de
s mismos al intercambiar comentarios, pero que los japoneses no ne
cesitan este dilogo verbal ni lo encuentran deseable.

R e g l a s d e e x p r e s i n

Los constructivistas sociales pueden realizar listas interminables de


las diferencias existentes entre las emociones en culturas distintas o
en diferentes situaciones sociales.33 Es muy difcil traducir algunas
palabras que denotan emociones de las lenguas de las islas del Pac
fico Sur o de otras reas remotas. Incluso entre las culturas occiden
tales existen diferencias entre las palabras emotivas.34 Pero este tipo
de observaciones no bastan para rebatir la teora de las emociones
bsicas. Los tericos de las emociones bsicas no niegan que existan
ciertas diferencias en el modo de clasificar las emociones y de expre
sarlas en las diferentes culturas e incluso entre los individuos de una
misma cultura. Simplemente afirman que algunas emociones y sus
128

expresiones se manifiestan de manera constante en todas las perso


nas. Los constructivistas sociales replican entonces que un individuo
dado puede expresar una emocin bsica, como la rabia, de forma
diferente en situaciones distintas (es ms probable que la rabia se
manifieste abiertamente hacia aquellos que estn situados en una po
sicin inferior en la jerarqua social que a los que se hallan por encima).
Con el fin de reconciliar las teoras que destacan la importancia
de la similitud de las expresiones faciales en todas las culturas y las
que llaman la atencin sobre las diferencias, el terico de las emocio
nes bsicas Paul Ekman propuso la distincin entre las expresiones
emocionales universales (sobre todo las faciales), que son comunes a
todas las culturas, y otros movimientos corporales (como los simb
licos y los ilustradores) que varan de cultura en cultura.35 Los movi
mientos simblicos son aquellos que tienen un significado verbal es
pecfico, como mover la cabeza para asentir o negar, o encogerse de
hombros para indicar incertidumbre ante una pregunta. Son, pues,
movimientos que podran expresarse con palabras, pero no se expre
san lingsticamente. Los movimientos.-ilustradores estn estrecha
mente relacionados con el contenido y la fluidez del habla. Acompa
an la cadena hablada, aportan continuidad cuando no encontramos
la palabra apropiada o nos ayudan a explicar las palabras que esta
mos diciendo. En algunas culturas, las personas hablan con la ayuda
de los gestos ms que en otras culturas. Ekman sugiere que los cons
tructivistas sociales se centran en las diferentes maneras de expresin
emocional por aprendizaje cultural, mientras que los tericos de las
emociones bsicas se centran en las expresiones universales involun
tarias que tienen lugar en el movimiento muscular facial cuando se
producen emociones bsicas innatas en todas las culturas.
Ekman no afirma que las expresiones emocionales bsicas siem
pre tengan exactamente la misma apariencia. Seala que incluso las
expresiones emocionales universales se pueden controlar con el
aprendizaje y la cultura. Pueden inhibirse, neutralizarse o exagerarse
con factores adquiridos mediante el aprendizaje o incluso pueden
ocultarse detrs de otras emociones.36 Usa la denominacin reglas
de expresin para referirse a las convenciones, normas y hbitos
que las personas aprenden para controlar la expresin de las emocio
nes. Las reglas de expresin especifican quin puede mostrar una
129

emocin a quin, qu emocin puede expresarse y durante cunto


tiempo puede mostrarse. En las culturas occidentales existe una je
rarqua de dolor en los funerales. Como deca Mark Twain: Cuan
do un pariente de sangre solloza, un amigo ntimo debe guardar si
lencio, una amistad lejana debe suspirar y un desconocido
simplemente debe manosear su pauelo en seal de comprensin.37
Segn Ekman, si la secretaria parece ms triste que la esposa, desper
tar sospechas. Ekman tambin sugiere que puede haber reglas de
expresin personales que anulen las culturales. Algunas personas
aprenden a permanecer impasibles y manifiestan pocas emociones,
incluso en situaciones en las que la sociedad permite que se las libe
re abiertamente. Desde el punto de vista de Ekman, el concepto de
las emociones bsicas explica la similitud de la expresin emocional
bsica en todos los individuos y culturas, mientras que las reglas de
expresin dan cuenta de muchas de las diferencias.
Ekman realiz una prueba eficaz para probar su hiptesis.38 Par
tiendo de la suposicin de que los occidentales son ms expresivos
emocionalmente que los orientales, estudi la expresin facial de su
jetos japoneses y estadounidenses mientras vean una pelcula que
despertaba las emociones. Se realiz la prueba en los pases de ori
gen de los sujetos, que vieron la pelcula solos en una habitacin, o
acompaados por un jefe de experimentacin con apariencia autori
taria que llevaba una bata blanca. Se grabaron los rostros a escondi
das durante toda la pelcula. Despus, las expresiones faciales fueron
codificadas por observadores que no saban qu estaban viendo los
sujetos. Cuando vean la pelcula a solas, las expresiones manifesta
das tanto por los japoneses como por los estadounidenses tenan una
similitud enorme en varios puntos de la pelcula. En cambio, cuando
la persona con la bata blanca estaba presente, los movimientos facia
les ya no eran los mismos. Los japoneses se mostraron ms educados
y expresaron ms sonrisas y menos diversidad emocional que los es
tadounidenses. El anlisis de la pelcula a cmara lenta revel que,
curiosamente, las sonrisas y otras expresiones faciales de cortesa
manifestadas por los japoneses se superponan a breves movimientos
faciales manifestados antes y que, segn Ekman, eran las emociones
bsicas que se filtraban.
Las reglas de expresin se aprenden como parte de la socializa
3.30

cin del individuo y estn tan arraigadas que, al igual que las expre
siones emocionales bsicas, se producen automticamente, es de
cir, sin una participacin consciente. Al mismo tiempo, puede que
un individuo a veces prefiera esconder intencionadamente las emo
ciones para llevar ventaja en una situacin especfica, aunque es
muy difcil dominar esta habilidad: no todos sabemos marcarnos
un farol.

R e s p u e s t a s e m o c i o n a l e s : l a s p a r t e s o e l t o d o ?

La combinacin de las expresiones emocionales universales y las re


glas de expresin contribuyen en buena medida a dar cuenta de la
variedad en la expresin de las emociones bsicas entre individuos
y culturas distintas, pero el concepto de las emociones bsicas no
convence a todos por igual. Cientficos cognitivistas como Andrew
Ortony y Terrance Turner han planteado preguntas importantes so
bre si las emociones bsicas pueden definirse con expresiones facia
les universales, o con cualquier otro medio.39 Se preguntaron por
qu, si las emociones bsicas son tan bsicas, existe tanta discrepan
cia sobre su clasificacin, y por qu ciertas emociones que para al
gunos tericos son bsicas, como el inters y el deseo, ni siquiera
son consideradas emociones por otros tericos. Ortony y Turner
sostienen que quiz no sean las emociones y su expresin lo que es
tan bsico. Proponen, en cambio, que podra haber elementos de
respuesta bsicos, incluso innatos, que pueden utilizarse en la ex
presin de las emociones, pero que tambin se utilizan en otras si
tuaciones no emocionales. Observan que la expresin de las emo
ciones se elabora escogiendo de un repertorio de elementos
determinados biolgicamente, y [...] muchas emociones suelen aso
ciarse, aunque no siempre, al mismo grupo limitado de elementos.
Sealan que las expresiones corporales que se asemejan a la expre
sin de determinada emocin pueden surgir con independencia de
las emociones, y que la expresin corriente de una emocin puede
aparecer en el transcurso de un estado emocional diferente. Nos
pueden castaetear los dientes porque tenemos fro o miedo. Llora
mos en una situacin de felicidad extrema o de tristeza. Fruncimos
131

el entrecejo al estar enfadados, pero tambin al encontramos en un


estado de frustracin, y levantamos las cejas en seal de enfado, pe
ro esto tambin ocurre en cualquier estado en el que tengamos que
fijarnos con cuidado en el ambiente.
Para Ortony y Turner, la emocin lleva consigo procesos cogni
tivos superiores o evaluaciones que organizan las diferentes respues
tas segn la situacin a la que se enfrenta el organismo. Aceptan que
las respuestas que las componen pueden estar determinadas biolgi
camente, pero sitan la emocin en la esfera del determinismo psico
lgico ms que biolgico. Segn esta teora, el miedo no es una es
tructura biolgica que se despliega ante el peligro. Es un conjunto de
respuestas y experiencias elaborado psicolgicamente y adaptado a
la situacin de peligro particular. No existen respuestas emociona
les: slo hay respuestas que se agrupan en el momento en que se ha
cen las evaluaciones; el conjunto de respuestas determinado que se
produce en cada caso depende de la evaluacin que se hace en la si
tuacin particular. Como consecuencia, la cantidad de emociones di
ferentes est nicamente limitada por la cantidad de evaluaciones di
ferentes que uno pueda realizar. Y, debido a que ciertas evaluaciones
ocurren con frecuencia y solemos hablar de ellas, las expresamos f
cilmente con palabras precisas en la mayora de las lenguas, por lo
que parecen bsicas o universales.'
La razn por la que Ortony y Turner insistieron en la diferencia
entre la condicin innata de las expresiones emocionales y la de los
elementos de respuesta es simple. Si no existen expresiones univer
sales que sean caractersticas de ciertas emociones, se invalida la
prueba de que algunas emociones, llamadas emociones bsicas, es
tn determinadas biolgicamente. Y, si las emociones no estn deter
minadas biolgicamente, lo estarn psicolgicamente. Sin embargo,
Ortony y Turner parten de dos supuestos inaceptables. En primer
lugar, el hecho de que una evaluacin sea mental no significa que no
sea biolgica. De hecho, las evaluaciones desempean una funcin
biolgica en algunas teoras sobre las emociones bsicas, al servir de
vnculo entre los estmulos emocionales y las respuestas caractersti
cas que producen. En segundo lugar, la condicin innata de los ele
mentos de respuesta individuales no excluye la posibilidad de que
niveles superiores de expresin tambin sean innatos. Se sabe que al

gunos modelos de conducta innatos comportan elementos de res


puesta organizados jerrquicamente.40 Por ejemplo, la conducta re
productiva a menudo es provocada por la presencia de hormonas
que actan en ciertas regiones del cerebro. Cuando un organismo se
encuentra en el estado hormonal adecuado, puede tener lugar el aco
plamiento o la lucha, segn que haya cerca una hembra receptiva o
un macho competitivo. Estas conductas, si bien innatas, llevan, con
sigo numerosos y complejos niveles de control. El acoplamiento, por
ejemplo, puede comenzar con una danza de cortejo, seguir con una
aproximacin a la pareja y, finalmente, acabar en la copulacin. Ca
da fase tiene una compleja jerarqua de sucesos que est controlada
por varios niveles del sistema nervioso. Los niveles inferiores regulan
los elementos ms especficos, como los modelos individuales de la
contraccin y relajacin muscular, y los niveles superiores especifi
can aspectos ms generales de la conducta, como el acto de copula
cin.
Ortony y Turner causaron gran revuelo en el mundo de las emo
ciones bsicas. Dejaron bien claro que los tericos de las emociones
bsicas no podan continuar diciendo que estaban de acuerdo en que
las emociones bsicas existen y, al mismo tiempo, no ponerse de
acuerdo en cules son o no son bsicas. Sin embargo, ahora que las
aguas estn calmadas, parece que Ortony y Turner fueron demasia
do severos con la corriente de las emociones bsicas. Algunas d las
diferencias entre las listas de las emociones bsicas realizadas por los
investigadores tienen que ver con el uso de las palabras ms que con
las emociones que stas denotan.41 Por ejemplo, puede que la alegra
y la felicidad, emociones bsicas que se encuentran en Estas diferen
tes, sean simplemente dos palabras distintas que expresan la misma
emocin. Si aceptamos este hecho, resulta que existen numerosas
coincidencias en las listas: muchas listas, si cabe la mayora, contie
nen alguna variante del miedo, de la ira, de la aversin y de la alegra.
La mayora de las discrepancias se refieren a estados perifricos co
mo el inters, el deseo o la sorpresa. Los tericos sobre las emocio
nes bsicas no discrepan tanto como pareca y, como veremos, hay
pruebas bastante concluyentes sobre la organizacin biolgica inna
ta, al menos en algunas emociones.

133

S i f u n c i o n a ,.,

Desde Darwin, e incluso antes, estaba claro que diferentes animales


pueden actuar de formas muy parecidas en circunstancias similares.
Eso fue lo que condujo a Darwin a postular que ciertas emociones
humanas tienen su origen en nuestros antepasados animales. Pero las
similitudes de la conducta entre las especies pueden aparecer en di
ferentes niveles y no todas ellas comportan respuestas semejantes a
simple vista.1'2 En otras palabras, la regla que nos indique que dos
animales estn haciendo lo mismo no se manifestar necesariamen te
porque los dos sucesos se parezcan exactamente: las similitudes
emocionales entre las especies podran ser incluso ms generales que
las concebidas por Darwin.
Para que una conducta se produzca, los msculos tienen que
moverse. Por tanto, la razn por la que las expresiones faciales de
emociones determinadas parecen las mismas en diferentes personas
es que todos contraemos y relajamos los msculos faciales prctica
mente igual cuando nos encontramos ante un estmulo que activa de
forma caracterstica esa emocin. Y el hecho de que diferentes espe
cies muestren tipos de expresin similares se debe a que contraen y
relajan los mismos grupos de msculos o grupos de msculos pareci
dos. Los movimientos musculares necesarios para fruncir el entrece
jo y mostrar los dientes cuando nos enfadamos son los mismos en el
hombre que en el chimpanc. Al mismo tiempo, puede que las con
ductas sean similares en trminos generales, pero no son las mismas
respecto a los msculos individuales que intervienen. El hombre hu
ye del peligro con las dos piernas, pero muchos otros mamferos te
rrestres corren con cuatro miembros. Aunque los cuadrpedos usan
ms msculos y patrones de coordinacin muscular diferentes en
comparacin con los bpedos, la funcin realizada es la misma: esca
par. Adems, aun cuando algunas conductas son muy diferentes,
puede que la funcin realizada sea la misma. Plutchik lo explica
bien: Aunque un ciervo huya del peligro corriendo, un pjaro huya
volando y un pez escape nadando, existe una equivalencia funcional
en los diferentes modelos de conducta, es decir, todos tienen la fun
cin comn de apartar al organismo de aquello que amenaza su su134

pervivencia.43 Es-evidente que correr, volar y nadar son conductas


diferentes que requieren la participacin de diferentes msculos, pe
ro todas tienen como objetivo huir.
Lo que Plutchik plantea es que ciertas funciones bsicas que son
necesarias para la supervivencia se han conservado a lo largo de la
evolucin. Se han ido modificando cuando ha sido preciso, pero los
cambios han ocurrido en un entorno bastante constante. El terico
de psicoanlisis John Bowlby hace la misma observacin al exponer
su influyente teora sobre el vnculo entre madre e hijo en el hombe:
La estructura bsica del equipamiento de la conducta humana se
asemeja a la de las especies inferiores, pero ha sufrido modificacio
nes especiales en el curso de la evolucin que favorecen la conse
cucin de los mismos fines con medios mucho ms diversos [...].
La forma primitiva no se sustituye: se modifica, se mejora y se de
sarrolla, pero sigue determinando la pauta global [...]. Se da por
sentado que la conducta instintiva en el hombre [...] procede de al
gunos prototipos que son comunes a otras especies animales.44
No es mi intencin restar importancia a las diferencias entre las es
pecies. Los rasgos que diferencian una especie de otra a menudo per
mitieron sobrevivir a sus antepasados en su batalla particular por la
existencia, y su descendencia hered estos rasgos. La clase de cuerpo
que un animal posee evidentemente limita el tipo de conducta qe
pueda tener. No obstante, las soluciones evolutivas de los problemas
que son comunes a muchas especies pueden tener alguna equivalencia
funcional subyacente que no respete las diferencias de conducta im
puestas por las caractersticas especficas de la disposicin corporal.
Este razonamiento nos lleva inevitablemente a preguntarnos c
mo pudo conservarse una equivalencia funcional de la conducta en
todas las especies, sobre todo en las que esta funcin se manifiesta de
un modo totalmente diferente. La respuesta sucinta de este tema tan
complejo es que los mecanismos cerebrales que controlan esta fun
cin son los mismos en especies diferentes.
Sabemos que existe una gran similitud en la organizacin del ce
rebro entre las diferentes especies de vertebrados. Todos los verte
brados tienen rombencfalo, mesencfalo y prosencfalo, y dentro
135

de estas tres secciones se encuentran todas las'estructuras importan


tes y las principales vas neuronales de todos los animales. Al mis
mo tiempo, existen claras diferencias entre los cerebros de grupos
animales muy distintos. Las diferencias entre las especies pueden es
tar en cualquier regin o va cerebral, debido a especializaciones ce
rebrales que precisan ciertas adaptaciones propias de cada especie o
debido a cambios aleatorios. Sin embargo, al observar la evolucin
del cerebro desde los peces, pasando por los anfibios, los reptiles y
los mamferos hasta llegar al hombre, los mayores cambios parecen
haber tenido lugar en el prosencfalo.46 No obstante, la evolucin no
debera ser concebida como una escala ascendente. Se parece ms a
un rbol.47 El largo proceso de la evolucin del cerebro humano no
ha consistido nicamente en el aumento progresivo del tamao del
prosencfalo, sino tambin en su diversificacin.48 Como hemos vis
to en el captulo 4, durante mucho tiempo se crey que el neocrtex
era una especializacin de los mamferos que no exista en otras cla
ses animales. El uso del prefijo neo refleja la suposicin de que es
ta parte del cerebro era ms reciente evolutivamente. Sin embargo,
actualmente se sabe que todos los vertebrados tienen zonas de la cor
teza equivalentes al neocrtex en los mamferos. Los anatomistas se
equivocaron al clasificarlas porque en las especies no mamferas, co
mo aves o reptiles, estas zonas no estn localizadas en el mismo sitio
que en los mamferos.49Aun as, existen reas del neocrtex humano
que aparentemente no estn presentes en otros animales.30 A pesar
de esta diversificacin, la evolucin del cerebro es fundamentalmen
te conservadora y ciertos mecanismos, sobre todo los que en general
han sido tiles para la supervivencia y que han estado presentes du
rante mucho tiempo, se han conservado con su estructura y funcio
nes bsicas.
Los circuitos cerebrales, como el resto de las partes del cuerpo,
se ensamblan durante el desarrollo embrionario mediante procesos
codificados en nuestros genes. Si es cierto que animales diferentes
tienen circuitos que realizan alguna funcin comn, si bien esto se
logra mediante diferentes conductas, llegaramos a la conclusin de
que el cdigo gentico que controla la conexin de las funciones en
el cerebro durante el desarrollo se conserva en todas las especies, a
pesar de que el cdigo gentico que crea las zonas corporales para

FIGURA 5.3. rb o l de la evolucin del cerebro.

(Modificado de la ilustracin nm. 5 de W. Hodos, Evolutionary interpretation o f neural and behavioral studies oflivin g vertebrates [1970],
de F. O. Schmitt ed., The Neurosciences: Second Study Program, Rockefeller University Press, Nueva York. Modificado con e l perm iso de la edi
torial Rockefeller University Press.)
137

expresar estas funciones sea diferente. En otras palabras, la'evolu


cin crea soluciones de conducta singulares para resolver el proble
ma de la supervivencia en las diferentes especies, pero puede que pa
ra los mecanismos cerebrales subyacentes lo resuelva siguiendo una
especie de lema como el siguiente: Si funciona, djalo estar.
Por ahora, pedir al lector que acepte que los mecanismos cere
brales subyacentes en ciertas conductas emocionales se han conser
vado a lo largo de numerosas etapas de evolucin cerebral. En el si
guiente captulo presentar pruebas concluyentes de que esta
afirmacin es cierta con relacin a los mamferos, y describir las ra
zones por las que pienso que tambin podra aplicarse a las especies
existentes de reptiles y aves.

A lo largo de esta disquisicin sobre la evolucin de la emocin


no se ha mencionado nada sobre algo que en general suele conside
rarse fundamental, es decir, la caracterstica que define a una emo
cin: el sentimiento subjetivo que la acompaa. La razn es que creo
que los cimientos que forman las emociones son mecanismos neuronales que controlan las interacciones con el entorno, sobre todo las
conductas encargadas de los problemas fundamentales de la super
vivencia.51 Y aunque todos los animales tienen alguna versin de
estos mecanismos de supervivencia en sus cerebros, creo que los sen
timientos slo pueden producirse cuando un mecanismo de supervi
vencia est presente en un cerebro que tambin tiene la capacidad de
consciencia. Puesto que la consciencia es un desarrollo reciente des
de el punto de vista evolutivo,52 los sentimientos llegaron despus
que las respuestas. No voy a decir qu animales tienen consciencia
(y, por tanto, sentimientos) y cules no. Pero dir que la capacidad
para tener senmientos est directamente relacionada con la capaci
dad para tener conocimiento consciente del yo y de la relacin de s
te con el resto del mundo. Volveremos a tratar estos temas en el ca
ptulo 9. Por ahora quiero comentar algunas ideas sobre la evolucin
de las conductas que son fundamentales para la supervivencia o, me
jor dicho, algunas ideas sobre la evolucin de los mecanismos neuronales que subyacen en estas conductas.

M e c a n ism o s

n e u r o l g ic o s g e n e r a l e s y e s p e c ia l iz a d o s

Los tericos actuales sobre las emociones que tienen un enfoque evo
lucionista, como Ekman, sostienen que las emociones se ocupan de
actos fundamentales de la vida.53Johnson-Laird y Oatley hacen, la
misma observacin, al afirmar que cada emocin nos lleva repenti
namente por una direccin que en el curso de la evolucin ha funcio
nado mejor que otras soluciones a circunstancias recurrentes;54Tooby y Cosmides dicen que las emociones comportan situaciones que se
han repetido a lo largo de nuestra historia evolutiva, como escapar del
peligro o encontrar.alimento y pareja, y nos hacen valorar los sucesos
actuales teniendo en cuenta nuestro pasado lejano, es decir, que la es
tructura del pasado condiciona la interpretacin del presente.55
En cierto sentido, una lista de las conductas adaptativas especia
les que son fundamentales para la supervivencia sera prcticamente
una lista de las emociones bsicas. Creo que es mejor empezar con
las funciones de conducta universales para elaborar una lista de las
emociones bsicas, que emplearlos mtodos ms corrientes, como la
expresin facial, las palabras que denotan emociones en idiomas di
ferentes o la introspeccin consciente. Pero no voy a empezar por
definir cules son las diferentes emociones, ni tengo la intencin
de hacer una lista ms de las emociones bsicas. Est claro que es im
portante entender cules son las emociones elaboradas socialmente y
las determinadas biolgicamente y fijar la lnea que las separa. Tam
bin es fundamental diferenciar los fenmenos mentales que consti
tuyen emociones de los que no lo son. Sin embargo, por muchos mo
tivos, las tentativas para identificar lo que son las emociones suelen
estar inmersas en una serie de debates sobre los ejemplos perifricos,
como cuando Ortony y Turner llamaron la atencin a los tericos de
las emociones bsicas por no ponerse de acuerdo sobre la naturaleza
de las emociones bsicas y, sobre todo, por la discrepancia existente
con los casos confusos, como la sorpresa, el inters y el deseo. Creo
que, una vez que hayamos alcanzado un consenso sobre los ejemplos
claros, podremos tratar con una mejor perspectiva los confusos, pe
ro todava no hemos llegado a este punto.
Tomando en consideracin que las respuestas emocionales evo
139

lucionaron por motivos diferentes, parece obvio que debe de haber


mecanismos cerebrales diferentes que se encargan de este tipo de
funciones diferentes. Agrupar todas estas funciones bajo un solo
concepto de conducta emocional nos ofrece un mtodo de organiza
cin cmodo para diferenciar las conductas que denominamos emo
cionales, como las que intervienen en la lucha, la alimentacin, el se
xo y los vnculos sociales, de las conductas que reflejan funciones
cognitivas, como el razonamiento, el pensamiento abstracto, la reso
lucin de problemas y la formacin de conceptos. Pese a ello, el uso
de etiquetas como conducta emocional no debera llevarnos nece
sariamente a presuponer que todas las funciones as llamadas son
realizadas por un solo sistema cerebral. Ver y or son funciones sen
soriales, pero cada una tiene su propia maquinaria neurona!
Creo que la hiptesis viable ms prctica es que los diferentes ti
pos de conducta emocional representan diferentes tipos de funcio
nes que se encargan de diferentes tipos de problemas en el animal, y
que tienen diferentes mecanismos cerebrales para esta tarea. Si esto
es cierto, las emociones deberan estudiarse como unidades funcio
nales independientes.
Desde el punto de vista neurona! cada unidad emocional puede
considerarse un conjunto coherente de datos de entrada, un meca
nismo de evaluacin y un conjunto de datos de salida. El mecanismo
de evaluacin est programado por la evolucin para detectar los da
tos de entrada o los estmulos desencadenantes que son relevantes
para la funcin de la red. A stos los llamaremos estmulos natura
les.56 Un ejemplo ilustrativo es el del depredador. Las especies de
presa suelen reconocer frecuentemente a los depredadores la prime
ra vez que los ven. La evolucin ha programado el cerebro de la pre
sa para que ciertos rasgos del depredador, como la apariencia, el olor
o el sonido emitido, sean valorados automticamente como fuente
de peligro. Por otra parte, el mecanismo de evaluacin tambin tie
ne la capacidad de aprender de los estmulos que enden a asociarse
con los estmulos naturales y que predican su aparicin. A stos los
llamaremos estmulos desencadenantes adquiridos. Algunos ejem
plos son el lugar en que fue visto por ltima vez un depredador o el
sonido que emiti cuando se preparaba para atacar a la presa. Cuan
do el mecanismo de evaluacin recibe datos de cualquiera de los dos
140

tipos de estmulo, stos desencadenan ciertos modelos de respues ta


que normalmente servan a sus antepasados para afrontar situaciones
que solan activar en ellos el mecanismo de evaluacin. Estas redes
evolucionaron porque tenan la funcin de conectar los estmulos
desencadenantes con las respuestas que ayudaran a mantener con
vida al organismo. Y, dado que diferentes tipos de problemas de su
pervivencia tienen diferentes estmulos desencadenantes y precisan
diferentes tipos de respuesta para afrontarlos, habr diferentes me
canismos neuronales encargados exclusivamente de ellos.57La unidad funcional particular en la que he centrado la investi
gacin es el mecanismo cerebral del miedo. En los siguientes captu
los examinaremos detenidamente el mecanismo del miedo, que se
entiende tan bien como otros sistemas emocionales, o mejor an.
Una vez que veamos cmo est organizado este sistema, podremos
pensar mejor la manera en la que el resto de las emociones estn or
ganizadas en el cerebro y cmo se relacionan con el mecanismo del
miedo.

P o r q u e l m i e d o ?

A continuacin voy a presentar algunas de las razones por las que


creo que el mecanismo cerebral del miedo es especialmente apropia
do para utilizar como referencia. Pero antes me gustara describirlo.
Estrictamente hablando, la funcin de este mecanismo no es provo
car la experiencia del miedo, es un mecanismo que detecta el peligro
y produce respuestas que aumentan la probabilidad de superviven-,
cia en una situacin peligrosa de la forma ms ventajosa posible. En
otras palabras, es un mecanismo de la conducta de defensa. Como
hemos comentado antes, creo que las conductas emocionales, como
las de defensa, evolucionaron ajenas a los sentimientos conscientes,
es decir, antes que stos, y no deberamos precipitarnos y dar por
sentado que cuando un animal distinto del hombre est en peligro
siente miedo. En otras palabras, deberamos considerar las conduc
tas de defensa en sentido literal: representan el funcionamiento de
los mecanismos cerebrales programados por la evolucin para en
frentarse al peligro de forma rutinaria. Aunque podemos llegar a ser
141

conscientes del-funcionamiento del mecanismo, sobre iodo cuando


lleva a las expresiones de la conducta, funciona sin la participacin
de la consciencia: forma parte de lo que en el captulo 3 denomin
bamos inconsciente emocional. Las interacciones entre el mecanis
mo de defensa y la consciencia sirven de base a los sentimientos de
miedo, pero la funcin del mecanismo de defensa o, al menos la
funcin para realizar la cual evolucion es la supervivencia ante el
peligro. Los sentimientos de miedo son un producto derivado de la
evolucin de dos sistemas neurolgicos: uno que sirve de base para
la conducta de defensa y otro que crea la consciencia. Ninguno de
los dos por separado basta para producir el miedo subjetivo. Sentir
miedo puede ser muy til, pero no es una funcin que la evolucin
haya programado en el mecanismo neuronal de defensa.
Teniendo el campo acotado de este modo, veamos ahora por qu
el mecanismo cerebral de defensa y la emocin subjetiva asociada, el
miedo, constituyen un punto de partida atractivo para el estudio del
cerebro emocional. A continuacin comentar tres puntos: el miedo
es omnipresente, el miedo es importante en la psicopatologa y el
miedo se expresa igual en el hombre que en otros animales. En el si
guiente captulo trataremos otro punto fundamental: la base neuro
nal del miedo es igual en el hombre que en otros animales.
El miedo es omnipresente: William James dijo una vez que no hay
nada que indique con ms claridad la superioridad del hombre sobre
la bestia que la reduccin de las condiciones que provocan miedo en
el hombre.58 Parece que James quera decir que el hombre ha conse
guido establecer una forma de vida menos peligrosa. Es muy cierto
que, en comparacin con nuestros antepasados primates, que vivan
en un mundo en el que la posibilidad de ser la cena de otros siempre
estaba presente, el hombre ha desarrollado una forma de vida en la
que la probabilidad de encontrarse con depredadores se ha reducido
enormemente. Sin embargo, no todos los peligros se presentan en
forma de bestias sanguinarias. Las serpientes y los tigres no son algo
corriente en las ciudades, salvo en los zoolgicos, en los que ver ani
males peligrosos en cautividad refuerza el sentimiento de que nues
tra vida est a salvo. No obstante, en nuestra lucha por dominar la
naturaleza, hemos creado nuevas formas de peligro. Coches, aviones,
142

armas y la energa nuclear nos alejan un paso ms de la barbarie, pe


ro tambin son una fuente de dao potencial. Hemos canjeado los
peligros de la vida ms salvaje por otros que, al final, podran ser mu
cho ms perjudiciales para nuestra especie que cualquier depreda
dor natural. Los peligros a los que nos enfrentamos no se han redu
cido ni son menos significativos que los de nuestros antepasados:
simplemente son diferentes.
Incluso un anlisis superficial de la cantidad de formas en que el
concepto del miedo puede expresarse en el lenguaje pone de mani
fiesto su importancia en nuestras vidas: alarma, espanto, desvelo,
preocupacin, recelo, temor, inquietud, desasosiego, suspicacia, ner
viosismo, impresin, medrana, julepe, aprensin, ansiedad, agitacin,
sobresalto, pavor, angustia, pnico, terror, horror, consternacin,
afliccin, sobrecogimiento, turbacin, susto, alteracin, conmocin,
etc.59 La ascensin de la especie humana en la naturaleza ocurri a
pesar de la constante existencia del miedo, ms que a costa de l. Co
mo observa el reconocido cientfico de etologa humana Eibl-Eibesfeldt: Quizs el hombre es una de las criaturas ms miedosas, ya que
adems del miedo bsico a los depredadores y a la hostilidad de los
miembros de su misma especie, tiene temores existenciales a causa
de su intelecto.60 En verdad, para los filsofos existencialistas como
Kierkegaard, Heidegger o Sartre el temor, la congoja y la angustia es
tn en el ncleo de la existencia humana.61
Es posible encontrar pruebas sobre el miedo escarbando en el
entorno de muchos tipos de emociones que, a primera vista,, podra
mos juzgar como la anttesis del miedo. El coraje es la capacidad pa
ra superar el miedo. Hasta cierto punto, los nios aprenden a portar
se bien por temor a lo que ocurrir si no lo hacen. El derecho refleja
nuestro temor ante el desorden social. El orden social se mantiene,
aunque no sea a la perfeccin, por temor a las consecuencias que
comporta violar las leyes. La paz mundial es un objetivo humanitario
deseable, pero en la prctica se evita la guerra, al menos parcialmen
te, porque los dbiles temen a los fuertes. Estas son afirmaciones cru
das y quizs excesivas; pero, aun considerndolas verdades parciales,
llaman la atencin sobre la profundidad con la que el miedo est in
merso en la estructura mental de las personas y de las sociedades.

143

El miedo desempea una funcin importante en las enfermedades


psquicas: Aunque el miedo forma parte de la vida diaria, sentir un

temor excesivo o inapropiado es el origen de muchos problemas psi


quitricos corrientes. La ansiedad, un miedo anormal por lo que
puede ocurrir, era fundamental en la teora psicoanaltica de Freud.
Las fobias son miedos especficos llevados al extremo. Los objetos
fbicos como serpientes, araas, las alturas, el agua, espacios al ai
re libre o situaciones sociales a menudo son amenazadores con ra
zn, pero no hasta el extremo en que la persona fbica los conside
ra. Los trastornos obsesivo-compulsivos suelen comportar un temor
exacerbado a algo, como los grmenes, y los pacientes entran en una
dinmica de rituales compulsivos para evitar el objeto temido o para
deshacerse de l cuando lo encuentran. Los trastornos de pnico lle
van consigo la rpida puesta en marcha de una enorme cantidad de
sntomas y a menudo el temor sobrecogedor de que la muerte est
cercana. El trastorno de estrs postraumtico, que antes se llamaba
neurosis traumtica, suele manifestarse en los veteranos de guerra,
que pueden entrar en un estado de agitacin intensa por un estmu
lo que se asemeje a sucesos asociados a un trauma en el campo de
batalla. El sonido de los truenos o del petardeo del motor de un au
tomvil son ejemplos frecuentes. Pero el trastorno de estrs postrau
mtico se extiende a muchos otros tipos de situaciones traumticas,
como los maltratos fsicos o sexuales. El miedo es una emocin esen
cial en las enfermedades psicolgicas.
El miedo se expresa igual en el hombre que en otros animales:

Quiz no sea cierto que todas las formas de conducta emocional ten
gan un largo pasado evolutivo. Por ejemplo, puede que la culpa y la
vergenza sean emociones caractersticas del hombre.62 Sin embar
go, como veremos, la conducta de defensa del hombre parece tener
claramente un largo pasado evolutivo. Como consecuencia, pode
mos estudiar las respuestas del miedo en los animales con el prop
sito de aclarar cules son los mecanismos del miedo en el hombre, in
cluyendo el miedo patolgico. Esto es fundamental, ya que por
motivos ticos y prcticos no es posible estudiar con mucha preci
sin los mecanismos cerebrales humanos.
1
Todos los animales tienen que protegerse de situaciones peligro144

sas para sobrevivir, y slo existe una cantidad limitada de estrategias


a las que los animales pueden recurrir para defenderse del peligro.
Isaac Marks, que ha escrito mucho sobre el miedo, las condensa de
la siguiente forma: retirada (evitar el peligro o huir de l), inmovili
dad (quedarse paralizado), agresin defensiva (aparentar ser peligro
so o responder atacando) o sumisin (apaciguamiento).63 Resulta
asombroso el grado en que estas estrategias se observan en todos los
vertebrados.
Veamos la siguiente descripcin de la defensa humana que reali
zaron Caroline y Robert Blanchard, precursores de la investigacin
sobre el miedo:
Si pasa algo inesperado, como un fuerte estruendo o un movi
miento repentino, las personas tienden a reaccionar inmediata
mente [...] dejan de hacer lo que estaban haciendo [...] se giran en
direccin al estmulo e intentan identificar el potencial del peligro
real. Esto ocurre muy rpidamente, en una secuencia de tipo refle
jo en la que la accin precede a cualquier conducta voluntaria o
intencionada conscientemente: Una fuente de~amenaza no localizable o no identificable, como un sonido en la noche, podra
provocar una inmovilidad activa tan profunda que la persona
atemorizada apenas puede hablar o respirar, es decir, se queda
paralizada. Sin embargo, si la fuente de peligro ha sido localizada
y hay posibilidades de escapar u ocultarse, la persona probable
mente intentar una de las dos vas [...]. Es probable que el con
tacto real con la fuente de peligro en especial si es un contacto
violento haga que la persona aterrorizada golpee, muerda, ara
e o realice otros actos potencialmente dainos
Aunque la descripcin de los Blanchard sea anecdtica, explica
bastante bien el modo en que las personas se comportan cuando se
ven amenazadas. Y personas diferentes tienden en general a hacer lo
mismo en situaciones semejantes. Esta homogeneidad sugiere que
todos aprendemos a sentir el miedo de la misma forma o, lo que es
ms probable, que los modelos de reaccin por miedo estn progra
mados genticamente en el cerebro humano.
La investigacin de los Blanchard y de otros cientficos ha de
mostrado que el modelo de reaccin antes descrito en el caso de una
145

persona aterrorizada tambin se aplica a las ratas cuando se encuen


tran en una situacin peligrosa.65Por ejemplo, si a una rata de labora
torio que no ha tenido la posibilidad de ver un gato o de sentirse ame
nazado por l se le muestra uno, deja de hacer lo que estaba haciendo
y se gira en direccin al gato. Dependiendo de la distancia a la que se
encuentren ambos y del lugar, interior o al aire libre, la rata se queda
r inmvil o intentar escapar. Si el gato la caza, la rata emitir sonidos
y al final atacar al gato. Esta asombrosa correspondencia funcional de
las respuestas del miedo entre el hombre y las ratas tambin existe en
muchos mamferos y en otros vertebrados. Es bastante corriente que
ocurra en este orden: sobresalto, orientacin hacia la fuente, paraliza
cin o huida, y ataque al enfrentarse al peligro. Ya hemos visto los
ejemplos de Darwin que explican que la ereccin capilar es una res
puesta defensiva comn en muchos animales, incluyendo el hombre, y
la posibilidad de que est relacionada con la exhibicin del plumaje en
las aves y el movimiento de las aletas en los peces.
No slo son similares los patrones generales de la conducta en
diferentes animales, sino tambin algunos cambios fisiolgicos sub
yacentes que tienen lugar en situaciones de peligro o de tensin. Por
ejemplo, se sabe que los soldados en la batalla no notan heridas que,
en circunstancias menos traumticas, seran dolorossimas. Del mis
mo modo, cuando una rata est frente a un gato, no notar dolor si
se le aplica calor en la cola.66 El gato supone una mayor amenaza en
conjunto, y la insensibilidad al dolor en una situacin de peligro ha
ce que el organismo utilice sus recursos para solucionar el peligro
ms apremiante. Tanto en el hombre como en las ratas, la analgesia
inducida por el estrs es una consecuencia de la activacin del meca
nismo opiceo natural del cerebro.67 Cuando el cerebro detecta el peli
gro, tambin emite seales a travs de los nervios del SNA en direc
cin hacia los rganos corporales y regula la actividad de aquellos
rganos que coinciden con las necesidades que exige la situacin.
Los nervios que llegan a los intestinos, el corazn, las venas y las
glndula salivares y sudorparas provocan contraccin del estmago,
aceleracin de los latidos del corazn, alta presin sangunea, sensa
cin de fro en manos y pies y sequedad de la boca, que caracterizan
el miedo en el hombre. Las respuestas cardiovasculares asociadas a
la conducta de defensa han sido examinadas' en las aves, ratas, cone
146

jos, gatos,-perros, monos, mandriles y .en el hombre, por nombrar al


gunas de las especies ms estudiadas, y se ha comprobado que estn
controladas por los mismos tipos de redes cerebrales y qumica cor
poral en todos ellos.68 Los estmulos amenazadores tambin hacen
que la glndula pituitaria segregue una hormona llamada adrenocorticotropina que, a su vez, insta a las glndulas suprarrenales a la se
crecin de hormonas esteroides,69 que vuelven al cerebro. En princi
pio, estas hormonas ayudan al cuerpo a responder adecuadamente
ante el estrs; pero, si el estrs perdura, las hormonas pueden empe
zar a producir consecuencias patolgicas, interfiriendo en las funcio
nes cognitivas e incluso provocando lesiones cerebrales.70 Esta res
puesta, llamada respuesta de estrs, es comn a todos los mamferos
y tambin se produce en otros vertebrados.71
Estas diferentes respuestas corporales no ocurren fortuitamente:
todas realizan una funcin importante en la reaccin emocional y to
das funcionan igual en varios grupos animales. Sin embargo, no sera
correcto dar la impresin de que todos los animales responden exac
tamente igual en una situacin de peligro, ya que obviamente no es
as. Cada animal es el producto de su propio pasado evolutivo. De
hecho, las reacciones de defensa podran considerarse soluciones di
nmicas que cambian constantemente para la supervivencia. No son
elementos estticos creados en especies del pasado que se han con
servado intactos: cambian a medida que el mundo en el que funcio
nan cambia. Por ejemplo, Richard Dawkins afirma que los depreda
dores y la presa participan en una especie de carrera de armamento
evolutivo, en la que una adaptacin particular que aumenta la capa
cidad de defensa de la presa contra un depredador puede llevar a la
seleccin de los rasgos que permiten al depredador acercarse con
cautela. Por ejemplo, puede que el color de la presa cambie para ca
muflarse en el medio y puede que el depredador, a su vez, evolucio
ne y perfeccione un mecanismo perceptivo ms sensible para detec
tar a la presa camuflada.72 Sin embargo, Dawkins tambin observa
un cierto desequilibrio en estas carreras, que denomina el principio
vida/comida. Segn esta teora, los conejos corren ms de prisa
que los zorros porque corren para conservar la vida, mientras que los
zorros slo corren para conseguir el alimento. Como consecuencia,
las mutaciones genticas que dotan a los zorros de una carrera ms
147

lenta tienen ms probabilidades de sobrevivir en la reserva de genes


que las mutaciones que hacen que los conejos corran lentamente, ya
que la pea por lentitud es ms grave para los conejos que para los
zorros. Un zorro puede reproducirse tras ser adelantado por un co
nejo en la carrera, pero ningn conejo podr reproducirse despus
de ser alcanzado por un zorro.
A pesar de que las especies puedan tener sus propios modos de
respuesta ante el peligro, la similitud de los patrones funcionales es
la norma. De hecho, lo que distingue al hombre de otros animales
respecto a las reacciones del miedo no es el modo en que se expresa,
sino los diferentes dpos de estmulos desencadenantes que acdvan el
mecanismo de evaluacin del sistema de defensa. Cada animal tiene
que ser capaz de detectar lo que es especialmente peligroso, pero
existe una economa evolutiva para aplicar las estrategias de respues
ta universales (retirada, inmovilidad, agresin y sumisin) y los ajus
tes fisiolgicos universales. Una mayor capacidad cognitiva hace que
el hombre ample sus mecanismos de defensa para hacer frente a
nuevos tipos de sucesos y a nuevos estmulos desencadenantes ad
quiridos. El hombre teme lo que una rata ni siquiera podra conce
bir, pero el cuerpo humano y el de la rata reaccionan de forma seme
jante a sus estmulos particulares.
Las consecuencias de esta sitacin son enormes. Para intentar
entender cmo se genera el miedo, no importa mucho el modo en
que se pone en marcha el mecanismo o que ste se dispare en un
hombre Oen'una rata. El mecanismo responder de forma muy pa
recida utilizando un nmero limitado de estrategias de defensa de las
que dispone. Por tanto, podemos realizar experimentos en ratas u
otros animales de laboratorio para intentar comprender cmo fun
ciona el mecanismo del miedo en el hombre.

D e t e r m in is m o g e n t ic o y l ib e r t a d e m o c io n a l

Es probable que esta discusin acerca de la evolucin de la conducta


emocional haga volar nuestra imaginacin con ideas sobre la deter
minacin gentica de las emociones. Al fin y al cabo, cualquier carac
terstica que haya evolucionado lo ha hecho debido a la representa

cin de esa caracterstica n los genes de la especie. Sin embargo es


preciso aclarar que la gentica de la conducta emocional implica dos
cuestiones distintas.
Por un lado, est la forma en que los genes conservan expresio
nes de conducta defensiva similares dentro de una especie, y funcio
nes de defensa similares en especies diversas. Como hemos visto an
tes, esto ocurre porque el mecanismo neuronal de defensa se ha
conservado a lo largo de la evolucin. Como consecuencia, todas las
personas tienen las mismas formas de expresin general cuando es
tn ante un peligro, y stas tienden a asemejarse a las formas que
otros animales tienen para expresarse en la misma situacin. Este en
foque de la herencia emocional intenta encontrar la base comn de
las reacciones emocionales en todas y cada una de las especies e indi
viduos: el objetivo con el que evolucionaron los mecanismos emocio
nales particulares.'3
Por otro lado, est el grado en que participan los genes en las di
ferencias entre individuos. Algunas personas son buenos luchadores,
otras no. Algunos son expertos en detectar el.peligro,,otros carecen
de esta habilidad. Las diferencias en la conducta del miedo entre in
dividuos se deben, al menos en parte, a la variedad gentica.
Hasta ahora, he resaltado la importancia que tiene el primer en
foque: el modo en que los genes hacen que las reacciones emociona
les sean similares entre las personas, y entre las personas y otros ani
males. Pero tambin es fundamental examinar las formas en que los
genes nos hacen diferentes entre nosotros. Despus comentaremos si
estas diferencias nos predisponen a actuar de alguna forma en parti
cular y hasta qu punto nos predeterminan, siempre con respecto al
mecanismo del miedo.

El carcter se lleva en la sangre. Algunas cras de caballo o perro


son asustadizas, otras son tranquilas. Estas caractersticas a veces
pueden ser efectos secundarios de algn otro rasgo que ha sido selec
cionado, como la velocidad de la carrera, pero el carcter tambin se
puede seleccionar por s mismo. En realidad, la cra selectiva se ha
utilizado para crear linajes de ratas y ratones para qu sean muy tmi
dos o muy valientes.74
149

Por ejemplo, las ratas normalmente no se renen en espacios al


aire libre, lo cual tiene mucho sentido desde el punto de vista evolu
tivo: los lugares al aire libre no estn protegidos para resguardarse de
los depredadores de tierra y aire, y pueden ser muy peligrosos para los
roedores. Probablemente, a los roedores del pasado que solan mero
dear por zonas al aire libre no les fue bien en la lucha por la supervi
vencia, mientras que aquellos que se escurran en el cobijo ms pr
ximo sobrevivieron. Los psiclogos crearon un dispositivo para
estudiar esta conducta, una pista de arena circular bien iluminada
llamada campo abierto.73 Si se coloca una rata de huerta en el cen
tro del campo abierto, saldr disparada en lnea recta haca la pared,
que es el lugar disponible ms protegido. Las ratas tambin eliminan
excrementos y, como las personas, pueden cagarse de miedo. La
eliminacin de excrementos est controlada por el SNA, y la canti
dad de bolitas fecales eliminadas constituye una unidad de medicin
fiable de la actividad del SNA. La eliminacin de bolitas fecales a
campo abierto o en otras situaciones potencialmente peligrosas se ha
convertido en una unidad de medicin del miedo bastante corriente
en los roedores.76 Sin embargo, no todas las ratas eliminan la misma
cantidad de bolitas a campo abierto, y la cantidad que elimina una
rata tiende a ser bastante constante. Si se separan en dos grandes
grupos las ratas que eliminan ms bolitas fecales y las que eliminan
menos bolitas en el campo abierto y despus se cran teniendo en
cuenta este rasgo, con el paso de varias generaciones se pueden for
mar linajes de ratas tmidas y valientes. Las ratas que tienden a elimi
nar menos bolitas actan con ms valenta en el campo abierto, es
decir, permanecen ms tiempo en la zona desprotegida, como de
muestra una gran variedad de pruebas. Tomando en consideracin
este ejemplo, resulta fcil imaginar que los rasgos de la personalidad
lleguen a formar parte de una familia o incluso de una cultura. Slo
se precisa un par de generaciones criadas en la endogamia con una
variedad gentica limitada para comenzar a establecer rasgos signifi
cativos de la conducta.
De hecho, hay bastantes pruebas que demuestran que existe un
elemento gentico en la conducta humana del miedo.77 Por ejemplo,
los gemelos monocigticos, incluso los que se han criado en ambien
tes diferentes, se parecen mucho ms respecto al miedo que los me150

llizos bieigticos que han vivido bajo un mismo techo. Esta conclu
sin se aplica por igual a muchos aspectos, como la timidez, la preo
cupacin, el miedo a los desconocidos, introversin/extraversin
social, etc. Del mismo modo, los trastornos fbicos, obsesivo-com
pulsivos o de ansiedad tienden a estar presentes en familias y es ms
probable que ocurran en los gemelos monocigticos que en los ge
melos bicigticos.
.
La gentica de la conducta de defensa se ha estudiado amplia
mente en las bacterias.78 Aunque no se caracterice por ser un organis
mo especialmente complejo desde el punto de vista psicolgico, se
protege del peligro, y pueden sernos de gran utilidad en el estudio
que nos ocupa. Sus conductas de defensa consisten en alejarse de las
sustancias valoradas como perjudiciales. Se han identificado las muta
ciones genticas especficas que controlan esta conducta, que implica
la compleja evaluacin de los elementos qumicos del medio inmedia
to. Del mismo modo, se ha progresado mucho en los anlisis genti
cos de la conducta de defensa de la mosca de la fruta.'9 Mediante in
geniosos experimentos, Tm Tully ha demostrado que estos insectos
pueden aprender a evitar el peligro (descargas elctricas) con indica
dores de estmulos (olores). Cuando se aplica una descarga en presen
cia de un olor determinado, tienden a evitar la cmara que contiene
este olor. Gracias a las modernas herramientas de la biologa molecu
lar y gentica, se han creado moscas mutantes que son incapaces de
servirse de los indicadores del olor para evitar las descargas elctricas.]
Huelen bien el olor, pero no pueden asociarlo al peligro. N hay du
da de que media un abismo entre las respuestas de defensa de las
moscas o las bacterias y las del hombre. Aun as, los experimentos con
estos sencillos seres podran abrir el camino para que futuros investi
gadores realicen los mismos tipos de experimentos en los mamferos,
cuyos resultados podran arrojar luz sobre la gentica humana del
miedo. Al fin y al cabo, existe una coincidencia enorme entre la dis
posicin gentica de los hombres y de los chimpancs, as como bas
tantes coincidencias entre el hombre y otros mamferos.80
No se puede negar que los genes hacen diferentes a las personas
y que ofrecen, al menos, una explicacin de una parte de la variabi
lidad con que diferentes personas actan ante el peligro y en otras si
15 1

tuaciones. Pero tenemos que ser muy prudentes al interpretar las di


ferencias de la conducta entre los individuos. Como Richard Daw
kins afirm: Si soy homocigtico para un gen G, nada, salvo la mu
tacin, puede evitar que mis hijos hereden el gen G. Tanto es as, que
es inexorable. Pero el hecho de que mis hijos o yo manifestemos o no
el efecto del fenotipo que normalmente se asocia a la posesin del G
puede depender en gran medida de cmo se nos cra, qu alimenta
cin o educacin recibimos y qu otros genes resulta que poseemos.81
El factor fundamental es que nuestros genes nos proporcionan la
materia prima a partir de la cual formamos nuestras emociones. Es
pecifican el tipo de sistema nervioso que tendremos, los tipos de pro
cesos mentales que ste puede realizar y los tipos de funciones cor
porales que puede controlar. Sin embargo, el modo exacto en que
actuamos, pensamos y sentimos en una situacin especfica viene
condicionado por muchos otros factores y no est predeterminado
en nuestros genes. Algunas emociones muchas, tal vez tienen
una base biolgica, pero los factores sociales, es decir, cognitivos,
tambin son extremadamente importantes. La naturaleza y la ali
mentacin son compaeros en nuestra vida emocional. La cuestin
es averiguar cul es su participacin caracterstica.

6. A unos cuantos grados de separacin1

El cerebro... es ms vasto que el cielo.


E mily D ickinson,

The Poems o f Emily Dickinsorf


Slo unas cuantas conexiones nerviosas separan a cualquier grupo
determinado de neuronas cerebrales de la mayora del resto. Como
consecuencia, a veces se dice que intentar averiguar cules son las
conexiones entre las zonas cerebrales es una prdida de tiempo, ya
que la informacin que llega a una zona puede acabar influyendo en
muchas otras. Pero esta afirmacin es errnea. A travs de un peque
o nmero de personas conocidas, cada uno de nosotros est poten
cialmente conectado con el resto del mundo. Sin embargo, a lo largo
de la vida slo llegamos a conocer personalmente a un pequeo gru
po de la poblacin mundial. La comunicacin entre las personas, co
mo el flujo de informacin entre las neuronas, es selectivo.
Pero cmo podemos intentar averiguar cules son los canales se
lectivos del flujo de informacin del cerebro? Existen miles de millo
nes de neuronas y cada una de ellas se ramifica por lo menos en un
axn, que son las fibras nerviosas por las que las neuronas se comuni
can entre s. Los axones, a su vez, se ramifican, de modo que la canti
dad de sinapsis, es decir, la conexin realizada por un axn entre una
neurona y otra, es mucho ms elevada que el nmero de neuronas.
Adems, las neuronas constan de mltiples dendritas que reciben in
formacin de muchas otras neuronas a travs de los contactos sinpticos. Acaso esperamos poder relacionar esta compleja malla de ele
mentos neuronales conectados entre s con la emocin, que por s sola
agrupa un enorme nmero de intrincadas manifestaciones?
El campo de la neurologa tiene un vasto arsenal de mtodos pa
ra intentar entender la organizacin del cerebro y sus conexiones.

153

F ig u r a

6.1. La neurona.

Las neuronas, clulas nerviosas, constan de tres partes: e l cuerpo celular, el


axn y las dendritas. La informacin de las neuronas suele llegar a otra c
lula cerebral a travs de las dendritas, pero e l cuerpo celular o el axn tam
bin pueden recibir informacin. Cada clula recibe seales de muchas
otras. Cuando una neurona recibe seales suficientes al mismo tiempo,
descarga por e l axn un impulso nervioso, una especie de onda elctrica.
Aunque una neurona suele tener un solo axn, ste tiene muchas ramifi
caciones, por lo que muchas otras neuronas se ven afectadas. Cuando el
impidso nervioso llega a los botones terminales, se libera una sustancia
qumica llamada neurotransmisor. El neurotransmisor se extiende desde
e l botn terminal hasta las dendritas de las neuronas adyacentes y permi-'
te la transmisin d el impulso nervioso a stas. El espacio entre el botn
terminal de una clula y la dendrita o cuerpo celular de su clula vecina se
llama sinapsis. Por este motivo, la comunicacin entre las neuronas se de
nomina transmisin sinptica. (Dibujo basado en la ilustracin 1 de Bd
Katz, Nerve, Muscle and Synapse, McGraw-Hill, Llueva York, 1966.) J j
1

FIGURA 6.2. Las neuronas estn conectadas entre s


de form a compleja pero sistemtica.

Aunque pueda parecer que los trillones de conexiones entre m iles de millo
nes de neuronas cerebrales constituyen una inconmensurable y compleja
red de relaciones, existen patrones sistemticos de las interacciones entre
las neuronas de varias zonas cerebrales. La red cerebral interconectad'que
aparece en el centro de la ilustracin recibe la informacin de las zonas B y
C, pero no de las zonas A o D, y da lugar a la salida de informacin que lle
ga a las zonas X e Y, pero no a las zonas W o Z. Adems, la zona C se co
munica con la zona Y directamente y tambin mediante otras conexiones
de la red central. Se pueden detectar estas relaciones en e l cerebro estable
ciendo las conexiones de axones entre las zonas, como muestra la figura 6.8.
Aunque estas tcnicas son importantes y hasta fundamentales para
intentar comprender el cerebro emocional, no son suficientes. Para
intentar averiguar qu patrones especficos de conexiones neuronales, intervienen en las funciones emocionales, tambin hay que deter

minar el momento en que el cerebro se encuentra en estado emocio


nal. Para ello, dependemos de las herramientas de conducta; es de
cir, mtodos para determinar si el cerebro de un animal o de una per
sona est realizando alguna actividad emocional, segn lo que est
haciendo en ese momento. Y, si mis supuestos sobre el cerebro emo
cional son exactos, las herramientas de conducta que necesitemos en
particular estarn condicionadas por el tipo de funcin emocional
que nos interese analizar. Esto quiere decir que las herramientas pa
ra medir con fiabilidad las respuestas controladas por el mecanismo
subyacente a la conducta del miedo no nos servirn para analizar la
conducta sexual o agresiva, o las relaciones entre madre e hijo. Si dis
ponemos de herramientas de conducta adecuadas, as como del con
junto de recursos de la moderna ciencia del cerebro, podemos inves
tigar y descubrir las redes cerebrales que sirven de soporte a las
funciones emocionales. Pero, sin las herramientas de conducta ade
cuadas, las tentativas para comprender las redes emocionales estn
destinadas al fracaso.
Por suerte, contamos con un mtodo experimental muy apropia
do para estudiar los mecanismos del miedo: el condicionamiento del
miedo. A continuacin explicaremos su naturaleza y su utilidad.
Despus describiremos cmo este mtodo nos permiti aislar, de la
enorme cantidad de neuronas y conexiones neuronales, aquellas que
repercuten en la conducta del miedo.

P o r q u i n d o b l a n l a s c a m p a n a s

Si el perro del vecino nos muerde, probablemente seremos ms pre


cavidos cuando volvamos a caminar por su territorio. Su casa y su
jardn, as como ver y or al perro, se habrn convertido en estmulos
emocionales porque los asociamos a un suceso desagradable. Este es
el condicionamiento del miedo en accin. Convierte estmulos des
provistos de significado en seales de aviso, indicadores que sealan
situaciones potencialmente peligrosas segn las vivencias experi
mentadas en situaciones similares.
En los experimentos de condicionamiento del miedo suele colo
carse al sujeto, por ejemplo una rata, en una jaula pequea. Se emite
156

un sonido, seguido por una ligera descarga elctrica aplicada a las


patas. Tras repetir el sonido y la descarga muy pocas veces, la rata
empieza a manifestar miedo cuando oye el sonido: se detiene en se
co y adopta la posicin caracterstica de inmovilidad, es decir, se acu
rruca y se queda inmvil, a excepcin de los movimientos rtmicos
del pecho necesarios para respirar. Adems, se le eriza el pelo, se ace
leran la presin sangunea y el ritmo cardaco, y se segregan algunas
hormonas de estrs en el flujo sanguneo. Todas las ratas manifiestan
bsicamente del mismo modo esta y otras respuestas condicionadas,
que tambin se producen cuando una rata se encuentra con su archienemigo eterno, el gato, lo que sugiere que, como consecuencia
del condicionamiento del miedo, el sonido activa el mecanismo neu
rona! que controla las respuestas relacionadas con la presencia de un
depredador o de otros peligros naturales.
El condicionamiento del miedo es una variacin del mtodo des
cubierto por Ivn Pavlov a principios del siglo XX.3 Como todos sa
bemos, el gran fisilogo ruso observ que sus perros salivaban al son
de una campana, si antes se haba emitido el mismo sonido mientras
el perro tena un pedazo de carne jugosa entre los dientes. Pavlov
plante que hacer coincidir el momento en que el perro tiene la car
ne en la boca con el campanilleo tena como resultado la creacin de
una asociacin, una conexin en el cerebro entre los dos estmulos,
de forma que el campanilleo poda sustituir a la carne para provocar
la salivacin.
Pavlov detestaba las explicaciones psicolgicas de la conducta e
intent justificar la salivacin previa desde el punto de vista fisiolgi
co, sin tener que recurrir a indagaciones misteriosas sobre la exis
tencia de cualquier estado subjetivo del animal que pueda deducirse
por analoga a nosotros mismos. Por tanto, rechazaba explcita
mente la idea de que la salivacin se produjera porque el animal
hambriento empezara a pensar en la comida cuando oa la campana.
De este modo, Pavlov, al igual que William James (vase el captulo
3), descart los estados emocionales subjetivos de la cadena de suce
sos que conducen a la conducta emocional.
Pavlov llam estmulo no condicionado a la carne, estmulo con
dicionado a la campana y respuesta condicionada a la salivacin pro
vocada por el estmulo condicionado. Esta terminologa se despren157

F igura 6.3. P avlov con su perro.

Fotografa de I. P. Pavlov en la que demuestra e l condicionamiento refle


j o a los estudiantes y visitantes de la Academia Mdica del Ejrcito Ruso
hacia 1904. (Tomado de C. Blakemore & S. Greenfield, Mind-waves,
1987, Basil Blackwell, Londres, p. 117.)
de del hecho de que la capacidad que el campanilleo tiene para pro
vocar la salivacin dependa de su relacin con la carne, la cual provo
ca la salivacin de forma natural, es 'decir, no condicionadamente. Si
aplicamos esta terminologa al experimento sobre condicionamiento
del miedo en las ratas que hemos descrito antes, el sonido es el es tmulo condicionado, la descarga elctrica es el estmulo no condicionado
y las expresiones de conducta y del SNA son las respuestas condicio
nadas. Dicho con los trminos que hemos usado en el captulo anterior
para describir los estmulos que activan las conductas emocionales, el
. estmulo no condicionado es el estmulo natural y el estmulo condi
cionado equivale al estmulo desencadenante adquirido.
; ;y
El condicionamiento del miedo no lleva consigo el aprendizaje de
' -C la respuesta. Aunque las ratas se queden inmviles cuando se las ha
expuesto a un sonido despus del condicionamiento y nunca antes de
ste, el condicionamiento no ensea a las ratas a quedarse inmviles.
La inmovilidad es algo que las ratas hacen de forma natural cuando se
encuentran ante una situacin peligrosa. Las ratas de laboratorio que.
158

nunca han visto a un gato tambin se quedaran inmviles si ven uno ^


La inmovilidad es una respuesta de defensa innata que puede ser ac
tivada con los estmulos tanto naturales como adquiridos.
El condicionamiento del miedo pone al descubierto los canales
de respuesta creados a travs de la evolucin con el fin de afrontar los
nuevos sucesos que ocurren en el ambiente, haciendo que los: estmu
los novedosos que alertan de situaciones peligrosas, como el sonido
de un depredador cercano o el lugar en que ha sido visto el depreda
dor, regulen los modos de respuesta ya probados y verificados ante el
peligro. El peligro que predicen los estmulos desencadenantes ad
quiridos puede ser real o imaginado, concreto o abstracto, lo cual
proporciona un gran abanico de condiciones externas (ambientales) e
internas (mentales) capaces de actuar de estmulos condicionados.
El aprendizaje del miedo condicionado ocurre rpidamente y
puede tener lugar despus de presentar simultneamente una sola
vez el estmulo condicionado y el estmulo no condicionado. Un ani
mal salvaje no tiene la oportunidad de aprender por tanteo. La evo
lucin ha dispuesto las cosas de manera que, si sobrevivimos a un en
cuentro con un depredador, podamos servirnos de la experiencia
para ayudarnos a sobrevivir en situaciones futuras. Por ejemplo, si la
ltima vez que un conejo estuvo en el abrevadero se encontr con un
zorro y consigui escapar por los pelos, es probable que no regrese
ms o que la siguiente vez se acerque con turbacin, avanzando len
tamente y con cautela, rastreando en el entorno en busca de alguna
pista que le indique la proximidad del zorro.5 El cerebro del conejo
ha asociado el abrevadero y el zorro, y el hecho de estar cerca de un
abrevadero pone al conejo en alerta.
El condicionamiento del miedo no slo es rpido, sino tambin
muy duradero. De hecho, una vez establecido, el miedo condiciona
do no se olvida; el paso del tiempo no basta para deshacerse de l.6
Sin embargo, la exposicin repetida al estmulo condicionado en au
sencia del estmulo no condicionado puede conducir a la extincin
del reflejo. Es decir, la capacidad del estmulo condicionado para
provocar la reaccin del miedo se atena con la presentacin repeti
da de ste sin el estmulo no condicionado. Si el conejo sediento y
asustado slo puede beber en el abrevadero y acude cada da sin en
contrarse al zorro, acabar actuando como si nunca lo hubiera visto.

ESTIM U LO C ON DICION ADO


seal acstica o luminosa

JL

ESTIM U LO NO C ON DICION ADO


descarga elctrica
TIEM P O

Estmulo natural Estmulo adquirido -

conducta de defensa
activacin del SNA
hipoalgesia
agudizacin de los reflejos
eje pituitario-suprarrenal

FIGURA 6.4. Condicionam iento del miedo.

