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dition du groupe Ebooks libres et gratuits

Mme la Comtesse de Sgur


(ne Rostopchine)

LAUBERGE DE
LANGE-GARDIEN
(1863)

Table des matires


I. la garde de Dieu. .................................................................5
II. LAnge-Gardien. .................................................................14
III. Informations. ....................................................................21
IV. Torchonnet. ...................................................................... 29
V. Sparation. ......................................................................... 38
VI. Surprise et bonheur.......................................................... 48
VII. Un ami sauv....................................................................57
VIII. Torchonnet plac. ...........................................................67
IX. Le gnral arrange les affaires de Moutier. ......................75
X. quand la noce ?............................................................... 84
XI. La dot et les montres. ........................................................91
XII. Le juge dinstruction. ...................................................... 99
XIII. Le dpart.......................................................................107
XIV. Torchonnet se dessine. ................................................. 113
XV. Premire tape du gnral. ............................................ 119
XVI. Les eaux.........................................................................128
XVII. Coup de thtre. .......................................................... 135
XVIII. Premire inquitude paternelle.................................143
XIX. Mystres........................................................................148
XX. Le contrat. ...................................................................... 153
XXI. Le contrat. Gnrosit inattendue................................ 157

XXII. La noce. .......................................................................169


XXIII. Un mariage sans noce................................................ 179
XXIV. Conclusion, mais sans fin...........................................187
propos de cette dition lectronique .................................190

mes petits-fils,
Louis et Gaston de Malaret
Chers enfants, vous tes de bons petits frres, et je suis bien
sre que, si vous vous trouviez dans la triste position de Jacques
et de Paul, toi, mon bon petit Louis, tu ferais comme lexcellent
petit Jacques ; et toi, mon gentil petit Gaston, tu aimerais ton
frre comme Paul aimait le sien. Mais jespre que le bon Dieu
vous fera la grce de ne jamais passer par de pareilles preuves, et
que la lecture de ce livre ne rveillera jamais en vous de pnibles
souvenirs.
Comtesse de Sgur,
ne Rostopchine.

I. la garde de Dieu.
Il faisait froid, il faisait sombre ; la pluie tombait fine et serre ; deux enfants dormaient au bord dune grande route, sous un
vieux chne touffu : un petit garon de trois ans tait tendu sur
un amas de feuilles ; un autre petit garon, de six ans, couch
ses pieds, les lui rchauffant de son corps ; le petit avait des vtements de laine, communs, mais chauds ; ses paules et sa poitrine
taient couvertes de la veste du garon de six ans, qui grelottait en
dormant ; de temps en temps un frisson faisait trembler son
corps : il navait pour tout vtement quune chemise et un pantalon moiti uss ; sa figure exprimait la souffrance, des larmes
demi sches se voyaient encore sur ses petites joues amaigries.
Et pourtant il dormait dun sommeil profond ; sa petite main tenait une mdaille suspendue son cou par un cordon noir ;
lautre main tenait celle du plus jeune enfant ; il stait sans doute
endormi en la lui rchauffant. Les deux enfants se ressemblaient,
ils devaient tre frres ; mais le petit avait les lvres souriantes,
les joues rebondies ; il navait d souffrir ni du froid ni de la faim
comme son frre an.
Les pauvres enfants dormaient encore quand, au lever du
jour, un homme passa sur la route, accompagn dun beau chien,
de lespce des chiens du mont Saint-Bernard. Lhomme avait
toute lapparence dun militaire ; il marchait en sifflant, ne regardant ni droite ni gauche ; le chien suivait pas pas. En
sapprochant des enfants qui dormaient sous le chne, au bord du
chemin, le chien leva le nez, dressa les oreilles, quitta son matre
et slana vers larbre, sans aboyer. Il regarda les enfants, les flaira, leur lcha les mains et poussa un lger hurlement comme pour
appeler son matre sans veiller les dormeurs. Lhomme sarrta,
se retourna et appela son chien :
Capitaine ! ici, Capitaine !

Capitaine resta immobile ; il poussa un second hurlement


plus prolong et plus fort.
Le voyageur, devinant quil fallait porter secours quelquun,
sapprocha de son chien et vit avec surprise ces deux enfants
abandonns. Leur immobilit lui fit craindre quils ne fussent
morts ; mais, en se baissant vers eux, il vit quils respiraient ; il
toucha les mains et les joues du petit : elles ntaient pas trs froides ; celles du plus grand taient compltement glaces ; quelques
gouttes de pluie avaient pntr travers les feuilles de larbre et
tombaient sur ses paules couvertes seulement de sa chemise.
Pauvres enfants ! dit lhomme mi-voix, ils vont prir de
froid et de faim, car je ne vois rien prs deux, ni paquets ni provisions. Comment a-t-on laiss de pauvres petits tres si jeunes,
seuls, sur une grande route ? Que faire ? Les laisser ici, cest vouloir leur mort. Les emmener ? Jai loin aller et je suis pied ; ils
ne pourraient me suivre.
Pendant que lhomme rflchissait, le chien simpatientait : il
commenait aboyer ; ce bruit rveilla le frre an ; il ouvrit les
yeux, regarda le voyageur dun air tonn et suppliant, puis le
chien, quil caressa, en lui disant :
Oh ! tais-toi, tais-toi, je ten prie ; ne fais pas de bruit,
nveille pas le pauvre Paul qui dort et qui ne souffre pas. Je lai
bien couvert, tu vois ; il a bien chaud.
Et toi, mon pauvre petit, dit lhomme, tu as bien froid !
LENFANT. Moi, a ne fait rien ; je suis grand, je suis fort ;
mais lui, il est petit ; il pleure quand il a froid, quand il a faim.
LHOMME. Pourquoi tes-vous ici tous les deux ?

LENFANT. Parce que maman est morte et que papa a t


pris par les gendarmes, et nous navons plus de maison et nous
sommes tout seuls.
LHOMME. Pourquoi les gendarmes ont-ils emmen ton
papa ?
LENFANT. Je ne sais pas ; peut-tre pour lui donner du
pain ; il nen avait plus.
LHOMME. Qui vous donne manger ?
LENFANT. Ceux qui veulent bien.
LHOMME. Vous en donne-t-on assez ?
LENFANT. Quelquefois, pas toujours ; mais Paul en a
toujours assez.
LHOMME. Et toi, tu ne manges donc pas tous les jours ?
LENFANT. Oh ! moi, a ne fait rien, puisque je suis
grand.
Lhomme tait bon ; il se sentit trs mu de ce dvouement
fraternel et se dcida emmener les enfants avec lui jusquau village voisin.
Je trouverai, se dit-il, quelque bonne me qui les prendra
sa charge, et quand je reviendrai, nous verrons ce quon pourra en
faire ; le pre sera peut-tre de retour.
LHOMME. Comment tappelles-tu, mon pauvre petit ?
LENFANT. Je mappelle Jacques, et mon frre, cest Paul.
7

LHOMME. Eh bien, mon petit Jacques, veux-tu que je


temmne ? Jaurai soin de toi.
JACQUES. Et Paul ?
LHOMME. Paul aussi ; je ne voudrais pas le sparer dun
si bon frre. Rveille-le et partons.
JACQUES. Mais Paul est fatigu ; il ne pourra pas marcher aussi vite que vous.
LHOMME. Je le mettrai sur le dos de Capitaine ; tu vas
voir.
Le voyageur souleva doucement le petit Paul toujours endormi, le plaa cheval sur le dos du chien en appuyant sa tte sur le
cou de Capitaine. Ensuite il ta sa blouse, qui couvrait sa veste
militaire, en enveloppa le petit comme dune couverture, et, pour
lempcher de tomber, noua les manches sous le ventre du chien.
Tiens, voil ta veste, dit-il Jacques en la lui rendant ; remets-la sur tes pauvres paules glaces, et partons.
Jacques se leva, chancela et retomba terre ; de grosses larmes roulrent de ses yeux ; il se sentait faible et glac, et il comprit que lui non plus ne pourrait pas marcher.
LHOMME. Quas-tu donc, mon pauvre petit ? Pourquoi
pleures-tu ?
JACQUES. Cest que je ne peux plus marcher ; je nai plus
de forces.
LHOMME. Est-ce que tu te sens malade ?

JACQUES. Non, mais jai trop faim, je nai pas mang


hier ; je navais plus quun morceau de pain pour Paul.
Lhomme sentit aussi ses yeux se mouiller ; il tira de son bissac un bon morceau de pain, du fromage et une gourde de cidre,
et prsenta Jacques le pain et le fromage pendant quil dbouchait la gourde.
Les yeux de Jacques brillrent : il allait porter le pain sa
bouche quand un regard jet sur son frre larrta :
Et Paul ? dit-il, il na rien pour djeuner ; je vais garder cela
pour lui.
Jen ai encore pour Paul, mon petit ; mange, pauvre enfant,
mange sans crainte.
Jacques ne se le fit pas dire deux fois ; il mangea et but avec
dlices en rptant dix fois :
Merci, mon bon Monsieur, merci Vous tes trs bon. Je
prierai la sainte Vierge de vous faire trs heureux.
Quand il fut rassasi, il sentit revenir ses forces et il dit quil
tait prt marcher. Capitaine restait immobile prs de Jacques :
la chaleur de son corps rchauffait le petit Paul, qui dormait plus
profondment que jamais. Lhomme prit la main de Jacques, et
ils se mirent en route suivis de Capitaine, qui marchait posment
sans se permettre le moindre bond, ni aucun changement dans
son pas rgulier, de peur dveiller lenfant. Lhomme questionnait Jacques tout en marchant ; il apprit de lui que sa mre tait
morte aprs avoir t longtemps malade, quon avait vendu tous
leurs beaux habits et leurs jolis meubles ; qu la fin ils ne mangeaient plus que du pain ; que leur papa tait toujours triste et
cherchait de louvrage.

