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Les composites : des matriaux


d'avenir

Partie 1 : Introduction
De finition
Un matriau composite est un assemblage d'au moins deux composants non
miscibles, de structure diffrente et dont les qualits individuelles se combinent et se
compltent pour donner des performances globales amliores.
Cette dfinition est trs gnrale puisqu'elle englobe les papiers/cartons, les
panneaux de particules, les toiles enduites, les pneumatiques, les revtements
d'tanchit, les btons etc.
Dans cette srie de publications, on retiendra les composites constitus

D'une matrice polymre thermoplastique ou thermodurcissable qui apporte


au matriau sa forme et sa cohsion, distribue les contraintes et protge
les fibres de l'environnement. De renforts, principalement sous forme de
fibres longues ou continues, dont la fonction est d'apporter rsistance et
rigidit

D'autres composants et additifs : compatibilisants, stabilisateurs UV,


charges conductrices, retardateurs de flamme
Les matrices des composites peuvent galement tre mtalliques (Metal Matrix
Composite), cramiques (CMC Ceramic Matrix Composite) ou carbone (CC
Carbone-Carbone). Ces matriaux, bien que servant des marchs modestes, de
niche, prsentent des proprits intressantes et feront galement l'objet d'un article.

Un des grands atouts des composites est que les proprits sont ajustables en
fonction des paramtres de conception tels que la nature, le taux, l'orientation et
l'architecture des fibres, l'agencement des plis et la nature de la matrice. Le matriau
composite peut tre isolant ou conducteur lectrique et/ou thermique, avoir un
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coefficient de dilatation thermique spcifique l'application vise, tre optimis pour


labsorption dnergie (impact, acoustique). Il peut prendre des gomtries
complexes et/ou avoir de grandes dimensions et intgrer de nombreuses
fonctionnalits (inserts, lments dcoratifs, protection, ). Il trouve des applications
dans les domaines low cost comme high tech.

Cambridge University Engineering Dpt

Les matrices
Les matrices des composites sont classiquement des thermodurcissables : ce sont
des rsines liquides, de faible viscosit, qui durcissent au cours d'un cycle de
polymrisation irrversible et qui, de ce fait, sont non recyclables par fusion :
polyester surtout, vinyl ester, poxy, phnolique, cyanate ester
Les matrices thermoplastiques prennent de plus en plus d'importance. Elles ont une
viscosit leve et se mettent en uvre par fusion au cours d'un cycle irrversible.
Ce sont des PP, PA, PBT, PEI, PPS, PEEK

Thermodurcissables

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Les composites thermodurcissables conventionnels prsentent plusieurs


inconvnients :
- Leur mise en oeuvre dgage des produits volatils tels que le styrne;
- Les cycles de fabrication sont longs puisqu'ils comportent une phase de
polymrisation.
- Le matriau n'est pas recyclable par refusion.
Ces dernires annes, beaucoup d'efforts ont t ports pour rsoudre ces
problmes. On a dvelopp des rsines bas styrne, des matires durcissement
rapide, compatibles avec des productions de masse, des modes de mise en oeuvre
efficace (chauffage par induction des moules, technologies moule ferm) et
diverses formes de recyclage.
Le polyurthane rencontre un intrt croissant dans l'objectif de rduire les temps de
cycle de fabrication. Son utilisation se limite normalement des petites pices ou
des processus continus comme la pultrusion car la viscosit augmente rapidement
aprs le mlange des deux composants. Mais de nouveaux systmes
rsines/catalyseurs permettent aujourd'hui de rgler le temps de gel et le profil de
viscosit de sorte que certains PU peuvent tre utiliss dans des procds RTM,
VARTM, enroulement filamentaire et autres.
Les rsines haute temprature, disponibles depuis plus de 15 ans, connaissent des
progrs en termes de processabilit et de tnacit qui permettent d'largir leurs
applications en dehors du militaire ou de l'aronautique. Ce sont les polyimides, les
esters cyanates, les bismaleimides, les benzoxazines, les phthalonitriles, les
phnoliques, certaines rsines nanocomposites

