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LE MYSTRE
DU VIEUX MANOIR
par ENID BLYTON
*
BANG ! Bong ! Inexplicables, des bruits
rsonnent dans la vieille demeure abandonne.
Protg par ses volets clos et ses portes verrouilles,
le Vieux Manoir ne livre pas son secret. Mais quel
mystre rsisterait la tnacit de Sylvain et la
curiosit de Virginie, sa guenon?
Ces deux personnages, avec leurs amis, Roger,
Nelly et Toufou, sont les hros de cette premire
aventure d'une nouvelle srie que conte Enid Blyton.
Des aventures indpendantes les unes des autres,
mais aussi vivantes et aussi mouvementes que celles
du Clan des Sept ou du Club des Cinq.
Le Vieux Manoir sera le premier livrer son
secret. Bien d'autres nigmes s'offriront ensuite la
perspicacit de ces sympathiques hros, pour la plus
grande joie des jeunes amateurs d'imprvu et de
mystre.

ENID BLYTON

LE MYSTRE
DU VIEUX MANOIR
ILLUSTRATIONS DE JEANNE HIVES

HACHETTE
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TABLE DES MATIERES


1. L'arrive de Toufou
2. Surprises
3. Sylvain et Virginie
4. Les talents d'une guenon
5. L'ide de Sylvain
6. Dans le vieux manoir abandonn
7. Crac et son maitre
8. Encore le manoir
9. Nuit de mystre
10.
Toufou dtective
11.
Incidents varis
12.
Une expdition et ses surprises
13.
Encore de l'imprvu
14.
Incidents tranges
15.
Par ou s'vader ?
16.
Ou est sylvain?
17.
Une intervention qui change tout.
18.
La situation s'aggrave
19.
Virginie se rachtera-t-elle?
20.
Une nuit mouvemente
21.
La fin de l'aventure

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CHAPITRE PREMIER
L'arrive de Toufou.
voix de femme s'leva de l'intrieur de la maison :
II est temps de partir, les enfants! Ne faites pas attendre
votre cousin.
Nelly rejeta son maillet de croquet d'un geste rageur.
C'tait la dernire partie que nous pouvions faire
tranquillement, dit-elle son frre, et je n'ai mme pas le
temps de la gagner.
Ne t'inquite pas! tu l'aurais perdue! riposta Roger
flegmatique. Allons, viens! ne laissons pas attendre Toufou.
UNE

Mlle Dupoivre, la gouvernante, qui en l'absence


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de leurs parents veillait sur les jeunes Verdier, parut sur le


perron. C'tait une femme ge, mais encore trs droite, dont
les yeux vifs brillaient gaiement derrire des lunettes cercles
d'acier.
Si Eric veut s'arrter chez le ptissier, dit-elle, vous l'en
empcherez. Il trouvera, ici, djeuner, tout ce dont il a
besoin, et je veux que vous preniez l'habitude d'tre l'heure
pour les repas.
Nous ferons notre possible, fit Roger en riant, mais si
ce n'est pas Toufou qui veut manger des gteaux, ce sera son
chien qui voudra attraper des lapins ou le train qui. aura
draill. Tout va de travers quand Touf s'en mle.
Mlle Dupoivre ne put s'empcher de rire. Elle savait bien
que Roger n'avait pas tout fait tort, et l'arrive du jeune Eric
Verdier prsageait toujours pour elle un surcrot de soucis.
Mais Eric n'avait plus ni pre ni mre. N'tait-il pas
normal qu'il passt ses vacances chez ses plus proches parents!
Elle supportait donc sa prsence comme un mal invitable.
Allons, fit-elle, ne recommencez pas accabler votre
pauvre cousin ! Il y a un an que vous ne l'avez vu. Qui sait si,
depuis, il n'est pas devenu plus raisonnable que vous !
Cette suggestion fit sourire Nelly, malgr sa mauvaise
humeur.
Bah ! pensa-t-elle, peut-tre passerons-nous de bonnes
vacances... quand mme! A tout l'heure! reprit-elle tout haut
en agitant la main. Nous serons exacts pour djeuner! Soyez
sans inquitude. Et elle s'en fut au ct de son frre.
Le pavillon lou pour les vacances donnait directement
sur la grand-route, mais trois bans kilomtres

le sparaient de la gare, situe bien au-del du petit


village de Vercourt.
Nelly regarda sa montre.
Elle nous a fait partir trop tt, dit-elle. Le train arrive
onze heures quarante-cinq et il est peine dix heures.
Je le sais! fit Roger, mais puisque nous n'aurons pas
le temps de nous arrter chez le ptissier au retour, il est juste
que nous puissions y faire une halte l'aller. N'est-ce pas ton
avis?
Si ! Si ! affirma Nelly en riant. Il fait chaud et une
glace me semblera indispensable aprs cette longue marche. Je
la voudrais la pistache!
Gourmande! fit Roger, puis il ajouta : Moi je la
prfrerais au chocolat.
Le frre et la sur n'taient jamais aussi heureux que
lorsqu'ils taient ensemble. C'est pourquoi ils n'apprciaient
gure la prsence de leur jeune cousin qui, avec ses onze ans,
leur paraissait n'tre qu'un bb (ils en avaient eux-mmes
treize et quatorze).
Cette anne-l d'ailleurs," Toufou n'tait pas le seul ennui
prvu. Les vacances avaient mal commenc. Il y avait eu
d'abord cette dcision des parents de partir pour, l'Amrique
pendant tout l't. Raison d'affaires ou non, cette absence
peinait leurs enfants. Etaient apparues ensuite ces mauvaises
notes l'cole qui avaient eu pour consquence une svre
rprimande paternelle et l'annonce d'un rptiteur pendant un
mois ou deux. Et il y avait enfin ce sjour forc dans cette
campagne sans attrait, alors que les enfants rvaient de ord de
mer, de pche la crevette et de prouesses nautiques.

Comment s'amuser dans des conditions pareilles? Roger


semblait en avoir pris son parti'-- sauf en ce qui concernait les
leons de franais et de latin. Mais Nelly demeurait maussade
en comparant ces vacances celles dont elle avait rv.
Son pessimisme pourtant ne pouvait rsister longtemps
l'entrain de son frre, l'clat du soleil et au plaisir de marcher
sur cette route qui sinuait si joliment 'travers bois et champs,
traversant cette jolie petite rivire babillarde qui avait nom la
Veule, et o il faisait si bon se baigner les jours de grande
chaleur.
Ce matin-l, bien entendu, il ne pouvait tre question de
baignade. On avait tout juste le temps de s'arrter chez le
ptissier - - qui, par chance, avait des glaces la pistache et au
chocolat -- et de repartir ensuite vers la gare.
Quand ils arrivrent devant celle-ci, il tait tout juste
onze heures quarante-cinq et le train entrait en gare. Les deux
enfants se postrent devant la sortie et regardrent les
voyageurs. Ils taient peu nombreux, quelques paysans et
paysannes la plupart encombrs de colis, paniers et enfants.
Mais d'Eric, point.
O est-il pass? demanda Nelly un peu inquite.
- Sais pas. Il doit se cacher pour nous faire une farce.
L'employ de gare, qui avait reu les billets, refermait
dj le portillon.
II n'y a plus personne? demanda Roger. Non! Vous
attendiez quelqu'un?
- Un petit garon avec un pagneul. Vous ne l'avez pas
vu?

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- Bah! fit l'employ indiffrent cette absence. Il a d


rater son train.
II en est capable! pensa Nelly, mais Roger s'obstinait
croire que Toufou allait soudain jaillir hors de quelque
cachette, bondissant aussi haut que son chien et criant plus fort
encore que celui-ci n'aboierait.
La gare fut explore dans tous ses recoins. Rien. Quai et
hall taient dserts, silencieux et vides.
Dcidment, c'est l'employ qui avait raison, fit Roger.
Mais quand va-t-il arriver maintenant? quelle heure est le
prochain train?
II n'y avait plus personne pour les renseigner, et les deux
enfants perdirent bien du temps consulter l'horaire.
Deux heures vingt, annona enfin Roger. Il faut rentrer
djeuner et nous reviendrons aprs. Tu trouves a drle, toi?
- Non! mais avec Touf, il faut toujours s'attendre au
pire... et, ma foi, cela aurait pu tre pire!
Le frre et la sur repartirent en se pressant, mais la
route montait et il faisait de plus en plus chaud. Ils ralentirent
le pas.
Nous serons en retard pour djeuner, dit Roger. Tant
pis! ce n'est pas notre faute!
Le petit pavillon apparut enfin, pimpant sous ses rosiers
en fleur. Mlle Dupoivre ne se tenait pas sur le pas de la porte,
impatiente comme elle l'tait toujours en cas de retard.
C'est curieux! constata Nelly en montant le perron. Je
m'attendais un petit sermon!
La porte de la salle manger tait grande ouverte, et l,
tranquillement assis table, Toufou

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dgustait une ctelette de porc aux cornichons.


Eho! leur dit-il, comme vous tes en retard! que vous
est-il donc arriv?.
Espce de... , commena Roger, outr, mais il ne put
achever sa phrase. Un petit pagneul noir avait jailli de
dessous la table et se jetait sur lui et sur sa sur avec des
bonds de joie frntique. Ses aboiements emplissaient la pice,
mais ne l'empchaient pas de promener devant lui une langue
dmesure qui enduisait de bave les bras, jambes et figures des
arrivants.
Assez, Crac! assez! criaient le frre et la sur,
heureux cependant de la fidlit de ce chien fou qui ne les
avait pas oublis pendant leur longue sparation. Couch,
Crac!
La voix de Mlle Dupoivre pera difficilement ce tumulte.
Comment se fait-il que vous arriviez si tard?
interrogeait-elle avec svrit.
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C'est nous qui allons nous faire gronder maintenant!


se rcria Nelly, indigne. C'est ta faute, Touf ! par o es-tu
pass?
- Si vous tiez arrivs l'heure la gare, reprit Mlle
Dupoivre assez svrement, vous n'auriez pas manqu votre
cousin!
Mais nous tions l'heure! s'insurgea Roger.
Et tellement distraits, murmura Eric, que j'ai pu
passer devant vous sans que vous vous en doutiez. Vous n'avez
mme
pas vu
Crac!
C'est un comble!
.
Tu te moques de nous! s'cria Nelly rouge de
colre.
Son frre prit sa dfense. Toufou redoubla ses sarcasmes.
Crac excit par le bruit des voix se mit aboyer. Mlle
Dupoivre leva les yeux au ciel! Comme tout allait tre difficile
maintenant que cet insupportable" petit garon et son non
moins insupportable chien taient arrivs !
Taisez-vous tous, ordonna-t-elle, et mangez! Toufou
fit taire Crac en lui offrant subrepticement un morceau de
ctelette. Ses grands cils blonds s'abaissrent sur ses joues
rondes tachetes de son, lui donnant l'aspect pacifique d'un
chrubin en prire. Ses cheveux, si dors que Nelly les disait
roux, retombaient en boucles gracieuses sur son front candide.
En le regardant, Mlle Dupoivre poussa un nouveau
soupir, de soulagement cette fois, mais Roger s'insurgea contre
ce qu'il appelait l'hypocrisie de son cousin.
Ce n'est pas vrai que tu es arriv par le train

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de onze heures quarante-cinq, lui dit-il. Nous t'aurions


vu. Qu'as-tu fait?
Moi, dit Eric d'une voix calme, mais je suis descendu
la station d'avant. Il y avait un changement et une heure
perdre, alors j'ai pris le car....
Tu ne pouvais pas le dire?

Comment
aurais-je su que vous viendriez
m'attendre? demanda Toufou d'une voix suave. Vous ne
m'avez jamais habitu tant d'gards!

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CHAPITRE II
Surprises.
L'APRS-MIDI de ce jour-l se passa dans le calme. C'est-dire dans ce minimum de tumulte qu'entretenait la prsence
de Toufou les jours o lui et son chien taient d'humeur
pacifique.
Bien sr, il y eut quelques incidents : la valise qu'il avait
apporte n'tait pas la sienne mais celle d'un de ses camarades
de collge. Pendant le goter des douzaines de scarabes
s'chapprent de ses poches et, volant ou rampant, envahirent
la table la grande joie de Crac et au grand dsespoir de Mlle
Dupoivre.
Il y eut aussi un moment d'affolement quand la cuisinire,
Mme Boule, s'aperut que les brosses
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chaussures avaient disparu. Mais c'tait l une des plus


chres habitudes de Crac, et on retrouva la plupart des brosses
de la maison parpilles dans le jardin au gr de sa fantaisie
qui valait bien celle de son matre.
Mlle Dupoivre parla d'acheter un fouet. Toufou s'indigna,
mais pour la forme seulement. Il savait la vieille gouvernante
bien incapable de faire du mal une bte. Cela ne l'empcha
pas, pendant le dner, de feindre une srie d'ternuements et de
s'excuser poliment en disant :
Je n'y peux rien, c'est le... poivre, mademoiselle. Il y en
a trop dans la soupe.
Mlle Dupoivre lui lana un coup d'il glacial. Elle avait
particulirement horreur de ces plaisanteries sur son nom.
Soyez poli, Eric ! lana-t-elle l'enfant d'une voix si
coupante qu'il en demeura un instant berlu.
Le lendemain matin, un soleil radieux s'en vint, de trs
bonne heure, promener ses rayons d'or dans la chambre d'Eric.
Ainsi, bien souvent, des vnements tout simples entranent
d'tranges complications.
Eric se rveilla, se frotta les yeux et se dit : Je vais aller
me promener.
Trois minutes plus tard tout habill mais non
dbarbouill il descendait l'escalier sans le moindre bruit, son
chien sur les talons.
Mlle Dupoivre, Roger et Nelly dormaient paisiblement.
La cuisinire, qui demeurait au village, n'tait pas encore
arrive. Toufou dverrouilla la porte du vestibule et se glissa
au-dehors.
Ce dbut de matine tait d'une fracheur

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exquise. Un lger voile de brume flottait sur la valle,


estompant les troncs des arbres, comme dans les paysages de
rve.
Toufou se faufila hors du jardin. Il ne l'avait pas quitt la
veille et n'avait pas la moindre ide de ce qu'il allait dcouvrir
au-del. C'tait merveilleux. Tout fait le genre d'motion
qu'il aimait ressentir au premier jour des vacances.
Ddaignant la route, il enfila une petite sente tortueuse
qui, travers un sous-bois clairsem, le menait on ne sait o,
vers l'inconnu que lui cachait encore les buissons pars. Au
chteau de l'ogre, peut-tre , se disait Toufou qui avait
l'imagination vive et n'tait pas si loin de l'ge des contes.
Une dizaine de minutes plus tard, il dbouchait sur une
vaste prairie, sorte de pelouse retournant l'tat sauvage,' o
fleurs et insectes menaient joyeuse vie dans le soleil levant.
Au-del, se dressait un chteau. Peut-tre pas tout fait un
chteau pour ogre, car il n'avait ni tourelle ni donjon, mais tout
au moins une trs vaste et trs vieille demeure, pleine de
dignit sous son pais manteau de lierre.
Avec ses volets clos, ses chemines sans fume et cet
excs de vgtation qui l'encerclait de partout, cette maison
avait l'air totalement abandonne, mais sait-on jamais? A cette
heure les habitants pouvaient encore fort bien dormir, prts
cependant s'veiller d'un instant l'autre. Mfiant, Toufou
n'osait trop s'approcher. Il ne tenait pas du tout se faire
surprendre, lorgnant travers vin trou de serrure, au moment
o s'ouvrirait une fentre.
II se contenta de faire bonne distance le

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tour de la btisse. Il valua le nombre des fentres : une


bonne quinzaine rpartie sur deux tages. Puis il fit le compte
des entres et dnombra ainsi une entre principale dominant
un large perron double volute, une petite porte de service sur
la faade arrire et, sur le ct sud, une troisime porte au fond
d'une vranda en trs mauvais tat.
Cette inspection faite, Toufou sentit qu'il avait faim. Il
siffla son chien et s'en revint au pavillon.
O tais-tu encore pass? lui demanda Roger. Voil dix
minutes que je te cherche partout.
- J'tais en exploration ! riposta Toufou enchant de
sa promenade. Savais-tu que le chteau de la Belle au bois
dormant est tout prs d'ici?
- Idiot ! C'est le Vieux Manoir que tu as vu ! Aucune
princesse n'y dort, il est inhabit depuis des annes. Allons,
viens vite! Mlle Dupoivre ne s'est pas aperue de ton absence.
C'est une chance pour toi ! Va te donner un coup de peigne et
te laver si tu peux,... le petit djeuner sera servi dans trois
minutes.
Eric s'excuta contrecur. Il ne pouvait supporter que
l'on perdt tant de temps se laver et se peigner pendant les
vacances! A quoi cela servait-il?
Bonne nouvelle, mes enfants , fit Mlle Dupoivre qui
beurrait des tartines quand les trois cousins firent irruption
dans la salle manger. J'ai reu ce matin deux rponses
l'annonce que j'avais faite pour demander un prcepteur. Les
deux me paraissent srieuses....
- Si vous en attendiez une troisime? suggra Toufou.

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Certainement pas ! Je vais rpondre aujourd'hui


mme.
- Aux deux? questionna encore Eric. Ce sera peut-tre
amusant.
Ne recommencez pas vos sottises, Eric! fit Mlle
Dupoivre. Si un prcepteur ne vous suffit pas, je peux vous
renvoyer dans votre collge, il y a des cours de vacances.
Comment
avez-vous
fix
votre
choix?
demanda Roger cherchant dtourner l'orage menaant.
- L'un a de bien meilleurs diplmes que l'autre, fit la
vieille demoiselle. De plus il dit pouvoir venir immdiatement.
- Quel malheur! murmura Toufou en caressant la tte de
son chien. Des diplmes et une arrive immdiate. Tu vois ce
que cela nous rserve, mon pauvre Crac!
Mais ds qu'il fut retourn au jardin, ses soucis
s'envolrent et il oublia le prcepteur.
Allons, venez, dit-il ses cousins, nous allons explorer
le Vieux Manoir.
Roger et Nelly n'apprcirent pas ce projet.
Eux aussi avaient t attirs par cette vieille maison
l'aspect mystrieux, mais c'est en vain qu'ils avaient rd aux
alentours. Toutes les portes taient verrouilles, les fentres
soigneusement closes, et, par les fentes des volets, on ne
voyait que d'immenses pices vides de meubles et pleines de
poussire.
Comment se fait-il que cette maison soit abandonne?
questionna Eric. Vous ne vous tes pas renseigns ?
Si, mais ce n'est pas passionnant! Les derniers

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habitants l'ont quitte aprs y avoir eu des malheurs ,


puis ils sont morts. Leur hritier, un vague cousin, n'y met
jamais les pieds. C'est tout.
Les yeux de Toufou brillrent.
Et les miens de. pieds, dit-il, vous ne croyez pas que je
pourrai les y mettre?
Bah! fit Nelly. A quoi cela t'avancerai t-il?
- Il y a toujours des secrets dans les vieilles maisons,
affirma Toufou, trs sr de lui. N'est-ce pas, Roger?
Mais pour cette fois Roger ne prit pas le parti de son
cousin. Peut-tre ne lui donnait-il pas tort, mais il ne voyait
aucun moyen de pntrer au Vieux Manoir. Et puis l'arrive
prochaine de ce prcepteur allait leur enlever toute libert....
Vas-y si tu veux, dit-il, moi j'aime mieux rester ici
lire.
II s'tait allong dans l'herbe tout au fond du jardin au
pied d'un marronnier, et se plongea dans la lecture d'un
passionnant roman d'aventures. Il y tait question de tout sauf
de professeurs et de leons de latin. Roger n'en demandait pas
davantage pour tre heureux. Et puis Mlle Dupoivre avait
charg Nelly de raccommoder des torchons. Il ne pouvait pas
l'abandonner.
Un long moment plus tard, Nelly releva la tte.
Nous n'aurions pas d laisser Touf partir tout seul, ditelle, Dieu sait quelles btises il va pouvoir inventer!
Roger ne rpondit que par un grognement indistinct : des
pirates apparaissaient l'horizon.
Quelques minutes s'coulrent encore puis Toufou revint
gesticulant et criant :

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Devinez ce que j'ai rencontr!


- Le Prince Charmant allant rveiller sa Belle, suggra
Roger sans relever les yeux de son livre.
- Un pissenlit en fleur! fit Nelly avec mpris.
- Non! Non! Quelque chose de bien plus extraordinaire
que tout cela! rpta Toufou. Un singe! oui! vous pouvez rire
autant que vous voudrez. Moi, je vous dis que j'ai vu un singe!
- Le soleil tape fort aujourd'hui, dit Roger. Tu devrais
rester l'ombre.
- Mais ce n'tait pas un mirage! Je te dis que j'ai vu un
singe. Un vrai. Il tait au sommet d'un arbre et se balanait par
un bras. Crac l'a senti et s'est mis aboyer.
- Il aurait mieux fait de l'attraper.
- Impossible! quand il nous a vus, il a fait un bond et a
disparu dans les branches. Plus moyen de le voir.
- Tais-toi! lui dit Nelly. J'coutais chanter un pinson, et tu
l'as mis en fuite avec tes histoires dormir debout.
- Tu es une idiote! s'insurgea Toufou. Je viens te raconter
honntement et en toute sincrit les choses intressantes que
je dcouvre, et tu ne trouves rien de mieux que de me
parler d'un vulgaire pinson. Pouah! Viens, Crac! Allons-nousen. Nous n'avons rien faire avec ces gens-l. Et si nous
rencontrons des lphants on ne viendra pas le leur dire,
hein?
Roger, sans rpondre, se replongea dans son livre. Nelly
reprit son ouvrage et le pinson revint se poser sur une branche,
juste devant elle.
Le nez en l'air Eric s'en retourna dans le sous-bois. Son
chien le suivait, s'arrtant chaque terrier

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de lapin comme s'il cherchait un moyen de s'y infiltrer.


Tout coup, il s'immobilisa et poussa un sourd grondement.
Qu'as-tu? lui demanda son jeune matre. As-tu revu le
singe? Ah non! c'est quelqu'un qui vient par ici. Ce n'est rien,
Crac, tais-toi !
L'arrivant tait encore si loin qu'on ne pouvait le voir.
Toufou caressa son chien.
J'aimerais avoir d'aussi bonnes oreilles que les tiennes,
Crac, dit-il. Et pourtant je ne comprendrai jamais comment tu
peux entendre quoi que ce soit avec toute cette chair et tout ce
poil inutiles qui te ballottent sur les tympans!
Un lger sifflement se fit entendre, puis un jeune garon
parut. Il avait peut-tre quatorze ou quinze ans. Son teint hl
faisait paratre ses cheveux blonds encore plus clairs. Et ses
yeux, largement carts et ombrags par des cils sombres,
taient d'un bleu extraordinairement lumineux.
Sa bouche s'ouvrit en un sourire amical et sa voix dit
avec un lger accent tranger :
Bonjour, petit. As-tu vu un singe?

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CHAPITRE III
Sylvain et Virginie.
dvisagea l'arrivant peu peu se muait en avec une
surprise qui peu peu se muait en admiration. Ce grand
garon l'allure dgage, au regard loyal, lui inspirait
premire vue une confiance sans bornes. Un grand frre
comme lui, et, devant l'impossibilit de raliser ce souhait, il
demeurait songeur.
Son silence part tonner l'inconnu.
As-tu perdra ta langue? lui demanda-t-il. Moi, |*ai
perdu mon singe. '' Toufou recouvra l'usage de la parole.
Je l'ai vu, s'cria-t-il. Il n'y a pas plus de cinq
ERIC

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minutes. Il se balanait dans un arbre par l, et je


retournais le voir. Est-ce vraiment le tien?
C'est le mien, ou plus exactement, la mienne, c'est
une guenon. Elle s'appelle Virginie.
Tu en as de la chance ! J'aimerais tant avoir un singe !
Je n'ai qu'un chien...
Mais c'est un beau chien! fit le jeune garon en
caressant la tte de Crac, qui aussitt remua la queue en signe
d'amiti. Comme son matre, la bte semblait prouver une
grande sympathie pour l'inconnu. Mais il tait difficile de
savoir quels taient au juste les sentiments personnels de Crac.
Prenant en toutes choses modle sur son matre, il se montrait
aussi facilement amical envers les amis d'Eric, qu'hostile
envers ceux que celui-ci ne portait pas dans son cur.
Toufou retrouva la guenon dans un arbre proche de celui
o il l'avait aperue la premire fois. Son nouveau compagnon
donna un lger coup de sifflet et la bte, se laissant glisser de
branche en branche, parvint rapidement sur son paule.
A cette vue les sentiments personnels de Crac
l'emportrent sur sa bonne ducation. L'odeur de cette guenon
lui tait insupportable. Il se mit aboyer furieusement, et
Toufou eut toutes les peines du monde l'empcher de se jeter
sur la petite bte.
: Indiffrente, celle-ci ne semblait mme pas entendre les
aboiements du chien. Rendant son matre caresse pour
caresse, elle semblait comprendre les reproches qu'il lui faisait
au sujet de sa disparition.
Tu sais, s'exclama, Toufou, j'ai dit mes cousins que
j'avais vu un singe et ils n'ont pas voulu

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me croire. Est-ce que tu me permettrais d'aller leur


montrer ta guenon?
Les yeux trs bleus du jeune garon ptillrent de malice.
On peut faire mieux que a, dit-il. Suppose que Virginie
tombe d'une branche sous leur nez! et redisparaisse ensuite....
Oh oui ! ce serait magnifique, s'exclama Eric. Et puis
j'irai les retrouver et je refuserai de croire ce qu'ils me
raconteront ! Est-ce que Virginie saura se jeter sur eux et
disparatre?
Virginie comprend tout ce que je lui dis, et elle est
capable de faire des choses bien plus difficiles encore. O sont
tes cousins?
Les deux garons se glissrent dans le jardin. Nelly et
Roger n'avaient pas boug de leur place. Toufou les dsigna
son nouvel ami, qui expliqua la guenon ce qu'il attendait
d'elle. La petite ble lui rpondit par une srie de sons
inarticuls imitant assez bien une conversation, puis elle sauta
dans un arbre et disparut.
Crac la regarda avec une surprise non dissimule. Il avait
dj vu des chats grimper dans les branches, mais cet animal
tait bien plus rapide encore, et son odeur n'tait pas celle d'un
chat. Allez donc y comprendre quelque chose! Crac aurait
voulu manifester sa dsapprobation, mais la main d'Eric pose
sur son collier lui intimait l'ordre de se taire. Crac obissait. Il
se pliait toujours aux dsirs de son matre, si
incomprhensibles qu'ils fussent parfois. Seuls, les battements
de sa queue et son poil hriss trahissaient l'effort qu il lui
fallait faire pour se contraindre.
Entre deux exploits de pirates, Roger s'tait

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assoupi sur son livre. Tout coup le grand foc s'abattit sur
sa tte et il se redressa, en mme temps que Nelly poussait un
cri de terreur.
Que se passe-t-il? demanda Roger tonn de se
retrouver dans son jardin sous l'ombre paisible du grand
marronnier. Nelly avait recouvr son sang-froid.
Quelque chose est tomb de la branche qui pend audessus de ta tte, dit-elle. Quelque chose de brun, je crois que
c'est un petit singe....
Ah non ! alors ! se rcria Roger. Tu ne vas pas me
parler de singes, toi aussi.
Mais a y ressemblait tellement! a ne pouvait pas
tre autre chose!
Que Touf prtende que les forts franaises sont
peuples de singes, je l'admets... la rigueur! Mais toi....
Et Roger laissa sa phrase en suspens car, au mme
moment, ses yeux lui montraient prcisment ce qu'il se
refusait croire : un petit singe brun juch sur l'paule d'un
jeune garon inconnu. Eric se tenait auprs d'eux et tous trois,
singe compris, riaient en le regardant.
Roger se trouva stupide et se releva.
Va dire bonjour, Virginie, dit l'arrivant, montre que tu
sais te tenir dans le monde, va!
La petite guenon glissa terre et, se dandinant de
curieuse faon mais marchant debout sur deux pattes
seulement, elle vint tendre Nelly d'abord et Roger ensuite,
sa petite main brune.
Eh bien, lui dit son matre, il y a encore quelquun qui
tu n'as pas dit bonjour.
Virginie chercha, aperut Touf ou et lui serra la main,
puis elle chercha encore et vit Crac.

26

Celui-ci, sans bouger, la regardait d'un air menaant, en


dcouvrant ses crocs. La guenon n'hsita pas. D'un bond elle
sauta sur son dos la manire d'un cavalier et s'y cramponna si
bien que le chien furieux ne put se dbarrasser d'elle qu'en se
roulant terre.
Les quatre enfants regardaient la scne en se tordant de
rire et, du coup, en oublirent leurs tonnements et leurs
griefs.
Oh! quelle drle de petite bte! s'exclama Nelly.
Comment l'appelez-vous? Virginie? quel drle de nom pour un
singe!
C'est un joli nom, et je trouve qu'il lui va bien. Elle
est ravissante, n'est-ce pas? et si gracieuse!
Aucun des trois cousins ne trouvait la guenon ravissante,
mais ils ne s'tonnrent pas de voir son matre professer cette
opinion. Quand on aime une bte on la trouve toujours jolie, et
puis celle-ci tait si amusante! Obissant aux ordres reus, elle
fit tour tour la roue et le grand cart. Crac, compltement
dconcert, ne la quittait pas des yeux. Peut-tre enviait-il son
agilit, mais bien certainement il ne s'habituerait jamais son
odeur!
Les enfants s'assirent dans l'herbe et firent connaissance.
Quand Roger demanda son nom au jeune inconnu, celuici rpondit Sylvain sans mentionner aucun nom de famille,
et quand. Eric voulut savoir o il habitait, il eut un instant
d'hsitation avant d'avouer :
En ce moment, nulle part, je ne fais que traverser le
pays....
Ah! vous tes en voyage! fit Nelly.

27

Oui... si l'on veut.


Toufou n'tait pas un garon se contenter d'explications
aussi rticentes.
Mais, s'exclama-t-il, quand vous ne voyagez pas, Vous
habitez bien quelque part?
Ne sois donc pas si curieux, lui dit Roger, Si Sylvain
n'a pas envie de rpondre, il a bien le droit de se taire.
Cela ne fait rien , dit Sylvain en lanant un regard
amical en direction d'Eric, je n'ai rien cacher. Je suis la
recherche de mon pre.
Une fois encore Toufou ne put retenir sa langue. Votre
mre ne sait donc pas o il est?
Ma mre est morte... l'anne dernire, dit Sylvain trs
vite. Un accident. Elle n'a pas eu le temps de m'apprendre tout
ce que j'aurais voulu savoir sur son pass et sur le mien. Elle
travaillait dans les cirques ou les foires, voyez-vous. Elle avait
un don extraordinaire pour dresser les animaux.... Quant
mon pre, je ne l'ai jamais connu. Je croyais qu'il tait mort
depuis longtemps, mais les derniers mots de ma mre ont t :
Ton pre, Sylvain, cherche ton pre.... Elle ne me parlait
jamais de lui. Tout ce que je sais c'est qu'il tait nordique
d'origine et acteur de son mtier. Une vieille amie de ma mre,
une montreuse de chats savants, qui avait reu ses
confidences, m'a dit que mon pre ignorait mme ma
naissance.... Ma mre l'avait quitt aprs trois ans de mariage
peine,
Tu n'as pas besoin de nous dire tout cela, fit Roger un
peu gn. Ce sont tes affaires personnelles....
Cela me fait du bien d'en parler , dit Sylvain; un
regard trange luisait dans ses yeux" bleus.

28

Je n'ai personne qui me confier.... Depuis que ma


mre est morte, je suis trs seul. Je ne me sens ma place
nulle part. Je voudrais retrouver mon pre.... J'ai besoin d'une
famille, je n'ai que Virginie au monde.
Je n'ai ni pre ni mre, non plus, murmura Toufou,
aprs un moment de silence. Mais j'ai plus de chance que toi,
j'ai des quantits d'amis et mmes ces cousins, bien qu'ils se
moquent tout le temps de moi, je n'aimerais pas du tout tre
seul au monde avec Crac.
Nelly imaginait mal ce que pouvait tre une vie aussi
solitaire; mais elle se sentait prise de piti pour le pauvre
Sylvain.
Comment gagnez-vous votre vie? lui demanda-t-elle.