En el condicionamiento d el m iedo se introduce un estimulo no condiciona


do, que suele ser una breve y ligera descarga elctrica, al finalizar la emisin
de un estmulo condicionado, por lo general un sonido o una seal lumino-
sa. Tras repetir varias veces esta accin, e l estmulo condicionado adquiere
la capacidad para provocar un amplio abanico de respuestas fisiolgicas, si
milares a las que se producen en presencia de situaciones peligrosas natura
les que estn programadas de form a innata en el cerebro. Por ejemplo, tan
to en presencia de un estmulo condicionado de miedo com o de un gato, las
ratas se quedarn inm viles y experimentarn cambios en la presin san
gunea y en el ritmo cardaco, alteraciones en la reaccin al dolor, reflejos
ms sensibles y un aumento de las hormonas de estrs segregadas por la
glndula pituitaria. Debido a que las ratas no precisan haber visto antes a
un gato para manifestar estas respuestas, e l gato es un estmulo natural de
las respuestas de defensa de la rata. En cambio, el sonido slo provoca estas
respuestas tras el condicionamiento d el miedo, de modo que es un estmu
lo adquirido. El hombre y otros animales manifiestan patrones de defensa
similares cuando estn expuestos a los estmulos del miedo, tanto naturales
com o adquiridos. Por tanto, los experimentos de animales pueden aclarar
aspectos importantes de la reaccin del m iedo en e l hombre.
160

Pero la extincin no lleva consigo la supresin de la relacin en


tre el estmulo condicionado y el estmulo no condicionado. Pavlov
observ que una respuesta condicionada poda estar completamente
eliminada un da, y al siguiente el estmulo condicionado volva a te
ner efecto y provocaba la respuesta. Llam recuperacin espont
nea a este hecho.' La recuperacin de las respuestas condicionadas
eliminadas tambin puede inducirse, como ha demostrado Mark
Bouton a travs de varios experimentos.8 Tras haber sometido a las
ratas a sonidos y descargas elctricas en una cmara, las coloc en
otra cmara diferente y repiti la emisin del estmulo condicionado
acstico hasta eliminar por completo las respuestas condicionadas
del miedo. Despus demostr que slo con volver a colocar a las ra
tas en la primera cmara poda reanudarse la respuesta condicio
nada del miedo ante el estmulo condicionado. Las respuestas condicio
nadas del miedo extinguidas tambin pueden restituirse exponiendo
a los animales al estmulo no condicionado o a alguna otra situacin
de estrs.9 La recuperacin espontnea, la reanudacin y la restitu
cin sugieren que la extincin no elimina el recuerdo de que el est
mulo condicionado estuvo antes asociado al peligro, sino que dismi
nuye la probabilidad de que el estmulo condicionado provoque la
respuesta del miedo.
Estos hallazgos en las ratas se asemejan bastante a las observacio
nes realizadas en los pacientes que padecen d miedo patolgico o
fobias.10 Como resultado de la psicoterapia, el temor al estmulo fbico puede atenuarse durante muchos aos. Sin embargo, tras pade
cer estrs o algn trauma, la reaccin del miedo puede volver a apa
recer intensamente. Al igual que la extincin, la terapia no borra el
recuerdo que vincula las reacciones del miedo con los estmulos que
lo activan. Estos dos procesos simplemente evitan que los estmulos
desencadenen la reaccin del miedo. Ampliaremos extensamente es
te tema en el captulo 8.
La imposibilidad de borrar el miedo adquirido tiene dos caras.
Por una parte, est claro que poder retener los datos de los estmu
los y situaciones que han estado asociados con el peligro en el pasa
do es muy til para nuestro cerebro. No obstante, estos potentes re
cuerdos, que suelen crearse en circunstancias trumticas, tambin
pueden aparecer en la vida corriente, entrometindose en situacio
161

nes en las que no son precisamente tiles, y provocar bastantes tras


tornos en el funcionamiento normal de la mente. Volveremos a tra
tar los recuerdos traumticos en los captulos 7 y 8.
Aunque la mayora de las investigaciones sobre la base neuronal
del miedo condicionado se ha realizado en animales, los mtodos del
condicionamiento del miedo pueden utilizarse por igual en el hom
bre.11 Numerosos experimentos humanos han condicionado res
puestas del SNA, como cambios en el ritmo cardaco o en la activi
dad de las glndulas sudorparas, acompaando ligeras descargas
elctricas con sonidos u otros estmulos neutrales. Debido a que las
respuestas condicionadas del miedo no dependen de la conducta
verbal ni del conocimiento consciente, a menudo se han usado para
estudiar el procesamiento emocional inconsciente (subliminal) del
hombre, como se ha descrito en el captulo 3.
Cuando una persona est expuesta a un estmulo condicionado
perceptible conscientemente que predice la llegada inminente de un
estmulo doloroso, sentir miedo o agitacin durante el estmulo
condicionado.12 Podramos afirmar que el estmulo condicionado
produce un estado de miedo que posteriormente provoca respues
tas. De hecho, numerosos psiclogos y neurlogos que estudian el con
dicionamiento del miedo dan por sentado que el miedo pone en
contacto el estmulo condicionado con la respuesta condicionada.13'
Sin embargo, al igual que Pavlov y James, creo que no es necesario
ni conveniente aadir un estado consciente del miedo a la cadena de
sucesos que ponen en contacto el estmulo desencadenante con las
respuestas del miedo. A continuacin expondr los motivos. En pri
mer lugar, los mtodos del condicionamiento del miedo pueden
usarse para relacionar las respuestas de defensa con estmulos neu
trales en gusanos, moscas y caracoles, as como en los peces, ranas,
lagartos, palomas, ratas, gatos, perros, monos y personas.14 Dudo
que todos estos animales experimenten conscientemente el miedo
en presencia de un estmulo condicionado que predice el peligro. Es
cierto que este tema es un tobogn resbaladizo, y no lo tratar pormenorizadamente hasta el captulo 9. No obstante, si por ahora su
ponemos que es cierto que no necesitamos el miedo consciente pa
ra explicar sus respuestas en algunas especies, tampoco lo
necesitamos para explicar las respuestas humanas.15 En segundo lu-;
162

gar, incluso en el hombre, -especie en la que podemos analizar los


procesos conscientes con cierta seguridad, el condicionamiento del
miedo puede producirse sin el conocimiento consciente del estmu
lo condicionado o de la relacin entre el estmulo condicionado y el
no condicionado.16 El miedo consciente que puede sobrevenir con
el condicionamiento del miedo en una persona no es una causa de
las respuestas del miedo: es una consecuencia, no obligatoria, de la
activacin del mecanismo de defensa del cerebro, que tambin
consta de la consciencia.

Especies que manifiestan


condicionamiento del miedo
n m u c h o s g ru p o s a n im a le s se h a n o b se rva d o recuer

d o s e m o c io n a le s p ro vo c a d o s p o r lo s e xp e rim e n to s
d e l c o n d ic io n a m ie n to d e l m ie d o . P a re c e q u e . u na v e z que
u n re c u e rd o re la c io n a d o c o n el m ie d o s e ha esta b le cid o ,
s u e le c o n s e rv a rs e : lo s c a m b io s e n la con d u c ta p u eden
p ro vo c a rs e c o n tro la n d o la r e s p u e s ta del m ie d o . m s q u e
e lim in a n d o el re c u e rd o e m o c ion a l m is m o . La h o m o ge n e i
d a d d e los ha lla zgo s e n d ive rsa s e s p e c ie s sugiere q u e las
v a s c e re b ra le s so n la s m is m a s e n e s te m o d o d e ap re n
d iza je . U n a c o m p re n s i n m s p ro fu n d a d e e s to s m e c a n is m o s e n lo s ani
m a le s pod ria c o n d u c ir a lo s In ve stig a d o re s a d e sc u b rir n u e v o s tra ta
m ie n to s p a ra lo s tra s to rn o s d e l m ie d o en el h o m b re , c o m o el a ta q u de
p n ico o la fobia.

r
La g a rtija

C o n e jo

FIGURA

6.5. Animales de todos los rdenes pueden


ser condicionados por el miedo.

El condicionam iento d el m iedo es un viejo recurso evolucionista para


explicar la adquisicin y e l almacenamiento de estmulos y situaciones per
judiciales o potencialm ente perjudiciales. Se ha estudiado en diversas espe
cies invertebradas y en varios vertebrados. En los vertebrados, la manifes
tacin de la conducta por el condicionamiento d el m iedo y su base
neuronal se asemejan m ucho en todas las especies analizadas. (Extrado de
J. E. LeDoux, Emotion, memory and thebrain, en Scientific American,
junio de 1994, vol. 270, p. 39, 1994 Scientific American Inc., todos los
derechos reservados.)

163

Uno de los aspectos clave del condicionamiento del miedo, que


lo convierte en un valioso instrumento para estudiar los mecanismos
cerebrales del miedo, es que sus respuestas llegan a asociarse a un es
tmulo especfico. Esto nos ofrece varias ventajas importantes. En
primer lugar, cuando el estmulo se ha establecido como estmulo
adquirido del miedo, conducir a la manifestacin de la respuesta
del miedo cada vez que aparezca. De este modo, la manifestacin de
la respuesta del miedo se encuentra controlada por el equipo de ex
perimentacin, lo que resulta muy conveniente. En segundo lugar,
podemos comenzar a reconstruir el circuito del procesamiento emo
cional sobre la base de la conocida organizacin del sistema sensorial
activado por el estmulo condicionado. Como los mecanismos senso
riales se comprenden mejor que otros aspectos cerebrales, podemos
usarlos como punto de partida para localizar el circuito del procesa
miento del miedo. En tercer lugar, el estmulo condicionado puede
ser un estmulo sensorial muy simple que se procese con una capaci
dad cerebral mnima, lo cual evita tener que entrar en la maquinaria
cognitiva para estudiar el miedo. En otras palabras, podemos estu
diar el modo en que el cerebro evala el peligro que comporta un es
tmulo sin meternos demasiado en cmo se procesa el estmulo en s.
Aunque es posible usar como estmulo condicionado tanto un sim
ple sonido como una frase hablada, costar mucho ms delimitar las
vas implicadas en el condicionamiento del miedo a una frase, ya que
el procesamiento de una frase es una operacin cerebral mucho ms
compleja y peor comprendida.
Por tanto, el condicionamiento del miedo es un mtodo ex
perimental excelente para estudiar el control del miedo o de las
respuestas de defensa por parte del cerebro, y puede aplicarse en
todos los rdenes del reino animal. El estmulo puede ser especifi: cado y controlado, y el mecanismo sensorial que procesa el estmu
lo condicionado puede servirnos para comenzar a descubrir las
vas internas del cerebro. El aprendizaje ocurre muy rpidamente
y dura indefinidamente. El condicionamiento del miedo puede uti
lizarse para estudiar cmo procesa el cerebro el estmulo condicio
nado del miedo y cmo controla las respuestas de defensa que se
asocian a l. Tambin puede utilizarse para analizar los mecanis-_
mos por los que se establecen, almacenan y recuperan los recuerdos
164

cin^cionslcs, asi como-los mecanismos que subyacen al miedo con sciente humano.
El condicionamiento no es el nico mtodo para estudiar la con
ducta del miedo1' y puede que no sea un modelo vlido para las nu
merosas manifestaciones a las que solemos referimos con l palabra
miedo.ISAun as, es un modelo bastante bueno y verstil de la con
ducta del miedo y ha sido muy eficaz para delimitar las vas cerebra
les. Aunque el condicionamiento del miedo no nos diga todo lo que
precisamos saber sobre el miedo, ha resultado ser un mtodo exce
lente para comenzar.

M e d id a a m e d id a

Una vez que el significado de un estmulo ha sido modificado por el


condicionamiento del miedo, la siguiente aparicin del estmulo pro
voca un montn de respuestas fisiolgicas que preparan al organis
mo para enfrentarse al peligro inminente del que lo alerta el estmu
lo. Cualquiera de ellas puede utilizarse para medir los efectos del
condicionamiento.
Por ejemplo, cuando tiene lugar un estmulo condicionado del
miedo, el sujeto dejar de moverse, se quedar paralizado.19 Mu
chos depredadores responden al movimiento,20 e inhibir el movi
miento suele ser lo mejor cuando el peligro est cerca.21 La inmovi
lidad tambin puede considerarse una fase preparatoria para la
huida rpida cuando las cosas se calman o al ataque de defensa
cuando no hay escapatoria posible. Como las contracciones muscu
lares propias de la inmovilidad precisan energa metablica, la san
gre tiene que llegar a los msculos. De hecho, el SNA se activa in
tensamente con un estmulo condicionado del miedo, y produce
una serie de respuestas cardiovasculares y viscerales que ayudan a
mantener la respuesta de parlisis. Tambin ayudan a preparar al
cuerpo para la respuesta de huida o de lucha que es probable que
siga.22 Adems, se segregan algunas hormonas de estrs en el flujo
sanguneo para ayudar al cuerpo a hacer frente a la situacin ame
nazadora.23 Tambin se suprime la capacidad de reaccin al dolor,
lo cual resulta til porque el estmulo condicionado a menudo avi
165

sa de una situacin en la que la probabilidad de lesiones corporales


es elevada.24 Y se agudizan los reflejos, como el pestaeo o las res
puestas de alarma, con lo que se facilitan reacciones ms rpidas y
eficaces ante estmulos que normalmente provocan movimientos
de defensa.25
Esta serie de respuestas forman parte de la reaccin adaptativa
general del cuerpo ante el peligro, y todas se han utilizado para
analizar los mecanismos cerebrales que participan en las respuestas
condicionadas del miedo. Por ejemplo, David Cohn ha estudiado
las vas cerebrales del condicionamiento del miedo en las palomas
utilizando las respuestas del ritmo cardaco.26 Bruce Kapp,27 Don
Powell28 y Neil Schneiderman junto con Phil McCabe25 han usado
las respuestas del ritmo cardaco en los conejos. Michael Fanselow30 ha utilizado como unidad de medicin la parlisis y la supre
sin del dolor en las ratas, mientras que Michael Davis31 ha explo
tado la agudizacin de los reflejos de las ratas mediante un estmulo
condicionado que provoca el miedo. Orville Smith32 ha estudiado el
condicionamiento del miedo en los mandriles, midiendo una serie
de respuestas cardiovasculares as como la inhibicin del movimien
to. Y en mis propias investigaciones sobre los mecanismos cerebra
les del condicionamiento del miedo he realizado mediciones simul
tneas de la respuesta de inmovilidad y de la presin sangunea n
las ratas.33
Lo desconcertante es que en realidad no importa mucho cmo se
mida el condicionamiento del miedo ni cules son las especies estu
diadas, ya que todos los planteamientos han coincidido en una serie
de estructuras y de vas cerebrales comunes que son importantes.
Aunque haya algunas diferencias minsculas y discrepancia en algu
nos aspectos, en general las coincidencias son asombrosas. Justo lo
contrario de lo que ocurre con los experimentos sobre la base neuronal de muchas otras conductas, en los que ligeros cambios en la me
todologa o en la seleccin de especies pueden tener como resultado
acusadas diferencias sobre los mecanismos cerebrales que partici
pan. El condicionamiento del miedo es tan importante que el cere
bro cumple su funcin del mismo modo, sin importar cmo le pida
mos que la realice.

u t o p ist a s y a t a jo s

Imaginemos que nos encontramos en un lugar desconocido. Nos en


tregan un papel en el que se indica la salida y la llegada, adems de
otros muchos puntos. Hay varias lneas que unen algunos puntos, in
dicando las posibles vas para ir de uno a otro. Sin embargo, nos di
cen que las lneas entre los puntos pueden indicar carreteras reales o
no, y tambin que no todas las carreteras que existen estn sealadas
en el papel. El juego consiste en meterse en el coche en el punto de
salida, encontrar el mejor camino hasta la llegada y hacer un mapa
exacto durante el recorrido.
Este es bsicamente el problema al que nos enfrentamos cuando
intentamos averiguar el modo en que las redes cerebrales hacen que
un nuevo estmulo acstico llegue a provocar respuestas de defensa

FIGURA 6 .6 .

Condicionamiento del miedo en una rata.

Primero se em ite slo e l sonido. La rata se orienta hacia e l sonido, pero


tras varias repeticiones, no hace caso d el sonido. A continuacin, el sonido
y la breve y suave descarga elctrica se em iten a la vez varias veces. Des
pus, cuando e l sonido vuelva a em itirse por s solo, provocar respuestas
condicionadas d el miedo. El sonido, al asociarse con la descarga, se ha con
vertido en un estmulo adquirido de respuestas del miedo. Al hom bre le
ocurre lo mismo cuando est expuesto a situaciones peligrosas o a un trau
ma. Los estmulos asociados al peligro o al trauma se convierten en est
mulos adquiridos que provocan reacciones emocionales. Por tanto, los ex
perimentos d el condicionamiento d el m iedo en las ratas pueden revelar
importantes aspectos sobre e l modo en que ocurre el aprendizaje em ocio
nal (del miedo) en e l hombre. (De J. E. LeDoux, Emotion, memory and
the brain, Scientific American, junio d e 1994, vol. 270, p. 34, 1994
Scientific American Inc., todos los derechos reservados.)
.r-svw?.
167

como resultado del condicionamiento del miedo. Conocamos el


punto de partida (el odo y sus conexiones con el cerebro) y el pun
to de llegada (las respuestas de defensa de la conducta y las reaccio
nes del SNA), pero no tenamos muy claro los puntos que ponen en
contacto las seales de entrada con las seales de salida. Muchas de
las conexiones relevantes del cerebro se haban identificado con m
todos antiguos poco confiables, que podan llevarnos a identificar
conexiones inexistentes entre dos puntos o a no identificar las cone
xiones reales.34 Han sido relativamente pocos los estudios sobre la ba
se neuronal del miedo que han utilizado el condicionamiento del mie
do.35 Aunque las investigaciones sobre el miedo que utilizaban otros
mtodos distintos del condicionamiento haban presentado algunas
ideas sobre las zonas cerebrales que quizs intervenan, no quedaba
claro si se trataba de. estaciones de paso fundamentales, de desvos cu
riosos o simplemente de giros que no conducan a ninguna parte.

Seguir el flujo: La mayora de las primeras investigaciones sobre el ce


rebro emocional propusieron cmo punto d partida l centro del ce- J
rebro, especficamente el sistema lmbico (lo cual no es sorprendente).36Estos trabajos demostraban que las lesiones en las zonas lmbicas '/|
pueden afectar a algunas conductas emocionales y que su estimulacin s|
puede provocar respuestas emocinales. Sin embargo, estos experi- |
mentos no dejaban muy claro cmo se relacionan las zonas lesionadas 4|
o estimuladas con el resto del cerebro. Adems, la gran mayora de las , a
primeras investigaciones utilizaban mtodos que carecan de un esl i
mulo desencadenante independiente y, por tanto, no pudieron benefi- ; l j
ciarse de las ventajas que ofrece el estmulo condicionado.
El mtodo que adopt consisti en dejarme guiar por el flujo na
tural de informacin cerebral.37 En otras palabras, comenc desde el
principio, en el punto en que el estmulo auditivo condicionado en
tra en el cerebro e intent localizar las vas desde este sistema hacia

los puntos de destino que controlan las respuestas condicionadas del


miedo. Cre que esta estrategia sera el mejor mtodo y el ms direc
to para intentar trazar el mapa de las carreteras del miedo. En retros- s|S
pectiva, funcion bastante bien.
Empec plantendome una pregunta sencilla: qu partes del ||
sistema auditivo son necesarias para el condicionamiento auditivo C-j,
168

dei miedo, es decir, un condicionamiento en el que el estmulo con


dicionado es un estmulo auditivo?58 El sistema auditivo, como el
resto de los sistemas sensoriales, est organizado de forma que la cor
teza es el ultimo elemento, el ltimo eslabn de una cadena de pro
cesamiento de informacin que empieza en los receptores sensoria
les perifricos. En este caso, los receptores estn situados en el odo.
Razon que lesionar el odo no sera til porque, obviamente, el ani
mal sordo no podra percibir ningn sonido. En cambio, empec le
sionando la ltima zona de la va auditiva. Si las lesiones en la corte
za auditiva afectaban al condicionamiento del miedo, poda llegar a
la conclusin de que el estmulo auditivo tena que recorrer todo el
sistema para que el condicionamiento ocurriera, y que el siguiente
eslabn de la va tena que ser una conexin de salida desde la corte
za auditiva. Si, por el contrario, las lesiones de la corteza auditiva no
impedan el condicionamiento, tena que realizar lesiones en tramos
anteriores para averiguar cul era el eslabn final al que el estmulo
tena que llegar para que el condicionamiento ocurriese.
De hecho, result que las lesiones en la corteza auditiva no tenan
ningn efecto en el condicionamiento de la respuesta de inmovilidad
ni de la presin sangunea. Entonces lesion el eslabn anterior, el t
lamo auditivo, y las lesiones s impidieron totalmente el condiciona
miento del miedo. Lo mismo ocurra con las lesiones realizadas en el
eslabn anterior a ste, el mesencfalo. Tomando en consideracin
estos experimentos, llegu a la conclusin de que el estmulo auditivo
ene que ascender por la va auditiva desde el odo hasta el tlamo,
pero que no tiene que hacer el recorrido completo hasta el final, es
decir, hasta la corteza auditiva. Esto supona una paradoja.
Tradicionalmente se piensa que las estructuras del procesamien
to sensorial que se encuentran por debajo de la corteza estn total
mente subordinadas a ella. Su tarea es transmitir la informacin a la
corteza, donde se efecta el verdadero procesamiento del estmulo,
como reunir los componentes neuronales de la informacin de entra
da para conformar las prcepciones del mundo exterior que experi
mentamos. Segn las publicaciones de neuroanatoma, la corteza au
ditiva era el destino principal del tlamo auditivo, quizs el nico.
Adonde iba pues a parar el estmulo tras haber dejado el tlamo en
su recorrido hacia la reaccin emocional, si no era a la corteza?
169

En este esquema se indican deform a muy simplificada las vas auditivas del
cerebro humano. El resto de las especies vertebradas muestra una misma
disposicin similar. Las seales acsticas d el ambiente son recogidas por
unos receptores especiales del odo (no se indican en la ilustracin) y son
transmitidas hacia el cerebro por e l nervio auditivo (flecha inferior izquier
da), que termina en los ncleos del tronco cerebral auditivo (ncleo coclear
y zonas relacionadas). Los axones de estas zonas atraviesan casi totalmente
. e l cerebro hasta e l otro extremo y ascienden al tubrculo cuadrigmino in
ferior del mesencfalo. Despus, los axones d el inferior viajan hasta el n
cleo de transmisin talmico auditivo, e l cuerpo geniculado medio, que pro
porciona los datos principales a la corteza auditiva. La corteza auditiva est
compuesta d e una serie de zonas y subzonas (no aparecen en la ilustracin).
170 "

A travs del cristal: Para poder hacerme una idea razonable de adonde
poda ir la seal despus de dejar el tlamo auditivo, aprovech las tc
nicas que se utilizan para localizar las vas del cerebro. Para aplicarlas,
es necesario inyectar una pequea cantidad de sustancia de rastreo en
la zona cerebral que interese. Estas sustancias son compuestos qumi
cos que son absorbidos por los cuerpos celulares de las neuronas situa
das en la zona inyectada, y transportados por el axn hasta las termi
naciones nerviosas. Las neuronas tienen una actividad molecular
constante en su interior. En el cuerpo celular se producen muchas sus
tancias importantes, como los neurotransmisores, que el axn trans
porta hasta la zona de las terminaciones, donde se liberan mediante las
sinapsis. Despus de que la sustancia de rastreo ha penetrado en el
cuerpo celular, viaja a cuestas de estas molculas mviles hasta llegar a
la zona de los bastones terminales del axn, donde es depositada. El
recorrido que ha seguido la sustancia puede visualizarse mediante
reacciones qumicas que tien las zonas del cerebro que la contie
nen. Estas tcnicas ayudan a averiguar hacia dnde se proyectan las fi
bras nerviosas de una determinada zona. Como la informacin slo
puede viajar de una zona cerebral a otra a travs de estas fibras, si de
terminamos las conexiones de las fibras de una zona, podemos averi
guar dnde se enva la informacin que se procesa en esa zona.
Es as como inyectamos la sustancia de rastreo en el tlamo auditi
vo.39 El nombre que recibe esta protena inyectada suena ms a ingre
diente de ensalada extica de algn restaurante macrobitica que a la
base qumica de una sofisticada tcnica de neurologa: peroxidasa de r
bano. Al da siguiente extirpamos y seccionamos el cerebro, y las seccio
nes se tieron hacindolas reaccionar con una mezcla qumica especial
Colocamos las secciones teidas sobre varios portaobjetos y despus las
observamos en el microscopio, ajustando el visor de campo oscuro, que
lleva consigo la emisin de luz indirecta sobre el portaobjetos para faci
litar la observacin de la reaccin a la tincin de las secciones.
Nunca olvidar la primera vez que observ la peroxidasa de r
bano con el visor de campo oscuro. Aparecieron motas de color na
ranja fluorescente que formaban senderos y caminillos que se recor
taban contra un fondo oscuro gris azulado. Era como observar un
mundo desconocido en el universo interno. Era precioso y me que
d absorto en el microscopio durante horas.
171

Cuando ya me acostumbr a la atractiva belleza de la tincin, me pu-'


se manos a la obra, que era averiguar hacia dnde se proyectaba el tlamo
auditivo, adems de la corteza auditiva, si es que iba a parar a alguna par
te. Encontr cuatro zonas subcorticales que contenan un denso moteado
naranja, lo que sugera que estas regiones reciban proyecciones que pro
cedan del tlamo auditivo. Result asombroso, teniendo en cuenta la teo
ra ampliamente aceptada de que las zonas sensoriales del tlamo se pro
yectan principalmente, si cabe exclusivamente, hada la corteza.

.1

FIGURA 6 .8 . L ocalizacin de las vas cerebrales


p o r tra n sp o rte axonal.

Para averiguar si dos neuronas de dos zonas cerebrales diferentes estn conec
tadas entre s, se inyectan sustancias de rastreo en una de las zonas. Despus,
la sustancia de rastreo es absorbida por las neuronas impregnadas. Una vez
que la sustancia de rastreo est en e l interior de la neurona, es transportada a
travs del axn. En algunos casos, la sustancia de rastreo es absorbida por el
cuerpo celular y transportada baria los botones terminales (transporte antergrado), mientras que en otros es absorbida por los bastones terminales y
transportada hacia los cuerpos celulares (transporte retrgrado).
172

Lafotografa superior muestra la identificacin antergrada de los botones ter


minales del ncleo amigdalino lateral tras la inyeccin de una sustancia de ras
treo en el tlamo auditivo. Por tanto, los botones terminales del ncleo amig
dalino lateral nacen en los cuerpos celulares d el tlamo auditivo. Se puede
observar la naturaleza moteada de la identificacin terminal antergrada. La
fotografa inferior muestra los cuerpos celulares del tlamo auditivo que se
identificaron por transporte retrgrado, mediante la inoculacin de una sus
tancia de rastreo en el ncleo amigdalino lateral. Las clulas identificadas son
las manchas blancas brillantes que se agmpan formando un tringido. De este
modo, las clulas del tlamo auditivo proyectan sus axones basta la zona del
ncleo amigdalino lateral. Obsrvese e l gran tamao de los cuerpos celulares
identificados, en comparacin con los botones terminales de lafotografa supe
rior. Las dos imgenes son fotografas en blanco y negro de las secciones cere
brales iluminadas con visor de campo oscuro tomadas en el microscopio.
173

Pareca probable que una de las cuatro zonas seleccionadas pu


diera ser el siguiente eslabn fundamental en la va del condiciona
miento del miedo, es decir, el lugar al que viaja el estmulo despus
del tlamo. De este modo, realic un experimento de lesin con el fin
de interrumpir el flujo de informacin desde el tlamo auditivo has
ta cada una de estas zonas.40 Tres de las cuatro lesiones realizadas no
tuvieron ningn efecto. Pero al interrumpir la conexin de la cuarta
zona, el ncleo amigdalino con el tlamo auditivo, el condiciona
miento del miedo no suceda.
El encanto de la almendra: El ncleo amigdalino es una pequea re

gin del prosencfalo, llamada de este modo por los primeros anato;!, mistas por su parecido con la forma de la almendra. En latn, am ygdala significa almendra. Era una de las zonas del sistema lmbico y
i; durante mucho tiempo se crey que era importante en varias formas
de la conducta emocional. Los primeros experimentos sobre el sn
drome Klver-Bacy ya sealaban este hecho (vase el captulo 4), y
otro tanto hicieron los experimentos de estimulacin elctrica (vase
a continuacin).
El descubrimiento de una va que pudiera transmitir directa
mente la informacin desde el tlamo hasta el ncleo amigdalino su
gera que un estmulo condicionado del miedo poda provocar res
puestas del miedo sin la participacin de la corteza. La entrada de
informacin talmca directa en el ncleo amigdalino permita ob
viar la corteza. Sin duda el cerebro es una malla de conexiones com
plejas, pero los hallazgos anatmicos fueron el inicio de un viaje ma
ravilloso por este laberinto de neuronas.
En realidad, mi investigacin no estaba centrada en el ncleo
amigdalino, pero la delimitacin de las vas cerebrales me condujo a
ella. Cuando comenc a obtener los resultados de mis experimentos,
pude comprobar que coincidan con una serie de hallazgos que Bru
ce Kapp haba conseguido respecto a una zona del ncleo amigdali|no: el ncleo central. Al observar que el ncleo central tiene conexio
nes con el tronco cerebral que intervienen en la regulacin del ritmo
cardaco y de otras respuestas del SNA, plante que esta zona podra
ser un punto de conexin del sistema neuronal a travs del cual se ma
nifiestan las respuestas del SNA, provocadas por un estmulo condi- ;)

donado del miedo. Y cuando lesion el ndeo amigdalino central del


coSejo corrobor su hiptesis: las lesiones afectaban drsticamente al
condicionamiento de las respuestas del ritmo cardaco ante la p resen
da de un sonido asociado con una descarga elctrica.41
Kapp continu con sus experimentos y demostr que la estimula
cin del ncleo amigdalino central produca alteraciones en el ritmo
cardaco y otras respuestas del SNA, lo cual reforz su teora de que
el ncleo amigdalino central era un punto de conexin fundamental
del prosencfalo para la regulacin de las respuestas del SNA a travs
del tronco cerebral. Sin embargo, tambin averigu que la estimula
cin del ncleo amigdalino central provocaba respuestas de inmovili-

FlGURA 6 .10 . E xp lo rad n p o r resonancia magntica que muestra


la localizacin del ncleo amigdalino en el cerebro humano.

Las flechas sealan e l ncleo amigdalino a cada lado d el cerebro. (Imagen


-cedida por E. A. Phelps de la Universidad de Yale.)
175

dad, lo cual sugera que tal vez ste no participaba slo en Ja regula-

cidra J e las respuestas del SMA., sino que poda formar parte de una

red de control de respuestas de defensa con un objetivo ms general.


De hecho, las investigaciones posteriores realizadas por varios la
boratorios han demostrado que las lesiones del ncleo amigdalino
central afectan bsicamente a todas las mediciones del condiciona
miento del miedo, como la conducta de inmovilidad, las respuestas
del SNA, la insensibilidad al dolor, la segregacin de la hormona del
estrs y la agudizacin de los reflejos.-12Tambin se descubri que en
cada una de estas respuestas intervienen diferentes puntos de salida
del ncleo amigdalino central/ 3 Por ejemplo, yo haba demostrado
que las lesiones de diferentes proyecciones del ncleo amigdalino X
central afectaban por separado a las respuestas condicionadas de la
inmovilidad y de la presin sangunea: las lesiones realizadas en una |
de las proyecciones (la sustancia gris periacueductal) afectaban a la A
respuesta de inmovilidad, pero no a las respuestas de la presin san- i ':
guinea, mientras que las lesiones realizadas en otra proyeccin (el hipotlamo lateral) afectaban a la respuesta de la presin sangunea, g
pero no a las de inmovilidad.44 Y si bien las lesiones realizadas en una g
tercera proyeccin (el ncleo caudado de la estra terminal) no tuvie
ron ningn efecto en ninguna de las respuestas, otros cientficos de- 0
mostraron posteriormente que las lesiones de esta zona s afectan a la
segregacin de hormonas del estrs provocada por el estmulo con- 4
dicionado.45
3055
Viaje al centro del ncleo amigdalino: Los experimentos sobre el ff

ncleo amigdalino central y sus proyecciones parecan aclarar cmo


se manifiestan las respuestas, pero todava quedaba por resolver c- 4S
mo llega el estmulo al ncleo amigdalino central en su recorrido por
controlar las respuestas. Volviendo a usar el mtodo de rastreo con s?
peroxidasa de rbano, estudi si el estmulo auditivo era enviado p|
hasta el ncleo amigdalino desde el tlamo auditivo.46
|
Inyect peroxidasa de rbano en el ncleo amigdalino, pero esta ffi
vez rastre las conexiones en sentido contrario, desde la zona en que p
finaliza una transmisin hasta los cuerpos celulares donde se inicia
(la sustancia de rastreo tambin viaja en esta direccin con las mole-
culas mviles) /Cuando analic las secciones en el microscopio, oh-

* serv clulas naranjas fluorescentes que contenan la sustancia de


rastreo en las zonas talm icas adyacentes al tlam o auditivo, pero no
en el tlamo auditivo mismo. Como consecuencia, no pareca proba
ble que el estmulo auditivo fuera enviado directamente al ncleo
amigdalino central durante el proceso de control de las respuestas
del miedo.
Pero cuando inyect la sustancia en otra zona del ncleo amigda
lino, el ncleo lateral, s aparecieron cuerpos celulares anaranjados
en el tlamo auditivo.47 Y cuando la inyect en la regin del tlamo
auditivo que contena estas clulas identificadas, observ las motas
de color naranja caractersticas de las terminaciones del ncleo amig
dalino lateral (vase la figura 6.9). Al parecer, el estmulo auditivo
viajaba desde el tlamo hasta el ncleo amigdalino lateral. Para co
rroborar esta hiptesis, realic lesiones en el ncleo amigdalino late
ral. Estas, al igual que las lesiones en el ncleo amigdalino central,
afectaban al condicionamiento del miedo.4S
Partiendo de estos experimentos de lesiones, junto con los resul
tados de los experimentos de rastreo anatmico, se lleg a pensar que
la zona lateral del ncleo amigdalino reciba la informacin del est
mulo condicionado en el condicionamiento del miedo, y que la zona
central de dicho ncleo era la interfaz con los mecanismos de control
de respuesta. Se haban localizado las vas de entrada y de salida.
Sin embargo, todava quedaban grupos importantes de conexio
nes sin localizar. Si la informacin del estmulo condicionado entra
en el ncleo amigdalino lateral y la informacin de la respuesta con
dicionada sale por el ncleo central, cmo llega al ncleo amigdali
no central la informacin recibida por el ncleo lateral? Aunque to
dava no se ha dado una respuesta completamente satisfactoria a esta
pregunta, los hallazgos anatmicos nos han dado algunas pistas.49 El
ncleo amigdalino lateral tiene algunas proyecciones directas que
llegan al ncleo central y tambin puede comunicarse con el ncleo
central mediante proyecciones hacia otros dos ncleos amigdalinos:
el ncleo basal y el ncleo basal accesorio, que, a su vez, tienen gran
cantidad de proyecciones hacia el ncleo central. Por tanto, existen
varias vas para que la informacin que entra en el ncleo amigdali
no lateral llegue al ncleo amigdalino central, pero todava no se sa
be exactamente cul de ellas es la ms importante.
177

V-'lfjf

Parlisis

*
Presin
sangunea
Hormonas
de estrs

Reflejo
de alarma

Figura 6.11. Diferentes vas de salida del ndeo amigdalino


que controlan diferentes respuestas condicionadas del miedo.
En presencia del peligro o de estmulos que avisan del peligro, se manifies
tan respuestas del sistema endocrino, d el SNA y de la conducta, y se ajus
tan los rflejos. Cada una de estas respuestas est controlada por un con
jun to dffv's diferentes que salen d el ncleo amigdalino central. Las
lesiones d el ncleo central impiden la manifestacin de todas estas res
puestas, mientras que las lesiones en las vas de salida interrumpen nica
m en te la respuesta correspondiente. En la ilustracin se muestran ejem
plos escogidos de las seales de salida del ncleo amigdalino central.
Abreviaciones: SGC: sustancia gris central; HL: hipotlamo lateral; HPV:
icfhfpotlamo paraventricular, que recibe las seales de entrada directamen
te desde e l ncleo amigdalino central y a travs del ncleo caudado de la
estra terminal; RPC: retcido-pontis caudalis.

178

El ncleo amigdalino est compuesto por una docena de zonas


aproximadamente y no todas ellas, ni siquiera la mayora, participan
en el condicionamiento del miedo. Lo lgico sera que slo las lesio
nes que afectan a las zonas del ncleo amigdalino que forman parte
del circuito del condicionamiento del miedo repercutieran en ste.
No cabe duda de que el ncleo lateral y el central son primordiales,
pero la participacin de las otras zonas del ncleo amigdalino an se
est estudiando.
El camino principal y el secundario: El hecho de que el aprendizaje

emocional dependa de vas que no entran en el neocrtex es fasci


nante, porque sugiere que las respuestas emocionales pueden produ
cirse sin la participacin de los mecanismos cerebrales superiores de
procesamiento, que se suponen responsables del pensamiento, el ra
zonamiento y la consciencia. Pero antes de tratar este tema, precisa
mos ver la funcin que desempea la corteza auditiva en el condicio
namiento del miedo.
En los experimentos que hemos descrito hasta ahora, se acompa
aba un simple sonido de una descarga elctrica. Est claro que la
corteza auditiva no es necesaria para esto. Sin embargo, supongamos
que la situacin es un poco ms complicada. Imaginemos que, en lu
gar de unir un solo sonido a una descarga, el animal oye dos sonidos
iguales, uno unido a la descarga elctrica y otro por s solo, y que tie
ne que aprender a distinguirlos. Sera necesaria la corteza auditiva
en este caso? Neil Schneiderman, Phil McCabe y su equipo intenta
ron responder esta pregunta con un experimento sobre el condicio
namiento del ritmo cardaco de los conejos.30 Con el entrenamiento
suficiente, los conejos acababan manifestando respuestas de ritmo
cardaco slo en presencia del sonido que haba sido asociado a la
descarga elctrica. Y, cuando se lesionaba la corteza auditiva, per
dan esta capacidad de discriminacin. Lo interesante era que las le
siones de la corteza auditiva no afectaban al condicionamiento inte
rrumpiendo las respuestas ante el estmulo asociado a la descarga
elctrica. Los animales con lesiones corticales, en cambio, respon
dan ante los dos estmulos como si ambos hubieran acompaado a
la descarga elctrica.

179

F ig u r a 6 .12 . Organizacin de las vas del procesamiento

de la inform acin en el ncleo amigdalino.

El ncleo lateral (NL) es la puerta principal d el ncleo amigdalino. Los es


tm ulos d el mundo exterior son transmitidos hacia el ncleo lateral, que
despus los procesa y distribuye los resultados hacia otras zonas d el ncleo
amigdalino, com o e l ncleo basal (NB), e l ncleo basal accesorio (NBA) y
e l ncleo central (N'C). Por tanto, el ncleo central es el punto de conexin
principal con las zonas que controlan las respuestas emocionales. Como se
muestra en la figura 6.11, las diferentes vas que salen d el ncleo central
regulan la manifestacin de las diferentes respuestas.
Estos hallazgos tienen sentido gracias a lo que sabemos sobre las
neuronas del tlamo que se proyectan hacia el ncleo amigdalino,
junto a las neuronas que proporcionan la informacin principal a la
corteza auditiva.'1Si colocamos un electrodo en el cerebro, se puede
registrar la actividad elctrica de las neuronas individuales que reac
cionan ante la estimulacin auditiva. Las neuronas localizadas en el
rea del tlamo que se proyecta hacia la corteza auditiva primaria son
sensibles a un abanico de estmulos muy reducido: son muy selecti
vas a la hora de reaccionar. Pero las clulas de las zonas talmicas
que se proyectan hacia el ncleo amigdalino son menos selectivas.
180

Responden ante un abanico mucho ms amplio de estmulos v se di


ce que casi siempre estn a punto. Los Beatles y los Rolling Stones le
sonarn igual al ncleo amigdalino a travs de las proyecciones talmicas, pero a travs de las proyecciones corticales percibir estos ni
pos de forma muy diferente. Por tanto, cuando se utilizan dos estmu
los parecidos en un experimento de condicionamiento, el tlamo
enva bsicamente la misma informacin al ncleo amigdalino, con
independencia de cul de los dos se est procesando, pero cuando es
la corteza la que procesa los dos estmulos, enva seales diferentes
al ncleo amigdalino. Si la corteza est lesionada, el animal slo
cuenta con la va talmica directa y, por tanto, el ncleo amigdalino
procesa los dos estmulos por igual: ambos provocan el miedo con
dicionado.
El camino secundario que va del tlamo al ncleo amigdalino: Por
qu est organizado de este modo el cerebro? Por qu tiene un ca
mino secundario talmico y tambin un camino principal cortical?
La nica fuente de informacin sobr el cerebro de los animales
que vivieron hace mucho tiempo es el cerebro de sus descendientes
actuales. Los experimentos con peces, anfibios y reptiles actuales su
gieren que, en los animales primitivos, las proyecciones sensoriales
hasta las rudimentarias zonas corticales probablemente eran dbiles,
en comparacin con las proyecciones a las regiones subcorticales.^
En los mamferos actuales, las proyecciones talmicas hacia las vas
corticales son canales de procesamiento de informacin mucho ms
complicados e importantes. Como consecuencia, es posible que la va
talmica directa hacia el ncleo amigdalino de los mamferos sea sim
plemente un vestigio evolutivo, una especie de apndice cerebral. Pe
ro no creo que sea as. Ha habido muchsimo tiempo para que las vas
directas entre el tlamo y el ncleo amigdalino se atrofiasen s carecie
ran de utilidad. Pero se han conservado. El hecho de que hayan exis
tido durante millones y millones de aos junto con las vas tlamocorticales sugiere que todava tienen alguna utilidad, pero cul?
Aunque el sistema talmico no pueda ser tan preciso como la va
cortical a la hora de definir el estmulo, tiene una ventaja importante
que la distingue de la va cortical que llega al ncleo amigdalino: tar
da menos tiempo. En las ratas, un estmulo llega al ncleo amigdali181

no por la va talmica en doce milisegundos, mientras que por la va


cortical tarda casi el doble en recorrer el camino. La va talmica es
ms rpida. No puede decirle exactamente al ncleo amigdalino qu
est transmitiendo, pero puede suministrar seales rpidas para avi
sar que podra haber algn peligro. Es un procesador tosco y rpido.
Imaginemos que estamos caminando por el bosque y omos un
crujido. El sonido va directamente al ncleo amigdalino a travs de
la va talmica. El mismo sonido tambin viaja al ncleo amigdalino
desde el tlamo pasando por la corteza, que reconoce el sonido co
mo el crujido de una rama que se rompe al pisarla, o como el sonido
de una serpiente cascabel que mueve la cola. Para cuando la corteza
lo ha averiguado, el ncleo amigdalino ya est empezando a defen
derse contra la serpiente. La informacin recibida directamente des
de el tlamo predispone a producir respuestas, mientras que la tarea
de la corteza es evitar la respuesta inadecuada ms que producir la
apropiada. Imaginemos, en cambio, que notamos una forma curva y
delgada en el camino. La curvatura y la delgadez llegan al ncleo
amigdalino desde el tlamo, mientras que slo la corteza distingue a
una serpiente enroscada en una rama curva. Si es una serpiente, el
ncleo amigdalino lleva ventaja. Desde el punto de vista de la super
vivencia, es mejor responder a sucesos potencialmente peligrosos co
mo si fueran autnticos que no reaccionar. El riesgo que comporta
tratar a una rama como a una serpiente es menos costoso a largo pla
zo que el precio que hay que pagar por tratar a una serpiente como
si fuera una rama.
De este modo, podemos empezar a tener una idea general del
mecanismo de reaccin del miedo. Lleva consigo la transmisin pa
ralela de seales al ncleo amigdalino desde el tlamo sensorial y la
corteza sensorial. Las vas subcorticales proporcionan una imagen
burda del mundo exterior, mientras que la corteza procesa repre
sentaciones ms exactas y detalladas. Mientras que la va del tlamo
consta slo de una conexin, se precisan varias conexiones para ac
tivar l ncleo amigdalino desde la corteza. Como cada conexin
significa ms tiempo, la va talmica es ms rpida. Resulta curioso
que tanto las vas desde el tlamo como las vas desde la corteza con
verjan en el ncleo amigdalino lateral. Es muy probable que nor
malmente las dos vas transmitan seales al ncleo lateral, por lo
182

FIGURA 6 .13 . Cam ino principal y secundario al ncleo amigdalino.

La informacin de los estmulos externos llega al ncleo amigdalino por va


directa desde el tlamo (el camino secundario), as com o por vas que van
desde e l tlamo hasta el ncleo amigdalino a travs de la corteza. La va di
recta tlamo-ncleo amigdalino es una ruta de transmisin ms corta y, por
tanto, ms rpida que la va que lleva desde el tlamo hasta el ncleo amig
dalino a travs de la corteza. Sin embargo, debido a que la ruta directa no
entra en la corteza, no puede beneficiarse del procesamiento cortical. Como
consecuencia, slo puede proporcionar al ncleo amigdalino una interpreta
cin burda del estmulo. Es, pues, una va d e procesamiento rpida y poco
precisa. La va directa nos perm ite comenzara responder los estmulos po
tencialmente peligrosos antes de que sepamos totalmente qu es el estmu
lo. Esto puede ser muy til en situaciones peligrosas. No obstante, es preci
so que la va cortical sea capaz de anular la va directa. Es posible que la va
directa sea la encargada de las respuestas emocionales que no comprende
mos. Esto puede ocurrirle a cualquiera en ciertas circunstancias, pero podra
ser un modo de funcionam iento predominante en personas con ciertos tras
tornos emocionales (vase una explicacin pormenorizada en el captulo 8).
183

'.

1
que parecen tener un cometido fundamntal en la coordinacin de
los procesos sensoriales que constituyen el estmulo condicionado
del miedo. Y, una vez que la informacin ha alcanzado el ncleo la
teral, puede distribuirse por las vas internas del ncleo amigdalino
hasta el ncleo central, que despus provoca el complejo repertorio
de reacciones de defensa. Aunque he comentado mis propias inves
tigaciones principalmente, los estudios realizados por otros cientfi
cos, sobre todo los de Michael Davis, Michael Fanselow, Norman
Weinberger y Bruce Kapp, tambin han contribuido de forma sig
nificativa a comprender la base neuronal del condicionamiento del
miedo.
Un caballito de mar para toda ocasin: Veamos otro ejemplo. Va

mos por la calle y vemos que alguien viene corriendo hacia nosotros.
La persona, al llegar, nos golpea en la cabeza y nos roba la cartera o
el bolso. La prxima vez que alguien se acerque hacia nosotros co
rriendo, lo ms probable es que un conjunto de respuestas corrien
tes del miedo entren en juego. Probablemente nos quedaremos in
mviles y nos prepararemos para defendernos, la presin sangunea
y el ritmo cardaco se elevarn, los pies y las palmas de las manos sudarn, comenzarn a viajar hormonas de estrs en la sangre, etc. Ver
alguien corriendo hacia nosotros se ha convertido en un estmulo
condicionado del miedo. Sin embargo, supongamos que ms adelante volvemos a la calle en que nos atracaron. Aunque no haya nadie
corriendo hacia nosotros, puede que el cuerpo todava experimente
los movimientos de defensa. El motivo es que no slo nos condicionamos al estmulo directamente asociado al trauma (la visin de un
atracador corriendo hacia nosotros), sino tambin a los otros estmulos que estaban en ese lugar. Estos crean la ocasin o el contexto en
que el atraco tuvo lugar y, al igual que la visin del atracador, tambin estn condicionados por la vivencia traumtica.
Los psiclogos han estudiado el condicionamiento contextual
ampliamente. Si colocamos una rata en una caja y la exponemos varias veces a una descarga elctrica suave en presencia de un sonido,
la rata estar condicionada al sonido, como ya hemos visto, pero
tambin estar condicionada a la caja. La prxima vez que coloquemos a la rata en la caja, se producirn respuestas de condicionamien184

q
j

4?

y|

:Jjg

F ig u r a

6.14. Vas cerebrales de defensa.

Mientras el excursionista camina por el bosque, encuentra en medio del ca


mino una serpiente enroscada detrs de un tronco (dibujo recuadro superior
derecho). El estimulo visual primero se procesa en el cerebro a travs del t
lamo. Una parte d el tlamo transmite directamente la informacin tosca, ca
si arquetpica, basta el-ncleo amigdalino. Esta-transmisin^rp ida y tosca
hace que el cerebro com ience a responder ante el peligro potencial que supo
ne un objeto curvo y delgado, que podra ser una serpiente, una rama o cual
quier otro objeto inofensivo. Mientras tanto, e l tlamo tambin enva la in
formacin hacia la corteza visual (esta parte del tlamo tiene ms capacidad
para codificar los datos del estmulo que la parte talmica que enva los da
tos de entrada al ncleo amigdalino). La corteza visual se encarga de crear
una representacin exacta y precisa del estmido, y enva al ncleo amigda
lino e l resultado del procesamiento cortical. Aunque la va cortical suminis
tra al micleo amigdalino una representacin ms exacta que la va directa
que va hasta ste desde el tlamo, la informacin que llega a travs de la cor
teza tarda ms en llegar. En situaciones peligrosas, es muy til poder reac
cionar rpidamente. El tiempo que el ncleo amigdalino gana al actuar con
la informacin talmica, en lugar de esperar a que lleguen los datos cortica
les, podra marcar la diferencia entre la vida y la muerte. Es mejor haber tra
tado una rama com o si fuera una serpiente que haber dejado de reaccionar
ante una posible serpiente. Casi todo lo que sabemos sobre estas vas proce
de en realidad de los experimentos comparativos del sistema auditivo y el
sistema visual, pero parece que en ambos casos coinciden los mismos princi
pios de organizacin. (DeJ. E. LeDoux, Emotion, memory and thebrain,
en Scientific American, junio de 1994, vol. 270, "p. 38, 1994 Scientific
American Inc., todos los derechos reservados.)
185

to del miedo, como inmovilidad, activacin del sistema endocrino y


del SNA, eliminacin del dolor y agudizacin de los reflejos, aun sin
la presencia del sonido. El contexto se ha convertido en un estmulo
condicionado.
En un experimento sobre el condicionamiento del miedo, el con
texto comprende todos los estmulos presentes que no son el estmu
lo condicionado explcito. En otras palabras, el estmulo condiciona
do est en primer plano: es el estmulo ms destacado y previsible con
respecto a la descarga elctrica. El resto de los estmulos se encuen
tran en segundo plano respecto al estmulo condicionado y constitu
yen el contexto. El contexto siempre est ah, pero el estmulo condi
cionado slo aparece de vez en cuando. Por este motivo, a menudo es
preciso realizar pruebas de los efectos del estmulo condicionado en
un contexto nuevo, uno que no se haya asociado a la descarga, ya que
las respuestas del miedo provocadas por el contexto constante pue
den impedir la deteccin de las respuestas provocadas por el estmu
lo condicionado, que aparece de vez en cuando.
En cierto sentido, el condicionamiento contextual es un aprendi
zaje fortuito. Durante el condicionamiento, el sujeto est prestando
atencin a los estmulos ms obvios (el estmulo condicionado acs
tico), pero los otros estmulos adquieren el mismo valor. Desde el
punto de vista evolutivo, este hecho es muy interesante. El conejo
que hua del zorro se condicion no slo a los estmulos que de in
mediato se asociaron directamente a la llegada del depredador
verlo, olerlo y escuchar los sonidos que emiti al atacar, sino
tambin al lugar en el que el encuentro tuvo lugar: el abrevadero y las
proximidades. Estos estmulos adicionales son muy tiles en la ex
pansin del impacto del condicionamiento, ms all de los estmulos
ms obvios y directos, que permiten al organismo usar indicadores
v relacionados an ms lejanos para evitar el peligro o huir de l.
Lo interesante sobre el contexto es que no es un estmulo, sino
un conjunto de muchos estmulos. Durante algn tiempo se pens
que la integracin de los estmulos individuales en un contexto que
ya no contiene los elementos individuales es una funcin del hipo
campo.54 A diferencia del ncleo amigdalino, el hipocampo no reci
be la informacin de las zonas cerebrales que procesan los estmulos
sensoriales individuales, como la luz o los sonidos.53 Los sonidos y las
186

imgenes de un lugar, en cambio, son agrupados antes de llegar al hi


pocampo, y una de las tareas de esta zona cerebral es crear la repre
sentacin del contexto que contiene, no los estmulos individuales,
sino las relaciones entre los estmulos.56
Teniendo en cuenta esta teora del hipocampo, Russ Phillips y
yo, as como Mike Fanselow y su equipo, estudiamos si el hipocam
po podra desempear una funcin importante en el condicihamiento de las respuestas del miedo a sucesos contextales de segun
do plano.57 En otras palabras, examinamos si las lesiones en el
hipocampo afectaban al condicionamiento de las respuestas del mie
do respecto a la caja donde tena lugar la asociacin entre sonido y
descarga elctrica. Las ratas normales se quedaban inmviles en se
guida que se las colocaba en la caja condicionada. Las ratas que te
nan lesiones en el hipocampo no mostraron un estado de inmovili
dad muy intenso ante la caja condicionada. Sin embargo, en cuanto
se emiti el sonido, las ratas lesionadas comenzaron a quedarse in
mviles. En otras palabras, la lesin hipocmpica eliminaba selecti
vamente las respuestas del miedo provocadas por los estmulos con
textales, sin afectar a las respuestas del miedo provocadas por el
sonido. El estmulo sonoro todava funcionaba porque poda llegar
al ncleo amigdalino directamente. Llegamos a la conclusin de que
los animales con lesiones en el hipocampo no mostraban respuestas
de miedo respecto a la caja porque no podan crear la representacin
contextual y enviarla al ncleo amigdalino. Las lesiones en el ncleo
amigdalino, en cambio, afectaban al condicionamiento del contexto
y al condicionamiento del sonido por igual.58
El eje de la rueda del miedo: El ncleo amigdalino es como el eje de
una rueda. Recibe datos de bajo nivel desde las zonas sensoriales es
pecficas del tlamo, informacin de alto nivel desde la corteza senso
rial especfica e informacin de nivel superior (independiente de los
sentidos) sobre la situacin general desde la formacin hipocmpica.
A travs de estas conexiones, el ncleo amigdalino puede procesar la
significacin emocional tanto de estmulos individuales como de si
tuaciones complejas. El ncleo amigdalino participa fundamental
mente en la evaluacin del significado emocional, y es en l donde los
estmulos desencadenantes se disparan.
187

No es ilgico sugerir que, sabiendo cules son las diferentes vas


que van hacia el ncleo amigdalino y teniendo una idea de la funcin
que desempean estas zonas en la cognicin, podemos plantear algu
nas hiptesis razonables sobre los tipos de representaciones cognitivas que pueden activar las respuestas del miedo. Finalmente, si sabe
mos el modo en que el cerebro logra realizar alguna funcin
cognitiva y podemos determinar cmo estn conectadas! con el n
cleo amigdalino las zonas cerebrales que intervienen en esta funcin,
podemos plantear algunas ideas factibles sobre cmo podra activar
se el miedo mediante esta clase de cognicin.
Resulta fcil imaginar que las disfunciones del ncleo amigdali
no y de sus conexiones neuronales puedan provocar trastornos emo
cionales. Si en algunos individuos, por causas genticas o adquiridas,
las vas talmicas son predominantes o no estn conectadas con las
vas corticales, pueden crear recuerdos emocionales a partir de suce
sos y estmulos que no coinciden con las percepciones conscientes
corticales que tienen del mundo. Es decir, debido a que las vas tal
micas que conducen al ncleo amigdalino salen del sistema sensorial
antes de que las percepciones conscientes se hayan creado en la cor
teza, el procesamiento que tiene lugar a travs de estas vas subcorticales, que slo representa caractersticas y segmentos de los estmu
los, no tiene por qu coincidir necesariamente con las percepciones
que tienen lugar en la corteza. Estas personas tendran una percep
cin muy pobre de sus emociones. Al mismo tiempo, si el mecanis
mo hipocmpico no estuviera conectado con las proyecciones tal
micas y corticales que conducen al ncleo amigdalino, algunas
personas expresaran emociones que seran inadecuadas para el con
texto inmediato y, posiblemente, tambin para el social. Estas afir
maciones son puras conjeturas, pero son coherentes con los hechos
de los que ahora disponemos.

LOS MISMOS MECANISMOS QUE SIEMPRE EXISTIERON

A travs de los experimentos del condicionamiento del miedo en las


ratas, hemos podido localizar pormenorizadamente los mecanismos
cerebrales que subyacen en las reacciones del miedo. El motivo pon

Corteza
sensorial

Hipocampo

Objetos

Recuerdos
y contexto

Tlam o
sensorial

Corteza
prefrontal
media

Aspectos
del estmulo

Extincin

MIEDO

Respuestas y experiencias

FIG URA 6 .15. El ncleo amigdalino: el eje de la rueda del miedo.

El mcleo amigdalino recibe informacin de un amplio abanico de niveles


del procesamiento cognitivo. Mediante la recepcin de la informacin des
de las zonas sensoriales del tlamo, las funciones emocionales del ncleo
amigdalino pueden activarse con aspectos del estmulo de bajo nivel, mien
tras que la informacin recibida por los mecanismos de procesamiento sen
sorial cortical (sobre todo en las dtimas fases del procesamiento) permiten
que aspectos ms com plejos del procesamiento d el estmulo (objetos y suce
sos) activen el ncleo amigdalino. La informacin recibida desde e l hipo
campo desempea una funcin importante en el ajuste del contexto emocional. Adems, com o verem os en el captulo 7, el hipocampo y las zonas
asociadas de la corteza (com o las zonas corticales de transicin) participan
en la creacin y recuperacin de recuerdos explcitos, y la informacin que
entra en el ncleo amigdalino desde estas zonas puede activar las em ocio
nes mediante estos recuerdos. La corteza prefrontal media interviene en el
proceso que conocem os con el nombre de extincin, por el que se atena la
capacidad de los estmulos condicionados d el miedo para provocar respues
tas condicionadas del miedo, mediante la exposicin repetida al estmido
condicionado sin el estmido no condicionado. La informacin que llega al
ncleo amigdalino desde la corteza prefrontal media parece participar en es
te proceso (vase e l captulo 8). Conociendo las zonas corticales que se pro
yectan hacia e l ncleo amigdalino y las funciones en las que participan, po
demos predecir cm o intervienen estas funciones en las reacciones del
miedo. En otras palabras, la anatoma puede inspirar a la psicologa.
189

el que estudiamos el miedo en las ratas es claro: queremos saber c


mo funciona el miedo en el hombre. Lo que no est tan claro es que
ste sea un planteamiento lgico. Podemos aprender algo del mie
do en el hombre estudiando el cerebro de las ratas? Creo que s.
Aunque no se ha estudiado a ningn otro animal con tanta rigu
rosidad como a las ratas en relacin con el condicionamiento del
miedo, y aunque el mtodo que ms se ha adoptado para estudiar el
miedo ha sido el del condicionamiento del miedo, si reunimos los ha
llazgos de todas las especies y todos los planteamientos experimenta
les, llegamos a la conclusin ineludible de que los mecanismos bsi
cos cerebrales del miedo son fundamentalmente los mismos en las
numerosas ramificaciones que ha tenido la evolucin.
Empecemos por nuestro modelo bsico del miedo, el condicio
namiento del miedo. Los efectos de las lesiones del ncleo amigdali
no en el condicionamiento del miedo se han estudiado en las ratas,
conejos, monos y en el hombre, usando la actividad del SNA como
respuesta condicionada. En cada una de estas especies, la lesin del
ncleo amigdalino afecta a las reacciones condicionadas del miedo:
el estmulo condicionado no provoca la respuesta condicionada
cuando el ncleo amigdalino se encuentra lesionado.
La paloma es la nica especie no mamfera en la que se han estu
diado los efectos que tienen las lesiones del ncleo amigdalino en el
condicionamiento del miedo. La similitud de los efectos en las palo
mas y en los mamferos demuestra que el ncleo amigdalino fue ele
gido como el elemento clave del mecanismo de defensa del cerebro
de los vertebrados antes de que las aves y los mamferos se separaran
de los reptiles, o bien que el ncleo amigdalino evolucion para rea
lizar esta funcin por separado en las dos lneas descendientes de los
reptiles. La mejor forma de resolver esta incgnita sera averiguar si
las lesiones del ncleo amigdalino interrumpen el condicionamiento
del miedo en los reptiles. Por desgracia, este experimento todava no
se ha realizado, por lo que precisamos echar mano de otros hallazgos
para buscar la respuesta.
Otro mtodo utilizado para localizar las vas cerebrales del mie
do o de la conducta de defensa es la estimulacin cerebral. Esta tc
nica se ha aplicado en los reptiles, mamferos y aves, y puede que nos
ayude a averiguar si el ncleo amigdalino ha participado en la defen-|

sa por lo menos desde la poca en que las aves y los mamferos se di


ferenciaron de los reptiles.
Lo primero que tenemos que hacer es aseguramos de que la es
timulacin cerebral identifica las mismas vas de reaccin al miedo
que las idenficadas por los experimentos sobre el condicionamiento
del miedo en el cerebro de los mamferos, en los que el condiciona
miento del miedo se ha relacionado con mucha nitidez a las vas ce
rebrales. Hace mucho tiempo que se vienen realizando interesantes
experimentos sobre la estimulacin cerebral en los mamferos, pero
slo podremos tratarlos someramente.59 Nuestro inters principal es
saber si el ncleo amigdalino, cimiento del mecanismo del miedo,
como han revelado los experimentos sobre el condicionamiento del
miedo, da lugar a las respuestas de defensa en los mamferos. Es in
dudable que s. Se ha demostrado que la estimulacin del ncleo
amigdalino en mamferos bajo anestesia provoca respuestas del
SNA, y que en los mamferos despiertos estas estimulaciones provo
can respuestas de inmovilidad, huida y ataque de defensa, adems de
cambios en el SNA.60 Este tipo de experimentos se han realizado en
ratas, gatos, perros, conejos y monos, y en todos ellos se han obteni
do los mismos resultados. Adems, se pueden obtener respuestas de
defensa del ncleo amigdalino central, que es la zona mediante la
cual el ncleo amigdalino se comunica con las zonas del tronco cere
bral que controlan las respuestas condicionadas del miedo. La inte
rrupcin de las vas que unen el ncleo amigdalino con estas vas del
tronco cerebral afecta a la manifestacin de las respuestas de defen
sa. Los experimentos del condicionamiento del miedo y de la estihulacin cerebral revelan vas de salida similares en la manifestacin de
las respuestas del miedo.
Veamos ahora las ramificaciones inferiores de los rdenes zool
gicos para ver qu ocurre cuando se estimula el ncleo amigdalino
de los reptiles. No es muy exacto tomar a los reptiles actuales como
ejemplo de cmo deban de ser cuando se separaron de los mamfe
ros, ya que los reptiles actuales proceden de lneas que, a su vez, se
han ramificado de las lneas de sus antepasados. Sin embargo, como
el cerebro y la conducta no se conservan en los fsiles, sta es la ni
ca forma en que pueden realizarse experimentos comparativos de la
funcin cerebral. La estimulacin del ncleo amigdalino de los lagar191

tos provoca las conductas de defensa que estos animales suelen ma


nifestar cuando estn amenazados por un depredador, y las lesiones
en esta zona inhiben la manifestacin de estas conductas como res
puesta a los estmulos naturales desencadenantes.61
Si ascendemos en el rbol evolutivo, podemos estudiar los efec
tos de la estimulacin del ncleo amigdalino en el hombre. Estos
estudios se realizan conjuntamente con la ciruga cerebral de sujetos
que padecen epilepsia incurable. Como los estmulos llegan al n
cleo amigdalino mientras los sujetos estn despiertos, es posible no
slo registrar las respuestas provocadas, sino tambin pedir a los pa
cientes que informen de sus experiencias. Resulta curioso que la ex
periencia ms frecuente es una corazonada de peligro, una sensacin
de miedo. El miedo tambin es la experiencia que suele describirse
con ms frecuencia cuando sobrevienen los ataques de epilepsia, que
son bsicamente estimulaciones elctricas espontneas que se origi
nan en el ncleo amigdalino.
Los ltimos experimentos sobre pacientes con el ncleo amigda
lino lesionado tambin sugieren que ste tiene una funcin primor-
dial en el miedo. Es muy poco frecuente encontrar pacientes que tengan slo el ncleo amigdalino lesionado, pero no es tan raro dar t
con pacientes que tengan lesiones y que el ncleo amigdalino sea una |
de las zonas afectadas. Esto es bastante frecuente en pacientes a los
que se extirpan las zonas epilpticas del lbulo temporal. Kevin La
Bar, Liz Phelps y yo realizamos un experimento del condicionamien- s
to del miedo en este tipo de pacientes.6 Debido a que estudibamos
i
a personas ms que a ratas, en lugar de la descarga elctrica, escogi
mos el estmulo no condicionado de un sonido muy fuerte y desagra- . ,||
dable. Despus elegimos un sonido suave y agradable para condicio- jg
nar las respuestas del SNA en los grupos de control. Lo revelador fue
que las respuestas condicionadas del SNA se reducan en el grupo
con lesin de lbulo temporal. Y lo curioso fue que los pacientes sa
ban conscientemente la relacin existente entre el estmulo condicionado y el no condicionado. Cuando pedimos que contaran qu
pasaba durante el experimento, solan decir: Primero se oa un so
nido y despus otro sonido muy, muy alto. Pese a conocer la rela
cin entre los dos estmulos, ello no bastaba para transformar el so-J^s
nido sin significado en estmulo desencadenante. Aunque haba 1J

lesiones, en otras zonas, adems del ncleo amigdalino, por los expe
rimentos con animales sabemos que, de todas las zonas afectadas, la
lesin en el ncleo amigdalino es la causa ms probable de la insufi
ciencia del condicionamiento del miedo. Es un ejemplo ilustrativo
de la importancia que tienen los experimentos con animales: sin ellos
no podran interpretarse los experimentos con humanos.
Aunque sea muy poco frecuente que el hombre tenga slo el n
cleo amigdalino lesionado, Antonio Damasio y su equipo de la Uni
versidad de Iowa dieron con una paciente que reuna estas caracte
rsticas64 y realizaron estudios muy importantes. Por ejemplo, en un
experimento analizaron la capacidad que tena la paciente para de
tectar las expresiones emocionales en los rostros. Pudo identificar
bien la mayora de los tipos de expresin, salvo cuando expresaban
miedo. Lo ms importante es que recientemente han analizado si la
capacidad del condicionamiento del miedo estaba afectada y se ha
comprobado que as suceda. A diferencia de los pacientes con lesio
nes en el lbulo temporal, en este caso interviene inequvocamente el
ncleo amigdalino. Tambin aqu el-experimento se inspir en la se
rie de investigaciones en animales que ya apuntaban a la importancia
del ncleo amigdalino. Si este experimento se hubiese realizado ha
ce veinte aos, antes de que se hubieran llevado a cabo los experi
mentos sobre el condicionamiento del miedo en los animales, no ha
bramos comprendido bien las vas que el ncleo amigdalino utiliza
en el condicionamiento del miedo. De hecho, si los experimentos
con animales no hubiesen creado el marco adecuado, seguramente la
experimentacin con seres humanos nunca se habra realizado. Sin
los conocidos efectos que tienen las lesiones en el ncleo amigdalino
en el condicionamiento del miedo de los animales de experimenta
cin, a quin se le ocurrira realizar el mismo experimento en pa
cientes con el ncleo amigdalino lesionado?
Lo- que queremos destacar es que el ncleo amigdalino parece
realizar la misma funcin en todas las especies que tienen este rga
no: encargarse de las respuestas del miedo. No es sta la nica fun
cin que tiene,65 pero no hay duda de que es muy importante. Pare
ce que esta funcin se estableci hace miles de millones de aos,
probablemente desde que los dinosaurios pisaban la tierra, por lo
menos, y se ha conservado a travs de las diversas ramificaciones que
193

ha tomado el desarrollo evolutivo. La defensa contra el peligro es sin


duda prioritaria para el organismo, y parece que en los principales
grupos de animales vertebrados que se han estudiado (reptiles, aves
y mamferos) el cerebro realiza esta funcin con un plan estructural
comn.
Lo admirable es que, en la conducta, la defensa contra el peligro
se consigue de formas muy diferentes en diferentes especies, y sin
embargo la funcin del ncleo amigdalino es constante. Es esta co
rrespondencia neuronal en todas y cada una de las especies la que sin
duda permite que las diversas conductas realicen la misma funcin
evolutiva en animales diferentes. Esta equivalencia funcional y co
rrespondencia neuronal es propia de muchos cerebros vertebrados,
y tambin del hombre. En lo que se refiere a detectar el peligro y a
responder ante l, el cerebro no ha cambiado demasiado. En cierto
modo, somos lagartos emocionales.66 Creo estar en lo cierto al afir
mar que los experimentos sobre las reacciones del miedo de las ratas
nos dicen mucho sobre el funcionamiento de los mecanismos del
miedo de nuestro cerebro.