Vector Composites
Thermoplastiques

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Les composites thermoplastiques renforcs de fibres continues (CFRP) sont


aujourd'hui largement disponibles : le choix des matriaux et des produits est plus
vaste et les acteurs (fournisseurs, transformateurs) plus nombreux. Des applications
industrielles, de grande srie, apparaissent, dans l'automobile ou l'aronautique.
Ces matriaux avant consolidation peuvent se prsenter sous forme d'un mlange
de fibres de renfort et de thermoplastique. Dans d'autres matires, les fibres de
renfort sont recouvertes du polymre qui deviendra la matrice. Les constituants
peuvent aussi tre arrangs sous forme de laminats.
Tous ces systmes sont commercialiss en diffrentes combinaisons renforts/rsine
(PA12, PBT, PPS, LCP, PEEK + carbone, verre, para-aramide).
Le choix des matires thermoplastiques est vaste : plastiques de commodit,
plastiques techniques, plastiques hautes performances etc. Le choix s'opre en
fonction de critres tels que la densit, la temprature d'utilisation, la rsistance
chimique et bien sur le cot.
Les matrices hautes performances sont de plus en plus demandes car les
applications exigeantes sont elles aussi en augmentation.
Les matriaux biodgradables et/ou biosourcs font l'objet de beaucoup d'intrt,
qu'il s'agisse de matrices issues de ressources renouvelables ou de fibres naturelles.
Jusqu'ici, les matrices bio se rencontrent surtout dans les composites fibres
vgtales courtes, mais les applications voluent vers des produits plus techniques.

Les renforts
Les fibres de verre reprsentent 95% du march des composites. Leur production
pour les composites est estime 250 000 t/an. Celle des fibres de carbone atteint
30 000 t et celle des fibres naturelles 40 000 t.
Les principales caractristiques des fibres de verre sont le faible cot, la rsistance
mcanique et les proprits d'isolation thermique et lectrique.
Les fibres de carbone sont utilises dans les composites structuraux haute
performance. Elles sont conductrices thermiques et lectriques.

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Gurit
Les fibres d'aramide (Kevlar par exemple) sont utilises pour leurs bonnes
performances d'amortissement. Elles ont une rsistance spcifique leve, une faible
rsistance en compression, une excellente rsistance l'impact et la coupure.
Des renforts hybrides tels que carbone/aramide, carbone/verre dans une mme
couche ou dans diffrents plis de la mme structure sont utiliss pour combiner les
proprits des unes et des autres.
Les fibres naturelles, qui ne sont pas nouvelles dans les composites, font une
importante perce actuellement.
Parmi les fibres de renfort moins courantes, on peut citer
- les fibres UHMWPE, ultra haut poids molculaire (comme le Dyneema de
DSM), qui rsistent particulirement bien l'impact. Elles ont un faible
coefficient de frottement mais leur temprature d'utilisation est limite.
- Les fibres mtalliques, utilises pour le blindage lectromagntique ou la
dcharge lectrostatique. Leur densit est leve.
la fibre de basalte, caractrise par un excellent comportement en
temprature, de bonnes proprits disolation thermique et acoustique, une
bonne rsistance mcanique etc. Elle est plus ductile que la fibre de verre et
moins coteuse que le renfort de carbone.