Un jour, dit-il, les gendarmes sont venus chercher papa ; il


ne voulait pas aller avec eux ; il disait toujours en nous embrassant : Mes pauvres enfants ! mes pauvres enfants ! Les gendarmes disaient : Il faut venir tout de mme, mon garon ; nous
avons des ordres. Puis un gendarme ma donn un morceau de
pain et ma dit : Reste l avec ton frre, petit ; je reviendrai vous
prendre. Jai donn du pain Paul et jai attendu un bout de
temps ; mais personne nest venu ; alors jai pris Paul par la main
et nous avons march longtemps. Jai vu une maison o on mangeait, jai demand de la soupe pour Paul ; on nous a fait asseoir
table, et on a donn une grande assiette de soupe Paul, et moi
aussi ; puis on nous a fait coucher sur de la paille. Quand nous
avons t veills, on nous a mis du pain dans nos poches, et on
ma dit : Va, mon petit, la garde de Dieu. Je suis parti avec
Paul, et nous avons march comme cela pendant bien des jours.
Hier la pluie est venue : je nai pas trouv de maison : jai donn
Paul le pain que javais gard. Je lui ai ramass des feuilles sous le
chne ; il pleurait parce quil avait froid ; alors jai pens que maman mavait dit : Prie la sainte Vierge, elle ne tabandonnera
pas. Jai pri la sainte Vierge ; elle ma donn lide dter ma
veste pour couvrir les paules de Paul, puis de me coucher sur ses
jambes pour les rchauffer. Et tout de suite il sest endormi.
Jtais bien content ; je nosais pas bouger pour ne pas lveiller et
jai remerci la bonne sainte Vierge ; je lui ai demand de me
donner djeuner demain parce que javais trs faim et je navais
plus rien pour Paul ; jai pleur, et puis je me suis endormi aussi ;
et la sainte Vierge vous a amen sous le chne. Elle est trs bonne,
la sainte Vierge. Maman me lavait dit bien souvent : Quand vous
aurez besoin de quelque chose, demandez-le la sainte Vierge ;
vous verrez comme elle vous coutera.
Lhomme ne rpondit pas ; il serra la main du petit Jacques
plus fortement dans la sienne, et ils continurent marcher en
silence. Au bout de quelque temps, lhomme saperut que la
marche de Jacques se ralentissait.
Tu es fatigu, mon enfant ? lui dit-il avec bont.
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Oh ! je peux encore aller. Je me reposerai au village.


Lhomme enleva Jacques et le mit sur ses paules. Nous irons
plus vite ainsi , dit-il.
JACQUES. Mais je suis lourd ; vous allez vous fatiguer,
mon bon Monsieur.
LHOMME. Non, mon petit, ne te tourmente pas. Jai port plus lourd que toi, quand jtais soldat et en campagne.
JACQUES. Vous avez t soldat ; mais pas gendarme ?
LHOMME, souriant. Non, pas gendarme ; je rentre au
pays, aprs avoir fait mon temps.
JACQUES. Comment vous appelez-vous ?
LHOMME. Je mappelle Moutier.
JACQUES. Je noublierai jamais votre nom, monsieur
Moutier.
MOUTIER. Je noublierai pas non plus le tien, mon petit
Jacques ; tu es un brave enfant, un bon frre.
Depuis que Jacques tait sur les paules de Moutier, celui-ci
marchait beaucoup plus vite. Ils ne tardrent pas arriver dans
un village lentre duquel il aperut une bonne auberge. Moutier
sarrta la porte.
Y a-t-il un logement pour moi, pour ces mioches et pour
mon chien ? demanda-t-il.
Je loge les hommes, mais pas les btes, rpondit
laubergiste.
11

Alors vous naurez ni lhomme ni sa suite , dit Moutier en


continuant sa route.
Laubergiste le regarda sloigner avec dpit ; il pensa quil
avait eu tort de renvoyer un homme qui semblait tenir son chien
et ses enfants, et qui aurait peut-tre bien pay.
Monsieur ! H ! monsieur le voyageur ! cria-t-il en courant
aprs lui.
Que me voulez-vous ? dit Moutier en se retournant.
LAUBERGISTE. Jai du logement, Monsieur, jai tout ce
quil vous faut.
MOUTIER. Gardez-le pour vous, mon bonhomme ; le
premier mot, cest tout pour moi.
LAUBERGISTE. Vous ne trouverez pas une meilleure
auberge dans tout le village, Monsieur.
MOUTIER. Tant mieux pour ceux que vous logerez.
LAUBERGISTE. Vous nallez pas me faire laffront de me
refuser le logement que je vous offre.
MOUTIER. Vous mavez bien fait laffront de me refuser
celui que je vous demandais.
LAUBERGISTE. Mon Dieu, cest que je ne vous avais pas
regard ; jai parl trop vite.
MOUTIER. Et moi aussi je ne vous avais pas regard ;
maintenant que je vous vois, je vous remercie davoir parl trop
vite, et je vais ailleurs.
12

Moutier, lui tournant le dos, se dirigea vers une autre auberge


de modeste apparence qui se trouvait lextrmit du village,
laissant le premier aubergiste ple de colre et fort contrari
davoir manqu une occasion de gagner de largent.

13

II. LAnge-Gardien.
Y a-t-il du logement pour moi, pour deux mioches et pour
mon chien ? recommena Moutier la porte de lauberge.
Entrez, Monsieur, il y a de quoi loger tout le monde , rpondit une voix enjoue.
Et une femme la mine frache et souriante parut sur le seuil
de la porte.
Entrez, Monsieur, que je vous dbarrasse de votre cavalier,
dit la femme en riant et en enlevant doucement le petit Jacques
de dessus les paules du voyageur. Et ce pauvre petit qui dort
tranquillement sur le dos du chien ! Un joli enfant et un brave
animal ! il ne bouge pas plus quun chien de plomb, de peur
dveiller lenfant.
Pourtant le bruit rveilla enfin le petit Paul ; il ouvrit de
grands yeux, regarda autour de lui dun air tonn, et,
napercevant pas son frre, il fit une moue comme pour pleurer et
appela dune voix tremblante :
Jacques ! veux Jacques !
JACQUES. Je suis ici ; me voil, mon Paul. Nous sommes
trs heureux ! Vois-tu ce bon monsieur ? Il nous a amens ici ; tu
vas avoir de la soupe. Nest-ce pas, monsieur Moutier, que vous
voudrez bien donner de la soupe Paul ?
MOUTIER. Certainement, mon garon ; de la soupe et
tout ce que tu voudras.
La matresse dauberge regardait et coutait dun air tonn.

14

MOUTIER. Vous ny comprenez rien, ma bonne dame,


nest-il pas vrai ? Cest toute une histoire que je vous raconterai.
Jai trouv ces deux pauvres petits perdus dans un bois, et je les ai
amens. Ce petit-l, ajouta-t-il en passant affectueusement la
main sur la tte de Jacques, ce petit-l est un bon et brave enfant ;
je vous raconterai cela. Mais donnez-nous vite de la soupe pour
les petits, qui ont lestomac creux, quelque fricot pour tous, et je
me charge du chien ; un vieil ami, nest-ce pas, Capitaine ?
Capitaine rpondit en remuant la queue et en lchant la main
de son matre. Moutier avait dbarrass Paul de la blouse qui
lenveloppait et il lavait pos terre. Paul regardait tout et tout le
monde ; il riait Jacques, souriait Moutier et embrassait Capitaine. Lhtesse, qui avait de la soupe au feu, apprtait le djeuner ; tout fut bientt prt ; elle assit les enfants sur des chaises,
plaa devant chacun deux une bonne assiette de soupe, un morceau de pain, posa sur la table du fromage, du beurre frais, des
radis, de la salade.
Cest pour attendre le fricot, Monsieur ; le fromage est bon,
le beurre nest pas mauvais, les radis sont tout frais tirs de terre,
et la salade est bien retourne.
Moutier se mit table ; Jacques et Paul, qui mouraient de
faim, se jetrent sur la soupe ; Jacques eut soin den faire manger
Paul quelques cuilleres avant que dy goter lui-mme. Paul
mangea tout seul ensuite, et le bon petit Jacques put satisfaire
son apptit. Aprs la soupe il mangea et donna Paul du pain et
du beurre ; ils burent du cidre ; puis vint un haricot de mouton
aux pommes de terre. La bonne et jolie figure de Jacques tait
radieuse ; Paul riait, baisait les mains de Jacques toutes les fois
quil pouvait les attraper. Jacques avait de son frre les soins les
plus touchants ; jamais il ne loubliait ; lui-mme ne passait quen
second. Moutier ne les quittait pas des yeux. Lui aussi riait et se
trouvait heureux.

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Pauvres petits ! pensait-il, que seraient-ils devenus si Capitaine ne les avait pas dnichs ? Ce petit Jacques a bon cur !
quelle tendresse pour son frre ! quels soins il lui donne ! Que
faire, mon Dieu ! que faire de ces enfants ?
Lhtesse aussi examinait avec attention les soins de Jacques
pour son frre et la belle et honnte physionomie de Moutier. Elle
attendait avec impatience lexplication que lui avait promise ce
dernier, et lui servait les meilleurs morceaux, son meilleur cidre
et sa plus vieille eau-de-vie. Moutier mangeait encore ; les enfants
avaient fini ; ils staient renverss contre le dossier de leurs chaises et commenaient biller.
Allez jouer, mioches, leur dit Moutier.
O faut-il aller, monsieur Moutier ? demanda Jacques en
sautant en bas de sa chaise et en aidant Paul descendre de la
sienne.
MOUTIER. Ma foi, je nen sais rien. Dites donc, ma bonne
htesse, o allez-vous caser les petits pour quils samusent sans
rien dranger ?
Par ici, au jardin, mes enfants, dit lhtesse en ouvrant une
porte de derrire. Voici au bout de lalle un baquet plein deau et
un pot ct, vous pourrez vous amuser arroser les lgumes et
les fleurs.
JACQUES. Puis-je me servir de leau qui est dans le baquet pour laver Paul et me laver aussi, Madame ?
LHTESSE. Certainement, mon petit garon ; mais
prends garde de te mouiller les jambes.
Jacques et Paul disparurent dans le jardin ; on les entendait
rire et jacasser. Moutier mangeait lentement et rflchissait.
Lhtesse avait pris une chaise et stait place en face de lui, at 16

tendant quil et fini pour enlever le couvert. Quand Moutier eut


aval sa dernire goutte de caf et deau-de-vie, il leva les yeux, vit
lhtesse, sourit, et, saccoudant sur la table :
Vous attendez lhistoire que je vous ai promise, dit-il ; la
voici : elle nest pas longue, et vous maiderez peut-tre la finir.
Il lui fit le rcit de sa rencontre avec les enfants ; sa voix
tremblait dmotion en redisant les paroles de Jacques et en racontant les soins quil avait eus de son petit frre, son dvouement, sa tendresse pour lui, le courage quil avait dploy dans
leur abandon et sa touchante confiance en la sainte Vierge.
Et prsent que vous en savez aussi long que moi, ma
bonne dame, aidez-moi sortir dembarras. Que puis-je faire de
ces enfants ? Les abandonner ? Je nen ai pas le courage ; ce serait
rejeter une charge que je puis porter, au total, et refuser le prsent que me fait le bon Dieu. Mais jai une longue route faire : je
quitte mon rgiment et je rentre au pays. Cest que je ny suis pas
encore ; jai faire quatre tapes de sept huit lieues. Et comment traner ces enfants si jeunes, par la pluie, la boue, le vent ?
Et puis, je suis garon ; je ne suis pas chez moi ; personne pour
les garder. Mon frre est aubergiste, comme vous, et na que faire
de moi ; mon pre et ma mre sont depuis longtemps prs du bon
Dieu, mes surs sont maries et elles ont assez des leurs, sans y
ajouter des pauvres petits sans pre ni mre, et sans argent.
Voyons, ma bonne htesse, vous mavez lair dune brave femme
Dites que feriez-vous ma place ?
LHTESSE. Ce que je ferais ? ce que je ferais Parole
dhonneur, je nen sais rien.
MOUTIER. Mais ce nest pas un conseil, cela. a ne dcide
rien.

