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Il jeta un dernier coup doeil au mas, admira son comble bt

dne, ses murs ocre et le vert olive de ses nombreuses persiennes. Il


avait du mal admettre que Napolon et sjourn l au lendemain
du sige de Toulon et rv dpouser Dsire Clary, la fille ane de
la maison. Il mit un bref rire et se demanda ce qui serait advenu de
la France si celle-ci avait accept, au lieu de prfrer Bernadotte,
juste avant quil ne devienne Charles XIV, roi de Sude. Et puis la
premire Rpublique avait chut, et puis le premier Empire, et puis,
par le plus grand des hasards, les Pastr vous savez, les clbres
armateurs ! avaient rachet le mas et puis, par le plus grand des
hasards, il avait pous la fille Pastr.
Et voil que quatre-vingt-six ans aprs Bernadotte mais tait-ce
un hasard ? il passait la mme grille pour aller lui aussi briguer une
couronne. Et pas nimporte o : au Fouta-Djalon !
Il neigeait Marseille, ce 29 novembre 1879. La simple vue du
port de la Madrague et de lavenue du Prado, mconnaissables sous
leur grotesque manteau blanc, suffisait le faire grelotter. La Norvge,
ce jour-l, devait ressembler a.
Dcidment, je ne pouvais trouver meilleur moment pour aller
en Afrique ! , se frotta-t-il les mains en arrivant au port.
Un agent de la Compagnie des messageries maritimes guida le
cocher vers le quai o, parmi les navires de Constantinople et ceux
dExtrme-Orient, accostait le Niger. Il sattarda un moment avec le
capitaine pendant quon prparait sa cabine. Il couta dune oreille
distraite son soliloque sur les qualits de son paquebot et sur les
paysages
de Madre ou de lle Piscis. Il se sentait nerveux. Il aimait les
voyages, mais juste pour le plaisir de larrive. Le train et le bateau
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Extrait de la publication

lcoeuraient ; le cheval et la bicyclette lui donnaient le tournis.


Hlas, songea-t-il, il ne sera plus que poussire le jour lointain mais
sr o le progrs trouvera le moyen daller en Afrique en une fraction
de seconde.
Le petit djeuner sept heures ! Et dtendez-vous, monsieur,
nous ne sommes quau dbut de laventure !
Pour vous, capitaine ! grommela-t-il. Pour moi, cela fait bientt
quarante ans.
Quarante ans, cela voulait dire toute une vie, les pieds sur la terre
de France et lesprit l-bas, perdu dans la nbuleuse des Tropiques !
N, comme lui, en plein XIXe sicle, on ne pouvait que devenir pote,
savant ou explorateur. La question fut vite rgle en ce qui le
concernait,
il serait explorateur, cest--dire pote et savant par la mme

occasion. En ces temps-l, dans les cours de rcration, les colonies


revenaient dans les conversations aussi souvent que le jeu de marelle
et les billes. Les contes ne parlaient pas dogres et de fes, mais
de sorciers et de cannibales courant avec leurs sagaies derrire le
tout nouveau gibier apparu dans les jungles : les pres blancs et les
colons.
Le virus des colonies, il lavait attrap en coutant les rcits du
grand-oncle, Simonet. Les savoureuses aventures des pionniers de la
civilisation gars chez les anthropophages, et que la bont du Christ
sauvaient in extremis de la marmite bouillante des Zoulous ou des
Papous, le faisaient frissonner tous les soirs, une fois termins les
longs, les pnibles dners de famille. Et il trouvait bon aprs cela de
se recroqueviller sous les couvertures, ravi que les murs de sa
chambre fussent suffisamment pais, la toiture solide et les portes
bien verrouilles pendant que, sous la nuit enneige du Lyonnais, les
balafrs rdaient dans les parcs, la recherche de petits blonds bien
croquants.
Ctait un cas, laeul, Simonet, le bohmien du clan, un vrai
bouligant,
pour parler comme les gens de Lyon ! Il avait longtemps
tran ses gutres du ct de Java et de lAnatolie. Il en tait revenu
avec une foule danecdotes, de jargons et de nouveauts. Pour la
petite histoire, cest lui qui avait apport la France cette merveille
appele mousseline qui fera llgance des dames et la fortune de
Tarare. On lappelait le pape de la mousseline en tant bien bas
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son chapeau. Ce qui ntait pas rien, mme chez les Olivier, o
chacun se devait dinventer quelque chose avant de procrer.
Vers ses sept ans, labb Garnier, son prcepteur, prit la place du
pittoresque anctre : le moment de passer de la parole lacte. Un
atoll du Pacifique fut vite transpos sur les bords de lAzergue, la
rivire arrosant la bourgade de Chessy qui avait abrit une partie de
son enfance : avec des mandrills en chiffon et des cocotiers
imaginaires.
Le petit Aim revtait son casque et ses bottes, il tait le brave
ethnologue que la Socit de gographie avait envoy dcouvrir la
Zaratoutsanie, ce pays de la jungle encore inconnu des cartographes
et peut-tre aussi des devins. Labb Garnier se peignait des
tatouages
sur les avant-bras et des scarifications au visage : il tait Gunol, le
redoutable sauvage venu surprendre le Blanc aprs le naufrage de
son
bateau. Ils passaient la journe jouer cache-cache, feignant de
terrasser

