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Biologie marine

Pelagia noctiluca ,
pullulant en
Mditerrane prs de
lle de Marettimo,
louest de la Sicile.

mduses,

linvasion mondiale
2012 sera-t-elle une nouvelle

anne des mduses ? La question, rcurrente depuis une


dcennie, se pose lheure o
souvre la saison estivale sur
les plages. Pour protger les
baigneurs, certaines villes des
bords de la Mditerrane
(Cannes et Monaco notamment) se sont dj dotes de
boudins et filets flottants qui
dlimitent des piscines
deau de mer. Peu satisfaisant,
puisquil ne sagit que de solutions parcellaires et localises. Cet t, le dispositif
monte donc en puissance avec
la mise en place le 1er juillet
dune mto des mduses
par lObservatoire ocanolo-

gique de Villefranche-sur-Mer
(Alpes-Maritimes). Il sagit
dmettre un bulletin dpartemental prvoyant les mouvements des bancs de centaines de milliers dindividus
avant quils nchouent sur
les plages et ne provoquent
des centaines de piqres (envenimations selon le terme
mdical) : un simple contact
avec leurs longs tentacules
aux cellules urticantes suffit
en effet injecter sous la
peau des toxines responsables dirritations et de vives
brlures.
A linstar des prvisions mtorologiques, ces bulletins
seront le produit dune mod-

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lisation mathmatique intgrant des observations faites


par des plaisanciers, le recensement des chouages sur les
plages effectu depuis 1974
par un biologiste de lInserm
aukourdhui retrait, Patrice
Bernard, ou par des robots
imageurs placs sur des
boues ou des filets. Le tout
pass la moulinette des
contraintes de courants et de
vents. Au final, les bulletins
indiqueront quarante-huit
heures lavance, sur une
chelle de 0 5, la probabilit
darrive de mduses sur les
ctes. Sans garantie. MtoFrance ne fournit pas encore
des bulletins srs 100 %,

indique Gabriel Gorsky, directeur de lobservatoire de


Villefranche-sur-Mer. Il ne
faut donc pas sattendre
ce que la mto des mduses,
qui en est ses balbutiements, soit totalement fiable.
Mais cest un dbut.
Et mme une premire mondiale.
Un lancement limit, cependant, puisquil ne sapplique
qu la Mditerrane et la
seule espce de mduses dangereuses pour lhomme dans
ces eaux : Pelagia noctiluca,

ou mduse plagique. Cet


animal dune dizaine de centimtres de couleur mauve tachet, luisant la nuit, est un

organisme simple trs fertile,


mais mal connu car difficile
lever en laboratoire (lire
lencadr p. 75). Pelagia a
un cycle de vie diffrent de celui des autres mduses, explique Delphine Thibault-Botha, du Laboratoire docanologie physique et biogochimique de Marseille. Il
semble quelle se reproduise,
dans un grand tourbillon
entre la Corse et le continent.
On sait quelle migre verticalement : dans la journe, elle
vit entre 300 et 400 mtres de
profondeur puis elle remonte
la surface la nuit. Quand
elle nest plus capable deffectuer ce cycle quotidien, la

recherche de la fracheur, elle


schoue sur les ctes.
Les chercheurs de Villefranche-sur-Mer ont par
ailleurs tabli un lien entre la
prolifration de ces mduses
lt et la pluviosit hivernale. Aprs un hiver sec,
elles sont plus nombreuses,
explique Lars Stemman, biologiste lobservatoire. Les
faibles prcipitations entranent en effet une concentration en sel des eaux de surface. Devenues plus denses,
celles-ci tombent vers les profondeurs do refluent les
eaux moins denses. Ce brassage fait remonter les nutriments accumuls au fond et

enrichit la mer en plancton,


une abondance de nourriture qui est propice la reproduction et au dveloppement des mduses. Pour
peu que celles-ci prennent un
coup de chaud du fait du
rchauffement des eaux de
surface ponctuel ou non ,
les voici groggy, qui drivent
vers les ctes pousses par
les vents et les courants. Estce le sort quont connues,
lan dernier, les Physalia
physalis, cousines des mduses, aussi appeles galres portugaises ? Ces flotteurs iriss taient jusqu
peu surtout connus des ctes
dAustralie et de Floride.