17

LHTESSE. Que voulez-vous que je vous dise ?


Dabord, je ne les laisserais certainement pas vaguer laventure.
MOUTIER. Cest bien ce que je me suis dit.
LHTESSE. Je ne les donnerais pas au premier venu.
MOUTIER. Cest bien mon ide.
LHTESSE. Je ne les emmnerais pas pied si loin.
MOUTIER. Cest ce que je disais.
LHTESSE. Alors je ne vois quun moyen Mais vous
ne voudrez pas.
MOUTIER. Peut-tre que si. Dites toujours.
LHTESSE. Cest de me les laisser.
Moutier regarda lhtesse avec une surprise qui lui fit baisser
les yeux et qui la fit rougir comme si elle avait dit une sottise.
Je savais bien, dit-elle avec embarras, que vous ne voudriez
pas. Vous ne me connaissez pas. Vous vous dites que je ne suis
peut-tre pas la bonne femme que je parais ; que je rendrais les
enfants malheureux ; que vous les auriez sur la conscience et que
sais-je encore ?
Non, ma bonne htesse, je ne dirais ni ne penserais rien de
tout cela. Seulement seulement je ne sais comment dire je
vous suis oblig, reconnaissant mais, vrai, je ne vous connais
pas beaucoup et, et
LHTESSE. Vous pouvez bien dire que vous ne me
connaissez pas du tout ; mais vous nen pourrez pas dire autant si
18

vous voulez aller prendre des informations sur la femme Blidot,


aubergiste de lAnge-Gardien. Allez chez M. le cur, chez le boucher, le charron, le marchal, le matre dcole, le boulanger,
lpicier, et bien dautres encore : ils vous diront tous que je ne
suis pas une mchante femme. Je suis veuve ; jai vingt-six ans ; je
nai pas denfants, je suis seule avec ma sur qui a dix-sept ans ;
nous gagnons notre vie sans trop de mal ; nous ne manquons de
rien ; nous faisons mme de petites conomies que nous plaons
tous les ans ; il me manque des enfants ; en voil deux tout trouvs. Je ne vous demande rien, moi, pour les garder ; je nen fais
pas une affaire. Seulement, je sais que je les aimerai, que je ne les
rendrai point malheureux et que vous aurez la conscience tranquille leur gard.
Moutier se leva, serra les mains lhtesse dans les siennes et
la regarda avec une affectueuse reconnaissance.
Merci, dit-il dun accent pntr. O demeure votre cur ?
Ici, en face ; voici le jardin du presbytre ; poussez la porte
et vous y tes.
Moutier prit son kpi et alla voir le cur pour lui parler de
Mme Blidot et lui demander un bon conseil. Il faut croire que les
renseignements ne furent pas mauvais, car Moutier revint un
quart dheure aprs, lair calme et joyeux.
Vous aurez les petits, mon excellente htesse, dit-il en souriant. Je vous les laisserai demain ; vous voudrez bien me loger
jusqu demain, pas vrai ?
LHTESSE. Tant que vous voudrez, mon cher Monsieur ;
cest juste : je comprends que vous vouliez vous donner un peu de
temps pour savoir comment je suis et pour voir installer mes enfants car je puis bien dire prsent mes enfants, nest-ce pas ?

19

MOUTIER. Ils restent un peu moi aussi, sans reproche ;


et je ne dis pas que je ne reviendrai pas les voir un jour ou lautre.
LHTESSE. Quand vous voudrez ; jaurai toujours un lit
pour vous coucher et un bon dner pour vous refaire. Et prsent
je vais voir mes enfants ; ne voil-t-il pas les soins maternels qui
commencent ? Dabord il me faut les coucher pas loin de moi et
de ma sur. Et puis, il leur faudra du linge, des vtements, des
chaussures.
MOUTIER. Cest pourtant vrai ! Je ny songeais pas. Cest
moi qui suis honteux de vous causer ces embarras et cette dpense ; a, voyez-vous, ma bonne htesse, inutile de men cacher :
je nai pas de quoi payer tout cela ; jai tout juste mes frais de
route et une pice de dix francs pour limprvu ; un cigare, un
raccommodage de souliers, une petite charit en passant, plus
pauvre que moi. Par exemple, je peux partager la pice, et vous
laisser cinq francs. Jarriverai tout de mme ; je me passerai bien
de tabac et de souliers. Il y en a tant qui marchent nu-pieds ! on
se les baigne en passant devant un ruisseau, et on nen marche
que mieux.
LHTESSE. Gardez votre pice, mon bon Monsieur ; je
nen suis pas cinq francs prs. Gardez-la ; votre bonne intention
suffit, et les enfants ne manqueront de rien.
Lhtesse se leva, fit en souriant un signe de tte amical
Moutier et sortit.

20

III. Informations.
Mme Blidot appela sa sur Elfy, qui lavait la lessive, lui raconta laventure qui venait darriver et la pria de venir laider
prparer, pour les enfants, le cabinet prs de la chambre o elles
couchaient toutes deux.
Cest le bon Dieu qui nous envoie ces enfants, dit Elfy ; la
seule chose qui manquait pour animer notre intrieur ! Sont-ils
gentils ? Ont-ils lair de bons garons, denfants bien levs ?
MADAME BLIDOT. Sils sont gentils, bons garons, bien
levs ? Je le crois bien ! Il ny a qu les voir ! Jolis comme des
Amours, polis comme des demoiselles, tranquilles comme des
curs. Va, ils ne seront pas difficiles lever ; pas comme ceux du
pre Penard, en face !
ELFY. Bon ! O sont-ils, que je jette un coup dil dessus.
On aime toujours mieux voir par ses yeux, tu sais bien. Sont-ils
dans la salle ?
MADAME BLIDOT. Non, je les ai envoys au jardin.
Elfy courut au jardin ; elle y trouva Jacques occup arracher
les mauvaises herbes dune planche de carottes ; Paul ramassait
soigneusement ces herbes et cherchait en faire de petits fagots.
Au bruit que fit Elfy, les enfants tournrent la tte et montrrent leurs jolis visages doux et riants. Jacques, voyant quElfy les
regardait sans mot dire, se releva et la regarda aussi dun air inquiet.
JACQUES. Ce nest pas mal, nest-ce pas, Madame, ce que
nous faisons, Paul et moi ? Vous ntes pas fche contre nous ?

21

Ce nest pas la faute de Paul ; cest moi qui lui ai dit de samuser
botteler lherbe que jarrache.
ELFY. Pas de mal, pas de mal du tout, mon petit ; je ne
suis pas fche ; bien au contraire, je suis trs contente que tu
dbarrasses le jardin des mauvaises herbes qui touffent nos lgumes.
PAUL. Cest donc vous a ?
ELFY. Oui, cest moi.
PAUL. Non, moi crois pas ; cest pas vous ; cest la
dame de la cuisine qui donne du bon fricot ; moi veux pas quon
lui prenne son jardin.
ELFY. Ha, ha, ha ! est-il drle, ce petit ! Et comment
mempcherais-tu de prendre les lgumes du jardin ?
PAUL. Moi prendrais un gros bton, puis moi dirais Jacques de maider chasser vous, et voil !
Elfy se prcipita sur Paul, le saisit, lenleva, lembrassa trois
ou quatre fois, et le remit terre avant quil ft revenu de sa surprise et avant que Jacques et eu le temps de faire un mouvement
pour secourir son frre.
Je suis la sur de la dame au bon fricot, scria Elfy en
riant, et je demeure avec elle ; cest pour cela que son jardin est
aussi le mien.
Tant mieux ! scria Jacques. Vous avez lair aussi bon que
la dame ; je voudrais bien que M. Moutier, qui est si bon, restt
toujours ici.

22

Il ne peut pas rester ; mais il vous laissera chez nous, et


nous vous soignerons bien, et nous vous aimerons bien si vous
tes sages et bons.
Jacques ne rpondit pas ; il baissa la tte, devint trs rouge, et
deux larmes roulrent le long de ses pauvres petites joues.
ELFY. Pourquoi pleures-tu, mon petit Jacques ? Est-ce que
tu es fch de rester avec ma sur et avec moi ?
JACQUES. Oh non ! au contraire ! Mais je suis fch que
M. Moutier sen aille ; il a t si bon pour Paul et pour moi !
ELFY. Il reviendra, sois tranquille ; et puis il ne va pas partir aujourdhui : tu vas le voir tout lheure.
Le petit Jacques essuya ses yeux du revers de sa main, reprit
son air anim et son travail interrompu par Elfy. Capitaine, qui
faisait la visite de lappartement, trouvant la porte du jardin ouverte, entra et sapprocha de Paul, assis au milieu de ses paquets
dherbes. Capitaine pitinait les herbes, les drangeait ; Paul
cherchait vainement le repousser, le chien tait plus fort que
lenfant.
Jacques, Jacques, scria Paul, fais va-ten le chien ! il
crase mes bottes de foin.
Jacques accourut au secours de Paul, au moment o Capitaine, le poussant amicalement avec son museau, le faisait rouler
par terre. Jacques entoura de ses bras le cou du chien et le tira en
arrire de toutes ses forces, mais Capitaine ne recula pas.
Je ten prie, mon bon chien, va-ten. Je ten prie, laisse mon
pauvre Paul jouer tranquillement ; tu vois bien que tu le dranges, que tu es plus fort que lui, quil ne peut pas tempcher ni
moi non plus , ajouta-t-il dcourag en cessant ses efforts pour
faire partir le chien.
23

Capitaine se retourna vers Jacques, et, comme sil et compris ses paroles, il lui lcha les mains, donna un coup de langue
sur le visage de Paul, les regarda avec amiti et sen alla lentement comme il tait venu ; il retourna prs de son matre. Moutier tait rest, aprs le dpart de lhtesse, les coudes sur la table,
la tte appuye sur ses mains : il rflchissait.
Je crains, se disait-il, davoir t trop prompt, davoir trop
lgrement donn ces enfants la bonne htesse Car, enfin, elle
a raison ! je ne la connais gure ! et mme pas du tout Le cur
men a dit du bien, cest vrai ; mais un bon cur (car il a lair dun
brave homme, dun bon homme, dun saint homme !), un bon
cur, cest toujours trop bon ; a dit du bien de tout le monde ; a
croirait pcher en disant du mal et pourtant il parlait avec une
chaleur, un air persuad ! il savait que ces deux pauvres petits
orphelins seraient la merci de cette htesse, Mme Bli, Blicot,
Blindot Je ne sais plus son nom jy suis ; Blidot ! Cest a !
Blidot et sa sur Pardi ! je veux en avoir le cur net et
massurer de ce quelle est. Jai le temps dici au dner, et je vais
aller de maison en maison pour complter mes observations sur
Mme Blidot. Ces pauvres petits, ils sont si gentils ! et Jacques est
si bon ! Ce serait une mchante action que de les placer chez de
mauvaises gens, faire leur malheur ! Non, non, je ne veux pas en
avoir la conscience charge.
Et Moutier, laissant son petit sac de voyage sur la table, sortit
aprs avoir appel Capitaine. Il alla dabord dans la maison ct, chez le boucher.
Faites excuse, Monsieur, dit-il en entrant ; je viens pour une
chose pour une affaire cest--dire pas une affaire mais pour
quelque chose comme une affaire qui nen est pas une pour
vous ni pour moi non plus, vrai dire
Le boucher regardait Moutier dun air tonn, moiti souriant, moiti inquiet.
24

Quoi donc ? quest-ce donc ? dit-il enfin.


