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COLE DOCTORALE III

Littrature franaise et compare


Centre International dtudes Francophones

THSE
pour obtenir le grade de
DOCTEUR DE LUNIVERSIT PARIS - SORBONNE
Prsente et soutenue par :

Galle REVIAL
le 13 janvier 2012

Masque de lcriture, criture du masque


Amlie Nothomb et le courant post-humain

Sous la direction de

Mme Beda CHIKHI


JURY
Mme Beda CHIKHI
Mme Anne DOUAIRE
Mme Lise GAUVIN
Mme Marie-France RENARD

Universit Paris IV Sorbonne


Universit Paris IV Sorbonne
Universit de Montral, Montral
Facults de lUniversit Saint-Louis, Bruxelles

POSITION DE THSE

Le premier obstacle auquel se trouve confronte la personne dsireuse dtudier


luvre dAmlie Nothomb est sans doute la relative jeunesse de la romancire et nouvelliste
belge : son travail se heurte alors, dune part, labsence de maturation quoffre
traditionnellement la distance entre le temps dcriture et celui de lanalyse et, dautre part,
la difficult dexaminer un corpus en volution constante1. Conscients de ces difficults, nous
avons pourtant considr quentreprendre une tude sur un crivain contemporain et toujours
actif cest--dire, indirectement, sur le ou les courant(s) littraire(s) potentiellement
contemporain(s) au(x)quel(s) il appartient ntait pas impossible condition de prendre
certaines prcautions. La premire fut de dfinir un corpus de travail dont le terme nous
laissait un minimum de temps de rflexion : pour cette raison, notre tude ne dpasse pas
Le Voyage dhiver, paru en 2009. La seconde nous fut inspire par la lecture des Rgles de
lart de Pierre Bourdieu, qui mettait en garde le critique littraire contre les risques
didentification projective avec lauteur tudi identification quon imagine plus aise
encore avec un auteur de dix ans son an, et laquelle ont, notre avis, cd beaucoup de
commentateurs de luvre nothombienne. Adaptant la dmarche du sociologue, nous avons
tent de nous garantir contre ces cueils par une tude pralable de lunivers de positions
lintrieur duquel la romancire a t situe entre 19922 et 2009, ce qui revenait envisager
conjointement la situation du champ littraire belge francophone face au puissant champ
parisien, les rapports entre le champ de production culturelle et le champ du pouvoir, ainsi que
leurs dernires volutions. Cette approche, soucieuse de replacer luvre dAmlie Nothomb
dans la lutte des diffrents champs tels que dfinis par Bourdieu, nous permettait galement
denvisager notre tude dune manire sensiblement diffrente des travaux prexistants3. Lun
de ses principaux objectifs tant de dcrire et danalyser laptitude consciente ou inconsciente
de la romancire travestir sa pense et ses vritables desseins, tant dans ses textes que dans
ses apparitions publiques ce dernier point nous ayant dailleurs amens considrer chez
elle la prsence dun vritable personnage mdiatique , nous avons galement jug
1. Amlie Nothomb publie un roman par an depuis 1992.
2. Date de parution dHygine de lassassin, son premier roman.
3. Outre divers livres, articles et communications, Amlie Nothomb a fait lobjet de plusieurs mmoires et dune
thse de doctorat (Laureline Amanieux, Le rcit siamois , thse de doctorat en Littrature et civilisation
franaises, Universit Paris X Sorbonne, 2007).

prfrable de laccomplir sans solliciter dentretien priv avec la romancire, jugeant les
bnfices potentiels de cet change infrieurs ses risques incontestables, et nous nous
sommes donc contents de recourir, lorsque cela semblait simposer, des interviews crites
ou enregistres, dont la profusion et la diversit de tons et de positions nont pas manqu de
nous conforter dans notre choix. Ces dispositions prises, ltude dun crivain temporellement
si proche de nous se justifiait dautant plus par la possibilit quelle offrait dclairer
paralllement les valeurs et les mutations dune socit en pleins bouleversements, tant du
point de vue littraire que philosophique ou thique, a fortiori lorsquil conjugue des
influences la fois anciennes et ultracontemporaines, comme cest le cas pour Amlie
Nothomb.
Le point de dpart de notre rflexion fut la constatation dune confusion croissante sur
la nature des instances nonciatrices nothombiennes : tait-elle sciemment entretenue,
tmoignait-elle dune exigence quasi-obligatoire de la littrature des annes 1990 - 2010 ?
Nous rentrions ici dans un dbat trs actuel, qui plongeait alors un courant de romanciers
rcemment baptiss posthumains 4 dans une controverse digne du procureur Pinard :
fallait-il chercher la voix de lauteur derrire celle de son narrateur ou de son personnage
principal et, le cas chant, pouvait-il tre poursuivi pour immoralit ou propos
rprhensibles ? Lune des caractristiques de lcriture nothombienne tant une mise en
scne consquente de la monstruosit et de labjection, la romancire devait-elle partager le
sort de ces crivains peut-tre expditivement qualifis de malsains5 ou pouvait-il y avoir une
explication plus littraire dissimule sous cette esthtique ? La lecture des romans et nouvelles
dAmlie Nothomb nous ayant maintes fois rvl, par le biais des descriptions des
personnages comme de la finalit des thmatiques voques, que lapparence correspondait
rarement la ralit, il nous a donc sembl utile de nous pencher sur lusage et la
reprsentation du masque chez la romancire, tant pour clairer ses textes que pour mettre en
avant la singularit de son criture ; un masque qui sest peu peu rvl indissociable de
lensemble de son expression et dont la prsence navait souvent t queffleure par la
plupart des travaux prcdents.