29

Oh! au hasard des circonstances! Je peux toujours me


faire embaucher dans un cirque ou une foire. C'est d'autant
plus facile que j'ai Virginie. Je suis trs bien pay cause
d'elle. Je l'tais encore la semaine dernire dans un cirque,
mais je n'ai pas voulu renouveler mon engagement. J'ai
quelques conomies. Je veux aller dans les villes o il y a des
thtres, j'y retrouverai peut-tre mon pre... s'il vit encore!
Vous ne faites que passer ici? questionna encore
Nelly.
Je n'avais pas intention de m'arrter. Pourquoi me
demandez-vous cela?
Nelly n'osa pas rpondre, mais les garons avaient fort
bien devin ce que cachait sa question, et Roger rpondit sa
place :
Si tu restais ici pendant quelque temps, nous pourrions
devenir amis, ne crois-tu pas? Nous avons trois mois de
vacances devant nous, et notre gouvernante accepterait
certainement....
Je ne veux rien demander personne, coupa Sylvain
vivement. Mais rien ne m'empche de rester quelques jours.
Pas quelques jours, s'cria Toufou imptueusement,
tout l't!
Sylvain secoua la tte en souriant et se leva.
Vous tes chic, dit-il, et j'aimerais avoir des amis
comme vous! Mais il doit tre l'heure de djeuner; regardez,
comme le soleil est haut. Je vous laisse.
Roger jeta un coup d'il sa montre, et vit qu'il tait en
effet midi pass.
Ou vas-tu djeuner, toi? demanda-t-il Sylvain.

30

Ne te tracasse pas. Virginie et moi avons l'habitude de


nous dbrouiller. Au revoir!
Mais c'est vrai que tu reviendras? questionna Eric
anxieusement. Tu n'auras qu' entrer dans le jardin et siffler,
nous t'entendrons!
Sylvain ne rpondit que par un vague signe de tte et
s'loigna, tandis que Virginie, perche sur son paule, agitait
au-dessus de sa tte sa petite main brune en signe d'adieu.
Les jeunes Verdier les regardrent disparatre, le cur un
peu serr.
Je me demande s'il' reviendra, fit Nelly. C'est un garon
trange....
Il me plat beaucoup, trancha Eric. Il est seul et
presque perdu, mais il sait rire plus fort qu'aucun de nous. Et
puis a a l'air idiot ce que je vais dire mais ses yeux
bleus, son allure ou je ne sais quoi lui donnent l'air d'un
prince de lgende. Ne trouvez-vous pas?
Cette rflexion tait absurde, pourtant ni Roger ni Nelly
ne songrent en rire. Aprs ces quelques instants passs
auprs de Sylvain, tous prouvaient un violent dsir de le
revoir.
A ce sujet pourtant, ils auraient eu tort de s'inquiter! Ils
allaient tre appels revoir Sylvain bien plus qu'ils n'osaient
l'esprer.

31

CHAPITRE IV
Les talents d'une guenon.
n'tait gure plus de deux heures lorsqu'un lger coup
de sifflet retentit aux abords du pavillon.
Toufou reconnut l'appel de Sylvain et s'esquiva hors de la
cuisine o, depuis un moment, il entretenait une conversation
des plus intressantes avec Mme Boule. Celle-ci, les yeux
fixs sur la salade qu'elle pluchait trs consciencieusement
(elle avait horreur de toutes les btes, aussi bien des limaces
que des chiens), ne remarqua pas la disparition d'Eric. Elle
acheva donc en toute tranquillit de rpondre aux questions
qu'il venait de lui poser.
IL

32

Je vous dis qu'une fois entr l-dedans, il n'a jamais pu


en ressortir. Et pourquoi y tait-il all, je vous le demande? Il
ne peut rien y avoir que des araignes, des souris ou des rats. Il
n'y reste mme pas un fauteuil... et si par hasard il en restait
un, il doit tre mang aux mites. Et cela continua sur ce
thme jusqu'au moment o Mme Boule s'arrta, surprise par le
silence de son interlocuteur. Comment Toufou pouvait-il la
laisser parler si longtemps sans lui rpondre?
La brave cuisinire releva cette figure joufflue qui
s'accordait si bien son nom, et ses yeux se firent tout ronds
de surprise. Toufou n'tait plus l, press de connatre les
racontars du village au sujet du Vieux Manoir, mais, surl'appui de la f eue Ire devant laquelle il se tenait un instant
auparavant, un singe avanait la tte, d'un air intensment
intress.
Mme Boule poussa un cri, bondit sur ses pieds et referma
les battants avec tant de violence qu'elle faillit y pincer le nez
du singe.
Mademoiselle Dupoivre, criait-elle en mme temps,
mademoiselle! venez voir ce que ces enfants ont encore
apport! C'est inimaginable!
Mlle Dupoivre se prcipita dans la cuisine, croyant y
trouver une chenille ou un crapaud, plaisanteries chres
Toufou, mais elle demeura sans voix en apercevant la
cuisinire, les joues enflammes, le poing tendu, menaant
travers la vitre un inoffensif petit singe.
J'avais bien du mal supporter le chien, dit Mme
Boule, les yeux exorbits, mais s'il me faut maintenant vivre
avec un singe..., je vous le dis tout net, mademoiselle, j'aime
mieux m'en aller!

33

Mlle Dupoivre ne s'attarda pas l'apaiser et sortit dans le


jardin. Les trois enfants taient l, avec un quatrime qu'elle
ne connaissait pas. Sur l'paule de celui-ci tait maintenant
perch le petit singe.
C'est notre ami Sylvain, lui dit Roger, et sa guenon
Virginie. N'est-ce pas qu'elle est mignonne?
Mlle Dupoivre, quelle que ft sa bienveillance naturelle
envers les animaux, avait certains prjugs l'gard des
singes: ils mordent et ils ont des puces, pensait-elle, se
refusant croire que Virginie, avec de tels dfauts, pt mriter
le qualificatif choisi par Roger.
Mignonne ou pas, trancha-t-elle avec un sourire un peu
forc, j'aimerais autant ne pas voir cet animal dans la maison.
Mais elle vit alors le regard de Virginie attach au sien. Il
avait une expression si pathtique et suppliante que la vieille
gouvernante ne put y rsister. Elle s'loigna et, un instant plus
tard, revint portant quelque chose dans une assiette.
Les singes aiment les concombres, dit-elle, je lui en ai
coup quelques tranches. Oh! mais, faites attention. Crac va
lui manger la queue!
En effet, profitant de l'inattention de la guenon, le chien
lorgnait cette queue souple et tentante qui se balanait porte
de sa gueule.
Crac! hurla Toufou. Si tu manges la queue de Virginie,
je lui ferai manger la tienne!
Le chien s'assit sur le derrire comme si, comprenant ce
que lui disait son matre, il cherchait mettre l'abri son
appendice caudal.
Tout le monde clata de rire, y compris

34

Le chien s'assit sur le derrire.


35

Mme Boule qui surveillait la scne de la porte de la


cuisine et qui, de peur qu'on la vt s'amuser d'une bte, y rentra
prcipitamment d'un air digne.
Mlle Dupoivre posa ensuite quelques- questions
Sylvain, dont elle ne s'expliquait pas trs bien la prsence dans
son jardin. Le jeune garon lui rpondit avec tant de correction
et de politesse qu'elle en fut surprise. Mais son tonnement fut
encore plus grand lorsque Roger lui dit que Sylvain
s'intressait beaucoup la Sude et serait heureux qu'on lui
prtt un livre sur ce pays.
Quelle trange requte dans la bouche d'un jeune
bohmien!
Mlle Dupoivre s'empressa nanmoins de lui donner
satisfaction, et, ne trouvant rien de mieux, lui offrit une
gographie complte de l'Europe qu'il accepta avec joie.
Elle ne voyait aucun inconvnient laisser les quatre
enfants jouer ensemble. Ce grand garon srieux et bien lev
empcherait peut-tre les plus jeunes de se lancer dans des
aventures regrettables. Du moins, elle l'esprait, et c'est en
quoi elle se trompait.
Ds qu'elle fut rentre dans la maison, les nouveaux amis
s'loignrent d'un pas paisible, mais Eric, dj, avait
renfourch son dada.
II faut aller au Vieux Manoir, disait-il. Ce serait si
amusant si on pouvait y entrer.... Puisquil n'est pas habit,
qu'est-ce qu'on risque?
De ne respirer que de la poussire et de nous prendre
dans des toiles d'araignes, fit Nelly; mais Cest un but de
promenade comme un autre. Allons-y.

36

- Allons-y! rpta Sylvain amus, et Toufou eut envie


de lui serrer la main pour cette bonne parole.
Il fut le premier escalader les marches du perron, et
avec un cri de triomphe se jeta sur "la poigne comme s'il
allait ouvrir la porte du premier coup. Mais celle-ci rsista
tous ses efforts, Roger vint la rescousse sans plus de succs.
Sylvain les regardait d'un air narquois. .
Rien faire, dit-il, C'est ferm clef, verrouill bloc.
Si jamais nous entrons, ce ne sera pas par l.
Toufou colla son il aux jointures de la porte, se
trmoussa en tous sens, en vain. Il ne voyait rien que
l'obscurit. Alors il se pendit la sonnette et, contrairement
toute attente, une cloche se mit carillonner gaiement de
l'autre ct de la porte. Eric sursauta, mais Sylvain clata de
rire.
Crois-tu qu'on va venir t'ouvrir? demanda-t-il.
Nelly haussa les paules.
Touf ne peut pas voir une sonnette sans tirer dessus,
expliqua-t-elle ddaigneusement. C'est une maladie chez lui.
Allons voir si nous avons plus de chance avec les
fentres , fit Sylvain.
Mais ils n'en eurent pas davantage. Toutes les fentres et
les portes du rez-de-chausse furent essayes tour tour sans
le moindre succs, et, quand les enfants se retrouvrent devant
le perron, il ne leur restait d'autre ressource que de renoncer
leur entreprise. Close et barricade de toutes parts, la maison
se refusait toute incursion.

37

Ils lui jetrent un dernier coup d'il, charg de dpit.


Oh ! regardez ! s'cria tout coup Nelly en dsignant
au second tage deux fentres, tout fait droite.
Regardez! ces fentres sont grillages jusqu' mihauteur et n'ont pas de volets....
Son cri attira l'attention de Virginie qui releva la tte et
cligna des yeux dans la direction indique. Son matre avait
une bien meilleure vue qu'elle : sans faire de grimace, il vit ce
que Nelly avait aperu, et aussi, certains dtails qu'elle n'avait
pas remarqus.
II y a des rideaux derrire les carreaux, dit-il. Ils sont
sales et dchirs, mais il y en a.
- Pourquoi auraient-ils laiss des rideaux dans cette pice
puisqu'ils ont vid toute la maison? s'cria Nelly, surprise.
Au mme moment, d'un bond rapide, Virginie s'lana
vers la faade. S'agrippant au lierre, sautant sur un balcon, se
posant sur une saillie pour s'accrocher de nouveau, des
branches pendantes, elle parvint en quelques secondes
jusqu'aux fentres grillages.
Formidable! s'cria Toufou. J'aimerais pouvoir en faire
autant!
- C'est curieux que tu ne le puisses pas! riposta
Roger.
Tout le monde regardait Virginie, maintenant installe sur
la barre d'appui de la fentre. Elle se pencha vers les enfants,
poussa deux ou trois petits cris comme pour les avertir de ses
intentions, puis disparut brusquement.
O est-elle alle? demanda Nelly.

38

Vraisemblablement dans la chambre derrire.


Il n'y a donc pas de carreaux! s'exclama Roger.
- Apparemment non, fit Sylvain. Ou bien..., si! je vois, il
y en a un de cass. Un trou juste assez grand pour lui livrer
passage.
A ce moment, Virginie reparut bavardant gaiement.
Elle a trouv quelque chose d'intressant, dit, Sylvain.
Qu'est-ce que cela peut tre?
Comme si elle avait compris sa question, la guenon
tendit le bras, montrant un petit objet que les enfants ne
pouvaient voir.
Lance! ordonna Sylvain. Lance! et quelque chose de
lourd tomba terre. Crac se prcipita dessus, mais Roger le
ramassa avant lui. C'tait un soldat de plomb.
Bizarre! fit Sylvain. Je voudrais bien savoir s'il ne
reste que cela dans la pice.
Virginie devinait-elle les penses de son matre? Elle
disparut pour reparatre aussitt. Cette fois elle tenait en main
un objet beaucoup plus grand et ros. Lance! rpta
Sylvain.
Une poupe de chiffon descendit en tourbillonnant dans
les airs pour s'abattre aux pieds de Nelly.
Que c'est sale! s'cria-t-elle.
Sylvain ramassa la poupe, la secoua, et il en sortit un
nuage de poussire.
Mais c'est une chambre d'enfants, l-haut! s'cria
Roger surpris.
Et si nous laissons faire Virginie, riposta Sylvain,
nous pourrons monter un magasin de jouets. Assez, Virginie,
arrte!

39

Oh non! laissez-la faire! c'est si amusant . s'cria


Nelly.
Elle n'avait pas fini de parler que la guenon tendait de
nouveau le bras et lchait un petit chiffon bleu.
Assez, Virginie! rpta Sylvain. Descends! Ici, vite!
Nelly regarda la guenon redescendre le long de la faade
avec une agilit qu'elle trouvait admirable. C'est peine si elle
semblait, de-ci, de-l, se retenir un brin de lierre. Un dernier
bond la conduisit au sol o Crac l'accueillit avec des
aboiements rageurs. Sans doute tait-il jaloux de la voir faire
tant de choses que lui-mme aurait t incapable d'excuter!
La guenon s'en moquait bien. Elle avait dj rejoint sa
place sur l'paule de son matre et, penche vers lui,
marmottait son oreille d'incomprhensibles propos.
Sylvain secoua la tte comme un chien qui s'broue, en
criant :
Ne me chatouille pas, Virginie!
La guenon s'carta de lui et regarda Toufou, qui
ramassait dans l'herbe le dernier objet qu'elle y avait lanc.
C'tait un petit mouchoir d'enfant. Une fine broderie dans
l'angle rvlait le nom de son propritaire : Bob.
Eh bien, si j'en juge par ce mouchoir et par ces jouets,
Bob ne devait pas tre vieux quand il habitait ici! dit Nelly
d'un air rveur.
Pourquoi, si toute la maison avait t vide, cette
chambre de bb tait-elle reste meuble? Personne ne
trouvait de rponse cette question et Nelly interrogea :

40

Qu'allons-nous faire de tous ces objets? Ils ne nous


appartiennent pas. Nous ne pouvons pas les garder.
- Nous n'avons aucun moyen de les remettre en place,
rpondit Roger, moins que Virginie ne soit capable de les
reporter l o elle les a pris.
- Elle l'est! affirma Sylvain, et mme de faire des choses
bien plus difficiles ! Elle fait tout ce que je lui dis. Il n'y pas au
monde un singe aussi intelligent. Virginie vaut une fortune,
mais on m'en offrirait un million que je refuserais de m'en
sparer.
Les enfants regardrent la guenon avec des yeux chargs
de respect. Un million!
C'est plus que je ne vaux moi-mme! dit Toufou dans
un sursaut de franchise.
- Oui! C'est exactement neuf cent mille neuf cent quatrevingt-dix-neuf francs de plus que tu ne vaux, si tu veux savoir.
Fais le calcul.
Mais Eric n'avait aucun got pour l'arithmtique. Il
prfra changer la conversation et, regardant d'un air d'envie
les fentres grillages : Comme je voudrais entrer l!
soupira-t-il.
- Eh bien, lui dit Sylvain, il n'y a qu' entrer, c'est
facile!

41

CHAPITRE V
L'ide de Sylvain.
QUE dis-tu? se rcria Roger. Comment ferions-nous pour
entrer? Regarde quelle hauteur se trouvent ces fentres! Il
faudrait une chelle et quelle chelle! A supposer que nous
l'ayons, nous serions mme incapables de la soulever.
Sylvain le laissait parler sans l'interrompre. Un lger
sourire flottait sur ses lvres
Je ne pensais pas une chelle, dit-il enfin. Une corde
suffirait.
Une corde? rpta Roger, surpris, tandis que Toufou
objectait :

42

Pour attacher une corde l-haut, il te faudra d'abord


une chelle.
L'clat de rire dont Sylvain salua sa rponse lui parut un
peu vexant.
Penses-tu ! disait-il. Virginie est bien capable de porter
la corde jusque l-haut et de la passer autour de la barre
d'appui.
Toufou regarda Sylvain avec une admiration non feinte.
C'est dans les cirques, s'cria-t-il, que tu as appris des
trucs comme cela! Et tu grimperais jusqu'au deuxime tage
la corde lisse? Moi, je suis premier en gym en collge, mais
quand mme ! C'est haut!
'
Peuh! fit Sylvain, je m'en charge. Le tout est d'avoir
une corde assez longue. En avez-vous une?
Les autres prirent un air perplexe. Ils n'avaient pas
apport de corde dans leurs bagages et ne se souvenaient pas
d'en avoir vu an pavillon.
On pourrait en acheter une, dcrta Roger. Mais quoi
servirait de monter jusque l-haut, si nous ne pouvons pas y
entrer?
- J'entrerai! affirma Sylvain.
Son assurance tait telle que personne ne songea plus
discuter.
Allons au village, dcida Roger. Et, ds demain nous
tenterons l'escalade.
La promenade tait longue jusqu' Vercourt, mais elle
tait agrable, et les enfants avaient tant de projets
chafauder pour la suite des vacances, tant d'hypothses
suggrer quant aux mystres possibles du Vieux Manoir, qu'ils
furent arrivs avant d'y avoir pens.

43

Sylvain choisit une corde tresse serre, mais assez fine.


Je la mettrai en double, expliqua-t-il Roger. Combien
faut-il en prendre ton avis?
Vingt-cinq mtres , valua Roger, et Sylvain
approuva.
L'achat fait, Nelly rappela que l'heure du goter tait
depuis longtemps passe et que les projets en cours lui
aiguisaient l'apptit. Cette opinion tait celle de tous, et la
petite ptisserie bien connue fut aussitt envahie. Elle offrait
ce jour-l un choix remarquable d'apptissantes friandises. Les
enfants s'installrent autour d'une table. La marchande, pleine
de dfrence pour d'aussi bons clients, leur servit des glaces et
rpondit sans se faire prier aux questions qu'ils lui posrent sur
les derniers habitants du Vieux Manoir. C'taient des gens
charmants, affirmait-elle, mais ils avaient eu des malheurs.
Leur petite fille, un beau bb de trois ans, tait tombe par la
fentre et s'tait tue. On avait fait poser un cadre grillag aux
fentres des chambres d'enfants. Mais son frre....
II s'appelait Bob, n'est-ce pas? murmura Nelly.
Oui, comment le savez-vous? fit la ptissire surprise.
Bob, un ravissant garon aux yeux bleus qui adorait les
meringues.... Il a attrap une mauvaise fivre et il en est mort.
A six ans! 'Quelle piti!
Que s'est-il pass ensuite? demanda Roger.
Les parents ont condamn les chambres des enfants, mais tout
y a t laiss en place, m'a-t-on dit. Puis ils sont encore rests
quelque temps au Vieux Manoir, ils avaient l'air si tristes..., si
vous aviez vu. C'tait faire piti! Ils ne pouvaient plus

44

se sentir ici. Un jour, ils sont partis pour un long sjour,


en Italie... et puis, au retour, un accident .d'avion. Ils ont t
tus tous les deux.
Et depuis? questionna Roger.
Oh! depuis..., le manoir tombe en ruine. Vous l'avez
bien vu. Il faudrait une fortune pour le remettre en tat et le
remeubler.
Ah! pourquoi? On a emport les meubles?
Oui! Tous, sauf ceux des chambres des enfants. Le
cousin et hritier habite je ne sais o, dans le Massif central, je
crois. On ne l'a vu qu'une fois. Est-ce vrai que quelqu'un a voulu y entrer et n'a
jamais pu en ressortir? demanda Toufou, se souvenant des
propos de Mme Boule.
On le dit! Mais je crois que c'est surtout pour empcher
les gamins d'aller rder autour. C'est tentant ! Vous pensez !
Arrive ce point de ses confidences, la ptissire eut un
brusque haut-le-corps, comme si elle prenait soudain
conscience de l'ge de ceux auxquels elle s'adressait. Elle
enchana :
Mais vous n'tes pas des gamins, vous! Vous ne
songeriez pas pntrer dans une maison inhabite!
Hum! fit Roger. Vous avez l des tartes aux cerises
trs apptissantes et nous en prendrions volontiers une chacun.
La ptissire apporta quatre tartes, puis une cinquime pour
Virginie, et il ne fut plus question du manoir.
Quand les enfants eurent regagn le pavillon, ils
entreposrent la corde ^dans une petite serre

45

o Mlle Dupoivre les avait autoriss ranger leurs jouets


de plein air. Elle n'y pntrait jamais, et on ne risquait aucune
question indiscrte en laissant l la corde.
Sylvain prit ensuite cong de ses nouveaux amis.
O vas-tu passer la nuit? lui demanda Eric.
N'importe o, rpondit le jeune garon d'un air
indiffrent. Il fait beau. Ne vous inquitez pas pour moi.
Comment vas-tu dner?
J'ai tout ce qu'il me faut. Je reviendrai demain
matin vous chercher. Bonsoir!
Et il s'loigna.
II est fier! se dit Nelly, et ne veut pas tre aid; mais
nous arriverons bien un jour ou l'autre lui faire partager nos
repas, Mlle Dupoivre sera certainement d'accord.
II fut longuement question de Sylvain dner ce soir-l.
.11 m'a fait bonne .impression, dit la gouvernante, mais
est-il rellement aussi correct qu'il parat l'tre, Roger? Je ne
voudrais pas vous voir acqurir de mauvaises manires par la
frquentation d'un voyou.
Ce qui serait plutt craindre, fit Roger trs
srieusement, ce serait de le voir lui prendre de mauvaises
manires en frquentant Touf.
Cette insulte, aussitt releve, dclencha une srieuse
bagarre entre les deux cousins et, le chien sen mlant, comme
chaque fois que son matre tait attaqu, Mlle Dupoivre dut se
fcher tout rouge pour rtablir le calme. Elle accepta
nanmoins, sur la demande de Nelly, de recevoir le jeune
romanichel un repas. Ce serait la meilleure

46

faon, pensait-elle, de voir au juste ce que valait le


garon.
Sur cette bonne parole tout le monde s'en fut se coucher,
Toufou rvant de cordes lisses, Roger, de trsors enfouis dans
de vieilles armoires et Nelly se demandant comment faisait
Sylvain pour n'avoir pas peur seul, la nuit, dans les bois.
Aprs un petit djeuner htif, les trois cousins
retrouvrent Sylvain, Virginie et la corde les attendant dans la
serre.
Toufou extirpa de sa poche quelques gteaux secs qu'il
avait subtiliss la cuisin, sans que Bouboule le voit ,
affirma-t-il. Sylvain reut ce cadeau avec un vident plaisir et
le partagea avec sa guenon. Mais il avait hte d'entreprendre
l'escalade du Vieux Manoir et il n'attendit pas d'avoir puis
ses provisions pour se mettre en route.
En reconnaissant la maison, thtre de ses exploits,
Virginie se mit jacasser joyeusement, puis, quittant l'paule
de son matre, elle s'lana sur les branches de lierre, prte
une nouvelle escalade.
Ici, Virginie, lui cria Sylvain. Il y a du travail pour toi.
Virginie revint docilement. Les garons droulaient
l'norme rouleau de corde.
Elle est lourde, objecta Roger, Virginie n'aura pas la
force de monter en la tirant derrire elle.
J'y ai pens , rpondit Sylvain, en sortant de sa poche
une petite ficelle fine qu'il noua l'extrmit de la grosse.
Toufou tendait dj Virginie l'autre bout de la ficelle.

47

Attends, lui dit Sylvain. Cela ne suffit pas encore.


Qu'est-ce qu'il manque?
Une pierre. ,
Sylvain ramassa un gros caillou aux artes vives et
l'attacha solidement l'extrmit de la ficelle. Pour quoi
faire? demanda Toufou.
Tu verras! riposta Sylvain. Ecoute, Virginie. Tu vas
prendre cette ficelle et tu la passeras sur la barre d'appui de la
fentre, comme au cirque sur les trapzes, tu sais? Et puis tu
laisseras retomber la ficelle avec le caillou.
Virginie coutait, ses yeux attentivement fixs sur
Sylvain, ne perdant pas un seul des gestes dont il
accompagnait son discours. Elle paraissait vraiment
comprendre ce qu'il lui disait.

48

Ce n'est pas possible! se rptait Nelly. Elle n'y


arrivera pas! Et pourtant, elle vit l guenon s'emparer du
caillou et, sans hsitation, commencer l'ascension de la faade.
La ficelle tranait derrire elle en un long sillage souple.
Sylvain encourageait la grimpeuse de la voix et du geste,
veillant en mme temps ce que la ficelle ne se prenne pas
dans les branches de lierre.
Arrive au premier tage, Virginie s'installa sur un rebord
de la fentre et se retourna comme pour quter les flicitations
du public. Elles ne lui furent pas mnages et les
encouragements non plus. Virginie repartit de plus belle et
s'arrta quand elle eut atteint la mme fentre que la veille.
Elle avait si bien compris ce que son matre attendait d'elle
qu'elle ne s'attarda pas lui demander de nouvelles
instructions. Elle fit passer le caillou pardessus la plus haute
des barres horizontales et laissa retomber la ficelle. Avant
qu'elle et rejoint le sol, Sylvain droulait dj la corde la
tenant trs lche afin de faciliter sa monte.
La corde repose sur le cadre du grillage et non pas sur
la barre d'appui, fit remarquer Roger.
Je vois bien, dit Sylvain, ajustant les deux morceaux
de corde l'un contre l'autre. Tant pis! a ira quand mme!
Mais le cadre n'est peut-tre pas assez solide pour
soutenir ion poids? objecta encore Roger.
- S'il craque, la corde retombera sur la barre d'appui.
Voil tout.
Sylvain semblait trs sr de lui. La corde maintenant
double, il la tournait sur elle-mme en une sorte de grosse
tresse rugueuse, puis il la tira de toutes ses forces pour en
prouver la solidit.

49

Tu vas grimper l-dessus! s'exclama Toufou. Moi,


j'aurais le trac!
Tu n'as jamais fait l'exercice dans un cirque, rtorqua
Sylvain. Laisse-moi faire, je te dis que j'y arriverai.
Bras tendus, le jeune garon empoignait la corde et se hissait
la force des poignets.
Attention! cria Nelly. Le cadre plie... il va casser....
Je vois , fut la rponse de Sylvain. Il atteignait dj
la hauteur des fentres du premier tage, et, s'assurant une
bonne prise, donna une secousse brutale la corde. Le cadre
se brisa avec un bruit sinistre, la corde lcha brusquement,
mais, une vingtaine de centimtres plus bas, se trouva reprise
par la barre d'appui. Prpar ce choc brutal, Sylvain,
cramponn la corde, redescendit avec elle. La tte leve, il
ne quittait pas des yeux la barre d'appui d'o dpendait son
salut.
Tout va bien! dit-il enfin. *C'est solide! et il reprit son
ascension comme si rien ne s'tait pass. Au sol, les trois
enfants ne retrouvrent leur souffle qu'en le voyant reprendre
son agile mouvement d'escalade. Nelly tait toute ple. Crac
lui-mme paraissait inquiet.
Enfin Sylvain prit pied sur l'appui de la fentre. Le cadre
de grillage demi effondr le gnait pour passer son bras
travers la cassure du carreau par laquelle Virginie s'tait
glisse avec tant de facilit. Quand il y fut parvenu, sa main,
ttonnant l'intrieur, trouva assez facilement la poigne de la
fentre. Mais il n'tait pas encore au bout de ses peines. Le
battant refusait de s'ouvrir. Sylvain, dut multiplier ses efforts.
A demi suspendu dans le vide, sa position tait prilleuse.

50

Tant pis ! cria enfin Toufou. Laisse ! nous n'entrerons


pas, a ne fait rien. Redescends!
Une voix touffe, un peu haletante, tomba de trs haut :
J'entrerai !. affirmait Sylvain.
- Non! implora Nelly. Non! c'est trop dangereux!
Encore quelques efforts et puis la fentre souvrit. D'un
bond souple de chat, Sylvain sauta l'intrieur. On ne le vit
plus.
Ouf ! fit Nelly soulage.
Plusieurs minutes s'coulrent. Sylvain ne rapparaissait
pas.
-ce qu'il fait? demanda Eric. Je voudrais bien savoir ce
qu'il a trouv.
Attends, lui' dit sagement Roger, il lui faut le temps de
regarder. Il va revenir.
Mais Toufou s'impatientait. II s'empara de l'extrmit de
la corde cherchant valuer s'il lui serait possible ou non d'y
grimper.
Oh! Sylvain, cria Roger, Sylvain! Viens nous dire ce
que tu fais!

51

CHAPITRE VI
Dans le vieux manoir abandonn.
tait entr dans une pice trange. C'tait une
chambre d'enfants dont on et pu croire qu'elle tait
habite, et que ses occupants venaient d'en sortir l'instant.
Des jouets tranaient terre. Sur une table on voyait un petit
bol dcor de personnages, auprs d'une serviette
Improprement plie. Un grand cheval bascule, devant
la chemine, se mit en mouvement ds que Sylvain l'effleura.
Et pourtant une couche de poussire paisse couvrait tous les
objets d'un voile ''Uniformment gris, comme si personne
n'tait entr
SYLVAIN

52

l depuis des annes. Le plancher conservait lempreinte


des pas de Sylvain et ses doigts laissaient des traces sur tous
les objets o ils se posaient.
L'appel ds jeunes Verdier l'arracha l'trange
engourdissement qui se dgageait de ce lieu, si proche de la
vie et cependant enseveli dans l'oubli. Il revint la fentre et
se pencha la barre d'appui.
J'aurais besoin d'un aspirateur, dit-il en se forant rire.
Mais o es-tu? Qu'est-ce que tu vois? demanda Roger
impatient.
Une chambre d'enfants, mais elle n'est pas gaie, je
t'assure.
Attends-moi, cria Eric agitant la corde, je monte f
Non! ne monte pas l! Tu vas te tuer! La corde ne
vaut plus rien.
Ce n'est pas vrai!
Si! elle a t demi scie par la cassure du cadre et la
secousse qui l'a suivie, j'avais trs peur qu'elle ne lche! C'est
une chance qu'elle ait tenu jusqu'au bout. Regarde!
Sylvain tendit la corde bout de bras et elle apparut tout
effiloche l'endroit o elle avait frott sur la barre d'appui.
Je vous la renvoie, dit Sylvain, elle ne peut plus
servir!
II coupa les quelques brins restants et laissa retomber la
corde terre.
Mais comment ferons-nous pour entrer? hurla Toufou.
Et comment feras-tu pour sortir? demanda Roger. .