M S ALL DE LA EVOLUCIN

Gracias al ncleo amigdalino y a sus conexiones de entrada y de sa


lida, el cerebro est programado para detectar las situaciones de pe
ligro, tanto las que nuestros antepasados solan vivir como las que
forman parte de nuestra experiencia individual, y para producir res
puestas que nos protegen y que son muy eficaces para nuestra clase
de cuerpo en particular y para las condiciones ambientales ancestra
les en las que se seleccionaron las respuestas.
Las respuestas predeterminadas se han ido modelando a travs
de la evolucin y se producen automticamente o, como seal DarL. win, involuntariamente.67 Tienen lugar antes de que el cerebro haya
'
tenido la ocasin de empezar a pensar qu hacer. Pensar lleva su
tiempo, pero responder ante el peligro a menudo tiene que ocurrir
rpidamente y sin reflexionar mucho sobre la decisin. Recordemos
el encuentro de Darwin con la vbora en los jardines zoolgicos de:
Londres: la serpiente golpe el vidrio, y Darwin se alej con un salto;
194

ms rpido que un rayo. Si la serpiente no hubiera estado encerrada


en el terrario, la vida de Darwin habra quedado a merced de las res
puestas involuntarias. Si hubieran sido suficientemente rpidas, ha
bra sobrevivido. Si hubieran sido demasiado lentas, habra fallecido.
En realidad, no tuvo tiempo para decidir si apartarse del vidrio o no
cuando la serpiente atac. Y, aunque estaba resuelto a no apartarse,
n o pudo evitarlo.
. ;
Si bien muchos animales sobreviven con el piloto automtico
emocional, los que pueden desconectarlo rpidamente para contro
lar las emociones voluntariamente tienen una ventaja extraordinaria.
Esta ventaja depende de la unin entre las funciones emocionales y
cognitivas. Hasta ahora, hemos llamado la atencin sobre la funcin
de los procesos cognitivos como una fuente de seales que pueden
desencadenar reacciones emocionales predeterminadas. Pero la cog
nicin tambin participa en la emocin al aportarnos la capacidad
para tomar decisiones sobre la accin que debemos realizar a conti
nuacin, teniendo en cuenta la situacin en la que nos encontremos
en ese momento. Una de las razones por las que la cognicin es una
parte tan til del arsenal mental es que permite el cambio de reaccin
a accin. Puede que las ventajas para la supervivencia derivadas de la
posibilidad de realizar este cambio hayan sido un ingrediente funda
mental que conform el desarrollo evolutivo de la cognicin de los
mamferos y la explosin de la cognicin en los primates, sobre todo
en el hombre.
Al responder primero con la conducta que cuenta con ms pro
babilidad de xito, el cerebro gana tiempo. Esto no quiere decir que
el cerebro responda automticamente antes que nada con el nico
propsito de ganar tiempo. Desde el punto de vista evolutivo, las res
puestas automticas llegaron primero, por lo que su propsito no era
ser tiles para respuestas que evolucionaron posteriormente. Ganar
tiempo es una consecuencia afortunada del modo en que funciona el
procesamiento de la informacin debido a la disposicin del cerebro.
Imaginemos que somos un mamfero pequeo, por ejemplo un
perro de las praderas. Salimos de nuestra madriguera para buscar la
cena. Empezamos a merodear y de repente vemos un lince que reco
nocemos como un enemigo serio. Dejamos de movemos inmediata
mente. La inmovilidad es el don que nos ha dado la evolucin. Nos
195

'

$-J

quedamos helados sin tener que sopesar decisiones. Simplemente


sucede. La imagen o el sonido del lince entra directamente en el n
cleo amigdalino, y sale la respuesta de inmovilidad. Si tuviramos
que tomar una decisin voluntariamente sobre qu hacer, tendra
mos que tener en cuenta la probabilidad de cada eleccin potencial
mente exitosa o fallida, y estaramos tan concentrados en tomarla
que en un tris nos habramos convertido en la merienda del lince. Y
si nos agitramos inquietos mientras intentamos decidir, sin duda lla
maramos la atencin del depredador y disminuiran nuestras posibi
lidades de supervivencia. Est claro que la inmovilidad no es la ni
ca reaccin automtica, pero es una primera respuesta universal a la
deteccin de un peligro en el reino animal (vase el captulo 5). Las
reacciones automticas como la inmovilidad tienen la ventaja de ha
ber pasado la prueba piloto a travs del tiempo. Las respuestas razo
nadas no vienen provistas de tales pruebas.
Cabe suponer que la evolucin tom una direccin determinada
para que la cognicin fuera ms rpida, de forma que el pensamiento
siempre pudiera preceder a la accin y la accin involuntaria se elimi
nara por completo del repertorio de conducta. Pero eso resultara de
masiado costoso. Desde luego, hay cosas en las que es mejor no pen
sar, como para poner un pie delante del otro al caminar, para
parpadear cuando se aproxima un objeto a los ojos, para colocar la
mano en la posicin exacta a fin de coger una pelota que viene volan
do, para colocar el sujeto y el verbo en el orden apropiado al hablar,
para reaccionar rpida y adecuadamente ante el peligro, etc. Las fun
ciones de la mente y de la conducta se realizaran a paso de tortuga si
cada respuesta tuviera que ir precedida de un pensamiento.
Sin embargo, por muy tiles que puedan ser las respuestas auto
mticas, slo son una solucin de emergencia, sobre todo en el hom
bre. Al final uno acaba controlndolas. Pensamos en un plan y lo po- Y
nemos en prctica. Para ello, es necesario que los recursos cognitivos Y
estn orientados hacia el problema emocional. Hay que dejar a un la
do aquello en que estbamos pensando antes de que el peligro ocu- $
rriera, y empezar a pensar en el peligro al que nos enfrentamos y al |
que ya estamos respondiendo automticamente. Robert y Caroline 1
Blanchard llaman a esta conducta evaluacin de riesgo.68 Todos la |g
manifestamos siempre. En todo momento valoramos las situaciones |||
196

y planeamos cmo obtener el mayor resultado y evitar las prdidas.


La supervivencia no es algo que hagamos nicamente en presencia
de un animal salvaje. Las situaciones sociales suelen ser encuentros
de supervivencia.
No entendemos muy bien cmo acta el cerebro humano cuan
do evala una situacin, propone un conjunto posible de cursos de
accin, predice los probables resultados de diferentes acciones, de
termina preferencias ante situaciones posibles y elige una accin en
particular, pero no cabe duda de que estas actividades se encuentran
entre las funciones cognitivas ms complejas, y permiten el cambio
fundamental de la reaccin a la accin. Con lo que sabemos actual
mente, parece probable que participen zonas como la corteza pre
frontal.69 La corteza prefrontal es la parte de la corteza cerebral que
ms se ha desarrollado en los primates,.y puede que ni siquiera exis
ta en otros mamferos.'0 Cuando esta zona se encuentra lesionada, el
sujeto muestra una gran dificultad para planear cosas.71 Los pacien
tes con el lbulo frontal lesionado tienden a repetir sin cesar lo que
hacen. Se apegan al presente y son incapaces de proyectarse.a s mis
mos en el futuro. Algunas zonas de la corteza prefrontal estn conec
tadas con el ncleo amigdalino, y es probable que estas zonas en con
junto, quiz con el agregado de otras, desempeen una funcin clave
en la planificacin y ejecucin de las acciones emocionales. Volvere
mos a tratar el cometido que tiene la corteza prefrontal en la emo
cin en el captulo 9, cuando veamos el tema de la consciencia emo
cional. Otra regin cerebral que podra participar son los ganglios
bsales, un conjunto de zonas del prosencfalo subcortical. Desde
hace dempo, se ha asociado a estas zonas el control del movimiento,
y las ltimas investigaciones han demostrado que la accin recproca
entre el ncleo amigdalino y los ganglios bsales podra ser impor
tante en la conducta emocional instrumental, que es fundamental
mente a lo que nosotros nos referimos con la expresin de acciones
emocionales.72
Los planes emocionales son un complemento maravilloso del au
tomatismo emocional, ya que nos permiten ser actores emocionales y
no autmatas que slo reaccionan. Sin embargo, la capacidad que te
nemos para realizar este cambio tiene su precio. Una vez que empe
zamos a pensar, no slo intentamos escoger la mejor salida frente a
197

los posibles movimientos que es probable que haga a continuacin


un depredador, entre los que tambin se encuentran depredadores
sociales, sino que adems pensamos en lo que pasar si el plan falla.
Los cerebros ms potentes idean planes mejores, pero para ello se
paga el precio de la ansiedad, tema que volveremos a tratar en el ca
ptulo 8.
El terico de la evaluacin Lazarus ha hablado sobre cmo se ha
ce frente a las emociones.73 Segn nuestra teora, afrontar una emo
cin es planear cognitivamente acciones voluntarias una vez que ya
hemos tenido una reaccin emocional provocada involuntariamente.
La programacin evolutiva es la que pone las emociones en marcha,
pero despus somos nosotros los que llevamos las riendas. Lo efica
ces que seamos en esta tarea depender de nuestra disposicin gen
tica, de vivencias pasadas y de la creatividad cognitiva, por enumerar
algunos de los numerosos factores que intervienen en esta capaci
dad. Y aunque precisamos entenderlos todos para poder compren
der la emocin, creo que podemos empezar por explicarnos el pri
mer eslabn de la cadena: el desencadenamiento de reacciones
emocionales predeterminadas por accin de estmulos naturales o
adquiridos. Est claro que precisamos ir ms all de la evolucin pa
ra entender las emociones, pero deberamos hacerlo entendiendo su
participacin, no pasndola por alto. Creo que finalmente lo hemos
hecho en lo que se refiere a la emocin del miedo o, por lo menos, a
aquellos aspectos de la emocin del miedo que los estudios sobre el
condicionamiento del miedo pueden abarcar.

7. El recuerdo de emociones lejanas


Las personas tienen recuerdos que no contaran a cualquiera
sino slo a sus amigos. Tienen secretos que no revelaran ni tan
siquiera a sus amigos, sino slo a s mismos y a escondidas. Pe
ro hay otras cosas que temen contarse incluso a s mismos, y to
das las personas honradas guardan algunas de estas cosas en.o
ms recndito de la mente.
FlDOR DOSTOIEVSKI, M emorias

d el subsuelo'

Montar en bicicleta. Hablar ingls. El Pacto de la Alianza. La tabla


de multiplicar del 7. Las reglas de juego del domin. El control de
esfnteres. La aficin a las espinacas. El pavor a las serpientes. Man
tener el equilibrio cuando estoy de pie. El significado de das feli
ces. La letra de la cancin Subterranean H omesick Blues. La ansie
dad asociada al taladro del dentista. El olor a pudn de pltano.
Qu tienen en comn todas estas cosas? Son cosas que he apren
dido y que he almacenado en mi cerebro. Algunas las he aprendido a
hacer o a saber cundo suceden; otras son vivencias personales recor
dadas, y hay otras que simplemente son actividades rutinarias.
Durante mucho tiempo se crey que exista una sola clase de me
canismo de aprendizaje que se encargaba de todo lo que el cerebro
aprenda. Por ejemplo, durante el reinado conductista se daba por
sentado que los psiclogos podan estudiar cualquier tipo de apren
dizaje en cualquier clase de animal, y averiguar as el modo en que el
hombre aprende lo que aprende. Este principio no se aplicaba ni
camente a lo que tanto el hombre como el animal hacen, como en
contrar alimentos y evitar el peligro, sino tambin a cosas que el
hombre puede hacer sin esfuerzo y que los animales apenas hacen o
son incapaces de hacer, como hablar.
Actualmente se sabe que existen mltiples mecanismos de me
moria en el cerebro y que cada uno de ellos realiza diferentes funcio
nes de la memoria. Cuando jugamos al bisbol, el mecanismo cere
bral que nos permite aprender a atrapar la pelota es diferente del
mecanismo por el que recordamos que alguna vez intentamos darle
a la pelota y fallamos, y es tambin diferente del mecanismo que nos
199

puso tensos y nerviosos cuando saltamos a la base despus de que la


pelota nos hubiera dado en la cabeza. Aunque stas sean formas de
memoria a largo plazo, es decir, las que duran ms de unos segundos,
funcionan a travs de redes neuronales distintas. Los diversos tipos
de memoria, al igual que los diferentes tipos de emociones y de sen
saciones, proceden de diferentes mecanismos cerebrales.
En este captulo vamos a tratar dos mecanismos de aprendizaje
que el cerebro utiliza para crear recuerdos sobre experiencias emo
cionales. La existencia independiente de estos dos tipos de memoria
cerebral est bien ilustrada por el estudio de un clebre caso en el
que uno de los mecanismos estaba lesionado mientras que el otro
continuaba funcionando.

M e q u ie r e s p in c h a r o e s q u e te a l e g r a s d e v e r m e ?
u -1

A principios de siglo, el mdico francs douard Claparede exami


n a una paciente que, como resultado de una lesin cerebral, apa
rentemente haba perdido la capacidad para crear nuevos recuer
dos.2 Cada vez que Claparede entraba en la habitacin tena que
volver a presentarse, porque ella no recordaba haberlo visto antes. El
problema de memoria era tan grave que, si Claparede sala de la ha
bitacin y volva despus de unos minutos, tampoco recordaba ha
berlo visto.
Un da, Claparede intent algo nuevo. Entr en la habitacin y,
como de costumbre, le tendi la mano para saludarla. Y ella actu
como siempre. Pero, cuando se dieron la mano, la paciente retir la
suya rpidamente porque Claparede haba escondido una chincheta
en la palma de la mano y la haba pinchado. Cuando volvi a la habi
tacin para saludarla en la siguiente ocasin, ella segua sin recono
cerlo, pero se neg a darle la mano. No saba decirle por qu, pero
no quera.
Claparede haba llegado a significar peligro para la paciente. Ya
no era un simple hombre o un simple mdico: se haba convertido en
un estmulo con un significado emocional especfico. Aunque la pa
ciente no tena memoria consciente de la situacin, subconsciente
mente aprendi que dar la mano a Claparede poda provocarle algn
200

dao, y su cerebro utiliz esta informacin almacenada, este recuer


do, para evitar que la situacin desagradable volviera a ocurrir.
Estos ejemplos de limitacin y prdida de memoria no se inter
pretaron fcilmente en la poca de Claparede, y hasta hace poco se
pensaba que eran consecuencia de la supervivencia y los fallos de los
diferentes aspectos de un solo mecanismo de aprendizaje y de me
moria. Pero las investigaciones posteriores sobre los mecanismos ce
rebrales de la memoria nos han aportado una perspectiva diferente.
Ahora parece que Claparede estaba observando el funcionamiento
de dos mecanismos de memoria en su paciente: uno que intervena
en la formacin de recuerdos de experiencias y los mantena dispo
nibles para una posterior evocacin consciente, y otro que funciona
ba fuera de la consciencia y controlaba la conducta sin el conoci
miento explcito del aprendizaje pasado.
La evocacin consciente es el tipo de memoria a la que nos re
ferimos cuando utilizamos la palabra memoria en una conversa
cin cotidiana: recordar es ser consciente de alguna vivencia pasada
y tener-un problema-de memoria, en lenguaje-llano,-es tener dificul
tades para desarrollar esta capacidad. Los cientficos se refieren a
estos recuerdos conscientes como memoria declarativa o explcita.3
Los recuerdos creados de este modo pueden recordarse y describir
se verbalmente. Puede que a veces tengamos dificultad para sacar a
la luz el recuerdo, pero potencialmente est disponible en forma de
recuerdo consciente. Como resultado de las lesiones cerebrales, l
paciente de Claparede manifestaba dificultades con este tipo de
memoria.
Sin embargo, la capacidad de la paciente para protegerse de una
situacin potencialmente peligrosa al negarse a darle la mano obede
ce a otro mecanismo de memoria. Este mecanismo genera recuerdos
implcitos o no declarativos sobre situaciones peligrosas o amenaza
doras. Los recuerdos de esta ndole, como vimos en el captulo ante
rior, se crean a travs de los mecanismos del condicionamiento del
miedo. Debido a su asociacin con el pinchazo dla chincheta, el ac
to de ver a Claparede se convirti en un estmulo condicionado de la
conducta de defensa, es decir, un estmulo condicionado del miedo.
Tambin vimos que las respuestas del miedo condicionado llevan
consigo procesos implcitos o inconscientes en dos sentidos impor
2 01

tantes: el aprendizaje que tiene lugar no depende del conocimiento


consciente y, una vez que el aprendizaje ha ocurrido, el estmulo no
tiene por qu ser percibido conscientemente para provocar respues
tas emocionales condicionadas. Puede que nos demos cuenta de que
el condicionamiento del miedo ha ocurrido, pero no podemos evitar
que ocurra, y tampoco podemos entender conscientemente su fun
cionamiento. La paciente de Claparede nos demuestra algo pareci
do: como resultado de la lesin cerebral, no tena memoria conscien
te de la experiencia de aprendizaje a travs de la cual el estmulo
condicionado del miedo adquiri implcitamente la capacidad de
protegerla del pinchazo.
Por tanto, a travs de la lesin cerebral, podemos observar el
funcionamiento de un mecanismo de memoria emocional implcita
en ausencia del recuerdo consciente explcito de la- experiencia de
aprendizaje emocional. A pesar de todo, en un cerebro sano, los me
canismos de la memoria explcita y de la memoria implcita emocio
nal normalmente funcionan simultneamente, creando cada uno su
propia clase de recuerdos. Si conociramos a Claparede hoy da y
continuara haciendo la misma broma despus de todos estos aos,
crearamos un recuerdo consciente explcito del vejete que nos pin
cha la palma de la mano, adems de un recuerdo inconsciente o im
plcito. Llamaremos al recuerdo implcito condicionado por el mie
do memoria emocional y a la memoria declarativa explcita'
recuerdo de una emocin. Al haber examinado el modo en que
funciona el condicionamiento del miedo, ahora estudiaremos la or
ganizacin neuronal del mecanismo de la memoria explcita o decla
rativa, y tambin veremos la dinmica entre esta red de recuerdos
conscientes y el mecanismo del condicionamiento del miedo que
funciona inconscientemente.

H e n r y M n e m o n ic : e l f a m o s o c a s o H . M .

Karl Lashley, padre de la psicologa fisiolgica moderna y uno de los


investigadores sobre el cerebro ms influyentes de la primera mitad
del siglo XX, llev a cabo una vasta serie de investigaciones para ave
riguar el punto exacto en que se encontraba la memoria en el cere

bro de las ratas.4 Se acept ampliamente su teora de que la memoria


no dependa de un mecanismo neuronal en particular, sino que est
distribuida de forma dispersa en el cerebro. Hacia la mitad del si
glo XX, los investigadores abandonaron la bsqueda de la localiza
cin de la memoria en el cerebro. Pareca que era un objetivo intil
y hasta errneo. Sin embargo, los vientos cambiaron cuando en 1953
un joven que padeca un caso de epilepsia aguda fue sometido a una
operacin en Hartford (Connecticut).5
Conocido por miles de neurlogos y psiclogos como l caso
H. M.,6 este paciente ha marcado, por s solo y sin saberlo, el curso
de la investigacin sobre los mecanismos cerebrales de la memoria
explcita consciente de los ltimos cuarenta aos. Cuando fue some
tido a la operacin tena veintisiete aos y haba tenido ataques con
vulsivos de epilepsia desde que tena diecisis aos. Todos los inten
tos para intentar controlar los ataques con la medicacin disponible
fueron vanos en aquel entonces. Debido a la gravedad de su caso y a
la imposibilidad de reaccionar al tratamiento, H. M. estaba destina
do a ser el candidato perfecto para una tcnica experimental drsti
ca, aplicada como ltimo recurso, mediante la cual se extirpa el teji
do cerebral que contiene los puntos o focos principales de la
enfermedad. En su caso, fue preciso extirpar extensas zonas de am
bos lbulos temporales.
Desde el punto de vista mdico, la operacin fue un gran xito,
ya que los ataques epilpticos pudieron controlarse con un trata
miento de anticonvulsivos. Pero la operacin tuvo una consecuencia
desafortunada e imprevista: H. M. perdi la memoria. Mejor dicho,
perdi la capacidad para crear recuerdos explcitos declarativos o
conscientes a largo plazo. En realidad, la diferencia entre la memoria
implcita y explcita no se estableci hasta mucho despus y, de he
cho, en parte estaba inspirada en los estudios de H. M. Por tanto, de
jaremos a un lado esta diferencia unos instantes hasta que hayamos
visto pormenorizadamente el caso H. M. y sus problemas.
Durante muchos aos se ha estudiado y escrito mucho acerca del
trastorno de memoria o amnesia de H. M. Neal Cohn y Howard Eichenbaum, dos investigadores destacados sobre la memoria, han re
sumido recientemente el estado de H. M. con las siguientes palabras:
Hoy da, tras casi cuarenta aos desde la operacin, H. M. no cono203

ce su edad o la fecha actual; no sabe dnde vive; no conoce el hecho


de que sus padres han muerto hace mucho tiempo y no sabe nada de
su propia vida...7 Y Larry Squire, otro precursor en este campo, des
cribe el caso de este modo: Aunque su estado epilptico haya mejo
rado drsticamente, no puede aprender gran cosa, si cabe, nada... Su
incapacidad para aprender cosas nuevas es tan grave que precisa aten
cin constante. No aprende nombres ni reconoce los rostros de las
personas que ve cada da. Habiendo envejecido desde que fue someti
do a la operacin, no reconoce la fotografa de s mismo.8 Pero la ca
racterizacin ms directa y clara sobre el estado de H. M. apareci en
la primera publicacin que describa el desafortunado estado del pa
ciente. El cirujano William Scoville y Brenda Milner, la psicloga que
al principio examin a H. M., observaron que el paciente se olvidaba
de los sucesos de la vida diaria en seguida que ocurran.9
Uno de los hechos que estaba claro desde los experimentos rea
lizados por Milner era que el problema de memoria de H. M. no te
na nada que ver con una prdida de capacidad intelectual. El co
ciente intelectual de-H. M. tras la operacin se encontraba dentro
del margen corriente; de hecho, estaba por encima de la media, y
permaneci intacto a travs de los aos. Los agujeros negros de los
conocimientos de su mente no reflejaban que hubiera un fallo gene
ral de su capacidad para pensar y discurrir. No era estpido: simple- |
mente no poda recordar.
|
En muchos sentidos, la alteracin de memoria de H. M. se pare- |
ca bastante al trastorno de la paciente de Claparede. Sin embargo, el
j
caso de H. M. es ms importante para comprender la memoria p<
dos motivos. El primero es que H. M. fue examinado continuamen
te desde la mitad de los cincuenta hasta hace pocos aos. Probable
mente no exista ningn paciente en la historia de la neurologa que
haya sido estudiado con tanta atencin y durante tanto tiempo. A lo
largo de todas esas dcadas fue un paciente afable y mostr gran vo
luntad para colaborar, pero en los ltimos aos, debido al envejeci
miento, ya no ha podido participar tanto en estos experimentos. El /'i
S
resultado de todo este trabajo es que conocemos exactamente los as- -i
pectos de su memoria que se vieron afectados. El segundo motivo
por el que H. M. ha sido tan importante para comprender la memo
ria es que conocemos la localizacin de sus lesiones cerebrales. Dado -JB|
204

que su lesin fue el resultado de una extirpacin especfica, no de un


accidente de la naturaleza, los registros de la operacin indican dn
de se encuentra la lesin. Tambin ha sido posible observar el inte
rior de su crneo con tcnicas modernas de escner para confirmar
la localizacin de la lesin. La informacin neurolgica rigurosa so
bre el punto exacto de la lesin cerebral, junto con la informacin
detallada sobre cules aspectos de la memoria estn perturbados y
cules intactos, ha permitido a los investigadores que estudian el ca
so H. M. una nueva perspectiva del modo en que la memoria est oro-anizada en el cerebro.
O

A LARGO Y A CORTO PLAZO...10


Hoy da existe la nocin generalizada de que existe un almacena
miento de la memoria a corto plazo, que dura unos segundos, y uno
a largo plazo, que puede durar desde unos minutos hasta toda una
vida.11Los hechos de los que somos conscientes ahora mismo son los
que estn momentneamente en nuestra memoria a corto plazo, so
bre todo la llamada memoria de trabajo, un tipo especial de memo
ria a corto plazo que veremos en el captulo 9. Todo lo que entra en
la memoria a corto plazo puede entrar en la memoria a largo plazo.12
Esta distincin se ha mantenido vigente desde finales del siglo XEX y
no es de sorprender que fuese el propio Willian James quien la haya
planteado, aunque utilizando otros trminos,13 pero la prueba ms
concluyente de que la memoria a corto y largo plazo son procesos
realmente diferentes que funcionan con mecanismos cerebrales dis
tintos probablemente procede de los primeros experimentos del ca
so H. M. realizados por Milner.
Aunque H. M. pareca olvidar casi todo lo que le ocurra (es de
cir, no poda almacenar recuerdos a largo plazo), poda retener, en
cambio, la informacin durante unos segundos (es decir, tena me
moria a corto plazo). Por ejemplo, si se le mostraba una cartulina con
una imagen y se retiraba la cartulina, poda decir lo que haba en ella
s se le preguntaba inmediatamente, pero si pasaba un minuto ms o
menos era completamente incapaz de expresar con palabras la ima
gen que haba visto o si haba visto o no la cartulina. A partir de los
205

resultados de muchas pruebas, cada vez qued ms claro que la ex


tirpacin de las zonas del lbulo temporal del paciente afectaba a la
memoria a largo plazo, pero no perturbaba la memoria a corto pla
zo, lo que sugera que la formacin de recuerdos a largo plazo tiene
lugar en el lbulo temporal, pero que en la memoria a corto plazo in
terviene otro mecanismo cerebral.14
,
. .
H. M. tambin nos ha permitido descubrir que el mecanismo ce
rebral que participa en la formacin de recuerdos a largo plazo es di
ferente del mecanismo que almacena los viejos recuerdos a largo pla
zo. H. M. poda recordar bastante bien sucesos de su niez y de los
primeros aos de madurez. De hecho, el recuerdo que tena de lo
ocurrido antes de la operacin era satisfactorio hasta un par de aos
antes de que fuera sometido a la intervencin. Como consecuencia,
Milner seal que H. M. era un caso muy grave de amnesia antergrada, que es la incapacidad de almacenar informacin nueva en la mev moria a largo plazo, y que slo padeca una leve amnesia retrgrada,
la incapacidad de recordar lo que pas antes de la operacin. Por tan
to, la principal dificultad de H. M. era la de poder retener el nuevo
aprendizaje en el banco de datos de la memoria a largo plazo, ms que
de poder obtener informacin depositada ah en aos anteriores.
Los hallazgos del caso H. M. distinguan claramente la memoria
a corto plazo de la memoria a largo plazo y tambin sugeran que la
memoria a largo plazo consta, al menos, de dos fases: una fase inicial
en la que las zonas extirpadas del lbulo temporal son necesarias y
otra fase posterior en la que intervienen otras zonas cerebrales, pro
bablemente del neocrtex.15 El lbulo temporal es necesario para
crear la memoria a largo plazo, pero con los aos los recuerdos se
van volviendo independientes respecto a este mecanismo cerebral. :
stos son conceptos elementales que forman los cimientos de la ;
comprensin de los mecanismos cerebrales de la memoria.

L ;: E n b u s c a d e u n m o d e l o

Entre las zonas del lbulo temporal de H. M. que estaban lesionadas


se encontraban grandes porciones del hipocampo y del ncleo amig-
dalino, as como zonas de transicin adyacentes. MacLean haba uso206

ciado algunas de estas zonas al sistema lmbico, que, como vimos an


teriormente, se crea que constitua el mecanismo emocional del ce
rebro. H. M. present algunas de las primeras objeciones a la teora
de la emocin del sistema lmbico, al sugerir que algunas regiones
del sistema lmbico participan tanto en funciones cogritivas (tales
como la memoria) como en la emocin.
Aunque H. M. tena varias zonas del lbulo temporal lesionadas
se pens que la lesin en el hipocampo era la principal responsable
del trastorno de memoria. Ms tarde se oper a otros pacientes y,
cuando se evalu a todos globalmente, pareci que el grado del tras
torno de memoria estaba directamente relacionado con la cantidad
de tejido del hipocampo extirpada. Partiendo de estas observacio
nes, el hipocampo se convirti en la zona cerebral preferida por los
investigadores como depsito de los nuevos recuerdos. Actualmen
te, los cirujanos hacen todo lo posible para dejar intacto el hipocam
po y las zonas cerebrales relacionadas cuando operan los lbulos
temporales, al menos en uno de los hemisferios, con el fin de preve
nir los lastimosos efectos en la memoria.
Hacia finales de los cincuenta, el objetivo que los investigadores
tenan entre manos pareca claro y directo: haba que dedicarse a los
experimentos con animales para averiguar cmo consigue realizar el
hipocampo esta tarea mnemnica. Como es lgico, en los experi
mentos con animales no se puede preguntar al sujeto si recuerda al
go o no, por lo que las pruebas de memoria se basan en la observa
cin de la conducta para determinar si est afectada por experiencias
anteriores de aprendizaje. Se realizaron innumerables experimentos
en varios animales sobre los efectos que tiene en la memoria la hipocampectoma, es decir, la extirpacin del hipocampo. Los resultados
fueron dispares y desalentadores. Algunas veces las lesiones afecta
ban a la capacidad de los animales para recordar lo que haban
aprendido, y otras no. Pareca que el cerebro humano y el animal te
nan mecanismos de memoria diferentes o que los investigadores
simplemente no haban encontrado el modo apropiado para realizar
pruebas de memoria en los animales.
Sin embargo, a principios de los setenta David Gaffan, un psic
logo de la Universidad de Oxford, dio con un modo de realizar prue
bas de memoria en los monos que demostr ser una unidad de me207

dicin fiable para las funciones que dependan del hipocampo.16 Se


llamaba eleccin diferida del estmulo contrario a la muestra. Se
mostraba un estmulo al mono, como un soldado de juguete, y se re
tiraba. Tras un intervalo, se mostraban dos estmulos, el soldado y un
coche de juguete aproximadamente del mismo tamao. El mono po
da conseguir una golosina, como una pasa de corinto o un caramelo,
si escoga el estmulo que no haba aparecido antes, es decir, el que no
coincida con la muestra, que en este caso era el coche de juguete. Si
escoga la muestra, en este caso el soldadito, no haba golosina.
Los monos, que tienen debilidad por el dulce, muestran volun
tad para participar en este tipo de juegos. Los monos corrientes ha
cen la prueba bien, incluso cuando se va aumentando el intervalo en
tre la muestra y los dos estmulos de prueba. Los monos que tienen
lesiones hipocmpicas tambin pasan la prueba bastante bien cuan
do el intervalo entre la muestra y los estmulos es corto. No obstan
te, a medida que se aumenta el intervalo, no realizan la prueba bien:
reaccionan aleatoriamente ante los dos estmulos, escogiendo el est-
mulo que coincide con la muestra con la misma frecuencia que el estm ido opuesto.17Este fallo en los intervalos largos no puede deber- :f
se simplemente a que no aprenden la regla (escoger el estmulo
contrario a la muestra), ya que la aprenden antes de que les extirpen J
el hipocampo y slo tienen que aplicarla a los estmulos que apare- cen en una prueba en particular. Lo primordial es que aplican la re- f
gla correctamente en intervalos cortos. En realidad, el problema es f
retener la muestra en la memoria el tiempo suficiente para escoger el ||
estmulo opuesto.
;|
La eleccin diferida del estmulo contrario a la muestra no se ase
meja exactamente al mtodo aplicado para realizar la prueba de memoria en sujetos amnsicos o en sujetos normales.1188En el experimen
~......... m
to realizado en el hombre, se le dan instrucciones verbales sobre
cmo realizar la prueba, mientras que a los animales se los tiene que
adiestrar durante semanas o meses para que aprendan la regla. Las s||
pruebas en el hombre suelen realizarse con material verbal o se les
pide que respondan verbalmente incluso con estmulos de prueba no
verbales. Los animales siempre expresan su memoria a travs de la
conducta. Al hombre no se le da una golosina cuando responde co
rrectamente. Lo importante, pues, sobre la eleccin diferida del est

mulo contrario a la muestra no era que correspondiera exactamente


con los tipos de pruebas psicolgicas que se utilizaron para estudiar
los problemas de memoria de H. M., sino que resultaba ser un mto
do fiable para distinguir la memoria que depende del hipocampo en
los animales. Por este motivo, la eleccin diferida del estmulo en los
monos se convirti en la regla de oro para interpretar la amnesia del
lbulo temporal del hombre.
Tambin se intent aplicar la eleccin diferida del estmulo con
trario a la muestra en experimentos con otras especies, sobre todo en
ratas, y se observ que este mtodo serva para realizar pruebas so-

Este m todo consiste en presentarle a un mono un estm ulo d e muestra en


el centro de una bandeja. Tras un intervalo, la muestra se presenta junto
con un estmulo nuevo. Si el mono escoge el estmulo nuevo, el contrario,
se le dar una recompensa, com o un cacahuete, una pasa o un caramelo.
Este mtodo se ha usado mucho para estudiar la funcin d el hipocampo y
de las zonas corticales relacionadas en los procesos de memoria de los ani
males. (Basado en la ilustracin cedida por E. A. Murray d el National Institute ofM ental Health de EE.UU.)
209

bre la memoria dependiente del hipocampo en animales.19 Sin em


bargo, a travs de los experimentos en ratas, tambin se descubri
que haba otro tipo de tareas en los que el hipocampo participaba.
La mayora implicaban diversas formas de aprendizaje y memoria
que dependan del uso de seales espaciales. En una de las pruebas,
las ratas se colocan en un laberinto radial en el que diferentes pasi
llos parten de una plataforma central redonda.20 La rata se sita en el
centro y tiene que escoger uno de los pasillos. Su misin es recordar
los pasillos por los que no ha pasado antes. Si escoge un pasillo nue
vo, se le da un premio. Si escoge un pasillo en el que ya ha estado, no
se le da recompensa. El nico modo por el que la rata puede resolver
esta prueba es colocando seales espaciales, como la situacin de un
pasillo respecto a otros objetos de la zona en la que est el laberinto.
En otra prueba, se coloca a las ratas en un tanque que contiene agua
,. turbia.21 No nadan mal, aunque en realidad lo que les preocupa es
v } ponerse a salvo lo antes posible. Al principio, se presenta una plata
forma por encima del nivel del agua. Una vez que han aprendido
dnde est, la plataforma se sumerge justo por debajo del nivel del
agua. Las ratas tienen que recordar dnde estaba la plataforma y ser
virse de las seales espaciales de la zona para guiarse nadando y sal
varse. Las lesiones en el hipocampo afectan a la memoria espacial,
tanto en el laberinto radial como en el laberinto de agua.

Hacia finales de los setenta pareca que se estaban atando cabos.


Los experimentos con animales y con el hombre sealaban definiti
vamente que el hipocampo era el elemento clave en el juego de la
memoria. Pero entonces Mortimer Mishkin, del National Institute of
Mental Health de EE. UU., observ un fallo en esta teora sobre la
: funcin del hipocampo en la memoria y en la amnesia.22 Seal que
todos los pacientes, tambin H. M., que se volvan amnsicos como
resultado de las lesiones de lbulo temporal tenan lesionado tanto el
ncleo amigdalino como el hipocampo. Podra ser que tambin
el ncleo amigdalino fuese importante? Mishkin intent demostrar
esta hiptesis estudiando los efectos de las lesiones combinadas del
hipocampo y del ncleo amigdalino, frente a las lesiones indepen
dientes de estas dos zonas en los monos. Los hallazgos parecan ms
2 10

claros que el agua. Las lesiones en el ncleo amigdalino y en el hipo


campo a la vez eran ms perjudiciales que las lesiones en cada una de
estas zonas por separado. La idea de que. las zonas lmbicas, como el
ncleo amigdalino y el hipocampo, participan ms en la emocin
que en la cognicin ya haba sido objetada por el descubrimiento de
que el hipocampo intervena en la cognicin (memoria). La posibili
dad de que el ncleo amigdalino formara parte del mecanismo d la
memoria restaba an mayor crdito a la distincin entre las funcio
nes emocionales y cognitivas de las zonas lmbicas.
: .
No obstante, hubo otros investigadores que no aceptaron plena
mente la teora de que el ncleo amigdalino forma parte del mecanis
mo de la memoria, y a finales de los ochenta la corriente cambi y se
al el hipocampo como el elemento clave del mecanismo de la
memoria a largo plazo. Larry Squire, Stuart Zola-Morgan y David
Amaral, de la Universidad de San Diego, examinaron a un paciente
que padeca un trastorno agudo de memoria parecido al de H. M.23
Poco despus, el paciente muri y el cerebro fue cedido para su an
lisis. Result que esta persona tena una lesin que afectaba exclusi
vamente al hipocampo. No se detectaron lesiones en ninguna otra
parte. Esta lesin selectiva haba sido provocada por anoxia, una dis
minucin de la cantidad de oxgeno en el cerebro que afecta en espe
cial a las clulas del hipocampo. Al parecer, la lesin en el hipocam
po bastaba para provocar la amnesia.
Entonces, por qu las lesiones que afectan tanto al hipocampo
como al ncleo amigdalino producen ms alteraciones en los monos
al realizar la prueba de la eleccin diferida del estmulo contrario la
muestra que las lesiones hipocmpicas por s solas? El equipo de la
Universidad de San Diego estudi este tema posteriormente. Obser
varon que los cirujanos, al extirpar el ncleo amigdalino, a menudo
daaban las zonas corticales que constituyen importantes vas de co
nexin entre el neocrtex y el hipocampo. Quizs el efecto Mishkin
no se deba a la lesin del ncleo amigdalino, sino a una interrupcin
del flujo de la informacin que va y viene entre el neocrtex y el hi
pocampo. Los investigadores de San Diego intentaron extirpar el
ncleo amigdalino sin rozar las zonas corticales asociadas al hipo
campo. Esta lesin pura en el ncleo amigdalino no tena ningn
efecto en la prueba de la eleccin diferida del estmulo contrario.24 A
2 11

Trgono

Circunvolucin del cuerpo calloso

Septum pellucidum

Cuerpo calloso

Comisura blanca *
anterior

rea paraolfatoria.
de Broca
Circunvoluciones orbitarias
Polo temporal

'Circunvolucin del hipocampo


Corteza entorrinal

Ncleo amigdalino
Hipocampo

Trgono y tubrculo mamilar

FIGURA 7.2. Localizacin del hipocam po, el ncleo amigdalino


y las zonas corticales adyacentes.

Los dos esquemas muestran la pared media o interna d el cerebro humano.


La zona punteada es el lbulo lmbico tradicional (vase el captido 4). El
ncleo amigdalino y el hipocampo se encuentran en el interior de la parte
media d el lbulo temporal, bajo el uncus, la corteza entorrinal y la circun
volucin del hipocampo (esquema superior). En el esquema inferior se han
eliminado estas zonas corticales para indicar la localizacin del hipocampo
y d el ncleo amigdalino. (Reproducido de las figuras 15.1 y 15.2 de j. H.
Martin, Neuroanatomy: Text and Atlas, 1989, editorial Elsevier, Nueva
York, Appleton y Lange.)
f

pesar de todo, lo importante era que la lesin pura del ncleo amig
dalino produca los efectos emocionales concomitantes del sndrome
Klver-Bucy, sobre todo en la inhibicin del miedo.25 Se volvi a re
conocer la importancia de la funcin del hipocampo en la memoria v
se dej de considerar que el ncleo amigdalino interviniese en la cog
nicin.
Entonces cul es la contribucin relativa del hipocampo en re
lacin con todas esas zonas corticales engorrosas que rodean al n
cleo amigdalino y al hipocampo? Mishkin y Betsy Murray demostra
ron que las lesiones en la corteza adyacente tambin afectan a la
capacidad para realizar la prueba de la eleccin diferida del estmu
lo contrario a la muestra. De hecho, las lesiones en estas zonas pro
ducan ms alteraciones que la lesin hipocmpica.26 Partiendo de
este hallazgo, Murray y Mishkin pusieron en tela de juicio la funcin
principal del hipocampo en la memoria, y defendieron en cambio la
importancia de la corteza adyacente. Sin embargo, otros investigado
res sealan que no se puede llegar a esta conclusin basndose ni
camente en la eleccin diferida del estmulo contrario a la muestra,
que quiz no sea el mtodo mgico esperado.27 Al fin y al cabo, exis
ten bastantes pruebas concluyentes de que la lesin pura del hipo
campo en el hombre puede conducir a la amnesia (recordemos el ca
so de anoxia descrito anteriormente). Puede que la eleccin diferida
del estmulo contrario a la muestra sea una prueba ms adecuada pa
ra medir la funcin de la corteza adyacente que para medir la fun
cin del hipocampo, lo que sugerira que estas dos zonas participan
de un modo especial en la memoria.2S
No cabe duda de que este debate no ha terminado. Aun as, la
mayora de los investigadores en el tema estn de acuerdo en los as
pectos generales del funcionamiento del mecanismo de la memoria
del lbulo temporal.29 Las zonas de procesamiento sensorial de la
corteza reciben informacin sobre los sucesos externos y crean re
presentaciones perceptivas de los. estmulos. Estas representaciones
son enviadas directamente a las zonas corticales adyacentes, que, a su
vez, envan representaciones todava ms procesadas al hipocampo.
Despus, el hipocampo vuelve a comunicarse con las zonas adyacen
tes, que se comunican con el neocrtex. La conservacin de la me
moria durante poco tiempo, es decir durante algunos aos, precisa
213

F igura 7.3. Escner de resonancia magntica del hipocam po


norm al y lesionado.

Seccin del hipocampo de una persona sana (ilustracin superior izquierda) y


de un paciente amnsico (ilustracin superior derecha). En el cerebro sano, la
zona CAI del hipocampo est sealada por la flecha. En el paciente amnsi
co, la zona CAI est lesionada. Escners de resonancia magntica de una per
sona sana (inferior izquierda) y de un paciente amnsico (inferior derecha).
El hipocampo est enorm em ente reducido en el paciente amnsico. (Recua
dros superiores reproducidos con el permiso de L. R. Squire, Mechanisms o f
Memory en Science, nm. 232, pp. 1611-1619, 1986, 1986 American
Associationfor the Advancement o f Science. Recuadros inferiores reproduci
dos con el permiso de G. Press, D. G. Amaral y L. R. Squire, Hippocampal
abnormalities in amnesic patients revealed by high-resolution magnetic reso. nance imaging, en Nature, nm. 341, p. 54, Macmillan Magazines Ltd.)
que el m ecanism o de m em oria d el l b u lo tem poral est intacto, ya

sea p o rq u e los elem entos que com ponen este m ecanism o alm acenan .
el rastro de la m em oria o p o rq u e el rastro se conserva m ediante la ac- g|g
cin recp ro ca d el m ecanism o del l b u lo tem p o ral y d e l neocrtex. l i

A travs de los aos, el hipocampo va relegando poco a poco el con


trol de los recuerdos al neocrtex, donde parece que stos permane
cen mientras haya memoria, que puede ser durante toda una vida.
Este modelo de memoria, que ha surgido de los experimentos
con pacientes y animales amnsicos, nos proporciona un mtodo pa
ra comprender los cambios mentales que ocurren con el paso del
tiempo en el mal de Alzheimer.30 La enfermedad empieza a atacar el
cerebro por el lbulo temporal, sobre todo en el hipocampo, lo que
explica por qu los olvidos son la primera seal de aviso. Sin embar
go, la enfermedad acaba penetrando en el neocrtex, lo que sugiere
por qu todos los aspectos viejos y nuevos de la memoria se ven afec
tados a medida que la enfermedad avanza, junto con una serie de
otras funciones cognitivas que dependen de la corteza. Sin los aos
de investigacin dedicados a la amnesia en el hombre y en los anima
les, no se interpretara tan directamente la prdida cognitiva que tie
ne lugar a medida que el mal de Alzheimer atraviesa el prosencfalo.
Poder contar con estas reflexiones sobre cmo afecta el mal a la
mente y al cerebro en conjunto quiz sea una de las mayores ayudas
para intentar averiguar qu planteamiento es necesario para preve
nir, inhibir o hacer retroceder la prdida cognitiva que comporta la
enfermedad.

B o l s a s d e m e m o r ia

Al principio, H. M. no poda crear recuerdos a largo plazo en la ma


yora de las pruebas que realiz.31Poco importaba a cuntas pruebas
verbales, de imgenes o de sonidos lo sometieran: no poda recordar;
de ah que su problema de memoria se describiera como amnesia
global. Al principio, las pocas cosas que poda retener no parecan
tener relacin entre s; eran como retazos de memoria inconexos. No
obstante, a medida que se fueron obteniendo ms resultados de las
diferentes pruebas de memoria a las que lo sometan, pareca estar
claro que H. M. todava tena algunas bolsas de memoria bien defi
nidas. Como resultado de estos descubrimientos, la amnesia de lbu
lo temporal ya no es considerada un trastorno global de la memoria
que afecta a todas las formas de aprendizaje nuevo. Al intentar ave2 15

riguar la clase de funciones de aprendizaje que se pierden y se inte


rrumpen por la amnesia, los investigadores han podido esbozar las
caractersticas de la participacin que tiene el mecanismo del lbulo
temporal en la memoria.
Una de las primeras observaciones sobre la prdida de aprendi
zaje fue advertida cuando Milner le pidi a H. M. que intentara copiar el dibujo de una estrella mirando nicamente el reflejo de su mano en un espejo.32 Para ello, fue preciso que aprendiera a controlar la
mano partiendo de un feedback irregular, es decir, visualmente invertido, que llegaba a su cerebro sobre dnde estaba situada la mano
en el espacio. La primera vez no le sali muy bien, pero con la prctica fue mejorando y cada vez retena ms la capacidad para realizar

Cada uno de los principales mecanismos de procesamiento sensorial del


neocrtex da lugar a proyecciones hacia las zonas de transicin que se en
cuentran entre e l neocrtex y e l hipocampo, es decir, la zona perirrinaly la
hipocmpica. stas envan seales de salida hacia la corteza entorrinal.
Despus, la corteza entorrinal proporciona la principal fu en te de seales
de entrada hacia e l hipocampo. El hipocampo vuelve a proyectarse hacia el
neocrtex por las mismas vas, pasando por la corteza de transicin. :

j
7|
;-J|
f
-f

' .T

M,..

eSta actividad. Posteriormente, Suzanne Corkin del MIT observ


que H. M. tambin mejoraba con la prctica en otra prueba de
aprendizaje de habilidad manual, en la que se le peda que mantuvie
ra con la mano un bolgrafo fijo sobre un punto en una mesa que da
ba vueltas.33 Al igual que con la prueba del espejo, cuantas ms veces
la realizaba, mejor le sala. Lo ms importante y curioso es que mejo
r en las dos pruebas de aprendizaje de habilidad manual, a pesar del
hecho de que no recordaba conscientemente las experiencias pasa
das que lo haban conducido a realizar mejor las pruebas. Estos des
cubrimientos sugeran que el aprendizaje y la capacidad para recor
dar las habilidades manuales quiz funcionaban con un mecanismo
diferente del mecanismo del lbulo temporal.
Posteriormente, Neal Cohn estudi si la capacidad de aprendi
zaje de habilidades que no se vea afectada por la amnesia poda ex
tenderse a las habilidades cognitivas, o sea, a la capacidad para me
jorar al realizar actividades mentales.34 Demostr que la capacidad
que los amnsicos manifestaban al leer las imgenes de palabras in
vertidas en el espejo mejoraba con la prctica. Por ejemplo, sbrmig
es la imagen reflejada de la palabra grande. Tambin demostr
que los pacientes podan aprender algunas estrategias complejas ba
sadas en reglas que se requeran para resolver algunos rompecabezas
o problemas matemticos. Un ejemplo muy discutido es un rompe
cabezas llamado la Torre de Hanoi. Para resolverlo, hay que mover
fichas redondas de diferentes tamaos de un modo determinado por
entre tres espacios, sin que quede nunca un espacio pequeo por-de
bajo de uno mayor. Incluso a las personas normales les cuesta hallar
el modo ms rpido para resolverlo. Sin embargo, los pacientes am
nsicos, como H. M., pueden resolverlo con mucha prctica. Al igual
que con las otras actividades de aprendizaje, no recuerdan haber ju
gado a este juego.
Las investigaciones de Elizabeth Warrington y de Larry Weiskrantz en Inglaterra demostraron que los pacientes amnsicos con
servan la activacin del estmulo.33 Al igual que otros ejemplos de
aprendizaje y de memoria que no se ven afectadas por la amnesia, la
activacin del estmulo consiste en la manifestacin del aprendizaje
por los efectos que una experiencia previa tiene en las conductas
posteriores, ms que por el conocimiento que tiene el sujeto del apren217

dizaje previo. Por ejemplo, en una versin de la prueba de activa


cin, se presenta una lista de palabras a los sujetos. Despus, cuando
se les pide que recuerden las palabras de la lista, los pacientes amnsicos no realizan la prueba bien. No obstante, si en lugar de pedirles
que recuerden las palabras se les muestran fragmentos de palabras y
se les pide que las completen, al igual que los sujetos normales realizan
la prueba mejor con los fragmentos de las palabras que estn en la lis
ta experimental que con los fragmentos que no coinciden con la lista.
Weiskrantz y Warrington tambin demostraron que el condicio
namiento clsico de respuestas de parpadeo se conservan en la amne
sia.36 Para esta prueba, se presenta simultneamente un sonido, y un
estmulo adverso, que por lo general es un golpe de aire en el ojo. Tras
cientos de intentos, el sonido provoca la oclusin del prpado justo
antes de que se presente el golpe de aire. Esta respuesta sincronizada
con precisin protege los delicados tejidos oculares del aire. Los pa
cientes amnsicos muestran un condicionamiento normal al parpa
deo. Esto no resulta sorprendente ya que actualmente sabemos por
los experimentos con animales que el condicionamiento del parpadeo
comporta la participacin de ciertos circuitos del tronco cerebral y no
se ve afectado por la extirpacin total del tejido cerebral que se en
cuentra por encima del mesencfalo.37 Sin embargo, los pacientes
despus no recuerdan haber visto el proceso del condicionamiento.

L a m u l t ip l ic id a d d e l a m e m o r ia

Qu tienen en comn todas estas funciones perdidas de aprendizaje y


memoria y en qu se diferencian de las funciones interrumpidas por la
amnesia de lbulo temporal? Cohn y Squire reunieron todos los ha
llazgos y dieron con una respuesta.38Plantearon que la lesin en el me- canismo de la memoria del lbulo temporal afecta a la capacidad para
7 recordar conscientemente, pero que deja intacta la capacidad para
aprender ciertas habilidades. Llamaron a estos dos procesos memoria
declarativa y memoria de procedimientos. Daniel Schacter, de la Uni
versidad de Harvard, ofreci una clasificacin parecida entre memoria
explcita e implcita.39 El conocimiento consciente de la base de la eje
cucin tiene lugar en la memoria explcita, pero en la memoria implci2 18

ta la ejecucin est guiada por factores inconscientes. El aprendizaje de


habilidades, la activacin y el condicionamiento clsico son ejemplos
ilustrativos del aprendizaje implcito o de procedimientos. Permane
cen intactos con la amnesia de lbulo temporal y son catalogados por
zonas cerebrales diferentes del mecanismo de memoria del lbulo tem
poral. A travs de los aos se han ido proponiendo otras clasificaciones
de la memoria,'40pero la distincin entre la memoria declarativa, expl
cita o consciente, por un lado, y la memoria de procedimientos, impl
cita o inconsciente, por otro, ha tenido una gran resonancia en el pen
samiento actual, por lo que a continuacin trataremos este tema.
La distincin entre la memoria implcita y explcita est expues
ta con mucha claridad en un experimento realizado por Squire y su
equipo.41 Demostraron que, slo cambiando las instrucciones, se po
da influir a los pacientes amnsicos para que fracasaran o resolvie
ran con xito la prueba de memoria. Algunas instrucciones conduje
ron a los amnsicos a la va de memoria explcita, que daba lugar a
fallos, mientras que otras instrucciones los llevaban a resolver la
prueba con xito utilizando la va de la memoria implcita. En todos
los casos, los estmulos eran los mismos y slo cambiaron las instruc
ciones. Primero, se les dio a los sujetos una lista de palabras para que
las estudiaran. Al cabo de unos minutos se les daba una de las ins
trucciones siguientes: d) intente recordar todas las palabras de la lis
ta, b) utilice las siguientes pistas para intentar recordar todas las pa
labras posibles o c) diga la primera palabra que se le ocurra cuando
vea las siguientes pistas. Las pistas de las dos ltimas instrucciones
eran races de tres letras de palabras que haban aparecido en la lis
ta: mad, de m adera; abs, de absurdo, ent de entrada, etc. Cada
raz poda venir de muchas otras palabras, como mad, por ejem
plo, que poda proceder de madre o de maduro, adems de madera.
No sorprendi que los amnsicos apenas recordaran las palabras sin
la ayuda de las pistas. Tampoco realizaron la prueba muy bien cuan
do se presentaron las pistas para que recordaran las palabras. En
cambio, realizaban la prueba igual que cualquier sujeto normal cuan
do se les peda que dijeran lo primero que se les ocurriera despus de
ver la pista. En el ltimo caso, las seales eran estmulos activadores
ms que ayudas para recordar. Al realizar la prueba de activacin, y
utilizar por tanto un mecanismo de memoria implcita, respondan
2 19

bien, pero la lesin del mecanismo del lbulo temporal les impeda
recordar conscientemente las palabras, incluso con la ayuda de las
pistas. Howard ichenbaum observ algo similar en experimentos
de ratas dependiendo de las instrucciones dadas a las ratas con expe
riencias de adiestramiento, demostr que era posible crear una situa
cin de aprendizaje dependiente del hipocampo o ajena a l.42
Cohn y Squire concluyeron que la memoria declarativa explci
ta depende de un solo mecanismo de memoria, el mecanismo de me
moria del lbulo temporal, pero que existen mltiples mecanismos
de memoria de procedimientos o implcita. Por tanto, el mecanismo
cerebral que realiza la activacin es diferente de los mecanismos que
intervienen en el aprendizaje de las habilidades o en el condiciona
miento clsico. Adems, las diferentes formas de condicionamiento
clsico tambin son realizadas por diferentes mecanismos neuronales: el condicionamiento del parpadeo depende de los circuitos del
tronco cerebral, y el condicionamiento del miedo es controlado por
el circuito del ncleo amigdalino.
En retrospectiva, la multiplicidad de los mecanismos de memoria debera haber sido obvia por el hecho de que costara tanto encontrar pruebas de memoria que dependieran del hipocampo en los animales. Aunque se observ alguna que otra prueba de este tipo, la
gran mayora de las pruebas utilizadas para estudiar la memoria de
los animales se llevaban a cabo correctamente en ausencia del hipo
campo. Si la realizacin de algunos actos depende del hipocampo y
la realizacin de otros no, debe ser que la memoria no es un acto glo
bal y que existen diferentes mecanismos de memoria en el cerebro.
Pero hacia los sesenta y los setenta no exista un marco claro para
comprender estos efectos dispares. Ms all de ayudar a esclarecer
las cosas, crearon ms confusin. La teora de la existencia de mltipies mecanismos de memoria ayud a explicar estos hechos.

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l?

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J|

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Q u r e p r e s e n t a e l h ip o c a m p o ?

0'sf;
V
Para entender por qu el hipocampo es tan importante en el registro '
de los recuerdos debemos estudiar la clase de informacin que reci
be desde el neocrtex.43 Como indicamos anteriormente, el vnculo

principal entre el hipocampo y el neocrtex es la corteza de transi


cin (vase la figura 7.4). Esta zona recibe informacin de las fases
superiores del procesamiento neocortical en cada una de los princi
pales modos sensoriales. Por eso, una vez que el mecanismo sensorial
cortical ha exprimido totalmente la informacin del estmulo, como
un sonido o acto de visin, enva la informacin hacia la zona de
transicin, donde pueden combinarse los diferentes modos sensoria
les. Esto significa que en los circuitos de transicin podemos empe
zar a crear representaciones del mundo que ya no son simplemente
visuales, olfatorias o auditivas, sino que incluyen a todas stas a la
vez. Empezamos a dejar el terreno puramente perceptivo y entramos
en el terreno conceptual del cerebro. Despus, la zona de transicin
enva estas representaciones conceptuales hacia el hipocampo, don
de se crean representaciones an ms complejas.
Una de las primeras pistas que indican el modo en que el hipocam
po realiza esta tarea procede de un experimento de John OKeefe, de
la University College de Londres, realizado a principios de los seten
ta^4 Observ que unas clulas del hipocampo-de una rata-se tomaban
muy activas cuando la rata se diriga hacia una zona determinada de la
cmara de prueba. Estas clulas se volvan luego inactivas cuando la
rata se diriga a cualquier otra parte. Observ muchas clulas de este
tipo y vio que cada una se volva activa en lugares diferentes. OKeefe
las llam clulas de lugar. La cmara no estaba cubierta y las ratas
podan ver el exterior. OKeefe demostr que la activacin de las clu
las estaba controlada por el sentido de orientacin que tena la rata en
la cmara, ya que, si se retiraban las diversas seales de la habitacin,
los patrones de activacin cambiaban totalmente. Sin embargo, lo im
portante era que las clulas de lugar no estaban respondiendo estricta
mente a los estmulos visuales, ya que conservaban sus campos de lu
gar (es decir, el punto exacto en que se activaban) en completa
oscuridad. OKeefe y su colega Lynn Nadel publicaron un prestigioso
libro en 1978, titulado The Hippocampus as a Cognitive Map, en el que
plantearon que el hipocampo crea representaciones espaciales del
mundo, independientemente de los sentidos.45 Segn OKeefe y Na
del, una funcin importante de estas representaciones espaciales es
crear un contexto en el que situar los recuerdos. El contexto convier
te los recuerdos en autobiogrficos, situndolos en el espacio y en el
221

tiempo, y los autores aaden que esto explica la funcin del hipocam
po en la memoria. Plantearon una hiptesis sobre el mecanismo de
memoria mltiple que distingua entre un mecanismo de memoria es
pacial o local controlado por el hipocampo y otros mecanismos con
trolados por otras zonas cerebrales. El inters principal de OKeefe y
de Nadel era el mecanismo local y no intentaron identificar los meca
nismos cerebrales de otras formas de aprendizaje.
Con las observaciones de OKeefe y el libro que public junto
con Nadel surgi todo un sector dedicado a la comprensin de la
funcin del hipocampo en el proceso de las seales espaciales. La de
mostracin de la memoria subordinada al hipocampo en el laberinto
radial46 y en el laberinto de agua47 era la consecuencia directa de los
hallazgos sobre las clulas de lugar, y muchos experimentos tuvieron
como objetivo averiguar exactamente el modo en que el hipocampo
codifica el espacio. Adems de las investigaciones posteriores de
OKeefe,43 Bruce McNaughton y Carol Barnes, de la Universidad de
Tucson,49el fallecido David Olton, de la Universidad de Baltimore,30
Richard Morris, de la Universidad de Edimburgo,31 y Jim Ranck,
John Kubie y Boob Muller, de la Universidad de Brooklyn,32han rea
lizado un trabajo digno de mencin.
Pero no todos los investigadores han aceptado la teora de que el
hipocampo sea un mecanismo espacial. Por ejemplo, Howard Eichenbaum pone en tela de juicio la funcin del hipocampo en el pro
cesamiento espacial por s solo, razonando que la funcin ms im
portante y que mejor realiza el hipocampo es la creacin de
representaciones que incluyen numerosas seales simultneas, y que
el espacio es un ejemplo particular de este hecho, ms que el ejemplo
principal.33 Otros investigadores, como JerryRudy y Rob Sutherland
han argumentado que el hipocampo crea representaciones que con
sisten en configuraciones de signos que trascienden los estmulos in
dividuales que conforman dicha configuracin.54 Esta teora se opo
ne a la hiptesis de Eichenbaum, que plantea que la representacin
. .hipocmpica comporta una relacin entre seales individuales ms
que una representacin en la que las seales se combinan para crear
una nueva configuracin recin sintetizada.
Es preciso ms material de investigacin para poder elegir ntre
la hiptesis de relacin, la de configuracin o la espacial. La eleccin
222

'

'

final ser la que acabe explicando cmo se representan en el hipo


campo los actos visuales, olfatorios y auditivos de una experiencia,
as como la organizacin de los diversos estmulos y sucesos en el
tiempo y en el espacio.
Cuando Paul McLean estaba desarrollando la teora del sistema
lmbico, plante que el hipocampo era el lugar idneo de la emocin.
Sugiri que, debido a su estructura simple y primitiva, el hipocampo
no poda diferenciar con sutileza los estmulos y que confundira las
cosas con facilidad.55 MacLean sugiri que esto podra dar cuenta de
la irracionalidad y de la confusin de nuestra vida emocional. No obs
tante, hoy da la opinin es totalmente opuesta. Se cree que el hipo
campo tiene ms bien un diseo refinado que le proporciona una
compleja capacidad de procesamiento,56 y no una estructura primiti
va que lleva a la confusin. Se ha llegado a pensar que el hipocampo
es el vnculo clave en uno de los mecanismos cognitivos ms impor
tantes del cerebro: el mecanismo de memoria del lbulo temporal.