4. Si le terme tait dj employ dans les domaines de lart et la philosophie, sa premire application la
littrature remonte, notre connaissance et concernant les travaux universitaires, lanne 2006 (Maud Granger
Remy, Le Roman posthumain , thse de doctorat de Littrature gnrale et compare, Universit Paris III
Sorbonne, juin 2006). Se trouvaient alors regroups sous ce qualificatif les Franais Michel Houellebecq et
Maurice G. Dantec, et les Amricains William Gibson et Bret E. Ellis.
5. Citons, de manire non exhaustive et en considrant exclusivement les romanciers europens, Michel
Houellebecq, Virginie Despentes, Christine Angot, Catherine Millet, Maurice G. Dantec ou Marie Darrieussecq.

Dans un premier temps, nous nous sommes intresss la manifestation la plus


vidente de ce masque : lexistence dun faux visage mtaphorique chez nombre de
personnages. Du plus lger voile, destin la vie sociale ordinaire, jusquau travestissement le
plus artificiel, apte rendre possible de complexes machinations ; de loutil occultant
favorablement les projets dun justicier ses ennemis jusqu laccessoire dformant de
manire funeste la ralit aperue par son porteur, toutes les sortes de masque semblaient
avoir trouv bon accueil dans lunivers nothombien. Indniable ressort dramatique, le motif
rcurrent du masque pouvait aussi simplement tmoigner de lappartenance de lauteur aux
lettres belges de langue franaise, comme thme indissociablement li leur positionnement
dans le champ littraire europen. Lvolution rcente des rapports interchamps, comme la
profusion de ces masques chez la romancire, plaidait cependant pour davantage
dexplications. Sest alors pose la question de la vision du monde ainsi propose au lecteur :
image apocalyptique dindividualits gocentres, corrompues par le mensonge jusquau
crime ou dmissionnaires et blmables, incapables de nouer de vritables relations ? Nous
retrouvions cette occasion lune des interrogations majeures lies la littrature
posthumaine : sa reprsentation dune socit mdiocre et abjecte relve t-elle dune
glorification du mal ou, au contraire, de sa dnonciation ? Cest ce dernier argument que
correspondait notre avis la dmarche dAmlie Nothomb, peignant certes une socit
contamine par la dissimulation et emplie de prdateurs de toute sorte, mais dmontrant
galement comment se comporter pour y survivre, y compris en faisant son tour usage du
masque, cet artefact tellement ambivalent.
Nous avons retrouv cet usage didactique dans la deuxime partie de notre travail, qui
tentait cette fois de cerner les implications de ce masque au cur mme de la cration
nothombienne. Quil se manifeste au travers de lcriture thmatique et stylistique ou grce
aux missaires constitus par les personnages littraires ou publics de la romancire, le
masque nous est apparu alors comme une relle constante de la voix dAmlie Nothomb.
Suivant un cheminement nervalien et orphique, influenant la majeure partie de ses romans et
symbolis par le pome El Desdichado 6 maintes fois voqu par piphane, le monstrueux
amoureux dAttentat7, nous avons entrepris dexaminer les grands axes de cette criture :
lamour, valeur absolue et exigeante, dissimulant presque quinexorablement lexcs et le
crime ; la qute identitaire, lie la perte inconsolable du Japon natal, rvlant une nouvelle
lecture au motif de la culpabilit originelle et lennemi intrieur ; lcriture, mtaphore
6. Grard de Nerval, Les Filles du feu [1854], Paris, Flammarion, coll. Garnier-Flammarion , 1994.
7. Amlie Nothomb, Attentat, Paris, Albin Michel, coll. Le Livre de Poche , 1997.