les fauves et de sauter par-dessus les canyons. Les ruses et les


esquives finissaient par avoir raison de Gunol. Le bon sauvage
succombait
aux pieds du matre, renonait aux ftiches et aux sacrifices
humains, embrassait la croix et promettait de se conduire lavenir
comme un bon chrtien. Puis on campait non loin de l et dnait
dune bote de sardines aprs la leon de latin.
huit ans, ctait clair, il ne se contenterait plus de devenir
explorateur,
il serait le souverain des sauvages. Il se tracerait une colonie
aprs avoir assch les marais et dgrossi les tribus. Il en ferait un
royaume, vivant sous ses ides et sa loi et rayonnant sous le gnie de
la France. Mais o : au Tonkin, au Fouta-Djalon ? Il hsita longtemps
avant dopter pour le second. Tonkin avait des airs de tocsin dans
sa tte de gamin, alors que Fouta-Djalon ! Et puis, depuis Marco
Polo, lAsie ntait plus vraiment dcouvrir. On pouvait deviner
ses cits et ses lois jusque dans les profondeurs du Takla-Makan.
LAfrique, pendant ce temps, restait, elle, obscure, extravagante,
parfaitement
imprvisible.
dix ans, il se mit dvorer les rcits des explorateurs et crire
aux socits de gographie. Il sabonna la revue LIllustrateur ainsi
quaux guides Joanne et Murray. Il sinstruisit en secret et laissa
filer le temps. Sa vie se droulait bien dans la valle du Rhne mais
avec les fleuves, les plantes et les tribus du Soudan.
Puis ce fut le bac, le diplme dingnieur, le mariage et les
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enfants : il se devait de payer son d la socit avant de prendre le
large. Avant cela, il avait eu le temps de vaincre le sommet du mont
Blanc, dinventer la roue moyeux suspendus, et de construire la
premire usine de vlocipdes, histoire de se faire la main. quarante
ans, il pouvait enfin en arriver lessentiel : lAfrique !
LAfrique, il lavait toujours vcue, certes, mais ce ntait encore
que des mots ; des croquis, des images, des cartes noys dans des
mots. Seulement quelques mois que les choses srieuses avaient
commenc, que sa hantise de gamin avait merg pour la premire
fois des chimres et des illusions : quand il avait pris le train
Austerlitz
pour se rendre Lisbonne.
Pour gagner les rivages du continent noir, il valait mieux, alors,
traverser dabord le Tage. Pionniers des dcouvertes africaines, les
Portugais y taient les mieux implants, leurs archives, les plus
abondantes, leurs cartes, les plus sres. En outre, leurs comptoirs de
Boulam et de Bissao jouxtaient les contreforts du Fouta-Djalon, dont

de nombreuses rivires et fleuves y trouvent estuaire.


Ses amis lui avaient recommand Francisco da Costa e Silva, le
directeur gnral du dpartement dOutre-Mer, ainsi que les
ngociants
les plus importants. Il navait eu aucune difficult obtenir les
visas et les recommandations, les cartes les plus rcentes et des
informations
prcises sur les caprices du climat et sur les moeurs des indignes.
Et, la veille, il stait procur une capsule de cyanure avant
daller poster ses dernires volonts son ami Jules Charles-Roux,
le prsident de la Socit de gographie de Marseille. Peut-tre quil
naurait pas d, mais comment diable aller en Afrique sans crire ses
dernires volonts ? Peut-tre quil aurait d la lui remettre en lui
faisant
ses adieux, mais ce doit tre mal lev de remettre main main
ses dernires volonts.
On ne va pas en Afrique comme on en revient. Dans un sens, les
dners et les bals, les dames en capeline et en robe de tarlatane, les
jeux de cartes des ngociants, les rires joyeux des officiers de marine.
Dans lautre, lambiance morbide des fonctionnaires limogs, des
aventuriers en ruine et des veuves plores, aux maris fauchs par la
malaria ou par les flches empoisonnes des Ngres.
Sur le Niger, les dners se rvlrent ennuyeux malgr les flonflons
de lorchestre : personne navait entendu parler du Fouta-Djalon et
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Extrait de la publication