L a R a t it a p r e s u m id a : r e c u e r d o s e m o c io n a l e s
Y RECUERDOS DE LAS EMOCIONES

Veamos ahora las repercusiones que tiene la distincin entre la me


moria explcita y la memoria implcita para comprender cmo se crean
los recuerdos en una situacin emocional. Supongamos que estamos
conduciendo por la carretera y que tenemos un accidente terrible. El
claxon se queda enganchado y sigue sonando. Hemos sufrido heri
das y salimos relativamente traumatizados de esta experiencia. Pos
teriormente, cuando omos el sonido de un claxon, los mecanismos
de memoria explcita e implcita se activan. El sonido del claxon, o
su representacin neuronal, que se ha convertido en un estmulo
condicionado del miedo, va directamente desde el sistema auditivo
hasta el ncleo amigdalino e implcitamente provoca las respuestas
fsicas que suelen producirse en situaciones de peligro: tensin mus
cular, que es un vestigio de la inmovilidad, cambios en la presin
sangunea y en el ritmo cardaco, respiracin acelerada, etc. El soni
do tambin viaja por la corteza hasta el mecanismo de memoria del
lbulo temporal, donde se activan los recuerdos declarativos explci
223

tos, y evocamos el accidente. Recordamos conscientemente adonde


nos dirigamos y cn quin estbamos. Tambin recordamos lo horrible que fue. Sin embargo, en el mecanismo de memoria declarativa no hay diferencia alguna entre el hecho de que estuviramos con
Roberto y el hecho de que el accidente fuera espantoso. Ambas cir
cunstancias son simplemente hechos de la experiencia, frases que se
pueden expresar verbalmente. El hecho particular de que el acciden
te fuera horrible no es un recuerdo emocional. Es un recuerdo decla
rativo sobre una experiencia emocional. Depende del mecanismo de
memoria del lbulo temporal y no tiene consecuencias emocionales
por s solo. Para tener un recuerdo emocional desagradable, acom
paado de las experiencias fsicas que sobrevienen con una emocin,
se ha de activar el mecanismo de memoria emocional, como el meca
nismo de memoria del miedo implcito en el que el ncleo amigdali
no participa (vase la figura 7.5).
A pesar de todo, existe un lugar en el que los recuerdos explci
tos de las experiencias emocionales y los recuerdos emocionales im
plcitos se encuentran: en la memoria de trabajo y en su creacin de
la experiencia consciente inmediata, temas que veremos en el captulo 9. El sonido del claxon, a travs del mecanismo de la memoria implcita, abre los canales de la activacin emocional y pone en marcha
todas las respuestas fsicas asociadas al miedo y a la defensa. El hecho de estar activado forma parte de la experiencia inmediata, y se
asocia en la consciencia con el recuerdo explcito del accidente. Sin
la activacin emocional provocada mediante el mecanismo implcito,
el recuerdo consciente no tendra valor emocional. Pero la representacin conjunta en la consciencia del recuerdo consciente y la activacin emocional presente le dan un sabor emocional al recuerdo conscente. En realidad, estos dos sucesos, el recuerdo pasado y la
activacin presente, se fusionan plenamente como una experiencia
consciente unificada del momento. Esta experiencia combinada del
recuerdo pasado y la activacin puede convertirse luego en un nuevo recuerdo explcito a largo plazo, que incluya el hecho de que reaccionamos emocionalmente la ltima vez que recordamos el accidente. En este caso, el recuerdo del accidente no llev a la activacin
emocional, sino que la activacin emocional implcita dio un colon
do emocional al recuerdo explcito.
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SITUACIN EMOCIONAL

Recuerdo
em ocional implcito

Recuerdo
em ocional explcito

d
F ig u r a 7.5. Mecanismos cerebrales del recuerdo emocional
y del recuerdo de la emocin.

Actualmente se cree en general que el cerebro contiene una variedad de me


canismos de memoria diferentes. El recuerdo explcito, declarativo o cons
ciente depende del hipocampo y de las zonas corticales relacionadas, mien
tras que las numerosas formas que adopta e l recuerdo implcito inconsciente
estn bajo el control de mecanismos diferentes. Uno de los mecanismos de
memoria implcita es el mecanismo d el recuerdo em ocional del miedo en el
que participan el ncleo amigdalino y las zonas relacionadas. En situaciones
traumticas, los mecanismos implcitos y explcitos funcionan a la vez. Pos
teriormente, si estamos expuestos a los estmidos que estaban presentes en el
momento del trauma, lo ms probable es que ambos mecanismos se vuelvan
a activar. A travs del mecanismo del hipocampo recordaremos con quin es
tbamos y qu estbamos haciendo en e l momento en que el trauma sucedi,
y tambin recordaremos en forma de hecho puro y fro que la situacin fu e
espantosa. A travs d el mecanismo del ncleo amigdalino, los estmulos pro
vocarn la tensin de los msculos, alteraciones en la presin sangunea y en
el ritmo cardaco, as com o la secrecin de hormonas, entre otras respuestas
fsicas y cerebrales. Debido a que estos sistemas se activan mediante los mis
mos estmidos y funcionan a la vez, los dos tipos de memoria parecen form ar
parte de una funcin d e memoria unificada. Slo separando estos mecanis
mos, en especial en los experimentos con animales y tambin en los impor
tantes experimentos de los raros casos humanos, podemos comprender cmo
funcionan simultneamente los mecanismos de la memoria para dar lugar a
funciones de memoria independientes.
225

Sin embargo, sabemos por experiencia personal que los recuer


dos conscientes pueden ponernos tensos y provocar ansiedad, y tam
bin precisamos explicar este hecho. Basta con una serie de conexio
nes entre el mecanismo de memoria explcito y el ncleo amigdalino
para que esto ocurra. De hecho, existen abundantes conexiones en
tre el hipocampo y las zonas de transicin, as como entre otras zo
nas de la corteza y el ncleo amigdalino.
Tambin es posible que los estmulos procesados implcitamen
te activen el ncleo amigdalino sin activar los recuerdos explcitos o
lo que se est representando en la consciencia. Como vimos en los
captulos 2 y 3,' el procesamiento inconsciente de los estmulos pue
de suceder o bien porque no se detecta el estmulo en s o bien por
que no se detectan sus consecuencias. Por ejemplo, imaginemos que
el accidente descrito ocurri hace mucho tiempo y que desde enton
ces nuestro mecanismo de memoria explcita ha olvidado muchos
detalles, como el hecho de que el claxon se qued atascado. Actual
mente, tras muchos aos, el sonido del claxon no es tomado en con
sideracin por el mecanismo de memoria explcita. En cambio, si el
mecanismo de memoria emocional no ha olvidado el sonido, cuando
ste llegue al ncleo amigdalino provocar una reaccin emocional.
En una situacin como sta, puede que nos encontremos de lleno en
un estado emocional cuyas causas no entendemos del todo. El esta
do de encontrarse emocionalmente estimulado y de no saber por qu
. es muy frecuente para la mayora y, de hecho, era el estado clave que
la teora Schachter-Singer intentaba justificar. No obstante, para que
una emocin sea activada de este modo, el mecanismo de memoria
emocional implcita tendra que ser menos olvidadizo que el meca
nismo de memoria explcita. Dos hechos sugieren que esto podra
ser cierto. Uno es que el mecanismo de memoria explcita es tremen
damente olvidadizo e impreciso, como veremos a continuacin. El
otro es que las respuestas condicionadas del miedo disminuyen poco
con el paso del tiempo. De hecho, a menudo aumenta su intensidad
a medida que transcurre el tiempo, fenmeno que se conoce como
incubacin del miedo.5' Se puede inhibir la intensidad de una res
puesta condicionada mostrando una y otra vez un estmulo adquiri
do, el condicionado, sin el estmulo no condicionado. A pesar de to
do, muchas veces las respuestas extinguidas vuelven a producirse

por s solas y, aun cuando no vuelvan a ocurrir, pueden reactivarse


en circunstancias de estrs.58 Observaciones como stas nos han lle
vado a la conclusin de que el aprendizaje del miedo condicionado
tiene una resistencia especial y que, de hecho, podra representar un
modo de aprendizaje indeleble. Esta conclusin tiene consecuencias
sumamente valiosas para comprender ciertos estados psiquitricos,
como veremos en el siguiente captulo.

A ctivacin em ocional
controlada por el
ncleo am igdalino
(actual)

M em oria explcita
controlada por
el hipocam po
(em ociones pasadas)

F igura 7.6. Interseccin de la mem oria explcita y la activacin


em ocional en la experiencia consciente inmediata.

El resultado de la actividad del mecanismo de memoria explcita d el hipo


campo es el conocim iento consciente de conocim ientos o experiencias per
sonales almacenados. El resultado de la actividad d el ncleo amigdalino es
la expresin de respuestas em ocionales de defensa. No obstante, llegamos
a ser conscientes d el hecho de que estamos estimulados emocionalmente,
lo que nos perm ite unir en la consciencia recuerdos explcitos de situacio
nes pasadas con la activacin em ocional inmediata. De este modo, los re
cuerdos explcitos nuevos que se crean acerca de recuerdos pasados tam
bin pueden adquirir un colorido emocional.

227

m n e sia in f a n t il

La idea de que existen mecanismos independientes que se dedican a


crear recuerdos emocionales implcitos y recuerdos explcitos de
emociones permite comprender la amnesia infantil, que es la incapa
cidad para recordar experiencias de la niez temprana, aproximada
mente antes de los tres aos de edad. La amnesia infantil fue comen
tada primero por Freud, quien observ que nadie se haba percatado
del asombroso hecho de que cuando el nio tiene dos aos habla
bien y vive situaciones mentales complejas en casa, pero que, si pos
teriormente se le cuenta algn suceso acaecido durante ese perodo,
no lo recordar.59
Lynn Nadel, junto con Jalee Jacobs, plante que la clave de la am
nesia infantil era el perodo de desarrollo relativamente prolongado
del hipocampo.60 Para que una zona del cerebro sea plenamente fun
cional, sus clulas deben desarrollarse y deben entrar en contacto con
otras clulas de diferentes zonas con las que se comunica. Parece que
el hipocampo Tarda ms tiempo que la mayora de las zonas en desa
rrollarse. As, Jacobs y Nadel plantearon que no almacenamos recuer
dos explcitos de la niez temprana porque el mecanismo que los crea
todava no est maduro. Sin embargo, otros mecanismos cerebrales y
deben estar preparados para aprender y recordar con ms celeridad, :
puesto que los nios aprenden muchas cosas durante este perodo am- |
nsico, aunque no tengan recuerdos conscientes del aprendizaje.
Jacobs y Nadel se interesaron fundamentalmente en los traumas 3
tempranos que, aunque no sean recordados, podran tener influen- %
cias de forma continua y perjudicial en la estructura mental del indi-
viduo. Sugirieron que el mecanismo que crea los recuerdos incons- J
cientes de los sucesos traumticos podra desarrollarse antes que el |
hipocampo. No identificaron este mecanismo inconsciente de apren
dizaje y de memoria traumtica, pero actualmente sabemos clara-
mente que es el ncleo amigdalino y sus conexiones.
Aunque escasean las investigaciones biolgicas sobre el desarro- 3
lio del ncleo amigdalino, los experimentos de la conducta sugieren g|
que efectivamente se desarrolla antes que el hipocampo. Jerry Rudy
y su equipo de la Universidad de Colorado estudiaron la edad a la s!
228

que las ratas podan aprender tareas que dependen del hipocampo
frente a las tareas controladas por el ncleo amigdalino.61Descubrie
ron que las que dependan del ncleo amigdalino se aprendan a una
edad ms temprana que las relacionadas con el hipocampo. Parece
pues, que el ncleo amigdalino alcanza la madurez funcional antes
que el hipocampo.
La funcin independiente del ncleo amigdalino y su diferente
desarrollo tienen importantes consecuencias para la comprensin de
los estados psicopatolgicos, como veremos en el captulo siguiente.

M e m o r ia d e i m p a c t o

Gary Larson, en The Far Side, muestra una ilustracin de un grupo de


animales en el bosque.62El pie de la ilustracin dice algo as: todos los
animales del bosque saben dnde estaban y junto a qu animal cuan
do se enteraron de que la madre de Bambi haba muerto de un dispa
ro. Es probable que el lector reconozca en esto el similar fenmeno,
conocido por todos los norteamericanos de cierta edad, de ser capaces
de recordar exactamente qu estaban haciendo cuando supieron que
el presidente Kennedy haba sido asesinado. Los psiclogos llaman a
este fenmeno memoria de destello (flashbulb m em ory), recuerdos
que son especialmente crudos y ntidos debido a su contenido emocio
nal.63 Los ltimos hallazgos que describimos a continuacin, obteni
dos por Jim McGaugh y su equipo de la Universidad de California,
junto con la teora de mecanismos independientes para detectar las
repercusiones emocionales de una situacin y para representar las si
tuaciones emocionales en la memoria explcita, nos ayudan a com
prender la base biolgica de la memoria de destello.
El laboratorio de McGaugh se ha interesado desde hace tiempo
en la funcin de las hormonas perifricas, como la adrenalina, en la
consolidacin de los procesos de memoria.64 Sus experimentos de
muestran que, si se inyecta adrenalina a las ratas inmediatamente
despus de haber aprendido algo, tienen un recuerdo intenso de la
situacin de dicho aprendizaje. Esto sugiere que, si la adrenalina es
segregada de forma natural por la glndula suprarrenal en una situa
cin dada, esta experiencia en particular se recordar muy bien. Como
229

la activacin emocional normalmente comporta la secrecin de adre


nalina, podra esperarse, como sugiere la idea de las instantneas de
memoria, que el recuerdo consciente explcito de situaciones emo
cionales sera ms intenso que el recuerdo explcito de las situaciones
no emocionales..Tambin sera de esperar que el bloqueo de los efec
tos de la adrenalina neutralizara los efectos de la intensificacin del
recuerdo de la activacin emocional.
McGaugh y Larry Cahill intentaron demostrar estas hiptesis.
Pidieron a varios sujetos que leyeran un cuento sobre un chico que
montaba en bicicleta. Algunos sujetos lean una versin en la que el
chico da una vuelta en bicicleta, vuelve a casa y despus va en coche
al hospital con su madre a recoger a su padre, que es mdico. Otros
. sujetos leyeron otra versin, en la que el chico da una vuelta en bici
cleta, lo atropella un coche y es trasladado inmediatamente al hospi, tal donde trabaja su padre, que es doctor. Las palabras en las dos his
torias coinciden en lo posible; slo se manipula el significado
emocional. Tras leer las historias y antes de ser sometidos a la prue
ba de memoria, se inyect placebo a la mitad de los sujetos de cada
grupo y una sustancia que bloquea los efectos de la adrenalina a la
otra mitad. Entre los sujetos tratados con placebo, los que haban le
do la historia emocional recordaban muchos ms detalles que los
que haban ledo la historia a secas. En cambio, los sujetos a quienes
se haba inyectado la sustancia que bloqueaba la adrenalina no nota
ron ninguna diferencia al recordar la historia emocional y la no emo
cional. El bloqueo de adrenalina inhiba los efectos de la intensifica
cin del recuerdo de la activacin emocional.
MacGaugh ha sugerido algunas aplicaciones prcticas de este
fascinante hallazgo. Los equipos de salvamento y los soldados en ba
talla suelen sufrir crisis traumticas por los recuerdos de las escenas
espeluznantes que presencian. Quiz fuese posible bloquear los efec
tos de la adrenalina inmediatamente despus de la experiencia para
, evitar la angustia posterior.
f" Pero cmo produce una situacin emocional la secrecin de
adrenalina en primer lugar? Esta cuestin vuelve a llevarnos al n
cleo amigdalino, como podamos adivinar. Como hemos visto ya va
rias veces, cuando el ncleo amigdalino detecta una situacin emo
cional desagradable, pone en marcha todos los tipos de mecanismos1
230

fsicos, entre ellos los del SNA. El SNA hace que la glndula supra
rrenal segregue adrenalina en el flujo sanguneo, la cual influye luego
en el cerebro, si bien indirectamente. Este feedback , en el sentido jamesoniano, interacta posteriormente con los mecanismos que tam
bin estn activos en ese momento, como el mecanismo hipocmpico que est creando el recuerdo explcito de la situacin. Aunque el
modo en que el feedback refuerza el recuerdo explcito todava no se
comprende completamente, parece que la adrenalina vuelve l cere
bro de alguna manera y afecta al funcionamiento del mecanismo de
la memoria en el lbulo temporal, reforzando los recuerdos que se
estn creando en l (vase la figura 7.7).65

A l g u n a s a d v e r t e n c ia s

La teora de que recordamos mejor las cosas que son importantes pa


ra nosotros, las que provocan emociones, tiene sentido desde el pun
to de vista intuitivo y tambin est apoyada por bastantes investiga
ciones- Sin embargo, existen algunas reservas respecto a esta teora
que deberan tenerse en cuenta.
La memoria es selectiva: No todos los aspectos de una experiencia
se recuerdan bien por igual, y puede que la mejora de la memoria
provocada por la activacin emocional afecte ms a algunos aspectos
que a otros.66 Si nos atracan a punta de pistola, probablemente recor
daremos el atraco posteriormente mucho mejor que otras cosas que
nos hayan sucedido ese mismo da. Aun as, puede que la intensidad
y la precisin del recuerdo de los detalles sobre el atraco varen bas
tante. En general, el recuerdo de los aspectos del suceso que son fun
damentales, como la presencia de una pistola, o que son especial
mente obvios, como la raza o la constitucin del atracador, parecen
recordarse mejor que los detalles secundarios o ms sutiles, como el
color del cabello y de los ojos, la presencia o ausencia de barba o bi
gote en el rostro, el modelo o el color del coche que se dio a la fuga,
etc. Por desgracia, estos detalles adicionales a menudo son impor
tantes para localizar a los sospechosos y para identificar correcta
mente al atracador.
231

FIGURA 7.7. Regulacin de los circuitos de m em oria


mediante la adrenalina.

Los experimentos de McGaugh y de su equipo han sugerido que la adrena


lina segregada durante el estrs estabiliza y consolida los recuerdos. Sin em
bargo, com o la adrenalina no puede entrar en el cerebro desde la sangre, ya.
que las molculas de adrenalina son demasiado grandes para atravesar la
barrera sangunea d el cerebro, la accin debe ser indirecta. El esquema
muestra cm o podra actuar indirectamente la adrenalina en el cerebro. Los
estmulos asociados al peligro activan el ncleo amigdalino. A travs de vas
que recorren e l hipotlamo lateral (Hipot. lat.) y llegan hasta la mdula
ventral lateral frontal (VLF), se activa e l sistema nervioso autnomo
(SNA). Uno de los numerosos rganos que se ven influidos por la activa
cin d el SNA es la mdula de las glndulas suprarrenales. sta segrega
adrenalina y acta extensamente por todo e l organismo. La activacin del
SNA tambin influye de manera especial en la regulacin d e la memoria a
travs del nervio vago, e l cual finaliza en el ncleo del tracto solitario (NTS)
en la mdula. El NTS enva informacin al locus coeruleus (LC), que se
grega noradrenalina en amplias zonas del prosencfalo, com o el ncleo
amigdalino y el hipocampo, entre otras. Los recuerdos em ocionales implci
tos y los recuerdos explcitos de la em ocin pueden ser, pues, regulados me- .
diante la influencia en las funciones amigdaloides e hipocmpicas.
;|l

Los detalles precisos que pueden recordarse probablemente de


pendan de una serie de factores individuales, de los cuales el ms im
portante sea tal vez el aspecto en el que la vctima se concentraba en
ese momento. Si la vctima prestaba ms atencin a la pistola que le
estaba apuntando a los ojos que al rostro de la persona que la soste
na, que es lo ms lgico que suceda en tales circunstancias, la pre
sencia de la pistola se recordar ms que el rostro del atracador. Un
observador ajeno que est viendo la escena podra fijarse en otros de
talles y puede que, en comparacin con la vctima, tenga recuerdos
explcitos muy diferentes sobre el atraco. Los recuerdos explcitos
estn estrechamente relacionados con los detalles en los que nos fija
mos durante la experiencia.67
Al mismo tiempo, los recuerdos emocionales implcitos podran
retener aspectos de la experiencia que escapan a la atencin y de los
que no nos damos cuenta. Como vimos en el captulo 3, las respues
tas del SNA nos han servido para demostrar la presencia de recuer
dos emocionales que no se registraron conscientemente. Es posible
que-la medicin fisiolgica-de las respuestas-del SNA de una vcti
ma constituya una medida ms sensible del recuerdo del atracador
que el recuerdo explcito de la vctima. La prueba del detector de
mentiras, que lleva consigo la medicin de la funcin del SNA, aun
que no sea un mtodo fiable, a veces se utiliza para que las reaccio
nes involuntarias inconscientes del sospechoso revelen la culpabili
dad. Tambin podra utilizarse la prueba inversa del detector de
mentiras para registrar la faceta inconsciente involuntaria de la vc
tima, aunque los' resultados de tales pruebas tambin seran inexac
tos.
Los recuerdos son reconstrucciones imperfectas de las experien
cias: Aunque un recuerdo de una experiencia emocional sea fuerte

e intenso, no es necesariamente exacto. Los recuerdos explcitos, in


dependientemente de sus repercusiones emocionales, no son copias
exactas de las experiencias que los crearon. Son reconstrucciones
realizadas en el instante en que se recuerda, y el estado en que se en
cuentre el cerebro en el acto de evocacin puede influir en el modo
en que se evoca el recuerdo almacenado. Como demostr sir Frederic Bartlett hace ya mucho tiempo, los recuerdos explcitos compor233

tan simplificaciones, adiciones, elaboraciones y racionalizaciones de


las experiencias de aprendizaje, as como omisiones de elementos
del aprendizaje inicial.68 En resumidas cuentas, el recuerdo tiene lu
gar en el contexto de lo que Bardett llam el esquema cognitivo,
que contiene las expectativas y propensiones de la persona que re
cuerda.69
La vulnerabilidad de la memoria a la modificacin por los suce
sos que tienen lugar despus de que el recuerdo se haya creado se ha
indicado en numerosos experimentos y en informes anecdticos.
Los textos de Elizabeth Loftus, psicloga especializada en la malea
bilidad de la memoria, y su equipo muestran muchos ejemplos.70
Lino de ellos es del general de brigada Elliot Thorpe, que presenci
el bombardeo de Pearl Harbour. Describi el suceso cuando se reti
r, pero haba dado una versin muy diferente en una nota biogrfi
ca previa, y las dos versiones tenan numerosas incongruencias con
los hechos establecidos por otras fuentes. Otro ejemplo procede del
juicio de Cari Gustav Christer Pettersson, acusado de asesinar al presidente de Suecia, Olof Palme, cuando el matrimonio Palme volva
caminando a casa tras haber ido al cine.71 La defensa hizo que un psi
clogo especializado en la memoria evaluara la declaracin de la se
ora Palme en diferentes fechas tras el asesinato. El perito psiclogo
fue llamado al estrado y testific que la declaracin de la seora Pal
me se haba vuelto ms ntida y precisa con el paso del tiempo, sugi
riendo que, adems de la experiencia del asesinato, otros factores ha
ban influido en el modo en que recordaba el incidente. Se razon
que haba agregado en su memoria la informacin de la prensa y de
la televisin. Un tercer ejemplo procede de un experimento realiza
do por un psiclogo cognitivista destacado, Ulric Neisser, que estu
di el recuerdo que los sujetos tenan de la explosin del C hallenger
V: f en dos fechas diferentes: al da siguiente y varios aos despus.72 La
mayora de los sujetos dijeron que recordaban muy bien qu estaban
. JM}haciendo cuando haban odo la noticia. Sin embargo, en muchos cat"A' i sos el recuerdo del suceso tras varios aos era muy diferente del re
cuerdo que haban descrito el da despus. Estos informes no ponen
en duda la intensidad de los recuerdos registrados durante una expe
riencia que provoca emociones, pero vuelven bastante dudosa la pre
cisin de los recuerdos explcitos, incluso de los recuerdos explcitos
234

de situaciones emocionales, en las que los detalles tienen consecuen


cias importantes.
El recuerdo de los sucesos emocionales tambin puede ser vago:

A veces se dice que los sucesos emocionales, sobre todo los traum
ticos, vienen acompaados de una amnesia selectiva en relacin con
la experiencia, ms que de una mejora del recuerdo de sta. Nume
rosos informes anecdticos sugieren que los soldados en combate o
las vctimas de violacin, incesto u otras agresiones violentas pueden
tener recuerdos muy vagos o no tener recuerdo alguno de las expe
riencias traumticas. Estas observaciones coinciden con la teora de
Freud de que los sucesos desagradables son reprimidos, expulsados
de la consciencia.73 Se desconocen las condiciones que podran con
ducir a la prdida de memoria en lugar de facilitarla, pero podran
tener algo que ver con la intensidad y la duracin del trauma emocio
nal. En el siguiente captulo volveremos a tratar este tema y los posi
bles mecanismos biolgicos que podran controlar la amnesia del re
cuerdo traumtico.

R e c u e r d o s c a p r ic h o s o s

En general, el aprendizaje que tiene lugar en una situacin o estado


se recuerda mejor si nos encontramos en la misma situacin o esta
do.74 Si memorizamos una lista de palabras estando bajo la influencia
de marihuana, puede que recordemos mejor la lista cuando volva
mos a estar colocados que cuando estemos sobrios. El aprendiza
je en consonancia con el estado ocurre en numerosas situaciones, no
slo estando bajo la influencia de drogas. La capacidad para recor
dar palabras es mejor si a los sujetos se les hace la prueba en la sala
en la que hayan aprendido las palabras, que si se efecta en una sala
nueva. Y la memoria para recordar palabras tambin es mejor si el
aprendizaje y el acto de recuerdo tienen lugar cuando el sujeto se en
cuentra en el mismo estado de nimo. Lgicamente, es ms probable
que tengamos recuerdos desagradables cuando estamos tristes y re
cuerdos agradables cuando estamos contentos. La llamada con
gruencia de la memoria segn el estado de nimo se intensifica en
235

personas con depresin, que a veces parece que slo son capaces de
recordar sucesos penosos. La existencia de mecanismos indepen
dientes para almacenar los recuerdos emocionales implcitos y expl
citos de las emociones nos ayuda a entender el modo en que los esta
dos emocionales influyen en el contenido del recuerdo.
Muchos psiclogos creen que los recuerdos se almacenan en re
des asociativas, estructuras cognitivas en las que los diversos elemen
tos de la memoria estn representados independientemente y vincu
lados entre s.75 Para que un recuerdo aparezca en la consciencia, la
red asociativa tiene que alcanzar un nivel de activacin determinado,
que depende de la cantidad de elementos de la memoria que se acti
ven y de la importancia de cada elemento activado. La importancia
del elemento es la participacin que ste tiene en el recuerdo de la
red en conjunto. Los aspectos de un recuerdo que son fundamenta
les tendrn ms peso que los aspectos menos decisivos. Cuantos ms
signos presentes durante el aprendizaje estn a la vez presentes du
rante el acto de evocacin, y cuanto ms decisiva sea la importancia
de los elementos del recuerdo que se activan mediante los signos que
aparecen durante el acto de evocacin, ms probable ser que se for
me el propio recuerdo.
Uno de los elementos de la memoria explcita sobre una expe
riencia emocional pasada sern las-repercusiones emocionales de esa
experiencia. La presencia de signos que activen este elemento facili
tar la activacin de la red asociativa. En este caso, los signos signifi
cativos sern los signos del cerebro y del organismo que sealen el
mismo estado emocional en el que nos encontrbamos durante el
aprendizaje. Estos signos aparecen porque los estmulos que actan
en el mecanismo explcito tambin actan en el mecanismo de la me
moria emocional implcita, provocando la reaparicin del estado
emocional en el que nos encontrbamos cuando el mecanismo de la
memoria explcita realiz el aprendizaje. La coincidencia entre el es
tado emocional presente y el estado emocional almacenado como
parte del recuerdo explcito faciltala activacin del recuerdo expl
cito. Por tanto, la activacin conjunta de la memoria emocional im
plcita podra ayudar al mecanismo explcito en el acto de evocacin
y tambin durante el aprendizaje.

236 "

FlGUEA 7 .8 .

Red de memoria asociativa del miedo.

En los m odelos de redes asociativas, se considera que la memoria est al


macenada en form a de conexiones entre nodulos de conocim ientos. Cuan
tos ms nodulos haya conectados entre s, ms fcilm ente se recuperar el
recuerdo y ms intenso ser. La ilustracin mustra la red asociativa hipo
ttica en la que podra subyacer la fobia a la serpiente. En este modelo, la
fobia est representada por informacin lingstica verbal. (De la figura
7.1 de P. Lang Cognition in emotion: concept and action, 1984, en C. E.
Izard, J. Kagan y R. B. Zajonc, eds., Emotions, Cognition and behaviour,
Cambridge University Press, Nueva. York, 1984 Cambridge University
Press. Reproducido con el permiso de Cambridge University .Press.)

M s c u l o sin p t ic o

Hasta el momento hemos visto el aprendizaje y la memoria desde el


punto de vista del mecanismo de las neuronas. Ahora nos adentrare
mos en el funcionamiento del cerebro y veremos el modo en que par
ticipan las neuronas y sus sinapsis en las funciones del aprendizaje y
de la memoria.
En general, se cree que el aprendizaje lleva consigo la consolida
cin de las conexiones sinpticas entre las neuronas. Desde una pers
pectiva puramente estructural, las sinapsis son espacios minsculos
entre neuronas. Lo ms importante es que son espacios diminutos
237

formados por la contigidad de dos neuronas en el punto en que s


tas intercambian informacin.
Como recordar el lector, las sinapsis comportan el contacto del
botn terminal del axn de una neurona con la dendrita de otra. Los
impulsos elctricos fluyen desde el cuerpo celular de la neurona emi
sora a travs de su axn hasta llegar al botn terminal. Despus, este
botn terminal libera una sustancia qumica, llamada neurotransmi
sor, que se extiende por el espacio sinptico y se enlaza con las mo
lculas receptoras (cuya funcin es recibir la sustancia transmisora
especfica) situadas en la dendrita de la neurona receptora. Si sta re
cibe suficiente sustancia transmisora, descargar impulsos elctricos
por el axn, que, a su vez, afectarn a la siguiente neurona para que
descargue impulsos, etc.
: En 1949, Donald Hebb, el gran psiclogo canadiense, plante
: que el aprendizaje podra tener lugar en las sinapsis.76 Imaginemos
. dos neuronas, x e y, que estn conectadas entre s anatmicamente
pero que tienen una conexin sinptica dbil. Es decir, cuando x
descarga un impulso elctrico, y potencialmente podra descargarlo
. a su vez, pero no lo hace. Sin embargo, si en algn momento y pro
duce una descarga cuando le llegan los impulsos de x, algo sucede
entre estas dos clulas: se crea un enlace funcional. Como conse
cuencia, la prxima vez que x descargue impulsos, ha aumentado la
probabilidad de que y tambin produzca una descarga. Actualmen
te, la conexin entre dos clulas que se consolida de este modo se de
nomina sinapsis hebbiana.77 Es posible que nada ilustre mejor la idea
hebbiana que el manido lema las clulas que descargan impulsos a
la vez estn conectadas entre s. En la figura 7.9 se muestra la plas
ticidad hebbiana.
Durante muchos aos se consider que la hiptesis de Hebb so
bre el modo en que el aprendizaje tiene lugar era interesante pero no
estaba demostrada. Era una hiptesis que haba que comprobar con
hechos. A principios de los setenta recibi el empuje necesario para
convertirse en la teora preferida por todos sobre el modo en que se
guramente tiene lugar el aprendizaje. Este impulso lleg con la reali
zacin de una serie de experimentos sobre la funcin sinptica del
hipocampo llevada a cabo por Tim Bliss y Terje Lomo.78

----------- n

r
Sin respuesta

Potencial de accin

E! estimulo emitido por la


clula A no es lo suficien
temente fuerte para que la
clula C. responda (B est
inactiva).

Plasticidad hebbiana: los


Impulsos elctricos simul
tneos emitidos por las c
lulas A y B provocan una
respuesta desde C. La ac
tividad conjunta de A y C
tiene como consecuencia
el aumento de la conexin
sinptica entre Ay C.

F ig u r a

Potencial de accin

Debido a la plasticidad heb


biana, el impulso elctrico
emitido por la clula A aho
ra es suficiente para provo
car una respuesta desde
la clula C.

7.9. Plasticidad hebbiana.

En 1949, Donald Hebb plante que e l aprendizaje quiz comportaba cam


bios en la funcin neuronal cuando dos clulas se activaban simultnea
mente. Actualmente, la plasticidad sinptica es la teora preferida sobre el
modo en que funcionan el aprendizaje y la memoria en las clulas indivi
duales cerebrales. Como indica la ilustracin, la plasticidad hebbiana tie
ne lugar entre dos clidas (A y C), si stas producen una descarga al mis
mo tiempo. En la ilustracin, A no activa normalmente a C, pero B s
activa a C. Por tanto, si B hace que C produzca una descarga y resulta que
A produce una descarga al mismo tiempo, algo ocurre en el enlace entre A
y C, deform a que A adquiere la capacidad para producir una descarga en
C por si sola. La naturaleza exacta de lo que ocurre entre A y C contina
siendo un misterio. Sin embargo, los ltimos estudios de neurologa han
identificado un mecanismo que hace posible la plasticidad hebbiana. Este
mecanismo se llama potenciacin a largo plazo, e intervienen en l el
neurotransmisor de glutamato y sus receptores. La potenciacin a largo
plazo y la funcin receptora de glutamato aparecen explicadas en las fig u
ras 7.10y 7.11, respectivamente.
stu^.

En aquel entonces se saba que la estimulacin elctrica de la va


que comunica las zonas de transicin con el hipocampo excita la ac
tividad de las neuronas del hipocampo. La actividad puede medirse
en forma de una respuesta neuronal llamada potencial de campo,
que refleja la respuesta sinptica global de las diversas clulas hipocmpicas estimuladas. Bliss y Lomo demostraron que la intensidad
del potencial de campo, y por tanto la magnitud de la respuesta si
nptica poda aumentar con una simple manipulacin. Bombardea
ron la va con una breve estimulacin elctrica a una frecuencia muy
alta: cien impulsos de estmulo por segundo. La intensidad de la res
puesta sinptica provocada por un estmulo de prueba de un solo
impulso era mayor despus del bombardeo que antes. En otras pala
bras, el bombardeo aumentaba la consolidacin de la conexin si
nptica entre la zona de transicin y el hipocampo. Lo ms impor
tante era que pareca que los cambios producidos aparentaban ser
duraderos y no efmeros. La induccin de cambios en la consolida
cin sinptica como resultado de breves estimulaciones suele llamar
se potenciacin a largo plazo (vase la figura 7.10).
El hecho de que un breve episodio en la vida de una neurona
pueda producir cambios a largo plazo en su conducta llev a sugerir
inmediatamente que la potenciacin a largo plazo podra ser el ele
mento del que estn formados los recuerdos. Esta nocin, considera
da algo fantasiosa al principio, fue ganando crdito a medida que los
descubrimientos posteriores identificaron el resto de las caractersti
cas de la potenciacin a largo plazo.
Una de estas caractersticas es la especificidad de la potenciacin
a largo plazo.79 Una neurona dada recibe seales de muchas otras
neuronas. Por ejemplo, la neurona z recibe informacin de x, y y de
otras neuronas. Si la induccin de la potenciacin a largo plazo me
diante la estimulacin de la va x-z favoreciera no slo a las sinapsis
ente x y z, sino tambin las sinapsis entre y y z, el fenmeno no ten
dra mucha especificidad y no sera muy til como modelo de cmo
se crean los recuerdos a travs de experiencias de aprendizaje muy
especficas. Pero el bombardeo de la va x-z altera la consolidacin si
nptica de esta conexin y deja intacta la consolidacin de la cone
xin entre y y z. La potenciacin a largo plazo no cambia la neurona
postsinptica en conjunto, sensibilizndola ms ante cualquier seal: ;
240

Proceso de la PLP
1." paso: Emitir un solo estmulo de prueba en la zona A y
registrar la respuesta neuronal en la zona B

2 paso: Emitir una sucesin de estimulaciones de alta fre


cuencia en la zona A
3." paso: Emitir un solo estmulo de prueba en la zona A y
registrar la respuesta neuronal en la zona B
Estimulo de prueba

Estmulo de PLP

J iM ilililM J U L .
tiempo

tiempo

Respuestas neuronales
Tras PLP
- Antes de PLP
*

Estmulo de prueba

.......

...............-

FIGURA 7.10.

Potenciacin a largo plazo (PLP).

. .

......-

______ /

La potenciacin a largo plazo (PLP) comporta la consolidacin de la cone


xin funcional entre dos zonas cerebrales (zonas A y B). Debido a que las
conexiones entre las zonas cerebrales implican sinapsis, se cree que la PLP
supone una intensificacin de la transmisin a travs de las sinapsis. La po
tenciacin a largo plazo es inducida en laboratorio mediante sucesiones de
estmulos elctricos en la zona A. Como consecuencia, la respuesta d e la
neurona ante un solo estmulo de prueba se amplifica. Como el mismo es
tmulo origina mayores respuestas despus de que la va haya sido tratada
con las sucesiones de impulsos, stas intensifican la transmisin en la va,
241

slo cambia las sinapsis especficas de la neurona postsinptica que


participan en la experiencia. Al igual que el aprendizaje, la potencia
cin a largo plazo depende de la experiencia.
Otra caracterstica importante de la potenciacin a largo plazo es
la cooperacin.80Para que la potenciacin ocurra, un nmero de im
pulsos determinado tiene que estimular a una clula para que se ac
tiven sinapsis suficientes. Si no se estimula la cantidad suficiente, la
potenciacin no tiene lugar. En otras palabras, los impulsos tienen
que cooperar para que ocurra la potenciacin a largo plazo.
La asociacin es una forma especial de cooperacin muy impor
tante para demostrar la relacin entre la potenciacin y el aprendiza
je.81 Volvamos a tomar en consideracin la neurona z que recibe se
ales de x e y. Si las vas x-z e y-z se bombardean al mismo tiempo, los
estmulos de prueba aplicados en cada va producen una respuesta
sinptica ms intensa que si cada va hubiera sido bombardeada por
separado. As funciona la cooperacin entre dos vas, que de este
modo quedan enlazadas o asociadas.
La caracterstica asociativa de la potenciacin a largo plazo tiene
una relacin clave con el principio de aprendizaje hebbiano, ya que
puede proporcionar el medio potencial por el que se crean las asocia
ciones entre los sucesos en las experiencias de aprendizaje natural.
Sin embargo, la base hebbiana del aprendizaje gan ms fuerza a me
dida que se sucedieron los descubrimientos sobre la base molecular
de la potenciacin a largo plazo y del aprendizaje en el hipocampo.

A d h e s iv o m n e m n ic o

Una gran cantidad de investigaciones sobre la base molecular de la


potenciacin a largo plazo del hipocampo sugiere que el neurotransmisor glutamato desempea una funcin primordial. Se ha demos
trado que la potenciacin a largo plazo del hipocampo precisa una
clase especial de molculas receptoras de glutamato. El descubri
miento de que la memoria que depende del hipocampo precisa estos
mismos receptores descubre una importante relacin entre la memo
ria y la potenciacin a largo plazo.
.
Los neurotrahsmisores liberados desde los botones terminales
242

de los axones producen excitacin o inhibicin cuando se enlazan


con sus receptores al otro extremo de las sinapsis. Los neurotransmisores excitadores hacen que sea ms probable que la clula que se
encuentra al otro extremo de la sinapsis (la clula postsinptica) des
cargue impulsos, y los transmisores inhibidores reducen esta proba
bilidad de descarga. El glutamato es el principal transmisor excitador
del cerebro. La transmisin del glutamato funciona principalmente
de la siguiente forma: el botn terminal del axn libera grupos de
glutamato que atraviesan el espacio sinptico y se enlazan con recep
tores de glutamato de tipo AMPA.82 Cuando esto ocurre, la clula
postsinptica descarga impulsos a travs del axn. En general, los re
ceptores de glutamato NMDA, otra clase de receptores, estn cerra
dos, por lo que el glutamato que llega a ellos no tiene efecto.83 Sin
embargo, cuando la clula postsinptica descarga impulsos, los re
ceptores NMDA se abren para enlazarse con el glutamato (vase la
figura 7.11).
El hecho de que los receptores NMDA slo se abran cuando la
clula que los contiene acaba de descargar impulsos hace que el re
ceptor NMDA sirva de medio para crear asociaciones entre los est
mulos. De hecho, el receptor NMDA parece ilustrar el modo en que
se cumple en el cerebro la regla hebbiana de que las neuronas que
descargan estmulos a la vez estn conectadas entre s.
Imaginemos que los impulsos provenientes de una va de entra
da provocan la liberacin de glutamato, que se enlaza con la neuro
na postsinptica y hace que sta descargue impulsos. Si los impulsos
de diferentes vas de entrada hacen que se libere glutamato en las si
napsis de la misma clula, y estos impulsos llegan cuando la clula es
t produciendo la descarga elctrica, el glutamato se enlaza con los
receptores NMDA transitoriamente desbloqueados de la clula, as
como con los receptores AMPA. El resultado neto es la creacin de
una asociacin o conexin entre dos entradas.
De este modo, los receptores NMDA ilustran el modo en que
podra actuar la caracterstica asociativa de la potenciacin a largo
plazo, el principio hebbiano del aprendizaje, as como la forma en
que sucesos que ocurren simultneamente podran llegar a asociarse
como parte del recuerdo de una experiencia.84 Por tanto, es signifi
cativo que la administracin de sustancias que impiden el enlace de
243

Grupos de
glutamato

NEUR O NA
P R ES IN P TIC A

Glutamato
liberado en
la sinapsis

B O T N T E R M IN A L

NEUR O NA
P O S TS IN P TIC A

La clula descarga
p otencial de accin

Grupos de
glutamato

NEURONA
P R ES IN P TIC A

Glutamato
liberado en
la sinapsis

B O T N T E R M IN A L

ES P ACIO S IN A P TIC O

Calcio

R e c p to r
C a lc io

La clula d e sc a rg a '
p otencial de accin

FIGURA 7.11.

N M O A

NEUR O N A

Estabilizacin
m olecular de la
conexin sinptica

P O S TS IN P TIC A

Receptores de glutamato.

Cuando el potencial de accin pasa por el axn de la neurona presinptica


hasta la zona d el botn terminal, hace que se liberen grupos de glutama
to. El glutamato liberado se expande por el espacio sinptico y se enlaza
con los receptores AMPA y NMDA de las dendritas de las neuronas postsinpticas. Cuando e l glutamato se enlaza con los receptores AMPA, en
tran sodio y potasio en la neurona postsinptica y ayudan a generar e l po
tencial de accin (arriba). Aunque los receptores NMDA normalmente
estn bloqueados por magnesio, e l bloqueo desaparece por la accin del
glutamato en los receptores AMPA. Entonces el calcio entra en la clula
('abajo), lo cual da lugar a diversos cambios moleculares que consolida y
estabiliza la conexin entre la neurona presinptica y la postsinptica.
(Ilustracin basada en la figura 1 de F. A. Edgard, Potentially right on
both sides [1992], Current Opinin in Neurobiology 2, pp. 299-401.)
244

glutamato con los receptores NMDA inhiba la potenciacin a lamo


plazo en los circuitos hipocmpicos, y que tambin afecte al aprendi
zaje subordinado al hipocampo (como el aprendizaje de orientacin
en el laberinto de agua).85 Actualmente, el modo preciso en que los
receptores NMDA participan en la potenciacin a largo plazo y en la
memoria es uno de los temas ms estudiados en neurologa. En este
proceso interviene el flujo de calcio en la clula postsinptica, que
pone en marcha un conjunto concatenado de cambios moleculares
adicionales que estabilizan las conexiones snpticas y, por tanto, la
respuesta sinptica intensificada (vase a continuacin el apartado
sobre la ceguera molecular).
Una serie de investigadores han intentado hallar la relacin entre
la potenciacin a largo plazo y la memoria de forma ms directa.86
Algunos han demostrado que la induccin de la potenciacin a largo
plazo en una va afecta a los procesos de aprendizaje que dependen
de esa va. Otros han observado que el aprendizaje natural influye en
la facilidad con la que la potenciacin a largo plazo tiene lugar. Y
otros incluso fian averiguado que, duran te.el aprendizaje, en las vas
que participan en l se producen los mismos cambios que los que tie
nen lugar en la potenciacin a largo plazo.
Si bien la correspondencia entre la potenciacin y el aprendizaje
natural se ha vuelto ms convincente, todava no se ha demostrado
que la potenciacin a largo plazo sea la base del aprendizaje. Ningn
experimento ha demostrado que los cambios inducidos por la poten
ciacin en realidad justifiquen el aprendizaje. Diversos laboratorios
trabajan sin descanso para convertir las correlaciones entre la poten
ciacin y el aprendizaje en una relacin causal. Muchos investigado
res en este campo creen que existe una relacin causal, y es slo cues
tin de tiempo que se descubra el mtodo adecuado para demostrar
esta relacin.

L a c e g u e r a m o l e c u l a r d e l a m e m o r ia

Al principio se crea que la potenciacin a largo plazo era principal


mente un fenmeno hipocmpico. Sin duda, esto alent nuevos ex
perimentos con animales y el estudio de la funcin del hipocampo en
245

la memoria. Hoy da se sabe que la potenciacin a largo plazo tiene


lugar en muchas zonas cerebrales y en diversos mecanismos de
aprendizaje. Para; nosotros tiene una trascendencia especial el hecho
de que se haya demostrado la potenciacin a largo plazo en vas rela
cionadas con el condicionamiento del miedo,S7 y que el cierre de los
receptores NMDA del ncleo amigdalino impida el condiciona
miento del miedo.88
Puede que la plasticidad sinptica subordinada a los receptores
NMDA sea el modo ms o menos universal en que el cerebro apren
de y almacena informacin en las molculas. Si bien existen otras
formas de plasticidad que no dependen de los receptores NMDA,
incluso en el hipocampo,89 parece que la plasticidad dependiente de
estos receptores es uno de los principales mecanismos de aprendiza
je y que, de hecho, puede que el cerebro tenga una serie limitada de
mecanismos de aprendizaje que emplea en situaciones diferentes.
Si observamos con ms atencin cmo se consolidan los recuer
dos, la teora de que se usen mecanismos relativamente universales pa
ra crear tipos de recuerdos diferentes se vuelve an ms convincente.
Los experimentos en especies tan variadas como la mosca de la fruta,
serpientes y ratones han coincidido en las conclusiones sobre la clase
de procesos moleculares que convierten las experiencias de aprendiza
je en recuerdos a largo plazo. La sntesis proteica, que est controlada
por mecanismos genticos situados en el ncleo de la clula, parece
desempear una funcin fundamental. Si la sntesis proteica se inte
rrumpe, no se crean recuerdos a largo plazo.90En otras palabras, el re
cuerdo de una experiencia a largo plazo podra conservarse mediante
protenas creadas por las clulas despus de que el aprendizaje tenga
lugar. Las protenas son importantes porque conforman los genes, que
controlan la produccin de ciertas sustancias qumicas necesarias para
la estabilizacin de los recuerdos. La interrupcin de la sntesis protei
ca parece afectar a la formacin de muchos tipos de recuerdos a largo
plazo en la mayora de los animales. A la larga, tambin afecta a la con-:
servacin de la potenciacin a largo plazo.91
y
Una sustancia qumica que parece ser bastante importante es el
AMP (adenosina monofosfato) cclico (AMP/. Esta sustancia acta
donde los neurotransmisores dejan de surtir efecto. Los neurotrans-:
misores hacen que las clulas x e y se comuniquen con z. Entonces, el'

AMPCle recuerda a 2 que la descarga de x e y en z ocurri simultnea


mente, es decir, que x e y crearon una asociacin entre s. El AMP
participa en la comunicacin entre diferentes partes de una clula
ms que entre clulas. La participacin del AMPCen la memoria fue
demostrada por primera vez en los experimentos con caracoles que
realiz Eric Kandel, uno de los investigadores destacados sobe la
neurobiologa de la memoria.92Kandel tambin demostr que las sus
tancias que bloquean la actividad del AMPCinterrumpen la memoria
hipocmpica y la potenciacin a largo plazo.93 Se han usado nvos
mtodos genticos para hacer que algunos animales sean incapaces de
producir el AMPC. Tim Tully ha demostrado que la mosca de la fruta
que carece de este gen tiene amnesia en algunas actividades de memo
ria a largo plazo,94 y Kandel y Alcino Silva95 han demostrado por se
parado que los ratones tratados genticamente para que no puedan
producir el AMPCdenen disminuida la potenciacin a largo plazo del
hipocampo y no pueden crear recuerdos nuevos a largo plazo en las
actividades que dependen del hipocampo. Los mecanismos de la con
solidacin de la memoria parecen ser asombrosamente iguales en to
das y cada una de las especies y en los diversos procesos de aprendi
zaje. Aunque es posible que haya ms de un mecanismo de este tipo,
probablemente su nmero es bajo.
La teora de que numerosas especies animales podran utilizar de
forma natural uno o varios mecanismos moleculares en diferentes re
des de aprendizaje tiene una repercusin importante. Los diferentes
modos de aprendizaje no se distinguen necesariamente en los prpcesos moleculares, sino que adoptan sus caractersticas propias me
diante los circuitos de los que forman parte. Es posible que en los
procesos moleculares exista una homogeneidad de la memoria, o al
menos rasgos generales, pero en los mecanismos los rasgos de la me
moria son mltiples.

E l r e g r e so d e C l a p a r e d e

Ahora debera estar claro por qu la paciente de Claparede pudo


crear un recuerdo implcito del pinchazo, sin tener el recuerdo expl
cito consciente de la experiencia que dio lugar a la formacin del re247

FIGURA 7 .12 . Estabilizacin m olecular


de la plasticidad sinptica y de la memoria.

Cuando e l glutamato se enlaza con los receptores NMDA de una clula


que ha acabado de descargar un potencial de accin, el bloqueo de magne
sio del receptor NMDA desaparece y ste absorbe calcio. El flu jo del calci, a su vez, activa la enzima adenil ciclasa, que produce un aumento de
AME cclico. Este aumento activa los gen es d el ncleo celular sensibles al
AMP cclico mediante e l factor de transcripcin gentica EERA (enlace
del elem ento de respuesta del AMP cclico). Este factor afecta a protenas f
tales com o las que hacen posible la sinapsis, que a la larga quizs ayudan a
conservar la potenciacin a largo plazo, posiblem ente consolidando los
cambios en la estructura de las dendritas postsinpticas. (Basado en la fi-
gura 7.12 antes indicada y en la figura 1 de M. Mayford, T. Abel y E. R. :,
Kandel, Transgenic approacbes to cognition; en Current Opinin in
Neurobiology 5, pp. 141-148, 1995.)
-A

cuerdo implcito. Lo ms probable es que su mecanismo de memo


ria del lbulo temporal estuviera lesionado. Y, dado que el recuerdo
implcito que cre comportaba el condicionamiento del miedo, tam
bin parece probable que el ncleo amigdalino estuviese intacto.
Ciertamente son conjeturas elaboradas a posteriori, ya que no tene
mos ni idea de qu parte de su cerebro estaba lesionada. Sin embar
go, estas apreciaciones estn basadas en cuarenta aos de investiga
cin sobre la base neuronal de la memoria, y si por alguna razn
desconocida no fueran ciertas en el caso de la paciente de Claparede,
cosa que nunca sabremos, seguramente resultarn ser correctas para
aquellos casos en los que podemos corroborar la localizacin de la
lesin cerebral.
La multiplicidad de la memoria desde el punto de vista de los
mecanismos es lo que convierte a un tipo de recuerdo determinado
en ese tipo de recuerdo. Los circuitos hipocmpieos, con sus exten
sas interconexiones neocorticales, estn bien preparados para conso
lidar recuerdos complejos en los que numerosos sucesos se unen en
el espacio y en el tiempo. Segn Eichenbaum, el objetivo, de estos cir
cuitos es aportar flexibilidad a las representaciones.96 Estos tipos de
recuerdos no estn asociados a una respuesta especfica, sino que
pueden usarse de formas muy diferentes en mltiples situaciones.
Por el contrario, el ncleo amigdalino es ms adecuado como meca
nismo de activacin para la ejecucin de las reacciones de supervi
vencia. Las funciones de aprendizaje y de memoria de esta zona ce
rebral relacionan rgidamente las situaciones que actan como
estmulos con tipos de respuesta especficos, ya que la funcin del
ncleo amigdalino es adelantarse a la necesidad de pensar en la ac
tuacin ms adecuada.
Est claro que stas son simplificaciones excesivas de las funcio
nes del hipocampo y del ncleo amigdalino, e incluso son extremas
respecto a la participacin que tienen estos rganos en la memoria
declarativa emocional. Sin embargo, estas simplificaciones coinciden
con las conclusiones que se han obtenido de experimentos sobre la
conducta de estos rganos, y explican, al menos en parte, cmo par
ticipan stos en las formas de memoria a las que se los ha asociado.
Al observar microscpicamente es decir, desde el punto de
vista molecular la memoria emocional implcita inconsciente y el
2 49

recuerdo explcito consciente de la emocin, es posible que stos no


se diferencien. Pero, desde el punto de vista de los mecanismos neuronales y de sus funciones, no hay duda de que funcionan indepen
dientemente en el cerebro. Aunque ahora ya sabemos mucho ms so
bre el funcionamiento independiente de estos dos mecanismos,
estamos empezando a ver tambin el modo en que interactan. Y es
tas acciones recprocas se hallan en el seno del mecanismo que con
fiere las cualidades emocionales a los recuerdos de las emociones pa
sadas.

8. Nuestro lado salvaje

Una fobia, como una teora psicoanaltica, es un relato acerca


de nuestro lado salvaje.

On Kissing, Tickling, and Being B ored:'


Psychoanalytic Essays on the Unexamined Life1.*'

A d a m P hillips ,

En el Pars de 1793, la Revolucin se respiraba en el ambiente. Sin


embargo, la revolucin francesa que aqu nos interesa no tuvo lugar
en las calles, sino en los manicomios. Phillipe Pinel opinaba radical
mente que los enfermos mentales no eran animales salvajes incura
bles a los que se deba apresar y torturar, sino que eran personas que
deban ser tratadas con dignidad y respeto. Cuando el encargado de
crceles en la poca de la Revolucin francesa conoci los planes
que Pinel tena de rehabilitar a los enfermos mentales, le pregunt:
No est usted mismo loco al dejar a esas bestias sueltas? Pinel
respondi: Estoy convencido de que la gente puede sanar si se le
da espacio y libertad. Algunas de estas bestias se recuperaron
bajo la supervisin de Pinel y uno de ellos se convirti en su guar
daespaldas.2
Llegado el ao 1800, Pinel se haba convertido en uno de los
mdicos ms destacados de Pars y fue llamado por la Sociedad d
Observadores del Hombre de la Revolucin para que evaluara un
caso verdaderamente salvaje, un chico de unos once aos que, unos
meses antes, haba sido capturado en un pequeo pueblo al sur de
Francia. Como relat Roger Shattuck, autor del fascinante libro so
bre el chico salvaje de Aveyron, el incidente sucedi de la siguiente
forma:
Antes de que amaneciera el 9 de enero de 1800, sali del bosque
una criatura extraa cerca del pueblo de Saint-Sernin, al sur de
Francia. Nadie lo esperaba. Nadie lo reconoci. Tena el cuerpo
de hombre y caminaba derecho. En el resto se asemejaba a un ani
mal. Estaba desnudo, a excepcin de unos jirones de camisa, y no
251

mostraba signos de pudor ni era consciente de ser una persona re


lacionada en modo alguno a las personas que lo haban capturado.
No saba hablar y slo emita chillidos extraos y ininteligibles.3
A pesar de sus xitos anteriores, Pinel pens que la rehabilita
cin no era posible en el caso del Chico Salvaje. Segn Shattuck,
Pinel no pareca haber meditado seriamente si el estado del chico se
deba a causas orgnicas o funcionales, distincin que sola ha
cer en otros casos. Un anlisis as hubiera conducido a tomar una de
cisin ms sopesada sobre si el chico tena cura o no. Es cierto que si
el problema era orgnico, debido a lesiones cerebrales, por ejemplo,
su estado salvaje no habra tenido cura. Pero si las causas haban si
do las circunstancias de la vida como la falta de cuidado maternal
durante su niez temprana, la ausencia de estimulacin social, y una
existencia traumtica y angustiosa rodeada por un ambiente hostil
s habra tenido alguna esperanza de curacin. Como observ Shat
tuck, nunca sabremos la respuesta.
En definitiva, hay ms posibilidades de tratar los trastornos fun
cionales que los trastornos asociados a causas orgnicas. No obstan
te, la diferencia entre los males orgnicos y los funcionales debe esta
blecerse con gran cuidado, y en ningn caso debe significar que hay
ciertas anomalas mentales que afectan al cerebro y otras que afectan
a la mente. Como dijo Shakespeare, el cerebro es el hogar del alma/
Los trastornos mentales, al igual que la lucidez mental, reflejan el
funcionamiento del cerebro.
De hecho, el verso de Shakespeare deca el frgil hogar del al
ma, lo cual refleja la fragilidad de la lnea que separa la lucidez men
tal de la enfermedad. Todos sentimos tristeza y tenemos preocupa
ciones de vez en cuando; pero, cuando las emociones corrientes se
vuelven excesivas o inapropiadas, se convierten en patolgicas.
En este captulo trataremos sobre todo las emociones patolgi
cas llamadas trastornos de ansiedad, que se encuentran entre las for
mas de enfermedad mental ms frecuente.5 Mostrar su relacin con
el mecanismo cerebral del miedo, y cmo el progreso que hemos he
cho hasta ahora para entender el funcionamiento normal de este me
canismo tambin nos ayuda a entender lo que ocurre en los trastor- g
nos de ansiedad. La idea que me propongo plantear es que los
252

trastornos de ansiedad sobrevienen cuando el mecanismo del miedo


esquiva los controles corticales que normalmente mantienen a raya
nuestros impulsos primitivos, nuestro lado salvaje.

H ist o r ia su c in t a d e l a s e n f e r m e d a d e s m e n t a le s

La diagnosis de los trastornos mentales tiene sus orgenes en la obra


de Emil Kraepelin de finales del siglo XIX. Kraepelin diferenci la es
quizofrenia de la depresin manaca demostrando que estas enfer
medades siguen cursos diferentes. Freud, que vivi en la misma po
ca que Kraepelin, estaba ms interesado en la neurosis que en los
estados psicticos como la esquizofrenia y seal que su causa era el
conflicto intrapsquico y la ansiedad resultante. Segn el psiquiatra
Peter Kramer, a mitad del siglo XX los psiquiatras estadounidenses
haban sobrepasado con creces a Freud,6 ya que haban adoptado el
modelo espectral de enfermedades mentales, que daba por sentado
que todas las formas de psieopatologa estn-subordinadas ala ansie
dad.7 Desde el punto de vista freudiano, la neurosis era el resultado
de una defensa parcialmente victoriosa contra la ansiedad, que vena
acompaada de la aparicin de sntomas. Pero, segn el modelo es
pectral, incluso la psicosis lleg a considerarse el resultado de la an
siedad, una ansiedad tan excesiva que el ego se fragmentaba y sufra
una regresin. La salud mental y la enfermedad mental se diferencia
ban por el grado de ansiedad presente y se aplicaba el mismo trata
miento a todas las. dolencias: la reduccin del conflicto interno me
diante la psicoterapia.
Desde entonces, esta teora ha cambiado totalmente. Los profe
sionales que se dedican a la salud mental actualmente disponen de
un deslumbrante abanico de categoras. Para ver el cambio radical
que ha tenido lugar, basta con echar un vistazo a la biblia de la diag
nosis, el Manual diagnstico y estadstico d e los trastornos m entales de
la American Psychiatric Association, que se public por primera vez
en 1980 y que actualmente ya va por la cuarta edicin.8 Existe una
enorme cantidad de fobias, diferentes clases de ataques de pnico,
una serie de trastornos de pensamiento y de estado de nimo, altera
ciones somticas, estados de personalidad antisocial, numerosas for253

mas de abuso de sustancias, as como otros estados. Adems, existen


solapamientos, como el pnico con la agorafobia (el miedo a los lu
gares abiertos o repletos de gente) o la enfermedad manaco-depre
siva con la dependencia de la cocana, etc.
A pesar de esta diversidad diagnstica, est claro que algunas ca
tegoras de enfermedad mental ocurren con ms frecuencia que
otras. El organismo encargado de la Salud Pblica en EE. UU. enu
mera y clasifica la existencia de las diferentes formas de trastorno
mental ms frecuentes.9 En 1994, se diagnostic alguna forma de en
fermedad mental en aproximadamente 51 millones de estadouniden
ses por encima de los dieciocho aos, y 11 millones de casos estaban
relacionados con el abuso de sustancias. De los 40 millones restantes,
' ? -ms de la mitad fueron incluidos en la categora de trastornos de an
siedad y algo menos de la mitad se clasificaron de trastornos del
estado de nimo, sobre todo depresin. El resto daba razn de casos
de esquizofrenia y de otros estados.
La elevada proporcin de trastornos mentales que comportan
ansiedad no justifica la teora espectral, ya que tratar la depresin o
la esquizofrenia como trastornos de ansiedad probablemente no d
tan buenos resultados como tratarlas de un modo particular. No
obstante, dicha proporcin destaca la importancia de entender la na
turaleza de la ansiedad y sus diversas manifestaciones. Por suerte, la
comprensin del mecanismo del miedo puede ayudarnos a explicar
el modo en que sobrevienen los trastornos de ansiedad, y tal vez nos
permita averiguar su tratamiento y su posible prevencin.