conjointe de la lyre et du culte mystres dOrphe. La monstruosit, qui avait dj retenu


notre attention, sest quant elle impose comme une thmatique particulirement fconde.
Amenant nouveau notre rflexion vers les enjeux de la littrature posthumaine, elle a pos le
problme du scandale littraire, suspect damoindrir la production culturelle par une
recherche pathologique de publicit. Nous avons alors pu observer quen dpit dun march
des biens culturels en perte vidente dautonomie (amenant la littrature tre juge selon des
critres non littraires comme la morale ou la politique) et dans lequel la plupart des
polmiques se rvlent paradoxalement bnfiques pour la visibilit dun auteur, le reproche
tout comme la recherche de scandales devaient avant tout tre considrs comme des
symptmes ordinaires de la lutte interchamps. De manire plus personnelle, cette
monstruosit sest rvle tre la fois la reprsentation masque dune angoisse intrieure8 et
le moyen de la combattre, une exprience jouissive et cathartique9 mais galement un outil
camoufl de rflexion et de comprhension de lHomme, tant tourn vers lextrieur que vers
soi. A cette occasion, nous sommes galement revenus sur la thorie du jugement
rflchissant kantien10, verdict renseignant davantage sur lobservateur que sur lobjet
dsign, proposant de nouveaux arguments au dbat que nous voquions tantt : celui agitant
lopinion sur la suppose abjection de certains auteurs contemporains, dont fait bien
videmment partie Amlie Nothomb. Suivant toujours les chos de sa prsence, nous avons
battu en brche la possibilit dune voix unique et comme telle reprsentative de la
romancire. Personnages homonymes, rcits revendiqus comme autobiographiques,
rfrences tendant tre rapportes directement la formation et aux gots personnels de
lauteur nous ont ensuite emmens vers une volution plus gnrale de la littrature actuelle :
le retrait de la dimension fictionnelle au profit du vcu. Le masque offrait cette fois la
romancire la possibilit de jouer avec cette tendance tout comme son personnage
mdiatique se jouait du poids des mdias et de limage qui caractrise notre socit. Paraissant
ainsi tout dire et tout montrer, la romancire parvenait autant se prserver qu mener ses
lecteurs vers les interrogations universelles qui ont toujours constitu lessence mme de la
littrature et les raisons probables de son propre succs.
Rvlant patronages et jeux de pistes tantt srieux tantt abscons, lusage particulier
de lonomastique et la transtextualit11 nous a finalement amens considrer le caractre
8. Figure notamment par lennemi intrieur nothombien.
9. En lien avec la surfaim revendique par la romancire.
10. Emmanuel Kant, Critique de la facult de juger [1790], Paris, Vrin, 1989.
11. Nous nous basons ici sur la thorie de Grard Genette dans Palimpsestes. La littrature au second degr
[1982], Paris, Points, coll. Points Essai , 1997.

carnavalesque des masques nothombiens. Nous nous sommes alors appliqus dmontrer la
nature rsolument caricaturale de la peinture des personnages et de la constitution des
hypertextes, puis linfluence dune esthtique grotesque dissimule notamment derrire le
masque de la monstruosit nothombienne diffrents points qui se sont rvls tre la base
de son criture comique. Enfin, nous nous sommes efforcs de dmontrer la prsence
masque dun cycle de type carnavalesque dans cinq romans majeurs dAmlie Nothomb :
Les Catilinaires, Stupeur et tremblements, Antchrista, Robert des noms propres et Hygine
de lassassin. Le masque est traditionnellement un symbole des rites de passages : nous
lavons retrouv dans cette mtaphore de la vie qui faisait se succder enfance (le carnaval),
adolescence (le Carme) et ge adulte (les Pques). Nous avions dj vu que lexistence dune
monstruosit affiche, lie la perte de valeurs et lavnement apparent du Mal, rapprochait
Amlie Nothomb des littratures dites de lApocalypse, auxquelles appartiennent et le
surralisme (dont la romancire se revendiquait par dfaut12) et les mouvements postmodernes
et posthumains (dont on a tendance vouloir la rapprocher). Lexistence de ce cycle fertile de
destruction/reconstruction nous a permis de plaider nouveau pour une dmarche la fois
didactique, thrapeutique et cathartique, dissimule sous ce masque grotesque. Dfinitivement
lie aux romanciers posthumains, lune des plus grandes spcificits dAmlie Nothomb
rside peut-tre dans cette influence carnavalesque, qui fait une si grande place au rire et
lespoir.

12. [L]a question tarte la crme des tudiants qui viennent me visiter, cest : A quel courant littraire vous
rattachez-vous ? Oh, je ne sais pas, moi [D]ans ces cas-l, je dis surralisme belge. [] [E]n plus cela ne me
parat pas tout fait faux ! Amlie Nothomb, cite dans Susan Bainbrigge, Jeanette Den Toonder, Amlie
Nothomb. Authorship, Identity and Narrative Practice, New York, Peter Lang USA, 2003 p. 184. Si le
surralisme belge veut bien de moi, je serais enchante de lui tre rattache. Ibid., p. 182.

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