MOUTIER. Voil ! Cest que je voudrais avoir votre avis
sur Mme Blidot, aubergiste ici ct.
LE BOUCHER. Pourquoi ? Avis sur quoi ?
MOUTIER. Mais sur tout. Jai besoin de savoir quelle
femme cest. Si on peut lui confier des enfants garder. Si cest
une brave femme, une bonne femme, une femme rendre des
enfants heureux.
LE BOUCHER. Quant a, mon bon Monsieur, il ny a
pas de meilleure femme au monde : toujours de bonne humeur,
toujours riant, polie, aimable, douce, travailleuse, charitable ;
tout le monde laime par ici, chacun en pense du bien ; elle ne
manque pas un office, elle rend service tous ceux qui en demandent. Elle et sa sur, ce sont les perles du pays. Demandez
M. le cur ; il vous en dira long sur elles ; et tout bon, car il les
connat depuis leur naissance et il na jamais eu un reproche
leur faire.
MOUTIER. a suffit. Grand merci, Monsieur, et pardon
de lindiscrtion.
LE BOUCHER. Pas dindiscrtion. Cest un plaisir pour
moi que de rendre un bon tmoignage Mme Blidot.
Moutier salua, sortit et alla deux portes plus loin, chez le
boulanger.
Ce nest pas du pain quil me faut, Monsieur, dit-il au boulanger qui lui offrait un pain de deux livres ; cest un renseignement que je viens chercher. Votre ide sur Mme Blidot, aubergiste ici prs, pour lui confier des enfants lever ?
25

LE BOULANGER. Confiez-lui tout ce que vous voudrez,


brave militaire (car je vois votre habit que vous tes militaire) ;
vos enfants ne sauraient tre en de meilleures mains ; cest une
bonne femme, une brave femme, et sa sur la vaut bien ; il ny a
pas de meilleures cratures dix lieues la ronde.
MOUTIER. Merci mille fois ; cest tout ce que je voulais
savoir. Bien le bonjour.
Et Moutier, satisfait des renseignements quon lui avait donns, allait retourner chez Mme Blidot, quand lide lui vint
dentrer encore chez laubergiste qui tenait la belle auberge
lentre du village.
Encore celui-l, pensa-t-il, ce sera le dernier ; et si cet
homme ne men dit pas de mal, je pourrai tre tranquille, car il
me semble mchant, et son tmoignage ne pourra pas me laisser
de doute sur le bonheur de mes mioches.
Laubergiste tait sa porte ; il vit venir Moutier et le reconnut au premier coup dil. Dabord, il frona ses gros sourcils ;
puis, le voyant approcher, il pensa quil revenait lui demander
dner et il prit son air le plus gracieux.
Entrez, Monsieur ; donnez-vous la peine dentrer ; je suis
tout votre service.
Moutier toucha son kpi, entra et eut quelque peine calmer
Capitaine qui tournait autour de laubergiste en le flairant, en
grognant et en laissant voir des dents aigus prtes mordre et
dchirer.
Ah ! ah ! se dit Moutier, Capitaine ny met pas beaucoup de
douceur ni de politesse : il y a quelque chose l-dessous ; lhomme
est mauvais, mon chien a du flair.
26

Laubergiste, inquiet de lattitude de Capitaine, tournait,


changeait de place et lui lanait des regards furieux, auxquels Capitaine rpondait par un redoublement de grognements.
Moutier parvint pourtant le faire taire et le faire coucher
prs de sa chaise ; il fixa sur laubergiste des yeux perants et lui
demanda sans autre prambule sil connaissait Mme Blidot.
Pour a non, rpondit laubergiste dun air ddaigneux ; je
ne fais pas socit avec des gens de cette espce.
Elle est donc de la mauvaise espce ?
Une femme de rien ; elle et sa sur sont des pies-griches
dont on ne peut obtenir une parole ; des sottes qui se croient audessus de tous, qui ne vont jamais la danse ni aux ftes des environs ; des orgueilleuses qui restent chez elles ou qui vont se
promener sur la route avec des airs de princesse. Il semblerait
quon nest pas digne de les aborder, elles crveraient plutt que
de vous adresser une bonne parole ou un sourire. Des pronnelles
qui gtent le mtier, qui vendent cinq sous ce que je donne pour
dix ou quinze. Aussi, en a-t-on pour son argent : mauvais coucher, mauvais cidre, mauvaise nourriture. Je vous ai bien vu entrer ; vous ny tes pas rest : vous avez bien fait ; chez moi vous
trouverez de la diffrence. Je vais vous servir un dner soign :
vous nen trouverez nulle part un pareil.
Il se retourna comme pour chercher quelquun et appela
dune voix tonnante :
Torchonnet ! O es-tu fourr, mauvais polisson, animal,
fainant ?
Voici, Monsieur, rpondit dune voix touffe par la peur un
pauvre petit tre, maigre, ple, demi-vtu de haillons, qui sortit
de derrire une porte et qui, se redressant promptement, resta
demi-inclin devant son terrible matre.
27

Pourquoi es-tu ici ? pourquoi nes-tu pas la cuisine ?


Comment oses-tu venir couter ce quon dit ? Rponds, petit
drle ! rponds, animal !
Chaque rponds tait accompagn dun coup de pied qui faisait pousser lenfant un cri aigu ; il voulut parler, mais ses dents
claquaient, et il ne put articuler une parole.
la cuisine, et demande ma femme un bon dner pour
Monsieur ; et vite, sans quoi
Il fit un geste dont lenfant nattendit pas la fin et courut excuter les ordres du matre aussi vite que le lui permettaient ses
petites jambes et son tat de faiblesse.
Moutier coutait et regardait avec indignation.
Assez, dit-il en se levant ; je ne veux pas de votre dner ; ce
nest pas pour mtablir chez vous que je suis venu, mais pour
avoir des renseignements sur Mme Blidot. Ceux que vous mavez
donns me suffisent ; je la tiens pour la meilleure et la plus honnte femme du pays, et cest elle que je confierai le trsor que je
cherchais placer.
Laubergiste gonflait de colre mesure que Moutier parlait ;
mais lorsquil entendit le mot de trsor, sa physionomie changea ;
son visage de fouine prit une apparence gracieuse et il voulut arrter Moutier en lui prenant le bras. Au mouvement de dgot
que fit Moutier en se dgageant de cette treinte, Capitaine
slana sur laubergiste, lui fit une morsure la main, une autre
la jambe, et allait lui sauter la figure quand Moutier le saisit par
son collier et lentrana au loin. Laubergiste montra le poing
Moutier et rentra prcipitamment chez lui pour faire panser les
morsures du vaillant Capitaine. Moutier gronda un peu son pauvre chien de sa vivacit, et le ramena lAnge-Gardien.
28

IV. Torchonnet.
Il ny avait personne dans la salle quand Moutier rentra. Il fit
linspection de lappartement et alla au jardin, dont la porte tait
ouverte ; aprs avoir examin les fleurs et les lgumes, il arriva
un berceau de lierre et y entra ; un banc garnissait le tour du berceau ; une table rustique tait couverte de livres, douvrages de
lingerie commune ; il regarda les livres : Imitation de JsusChrist, Nouveau Testament, Parfait Cuisinier, Manuel des mnagres, Mmoires dun troupier.
Moutier sourit :
la bonne heure ! voil des livres que jaime voir chez une
bonne femme de mnage ! a donne confiance de voir un choix
pareil. Ces manuels, cest bon ; si je navais pas eu mon Manuel
de soldat pendant mes campagnes, je naurais jamais pu supporter tout ce que jai souffert par l-bas ! Et en garnison ! lennui
donc ! Voil un terrible ennemi vaincre et qui vous pousse au
caf et de l la salle de police. Heureusement que mon ami le
Manuel tait l et mempchait de faire des sottises et de me laisser aller au chagrin, au dcouragement ! Bni soit celui qui me la
donn et celui qui la invent !
Tout en parlant, Moutier avait pris les Mmoires dun troupier ; il ouvrit le livre, en lut une ligne, puis deux, puis dix, puis
des pages, suivies dautres pages, si bien quune heure aprs il
tait encore l, debout devant la table, ne songeant pas quitter le
petit volume. Il nentendit mme pas Mme Blidot et Elfy venir le
chercher au jardin.
MADAME BLIDOT. Le voil dans notre berceau, Dieu
me pardonne ! Tiens ! que fait-il donc l, immobile devant notre
table ? Cest quil ne bouge pas plus quune statue !

29

ELFY, riant. Serait-il mort ? On dirait quil dort tout debout.


MADAME BLIDOT, mi-voix. Hem ! hem ! Monsieur
Moutier ! Il nentend pas.
ELFY, de mme. Monsieur Moutier ; le dner est prt, il
vous attend Sourd comme un mort ! Parle plus haut ; je nose
pas, moi je ne le connais pas.
Monsieur Moutier ! rpta plus haut Mme Blidot en approchant de la table et en se mettant en face de lui. Il leva les
yeux, la vit, passa la main sur son front comme pour rappeler ses
ides, regarda autour de lui dun air tonn.
Bien des excuses, madame Blidot, je ne vous voyais ni ne
vous entendais ; jtais tout mon livre, cest--dire votre livre,
reprit-il en souriant. Je naurais jamais cru quun livre pt amuser et intresser autant. Jen tais la salle de police ; cest que
cest a, tout fait a ! Je ny ai t quune fois et pour un faux
rapport, sans quil y ait eu de ma faute Cest si bien racont, que
je croyais y tre encore !
MADAME BLIDOT. Je suis bien aise que ce livre vous
plaise. Vous pouvez le garder si vous dsirez le finir. M. le cur
men donnera un autre ; il en a autant quon en veut.
MOUTIER. Ce nest pas de refus, madame Blidot.
Jaccepte, et grand merci. Je le lirai votre intention, et jespre
en devenir meilleur.
MADAME BLIDOT. Quant a, monsieur Moutier, vous
avez tout lair dtre aussi bon que nimporte qui. Mais nous venons, ma sur et moi, vous avertir que le dner est servi, voil
bientt deux heures ; les enfants doivent avoir faim, et je pense
que vous-mme ne serez pas fch de manger un morceau.
30

MOUTIER. Ceci est la vrit ; mon djeuner est bien loin


et ne fera pas tort au dner.
Moutier salua Elfy, quil ne connaissait pas encore, et suivit
les deux surs dans la salle o les attendaient les enfants. Paul
avait bien envie de toucher ce qui tait sur la table, mais Jacques len empchait.
Attends, Paul ; sois raisonnable ; tu sais bien quil ne faut
toucher rien sans permission.
PAUL. Alors, Jacques, veux-tu donner permission ?
JACQUES. Moi, je ne peux pas, ce nest pas moi.
PAUL. Mais cest que jai faim, moi. Veux manger.
JACQUES. Attends une minute ; M. Moutier va venir, puis
la dame, puis lautre, ils te donneront manger.
PAUL. Est-ce long, une minute ?
JACQUES. Non, pas trs long Tiens, les voil qui arrivent.
Tout le monde se mit table ; Jacques hissa son frre sur sa
chaise et sassit prs de lui pour le servir. Moutier leur donna une
petite tape amicale, et ils se mirent tous manger une soupe aux
choux laquelle Moutier donna les loges dun connaisseur.
Quand la soupe fut acheve, Elfy voulut se lever pour placer sur la
table un ragot de buf et de haricots qui attendait son tour,
mais Moutier la retint.
Pardon, Mamselle, ce nest pas de rgle que les dames servent les hommes. Permettez que je vous en pargne la peine.