M ie d o y a v e r si n en l a a n sie d a d

. La ansiedad y el miedo estn estrechamente relacionados. Son reac


ciones ante situaciones perjudiciales o potencialmente perjudiciales.
:r La ansiedad suele diferenciarse del miedo por la falta de un estmu
lo externo que provoque la reaccin: la ansiedad surge en nuestro in
terior, es un miedo hacia el mundo exterior. Ver una serpiente pro
voca miedo, pero el recuerdo de una experiencia desagradable con
serpientes o la sospecha de que quiz veamos una son estados de an
siedad. La ansiedad tambin se ha descrito como miedo no resuel-

to.10 Segn esta teora, el miedo est relacionado con una conducta
de huida y de evitacin en situaciones amenazadoras y, cuando esta
conducta se ve frustrada, el miedo se convierte en ansiedad.
El miedo y la ansiedad son reacciones normales ante situaciones
peligrosas, reales o imaginarias, y por s solos no constituyen estados
patolgicos. Cuando el miedo y la ansiedad son ms recurrentes y
persistentes de lo normal y cuando afectan al ritmo normal de vida,
entonces existe un trastorno de ansiedad y miedo.11
Freud llam neurosis a los estados que reflejan ansiedad y las-de
fensas de sta, como la conversin, la represin y el desplazamien
to.12 Actualmente, el campo de la psiquiatra es menos devoto a
Freud que antao, y en el citado Manual diagnstico se le resta im
portancia al trmino neurosis para eludir la asociacin de los sn
tomas de ansiedad con los mecanismos de defensa freudianos.13 Co
mo consecuencia, aunque entre los trastornos de ansiedad incluidos
en el Manual aparezcan estados que Freud calific de neurosis de an
siedad, tambin hay diagnsticos ms actuales.14 Los trastornos que
el M anual enumera bajo el apartado de trastornos de ansiedad son
los siguientes: pnico, fobias, trastorno de estrs postraumtico, tras
torno obsesivo-compulsivo y ansiedad generalizada.
Las caractersticas de estos trastornos son un estado de intensa
ansiedad y la evitacin de situaciones que pueden provocar ese esta
do.15 Las fobias son miedos ante estmulos o situaciones especficas
que resultan desmesurados para la amenaza real que representan. La
exposicin a un objeto fbico o a una situacin fbica provoca un
profundo estado de ansiedad. La persona llegar a extremos insospe
chados para evitar el objeto o la situacin. Los ataques de pnico
comportan perodos definidos de ansiedad intensa y de inquietud.
La persona afligida a menudo siente como si le faltara el aire. A dife
rencia de las fobias, los ataques no suelen ser previsibles y tampoco
suelen estar relacionados con ningn estmulo externo o situacin. A
veces, el pnico va acompaado de la agorafobia. En los casos gra
ves, la evitacin de tales situaciones puede llevar a una existencia de
recogimiento. El trastorno de estrs postraumtico comporta una
ansiedad aguda provocada por los estmulos que aparecieron duran
te algn trauma extremo o que de algn modo estn relacionados
con estmulos que tuvieron lugar durante el trauma. Este trastorno
255

es frecuente en veteranos de guerra, pero tambin lo padecen las vc


timas de agresiones sexuales o fsicas graves, as como las vctimas de
catstrofes naturales. La persona evita las situaciones y hasta los pen
samientos que le pueden recordar el trauma. El trastorno obsesivocompulsivo lleva consigo pensamientos extraos, recurrentes y per
sistentes o conductas repetitivas que se ejecutan de un modo muy
preciso como reaccin a los pensamientos obsesivos. La conducta
compulsiva tiene el objetivo de neutralizar la ansiedad, pero esta
conducta no corresponde con la situacin real o es desmesurada res
pecto a la situacin que se pretende neutralizar. La ansiedad genera
lizada, conocida tambin como ansiedad fluctuante, comporta una
preocupacin excesiva por asuntos inconexos durante un largo pe
rodo de tiempo.
El Manual diagnstico seala sntomas y factores circunstanciales
que permiten a los mdicos con mucha experiencia reconocer los di
versos trastornos de ansiedad. Sin embargo, Ame Ohman, uno de
los principales investigadores sobre el miedo humano y la ansiedad,
ha sealado hace poco: Cuando se comparan las respuestas fisiol
gicas de los fbicos expuestos a los objetos temidos con las observa
das en los pacientes con estrs postraumtico expuestos a escenas
traumticas que desatan el trastorno, as como con las respuestas ma
nifestadas durante los ataques de pnico, resultan mucho ms sor
prendentes las similitudes que las diferencias.16Contina sealando
que el pnico, el miedo fbico y el estrs postraumtico reflejan la
activacin de una misma respuesta de ansiedad subyacente. Esta es
la hiptesis que defiendo bsicamente. Sin embargo, sostengo esta
idea con respecto a los mecanismos cerebrales, no a los sntomas: los
trastornos de ansiedad reflejan el funcionamiento del mecanismo ce-:
rebral del miedo. hman no incluye la ansiedad generalizada en su :
clasificacin porque sta es ms un rasgo de personalidad estable}
que ataques definidos de ansiedad, distincin que a menudo se hace ;
tambin entre la ansiedad como rasgo de la personalidad y la ansie-:
dad como estado. A pesar de todo, lo ms probable es que en la an|j
siedad generalizada intervenga, al menos en parte, el mismo meca-
nismo cerebral que en el resto de los trastornos de ansiedad.

/l!

256

El

pequeo

A lbert

co n oce a l pequeo

H ans

Los trastornos de ansiedad pueden surgir en cualquier momento, pe


ro suelen aparecer en los inicios de la madurez. Por qu ocurren?
Cmo pasa el cerebro de un estado en el que no acusa mucha ansie
dad a otro en que el paciente se muestra patolgicamente preocupa
do o manifiesta una conducta neurtica que intenta controlar la
preocupacin?
La mayora de los tericos desde Freud en adelante han dado
por sentado que la ansiedad patolgica aparece como consecuencia
de experiencias de aprendizaje traumticas que crean recuerdos de
sagradables. Breuer y Freud,17 en el clebre caso de Anna O., por
ejemplo, afirmaron: Los histricos sufren principalmente con sus
propios recuerdos o, como Matthew Erdelyi indica, con los re
cuerdos traumticos que han borrado de la consciencia.18 Como el
condicionamiento del miedo es la condicin obligada del aprendiza
je traumtico, no debera sorprendemos que" se haya planteado que
el condicionamiento del miedo participa en el brote de la ansiedad
patognica. Aunque esta idea fue objeto de controversia durante
mucho tiempo, los nuevos descubrimientos parecen indicar que el
condicionamiento del miedo ejerce una influencia significativa en los
trastornos de ansiedad.19

La teora sobre el condicionamiento de la ansiedad surgi hacia


1920, una poca en la que los psiclogos estaban empezando a inter
pretar la mayora de los aspectos de la conducta en funcin de las
experiencias y, sobre todo, como reflejos condicionados pavlovianos.20 John Watson, iniciador del conductismo, afirm que haba
conseguido condicionar una fobia animal en un nio de once meses,
el pequeo Albert, produciendo un fuerte sonido metlico cuando
el nio jugaba tranquilamente con una rata.21 Desde ese momento, el
nio no vplvi a jugar con la rata y rompa a llorar cuando la rata es
taba cerca. Para explicar este hallazgo, Watson propuso que ciertos
estmulos, como los sonidos fuertes, los estmulos dolorosos o la pr
dida repentina de apoyo fsico, son capaces de provocar de forma in257

nata reacciones del miedo. Cuando aparecen estos estmulos no con


dicionados, otros estmulos que tambin estn presentes adquieren
la capacidad de provocar el miedo condicionado. Segn Watso, las
neurosis sobrevienen como resultado de estas situaciones de apren
dizaje traumtico y se repiten e influyen en la conducta durante to
da la vida.22
La teora de la ansiedad de Watson, as como su perspectiva con
ductista de la psicologa, estaba basada en el aprendizaje de reflejos
condicionados pavlovianos. Sin embargo, hacia los aos treinta, otra
forma de aprendizaje llamada condicionamiento instrumental lleg a
tener la misma importancia para los conductistas.23 En el condicio
namiento instrumental se aprende una respuesta arbitraria, como
presionar una barra o girar una esquina en un laberinto, si sta se re; -fuerza con la entrega de un premio o la omisin de un castigo. La res
puesta se aprende porque se refuerza y a partir de ese momento se
produce la respuesta para conseguir el premio o para evitar el casti
go. Mientras que el condicionamiento pavloviano comporta la trans
ferencia del significado de un estmulo emocionalmente activador a
un estmulo neutro, en el condicionamiento instrumental se crea una
asociacin entre un estmulo emocionalmente activador y una res
puesta neutra.
El conductismo y el psicoanlisis tenan un planteamiento total
mente diferente, pero las dos corrientes intentaban comprender por
qu actuamos del modo que actuamos. O. Hobart Mowrer, destaca
do conductista, apreci el valor de las dos teoras y hacia 1940 co
menz a traducir la teora de la neurosis de la ansiedad de Freud al
lenguaje de la teora del aprendizaje.24 Adoptando los principios del
condicionamiento pavloviano y del condicionamiento instrumental,
Mowrer esperaba resolver lo que l denomin paradoja neurti; ca: Un hombre en sus cabales y hasta un animal salvaje limitado
por su inteligencia sopesarn y medirn las consecuencias de sus ac. tos [...]. Si el efecto final es desfavorable, la accin que lo produce
^yfse inhibir y descartar. En la neurosis, en cambio, a pesar de que el
individuo se da cuenta de que sus actos tienen consecuencias predo
minantemente desfavorables, stos persisten durante meses, aos o
durante toda la vida.23
Segn Mowrer, la ansiedad nos motiva a resolver situaciones
258

traumticas antes de que ocurran. Y debido a que la disminucin de


la ansiedad comporta desahogo y seguridad, es un buen reforzador
de conductas instrumentales, es decir, de las respuestas arbitrarias
que se aprenden porque satisfacen alguna necesidad o cumplen al
gn objetivo. Por tanto, las respuestas que reducen la ansiedad se
aprenden y se conservan.
Mowrer crea que, en un principio, la ansiedad se aprende de
forma muy parecida a la que Watson plante: los estmulos que estn
presentes durante la estimulacin traumtica o dolorosa adquieren la
capacidad de provocar la ansiedad. Como la ansiedad es incmoda,
cuando los estmulos que la provocan estn presentes la persona que
la padece tendr una motivacin para hacer cambiar las circunstan
cias, para retirarse del lugar en que estn los estmulos que la causan
y para evitar esas situaciones en el futuro. La reduccin de la ansie
dad que producen estas respuestas refuerza las conductas y consoli
da su expresin. A menudo resulta til, pero a veces lleva a sntomas
neurticos.
Veamos un ejemplo de la vida real. A una persona la atracan en
un ascensor. Desde ese da, le da miedo subirse en los ascensores y
los evita en lo posible. Pide consejo al psicoterapeuta, que intenta
calmarlo asegurndole que es bastante improbable que vuelvan a
atracarlo en un ascensor, sobre todo si lo toma en horas punta. Pero
la terapia de tranquilizacin no ayuda gran cosa. La oficina de esta
persona est en el decimotercer piso, y ello le produce ansiedad. A
pesar de la incomodidad que le supone cada da, va por la escalera.
Segn la teora de Mowrer, la reduccin de ansiedad que se obtiene
al ir siempre por la escalera alimenta la conducta neurtica de ir por
la escalera.
Mowrer, al igual que los filsofos existencialistas, consideraba
que la ansiedad era una parte importante de la existencia humana,
una parte fundamental que convierte al hombre en especial, pero
que tambin puede ser la clave de nuestra fragilidad:
En general, la conducta que reduce la ansiedad tambin sirve pa
ra disminuir el peligro que presagia. Es probable que un antlope
que detecta el olor de una pantera no slo s sienta menos inc
modo (ansioso) si se retira de la zona en la que detecta el olor de
259

la pantera, sino que de hecho tambin est bastante ms seguro.


Un pueblo primitivo que se ve amenazado por intrusos o animales
duerme mejor despus de haber excavado un foso profundo o ha
ber alzado una estacada resistente. Y una madre estar ms tran
quila desde el punto de vista emocional despus de que hayan
vacunado adecuadamente a sus hijos contra una enfermedad te
mida. No cabe duda de que esta capacidad para sentirse incmo
do ante la mera posibilidad de vivir experiencias traumticas an
tes de que ocurran realmente o de que vuelvan a ocurrir, y el estar
motivado para tomar precauciones realistas en contra, es un me
canismo psicolgico importante y til; el hecho de que la propen
sin a ser previsor y sentir ansiedad est mucho ms desarrollada
en el cerebro humano que en los animales inferiores probable
mente justifique muchas virtudes que son propias del hombre
nicamente. Sin embargo, tambin da razn de algunos de sus fa
llos ms evidentes.26 '
Mowrer prepar el camino de la interpretacin conductista de
Freud, pero su objetivo fue cumplido con xito por otro psiclogo
conductista, Neal Miller.27 Miller haba intentado averiguar exacta
mente el modo en que el miedo poda actuar como impulso interno,
de manera semejante al hambre o el sexo, es decir, como una seal
interna que motiva a actuar para que este impulso interno se reduz
ca. Al igual que un animal hambriento sale en busca de alimento, un
animal asustado intenta alejarse de los estmulos que provocan el
miedo. Miller adiestr a ratas para que, al or el sonido de un timbre,
evitaran la descarga elctrica saltando una valla que separaba dos
compartimientos.28 La primera fase consisti en condicionamiento
del miedo: el timbre sonaba y las ratas reciban la descarga. Despus,
mediante ensayos aleatorios, las ratas aprendan que, si saltaban la
valla cuando el timbre sonaba, podan evitar la descarga. Cuando las
ratas lo averiguaron, saltaban cada vez que oan el timbre, aunque no
se emitiera la descarga elctrica. La descarga ya no se presentaba,
por lo que ya no constitua un elemento motivador. Como Mowrer
haba sugerido, pareca que la respuesta de evitacin se conservaba
por la previsin de la descarga elctrica, por el miedo que provocaba
la seal de aviso. Pero, para demostrar que el miedo era el elemento
motivador, Miller cambi las reglas del juego. Al principio, cuando

las ratas saltaban la valla, apagaba el timbre y pareca que bastaba


con apagarlo; para que las ratas continuaran saltando. Sin embargo,
en la siguiente fase, el timbre segua sonando cuando la rata saltaba
y slo se apagaba si la rata presionaba una palanca. Una vez que las
ratas aprendieron esta regla, Miller volvi a cambiarla, obligando a
que aprendieran otra respuesta ms para apagar el timbre. Si bien la
respuesta inicial se aprenda porque la rata evitaba la descarga elc
trica, las respuestas siguientes ya no estaban asociadas a la descarga:
se vieron reforzadas por el hecho de que hacan que el timbre se apa
gara. Segn Miller, los hallazgos demostraban que el miedo es un im
pulso interno, un vigorizador interno de la conducta, y que las con
ductas que reducen el miedo son reforzadas, por lo que se convierten
en formas de conducta corriente. No obstante, conviene resaltar que
el miedo es una seal fsica interna, como el hambre, y que, segn es
ta teora, no se refiere necesariamente al miedo experimentado cons
cientemente o subjetivo.
Miller crea que esta nueva perspectiva del miedo como impulso
interno era la clave de la aproximacin verdaderamente cientfica a
los principios psicoanalticos, y, junto con John Dollard, psicoanalis
ta experimentado, intent dar razn del conflicto neurtico incons
ciente y de su expresin sintomtica de acuerdo con los principios de
aprendizaje animal.29 Del mismo modo que una rata poda aprender
cualquier respuesta para huir de una situacin que provoca ansiedad
o para evitarla, las personas aprenden todo tipo de respuestas instru
mentales para rehuir o evitar la ansiedad o la culpabilidad causadas ,
por el conflicto neurtico.30 Como Dollard y Miller afirman:
[...] los sntomas del neurtico son los aspectos ms obvios de su
problema, aquellos aspectos con los que el paciente est familiari
zado y que cree que debera suprimir. El paciente y todos los que
lo tratan experimentan como una molestia las fobias, inhibiciones,
evitaciones, compulsiones, racionalizaciones y los sntomas psicosomticos neurticos [...] Cuando aparece un buen sntoma, se re
fuerza porque reduce el estado neurtico. Por tanto, el sntoma se
aprende en forma de hbito.31
Las teoras de la ansiedad del miedo condicionado tomaron un
nuevo rumbo a principios de los aos sesenta. A diferencia de la co261

rriente de Mowrer y de Miller, quienes consideraban que Freud era


cientficamente inexacto, pero que se encontraba en la buena direc
cin, los nuevos tericos no tuvieron tanta paciencia con la perspec
tiva psicoanaltica de la ansiedad y con su nfasis en el conflicto in
consciente y no resuelto. Joseph Wolpe fue uno de ellos. Interpret
el clebre caso fbico de Freud, el pequeo Hans,32 como un simple
condicionamiento pavloviano.33 Hans, un nio de cinco aos, cogi
miedo a los caballos el da en que presenci un suceso aterrador en
el que se cay un caballo. La teora de Freud era que la fobia a los ca
ballos era un conflicto edpico por resolver. El miedo de Hans a ser
castrado por su padre por desear a su madre fue desplazado hacia los
caballos. El trauma de haber presenciado la cada del caballo fue la
oportunidad para que la fobia sustituyera el conflicto subyacente.
Pero Wolpe tena una perspectiva diferente. Como todos los buenos
tericos sobre el condicionamiento, razon que un estmulo neutro,
' como un caballo, que tiene lugar en presencia de un trauma adquiri
r la capacidad para provocar reacciones del miedo, y que las fobias
no son ms que el miedo (o la ansiedad) que se ha condicionado an
te algn suceso que, en otras circunstancias, no tiene significado. Al
exponer su teora, Wolpe critic severamente el uso selectivo de la
informacin que Freud hizo para apoyar su propia teora, as como
la omisin selectiva de informacin que la contradeca. Hans, por lo
visto, dijo que se volvi loco cuando vio que el caballo se caa, y su
padre, apoyando este punto de vista, dijo que la ansiedad estall in
mediatamente despus del incidente. Freud releg estas explicacio
nes a un segundo plano, pero para Wolpe eran fundamentales. Se
gn Wolpe, Hans era igual que el pequeo Albert. La teora del
condicionamiento tena sentido.
La distincin entre el planteamiento puramente pavloviano de
Watson y de Wolpe y la interpretacin psicoanaltica de Mowrer y
v"? Miller es algo ms que terminolgica en la descripcin del modo en
que la ansiedad sobreviene: tambin tiene importantes consecuenV' cias en el modo de tratamiento. Los freudianos y sus aliados conduc
tistas consideraban que el objetivo de la terapia era la solucin del
conflicto inconsciente. La otra escuela, representada por Wolpe, no
daba explicaciones sobre el inconsciente y consideraba que los snto
mas neurticos no eran ms que respuestas condicionadas. En pala262

bras de Stanley Rachman y de Hans Eysenck, otros dos destacados


pioneros de esta corriente: Si eliminamos el sntoma [...] elimina
mos la neurosis.34
A pesar de muchas diferencias importantes, la teora psicoanal
tica y las diversas teoras del condicionamiento tienen un tema en co
mn; la ansiedad es el resultado de experiencias de aprendizaje trau
mtico. Como estas experiencias traumticas comportan: el
condicionamiento del miedo, al menos parcialmente, es posible'que
los mecanismos cerebrales que intervienen en la ansiedad patogni
ca del hombre y en el condicionamiento del miedo en los animales
sean similares. Si es cierto, los hallazgos de los experimentos con ani
males, fciles de realizar, se podran utilizar para comprender cmo
aprende, elimina y controla el hombre la ansiedad. Sin embargo, an
tes de aceptar esta conclusin tajanteo, como algunos diran, con
trovertida, precisamos tomar en consideracin algunas ideas ms
sobre la relacin del condicionamiento del miedo con los trastornos
de ansiedad, as como sobre la organizacin y funcin del mecanis
mo cerebral del miedo.

P r e d isp o sic i n a l m ie d o

A principios de los setenta, Martin Seligman, psiclogo experimen


tal que haba estado estudiando el miedo condicionado en los anima
les, seal algunas diferencias sorprendentes entre la ansiedad, del
hombre y el condicionamiento del miedo en el laboratorio.35 Para
Seligman era muy importante el hecho de que el condicionamiento
de evitacin se extingue rpidamente, si se fuerza al animal a que no
produzca la respuesta de evitacin y no se presentan soluciones alter
nativas para la huida o evitacin. Recordemos que las ratas de Miller
continuaban saltando la valla cuando el timbre sonaba, incluso si no
se emita la descarga elctrica, algo que las ratas no llegaban a averi
guar porque seguan saltando. Pero Seligman seal que, si se susti
tuye la valla por una pared, imposibilitando la respuesta de evita
cin, las ratas aprenden rpidamente que al timbre no le sigue la
descarga y empiezan a no hacer caso del timbre. Si se vuelve a susti
tuir la pared por la valla, las ratas ya no saltan como reaccin al tim263

bre. Si se fuerza a las ratas a advertir que el timbre no significa peli


gro, se extingue el miedo y eso conduce a la extincin de la respues- S
ta de evitacin neurtica. Por el contraro, decirle a un acrofbco
que nadie se ha cado del Empire Estate y que no le pasar nada si su
be al ltimo piso, u obligarlo a que suba para demostrrselo, no ayu
da y hasta puede empeorar la fobia a las alturas en lugar de inhibirla.
Las fobias humanas parecen ser ms resistentes a la extincin y ms
irracionales que el miedo condicionado en los animales.
Desde el punto de vista de Seligman, la clave de esta diferencia es
el hecho de que, mientras que los experimentos de laboratorio usan
estmulos arbitrarios y sin significado, como luces destellantes o soni
dos, las fobias tienden a estar relacionadas con objetos o situaciones
que tienen mucho significado, como insectos, serpientes o las alturas,
por ejemplo. Seligman afirmaba que puede que estemos preparados
evolutivamente para aprender ciertas cosas con ms facilidad que
otras, y que estos ejemplos de aprendizaje guiados biolgicamente tie
nen mucha intensidad y son duraderos. Desde esta perspectiva, las fo
bias reflejan nuestra preparacin evolutiva para aprender del peligro
y para retener la informacin con mucha intensidad.
En general, en un ambiente relativamente estable, los peligros a
los que una especie se enfrenta cambian lentamente. Como conse
cuencia, es bastante til tener un mecanismo para aprender rpida- i
mente que algo representaba un peligro para nuestros antepasados.
Sin embargo, como nuestro ambiente es muy diferente del entorno |
en que el hombre primitivo vivi, nuestra disposicin gentica para
reconocer los peligros primitivos puede meternos en los, como |
cuando nos lleva a sentir miedo a cosas de nuestro entorno que no
son muy peligrosas.
.1
Cuando Seligman expuso la teora de la preparacin, inyect una -|
dosis de realismo biolgico en la desabrida teora del condiciona
miento que Watson y los conductistas posteriores dieron a conocer.
Lo irnico fue que la teora de la preparacin quizs haya influido en L;
el condicionamiento watsoniano del pequeo Albert. Varios experi- j
mentos posteriores no consiguieron reproducir los descubrimientos36 i
de Watson, un hecho que se ha utilizado a menudo como objecin a |
las teoras de la ansiedad del condicionamiento del miedo. Aun as,
'!||1
Seligman observa que Watson, al haber escogido a un animal con pe- f
264

lo como estmulo condicionado, quizs utiliz un estmulo prepara


do sin saberlo, y que el fracaso de los experimentos posteriores pue
de muy bien deberse a que utilizaron estmulos inanimados, carentes
de significado.
L teora de la preparacin recibi un rpido apoyo con los expe
rimentos de Susan Mineka.37 Desde haca tiempo se pensaba que los
monos heredan el temor a las serpientes, por lo que la primera vez
que un mono vio a una serpiente debi de asustarse y ponerse a salvo.
Pero Mineka demostr que los monos criados en laboratorio en rea
lidad no tienen miedo la primera vez que se les muestra una serpien
te. Gran parte de las primeras investigaciones realizadas se haban he
cho con monos jvenes en presencia de sus madres. Si se muestra la
serpiente al mono joven sin que su madre est presente, no manifies
ta miedo: aprenden a tener miedo a las serpientes cuando ven que sus
madres se asustan. Dado que los monos jvenes no aprenden de este
modo las cosas que no les producen miedo, este hecho sugiere que los
estmulos relevantes desde el punto de vista biolgico tienen algo es
pecial que los hace susceptibles a un aprendizaje rpido e intenso me
diante la observacin. El hombre aprende muchas cosas, observan do
a los dems en situaciones sociales, y algunos han planteado que la an
siedad, sobre todo la patolgica, se aprende con mayor o menor fre
cuencia a travs de la observacin social.3s
Durante los ltimos aos, la teora de la preparacin ha estado
representada por Ohman,39 quien sostiene que la evolucin ha equi
pado al hombre moderno con una propensin a asociar el miedo a si
tuaciones que amenazaron la supervivencia de nuestros antepasados.
Teniendo en cuenta que esta propensin se desarroll, debe encon
trarse en nuestros genes y, por tanto, deben existir variaciones gen
ticas. Como consecuencia, aunque en general el hombre est prepa
rado para adquirir fcilmente el miedo hacia los peligros primitivos,
algunos individuos deben estar ms preparados que otros para ad
quirir temores especficos. Segn Ohman, estas personas extremada
mente preparadas son vulnerables a las fobias.
Ohman ha sometido la teora de la preparacin a pruebas riguro-'
sas. Parti de la base de que las serpientes y los insectos suelen ser
objetos fbicos y que es probable que sean los ejemplos principales
de estmulos preparados, a diferencia de las flores, por ejemplo, que

no suelen ser objetos fbicos. Despus, utiliz estos estmulos rela


cionados con el miedo o preparados y los estmulos que no tenan re
lacin con el miedo en experimentos de condicionamiento en el
hombre. Como apoyo a su teora de la preparacin, observ que el
condicionamiento del miedo, medido con las respuestas del SNA,
era ms resistente a la extincin con estmulos relacionados con el
miedo que con estmulos no asociados al miedo. Adems, cuando
utilizaba estmulos modernos asociados al miedo, como pistolas y
navajas, no se encontraron pruebas de resistencia hacia la extincin,
lo cual sugiere que la evolucin todava no ha tenido suficiente tiem
po para integrar estos peligros. Tambin demostr que los fbicos
. responden con ms intensidad cuando ven estmulos asociados a sus
propias fobias que cuando ven otros estmulos asociados al miedo.
Por ejemplo, los fbicos a las serpientes manifestaron respuestas
condicionadas ms intensas hacia las imgenes de serpientes que a
las de araas, y los fbicos a las araas manifestaron lo contrario. Es
tos resultados son coherentes con la hiptesis de que los fbicos es
tn muy preparados genticamente para responder a los objetos de
sus fobias. Por ltimo, usando mtodos especiales para evitar que los
estmulos condicionados fueran percibidos conscientemente, pudo
producir el condicionamiento preparado sin consciencia de los est
mulos condicionados. Esto demuestra que las fobias pueden apren
derse y expresarse independientemente de la consciencia, lo que
puede estar relacionado con su supuesta naturaleza irracional.
La teora de la preparacin ha conseguido explicar algunas de las
dificultades que presentaban las teoras clsicas de la ansiedad del
condicionamiento del miedo, sobre todo el hecho de que en los tras
tornos de ansiedad el miedo no se extingue fcilmente y es especial
mente irracional. Sin embargo, los aspectos importantes de las fobias
y de otros trastornos de ansiedad todava continuaban sin explicarse.
Das personas tienen ansiedad hacia objetos y situaciones que no es;: tn preparados evolutivamente, como el miedo a los coches o los as
censores. Los trastornos de ansiedad pueden existir y a menudo ocu
rren sin que se recuerde una experiencia traumtica, lo cual sugiere
que el condicionamiento traumtico tal vez no tenga tanta importan
cia. Adems, a veces un trauma claro precede al inicio de un trastorno de ansiedad, pero el trauma no tiene relacin con el trastorno.
2 66

Por ejemplo, que la muerte de la madre preceda a la generacin del


miedo a las alturas no tiene sentido si la ansiedad estuvo condiciona
da por el trauma. No obstante, la comprensin de los mecanismos
cerebrales del condicionamiento del miedo, junto con las nuevas ob
servaciones acerca de los efectos del estrs en el cerebro, nos aportan
ms pistas que ayudarn a llenar estos vacos.

N u e v a s p e r sp e c t iv a s so b r e
LA ANSIEDAD: ESTUDIOS DEL CEREBRO

Con el fin de analizar la naturaleza de los trastornos de la ansiedad


con ms detalle, nos inspiraremos en la idea de los mltiples mecanis
mos de memoria, desarrollada en el captulo anterior. En particular,
analizaremos la teora que plantea que, durante una situacin de
aprendizaje traumtico, los recuerdos conscientes se establecen me
diante un mecanismo en el que participan el hipocampo y las zonas
corticales relacionadas con l, y que los recuerdos inconscientes son
controlados por mecanismos del condicionamiento del miedo que
dependen del ncleo amigdalino. Estos dos mecanismos funcionan
simultneamente y almacenan tipos de informacin diferente acerca
de la experiencia. Y cuando los estmulos que estaban presentes en el
trauma inicial vuelven a presentarse posteriormente, cada mecanismo
puede recuperar sus recuerdos. En el caso del mecanismo del ncleo
amigdalino, la recuperacin se manifiesta con respuestas fsicas que
preparan al organismo ante el peligro, mientras que en el caso del me
canismo hipocmpico se recuperan los recuerdos conscientes.
Resulta muy til mantener separado el funcionamiento del meca
nismo declarativo de otros mecanismos de memoria cuando se exa
mina el modo en que podran sobrevenir y persistir los trastornos de
ansiedad. Jake Jacobs y Lynn Nadel hicieron esta observacin en
1985, en un artculo que me influy enormemente respecto a los
efectos del estrs en el mecanismo del miedo.40
El estrs como responsable de la prdida y recuperacin de recuer
dos traumticos: El hecho de que algunas personas que clnicamen

te padecen ansiedad no recuerden ningn suceso traumtico particu


267

lar que pueda ser la causa de su estado ha sido el punto dbil de las
teoras del condicionamiento. Por el contrario, su principal competi
dora, la teora psicoanaltica de Freud, da por sentado que la ansiedad
slo aparece cuando los recuerdos traumticos son relegados a los
huecos inconscientes de la mente. Al no querer servirse de un concep
to tan misterioso y carente de fundamento cientfico como la repre
sin, a los tericos del condicionamiento les ha costado explicar los
casos en los que no existe el recuerdo del trauma impulsor: o bien el
trauma no tena lugar, y por lo tanto tampoco el condicionamiento, o
bien el trauma ocurra pero no se recordaba. Estas dos posibilidades
dejan a los tericos del condicionamiento con algo que explicar.
Las recientes investigaciones que demuestran que las situaciones
de estrs pueden provocar deficiencias en el hipocampo presentan
una posible solucin para resolver esta dificultad. Este hecho sugie
re que al menos en algunos casos la imposibilidad de recordar el
trauma impulsor puede deberse a un fallo de la funcin de la memo
ria del hipocampo provocado por el estrs/*1Para poder entender el
modo en que ocurre-y cul es su causa, precisamos analizar los efec
tos biolgicos que tiene el estrs.
Cuando las personas u otros animales se encuentran en una si
tuacin de estrs, la glndula suprarrenal segrega una hormona esteroide en el flujo sanguneo.'12Los esteroides suprarrenales tienen una
funcin importante, ya que ayudan al organismo a movilizar sus re
servas de energa para afrontar la situacin de estrs. Como vimos en
el captulo 6, el ncleo amigdalino participa fundamentalmente en el
control de la secrecin de los esteroides suprarrenales. Cuando el
ncleo amigdalino detecta el peligro, enva seales al hipotlamo
que, a su vez, enva seales a la glndula pituitaria, que segrega la
hormona ACTH (corticotropina). El ACTH fluye por la sangre ha
cia las glndulas suprarrenales para provocar la segregacin de hor
monas esteroides. Adems de llegar a los lugares clave del organis
mo, la hormona esteroide se desplaza a travs de la sangre hasta el
cerebro, donde se enlaza con los receptores del hipocampo, del n
cleo amigdalino, de la corteza prefrontal y de otras zonas. Puesto que
las secreciones de las glndulas suprarrenales y de la glndula pitui
taria, como sabemos, se deben a situaciones de estrs, estos esteroi
des se llaman hormonas de estrs.
268

Desde hace algn tiempo se ha aceptado que los receptores de


esteroides hipocmpicos forman parte del mecanismo de control
que ayuda a regular la cantidad de hormonas esteroides suprarrena
les que se segregan.4 Cuando la hormona se enlaza con los recepto
res del hipocampo, se enva informacin al hipotlamo para que ste
avise a las glndulas suprarrenales y a la glndula pituitaria que dis
minuyan la secrecin. Ante una situacin de estrs, el ncleo amig
dalino da la instruccin de segregar, mientras que el hipocampo
da la instruccin de disminuir la secrecin. Tras varios ciclos de
estas instrucciones, la concentracin de hormonas de estrs en la
sangre se ajusta refinadamente a las exigencias de la situacin de es
trs.
Si el estrs dura demasiado, la regulacin de la secrecin de hor
monas de estrs que hace el hipocampo, as como las dems funcio
nes de ste, empiezan a fallar. Las ratas bajo estrs son incapaces de
aprender y recordar cmo realizar las pruebas de conducta que de
penden del hipocampo.44 Por ejemplo, no pueden aprender dnde
est la plataforma de proteccin en la .prueba del laberinto de agua
descrita en el captulo anterior. El estrs tambin afecta a la capaci
dad de provocar la potenciacin a largo plazo en el hipocampo,45 lo
que probablemente explique por qu ocurre este fallo de memoria.
Lo importante es que el estrs tambin daa las funciones de la me
moria consciente explcita en el hombre.46
Bruce McEwen, pionero en el estudio de la biologa del estrs,
ha demostrado que el estrs grave pero temporal puede tener como
consecuencia la degeneracin de las dendritas del hipocampo.47 Las
dendritas son la parte de las neuronas que reciben la informacin de
entrada y que estn encargadas en gran parte de las primeras fases de
la potenciacin a largo plazo y de la formacin de la memoria.48
McEwen tambin ha demostrado que, si el estrs aparece de forma
interrumpida, los cambios son reversibles. Sin embargo, si el estrs
es continuo, los cambios son irreversibles, ya que las clulas del hipo
campo empiezan a degenerarse. Cuando esto sucede, la prdida de
memoria es permanente.
Los efectos del estrs en el hipocampo fueron descubiertos por
Robert Sapolsky, que haba estado investigando los efectos del estrs
social en la conducta de los monos.49Los monos haban vivido en una
269

Los estmulos asociados al peligro activan e l ncleo amigdalino. A travs


de las vas que van desde el ncleo amigdalino hasta el ncleo paraventricular d el hipotlamo (Hipot. NPV), se enva el factor de secrecin de corticotropina (FSC) a la glndula pituitaria (PIT) que, a su vez, segrega la
hormona corticotropina (ACTH) en el flu jo sanguneo. El ACTH acta
en la corteza suprarrenal, provocando la secrecin de hormonas esteroides
(EST) en el flujo sanguneo. Las hormonas esteroides se desplazan libre
m ente por la sangre hasta e l cerebro, donde se enlazan con receptores es
p ecia liz a d o s de neuronas d el hipocampo y d el ncleo amigdalino, as como
d e otras zonas. A travs d el hipocampo, los esteroides impiden que el n. -cleo paraventricular segregue ms FSC. Sin embargo, mientras el estmu'fjp em ocional est presente, el ncleo amigdalino intentar que e l ncleo
paraventricular segregue el FSC. El equilibrio entre las seales excitato
rias (+) que entran desde el ncleo amigdalino y las seales inhibidoras
(-) que entran desde el hipocampo hasta e l ncleo paraventricular deter- ,
mina la cantidad d e FSC, ACTH y esteroides que se segregan.
270

colonia, subordinados socialmente a un macho dominante. Tras varios


aos, algunos murieron. Al practicar la autopsia, se observ que tenan
lcera de estmago, lo que confirmaba que haban vivido bajo estrs,
pero el cambio ms radical que se advirti fue la acusada degeneracin
del hipocampo. Haba pocos signos de lesiones en el resto de las zonas
cerebrales. Este descubrimiento fundamental se c o n f i r m posterior
mente en numerosas situaciones. Por ejemplo, el hipocampo tambin
se degenera en los ratones que viven bajo estrs social.50
Los ltimos experimentos han demostrado que el hipocampo
humano tambin es vulnerable al estrs.51 Aquellos que sobreviven a
un trauma, como las vctimas de abuso continuo durante la niez o
los veteranos de guerra que padecen trastorno de estrs postraum
tico, tienen el hipocampo reducido. Estas mismas personas muestran
deficiencias significativas en su capacidad de memoria, sin que haya
ninguna prdida del CI o de otras funciones cognitivas. Los aconte
cimientos de la vida bajo estrs pueden alterar el hipocampo del
hombre y sus funciones de memoria.
Parece claro que los esteroides suprarrenales son los responsa
bles de estos cambios fsicos del hipocampo y de los problemas de
memoria subsecuentes.52 Por ejemplo, existe un estado llamado la
enfermedad de Cushing en la que se desarrollan tumores en la gln
dula suprarrenal y se segrega un exceso de hormonas esteroides. Ha
ce tiempo que se sabe que estas personas tienen problemas de me
moria, y en experimentos recientes tambin se ha demostrado que el
hipocampo se achica con esta enfermedad. Del mismo modo, si se
inyectan dosis elevadas de esteroides en ratas o en el hombre, imitan
do los efectos del estrs grave, tiene lugar la aniquilacin de las clu
las hipocmpicas y, como consecuencia, aparecen problemas de me
moria. Y si se trata a las ratas con sustancias que bloquean los efectos
de los esteroides, se vuelven inmunes a los efectos que tiene el estrs
en el hipocampo y en la memoria.
Existe una relacin ms entre el estrs y la memoria que convie
ne destacar. Una de las consecuencias del exceso de estrs es la de
presin; y las personas con depresin, a veces manifiestan una me
moria deficiente. Es bastante posible que las alteraciones de
memoria que ocurren en la depresin estn estrechamente relaciona
das con los efectos que tiene el estrs en el hipocampo.
271

Dominante

Subordinada

FIGURA 8.2. D endritas degeneradas p o r el estrs social.

En la ilustracin se muestran las neuronas sin estrs (dominante) y con es


trs (subordinada) d e musaraas de rbol, una especie mamfera vincula
da a la evolucin temprana de los primates. El estrs en este experimento
comportaba exponer a los machos subordinados a un macho dominante.
El estrs social continuo redujo la ramificacin y la longitud de las dendri
tas. Comprese la mitad superior de la clula de la musaraa dominante
sin estrs y la de la musaraa subordinada con estrs. (Reproducido de A.
M. Magarinos, B. S. McEioen, G. Flugge y E. Fuchs, Chronic psychosocial stress causes apical dendritic atrophy o f hippocampal CA3 pyramidal
neurons in subordnate tree shrews, en Journal of Neuroscience nm.
16, pp. 3534-3340, 1996.)
A veces el estrs ayuda a crear recuerdos explcitos reforzndo
los (recordemos la teora de las instantneas de memoria), pero tam
bin puede tener consecuencias devastadoras en la memoria explci
ta. Ahora tenemos una posible explicacin de esta paradoja. Es
probable que la memoria se active con un estrs leve, debido a losefectos adyuvantes de la adrenalina (captulo 7), pero puede que se
vea afectada si el estrs es lo suficientemente intenso y duradero para aumentar el nivel de esteroides suprarrenales hasta el punto de ,
que el hipocampo sea daado.

La mayora de las pruebas de los efectos negativos del estrs en


la memoria proceden de estados ms bien graves en que el estrs du
ra das. Un tema clave es saber si una sola experiencia traumtica no
repetida, como ser vctima de un atraco o de una violacin, puede
aumentar los niveles de esteroides lo bastante para daar al hipo
campo y producir la prdida del recuerdo del incidente. Aunque to
dava no existen respuestas definitivas, los ltimos experimentos han
demostrado que un breve perodo de estrs puede intervenir en lamemoria de localizacin espacial de las ratas y alterar la induccin de
la potenciacin a largo plazo en el hipocampo.33 Y estos dos efectos
se pueden evitar si la glndula suprarrenal se extirpa, lo cual afecta
tambin a los esteroides suprarrenales.
Ahora viene la parte difcil. Imaginemos que en realidad es posi
ble que un perodo temporal de trauma tenga como consecuencia la
amnesia de la experiencia. Es posible recuperar el recuerdo de es
tos sucesos posteriormente? Aunque en general podemos identificar
las condiciones en que es posible o imposible la recuperacin, no po
demos decir qu ocurri-en una circunstancia en particular. Por
ejemplo, si el hipocampo estaba totalmente desconectado debido al
estrs, hasta el punto de perder la capacidad para crear un recuerdo
durante el suceso,5'* ser imposible recuperar el recuerdo consciente
del suceso: si no se form un recuerdo, no se lo puede recuperar. Por
otro lado, si el hipocampo slo estaba afectado parcialmente por el
trauma, tal vez particip en la formacin de un recuerdo dbil y frag
mentado. En este caso, quiz sea posible reconstruir mentalmente
los aspectos de la experiencia. Estos recuerdos comportarn necesa
riamente el relleno de las lagunas, por lo que la nitidez del recuerdo
depender de cuntas partes se hayan rellenado y de lo fundamenta
les que estas partes sean para el recuerdo.
Como ya comentamos en el captulo anterior, los recuerdos
conscientes explcitos son reconstrucciones que fusionan la informa
cin almacenada en la memoria a largo plazo con la que est presen
te en el marco mental. Incluso los recuerdos que se crean con un hi
pocampo en perfecto estado se distorsionan fcilmente por las
experiencias que ocurren entre la creacin del recuerdo y su recupe
racin. Elizabeth Loftus y su equipo lo han demostrado en numero
sos experimentos.53 Tienen especial importancia los experimentos
273

que demuestran la facilidad con que se puede provocar un recuerdo


falso, controlando los sucesos que ocurren despus de que el recuer
do se establezca, o cmo se crea de la nada un recuerdo de una ex
periencia que nunca ha ocurrido, Los sujetos de estos experimentos
creen que sus recuerdos son totalmente reales, pero, debido a que
han tenido lugar en experimentos controlados en laboratorio, es po
sible demostrar que el recuerdo es artificial. Al mismo tiempo, tam
bin hay experimentos de laboratorio cuidadosamente controlados
que demuestran que la informacin que se procesa y almacena cons
cientemente al principio, pero que se olvida posteriormente, puede
ser recuperada, un fenmeno llamado hipermnesia que ya vimos en
el captulo 3 .56
Lo nico que tenemos claro sobre la recuperacin de recuerdos
en la vida real es que no existe modo alguno por el que personas aje,nas puedan determinar definitivamente si un recuerdo especfico es
'real o artificial en ausencia de una prueba slida que lo corrobore. El
hecho de que sea artificial no quiere decir que la persona est min
tiendo, sino que el recuerdo es falso. Seguramente hay vctimas de
incidentes espantosos que han perdido el recuerdo del suceso, y pue
de que algunas posteriormente puedan reconstruir el recuerdo de lo
ocurrido. Sin embargo, diferenciar los recuerdos reales de los artifi
ciales slo mediante el autoconocimiento puede ser engaoso. Salva
dor Dal dijo: La diferencia entre los recuerdos falsos y los verdade
ros es la misma que en las joyas: las falsas siempre parecen las ms
brillantes, las ms reales.57 Podra discutirse si tena razn o no, pe
ro, como vimos en los captulos 2 y 3, el conocimiento introspectivo
de los procesos de pensamiento es una va muy imprecisa para aden
trarse en la mente, incluso para situaciones triviales y no traumticas.
Es probable que las cosas empeoren si nos domina la confusin, co
mo debe ocurrir durante un trauma o tras l. Las aguas en las que se
recuperan los recuerdos son traidoras y hay que navegar con mucho
cuidado.
Por lo que sabemos, el estrs no afecta al funcionamiento del n
cleo amigdalino y, como veremos a continuacin, puede que hasta
potencie sus funciones. Por tanto, es totalmente posible que uno ten-,
ga un recuerdo consciente dbil de una experiencia traumtica, pero
que al mismo tiempo forme recuerdos emocionales inconscientes e

implcitos de carcter muy intenso a travs del condicionamiento del


miedo controlado por el ncleo amigdalino. Adems, debido a otros
efectos del estrs que ahora describiremos, estos temores inconscien
tes e intensos pueden volverse muy resistentes a la extincin. En
otras palabras, pueden convertirse en fuentes inconscientes de ansie
dad intensa que potencialmente ejercen una influencia turbia y nega
tiva a lo largo de la vida. Sin embargo, no existe modo alguno de con
vertir estos recuerdos implcitos intensos en recuerdos explcitos, ya
que mal puede recuperarse un recuerdo consciente que no se ha for
mado.
Parece estar claro que Freud tena razn al creer que los aspec
tos de las experiencias traumticas a veces se almacenan en mecanis
mos de memoria a los que no se puede acceder directamente desde
la consciencia. Lo que ya no est tan claro es si en ello participa la re
presin en el sentido freudiano. La imposibilidad de recordar suce
sos traumticos a veces se puede deber a un fallo del hipocampo pro
vocado por el estrs, aunque todava hay que demostrarlo. No
obstante, teniendo esto en cuenta, el hecho de que no siempre se re
cuerde el origen traumtico de la ansiedad no es particularmente
grave para la teora de la ansiedad condicionada. No cabe duda de
que la represin de una experiencia desagradable puede ser un fen
meno bien real que todava no entendemos cientficamente. Y algu
nos trastornos de ansiedad quiz se desarrollen sin un trauma inicial.
A pesar de todo, al menos tenemos un posible mecanismo que po
dra justificar algunos aspectos de estos trastornos en trminos biol
gicos fcilmente comprensibles.
>*,
Intensificacin del recuerdo emocional mediante elementos de es
trs inconexos: Los efectos debilitadores del estrs intenso en el re

cuerdo consciente explcito del trauma tienen otra cara. Puede que
la misma cantidad de estrs que lleva a la amnesia de un trauma in
tensifique los recuerdos inconscientes b implcitos que se forman du
rante el suceso traumtico.
Por ejemplo, experimentos recientes han demostrado que si se
inyectan esteroides suprarrenales a las ratas en dosis que imiten un es
trs muy grave, disminuye vertiginosamente la cantidad de una sus
tancia qumica, llamada factor de secrecin de corticotropina (FSC),
275

en la zona del hipotlamo que controla la secrecin de la hormona de


estrs (ACTH) por la glndula pituitaria.58 El FSC es en realidad un
neurotransmisor que estimula la secrecin de ACTH. La disminu
cin de FSC en esta va es obra de la regulacin del feedback negati
vo sobre las hormonas de estrs que efecta el hipocampo. Una vez
que el nivel de esteroides suprarrenales alcanza un nivel determina
do en la sangre, el hipocampo avisa al hipotlamo para que reduzca
las secreciones. Y cuando el nivel de esteroides alcanza un punto cr
tico, los circuitos hipocmpicos empiezan a fallar. Por otra parte,
sorprende el aumento de FSC en el ncleo central del ncleo amig
dalino en las mismas condiciones: a medida que aumenta el nivel de
esteroides en la sangre, el ncleo amigdalino se vuelve cada vez ms
activo. Lo importante es que los efectos que el estrs tiene en el n
cleo amigdalino parecen ser muy diferentes de los efectos que tiene
en el circuito hipocmpico-hipotalmico.
Tomando en consideracin estas observaciones, Keith Corodimas, Jay Schulkin y yo elaboramos la hiptesis de que el estrs inten
so puede favorecer el aprendizaje y los procesos de memoria que
dependen del ncleo amigdalino, y estudiamos los efectos de la so
brecarga de la hormona de estrs en la conducta condicionada del
miedo.59Como esperbamos, averiguamos que la intensidad del mie
do aprendido aumentaba en las ratas tratadas con esteroides, frente
a otras ratas que no tenan esteroides. Aunque este resultado es un
tanto preliminar, en los experimentos en que se utilizan otras varian
tes de condicionamiento pavloviano tambin se ha observado que el
estrs intensifica las respuestas condicionadas.60
Si el estrs verdaderamente deteriora el hipocampo y activa el
ncleo amigdalino, cabe la posibilidad de que el estrs nos lleve a un
modo de funcionamiento en el que reaccionamos ante el peligro en
lugar de pensar en l. No est claro si esto responde a una adaptacin
especfica o si simplemente tenemos la suerte de que, cuando las fun
ciones superiores fallan, nuestra segunda lnea de defensa es dejar
que la evolucin piense por nosotros.
El hallazgo de que las hormonas de estrs pueden intensificar las
respuestas del condicionamiento del miedo tiene una importante re
percusin para la comprensin de los trastornos de ansiedad y;
en particular, para la comprensin de por qu a veces parece que so

brevienen o empeoran despus de haber experimentado sucesos de


estrs inconexos.61 Durante el estrs, las respuestas condicionadas
del miedo dbiles pueden volverse ms intensas. Las respuestas po
dran ser dbiles porque tambin lo es el condicionamiento, porque
se extinguieron antes o porque se trataron para ser eliminadas. De
cualquier modo, la intensidad puede aumentar con el estrs. Por
ejemplo, un fbico a las serpientes puede mantener la fobia inhibida
durante aos, pero, al morir su esposa, la fobia vuelve. Del mismo
modo, un leve temor a las alturas que causa pocos problemas en la vi
da cotidiana puede convertirse en un miedo patolgico bajo la in
fluencia intensificadora del estrs. El estrs no tiene relacin con el
trastorno que se desarrolla y es, en cambio, un estado que reduce el
umbral de seguridad del trastorno de ansiedad, con lo que el indivi
duo se vuelve vulnerable a la ansiedad; pero no dicta la naturaleza
del trastorno que aparecer. Esta ltima probablemente est deter
minada por la clase de temores y dems aspectos vulnerables que la
persona oculta en su interior.
Fallos cerebrales que pueden hacer que el aprendizaje no prepara
do se vuelva resistente a la extincin: Los temores neurticos se ca
racterizan porque cuesta mucho debilitarlos. Este es el lema de la
existencia profesional de un psicoterapeuta, pero tambin es su sus
tento. Si bien la preparacin proporciona una va para resolver el di
lema, existe otra. Las .respuestas del miedo condicionadas a sonidos
o seales luminosas arbitrarios en las ratas pueden volverse muy re
sistentes a la extincin si se lesionan ciertas zonas corticales que se
proyectan hacia el ncleo amigdalino. Esto sugiere que quizs estas
zonas corticales no funcionen bien en algunos casos de ansiedad pa
tgena, y que ello haga que el ncleo amigdalino condicione estmu
los ordinarios de un modo que impida su extincin.
Hace varios aos estudiamos los efectos que tienen las lesiones
de las zonas corticales de la visin en la capacidad de las ratas para
ser condicionadas a estmulos visuales.62 Las ratas lesionadas apren
dan bien, lo cual confirmaba nuestra hiptesis de que existen vas
subcorticales que llevan la informacin sensorial hasta el ncleo
amigdalino durante el condicionamiento. Sin embargo, cuando in
tentamos extinguir las respuestas del miedo en estos animales, ocu
2 77

rri algo poco corriente: no podamos extinguirlas. Las ratas norma


les, despus de ver varios das la seal luminosa sin la descarga elc
trica, dejaban de actuar asustadas en presencia de la luz. Pero las ra
tas con lesiones en la corteza visual eran como el conejito de las pilas:
seguan funcionando sin parar.
Ello no nos llev a pensar que la corteza visual fuera el punto de
extincin. Planteamos, en cambio, que la corteza visual quizs era un
nexo necesario entre el mundo visual y otras zonas corticales superio
res imprescindibles para que la extincin tuviera lugr. Una zona que
pareca ser un regulador de la extincin era la corteza prefrontal me
dia. Esta zona recibe seales desde las zonas sensoriales, desde la cor
teza y desde el ncleo amigdalino y vuelve a enviar seales al ncleo
amigdalino, as como a otras muchas zonas hacia las que ste se pro
yecta.63 La corteza prefrontal media est situada, pues, de manera que
puede regular las seales de salida del ncleo amigdalino tanto a par
tir de los sucesos del mundo exterior como de la interpretacin que el
ncleo amigdalino hace de ellos. Cuando Maria Morgan realiz lesio
nes en esta zona, las ratas continuaban actuando asustadas en presen
cia de un estmulo condicionado del miedo mucho despus de que las
ratas ilesas hubieran dejado de mostrar miedo.M
El ncleo amigdalino de las ratas con lesiones corticales, al igual
que las personas neurticas, contina manifestando obstinadamente
sus recuerdos del miedo pese a la informacin que seala que el est
mulo ya no est asociado al peligro. Al parecer, la extincin requiere
la regulacin cortical del ncleo amigdalino, y hasta el miedo condi
cionado no preparado puede ser resistente a la extincin cuando el
ncleo amigdalino no est bajo estos controles corticales.
Una de las huellas de la lesin del lbulo frontal en el hombre es
la persistencia, la incapacidad de dejar de hacer algo cuando ya no
'tiene sentido.65 Por ejemplo, cuando los pacientes con lesiones en el
lbulo frontal realizan una prueba en la que se debe seguir una regla,
. muestran gran dificultad para cambiar de conducta cuando se cam
bia la regla. En una versin corriente de esta prueba, se da al pacien
te una baraja de cartas con uno o ms smbolos coloreados. La tarea
del paciente es averiguar, a partir del feedback que recibe, si una res
puesta es correcta o no, qu clase de signo es la solucin (el color, la
figura o el nmero). Una vez que se rige por un principio, como la
278

forma, realiza la prueba bien. Pero si el principio cambia repentina


mente, por .ejemplo el color, sigue aplicando la regla antigua. A veces
incluso sabe qu tiene que hacer, pero no puede hacer que la conduc
ta coincida con sus conocimientos. Es rgido e inflexible, y persisten
te en su forma de proceder, incluso cuando es obvio que la conducta
ya no es la apropiada para la situacin. Parece que esto es lo que ,tam
bin caracteriza su comportamiento en el mundo real.
Aunque normalmente se crea que la persistencia es una altera
cin cognitiva o de pensamiento, nuestros descubrimientos sobre la
extincin del miedo en las ratas con lesiones prefrontales parecen re
flejar el mismo tipo de dificultad, pero en el terreno de la emocin.
De hecho, usamos la expresin persistencia emocional para des
cribir la incapacidad que mostraron nuestras ratas para extinguir las
respuestas condicionadas del miedo.66 Mientras que la persistencia
cognitiva se produce por lesiones en las zonas laterales de la corteza
prefrontal, la persistencia emocional aparece como resultado de las
lesiones en una pequea parte de la zona prefrontal media.67 Puede
que las zonas prefrontal media y lateral realicen la misma funcin y
adapten la conducta a las diferentes condiciones, de modo que se
vean implicadas funciones cognitivas o emocionales segn las zonas
con que la zona prefrontal funcione conjuntamente. En otras pala
bras, la corteza media participa en la conducta del cambio de res
puesta porque forma parte de la corteza prefrontal, y participa ein el
cambio de respuesta guiada por la informacin emocional porque
est conectada con el ncleo amigdalino. Edmund Rolls ha plantea
do que la corteza prefrontal media desempea una funcin parecida
en la emocin, basndose en experimentos en los que ha registrado
la actividad de las neuronas de esta zona mientras los monos realiza
ban pruebas en las que el elemento reforzador (el premio o el casti
go) asociado a ciertas respuestas cambiaba con frecuencia.68 Se han
expuesto otras teoras sobre la participacin de la corteza prefrontal
en la emocin y cabe destacar las investigaciones de Antonio Damasio.69 Veremos algunas de estas teoras en el captulo siguiente, en el
que tratamos la consciencia emocional.
La corteza prefrontal, al igual que el hipocampo, puede ser alte
rada por el estrs. Las ltimas investigaciones han demostrado que la
corteza prefrontal, como el hipocampo, constituye una fuerza que
279

contrarresta la secrecin excesiva de hormonas de estrs.70 Como la


duracin prolongada del estrs tiene como consecuencia un fallo en
la funcin del control d el feedback negativo, probablemente tanto la
corteza prefrontal como el hipocampo se vean afectados negativa
mente. Puede que un fallo provocado por estrs en la corteza pre
frontal suelte los frenos del ncleo amigdalino, con lo cual el nuevo
aprendizaje se consolide y se haga ms resistente a la extincin, y los
temores condicionados previamente extinguidos puedan tal vez vol
ver a manifestarse.
El hecho de que el miedo patolgico sea ms difcil de extinguir
no significa que el correspondiente mecanismo cerebral sea diferen
te del que interviene en el miedo condicionado de los animales, que
es sensible a la extincin. Es ms probable que la facilidad de extin
cin del miedo condicionado en los experimentos de laboratorio en
contraste con las personas que padecen ansiedad corresponda a las
diferencias en el modo en que funciona el mecanismo del miedo en
el cerebro de una persona sana y en el de una persona con ansiedad,
ms que a las diferencias en el mecanismo cerebral que interviene en
el condicionamiento del miedo y en la ansiedad patolgica. Esto no
significa que las personas que padecen ansiedad vayan por ah con
agujeros en la corteza prefrontal, como nuestras ratas. Existen mu
chas formas sutiles por las que un fallo en las funciones elctricas y
qumicas puede afectar negativamente a una zona cerebral, y las le
siones son nicamente un ejemplo extremo de ello.
Pasado pero no olvidado. La indelebilidad de la memoria emocional:
El descubrimiento de que, cuando la corteza prefrontal medial est
lesionada, el condicionamiento del miedo corriente se vuelve resis
tente a la extincin tiene otra repercusin importante. Tambin su
giere que la extincin evita la expresin de respuestas condicionadas
del miedo, pero que no borra los recuerdos implcitos que subyacen
en estas respuestas.71 En otras palabras, la extincin es obra del do
minio cortical sobre las seales de salida del ncleo amigdalino, ms
que un borrn y cuenta nueva de la memoria de ste.
La teora de que la extincin no implica que los recuerdos emo
cionales se borren, sino que evita su manifestacin, coincide con una
serie de descubrimientos sobre las respuestas condicionadas.72 Por
280

ejemplo, Pavlov observ que las respuestas extinguidas podan recu


perarse espontneamente con el simple paso del tiempo y llam a es
te hecho recuperacin espontnea. Tambin se sabe que si se con
diciona una rata con la presentacin simultnea de un sonido y una
descarga elctrica en una caja, la respuesta del miedo provocada por
el sonido se extingue totalmente al colocarla en otra caja; pero la res
puesta condicionada provocada por el sonido se reanuda cuando la
rata vuelve a colocarse en la primera caja. Una respuesta extinguida
tambin puede restituirse exponiendo a la rata a un estmulo no con
dicionado o a otras formas de estimulacin de estrs, que es lo ms
importante. En otras palabras, el estrs puede hacer reaparecer res
puestas condicionadas extinguidas o quiz dbilmente establecidas y
no extinguidas.'3 Cada uno de estos ejemplos, como nuestro experi
mento de lesiones, demuestra que los recuerdos emocionales no se
borran con la extincin, sino que simplemente estn bajo control.
Los recuerdos extinguidos, como Lzaro, pueden resucitar.
Hace poco tuve una experiencia cientfica alentadora, uno de
esos raros y maravillosos instantes en que un nuevo conjunto de-ha
llazgos del laboratorio que antes resultaba confuso se percibe de
manera clara y ntida. Los experimentos eran grabaciones de la acti
vidad elctrica del ncleo amigdalino antes y despus del condicio
namiento del miedo, realizados por Greg Quirk, Chris Repa y yo.74
Observamos un aumento vertiginoso de las respuestas elctricas pro
vocadas por el estmulo condicionado del sonido despus del condi
cionamiento y que este aumento retroceda con la extincin. Asimis
mo, como estbamos registrando la actividad de mltiples neuronas
a la vez, tambin pudimos advertir las relaciones entre ellas. El con
dicionamiento haca aumentar las interacciones funcionales entre las
neuronas, de forma que la probabilidad de que dos clulas descarga
sen impulsos al mismo tiempo aument vertiginosamente. Estas in
teracciones se observaron tanto en la respuesta al estmulo como en
la descarga simultnea de las clulas cuando no ocurra nada en es
pecial. Pero lo ms interesante fue que en algunas clulas estas inte
racciones funcionales no retrocedan con la extincin. Al parecer, el
condicionamiento crea lo que Donald Hebb llam ensamblajes ce
lulares,75 y algunos de ellos parecan ser resistentes a la extincin.
Aunque el sonido ya no provocaba la descarga de las clulas porque
281

se haba extinguido el condicionamiento, se conservaban las interac


ciones funcionales de las clulas en las descargas espontneas. Daba
la impresin de qe estos acoplamientos funcionales conservaban la
memoria incluso cuando los estmulos desencadenantes externos del
recuerdo (como los estmulos fbicos) ya no eran eficaces para acti
var la memoria y las conductas asociadas (como las respuestas fbicas, por ejemplo). Aunque todava estbamos indagando bastante en
esta fase de la investigacin, las anteriores observaciones proporcio
naban ciertas claves sobre el modo en que los recuerdos pueden per
manecer en el cerebro cuando los estmulos externos ya no logran
acceder a ellos (figura 8.3). Bastara con introducir un cambio de in
tensidad en la seal de entrada del ensamblaje celular para reactivar
esos recuerdos. Es posible que el estrs pueda cumplir este papel.
Los recuerdos inconscientes del miedo que se crean a travs del
ncleo amigdalino parecen estar indeleblemente marcados en nues
tro cerebro. Probablemente estn con nosotros para siempre, lo cual
puede resultar muy til, sobre todo en un mundo fijo y constante,
para no tener que volver a aprender las mismas situaciones de peli
gro cada vez que se presentan. Sin embargo, la otra cara de la mone
da es que a veces lo que queda impreso en los circuitos del ncleo
amigdalino es inapropiado. En estos casos, se puede decir que paga
mos un precio muy elevado por la asombrosa eficacia del mecanismo
del miedo.
El psiquiatra Roger Pitman ha sido muy agudo al observar que
los hallazgos de los experimentos del condicionamiento del miedo
en las ratas tienen repercusiones importantes en el tratamiento de la
ansiedad.76El tratamiento tradicional, basado en la teora de Mowrer
y Miller, era obligar al paciente a enfrentarse a los estmulos que pro
vocaban la ansiedad al mismo tiempo que se le impeda manifestar
ninguna respuesta de huida o de evitacin, e intentar extinguir de es- i
te modo la ansiedad que provocaban los estmulos. Pero, al descu
brir la indelebilidad de la retencin amigdalina de los recuerdos
traumticos, Pitman sugiri una evaluacin ms cruda, aunque qui
z ms realista: es posible que no podamos deshacemos de los reycuerdos implcitos que subyacen en los trastornos de ansiedad. Si s
te es el caso, lo mejor que podemos esperar es aprender a
dominarlos.
?
'f

E l m e c a n is m o d e l m ie d o
Y TRASTORNOS DE ANSIEDAD ESPECFICOS

Hasta hace poco, no se distinguan los diversos trastornos de ansie


dad y tampoco se los trataba de forma diferente.77 Por ejemplo, el
pnico y el trastorno de estrs postraumtico no aparecieron en el ci
tado Manual diagnstico hasta 1980. Y, aunque las fobias se asocian
desde hace mucho tiempo a las neurosis, se sola creer que eran sn
tomas neurticos ms que una clase de trastorno de ansiedad en par
ticular. Con el surgimiento de la clara distincin de diagnosis entre
los diferentes trastornos de ansiedad, se han propuesto teoras del
condicionamiento del miedo para cada trastorno. A continuacin in
tentar justificar las teoras especficas de las fobias, trastorno de es
trs postraumtico y el pnico, con los descubrimientos sobre los
mecanismos cerebrales del condicionamiento del miedo.78
Miedos fbicos: Las teoras actuales sobre las fobias continan cen
trndose en la idea de la preparacin. Normalmente, la intensidad del
condicionamiento est determinada principalmente, aunque no ex
clusivamente, por lo traumtico que sea el estmulo no condicionado.
Sin embargo, en el condicionamiento preparado del miedo, el estmu
lo condicionado tambin participa de algn modo en el impacto emo
cional. Como consecuencia, ante dos estmulos condicionados, uno
preparado biolgicamente para estar condicionado al peligro y otro
no preparado, el mismo estmulo no condicionado debera ayudar a
consolidar una respuesta condicionada ms intensa en el caso del es
tmulo preparado. Cmo puede funcionar esto en el cerebro?
Tal vez las neuronas del ncleo amigdalino que procesan los es
tmulos preparados estn conectadas a otras clulas que controlan
las respuestas emocionales, pero estas conexiones no estn activas
normalmente. El trauma slo tendra que rozar suavemente estas
vas, ms que crear nuevos ensamblajes sinpticos entre las neuronas
receptoras y emisoras del ncleo amigdalino. De este modo, es posi
ble que una misma proporcin traumtica genere un condiciona
miento ms intenso cuando intervienen estmulos preparados.
Aunque no existen experimentos que hayan estudiado la funcin
283

Red condicionada
(ensamblaje celular)

reslstentea a la extincin

' F ig u r a 8.3.