53

Un peu de patience ! ordonna Sylvain. Vous allez


voir. Viens, Virginie, viens!
On le vit prendre sa guenon sur son paule et disparatre
dans l'intrieur de la pice.
Un trs long moment s'coula. Perplexes, les enfants
regardaient sans rien voir, coutaient sans rien entendre. Rien
ne paraissait remuer dans la grande maison morte. Enfin
Sylvain reparut la mme fentre.
Mais qu'est-ce que tu fais? lui cria Toufou. Crois-tu que
ce soit amusant de t'attendre?
Et moi, crois-tu que je m'amuse essayer de sortir
d'ici? Je suis prisonnier!
.Sylvain s'accouda commodment la fentre. Il prenait
un secret plaisir contempler de haut la trs visible impatience
de Toufou et celle, peine mieux rprime, de ses cousins.
La chambre o je suis, expliqua-t-il, est celle de Bob,
avec son petit lit et ses jouets. A ct il y a celle o couchait sa
nourrice ou sa nurse. Elle est jolie cette chambre et
parfaitement bien range! Mais les deux pices donnent toutes
les deux sur un petit couloir qui, lui, est ferm clef.
Dfonce la porte! hurla Toufou.
Je veux bien entrer chez les gens sans y tre invit,
repartit Sylvain, mais je ne veux faire aucun dgt!
Alors, s'cria Roger, je ne vois pas comment tu vas
en sortir. Renvoie Virginie chercher la corde. Pourquoi ne la
nouerais-tu pas la barre d'appui?
Sylvain secoua la tte en riant. 1 Non! non! dit-il. J'ai
dcid de trouver pour sortir un moyen plus dcent et moins
spectaculaire

54

Un moyen que vous pourrez employer vous-mmes pour


entrer, car vous avez toujours envie d'entrer, n'est-ce pas?
Oui! mais ne nous fais pas languir! Dis-nous ce
que,...
Sylvain avait dj disparu.
Il tait exact qu'il avait craint de ne pouvoir ouvrir cette
porte de couloir. Heureusement, il avait pens aux clefs des
portes de chambres et l'ide s'tait rvle bonne. Une des
clefs faisait fonctionner la serrure rebelle. Sylvain n'avait plus
qu' longer le couloir et descendre le grand escalier.
Il s'y dirigea, mais lentement. Il faisait sombre dans cette
grande btisse close. Il ttonnait du pied chaque marche avant
de l'y poser, et sa main tenait fermement la large rampe en bois
sculpt. Sur son paule, Virginie ne cessait de bavarder. On et
dit qu'elle cherchait communiquer son compagnon les
multiples impressions qu'elle prouvait au cours de cette
trange descente dans l'ombre et le silence.
Quand Sylvain eut descendu deux tages, il se trouva au
fond du vestibule et s'approcha de la porte d'entre. C'tait
celle qui donnait sur le perron. Mais l encore, aucune clef
n'tait visible et des verrous compliqus l'incitrent ne pas
s'obstiner.
Il se dirigea vers la droite, du ct de la vranda, Une trs
vaste salle, entirement vide, s'offrit son regard. Il s'y
avana. De tous cts des glaces se renvoyaient l'infini sa
chtive silhouette claire du reflet verdtre provenant des
fentres closes. C'tait trangement dsagrable. Sylvain hta

55

le pas, se trouva dans une autre pice de dimensions plus


rduites, mais d'aspect tout aussi sinistre. Sur ses murs nus,
d'o le papier tombait en lambeaux, des traces horizontales,
plus claires, rvlaient la prsence de planches disparues.
Ancienne bibliothque certainement, aujourd'hui ce n'tait
plus .qu'un lieu obscur et poussireux charg de cette bizarre
rsonance propre aux pices prives de meubles et de tentures.
Sylvain la traversa aussi vite que la prcdente et s'arrta
devant une nouvelle porte, apparemment celle qui dbouchait
sous la vranda. Cette porte tait ferme, elle aussi. Mais la
clef tait sur la serrure. Sylvain tourna un verrou, puis la clef.
La manuvre tait assez ardue, mais aprs quelques efforts il
parvint ses fins. Il eut bien plus de peine ouvrir le battant.
Gonfl par l'humidit, le bois avait coll aux jointures. Il lui
fallut un-gros effort pour le faire cder. Quand il y fut parvenu,
un cri de Joie lui chappa! Ouf! Comme on tait mieux dehors
au grand air que dans ces grandes salles vides trop sonores et
exhalant une odeur ftide.
En entendant le terrible baoum que fit la porte en
s'ouvrant, les trois cousins se prcipitrent en direction de la
vranda.
Sylvain leur apparut, souriant comme l'ordinaire,
quelques toiles d'araignes dans les cheveux 'et les mains
noires de poussire.
Si vous voulez entrer, leur dit-il, ne vous gnez pas! Mais
vraiment, le jeu n'en vaut pas la chandelle!
Sans rpondre, les trois enfants se prcipitrent dans la
maison. Ils voulurent inspecter toutes les

56

pices l'une aprs l'autre. Toufou, gui transportait toujours


dans ses poches un innarrable arsenal d'objets htroclites, en
extirpa une lampe de poche dont le rayon lumineux claira des
multitudes de toiles d'araignes, mais rien qui mritt
l'attention. Des pices vides et de la poussire; un silence
trange o le moindre bruit se rpercutait en chos sonores;
une affreuse odeur de moisi et de renferm. Voil tout ce que
le Vieux Manoir avait offrir ses visiteurs.
C'est horrible! conclut Nelly. De ma vie je n'ai rien vu
d'aussi sale ni d'aussi rpugnant.
Les chambres d'enfants sont assez sympathiques , fit
cependant remarquer Toufou.
Sitt ralis, son rve perdait tout attrait, mais il ne
voulait pas en convenir, pas plus qu'il n'aurait voulu avouer
tout haut les quelques frissons de

57

crainte qui l'avaient parcouru au seuil de ces pices


sombres et dlabres.
Si j'tais encore un bb, dit-il, je m'amuserais bien
avec tous les jouets qui sont l-haut. Il y en a de magnifiques.
Je ne comprends pas pourquoi on les a laisss l.
Si cette visite n'avait pas aussi fcheusement
impressionn les visiteurs, sans doute auraient-ils clat de rire
en entendant Toufou prtendre qu'il n'tait plus un bb. Mais
il n'en fut rien. Nelly s'empressa seulement de rpondre sa
question, selon la rponse qu'elle s'tait dj trouve pour ellemme.
Les parents, nous a dit la ptissire, ont condamn ces
chambres aprs la mort de leurs enfants. Et quand le cousin a
fait emporter les meubles, il ne savait mme pas que ces
chambres existaient. Il a pu prendre la porte du couloir pour
58

celle d'un placard et ne pas mme chercher l'ouvrir.


- C'est trs vraisemblablement ce qui a d se passer,
affirma Roger. Mais maintenant que nous avons rsolu cette
petite nigme, je crois qu'il ne nous reste rien d'autre
dcouvrir ici. Seules les souris et les araignes peuvent trouver
s'y occuper et je m'en voudrais de les dranger plus
longtemps....
Naturellement, Roger se trompait. Ni lui ni ses amis
n'avaient encore le moindre soupon du secret qu'abritait le
Vieux Manoir, et ou les aurait bien tonns en leur disant alors
qu'ils s'en reviendraient plus d'une fois semer la panique parmi
les araignes et les souris.
Pas plus tard que le soir mme, celles-ci devaient voir
rapparatre un intrus. C'tait Sylvain. Il n'y eut aucune
prmditation de sa part. Une simple perturbation
atmosphrique suffit l'y dcider.
Un peu avant le dner, un violent orage clata. Nelly,
toujours soucieuse du bien-tre des autres, s'cria en regardant
Sylvain d'un air navr :
Vous n'allez pas coucher dehors cette nuit? Tout va tre
tremp.
- C'est exactement ce que je me disais, dit Sylvain en
riant. Mais j'ai dj trouv l'abri o j'irai coucher : au Vieux
Manoir, le lit de la nourrice fera tout fait mon affaire.
- Vous n'y pensez pas ! Passer la nuit tout seul dans cette
horrible btisse! Avec des araignes qui se faufileront sur votre
figure et des rats qui vous mordront les doigts de pieds....
Cette horrible description ne dclencha chez Sylvain
qu'un accs de fou rire.

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J'ai Virginie pour me dfendre, dit-il, et j'ai dj pass


bien des nuits dans des endroits moins confortables!
Nelly ne pouvait rien imaginer qui ft plus inconfortable,
mais toutes ses objections furent inutiles. Sylvain dcrta qu'il
coucherait l, et rien ne put le faire changer d'avis.
Est-ce que tu verrouilleras les portes derrire toi? lui
demanda Eric au moment de le quitter.
- Je ne sais pas, pourquoi?
- Laisse-les ouvertes. Si jamais on ne te revoyait
pas demain, on pourrait au moins aller te chercher.
Sylvain sourit et promit de ne pas s'enfermer. Quand il
s'loigna, les enfants le suivirent longtemps des yeux. Il s'en
allait tte haute, en sifflotant, sa guenon sur l'paule,
indiffrent la pluie que les feuilles, en s'gouttant, laissaient
choir sur son dos.
II est brave! dit Eric.
- Bah! il en a vu d'autres! fit Roger.
- Pourquoi n'est-il pas rest dner avec nous, ce soir?
demanda Nelly. Va-t-il vraiment manger seul avec sa
guenon dans cette affreuse petite chambre qui sent le moisi?
Il faut le laisser faire ce qu'il veut , affirma Roger; et
Toufou, bien qu'il ft parfaitement de cet avis, se pencha vers
son chien en murmurant :
Quand donc, mon pauvre Crac, en dira-t-on autant pour
nous?

60

CHAPITRE VII
Crac et son matre.
lendemain matin, la premire pense de Nelly fut pour
Sylvain. Elle aurait aim courir au Vieux Manoir prendre de
ses nouvelles, mais Roger len dissuada.
Mlle Dupoivre, lui dit-il, t'a charge de dbarrasser la
table du petit djeuner et de faire les lits. Je veux bien t'aider,
mais Toufou est plus tout fou que jamais ce matin, il va nous
empcher de travailler. Envoyons-le porter un petit djeuner
Sylvain, et nous serons tranquilles sans lui !
Nelly accepta ce point de vue raisonnable, et son cousin
bondit de joie lorsqu'il apprit la mission dont ses ans le
chargeaient.
Je vais demander Bouboule tout ce qu'il
LE

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faut, s'cria-t-il. Viens, Crac! On va voir Sylvain et sa


chre Virginie.
La joie du matre fit aboyer le chien, et tous deux
dvalrent l'escalier dans un bruit de tempte.
Dix minutes plus tard ils quittaient la maison. Eric portait
au bras un panier charg de pain, de beurre, de confiture et de
chocolat en quantit suffisante pour restaurer quatre affams.
Crac trottinait sur les talons de son matre. Ils taient dj
arrivs mi-chemin lorsque celui-ci s'aperut que l'pagneul
tenait une brosse dents dans sa gueule.
Oh ! s'cria Toufou avec dsespoir, c'est encore la
brosse dents de Mlle Dupoivre! Cela va faire un drame!
II revint sur ses pas et s'arrta devant la fentre de la
chambre de la gouvernante. Comme il n'avait pas le temps de
monter au premier tage, il se contenta de prendre la brosse et
de la lancer par la fentre grande ouverte. Un cri perant
s'leva. Toufou dtala sans demander son reste.
II a fallu qu'elle se trouve sur la trajectoire de la brosse,
se disait-il furieux. C'est bien les femmes! Et puis toi, Crac, je
vais finir par me fcher. Je te dfends de chiper les brosses, tu
entends!
II se retourna pour menacer son chien, et s'aperut alors
que celui-ci portait dans sa gueule une brosse frotter les
parquets.
Ah non! s'cria-t-il. Non! Crac! je ne vais pas .passer
ma matine remettre en place les brosses que
tu
transportes. Non! Va porter toi-mme!
Crac eut un moment d'hsitation puis, comme

62

s'il comprenait l'impossibilit de toute discussion, il s'en


fut vers la maison, la queue basse.
Quel chien intelligent! murmura Eric l'intention d'un
moineau qui voletait par l. Aussi intelligent que Virginie, ma
parole! Il comprend tout ce qu'on lui dit.
Et quand Crac revint, sans brosse cette fois, Eric le
caressa longuement pour le fliciter.
Bon chien, il a rendu la brosse Bouboule, bon chien ,
rptait le matre, et Crac remuait la queue de contentement. Il
tait trs sensible aux compliments et tout particulirement
ceux d'Eric. Et puis, qu'avait-il fait? Il avait laiss tomber la
brosse dans un terrier de lapin, une vraie joie pour lui. Si
c'tait cet amusement qui lui valait tant de flicitations, il tait
tout prt recommencer.
Le chien fou et son matre continurent leur route sans
incidents nouveaux, et arrivrent en vue du manoir. Eric se
dirigea aussitt vers la vranda. La porte close rsista ses
efforts, et il dut poser son panier pour dployer son maximum
de force. Encore lui fallut-il s'y reprendre trois fois. Enfin la
porte cda sous sa pousse, le projetant dans la bibliothque.
Eric, sans comprendre comment, se retrouva aprs trois
pirouettes assis par terre au beau milieu de la pice. Crac,
croyant un nouveau jeu, se jeta sur lui, lui lchant le visage.
Hello! cria la voix de Sylvain. Qui est l?
C'est moi ! rpondit Touf ou cherchant rassembler
ses esprits et carter son chien.
J'ai entendu un vacarme terrible, je suis venu voir ce
qui se passait. Mais que fais-tu assis par terre?

63

La porte est dure ouvrir , grogna Touf ou. Sylvain


se mit rire, puis brusquement son
visage se fit plus grave.
Elle tait donc ferme? demanda-t-il.
Ferme? je te crois. Pourquoi me demandes-tu cela?

Sylvain manuvra la porte plusieurs fois avant de


rpondre, puis il dit :
Je n'y comprends rien! J'ai entendu du bruit cette nuit.
J'ai cru que c'tait une porte mal ferme et j'ai tout de suite
pens celle-l. Mais ce n'est pas possible. C'en tait
une:>autre, ou bien ce n'tait pas une porte.
- Mais, s'exclama Touf ou, il faut savoir! Quel genre de
bruit tait-ce?
- Des baoum et des bang! Tout fait le bruit d'une porte
qui tape, trs fort mais trs loin. Tiens! qu'est-ce que ce
panier? C'est toi qui l'as apport?
- Oui, oui! C'est pour toi! Ton petit djeuner.
- Alors viens, nous allons le partager dehors, nous y
serons mieux que l-haut.
Les deux garons s'installrent dans l'herbe.
C'est gentil d'avoir pens moi, dit Sylvain. J'ai fini
mes provisions hier soir et, ce matin, je me suis mis lire le
livre que Mlle Dupoivre m'a prt. Je n'avais pas le courage de
m'en arracher pour aller faire des achats.
- Mais, reprit Toufou poursuivant son ide, tu as d avoir
trs peur cette nuit.
- Virginie a eu peur, c'est vrai! Moi, non.
- Mais c'taient peut-tre des voleurs ! Tu n'y as pas
pens.
- Des voleurs dans une maison vide! Tu veux rire! J'ai eu
envie de descendre pour voir; mais

64

sans lumire, quoi cela aurait-il servi? J'ai


attendu que a s'arrte et je me suis rendormi.
Toufou sortit sa lampe de sa poche.
Prends-la, dit-il. Elle te sera plus utile qu' moi, si
jamais tu retournes coucher l-haut... !
- J'y retournerai trs certainement, dit Sylvain. On y est
trs bien. Merci pour ta lampe, elle me sera utile.
Le courage de son nouvel ami faisait l'admiration d'Eric
au point que, peu peu, il se sentait lui-mme gagn par un
courant de bravoure. Aurait-il vraiment peur de passer la nuit
au manoir? Peut-tre pas. Et s'il entendait des bruits. Hum! Il
prfra parler d'autre chose et ne s'en priva point. Sylvain tait
un compagnon intressant qui rpondait toutes les questions
et connaissait mille anecdotes sur la vie des cirques et mme
d'ailleurs, car il semblait avoir tran sa bosse partout et
connatre des gens de tous les mtiers. Eric l'enviait et le lui
dit.
Sylvain prit un air un peu attrist.
Oui, dit-il, j'ai fait beaucoup de choses, mais je ne suis
jamais all l'cole. Tu n'as pas ide combien cela me
manque.
Toufou en reut un choc au cur. Comment un garon
aussi intelligent que Sylvain pouvait-il regretter de ne pas aller
l'cole? Il le lui dit en toute franchise.
Tu n'as pas ide combien on s'y ennuie! Si je n'y tais
pas absolument forc, je n'y mettrais jamais les pieds. Par
malheur, non seulement on me force y aller, mais encore
pendant les vacances on m'oblige travailler avec un
rptiteur. C'est infernal.

65

Comme je t'envie! dit Sylvain d'un air si convaincu


que Toufou en demeura troubl.
L'arrive de Nelly et de son frre interrompit ces
confidences. Il fallut leur raconter l'histoire des bruits
nocturnes, qui affecta beaucoup Nelly.
II ne faut plus coucher l-haut , dit-elle, trs
srieusement, mais Sylvain ne fit que rire de ses craintes et
affirma qu'il considrait l'endroit comme un remarquable abri
pour les jours de pluie.
Alors je vais aller y faire un peu de mnage, annona
Nelly. Il n'est pas possible de vivre dam; cette poussire!
Les garons l'accompagnrent et l'aidrent. Une

66

heure plus tard la pice avait pris un aspect tout diffrent.


C'est trs habitable prsent, dclara Nelly rconforte
par l'ordre et la propret du lieu. Mais il faudra faire attention
bien fermer toutes les portes la prochaine fois.
- Oui! affirma Sylvain, et il la remercia longuement de
sa gentillesse.
La veille, il avait djeun au pavillon, mais il refusa de
revenir ce jour-l.
Je ne veux pas m'incruster chez vous, dit-il, que
penserait Mlle Dupoivre?
- Rien que du bien, affirma Roger. Tu as
conquis toutes ses bonnes grces. Elle t'invite aussi souvent
que tu voudras.
- Je ne veux pas abuser, dit Sylvain. J'irai au village
comme d'habitude acheter ce dont j'ai besoin, je pourrai
mme stocker des provisions ici, puisque j'ai une chambre
maintenant.
- Comme tu voudras! fit Roger. Mais c'est une occasion
unique que tu perds. Le prcepteur arrive ce soir.
- Comment! rugit Toufou. Ce soir dj! et tu ne me
l'avais pas dit!
- J'ai pens que tu le saurais toujours assez tt! Il a
tlphon ce matin pour annoncer son arrive.
- Horreur et perdition! s'cria Toufou d'un air dsespr.
Les vacances sont dj finies! Puis son regard croisa celui de
Sylvain. Il devint trs rouge et se tut.
M. Gurin, le prcepteur, arriva ce soir-l, six heures et
demie. Les enfants rentrrent un peu

67

Monsieur Gurin, je vous prsente vos lves.

68

aprs lui, retards par une longue discussion avec


Sylvain. Il s'agissait de mettre sur pied un petit scnario
destin permettre Sylvain d'assister aux cours. L'ide tait
de Toufou, mais les autres y avaient aussitt adhr. Sylvain
entrerait comme par hasard dans la pice, le lendemain matin,
au dbut de la leon. Roger le prsenterait et demanderait pour
lui l'autorisation de rester. M. Gurin accepterait-il? Tout
dpendrait de ce qu'il tait, et les enfants n'ayant reu aucune
prcision ce sujet se demandaient anxieusement s'il allait
leur falloir affronter un vieux grognon ou un jeune timide, un
grand svre ou vin gros bonasse.
L'homme qu'ils aperurent en entrant dans le salon n'tait
rien de tout cela. C'tait un gaillard de trente-cinq quarante
ans, fort et bien dcoupl. Ses cheveux grisonnaient sur les
tempes et sa bouche avait un dessin volontaire, pas trs
rassurant.
Lee voil, dit Mlle Dupoivre en voyant paratre les
enfants. Monsieur Gurin, je vous prsente vos lves : Nelly,
Roger et Eric Verdier.
L'homme serra les trois mains qui se tendaient vers lui et
se tournant vers la gouvernante :
Ils ne paraissent pas aussi dplorables que vous le
laissiez entendre , dit-il.
Mlle Dupoivre sourit peine en lui conseillant de ne pas
se fier aux apparences. De leur ct, les enfants cherchaient
se faire une opinion. Je ne l'aime pas , dcrta Toufou pour
lui-mme. 'Nelly demeurait indcise. Roger se dit qu'avec le
temps il ne serait pas impossible de s'en faire un ami.
M. Gurin, continua Mlle Dupoivre, vous donnera

69

votre premire leon demain matin neuf heures.


Toufou s'y attendait. Il ne se rebiffa pas.
Est-ce que Crac pourra venir? demanda-t-il
seulement.
M. Gurin parut lgrement surpris. Qui est Crac?
questionna-t-il.
Mon pagneul! rpondit Toufou.
Mais il aurait pu se dispenser de rpondre. En entendant
son nom, le chien avait bondi dans la pice, se jetant sur son
matre comme s'il ne l'avait pas vu depuis huit jours, et
mordillant au passage les pieds de M. Gurin sans mme se
rendre compte que c'taient ceux d'un tranger. Quand il s'en
aperut enfin, il se redressa et se mit grogner.
Le professeur le regarda de toute sa hauteur, mais dit :
Ah! voil donc Crac! Eh bien, si Crac sait se tenir
tranquille, je ne vois pas pourquoi il n'assisterait pas mes
cours.
Toufou dcida alors de rectifier son jugement et d'aimer
M. Gurin. Mais, en fin de compte, toute la soire se passa en
alternatives de cet ordre et, quand M. Gurin se retira dans sa
chambre, Toufou, fatigu de changer d'avis, dcida une fois
pour toutes que le nouveau professeur tait un tre
antipathique qui ne ferait que chercher ennuyer ses lves et
qu'il tait bien inutile de lui rserver la moindre parcelle de
bons sentiments.
La premire leon, le lendemain, devait l'ancrer encore
davantage dans cette opinion.
Au dbut, tout se passa bien. M. Gurin se contentait
d'interroger les enfants sur leurs

70

connaissances dans les branches les plus diverses, et s'il


tirait de leurs rponses des conclusions fcheuses, du moins
avait-il le bon got de les garder pour lui.
Tout coup on entendit un pas au-dehors, puis un coup
lger fut frapp la porte.
Entrez , rugirent les trois enfants, avant que M. Gurin
ait eu seulement le temps d'ouvrir la bouche.
Sylvain parut. Nelly remarqua qu'il tait particulirement
bien coiff. Eric se demanda o il avait laiss sa guenon.
Roger le prsenta au professeur et obtint pour lui l'autorisation
d'assister la leon. Le livre de gographie qu'il tenait en main
avait certainement fait une excellente impression sur le matre,
et Sylvain avait, il faut le reconnatre, une allure pleine de
dignit et de srieux.
Les choses ne commencrent se gter qu'une demiheure plus tard environ, lorsque Virginie, s'chappant de la
serre o elle avait t enferme, retrouva la piste de sonmatre. Se glissant par la fentre entrouverte, elle entra
inaperue dans la pice. Du premier coup d'il, elle remarqua
Crac, paisiblement endormi sous la table. Son ennemi
endormi, c'tait une occasion unique! Elle se faufila jusqu'
lui, s'empara de ses deux oreilles et les tira avec force.
Crac bondit sur ses pieds. Virginie s'accrocha au tapis de
la table. Le tapis glissa, les livres s'croulrent. M. Gurin se
leva, sans rien comprendre ce qui se passait et sans voir que
les deux btes se poursuivaient autour de la table. L'une, c'tait
Crac, se jeta dans ses jambes. L'autre, c'tait Virginie,

71

grimpa sur son paule et lui tira les cheveux.


Tout cela s'tait pass si vite que Sylvain avait peine eu
le temps de reconnatre et d'appeler sa guenon. Eric, au mme
moment, se jetait sur son chien et, dans sa hte le sauver,
faisait choir un vase de porcelaine plein de ross frachement
cueillies,!
Mlle Dupoivre, qui se tenait la cuisine, poussa un cri
d'effroi et se prcipita sur les lieux du drame. Elle vit tout
d'abord Eric, apaisant son chien au milieu d'une flaque d'eau
seme de ross et de porcelaine, puis son regard
dsapprobateur se posa sur M. Gurin.
Trs gn, celui-ci chercha recouvrer sa dignit en
expliquant qu'il lui tait impossible^ de donner des leons
quatre enfants, en mme temps qu' un chien et un singe.
Virginie s'tant dj enfuie par o elle tait venue, il ordonna
Eric de faire sortir Crac.
Ce n'est pas sa faute, monsieur, rtorqua Toufou. Tout
le mal vient de Virginie.
Sortez ce chien, Eric, rpta M. Gurin impassible.
L'essai est concluant, je ne tolrerai plus aucun animal pendant
tes leons.
Toufou dut obir, mais son opinion sur le nouveau
professeur tait Maintenant bien tablie. Il le dtestait.

72

CHAPITRE VIII
Encore le manoir.
leons de M. Gurin avaient lieu tous les matins.
Elles commenaient neuf heures et ne s'achevaient qu'
l'heure du djeuner. Si l'preuve tait dure pour les lves,
elle ne l'tait gure moins pour le professeur.
Toufou avait dcid de lui rendre la vie impossible, et
c'tait merveille de voir comme il y russissait. M. Gurin fut
gratifi d'une gomme qui ne gommait rien et salissait tout ce
qu'elle touchait; il eut galement droit aux crayons qui
demeurent lous sur la table, ceux dont la mine en
caoutchouc caresse mollement le papier sans laisser
LES

73

la moindre trace, et ceux qui le dchirent au premier


contact.
Parfois aussi c'taient les piles de livres qui s'croulaient
au sol en cascades... alors que Toufou se trouvait l'autre
extrmit de la pice, et M. Gurin ne voyait jamais se tendre
la mince ficelle qui, attache au dernier livre de la pile, en
dtruisait si adroitement l'quilibre. II ne comprenait pas
davantage pourquoi le tableau noir se dcrochait tout seul ni
pourquoi, quand Toufou tait charg de le nettoyer, il s'en
levait une si malodorante fume. M. Gurin en aurait peuttre devin la raison s'il avait pens examiner le chiffon dont
se servait son lve; mais il ne semblait pas dispos entrer
dans ces dtails.
Pour un ancien professeur de lyce, il est bien naf ,
s'exclamait Roger, ravi des plaisanteries de son cousin.
Sa sur professait la mme opinion : M. Gurin n'tait
pas un excellent professeur. A son avis, il ne semblait jamais
prendre trs au srieux ce qu'il enseignait, il manquait
d'autorit et se montrait trop souvent dispos rire des
plaisanteries de Toufou. Mais Toufou le boudait. Il lui en
voulait d'avoir exclu Crac de la classe et, pour se venger, ne
tolrait aucune des incursions de Virginie.
La petite bte tait enferme durant les heures de leon,
mais elle parvenait souvent s'chapper. Entrant par la fentre,
elle sautait aussitt sur l'paule de son matre, et Toufou se
levant alors la dsignait d'un doigt vengeur :
Puisque Virginie est l, monsieur, disait-il, puis-je faire
entrer Crac?
Sylvain ne s'en fchait jamais. Il aimait celte

74

petite peste de Toufou et tait toujours le premier a rire de


ses inventions saugrenues. Pourtant, lui, portait le plus grand
intrt aux leons de M. Gurin. Il n'en manquait pas une, et
son extraordinaire mmoire lui permettait, aprs les avoir
entendus une seule fois, de rciter les dclinaisons latines ou
les thormes d'algbre d'une faon qui faisait honte Roger
lui-mme.
M. Gurin passait donc ses matines/avec les enfants et
prenait tous ses repas avec eux; mais le reste du temps il n'tait
jamais l.
Vous aime? beaucoup les promenades solitaires,
monsieur? lui demanda Roger en le voyant un jour, aprs le
djeuner se prparer partir comme de coutume, une canne
la main, un livre sous le bras. O allez-vous donc?
Oh! n'importe o! lui rpondit le professeur avec un
geste vasif. Le long de la rivire, ou au-del du village. Hier,
je suis all du ct du manoir.
Ce mot lanc sans intention prcise, semblait-il, fit
dresser les oreilles aux trois enfants. Du ct du manoir! Quel
mauvais vent l'avait pouss par l? Qu'y avait-il vu? Avait-il
l'intention d'y retourner?
C'est un endroit assez sinistre, ne trouvez-vous pas, fit
Nelly d'un air dtach. La campagne est plus jolie!
Ce n'est pas mon avis rtorqua M. Gurin. Ce vieux
btiment a certainement un pass charg de mystre. Je
voudrais bien le connatre.
Cette rponse, plus alarmante encore que la prcdente,
jeta le trouble dans les esprits et fut aussitt communique
Sylvain. Il se refusa y voir un danger.

75

Un homme comme lui, dit-il, peut prendre plaisir


regarder de loin une maison inhabite. Jamais il n'osera y
entrer! Il est bien trop poli et bien trop dans les nuages!
Cette dernire apprciation qualifiait si bien le professeur,
que les enfants se mirent rire de leurs craintes. Oui, M.
Gurin tait toujours dans les nuages. Il ne voyait jamais ce
qui se tramait sous ses yeux, et ne remarquait mme pas les
regards courroucs que Mlle Dupoivre lui lanait parfois en le
voyant entrer dans sa chambre avec des souliers englus de
boue. C'tait un' pote, sans doute, malgr son allure virile. Il
rverait du Vieux Manoir, en regardant les nuages glisser
derrire ses chemines teintes, mais n'irait pas au-del.
Les enfants, d'ailleurs, y allaient fort peu eux-mmes.
S'ils avaient pens un instant convertir la btisse en terrain de
jeux pour les jours de pluie, ils y avaient renonc depuis
longtemps. Ils se sentaient mal l'aise ds qu'ils pntraient
entre ses murs, et une partie de cache-cache avait failli y
donner la jaunisse aux plus jeunes. Dans chaque coin d'ombre
ils avaient cru voir d'impalpables silhouettes tendre vers eux
leurs bras noirs prts les saisir.... Brrr, quel mauvais
souvenir!
Pourtant Sylvain persistait y coucher quand le temps
tait menaant. Mais c'tait rare heureusement. Les autres
soirs il prfrait, disait-il dormir sous les toiles, et utilisait au
fond du bois des retraites qu'il tait seul connatre.
Nelly ne pouvait comprendre le plaisir qu'il y trouvait,
mais elle le laissait faire de crainte de le contrarier. Il ne parlait
plus de partir, c'tait le principal. Mlle Dupoivre et M. Gurin
acceptaient
sa prsence et ne s'inquitaient gure de savoir o il
logeait.
76

Les vacances auraient sans doute pu se poursuivre ainsi,


dans un calme qui n'excluait pas de nombreuses distractions,
s'il n'y avait pas eu Toufou.
Mais il y avait Toufou et ses ides baroques.
L'une d'elles, qui devait avoir d'extraordinaires
consquences, lui naquit un jour, on ne sait pourquoi : il se mit
en tte d'aller passer une nuit au manoir, avec Sylvain.
Il n'en dit rien l'intress. C'tait plus drle de lui faire
une surprise. Au coucher du soleil, voyant flotter quelques
nuages l'horizon, il les montra Sylvain en disant :
II pleuvra cette nuit. Tu devrais coucher au manoir.
Sylvain se mit rire.
II n'y a aucun danger de pluie, dit-il, mais tu as raison,
j'irai coucher l-bas. Je ne veux pas repartir sans avoir compris
d'o viennent ces bruits tranges.
- Mais puisque tu n'en as plus entendu....
- Je veux en avoir le cur net.
La perspective d'entendre rsonner des bruits mystrieux
faillit dcourager Eric. Mais son admiration pour Sylvain lui
donnait l'envie de se dpasser lui-mme. Il lui recommanda,
une fois encore, de laisser ouverte la porte de la vranda et
aprs le dner mit ses cousins au courant de son projet.
Ceux-ci cherchrent aussitt l'en dissuader, mais ils y
renoncrent vite en voyant son enttement.