31

Au fait, dit Mme Blidot en riant, vous tes un peu de la maison depuis que vous nous avez donn ces enfants. Faites votre
ide, et mettez-vous laise comme chez vous.
Ma foi, madame Blidot, ce que vous dites est vrai ; je me
sens comme si jtais chez moi, et jen use, comme vous voyez.
Le dner sacheva gaiement. Jacques tait enchant de voir
Paul manger stouffer. Aprs le dner, Moutier les envoya
samuser dehors ; lui-mme se mit fumer ; les deux surs
soccuprent du mnage et servirent les voyageurs qui sarrtaient
pour dner ; Moutier causait avec les allants et venants et donnait
un coup de main quand il y avait trop faire.
Jacques et Paul se promenaient dans la rue ; ils regardaient
les rares boutiques dpicier, de boucher, boulanger, bourrelier ;
ils dpassrent le village et rencontrrent un pauvre petit garon
de huit neuf ans, couvert de haillons, qui tranait pniblement
un sac de charbon trop lourd pour son ge et ses forces ; il
sarrtait chaque instant, essuyait du revers de sa main la sueur
qui coulait de son front. Sa maigreur, son air triste, frapprent le
bon petit Jacques.
Pourquoi tranes-tu un sac si lourd ? lui demanda-t-il en
sapprochant de lui.
Parce que mon matre me la ordonn, rpondit le petit garon dune voix larmoyante.
Et pourquoi ne lui dis-tu pas que cest trop lourd ?
Je nose pas, il me battrait.
Il est donc mchant ?

32

Chut ! dit le petit garon en regardant autour de lui avec


terreur. Sil vous entendait, il me donnerait des coups de fouet.
Pourquoi restes-tu chez ce mchant homme ? reprit Jacques voix basse.
LE GARON. On ma mis l, il faut bien que jy reste. Je
nai personne chez qui aller : ni pre ni mre.
JACQUES. Cest comme moi et Paul ; mais fais comme
moi, demande la bonne sainte Vierge de taider, tu verras quelle
le fera ; elle est si bonne !
LE GARON. Mais je ne la connais pas ; je ne sais pas o
elle demeure.
JACQUES. Ah ! mais je ne sais pas non plus, moi ! Mais a
ne fait rien ; demande toujours, elle tentendra.
LE GARON. Oh ! je ne demanderais pas mieux. Mais si
jappelle trop fort, mon matre lentendra aussi, et il me battra.
JACQUES. Il ne faut pas crier ; dis tout bas : Sainte
Vierge, venez mon secours. Vous qui tes la mre des affligs,
bonne sainte Vierge, aidez-moi.
Le petit malheureux fit comme le lui disait Jacques, puis il attendit.
Personne ne vient, dit-il, et il faut que je men aille avec
mon sac : le matre lattend.
Attends, je vais taider un peu ; nous allons le traner nous
deux. La sainte Vierge ne vient pas tout de suite comme a, mais
elle aide tout de mme.

33

Jacques tira le sac, aprs avoir recommand Paul de pousser ; le petit garon navait pas autant de force que Jacques, qui
tira si bien que le sac bondit sur les pierres de la route, quil se
dchira en plusieurs endroits et que les morceaux de charbon
schapprent de tous cts. Les enfants sarrtrent consterns ;
mais Jacques ne perdait pas la tte pour si peu de chose.
Attends, dit-il, ne bouge pas ; je vais appeler M. Moutier,
qui est trs bon ; cest lui que la sainte Vierge nous a envoy, elle
te lenverra aussi ? Viens, Paul, courons vite.
Il prit Paul par la main, et tous deux coururent aussi vite que
les petites jambes de Paul le permirent, jusque chez Mme Blidot
o ils trouvrent Moutier fumant avec quelques voyageurs.
JACQUES. Monsieur Moutier, vous qui tes si bon, venez
vite au secours dun pauvre petit garon bien plus malheureux
que moi et Paul ; il ne peut traner un gros sac de charbon que
nous avons crev, et son mchant matre le battra. Ce pauvre petit
a si peur ! Et la sainte Vierge vous fait dire daller vite pour
laider.
O as-tu vu la sainte Vierge, mon garon, pour me faire ses
commissions ? dit Moutier en riant et en se levant.
Je ne lai pas vue, mais je lai sentie dans ma tte et dans
mon cur. Vous savez bien que cest elle qui vous a envoy pour
nous sauver, Paul et moi ; il faut encore sauver ce petit malheureux.
Cest bien, mon brave petit, jy vais ; tu vas my mener.
Moutier le suivit aprs avoir demand Elfy de garder Paul,
qui ne marchait pas assez vite. Jacques le mena en courant sur la
route, o ils trouvrent le petit garon, que Moutier reconnut de
suite ; ctait Torchonnet, le pauvre souffre-douleur du mchant
aubergiste Bournier. Il sen approcha dun air de compassion, re 34

leva le sac, lexamina, tira de la poche de sa veste une aiguille et


du gros fil, comme les soldats ont lhabitude den avoir, raccommoda les trous, et, tout en causant, demanda au petit : Ny a-t-il
pas moyen dapporter le charbon sans traverser le village et sans
tre vu de ton matre, mon pauvre garon ? Je naimerais pas
rencontrer ce mauvais homme ; je craindrais de me laisser aller
lui donner une roule qui ne serait pas dun trs bon effet.
LE GARON. Oui, Monsieur, on peut passer derrire les
maisons, et vider le sac dans le charbonnier qui se trouve adoss
au hangar par dehors.
Alors en route, mon ami, dit Moutier en chargeant le sac
sur ses paules.
Torchonnet regarda avec admiration.
Oh ! Monsieur, mon bon Monsieur ! Dites bien la sainte
Vierge combien je la remercie de vous avoir envoy. Cette bonne
sainte Vierge ! Ce petit avait raison tout de mme, ajouta-t-il en
regardant Jacques dun air joyeux.
Je tavais bien dit , reprit Jacques avec bonheur.
Moutier riait de la navet des enfants. Ils ne tardrent pas
arriver au charbonnier ; Moutier vida le sac, le plia et le mit dans
un coin. Il sapprtait partir, quand lenfant le rappela timidement.
Monsieur, seriez-vous assez bon pour prier la sainte Vierge
de menvoyer manger ? On men donne si peu que jai mal l
(montrant son estomac) et que je nai pas de forces.
Pauvre malheureux ! rpondit Moutier attendri. coute :
viens lAnge-Gardien, je te recommanderai Mme Blidot,
bonne femme sil en fut jamais.
35

TORCHONNET. Oh ! monsieur, je ne pourrai pas ! Mon


matre me tuerait si jy allais. Il la hait au possible.
MOUTIER. Alors je tapporterai quelque chose que je demanderai Mme Blidot ; et puis, mon bon petit Jacques
tapportera manger tous les jours. Veux-tu, mon Jacquot ?
JACQUES. Oh oui, monsieur Moutier. Je garderai tous les
jours quelque chose de mon djeuner pour lui. Mais comment
faire pour le lui donner ? Jai peur de son matre.
TORCHONNET. Vous pouvez le placer dans le creux de
larbre, prs du puits, jy vais tous les jours puiser de leau.
MOUTIER. Cest bien, cest entendu. Dans un quart
dheure tu auras ton affaire. Jacquot le portera au puits. Partons,
maintenant, pour quon ne nous surprenne pas ; cest a qui ferait
une affaire ce pauvre Torchonnet !
Moutier partit avec Jacques ; en rentrant lAnge-Gardien, il
raconta Mme Blidot lhistoire de Torchonnet, et lui demanda de
permettre Jacques de faire cette charit de tous les jours.
Mais, ajouta-t-il, je ne veux pas que vous vous empariez de
toutes mes bonnes actions, et je veux payer la nourriture de ce
petit malheureux ; vous me direz combien vous lestimez et ce
dont je vous serai redevable. Je viendrai faire nos comptes une ou
deux fois lan.
MADAME BLIDOT. Nos comptes ne seront pas longs
faire, monsieur Moutier ; mais, tout de mme, je serai bien aise
de vous revoir pour que vous veniez inspecter nos enfants et voir
si vous les avez mal placs en me les confiant. Tiens, mon petit
Jacques, porte cela dans le creux de larbre du puits, pour que le
pauvre enfant ne se couche pas sans souper.
36

Jacques reut avec bonheur un paquet renfermant du pain et


de la viande ; il prit Paul par la main et se dirigea vers le puits que
lui indiqua Mme Blidot et qui tait cent pas de lAnge-Gardien.
Il plaa son petit paquet dans larbre, et, peu de minutes aprs, il
vit le pauvre Torchonnet arriver avec une cruche ; pendant quelle
se remplissait, Torchonnet saisit le paquet, louvrit, mangea avidement une partie des provisions quil contenait, remit le reste
dans le creux de larbre, fit de loin un salut amical Jacques et
repartit, portant pniblement sa cruche pleine.