un seul convive savait jouer convenablement aux checs. Il sagissait


dun jeune polytechnicien qui allait au Sngal tracer une route
vers lintrieur des terres. Il sappelait Souvignet et arborait avec une
navet dsarmante le fol enthousiasme de ses vingt-trois ans. Le
soir mme du dpart, il sapprocha, au salon de th, de la table o
Olivier de Sanderval tuait le temps avec son insparable barre de
chocolat et ses parties dchec en solitaire, tira une chaise et sassit :
Je peux ?
Attention, je ne joue quavec les matres !
Avec les matres ! dit-il. Eh bien, allons-y, grand-pre, vous ne
verrez pas plus matre que moi pour les checs comme pour le
reste ! Si vous me battez, je vous donne a ! Quallez-vous faire
en Afrique, grand-pre ?
Je vais me tailler un royaume!
Roi dAfrique, oui, oui, vous en avez la tte ! Vous ne me mangerez
pas au moins, une fois devenu ngre, hein, grand-pre ?
Vous mavez lair encore plus fade que prtentieux, mon petit
jeune homme. Et, pour tout vous dire, cest justement pour stopper le

cannibalisme que je me rends en Afrique.


Quoi, vous allez tuer tous les cannibales ?
Non, je vais les reconvertir, je vais en faire des savants !
Chouette alors, des Pygmes mules de Gay-Lussac, mais vous
tes gnial, grand-pre ! Non seulement vous me battez aux checs,
mais vous tes encore plus farfelu que moi. Je naime pas beaucoup
a, grand-pre !
Et vous, comment comptez-vous vous illustrer ?
Les ponts, les ports, les monuments, grand-pre ! Tant et si bien
quils vont tous se coucher sous mes pieds pour me prier daccepter
le titre de gouverneur du Sngal ! LAfrique, cest la chance de ma
gnration ! Et moi, a se voit de loin, je suis un ambitieux !
Eh bien, tous mes voeux, futur gnral Faidherbe !
Madre, les Canaries, le cap Blanc, voici Gore !
Sur la trentaine de matchs que dura la traverse, le jeune
polytechnicien
en gagna tout de mme une bonne douzaine, mais il
insista, malgr les rticences de son partenaire, pour laisser la jolie
montre en or grave de ses initiales :
Ce qui est d est d, cest comme a la vie, grand-pre !
quelques kilomtres de la rade, on voyait dj les Ngres. Leurs
frles embarcations apparaissaient et disparaissaient dans le sillage
du
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navire. Ils sagitaient au milieu des flots, presque nus, et leurs
silhouettes
rappelaient aux Blancs les formes mystrieuses et ardentes de leurs
statues.
Les uns pagayaient en poussant des cris, les autres plongeaient, la
tte en avant, et rivalisaient de pirouettes avec les vagues.
Madam Jolie-Jolie, jette moi des sous !
Cela amusait ces nouveaux colons, prsent tous sur le pont,
agits comme des brebis enfumes. Les Ngres exultaient. Ctait au
premier de se prcipiter sur les jolis petits projectiles, les plus
chanceux
remerciaient par un long couplet de grimaces et de chants.
Msieur Beau-Beau-Chapeau, jette moi des sous !
On sortait ses jumelles, on se perdait en conjectures sur leur
biceps et sur leur surprenante souplesse.
Les autres bougeaient dun endroit lautre du pont, sahurissaient
bruyamment en pointant du doigt les Ngres, les oiseaux, les
plantes. Rien ne ltonnait, lui. Ctait exactement cela quil
sattendait.
Tout tait sa place : la terre sombre et chaude, les palmiers

chtifs et chevels, le bruit incessant des tam-tams et des mouettes.


Il smerveillait simplement que le soleil ft si blanc et les oiseaux si
multicolores.
Gore se trouvait maintenant porte de main, avec ses forts
ngriers et ses villas balcons entoures dacacias, de rosiers et de
flamboyants.
Un frisson intense lui traversa lchine, il sagrippa au bastingage
et dit sans peur du ridicule :
Me voici, ma vieille Afrique ! Me voici !
Ce ntait rien que de la terre, du sable, des fleurs et des vagues.
Mais en Afrique !
La chose la plus ordinaire prend ici une signification et une
intensit inimaginables ailleurs.
Il russit malgr la bousculade sortir son carnet et nota en souriant
: Ici, tout est soleil, tout est joie ! Ctait plat, banal, parfaitement
ridicule, mais ctait exactement cela quil sentait sur le
moment. Il rajusta son chapeau, mit pied terre sans ter sa
redingote
et ses gants, jetant mme un regard moqueur sur ses malheureux
compagnons qui, eux, soufflaient comme des btes de somme
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