77

Vas-y si tu veux, lui dit enfin Roger, mais ne compte


pas sur moi pour t'accompagner.
__ Je n'ai besoin de personne, affirma bric.
Prte-moi seulement ta lampe, j'ai donn la
mienne Sylvain.
Magnanime, Roger prta sa lampe et s en tut : coucher,
tandis que son jeune cousin, le cur battant, attendait que
toutes les lumires se fussent teintes au pavillon.
Un peu aprs avoir entendu sonner la demie de onze
heures, il entrouvrit la porte de sa chambre puis, ses souliers
la main et son chien sur les talons, il entreprit de descendre
l'escalier sans faire grincer la moindre marche. C'tait une
entreprise dlicate qui lui prit un temps norme, mais il la
mena bien et, pour couronner ce succs, dcida de sortir par
la fentre de la salle a
manger plutt que par la porte du vestibule qu'il n'aurait
pu refermer clef derrire lui.
78

Ce nouvel exploit fut accompli avec une remarquable


virtuosit et Toufou en prouva une satisfaction telle que
toutes ses craintes s'envolrent.
Traverser le sous-bois et gagner le Vieux Manoir n'tait
plus qu'un jeu d'enfant. Les multiples alles et venues,
effectues ces derniers temps entre les deux btiments, avaient
trac dans le sous-bois une sorte de sentier trs praticable,
visible mme par cette nuit sans lune.
Toufou marchait allgrement. Crac le suivait de prs,
refrnant ses envies de vagabondage : c'tait la nuit, et la nuit,
tout fou qu'il tait, Crac se sentait en quelque sorte
responsable de son matre.
Sa prsence tait un rconfort rel pour Eric. Il n'avait pas
peur, pas peur du tout, mais la route lui paraissait bien plus
longue qu'en plein jour. Il se mit siffloter.
Enfin la masse sombre du manoir se dressa derrire les
arbres. La joie de se voir si prs du but lui fit presser le pas.
Puis, brusquement, son sifflotement expira sur ses lvres; Eric
s'arrta, teignit sa lampe et posa sa main sur le collier de Crac
: une petite lumire se dplaait devant la maison!
Le garon se frotta les yeux et regarda plus attentivement.
Faible, cette lumire emblait tre celle d'une lampe torche
qu'on aurait promene de droite gauche la recherche de
quelque objet. Etait-ce Sylvain? Toufou n'osait pas l'appeler.
Rien ne prouvait que ce ft lui.
L'attitude de Crac renseigna son matre plus srement que
son intuition vacillante : les babines retrousses, le chien
grondait sourdement en

direction de l'inconnu. L'tre qui se trouvait l n'tait pas


un ami. Eric imposa silence son chien et, silencieusement, se
79

faufila travers les buissons. Il lu fallait se rapprocher pour


mieux voir. Etait-ce un rdeur qui cherchait un abri pour la
nuit? C'tait probable. Sa lampe clairait systmatiquement les
fentres du rez-de-chausse les unes aprs les autres. N'avait-il
donc pas vu la porte de la vranda ouverte? Et s'il la
dcouvrait, y entrerait-il?
Perplexe, prt fuir, Eric ne le quittait pas des yeux. Tout
coup, au hasard d'un rayon lumineux, la silhouette de
l'homme se dtacha nettement sur le mur blanc de la faade.
Toufou sursauta, suffoqu par la surprise.
Ce rdeur, c'tait M. Gurin!

80

CHAPITRE IX
Nuit de mystre.
L'TONNEMENT

d'Eric ne connaissait pas de bornes.


Quelle raison pouvait pousser M. Gurin rder en pleine nuit
autour du Vieux Manoir, alors que chacun le croyait
tranquillement au lit? Dconcert, son lve se dissimula sous
un buisson, cherchant une rponse cette nigme, mais il n'en
trouva aucune. Il finit par y renoncer pour s'occuper seulement
de ce qu'il convenait de faire dans des circonstances aussi
tranges. Il dcida que Je mieux tait de se glisser inaperu
jusqu' la vranda et de monter avertit Sylvain. En faisant vite,
la chose tait possible, mais il fallait profiter de cet instant o
M. Gurin se tenait de l'autre
ct de la maison, au pied de la faade nord.
81

Un bref avertissement son chien, qui comprit aussitt,


et Toufou s'lana d'un pas rapide et silencieux vers la
vranda, Crac sur ses talons.
Quand il fut arriv la porte, il pesa de toutes ses forces
sur la poigne. Celle-ci, heureusement, depuis sa remise en
service tait devenue beaucoup plus facile manuvrer. Elle
cda sans bruit, et le battant s'ouvrit tout grand. Toufou entra,
referma soigneusement la porte, poussa les verrous, donna un
tour de clef et se frotta les mains : mme si c'tait l ce qu'il
escomptait, M. Gurin ne pourrait entrer au manoir!
Alors commena pour l'enfant et le chien une lente et
difficile progression travers les pices sombres. La lampe
lectrique, que Toufou par prudence tenait demi cache sous
ses doigts, n'clairait que le plancher et, par l'interstice des
volets, on voyait parfois briller une autre lumire. C'tait celle
de M. Gurin, poursuivant son nigmatique promenade autour
du btiment.
Parvenu au second tage, Eric voulut ouvrir la porte du
couloir conduisant aux chambres des enfants, mais celle-ci
tait ferme clef. Pourquoi? Sylvain avait dit qu'il la laissait
toujours ouverte!
Eric gratta lgrement le panneau de bois et, aussitt, il
entendit jacasser la guenon.
Virginie, souffla-t-il voix basse, Virginie! O est
Sylvain? Cherche Sylvain!
La porte s'ouvrit et Sylvain parut, sa guenon sur son
paule. Il attira l'arrivant dans le couloir, referma la porte
clef derrire lui, et le conduisit dans sa chambre.
Pourquoi as-tu ferm la porte? souffla Toufou.
Parce qu'il y a quelqu'un dehors, rpondit Sylvain
voix basse. Ne l'as-tu pas rencontr?
82

Je l'ai vu sans qu'il me voit et je sais qui il est.


Ah! et qui donc? demanda Sylvain. Je ne l'ai pas
reconnu, moi!
- C'est M. Gurin, dit Toufou trs vite, incapable de
garder pour lui seul un pareil secret. N'est-ce pas ahurissant? Il
tourne tout autour de la maison et doit chercher y entrer.
M. Gurin? rpta Sylvain au comble de la surprise.
Je n'aurais jamais pens que ce pt tre lui! Je n'ai aperu
qu'une silhouette la lumire de la lampe qu'il promne. Mais
en t'entendant approcher, j'ai eu assez peur, j'ai cru que c'tait
lui qui montait.
Pourquoi n'es-tu pas descendu fermer la porte
de la vranda?
Je ne savais pas s'il tait seul, et un autre aurait pu
s'introduire dans la maison avant que Virginie ne m'veille. J'ai
bien fait, d'ailleurs, de ne pas bouger; tu n'aurais pas pu entrer.
Est-ce que les autres sont avec toi? Pourquoi es-tu
venu?
Toufou expliqua rapidement qu'il avait simplement cd
un brusque dsir de passer une nuit au manoir, et que les
autres dormaient tranquillement dans leurs lits. Mais il tait
surtout proccup par la prsence de M. Gurin et interrogea
Sylvain son sujet. Sylvain n'en savait pas plus que lui. Il
n'avait entendu aucun bruit suspect cette nuit-l dans la
maison, et n'avait rien pu dduire des alles et venues du
professeur aux alentours.

Les deux garons regardrent de nouveau par la fentre :


aucun homme, aucune lumire n'tait en vue.
83

Si nous descendions? proposa Sylvain. Nous serions


mieux placs pour le surveiller, et au besoin nous pourrions
sortir et le suivre. Il faut savoir ce qu'il fait ici!
Toufou acquiesa. Avec Sylvain il lui semblait qu'il
n'avait rien craindre. Mais quand celui-ci s'arrta au premier
tage pour jeter un coup d'il par la fentre et que la lumire
de la lampe du professeur se montra de nouveau, suivant
l'encadrement d'une fentre du rez-de-chausse, juste audessous de celle o se trouvaient les deux enfants, le cur
d'Eric se mit battre trs fort. Les deux garons, le singe et le
chien se tinrent immobiles, retenant leur souffle. Puis la
lumire s'loigna et ils se reprirent respirer.
Et ce fut, alors, que retentit un bruit violent, d'autant plus
terrifiant qu'il rsonnait dans un silence absolu.
Bang! Boum!
M. Gurin dut l'entendre, lui aussi, car immdiatement sa
lampe s'teignit. Toufou s'accrocha l'paule de Sylvain, Crac
grogna sourdement et Virginie demeura immobile, les oreilles
pointes.
C'est le bruit que j'ai entendu la premire nuit,
murmura Sylvain voix basse. On dirait une porte qui cogne,
ne trouves-tu pas? - Oui, c'est peut-tre une porte!
Bang !
Oh! encore! fit Sylvain. D'o ce bruit peut-il venir?

- D'en bas , rpondit Toufou, mais il n'en dit pas


davantage.

84

Sa mchoire s'tait mise trembler malgr lui, et il lui


fallait toute son nergie pour tenir sa bouche ferme afin que
son compagnon n'entendt pas ses dents claquer aussi
sottement. Il avait peur et il avait honte d'avoir peur, lui qui
s'tait cru si brave. Il aurait donn cher pour se retrouver au
fond de son lit, dans sa petite chambre tranquille, loin de cette
alarmante maison, environne de bruits suspects et
d'inquitants rdeurs.
Sylvain tait trs calme et ne semblait pas effray du tout.
Il coutait de toute son attention. Le mme bruit retentit deux
fois encore. Aucun doute n'tait possible. Il venait d'en bas,
quelque part du ct de la cuisine, sans doute.
La lumire de M. Gurin ne se montrait plus. Etait-il
parti? avait-il peur? ou bien tait-il all rejoindre ceux qui
faisaient tout ce vacarme? Cette dernire explication tait la
plus plausible. M. Gurin tait venu jusqu'au manoir pour
retrouver des amis. Ce bruit avait servi le guider vers eux....
Mais que complotaient-ils ensemble?
Pendant que les deux garons attendaient, un nouveau
bruit s'leva, trs diffrent cette fois. C'tait une sorte de
grincement plaintif dont il tait impossible de savoir s'il tait
mis par une voix humaine ou par un frottement mtallique.
Eric sentit ses cheveux se dresser sur sa tte, mais le
gmissement dura peu et un silence pesant retomba.
Longtemps Sylvain demeura immobile, aux aguets, puis
il murmura :
On dirait que la reprsentation est finie pour

85

ce soir. M. Gurin a disparu et les bruits se sont tus. Je


pense que nous pouvons descendre, et chercher un peu sur
place ce qui a pu se produire.
II sembla Toufou que son sang se figeait dans ses
veines.
Non ! Sylvain ! lana-t-il, touffant difficilement l'clat
de sa voix. Non! Il ne faut pas descendre. Remontons dans ta
chambre et enfermons-nous!
- Remonte si tu veux, fit Sylvain trs calme et emmne
Crac avec toi. Moi, je descends.
Pauvre Toufou ! L'ide de se retrouver seul dans le
manoir, mme dans une chambre bien close, lui faisait aussi
peur que celle de suivre Sylvain dans sa recherche des bruits
mystrieux.
Pris entre ces deux craintes, il demeura un instant hsitant
puis, au moment o Sylvain s'approchant de l'escalier
commena le descendre, il s'lana sa suite.
Je ne te quitte pas ! gmit-il d'une voix tremblante.
Crac lui embota le pas et Eric sentit le contact de son
pelage contre ses jambes nues. C'tait rconfortant. Comme
les chiens avaient de la chance! Ils semblaient rellement
ignorer la peur! Dans un pareil moment Toufou aurait
vivement souhait tre lui-mme un chien.
Arriv au bas de l'escalier, Sylvain s'enfona dans un
long corridor obscur conduisant vers l'endroit o les bruits
s'taient fait entendre. C'tait par l que se trouvait la cuisine.
Les enfants l'avaient peine visite.
Sylvain ouvrit une porte et s'arrta. Le faisceau lumineux
de sa lampe claira la couche de poussire

86

recouvrant le carrelage, les grands placards gris, le


fourneau noir. A ses cts, Eric tremblait, craignant tout
instant de voir se profiler dans le rai lumineux une silhouette
menaante. Il se rapprocha de Sylvain, posa sa main sur son
bras.
Comment, lui dit celui-ci, tu trembles? Mais il n'y a
aucune raison d'avoir peur. Si quelqu'un se cachait ici, crois-tu
que Virginie et Crac ne nous le diraient pas aussitt, chacun
sa faon?
C'tait si vrai que Toufou se sentit immdiatement
soulag d'un poids norme. Il regarda la pice avec plus
d'assurance et conclut, comme l'avait dj fait Sylvain, que
non seulement personne ne pouvait s'y cacher, mais encore
que personne n'y avait pntr. Sur l'paisse couche de
poussire tale au sol, les empreintes de pas qui se
dtachaient, trs visibles, taient celles des enfants et du chien
lors de leur prcdente exploration. Il n'y en avait aucune
autre.
Personne, sauf nous, n'est entr dans cette pice depuis
des annes , murmura Sylvain et il ouvrit une autre porte.
Une grande pice dnude apparut. Dans un angle, seuls
subsistaient une pompe main et un vier. L'endroit tait aussi
vide et silencieux que la cuisine.
Toufou troubl se demandait comment des gens
pouvaient faire du bruit dans une pice sans laisser aucune
trace de leur passage.
Ou bien ce sont des fantmes ou bien je n'y comprends
rien , murmura-t-il enfin en se grattant la nuque.
Sylvain se mit rire.
Je n'y comprends rien non plus, dit-il, mais je

87

peux t'affirmer d'abord que ce ne sont pas des fantmes et


ensuite que je finirai par comprendre. Il y a quelque chose
d'trange l-dessous et je dcouvrirai ce que c'est!
Et M. Gurin? Est-il pour quelque chose dans ce
mystre?
- C'est probable, fit Sylvain aprs un instant de rflexion.
Si j'tais ta place, je le questionnerais demain matin. Mine de
rien, tu sais.
Toufou ricana silencieusement.
Oui ! dit-il je vois ! Il sera embarrass pour me
rpondre.
Maintenant il n'avait plus peur, mais il se sentait envahi
par une prodigieuse envie de dormir. Sylvain remarqua ses
billements et lui demanda s'il tait toujours dcid passer la
nuit au manoir.
Ne peux-tu me faire une petite place dans ton lit?
implora Toufou d'une voix teinte. Je ne me sens vraiment pas
le courage de retourner au pavillon.
- Une place pour toi, fit Sylvain en riant, et une autre
pour ton chien, n'est-ce pas? Allons viens, nous allons
essayer de nous caser tous.
Un instant plus tard, les portes du couloir et de la
chambre soigneusement closes double tour, les deux
garons, le chien et la guenon, bien serrs les uns contre les
autres, dormaient profondment dans le mme lit.
Aucun bruit ni aucun visiteur ne vinrent troubler leur
sommeil.

88

CHAPITRE X
Toufou dtective.
s'veilla tt le lendemain matin et partit trs vite,
dsireux d'arriver au pavillon avant que personne y ft lev.
Sylvain l'accompagna. Il s'installa dans la serre en attendant
l'heure de la leon, mais Mme Boule, arrivant son tour,
aperut Virginie dans un arbre et glissa un coup d'il dans la
serre.
Ah! fit-elle en souriant. Un petit djeuner de plus ce
matin!
Sylvain acquiesa. Il s'entendait fort bien avec
TOUFOU

89

Mme Boule laquelle il rendait maints petits services, et


la brave femme lui en tait reconnaissante au point de lui
pardonner son attachement pour cette horrible guenon qu'elle
ne pouvait souffrir.
Sylvain prit donc son petit djeuner avec les autres. Mlle
Dupoivre en paraissait toujours satisfaite. Plus elle connaissait
le jeune garon, plus elle l'apprciait, et elle tait heureuse de
sa prsence auprs des jeunes Verdier.
M. Gurin se montra enfin, il arrivait bon dernier ce
premier repas et avait visiblement l'air fatigu de quelqu'un
qui a peu dormi.
Toufou l'attendait de pied ferme. En quelques phrases, il
avait mis Nelly et Roger au courant des vnements de la nuit
et tous deux l'avaient cout d'un air tantt effray, tantt
sceptique. Il leur semblait impossible que leur cousin ait
travers tant d'aventures pendant qu'eux-mmes dormaient
paisiblement, et, son refus d'admettre qu'il avait eu peur ne les
incitait gure croire sa sincrit. Pourtant il paraissait bien
certain que M. Gurin avait t rder cette nuit-l autour du
manoir. Toufou, lui-mme, n'aurait pas invent une aussi
inimaginable aventure.
Quand il entra dans la salle manger, le professeur
s'excusa brivement de son retard, puis, s'asseyant, i remplit
sa tasse de caf au lait. Toufou attaqua aussitt.
Avez-vous pass une mauvaise nuit, monsieur? lui
demanda-t-il.
Le professeur le regarda d'un air surpris et rpondit avec
le plus grand calme :
Mais non, j'ai fort bien dormi, au contraire.

90

Moi pas, riposta Toufou. J'ai entendu des bruits


tranges.... Pas vous?
De nouveau, M. Gurin posa sur son lve un regard
tonn, puis il questionna doucement : Quel genre de bruits?
Oh! c'est difficile expliquer. Des bruits... voil
tout. Sans doute
dormiez-vous
trop
bien pour les
entendre....
M. Gurin se tourna vers Mlle Dupoivre.
Voulez-vous me passer le beurre? demanda-t-il
comme s'il dsirait dtourner le cours de cette conversation.
Mais Toufou ne l'entendait pas ainsi et reprit son interrogation
II m'a sembl entendre marcher auprs de la maison,
dit-il. Peut-tre l'un d'entre nous est-il somnambule.... Cela ne
vous arrive jamais de marcher en dormant, monsieur?
Jamais , riposta le professeur
d'une
voix
tranchante, et se tournant vers Mlle Dupoivre : Ce miel est
dlicieux, dit-il. Est-ce un produit de la rgion?
Je me demande bien qui a pu marcher cette nuit,
continua Toufou d'un air innocent. Est-ce toi, Roger? ou toi,
Nelly? Je jurerais avoir entendu quelqu'un descendre
l'escalier....
Le frre et la sur affirmrent n'avoir pas quitt leur
chambre. Ils s'amusaient beaucoup de voir l'acharnement avec
lequel leur cousin multipliait ses questions, et durent cacher
leur envie de rire, l'un derrire sa serviette et l'autre au fond de
son bol, lorsqu'ils l'entendirent reprendre :
Ce n'est pas vous, non plus, monsieur? Vous tes bien
sr de n'tre pas somnambule?
Je vous ai dj dit non, Eric, rpondit

91

M. Gurin impatiemment. Si c'est tout ce que vous avez


trouv ce matin pour vous rendre spirituel, vous feriez aussi
bien de vous taire.
Toufou tint compte de l'avertissement. Pendant quelques
instants. Il savait ce qu'il voulait savoir : M. Gurin n'avouerait
jamais tre sorti cette nuit. Cette affaire, quelle qu'elle ft, tait
la sienne et il n'entendait laisser personne s'en mler.
Cependant, il continuerait rder autour du manoir, aucun
doute n'tait possible ce sujet.
Est-ce que vous comptez faire une promenade cet
aprs-midi? questionna alors Toufou. J'aimerais vous
accompagner,
- J'irai nie promener, bien entendu, fit M. Gurin, mais je
n'ai certainement aucune envie d'tre harcel tout l'aprs-midi
par un tre aussi dsagrable que vous.
Les heures de leon qui suivirent parurent longues tous.
Eric s'y montra si peu attentif que M. Gurin lui infligea en
guise de pensum la rdaction de trois phrases latines son
choix. Eric savait parfaitement quelles phrases choisir. C'tait :
J'ai entendu des bruits dans la nuit. Je me promne dans mon
sommeil et je ne dis pas toujours la vrit. Sa traduction
hautement fantaisiste rendait les trois phrases presque
incomprhensibles.
Le premier mouvement du professeur fut de se mettre en
colre, mais il se reprit trs vite. Cancre! dit-il seulement,
et ce mot blessa l'amour-propre de Toufou plus que ne
l'auraient fait des reproches.
Sitt libres, aprs le djeuner, les trois enfants se
retrouvrent au jardin. La conduite de Toufou

92

fut l'objet de critiques et de louanges mles, celle de M.


Gurin ne rcolta que l'expression d'un mpris unanime.
Pourquoi n'a-t-il pas dit que, ne pouvant s'endormir, il
tait sorti faire un tour? demanda Roger. Il manque totalement
de prsence d'esprit! - Cet aprs-midi, repartit Toufou, je
m'attache ses pas, je le suis la piste, tu es d'accord, Crac?
Nous ne le quitterons pas d'une semelle!
Crac approuva, et quand, vers deux heures et demie, M.
Gurin s'loigna, Toufou le regarda partir d'un il ironique.
Une canne la main, et une carte de la rgion dpassant de sa
poche, il prit la direction de la Veule.
Toufou, du, fit une amre grimace. Il avait pens qu'il
retournerait du ct du manoir et s'en rjouissait d'avance.
Cette orientation imprvue ne le fit cependant pas renoncer
son projet. Il laissa son professeur prendre une certaine
avance, puis se mit tranquillement le suivre. Crac, dment
chapitr, s'attacha ses pas d'un air morne. La promenade ne
s'annonait pas joyeuse pour lui.
Pourtant il y prit got en voyant tout coup son jeune
matre se jeter brusquement plat ventre dans un foss. a,
c'tait amusant! Crac se prcipita sur son dos avec entrain.
Toufou lui fit signe de se taire. D'un il inquiet il observait M.
Gurin arrt au milieu de la route et inspectant l'horizon.
Quand il se remit en marche, Toufou l'imita. Crac suivit le
mouvement, la queue basse.
Ces alertes devaient cependant se renouveler assez
souvent pour attirer l'attention d'une vieille paysanne qui s'en
venait en sens inverse. Surprise par les brusques apparitions et
disparitions du

93

jeune garon, elle s'arrta quand elle fut sa hauteur et


s'informa aimablement :
Qu'est-ce qui ne va pas, mon enfant? Vous sentez-vous
souffrant?
Chut! ft Toufou trs ennuy, car ce moment
prcis, M. Gurin ralentissait une fois de plus sa marche, et
consultait sa carte. Toufou se glissa de ct vers un buisson,
toujours suivi par Crac, impassible, et la vieille femme hocha
la tte, de plus en plus inquite.
Enfin, au bout d'un assez long temps, elle crut avoir
trouv une explication.
Vous jouez aux Peaux Rouges? demanda-t-elle.
M. Gurin s'tait remis en marche et prenait de l'avance.
Eric craignait de le perdre de vue au-del du boqueteau o il
s'enfonait.
Je suis le chef Plume d'Aigle! dit-il firement. Mfiezvous de mes hommes, ils me suivent de prs. S'ils vous voient
ils vous scalperont. Et il s'loigna rapidement laissant la
pauvre femme interdite, se demandant o pouvaient tre les
hommes .
La course prcipite du jeune garon et de son chien jeta
ensuite la panique parmi un paisible troupeau de vaches, mais
Eric, trs fier de lui-mme, n'y prit pas garde : en dpit des
gneurs, il n'avait pas perdu la piste qu'il suivait.
Arriv au bord de la rivire, M. Gurin abandonna la
grand-route pour marcher au long de la berge. Le terrain tait
fangeux et il avait grand-peine s'y dplacer. La tche de
Toufou se compliqua. Rares taient les buissons qui pouvaient
le cacher, et s'allonger dans la boue n'tait pas un

94

sport agrable. L'enfant fut sur le point de renoncer ses


projets. Hsitant, il regardait son professeur arracher l'une
aprs l'autre ses semelles la terre collante, lorsqu'il le vit
s'arrter une fois de plus. A ce moment, il avait atteint un point
o une petite rivire inconnue se jetait dans la Veule. Le
professeur semblait se demander s'il suivrait le cours d'eau
principal ou son affluent. Ce fut pour ce dernier qu'il se dcida
enfin.
L'estomac de Toufou lui rappelait par- ses tiraillements
que l'heure du goter tait proche. M. Gurin allait-il se
dcider rentrer? Mais non. Il s'arrtait et, tranquillement, il
s'assit sur une grosse pierre. Avait-il un rendez-vous cet
endroit avec quelque complice? La curiosit, plus forte que la
faim, retint Toufou sur place. Il se dissimula dans un buisson
et attendit. Il n'eut pas longtemps attendre.
M. Gurin retira un paquet de sa poche, le dplia avec le
plus grand soin et en sortit quelques-unes de ces belles tartines
de confiture, que Mme Boule savait si bien prparer.
Cette vue fut pnible pour Eric. Il comprit que son
professeur, en prvision d'une trs longue promenade, avait
emport des vivres. Que n'avait-il eu la mme prvoyance!
Stoque cependant, le garon dcida d'attendre. Jusqu' prsent
M. Gurin n'avait rien fait qu'une inoffensive promenade.
Aprs s'tre restaur il allait se lancer dans l'action. Enfin!
Toufou saurait tout ce qu'il voulait savoir.
D'un geste, il calma son chien que l'apparition d'un
paquet de petits-beurre avait fait se redresser et, patiemment,
mordillant un brin d'herbe pour

95

tromper sa faim, l'apprenti dtective, dissimul dans son


buisson, attendit que son professeur et fini de se restaurer.
Quand ce fut enfin fait, M. Gurin reprit sa marche
mthodique au long de la petite rivire. Il allait de son pas
monotone et paisible, s'loignant de plus en plus du pavillon,
au grand dsespoir de Toufou qui, lui, aurait bien voulu
rentrer.
M. Gurin ne s'carta qu'une fois de son chemin et ce fut
pour s'approcher de la berge. Il se faufila alors sous les
buissons et se pencha comme pour examiner quelque chose.
Pendant un long moment Toufou ne le vit mme plus. Il
rapparut enfin, sortit de sa poche une paire de jumelles et
inspecta longuement l'horizon. Que pouvait-il chercher?
Qu'avait-il pu examiner si longuement au ras du sol?
Son lve, bouillant d'impatience, dut attendre qu'il
s'loignt pour se glisser son tour sur la berge, et sa
dception fut grande : il n'y avait l, au bord de l'eau, demi
cache par des broussailles, qu'une barque. Une trs ordinaire
petite barque dont la peinture blanche s'caillait par endroits. A
l'intrieur taient deux rames et un rouleau de corde. Rien
d'autre. Mme pas un nom sur la quille.
Comme l'avait fait son professeur, Eric lorgna ensuite
l'horizon, mais celui-ci ne lui apprit rien. Il n'y avait pas la
moindre maison proximit. O habitait donc le propritaire
de cette barque? Pourquoi la cachait-il cet endroit? Le
paysage ne livrait aucune rponse ces questions, et Toufou
n'prouvait leur endroit qu'une curiosit trs restreinte. La
barque et son propritaire ne lui paraissaient

96

pas prsenter un mystre digne d'intrt.


Eric remonta sur la berge et repartit dans la direction o il
avait vu s'loigner M. Gurin. Mais il eut beau hter le pas et
tendre l'oreille, il ne retrouva aucune trace de son passage. M.
Gurin avait disparu.
Toufou revint sur ses pas et chercha dans une autre
direction. Il n'eut pas plus de succs. Mors il pensa mettre
contribution le flair de son chien. Il lui expliqua le cas. Le
chien parut comprendre, frtilla de la queue, et s'lana... droit
dans un terrier de lapin. A la huitime tentative, Toufou
renona utiliser ce moyen et dcida de rentrer au pavillon.
Malheureusement, il n'avait aucune ide de l'endroit o il
se trouvait. Le seul moyen de ne pas se perdre tait de revenir
sur ses pas, mais la route tait longue. Lentement,
contrecur, tirant la jambe, Eric reprit en sens inverse le cours
de la petite rivire, puis celui de la Veule, puis la route menant
au pavillon. Il tait fatigu, affam, assoiff et cur.
Qu'avait-il appris au cours de cet aprs-midi? Que son
professeur aimait les longues promenades, apparemment sans
but, et n'oubliait pas d'emporter son goter lorsqu'il prvoyait
une absence prolonge. Un point c'tait tout. Que d'efforts
inutiles pour en arriver cette piteuse conclusion !

97

CHAPITRE XI
Incidents varis.
tait prs de huit heures du soir lorsque Toufou rentra
enfin, ruminant ces ides moroses. Il trouva tout le monde trs
inquiet son sujet. Sylvain avait refus de partir avant d'tre
rassur sur son sort, et M. Gurin lui-mme l'accueillit avec
joie. Toufou ne put s'empcher de lui lancer un regard charg
de rancur.
Depuis quand tes-vous rentr? lui demanda-t-il.
- J'tais ici cinq heures et demie , rpondit M. Gurin
trs paisible.
Toufou dut garder pour lui son tonnement et
IL

98

s'excuser en disant qu'il s'tait gar en route. Ses


explications fort confuses furent admises sans difficult.
Pouvait-on attendre autre chose d'un tout fou comme lui! Mlle
Dupoivre observa seulement qu'il n'aurait pas d partir pour
une si longue promenade sans ses cousins. Mais elle ne lui fit
aucun reproche, apitoye sans doute par la mine vraiment
lasse du pauvre garon.
Sitt aprs le repas elle l'envoya se coucher et, pour une
fois, il ne se fit pas prier. Roger et Nelly l'accompagnrent et il
put enfin leur raconter ses msaventures.
II a fallu deux bonnes heures pour aller jusquau
bateau, gmit-il, je ne comprends pas comment M. Gurin a
pu en revenir en une demi-heure.
Il doit y avoir un raccourci, ft Roger. Attends, je vais
chercher une carte.
Le chemin suivi par M. Gurin et son dtective amateur
fut reconstitu au long de la Veule et de son affluent. Il apparut
alors clairement que ce chemin faisait une large boucle pour
revenir en un point assez proche de son lieu d'origine.
Roger clata de rire.
Ton bateau est tout prs d'ici, s'cria-t-il, juste de l'autre
ct de la colline. Nous irons le voir demain, si tu veux, et
nous ne mettrons pas vingt minutes l'atteindre.
Toufou, vex, s'enfona sous ses draps. Non, il n'avait
aucune envie de recommencer cette insipide promenade -
mme avec des raccourcis. Sa nuit mouvemente et sa longue
marche de l'aprs-midi l'avaient ananti. Il n'avait plus qu'une
envie: dormir !
Ses cousins l'abandonnrent et firent une partie

99

de cartes avec Sylvain en attendant l'heure d'aller, eux


aussi, se mettre au lit. Tout en jouant, Sylvain jetait parfois un
coup dil sur la carte dplie auprs de lui. Tout coup il
poussa un cri de surprise.
Bizarre ! dit-il. Regardez cette rivire.
Eh bien, fit Roger se penchant son tour vers la
carte? Qu'a-t-elle d'extraordinaire? Elle s'appelle la Veulette.
Elle prend sa source quelque part dans ces collines, l-haut,
descend vers le sud, et passe prs du manoir avant de se jeter
dans la Veule.
Oui! c'est justement cela qui est extraordinaire. Astu jamais vu une rivire prs du manoir?
Roger et Nelly se regardrent, surpris. Ils connaissaient
suffisamment bien les abords du manoir pour tre certains
qu'aucune rivire ne passait par l. La carte prouvait
cependant, ou semblait prouver que le cours d'eau longeait
presque le btiment.
II s'est peut-tre assch, suggra Roger.
Possible, il faudra le vrifier, rpondit Sylvain. C'est
facile.
Mais comment? demanda Nelly.
Rflchis un instant! lui conseilla Roger qui avait
dj devin le projet de Sylvain.
,
Nelly ne mit pas longtemps comprendre, elle aussi.
Que je suis bte! s'cria-t-elle. Il suffit de remonter le
cours d'eau depuis l'endroit o il se jette dans la Veule jusqu'
sa source.
Exactement! admit Sylvain. Cela ne servira pas
grand-chose d'ailleurs, si ce n'est satisfaire notre curiosit.

100

Il s'loigna, courant gaiement sous la pluie.

101

Mlle Dupoivre ouvrit la porte ce moment.