37

V. Sparation.
La journe se continua et se termina gaiement pour tous les
habitants de lAnge-Gardien ; les enfants jourent, souprent de
bon apptit et se couchrent de bonne heure, fatigus de leur
journe et surtout de la nuit prcdente. Moutier continua ses
bons offices Mme Blidot et sa sur pour le service des rares
voyageurs qui sarrtaient pour se rafrachir et se reposer. Quand
les enfants furent couchs, il resta causer avec elles sur ce quil
convenait de faire pour ces pauvres petits abandonns.
MOUTIER. Ils ont encore leur pre, daprs ce que ma racont Jacques, mais comment le retrouver ? Je ne peux seulement pas savoir son nom ni lendroit o il demeurait quand les
gendarmes lont emmen. Peut-tre est-il en prison ou au bagne
pour quelque grosse faute quil aura commise. Peut-tre vaut-il
mieux pour eux ne pas connatre leur pre ; mais il faut tout de
mme que demain, avant de partir, jaille faire ma dclaration la
mairie ; on pourrait arriver par l savoir quel nom leur faire
porter. Si le maire vient vous interroger, vous direz la simple vrit. Je vous laisserai mon adresse pour que vous puissiez me faire
savoir les nouvelles en cas de besoin.
MADAME BLIDOT. Mais vous ne serez pas sans revenir
pour en avoir par vous-mme, monsieur Moutier ; car je considre ces enfants comme restant sous votre protection et vous appartenant plus qu moi.
MOUTIER. Jen serais bien embarrass si je les avais, ma
bonne madame Blidot ; ils sont mieux placs chez vous que chez
moi, qui nai pas de domicile ni dautres moyens dexistence que
mes deux bras. Mais voil quil se fait tard ; ma journe a commenc avant le jour, et je ne serais pas fch den voir la fin.
MADAME BLIDOT. Que ne le disiez-vous plus tt ? Je
vous aurais men votre chambre, qui est ici prs, au rez-de 38

chausse, donnant sur le jardin. Ma sur et moi, nous couchons


l-haut, cest plus sr pour deux femmes seules ; non pas que le
pays soit mauvais, mais si quelque mauvais sujet vient faire du
train
MOUTIER. Quil y vienne donc pendant que jy suis : moi
et Capitaine, nous lui ferons son affaire, et lestement, je vous rponds.
Mme Blidot sourit, alluma une chandelle et la porta dans la
chambre prpare pour Moutier. Il la remercia, la salua, ferma sa
porte, alluma un cigare, fuma quelque temps, tout en rflchissant, fit un grand signe de croix, une courte prire, se coucha et
sendormit jusquau lendemain matin. Il parat quil dormit longtemps, car, son rveil, il entendit le babillage des enfants et le
gai rire dElfy et de Mme Blidot.
Honteux de son long sommeil, il sauta bas de son lit et
commena ses ablutions.
Bon lit, pensa-t-il ; il y a longtemps que je nen avais eu un
si bon ; cest ce qui ma mis en retard Me voici prt ; vite que
jaille aider ces femmes dans leur besogne.
En ouvrant la porte, il se trouva en face de ses deux htesses
qui dbarbouillaient et arrangeaient chacune leur enfant.
MOUTIER. Pardon, excuse, Mesdames, je suis en retard,
ce ntait pourtant pas mon habitude au rgiment ; mais les logements sont bons, trop bons, on dort trop bien dans vos lits.
JACQUES. Bonjour, monsieur Moutier ; vous avez bien
dormi ?
MOUTIER. Je le crois bien que jai dormi ; trop bien,
comme tu vois, mon garon, puisque je suis en retard. Tu nas pas
39

mauvaise mine non plus, toi ; ton lit tait meilleur que celui de la
nuit dernire ?
JACQUES. Oh ! quil tait bon ! Paul avait si chaud ! Il
tait si content ! il a si bien dormi ! Jtais si heureux ; et je vous
ai tant remerci, mon bon monsieur Moutier.
MOUTIER. Ce sont ces dames quil faut remercier, mon
enfant, et pas moi, qui suis un pauvre diable sans asile.
JACQUES. Mais cest vous qui nous avez sauvs dans la
fort : cest vous qui nous avez ramens ici ; cest vous qui nous
avez donns Mme Blidot et Mlle Elfy ; elles mont dit tout
lheure que ctait la sainte Vierge et vous qui tiez nos sauveurs.
Moutier ne rpondit pas ; il prit Jacques et Paul dans ses
bras, les embrassa plusieurs reprises, donna une poigne de
main chacune des surs et sassit prs de la table en attendant
que la toilette des enfants ft termine.
Que puis-je faire pour vous aider ? demanda-t-il.
ELFY. Puisque vous tes si obligeant, monsieur Moutier,
allez me chercher du fagot au bcher au fond du jardin, pour allumer mon feu ; et puis une pellete de charbon pour le fourneau.
Je prparerai le caf en attendant.
MADAME BLIDOT. Y penses-tu, Elfy, de charger
M. Moutier dune besogne pareille ?
MOUTIER. Laissez, laissez, ma bonne htesse ! Mlle Elfy
sait bien quelle moblige en memployant pour vous servir.
Croyez-vous que je naie jamais port de bois ni de charbon ? Jen
ai fait bien dautres au rgiment. Je ne suis pas si grand seigneur
que vous le pensez !

40

Moutier partit en courant et ne tarda pas revenir avec une


norme brasse de fagots.
ELFY. Ha ! ha ! ha ! il y en a trois fois trop. Laissez-moi ces
brins-l et reportez le reste au bcher en allant chercher du charbon.
MADAME BLIDOT. Elfy ! je tassure que tu es trop hardie !
ELFY. Non, non ; il faut quil apprenne son service convenablement. Il ne demande pas mieux, cest facile voir ; mais il
ne sait pas ; cest pourquoi il faut lui dire.
MOUTIER. Merci, mademoiselle Elfy, merci ; je vois combien vous tes bonne et que vous avez de lamiti pour moi.
Tu vois bien , dit Elfy triomphante, pendant que Moutier
tait reparti avec sa brasse de bois. Mme Blidot sourit en secouant la tte
MADAME BLIDOT. Pense donc que nous le connaissons
depuis hier seulement et que nous sommes chez nous pour servir
les voyageurs et pas pour les faire travailler.
ELFY. Mais lui nest pas un voyageur comme un autre : il
nous a donn ces enfants qui sont si gentils, et qui vont nous faire
une vie si gaie, si bonne ! Cest un prsent, a, qui se paye par
lamiti ; et moi, quand jaime les gens, je les fais travailler. Il ny
a rien que je dteste comme les gens qui ne font rien, qui vous
laissent vous chiner sans seulement vous offrir le bout du doigt
pour vous aider.
Et vous avez bien raison, mademoiselle Elfy, dit Moutier,
qui avait entendu ce quelle disait sa sur. Et cest vrai que je ne
suis pas un voyageur comme un autre, car je vous dois de la re 41

connaissance pour la charge que vous avez bien voulu prendre ; et


croyez bien que je ne suis pas dun caractre ingrat.
ELFY, souriant. Je le vois bien, monsieur Moutier ; vous
navez pas besoin de le dire ; je suis fine, allez ; je devine bien des
choses.
Moutier sourit son tour, mais il ne dit rien, et, prenant un
balai, il commena balayer la salle.
ELFY. Laissez ce balai ; prenez lponge et le torchon ;
quand vous aurez lav et essuy la table et le fourneau, alors vous
balayerez.
Moutier obit de point en point. Quand il eut fini :
Mon commandant est-il satisfait ? dit-il en faisant le salut
militaire. Que faut-il faire ensuite ?
Trs bien, dit Elfy aprs avoir parcouru des yeux toute la
salle. prsent, allez nous chercher du lait la ferme ici prs, la
sortie du village ; je vous serais bien oblige si vous emmeniez les
enfants avec vous ; ils connatront le chemin et ils pourront aller
chercher notre lait quand vous serez parti.
Moutier prit la main de Jacques, qui tenait dj celle de Paul,
et tous trois se mirent gaiement en marche, sautant et riant.
Du lait, sil vous plat , dit Moutier une grosse fermire
qui passait le lait nouvellement trait.
La fermire se retourna, regarda avec surprise ce visage nouveau.
Pour combien ? dit-elle enfin.

42

MOUTIER. Ma foi, je nai pas demand. Mais donnez


comme dhabitude : vous savez ce quon vous en prend tous les
matins.
LA FERMIRE. Cest savoir pour qui.
MOUTIER. Pour Mme Blidot, lAnge-Gardien.
LA FERMIRE. Tiens ! vous tes donc son service ?
Depuis quand ?
MOUTIER. son service pour le moment. Depuis hier
seulement.
Cest tout de mme drle, grommela la fermire en donnant
trois mesures de lait.
Faut-il payer ? dit Moutier en fouillant dans sa poche.
LA FERMIRE. Mais non. Vous savez bien que nous faisons nos comptes tous les mardis, jour du march.
MOUTIER. Je nen sais rien moi. Comment le saurais-je
depuis hier que je suis au pays ? Bien le bonjour, Madame. La
fermire fit un signe de tte et se remit son travail, en se demandant pourquoi Mme Blidot avait pris son service un militaire dont elle navait nullement besoin. Moutier sen alla avec les
enfants et son pot au lait, riant de ltonnement de la fermire.
Voici, Mamselle, dit-il en rentrant, je gage que vous allez avoir
la visite de la grosse fermire.
ELFY. Pourquoi cela ?
MOUTIER. Cest quelle a eu lair si surpris quand je lui ai
dit que jtais votre service, quelle viendra, bien sr, aux explications.
43

ELFY. Et pourquoi avez-vous dit une une chose pareille ?


Si lon a jamais vu inventer comme cela ?
MOUTIER. Comment donc, Mamselle ? Mais cest la pure
vrit. Ne suis-je pas votre service, tout votre service ?
ELFY. Vous mimpatientez avec vos rires et vos jeux de
mots.
MOUTIER. Il ny a pourtant pas de quoi, Mamselle Elfy.
Je ris parce que je suis content. Cela ne marrive pas souvent, allez. Un pauvre soldat loin de son pays, sans pre ni mre, qui na
aucun lien de cur dans ce monde, peut bien soublier un instant
et se sentir heureux dinspirer quelque intrt et dtre trait avec
amiti. Jai eu tort peut-tre ; jai fait sans y penser une mauvaise
plaisanterie ; veuillez mexcuser, Mamselle. Pensez que je pars
tantt et pour longtemps sans doute ; il ne faut pas trop men
vouloir.
ELFY. Cest moi qui ai tort de vous quereller pour une
niaiserie, mon bon monsieur Moutier ; et cest moi de vous faire
des excuses. Cest que, voyez-vous, ctait si ridicule de penser
que, ma sur et moi, nous vous avions pris notre service, que
jai eu peur quon ne se moqut de nous.
MOUTIER. Et vous avez un peu raison, Mamselle ; voulez-vous que je retourne chez la fermire, lui dire
MADAME BLIDOT. Mais non, Monsieur ; tout cela nest
quun enfantillage dElfy. Elle est jeune, voyez-vous ; un peu trop
gaie, mon avis, et elle a abus de votre complaisance.
MOUTIER. Cest ce que je nadmets pas, madame Blidot ;
et pour preuve, je vais encore lordre de Mlle Elfy et je lui demande ce quelle dsire que je fasse.
44

