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Thucydide : la peste Athnes (texte grec + traduction)

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Thucydide : livre II
La peste Athnes.

XLVII. - Telles furent les funrailles clbres cet hiver. Avec lui finit la premire anne de
la guerre. Ds le dbut de l't, les Ploponnsiens et leurs allis, avec les deux tiers de
leurs troupes, comme la premire fois, envahirent l'Attique, sous le commandement
d'Arkhidamos, fils de Zeuxidamos, roi de Lacdmone. Ils y camprent et ravagrent le pays.
Ils n'taient que depuis quelques jours en Attique, quand la maladie se dclara Athnes ;
elle s'tait abattue, dit-on, auparavant en plusieurs endroits, notamment Lemnos ; mais
nulle part on ne se rappelait pareil flau et des victimes si nombreuses. Les mdecins taient
impuissants, car ils ignoraient au dbut la nature de la maladie ; de plus, en contact plus
troit avec les malades, ils taient plus particulirement atteints. Toute science humaine tait
inefficace ; en vain on multipliait les supplications dans les temples ; en vain on avait recours
aux oracles ou de semblables pratiques ; tout tait inutile ; finalement on y renona,
vaincu par le flau.

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XLVIII. - Le mal, dit-on, fit son apparition en thiopie, au-dessus de l'gypte : de l il


descendit en gypte et en Libye et se rpandit sur la majeure partie des territoires du Roi. Il
se dclara subitement Athnes et, comme il fit au Pire ses premires victimes, on colporta
le bruit que les Ploponnsiens avaient empoisonn les puits ; car au Pire il n'y avait pas
encore de fontaines. Il atteignit ensuite la ville haute et c'est l que la mortalit fut de
beaucoup la plus leve. Que chacun, mdecin ou non, se prononce selon ses capacits sur
les origines probables de cette pidmie, sur les causes qui ont pu occasionner une pareille
perturbation, je me contenterai d'en dcrire les caractres et les symptmes capables de
faire diagnostiquer le mal au cas o elle se reproduirait. Voil ce que je me propose, en
homme qui a t lui-mme atteint et qui a vu souffrir d'autres personnes.

XLIX. - Cette anne-l, de l'aveu gnral, la population avait t particulirement indemne


de toute maladie ; mais toutes celles qui svissaient aboutissaient ce mal. En gnral on
tait atteint sans indice prcurseur, subitement en pleine sant. On prouvait de violentes
chaleurs la tte ; les yeux taient rouges et enflamms ; l'intrieur, le pharynx et la
langue devenaient sanguinolents, la respiration irrgulire, l'haleine ftide. A ces symptmes
succdaient l'ternuement et l'enrouement ; peu de temps aprs la douleur gagnait la
poitrine, s'accompagnant d'une toux violente ; quand le mal s'attaquait l'estomac, il y
provoquait des troubles et y dterminait, avec des souffrances aigus, toutes les sortes
d'vacuation de bile auxquelles les mdecins ont donn des noms. Presque tous les malades
taient pris de hoquets non suivis de vomissements, mais accompagns de convulsions ;
chez les uns ce hoquet cessait immdiatement, chez d'autres il durait fort longtemps. Au
toucher, la peau n'tait pas trs chaude ; elle n'tait pas livide non plus, mais rougetre avec
une ruption de phlyctnes et d'ulcres ; mais l'intrieur le corps tait si brlant qu'il ne
supportait pas le contact des vtements et des tissus les plus lgers ; les malades
demeuraient nus et taient tents de se jeter dans l'eau froide ; c'est ce qui arriva
beaucoup, faute de surveillance ; en proie une soif inextinguible, ils se prcipitrent dans
des puits. On n'tait pas plus soulag, qu'on bt beaucoup ou peu. L'on souffrait

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constamment du manque de repos et de sommeil. Le corps, tant que la maladie tait dans
toute sa force, ne se fltrissait pas et rsistait contre toute attente la souffrance. La plupart
mouraient au bout de neuf ou de sept jours, consums par le feu intrieur, sans avoir perdu
toutes leurs forces. Si l'on dpassait ce stade, le mal descendait dans l'intestin ; une violente
ulcration s'y dclarait, accompagne d'une diarrhe rebelle qui faisait prir de faiblesse
beaucoup de malades. Le mal, qui commenait par la partie suprieure du corps et qui avait
au dbut son sige dans la tte, gagnait ensuite le corps entier et ceux qui survivaient aux
accidents les plus graves en gardaient aux extrmits les traces. Il attaquait les parties
sexuelles, l'extrmit des mains et des pieds et l'on n'chappait souvent qu'en perdant une
de ces parties ; quelques-uns mme perdirent la vue. D'autres, aussitt guris, n'avaient
plus ds lors souvenir de rien, oubliaient leur personnalit et ne reconnaissaient plus leurs
proches.