Mais depuis quatre ans, elles


sont apparues en masse sur
la faade atlantique franaise et espagnole. Ces animaux carnivores, munis de
longs filaments parsems de
cellules capables dinjecter
du venin, sont responsables
de lsions cutanes bien
plus douloureuses que celles
provoques par les mduses,
remarque Patrick Rolland,
pidmiologiste lInsitut de
veille sanitaire (InVS) Aquitaine. Le venin provoque des
douleurs abdominales, thoraciques, des atteintes respiratoires et neurologiques et
des signes neuromusculaires ; 8 % des cas

PHOTOSHOT / BIOSPHOTO

Dopes par le rchauffement des eaux et la disparition de leurs prdateurs,


ces organismes visqueux prennent possession des ocans. Cet t, la France met
en place une mto des mduses pour alerter les baigneurs en Mditerrane.

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Mduses Nemopilema nomurai captures dans les eaux japonaises en 2003. Ces gantes qui peuvent atteindre
deux mtres denvergure pour 200 kg schouent chaque anne en masse sur les ctes de lAsie du Nord-Est.

Plusieurs facteurs semblent


conduire ces prolifrations.
Laugmentation globale de la
temprature de leau, tout
dabord, semble favoriser leur
multiplication. Pour comprendre, il faut savoir que la reproduction des cnidaires famille apparue sur Terre il y a

En 2009, un chalutier japonais


a chavir dans la baie de Tokyo
en tentant de remonter un filet
charg de mduses gantes
environ 650millions dannes et
dont font partie les mduses,
physalies et coraux est caractrise par lalternance entre
une phase de polype fix et une
phase o lanimal se dplace librement dans locan. A la fin
de leur vie, les mduses librent
leurs gamtes (cellules reproductrices) qui se rencontrent
dans leau pour engendrer des
larves nageuses appeles planulas cilies . Lorsque ces
larves se fixent sur le fond marin ou sur un rocher, elles se
mtamorphosent et donnent
naissance des polypes, qui
vont ensuite se succder par
centaines de manire asexue,

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comme un bourgeonnement.
Ces polypes, qui vivent seuls ou
en colonies, deviennent maturit des mduses, physalies,
anmones, madrpores, etc.,
qui portent leur tour les organes reproducteurs. Or, des
expriences ont montr quune
lgre augmentation de la tem-

prature de leau acclre ce


cycle de reproduction. Avec
prs dun degr Celsius supplmentaire, un polype se dplace
plusieurs fois, laissant derrire
lui un nouveau polype capable
de donner naissance des myriades de mduses. Rsultat:
la population crot de faon
exponentielle. Et comme les
eaux se rchauffent sur lensemble de la plante on estime que la temprature des
eaux de surface a augment
de 0,6C depuis 1960 , les
zones o les polypes peuvent
simplanter stendent.
Le deuxime responsable dsign par de nombreux ocano-

graphes dont Jeremy Jackson est la surpche. Les


mduses se nourrissent de zooplancton, comme nombre de
poissons. Or, ces derniers se rarfiant, la quantit de nourriture
disponible augmente logiquement, une abondance qui explique aussi la taille de plus en
plus grande de certaines mduses insatiables. De plus histoire de boucler la boucle , les
mduses se nourrissent de
larves de poissons, qui composent en partie le zooplancton, limitant ainsi le renouvellement
des stocks. Et notamment ceux
de leurs prdateurs dj limins peu peu des ocans par la
pche excessive. Cette situation est particulirement flagrante en mer Jaune, entre les
ctes de Chine et de Core, o
naissent les mduses dEchizen.
Selon le rapport 2009 des Nations unies sur le grand cosystme marin, plus de 60% des
poissons de la mer Jaune sont
victimes de surpche et sont en
train de disparatre; au nombre
de ces espces, la courbine
jaune et le sabre. Il faut dire que
la pression exerce par la pche
au cours des vingt dernires annes a t multiplie par sept!
En Mditerrane, la disparition
des tortues marines, thons, re-