II est temps d'aller vous coucher, dit-elle aux enfants.
Comment, Sylvain, vous tes encore l! Je pensais que vous
tiez parti en entendant la pluie tomber: II pleut trs fort
prsent. Vous allez tre tremp! Allez-vous loin?
Mlle Dupoivre ne savait pas o se trouvait la chambre
de Sylvain. Elle la croyait quelque part dans le village et
personne ne cherchait la dtromper. Comment lui avouer-la
vrit?
Sylvain se leva rapidement.
Oh!, non, ce n'est pas loin du tout , affirma-t-il en
prenant cong. Puis il! s'loigna, courant gaiement sous la
pluie, Virginie l'abri sous sa chemise entrouverte.
En approchant du manoir, il ralentit son allure. Il se
demandait si M. Gurin, ou tout autre individu, errait dans les
environs. Mais il ne vit personne et pntra dans la vranda
avec un soupir de soulagement. Il n'avait aucune envie d'tre
drang cette nuit-l et ferma double tour les deux portes :
celle de la-vranda et celle du couloir au second tage.
Puis il se coucha rapidement et s'endormit, sa guenon
enlace autour de son cou. , Mais sa nuit ne devait pas tre
aussi calme qu'il l'avait souhait. Quand il arriva au pavillon,
le lendemain matin, ses amis remarqurent aussitt un clat
insolite dans son regard.
Que s'est-il pass? lui lana Toufou. M. Gurin est-il
venu te rendre visite?
Non, mais j'ai encore t rveill-cette nuit, par les
mmes bruits....
Et alors? tu es descendu?

102

A cette simple pense Toufou sentait sa langue se scher


dans sa bouche, et il admira le calme avec lequel Sylvain lui
rpondit :
Oui.
II tait descendu. Il n'avait vu personne dans la cuisine ni
dans l'office, et aucune nouvelle trace de pas nulle part. Alors
il avait pouss plus loin ses recherches. L'arrire-cuisine
communiquait avec une buanderie et au-del il avait dcouvert
une pice inconnue, certainement une ancienne crmerie. Dans
cette crmerie les bruits se faisaient entendre beaucoup plus
proches et il y avait une trappe....
Tu l'as ouverte? lui demanda Toufou qui, cette fois,
n'avait plus une goutte de salive dans la bouche.
Non! rpondit Sylvain. J'ai pens que vous aimeriez
descendre avec moi.
- Chut ! fit Roger entendant approcher le pas de M.
Gurin. Nous irons cet aprs-midi, tous ensemble.
Cette perspective eut le don de rendre Toufou plus odieux
que jamais, tout le temps que dura la leon. Ds que celle-ci
fut finie, il grimpa l'escalier en hurlant comme un dmon. Mlle
Dupoivre, pourtant habitue ses cris qui saluaient chaque fin
de leon, ouvrit brusquement la porte de sa chambre. Elle tait
un peu ple.
Que se passe-t-il? cria-t-elle, qui s'est fait mal?
Toufou clata de rire et redoubla ses vocifrations.
Oh! Eric! s'cria la pauvre gouvernante, je n'ai jamais vu
un garon aussi insupportable que

103

vous! Et ayant pos sur lui un regard empreint de


dsespoir, elle ajouta : Ni aussi sale! Allez vous
dbarbouiller avant de vous mettre table. Cela vous fera du
bien! Et changez de chemise! la vtre est ignoble !
- Oh! rtorqua Toufou, pour ce que j'ai faire cet aprsmidi, il vaut mieux que je n'en change pas; Bouboule a dj
trop de travail!
Mlle Dupoivre ne put s'empcher de sourire, mais se reprit
vite et lana d'un air fch :
Croyez-vous qu'il soit indispensable de recommencer
vous salir aujourd'hui?
- Indispensable!
s'exclama
le
jeune
garon.
Absolument
indispensable,
chre
mademoiselle
Dupoivre. Je vous expliquerai un jour pourquoi, et en
attendant....
Ses deux mains sales s'taient accroches aux poignets de
la gouvernante et cherchaient l'entraner dans une valse folle
travers le palier, lorsque la voix de M. Gurin retentit avec
une svrit inaccoutume, puis sa figure se montra, au bas de
l'escalier, charg de colre.
Eric! cria-t-il, est-ce' vous qui avez tendu une corde en
travers du chemin? J'ai failli me casser le cou....
Toufou lcha Mlle Dupoivre pour faire front ce nouvel
adversaire.
Euh! expliqua-t-il, je me suis exerc sauter ce matin et
j'ai d oublier d'enlever la corde....
Vous ne savez donc pas combien cela peut tre dangereux?
se rcria M. Gurin, vritablement hors de lui.
Mlle Dupoivre se vit oblige d'intervenir.

104

Eric, dit-elle svrement, vous serez priv de dessert


djeuner. Cela vous apprendra peut-tre faire attention ce
que vous faites.
Excellente ide! renchrit M. Gurin.
Eric serra les poings sans rpondre. Il en voulait M.
Gurin d'avoir cherch le faire punir plutt que de l'avoir
puni lui-mme; mais, surtout, il craignait de voir s'tablir une
alliance entre la gouvernante et le professeur. Si tous deux se
mettaient d'accord pour le mater, la vie deviendrait impossible
pour lui.
Rentr dans sa chambre, Toufou se lava rapidement les
mains et s'assit sur son lit pour rflchir. Cette seconde
opration ne lui prit gure plus de temps que la premire.
Quand il s'agissait de combiner une sottise il n'tait jamais
bien longtemps en peine. Il siffla son chien et descendit la
cuisine.
Aprs avoir chang quelques phrases polies avec Mme
Boule, Eric profita du moment o celle-ci tournait le dos pour
subtiliser la bote de poivre, qu'il glissa dans sa poche. Puis il
eut une conversation rapide avec Roger, lequel finalement
sourit et acquiesa.
On se mit table. Mme Boule apporta des ufs sur le
plat et des saucisses. Chacun se servit, et Roger dit :
Veux-tu me passer le poivre, Nelly, la cuisinire a
oubli d'en mettre.
Nelly lui passa le poivrier en demandant poliment M.
Gurin s'il en dsirait. Celui-ci remercia et se servit.
Au mme moment l'anneau de serviette de Toufou tomba
terre et se mit rouler en direction

105

du professeur. Le jeune garon s'excusa et se leva pour le


ramasser.
Mlle Dupoivre dtourna la tte, comme pour n'avoir pas
sanctionner cette maladresse. Toufou en profita. D'un geste
rapide il ouvrit la main au-dessus de la tte de M. Gurin et
une fine poussire grise, presque invisible, s'abattit, couvrant
la tte et les paules du professeur. Toufou retourna s'asseoir
sagement et aussitt M. Gurin se mit ternuer.
Une fois, deux fois, trois fois. Sa figure tait devenue
toute rouge et entre deux ternuements il bredouillait : Je ne
sais pas... Atchoum! ce que j'ai... atchoum! C'est le poivre,
excusez-moi! C'est a...a...tchoum! affreux!
La gouvernante le regardait d'un air pinc. Elle ne
pouvait pas croire que le peu de poivre qu'il avait vers sur son
uf ait pu avoir un pareil effet. Non! cet homme cherchait se
moquer d'elle, et ce genre de moquerie, qu'elle avait entendu si
souvent dans sa vie, avait le don d'exasprer la brave
demoiselle. Les enfants riaient en perdre haleine, et ce n'tait
pas fait pour 'arranger les choses.
Si vous voulez vous retirer, monsieur Gurin, dit la
gouvernante assez schement, vous pourrez revenir quand
votre... indisposition sera passe....
M. Gurin ne se fit pas prier. Il se leva, la figure enfouie
dans sa serviette, et sortit.
Les rires des enfants redoublrent.
Assez! s'cria Mlle Dupoivre de plus en plus mortifie.
Cette plaisanterie n'est pas nouvelle et elle n'est mme pas
spirituelle !
- Que nous fassions des choses pareilles, suggra Eric

106

d'un air innocent, a se comprendrait. Mais M. Gurin! A


son ge!
- Plus un mot l-dessus! coupa Mlle Dupoivre. Et sachez
vous taire quand votre professeur reviendra!
travers le plafond, on entendait encore le pauvre
homme ternuer, puis la crise sembla se calmer, et il rapparut
juste temps pour retrouver sa part de rti.
Il s'excusa encore, mais ses excuses se perdirent dans le
silence glacial que Mlle Dupoivre observa jusqu' la fin du
repas.
Quand on servit le dessert, elle avait compltement oubli
la punition inflige Eric et lui servit, comme d'habitude, une
bonne ration de crme. M. Gurin avait meilleure mmoire,
mais il se garda de rien dire dans un moment pareil.
Toufou lana vers Roger un coup d'il triomphant. Il
avait obtenu ce qu'il dsirait. Pour l'instant il n'en demandait
pas davantage.

107

CHAPITRE XII
Une expdition et ses surprises.
tait si content de sa victoire, qu'il n'prouva
aucune apprhension en se retrouvant cet aprs-midi-l avec
ses cousins entre les sombres murs du manoir. Ses craintes de
la nuit passe taient bien loin et sa satisfaction si grande qu'il
ne pouvait s'empcher de la traduire par des cris varis qui
rveillaient tous les chos de la vieille demeure. Roger et
Nelly riaient l'entendre et Sylvain qui les avait rejoints
l'heure fixe pour cette exploration, riait encore plus fort
qu'eux.
Les plaisanteries de Toufou et son heureux caractre
l'amusaient et il se garda de rappeler au petit garon ses
rcentes terreurs. A la longue, pourTOUFOU

108

tant, il estima qu'il avait suffisamment hurl pour


satisfaire son besoin de bruit. Il entrana alors toute la bande
travers la cuisine et l'arrire-cuisine, dans la buanderie
dcouverte la nuit prcdente, puis de l, dans la laiterie.
Comme un propritaire fier de montrer ses nouvelles
installations, il promena le rayon de sa lampe sur les murs, fit
miroiter dans l'ombre les tagres de marbre qui ceinturaient la
pice et, enfin, abaissa la lumire au niveau du sol. La trappe
apparut alors, peine visible sous la couche de poussire qui
bouchait toutes les jointures et dissimulait jusqu' la poigne,
habilement encastre dans un creux de la planche. Roger
dgagea l'anneau de fer et tira dessus de toutes ses forces. Rien
ne bougea.
a va tre dur, dit Sylvain, cette trappe n'a pas servi
depuis des annes! Laisse-moi essayer.
Les efforts de Sylvain demeurrent aussi vains que ceux
de Roger, puis chacun tenta sa chance tour de rle, mme
Crac qui semblait croire qu'il lui suffisait d'aboyer pour ouvrir
la trappe rebelle.
II faudrait une corde, dit Sylvain. Qu'ai-je fait de celle
que nous avions achete? J'ai d la laisser dans ma chambre.
Veux-tu aller la chercher, Touf? Voici la clef.
Toufou s'loigna en chantant, Crac sur ses talons.
Quelques instants plus tard, il rapparaissait, trs ple.
II y a des gens dans la chambre, l-haut, dit-il. J'ai
entendu des bruits... je n'ai pas os entrer....
Qui veux-tu qui soit l-haut? s'exclama Sylvain. Tu es
un petit poltron et tu t'es imagin entendre des bruits, voil
tout.

109

Cependant comme Roger ne paraissait pas trs dsireux


de monter et que Toufou rptait inlassablement : J'ai
entendu des bruits, je t'assure! Sylvain prit le parti d'aller luimme chercher la corde.
Il revint un instant plus tard portant sa guenon sur son
paule et riant tout seul.
C'est Virginie que tu as entendue, dit-il. Elle s'amusait
avec le jeu de quilles. Je te disais bien que personne ne pouvait
entrer l, bb!
Eric devint rouge et, pour cacher son embarras, aida
Sylvain passer une boucle de corde dans l'anneau de la
trappe et l'y fixer solidement.
Maintenant, au travail, tous! ordonna Sylvain. On tire!
Oh! hisse!
Les enfants s'alignrent les uns derrire les autres au long
de la corde, et Virginie, l'air conscient de son importance, les
imita avec empressement.
Une, deux, trois !
La trappe cda si soudainement que toute la grappe
d'enfants culbuta et entra en contact brutal avec le sol dall.
Mais cela ne diminua pas l'enthousiasme gnral. Geignant et
se frottant, tous s'approchrent du trou bant, maintenant
dcouvert.
Des marches! s'cria Sylvain, des marches de pierre qui
s'enfoncent dans la cave. Pourquoi n'avons-nous pas pens
plus tt que sous une pareille btisse il devait y avoir des
caves formidables?
II descendit le premier et, comme il l'avait prvu,
dcouvrit au bas des marches une norme cave vote.
Des caisses, des tonneaux, des bouteilles couvertes,

110

de toiles d'araignes s'empilaient un peu partout dans le


plus grand dsordre. Une trs forte odeur de moisi flottait dans
l'air. Virginie, comme si elle n'apprciait ni cette odeur ni cette
obscurit, se tenait crispe sur l'paule de son matre, ses
petites mains cramponnes aux mches de ses cheveux.
Les trois cousins taient descendus derrire Sylvain.
Leurs lampes projetaient des ronds lumineux sur la vote, ou
se perdaient dans des profondeurs inconnues. Crac, trs excit,
bondissait en tous sens, affol par une odeur de rats et de
souris telle que les appels de Toufou ne parvenaient pas le
calmer. L'exploration de la cave dura longtemps sans apporter
aucune dcouverte intressante.
II n'y a mme pas une bouteille de limonade qui ne soit
pas vide! conclut Toufou dsappoint.
C'est vrai, admit Sylvain, mais cela n'a rien
d'tonnant. Ce qui me parat bien plus trange, c'est de ne
trouver aucune trace d'une prsence rcente. Cette poussire
accumule sur les planches, les bouteilles ou le sol, n'a pas t
touche depuis des. annes, c'est visible. Il n'y a pas un mgot
de cigarette, rien....
Ce n'est donc pas ici, non plus, que viennent, la nuit,
ceux qui font du bruit , acheva Nelly voix basse. Elle aurait
eu peur en dcouvrant des traces de leur passage, mais
l'absence de tout indice n'tait-il pas plus effrayant encore?
Alors, comment saurons-nous Jamais qui ils sont et o
ils se cachent? demanda. Eric.
Je pense qu'il n'y a plus qu'un moyen, fit Sylvain, je
descendrai une nuit ici, et les bruits me guideront.

111

Tu oserais faire cela? demanda Toufou berlu. Eh


bien, vrai! tu es brave! Nelly se mit rire de l'accent
convaincu de son cousin, mais elle partageait entirement son
opinion.
Oserais-tu faire cela, toi, Roger? demanda-t-elle son
frre.
Roger rflchit deux secondes et dit honntement :
Non, je ne le ferais pas et, qui plus est, je pense que
Sylvain ne devrait pas s'y risquer.
Sylvain haussa insoucieusement les paules.
Je veux claircir ce mystre, dit-il, et puisqu'il n'y a pas
d'autre moyen!
Un instant de silence suivit cette dclaration pendant

112

lequel les trois Verdier cherchrent vainement quelque


autre solution proposer. Sylvain, tous ses sens en veil,
inspectait les lieux, comme s'il choisissait dj le coin o il se
tiendrait aux aguets. Tout coup ses sourcils se froncrent.
N'entendez-vous aucun bruit? demanda-t-il.
Tous retinrent leur souffle.
Je crois, murmura Nelly, aprs un nouveau silence, je
crois entendre par moments un petit bruit, une sorte de
gargouillement.
Toufou s'agita. Il n'entendait rien, mais ne dsirait en
aucune faon entendre des bruits dans l'obscurit, quels qu'ils
fussent.... Il avait besoin de lumire et de grand air.
Moi, je remonte! s'cria-t-il. Ecoutez gargouiller les
gargouillis si vous voulez, mais je vous assure que vous seriez
mieux dehors qu'ici!
Les autres rirent en l'entendant, mais remontrent
l'escalier derrire lui. Crac abandonna la poursuite des rats et
se retrouva le premier clans la laiterie, joyeux d'chapper aux
absolues tnbres de la cave. Pourtant, arriv devant la porte
conduisant la buanderie, il s'arrta et gronda sourdement.
Les enfants se turent aussitt et Nelly saisit la premire
main qu'elle trouva porte de la sienne. C'tait celle de
Sylvain.
Que se passe-t-il encore? demanda-t-elle.
Roger avait coll son oreille la porte. Quand il se
retourna, sa figure, brusquement claire par le rayon
lumineux d'une lampe, parut trangement ple.
J'entends des voix d'homme, dit-il dans un souffle. Qui
a ferm la porte de la vranda?

113

Eric rougit et avoua :


C'est moi qui suis entr le dernier, j'ai tir la porte mais
je ne l'ai pas ferme clef... Quel idiot je suis....
Tais-toi, fit Sylvain, et fais taire ton chien, je vais aller
voir ce qui se passe,
Toufou posa sa main sur la tte de Crac, et Sylvain
entrouvrant la porte se faufila dans la buanderie. Les voix
taient encore lointaines. Il se dirigea vers elles travers
l'arrire-cuisine, puis la cuisine, et enfin se glissa dans le
corridor. Mais ce qu'il aperut alors le cloua sur place, muet de
surprise.
Dans le vestibule, au pied du grand escalier, se tenaient
trois hommes : deux lui taient inconnus, le troisime tait M.
Gurin.
Des gens sont venus ici, disait ce dernier. Et ils sont
nombreux! Regardez ces pitinements dans l'escalier! Il faut
savoir qui ils sont et pourquoi ils ont laiss ouverte la porte de
la vranda. C'est tout de mme curieux ces alles et venues
alors que nous ne voyons jamais personne!
- Une chose est certaine, dit l'un des inconnus, c'est que
cette fois nous tenons une piste. Maintenant, il n'y a plus qu'
la suivre!
Les hommes montrent le grand escalier. Mais Sylvain en
avait entendu assez. Il retourna dans la laiterie.
C'est M. Gurin avec deux autres hommes, expliqua-t-il
brivement. Je ne comprends pas ce qu'ils font ici ni ce qu'ils
dsirent, mais il est certain que pour un prcepteur, le vtre a
une drle de conduite! Si vous voulez que je vous donne mon
avis, il est simple : M. Gurin n'est pas plus professeur

114

que vous ou moi. C'est un simulateur qui a pris ce


prtexte pour cacher ses vritables intentions. Et je serais bien
surpris si elles taient avouables!
Cette trange affirmation laissa les enfants sans voix. Eric
fut le premier reprendre conscience du danger immdiat.
Qu'allons-nous faire? demanda-t-il. Vont-ils venir par
ici? Et comment sortirons-nous s'ils ont pris la clef de la
vranda?
Mais Sylvain avait dj son plan.
II y a une clef l'intrieur de la porte de la cuisine.
Nous la prendrons et nous pourrons continuer entrer et sortir
notre gr.
- Pouvons-nous partir tout de suite? questionna Nelly, de
moins en moins rassure. Est-ce prudent?
- Il faut d'abord fermer la trappe, dit Sylvain. Ensuite
nous partirons. Ils sont monts dans les tages et ne risquent
pas de nous voir, mme s'ils regardent par les fentres. La
cuisine donne sur le verger et les arbres sont trs touffus.
Mais s'ils sont monts, ils vont aller dans ta chambre,
fit Roger.
J'ai la clef du corridor dans ma poche, et ils ne
remarqueront peut-tre mme pas la porte ! Partons vite!
Le dpart s'excuta comme l'avait conu Sylvain. Crac ne
gronda pas, la porte de la cuisine voulut bien s'ouvrir sans trop
de grincements et la vote feuillue des arbres cacha le passage
des fugitifs.
Pousss par la crainte, ceux-ci coururent longtemps,
faisant un large dtour pour contourner le manoir, et ne
s'arrtrent que lorsqu'ils se retrouvrent bien l'abri sur le
chemin du pavillon.

115

Alors ils se regardrent, encore haletants. Chacun avait


mille questions poser, mais quoi bon! Ne savaient-ils pas
qu'aucun d'eux n'tait capable d'y rpondre!
Qui tait au juste M. Gurin? Pourquoi s'intressait-il au
manoir? Quel rapport existait-il entre sa venue et les bruits
suspects? Toutes ces nigmes demeuraient rsoudre.
Enfin Roger parla.
Je crois, dit-il, qu'il faut avertir Mlle Dupoivre.
- Oh! non! s'cria Toufou. Elle nous empcherait de
retourner au manoir!
- Au point o en sont les choses, nous ne pouvons gure
faire autrement! reprit Roger raisonnable; mais il est certain,
qu'aprs, la vie ne sera plus drle pour nous. Ne disons rien ce
soir, si tu veux.... Peut-tre trouverons-nous cette nuit une
meilleure solution. Mais j'en doute! Nous ne pouvons pas
garder pour nous un pareil secret!

116

CHAPITRE XIII
Encore de l'imprvu.
rpit que s'tait accord Roger devait avoir d'tranges
consquences, car il se passa ce soir-l un vnement imprvu
qui drangea tous ses plans.
Mlle Dupoivre reut un coup de tlphone et lorsqu'elle
vint ensuite rejoindre les enfants, son visage tait boulevers.
II faut que je parte, leur dit-elle. Ma sur est au plus
mal et me rclame.... Puis-je vous quitter? Serez-vous
raisonnables si je vous laisse seuls deux ou trois jours?
Les enfants savaient que Mlle Dupoivre n'avait plus que
sa sur au monde et promirent tout ce qu'elle voulait afin
d'apaiser ses scrupules.
LE

117

Nelly l'aida faire sa valise, tandis que Roger tlphonait


la gare et commandait un taxi. Il y avait encore un train de
nuit. Mlle Dupoivre pouvait le prendre en se htant, mais il lui
tait bien pnible de se faire l'ide de partir sans revoir Mme
Boule, ni lui laisser des instructions dtailles.
Et puis, il faut que j'avertisse M. Gurin, dit-elle
Nelly, c'est encore une chance qu'il soit ici. Sans lui je n'aurais
pas pu partir en vous laissant seuls. Heureusement, il est
srieux et dvou... il n'y a rien craindre avec lui !
Nelly se garda d'interrompre la gouvernante pour lui dire
ce qu'elle pensait de son professeur. Cela n'aurait servi qu'
augmenter sa panique et peut-tre l'empcher de se rendre
auprs de sa sur. La fillette appela son cousin et le pria
d'aller chercher M. Gurin qui s'tait dj retir dans sa
chambre. Eric leva trs haut ses sourcils, mais ne dit rien, lui
non plus.
Les recommandations que Mlle Dupoivre adressa son
remplaant, furent longues et mouvantes. Il les accueillit
comme il convenait, cherchant la rassurer au sujet de sa sur
et lui recommandant de ne pas s'inquiter pour les enfants : il
veillerait tout en son absence. Cependant, Toufou qui l'piait
en silence, crut dcouvrir des intonations fausses sous ses
phrases polies.
L'arrive du taxi interrompit ses protestations. Mlle
Dupoivre, au bord des larmes, abrgea les adieux en montant
trs rapidement dans la voiture.
Quand celle-ci dmarra, les mains des enfants s'agitrent,
joyeusement d'abord, de plus en plus lentement ensuite.

118

Pauvre Mlle Dupoivre, fit M. Gurin, j'espre que sa


sur n'est pas aussi mal qu'elle le pense.
Puis, sur un ton qu'il s'efforait de rendre joyeux, il
ajouta:
Quant nous, mes enfants, il va falloir que nous
fassions chacun notre possible pour nous tirer d'affaire sans
elle et nous supporter les uns les autres.
II avait lanc cette phrase gentiment, en grand frre plutt
qu'en professeur, et le silence qui l'accueillit parut le
surprendre.
Il regarda les enfants, leurs regards se dtournrent du
sien.
Euh... nous ferons tout ce que nous pourrons,
monsieur... , marmotta enfin Roger, sentant que quelqu'un
devait rpondre. Mais l'enthousiasme n'y tait pas. 1 M.
Gurin attribua peut-tre cette froideur l'motion du dpart,
mais il tait gn et cela se! voyait. Il regarda sa montre.
Oh! oh! dit-il, il est affreusement tard. Montez vite vous
coucher, s'il vous plat, et que toutes les lumires soient
teintes dans dix minutes.
Dix minutes plus tard aucune lumire ne brillait plus dans
les chambres. Mais aucun des trois enfants ne parvenait
trouver le sommeil.
Le lendemain matin, ds son arrive, Sylvain fut mis au
courant des derniers vnements et consult sur la conduite
tenir l'gard de l'inquitant professeur.
II faut n'avoir l'air de rien, affirma-t-il, sinon il se
mfiera et se tiendra sur ses gardes. S'il est-besoin de l'attaquer
de front, il sera temps de le

119

faire dans quelques jours quand Mlle Dupoivre sera


revenue et informe.
De son ct, Sylvain avait d'importantes nouvelles
communiquer ses amis. Il avait pass la nuit dans les bois,
mais, rveill au petit jour, il avait eu l'ide de se rendre au
manoir. Entr par la porte de la cuisine, il avait trouv toutes
les portes des chambres et des placards grandes ouvertes.
Et la porte du corridor? demanda Eric.
Dfonce! affirma Sylvain. Et les chambres d'enfants!
Je voudrais que vous voyiez dans quel tat ils les ont mises !
Tout est sens dessus dessous. Le lit dfait, les jouets
bouleverss, les meubles renverss! Je ne comprends rien ce
qu'ils ont voulu faire! Que peuvent-ils chercher tous les trois?
Un trsor? suggra Toufou. Mais Roger intervint.
Toi qui nous avais si bien dit que M. Gurin n'entrerait
jamais! murmura-t-il, sarcastique.
Je m'tais tromp, et nous nous sommes tous tromps
sur son compte! Maintenant, il s'agit d'tre prudents.
Mais que vas-tu faire? Tu ne vas pas retourner
coucher au manoir !
Dans ma chambre, non, mais je passerai la nuit dans
la cave, comme je l'avais dit. J'ai puisque jamais envie de
savoir d'o viennent ces bruits, et je suis de plus en plus
convaincu qu'un rapport existe entre eux et M. Gurin.
- Quel rapport? demanda Toufou, qui croyait bien
deviner, lui aussi, que l tait toute la clef du mystre. Mais
Sylvain ne put lui rpondre que par un haussement d'paules
vasif. Nelly, de son ct,

120

aurait voulu voir les garons renoncer dcouvrir


l'origine de ces bruits. Qu'y pouvaient-ils? A quoi servait de
s'exposer au danger en passant une nuit dans la cave? Elle
chercha dtourner Sylvain de son projet, mais tous ses
efforts demeurrent inutiles.
Je veux en avoir le cur net, rptait le garon. J'irai et
il ne se passera rien.
L'arrive de Mme Boule interrompit le colloque. Elle
promit de tenir la maison de telle sorte que personne ne
s'apercevrait de l'absence de Mlle Dupoivre. Mais ses efforts
ne dpassrent pas les limites de sa cuisine.
En l'absence de la gouvernante une atmosphre trs
lourde pesa sur tous les habitants du pavillon. Le premier
repas du matin fut pnible. La leon qui suivit fut encore plus
morne. M. Gurin avait l'air proccup et ses lves auraient
pu lui jouer ce jour-l plus de tours encore que de coutume.
Mais ils avaient promis d'tre sages, et Toufou, lui-mme,
semblait avoir puis son stock d'ides gniales. Sylvain,
silencieux, observait le professeur, se demandant quelle raison
avait pu l'entraner jouer ce double jeu. Elle ne devait pas
tre mince, sinon pourquoi aurait-il pris la peine de chercher
cette place de prcepteur qui lui dplaisait si visiblement?
Un peu avant le djeuner, un coup de tlphone de Mlle
Dupoivre leur apprit qu'elle tait bien arrive; mais que l'tat
de sa sur lui donnait les plus vives inquitudes. Elle ne savait
pas quand elle pourrait revenir.
Roger, qui avait reu la communication, raccrocha le
rcepteur d'un geste aussi dcourag que

121

s'il se ft agi de la sant de sa propre sur.


Vous m'avez dit que vous ne connaissiez mme pas la
sur de Mlle Dupoivre, s'tonna M. Gurin. Est-ce vraiment
sa sant qui vous inquite ce point?
Roger baissa la tte sans rpondre, et le professeur
s'ingnia lui dmontrer qu'il n'y avait pas lieu de dramatiser
ainsi les choses. Cependant il lui fut impossible de dgeler
cette atmosphre de gne dont il ne parvenait pas s'expliquer
les causes.
Fidle ses habitudes, Crac lui-mme se mit en devoir de
manifester sa dsapprobation. Puisque Toufou boudait M.
Gurin, lui, lui tournait le dos ostensiblement. Cette
inexplicable attitude eut pour effet de porter son comble la
dmoralisation du professeur. Les rticences de ses lves lui
taient amres, mais l'hostilit du chien dpassait son
entendement.
Il essaya pourtant, honntement, de faire des offres de
promenade aprs le djeuner. Elles furent toutes repousses.
Quand il revint, l'heure du goter, la conversation cessa
brusquement.
Les quatre enfants avaient souhait tre seuls, et son
retour drangeait leurs plans. Allait-il profiter de l'absence de
Mlle Dupoivre pour les surveiller toute minute et ne jamais
leur laisser un instant de libert? Nelly, la moins habile
cacher ses sentiments, avait un air vraiment rbarbatif.
Un sourire vous irait mieux , fit M. Gurin. Et aussitt
Nelly parut deux fois plus dsagrable.
Pensant qu'une pareille attitude pouvait tout
compromettre, Sylvain essaya de meubler le silence. Virginie
mla ses efforts aux" siens. Elle

122

arracha le gteau que Nelly tendait Crac, avec un geste


si rapide et une grimace si comique que tout le monde clata
de rire, sauf le chien, affreusement vex.
Je suis heureux de voir que vous savez encore rire!
s'exclama M. Gurin, je ne vous en croyais plus capables! i et
il paraissait vraiment soulag.
Mais Roger tait bout de patience. Il dcida d'aller faire
un tour au village et ne revint avec ses cousins que trs juste
temps pour l'heure du dner.
Sylvain les avait quitts. Il s'en tait all vers le manoir,
pour mettre excution son projet. Tout en marchant dans le
sous-bois, il mangeait un sandwich de pain et de fromage et
rgalait Virginie de prunes, dont elle savait fort adroitement
extirper les noyaux. Au manoir, il retrouva sa chambre dans le
mme tat de bouleversement que le matin. Mais il n'prouva
aucun dsir de la remettre en ordre. En billant, il prit sa
couverture, la mit sous son bras et Virginie sur son paule,
puis il descendit la laiterie et ouvrit la trappe. La petite
guenon, d'abord surprise, manifesta son mcontentement ds
qu'elle eut compris l'intention de son matre. Passer la nuit
dans cette cave, n'tait pas du tout son got. Elle grognait et
tiraillait la couverture comme pour dire : Non! Non! a ne
va pas!
Je regrette, Virginie, mais c'est ici que nous dormirons
cette nuit, dit Sylvain fermement. Dis-moi plutt dans quel
coin nous allons nous installer?
Tous les coins et recoins taient aussi sales les uns que les
autres, et le jeune garon pensa que le

123

mieux tait de se coucher sur des planches. Le bois serait


moins dur et moins froid que la pierre. La nuit tait trs
chaude, mais la cave tait glaciale. Qu'import! Enroul dans
une bonne couverture, avec Virginie en guise de bouillotte,
Sylvain ne craignait pas le froid.
Aussitt install, il sombra dans un profond sommeil.
Une araigne passa sur sa joue, il ne la sentit mme pas; quand
elle frla le museau poilu de Virginie, celle-ci leva sa patte et,
d'un geste prompt, la tua. Puis elle s'endormit, elle aussi. Dix
heures et demie sonnrent, puis onze heures, onze heures et
demie, minuit. Sylvain s'veilla. Son bras repli sous lui lui
faisait mal. Il changea de position, se souvint de l'endroit o il
se trouvait et s'assit, l'oreille tendue.
Dans le silence il lui sembla percevoir le mme faible
bruit que la veille, ce bruit que Nelly avait appel un
gargouillement. Mais il tait si faible et si lointain qu'il tait
impossible prciser - - ni mme de dire s'il existait
rellement.
Sylvain alluma sa lampe et examina la cave. Il ne vit rien
si ce n'est deux points brillants : les yeux d'un rat qui, effray
par cette lumire, dtala aussitt. Sylvain se recoucha, Virginie
passa ses pattes autour de son cou et tous deux se
rendormirent.
Une heure s'coula encore, puis brusquement, un bruit
rveilla les dormeurs.
Bang! Bong!
Sylvain se redressa d'un bond. C'tait le bruit - le mme
bruit que celui entendu dj si souvent en pleine nuit. Il
retentissait, trs proche cette fois. Bang!