Aidez-moi faire le caf, chauffer le lait, dit Elfy moiti


riant, moiti rougissant.
Le djeuner fut bientt prt ; les enfants lattendaient avec
impatience et y firent honneur. Quand il fut termin, Moutier alla
la mairie ; Mme Blidot et Elfy soccuprent de leur ouvrage et
les enfants samusrent au jardin. La matine passa vite ; Moutier
dna encore avec les enfants et les deux surs ; puis il se disposa
sortir. Il demanda payer sa dpense, mais Mme Blidot ne voulut jamais y consentir. Ils se sparrent amicalement et avec regret. Jacques pleurait en embrassant son bienfaiteur, Paul essuyait les yeux de Jacques ; tous deux entouraient Capitaine de
leurs petits bras.
Adieu, mon bon Capitaine, disait Jacques ; adieu, mon bon
chien ; toi aussi, tu nous a sauvs dans la fort, cest toi qui nous a
vus le premier ; cest toi qui as port Paul sur ton dos ; adieu mon
ami, adieu ; je ne toublierai pas, non plus que mon bon ami
M. Moutier.
Moutier tait mu et triste. Il serra fortement les mains des
deux bonnes et excellentes surs, donna un dernier baiser Jacques, jeta un dernier regard dans la salle de lAnge-Gardien et
sloigna rapidement sans retourner une seule fois la tte. Les
enfants taient la porte, regardant leur nouvel ami sloigner et
disparatre ; Jacques essuyait ses yeux. Quand il ne vit plus rien, il
rentra dans la salle et se jeta en pleurant dans les bras de
Mme Blidot.
prsent que M. Moutier est parti, vous ne nous chasserez
pas, nest-ce pas, Madame ? Vous garderez toujours mon cher
petit Paul, et vous me permettrez de rester avec lui.
MADAME BLIDOT. Pauvre enfant ! Non, je ne vous
chasserai pas, je vous garderai toujours ; je vous aimerai comme
si vous tiez mes enfants. Et, pour commencer, je te demande
ainsi qu Paul de ne pas mappeler madame, mais maman.
45

JACQUES. Oh oui ! vous serez notre maman, comme pauvre maman qui est morte et qui tait bien bonne. Paul, tu ne diras
plus jamais madame Mme Blidot, mais maman.
PAUL. Non, veux pas ; veux aller avec Capitaine et Moutier.
JACQUES. Mais puisquils sont partis !
PAUL. a ne fait rien ; viens me mener Capitaine.
JACQUES. Tu naimes donc pas maman Blidot ?
PAUL. Jaime bien, mais jaime plus Capitaine.
ELFY. Laisse-le, mon petit Jacques ; il shabituera petit
petit ; il nous aimera autant quil aime Capitaine, et il appellera
ma sur maman, et moi, ma tante. Toi aussi, je suis ta tante.
Oui, ma tante, dit Jacques en lembrassant.
Jacques, tranquille sur le sort de Paul, se laissa aller toute
sa gaiet ; il inventa, pour occuper son frre, une foule de jeux
amusants avec de petites pierres, des brins de bois, des chiffons
de papier. Lui-mme chercha se rendre utile Mme Blidot et
Elfy en faisant leurs commissions, en lavant la vaisselle, en servant les voyageurs. Vers le soir, il sapprocha de Mme Blidot et lui
dit avec quelque embarras :
Maman, vous avez promis M. Moutier de donner un peu
manger au pauvre Torchonnet ; je lai vu tout lheure, il courait
avec un gros pain sous le bras, il ma fait signe quil allait venir
chercher de leau au puits ; voulez-vous me donner quelque chose
pour que je le lui porte dans larbre creux ?

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MADAME BLIDOT. Oui, mon ami ; voici un reste de


viande et un morceau de pain. Va mettre cela dans le creux de
larbre ; et, de peur que je ne loublie lavenir, rappelle-le-moi
tous les jours dner ; nous ferons la part du pauvre petit malheureux.
JACQUES. Merci, maman, vous tes bonne comme
M. Moutier.
Et Jacques emporta ses provisions quil alla dposer dans
larbre du puits. Il ne tarda pas voir arriver Torchonnet avec sa
cruche ; il marchait lentement, et il sessuyait les yeux tout en dvorant le pain et la viande de Mme Blidot ; il but de leau de la
cruche, salua tristement Jacques et Paul, qui le regardaient du
seuil de la porte, et reprit le chemin de son auberge.
Les jours se passaient ainsi, heureux pour Jacques et pour
tous les habitants de lAnge-Gardien, tristes et cruels pour
linfortun Torchonnet que son matre maltraitait sans relche.
Bien des fois Jacques laida en cachette excuter les ordres quil
recevait et qui dpassaient ses forces ; tantt ctait un objet trop
lourd porter au loin ; alors Jacques et Paul le rejoignaient la
sortie du village et laidaient porter son fardeau. Tantt ctait
une longue course faire la fin du jour, quand la fatigue dun
travail continuel le rendait incapable daccomplir une longue
marche ; Jacques, alors, obtenait de Mme Blidot la permission de
faire la course pour Torchonnet, tandis que celui-ci se reposait au
pied dun arbre et mangeait les provisions que lui envoyait
Mme Blidot.

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VI. Surprise et bonheur.


Il y avait trois ans que Mme Blidot et sa sur avaient les petits orphelins ; elles sy attachaient chaque jour davantage, et ils
devenaient de plus en plus aimables et charmants. La tendresse
de Jacques pour son frre excitait lintrt de tous ceux qui en
taient tmoins. Paul aimait son frre avec la mme affection ;
tous deux taient tendrement attachs Mme Blidot et Elfy.
Tous parlaient souvent avec amiti et reconnaissance du bon
M. Moutier ; depuis longtemps on nen avait aucune nouvelle.
Dans les premiers mois il tait revenu deux reprises passer avec
Capitaine quelques jours lAnge-Gardien ; il avait crit plusieurs fois pour sinformer de ce qui sy passait ; Mme Blidot lui
avait exactement et longuement rpondu, elle avait appris quil
quittait le pays pour sengager ; elle navait pas su dautres dtails.
Pendant ce silence prolong, la campagne de Crime avait eu
lieu ; elle stait termine comme elle avait commenc, avec beaucoup de gloire et de lauriers ; mais des deuils innombrables furent la consquence ncessaire de ces immortelles victoires. Au
village de lAnge-Gardien, plus dune famille pleurait un fils, un
frre, un ami. Quelques-uns revenaient avec une jambe ou un
bras de moins, ou des blessures qui les rendaient incapables de
continuer leur service.
Un matin, Jacques et Paul balayaient le devant de la porte de
lAnge-Gardien ; Mme Blidot et Elfy prparaient le dner, lorsquun homme, qui stait approch sans bruit, arrta doucement
le balai de Paul. Celui-ci se retourna et se mit crier :
Jacques, au secours ! on me prend mon balai.
Jacques bondit vers son frre pour le dfendre nergiquement, lorsquun regard jet sur le prtendu voleur lui fit abandonner son balai ; il se prcipita dans les bras de lhomme en
criant :

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Maman ! ma tante ! M. Moutier, notre bon M. Moutier !


Mme Blidot et Elfy apparurent immdiatement et se trouvrent en face de Moutier qui laissa Jacques et Paul pour donner un
cordial bonjour ses deux amies. Ce fut un moment de grande
joie. Tous parlaient la fois et faisaient mille questions sans donner le temps dy rpondre.
Enfin, Moutier parvint faire comprendre pourquoi il navait
plus donn de ses nouvelles.
Peu de temps aprs mon retour au pays, mes bonnes htesses, jappris quil courait des bruits de guerre avec la Russie. Je
navais jamais eu de rencontre avec les Russes, puisque nous
tions en paix avec eux ; je savais quils se battaient bien, que
ctaient de braves soldats. Javais fait mon temps, il est vrai,
mais un soldat reste toujours soldat. Javais quelque chose dans
le cur qui me poussait rejoindre mes anciens camarades ;
quand la guerre fut dclare, je repris un engagement pour deux
ans dans les zouaves, et je partis. Depuis ce jour, impossible
dcrire. Toujours en campagne, et quelle campagne ! Au dbarquer Gallipoli, un cholra qui faillit memporter ; peine rtabli,
des marches, des contremarches, une descente en Crime, une
bataille Alma comme on nen avait jamais vu ; sans vanit, nous
nous sommes tous battus comme des lions. Je ne parle pas des
Anglais, qui, selon leur habitude, se sont trouvs en retard parce
que leur rosbif et leur pouding ntaient pas cuits. Mais nous autres, nous avons fait ce quaucun peuple au monde ne pourra refaire. Nous avons grimp des rochers pic sous une grle de balles et de mitraille ; nous avons chass les Russes du plateau o ils
staient trs joliment installs. Ces pauvres gens ! Ah ! jen ris
encore ! En nous voyant escalader ces rochers et monter, monter
toujours, ils nous ont pris pour des diables, et, aprs un change
de coups dsesprs, ils se sont sauvs et ont couru si vite, que
plus de la moiti se sont chapps. Leur gnral, le prince Mentchikoff, qui tait l pour voir comme on nous culbutait de dessus
les rochers, a failli tre pris. Il sest sauv, laissant sa voiture, ses
effets, ses papiers et tout.
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Aprs est venu le sige de Sbastopol ; belle chose, ma foi !


Belles batailles ! bien attaqu, bien dfendu. Inkerman, au
camp des Anglais, les Russes les ont rosss et en ont tu
limpossible, comme Balaklava. Mais nous tions accourus,
nous autres Franais, et nous avons notre tour fait une marmelade de ces pauvres Russes qui se battaient comme des lions, il ny
a pas de reproches leur faire ; mais le moyen de rsister des
Franais bien commands ! Je passe sur les dtails du sige, qui a
t magnifique et terrible, et jarrive Malakoff, un de ces combats flambants, o chaque soldat est un hros, et o chacun a mrit la croix et un grade. L jai attrap deux balles, une dans le
bras gauche, qui est rest un peu raide, et une travers le corps,
qui a failli memporter et qui ma fait rformer. Aussitt guri,
aussitt parti, avec lide de faire une reconnaissance du ct de
lAnge-Gardien. Cest que je navais oubli personne ici, ni les
pauvres enfants, ni les bonnes et chres htesses. Jtais sr de
trouver un bon accueil ; jai pens que je pouvais bien venir pour
quelques jours me remettre au service de Mlle Elfy, qui sait si
bien commander.
Moutier sourit en disant ces mots. Mme Blidot rit bien franchement. Elfy rougit.
ELFY. Comment, monsieur Moutier ! Vous navez pas oubli mes niaiseries dil y a trois ans ? Je suis moins folle que je ne
ltais, et je ne me permettrais pas de vous commander comme je
lai fait alors, quand je navais que dix-sept ans.
MOUTIER. Tant pis, Mamselle ; il faudra que je devine, et
je pourrai faire des sottises, croyant bien faire. Quant oublier, je
nai rien oubli de ce qui regarde le peu de jours que jai passs
chez vous en trois temps, pas un mot, pas un geste ; tout est rest
grav l, ajouta-t-il en montrant son cur. Et toi, mon pauvre
petit Jacques, tu mas eu bientt reconnu ; tu nas pas hsit une
minute.