quins-plerins et poissonslunes, trs friands de mduses,


pourrait tre une cause directe
des pullulations qui atteignent
les ctes.
Pour lutter contre les invasions
et rtablir une sorte dquilibre,
des tentatives de rintroduction
de tortues marines ont t menes ces dernires annes en
Espagne, La Runion, et aux
Balares. Il est trop tt pour en
mesurer la relle efficacit,
mais dj se pose le problme
de la fidlit des tortues leur
lieu de naissance. Les tortues
implantes aux Balares, par
exemple, finiront bien par revenir un jour Chypre o elles
sont nes
Dernier facteur identifi, la pollution marine. Lindustrialisation incontrle, lurbanisation
galopante du littoral, lutilisation excessive dengrais en agriculture engendrent des rejets
importants dans la mer, qui sont
autant de substances nutritives
pour les jeunes mduses. Rsultat: linvasion mondiale est en
cours depuis le golfe du
Mexique jusquen mer Baltique
et en mer dIrlande. En mer
Noire, ce sont les ctnophores
de lespce Mnemiopsis leidyi
qui pullulent de manire tout
aussi dvastatrice. Ces organismes marins carnivores, superbement transparents, utilisent leurs cils pour crer une
sorte de courant leur permettant de filtrer de grands volumes deau et de nettoyer ainsi
de vastes zones de toute
concurrence Mme lAntarctique nest pas pargn. Les glatineux sont, l aussi, sur le
point de gagner la partie avec
les salpes (Salpa thompsoni),
de petits herbivores translucides qui forment des colonies
pouvant atteindre 40 mtres de
long. Eux aussi se reproduisent
rapidement par bourgeonnement et peuvent ainsi envahir
locan Austral au moment de la
fonte de la banquise, y dvorant
dnormes quantits de phytoplancton. Leur prolifration se
fait au dtriment du krill (Euphausia superba) qui se nourrit
galement de phytoplancton.
Or le krill est une source dalimentation essentielle pour

Physalia physalie
est une cousine
de la mduse.

Un organisme dune
complexe simplicit

peter scoones / spl / biosphoto

constats entranant
parfois une hospitalisation.
En 2011, premire anne de
mise en place du dispositif de
surveillance, lInVS a recens en
Aquitaine 885cas de piqres de
physalies. Mais les cas rels
sont sans doute plus nombreux,
constate Patrick Rolland, car
tous les baigneurs touchs ne se
font pas connatre.
De la Mditerrane lAtlantique, merge alors cette question: y a-t-il plus de mduses et
autres physalies sur nos ctes?
La rponse est sujette controverse. On a tendance ne noter que les priodes o les mduses prolifrent et on oublie
celles o il ny en a plus une
seule, souligne Delphine Thibault-Botha. Ainsi, il y a eu rcemment une arrive massive
de Pelagia dans la rgion Provence-Alpes-Cte-dAzur. une
semaine aprs, elles avaient
disparu. Nanmoins, il
semble bien que, dans certaines
rgions du monde, la mer soit
vritablement en train de se
transformer en ocan visqueux, comme laffirme depuis plusieurs annes Jeremy
Jackson, ocanographe la
Scripps Institution of Oceanography San Diego (EtatsUnis). Ainsi, certaines saisons,
il arrive que les pcheurs de Namibie ramnent en biomasse
plus de mduses que de poissons dans leurs filets. De mme,
depuis 2005, les ctes du Japon,
de Chine et de Core du Sud subissent chaque anne une invasion de mduses gantes (Nemopilema nomurai), dont
lenvergure dpasse deux
mtres pour un poids de plus de
200 kg. Ces mduses dites
dEchizen portent le nom de
lancienne province japonaise
o, pousses par les courants,
elles viennent schouer par dizaines de millions, causant un
lourd prjudice aux pcheurs
en encombrant et dchirant
leurs filets. En 2009, un chalutier de 10 tonnes a mme chavir dans la baie de Tokyo en
tentant de remonter un filet empli de ces mduses gantes. Ce
phnomne de pullulation, autrefois dcennal, est dsormais
annuel.