Marche s
Dans les trente dernires annes, l'industrie du composite a connu une confortable
croissance, paralllement au dveloppement conomique gnral et grce la
pntration plus importante de ce matriau dans des marchs cls tels que la
construction, l'olien, l'aronautique, l'automobile. On atteint aujourd'hui un march
mondial de 68 milliards pour 7.9 Mt.
Depuis la crise conomique, cependant, comme le march des composites est
fortement li ceux des secteurs utilisateurs, la production a connu une chute
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globale de -3%/an. On observe toutefois une certaine relance, tout au moins dans
certaines rgions du monde.
Les composites font malgr tout preuve d'une grande vitalit et les innovations se
succdent. Les tendances principales, qui seront dveloppes dans une srie
d'autres articles, sont rsumes ici :
1. La croissance du march est due au dveloppement des pays mergents,
particulirement en Asie. Elle est en relation directe avec la sant de
l'conomie. Ces pays sont en phase d'quipement et la demande en biens
divers y est grande..
2. Les composites matrice thermoplastique se dveloppent plus rapidement
que les thermodurcissables.
3. Selon certains spcialistes, les composites au carbone seraient prts tre
introduits dans les applications de masse, via l'automobile notamment. Mais
les incertitudes actuelles sur les marchs utilisateurs laissent la question
ouverte.
4. Les composites "co" ou "bio" rencontrent de l'intrt et l'utilisation des fibres
naturelles se professionnalise. Peu de produits "full bio", toutefois, sont
renforcs de fibres longues naturelles. Ce march devrait crotre fortement
dans les dix prochaines annes.
5. Les architectures de renfort sont de plus en plus complexes et "intelligentes" :
2.5 D ou 3 D, en triaxial ou multiaxial. Des solutions sont proposes pour
obtenir des structures de renforts beaucoup plus dformables. Les prformes
3 D s'imposent.
6. Les nanotubes de carbone se rpandent. Ils sont ajouts aux prpregs poxy
ou aux rsines de stratification pour amliorer la rsistance la rupture et la
stabilit dimensionnelle ou pour modifier les conductibilits.
7. Les productions s'automatisent fortement. L'industrie des composites se
dplaant des faibles volumes vers les applications de masse, l'automatisation
est indispensable et s'accompagne d'une acclration des temps de cycle.
8. Les systmes out-of-autoclave (OOA) prennent leur essor. Ils permettent de
produire des pices composites rapidement, plus efficacement et avec un
excellent fini de surface dans un environnement hors autoclave. La technique
est plus flexible, demande des outillages moins coteux, beaucoup moins
d'investissement, et est plus conome en nergie. Les techniques d'injection
de rsine (RTM et autres) sont en croissance.
9. La ncessit de rsoudre les problmes du recyclage des composites est de
plus en plus pressante avec l'arrive d'applications de masse. Peu de progrs
ont t raliss ces dernires annes, mais la question reste l'ordre du jour.

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10. Les structures composites intgres, conues et fabriques en une seule


tape sont une des tendances fortes actuelles. La combinaison de multiples
processus permet une fabrication faible consommation nergtique et une
automatisation avance. Une technique de mise en oeuvre intressante
consiste thermoformer des feuilles renforces de fibres continues et les
surmouler par injection classique avec un polymre renforc de fibres courtes.
11. L'aronautique, l'automobile et l'olien sont des secteurs innovants. Les
composites dans le premier crneau se dveloppent (11%/an) grce aux
efforts continus pour produire des avions plus lgers. L'automobile reste
crative et investit dans les composites au carbone, mais ce secteur est trs
sensible la situation conomique. L'olien consomme de plus en plus de
composites (croissance de 16%/an), mais son avenir est li aux politiques,
assez incertaines aujourd'hui, des pouvoirs publics.

ireComposites

Conclusions
Les matriaux composites, aprs avoir suscit beaucoup d'espoir dans les annes
80-90, taient un peu "passs de mode". De nombreuses entreprises dans le secteur
n'avaient pas pu passer du stade de l'artisanat et de la mise en uvre manuelle la
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professionnalisation rendue ncessaire notamment par les nouvelles exigences en


matire de scurit, hygine et environnement.
Aujourd'hui, les composites apparaissent de nouveau comme des matriaux d'avenir
et la R&D leur insufflent une nouvelle dynamique.

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