124

Le jeune garon couta attentivement et fut bientt


convaincu que ce bruit provenait d'un lieu encore assez
loign de la cave. Il alluma sa lampe, la promena autour de
lui. Toujours rien! pourtant les bruits ne cessaient pas. Bang!
Boum! et puis venait cet espce de gmissement qui avait fait
si peur Eric et aussi un frottement encore jamais entendu.
Enfin il sembla Sylvain qu'il entendait des clats de voix.
Mais c'taient des voix lointaines, comme des voix d'hommes
parlant trs fort, et dont il aurait t spar par plusieurs
paisseurs de murailles.
Sylvain rejeta sa couverture.
Virginie, dit-il, je crois que c'est le moment de nous
livrer une petite exploration. Tu viens?
Sitt lev, il se dirigea vers la droite, ct d'o semblaient
provenir les bruits. Mais comment pouvaient-ils venir de l?
Un mur barrait la cave et aucune porte n'y tait visible.
Le jeune garon projeta la lumire de sa torche sur toute
la surface du mur. Il tait fait de pierres apparentes, comme
tous les autres murs de la cave. Pourtant il offrait une lgre
diffrence au toucher : les pierres suintaient d'humidit.
Bang! Le bruit paraissait rellement retentir de l'autre"
ct de cette muraille! Sylvain la regarda encore. Et c'est alors
qu'il trouva ce qu'il cherchait; mais sans Virginie il ne l'aurait
pas dcouvert. A vrai dire ce fut elle qui le trouva pour lui !

125

CHAPITRE XIV
Incidents tranges.
vieille caisse tait pose contre le mur. Virginie
aperut quelque chose qui remuait au long de ses planches.
Etait-ce une araigne? un cloporte? D'un geste prompt, elle
glissa sa patte derrire la caisse, et Sylvain l'carta pour voir
ce qui s'y trouvait.
Aucune bestiole n'tait visible, mais un gros anneau de
fer rouill apparut, encastr dans le mur. Il ne prsentait
aucune particularit remarquable sinon celle d'tre plac trs
bas, presque au ras du sol, et de ne paratre servir rien. Il
n'avait pourtant pas t pos l par hasard ! Sylvain
UNE

126

supposa que cette cave avait pu tre autrefois un cachot,


et cet anneau, alors, aurait servi fixer les chanes des
prisonniers. C'tait bizarre, mais possible. Sylvain tira sur
l'anneau, rien ne bougea. Il poussa. Pas plus d'effet. Virginie
s'tait assise auprs de lui et l'observait, trs intresse.
Ce fut tout fait par hasard que Sylvain dcouvrit le
secret de l'anneau. En le manuvrant de droite gauche, il
s'aperut qu'il tournait. Il poursuivit le mouvement deux tours,
trois tours et, tout coup, quelque chose se produisit. Le jeune
garon n'eut pas le loisir de comprendre quelle machinerie
secrte il avait dclenche un levier invisible sans doute
mais il s'aperut sa grande surprise que la pierre voisine de
celle qui portait l'anneau se dplaait, pivotant sur elle-mme
lentement, trs lentement. Surpris, il cessa son mouvement et
la pierre s'immobilisa. Elle tait dj demi dgage du mur.
Dans la fivre de sa dcouverte, Sylvain, sans chercher
s'expliquer le secret de cette manuvre, reprit l'anneau et le
tourna encore. Il parvint ainsi mettre au jour un troit
passage travers le mur, assez large pour qu'il pt s'y faufiler,
mais o un homme un peu corpulent n'aurait jamais pu passer.
Au-del on ne voyait rien, c'tait un trou noir, ouvrant sur une
nouvelle cave, sans doute, car il s'en dgageait un air froid et
humide qui ne pouvait tre celui de l'extrieur. Sylvain glissa
sa lampe allume dans l'ouverture. Peine perdue, son faible
rayon lumineux ne rencontrait aucune surface o s'accrocher.
Allons-nous passer par l? demanda-t-il sa guenon.

127

Celle-ci, sans rpondre, se glissa travers la brche et


revint presque aussitt, marmottant d'incomprhensibles
propos. Elle tait excite mais non pas effraye. Sylvain
dcida qu'il pouvait sans danger se risquer de l'autre ct de la
muraille. Les bruits devaient provenir de plus loin encore.
Il se faufila dans la troue et reprit pied sur un sol ferme
et dall, mais, quand il se redressa, ce fut tout juste si sa tte
ne heurta pas le plafond tellement celui-ci tait bas. Il promena
sa lampe autour de lui, et sa lumire se posa sur des parois
tailles mme le roc et suintantes d'humidit. Une odeur de
moisi le saisit la gorge. Il s'immobilisa et inspecta les lieux.
Il se trouvait dans une sorte de petit rduit compltement
vide. A quoi diable pouvait servir cette sorte de bote? Un
cachot? Sylvain se le demandait encore lorsqu'un nouveau
bang retentit, si violent cette fois qu'il le fit sursauter. Il ne
pouvait tre loin maintenant de la chose, quelle qu'elle ft, qui
produisait ce bruit. Bang! Encore! Cela venait d'en dessous.
Sylvain inspecta le sol et s'aperut que ses pieds reposaient
deux pas d'un trou bant II se recula d'un geste instinctif et
balana sa lampe au-dessus de l'orifice. Elle n'en clairait pas
le fond, mais des barreaux de fer apparurent fixs la paroi.
Ils taient demi rongs de rouille, et il tait impossible de
savoir jusqu'o ils descendaient.
Bang! C'tait bien d'en bas que venaient les bruits, et,
rsonnant dans cette pice minuscule, ils revtaient une
ampleur effarante. Virginie tait terrifie. Elle se
recroquevillait contre la muraille,

128

cherchant un abri, puis elle bondit dans l'troit passage


par o elle tait entre et demeura l, tremblante de terreur.
Sylvain la rappela avec des mots apaisants, mais la bte ne
bougeait pas. Il dut s'approcher d'elle.
Sa main ttonna dans l'ombre avant de rencontrer le petit
corps frissonnant du singe, et ce fut l sans doute l'origine de
la catastrophe qui se produisit alors : la pierre mouvante se
remit en mouvement. Sylvain avait-il frl un ressort secret,
mis en branle un levier invisible? C'est probable. Toujours estil qu'il ne s'en aperut pas. Il caressait Virginie et cherchait la
rassurer en lui parlant voix basse, lorsqu'un lger frlement
attira son attention. La pierre qui lui avait livr passage
reprenait sa place.
Il se prcipita pour la retenir mais ses efforts demeurrent
vains. La pierre tait lourde et anime d'un inexorable
mouvement. Elle s'encastra entre ses voisines, puis tout
mouvement cessa et Sylvain connut un moment de panique
affreuse. Il chercha frntiquement un anneau de fer, une
manette ou un interstice, mais ce ct-ci de la muraille
n'offrait nulle asprit, nulle prise. Sylvain tait prisonnier
dans cet affreux petit rduit humide et glacial.
Un nouveau bang s'leva des profondeurs et le jeune
garon s'arrta pour rflchir. Si des hommes taient l'origine
de ces bruits il devait exister une autre entre au souterrain
dans lequel ils se trouvaient puisque, pour s'y rendre, ils
n'taient pas passs par la cave.
La premire chose faire tait de dterminer l'endroit o
se tenaient ces hommes. Le trou bant

129

et son chelle de fer semblaient conduire vers eux, mais,


malgr tout son courage, Sylvain ne pouvait regarder sans
frissonner les barreaux de fer rong qui se perdaient dans
l'obscurit de ce puits sans fond. O le mneraient-ils? et
quelle stabilit offraient-ils? Sylvain aurait prfr tout autre
moyen d'vasion. Il ttonna encore longuement le mur, mais ni
la pierre tournante ni aucune autre pierre ne bougea sous la
pression de ses doigts angoisss.
Il s'approcha alors du trou et le fouilla du regard. Rien.
On ne voyait rien.
Des bruits de voix montaient, trop confus pour qu'il ft
possible de distinguer les paroles ou reconnatre les voix. Qui
taient ces hommes qui, nuitamment, s'agitaient dans ces
profondeurs?

130

M. Gurin tait-il parmi eux? Quelle surprise s'il voyait


apparatre Sylvain! Mais le sourire que cette pense avait fait
natre sur les lvres du jeune garon s'effaa vite. Leur
rencontre ne serait vraisemblablement pas comique. Quelles
que fussent les mystrieuses occupations du rptiteur, il ne
tenait certainement pas ce que Sylvain les connaisse. Il tait
fort et dtermin. Ses ractions seraient brutales, sans aucun
doute.
Nanmoins, Sylvain s'assit sur le bord du trou et tta du
pied la rsistance des barreaux. D'elle seule dpendait son
salut.
La tige de fer rsista la pression de son pied, mais
quand il s'y appuya de tout le poids de son corps, elle cda. 11
essaya le barreau suivant et le rsultat fut le mme. Si l'chelle
n'tait pas de force le supporter, qu'allait-il devenir? Prir
emmur dans cette affreuse petite cave? Appeler l'aide les
inconnus qui s'affairaient en bas?
Virginie, agrippe son paule, semblait terrifie, bien
qu'elle-mme ne court aucun danger.
Allons! lui dit son matre, sois raisonnable. Il faut
descendre! J'ai eu tort, vois-tu, de poser mon pied au centre
des barreaux. Si j'appuyais sur le ct o la barre de fer fait un
angle, elle rsisterait mieux. Et puis il faut aller vite, trs vite,
sans lui laisser le temps de craquer. Allons, viens, Virginie. On
y va!
Malgr ses bonnes rsolutions, la descente fut pnible
pour Sylvain. Ses mains lui servaient encore plus que ses
pieds, rpartissant le poids de son corps sur plusieurs barreaux
la fois. Ecorches et brlantes, elles s'accrochaient sans rpit
l'une ou l'autre des extrmits de ces chancelants

131

crampons qui le maintenaient au-dessus d'un vide dont il


n'apercevait toujours pas le fond. Sa lampe, qu'il avait attache
son cou, ballottait au gr de ses mouvements, clairant d'une
lueur dansante la paroi rocheuse de ce puits dans lequel il
descendait.
Son cur battait grands coups, et un soudain bang
le fit sursauter si fort qu'il s'en fallut de peu qu'il lcht prise.
Enfin, il sentit le sol sous son pied et avec un
inexprimable soulagement il abandonna les barreaux et reprit
une position plus normale debout sur la terre ferme. Une
troite vote s'ouvrait derrire lui, il s'y engagea prudemment.
Les voix des hommes rsonnaient beaucoup plus proches. Sylvain teignit sa lampe et couta. Les paroles lui demeuraient
confuses, mais, l'un aprs l'autre, il identifia les divers bruits
dj connus : le grincement si impressionnant entendre tait
celui d'un treuil, les bang sonores taient produits par la
chute d'objets lourds projets au sol. Le trs faible
gargouillement, peine perceptible de la cave, rsonnait ici en
permanence, facilement reconnaissable : c'tait un bruit d'eau
courante. Allumant sa torche chaque pas, de peur de
rencontrer un nouveau trou, Sylvain avana lentement, et une
nappe d'eau apparut l'extrmit de l'espce de couloir dans
lequel il s'avanait.
Qu'est-ce? se dit-il stupfait. Une source souterraine?
un tang couvert?
Mais non, l'eau noire clapotait, doucement entrane par
un courant qui la poussait vers la droite. Oubliant toute
prudence, Sylvain projeta la lumire de sa lampe sur cette eau.

132

Sa faible largeur ne permettait pas de lui donner le nom


de rivire, mais c'tait rellement un ruisseau, un large
ruisseau, qui passait dans cette cave, coulant sur un lit de
rochers sous une vote de pierres de hauteur ingale et parfois
trs basse.
En un clair, la lumire se fit dans l'esprit du jeune garon
: la Veulette! Elle coulait non pas prs du manoir, mais audessous! Du ct o se trouvait Sylvain, une sorte de corniche
permettait de longer sa berge. De l'autre ct, la roche s'levait
directement au-dessus du flot, la roche ne laissant aucun
passage.
Sylvain teignit sa lampe et rflchit.
Quelle chose trange! cette rivire souterraine et ces
hommes qui, de nuit, actionnaient des machines sur ses berges
sans souci d'tre entendus. Savaient-ils combien ces bruits
rsonnaient dans la vieille demeure? Mais pourquoi s'en
seraient-ils soucis? Ils pensaient bien que personne n'tait l
pour s'en tonner!
Quelque part sur la gauche, dans un retrait creus par un
coude de la rivire, ; une lumire brillait. C'tait de cette
direction que provenaient les voix et les bruits. Sylvain avana
en se guidant sur cette clart. La vote tait si basse qu'i dut
ramper sur la corniche, mais bientt il put se redresser et, une
fois pass le coude, il dcouvrit un trange spectacle.
L'troit tunnel o coulait la rivire s'largissait soudain,
formant une cave vaste mais basse de plafond. Un fort
projecteur l'clairait brillamment, et, dans cette lumire
brutale, Sylvain distingua trois hommes.
Que faisaient-ils l?

133

134

Cest bon ! Nous partons !merci quand mme de votre amabilit.

135

CHAPITRE XV
Par o s'vader ?
SYLVAIN se dissimula dans une anfractuosit de O rocher
et observa avec ahurissement le spectacle qui s'offrait sa vue.
Les hommes mettaient en mouvement un treuil qui grinait
tandis que s'enroulaient de longues cordes. L'un d'eux cria :
Lumire!
Un nouveau projecteur s'alluma prs de la rivire,
clairant la vote basse du tunnel d'o sortait la Veulette. Puis
un autre homme apparut surgissant hors de ce tunnel. Il tenait
en main une sorte de fourche dont l'extrmit s'enfonait sous
l'eau. La corde continuait s'enrouler autour du treuil, et un
objet confus et massif apparut, mergeant peine de l'eau.
136

Guid par la fourche et hl par la corde, il avanait


lentement, contresens du courant.
Halte! cria l'homme qui avait dj parl et semblait
tre le chef.
Le mouvement tournant du treuil s'arrta, et les hommes
se prcipitrent vers la rivire. Pench sur son bord ils
empoignrent le colis flottant, le hissrent et le rejetrent sur la
rive. Bang! Le bruit bien connu rsonnait de nouveau, sans
aucun mystre cette fois. C'tait celui que faisait la caisse en
s'abattant au sol.
Sylvain changea de place pour mieux voir mais il lui tait
impossible de deviner quel pouvait tre le chargement de ce
colis. Quelque chose de lourd en juger par l bruit qu'il
faisait en retombant au sol et par la peine que se donnaient les
hommes pour le manier. A force d'efforts rpts ceux-ci
parvinrent le repousser au fond de la cave contre une paroi
rocheuse o s'empilaient dj d'autres caisses toutes
semblables. Puis ils reprirent la manuvre au treuil, et une
autre caisse fut sortie de l'eau. Sylvain devina que ces caisses
devaient tre attaches les unes derrire les autres, mais il ne
pouvait voir par quel systme. L'homme, qui redisparaissait
dans le tunnel chaque fois qu'une caisse tait dcharge, devait
alors diriger la suivante pour l'aider franchir un cap difficile.
Mais combien y avait-il de caisses les unes au bout des autres?
A quoi servaient-elles? Pourquoi les entreposait-on ici, en si
grand mystre?
C'est la dernire! cria enfin l'homme la fourche.
Des exclamations confuses lui rpondirent. Les

137

travailleurs taient harasss et heureux de voir s'achever


leur pnible labeur. Ils ne pensaient plus qu' s'en aller.
Sylvain se fit tout petit dans son coin, esprant qu'ils ne
viendraient pas de son ct. Mais il n'avait rien craindre. Les
projecteurs furent teints et les hommes s'loignrent dans la
direction oppose celle o il se trouvait; chacun d'eux tenait
en main une lampe individuelle. Ces lumires s'effacrent
l'une aprs l'autre sous la vote du tunnel, et Sylvain se
retrouva seul, dans une complte obscurit.
A son oreille Virginie grognait sourdement. Elle avait
froid et sommeil et ne comprenait absolument rien cette
curieuse aventure. Sylvain ralluma sa torche et se mit en
devoir d'explorer la grande cave.
Vues de plus prs, les caisses ne lui apprirent rien de
nouveau. Elles portaient des noms, mais il lui tait impossible
de savoir si c'taient des noms de gens ou de pays. Au-del, il
dcouvrit
une
autre
cave
plus
petite,
servant
vraisemblablement d'atelier ou de salle de triage. Des caisses
avaient t ouvertes l, mais rien ne subsistait de leur contenu
'si ce n'est des amas de fibres et de copeaux. Le long du mur
s'empilaient des petites caissettes dont la plupart taient vides,
les autres fort lourdes. Sylvain prouva une grande envie
d'ouvrir une de ces dernires pour voir ce qu'elle contenait,
mais y renona sagement. Quel que ft le commerce,
apparemment peu avouable, de ces hommes, c'tait la police
de trancher leur cas et non lui.
La suite de ses recherches l'amena faire une

138

dcouverte infiniment plus plaisante. Un placard


renfermait des matelas et des couvertures, et, sur une planche
suprieure, des botes de conserve et des fruits. Les hommes
coupaient sans doute leur dur travail par un casse-crote et
peut-tre parfois prenaient-ils aussi quelques moments de
repos.
Sylvain retrouva le sourire. S'il ne parvenait pas
dcouvrir tout de suite le chemin de la sortie, il pourrait du
moins se restaurer et dormir au chaud!
Maintenant qu'il pouvait choisir, il se demanda ce qu'il
allait faire. Ce fut la fatigue qui l'emporta. 11 savait qu'il avait
de longues heures devant lui avant que les hommes ne
reviennent, et le manque de sommeil, s'accumulant avec les
motions et les fatigues de la nuit, lui tait toute envie de se
lancer dans de nouvelles explorations.
Il s'installa rapidement un lit, s'allongea et s'endormit
aussitt, certain que Virginie l'veillerait en cas de danger.
Il ne sut jamais combien de temps il avait dormi, car il
n'avait pas de montre et aucune lumire du jour ne pntrait
dans ce sous-sol. Mais en s'veillant il se sentit repos et
affam. Il dcida de djeuner. A la lueur de sa lampe, il fouilla
dans le placard et se choisit une bote de pt et quelques
pches. Il trouva aussi des biscuits de soldat, des couteaux, des
ouvre-botes et des verres. Son repas arros par l'eau de la
rivire et partag avec Virginie lui parut dlicieux, et c'est avec
un excellent moral, qu'aprs avoir tout remis en place, il
entreprit de chercher la sortie de cette prison.

139

Virginie, qui s'tait rgale de pches, commenait


l'exploration avant lui, sautillant de-ci, de-l, quand,
brusquement, une lumire crue inonda la cave. Sylvain
sursauta. Les hommes revenaient-ils? Dj? Aucun bruit ne se
faisait entendre. Sylvain retrouvant son bon sens se mit rire.
C'tait le singe, bien sr! Le singe qui avait dcouvert le
commutateur et s'tait amus le tourner. Il adorait ce jeu, et
plus d'une fois avait ainsi amen des ennuis son matre.
Mchante Virginie! cria Sylvain, teins! teins vite.
Virginie comprit l'ordre parfaitement, mais fit entendre
un petit bruit qui ressemblait un rire et s'amusa allumer et
teindre plusieurs fois avant de se rsigner obir.
Viens avec moi, lui dit alors Sylvain. Il est temps de
s'en aller d'ici. Nous allons suivre ce tunnel. Puisque les
hommes sont partis par l, c'est certainement la bonne route!
Virginie sauta sur son paule et s'accrocha son oreille.
Balayant le sol de sa lampe, Sylvain s'engagea sous le tunnel
maonn. Une corniche trs troite longeait le bord de l'eau. Il
y avait peine la place d'y poser les pieds, et la vote tait si
basse qu'il fallait se tenir courb. Dans de telles conditions la
marche tait harassante. Rivire et tunnel sinuaient si bien
qu'on n'en voyait pas la fin. Aprs chaque coude Sylvain
esprait voir paratre le jour, mais chaque fois une dception
l'attendait. La mme obscurit s'tendait devant ses yeux.
Parfois la corniche manquait ou s'enfonait sous l'eau. Il fallait
alors marcher dans le ruisseau, sans voir o l'on posait les
pieds, et puis

140

repartir. Les chaussures trempes glissaient hors des


pieds avec des flocs sinistres. A un certain moment, la vote
s'abaissa encore et Sylvain dut marcher quatre pattes,
Virginie cramponne son cou et poussant des cris de terreur,
car elle dtestait le contact de l'eau.
Aprs un quart d'heure de ce sport pnible, Sylvain
excd, se demanda s'il pouvait tre l sur la bonne route. Elle
tait si longue et si peu praticable, qu'il tait surprenant de
penser que des hommes puissent l'emprunter chaque nuit.
Pourtant aucune autre issue ne s'tait prsente. Sylvain
songea revenir sur ses pas, mais cela n'aurait servi rien. Il
continua. Longtemps encore il suivit la corniche, puis enfin, il
aperut une lueur verdtre devant lui.
La lumire du jour. Enfin. Il prcipita son avance pnible
et arriva devant une grille de fer. Au-del tait la libert, le
grand jour et le soleil, peine visibles travers l'paisseur des
rameaux de lierre et de plantes grimpantes qui couvraient la
grille. Au-del la rivire souterraine reprenait son cours l'air
libre. Il suffisait de franchir la grille..., mais comment faire?
C'tait une grille aux barreaux pais solidement fixs trs
prs les uns des autres. La vgtation qui la couvrait prouvait
bien qu'elle ne s'ouvrait jamais. Sa construction montrait
d'ailleurs qu'elle n'tait pas faite pour s'ouvrir. Elle tait l pour
barrer l'entre du tunnel et nullement pour livrer passage aux
visiteurs clandestins ou non. C'tait un obstacle
infranchissable.
Les hommes ne sont pas partis par l, se dit Sylvain.
C'est impossible! Alors, par o sont-ils sortis? Il faut que je
revienne sur mes pas.

141

II refit lentement le mme trajet en sens inverse, s'arrtant


souvent pour inspecter la vote et les parois rocheuses. Il avait
refait plus des trois quarts du chemin lorsqu'il poussa un cri :
une corde pendait au-dessus de l'eau. Virginie l'avait vue aussi.
Elle sauta en lair, s'y cramponna et se balana de droite
gauche.
La lumire de la lampe de Sylvain claira la corde de bas
en haut. Elle aboutissait quelque chose qui semblait tre un
trou dans la vote, couvert par des planches.
Etait-ce possible?
Un trou existait, ou avait t creus mains d'hommes.
C'tait par l qu'on avait accs dans cet trange souterrain. Par
l aussi sans doute taient projetes les caisses dans la rivire.
Sylvain se dit que c'tait par l aussi qu'il sortirait

142

et, empoignant la cord, il se mit grimper allgrement.


Mais son espoir fut rapidement du. Quand il atteignit les
planches, il s'aperut qu'il lui tait impossible de les soulever.
Extrieurement quelque chose avait t pos dessus, peut-tre
pour les dissimuler. Et ce quelque chose tait si lourd, que le
jeune garon, dans cette position instable qui tait la sienne, ne
pouvait en aucune faon le soulever. Il redescendit du.
Il s'expliquait maintenant le trafic des inconnus pntrant
clandestinement dans ce souterrain, dont nul ne devait
souponner l'existence, y entreposant ces marchandises dont
ils pouvaient ensuite faire tout ce qu'ils voulaient.
Mais il ignorait quelles taient ces marchandises et,
surtout, il ne voyait aucun moyen de s'vader de ce souterrain.
Qu'il le veuille ou non, il tait prisonnier

143

CHAPITRE XVI
O est Sylvain ?
lendemain les enfants se demandrent ce que Sylvain
avait pu devenir. Il n'tait pas l au petit djeuner, malgr sa
promesse. Il ne se montra pas l'heure des leons -- qu'il ne
manquait pourtant jamais. Quand Mme Boule sonna la cloche
du djeuner, nul ne l'avait encore aperu.
Nelly, de plus en plus inquite, pressentit alors qu'il avait
d se passer quelque chose de grave.
II faut que nous allions cet aprs-midi au manoir ,
glissa-t-elle l'oreille de son frre en se mettant table. Roger
acquiesa d'un signe de tte. Lui aussi se sentait inquiet et
l'inaction lui pesait.
LE

144

M. Gurin ne comprenait rien l'attitude de ses lves.


Quelque chose les tracassait, cependant ils se refusaient lui
en faire part. Ds qu'il avait le dos tourn ils se parlaient
voix basse, et se taisaient ds qu'il approchait. C'tait
exasprant.
Il leur en fit la remarque, mais n'obtint aucun
claircissement.
S'il trouve notre attitude bizarre, murmura Roger
l'oreille de sa sur, que dirions-nous de la sienne?
O est Sylvain? demanda enfin M. Gurin.
Je ne sais pas. Je pense qu'il viendra ce soir , rpondit
Roger d'un air dtach.
Un coup de tlphone de Mlle Dupoivre, annonant une
amlioration dans l'tat de sa sur, parut soulager grandement
le prcepteur. Si Mlle Dupoivre revenait, les enfants perdraient
leurs airs hostiles et renferms. Il ne voyait pas d'autre remde
leur actuelle mauvaise humeur.
A deux heures, ses lves le quittrent en se contentant de
lui dire qu'ils allaient se promener . Il les laissa partir.
Crac s'lana le premier au-dehors. Lui seul tait joyeux
et sans arrire-pense. Les autres marchaient vite, mais ils
conservaient leur air proccup. O tait Sylvain? Et comment
entrer au manoir s'il n'tait pas l pour leur ouvrir la porte?
Ils se dirigrent vers la cuisine et leur grande joie
trouvrent la clef sur la serrure. Consciemment ou non,
Sylvain n'avait pas pens la retirer. Ils entrrent, certains
dsormais de rencontrer leur ami dans l'une des pices du
manoir, mais c'est en vain qu'ils les fouillrent toutes. Sylvain
n'tait nulle part. La vue de sa chambre mise

145

sac par M. Gurin et ses amis rvolta Nelly.


Comment a-t-il pu faire une chose pareille? s'cria-telle, commenant dj remettre de l'ordre dans la pice.
Ne perdons pas notre temps, ici, dit Roger. Sylvain n'y
est pas et le reste importe peu. Puisquil a dit qu'il passerait la
nuit dans la cave, c'est l qu'il faut aller.
Ils redescendirent. La trappe grande ouverte bait au
centre de la laiterie. Le cur un peu serr ils s'engagrent dans
l'escalier de pierre.
Sylvain! appelaient-ils. Sylvain, o es-tu?
Tu - Tu..., rptait l'cho.
- Il n'est pas ici! dit Roger. Cherche, Crac! Cherche
Sylvain!
Crac partit comme un fou travers la cave et fut le
premier dcouvrir la couverture de Sylvain pose sur les
planches qui lui avaient servi de lit. Il s'arrta et se mit
aboyer furieusement. Les enfants accoururent.
II a bien pass la nuit ici, comme il l'avait dit, fit
Toufou, rprimant un petit frisson; mais il a t drang, sinon
il n'aurait pas laiss sa couverture sans mme la plier.
- Alors qu'a-t-il fait? demanda Nelly de plus en plus
angoisse. Et o est Virginie?
Personne ne pouvait lui rpondre.
Crac, continuant suivre la piste, arriva au pied du mur
o tait encastr l'anneau. Il se remit aboyer de plus belle.
Eric courut le rejoindre.
Qu'y a-t-il, Crac? qu'as-tu trouv? Dites donc les autres,
venez voir !
Tous s'accroupirent devant le mur, examinant

146

l'anneau. Comme l'avait fait Sylvain avant eux, ils le


tirrent et le poussrent, mais, malheureusement, aucun d'eux
ne songea le tourner assez longtemps pour mettre la pierre en
branle.
Ce n'est rien, dit enfin Roger. Crac n'aboie peut-tre si
fort que parce qu'il y a un rat proximit.
Les investigations taient termines. Les enfants ne
savaient plus o chercher. Ils abandonnrent la cave et
retrouvrent avec plaisir la porte de la cuisine ouvrant sur le
verger.
Que pouvons-nous faire pour Sylvain? demanda Nelly.
Faut-il faire connatre sa disparition?
- A qui? demanda Roger. Certainement pas M. Gurin,
et nous ne connaissons personne d'autre ici. Ah! si Mlle
Dupoivre n'tait pas partie!
Mme Boule? suggra Toufou. Roger se contenta de
hausser les paules.
Attendons jusqu' demain, dit-il, mais s'il n'est pas
revenu demain matin, il faudra srement faire quelque chose.
Les trois enfants se sentaient tristes et dsempars. O
aller? Que faire?
Si nous faisions une grande promenade , proposa
Roger, sentant qu'une dtente leur tait ncessaire tous.
Si tu veux, mais pas trop longue! fit Nelly. Il faut tre
au pavillon l'heure du goter.... Sylvain y sera peut-tre!
Tiens! suggra Eric, si nous allions l'endroit o j'ai
vu la barque l'autre jour? Nous pourrions voir si elle y est
encore et remonter ensuite le cours d'eau pour reprer d'o il
vient.

147

- Pas trs amusant! fit Roger, mais puisque nous


n'avons rien de mieux faire!
Ils retournrent au pavillon prendre la carte.
M. Gurin vient de s'en aller, leur annona Mme Boule.
Il a pris sa canne et est parti dans cette direction.
Son bras tendu indiquait la colline au-del de laquelle
coulait la Veulette.
Zut! juste o nous voulions aller, dit Roger amer.
Bah! fit Toufou, il y a de la place pour tout le monde.
Et puis, il peut tre intressant de savoir ce qu'il trafique par
l.
Les enfants repartirent, emportant la carte. Crac s'lana
comme un fou, heureux de cette seconde promenade en
perspective. Une vingtaine de minutes plus tard tous arrivaient
au bord de la Veulette, et Eric reconnut trs vite le bouquet de
saules sous lequel il avait dcouvert la barque. Pour l'atteindre
il fallut traverser le terrain marcageux qu'il connaissait dj et
que Nelly n'apprcia pas du tout.
C'est sinistre par ici , dit-elle, arrachant pniblement
ses sandales la boue. Mais sa dception fut encore plus
grande lorsqu'elle constata qu'elle avait fait tout ce chemin
pour rien : sous le bouquet de saules il n'y avait pas la moindre
barque.
Son propritaire a eu envie de taquiner le goujon, dit
Roger essayant de plaisanter.
- Mais qui est son propritaire? demanda Eric, Il n'y a
aucune maison en vue.
Roger haussa les paules en signe d'ignorance. Il tait
curieux, en effet, qu'une barque ait pu tre

148

amarre dans un endroit aussi dsert, et trange que cette


barque n'et aucun nom. Mais en quoi cela l'intresserait-il?
Remontons le courant maintenant, dit-il. Je voudrais
bien savoir o il nous conduira.
Ils marchrent un quart d'heure et virent se dresser devant
eux la pente raide d'une colline.
Si la Veulette descend de l-haut, dit Roger, elle doit
couler rudement vite.
Mais la Veulette ne descendait pas de la colline : elle
disparaissait soudainement derrire un rideau de verdure..
Ah ! fit Roger surpris. C'est curieux, mais cela ne
contredit pas la carte. Une partie du cours de la rivire est
souterraine. On ne l'a simplement pas indique.
- Bien sr! s'cria Nelly
satisfaite
de
cette
explication. Nous aurions pu le deviner plus tt.

149

Allons voir de plus prs l'endroit d'o elle sort de terre.