Creacin en el cerebro de un aprendizaje


resistente a la extincin.

En experimentos recientes se ha registrado la actividad neuronal del n


cleo amigdalino durante el condicionamiento y la extincin. Tras el condi
cionamiento, aumenta la respuesta de las clulas individuales ante el est
mulo condicionado, es decir, la misma seal d e entrada produce una seal
de salida mayor. Adems, las clulas individuales desarrollan intercone
xiones ms firmes, de form a que cuando una produce una descarga, las
otras tambin descargan seales. Estas neuronas interconectadas reciben
e l nom bre de ensamblaje celular. Mientras que la respuesta de las clu
las individuales ante el estmulo condicionado disminuye durante la extin
cin, en algunos casos las interconexiones condicionadas persisten. Estos
ensamblajes celulares en el interior del ncleo amigdalino o entre ste y
las zonas corticales quiz constituyen un aspecto importante de la memo
ria implcita a largo plazo, resistente a la extincin, creada por el condicio
namiento del miedo.
del ncleo amigdalino en el condicionamiento preparado del miedo,
se han obtenido pruebas que indican que el ncleo amigdalino res
ponde sobre todo ante los estmulos que actan como seales emo
cionales para cada especie en particular, entre los cuales se cuentan

los estmulos que refuerzan el aprendizaje preparado. Por ejemplo,


cuando las ratas ven un gato, chillan para avisar a las otras ratas para
que se alejen del lugar del que proceden los sonidos.79 Resulta que
estos sonidos son ultrasnicos, es decir, se encuentran por encima de
la banda de audicin del hombre. Como los gatos no pueden or es
ta banda, los sonidos son como mensajes secretos codificados que
pasan inadvertidos en las lneas enemigas. En experimentos recien
tes, Fabio Bordi y yo observamos que algunas neuronas del ncleo
amigdalino de la rata respondan con muchsima rapidez a ultrasoni
dos semejantes a los chillidos de aviso.80 Puede que el ncleo amig
dalino de la rata est evolutivamente preparado para responder ante
estos sonidos y para aprenderlos. De hecho, quizs el ncleo amigda
lino de todos los animales est preparado para responder a las sea
les caractersticas de su propia especie.81 Por ejemplo, los rostros son
seales emocionales importantes en los primates, y las neuronas del
ncleo amigdalino del mono responden rpidamente cuando ven
rostros de monos.82
Como hemos visto en el captulo 6, lalnformacin sbrelos est
mulos externos llega hasta el ncleo amigdalino por dos vas, una
subcortical y otra cortical. La va subcortical es ms corta y ms rpi
da, aunque imprecisa, y la va cortical tiene las caractersticas contra
rias. Y, como hemos visto en el captulo 7, el aprendizaje y la memo
ria parecen comportar la potenciacin de la transmisin sinptica
por estas vas. En el cerebro normal, la potenciacin probablemente
tiene lugar en las dos vas, que funcionan a la vez en el condiciona
miento y en la expresin de las respuestas del miedo ante estmulos
externos. Sin embargo, imaginemos que, debido a la predisposicin
gentica o a experiencias pasadas, el aprendizaje fbico llevara con
sigo la participacin de la va subcortical en lugar de la va cortical,
sobre todo con estmulos preparados. Esto explicara por qu las fo
bias se generalizan tanto. Como Ohman ha sealado, los fbicos a
veces pueden no acordarse del objeto o la situacin a la que temen
cuando el miedo se generaliza.83 La va subcortical, al no poder per
cibir diferencias con mucha sutileza, puede generar un aprendizaje
que se aplique ms libremente a otros estmulos. Y se supone que,
como es una va subcortical, tambin costar mucho ejercer un con
trol consciente o cortical sobre ella. Lo curioso es que los sonidos de

alta frecuencia que activan las clulas del ncleo amigdalino con tan
ta eficacia lo hacen a travs de las burdas y rpidas vas subcorticales.
Aunque el condicionamiento del miedo controlado por el ncleo
amigdalino es una forma de aprendizaje implcito, ms all de las vas
de informacin de entrada que participen, los fbicos tienen miedo
conscientemente a sus estmulos fbicos. Esto significa que tambin
tienen un recuerdo consciente explcito, creado mediante su meca
nismo de memoria del lbulo temporal, que les recuerda que tienen
miedo a las serpientes, a las alturas, etc. Es probable que este recuer
do se establezca durante la primera situacin de aprendizaje traum
tico, pero algunos fbicos no recuerdan esta experiencia de aprendi
zaje, posiblemente debido a una prdida de memoria inducida por el
estrs. En estos casos, puede ser que el recuerdo consciente de tener
-una fobia se consolide en experiencias posteriores con el objeto fbico. Cuando aparece el objeto fbico, el ncleo amigdalino detecta
inconscientemente el estmulo y produce la expresin fsica del mie
do. Al darse cuenta de esta respuesta fsica, la persona atribuye la ac
tivacin al objeto ms probable, y crea el recuerdo de que tiene mie
do a objetos de esa clase. En el caso de objetos fbicos corrientes,
como serpientes, araas o las alturas, la atribucin fbica probable
mente se explica por el hecho de que la persona sabe que la gente
suele temer estos objetos. Una vez que este recuerdo explcito se ha
creado, su recuperacin en la consciencia se convierte en un estmu
lo potente que es capaz de activar por s solo el ncleo amigdalino y
producir la ansiedad a travs de las conexiones que van desde las zo
nas corticales (y el hipocampo) hasta el ncleo amigdalino. Aun
cuando uno no tenga el recuerdo consciente del aprendizaje inicial,
es probable que exista un conocimiento consciente del estado fbico
almacenado en la memoria explcita.
;:T. No todo el que est expuesto a un suceso traumtico desarrolla fo
bias. Algunos cerebros, debido a su disposicin gentica o a experien
c ia s pasadas, deben estar predispuestos a reaccionar de esta forma en
particular ante experiencias de aprendizaje traumtico. Tal vez el n
cleo amigdalino de estas personas sea excesivamente sensible a algn
upo de estmulos preparados, o tenga otras alteraciones que hacen que
el condicionamiento del miedo sea especialmente intenso. Por otra.;
parte, como hemos visto, quiz los cambios en el lbulo frontal predis
286

ponen a algunas personas a generar miedos que son resistentes a la ex


tincin, incluso cuando participan estmulos no preparados.
Estrs traumtico: El trastorno de estrs postraumtico antes se co
noca con el nombre de neurosis traumtica, fatiga de batalla o neu
rosis de guerra, debido a que sola diagnosticarse en los veteranos de
guerra.84 Aunque tambin lo padecen vctimas de muchos tipos de
trauma, la siguiente cita de un veterano de la guerra del Vietnam
ilustra el caso.
No puedo apartar los recuerdos de mi mente! Las imgenes vuel
ven a mi mente vividamente, desencadenadas por las cosas ms in
significantes, como un portazo o el olor a cerdo frito. Ayer por la
noche me fui a acostar y logr conciliar bien el sueo, lo que es ra
ro. Entonces [,..] de pronto o el traqueteo ensordecedor de un
trueno. Me despert de repente, helado de miedo. Vuelvo a estar
en Vietnam [...]. Tengo las manos heladas, pero el sudor me res
bala por todo el cuerpo. Siento cmo se me eriza el cabello. No
puedo respirar bien y me late el corazn [...]. El siguiente trueno
me hace saltar tanto que me caigo al suelo [...].85
La similitud entre los trastornos de este tipo y el miedo condicio
nado por laboratorio no ha pasado inadvertido a los psiquiatras. El
condicionamiento del miedo en realidad fue propuesto como la ex
plicacin de la neurosis de guerra de los veteranos de la primera gue
rra mundial.86Dos dlos psiquiatras actuales ms destacados que es
tudian el estrs postraumtico son Dennis Charney, de la
Universidad de Yale, y Roger Pitman, de la Universidad de Harvard.
Ambos defienden la teora de que el condicionamiento del miedo ac,
87
tua en este trastorno.
La diferencia entre la teora del condicionamiento del miedo de
la fobia y la del estrs postraumtico reside en el factor que intensi
fica el proceso del condicionamiento. En el caso del aprendizaje fbico preparado, el estmulo condicionado hace que el aprendizaje
sea especialmente intenso. El estmulo no condicionado suele ser de
sagradable y puede que incluso sea doloroso, pero no es necesaria
mente extraordinario. En cambio, en el caso del estrs postraumti287

co, los sucesos del estmulo condicionado son menos significativos


que el estmulo no condicionado. De hecho, este trastorno aparece
descrito en el Manual diagnstico citado como un trauma que se en
cuentra totalmente fuera del mbito de las experiencias de la vida
cotidiana.
Una vez que aceptamos que el trauma que origina este trastorno
es un suceso extraordinario, un estmulo no condicionado especial
mente fuerte, el modo en que el ncleo amigdalino participa en el
miedo condicionado nos ofrece una posible justificacin de este tras
torno. Es cierto que no conocemos exactamente la combinacin de
factores que intervienen para crear el estmulo no condicionado ho
rrendo en las neuronas, pero podemos imaginar fcilmente que este
estado neuronal existe, un estado en el ncleo amigdalino se ve bom
bardeado con seales elctricas y qumicas especialmente potentes
que actan como elementos de refuerzo del condicionamiento pav
loviano. Estos potentes estmulos de refuerzo se enlazan sinpticamente con los sonidos, imgenes y olores de la batalla, que tambin
llegan al ncleo amigdalino. Despus, cuando estos mismos estmu
los condicionados u otros estmulos asociados vuelven a ocurrir, se
provocan profundas respuestas de miedo debido a una potente reac
tivacin de los circuitos amigdalinos.
Los estmulos condicionados activan el ncleo amigdalino in
conscientemente, pero al mismo tiempo llegan hasta el mecanismo
de memoria del lbulo temporal y pueden llevar al recuerdo del trau
ma inicial o al recuerdo de episodios recientes en los que se manifes
t el trauma inicial. Estos recuerdos conscientes, junto con el cono
cimiento consciente de estar en un estado de fuerte activacin,
emocional (debido a la activacin inconsciente de las respuestas del;
miedo a travs del ncleo amigdalino), da lugar a la ansiedad y preo
cupacin conscientes. Esta consciencia de la activacin emocional, a ,
su vez, va desde el neocrtex hacia el hipocampo para activar an
ms al ncleo amigdalino. Y la expresin fsica de las respuestas de
ste mantiene informada a la corteza de que la activacin emocional
contina, lo cual incrementa los pensamientos y recuerdos de la an:.J
siedad. El cerebro entra en un crculo vicioso de excitacin emociojj
nal y cognitiva y, como un tren que huye, no hace ms que aumentar!
de velocidad.

Es posible que en el estrs postraumtico, como tambin se plan


te en el aprendizaje fbico, participen las proyecciones directas
desde las zonas subcorticales de procesamiento sensorial hasta el n
cleo amigdalino. Si esto es cierto, explicara por qu los ataques son
tan impulsivos e incontrolables y por qu tienden a generalizarse tan
fcilmente (desde disparos a relmpagos y a portazos). Como hemos
visto, las vas subcorticales son caminos de transmisin burdos y r
pidos que ponen en marcha al ncleo amigdalino y activan las reac
ciones emocionales antes de que la corteza tenga la oportunidad de
saber ante qu est reaccionando. Y, como estas vas no son muy ca
paces de distinguir los estmulos, la generalizacin sucede fcilmen
te (a este circuito, un portazo puede muy bien sonarle como si fuera
un disparo). Es posible que en algunas personas, por alguna razn
gentica o debido a las experiencias, el trauma predisponga el cere
bro de tal forma que las vas talmicas hacia el ncleo amigdalino
predominen sobre las corticales, haciendo que estas redes de proce
samiento de bajo nivel tengan un control preponderante en el apren
dizaje y en el almacenamiento de informacin. Posteriormente, la ex
posicin ante estmulos que se asemejen remotamente a los que
tuvieron lugar durante el trauma activarn, como un relmpago des
tellante, las vas intensificadas que llevan al ncleo amigdalino, con
lo que se desencadenar la reaccin de miedo. Es bastante posible
que cueste mucho controlar voluntaria y conscientemente estas vas
subcorticales. Al mismo tiempo, debido a que los recuerdos cons
cientes se crean durante los ataques de ansiedad, cuando las sensa
ciones fsicas asociadas con estos ataques son reconocidas conscien
temente, se convierten en elementos de excitacin intensa o, al
menos, en factores que facilitan la ansiedad. A continuacin veremos
el modo en que las sensaciones fsicas pueden convertir la ansiedad
en trastornos de pnico, que suelen ocurrir junto con el estrs postraumtico.
El pnico: Los ataques de pnico son los trastornos de ansiedad que
suelen diagnosticarse con ms frecuencia.88 Son parecidos a las reac
ciones fbicas y el estrs postraumtico en el sentido de que el pa
ciente sufre una fuerte excitacin emocional y una intensa activa
cin del SNA. Sin embargo, mientras que las respuestas fbicas y el
289

estrs postraumtico ocurren en presencia de estmulos externos, los


ataques de pnico parecen estar ms relacionados con sucesos inter
nos,89lo cual hac que a la persona le cueste mucho evitar los estmu
los que los producen. Los pacientes que padecen ataques de pnico
se diferencian en este aspecto de los pacientes que padecen estrs
postraumtico y fobias, quienes siempre manifiestan una conducta
de evitacin.90
Es posible provocar un ataque de pnico hiperventilando al pa
ciente o haciendo que inhale una mezcla gaseosa rica en dixido de
carbono o inyectndole una dosis intravenosa de lactato de sodio.91
Estos procedimientos dan lugar a seales internas (sensaciones fsi
cas) parecidas a las que siempre aparecen durante un ataque natural.
El pnico tambin puede ser provocado mediante la provisin de
feedback falso sobre el ritmo cardaco, haciendo que el paciente crea
que est teniendo lugar una activacin fsica intensificada cuando no
lo est.92 La creencia de que sobreviene un ataque de pnico puede
ser un eslabn importante en la cadena de sucesos que une la activa
cin de las sensaciones corporales y el desarrollo del pnico.
Hay una serie de teoras que exponen las causas por las que tiene
lugar el pnico, entre las que se encuentran la explicacin biolgica
(como la hipersensibilidad al dixido de carbono) y la explicacin
psicolgica (por ejemplo, un trastorno de ansiedad por separacin en
la niez).93 Nuestro objetivo no es criticar o evaluar estas teoras, sino
exponer otra, la del condicionamiento, y pensar el modo en que po
dra aplicarse al cerebro del paciente que padece ataques de pnico.
Una perspectiva comn es que los mtodos para provocar un p
nico artificial producen sensaciones fsicas que despus actan de es
tmulos condicionados.94 Como el paciente ha padecido ataques de
pnico anteriormente, aprende las seales de aviso y, cuando apare
cen estos signos internos (incluso cuando se los provoca artificial
mente), siente que el pnico sobreviene.95 Esta evaluacin cognitiva
de las sensaciones fsicas activa al mecanismo que produce el pnico.
' '.Desde ese punto de vista, el pnico provocado, y supuestamente el
natural, es una respuesta condicionada ante los estmulos internos
que han ocurrido durante ataques de pnico anteriores. Incluso se ha
postulado que estas sensaciones internas podran ser estmulos prey
parados, lo que vinculara el pnico y la fobia por su mecanismo suby

yacente.96 La hiptesis de la preparacin de estos estmulos internos


se ve reforzada por la teora de Donald Klein, quien sostiene que el
pnico representa la activacin de un mecanismo de alarma por asfi
xia evolutivamente antiguo.97
La teora ms completa del pnico condicionado ha sido elabo
rada por Wolpe.98 Wolpe sostiene que el primer ataque de pnico
surge como resultado de la experimentacin de las consecuencias de
la hiperventilacin, que hace aumentar el dixido de carbono en; los
pulmones y en la sangre y que tiene como consecuencia sensaciones
fsicas desagradables, como mareos, ritmo cardaco elevado y sensa
cin de ahogo. La hiperventilacin puede aparecer por diversos mo
tivos. Ciertas drogas como la cocana, la anfetamina o el LSD, o la
exposicin a sustancias qumicas txicas en el trabajo pueden ser la
causa. Sin embargo, segn Wolpe, la mayora de las veces los ataques
de pnico los padecen personas que tienen bastante ansiedad, que se
sienten preocupadas y que han estado bajo mucha presin. En un
experimento citado por Wolpe se observ que en el 84 % de los pa
cientes estudiados el primer ataque de pnico haba sobrevenido
despus de un ao de graves conflictos familiares, lo cual reforzaba
la idea de que los factores cognitivos pueden elevar la ansiedad por
encima del lmite.
Segn Wolpe, la causa del primer ataque de pnico no es impor
tante, y puede ser tanto orgnica como psicolgica. En cualquier daso, una vez que el ataque sobreviene, los estmulos que resultan estar
presentes en ese momento se convierten en estmulos condicionados
del miedo. No obstante, a diferencia de las situaciones tpicas del
condicionamiento del miedo, los estmulos clave son ms bien inter
nos y no externos. Por ejemplo, la elevacin de la presin sangunea
que tiene lugar como reaccin a la hiperventilacin puede convertir
se en un estmulo condicionado del miedo. Si resulta que la presin
sangunea aumenta por algn otro motivo, como estar hablando con
un superior o encontrarse en otra situacin social tensa, vuelven a
aparecer las sensaciones molestas previamente provocadas por la hi
perventilacin, pues han sido condicionadas por el aumento de la
presin sangunea. Al advertirse estas sensaciones, se interpretan co
mo una seal de activacin del ataque de pnico. Por el contrario, el
estmulo condicionado (la elevacin de la presin sangunea) no se
291

advierte con facilidad, por lo que a veces se lo llama el asesino silen


cioso, y el pnico parece espontneo. Los estmulos externos tam
bin pueden convertirse en estmulos condicionados de pnico. Si el
primer ataque de pnico ocurre en un coche, estar en un coche pue
de aumentar las probabilidades de que tenga lugar otro ataque de
pnico. Pero, segn el modelo de Wolpe, los estmulos internos de
sempean una funcin primordial.
Veamos ahora la cadena de sucesos del pnico condicionado en
los que es probable que participe el ncleo amigdalino. Hay neuro
nas en el tronco cerebral inferior que son muy sensibles a los cam
bios de dixido de carbono en la sangre." Por lo visto, el ncleo
amigdalino recibe informacin de las neuronas de esta zona.100Tam
bin recibe informacin sobre el estado de los rganos internos, co
mo el ritmo de los latidos del corazn, el nivel de la presin sangu
nea y otros aspectos vitales del interior de nuestro organismo.101 Es
probable que, al mezclar estas seales internas sobre el estado de lo
rganos del cuerpo (los estmulos condicionados) con la informacin
sobre el nivel de dixido de carbono en la sangre (el estmulo no
condicionado), el ncleo amigdalino cree vnculos sinpticos entre
los sucesos simultneos, lo cual ocasiona que las seales internas sus
tituyan a los efectos del dixido de carbono en la activacin del SNS mediante la informacin que sale del ncleo amigdalino. Una vez
que el SNS se activa de este modo, la persona se da cuenta de la ac
tivacin fsica y, a travs de la memoria explcita, recuerda que los
sntomas que est experimentando tienden a ocurrir en los ataques
de pnico, lo que le sugiere que podra estar empezando uno. Por in- y
termedio de las proyecciones que van desde el hipocampo y el neocrtex hasta el ncleo amigdalino, estos recuerdos y pensamientos
conscientes sobre la posibilidad de un ataque de pnico probable-,. _:
mente hacen que el SNS contine activndose ms y que el ataque se
:
d esen ca d en e. Del mismo modo, en el caso del falso feedback sobre el
estado del ritmo cardaco o de otras funciones fsicas, es probable
que la cadena de sucesos empiece con actos de cognicin corticales
(como la creencia de que el corazn late rpido) que despus estimu- ||
lan la recuperacin de recuerdos explcitos de experiencias pasadas .
en las que el corazn se aceler (ataques de pnico pasados). A tra
vs de las conexiones que van desde las zonas neocorticales y desde

el hipocampo hasta el ncleo amigdalino, estos pensamientos y re


cuerdos explcitos conscientes activan el ncleo amigdalino y el SNS
como antes.
Est claro que esta actividad neuronal es hipottica, ya que no se
ha realizado ninguna investigacin sobre la funcin que desempea
el ncleo amigdalino en el pnico. Sin embargo, aunque la participa
cin de estos circuitos en el trastorno de pnico del hombre es hipo
ttica, los circuitos y sus funciones son reales y es bastante probable
que participen en el pnico del modo descrito.

M a l a s c o st u m b r e s y p e n s a m ie n t o s a n g u s t io s o s

Las respuestas de evitacin que caracterizan a los trastornos de an


siedad se encuentran a mitad de camino entre lo que hemos descrito
antes como reacciones emocionales innatas y acciones emocionales
voluntarias. Las respuestas de evitacin son respuestas-instrumenta
les que se aprenden porque se ven reforzadas. Despus se realizan
normalmente, es decir, automticamente, cuando se presenta el est
mulo adecuado. Aun as, a diferencia de las respuestas innatas, las
respuestas de evitacin estn relacionadas con el peligro de forma
ms o menos arbitraria. Las reacciones emocionales innatas se pro
ducen cuando se activa el ncleo amigdalino (por estmulos innatos
o adquiridos) porque la respuesta est firmemente conectada con l.
Por el contrario, en el caso de la evitacin, el cerebro ha aprendido
alguna respuesta que puede producirse en presencia de estmulos
adquiridos que soslayan la respuesta innata. Por ejemplo, al princi
pio las ratas se quedan inmviles cuando oyen el sonido que predice
la descarga. Con el tiempo, pueden aprender a saltar justo en el mo
mento preciso durante la emisin del sonido para evitar la descarga,
o a saltar la valla mientras se emite, o a hacer girar una rueda para
apagar el sonido. Una vez que estas respuestas se aprenden, evitan la
activacin emocional. Se producen automticamente, sin tomar una
decisin consciente. Se convierten en hbitos, formas de responder
automticamente ante los estmulos que normalmente avisan del pe
ligro. Al igual que las respuestas condicionadas del miedo, se produ
cen automticamente, pero son respuestas adquiridas y no innatas.

Los hbitos emocionales pueden ser muy tiles. Si averigua


mos que al ir a un abrevadero determinado es probable que nos
encontremos cara a cara con un depredador sanguinario, lo mejor
es evitarlo. Sin embargo, si dejamos de acudir a los abrevaderos
porque nos da ansiedad el hecho de buscar agua o empezamos a
beber menos agua de la necesaria, la respuesta de evitacin se vuel
ve perjudicial para nuestra vida diaria. Tendremos un trastorno de
ansiedad.
La naturaleza automtica de los hbitos emocionales puede ser
muy til, ya que nos permite evitar los peligros cotidianos sin tener
que pensar mucho. No obstante, cuando los hbitos emocionales se
convierten en trastornos de ansiedad, el aprendizaje estrictamente
inextinguible que caracteriza a la conducta de evitacin se convierte
en un lastre.
L Muchas de las sustancias ms usadas para tratar la ansiedad se
han desarrollado debido a su eficacia para inhibir la conducta de evi
tacin en los animales. Por ejemplo, si una rata recibe una descarga
' cuando sale de una plataforma para entrar en una cmara de prueba,
permanecer en la plataforma cuando vuelva a ser colocada al da si
guiente. Pero, si el segundo da se le inyecta una dosis de Valium jus
to antes de colocarla en la plataforma, ser mucho ms probable que
abandone la plataforma para averiguar si el peligro persiste. En otras
palabras, la rata tiene menos miedo o menos ansiedad respecto a la
situacin cuando es tratada con la sustancia.
Como plantearon Mowrer y Miller, en general se cree que el
aprendizaje de evitacin ocurre en dos fases. Primero tiene lugar el
condicionamiento del miedo, y luego se aprende una respuesta por
que supuestamente inhibe el miedo adquirido. Sabemos que es nece
saria la participacin del ncleo amigdalino en la fase del condiciona
miento del miedo, pero los mecanismos cerebrales que participan en
la, evitacin instrumental no estn tan claros. Parece que participan
estructuras tales como los ganglios bsales, la corteza frontal y el hi
pocampo.102 Existen puntos de vista controvertidos acerca del punto
exacto del cerebro en que sustancias como el Valium tienen su efecto
de inhibicin de ansiedad.103 A pesar de todo, es posible que en reali
dad acten en varias zonas.
./sfg
Veamos el modo en que posiblemente acta una sustancia como .
294

el Valium en el ncleo amigdalino. El Vaum pertenece a la clase de


medicamentos conocidos con el nombre de benzodiacepinas, que
tienen receptores naturales en el cerebro. Cuando tomamos Valium,
se enlaza a los receptores de benzodiacepina en todo el cerebro. Es
tos receptores tienen una misin muy especfica: facilitar los efectos
del neurotransmisor de inhibicin, el GABA (gamma-amino butri
co). Es decir, sencillamente hace aumentar la inhibicin en una seri
de zonas cerebrales. En algunas regiones del cerebro no tiene efecto
en la ansiedad porque la zona no tiene que ver con esta funcin. En
resumidas cuentas, si una zona cerebral est relacionada con la ansie
dad, haga lo que haga durante las situaciones que provoquen ansie
dad, probablemente estar menos afectada en presencia del Va
lium. Por ejemplo, el ncleo lateral es la zona del ncleo amigdalino
por la que entra la informacin sensorial. El aumento de la inhibi
cin en esta zona elevar el umbral de seguridad de la ansiedad. Los
estmulos que normalmente provocan respuestas del miedo a travs
del ncleo amigdalino ya no las provocar (vase la figura 8.4). Jeffrey Gray ha propuesto que los ansiolticos funcionan a travs del hi
pocampo, aunque de forma indirecta.IMPuede que tambin sea cier
to, ya que puede reducir la capacidad de la memoria explcita para
desencadenar la ansiedad y el miedo.
Los circuitos cerebrales de evitacin estn menos claros que
los del condicionamiento del miedo, ya que la evitacin es ms
compleja pues implica el condicionamiento del miedo y el aprendi
zaje instrumental. Adems, existen muchas formas para realizar
experimentos de condicionamiento de la evitacin, y es posible
condicionar una gran variedad de respuestas de este modo. Las
respuestas de evitacin son arbitrarias: cualquier cosa que pueda
reducir la exposicin a sucesos que provoquen miedo puede ser
una respuesta de evitacin. Estos factores hacen que cueste ms lo
calizar los mecanismos cerebrales de evitacin. Sin embargo, aho
ra que ya conocemos los mecanismos cerebrales que participan en
la primera fase del aprendizaje de evitacin, la fase del condiciona
miento del miedo, podemos acotar mejor el planteamiento de la se
gunda fase.

295

L A PSICOTERAPIA: OTRA FORMA DE AZUZAR EL CEREBRO

La teora psicoanaltica de Freud y las numerosas teoras del condi


cionamiento dan por sentado que la ansiedad aparece como conse
cuencia de experiencias de aprendizaje traumticas que favorecen la
consolidacin de los recuerdos a largo plazo que la producen. En es
te sentido, la teora psicoanaltica y las del condicionamiento expo
nen las mismas conclusiones sobre el origen de la ansiedad, pero di
fieren en sus planteamientos teraputicos. El psicoanlisis intenta
ayudar al paciente haciendo que sea consciente del origen del con
flicto interno, mientras que la terapia de conducta, nombre que reci
ben las terapias inspiradas en las teoras del condicionamiento, in
tenta eliminar los sntomas de ansiedad del paciente mediante varias
formas de terapia de extincin. La estrategia de tratamiento para es
te trastorno ha suscitado muchos puntos de vista controvertidos: al
gunos creen que la mejor terapia es el psicoanlisis; otros, la terapia
de conducta, y ltimamente se habla de terapia cognitiva.105 Sin em
bargo, la terapia de extincin, por s sola o en combinacin con otros
planteamientos, suele ser recomendada para muchos casos de tras
tornos de ansiedad.106
La terapia clsica de extincin que recomienda Wolpe se inicia
con unos ejercicios de relajacin.107 Una vez que el paciente aprende
a encontrarse cmodo en el escenario de la terapia, se le pide que re
produzca imgenes emocionales, empezando desde las que menos
temor despiertan hasta las que ms miedo producen. Esta fase se lla
ma desensibilizacin sistemtica. Despus, la desensibilizacin pue
de transferirse de imgenes a objetos y situaciones reales que provo
can ansiedad, volviendo a empezar desde los que menos miedo
producen hasta los que ms temor despiertan. Erdelyi interpret la
desensibilizacin sistemtica como un condicionamiento: presentar
el estmulo condicionado gradualmente hasta que se deseche la res
puesta emocional condicionada.108El estmulo condicionado se llega
a asociar con el nuevo estmulo no condicionado, la seguridad, y la
nueva respuesta condicionada es la ausencia de respuesta. Erdelyi
sugiere que con los mtodos corrientes de terapia catrtica psicoana- i
ltica (la sugestin, el tumbarse en un sof, confiar en el psicoanalis-|
;

296

\
f
^

ESTM U LO
EM O C IO N AL

/
X

= excitacin

1 - inhibicin
/ ^ N C L S \

C
/

a m ig d a l in o n

O x

\ __ Neurona excitadora que


\ contiene glutamato

/
\ J \
El Valium hace aumentar
\
la inhibicin en este punto
\

R ESP U ES TAS
EM OCIO NALES

Neurona inhibidora
que contiene GABA

............

-................... . ...

FIGURA 8.4. Form a en que el Valium-posiblemente

inhibe el miedo y la ansiedad.

El Valium y otros ansiolticos actan haciendo aumentar la capacidad in


hibidora que poseen las neuronas para evitar la transmisin excitadora.
Cuando estamos bajo la influencia del Valium, los estmulos em ocionales
externos, as com o los pensamientos, son m enos capaces de producir res
puestas emocionales, posiblem ente debido en parte a la accin de las neu
ronas inhibidoras de GABA en e l ncleo amigdalino.
ta y la produccin de imgenes) se consigue lo mismo que con la te
rapia wolpiana: la extincin de la reaccin emocional aprendida.
Es importante intentar averiguar cules son los mecanismos de
extincin para entender cmo funciona la terapia. Como hemos vis
to, parece que la extincin es el resultado de la accin recproca en
tre la corteza prefrontal medial y el ncleo amigdalino. Y las investi
gaciones de Michael Davis han demostrado que la extincin ene
lugar mediante el mismo mecanismo sinptico que el condiciona
miento la plasticidad sinptica que depende de los receptores de
NMDA del ncleo amigdalino.109 Es posible que, cuando estos re
ceptores estn cerrados, el ncleo amigdalino no sea capaz de apren297

der lo que la corteza prefrontal est intentando ensearle: inhibir un


recuerdo emocional en particular.
Estas observaciones nos aportan una perspectiva diferente sobre
la terapia. La terapia slo es una forma ms de crear la potenciacin
sinptica en las vas cerebrales que controlan al ncleo amigdalino.
Los recuerdos emocionales de ste, como hemos visto, se establecen
de forma indeleble en sus circuitos. En el mejor de los casos, se pue
de aspirar a regular su expresin. Y para ello hay que hacer que la
corteza controle al ncleo amigdalino.
La terapia de extincin de la conducta y el psicoanlisis tienen el
mismo objetivo: ayudar a la persona a superar su problema. En am
bos casos, se pueden lograr estos efectos ayudando a la corteza a
controlar al ncleo amigdalino. Sin embargo, las rutas neuronales
pueden ser diferentes. La terapia de extincin puede conseguirse a
travs de una forma de aprendizaje implcito que se produce en el
circuito que va de la corteza prefrontal al ncleo amigdalino, mien
tras que el psicoanlisis, al apoyarse en la reflexin y las evaluaciones
conscientes, intenta ejercer control sobre el ncleo amigdalino con
Conocimientos explcitos a travs del mecanismo de memoria del l
bulo temporal y de otras zonas corticales que participan en el cono
cimiento consciente (vase el captulo 9). Lo curioso es que se sabe
que las conexiones que van desde las zonas corticales hasta el ncleo
amigdalino son muchsimo ms dbiles que las que van desde ste
hasta la corteza.110 Es posible que esto explique por qu la informa
cin emocional invade con tanta facilidad nuestros pensamientos
conscientes y por qu nos cuesta tanto conseguir el control conscien
te de nuestras emociones. Quizs el psicoanlisis sea un proceso tan
largo debido a esta asimetra de conexiones entre la corteza y el n
cleo amigdalino.

R e c u e r d o s : (N o ) g r a c ia s

La capacidad para crear rpidamente recuerdos de los estmulos aso


ciados al peligro, para aferrarse a ellos durante largos perodos de
tiempo, quizs eternamente, y para usarlos de modo automtico
cuando ocurren situaciones parecidas posteriormente es una de las
298

funciones de aprendizaje y de memoria del cerebro ms potentes v


eficaces. Pero este lujo increble tiene un precio. A veces, tal vez de
masiadas, desarrollamos temores y tenemos ansiedad por algo que
en realidad no debera producimos esos efectos. Por qu es til que
nos den miedo las alturas, los ascensores, ciertos alimentos o formas
de viajar? Si bien existen riesgos asociados a cada una de estos ejem
plos, suele haber pocas probabilidades de que sean perjudiciales. Al
bergamos ms temores que los que necesitamos, y el fallo parece re
sidir en la combinacin de un mecanismo de condicionamiet del
miedo muy eficaz con una capacidad demasiado potente para pensar
en nuestros temores y una falta de capacidad para dominarlos. Sin
embargo, como veremos en el prximo captulo, tenemos la esperan
za de que en el futuro la evolucin del cerebro humano se haga car
go de este desequilibrio.

299

9. Otra vez con los sentimientos


Las personas creen ser libres simplemente porque son cons
cientes de sus acciones e inconscientes de las causas que deter
minan esas acciones.
BarCH SPINOZA,

tica1

Qu pequeo es el universo [...] cun insignificante y nimio en


comparacin con la consciencia del hombre, con un solo re
cuerdo individual.
VLADIMIR NABOKOV, Autobiografa2

Hasta ahora, la idea que hemos esbozado sobre la emocin trata en


gran parte de su carcter automtico. Hemos demostrado el modo
en que est programado el cerebro evolutivamente para responder
de cierta forma ante situaciones significativas. La significacin pue
de depender de la informacin almacenada en el cerebro por la evo
lucin o de recuerdos establecidos mediante experiencias pasadas.
En cualquier caso, las respuestas iniciales provocadas por estmulos
significativos son automticas y no precisan del conocimiento cons
ciente del estmulo ni del control consciente de las respuestas.
Puede que el lector piense que este contexto es vlido para con
trolar las respuestas fsicas. Sin embargo, las respuestas del organis
mo no constituyen la base de una emocin. Ocurren mientras la
emocin tiene lugar, pero la emocin es algo ms, tiene algo ms.
Una emocin es una experiencia subjetiva, un arrebato apasionado
de consciencia, un sentimiento.
En casi todo el libro he intentado demostrar que gran parte de lo .
que el cerebro realiza cuando tiene lugar una emocin sucede inde
pendientemente del conocimiento consciente. Ahora es necesario f
dejar paso a la consciencia. Es hora de ver qu funcin desempea la
consciencia en la emocin y qu funcin tiene la emocin en la cons
ciencia. Es hora de volver a estudiar la emocin, pero esta vez tenien
do en cuenta los sentimientos.3

300

U na

teora sim ple

La teora que tengo sobre la naturaleza de las experiencias emocio


nales conscientes, de los sentimientos emocionales, es increblemen
te sencilla. Creo que la experiencia emocional subjetiva, como el
sentimiento de tener miedo, surge cuando nos damos cuenta cons
cientemente de que un mecanismo emocional cerebral como el me
canismo de defensa, est activo. Para que esto suceda, precisamos al
menos dos cosas: un mecanismo de defensa y la capacidad de tener
el Conocimiento consciente de su actividad. La ventaja de esta teora
es que una vez que entendamos la consciencia tambin entendere
mos las experiencias emocionales subjetivas. La desventaja es que,
para comprender las experiencias emocionales subjetivas, tenemos
que intentar averiguar qu es la consciencia.
En mi opinin, la experiencia emocional en realidad no es un
problema sobre la emocin. Es, en cambio, un problema sobre el
modo en que ocurren las experiencias conscientes. Debido a que la
investigacin cientfica de las emociones se ha centrado en general en
las experiencias emocionales conscientes,'1 los cientficos que estu
dian las emociones han dispuesto el escenario de manera que no
pueden entender las emociones hasta que hayan resuelto el proble
ma de la relacin entre la mente y el cuerpo, el modo en que la cons
ciencia emerge del cerebro, tal vez el reto ms difcil que existe y que'
ha existido siempre.5
Al principio, este campo de estudio, tena estas caractersticas,
cuando William James plante el tema del oso. Comenz preguntan
do por qu el acto de ver a un oso nos hace huir, es decir, el proble
ma del estmulo y la respuesta de la emocin, pero acab planteando
la pregunta de por qu sentimos miedo cuando vemos el oso, el pro
blema del estmulo y el sentimiento de la emocin. Desde entonces,
el estudio de la emocin se ha centrado en averiguar de dnde pro
ceden los sentimientos conscientes.6
Todas las reas de la psicologa han tenido que encargarse de la
consciencia. Por ejemplo, la percepcin y la memoria tambin com
portan experiencias conscientes. Percibir una manzana es darse
cuenta de que la manzana est ah, y recordar un rasgo de una man301

zana es darse cuenta de ese rasgo particular de la manzana. La difi


cultad para entender cientficamente el contenido consciente que
tiene lugar durante la percepcin, la memoria o la emocin es lo que
llev al nacimiento de la corriente conductista en la psicologa.7Y el
xito que tuvo la corriente cognitivista como alternativa al conductismo se deba sobre todo al hecho de que poda tratar la mente co
mo procesos que suceden inconscientemente y, por tanto, sin tener
que resolver primero el problema de cmo se crea el contenido cons
ciente. Sin embargo, como la revolucin cognitivista descart la
emocin,8 sta no lleg a sacar provecho de la teora que trataba la
mente como procesos inconscientes ms que como contenidos cons
cientes. En consecuencia, el estudio de la emocin todava est cen
trado en averiguar de dnde proceden los sentimientos subjetivos,
.y.?;, en lugar de estudiar los procesos inconscientes que a veces dan lugar
'b?. a estados conscientes y otras no.
Al tratar las emociones como procesos inconscientes que en oca
siones pueden dar lugar a un contenido consciente, aliviamos a los
investigadores de la emocin de la carga del problema de la relacin
entre la mente y el cuerpo, y les permitimos averiguar directamente
cmo realiza el cerebro las funciones emocionales inconscientes aun
que, tambin vemos el modo en que probablemente se crean las ex
periencias conscientes. Es posible que se creen del mismo modo en
que se crea el resto de las experiencias conscientes: mediante la con
solidacin de una representacin consciente del fun don amiento de
los mecanismos de procesamiento subyacentes.9 Aunque todava
queda mucho por averiguar sobre el modo en que se forman las re
presentaciones conscientes, los ltimos experimentos han empezado
a dar sus frutos.

>V,LA m e m o r ia d e t r a b a jo

ASy Se han expuesto muchas teoras sobre la naturaleza de la consciencia.10Aunque no podramos afirmar que exista un consenso sobre es
te tema, muchas de las teoras planteadas durante los ltimos aos
giran en tomo al concepto de la memoria de trabajo.11
Hagamos una prueba. Memorizamos este nmero 783445. Des302

pus, cerramos los ojos y lo repetimos. A continuacin, contamos ha


cia atrs, desde 99 a 91 de dos en dos, e intentamos recordar el n
mero otra vez. Lo ms probable es que no podamos. El motivo es
que el acto de pensar tiene lugar en un rea de funcionamiento men
tal que tiene una capacidad limitada. Cuando empezamos a utilizar
este espacio para hacer la resta, borramos el nmero que hemos al
macenado al principio. Este espacio de funcionamiento se llama me
moria de trabajo, un mecanismo de almacenamiento temporal que
permite retener a la vez algunos datos de informacin en la mente
compararlos, contrastarlos o, en su lugar, relacionarlos entre s.12
La memoria de trabajo es aproximadamente lo que sola llamar
se memoria a corto plazo. Pero el concepto de memoria de trabajo
no slo se refiere a un mecanismo de almacenamiento temporal, sino
tambin a un mecanismo de procesamiento activo que se usa al pen
sar y al discurrir.
Gran parte de la teora de la memoria de trabajo se debe a las in
vestigaciones encabezadas por Alan Baddeley a principios de los se
tenta.13Gracias a un clebre experimento de George Miller, uno de los
iniciadores de la psicologa cognitivista, se saba que la memoria a cor
to plazo tiene un lmite de capacidad de hasta siete unidades de infor
macin.14Baddeley expuso que si haca que los sujetos recordaran ac
tivamente seis cosas, como seis cifras, mostraran problemas a la hora
de realizar simultneamente otras tareas que tambin precisan el almacenamiento provisional, ya que casi todo el espacio de funcionamien
to se habra usado. Para demostrarlo, hizo que los sujetos repitieran en
voz alta las cifras mientras lean frases simultneamente e iban pulsan
do botones para indicar si la frase era verdadera o falsa. Baddeley ob
serv que el ritmo de comprensin de las frases disminua, pero le
asombr que aun as los sujetos pudieran realizar la prueba.
Este experimento llev a Baddeley redefinir el concepto de me
moria a corto plazo. Sustituy el concepto general de memoria a cor
to plazo por el concepto de memoria de trabajo, la cual, segn el
investigador, consiste en un mecanismo de almacenamiento provi
sional con un objetivo general, que se utiliza en todos los procesos
del pensamiento activo, y en mecanismos especializados de almace
namiento provisional, que slo entran en juego cuando es preciso re
tener un tipo de informacin especfica.
303

Recurriendo al lenguaje informtico, los investigadores a veces se


refieren a los mecanismos de almacenamiento temporal como ban
cos de memoria intermedia (buffers). Actualmente se cree que exis
te una serie de bancos de memoria especializados. Por ejemplo, cada
sistema sensorial tiene uno o ms bancos especializados de memoria
intermedia que ayudan en la percepcin, permitiendo que el meca
nismo compare lo que se est viendo u oyendo en el instante exacto
con lo que ha visto u odo un instante antes. Tambin hay bancos de
memoria intermedia asociados a aspectos del uso del lenguaje que
ayudan a retener la primera parte de la frase hasta que la otra parte
se acaba de escuchar, de forma que pueda comprenderse en conjun
to. Los bancos especializados de memoria intermedia trabajan simul
tneamente, pero son independientes.
El mecanismo general consiste en un rea de funcionamiento,
donde se retiene la informacin recogida por los bancos especializa
dos de memoria intermedia, y en un conjunto de funciones ejecuto
ras que controlan las operaciones realizadas con la informacin. Las
funciones ejecutoras se encargan de la coordinacin general de las
actividades de la memoria de trabajo, como determinar los mecanis
mos especializados que deben participar en ese momento e ir actua
lizando la informacin en el rea de funcionamiento valindose de
estos y otros mecanismos.
Aunque slo puede retenerse una cantidad limitada de informa
cin a la vez en el rea de funcionamiento general, sta puede rete
ner cualquier tipo de informacin. Como consecuencia, en la memo
ria de trabajo pueden interactuar diferentes tipos de informacin,
como la apariencia, el sonido y el olor de un objeto, que pueden aso
ciarse al nombre correspondiente en la memoria de trabajo, Y gra
cias a este proceso en bloque, otra de las numerosas nociones que
George Miller expuso sobre la mente cognitiva, es posible superar
dentro de un cierto lmite la capacidad de la memoria de trabajo, que
es de unas siete unidades de informacin: podemos recordar siete
unidades de informacin sobre cualquier tema prcticamente, como
letras, palabras o ideas, de forma que la cantidad de informacin que
en realidad representan las siete unidades puede ser enorme. Por
ejemplo, pensemos en toda la informacin implcita en los nombres
de siete pases.15
304

Lo que pasa por la memoria de trabajo es aquello en que estamos


pensando en ese momento o a lo que estamos prestando atencin
Sin embargo, la memoria de trabajo no procesa nicamente la infor
macin del momento presente: tambin depende de nuestros cono
cimientos y del tipo de experiencias pasadas que hayamos vivido. En
otras palabras, depende de la memoria a largo plazo. Para darnos
cuenta de que estamos mirando una pelota de baloncesto, no basta
con que la pelota est representada como modelo puramente visual
en el mecanismo visual: un objeto redondo naranja con lneas negras.
El modelo tambin tiene que haber llamado la atencin de las fun
ciones ejecutoras de la memoria de trabajo. Esto significa que el mo
delo es lo que est siendo retenido en el banco de memoria interme
dia de la memoria visual a corto plazo, y que las funciones ejecutoras
estn trabajando con el banco de memoria intermedia visual, no con
el auditivo o con algn otro banco. Pero eso tampoco basta. Slo
cuando el modelo visual coincide con la informacin de la memoria
a largo plazo, que tiene almacenados hechos y experiencias pasadas
con objetos similares, se reconoce el estmulo visual como una pelo
ta de baloncesto. Adems de ser importantes para averiguar el signi
ficado de la informacin que se est recogiendo a travs de los meca
nismos de bajo nivel, los conocimientos almacenados tambin
influyen en el funcionamiento de estos mecanismos de bajo nivel.
Por ejemplo, una vez que los recuerdos que tienen que ver con las
pelotas de baloncesto se activan y se ponen a disposicin de la me
moria de trabajo, la operacin de los procesadores especializados
queda predispuesta para detectar y recoger la informacin exterior
que es significativa para la pelota de baloncesto. Esta influencia de la
memoria en la percepcin es un ejemplo de lo que los cientficos cog
nitivistas a veces llaman procesamiento descendente, que se diferen
cia de la conformacin de las percepciones a partir del procesamien
to sensorial, conocida como procesamiento ascendente.
En resumen, la memoria de trabajo se encuentra en el cruce en
tre los mecanismos de procesamiento ascendente y descendente, y
hace posible los pensamientos y razonamientos de nivel superior.
Stephen Kosslyn, un cientfico cognitivo destacado, lo describe del
siguiente modo:

305

La memoria de trabajo [...] corresponde a la informacin activada


de los recuerdos a largo plazo, a la informacin de los recuerdos a
cort plazo y a los procesos de toma de decisiones que tratan la in
formacin que est activa en los recuerdos a largo plazo y reteni
da en los recuerdos a corto plazo [...]. Esta clase de mecanismo de
memoria de trabajo es necesario para un gran abanico de tareas,
como la aritmtica mental, la lectura, la resolucin de problemas
y [...] el razonamiento en general. Todas estas, tareas no precisan
nicamente una forma de almacn temporal, sino tambin una in
teraccin entre la informacin que se almacena temporalmente y
un gran conjunto de conocimientos almacenados.16
E l a q u y e l a h o r a en e l c er ebro

Entonces, cmo funciona la memoria de trabajo en el cerebro? Las


investigaciones realizadas en los aos treinta por C. F. Jacobsen nos
proporcionan una base para entender el problema.17Jacobsen adies
tr monos mediante la llamada tarea de respuesta demorada. El
mono estaba sentado en una silla y vea cmo una persona esconda
una pasa bajo uno de los dos objetos que estaban uno al lado de otro.
Estos se tapaban con una cortina durante un intervalo de demora, y
despus se dejaba que el mono escogiera. Para escoger la pasa, el
mono no tena que acordarse del objeto bajo el cual estaba la pasa, si
no si la pasa estaba en el objeto situado a la izquierda o a la derecha.
En otras palabras, para realizar bien la prueba era necesario que el
mono retuviera en la mente la localizacin de la pasa durante el in
tervalo de demora, en el que el campo de accin estaba oculto a la
vista. Con intervalos demorados muy cortos, de un par de segundos,
los monos normales realizaban la prueba bastante bien, y, como era
previsible, su rendimiento empeoraba a medida que los intervalos de
demora aumentaban de segundos a minutos. Sin embargo, los mo
nos que tenan lesiones en la corteza prefrontal realizaron la prueba
mal, incluso con intervalos de demora muy cortos. Tomando en con
sideracin este experimento y las investigaciones posteriores, se ha
llegado a pensar que la corteza prefrontal tiene alguna funcin en los
procesos de memoria temporales, procesos a los que actualmente
nos referimos como memoria de trabajo.
1

r
Procesamiento
descendente

MEMORIA
A LARGO PLAZO

MEMORIA
DE TRABAJO

/ /
Banco de memoria
intermedia 1

Banco de memoria
intermedia 2

Banco de memoria
intermedia 3

Procesamiento
ascendente

9.1. Relacin entre los bancos de memoria intermedia


de la memoria a corto plazo, la memoria explcita a largo
plazo y la memoria de trabajo.

F ig u r a

Los estmulos procesados en diferentes mecanismos especializados (como


los mecanismos sensoriales, espaciales de lenguaje), pueden retenerse si
multneamente en los bancos de memoria intermedia a corto plazo.: Los
diferentes bancos de datos de memoria a corto plazo suministran informa
cin potencala la memoria de trabajo, que funciona con muchsima efica
cia con un solo banco cada vez. La memoria de trabajo integra la informa
cin recibida desde los bancos de memoria intermedia a corto plazo con los
recuerdos a largo plazo que tambin son activados.
En el captulo anterior vimos la funcin que desempeaba la cor
teza prefrontal media en la extincin de la memoria emocional. Por
el contrariles la corteza prefrontal lateral la que participa con ms
frecuencia en la memoria de trabajo. Se cree que la corteza prefron
tal lateral slo existe en los primates, y es mucho ms extensa en el
hombre que en el resto de los primates.18 No resulta sorprendente
que una de las funciones cognitivas ms complejas del cerebro est
relacionada con esta zona.
307

Durante los ltimos aos se ha estudiado mucho la funcin de la


corteza prefrontal lateral en la memoria de trabajo en los laborato
rios dirigidos por Joaqun Fuster, en UCLA, y por Pat Goldman-Rakic, de la Universidad de Yale.19Los dos investigadores han registra
do la actividad elctrica de las neuronas de la corteza prefrontal
lateral en los monos mientras realizaban tareas de respuesta diferidas
y otras pruebas que precisaban el almacenamiento a corto plazo.
Han demostrado que las clulas de esta zona se vuelven especialmen
te activas durante los intervalos de demora. Es probable que estas c
lulas participen de forma activa en la retencin de la informacin
que se procesa durante el intervalo de demora.
Aunque la participacin de la corteza prefrontal lateral en la me
moria de trabajo todava se est investigando, existen suficientes
pruebas que apuntan a que la corteza prefrontal lateral participa en
los aspectos generales o de ejecucin de la memoria de trabajo. Por
ejemplo, en el hombre las lesiones en esta zona afectan a la memoria
de trabajo, independientemente del tipo de informacin del estmu
lo que se procese.20Adems, los experimentos de escner cerebral en
el hombre han demostrado que numerosos tipos de tareas que com
portan la memoria de trabajo tienen como consecuencia la activa
cin de la corteza prefrontal lateral.21 Por ejemplo, en un experimento reciente se peda a los sujetos que realizaran una tarea visual y una ,
verbal cada vez o las dos tareas simultneamente.22 Los resultados %
demostraron que la corteza prefrontal lateral se activaba cuando las
dos tareas se realizaban a la vez, lo cual sobrecargaba las funciones |
ejecutoras de la memoria de trabajo, pero esto no ocurra cuando las fg
tareas se realizaban por separado.
A fl
La corteza prefrontal lateral est perfectamente preparada para
realizar estas funciones generales de la memoria de trabajo, ya que ti
ne puntos de conexin con los diferentes sistemas sensoriales (como
el visual o el auditivo) as como con otros mecanismos neocortical >
que realizan funciones de almacenamiento temporal (como el alma
cn de orientacin espacial y el verbal), y tambin est conectada con
el hipocampo y con otras zonas corticales que participan en la memo
ria a largo plazo.23 Asimismo est conectada con las zonas de la corte
za que tienen que ver con el control de los movimientos, lo cual pe
mite que las decisiones que toman las funciones ejecutoras se
308

conviertan en aciones realizadas voluntariamente.24 Experimentos re


cientes han empezado a demostrar el modo en que la corteza prefron
tal lateral interacta con algunas de estas reas. Las que mejor se co
nocen son las interacciones con los bancos de almacenamiento
temporal en la corteza visual.
El procesamiento visual cortical empieza en la zona visual pri' maria que se encuentra en el lbulo occipital, en la parte posterior
de la corteza. Esta zona recibe la informacin visual del tlamo vi
sual, la procesa y despus la distribuye hacia numerosas zonas corti
cales. Aunque el mecanismo visual cortical es sumamente comple
jo,25 se conocen bastante bien las vas neuronales encargadas de dos
de los aspectos del procesamiento visual: la determinacin de qu
es el estmulo y dnde est localizado.26 La va de identificacin
del estmulo consiste en una corriente de procesamiento que viaja
desde la corteza visual primaria hasta el lbulo temporal, y la va de
localizacin del estmulo va desde la corteza primaria hasta el lbu
lo parietal.
Goldman-Rakic y su equipo registraron actividad neuronal en la
va de localizacin del lbulo parietal durante pruebas de memoria a
corto plazo que precisaban el recuerdo temporal de la localizacin
en el espacio de los estmulos visuales. Observaron que las clulas de
esta zona, al igual que las clulas de la corteza prefrontal lateral, es
taban activas, lo cual sugera que seguan la pista de la localizacin
durante el intervalo de demora.27 La zona parietal y frontal en cues
tin estn conectadas entre s desde el punto de vista anatmico: la
zona parietal proyecta axones hacia la zona prefrontal, y sta, a su
vez, proyecta axones hacia la zona parietal. Estos hallazgos indican
que la zona visual del lbulo parietal interacta con la corteza pre
frontal lateral para conservar en la memoria de trabajo la informa
cin sobre la localizacin en el espacio de los estmulos visuales. Del
mismo modo, Robert Desimone encontr pruebas de la accin rec
proca entre las zonas visuales del lbulo temporal (la va de identifi
cacin del estmulo) y la corteza prefrontal lateral en experimentos
que consistan en reconocer algn objeto determinado que se hubiera visto recientemente. 28
Por tanto, la conservacin de la informacin visual en la memo
ria de trabajo parece depender fundamentalmente de las acciones re

cprocas entre la zona prefrontal lateral y las zonas especializadas de


la corteza visual.29 La va de las zonas visuales especializadas informa
a la corteza prefrontal qu est ah fuera y dnde est: es el lla
mado procesamiento ascendente. Por otra parte, la corteza prefron
tal, a travs de las vas que regresan a las zonas visuales, activa al me
canismo visual para que se fije en los objetos y localizaciones en el
espacio que se estn procesando en la memoria de trabajo: es el pro
cesamiento descendente. Como hemos visto, se cree que estos tipos
de influencias descendentes en el procesamiento sensorial son aspec
tos importantes del control que ejercen las funciones ejecutoras de la
memoria de trabajo.
En experimentos recientes, sobre todo los realizados por Goldman-Rakic y su equipo, se han planteado preguntas sobre la funcin
de la corteza prefrontal como un procesador general de la memoria
; de trabajo.30Por ejemplo, han averiguado que las diferentes partes de
'v>la corteza prefrontal participan en la memoria de trabajo cuando los
animales tienen que identificar un estmulo visual, frente a dnde es
t localizado, lo cual sugiere que hay diferentes partes de la corteza
prefrontal especializadas en la realizacin de diferentes tareas de me
moria de trabajo. Si bien estos hallazgos demuestran que hay partes
de la corteza prefrontal que participan de forma nica en diferentes
tareas de memoria a corto plazo, no descartan la existencia de un
rea de funcionamiento general y de-un conjunto de funciones ejecu
toras que coordinan la actividad de los mecanismos especializados,
sobre todo porque las tareas investigadas no sobrecargaban la capa
cidad de la memoria de trabajo, lo que indicara que el mecanismo
tena una capacidad limitada.31 Los experimentos que s han sobre
cargado este mecanismo, como los experimentos de escner en el
hombre que hemos mencionado antes, indican que las neuronas de
la corteza prefrontal lateral forman parte de una red general de me-7
.vftnoria de trabajo. Al mismo tiempo, en vista de los hallazgos de
Goldman-Rakic, es posible que los aspectos generales de la memoria
.VKlde trabajo no estn localizados en un solo lugar de la corteza pfF"
frontal lateral, sino que estn distribuidos por toda la zona. El hecho
de que algunas neuronas de las zonas especializadas de la corteza
prefrontal lateral participen en mltiples tareas de memoria de tra
bajo sugiere que posiblemente sea cierto.32
riq
3 10

FIGURA 9.2. Relacin de las vas de identificacin


y de localizacin con la mem oria de trabajo.

La informacin visual recibida desde la corteza visual es distribuida hacia las


zonas corticales que realizan funciones de procesamiento visual especializa
do. Dos funciones especializadas bien estudiadas son las que tienen que ver
con el reconocim iento del objeto, controlada por la va de identificacin, y
con la situacin d el objeto, controlada por la va de localizacin. Estas vas
visuales especializadas suministran seales a la corteza prefrontal, que de
sempea una funcin fundamental en la memoria de trabajo. Los mecanis
mos especializados tambin reciben informacin desde la corteza prefrontal,
lo cual perm ite que e l contenido de la informacin de la memoria de trabajo
influya todava ms en e l procesamiento de la informacin de entrada. Las
flechas que sealan hacia la izquierda representan el procesamiento ascen
dente, y las que sealan hacia la derecha, e l procesamiento descendente.
Tambin hay pruebas de que las funciones generales de la me
moria de trabajo intervienen en zonas diferentes de la corteza pre
frontal lateral. Por ejemplo, los experimentos de escner en el hom311

bre han demostrado que otra zona del lbulo frontal, la corteza an
terior de la circunvolucin del cuerpo calloso, tambin se activa con
la memoria de trabajo y con tareas cognitivas asociadas.33 Al igual
que la corteza prefrontal lateral, la zona anterior de la circunvolucin
del cuerpo calloso recibe seales desde los diferentes bancos senso
riales especializados y, adems, est conectada con la corteza pre
frontal lateral desde el punto de vista anatmico.34 Ambas zonas for
man parte de lo que se ha llamado la red de atencin del lbulo
frontal, un mecanismo cognitivo que controla la atencin selectiva, la
distribucin de recursos mentales, los procesos de toma de decisio
nes y el control de movimientos voluntarios.35Resulta inevitable pen
sar en la posibilidad de que los aspectos generales de la memoria de
trabajo estn relacionados con la actividad simultnea de las neuro
nas de la zona prefrontal lateral y de la zona anterior de la circunvo
lucin del cuerpo calloso. En el captulo 4, vimos que en pocas an
teriores se crea que el alma, la consciencia, resida en esta ltima
regin. Dadas las nuevas investigaciones sobre la funcin de la corte
za de la circunvolucin del cuerpo calloso en la memoria de trabajo,
puede que esta idea no sea del todo errnea.
Otra zona de la corteza prefrontal, la regin orbitaria, situada en el
extremo inferior del lbulo frontal, ha cobrado importancia. En los ani
males, las lesiones en esta zona afectan a la memoria a corto plazo res
pecto a la informacin sobre la recompensa, sobre lo que est bien y
mal en ese momento,36 y las clulas de esta zona son sensibles al hecho
de que el estmulo acabe de conducir a un premio o a un castigo.37Las
personas que tienen lesiones frontales orbitarias no son conscientes de
las seales sociales y emocionales, y algunos manifiestan una conducta
antisocial.38 Esta zona recibe las seales desde los mecanismos de pro
cesamiento sensorial, entre los que se encuentran los bancos de memo- .
ra intermedia temporal, y tambin est estrechamente relacionada con :;
el ncleo amigdalino y con la zona anterior de la circunvolucin del
cuerpo calloso. La corteza orbitaria es el vnculo que permite que el
procesamiento emocional del ncleo amigdalino se relacione en la me
moria de trabajo con la informacin que se procesa en la zona sensorial -m
o otras zonas del neocrtex. Trataremos este tema ms adelante.
Todava queda mucho que aprender sobre la memoria de traba
jo y su base neuronal. Por ejemplo, no se sabe con certeza si en rea--v
312

lidad el rea de funcionamiento temporal y las funciones ejecutoras


estn situadas en la corteza frontal. Es posible que las zonas prefron
tales no almacenen informacin y que, en cambio, simplemente con
trolen la actividad de otras zonas, haciendo que la actividad de algunas
zonas aumente por encima del lmite de seguridad de la consciencia
e inhibiendo la actividad de otras.39 A pesar de que todava queda
mucho que aprender, los investigadores de esta especialidad han
avanzado considerablemente en la dilucidacin de este difcil e im
portantsimo problema.

La p l a t a f o r m a

d e l c o n o c im ie n t o

Tennessee Williams dijo: La vida es slo recuerdos, salvo el mo


mento presente, que pasa por nosotros tan rpidamente que apenas
nos damos cuenta de que se ha ido.40 Lo que Williams no advirti
es que incluso el presente inmediato implica un recuerdo: lo que sa
bemos sobre un instante del presente-es-bsicamente lo que est en
nuestra memoria de trabajo. La memoria de trabajo nos permite sa
ber que el aqu y el ahora est aqu y est ocurriendo ahora. Esta idea
parte de la teora, adoptada por una serie de cientficos cognitivistas
actuales, de que la consciencia es el conocimiento de lo que est en
nuestra memoria de trabajo.
Por ejemplo, Stephen Kosslyn sostiene que, para darnos cuenta
de algo, ese algo debe estar en la memoria de trabajo.41 John Kihlstrom plantea que, para que podamos ser conscientes de un hecho,
debe relacionarse la representacin mental de ese hecho con la re
presentacin mental del yo como agente experimentador. Segn
Kihlstrom, estas representaciones integradas en forma de episodios
estn en nuestra memoria de trabajo.42 Philip Johnson-Laird sostie
ne que el contenido de la memoria de trabajo es aquello de lo que so
mos conscientes en ese instante.43 Bernard Baars, en un clebre libro
titulado A C ognitive Theory o f C onsousness, afirma que la cons
ciencia es un tipo de memoria de trabajo momentnea.44 En varias
teoras actuales, la consciencia equivale a la fijacin de la atencin,
que se consigue mediante una funcin ejecutora o supervisora pare
cida a la propuesta en las teoras de la memoria de trabajo.45
313

r
Corteza de la
circunvolucin del
cuerpo calloso anterior

S eccin media
del hem isferio
Vista lateral
del hemisferio

Corteza

orbitaria

Corteza
prefrontallateral

FIGURA 9.3. Zonas de la corteza fron tal que participan en algunos


aspectos de la m em oria de trabajo.