L. - La maladie, impossible dcrire, svissait avec une violence qui dconcertait la nature
humaine . Voici qui montre combien elle diffrait des pidmies ordinaires les oiseaux et les
quadrupdes carnassiers ne s'attaquaient pas aux cadavres pourtant nombreux, rests sans
spulture ou, s'ils y touchaient, ils prissaient. Ce qui le prouve, c'est leur disparition avre
; on n'en voyait ni autour des cadavres, ni ailleurs. C'est ce que l'on pouvait constater sur les
chiens accoutums vivre en compagnie de l'homme.

LI. - Sans parler de bien d'autres traits secondaires de la maladie, selon le temprament de
chaque malade, telles taient en gnral ses caractristiques. Pendant sa dure, aucune des
affections ordinaires n'atteignait l'homme ; s'il en survenait quelqu'une, elle aboutissait ce
mal. On mourait, soit faute de soins, soit en dpit des soins qu'on vous prodiguait. Aucun
remde, pour ainsi dire, ne se montra d'une efficacit gnrale ; car cela mme qui
soulageait l'un, nuisait l'autre. Aucun temprament, qu'il ft robuste ou faible, ne rsista
au mal. Tous taient indistinctement emports, quel que ft le rgime suivi. Ce qui tait le
plus terrible, c'tait le dcouragement qui s'emparait de chacun aux premires attaques :

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immdiatement les malades perdaient tout espoir et, loin de rsister, s'abandonnaient
entirement. Ils se contaminaient en se soignant rciproquement et mouraient comme des
troupeaux. C'est ce qui fit le plus de victimes. Ceux qui par crainte vitaient tout contact
avec les malades prissaient dans l'abandon : plusieurs maisons se vidrent ainsi faute de
secours. Ceux qui approchaient les malades prissaient galement, surtout ceux qui se
piquaient de courage : mus par le sentiment de l'honneur, ils ngligeaient toute prcaution,
allaient soigner leurs amis ; car, la fin, les gens de la maison eux-mmes se lassaient,
vaincus par l'excs du mal, d'entendre les gmissements des moribonds. C'taient ceux qui
avaient chapp la maladie qui se montraient les plus compatissants pour les mourants et
les malades, car connaissant dj le mal, ils taient en scurit. En effet les rechutes
ntaient pas mortelles. Envis par tes autres, dans l'excs de leur bonne fortune prsente,
ils se laissaient bercer par l'espoir d'chapper l'avenir toute maladie.

LII. --- Ce qui aggrava le flau, ce fut l'affluence des gens de la campagne dans la ville : ces
rfugis taient particulirement touchs. Comme ils n'avaient pas de maisons et qu'au fort
de l't ils vivaient dans des baraques o on touffait, ils rendaient l'me au milieu d'une
affreuse confusion ; ils mouraient ple-mle et les cadavres s'entassaient les uns sur les
autres ; on les voyait, moribonds, se rouler au milieu des rues et autour de toutes les
fontaines pour s'y dsaltrer. Les lieux sacrs o ils campaient taient pleins de cadavres
qu'on n'enlevait pas. La violence du mal tait telle qu'on ne savait plus que devenir et que
t'on perdait tout respect de ce qui est divin et respectable. Toutes les coutumes auparavant
en vigueur pour les spultures furent bouleverses. On inhumait comme on pouvait.
Beaucoup avaient recours d'inconvenantes spultures, aussi bien manquait-on des objets
ncessaires, depuis qu'on avait perdu tant de monde. Les uns dposaient leurs morts sur des
bchers qui ne leur appartenaient pas, devanant ceux qui les avaient construits et y
mettaient le feu ; d'autres sur un bcher dj allum, jetaient leurs morts par-dessus les
autres cadavres et s'enfuyaient (01).
01) On peut considrer cette pidmie comme une fivre du type de la "dengue", favorise par des excs de pluie et
l'absence de vents purificateurs, dveloppe par l'entassement dans la ville des ruraux mal installs, par la raret de
l'eau potable, par la dpression physique et morale conscutive la guerre.
L'pidmie dura quatre ans, violente en 430 et 429, elle s'apaisa dix-huit mois environ pour recommencer en 427 et
disparatre la fm de cette anne-l. Le nombre des victimes fut considrable rien que pour l'arme, Thucydide (III, 87)
l'value 4.400 hoplites et 300 cavaliers ; pour la population civile, il ne peut pas fournir le chiffre, tant il fut lev . Cf.
Dr. J. P. Bteau, La Peste d'Athnes, 1934.