Les enfants s'approchrent et ne virent tout d'abord
qu'une masse de feuillage surplombant le cours d'eau. Puis
Toufou, passant sa main travers les branches de lierre, sentit
les barreaux d'une grille.
On ne peut aller plus loin, dit-il. Quel malheur!
Pourquoi a-t-on barr le passage?
Probablement parce que c'est dangereux , dit Roger,
et Nelly ajouta :
Quel dommage que Sylvain ne soit pas l! Il aurait
peut-tre trouv un moyen de passer, lui!
Pauvre Sylvain! Quelques heures plus tt, il s'tait trouv
de l'autre ct de cette mme grille et il aurait donn cher pour
pouvoir la franchir! Mais comment ses amis l'aurai en t-ils
devin?
Ils collrent leur visage aux barreaux pour essayer de voir
plus loin; mais ils ne virent rien que l'obscurit et ne sentirent
rien que l'haleine humide et froide du souterrain.
Nous avons au moins rsolu ce mystre-l!
commenait Roger, lorsque' Nelly l'interrompit.
Oh! regarde! s'cria-t-elle, la Veulette a un autre bras ou
un affluent qui contourne la colline. Si nous allions le voir de
plus prs?
Je veux bien, mais faisons vite. L'heure du goter
approche.
Ils suivirent ce nouveau ruisseau qui serpentait entre des
aunes et des noisetiers pour aboutir dans un creux de terrain o
il s'largissait en une grande mare. Des canards nageaient sur
cette mare et une barque s'y balanait, amarre un pieu.

150

Eric poussa un cri.


La barque! dit-il, je la reconnais. Elle n'a pas d nom.
Un second mystre rsolu, fit Roger. Cette barque
appartient aux habitants de la ferme que tu vois l.
II y avait, en effet, non loin de la mare, des btiments de
ferme assez importants. Nelly les contemplait avec admiration.
Vieux, moussus, dors de soleil, ils semblaient surgis d'un
paysage de conte au milieu de cette campagne dserte. Mais
son ravissement devait tre de courte dure. Une porte s'ouvrit
et un homme parut. Sa mine rbarbative n'tait pas un masque,
car en apercevant les enfants il s'cria d'un ton aussi menaant
que son allure :
Qu'est-ce que vous faites ici? Allez-vous-en ! je ne
veux pas de promeneurs chez moi!
Au son de sa voix des aboiements furieux s'levrent, et,
comme les enfants interloqus par cet accueil, n'avaient pas
encore boug : Si vous ne partez pas, je lche mes chiens ,
ajouta-t-il.
Crac s'tait mis aboyer lui aussi, mais il se gardait bien
d'avancer, ne se sentant pas de taille affronter seul deux ou
trois molosses.
Viens! fit Toufou en tirant son chien par le collier,
tandis que Roger, d'une voix indigne, hurlait :
C'est bon! nous partons! Merci quand mme pour votre
amabilit.
Impressionns par la brutalit de cet individu, les enfants
redescendirent en courant vers la Veulette et l, une nouvelle
surprise les attendait : en contemplation devant la grille, se
tenait M. Gurin.
I

151

CHAPITRE XVII
Une intervention qui change tout,
L 'TONNEMENT de M. Gurin, en voyant dboucher cher
les enfants et le chien, fut au moins aussi grand que le leur en
dcouvrant le professeur cet endroit. Crac, lui-mme, fut si
surpris qu'il en oublia son antipathie et se jeta sur lui en
bondissant de joie.
Quelle surprise! fit M. Gurin comme pour masquer
son embarras.
N'est-ce pas? riposta Roger d'un ton sarcastique, qui
n'tait qu'une faon de dissimuler son regret de ne pouvoir
interroger son prcepteur. Que faisait-il l? Comment
connaissait-il cette grille? Savait-il o tait Sylvain?

152

Eh bien, je crois que nous pourrions rentrer ensemble,


reprit M. Gurin, voyant leurs mines perplexes. Nous sommes
tous en retard pour le goter!
Les enfants n'avaient aucune envie de faire la route en
compagnie de leur inquitant professeur, mais comment
refuser? Ils le suivirent d'un air maussade.
Comment se fait-il que Sylvain ne soit pas avec vous?
questionna M. Gurin. Savez-vous ce qu'il comptait faire
aujourd'hui?
Oh! des tas de choses, grommela Roger.
Vous, ne Pavez-vous pas rencontr, monsieur?
demanda Toufou d'un air innocent.
Sans rpondre, M. Gurin questionna :
J'espre que vous ne vous tes pas disputs? Mais sa
suggestion tait si stupide que personne n'eut l'air de l'avoir
seulement entendue.
Quand ils arrivrent au pavillon, Sylvain n'y tait pas.
Mme Boule dit qu'elle ne m'avait pas vu de l'aprs-midi, et le
chocolat que burent les enfants leur parut amer.
S'il n'est pas l demain matin, j'avertirai la police , dit
Roger d'une voix sourde o la rage se mlait au dsespoir.
La soire s'coula sans apporter aucune nouvelle, et,
quand vint la nuit, tous montrent se coucher la mort dans
l'me.
Roger mit trs longtemps s'endormir. Puis il sombra
dans un demi-sommeil. Un bruit suspect l'en arracha tout
coup. La porte du vestibule venait de se refermer sans bruit.
Etait-ce Sylvain?
En un clin d'il, Roger fut debout. Sans prendre le temps
de se vtir ni de se chausser, il descendit

153

l'escalier aussi vite qu'il tait possible de le faire en


silence.
Sylvain! appela-t-il voix basse.
Rien ne lui rpondit. Le rez-de-chausse tait sombre et
plein de silence. Roger ouvrit la porte et sortit dans la nuit. Lbas, dans l'alle, une silhouette noire s'loignait. Il faisait un
peu de lune et Roger put la reconnatre : c'tait M. Gurin!
M. Gurin repartant pour l'une de ses mystrieuses
randonnes ! Roger n'hsita pas une seconde. Il le suivit. Il
fallait savoir o il allait. Peut-tre le conduirait-il jusqu'
Sylvain! A ce moment, Roger n'tait pas loin de croire que, si
son ami avait disparu, ce ne pouvait tre que par la faute du
prcepteur. Pour l'excution de ses tnbreux projets, il lui
tait peut-tre ncessaire de retenir Sylvain en captivit.
M. Gurin se dirigeait vers le manoir, et Roger,
prudemment et pniblement cause de ses pieds nus , le
suivait bonne distance. Soudain il le vit s'arrter. Puis deux
inconnus mergrent des buissons proches. Les trois hommes
parlrent entre eux voix basse, mais Roger avait beau tendre
l'oreille, il ne parvint saisir que quelques lambeaux de
phrases tels que :
Nous l'avons eu... il ne veut pas parler.... Excellente
cachette... personne ne pourrait deviner....'
Enfin une phrase de M. Gurin lui parvint distinctement :
Soyez prudents. Si ces enfants, qui me prennent pour
un professeur, savaient ce que je fais ici, ils en tomberaient en
syncope !
Roger s'aplatit encore davantage derrire le tronc d'arbre
qui l'abritait. Ainsi M. Gurin et ses

154

complices avaient captur Sylvain ! O tait la cachette


dont ils parlaient? le manoir?
Les hommes s'loignrent dans cette direction, mais
Roger renona les suivre. Il en avait entendu assez. Demain
il irait la gendarmerie et M. Gurin verrait bien que ces
enfants qui le prenaient pour un professeur n'taient pas
aussi nafs qu'il le croyait!
Le lendemain matin, aprs une nuit pleine de
cauchemars, Roger mit les autres au courant de son aventure et
de ses projets.
Je vais au village, dit-il. Vous, djeunez avec M. Gurin
comme d'habitude et, ensuite vous vous mettez au travail. Il
faut surtout qu'il ne se doute de rien. Dites-lui que je suis all
faire des courses pour Mme Boule, Elle a besoin de pommes
de terre et j'avais promis de lui en rapporter.
Le petit djeuner, puis les leons s'coulrent dans un
morne silence. Ni Roger, ni Sylvain. Nelly tait ple. Eric
n'ouvrait pas la bouche. De plus en plus perplexe, M. Gurin
se demandait quelle mouche avait bien pu piquer ses lves
depuis le dpart de leur gouvernante. Cela empirait de jour en
jour.
Vers onze heures on entendit marcher au-dehors. Nelly se
mit trembler. Elle reconnaissait le pas de son frre, mais un
autre l'accompagnait : le pas d'un homme lourdement chauss:
Roger avait-il ramen avec lui un policier? Par la fentre,
Nelly ne pouvait rien voir.
La porte s'ouvrit et Roger entra. Il avait un air bizarre,
la fois rsolu et trs important. Derrire lui se profilait la
silhouette d'un gendarme. Nelly touffa un cri. M. Gurin se
retourna.

155

Que se passe-t-il? demanda-t-il Roger. Quelle sottise


avez-vous commise?
Ce n'est pas lui, dit le gendarme, sortant un calepin de
sa poche. Ce jeune homme est venu ce ; malin la
gendarmerie faire un rapport sur la disparition d'un de ses
amis, absent depuis deux jours, un nomm Sylvain, et M.
Roger Verdier, ici prsent, pense que vous tes pour quelque
chose dans cette disparition, monsieur.
C'est absurde! fit M. Gurin en colre. Comment
avez-vous pu - inventer une chose pareille, Roger?
Je suis au courant de plus de choses que vous ne le
pensez, monsieur, fit Roger fermement. Je connais vos
promenades nocturnes, vos incursions au manoir, vos rendezvous avec des inconnus. C'est assez pour vous souponner
d'avoir fait disparatre Sylvain et c'est pourquoi je suis all le
dire la police.
Exactement, reprit le gendarme. C'est une trange
affaire, monsieur, et qui mrite quelques explications.
M. Gurin fronait les sourcils. Il lana un regard furieux
Roger qui n'abaissa pas le sien.
Ah! Ah! semblait-il dire, qu'avez-vous rpondre
ceci, faux prcepteur?
M. Gurin se leva. Il parut soudain plus grand et plus
imposant qu' l'ordinaire. Il parla et sa, voix tait cassante et
autoritaire.
Veuillez regarder ceci , dit-il. En mme temps il
tendait au gendarme sa main ouverte. Dans sa paume tait
pos quelque chose que les enfants ne voyaient pas. Le
gendarme regarda puis, subitement, sa figure devint trs rouge.

156

Il referma son calepin, salua et recula en bredouillant des


excuses.
Je vous demande pardon, monsieur, je ne savais pas.
Nous n'avons pas t avertis....
C'est bon, dit M. Gurin de sa mme voix de
commandement. On avait estim prfrable de ne rien dire sur
place. Ce n'est qu'un malentendu. Vous pouvez vous retirer.
Le gendarme ne se le fit pas rpter et, lorsqu'il se
retourna, Nelly remarqua que son cou lui-mme tait trs
rouge.
Elle tait compltement dpasse par les vnements, et
Roger semblait l'tre encore plus qu'elle. Quant Toufou, il
n'en pouvait croire ses yeux, ni ses oreilles.
Asseyez-vous, Roger! dit M. Gurin, reprenant place
dans son fauteuil. Puis il saisit une cigarette

157

dans son tui, la tapota sur la table, ralluma avec son


briquet. Ses gestes taient volontairement lents; et quand enfin
il releva les yeux son expression tait svre.
Ainsi, dit-il, vous vous amusiez m'espionner? Je
voudrais bien savoir pourquoi? Et que savez-vous au juste?
Qu'avez-vous t raconter la gendarmerie?
II y eut un silence de mort, personne n'osait lui rpondre
ni ne savait quoi lui rpondre.
Enfin Nelly parla.
Monsieur , dit-elle, et sa voix tremblait un peu,
pourriez-vous nous dire ce que vous avez montr au
gendarme?
M. Gurin attendit un instant avant de rpondre. Puis il se
dcida parler et le fit trs vite.

158

C'tait quelque chose, dit-il, qui lui dmontrait que


j'occupe un rang infiniment suprieur au sien dans la
hirarchie de la police. Je suis ici pour dbrouiller une affaire
importante. Je regrette que vous ayez pu croire que j'y jouais
le rle du tratre. Je vous affirme qu'il n'en est rien.
II y eut un nouveau silence. Roger se sentait plus stupide
et plus embarrass qu'il ne s'tait jamais senti dans sa vie. Qui
tait donc M. Gurin? Un dtective, un agent secret, ou quoi?
Roger se sentait incapable de le lui demander.
Je m'excuse, dit-il enfin. C'est seulement parce due
j'tais si inquiet de la disparition de Sylvain. Sinon je ne serais
jamais all la gendarmerie, je vous assure.
- Je l'espre bien! fit M. Gurin. Mais qu'est-ce au juste
que cette disparition? Vous ne m'en avez jamais parl.
Ecoutez-moi....
II s'arrta un instant et sourit.
Tels que je vous connais maintenant, je suis persuad
que vous tes alls fourrer votre nez partout. Vous en savez
autant que moi et peut-tre davantage. Ne ferions-nous pas
mieux de mettre nos connaissances en commun au lieu de
travailler les uns contre les autres? Mais que le diable
m'emporte si je souponnais vos activits, tas de petits
bandits!
Cette fois il riait franchement et les enfants l'imitrent.
C'tait bon de rire avec lui aprs s'tre tant mfis de lui.
Mais comment avaient-ils pu le prendre pour un malfaiteur? Il
tait quelqu'un d'important, quelqu'un d'excessivement
important connatre et certainement admirable.

159

Nous avons
t des idiots,
dclara Toufou
recouvrant subitement sa voix. Des super-idiots!
C'est exact, affirma M. Gurin avec un large sourire.
Mais je dois reconnatre que, pour ma part, je n'ai pas t trs
honnte. Je suis un dissimulateur, rien de plus. Je ne suis pas
professeur du tout. J'en sais assez pour enseigner trois nes
bts comme vous, mais c'est une besogne qui ne me plat pas.
Si je l'ai accepte et mme recherche c'est qu'il me
fallait absolument trouver un semblant d'occupation dans cette
rgion. Je pense que je ne vous apprends rien, n'est-ce pas?
- Non, fit Nelly. Nous avions devin cela, mais si vous le
voulez bien, maintenant, nous vous dirons tout ce que nous
savons. Il faut nous lancer au secours de Sylvain le plus vite
possible.
Les trois enfants racontrent tout ce qu'ils connaissaient
de l'affaire et M. Gurin les couta attentivement.
Vous n'tes gure mieux renseigns que moi, dit-il
quand ils eurent fini, et je sais certaines choses que vous
ignorez. Le tout ensemble fait une base srieuse pour notre
enqute. Maintenant, votre tour d'couter et de ne jamais
rpter un mot de ce que je vais vous dire.
Autour de la table, les trois enfants frmirent et
avancrent la tte d'un geste instinctif.
L'affaire qui m'occupe est une affaire de contrebande. Il
y a un mystrieux avion qui atterrit quelque part dans les
environs, la nuit, et repart presque aussitt. Il y a un canot
moteur qui apparat parfois, tout aussi mystrieusement. Nous
pensons qu'il y a ici une sorte de poste de rception o la
marchandise est entrepose ou peut-tre trie

160

et classe pour la vente. Mais qui sont les responsables de


cette organisation? Dans quelles cachettes dissimulent-ils leur
trafic? c'est ce que, nous ignorons. Nous avons pris un des
leurs, hier, mais ce n'est qu'un comparse et il refuse de parler.
J'ai pens un moment que le manoir leur servait de refuge,
mais nous l'avons fouill de fond en comble, sans rien
dcouvrir, que ce lit que vous m'avez appris tre celui de
Sylvain. ^ Mais ces bruits! dit Roger, Ces bruits que
Sylvain a entendus presque chaque nuit....
Ils restent notre meilleur atout, dit M. Gurin. C'est en
nous guidant sur eux que nous trouverons les coupables, mais
c'est ce qu'a d faire Sylvain, et sa curiosit a pu lui coter
cher.
- Oh! s'cria Nelly. Que pensez-vous qu'il soit devenu?
Qu'ont-ils pu faire de lui?
Je n'en ai pas la moindre ide. Mais nous allons le
chercher, et nous le retrouverons. Il reste encore bien ds
pistes explorer.
Il est heureux que Mlle Dupoivre n'ait pas t l ce
matin, dit brusquement Toufou. Elle aurait eu une
commotion.
- C'est probable! murmura M. Gurin en souriant, et
nous aurions perdu un temps prcieux la ranimer.
Maintenant vous allez tre assez gentils pour me laisser un peu
seul. J'ai besoin de rflchir et de rviser mes projets. A
djeuner, je vous dirai ce que je compte faire. Soyez sages
d'ici l et, par piti, ne m'espionnez plus!

161

CHAPITRE XVIII
La situation s'aggrave.
que M. Gurin dit aux enfants de ses nouveaux projets
fut bref mais suffit les combler de joie. Ce fut :
Nous irons tous ensemble au manoir cet aprs-midi et
je vous prsenterai mes adjoints.
Les trois paires d'yeux, qui s'taient fixs sur son visage
ds qu'il avait ouvert la bouche, s'emplirent aussitt d'un
extraordinaire rayonnement et de bruyants remerciements
salurent la fin de sa phrase.
CE

162

Du calme! leur dit-il. Ce n'est plus un jeu maintenant,


et, si je vous mets dans tous mes secrets, c'est que je vous
crois dignes de ma confiance. J'espre n'avoir jamais le
regretter.
Mais qu'aurons-nous faire? demanda Toufou.
Pour commencer, vous taire et obir. Plus tard nous
verrons.
Sa voix s'tait faite svre, mais Roger et les autres ne
virent que le regard amical que leur professeur posait sur eux.
Comment avaient-ils pu dtester cet homme? le prendre pour
un bandit? Il tait comme un grand frre venant leur aide.
Tout serait dsormais facile grce lui.
Tout, cependant, ne devait pas tre aussi facile que Roger
le pensait. Pourtant l'aprs-midi dbuta bien.
Les adjoints de M. Gurin taient arrivs au manoir avant
lui, et leurs deux silhouettes grises jaillirent de l'ombre de la
bibliothque lorsque les enfants y entrrent la suite du
professeur. Celui-ci les prsenta aussitt :
Voici mes nouveaux collaborateurs, dit-il : Roger,
Nelly, Eric et Crac. Hier encore je les croyais mes lves,
aujourd'hui ce sont eux qui me donnent des leons. Ne vous
fiez pas leurs airs innocents, ils sont terribles et tout
particulirement ce jeune gars que vous voyez l. Il vous
jouera des tours pendables si vous le laissez faire, c'est une
vraie peste! Le plus sociable de la bande, et peut-tre le plus
intelligent, c'est Crac, le chien.
Les enfants se mirent rire et les deux hommes en firent
autant. Roger, qui ne les quittait pas des

163

yeux, reconnut ceux qu'il avait aperu la nuit dernire


dans les buissons du parc.
Ils s'appellent Phil et Polo, leur dit M. 'Gurin. Ce sont
de terribles chasseurs de bandits et mes trs bons amis.
Puis M. Gurin envoya Polo se renseigner au sujet du
bateau et Phil explorer les abords de la grille. Les enfants
auraient bien voulu accompagner ce dernier, mais M. Gurin
le leur interdit.
II ne faut pas qu'on voit un tas de gens rder par l, leur
dit-il. Ignorant tout de ceux que nous cherchons, nous devons
tre trs prudents et ne donner l'veil personne.
Pendant l'absence des deux dtectives, les enfants
explorrent de nouveau le manoir. Le professeur coutait
toutes les indications qu'ils croyaient utile, de lui donner, mais
il n'en jaillit aucune lumire.
Polo revint le premier et fit son rapport.
La barque est toujours l-haut, sur le petit tang, dit-il.
Quand je suis arriv, il y avait un gamin dedans, prparant des
engins de pche. Il m'a dit que le rafiot lui appartenait un
cadeau de son oncle pour son anniversaire. Il avait l'air
honnte, et je ne crois pas qu'il m'ait menti.
- C'est bon! fit M. Gurin. Une fausse piste de plus
notre actif. Nous nous sommes tromps. Tant pis, n'en parions
plus!
Est-ce que les gens de la ferme n'ont rien voir dans
l'affaire? demanda Eric.
Non, pour autant que nous puissions le savoir. Le
fermier est un certain Lambert, un vieil homme jouissant
d'une bonne rputation. Ses pre et grand-pre tenaient la
ferme avant lui. Phil lui a rendu visite, il y a un certain temps
dj, en se

164

faisant passer pour un inspecteur du ravitaillement. Il lui


a ouvert toutes ses portes et montr tout ce qu'il voulait voir
sans la moindre rticence.
Le rapport de Phil n'apporta pas plus d'claircissements
que celui de son collgue.
A moins de faire sauter la grille la dynamite, il est
impossible un homme et mme un enfant de passer par l,
dit-il d'un ton bref et dfinitif.
- Nous dirons donc, conclut M. Gurin, que ce n'est pas
la voie d'accs utilise par ceux que nous recherchons. Encore
une fausse piste! Diable! les gars sont forts!
- Et Sylvain? demanda Nelly d'une voix suppliante. Ne
l'oubliez pas. Il doit tre si malheureux! Il doit avoir si peur!
- Sylvain n'a jamais peur , rtorqua Eric
firement.
Il ne savait pas combien il se trompait! A ce mme
moment le pauvre Sylvain ne se sentait pas rassur du tout.
Aprs avoir vainement cherch un moyen de s'vader en
descendant le cours de la rivire, il avait pouss ses recherches
d'un autre ct, et remont vers la source.
Une marche pnible faite de reptation et de glissades ne
l'avait conduit qu' un nouvel chec. La vote s'effondrait
brusquement, barrant compltement tout passage. Pour sortir
par l il lui aurait fallu nager contre-courant, sous l'eau
bouillonnante, en risquant tout moment de se heurter aux
invisibles roches qui en obstruaient le cours. Et pendant
combien de temps? Qui sait

165

mme si la Veulette coulait au grand jour avant de


s'enfiler dans ce sombre tunnel? Sa source aussi pouvait tre
souterraine. C'tait trs probable. Et que serait devenue
Virginie? Elle tait bien incapable de nager sous l'eau!
Tant de risques dcouragrent Sylvain. Il renona ce
projet, revint sur ses pas, grignota quelques biscuits, puis il
dcida de tenter encore sa chance du ct par lequel il tait
venu. Il se hissa au long de l'chelle de fer, tta le mur la
recherche de la pierre tournante, mais tous ses efforts
demeurrent vains. Navr, il redescendit.
L'absence de montre et de lumire solaire, rendait son
attente affreusement pnible. Il utilisait le moins possible sa
lampe torche afin d'conomiser la pile et n'osait allumer les
projecteurs de crainte de se dnoncer si les hommes revenaient
l'improviste.

166

Pour tuer le temps, et parce qu'il avait faim, il fit de


nouveaux prlvements dans le placard aux provisions. Des
botes de compote d'ananas attirrent son attention. Virginie
avait un got trs prononc pour l'ananas. Il dcida que tous
deux mritaient un bon dessert en guise de rconfort, et il
disposa son couvert le plus agrablement qu'il put, dans un
angle retir de la grande cave.
Tout en mangeant il rflchissait et parlait sa guenon.
a va mal, Virginie, disait-il, a va trs mal. Je ne vois
pas comment nous sortirons d'ici. Ce serait agrable pourtant
de pouvoir retrouver les autres et leur dire tout ce que j'ai
dcouvert. J'en sais assez maintenant pour faire arrter M.
Gurin et toute la bande, n'est-ce pas? Mais il est impossible
de sortir. Et on ne s'amuse pas ici! Plus rien faire! Le seul
avantage, c'est que je fais des conomies! C'est une chance
parce qu'il me reste bien peu d'argent. Tu sais, Virginie, nos
vacances touchent leur fin ! Il va falloir reprendre du
travail!
Mais Virginie se souciait fort peu de ces contingences.
Elle ne demandait rien de plus que ce qu'elle avait : son matre
d'un ct, une bote d'ananas de l'autre.
Assez! Virginie, lui dit Sylvain en riant. Lais-ses-en
pour demain.... Tu vas devenir grosse comme un tonneau si tu
t'empiffres comme cela!
Virginie ne s'arrta pas avant d'avoir achev la bote et
Sylvain, amus, renona l'en empcher. Quand il eut ensuite
fait disparatre les restes du repas il installa le matelas et la
couverture, s'y allongea et s'endormit d'un sommeil profond.

167

Assez! Virginie, lui dit Sylvain. Laisses-en pour demain....

168

Ce fut Virginie qui l'veilla en le tirant par l'oreille.


On ne voyait aucune lumire, mais on entendait des
bruits sourds et des claboussements dans le tunnel.
Les voil qui reviennent, se dit Sylvain aussitt debout.
Ils lancent leurs caisses dans le ruisseau. Dans un instant, ils
seront ici. Cachons-nous!
II avait dj repr sa cachette : derrire les caisses, afin
de pouvoir surveiller les hommes de plus prs. Deux secondes
plus tard, il s'tait rfugi, bien dissimul, dans une caisse
vide, Virginie blottie auprs de lui.
Les hommes entrrent peu aprs et allumrent le
projecteur. Ils taient cinq.
Retenant son souffle, les yeux rivs aux fentes de la
caisse, Sylvain observait en silence. Ils se mirent rapidement
au travail, n'changeant entre eux que des propos insignifiants
et parfois quelques ordres.
Six nouveaux colis furent dchargs, puis l'attention de
Sylvain redoubla : trois hommes s'apprtaient ouvrir les
caisses. Ils en sortirent des armes et des revolvers qu'ils
lancrent en tas sur le sol. mlangs la fibre qui les
enveloppait.
D'autres hommes apportrent des caissettes vides. Les
marchandises y furent dposes en petits lots
vraisemblablement destins une distribution individuelle.
Puis le travail reprit, monotone, lassant : l'arrive des caisses
guides sous le tunnel par l'homme au crochet, et hles par le
treuil grinant, leur transbordement sur le sol de la cave. Leur
empilement....
Aprs bien des manuvres, les hommes s'arrtrent

169

et se prparrent manger. Au grand soulagement de


Sylvain ils ne remarqurent pas la disparition de quelquesunes de leurs botes de conserves. Ils choisirent parmi les
autres de quoi faire un confortable repas, et quelques
bouteilles de vin que le jeune garon n'avait pas vues.
Quand ils eurent fini, ils allumrent des cigarettes et
parlrent; mais leur conversation n'apprenait rien Sylvain. Il
n'tait question que de courses de chevaux, de cinma ou
d'affaires de famille.
Virginie qui, jusque-l, agrippe l'paule de son matre,
n'en avait pas boug, s'chappa tout coup d'un bond. Avec
terreur Sylvain la vit s'lancer en direction des hommes. L'un
d'eux venait de jeter une bote d'ananas vide et elle se
prcipitait dessus.
Silvain ne pouvait ni la rappeler ni aller la chercher. Il
espra que personne ne la remarquerait, mais l encore son
espoir allait tre du. Virginie avait dcouvert un peu de jus
au fond de la bote et s'en dlectait en poussant des petits cris
approbateurs. L'un des hommes l'entendit. Il se retourna, la vit
et, de surprise, en demeura un instant la bouche ouverte.
Oh! dit-il enfin. Regarde, Jo! Regardez, vous autres!

170

CHAPITRE XIX
Virginie se rachtera-t-elle ?
exclamations surprises fusrent. Un singe! Pas
possible! D'o diable peut-il venir? Comment est-il entr ici?
Tous les hommes faisaient cercle prsent autour de la
guenon. Elle les regardait, l'air nullement intimide. L'un d'eux
la caressa : d'un bond elle sauta sur son paule et lui passa son
bras autour du cou. Les autres se mirent rire. Il y en eut
mme un qui ouvrit pour elle une bote d'ananas. Virginie tait
enchante.
Je voudrais bien savoir comment cette bte est entre
ici? dit l'homme qui paraissait tre le chef et portait une large
cicatrice au visage, et de
DES

171

plus, je me demande si elle y est entre seule.


Celui qui avait t appel Jo, un homme petit et noiraud,
se mit rire.
Quelle bonne plaisanterie ! s'exclama-t-il. Comment
quelqu'un aurait-il pu entrer ici? Tu sais bien qu'il n'existe
qu'une seule issue, que personne ne la connat et qu'elle est
bien garde! - Ce singe est pourtant pass quelque part!
Oh! une petite bte comme a se glisse n'importe o.
Regarde si elle a l'air intelligent, et elle mange son ananas plus
proprement que toi !
A chaque rondelle qu'engloutissait Virginie, quelquun lui
en tendait une autre. Un moment vint o la petite bte se sentit
incapable d'avaler une bouche de plus. Alors elle se souvint
de Sylvain, II aimait l'ananas, lui aussi. Elle irait lui porter ce
morceau dont elle n'avait plus envie. D'un bond lger, elle
s'chappa du cercle de ses admirateurs, gagna la pile de caisses
et disparut l'intrieur de l'une d'elles.
C'est l qu'elle habite ! dit Jo qui semblait avoir une
amiti toute particulire pour la bte. Il la suivit, escalada
l'empilement de caisses, et tout coup poussa un cri :
H! ici! venez voir!
Dcouvert au fond de sa cachette, Sylvain repoussa
Virginie, qui voulait toutes forces lui glisser un morceau
d'ananas dans la bouche, puis il se redressa.
En le voyant surgir, les hommes se prcipitrent vers lui
et le contraignirent brutalement sortir de la caisse qui lui
avait servi de refuge.
Que fais-tu ici? Comment es-tu entr? Parle ou tu le
regretteras!