Algunas de las zonas del lbulo frontal que participan en la memoria de -U


trabajo son la corteza prefrontal lateral, la corteza orbitaria y la corteza an
terior de la circunvolucin del cuerpo calloso.
Los aspectos conscientes e inconscientes del pensamiento a ve
ces se describen como funciones en serie y funciones en paralev lo. La consciencia parece que hace las cosas en serie, ms o menos
una cosa por vez,46 mientras que la mente inconsciente, al estar com}. puesta de muchos mecanismos diferentes, parece que funciona ms
1 o menos en paralelo. Algunos cientficos cognitivistas han sugerido
que la consciencia consiste en un procesador en serie con una capa
cidad limitada que est en la cima de la jerarqua cognitiva contro
lando una variedad de procesadores especializados organizados
paralelo. Algunos cientficos, como Stephen Kosslyn y Daniel De

nett incluso han sugerido que la consciencia es un procesador virtual


en serie, es decir, un procesador en paralelo que acta como uno en
serie.'17Los procesadores en serie crean representaciones manipulan
do smbolos,48 y slo somos conscientes de la informacin que se re
presenta simblicamente.49 El procesamiento de la informacin que
realizan los procesadores en paralelo de bajo nivel ocurre por deba
jo del plano simblico,50 con cdigos que no se descifran consentemente. Philip Johnson-Laird lo describe de este modo: como la
consciencia est en la cima, sus instrucciones pueden especificar un
objetivo en trminos explcitamente simblicos, como levantarse y
andar. No precisa enviar instrucciones pormenorizadas sobre cmo
contraer los msculos. Estas instrucciones las irn dando ms deta
lladamente los procesadores de bajo nivel [...]. Los resultados de las
operaciones llegan a la consciencia desde los procesadores inferio
res, pero sta los recibe en un nivel superior, en el plano de lo simb
lico.31Esta hiptesis nos da una explicacin de por qu somos cons
cientes del resultado de las operaciones mentales, pero no de las
operaciones en s, y de cmo manifestamos, conductas sin. saber c
mo se controla cada uno de los msculos. En otras palabras, el pro
cesador de la consciencia funciona simblicamente, y su contenido
es accesible mediante la introspeccin, pero los procesadores en pa
ralelo funcionan por debajo del plano simblico y no se puede acce
der directamente a sus operaciones desde la consciencia.52 Corri no
todos los procesadores subsimblcos envan informacin al proce
sador de consciencia, algunos de ellos son inaccesibles.

La memoria de trabajo es el procesador en serie con capacidad


limitada que crea y manipula las representaciones simblicas. Es el
lugar en que tiene lugar la supervisin y el control integrado de va
rios procesadores especializados de bajo nivel. En otras palabras, la
memoria de trabajo es una parte fundamental del mecanismo que
crea la consciencia.
La ventaja que tiene el enfoque de la consciencia como memoria
de trabajo frente a muchas otras hiptesis es que permite tratar el
problema de forma concreta. La concrecin por la concrecin no re
sultara tan positiva, pero en este caso ofrece ciertas ventajas. Consi
derada como memoria de trabajo, la consciencia puede concebirse
como un mecanismo informtico, un mecanismo que crea represen
3 15

taciones realizando operaciones, procesando informacin. Descrita


en trminos informticos, la consciencia puede estudiarse desde el
punto de vista de la psicologa y de la neurologa, e incluso se pueden
crear modelos de los procesos subyacentes con simulaciones infor
matizadas.
Sin embargo, no est claro que la consciencia pueda considerar
se como un mecanismo informdco. Johnson-Laird nos recuerda
que una simulacin informatizada del estado meteorolgico no es lo
mismo que la lluvia o el sol.53 Las teoras de la memoria de trabajo, al
tratar la consciencia segn sus procesos ms que segn su contenido,
intentan explicar los tipos de funciones de computacin que podran
encargarse de las experiencias conscientes y que subyacen en ellas,
pero no explican qu pasa cuando se experimentan estas vivencias.54
Estas teoras proporcionan una justificacin sobre el modo en que
funciona la mente del hombre en general, ms que dar razn de las
caractersticas que tiene una experiencia particular en una mente
particular. Pueden sugerir el modo en que posiblemente se crea una
representacin en la memoria de trabajo, pero no pueden describir
qu es ser consciente de una representacin. Explican el modo en
que los procesos de decisin de la memoria de trabajo podran llevar
al movimiento, pero no qu es en realidad decidirse a moverse. En
otras palabras, es probable que la memoria de trabajo sea un aspec
to importante de la consciencia, e incluso fundamental. De hecho, es
probable que sea la plataforma sobre la que se apoya la experiencia
consciente. No obstante, la consciencia sobre todo su naturaleza
subjetiva o especial no se explica totalmente mediante los proce
sos de computacin que subyacen en la memoria de trabajo, al me
nos no de un modo que actualmente comprendamos.55
Averiguar la naturaleza exacta de la consciencia y de los mecanis
mos mediante los que emerge de los conjuntos de neuronas presenta
un autntico problema. Quedan muchas preguntas que responder
sobre el modo en que el cerebro produce la memoria de trabajo y so-,
bre el modo en que la consciencia se relaciona con el mecanismo de
memoria de trabajo y otros mecanismos. Pero no es necesario que los
investigadores sobre la emocin resuelvan estos problemas, como
tampoco lo es que esperemos a que hallen las soluciones antes de es
tudiar el modo en que funcionan las emociones. Los investigadores

sobre la emocin precisan averiguar cmo se representa la informa


cin emocional en la memoria de trabajo. El resto del problema
averiguar la forma en que el contenido de la memoria de trabajo se
convierte en experiencia consciente y cmo emergen estos fenme
nos subjetivos del cerebro es preocupacin de los cientficos que
se dedican a estudiar la mente. En verdad, los investigadores de la
emocin tienen mucho que aportar al estudio de la consciencia, pe
ro averiguar qu es la consciencia no es su objeto de estudio o, al me
nos, no de ellos nicamente. Aunque esto pueda parecer obvio, el es
tudio de la emocin se ha centrado tanto en el problema de la
consciencia emocional que a menudo se ha dedicado poco espacio a
los mecanismos emocionales subyacentes.

E l presen te e m o c io n a l

Admito que he esquivado el escollo que supone la consciencia emo


cional. Hemos vuelto a plantear el tema de los sentimientos emocio
nales como el problema de la representacin de la informacin emo
cional en la memoria de trabajo. Quizs el lector no quede satisfecho
si quiere saber exactamente qu es un sentimiento o si quiere saber
el modo en que algo tan intangible como los sentimientos puede for
mar parte de algo tan tangible como el cerebro. En otras palabras, no
podr resolver el problema de la relacin entre la mente y el cuerpo.
Sin embargo, con todo lo importante que puede ser resolver este
problema, no es el nico que hay que resolver. Adems, resolver es
te problema no nos revelara la singularidad de esos estados de la
mente que llamamos emociones y tampoco explicara por qu las di
versas emociones se sienten como se sienten. Tampoco nos dira qu
es lo que no funciona en los trastornos emocionales ni sugerira el
modo de tratamiento para curarlos. Para entender qu es una emo
cin y cmo surgen los sentimientos emocionales particulares, tene
mos que entender cmo funcionan los mecanismos especializados de
la emocin y cmo determinan el modo en que su actividad est re
presentada en la memoria de trabajo.
Puede que algunos digan que estoy arriesgndome mucho. Des
deo la posibilidad de que la memoria de trabajo sea la clave de la
?17

consciencia para entender nuestros sentimientos, nuestros estados


de la mente-ms reservados e ntimos. Pero en realidad lo que estoy
haciendo es usar la memoria de trabajo como mtodo que en prin
cipio puede explicar los sentimientos. Afirmo que los sentimientos
aparecen cuando la actividad de los mecanismos especializados de la
emocin llega a representarse en el mecanismo que da lugar a la
consciencia, y utilizo la memoria de trabajo como una teora general
mente aceptada sobre el modo en que la consciencia podra sobrevenir.
Hemos profundizado bastante sobre el modo en que funciona
un mecanismo especializado de la emocin, el mecanismo de defen
sa. Veamos ahora el modo en que la acdvidad de este sistema podra
llegar a representarse en la memoria de trabajo y dar lugar, a travs
de ste, al sentimiento que conocemos bajo el nombre de miedo.
De las evaluaciones conscientes a las emociones: Mientras caminaV mos por el bosque, encontramos un conejo. La luz que el conejo re
fleja es captada por nuestros ojos. A continuacin, estas seales son
transmitidas a travs del sistema visual hacia el tlamo visual y, des
pus, hacia la corteza visual, donde se crea y se retiene una repre
sentacin sensorial del conejo en un banco de memoria intermedia
de objetos visuales a corto plazo. Las conexiones entre la corteza vi
sual y las redes corticales de memoria a largo plazo activan los re
cuerdos pertinentes: hechos sobr conejos almacenados en la me
moria y tambin recuerdos sobre las experiencias pasadas que
hayamos tenido con conejos. Mediante las'conexiones entre las re
des de memoria a largo plazo y el mecanismo de memoria de traba
jo, los recuerdos a largo plazo que se activan se combinan en la me
moria de trabajo con la representacin sensorial del estmulo, lo
cual nos permite saber conscientemente que el objeto que estamos
*jVendo es un conejo.
A unos pocos pasos en el camino, hay una serpiente enroscada
,-b. junto a un tronco. Los ojos tambin captan el estmulo. Las reprei%sentaciones conscientes se crean de la misma forma, es decir, me
diante la combinacin en la memoria de trabajo de representaciones
visuales a corto plazo y la informacin de la memoria a largo plazo.
Sin embargo, en el caso de la serpiente, adems de darnos cuenta de;
la clase de animal que estamos viendo, la memoria a largo plazo tam
318

bin nos informa que este tipo de animal puede ser peligroso y que
probablemente estemos ante una situacin peligrosa.
Segn las teoras de evaluacin cognitiva, los procesos descritos
hasta ahora constituyen la evaluacin que hacemos de la situacin y
debera ser suficiente para justificar el miedo que estamos sintien
do al haber encontrado una serpiente en el camino. La diferencia en
tre la representacin del conejo y la de la serpiente en la memoria de
trabajo es que la ltima incluye informacin sobre la peligrosidad de
la serpiente. No obstante, estas representaciones y evaluaciones cognitivas en la memoria de trabajo no bastan para convertir la expe
riencia en una experiencia emocional completa. Como recordare
mos, Davy Crockett dijo que senta tanto amor por su esposa que se
senta a punto de estallar. En nuestra descripcin, en cambio, no hay
nada que se parezca a tal estallido. Es preciso algo ms para conver
tir las evaluaciones cognitivas en emociones, para convertir las expe
riencias en experiencias emocionales. Obviamente, ese algo es la ac
tivacin del mecanismo que la evolucin ha creado para enfrentarse
a las situaciones de peligro. Como hemos visto, el control de este me
canismo reside fundamentalmente en el ncleo amigdalino.
Muchas personas que encuentren una serpiente en una situacin
como la descrita manifestarn una reaccin emocional plena que
comporta reacciones fsicas y sentimientos emocionales.56 Esto slo
ocurrir si la representacin visual de la serpiente activa el ncleo
amigdalino, tras lo cual se activar una enorme cantidad de vas de
informacin de salida. La activacin de estas seales de salida: es lo
que convierte el encuentro con la serpiente en una experiencia emo
cional, y la ausencia de tal activacin es lo que evita que el acto de ver
un conejo sea una de estas experiencias.57
Por qu la activacin de las seales de salida del ncleo amigda
lino convierte una experiencia en una experiencia emocional? Para
entenderlo, precisamos tener en cuenta algunas de las numerosas
consecuencias que lleva consigo la activacin de las seales que salen
del ncleo amigdalino. Estas seales de salida son los ingredientes
bsicos que crean una experiencia emocional, cuando se mezclan en
la memoria de trabajo con las representaciones sensoriales a corto
plazo y con los recuerdos a largo plazo que estas representaciones ac
tivan.
O:'
319

1." ingrediente: influencia directa del ncleo amigdalino en la corte


za: El ncleo amigdalino tiene proyecciones hacia numerosas zonas

corticales.58De hecho, como ya hemos visto, las proyecciones del n


cleo amigdalino hasta la corteza son mucho mayores que las proyec
ciones de sta hasta aqul (vase la figura 9.4). El ncleo amigdalino,
adems de tener proyecciones que regresan hacia las zonas corticales
sensoriales desde donde recibe las seales de entrada, tambin se
proyecta hacia algunas zonas de procesamiento sensorial desde las
que no recibe seales de entrada. Por ejemplo, para que un estmulo
visual llegue al ncleo amigdalino a travs de la corteza, el estmulo
tiene que atravesar la corteza primaria hasta otra segunda zona y,
despus, llegar hasta una tercera zona cortical del lbulo temporal,
que lleva a cabo el procesamiento de la informacin visual del obje
to en el banco de memoria intermedia a corto plazo. A continuacin,
esta tercera zona se proyecta hacia el ncleo amigdalino. ste vuelve
a proyectarse hacia esta zona, pero tambin hacia las otras dos pri
meras zonas de procesamiento visual. Como consecuencia, una vez
que el ncleo amigdalino se ha activado, tiene la capacidad de influir
en las zonas corticales encargadas de procesar los estmulos que la
estn activando (vase la figura 9.4). Esto puede ser de gran ayuda a
la hora de dirigir la atencin hacia los estmulos emocionalmente
pertinentes, haciendo que el banco de memoria intermedia a corto
plazo que procesa el objeto se fije en los estmulos a los que el ncleo
amigdalino est atribuyendo importancia. El ncleo amigdalino tambin tiene un sorprendente conjunto de conexiones con las redes de
memoria a largo plazo en las que interviene el mecanismo hipocmpico y las zonas de la corteza que interactan con el hipocampo en el
almacenamiento de informacin de larga duracin. Probablemente
estas vas ayuden a activar los recuerdos a largo plazo que tienen re
percusiones emocionales en los estmulos inmediatos. Aunque el ncleo amigdalino tiene relativamente pocas conexiones con la corteza
prefrontal lateral, enva seales bastante intensas hacia la corteza anterior de la circunvolucin del cuerpo calloso, una de las zonas del
circuito de ejecucin de la memoria de trabajo del lbulo frontal.
Tambin enva seales hacia la corteza orbitaria, otra zona que par
ticipa en la memoria de trabajo y que es posible que intervenga sob i e
todo en la memoria de trabajo que se centra en los premios y los cas

r
S

af

:
j

tigos. A travs de estos puntos de conexin con los bancos especiali


zados de memoria intermedia a corto plazo, con las redes de memo
ria a largo plazo y con las redes del lbulo frontal, el ncleo amigda
lino puede influir en el contenido de la informacin de la memoria
de trabajo (figura 9.5). Est claro que hay bastantes elementos re
dundantes integrados en este mecanismo, lo que permite que el co
nocimiento consciente de la actividad del ncleo amigdalino emerja
de varias formas.
En resumen, los puntos de conexin que unen el ncleo amigda
lino con la corteza hacen que las redes de defensa de ste influyan en
la atencin, en la percepcin y en la memoria, en situaciones en las
que nos enfrentamos a un peligro. Sin embargo, puede que esta cla
se de puntos de unin parezca inadecuada para explicar totalmente
por qu un acto de percepcin, un recuerdo o un pensamiento sobre
un suceso emocional son sentidos de forma diferente que uno sobre
un suceso no emocional. Suministran informacin a la memoria de
trabajo sobre la presencia de algo bueno o malo, pero no bastan pa
ra producir los sentimientos que aparecen debido al conocimiento
consciente de que algo es bueno o malo. Para eso, precisamos ade
ms de otros puntos de conexin.
2 ingrediente: activacin del ncleo amigdalino: Adems de la in
fluencia directa que tiene el ncleo amigdalino en la corteza, existen -
bastantes canales indirectos a travs de los cuales los efectos de la ac
tivacin del ncleo amigdalino pueden afectar al procesamiento cor
tical. Un conjunto de conexiones muy importante son los mecanis
mos cerebrales de activacin.
Desde hace tiempo se cree que la diferencia entre la vigilia o el esta
do de alerta, por una parte, y el sueo o la somnolencia, por otra, est
relacionada con el grado de activacin de la corteza.59 Cuando estamos
en estado de alerta y prestamos atencin a algo importante, la corteza
est activa. Cuando nos hallamos en un estado de somnolencia y no nos
fijamos en nada, la corteza est inactiva. Durante el sueo, la corteza se
encuentra en este estado inactivo, excepto al soar, fase en la que se ac
tiva muchsimo. De hecho, al soar, la corteza est en un estado de ac
tivacin que es muy parecido al del estado de alerta, pero no tiene acce
so a los estmulos externos y slo procesa los sucesos internos.60
321

ESTIM U LO
VIS U A L

FIGURA 9.4.

La influencia del ncleo amigdalino en las zonas


sensoriales de la corteza es mayor que la influencia de estas
zonas en el ncleo amigdalino.

El ncleo amigdalino (NA) recibe informacin cuando los mecanismos sen


soriales se encuentran en las ltimas fases de procesamiento cortical, pero
vuelve a proyectarse hacia todas las fases de procesamiento cortical, incluso
a la primera. En la ilustracin se muestra un ejemplo del mecanismo visual.
La activacin cortical puede detectarse fcilmente colocando
electrodos en el crneo de una persona, los cuales recogen la activi
dad elctrica de las clulas corticales. Este electroencefalograma es
lento y rtmico cuando la corteza no est activada, y es rpido y no es
t sincronizado cuando est activa.
. Cuando la activacin tiene lugar, las clulas de la corteza y de las
zonas talmicas que proporcionan las seales principales a la corteza
se tornan ms sensibles.61Pasan de un estado en el que tienden a des
cargar potenciales de accin a un ritmo muy lento y ms o menos sin
cronizado, a un estado en el que generalmente las clulas no estn
322

-----A
C O R TE Z A P R EFR O N TA L
(memoria de trabajo y atencin)

7
V

C O R TE Z A SEN SO R IAL
y almacn
NCLEO- A (percepcin
a corto plazo)
a m ig d a l in o /

"

HIPOCAM PO
(memoria explcita
a largo plazo)
V

>
F ig u r a

9.5. Vas de salida de el ncleo amigdalino


y sus funciones.

Las zonas del ncleo amigdalino se proyectan hacia numerosas zonas cor
ticales. Entre ellas se encuentran las proyecciones que van hasta todas las
fases de procesam iento sensorial cortical (vase la figura 9.4), hasta la cor
teza prefrontal y hasta e l hipocampo y sus zonas corticales relacionadas. A
travs de estas proyecciones, el ncleo amigdalino puede influir en las per
cepciones que pasan por ellas, en las im genes mentales, en la atencin,. en
la memoria a corto plazo, en la memoria de trabajo y en la memoria a lar
go plazo, as com o en los diversos procesos de pensamiento superior qu As
tas hacen posibles.
sincronizadas, pero en el que algunas de ellas estn intensamente
afectadas por los estmulos de entrada.
Mientras gran parte de la corteza se encuentra potencialmente
hipersensible ante las seales que entran durante la activacin, los
mecanismos que procesan la informacin pueden aprovechar al m
ximo esta situacin. Por ejemplo, si la activacin se desencadena por
el acto de ver una serpiente, las neuronas que participan activamen
te en procesar la serpiente, recuperar todos los recuerdos almacena
dos a largo plazo sobre las serpientes y crear representaciones de la
323

serpiente en la memoria de trabajo, se vern especialmente afectadas


por la activacin. En esta fase hay otras neuronas que no estn acti
vas y que no se aprovechan de esta situacin. De esta forma, se con
sigue un resultado muy especfico del procesamiento de la informa
cin a travs de un mecanismo que no es nada especfico (vase la
figura 9.6). Y eso es un buen truco.

un efecto especfico.

Los mecanismos de activacin funcionan deform a no especifica por todo 5|if:


elprosencfalo. Una de sus funciones principales es hacer que las clulas se ;Lj|y
vuelvan ms sensibles ante las seales que entran. Las clulas que estn y
procesando los estmulos durante la activacin se vern especialmente 'M
afectadas. De este modo, la activacin no especfica tiene unos efectos m uyi0gj::
especficos. En e l ejem plo que muestra la ilustracin, los mecanismos de ' j:
activacin influyen potencialm ente en las zonas A, B, C y D. Sin embargo,
los efectos de la activacin son mayores en la zona C, que est procesando
un estmulo. Durante la activacin, otras zonas no estn activas y, por tan*gg||||;
to, no pueden aprovecharse de los beneficios que aporta la activacin. Li

Por lo visto, numerosos mecanismos participan en la activacin.


Cuatro de ellos estn situados en la zona del tronco cerebral. Cada
uno tiene una identidad qumica especfica, lo que significa que sus
clulas contienen diferentes neurotransmisores que son liberados
por los botones terminales de los axones cuando las clulas estn en
funcionamiento. Uno de estos grupos contiene acetilcolina, otro pro
duce noradrenalina, otro contiene dopamina y otro produce serotonina. Un quinto grupo, que tambin contiene acetilcolina, est situa
do en el prosencfalo, cerca del ncleo amigdalino. Los axones de
cada uno de estos grupos celulares tienen terminaciones en muchas
zonas del cerebro. En presencia de un estmulo nuevo o significativo,
los botones terminales de los axones liberan neurotransmisores y
ponen en marcha a las clulas corticales, tornndolas especialmen
te sensibles a las seales que entran.
La activacin es importante en todas las funciones mentales. In
fluye significativamente en la atencin, percepcin, memoria, emo
cin y solucin de problemas. Sin la activacin, no podemos advertir
lo que pasa, ya que no prestamos atencin a los detalles. Sin embargo,
la activacin en demasa tampoco es buena. Si estamos hiperactivos,
nos tomamos tensos, tenemos ansiedad y no rendimos bien. Necesi
tamos tener el nivel de activacin adecuado para rendir bien.62
Las reacciones emocionales suelen estar acompaadas de una in
tensa activacin cortical. Ciertas teoras de la emocin que aparecie
ron a mitad de siglo exponan que las emociones representaban uno
de los extremos de la gradacin de la activacin que da comienzo en
un estado totalmente inconsciente, como el desmayo, pasando por el
sueo, la vigilia pero con somnolencia, el estado de alerta y el estado
de activacin emocional. El elevado nivel de activacin explica, en
parte, por qu cuesta tanto concentrarse en otras cosas y trabajar efi
cazmente cuando nos encontramos en un estado emocional. La acti
vacin nos mantiene encerrados en el estado emocional en que nos
encontramos en ese momento. Eso puede ser til (no queremos dis
traemos cuando estamos en una situacin peligrosa), pero tambin pue
de ser molesto (una vez que el mecanismo de miedo est en marcha
cuesta mucho desconectarlo: sta es la naturaleza de la ansiedad).
Aunque cada uno de los mecanismos de activacin probable
mente participa en la activacin en presencia de estmulos que son
325

peligrosos o que avisan del peligro, parece que la interaccin entre el


ncleo amigdalino y el mecanismo de acetilcolina que se encuentra
en el prosencfalo tiene especial importancia.63 Este mecanismo que
regula la acetilcolina se llama ncleo basal. Si el ncleo amigdalino o
el ncleo basal estn lesionados, los estmulos que avisan del peligro,
como los estmulos del condicionamiento del miedo, no provocan la
activacin. Adems, la estimulacin del ncleo amigdalino o del n
cleo basal provoca la activacin cortical de forma artificial. La admi
nistracin de sustancias que impiden la accin de la acetilcolina en la
corteza evita estos efectos en la activacin de los estmulos condicio
nados, en la estimulacin del ncleo amigdalino o en la estimulacin
del ncleo basal. Estos descubrimientos sugieren que, cuando el n
cleo amigdalino detecta el peligro, activa al ncleo basal, que libera
acetilcolina por todo el cerebro. El ncleo amigdalino tambin acta
con otros mecanismos de activacin situados en el tronco cerebral, y
stos participan claramente para lograr el efecto general que el fun
cionamiento del ncleo amigdalino tiene en la activacin.64
Si bien las clulas del ncleo basal pueden activarse de muchas
formas, el estmulo peligroso suele activarlas a travs de la actividad
del ncleo amigdalino.65Lo ms probable es que otros tipos de redes
emocionales tengan su forma propia de actuar con los mecanismos
de activacin y de alterar el procesamiento cortical.
La activacin tiene lugar ante cualquier estmulo nuevo que vea
mos, no slo estmulos emocionales. La diferencia es que un estmu
lo nuevo e insignificante provoca un estado de activacin temporal
que desaparece casi inmediatamente, mientras que la activacin per
dura en presencia de estmulos emocionales. Si nos encontramos ca
ra a cara con un depredador, es fundamental no perder el inters por
lo que est ocurriendo o no distraernos con otro suceso. Aunque es
to parezca una tontera, es algo muy obvio nicamente porque al cenebro no le cuesta encargase de ello.
v'-', Por qu la activacin nicamente se mantiene con los estmulos
'erocionales? La respuesta vuelve a ser la misma: probablemente el
ncleo amigdalino tenga algo que ver. La activacin provocada por
un estmulo nuevo no precisa de la actividad del ncleo amigdalino.
En su lugar, las seales de entrada del estmulo son transportadas des- ?* de los sistemas sensoriales hasta las redes de activacin.66Esta clase deJX
S ?

'

'

3 26

.. ../i;

'

;:J

efectos de activacin se vuelven rpidamente habituales. Si el estmu


lo es significativo (por ejemplo, peligroso), el ncleo amigdalino entra
en escena y tambin estimula a los mecanismos de activacin, lo cual
impulsa a la activacin a seguir en marcha. La presencia continua del
estmulo y la interpretacin constante que hace el ncleo amigdalino
. como estmulo peligroso sigue estimulando a los mecanismos de acti
vacin, y stos a su vez mantienen en un estado de hipersensibildad
las redes corticales que estn procesando el estmulo. Cabe destacar
que el ncleo amigdalino tambin es un receptor de los axones de los
mecanismos de activacin, por lo que los mecanismos del ncleo
amigdalino que estimulan los mecanismos de activacin tambin ayu
dan a mantenerlo activo. Es un crculo vicioso de reaccin emocional
que se mantiene a s mismo. La activacin nos encierra en el estado
emocional en que nos encontramos cuando ocurre, a no ser que suce
da algo ms que sea lo suficientemente importante y provocador para
que el objeto de activacin cambie.
El contenido de la informacin que suministran los mecanis
mos de activacin es dbil. La corteza es incapaz de advertir que
hay peligro (y no otro estado emocional) partiendo del patrn de
informacin neuronal que recibe de los mecanismos de activacin.
Los sistemas de activacin simplemente avisan que ocurre algo im
portante. La combinacin de la activacin cortical no especfica y la
informacin especfica suministrada por las proyecciones directas
que van desde el ncleo amigdalino hasta la corteza permite el esta
blecimiento de una memoria de trabajo que indica que algo impor
tante est ocurriendo y que controla el mecanismo cerebral def mie
do. Estas representaciones se unen en la memoria de trabajo con las
representaciones que hacen los bancos especializados de memoria
intermedia a corto plazo y con las representaciones de la memoria a
largo plazo provocadas por los estmulos inmediatos y por el proce
samiento del ncleo amigdalino. El impulso continuo del ncleo
amigdalino provocado por el estmulo peligroso mantiene los meca
nismos de activacin en marcha, los cuales, a su vez, hacen que el
ncleo amigdalino y las redes corticales sigan participando en la si
tuacin. Los procesos de deduccin cognitiva y de toma de decisio
nes.que estn controlados por las funciones ejecutoras de la memo
ria de trabajo se centran en la situacin de activacin emocional,
327

intentando averiguar qu ocurre y qu debe hacerse, y se desecnan


las restantes seales de entrada que se disfrutan la atencin de la
memoria de trabajo.
Ahora contamos con muchos de los ingredientes bsicos de una
experiencia emocional plena. Pero todava necesitamos uno ms.
3 A ingrediente: feedback fsico: Como hemos visto en captulos an
teriores, la activacin del ncleo amigdalino tiene como consecuen
cia la activacin automtica de las redes que controlan la expresin
de numerosas respuestas: conductas propias de cada especie (como
la parlisis, la huida, la lucha o las expresiones faciales), respuestas
del SNA (como los cambios en la presin sangunea y en el ritmo car
daco, el erizamiento o el sudor) y respuestas hormonales (secrecin
en la sangre de hormonas de estrs, como la adrenalina y los esteroi
des suprarrenales, as como una enorme cantidad de pptidos). Las
respuestas del SNA y las hormonales pueden considerarse respues
tas viscerales, es decir, respuestas de los rganos internos y de las
glndulas. Cuando se producen estas respuestas viscerales y de con
ducta, crean seales en el organismo que regresan al cerebro.
Durante las reacciones emocionales, el feedback fsico tiene mu
chsimas oportunidades para influir en el procesamiento de informa
cin que realiza el cerebro y en el modo en que sentimos consciente
mente. Sin embargo, se ha debatido mucho sobre si el feedback tiene
algn efecto en la experiencia emocional y, si es as, en qu medida
la afecta (vase el captulo 3). Como recordaremos, William James
postul la teora del feedback . Plante que no lloramos porque este
mos tristes ni huimos del peligro porque tengamos miedo, sino que
estamos tristes porque lloramos y tenemos miedo porque huimos.
Cannon critic la teora de James y afirm que el feedback, sobre to
do el visceral, es demasiado lento y demasiado poco diferenciado pa
ra determinar qu emocin estamos sintiendo en ese momento. Pa
semos por alto un instante el hecho de que James incluyera el
feedback somtico, adems del visceral, en su teora y consideremos
la validez del enfoque de Cannon sobre las visceras.
En la poca de Cannon, en realidad se crea que los sistemas vis
cerales respondan por igual en todas las situaciones. Ahora sabemos
que el SNA, que controla las visceras, tiene la capacidad para res
3?8

ponder selectivamente, de forma que los rganos internos pueden


activarse de formas diferentes en situaciones distintas. Experimentos
recientes demuestran que, hasta cierto punto, se pueden distinguir
las diferentes emociones (como la clera, el miedo, el asco, la triste
za, la felicidad y la sorpresa) por las distintas respuestas que produ
ce el SNA (como la temperatura drmica o el ritmo cardaco).6,7
En la poca de Cannon se crea que la hormona ms importante
en la experiencia emocional era la adrenalina, que est regulada por el
SNA, de la que se supona que responda por igual ante situaciones
distintas. Sin embargo, ahora sabemos que existen hormonas esteroi
des y pptidos que los rganos del cuerpo segregan durante la activa
cin emocional y que estas sustancias son transportadas por la sangre
hacia el cerebro. Es posible que la activacin de los diferentes meca
nismos emocionales en el cerebro tengan como consecuencia diversos
patrones de secrecin hormonal de los rganos corporales, lo cual, a
su vez, quiz produzca diferentes patrones de feedback qumico que
llegan al cerebro y que podran tener efectos nicos en cada emocin.
Con independencia de su naturaleza especfica, las respuestas
viscerales actan relativamente despacio, y son demasiado lentas pa
ra que puedan constituir el factor que determina qu emocin esta
mos experimentando en un momento dado. Las seales tardan, al
menos, un segundo o dos en desplazarse desde el cerebro hasta las
visceras y en regresar al cerebro, despus de que las visceras respon
dan y creen las seales de respuesta. En algunos mecanismos, todava
tarda ms. Lo ms lento no es tanto el viaje del impulso nervioso des
de el cerebro hasta los rganos, como el tiempo de respuesta de los
rganos mismos. Los rganos internos estn formados por mscu
los blandos, que reaccionan mucho ms despacio que los msculos
estriados que mueven el esqueleto para realizar actos de conducta.
Tambin puede ser lento el recorrido de las hormonas hasta llegar al
cerebro, y algunas hormonas, como los esteroides hormonales, nece
sitan pasar por una fase de sntesis proteica para poder entrar en el
cerebro y eso puede tardar horas.
Por otra parte, los estados emocionales son dinmicos. Por ejem
plo, el miedo puede convertirse en clera, en asco o en alivio a medi
da que un episodio emocional se desarrolla, y es posible que el.fe e d
back visceral participe en esos cambios emocionales con el paso del
329

tiempo. Si bien la activacin no es especfica y tiende a perpetuar el


estado en que nos encontrbamos cuando la activacin ocurri, los
patrones nicos d el feedback de los rganos internos, sobre todo del
qumico, tienen la capacidad para alterar los mecanismos cerebrales
que estn activos y puede que, por ello, ayuden en la transicin de
una emocin a otra en un suceso emocional dado.
Cannon dio en el blanco cuando afirm que las respuestas visce
rales no podan determinar los sentimientos emocionales, pero ms
bien por su lentitud que por su falta de especificidad. No obstante,
la crtica de Cannon era un poco inapropiada, dado que James haba
defendido la importancia del feedback somtico y visceral. Y el me
canismo somtico claramente cumple con la velocidad y especifici
dad requerida para crear las experiencias emocionales. Nuestros
msculos estriados tardan menos de un segundo en reaccionar ante
pn estmulo y, en ese mismo tiempo, las sensaciones de estas reaccioiries llegan a la corteza. Este aspecto fue advertido hace muchos aos
por Sylvan Tomkins y constituy la base de su teora del feedback fa
cial de la emocin,68 que Carroll Izard ha vuelto a tratar y ha desarro
llado en los ltimos aos.69
Aunque la mayora de las teoras actuales sobre el feedback som
tico y la experiencia emocional se han centrado en el feedback de las
expresiones faciales, una teora reciente de Antonio Damasio, la hi
ptesis del marcador somtico, recurre al patrn completo del fe e d
back somtico y visceral del organismo.70 Damasio plantea que dicha
informacin lleva consigo intuiciones y que desempea una fun
cin fundamental en nuestras experiencias emocionales y en los pro
cesos de toma de decisiones.
Si tomamos en consideracin todas las interacciones de los di
versos mecanismos existentes, las posibilidades para la generacin
i ije patrones emocionales especficos de feedback son enormes. Esto
es cierto sobre todo cuando se consideran desde el punto de vista de
lo que sera necesario para documentar cientficamente la existencia
'de estos patrones o, lo que todava es ms difcil, para demostrar que
el feedback no es importante.
Un planteamiento acerca de este problema ha sido estudiar los
sentimientos emocionales en las personas que tienen lesiones en la ;;
mdula espinal, en las que se interrumpe bastante el flujo de infor- .
330

marin que viaja desde el cerebro hacia el organismo y desde ste ha


cia el cerebro. A partir de un primer experimento, se afirm que los
parientes que tenan las lesiones ms graves mostraban una disminu
cin en la intensidad de los sentimientos emocionales y una reduc
cin de la variedad de emociones experimentadas, lo que vena a de
fender la teora de que el feedback tena una funcin importante.71
Experimentos posteriores sugieren que el primer experimento era
errneo y que cuando se volvi a realizar correctamente, no se obtu
vieron deficiencias en los resultados de los sentimientos emociona
les.'2 Sin embargo, la lesin en la mdula espinal no interrumpe com
pletamente el flujo de informacin entre el cerebro y el cuerpo. Por
ejemplo, la lesin de la mdula espinal puede no afectar al nervio va
go, que transmite mucha informacin desde los rganos viscerales
hasta el cerebro, y tampoco afecta al flujo de hormonas y pptidos
que viajan desde el cerebro hasta el organismo y desde el organismo
al cerebro. Adems, los nervios que controlan los movimientos facia
les y que hacen regresar las sensaciones desde los movimientos facia
les hacia el cerebro estn intactos, ya que stos pasan directamente
desde el cerebro al rostro, sin atravesar por la mdula espinal. La im
posibilidad de observar esa reduccin en la intensidad de las expe
riencias emocionales o una disminucin de la variedad de stas en los
pacientes en realidad no demuestra nada.'"
,
Existe un argumento ms en contra de la funcin del feedback en
la emocin. Aunque respuestas somticas tales como los movimien
tos musculares somticos o faciales tienen la velocidad y especifici
dad requeridas para participar en los sentimientos emocionles, se
ha argumentado que tampoco pueden participar, ya que una misma
respuesta (como correr) puede producirse en el transcurso de dife
rentes emociones (como correr en busca de alimento o para escapar
del peligro), y una misma emocin puede desencadenar respuestas
totalmente diferentes (como correr o quedarse paralizado al sentir
miedo). Si bien estas afirmaciones son obviamente ciertas, es impor
tante recordar que el feedback fsico tiene lugar en un contexto bio
lgico. Cuando el cerebro detecta el feedback fsico, ste queda regis
trado en los mecanismos que generaron la respuesta la primera vez.
Aunque puede que corramos tanto para obtener alimento como pa
ra huir del peligro, el feedback de las respuestas somticas y viscera
3 31

les que regresan al cerebro interacta en cada caso con un mecanis


mo diferente. El feedback para huir del peligro hallar inactivo el me
canismo de busca de alimento, y activo el mecanismo de defensa. As
pues, el mismo patrn de feedback puede participar de forma nica
cuando interacta con mecanismos cerebrales especficos.
William James afirm que era imposible imaginar que una expe
riencia emocional ocurriera sin las respuestas fsicas que la acompa
an: no crea en las emociones independientes del cuerpo.7'1Estoy de
acuerdo con l por diferentes motivos. En primer lugar, las experien
cias personales parecen indicar que las emociones funcionan as. Sole
mos sentir las emociones en el cuerpo, por lo que tenemos expresiones
como no caber el corazn en el pecho o arrancrsele a uno las en
traas. Aunque la experiencia personal no sea un buen mtodo de
demostracin, porque ya hemos visto los riesgos que comporta la in
trospeccin como dato cientfico, tampoco est mal usarla como pun
to de partida para un anlisis ms profundo. En segundo lugar, las
pruebas en contra de la funcin del feedback son dbiles; en el mejor
de los casos, los experimentos de la mdula espinal no son concluyentes. En tercer lugar, durante la manifestacin de las respuestas emocio
nales hay bastante feedback , y gran parte de ste es lo suficientemen
te rpido y especfico para desempear una funcin en las
experiencias subjetivas. En cuarto lugar, los experimentos de Paul Ekman y de Robert Zajonc han demostrado que en realidad se utiliza el
feedback .75 Por ejemplo, Ekman hizo que los sujetos movieran ciertos
msculos faciales. Sin que los sujetos lo supieran, les hacan producir
expresiones faciales caractersticas de diversas emociones. Despus,
tenan que contestar algunas preguntas sobre su estado de nimo. Re
sult que el estado de nimo en el que se encontraban los sujetos de
penda bastante de si haban manifestado expresiones emocionales po
sitivas o negativas. Poner una cara alegre puede no ser mala idea
cuando estamos tristes.
Cuesta creer que despus de todos estos aos todava no tenga
mos una idea clara y definitiva de la funcin de los estados del orga
nismo en las emociones. Aun as, me inclino a pensar que el feedback
desempea alguna funcin. Los mecanismos emocionales evolucio
naron como un medio para hacer coincidir las respuestas fsicas con
las necesidades del ambiente, y no veo que haya muchas maneras en
332

que pueda existir un sentimiento emocional pleno sin un cuerpo co


nectado a un cerebro que intenta producir ese sentimiento.
Sin embargo, cabe mencionar una de ellas, que tiene que ver con
lo que Damasio llama espirales como si. En ciertas situaciones,
quiz sea posible imaginar cmo se sentira determinado feedback f
sico si ste ocurriera. Este feedback como si llega entonces a repre
sentarse cognitivamente en la memoria de trabajo y puede influir en
las sensaciones y en las decisiones. En el captulo 3, comprobamos
que esto puede ocurrir, gracias a un experimento de Valins. Valins
dio a los sujetos un feedback falso de su ritmo cardaco, y el hecho de
que los sujetos creyeran que su ritmo cardaco estaba cambiando
bast para hacerlos sentir como si estuvieran emocionalmente ac
tivados, y para que prefirieran unos dibujos ms que otros. Obvia
mente, este tipo de situacin slo podra existir en un cerebro que
hubiera experimentado el feedback real muchas veces, de forma que
pudiera imaginarse el modo en que el feedback se siente y funciona y
que pudiera usarlo para influir verdaderamente en las experiencias
subjetivas. Este hecho confirma la funcin, de los estados fsicos en
las sensaciones emocionales, ms que ponerla en duda.

LOS SENTIMIENTOS Y SUS ELEMENTOS ESENCIALES

Ahora tenemos todos los ingredientes de un sentimiento emocional,


todo lo necesario para convertir una reaccin emocional en una expe
riencia emocional consciente. En primer lugar, un mecanismo especia
lizado de la emocin que recibe la informacin sensorial y produce
respuestas de conducta, del SNA y hormonales. En segundo lugar,
bancos sensoriales corticales de memoria intermedia que retienen la
informacin sobre los estmulos presentes e inmediatos. En tercer lu
gar, unas funciones ejecutoras de la memoria de trabajo que siguen la
huella de los bancos de memoria a corto plazo, recuperan informacin
de la memoria a largo plazo, e interpretan el contenido de los bancos
de memoria a corto plazo segn los recuerdos activados a largo plazo.
A ello se agrega la activacin cortical y, por ltimo, el feedback fsico,
es decir, la informacin somtica y visceral que regresa al cerebro du
rante el acto de respuesta emocional. Cuando todos estos mecanismos
333

funcionan a la vez la experiencia emocional consciente es inevitable.


Cuando algunos elementos estn presentes y otros no, puede que aun
as se produzcan experiencias emocionales, dependiendo de qu ele
mentos estn presentes y cules no. Veamos cules son indispensables
y cules no para que se produzca la emocin del miedo.
No es posible tener el sentimiento emocional consciente de te
ner miedo sin que los aspectos de la experiencia emocional estn re
presentados en la memoria de trabajo. La memoria de trabajo es la
puerta que nos lleva a las experiencias subjetivas, emocionales y no
emocionales, y es indispensable para la creacin de un sentimiento
emocional consciente.
No es posible tener un sentimiento pleno de miedo sin la acti; vacin del ncleo amigdalino. En presencia de un estmulo que pro
duce miedo y en ausencia de la activacin del ncleo amigdalino (por
ejemplo, cuando est lesionado), se puede usar la capacidad cogniti
va para concluir que, en situaciones as, normalmente sentimos mie
do, pero el sentimiento de miedo no aparecera debido a la impor
tancia que poseen la informacin que el ncleo amigdlirio enva a la
memoria de trabajo, la estimulacin activada por el ncleo amigdali
no y las respuestas fsicas controladas por el ncleo amigdalino, que
crean el feedback. Los mecanismos cognitivos (como las espirales
como si) podran compensar esta carencia hasta cierto punto, pe
ro no completamente.76
No es posible tener un sentimiento prolongado de miedo sin la
puesta en marcha de los sistemas de activacin. Estos realizan una
funcin fundamental para mantener la atencin consciente centrada
en la situacin emocional, y sin su participacin los estados emocio
nales seran fugaces. Quiz nos activaramos temporalmente, pero la
. emocin se disipara en seguida que ocurriera. Aunque todos los nue
vos estmulos ponen en marcha los mecanismos de activacin, la
puesta en marcha de estos mecanismos que efecta el ncleo amigdaHho es muy importante para la duracin de las respuestas y de los sen
timientos emocionales. La activacin desencadenada por el ncleo
amigdalino no slo activa la corteza, sino tambin al propio ncleo
amigdalino, que mantiene a los mecanismos de activacin en marcha,
lo cual crea un crculo vicioso de activacin emocional.
-/rn
334

Activacin de zonas corticales


por el ncleo amigdalino

Estimulacin de zonas corticales


iniciada por el ncleo amigdalino

redes de
estimulacin

Feedback de las respuestas emocionales


iniciadas por el ncleo amigdalino

visceras msculos
(rganos y
glndulas internas)

FIGURA 9.7.

Algunos ingredientes neurolgicos


de la experiencia emocional consciente.

Las experiencias em ocionales conscientes estn formadas por una serie de


ingredientes. En la ilustracin se indican algunos de los factores que parti
cipan: el envo directo de informacin desde el ncleo amigdalino hasta las
lonas corticales (lonas de procesamiento superior y sensorial'), el envo de
informacin desde e l ncleo amigdalino hasta los mecanismos de estimu
lacin no especficos que, a su vez, envan las seales hacia amplias zonas
del prosencfalo (zonas corticales y subcorticales), y el feedback de la ex
presin fsica de la em ocin que se transmite al ncleo amigdalino y a las
zonas corticales. Cabe destacar que las expresiones fsicas (viscerales y
musculares) estn controladas por el ncleo amigdalino. NA- ncleo amig
dalino; Hip.: hipocampo; CPF: corteza prefrontal.
335

No es posible tener una experiencia emocional prolongada sin


feedback corporal o, al menos, sin recuerdos a largo plazo que permi
tan la creacin d el feedback como si. De todas formas, el feedback
como si tiene que aprenderse por el feedback de la vida real. El
cuerpo es fundamental para la experiencia emocional, o bien porque
proporciona las sensaciones que hacen que una emocin se sienta de
un modo determinado en ese momento, o bien porque antes propor
cion las sensaciones que crearon los recuerdos sobre el modo en
que se sintieron las emociones especficas.
Es probable que podamos tener un sentimiento emocional sin
las vas de informacin que transcurren directamente desde el n
cleo amigdalino hasta la corteza. Estas vas ayudan a la memoria de
trabajo a saber qu mecanismo de emocin especializado est activo,
pero tambin puede hacerlo de forma indirecta. Sin embargo, sin es
ta informacin, la emocin ser diferente de la emocin que conten
ga la informacin.
Es posible tener un sentimiento emocional sin ser consciente
del estmulo que lo provoca, es decir, sin que el estmulo real que lo
desencadena est representado en un banco cortical de memoria in
termedia a corto plazo ni retenido en la memoria de trabajo. Como
vimos en el captulo 3, los estmulos que no son advertidos o que son
percibidos sin que se adviertan sus repercusiones, pueden desenca
denar conductas emocionales y respuestas viscerales inconsciente
mente. En estas situaciones, la activacin y el feedback resultante in
tensifican el contenido del estmulo presente en la memoria de
trabajo, por lo cual le atribuimos a ste la activacin y las sensaciones
fsicas. No obstante, como los estmulos presentes en la memoria de
trabajo no activan el ncleo amigdalino, la situacin no se diagnosti
car bien. (Recordemos a los sujetos de Schachter y de Singer que
fueron activados artificialmente y que atribuyeron errneamente su
activacin al entorno.) Adems, si en la memoria de trabajo no hay
nada en particular, estaremos en una situacin en la que no entende
remos nuestros sentimientos. Si las emociones se desencadenan por
los estmulos que se procesan inconscientemente, no podremos re
flexionar ms tarde en esas experiencias posteriormente ni explicar
con precisin por qu ocurrieron. Contrariamente a lo que postula-i
ban las teoras cognitivas de la evaluacin, el ncleo de una emocinj
336

no es una representacin consciente a la que podamos acceder in


trospectivamente. Los sentimientos requieren un contenido cons
ciente, pero no siempre tenemos acceso consciente a los procesos
que producen el contenido. Y, aun teniendo acceso introspectivo lo
ms probable es que el contenido consciente no haya sido el desencadente de las respuestas emocionales. Las respuestas emocionales y
el contenido consciente son el producto de mecanismos especializa
dos de emocin que funcionan inconscientemente.

Q u d i f e r e n c i a a l o s p e n s a v iie n to s d e l o s s e n t i m i e n t o s ?

En cierto sentido, los sentimientos emocionales conscientes y los


pensamientos conscientes son muy parecidos. Ambos comportan la
representacin simblica en la memoria de trabajo de procesos subsimblicos llevados a cabo por mecanismos que funcionan incons
cientemente. La diferencia entre ellos no se debe al mecanismo que
se encarga de la parte consciente,- sino a-dos factores distintos. Uno
de ellos es que los sentimientos emocionales y los meros pensamien
tos son generados por mecanismos subsimblicos diferentes. El otro
es que en los sentimientos emocionales intervienen muchos ms me
canismos cerebrales que en los pensamientos.
Cuando estamos inmersos en una emocin, es porque est ncurriendo algo importante, quizs algo que amenaza nuestra vida, y
gran parte de los recursos del cerebro participan para afrontar el
problema. Las emociones crean una furia de actividad dedicada a un
solo objetivo. Los pensamientos, a no ser que activen los mecanis
mos emocionales, no hacen esto. Podemos soar despiertos mientras
hacemos otras cosas, como leer o comer, y podemos pasar de este es
tado a las actividades y volver a l. En cambio, cuando nos enfrenta
mos a una situacin de peligro o a otras situaciones emocionales
amenazadoras, no tenemos tiempo ni recursos mentales de reserva.
Todo el yo queda inmerso en la emocin. Como Klaus Scherer ha
afirmado, las emociones provocan la movilizacin y la sincronizacin
de las actividades cerebrales.77

337

T ie n e n

l o s p e c e s se n t im ie n t o s?

Los filsofos tnanejan la expresin el problema de las otras men


tes. En lenguaje llano, significa la dificultad, si cabe la imposibili
dad, de demostrar que cualquiera ajeno a uno mismo sea consciente.
Es un problema engorroso que se presenta tanto con respecto a las
mentes de las personas como a la de los animales. A pesar de todo,
en el caso de las personas estamos en un camino un poco ms certe
ro que en el de los animales. Dependiendo de lo riguroso que se
quiera ser, normalmente damos por sentado que la mayora de las
personas tienen sentimientos emocionales y otros estados mentales
conscientes, porque podemos hablar con ellos y comparar los aspeetos de nuestras experiencias emocionales: sta es una de las maravi
llas que tiene el lenguaje natural. Puede que desde el punto de vista
filosfico no est justificada la conclusin de que las otras personas
sean conscientes, pero desde un punto de vista prctico resulta til
vivir transgrediendo esta regla filosfica y tratar al resto como si fue
ra consciente. Afortunadamente, existe otro motivo para creer que
las dems personas son conscientes. Como todos tenemos la misma
clase de estructura cerebral, podemos dar por sentado que, salvo en
estados patolgicos, el cerebro realiza los mismos tipos de funciones
generales: si soy consciente y otra persona tiene el mismo tipo de ce
rebro que yo, probablemente la otra persona tambin sea conscien
te. Esta clase de razonamiento es cierto para las funciones cerebrales
de las que sabemos algo, como la percepcin y la memoria, por lo
que podemos esperar que tambin sea correcto en el caso del cono
cimiento consciente.
Sin embargo, independientemente de la contundencia o de la
fragilidad que tengan los razonamientos sobre la consciencia de las
otras personas, cuando se trata de aplicarlos a las mentes dlos ani males, nos encontramos en terreno pantanoso. Nuestra capacidad
para comunicarnos verbalmente con los animales es poca, si cabe nu
la.78 Adems, aunque nuestro cerebro sea increblemente parecido al
de otros animales en muchos aspectos, gracias a lo cual la investiga
cin cerebral es posible, tambin se diferencia en otros aspectos muy
importantes. El cerebro humano, sobre todo la corteza cerebral, tie338

ne demasiada superficie en comparacin con el tamao de nuestro


organismo.79 Slo este hecho basta para ser precavidos al intentar
atribuir consciencia a otros animales. No obstante, es preciso tener
en cuenta otros hechos. En primer lugar, como hemos visto, la zona
de la corteza humana que ha aumentado ms es la corteza prefron
tal,50 que es la zona del cerebro que tiene que ver con la memoria de
trabajo, la puerta de acceso a la consciencia. Algunos cientficos del
cerebro creen que esta zona de la corteza ni siquiera existe en otros
animales, a excepcin de los primates.Si Adems, existen pruebas de
que slo los primates superiores, que poseen una corteza prefrontal
muy desarrollada, tienen consciencia de s mismos, ya que son capa
ces de reconocerse a s mismos en un espejo.S2 En segundo lugar, el
lenguaje natural slo existe en el cerebro humano.87 Aunque no se
entiende completamente la naturaleza exacta de la especializacin
cerebral que hace posible el lenguaje, algo cambi en la evolucin
del cerebro humano para que surgiera el lenguaje. No resulta sor
prendente que a menudo se haya dicho que el desarrollo del lengua
je es la clave de la consciencia humana.S4 Est claro que el cerebro
humano se diferencia del animal lo suficientemente para ser muy
cautelosos al intentar atribuir la consciencia a otras especies. Como
consecuencia, los razonamientos que nos permiten afirmar con cier
ta seguridad que otras personas tienen estados conscientes no nos
permiten suponer la consciencia en la configuracin mental de la
mayora de los animales.
. -
Mi hiptesis sobre la consciencia es la siguiente: la consciencia es
algo que pas despus de que la corteza se desarrollara en los mam
feros. Para que haya consciencia, es preciso tener la capacidad de re
lacionar varias cosas al mismo tiempo (por ejemplo, la apariencia de
un estmulo, los recuerdos de experiencias pasadas en que ese est
mulo o estmulos relacionados estuvieran presentes y una nocin del
yo como agente experimentador).37 Un cerebro incapaz de crear es
tas relaciones, debido a la ausencia de un mecanismo cortical que
pueda reunir toda la informacin al mismo tiempo, no puede ser
consciente. La consciencia, tal como la definimos, est presente en el
hombre de forma inequvoca. En la medida en que otros animales
tienen la capacidad de retener y manipular informacin en un rea
de trabajo mental generalizado, probablemente tambin tengan la
339

capacidad potencial para ser conscientes. Esta aseveracin nos ofre


ce la posibilidad de que otros mamferos sean conscientes, sobre to
do los primates, aunque no de forma exclusiva. Sin embargo, la pre
sencia del lenguaje natural en el hombre altera el cerebro de forma
significativa. A menudo clasificamos y damos nombre a nuestras ex
periencias emocionales, y almacenamos las experiencias de manera
que podamos acceder a ellas lingsticamente. Sea cual sea la cons
ciencia que pueda existir fuera del hombre, es probable que sea muy
diferente de la clase de consciencia que nosotros tenemos.
En resumidas cuentas, la consciencia del hombre es como es por
que nuestro cerebro es de una forma determinada, Tal vez otros ani
males tambin sean conscientes a su manera, segn a las caractersti
cas propias de sus cerebros. No obstante, la consciencia no es un
requisito de la capacidad para pensar y discurrir. Un animal puede
resolver muchos problemas sin ser consciente de lo que est hacien
do ni del porqu. Obviamente, la consciencia eleva el acto de pensar
a un nuevo plano, pero la consciencia no es lo mismo que el acto de
pensar.__________ ________________ ___________________
Los sentimientos emocionales se producen cuando llegamos a
darnos cuenta conscientemente de que un mecanismo de emocin
del cerebro est activo. Cualquier organismo que tenga consciencia
tiene sentimientos, pero los sentimientos de un cerebro que puede
clasificar el mundo lingsticamente y expresar las experiencias con
palabras sern diferentes de los de un cerebro que no tiene esta ca
pacidad. La diferencia entre el miedo, la ansiedad, el terror, la apren
sin y emociones parecidas no se percibira sin el lenguaje. Al mismo
tiempo, ninguna de estas palabras tendra sentido si no fuera por la
existencia de un mecanismo subyacente de emociones que genera los
estados cerebrales y las expresiones fsicas que estas palabras defi
nen. Las emociones no evolucionaron como sentimientos conscien
tes, diferenciadas lingsticamente o de otro modo, sino como esta
dos cerebrales y respuestas fsicas. Los estados cerebrales y las
respuestas fsicas son los hechos fundamentales de una emocin, y
los sentimientos conscientes son el ornamento que recubre slida
mente a las emociones.

Q u

s e r s e r ..

Adonde lleva la evolucin a nuestro cerebro? Aunque es cierto que


ocurrir lo que tenga que ocurrir, tenemos la oportunidad de echar
un vistazo a lo que nos depara la evolucin. No es que la evolucin
te-nga un propsito futuro: slo tiene una percepcin retrospectiva.*
Sin embargo, somos la evolucin en accin y, si observamos los ca
minos que ha tomado la evolucin del cerebro en todas las especies
relacionadas, podemos ver la clase de cambios que podran ocurrir
en el cerebro.
En el panorama actual, el ncleo amigdalino tiene mucha ms in
fluencia en la corteza que sta en l, por lo cual la activacin emocio
nal domina y controla el acto de pensar. En todos los mamferos, las
vas que transcurren desde el ncleo amigdalino a la corteza eclipsan
a las vas que van desde la corteza hasta el ncleo amigdalino. Aunque
los pensamientos pueden provocar emociones fcilmente (activando
el ncleo amigdalino). no somos tan eficaces a la hora de desconectar- las voluntariamente (por medio de la desactivacin del ncleo amig
dalino). Decirnos a nosotros mismos que no deberamos tener ansie
dad o que no deberamos estar deprimidos no ayuda gran cosa.
Al mismo tiempo, parece que los primates tienen muchos ms
puntos de conexin entre la corteza y el ncleo amigdalino que otros
mamferos. Esto sugiere que, a medida que estos puntos de conexin
continen expandindose, quiz la corteza vaya teniendo ms con
trol sobre el ncleo amigdalino y posiblemente permita que el hom
bre pueda controlar mejor sus emociones en el futuro.
Pero tambin cabe otra posibilidad. La creciente capacidad de
conexin entre el ncleo amigdalino y la corteza se manifiesta tanto
en vas nerviosas que se extienden desde la corteza hasta el ncleo
amigdalino como en vas que van desde el ncleo amigdalino hasta la
corteza. Si estas vas nerviosas llegan a un equilibrio, es posible que
la lucha entre el pensamiento y la emocin acabe por resolverse no
mediante el control de los centros emocionales por parte de los actos
de cognicin cortical, sino por una integracin ms armoniosa entre
la razn y la pasin. Con una mayor capacidad de conexin entre la
corteza y el ncleo amigdalino, la cognicin y la emocin podran
341

empezar a funcionar simultneamente, en lugar de funcionar inde


pendientemente.
Oscar Wilde dijo: La Humanidad ha encontrado su camino
porque nunca ha sabido hacia dnde iba.87 Acaso no sera magn
fico entender hacia dnde nos llevan las emociones instante tras ins
tante, da tras da, ao tras ao, y por qu? Si la tendencia actual a
vincular lo cognitivo y lo emocional en el cerebro es significativa, es
posible que nos estemos moviendo en esa direccin.

342

Notas

1. Q u tiene que ver el am o r ?

1. Dreiser (1900).
2. El estudio de las emociones en la ciencia que se dedica al cerebro ha pa
sado por varias fases. Trataremos a fondo su historia en el captulo 4.
Por ahora, slo comentaremos que durante los ltimos aos los neur
logos se han dedicado ms a los aspectos intelectuales o cognitivos de la
mente que a las emociones. No obstante, esto est empezando a cam
biar. Aunque todava hay pocos neurlogos que afirmen que las emocio
nes son su principal objeto de estudio, las funciones emocionales del ce
rebro estn ganando ms aceptacin como tema de investigacin. Son
varios los motivos que explican este cambio. Uno tiene que ver con el re
conocimiento de que la mente es algo ms que cognicin, de forma que,
si los cientficos se centran en los procesos cognitivos, slo muestran una
parte del funcionamiento de la mente. Otro motivo es que los investiga
dores se han dado cuenta de que los procesos subjetivos del conoci
miento que acompaan a las emociones slo constituyen una pequea
parte de todo el proceso de las emociones, y que se puede aprender'mucho estudiando el modo en que el cerebro procesa los estmulos y con
trola las respuestas medidas objetivamente ante situaciones emociona
les. Puesto que el procesamiento del estmulo y el control de la respuesta
pueden estudiarse en animales, pero no as el conocimiento subjetivo, el
procesamiento y las respuestas se han convertido en objeto de estudio
de las investigaciones. Tratamos a fondo este tema en los captulos 2 y 3.
3. Gazzaniga, Bogen y Sperry (1962); Gazzaniga, Bogen y Sperry (1965);
Gazzaniga (1970).
4. Bogen y Vogel (1962).
5. D. Wilson etal. (1977).
6. Nuestras investigaciones sobre los pacientes de Dartmouth entre 1974
y 1978 estn reseadas en Gazzaniga y LeDoux (1978).
7. Gazzaniga (1972).
343

8. En Gazzaniga y LeDoux (1978) se describen los experimentos con es


te paciente, v
9. Vanse Davidson (1992); Heilman y Satz (1983); Gainotti (1972).
10. E.Duffy (1941) hizo la misma observacin en los cuarenta. Pero, mien
tras que Duffy quiso evitar tratar las emociones, yo quiero entender su
naturaleza. La clave est en hablar de las emociones ms que de la emo
cin. No creo que exista algo llamado emocin, sino numerosas
emociones.