satoru sekiguchi / ap / sipa

Biologie marine

est lun des animaux les plus anciens


de la plante, explique Lars
Stemman, biologiste lObservatoire
ocanologique de Villefranche-sur Mer.
De fait, on en retrouve des traces fossiles
au prcambrien (-650millions dannes).
Rsistante, la mduse est aussi primitive
puisque dpourvue de squelette et de
cerveau. Mais, compose 98% deau,
elle est tout en muscles circulaires,
au niveau de lombrelle, et radiaux, dans
les tentacules. La plupart du temps,
elle se laisse driver dans les courants,
ce qui la classe au nombre des organismes
planctoniques. Mais ses muscles
lui permettent de se propulser. Son organe
de vue est sans doute sa caractristique
la plus tonnante: certaines mduses
(Cubozoa) ont jusqu 24 yeux qui leur
offrent un panorama grand angle!
Mais quoi cela peut-il bien leur servir
puisquelles nont pas de cerveau pour
grer linformation? En effet, la mduse
dispose dun simple rseau de cellules
nerveuses disperses dans son corps.

nombre de poissons, doiseaux


et de mammifres. Dans la
chane alimentaire, les salpes
ne sauraient remplacer le krill,
et un dsquilibre de la biodiversit antarctique est
craindre. En outre, le phytoplancton participe labsorption du CO2 atmosphrique par
la photosynthse: 50 % du
CO2 atmosphrique sont absorbs par le plancton par le mcanisme de la photosynthse, affirme Chris Bowler, biologiste
lEcole normale suprieure.
Lapptit insatiable des salpes
pourrait donc tre une mauvaise nouvelle dans le cadre du
rchauffement global.
Paralllement, on assiste une
acidification des ocans: ceuxci ont dj absorb environ

Carnivore, elle
immobilise ses
proies laide de ses
tentacules munis de
cellules urticantes qui
lui servent aussi de
dfense contre les
prdateurs. Sa bouche,
situe entre les tentacules,
est directement lie
lestomac. Cest par cette
voie quelle recrache les
dchets une fois la digestion
acheve. Enfin, elle respire par la peau.
La palme de ltranget revient
la mduse Turritopsis nutricula,
originaire de lamer des Carabes.
Par un phnomne de blocage de la mort
programme des cellules et de
restauration des cellules abmes
en cellules neuves, elle semble tre
immortelle. Evoluant dans les profondeurs,
et donc de manire invisible et silencieuse,
elle tend aujourdhui se multiplier
dans toutes les mers.

30% du dioxyde de carbone relch par lactivit humaine depuis le dbut de lre industrielle. Certaines projections
tablent sur une augmentation
de lacidit de 150 % dici
2050. Ce qui veut dire concrtement que dans cinquante cent
ans, les squelettes externes de
certains organismes marins
pourraient commencer se dissoudre ou ne plus pouvoir se
former. Dans cet environnement, nous allons sans doute
assister des changements de
communauts coralliennes, remarque Mireille Guillaume,
chercheuse au Laboratoire
dcologie marine du Musum
national dhistoire naturelle,
La Runion. Les coraux calcifis, trs sensibles lacidifi-

cation des ocans, vont laisser


la place des coraux mous.
Bref, tout devient glatineux et
mou dans locan. Jules Verne,
dans Vingt Mille Lieues sous
les mers, avait eu la vision prmonitoire docans vids de
leurs poissons et de leurs mammifres pour ntre plus quencombrs de mduses. Moins littraire, Jeremy Jackson estime
que nous sommes peut-tre
laube dune priode dextinction massive des espces, offrant une nouvelle page blanche
lvolution. Selon lui, les
poissons de demain pourraient ainsi tre les descendants de tous les organismes
glatineux qui sont en train de
prendre le pouvoir dans les
mers du globe.  Sylvie Rouat

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