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Llll. - La maladie dclencha galement dans la ville d'autres dsordres plus graves. Chacun
se livra la poursuite du plaisir avec une audace qu'il cachait auparavant. A la vue de ces
brusques changements, des riches qui mouraient subitement et des pauvres qui
s'enrichissaient tout coup des biens des morts, on chercha les profits et les jouissances
rapides, puisque la vie et les richesses taient galement phmres. Nul ne montrait
d'empressement atteindre avec quelque peine un but honnte ; car on ne savait pas si on
vivrait assez pour y parvenir. Le plaisir et tous les moyens pour l'atteindre, voil ce qu'on
jugeait beau et utile. Nul n'tait retenu ni par la crainte des dieux, ni par les lois humaines ;
on ne faisait pas plus de cas de la pit que de l'impit, depuis que l'on voyait tout le
monde prir indistinctement ; de plus, on ne pensait pas vivre assez longtemps pour avoir
rendre compte de ses fautes. Ce qui importait bien davantage, c'tait l'arrt dj rendu et
menaant ; avant de le subir mieux valait tirer de la vie quelque jouissance (02).
(02) Dans le rcit de la peste de Milan (1630), Manzoni signale aussi l'accroissement de la dpravation dans des
proportions effrayantes. Une frnsie de jouissance s'empara de ceux que le flau pargnait et tous les moyens parurent
bons pour s'enrichir, afin de satisfaire cette soif de volupts, avant de succomber l'pidmie.

LIV. - Tels furent les maux dont les Athniens furent accabls : l'intrieur les morts, au
dehors la dvastation des campagnes. Dans le malheur, comme il est naturel, on se souvint
de ce vers que les vieillards dclaraient avoir entendu autrefois :
Viendra la guerre dorienne et avec elle la peste.
Mais une contestation s'leva : les uns disaient que dans le vers ancien il n'tait pas question
de la peste (loimos}, mais de la famine (limos) ; bien entendu, vu les circonstances
prsentes, l'opinion qui prvalut fut qu'il s'agissait de la peste. Car les gens faisaient
concorder leurs souvenirs avec les maux qu'ils subissaient. A mon sens si jamais clate une
autre guerre dorienne et qu'il survienne une famine, vraisemblablement ils modifieront le
vers en consquence (03). Ceux qui le connaissaient rappelaient galement l'oracle rendu
aux Lacdmoniens : au moment o ils consultaient le Dieu sur l'opportunit de la guerre,
celui-ci leur avait rpondu que, s'ils combattaient avec ardeur, ils seraient victorieux et qu'il
combattrait leurs cts (04). Ils s'imaginaient que les vnements confirmaient l'oracle ;
car aussitt aprs l'invasion des Ploponnsiens, la maladie avait commenc et elle n'avait
pas svi sur le Ploponnse, du moins d'une manire qui vaille la peine qu'on en parle. C'est
Athnes surtout qui avait t dsole, pins les parties les plus peuples du territoire. Telles
furent les particularits de la peste.

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(03) Le rationaliste l'esprit critique se rvle dans cette rflexion de l'auteur sur les deux interprtations possibles de la
vieille prdiction galement utilisable dans les deux cas. On dirait dj du Fontenelle de l'Histoire des Oracles.
(04) Apollon, dieu de la mdecine, gurit les maladies, mais il les envoie aussi, notamment la peste. L'pidmie est un
moyen qu'il emploie ici pour faire triompher la cause des Ploponnsiens, ses fidles adorateurs doriens.

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