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INTERET DES PHOSPHATES

Lintrt des phosphates, dont plus de 80% de la production


mondiale est utilise par lagriculture, tient au fait que toutes les
plantes, cultives o non, ont un besoin incontournable de
phosphore pour leur croissance et leur existence. Comme il ny a
aucun produit de substitution, les phosphates se rvlent tre
indispensables la vie du monde vgtal. Si qualitativement le
phosphore doit imprativement tre prsent dans le sol pour
assurer

la

vie

dveloppement

des

vgtaux,

quantitatif

de

son

abondance

ceux-ci

et

favorise

donc

le

permet

laccroissement de la production agricole qui peut rpondre ds


lors la progression des besoins alimentaires mondiaux.
En dehors du rle fondamental du phosphore dans la
production agricole, les 15% des phosphates dusage non agricole
sont utiliss dans la mtallurgie (alliage), lindustrie chimique
(pesticides, dtergents), ptrolire (lubrifiant) , alimentaire et
pharmaceutique.
Par ailleurs les phosphates bruts renferment, outre du
phosphore, raison de leur exploitation, diffrents corps simples.
Parmi ceux-ci, luranium accompagne la plupart du temps les
phosphates sdimentaires quelle que soit leur localisation
gographique. Bien qutant prsent faible dose, quelques
centaines de ppm (partie par million), luranium des phosphates
peut tre rcupr loccasion de la fabrication dacide
phosphorique (H3PO4). Cette rcupration est apparue
conomiquement rentable depuis une vingtaine dannes. Ainsi,
en 1980, 12% de luranium utilis dans le monde provenait du
traitement des phosphates

Caractristiques physiques

Les caractristiques physiques des phosphates naturels ont


moins d'importance que leur composition chimique quant la
disponibilit du phosphore. Elles ont tout de mme un impact sur
celle-ci. Les principales caractristiques physiques utilises sont
la compacit, la porosit, la finesse du broyage et la surface
active.
Rgle gnrale, la ractivit du phosphate de roche, donc sa
disponibilit, s'accrot lorsque sa densit dcrot et que sa surface
active ou spcifique s'accrot. La surface active tend augmenter
selon la finesse des particules d'aprs les donnes de Caro et Hill
(1956), bien que les rsultats soient trs variables d'un type de
phosphate l'autre. Cela voudrait pratiquement dire que plus un
phosphate de roche est broy finement, plus le phosphore peut
tre disponible.
Pourtant, Kramer (1962) a conclu de ses recherches que la finesse
des particules a peu d'importance jusqu' un certain point. Il
considre qu'il n'est pas ncessaire, et conomiquement difficile
justifier, d'obtenir des particules plus fines que celles qui passent
un tamis de 149 m. Dans le mme esprit, Conner et Adams
(1926) n'ont pas obtenu d'augmentation importante des
rendements de quatre cultures diffrentes (radis, orge, mas et
bl) en broyant du phosphate de roche plus finement que 50
microns.
Baranov et Sirotin (1964) ont constat que ce n'est pas en broyant
un phosphate de roche de pauvre qualit plus finement qu'on
peut amliorer la disponibilit du phosphore qu'il contient. Par
contre, il est possible d'amliorer la disponibilit d'un pitre
phosphate de roche en le broyant finement et en le compostant ou
en le mlangeant avec du fumier avant l'application (voir plus
loin).
Il faut noter finalement que la loi sur les engrais du Canada
stipule que le phosphate de roche, pour tre vendu comme tel,
doit tre broy de faon ce que 80% du produit passe dans un
tamis de 149 m.

La gense de phosphate en Tunisie :


Le dpt des phosphates provient de la conjonction de plusieurs
phnomnes. En simplifiant : locne infrieur, la rgion subit
une subsidence ; le climat est chaud, aride, et ne permet pas la
dissolution des cadavres danimaux ; les sdiments ainsi

accumuls constituent progressivement les phosphates


sdimentaires sur de grandes paisseurs. Pour tre plus prcis, il
est suggr au lecteur de lire deux rsums en annexe de ce
compte rendu : - Manifestations tectono-sdimentaires l'ocne
et gense des bassins phosphats d'Afrique du Nord ; - The
cretaceous-tertiary transition on the shallow saharian platform of
southern Tunisia (rsum en franais : la transition
Crtac/Tertiaire).
Figure 1 : Les tages gologiques et lappellation des formations
rgionales

Cest donc dans cette coupe naturelle de loued Seldja (ou Thelja)
que Philippe Thomas fit cette dcouverte historique des premiers
gisements de phosphates de chaux, six kilomtres de Metlaoui,
en avril 1885. Aujourdhui, ce gisement nest plus exploit cause
de la disposition verticale des couches. Le lit de cet oued est trs
sinueux et encadr de falaises abruptes d'une hauteur dpassant
la cinquantaine de mtres. Les gorges constituent un passage
privilgi vers les mines de phosphates de la rgion de Metlaoui.
Une voie de chemin de fer y fut construite par la Compagnie des
phosphates et des chemins de fer de SfaxGafsa, en 1896, pour
servir la circulation des trains vacuant le phosphate ; elle
fonctionne toujours (figure 8). Aujourd'hui, c'est surtout pour
l'attrait touristique que reprsente ce paysage naturel unique en
Tunisie que sont connues les gorges de Seldja. En effet, un train
touristique, le Lzard rouge, organisait un circuit Figure 7.
lintrieur des gorges de Seldja. Saga Information quotidien au
dpart de Metlaoui. Il est question de le remettre en service. Il est
utilis actuellement par lindustrie phosphatire.
La coupe stratigraphique des gorges de la Seldja (figure 2) montre,
du nord au sud, une srie continue de terrains, de la fin du
Crtac jusquau Palocne, correspondant au flanc sud dun
anticlinal redress. En Tunisie, la sdimentation phosphate a
commenc au Palocne, mais les dpts principaux
appartiennent locne infrieur. Formations rgionales.

Figure 2. Coupe stratigraphique N-S du stratotype de


Metlaoui/oued Seldja.

IHEB HMISSA
2Sc 2