2. A lm as glidas

1. Esta cita apareci escrita en la pared detrs del mostrador de Kims Underground Video en Greenwich Village (Manhattan).
2. Melville (1930).
3. Bangs (1978).
4. Trataremos las teoras de las emociones en el presente captulo y en el
captulo 3.
5. Fehry Russell (1984).
6. Platn, Fedn, citado en Flew (1964).
7. Gardner (1987).
8. W atson (1929); Skinner (1938).
9. En realidad, la psicologa no existi como ciencia hasta finales del si
glo XIX, cuando surgi en Alemania como el estudio experimental de la
consciencia (vase Boring [1950]). Anteriormente, los fenmenos men
tales eran objeto de estudio de los filsofos. Y, tras el enunciado de
Descartes Pienso, luego existo, la mente y la consciencia se equipara
ron en las discusiones filosficas occidentales, una corriente que fue
heredada por la psicologa cientfica cuando naci. Rorty (1979) ofrece
una sntesis de la influencia que tuvo la visin de Descartes en la conso
lidacin del concepto moderno de la mente como equivalente a la cons
ciencia. Segn Rorty, la mente y la consciencia no eran conceptos inter
cambiables antes de que Descartes introdujera el concepto de una
mente que todo lo conoca (consciencia), desprovista de aspectos no
cognoscibles (inconscientes). Si algo no era cognoscible para la cons
ciencia, no era mental. De este modo, Descartes calific de simples es
tados fsicos algunas cosas que actualmente consideramos mentales, co
mo las sensaciones y algunos aspectos de las emociones.
10. Ryle (1949).
11. El siguiente resumen est basado en Gardner (1987).
12. Putnam (1960).
13. Rorty (1979).
.*
344

14. Lashley (1950b).


15. Neisser (1976); Gardner (1987); Kihlstrom (1987),
16. Por ejemplo, un baco es una calculadora hecha de madera y piedra.
Realiza clculos mediante un algoritmo o programa que est integrado
en el diseo. Para algunos problemas es tan eficaz como un ordenador
y, en algunos casos, incluso es ms prctico.
17. Kihlstrom (1987).
18. Freud (1925). Para una reinterpretacin de los conceptos freudianos
segn la ciencia cognitiva, vase Erdelyi (1985).
19. Erdelyi (1985).
20. A veces se los llama procesos preperceptivos o de preatencin. Por
ejemplo, en la percepcin visual, la determinacin de la intensidad de
la luz reflejada por diferentes partes de un estmulo, o de la direccin
del movimiento de un estmulo, ocurre preconscientemente. Para una
discusin sobre estos procesos, vanse Marr (1982); Ullman (1984).
21. Kosslyn y Koenig (1992); Kosslyn (1983); Kosslyn (1980). Vase en
Pylyshyn (1984) un cuestionamiento a la teora de Kosslyn.
22. Pinker (1994).
23. Nisbett y Wilson (1977).
24. Sin embargo, no todos estn de acuerdo con las categricas afirmacio
nes de Nisbett y Wilson. Por ejemplo, a partir del estudio de Nisbett y
Wilson, Ericcson y Simn (1984) intentaron averiguar si poda haber
algn tipo de introspeccin consciente que pudiera ser fiable. Tras un
estudio exhaustivo, llegaron a la conclusin de que los informes verba
les que el sujeto realiza sobre su estado mental son fiables para indicar
el resultado de una decisin (es decir, si algo es ms grande que otra co
sa, si gusta o no gusta, o si uno piensa hacer algo), pero que estos infor
mes verbales no son tan vlidos para los procesos que conducen a to
mar una decisin, sobre todo si existe un intervalo de demora entre el
momento en que tiene lugar el proceso y el informe verbal. Resaltaron
que se puede acceder muy bien a la informacin de la memoria a corto
plazo, lo que permite descripciones exactas de los procesos a medida
que ocurren o poco despus de que tengan lugar; pero, una vez que la
informacin se altera o desaparece de la memoria a corto plazo, la ac
cesibilidad se debilita. Algunos sostienen, que como los hechos que
pueden provocar un estado mental o una conducta suelen ocurrir in
mediatamente antes de la conducta o del estado, solemos tener acceso
consciente a las causas porque los hechos causales todava se encuen
tran en la memoria a corto plazo, un punto de vista que a veces se de
nomina psicologa popular (vanse Goldman [1993]; Churchland
[1984]; Arnold [1960]; Johnson-Laird y Oatley [1992]; Oatley y Duncan [1994]). En mi opinin, este enfoque presenta problemas por lo
345

menos en tres aspectos. En primer lugar, da por sentado que todos los
estmulos que tienen efectos mentales significativos estn en la memo
ria a corto plazo y, por tanto, pueden apreciarse o percibirse. Como ve
remos en el siguiente captulo, algunas cosas no se perciben y aun as
nos influyen, y otras cosas se perciben plenamente pero su significado
se procesa implcitamente y no es percibido conscientemente. Esto l
timo significa que los estmulos que se perciben conscientemente pue
den tener efectos inconscientes importantes e influir en nuestras emo
ciones, metas o actitudes sin que tengamos consciencia de ello. En
segundo lugar, da por sentado que los estmulos que provocan la con
ducta son la causa, lo que no es necesariamente cierto. Hechos insigni
ficantes pueden enfurecernos si estamos de malhumor. El estado de
nimo, ms que los estmulos que lo provocan, es la causa en tales situa
ciones. En tercer lugar, esta perspectiva supone que, de entre los numerosos estmulos que estn presentes, podemos identificar correctamen
te los que en realidad provocaron la respuesta. Obviamente, a menudo
tenemos razn, si no la vida sera catica e imposible (y quiz la vida
catica e imposible de las personas que padecen enfermedades menta
les represente un fallo de estos mecanismos, ya sea del introspectivo o
del de atribucin, o bien un fallo del equilibrio entre ambos). No obs
tante, no est claro si estamos en lo cierto sobre las causas porque po
demos acceder introspectivamente a los hechos causales o porque no
nos cuesta atribuir su causa al percibir las correlaciones. Aunque acep
temos plenamente el punto de vista de Ericcson y de Simn, con inde
pendencia de que algunos aspectos de la cognicin puedan definirse
por informes verbales introspectivos, queda mucho espacio bajo la
punta del iceberg en el que la mente puede seguir funcionando. Para
una discusin sobre algunos temas adicionales, vanse Bowers y Meichenbaum (1984); Miller y Gazzaniga (1984); Marcel y Bisach (1988).
Vase tambin el ejemplar American Psychologist de junio de 1992, que
contiene muchos artculos sobre el tema.
- 25. Gazzaniga y LeDoux (1978).
(;26. Para un resumen, vase Gazzaniga (1970).
277 Estas ideas estn explicadas y ampliadas en Gazzaniga (1985); Gazza-.
.js-A niga (1988); LeDoux (1985).
-28. Estoy en deuda con varias personas por haber discutido conmigo el
s?:" procesamiento inconsciente, entre ellos Daniel Schacher, Matthew Erdelyi, John Bargh y John Kihlstrom. Teniendo en cuenta sus comenta-,
ros y la lectura que hice de las investigaciones, es obvio que existen va
rios problemas metodolgicos en los estudios sobre el procesamiento,
inconsciente de los estmulos. Uno de ellos es que gran parte de las in|
vestigaciones se han basado en la percepcin subliminal o el enmasca

ramiento, que comportan una exposicin muy breve a los estmulos


Esto limita la cantidad de informacin que puede presentarse a la vez
as como la cantidad de recursos cognitivos que pueden dedicarse a la
tarea de procesamiento. Es probable que los lmites del inconsciente
observados en dichos estudios reflejen en cierta medida las limitaciones
metodolgicas, ms que los lmites que en realidad tiene el procesa
miento inconsciente. Otro problema que presentan los argumentos en
contra de la existencia de un inconsciente cognitivo complejo es l he
cho de que la mayora de las investigaciones han utilizado estmulos
verbales (como palabras o frases) para probar los lmites del procesa
miento. Estos son la materia corriente de los mecanismos que intervie
nen en el procesamiento consciente, que es un mecanismo nuevo desde
el punto de vista evolutivo. El procesamiento inconsciente, en cambio,
es el acervo de mecanismos primitivos desde el punto de vista evoluti
vo, que probablemente se analizan ms fcilmente con mtodos no ver
bales. De hecho, algunas de las pruebas ms claras del procesamiento
inconsciente proceden de experimentos que utilizan estmulos visuales
ms que verbales. Trataremos a fondo estos experimentos en el captu
lo 3. Otro problema metodolgico es el de trazar la frontera entre los
procesamientos consciente e inconsciente. Recientemente los investiga
dores han intentado fijar esta frontera con una metodologa analtica
ms avanzada. Merikle, Jacoby, Erdelyi, Bargh y Kihlstrom son algunos
de ellos (vanse las notas anteriores). Todos estos autores llegan a la
conclusin de que el inconsciente cognitivo puede procesar significa
dos reveladores. Asimismo, como indicamos en el texto, los estmulos
que se procesan conscientemente tambin se pueden procesar a travs
de mecanismos inconscientes, que podran tener funciones diferentes,
y los estmulos que son percibidos y advertidos pueden ejercer una im
portante influencia en el inconsciente, porque lo ms importante es la
activacin de los significados inconscientes, no sus caractersticas fsi
cas. Tratamos a fondo estas ideas en el siguiente captulo. Algunos au
tores que hacen referencia al tema son Merikle (1992); Kihlstrom,
Barnhardt y Tataryn (1992); Erdelyi (1992); Bargh (1992); Bargh
(1990);Jacobie/. (1992).
29. Bowers (1984); Bowers y Meichenbaum (1984); Bargh (1992); Bargh
(1990); Jacobi et al. (1992).
30. Posner (1990); Anderson (1990); Kosslyn y Koenig (1992); Gardner
(1987).
31. El problema de la mente y el cuerpo, es decir, de cmo se relaciona la
mente con el cerebro y con el resto del cuerpo, es un problema filosfi
co muy complejo y siempre ha sido una espina en el costado de la psi
cologa. Para un buen resumen de este tema, vase Churchland (1984).
347

Para un resumen de la influencia que tuvo al principio en la psicologa,


vase Boring (1950). Gardner (1987) trata el problema de la mente y el
cuerpo y su relacin con la ciencia cognitiva. En Jackendoff (1987) apa
rece otro razonamiento interesante sobre el mismo tema.
32. Cuando estaba acabando este libro, se estaba celebrando un campeo
nato de ajedrez muy interesante en Filadelfia entre Gary Kasparov y un
ordenador. El ordenador hizo sudar a Kasparov.
33. Gardner (1987).
34. Neisser (1967).
35. Fodor (1975).
36. Von Eckardt (1993).
37. Russell (1905).
38. Fodor (1975).
39. La historia de la inteligencia artificial aparece resumida en Gardner
(1987).
40. El siguiente resumen del estudio de Johnson-Laird y Kahneman y
Tversky est basado en una descripcin de Gardner (1987).
41. Johnson-Laird (1988).
42. Kahneman, Slovic y Tversky (1982).
43. Frank (1988).
44. Tooby y Cosmides (1990).
45. Goleman (1995).
46. Aristode (1941); de Sousa (1980); Solomon (1993).
47. Damasio (1994).
48. Dyer (1987); Scherer (1993b); Frijda y Swagerman (1987); Sloman
(1987); Grossberg (1982); Armony et al. (1995).
49. Johnson-Laird (1988).
50. Simn (1967).
51. Abelson (1963).
52. Miller y Johnson-Laird (1976).
53. Newell, Rosenblum y Laird (1989).
54. Hilgard (1980).
55. Churchland y Sejnowski (1990).
56. Trataremos las respuestas fsicas de las emociones en los captulos 3, 4,
5 y 6.
57. James (1884).

3.

S an gre , sudor y lgrim as

1. Crockett (1845).
2. James (1884).

V-t^j
. ;:||

3. Ibdem.
4. Cannon (1929).
5. Sin embargo, para ser justos es preciso indicar que James plante que
es la respuesta fsica total de una emocin lo que determina el feedback,
no slo la respuesta del SNA.
6. La investigacin moderna sobre las respuestas fsicas sugiere que pro
bablemente haya ms especificidad que la propuesta por Cannon.
Vanse Ekman et al. (1983); Levenson (1992); Cacioppo et al. (1993).
7. Watson (1929); Watson y Rayner (1920); Skinner (1938); Duffy (1941);
Lindsley (1951).
8. Ryle (1949).
9. Schachter y Singer (1962).
10. Valins (1966).
11. Frijda (1986); Plutchik (1980).
12. Aristode (1941); Spinoza (1955); Descartes (1958).
13. Arnold (1960).
14. Lazarus (1966).
15. Lazarus (1991).
16. Vase Frijda (1993); Scherer (1993a); Lazarus (1991); C. A. Smith y P.
C. Ellsworth (1985); Ortony y Turner (1990).
17. C. A. Smith y P. C. Ellsworth (1985).
18. Vanse Frijda (1993); Scherer (1988).
19. Zajonc (1980).
20. Bornstein (1992).
21. La corriente New Look en psicologa surgi como consecuencia de los
experimentos de Jerry Bruner (Bruner y Postman [1947]). Desapareci
rpidamente y volvi a resurgir con un artculo de M. Erdelyi a mitad
de los setenta (Elderlyi [1974]); volvi a olvidarse, pero ha vuelto a re
surgir (Greenwald [1992]).
22. Aunque tanto la psicologa como el psicoanlisis intentan entender la
mente y la conducta, tienen planteamientos muy diferentes.
23. Erdelyi (1974).
24. Lo curioso es que los informes verbales son tiles principalmente para
saber de qu se da cuenta conscientemente un sujeto. Al utilizar los in
formes verbales, los conductistas estaban dando prioridad justamente
al concepto que el conductismo quera evitar: la consciencia.
25. McGinnies (1949); Dixon (1971).
26. Lazarus y McCleary (1951).
27. Loftus y Klinger (1992).
28. Moore (1988).
29. Packard (1957).
30. Eagly yChaiken (1993).
349

31. Ericksen (1960).


32. Para una discusin sobre este tema, vanse Bowers (1984); Bowers y
Meichenbaum (1984).
33. Erdelyi (1974); Erdelyi (1985).
34. Dixon (1971); Dixon (1981); Wolitsky y Wachtel (1973); Erdelyi
(1985); Erdelyi (1992); Ionescu y Erdelyi (1992); Greenwald (1992).
35. Merikle (1992); Kihlstrom, Barnhardt y Tataryn (1992a); Erdelyi
(1992); Bargh (1992); Bargh (1990); Jacoby et al. (1992); Murphy y Za
jonc (1993).
36. Bornstein (1992).
37. Ibdem.
38. Murphy y Zajonc (1993).
39. Los datos sobre el efecto Petzl estn extrados de Ionescu y Erdelyi
(1992).
40.; Erdelyi (1985); Erdelyi (1992); Ionescu y Erdelyi (1992).
417 Bowers (1984); Bowers y Meichenbaum (1984).
42. Shevrin et al. (1992); vase tambin Shevrin (1992).
43. Bargh (1992); Bargh (1990).
44. Jacoby et al. (1992).
45. Bargh (1992).
46. Merikle (1992); -Kihlstrom, Barnhardt y Tataryn (1992b); Erdelyi
(1992); Bargh (1992); Bargh (1990); Jacoby et al. (1992).
47. Sin embargo, es preciso tener en cuenta la relevancia del procesamien
to emocional inconsciente en la vida cotidiana. A continuacin, expon
dremos las dos hiptesis principales que niegan la importancia del pro
cesamiento inconsciente y trataremos de rebatirlas. En ambas hiptesis
se acepta que el procesamiento inconsciente puede ocurrir en laborato
rio, pero ponen en entredicho que esto tenga mucho significado en la
vida real. La primera hiptesis dice que la vida no funciona del mismo
modo que las tareas de procesamiento inconsciente, como la percep
cin subliminal o el enmascaramiento, ya que normalmente tenemos la
oportunidad de ver o escuchar los estmulos que nos encontramos. Sin
- embargo, puede que la vida se asemeje ms de lo que parece a estos ex:' -)|rt;.perimentos. Al fin y al cabo, en un momento dado disponemos de ms /,
. - ' estmulos de los que puede registrar el mecanismo de procesamiento en
. d Vserie, de capacidad limitada, que da lugar al contenido consciente (va- ,
se el captulo 9). Los estmulos que no se advierten pueden ser percib-^
dos y recordados implcitamente por los mecanismos de procesamien
to inconsciente, que funcionan sin que nos demos cuenta (vase eL
captulo 2). Al mismo tiempo, como hemos visto en el presente captu
lo, cuando los estmulos que se perciben plenamenteincluso los que
se perciben plenamente y se registran conscientemente entran en el

cerebro, sus significados implcitos pueden activar metas, actitudes y


emociones sin que seamos conscientes de dichas influencias. El segun
do razonamiento en contra de la relevancia del procesamiento incons
ciente dice que, aunque es posible que ocurra en la vida cotidiana, est
lejos de ser una forma de procesamiento compleja, ya que est limitada
por los rasgos fsicos de los estmulos ms que por los conceptos (sqbre
este razonamiento, vanse Greenwald [1992]; Bruner [1992]; rst
[1994]). Existen tres razonamientos para rebatir los dos anteriores. El
primero es que, de hecho, existen pruebas sobre el procesamiento in
consciente de significados conceptuales, as como de rasgos fsicos
(vanse Murphy y Zajonc [1993]; Ohman [1992]; Kihlstrom, Barnhardt y Tataryn [1992]). Es cierto que ha sido ms difcil demostrar la
activacin conceptual inconsciente, pero parece existir. En segundo lu
gar, puede que no tengamos una idea muy exacta de la complejidad del
procesamiento inconsciente. La mayor parte de las investigaciones que
se han realizado hasta la fecha han utilizado estmulos verbales para
analizar el procesamiento conceptual, pero la mente inconsciente pue
de funcionar con ms facilidad de modo no verbal, como veremos al fi
nal del captulo. Probablemente no tendremos una idea clara del modo
en que funcionan los mecanismos bsicos inconscientes mientras los es
tudios sobre el procesamiento inconsciente se sirvan nicamente de es
tmulos verbales. En tercer lugar, algunas de las mejores pruebas sobre
el procesamiento inconsciente proceden de los experimentos sobre el
procesamiento emocional, que es especialmente resistente a la verbalizacin. Por ltimo, aunque fuera cierto que la percepcin inconsciente
est limitada por los rasgos del estmulo, a diferencia de los conceptos
de nivel superior, tendra importantes repercusiones en el procesa
miento inconsciente de las emociones. Como hemos visto, los rasgos f
sicos primitivos de una persona, como el color de la piel o la entonacin
de la voz, bastan para activar inconscientemente emociones, actitudes,
metas o intenciones.
48. Damasio (1994).
49. Arnold (1960); Johnson-Laird y Oatley (1992); Oatley y Duncan
(1994); Goldman (1993).
50. SJ . Gould (1977).
51. Hebb (1946).
52. Rorty (1980).
53. Frijda (1993).
54. Scherer (1943a).
55. Bowers (1984).
56. Lazarus (1991).
57. Scherer (1943a).
351

58. Ericcson y Simn (1984); Nisbett y Wilson (1977); Bowers y Meichenbaum (1984); Miller y Gazzaniga (1984). Vanse tambin el captulo 2
y la nota 24 del cap. 2.
59. Erdelyi (1992).
60. Zajonc (1984); Lazarus (1984); Kleinginna y Kleinginna (1985); Leventhaly Scherer (1987).
61. Dyer (1987); K. R. Scherer (1993b); Frijda y Swagerman (1987); Sloman (1987); Grossberg (1982); Armony et al. (1995).
62. Algunos investigadores sobre inteligencia artificial creen que los senti
mientos emocionales y otros estados de la consciencia pueden ser pro
gramados en ordenadores si hallamos el algoritmo correcto. Vanse,
por ejemplo, Newell (1980); Minsky (1985); Sloman y Croucher
(1981). Para el razonamiento que niega la nocin de que los ordenado
res puedan reproducir sentimientos o estados conscientes, vase Searle
(1984).
63. Messick (1963), p. 317.
64. Kelley (1963), p. 222.
65. Ibdem.

4. E l santo grial

1. Frase de una pelcula de Woody Alien, segn la recuerdo.


MacLean (1949); MacLean (1952).
3. Boring (1950).
4. En general, se cree que Gall fue el iniciador de la frenologa, pero, por
lo visto, segn Mark Rosenzweig (Rosenzweig [1996]), Gall llam organologa a su teora, y fueron sus seguidores quienes popularizaron
esta corriente y la llamaron frenologa.
5. Vase Boring (1950).
A
6. Sin embargo, todava hay un movimiento en contra de la localizacin.
John (1972) y Freeman (1994) son sus iniciadores.

7. La ceguera producida por una lesin cortical se llama ceguera cortical. No obstante, las personas que padecen ceguera cortical conservan
una percepcin visual rudimentaria que funciona independientemente >:i(
de la consciencia. Por tanto, pueden extender la mano hacia algo que
tienen delante, pero afirman no verlo. Para ms informacin, vase ~
Weiskrantz (1988).
8. Van Essen (1985); Ungerleider y Mishkin (1982).
9. Aunque es posible que, si una zona cortical se ve lesionada a una edad
temprana, el tejido que la rodea asuma sus funciones, una vez que la S I
funcin se ha desarrollado estas sustituciones no suelen ocurrir. ;
2.

10. Darwin (1859).


11. Sobre los primeros experimentos que utilizaron la estimulacin y la ex
tirpacin, vase Boring (1950).
12. Sobre los primeros estudios neurolgicos en el hombre, vase Plum y
Volpe (1987).
13. Los experimentos con animales proporcionan informacin muy por
menorizada y pueden utilizarse para investigar los mecanismos neuronales bsicos que realizan funciones psicolgicas. Los hallazgos en el
hombre se han basado tradicionalmente en accidentes de la naturaleza,
ms que en experimentos precisos. Sin embargo, los nuevos mtodos
de escner, que permiten la visualizacin de la actividad cerebral, per
miten estudiar a fondo la funcin cerebral en el hombre (en el captulo
9, describimos algunas de las aplicaciones de la tecnologa de escner).
No obstante, los resultados obtenidos en estos experimentos represen
tan las correlaciones entre la actividad cerebral y los estados psicolgi
cos, pero no muestran que la actividad cerebral sea la que provoca el es
tado. La interpretacin de los resultados de los estudios de escner a
menudo depende de la buena comprensin de los procesos cerebrales
bsicos basados en los experimentos con animales.
14. Resumido en LeDoux (1987).
15. Kaada (1960); Kaada (1967).
16. Head (1921) propuso que la corteza inhibe las zonas subcorticales.
17. Bard (1929); Cannon (1929).
18. Vase Cannon (1929).
19. Cannon (1929).
20. Papez (1937).
21. Peffiefer (1955).
22. Herrick (1933).
23. Broca (1978).
24. Papez (1937).
25. Descartes (1958).
26. Papez (1937).
27. Klver y Buey (1937); Klver y Buey (193 9).
28. Klver y Buey (1937).
29. Weiskrantz (1956); Downer (1961); Horel, Keating y Misantone
(1975); Jones y Mishkin (1972); Aggleton y Mishkin (1986); Rolls
(1992b); Ono y Nishijo (1992); Gaffan (1992).
30. MacLean (1949); MacLean (1952).
31. MacLean (1949).
32. MacLean (1949).
33. Ibdem.
34. Ibdem.
353

35.
36.
37.
38.
39.

Ibdem.
MacLean (1952).
MacLean (1970); MacLean (1990).
MacLean (1970).
Otras teoras que tambin incluyen puntos de vista evolutivos son Plut
chik (1993); Ekman (1992a); Izard (1992a).
40. Se pueden encontar hechos histricos en: Nauta y Karten (1970); Karten y Shimizu (1991); Northcutt y Kaas (1995).
41. Nauta y Karten (1970); Karten y Shimizu (1991); Northcutt y Kaas (1995).
42. Karten y Shimizu (1991); Northcutt y Kaas (1995); Ebbesson (1980);
Swanson (1983).
43. Brodal (1982); Swanson (1983); LeDoux (1991).
44. Una excepcin importante es la funcin del hipocampo en el control
del feedback negativo de las respuestas provocadas por estrs, tal como
; se explica en el captulo 8.
45. Otros investigadores tambin han propuesto suprimir la denominacin
de sistema lmbico: Brodal (1982); Kotter y Meyer (1992).

5.

1.
2.
3.
4.

T a l COMO RAMOS...

Leonardo da Vinci (1939).


Dawkins (1982).
Citado en Dawkins (1982).
Dawkins (1982).

5 . Pinker (1995).

6. Fodor (1983); Gazzaniga (1988).


7. Nottebohm, Kasparian, Pandazis (1981); Krebs (1990); Sherry, Ja
cobs y Gaulin (1992); Sengelaub (1989); Purves, White y Andrews
(1994); Geschwind y Levitsky (1968); Galaburda et al. (1987). Estas -Jt
referencias bibliogrficas se han tomado de Finlay y Darlington .TJ
, (1995).
T|
8. Finlay y Darlington (1995).
,.
Pinker (1994).
-Tf?
10. Plutchik (1980) hace esta observacin, que trataremos a fondo ms
adelante.
117 Platn; Fedn, citadoen Flew (1964).
12. Darwin (1859).
13. S. J. Gould (1977)
14. Citado en S.J. Gould (1977).
15. Simpson (1953); J. M. Smith (1958); Ayala y Valentine (1979);,
Gould (1982).
354

16. J. L. Gould (1982).


17. Darwin (1872). Todas las referencias a Darwin que se hacen a conti
nuacin proceden de esta misma fuente, a no ser que se indique lo con
trario.
18. Resumido en Plutchik (1980).
19. Tomkins (1962).
.20. Izard (1977); Izard (1992a);
. -v
21. Ekman (1984).
22. Plutchik (1980).
23. Frijda (1986).
'-^4-.
24. Johnson-Laird y Oatley (1992).
25. Panksepp (1982).
26. Arnold (1960); Fehr y Russell (1984); J. A. Gray (1982).
27. C. A. Smith y R. S. Lazarus (1990).
28. Harr (1986).
29. Averill (1980). El relato de los gururumba de Averill est basado en las
investigaciones realizadas por Newman (P. L. Newman [1960]).
30. Morsbach y Tyler (1986).
31. Ibdem.
32. Doi (1973).
33. Heelas (1986); Davitz (1969); Geertz (1959).
34. Wierzbicka (1994).
35. Ekman (1980).
36. Ibdem.
37. Twain(1962).
38. Ekman (1980).
39. Ortony y Turner (1900).
.%
40. Gallistel (1980).
41. Ekman (1992a); Izard (1992a).
42. Plutchik (1980).
43. Ibdem.
44. Bowlby (1969).
45. Shepherd (1983).
46. Nauta y Karten (1970).
47. S.J. Gould (1977); Pinker (1994).
48. Preuss (1995); Reep (1984); Uylings y Van Edn (1990).
49. Nauta y Karten (1970); Karten y Shimizu (1991); Northcutt y Kaas (1995).
50. Preuss (1995); Geschwind (1965).
51. Por ejemplo, protegerse del peligro, obtener alimentos y cobijo, o esco
ger la pareja adecuada, etc.
52. Vase Jaynes (1976).
53. Ekman (1992a).
X .-Y

54. Johnson-Laird y Oatley (1992).


55. Tooby yCosmides (1990).
56. Los estmulos naturales son lo que los etlogos llaman estmulos sig
no. Estos provocan respuestas de conducta o fisiolgicas de forma in
nata. Tambin son parecidos a los estmulos no condicionados, que
provocan respuestas innatas (vase el captulo 6).
57. Algunos ejemplos son las redes de reconocimiento de la pareja sexual o
de alimentos.
58. James (1890).
59. Marks (1987).
60. Eibl-Eibesfeldt y Sutterlin (1990).
61. Kierkegaard (1844); Sartre (1943); Heidegger (1927).
62. Lazarus (1991).
63. Marks (1987).
64. D. C. Blanchard y R. J. Blanchard (1989).
65. D. C. Blanchard y R. J. Blanchard (1988); R. J. Blanchard y D. C. Blan
chard (1989).
66. Bolles y Fanselow (1980); Watkins y Mayer (1982); Helmstetter (1992).
67. Bolles y Fanselow (1980); Watkins y Mayer (1982); Helmstetter (1992).
68. Entre los vertebrados, la organizacin de la funcin del SNA es la mis
ma desde los anfibios hasta los mamferos, incluyendo al hombre
(Shepherd [1983]).
69. Jacobson y Sapolsky (1991).
70. Veremos este tema con ms detalle'en el captulo 8.
71. Los sistemas neuroendocrinos, al igual que otros sistemas neuronales,
tienen una organizacin similar en especies diferentes. Para algunos
ejemplos/vanse: Shepherd (1983); J. A. Gray (1987); McEwen y Sa
polsky (1995).
72. Dawkins (1982).
73. Este enfoque es parecido al planteamiento de los etlogos, que estu
dian los aspectos de la conducta que no han variado y que estn deter
minados desde el punto de vista evolutivo, as como a la perspectiva de
los psiclogos evolucionistas, que tienden a llamar la atencin sobre los
efectos de la evolucin en la mente. Para un resumen de los plantea
mientos de etologa, vase J. L. Gould (1982). Como ejemplo de plan
teamiento psicolgico evolutivo, vase Tooby y Cosmides (1990).
74. En J. A. Gray (1987) hay un resumen sobre este tema.
75. Wilcock y Broadhurst (1967).
76. Vase J. A. Gray (1987); Marks (1987).
77. Marks (1987); Kagan y Snidman (1991).
. Liri
78. J. L. Gould (1982).
79. Tully (1991).

80. Sibley y Ahlquist (1984).


81. Dawkins (1982).
6. A UNOS CUANTOS GRADOS DE SEPARACIN

1. Este ttulo est inspirado en la clebre obra de teatro llevada a la pan


talla SixDegrees ofSeparation, de John Guare (1990).
2. Dickinson (1955).
3. Pavlov (1927).
4. D. C. Blanchard y R. J. Blanchard (1972).
5. R. J. Blanchard et al. (1993); D. C. Blanchard y R. J. Blanchard (1988).
6. Campeau, Liang y Davis (1990); Gleitman y Holmes (1967).
7. Pavlov (1927).
8. Bouton (1994); Bouton y D. Swartzentruber (1991).
9. Campbell y Jaynes (1966).
10. Jacobs y Nadel (1985); Marks (1987).
11. Hodes, Cook y Lang (1985); Hugdahl (1995); Ohman (1992).
12. Sin embargo, no es esencial que se experimente miedo, ya que el meca
nismo es un sistema de aprendizaje implcito o inconsciente cuyo-pro
cesamiento puede llegar o no a la consciencia. En el captulo 7 tratare
mos los mecanismos de aprendizaje consciente e inconsciente.
13. McAllister y McAllister (1971); Brown, Kalish y Farber (1951); Davis,
Hitchcock y Rosen (1987).
14. Vanse algunos ejemplos en Carew, Hawkins y Kandel (1983); Tully
(1991); D. H. Cohn (1980); Schneiderman et al. (1974); Bolles yFanselow (1980); Smith et al. (1980); Ohman (1992).
15. Esto se llama la navaja de Occam o la ley de la parquedad, y expone que
no se ha de recurrir a una explicacin o proceso complejo si existe uno
ms sencillo. El reciente resurgimiento del pensamiento antropocntrico sobre la mente en los animales (vanse McDonald [1995]; Masson y
McCarthy [1995]) viola esta ley intencionadamente, lo cual, a mi pare
cer, es un error. Si no se puede demostrar la existencia de la conscien
cia en un ser determinado, no debera utilizarse como explicacin de su
conducta.
16. Este punto siempre ha sido controvertido. Sin embargo, los ltimos ex
perimentos realizados por Ohman han demostrado que el condiciona
miento puede ocurrir en ausencia del conocimiento consciente del est
mulo condicionado y de su relacin con el estmulo no condicionado.
Ohman utiliza el enmascaramiento retroactivo, que hace que el est
mulo condicionado entre en el cerebro, pero no en la consciencia (Oh
man [1992]).
357

17. Otros mtodos de anlisis del miedo son la estimulacin elctrica cere
bral para provocar directamente respuestas del miedo, o el uso de pro
cedimientos para condicionar la evitacin (vase LeDoux [1995]).
18. Es posible que el condicionamiento del miedo no pueda condicionar
fcilmente algunos aspectos, como el temor al fracaso o al miedo.
19. Son muchas las especies en que se observa la inmovilidad ante un peli
gro repentino (Marks [1987]), pero ha sido estudiado como una res
puesta condicionada sobre todo en ratas.
20. Von Uexkull (1934).
21. Archer (1979).
i
22. Cannon (1929); Hilton (1979); Mancia y Zanchetti (1981).
23. Masn (1968); Van de Kar et al. (1991).
24. Bolles y Fanselow (1980); Watkins y Mayer (1982); Helmstetter (1992).
25. Bro-wn, Kalish y Farber (1951); Davis (1992b); Weisz, Harden y Xiang
f e . (1992).
26. D. H. Cohn (1980).
27. Kapp etal. (1992).
28. Powell y Levine-Bryce 11989).
29. McCabe etal. (1992).
30. Fanselow (1994).
31. Davis (1992).
32. O. A. Smith et al. (1980).
33. LeDoux (1994; 1995).
34. Gran parte de los primeros datos estaban basados en la localizacin de
alguna lesin en una zona cerebral. La zona despus se degeneraba y las
fibras nerviosas que aparecan ah se degeneraban a su vez. Con tintes
especiales se pudieron observar las fibras degeneradas. Sin embargo,
como las fibras que atravesaban la zona lesionada pero que no se origi
naban en ella tambin resultaban daadas, era posible detectar resulta
dos falsos. Aunque los nuevos mtodos utilizados con sustancias qumi
cas de rastreo tambin presentan este problema hasta cierto punto (ya
que, en algunos casos, la sustancia puede ser absorbida por los axones
que atraviesan la zona), la dificultad es mucho menor que la que tenan
'S los mtodos antiguos.
35. No obstante, en los experimentos de Cohn con palomas y en los de
Kapp con conejos, se utiliz el condicionamiento del miedo para iden'^ [ J tificar los mecanismos cerebrales del aprendizaje del miedo, y ello fue
para m una fuente de inspiracin cuando plane los primeros experi
mentos (D. H, Cohn [1980]; B. S. Kapp et al. [1979]).
36. Para una crtica de los experimentos sobre la funcin que tienen las zo
nas lmbicas en la conducta del miedo y en otras funciones emociona
les y mnemnicas, vase Isaacson (1982).

37. Muchos de los experimentos sobre lesiones y rastreo de vas que se des
criben se realizaron en el laboratorio de neurologa del Medical College de la Cornell University de Manhattan. Don Reis era el director de
laboratorio, y los principales colaboradores en materia de anatoma
fueron David Ruggerio y Claudia Farb. En los experimentos de con
ducta participaron numerosos investigadores, como Akira Sakaguchi.
Jiro Iwata y Piera Cicchetti.

38. LeDoux, Sakaguchi y Reis (1984).


39. Ibdem.
40. LeDoux etal. (1986).
41. Los experimentos de Kapp fueron decisivos cuando se empez a estu
diar este campo. En 1979 public su primer estudio, en el que demos
traba que las lesiones del ncleo amigdalino central impiden el condi
cionamiento del miedo. En experimentos posteriores se utilizaron
mtodos como la estimulacin, el rastreo de vas y tcnicas de medicin
para demostrar inequvocamente que el ncleo amigdalino central era
un elemento importante en el condicionamiento del miedo (resumido
en Kapp, Pascoe y Bixler [1984]).
42. Los efectos de las lesiones del ncleo amigdalino central estn resumidos
en Kapp et al. (1990); Davis (1992); LeDoux (1993); LeDoux (1995).
43. Kapp et al. (1990); Davis (1992); LeDoux (1993); LeDoux (1995).
44. LeDoux etal. (1988).
45. T. S. Gray etal. (1993).
46. LeDoux, Farb y Ruggiero (1990).
47. Ibdem.
48. LeDoux et al. (1990).
49. Price, Russchen y Amaral (1987); Amaral et l. (1992); Savanrier et al.
(1995); Pitknen et al. (1995).
50. Jarrell etal. (1987).
U.
51. Para una discusin sobre las diferencias de procesamiento entre el tla
mo auditivo y la corteza en el condicionamiento del miedo, vanse
Weinberger (1995); Bordiy LeDoux (1994a); Bordi yLeDoux (1994b).
52. Nauta y Karten (1970); Northcutt y Kaas (1995).
53. Kapp et al. (1992); Davis et al. (1992); Fanselow (1994); Weinberger
(1995). Para una interpretacin diferente de la funcin de la va talmica, vase Campeau y Davis (1995). Para el razonamiento que niega esta
interpretacin, vase Corodimas y LeDoux (1995).
54. OKeefe y Nadel (1978); Nadel y Willner (1980); Eichenbaum y Otto
(1992); Sutherland y Rudy (1989).
55. Amaral (1987); Van Hoesen (1982).
56. OKeefe y Nadel (1978); Nadel y Willner (1980); Eichenbaum y Otto
(1992); Sutherland y Rudy (1989).
.'.:v
359

57. Phillips y LeDoux (1992); Kim y Fanselow (1992); Maren y Fanselow


(1996).
58. Otros investigadores que han estudiado el condicionamiento del miedo
contextual son R. J. Blanchard, D. C. Blanchard y R. A. Fial (1970) y
Selden et al. (1991).
59. LeDoux (1987); Bandler, Carrive y Zhang (1991); Kaada (1967).
60. Para una crtica, vase LeDoux (1987). Aunque existen algunas dife
rencias en la expresin de la respuesta de defensa segn la situacin y
la especie, el ncleo amigdalino participa siempre en el control de la
respuesta de defensa.
61. Greenberg, Scott y Crews (1984); Tarr (1977).
62. Gloor, Olivier y Quesney (1981); Halgren (1992).
63. LaBar etal. (1995).
64. Bechara etal. (1995); Adolphs et al. (1995); Hamann et al. (1995).
65. Aggleton (1992).
66. Esta afirmacin slo se aplica en el caso de la reaccin fsica ante el pe
ligro y no a la representacin cognitiva del peligro o a la experiencia
consciente del miedo en situaciones peligrosas.
67. Darwin (1872).
68. D. C. Blanchard y R. J. Blanchard (1988).
69. Fuster (1989); Goldman-Rakic (1992).
70. Preuss (1995); Povinelli y Preuss (1995).
71. Luria (1966); Fuster (1989); Nauta (1971); Damasio (1994); Stuss
(1991); Milner (1964).
72. Everitt y Robbins (1992); Hiroi y White (1991).
73. Lazarus (1966); Lazaras (1991).

7.

E l recuerdo de emociones lejanas

1. Dostoievski (1864), citado en Erdelyi (1985).


2. Claparede (1911).
3. Memoria declarativa y memoria explcita son denominaciones
que se utilizan para distinguir los recuerdos conscientes de los recuer
dos que estn basados en procesos inconscientes. Sin embargo, ambas
denominaciones proceden de investigaciones bastante diferentes. La
expresin memoria declarativa procede de la investigacin dedica
da a la comprensin de la funcin del mecanismo de memoria del l
bulo temporal, del que hablaremos exhaustivamente. Por el contrario,
la denominacin memoria explcita surgi de las investigaciones
realizadas en la psicologa de la memoria, ms que de los estudios so
bre la base neuronal de la memoria. En nuestro caso, utilizaremos las j
360

4.

5.
6.
7.
8.
9.
10.
11.

12.

dos denominaciones indiferentemente para referirnos a la memoria


consciente y para diferenciar la memoria que comporta el recuerdo
consciente de la que est basada en procesos inconscientes, mientras
que la denominacin de memoria consciente se usa hoy da clara
mente para designar la funcin del mecanismo de memoria del lbulo
temporal.
Lashley (1950a). En este libro, Lashley lleg a la conclusin de que la
memoria no est situada en ningn mecanismo del cerebro, una con
clusin que ha resultado ser completamente errnea. Cmo es posible
que uno de los investigadores ms rigurosos en neurologa cometiera
un error de este calibre? Lashley, al igual que la mayora de los investi
gadores de su poca, dio por sentado que cualquier actividad que per
mitiera medir un cambio en la conducta, como resultado de alguna ex
periencia anterior, era tan vlida como cualquier otra actividad para
medir la memoria. Escogi varias actividades de aprendizaje en laberin
tos para intentar localizar la memoria en el cerebro. Actualmente sabe
mos que las pruebas de laberintos pueden resolverse de muchas formas
(por ejemplo, un animal ciego puede utilizar seales olfatorias o tcti
les). El hecho de que las pruebas de laberinto tuvieran mltiples solu
ciones demostraba que haba mltiples mecanismos de memoria-que
participaban en el aprendizaje. Como consecuencia, no haba ninguna
lesin que impidiera la realizacin de la prueba. Lashley lleg as a la
errnea conclusin de que la memoria est ampliamente distribuida,
porque utiliz tareas de conducta en las que entraban en juego mlti
ples mecanismos de memoria localizados en diferentes zonas cerebrales.
Hoy da lo interpretamos como la existencia de mltiples mecanismos
cerebrales de memoria.
Scoville y Milner (1957).
En los estudios con pacientes es corriente referirse a los sujetos por sus
iniciales para proteger su anonimato. Sin embargo, en el caso de H. M.,
se sabe que su nombre de pila era Henry.
N. J. Cohn y H. Eichenbaum (1993).
Squire (1987).
Scoville y Milner (1957).
Este apartado est basado en varios artculos que tratan el caso de H.
M.: Scoville y Milner (1957); Squire (1987); N. J. Cohn y H. Eichen
baum (1993).
Existe tambin un almacn intermedio que se ha descubierto por expe
rimentos realizados eon sustancias que se utilizan para alterar el alma
cenamiento y por experimentos en animales cuyo sistema nervioso ca
rece de determinadas sustancias qumicas.
Hay pacientes que tienen problemas en la memoria a corto plazo (no
361

realizan bien la prueba retencin de dgitos con que se mide la memo


ria a corto plazo), pero pueden crear recuerdos a largo plazo sobre
otros temas. Sin embargo, la memoria a corto plazo est constituida por
elementos, y no es probable que podamos tener un recuerdo a largo
plazo sobre algn estmulo que no ha podido pasar por la memoria a
corto plazo.
13. James (1890). James diferenci entre memoria primaria y secundaria,
denominaciones que actualmente corresponden a memoria a corto
plazo y memoria a largo plazo, si bien existen ciertas diferencias en
tre estos conceptos.
14. Como veremos en el captulo 9, actualmente se cree que la memoria a
corto plazo es un mecanismo de memoria de trabajo y que la corteza
prefrontal forma parte de sta. Sobre la funcin de la corteza prefron
tal en los procesos de memoria, vanse Fuster (1989); Goldman-Rakic
(1993).
15. Squire, Knowlton y Musen (1993); Teyler y DiScenna (1986); McCle
lland et al. (1995).
16. Gaffan (1974).
17. Zola-Morgan y Squire (1993); Murray (1992); Mishkin (1982).
18. Iversen (1976); N. J. Cohn y H. Eichenbaum (1993).
L9. N. J. Cohn y H. Eichenbaum (1993).
20. Olton, Becker y Handleman (1979).
21. Morris (1984); Morris et al. (1982).
22. Mishkin (1978).
23. Zola-Morgan, Squire y Amaral (1986).
24. Zola-Morgan, Squire y Amaral (1989).
25. Zola-Morgan etal. (1991).
26. Meunier e a/. (1993); Murray (1992).
27. Squire, Knowlton y Musen (1993); Zola-Morgan y Squire (1993); Ei
chenbaum, Otto y Cohn (1994); N. J. Cohn y H. Eichenbaum (1993).
28. Eichenbaum, Otto y Cohn (1994).
29. Zola-Morgan y Squire (1993); N. J. Cohn y H. Eichenbaum (1993);
McClelland, McNaughton y OReilly (1995); Murray (1992).
30. DsLon et al. (1989); Parasuramna y Martin (1994).
31. Miiner (1962).
32. Miiner (1965).
33. Corkin (1968).
34. N. J. Cohn (1980); N. J. Cohn y L. Squire (1980); N. J. Cohn y S. .
Corkin (1981).
35. Warringtony Weiskrantz (1973).
.O
36. "Weiskrantz y Warrington (1979).
37. Steinmetzy Thompson (1991).

38. N. J. Cohn y L. Squire (1980); Squire y Cohn (1984); Squire, Cohn


y Nadel (1984).
39. Schachter y Graf (1986).
40. Tulving (1983); OKeefe y Nadel (1978); Olton, Becker y Handleman
(1979); Mishkin, Malamut y Bachevalier (1984).
41. Graff, Squire y Mandler (1984).
42. Cohn y Eichenbaum (1993).
:
43. Amaral (1987).
44. OKeefe (1976).
45. OKeefe y Nadel (1978).
46. Olton, Becker y Handleman (1979).
47. Morris et al. (1982).
48. OKeefe (1993).
49. McNaughton y Bames (1990); Bames et al. (1995); Wilson y McNaughton (1994).
50. Olton, Becker y Handleman (1979).
51. Morris (1984); Morris et al. (1982).
52. Kubie, Muller y Bostock (1990); Kubie y Ranck (1983); Muller, Ranck
y Taube (1996).
53. Eichenbaum, Otto y Cohn (1994).
54. Rudyy Sutherland (1992).
55. MacLean (1949; 1952).
56. McClelland, McNaughton y OReilly (1995); Gluck y Myers (1995).
57. Eysenck (1979).
58. Jacobs y Nadel (1985).
59. Freud (1966).
;
60. Jacobs y Nadel (1985).
61. RudyyMorledge (1994).
V
62. Conoc estos dibujos animados de Gary Larson al asistir a un ciclo de
conferencias sobre la memoria presentadas por J. McGaugh, que a me
nudo muestra una diapositiva de este dibujo.
63. R. Brown y J. Kulik (1977); Christianson (1989).
64. McGaugh etal. (1995); Cahill et al. (1994); McGaugh etal. (1993); Mc
Gaugh (1990).
65. En circunstancias normales, la adrenalina no entra en el cerebro direc
tamente, y McGaugh cree que surte efecto a travs del nervio vago, que
despus influye de forma indirecta en varios mecanismos cerebrales,
como el ncleo amigdalino y el hipocampo. Aunque McGaugh llama la
atencin sobre la accin sobre el ncleo amigdalino, posiblemente el
hipocampo tambin se vea afectado, ya que la intensidad de la memo
ria explcita cambia. Podra tratarse de un efecto simultneo en el hipo
campo y en el ncleo amigdalino. Adems, es posible que el ncleo
363

amigdalino sea ms importante en sus experimentos sobre aprendizaje


en animales, y que el hipocampo lo sea en los estudios realizados en el
hombre, debido a las diferentes tareas empleadas. Por otro lado, es po
sible que los efectos slo se produzcan en el ncleo amigdalino, y que
luego ste infliuya en el hipocampo. Pave Gold (1992) tiene una idea
bastante diferente sobre los efectos de la adrenalina en la memoria. Sus
investigaciones sugieren que la adrenalina libera glucosa en la sangre.
La sangre que porta glucosa se introduce directamente en el cerebro, y
sta acta como fuente de energa para las neuronas de zonas como el
hipocampo. Es probable que este aumento de energa hipocmpica
ayude a consolidar los recuerdos que se estn creando en el mecanismo
de memoria del lbulo temporal.
66. Christianson (1992b).
67. Ibdem.
68. Bartlett (1932).
69. Erdelyi (1985).
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79. Cotman et al. (1988); Nicoll y Malenka (1995); Madison et al. (1991);
Lynch (1986); Stabli (1995); McNaughton y Barnes (1990).
80. Cotman et al. (1988); Nicoll y Malenka (1995); Madison et al. (1991);
Stabli (1995); McNaughton y Barnes (1990).
81. Cotman et al. (1988); Nicoll y Malenka (1995); Madison et al. (1991);
Lynch (1986); Stabli (1995); McNaughton y Barnes (1990).
82. Los receptores AMPA y NMDA son las dos principales clases de re
ceptores de glutamato (Collingridge y Lester [1989]; Cotman et al.
[1988]).
83. Collingridge y Lester (1989); Cotman et al (1988).
84. Bliss y Collingridge (1993); Brown et al. (1988); Cotman et al. (1988);
Stabli (1995); Lynch (1986); McNaughton y Barnes (1990).
85. Morris et al. (1986); vanse tambin Saucier y Cain (1996); Bannerman
etal. (1996).
86. Skelton et al. (1987); Berger (1984); Laroche et al. (1995); Barnes
(1995); Stabli (1995); Rogan y LeDoux (1995); Barnes et al. (1995); :;
Dudai (1995).
. . :M

87. Clugnet y LeDoux (1990); Rogan y LeDoux (1995); Chapman et al.


(1990).
88. Miserendino et al. (1990); Fanselow y Kim (1994).
89. Nicoll y Malenka (1995); Stabli (1995).
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8.

N uestro lado salvaje

1.
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Phillips (1993).
Wilson (1968).
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Shakespeare, citado por Grey Walter (1953).
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Este prrafo est basado en Kramer (1993).
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Ohman (1992); Lader y Marks (1973).
Zuckerman (1991).
Ibdem.
Freud clasific la distimia y los trastornos somticos bajo la categora
de ansiedad. El Manual clasifica la distimia junto con la enfermedad de
presiva bajo la categora de trastornos del estado de nimo, y clasifica
los trastornos somticos en otra categora distinta.
Las siguientes descripciones escuetas de los trastornos de ansiedad es
tn tomadas de las ms extensas que contiene el citado Manual.
Ohman (1992).
Breuer y Freud, citado en Erdelyi (1985).
Erdelyi (1985).
................
No es necesario que la interpretacin del condicionamiento del miedo
en la ansiedad sea correcta para justificar el punto que ahora quiero de
mostrar: que los trastornos de ansiedad reflejan el funcionamiento del
mecanismo cerebral del miedo. Sin embargo, como los experimentos
sobre el condicionamiento del miedo son los que nos hi ayudado a

15.
16.
17.
18.
19.

365

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52.

comprender mejor el mecanismo del miedo, mi objetivo es bastante


ms fcil si puedo servirme de las explicaciones del condicionamiento
del miedo en la ansiedad. Como espero demostrar con el razonamiento
que sigue, la teora del condicionamiento es admisible.
Esta historia est resumida en el captulo 2.
Watson y Eayner (1920).
La perspectiva de Watson aparece resumida por Eysenck (1979).
Thomdike (1913); Skinner (1938); Hull (1943); Tolman (1932).
Mowrer (1939).
Ibdem.
Ibdem.
N. E. Miller (1948).
Hall y Lindzey (1957) describen este experimento.
Dollard y Miller (1950).
Se trata de una observacin de Hall y Lindzey (1957).
Dollard y Miller (1950).
Freud (1909).
Wolpe y Rachman (1960).
Eysenck y Rachman (1965).
Seligman (1971).
Seligman (1971) hace una crtica.
Mineka et al. (1984).
Bandura (1969).
hman (1992).
Jacobs y Nadel (1985).
Ibdem.
Para un resumen de la respuesta de los esteroides suprarrenales ante el
estrs, vanse J. A. Gray (1987); McEwen y Sapolsky (1995).
Jacobsony Sapolsky (1991).
Diamond y Rose (1994); Diamond y Rose (1993); Diamond et al.
(1994); Luine (1994).
Shors et al. (1990); Pavlides, Watanabe y McEwen (1993); Diamond et
al. (1994); Diamond y Rose (1994).
McNallv et al. (1995); Bremner et al. (1993); Newcomer et al. (1994);
Wolkowitz, Reuss y Weingartner (1990); McEwen y Sapolsky (1995).
McEwen (1992).
Bekkers y Stevens (1989); Coss y Perkel (1985); Koch, Zador y Brown
(1992).
Sapolsky (1990); Uno etal. (1989).
McKittrick et al. (1995); Blanchard etal. (1995).
Bremner et al. (1995).
McEwen y Sapolsky (1995).
' ''

53. Diamond y Rose (1994); Diamond etal. (1993); Diamond etal. (1994);
Luine (1994).
54. Es preciso sealar que la lesin en el hipocampo puede tener como re
sultado una amnesia retrgrada, as como antergrada. Esto es impor
tante, porque se requiere cierto tiempo para que los asteroides causen
efecto. Por ello, aunque el hipocampo pueda participar en las primeras
fases de la creacin de memoria mientras el trauma est empezando, los
esteroides no tardan en actuar. Una vez que afectan al hipocampo; los
efectos pueden impedir tambin la consolidacin de los recuerdos que
ocurrieron al comienzo del trauma.
-k:
55. Loftus y Hoffman (1989); Loftus et al. (1989); Loftus (1993).
56. Erdelyi (1984).
57. Dal (1948).
58. Makino, Gold y Schulkin (1994); Swanson y Simmons (1989).
59. Corodimas et al. (1994).
60. Servatius y Shors (1994).
61. Jacobs y Nadel (1985).
62. LeDoux, Romanski y Xagoraris (1989).
63. Amaral et al. (1992).
64. Morgan, Romanski y LeDoux (1993).
65. Luria (1966); Fuster (1989); Nauta (1971); Damasio (1994); Stuss
(1991); Petrides (1994); Stuss (1991); Shimamura (1995); Milner
(1964).
66. Morgan, Romanski y LeDoux (1993).
67. Morgan y LeDoux (1995).
68. Thorpe, Rolls y Maddison (1983); Rolls (1985); Rolls (1992b).
69. Damasio (1994); Stuss (1991); Luria (1966); Fuster (1989); Nauta
(1971).
'
7;
70. Diorio, Viau y Meaney (1993).
71. LeDoux, Romanski y Xagoraris (1989).
72. Bouton y Peck (1989); Bouton y Schwartzentruber (1991); Bouton
(1994).
73. Jacobs y Nadel (1985).
74. Quirk, Repa y LeDoux (1995).
75. Hebb (1949).
76. Shalev, Rogel-Fuchs y Pitman (1992).
77. Kramer (1993).
78. No voy a extenderme sobre la ansiedad generalizada y el trastorno ob
sesivo-compulsivo. Para la teora de la ansiedad generalizada, vase J.
A. Gray (1982). Para la crtica de su teora, en especial por no tratar la
importante funcin del ncleo amigdalino, vase LeDoux (1993). Sin
embargo, cabe mencionar que Neil McNaughton y Gray actualmente
367

estn revisando The Neuropsycbology o f Anxiety para incluir todos los es


tudios realizados desde 1982, por lo que la funcin del ncleo amigdalino
tendr un papel destacado.
79. Blanchard et al. (1991).
80. Bordi y LeDoux (1992).
81. Est claro que probablemente participen tanto la preparacin genti
ca para responder ante ciertos estmulos como el aprendizaje pasado
sobre estmulos que son importantes para las especies.
82. Rolls (1992a); Allman y Brothers (1994).
83. hman (1992).
84. Chamey et al. (1993); Kolb (1987).
85. Chamey etal. (1993).
86. Kolb (1987).
87. Chamey et al. (1993); Shalev, Rogel-Fuchs y Pitman (1992).
88. Diagnostic and statistical manual o f mental disorders (1987).
89. Diagnostic and statistical manual o f mental disorders (1987); hman (1992),
90. Diagnostic and statistical manual o f mental disorders (1987).
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(1993).
92. Ehlers y Margraf (1987).
93. Ackerman y Sachar (1974); Margraf, Ehlers y Roth (1986b); Wolpe
(1988).
94. Ackerman y Sachar (1974); Margraf, Ehlers y Roth (1986b); Wolpe
(1988).
95. Margraf, Ehlers y Roth (1986a).
96. Ibdem.
97. Klein (1993).
98. Wolpe (1988).
99. Benarroch et al. (1986); Ruggiero etal. (1991).
100. Ruggiero e /. (1991).
101. Cechetto y Calaresu (1984).
102. J. A. Gray (1982); J. A. Gray (1987); Sarter y Markowitsch (1985); LeDoux (1993); Isaacson (1982).
103. J. A. Gray (1982); Nagy, Zambo y Decsi (1979).
104. J. A. Gray (1982).
105. La terapia cognitiva intenta eliminar las emociones patolgicas cam
biando las evaluaciones y los pensamientos. Algunos planteamientos /
cognitivos sobre las fobias y otros trastornos de ansiedad aparecen en
Lang (1979); Lang (1993); Koay Kozak (1986); BeckyEmery (1985). f
106. Reid (1989).
.
107. Resumido por Erdelyi (1985).
' |
108. Erdelyi (1985).
g

109. Falls, Miserendino y Davis (1992).


110. Amaral et al. (1992).
9.

O t r a v e z c o n l o s s e n t im ie n t o s

1. Spinoza (1955).
2. Nabokov (1966).
3. Los sentimientos son las experiencias subjetivas por las que conocemos
nuestras emociones y son el sello de una emocin desde el punto de vis
ta de la persona que experimenta el sentimiento. No todos los senti
mientos son emociones, pero todas las experiencias emocionales cons
cientes son sentimientos. Damasio (1994) explica claramente esta
diferencia.
4. Algunos cientficos han estudiado los aspectos de las emociones que no
son conscientes, pero han constituido una minora y tambin han aca
bado centrndose en los aspectos conscientes. Algunos tericos que
tratan los aspectos inconscientes son Izard (1992b); Zajonc (1980); Ek
man (1980); Mandler (1975); Mandler (1992).
5. Churchland (1984); Boring (1950); Gardner'(1987); Jackendoff (1987);
Rorty (1979); Searle (1992); Eccles (1990); Picton y Stuss (1994); Chalmers (1996); Humphrey (1992).
6. Tambin hay excepciones. Vase la nota nm, 4.
7. Vase el captulo 2.
8. Vanse los captulos 2 y 3.
9. Esta afirmacin plantea tantas preguntas como las que responde, y no
resuelve el problema sobre el modo en que las experiencias emociona
les conscientes tienen lugar en el cerebro. Sin embargo tiene dos pun
tos positivos. En primer lugar, aporta un marco conceptual sobre la na
turaleza de la experiencia emocional. En segundo lugar, muestra que
las dificultades para entender de dnde vienen las emociones conscientes
son las mismas que para entender de dnde provienen las percepciones
y los recuerdos conscientes. Esto ltimo es esencial, porque desde que
naci la corriente conductista es la primera vez que se considera la
emocin a la par con otros aspectos de la mente como objeto de estu
dio cientfico.
10. Sobre la consciencia, vanse las ltimas publicaciones de Dennett
(1991); Johnson-Laird (1988); Minsky (1985); Penrose (1989);
Humphrey (1992); Gazzaniga (1992); Shallice (1988); Kinsboume
(1988); Churchland (1988); Posner y Snyder (1975); Shiffrin y Schneider (1977); Baars (1988); Kosslyn y Koenig (1992); Mandler (1988);
Norman y Shallice (1980); Churchland (1984); Jackendoff (1987);

Rorty (1979); Searle (1992); Eccles (1990); Picton y Stuss (1994); Harnad (1982); Hirst (1994); Chalmers (1996); Velams (1991); Denett y
Kinsbourne (992); Crick (1995); Sperry (1969); Maccel y Bisiach
(1988); Crick y Koch (1992); Edelman (1989).
11. Varias teoras d la misma fecha dan por sentado que el contenido de la
memoria de trabajo es aquello de lo que somos conscientes (tratamos al
gunas de estas teoras en el texto). Hay diversas teoras de la memoria de
trabajo, pero todas exponen la existencia de algn mecanismo ejecutor o
de control que acta en el enfoque de la atencin, de forma que el obje
to al que atendemos es aquello que la memoria de trabajo procesa. Nos
basaremos en la teora de la consciencia referida a la memoria de trabajo,
no porque crea que explique totalmente el concepto de la consciencia, si
no porque creo que nos proporciona un marco para ilustrar el modo en
que se crean los sentimientos. Consideraremos el sentimiento como la represntacin de la actividad de un mecanismo de procesamiento emocional en la memoria de trabajo. Este marco puede cambiarse fcilmente por
otro, si la teora sobre la memoria de trabajo demuestra ser errnea.
12. Baddeley (1982).
13. Baddeley y Hitch (1974); Baddeley (1992).
14. Miller (1956).
15. Baars (1988).
16. Kosslyn y Koenig (1992).
17. Jacobsen y Nissen (1937).
18. Preuss (1995).
19. Fuster (1989); Goldman-Rakic (1987); Goldman-Rakic (1993); Wilson,
Scalaidhe y Goldman-Rakic (1993).
20. Petrides (1994); Fuster (1989).
21. Petrides et al. (1993); Jonides et al. (1993); Grasby et al. (1993); Schwartz et al. (1995).
22. DEspositoetal. (1995).
23. Fuster (1989); Goldman-Rakic (1987); Reep (1984); Uylings y Van
Edn (1990).
24. Fuster (1989); Goldman-Rakic (1987).
25. -Van Essen (1985).
26. ngerleider y Mishkin (1982); Ungerleider y Haxby (1994).
27. .Goldman-Rakic (1988).
28,Sesimone et al. (1995).
29. La simple descripcin que he hecho sobre los bancos especializados de
memoria intermedia de los sistemas sensoriales y sobre el mecanismo ge
neral de memoria de trabajo de la corteza prefrontal en realidad es bastan
te ms complicada. La corteza prefrontal por s sola parece tener zonas:
que estn especializadas, al menos en parte, en algunas funciones espedfi-j
370

~ :

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50.
51.
52.

cas de la memoria de trabajo. Sin embargo, estos hallazgos no contradicen


la nocin de que la corteza prefrontal participa en los aspectos generales o
ejecutores de la memoria de trabajo, ya que slo algunas clulas determi
nadas de estas zonas tienen funciones especializadas. La accin recproca
entre las clulas con funciones generales de diferentes zonas quiz coordi
ne la actividad global de la memoria de trabajo. Por tanto, es posible que
las funciones ejecutoras de la corteza prefrontal sean realizadas por las c
lulas que estn distribuidas en los diferentes mecanismos prefrontales ms
que por las clulas que se concentran en una sola zona.
.i;' F. A. W. Wilson, S. P. O. Scalaidhe y P. S. Goldman-Rakic (1993).
En estos experimentos se ha estudiado una clase de memoria por vez,
ms que la interaccin de varios tipos de memoria.
Petrides (1994).
DEsposito et al. (1995); Corbetta et al. (1991); Posner y Petersen
(1990).
Goldman-Rakic (1988); J. M. Fuster (1989).
Posner (1992).
Gaffan, Murray y Fabre-Thorpe (1993).
Thorpe, Rolls y Maddison (1983); Rolls (1992b); Ono y Nishijo (1992).
Damasio (1994).
Kosslyn y Koenig (1992); Shimamura (1995).
Williams (1964).
Kosslyn y Koenig (1992).
Kihlstrom (1987).
Johnson-Laird (1988).
Baars (1988).
lj: '
Shallice (1988); Posner y Snyder (1975); Shiffrin y Schneider (1977);
Norman y Shallice (1980).
Sin embargo, en algunas circunstancias la consciencia puede dividirse:
Hirst etal. (1980); Kihlstrom (1984).
Resumido en Dennett (1991).
Newell, Rosenbloom y Laird (1989); Newell y Simn (1972).
Johnson-Laird (1988).
Smolensky (1990); Rumelhartetal. (1988).
Johnson-Laird (1988).
El hecho de que la base de la consciencia sea una estructura simblica
es bastante contrario a lo que esperaramos, ya que el cognitivismo se
bas en el planteamiento de la manipulacin simblica, pero ha tratado
en su mayora sobre los procesos inconscientes. Sin embargo, no somos
conscientes de los procesos que manipulan smbolos, sino del resultado
de estas manipulaciones. La manipulacin del smbolo puede consti
tuir la estructura de la consciencia, pero todava existe algo ms entre la
3 71

representacin simblica y el conocimiento consciente. sta es la gran


pregunta que plantea la consciencia.
53. Johnson-Laird (1988).
54. Vase la descripcin de Tom Nagel (Nagel [1974]) sobre qu debe sen
tirse al ser un murcilago.
55. Para una discusin de la diferencia entre la consciencia de fenmeno y
la consciencia de acceso, vanse Jackendoff (1987); N. Block (1995).
56. En este momento, estamos interesados en lo que ocurre si la serpiente
es un estmulo emocional poderoso, ms que en la forma en que se ge
nera la intensidad emocional. (En captulos anteriores, hemos tratado
el aprendizaje emocional en situaciones neutras y en situaciones prepa
radas evolutivamente.)
57. Sin embargo, si en el pasado hemos vivido alguna experiencia con co
nejos relacionada con algn trauma o estrs, los conejos tambin po
dran servir de estmulo desencadenante para poner en marcha el n
cleo amigdalino.
58. Amaral etal. (1992).
59. Moruzzi y Magoun (1949).
60. Hobson y Steriade (1986); McCormick y Bal (1994).
61. Esto se aplica a la activacin que tiene lugar en los estados de vigilia. La
activacin tambin ocurre durante el sueo, sobre todo al soar o du
rante el sueo EEM {rapid eyes movement). En este caso, la corteza se
vuelve insensible a las seales extemas y se fija en los estmulos internos
(Hobson y Steriade [1986]; McCormick y Bal [1994]).
62. En general se conoce como la ley de Yerkes-Dodson en psicologa.
63. Kapp etal. (1992); Weinberger (1995).
64. Las interacciones entre el ncleo amigdalino y los mecanismos de acti
vacin del tronco cerebral se describen en LeDoux (1995); Gallagher y
Holland (1994).
65. Kapp et al. (1992).
66. Parece que, en realidad, la corteza se activa por s sola, ya que los est
mulos sensoriales primero van hacia la corteza y, despus, regresan al
tronco cerebral, y son estas seales de entrada las que ponen en mar
cha al mecanismo de activacin, que a su vez activa a la corteza (Lindsley [1951]).
67. Ekman, Levenson y Friesen (1983); R. W. Levenson (1992).
68. Tomkins (1962).
69. Izard (1971); Izard (1992a).
70. Damasio (1994).
71. Hohmann (1966).
72. B. Bermond, B. Nieuwenhuyse, L. Fasotti y j. Schuerman (1991).
73. Adems, no se realiz la prueba a los pacientes mientras experimenta

ban vivencias emocionales, sino que se les pidi que recordaran emo
ciones pasadas. Como vimos en los captulos 2 y 3, este planteamiento
presenta muchos problemas.
74. James (1890).
75. Ekman (1992b); Ekman (1993); Adelman y Zajonc (1989).
76. Actualmente hay varios pacientes con el ncleo amigdalino lesionado
(Adolphs et al. [1995]; Bechara etal. [1995];Young etal. [1995]). Pe
ro estos pacientes padecen trastornos congnitos. Siempre que el cere
bro resulta lesionado a una edad temprana, existen numerosos meca
nismos de compensacin. Por ejemplo, si la corteza visual est
lesionada, la corteza auditiva puede realizar algunas funciones visuales.
As pues, debemos ser muy precavidos al utilizar los resultados negati
vos de los pacientes que sufren trastornos de desarrollo a la hora de sa
car conclusiones sobre el funcionamiento normal del cerebro.
77. Scherer (1993a); Leventhal y Scherer (1987); Scherer (1984).
78. Pinker (1994).
79. Jerison (1973).
80. Preuss (1995); Reep (1984); Uylings y Van Edn (1990).
81. Preuss (1995); Povinelli y Preuss (1995).
82. Gallup (1991).

83. Pinker (1994).


84. La relacin entre el lenguaje y la consciencia es compleja y controvertida.
Algunos investigadores consideran que el pensamiento, as como la cons
ciencia de nuestros pensamientos, funciona con frases, es decir, con un
lenguaje del pensamiento, mientras que otros tericos sostienen que po
siblemente el pensamiento ocurre sin valerse de un mecanismo de frases;
por ejemplo, mediante imgenes o representaciones visuales. A mi pare
cer, si bien el lenguaje no es un elemento previo necesario para la cons
ciencia, la presencia del lenguaje (o, al menos, la capacidad cognitiva que
hace posible el lenguaje) da un carcter nico a la consciencia humana.
Esto no significa que, para ser consciente, se deba tener la capacidad pa
ra hablar o para entender el habla. Una persona sorda o muda, por ejem
plo, no es menos consciente que los dems, ya que posee la capacidad
cognitiva que hace posible el lenguaje y el pensamiento estructurado de
un modo lingstico. Lo nico que sucede es que no puede emplear esa
capacidad para entender el habla o para producirla por s misma.
85. Kihlstrom (1987); LeDoux (1989).
86. Dawkins (1982).
87. Wilde (1909).

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