172

Les questions pleuvaient sur le pauvre garon, qui


dvisageait en silence ces hommes aux mines rbarbatives,
aux regards luisants de colre. Il ne voyait aucun moyen de
leur chapper.
Dis-nous comment tu es entr ici? rugit le chef. Et
vite!
Un geste menaant accompagnait ses paroles.
Bien! dit Sylvain, je vous le dirai, mais ne me touchez
pas, je n'ai rien fait de mal. Suivez-moi par ici!
Stupide petite Virginie, pourquoi faut-il que tu sois si
gourmande? se disait-il tout en caressant la guenon qui ne
quittait plus son paule. Puis il se dirigea vers l'chelle de fer
et les hommes lui embotrent le pas.
Le chef la cicatrice connaissait cette chelle et la petite
pice o elle aboutissait, mais il ignorait tout de la pierre
tournante. Il donna ordre un de ses hommes de dcouvrir son
mcanisme secret et de le dtruire, puis il reprit ses questions.
Il voulait savoir qui tait Sylvain et parut soulag en apprenant
qu'il n'tait qu'un enfant de la balle, sans parent ni domicile.
Nous pourrons peut-tre nous entendre, lui dit-il alors
d'une voix radoucie. Tu as l'air solide, veux-tu travailler avec
nous?
Non! rpondit Sylvain.
C'tait exactement ce qu'il ne fallait pas dire. L'homme
devint rouge de colre, frappa Sylvain et lui dit d'un ton
menaant que, s'il refusait d'obir, il serait vacu dans un
lointain pays et vendu quelqu'un qui saurait bien l'obliger
travailler.
Sylvain, songeant que ce voyage lui offrirait sans

173

doute quelque possibilit d'vasion, reprenait dj


courage, lorsque Jo intervint.
II n'y a aucune raison de le laisser se tourner les pouces
jusqu' ce qu'il soit possible de l'vacuer, dit-il. L'ouvrage ne
manque pas. La seule diffrence, c'est que, puisqu'il prfre
jouer les dgots, il travaillera sans tre pay! Tant pis pour
lui.
; Combien de temps me garderez-vous ici? demanda
Sylvain s'efforant de faire montre d'un calme qu'il tait loin
de ressentir.
Peut-tre trois semaines, peut-tre trois ans. Cela
dpend du temps que durera notre travail. Mais tu verras... la
longue ce souterrain ne manque pas de charme! Tu t'y
plairas.
Sylvain s'effora de ne se laisser impressionner ni par les
menaces, ni par les plaisanteries. Il ne rpondit rien et se mit
au travail, puisqu'il ne pouvait faire autrement. Mais il tait
bien dcid ne pas se fatiguer et, tout en aidant mollement
la manuvre du treuil, il rflchissait ferme. Quel moyen
trouver pour se sortir de ce mauvais pas? Ah! si seulement il
avait pu avertir ses amis. Ils devaient le chercher partout, mais
comment le trouveraient-ils ici?
Quelques coups de pieds ou de poings venaient parfois le
rappeler l'ordre mais ne l'empchaient pas de poursuivre le
cours de ses penses, et des jeunes Verdier elle eut vite fait de
rejoindre leur prcepteur. Au fait! Il ne s'tait pas montr dans
le souterrain parmi ses hommes! Sans doute n'tait-il l que
pour diriger les oprations, de loin. Ce travail de forat n'tait
pas pour lui. Mais si jamais il descendait! Si Sylvain le voyait

174

paratre, il ne se gnerait pas pour lui dire ce qu'il pensait


de lui et de son ignoble mtier de contrebandier.
Enfin le travail nocturne prit fin. Les hommes s'en
allrent, comme la veille, en intimant au jeune garon l'ordre
de ne pas les suivre.
Nous reviendrons demain soir, dit Jo, et nous ne te
laisserons pas chmer'. Si j'ai un conseil te donner, c'est de
dormir pour prendre des forces....
Malgr sa rage d'avoir obir aux ordres de ces
malfaiteurs, Sylvain suivit leur conseil. Fatigu, courbatu et
dcourag comme il l'tait, il ne pouvait rien faire d'autre que
de s'tendre sur un matelas et de chercher l'oubli dans le
sommeil.
Quand il se rveilla, il se sentait beaucoup mieux.
Est-ce le matin? se demanda-t-il, ou le soir? Ces
tnbres perptuelles taient dmoralisantes

175

et, bien que les hommes le lui eussent dfendu, il alluma


un des projecteurs.
Bah! c'est le matin, se dit-il, se sentant en pleine forme.
Neuf heures, peut-tre.
On l'et bien tonn en lui disant qu'il tait dj quatre
heures de l'aprs-midi, et qu'il avait dormi dix heures comme
un plomb.
II faut que je trouve un moyen de sortir d'ici, se
rptait-il pour la millime fois. Il faut! Il en existe un
certainement. Il faut que je le trouve! Allons, viens, Virginie,
nous allons djeuner, ou dner, peu importe! Avoir l'estomac
plein, cela donne quelquefois des ides.
II avait depuis longtemps pardonn la petite guenon son
involontaire trahison. Comment aurait-elle pu comprendre le
tort qu'elle avait caus son matre en lui apportant une
rondelle d'ananas? Cela dpassait, bien sr, son entendement.
Sylvain en avait pris une autre bote et l'avait pose
terre bien en vidence, mais sans l'ouvrir, et il s'amusait
offrir la gourmande des sardines l'huile ou du fromage.
Virginie n'avait d'yeux que pour les ananas, et, comprenant
qu'on cherchait la faire enrager, elle se dtourna avec dignit
et alla s'amuser plus loin.
Elle trouva un bout de crayon et griffonna un morceau de
papier d'emballage qu'elle vint ensuite montrer son matre,
fire d'elle-mme comme si elle avait ralis un chef-d'uvre
de calligraphie.
Joli! lui dit Sylvain, trs joli, Virginie, qu'as-tu crit?
II tourna le papier dans tous les sens et fit semblant de lire :
Avons t capturs par

176

d'affreux bandits! Venez notre secours. Bravo,


Virginie, tu es trs intelli....
Le mot demeura en suspens et, brusquement, oubliant son
repas, Sylvain bondit sur ses pieds, ramassa un morceau de
papier, arracha le crayon des mains de Virginie et se mit
crire fivreusement.
Il venait de se souvenir qu'il avait dress sa guenon
porter des messages ou de petits objets aux spectateurs des
foires pu des cirques o il l'exhibait. Pourquoi Virginie ne
porterait-elle pas un message aux jeunes Verdier? Par o
passerait-elle? Sylvain n'en savait rien, mais il lui fallait si peu
de place pour se faufiler....
Il ouvrit la bote d'ananas.
Tiens, mange ! dit-il la guenon. Mange d'abord, tu le
gagneras ensuite.
II eut vite fait de rdiger son message, bref rsum de sa
msaventure qu'il termina ainsi :
Je ne sais pas comment vous pourrez me secourir, mais
il doit y avoir une dpression de terrain quelque part, et un
trou recouvert par des planches. Sans doute aussi des pierres
dessus. Cela communique avec la rivire souterraine. Tchez
de trouver et venez dans la journe, je serai seul.
Quand il eut fini, il plia son papier, l'attacha avec une
ficelle au collier de Virginie, et lui dit :
Pour Toufou, Virginie! Tu connais Toufou, ton ami
Toufou qui t'aime tant. Va lui porter! Cherche Toufou!
Cherche.
L'intelligente petite bte coutait, rendant Sylvain
caresse pour caresse, puis tout coup elle s'chappa de ses
mains et dtala toute vitesse.
Mais au lieu de partir en aval de la Veulette

177

comme Sylvain l'avait pens, c'est--dire vers la grille,


elle partit en amont.
Pourquoi? se demanda le jeune garon. Il n'y a pas de
sortie par l!
Un peu inquiet il se demanda si elle avait vraiment
compris ce qu'il attendait d'elle. Un quart d'heure plus tard il
fut rassur. Virginie rapparut, descendant l'chelle de fer.
Elle avait tout simplement voulu repartir par o elle tait
venue! L'infranchissable obstacle qu'offrait dsormais la pierre
tournante s'tait oppos son passage et elle s'en revenait vers
son matre.
Bien, Virginie! lui dit Sylvain. Bien! Cherche Toufou,
cherche! C'est trs important. Va porter Toufou, va!
Virginie repartit, en aval cette fois, et ne reparut plus.
Sylvain, demeure seul, se demanda ce qu'elle avait pu
faire, mais il avait confiance. S'il existait un espace assez large
pour qu'elle y glisst son corps fluet, Virginie sortirait et
retrouverait Eric.
Il avait raison de croire en l'intelligence de la petite
guenon. Celle-ci s'tait fort bien souvenue d'avoir vu le jour
par la grille au bout du tunnel et elle s'y dirigea sans une
hsitation. Mais, arrive l, l'intelligence ne lui suffisait plus.
Les barreaux de la grille taient si proches les uns des autres
que Virginie elle-mme ne pouvait s'y faufiler. Elle multiplia
ses efforts et se trouva si bien coince qu'elle prit peur.
Avancer davantage lui tait impossible, elle voult reculer
mais ce n'tait gure plus facile. Une secousse brutale la
dgagea enfui : elle n'avait pu franchir l'obstacle et elle s'tait
rabot la cuisse. Le sang coulait sur sa plaie. Elle

178

se lcha longuement tout en se prodiguant elle-mme


des petits cris de rconfort et de consolation. Puis, fatigue par
ses efforts, elle se nicha dans un renfoncement de la vote,
bien au sec, et s'endormit.
Elle dormit prs de trois heures sans s'veiller. Alors elle
s'tira, et sentit le morceau de papier attach son cou. Cela
lui rappela quelque chose. Ah oui! Toufou! Il fallait retrouver
Toufou! Sylvain l'avait dit.
Virginie regarda la grille. Elle en avait peur maintenant
qu'elle s'y tait blesse, et elle lui gardait rancune de. son
chec. Tout en l'examinant de loin, elle lanait son adresse
des petits cris gutturaux qui, en langage de singe, taient
autant d'injures. Le silence de la grille d'une part, sa propre
loquacit de l'autre lui rendirent enfin courage. D'un bond elle
s'lana, s'agrippa aux barreaux et, les uns aprs les autres, les
examina tous.
Elle en trouva enfin un qui tait bris au ras de l'eau. Il lui
faudrait se mouiller pour sortir, mais tant pis! Sylvain lui avait
ordonn de retrouver Toufou. Elle irait!
Virginie plongea, fit un rtablissement, et d'un bond se
retrouva au bord de la rivire, l'air libre,
II tait prs de neuf heures du soir. La nuit tombait.
Virginie regarda autour d'elle : elle ne reconnaissait pas
l'endroit o elle se trouvait. Par o devait-elle aller pour
rencontrer Toufou?

179

CHAPITRE XX
Une nuit mouvemente.
trois jeunes Verdier se sentaient trangement
dmoraliss ce soir-l. M. Gurin, lui-mme, leur avait dit
qu'il ne savait plus de quel ct orienter ses recherches.
Sylvain, disparu sans laisser de trace, semblait bel et bien
perdu.
Je n'ai aucune envie de me mettre au lit, avait dit Nelly,
je sens que je ne pourrai pas dormir.
- Il faut y aller, avait rtorqu M. Gurin, et vite! Il est
dj dix heures passes! Grands dieux! que dirait Mlle
Dupoivre si elle vous voyait encore debout cette heure!
LES

180

Les enfants montrent contrecur, butant sur les tapis


que Crac avait sortis des chambres et trans gentiment dans
l'escalier comme pour faire culbuter tout le monde. Toufou
dbita un chapelet d'injures son intention, mais le chien ne
s'en mut pas. Il avait envie de s'amuser, et ne se laissait pas
dcourager par la rnaussaderie ambiante.
Contrairement leurs prvisions, les enfants
s'endormirent aussitt la tte pose sur l'oreiller. Crac les
imita, couch selon son habitude sur les pieds de son jeune
matre. Peu aprs il se rveilla, pointa les oreilles et, en
grondant, sauta bas du lit.
Toufou entrouvrit les yeux et dit : Couch, Crac! mais
le chien se refusa lui obir.
Les pattes appuyes au rebord de la fentre il lanait de
sourds grondements. Un voleur cherchait-il pntrer dans le
pavillon ? Mais quel voleur ne s'enfuirait en voyant ce chien
aux crocs menaants? Surpris, Toufou se redressa.
Une petite boule sombre entra par la fentre, sauta sur la
chemine, rebondit sur les rideaux.
Virginie! cria Toufou, se jetant bas de son lit. Oh!
Virginie, c'est toi? O est Sylvain?
Les aboiements de Crac se multiplirent. Comment?
Virginie osait entrer, de nuit, dans la chambre de son matre,
quand lui-mme tait de garde? Quelle audace!
Tais-toi! idiot! lui cria Toufou en lui lanant un livre
la tte. Il faisait tant de bruit qu'il n'entendit pas la porte
s'ouvrir, et ne vit pas Roger entrer dans la pice.
Que se passe-t-il? demanda celui-ci. Est-ce que Crac
devient aussi fou que toi?

181

Non! riposta Toufou. C'est Virginie! Regarde. Elle


vient d'entrer par la fentre.
II la serrait contre lui, la caressait tout en parlant et
subitement il s'interrompit. Ses doigts avaient rencontr le
papier attach au collier de la guenon.
Qu'est ceci? Un message?
Les yeux d'Eric brillaient de joie et ses doigts fbriles ne
parvenaient pas dtacher le papier de la ficelle qui le
retenait.
Attire par le bruit, Nelly arrivait son tour, son peignoir
enfil l'envers, ses yeux lourds de sommeil.
Tous trois se penchrent sur le papier o le trac de crayon,
demi dlav, tait devenu peu prs illisible. Quand ils furent
parvenus le dchiffrer, II faut prvenir M. Gurin tout de
suite , s'cria Roger, et d'un bond il se prcipita vers la
chambre du prcepteur, oubliant presque dans sa hte, de
frapper la porte avant de l'ouvrir.
Un message de Sylvain! criait-il. Un message de
Sylvain!
M. Gurin tait en robe de chambre, assis sa table.
Montrez, dit-il, et ne criez pas si fort, par piti!
Malgr le bruit que faisaient autour de lui les enfants, le
singe et le chien, il eut tt fait de comprendre la fois ce
qu'avait crit Sylvain et ce que cherchaient lui expliquer ses
lves.
Tout s'claire, s'exclama-t-il joyeusement. Sylvain a
bien t captur par ces contrebandiers de malheur et il est
bien exact que tout leur

182

se passe au bord de la rivire souterrain^. Nous tenons le


bon bout maintenant 1 II ne manque plus que de savoir par o
on pntre dans cet antre!
Est-ce qu'on peut commencer les rechercher cette
nuit? questionna Eric, en proie une fbrile excitation.
Moi, je peux, dit M. Gurin, mais pas vous! Vous
allez retourner au lit.
Son accent tait si ferme que les enfants ne rpondirent
rien. Dus, ils le regardrent s'emparer du tlphone et,
mots couverts, convoquer Phil, Polo et deux autres hommes au
pavillon.
II y a du neuf , leur dit-il seulement. Puis se retournant
vers les enfants :
Ils seront l dans un quart d'heure, annona-t-il.
Laissez-moi m'habiller.
Quand les policiers arrivrent, M. Gurin les fit entrer
dans le salon et leur montra une carte.
II s'agit de pntrer dans le tunnel o coule la Veulette,
leur dit-il, et nous savons maintenant que l'entre se trouve
dans une dpression de terrain. Or il n'y a qu'une seule
dpression sur cette colline : c'est l'endroit o se trouve la
ferme que Phil a visite l'autre jour.
Exact! dit Phil. Si le vieux fermier est au-^dessus de
tout soupon il est possible que le trafic se passe sous son nez
sans qu'il s'en doute. Son gendre, qui a une bien sale tte, est
peut-tre dans le coup....
. Eh bien, c'est ce que nous allons voir. Une vraie
surprise-party. Avec un peu de chance, nous les prendrons la
main dans le sac et, tout au moins, nous dlivrerons Sylvain.
Au revoir, les enfants, demain!

183

- Au revoir et bonne chance , rpondirent trois voix si


soumises que cela aurait d attirer l'attention des policiers.
Mais ceux-ci taient habitus suspecter les malfaiteurs et non
les enfants : ils s'loignrent sans le moindre soupon.
II n'y a pas besoin de se presser, dit Roger quand les
hommes furent partis. Nous savons o ils vont et mieux vaut
ne pas risquer de nous faire reprer et renvoyer au lit.
Les trois enfants taient compltement habills sous leurs
robes de chambre. Ils se dbarrassrent de celles-ci en feignant
un calme qu'ils taient loin d'prouver, et patientrent encore
quelques minutes avant de se mettre en route.
O est Virginie? questionna Toufou.
La petite guenon avait disparu. Ils ne la retrouvrent nulle
part.
Elle est alle rejoindre Sylvain, conclut Roger. Nous ne
pouvons pas la ^chercher davantage sans risquer de manquer
le plus passionnant de l'affaire. Allez! en avant!
Les enfants connaissaient bien maintenant le chemin
suivre pour arriver au petit bras de la rivire conduisant la
ferme. Ils s'y rendirent sans la moindre hsitation et
aperurent, en arrivant, des lumires qui se dplaaient dans
l'obscurit.
Regardez! ft Toufou dans un souffle. Ce doit tre M.
Gurin et ses hommes. Ils cherchent et n'ont encore rveill
personne de la ferme. Mais n'est-ce pas curieux que les chiens
n'aboient pas?
Cachons-nous! Vite! dit Nelly le cur battant. Il
serait idiot de se faire voir.
Je propose d'entrer dans cette vieille grange,

184

suggra Roger. Elle est un peu l'cart, et dans les


granges il y a toujours de la paille. C'est prcieux pour se
dissimuler.
Les enfants ramprent jusqu'au btiment et s'y faufilrent
en silence. Dans un coin tait un tas de fumier, dans un autre
un tas de paille. Ils se glissrent dans la paille et s'en
recouvrirent. La cachette tait parfaite. Ils taient au chaud,
totalement invisibles, et surveillaient suffisamment bien la
cour de la ferme pour suivre les vnements. Quand arriverait
le moment critique, ils sortiraient de la paille et se trouveraient
aux premires loges. Rien ne leur chapperait de ce qui
pourrait ensuite se passer.
La lune clairait de ses rayons blmes le paysage devant
eux et un peu l'intrieur de la grange, grce au toit
partiellement dfonc. C'tait excitant en diable.
Crac ne faisait pas plus de bruit qu'une souris, et la main
d'Eric ne quittait pas son collier.
Je n'arrive pas comprendre pourquoi les chiens de la
ferme n'aboient pas! murmura Touf. Qu'a-t-il pu leur arriver? '
- Je ne sais pas, riposta Roger sur le mme ton. Peut-tre
quelqu'un les en empche pour une raison que je ne
m'explique pas, ou bien ils ne sont pas ici....
La premire hypothse tait la bonne. Quelquun, qui
avait vu approcher M. Gurin et ses hommes, retenait les
molosses. Ce quelqu'un attendait que d'autres s'enfuient avant
de se montrer et de lcher les chiens sur les visiteurs
nocturnes.
Tout coup la porte de la grange s'ouvrit

185

silencieusement. Roger le vit, et sa main se crispa sur


celle de son cousin.
Attention, souffla-t-il, voil quelqu'un. Retiens Crac!
Un homme entra sans faire le moindre bruit et se dirigea
furtivement vers le tas de fumier. Un autre le suivit, puis un
autre encore et deux autres derrire eux. Qui taient-ils? d'o
venaient-ils? Les enfants n'en avaient pas la moindre ide.
Crac se raidit et son poil se dressa, mais il ne poussa aucun
grognement. Roger, ce moment, regrettait amrement d'tre
entr dans cette grange. Une bagarre pouvait s'y dclencher si
M. Gurin et ses hommes venaient y perquisitionner. Nelly
pouvait tre blesse....
Les hommes s'taient arms de fourches et s'employaient

186

activement repousser le fumier. Quand ce fut fait, l'un


d'eux se pencha et parut dtacher quelque chose. Ses
complices redressrent ce qui semblait tre un lourd panneau
de bois, puis, les uns aprs les autres, tous les hommes sauf le
premier, se glissrent derrire le tas de fumier dplac et
disparurent mystrieusement, comme happs par un gouffre.
Celui qui restait rabattit la planche, reprit sa fourche et rejeta
le fumier dessus.
Les enfants regardaient tout cela avec des yeux agrandis
par la surprise autant que par la crainte. Le fameux trou
recouvert par des planches et conduisant dans le tunnel... eh
bien, il tait l! quelques pas d'eux!
Les hommes taient descendus dans le souterrain et
l'entre s'en trouvait de nouveau dissimule. Celui qui
protgeait leur retraite, acheva sa

187

besogne et, quand tout le fumier se trouva de nouveau


empil sur la trappe, il posa sa fourche contre le mur et
sortit aussi silencieusement qu'il tait entr.
. Une minute, peut-tre, s'coula dans le silence le plus
complet, puis les chiens se mirent aboyer et une voix s'leva,
trangement violente :
Qui est l? Que faites-vous dans ma ferme eu pleine
nuit? Montrez-vous que je vous voie!
ta voix de M. Gurin rpondit : Police! et les enfants
aperurent plusieurs hommes rassembls dans la cour. Le
vieux fermier n'tait pas l. Il dormait profondment dans son
lit sans se douter de toutes ces alles et venues quelques pas
de lui. Mais son gendre tait prsent. C'tait celui-l mme qui
avait si mal accueilli les enfants quelques jours plus tt.
Quelle sottise! rpondait sa voix hargneuse. Qu'est-ce
que c'est que cette histoire de contrebande? La police n'a-t-elle
rien de mieux faire que de tirer des braves gens de leur
sommeil pour leur poser des questions aussi absurdes.
Contrebande? ici? et quoi encore? Et puis quoi bon discuter?
Allez, fouillez, cherchez! vous pouvez bouleverser toute la
ferme de la cave au grenier, vous n'y trouverez rien de suspect!

Roger bondit soudain hors de la paille et courut la


porte. M. Gurin serait en rage de le voir l, alors qu'il le
croyait au lit, mais il devait lui dire ce qu'il savait.
Monsieur Gurin, cria-t-il de toutes ses forces.
Monsieur! L'entre du souterrain est ici, dans la grange.
Venez! Un tas d'hommes viennent d'y descendre....

188

II y eut un instant de silence tonn, puis la voix de M.


Gurin rugit :
c Comment vous, Roger, ici! Malgr ma dfense! Et les
autres y sont avec vous naturellement. Qute tres
insupportables vous tes tous!
Pourtant il s'avanait vers la grange, suivi de ses
hommes.
Ici ! cria Eric bondissant son tour hors de la paille.
Ici! l'entre est sous le fumier. Attendez, je vais vous aider la
dbarrasser! C'est une fameuse cachette, ne trouvez-vous
pas?

189

CHAPITRE XXI
La fin de l'aventure.
tait assis, morose, dans un coin du souterrain
quand, soudain, "Virginie sauta sur sou paule et lui tira
l'oreille.
Oh! Virginie! s'cria le jeune garon en saisissant la
petite bte pour tter son collier. Tu as port le message! Tu
es la plus belle des guenons de la terre. Viens que je te donne
un peu d'ananas. Tu l'as bien mrit. Grce toi les autres sont
prvenus. Je ne sais pas comment ils feront pour me retrouver,
mais ils me retrouveront et qu'import ce qui m'arrivera d'ici
l!
Trs peu de temps aprs, Sylvain entendit les hommes
descendre htivement. Ils n'allumrent
SYLVAIN

190

Pas les projecteurs et, trangement silencieux, ne se


mirent pas au travail. Ils se rassemblrent sans parler dans un
coin de l'atelier. Leurs visages taient anxieux et ils semblaient
avoir compltement oubli la prsence de Sylvain.
Celui-ci les regardait, inquiet de leur allure. Roger
pouvait-il avoir dj averti la police? Cela paraissait
impossible, mais Sylvain estima prudent de disparatre. Qui
sait si les hommes ne le souponneraient pas d'tre pour
quelque chose dans cette alerte. Il se glissa silencieusement au
long de la corniche vers l'aval, s'agrippant aux saillies de
rocher jusqu' ce qu'il dcouvrt une anfractuosit assez large
pour l'abriter. Il y tait l'troit et en position fort instable,
mais, sans risquer d'tre vu, al pouvait cependant surveiller
une importante partie de la cave et de l'entre du tunnel.
Virginie se pelotonna auprs de lui, et de longues minutes
s'coulrent pour eux dans une complte immobilit.
Tout coup des appels retentirent et, stupfait, Sylvain
reconnut la voix de M. Gurin. M. Gurin? Comment tait-il
ici? Etait-il descendu avec les autres hommes sans qu'il l'ait
remarqu? Cette supposition tait bien improbable mais pour
le jeune garon, qui ignorait tout des vritables activits du
professeur, le sens des phrases qu'il prononait tait bien plus
tonnant encore. On et dit qu'il les menaait. Pourquoi?
Sylvain se redressa pour mieux voir. M. Gurin
demeurait invisible, mais sa voix, bien reconnaissable malgr
un ton de commandement inhabituel, rsonnait hors .du
tunnel.
Rendez-vous! Nous sommes arms, et nous

191

connaissons toute votre activit. Si vous refusez de


remonter, maintenant, nous fermerons^ l'entre du souterrain,
et la faim vous obligera bien en sortir.
Un silence suivit ses paroles, et Sylvain entendit Jo dire
ses complices : Nous ne nous rendrons pas. Nous avons des
provisions ici, et nous ne risquons pas de mourir de faim.
Et puis aprs? questionna une autre voix. Nous
gagnerons quelques jours mais quoi cela nous mnera-t-il? Il
faudra bien cder alors. Ne fais pas le malin, Jo ! Nous
sommes pris ici, comme des rats dans une trappe. Nous avons
eu tort de descendre, voil tout.
Cette discussion se prolongea quelque temps. Les avis
taient partags, mais tous les hommes savaient que leur vie
tait en jeu et qu'il n'existait pour eux plus aucune chance de
s'chapper.
La voix de M. Gurin s'leva de nouveau.
Je vous donne encore cinq minutes pour rflchir.
Sachez que votre chef a dj les menottes aux mains, et, pour
se disculper, il ne manquera pas de vous accuser. Dcidezvous. Dans cinq minutes toutes les issues seront gardes et il
vous faudra ensuite attendre notre bon plaisir pour sortir.
Je me rends! s'cria un des hommes. Que ceux qui
sont de mon avis me suivent!
Dis donc, fit Jo subitement, il ne faut pas oublier le
garon au singe. Peut-tre pourrait-il nous servir d'otage.
Notre libert contre la sienne et, s'ils refusent, nous le laissons
mourir de faim.
C'est vrai! s'crirent plusieurs voix. O est-il?
Il faut le trouver!

192

Mais ce fut en vain que les hommes le cherchrent.


Aucun d'eux ne l'aperut allong dans son anfractuosit de
roche, immobile et retenant son souffle.
Eh bien! lana la voix de M. Gurin. Vous tes-vous
dcids? Je ne. peux pas attendre plus longtemps! Si vous ne
remontez pas, je ferme la trappe !
Une sorte de panique s'empara alors des hommes. Ils
oublirent Sylvain et se prcipitrent dans le tunnel.
Attendez! criaient-ils. Nous acceptons vos conditions.
Nous nous rendons. Vous tes les plus forts !
Un la fois! ordonna encore M. Gurin. El haut les
mains. Nous tirerons sur tous ceux qui 'tenteront d fuir.
Les hommes obirent dans un morne silence.

193

L'un aprs l'autre, ils furent hisss hors du souterrain, et


ds qu'ils reprenaient pied dans la grange une paire de
menottes s'attachait leur poignet.
Au passage, Polo et Phil, reconnaissant certains d'entre
eux, leur adressaient une phrase ironique.
Alors la Ficelle, encore! Comment, Jo, tu es de la
bande, toi aussi! Ta dernire exprience ne t*a donc pas
suffi?
Le dernier homme sorti, M. Gurin les regarda tous et
s'cria :
Qu'avez-vous fait du garon au singe? Pourquoi n'est-il
pas l? S'il lui est arriv malheur cela vous cotera cher !
On ne sait pas o -il est, dit Jo d'une voix dolente.
Nous l'avons cherch, il a disparu....
- Sylvain! appela M. Gurin, Sylvain!
Un accent d'angoisse rsonnait dans sa voix, mais
Sylvain ne rpondit pas. Il n'tait pas encore parvenu
s'expliquer quel rle jouait le professeur dans cette affaire.
Bien qu'il semblt agir au nom de la loi, peut-tre n'tait-il que
le chef d'une bande adverse.... Comment savoir?
Aprs le dpart du dernier homme, Sylvain s'tait avanc
dans le tunnel, se demandant s'il allait se montrer ou non.
L'appel de M. Gurin le fit reculer et s'accoter instinctivement
la muraille comme pour s'y dissimuler. Il connut alors un
moment de panique. Dans un instant la trappe allait tre
referme et il serait de nouveau mur dans-ce souterrain, dont
les jeunes Verdier ne retrouveraient peut-tre jamais l'entre.
Et ce fut ce moment que la voix de Roger retentit.

194

Sylvain! appelait-elle. Virginie! Nous sommes ici!


Montrez-vous! Il n'y a plus de danger!
Je viens! cria Sylvain, en empoignant la corde, et
son cur battait grands coups. Cette fois, il tait libre.
Virginie mergea la premire hors du .trou, la grande
surprise des policiers qui se penchaient pour accueillir un
jeune garon. Quand celui-ci parut ensuite ils reurent sur leur
dos le poids de Crac qui, en reconnaissant Sylvain, s'tait
lanc pour l'accueillir. Mais si leur tonnement tait "grand il
l'tait encore moins que celui des six malfaiteurs qui,
maintenant, menottes aux mains, gards vue dans un angle
de la grange, ne pouvaient dtacher leurs yeux de ce groupe
d'enfants, dont ils ignoraient le rle et dont la prsence en ce
lieu et cette heure leur semblait totalement inexplicable.
M. Gurin s'arrta, lui aussi, pour regarder ses lves et,
prenant une voix svre, leur dit :
II est temps maintenant de vous souvenir que vous
n'tes que des enfants, qu'il est minuit pass et que vous
devriez tre au lit depuis longtemps. Sylvain, je suis content
de vous retrouver sain et sauf, mais je dois dire que vous
l'avez chapp belle. Vous pouvez en remercier les trois tres
insupportables qui ont eu l'audace de me suivre ici malgr ma
dfense expresse. Il y aurait long dire ce sujet, mais leur
intervention nous a t si utile que je prfre garder le
silence.
II eut une grimace embarrasse qui fit clater de rire les
enfants. Puis il reprit :
Maintenant, et pour une fois dans votre vie, obissezmoi : allez vous coucher, tous. Je ne peux

195

rentrer en abandonnant ces gars-l d'un coup, de pouce


il indiquait derrire lui le groupe des contrebandiers entours,
des policiers et je ne veux plus vous voir dehors des
heures pareilles. Nous nous retrouverons demain matin.
Nous rentrons, s'crirent les enfants d'une seule voix,
c'est promis! et ils s'enfuirent en Apurant, entranant Sylvain
avec eux, tout heureux de voir finir si bien une aventure qui
aurait pu si mal tourner.
*
**
Trois jours plus tard, au fond du jardin, le marronnier
balanait ses normes feuilles dans le vent chaud.
Crac haletait, tirant une langue dmesure. Son matre,
couch dans l'herbe auprs de lui, mchonnait un brin d'herbe.
Qu'allons-nous devenir maintenant? demanda-t-il
d'une voix rveuse.
Un double soupir fut la seule rponse qu'il obtint. Nelly
et Roger savaient trs bien que leur cousin faisait allusion au
double dpart qui les affligeait tous. Celui de Sylvain d'abord,
qui avait pris un engagement dans un cirque de passage
Vercourt, et les avait quitts la veille au soir. Celui de M.
Gurin ensuite, qui, ds le retour de Mlle Dupoivre, tait parti
pour rejoindre son poste en ville.
Depuis leur dpart, le pavillon^ paraissait trangement
calme. En sa qualit d'an, Roger se dit qu'il tait de son
devoir de ne pas laisser ses cadets s'abandonner la
mlancolie. Il se redressa, fit quelques pas pour chasser

196

l'engourdissement que lui causait la chaleur touffante ,de


cette fin d'aprs-midi, et dit :
Peut-tre que la fin de nos vacances ne sera pas aussi
mouvemente que le dbut, mais il faut reconnatre que celuici aura chang bien des choses....
Je voudrais bien savoir lesquelles? gmit Toufou.
D'abord, riposta Roger, le gendre du fermier et ses
copains contrebandiers sont en prison au lieu d'tre en libert.
Et d'une, murmura Nelly. Mais aprs? Je ne vois pas.
Mlle Dupoivre est si heureuse d'avoir guri sa sur
qu'elle en est devenue beaucoup
moins exigeante pour
l'heure des repas....
a c'est vrai, admit Toufou. Et de deux !
Ensuite, elle a perdu toute confiance dans les
prcepteurs.
Nelly clata de rire.
C'est vrai qu'elle a pass un fameux savon ce pauvre
M. Gurin, eh lui reprochant d'avoir prsent des faux
certificats,
Et le plus beau, fit Touf en riant, c'est qu'ils
n'taient pas faux.... Il a vraiment t dans l'enseignement
avant d'entrer dans la police. Il me dit!
Mlle Dupoivre n'a pas voulu le croire, reprit Roger, et sa
mfiance est telle qu'elle peut la faire hsiter jusqu' la fin des
vacances avant de , se dcider choisir un autre prcepteur!
Chic alors! s'cria Toufou. Si seulement cela pouvait
tre vrai.

197

- Tu verras si je me trompe! affirma Roger trs sr de


lui.
- Cela fait trois rsultats favorables, dcrta Nelly.
Mais tu n'auras pas l'audace d'en ajouter un quatrime : le
dpart de Sylvain est une catastrophe !
- Pour nous, peut-tre, reconnut Roger, mais pour lui
certainement pas. S'il tait rest ici, il n'aurait jamais retrouv
son pre!
- Et il dsire tellement le retrouver que nous ne pouvions
pas le retenir, avoua Nelly.
- Mais rien ne prouve qu'il le rencontrera l o il va, fit
Toufou.
Nous devons le souhaiter pour lui et nous en rjouir ,
clama Roger.
Puis, satisfait d'avoir vu reparatre un sourire sur les
visages de sa sur et de son cousin, il se laissa retomber dans
l'herbe.
Mais il se redressa aussitt en poussant un cri de douleur
et se retourna pour regarder sur quoi il venait de s'asseoir.
Une bonne chose de plus, s'cria-t-il en riant. J'ai
retrouv la brosse cheveux de Mlle Dupoivre. Vous voyez
bien que les aventures ne sont pas finies!

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