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JACQUES. Comment ne vous aurais-je pas reconnu ? Jai


toujours pens vous ; je vous ai embrass tous les jours dans
mon cur, et jai toujours pri pour vous ; car M. le cur ma appris prier, et moi je lai appris Paul.
MOUTIER. Et moi aussi, mon garon, jai appris prier
comme je navais jamais fait auparavant ; ce qui prouve quon
apprend tout ge et partout ; cest un bon pre Parabre, un jsuite, qui ma montr comment on vit en bon chrtien. Un fameux jsuite, ce pre Parabre ! Courageux comme un zouave,
bon et tendre comme une sur de charit, pieux comme un saint,
infatigable comme un Hercule.
JACQUES. O est-il ce bon pre ? Je voudrais bien le voir
ou lui crire.
MOUTIER, mu. Parle-lui, mon ami, il tentendra ; car il
est prs du bon Dieu.
Quest-ce que vous avez l ? dit Paul qui tait prs de
Moutier et qui jouait avec sa croix dhonneur.
MOUTIER. Cest une croix que jai gagne Malakoff.
ELFY. Et vous ne nous le disiez pas ? Vous lavez pourtant
bien gagne certainement.
MOUTIER. Mon Dieu, Mamselle, pas plus que mes autres
camarades ; ils en ont fait tout autant que moi ; seulement ils
nont pas eu la chance comme moi.
ELFY. Mais, pour que vous ayez eu la croix, il faut que
vous ayez fait quelque chose de plus que les autres.
MOUTIER. Plus, non ; mais voil ! Cest que jai eu la
chance de rapporter au camp un drapeau et un gnral.
51

ELFY. Comment, un gnral ?


MOUTIER. Oui ; un pauvre vieux gnral russe bless qui
ne pouvait pas se tirer des cadavres et des dbris de Malakoff. Jai
pu le sortir de l comme le fort venait de sauter, et je lai rapport
dans le drapeau que javais pris ; en nous en allant, comme
japprochais des ntres, une diable de balle sest loge dans mon
bras ; ce ntait rien ; je pouvais encore marcher, lorsquune autre
balle me traverse le corps ; pour le coup je suis tomb, me recommandant, moi et mon bless, la sainte Vierge et au bon
Dieu ; on nous a retrouvs ; je ne sais ce qua dit ce gnral quand
il a pu parler, mais toujours est-il que jai eu la croix et que jai t
port lordre du jour. Cest le plus beau de mon affaire ; javoue
que jai eu un instant de gloriole, mais a na pas dur. Dieu merci.
MADAME BLIDOT. Vous tes modeste, monsieur Moutier ; un autre ferait sonner bien haut ce que vous cherchez
amoindrir.
PAUL. Maman, jai faim ; je voudrais dner.
MOUTIER, se levant. Cest moi qui vous ai mis en retard,
qui ai mis le dsordre dans votre service. Mamselle Elfy, me voici
prt vous servir ; jattends les ordres.
ELFY. Je nai pas dordre vous donner, monsieur Moutier ; laissez-vous servir par nous, cest tout ce que je vous demande ; Jacques, mets vite le couvert de ton ami.
Jacques ne se le fit pas dire deux fois ; en trois minutes le
couvert fut mis. Pendant ce temps, Moutier coupa du pain, tira du
cidre la cave, versa la soupe dans la soupire et le ragot de
viande dans un plat. On se mit table. Jacques demanda se
mettre ct de M. Moutier, Paul prit sa place accoutume prs
de son frre.
52

Comme te voil grandi, mon ami ! dit Moutier en passant


amicalement la main sur la tte de Jacques. Et Paul ! le voil
grand comme tu ltais la premire fois que je tai vu.
ELFY. Et il est aussi sage que Jacques, ce qui nest pas peu
dire. Il lit dj couramment, et il commence crire.
MOUTIER. Et toi, Jacques ? O en es-tu de tes tudes ?
JACQUES. Oh ! moi, je suis plus vieux que Paul, je dois
savoir plus que lui. Je vous ferai voir mes cahiers.
MOUTIER. Ho ! ho, mes cahiers ! Tu es donc bien savant ?
JACQUES. Je fais de mon mieux ; le matre dcole dit que
je fais bien ; je tche toujours.
MOUTIER. Bon garon, va ! Tu es modeste, je vois a
PAUL. Monsieur Moutier, est-ce que vous tes toujours
soldat ?
MOUTIER. Je suis sergent, mon garon.
ELFY. Et vous ne nous le disiez pas ! Quand avez-vous t
nomm sergent ?
MOUTIER. Aprs Inkerman ! jai toujours eu de la
chance ! Aprs lAlma, caporal, puis sergent, puis la mdaille, puis
la croix.
JACQUES. Racontez-nous ce que vous avez fait pour avoir
tout cela, mon bon monsieur Moutier.
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MOUTIER. Mon Dieu, jai fait comme les autres ; seulement lAlma, jai eu le bonheur de sauver mon colonel bless ; je
suis tomb sur un groupe de Russes qui lemportaient ; jai sabr,
piqu, je me suis tant dmen, que jen ai tu, bless ; les autres
sont partis tout en courant et criant : Tchiorte ! tchiorte ! Ce qui
veut dire : le diable ! le diable !
MADAME BLIDOT. Et puis, pour le reste ?
MOUTIER. Eh bien, aprs Inkerman ils mont nomm
sergent, parce quils ont dit que javais fait le travail de dix et que
jai dgag un canon que les Russes enclouaient, un canon anglais ! Beau mrite ! il ne valait pas la douzaine de pauvres diables
que jai tus pour le ravoir. Mais enfin, cest comme a ; je suis
devenu sergent tout de mme.
ELFY. Et la mdaille ?
MOUTIER. Vous noubliez rien, mamselle Elfy ! La mdaille, cest Traktir, pour avoir culbut quelques Russes dans le
ruisseau au-dessous. Nos hommes avaient perdu leur souslieutenant ; cest moi qui avais pris le commandement juste au
bon moment. Encore et toujours la chance ! Mais quavez-vous
donc, mamselle Elfy ? Vous avez les yeux pleins de larmes. Est-ce
que je vous aurais chagrine sans le vouloir ?
ELFY. Non, mon cher monsieur Moutier ; cest votre modestie qui me touche. Si courageux et si modeste ! Ne faites pas
attention, a passera ; cest le premier moment.
La conversation ralentit un peu le dner, qui avanait pourtant ; les enfants coutaient avidement les rcits de Moutier.
Quand on fut au caf, Jacques lui demanda ce qutait devenu le
gnral prisonnier.
MOUTIER. Nous sommes venus ensemble, tous deux bien
malades. Il avait comme moi le corps travers dune balle et
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dautres blessures encore ; cest un brave homme qui na jamais


voulu me quitter. Nous avons t lhpital de Marseille ; il a
voulu quon me mt auprs de lui dans une chambre particulire,
et, pour achever de nous gurir, on nous a ordonn les eaux de
Bagnoles. Nous sommes arrivs Paris, o le gnral devait sjourner ; il voulait memmener aux eaux pour mpargner le
voyage pied par tapes, mais je lui avais racont mon histoire, et
je lui ai dit que je voulais absolument revoir mes enfants et aussi mes bonnes amies Que diantre ! je peux bien vous appeler
mes bonnes amies, puisque vous soignez ces enfants et que je nai
personne au monde que vous qui maimiez, et que je nai eu de
bonheur que chez vous, auprs de vous, et que, si ce ntaient les
convenances et la ncessit de me faire un avenir, je ne bougerais
plus dici, et que je me ferais votre serviteur, votre dfenseur, tout
ce que vous voudriez.
MADAME BLIDOT, souriant. Oh ! moi dabord, je ne
vous dfends pas de nous traiter avec amiti, parce que nous vous
aimons bien et que nous sommes bien heureuses de vous revoir !
Nest-ce pas, Elfy ?
ELFY. Cest la vrit, mon cher monsieur Moutier ; nous
avons bien souvent parl de vous et dsir votre retour.
MOUTIER. Merci, mes bonnes amies, merci. Mais il y a
quelquun que joublie, dans ma joie de me retrouver ici. Que devient le pauvre Torchonnet ?
JACQUES. Toujours bien malheureux, bien misrable !
Depuis trois jours je ne lai pas vu ; peut-tre est-ce parce quil a
plus faire. Il est venu ces jours-ci un monsieur lauberge de
Torchonnet, un beau monsieur dans une belle voiture ; il est reparti hier avec sa belle voiture. Ce qui est drle, cest que ce monsieur nest pas sorti une fois de lauberge ; probablement que Torchonnet a t occup avec lui au-dedans.

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MOUTIER. Nous irons faire une reconnaissance de ce ct ; mais il faudra la faire habilement, la tombe du jour, pour
que lennemi ne nous surprenne pas.
JACQUES. Laubergiste nest pas revenu encore ; il ne
reste que sa femme.
PAUL. Et le bon Capitaine, quest-il devenu ?
MOUTIER. Capitaine est mort en brave, au sige de Sbastopol, la tte emporte par un boulet, en montant une garde
avec moi par vingt degrs de froid.
JACQUES. Pauvre Capitaine ! Jesprais bien le revoir.

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VII. Un ami sauv.


Laprs-midi se passa en conversations et promenades ; mais
on vita daller du ct de lauberge Bournier. Ce ne fut quaprs
le souper, quand il commena faire nuit, que Moutier, accompagn de Jacques, se dirigea de ce ct pour tcher davoir des
nouvelles du pauvre Torchonnet. Ils firent un grand dtour pour
arriver par les derrires de lauberge ; Moutier marchait, guid
par Jacques, dans les sentiers et les ruelles les plus dsertes. Ils
arrivrent ainsi jusquaux btiments qui servaient de commun.
Tout tait sombre et silencieux ; les portes taient fermes. Pas
moyen de pntrer dans lintrieur. Un hangar ouvert leur permit
dapprocher ; ils y taient depuis quelques instants, cherchant un
moyen darriver jusqu Torchonnet, lorsquune porte de derrire
souvrit. Un homme en sortit sans bruit ; Moutier reconnut
laubergiste, faiblement clair par la lanterne sourde quil tenait
la main. Il se dirigea vers le charbonnier, spar du hangar par
une cloison en planches ; il en ouvrit la porte avec prcaution et
entra.
Voil ton souper que je tapporte, dit-il dune voix rude,
mais basse. Ltranger est parti ; demain tu reprendras ton ouvrage, et si tu as le malheur de raconter un mot de ce que tu as vu
et entendu, de dire nimporte qui comme quoi tu as t enferm
ici pendant que ltranger tait lauberge, je te briserai les os et
je te brlerai petit feu Entends-tu ce que je dis, animal ?

net.

Oui, Monsieur , rpondit la voix tremblante de Torchon-

Laubergiste sortit, referma la porte et rentra dans la maison.


Quand Moutier fut bien assur quon ne pouvait pas
lentendre, il sapprocha de la cloison et dit Jacques dappeler
Torchonnet voix basse.

57

Torchonnet, mon pauvre Torchonnet, dit Jacques, pourquoi


es-tu enferm dans ce trou noir ?
TORCHONNET. Cest vous, mon bon Jacques ? Comment
avez-vous su que ce mchant homme mavait enferm ? Je ne sais
pas pourquoi il ma mis ici.
JACQUES. Depuis quand y es-tu ?
TORCHONNET. Depuis le jour o est arriv un beau
monsieur, dans une belle voiture, avec une cassette pleine de choses dor. Il a eu piti de moi ; il a dit mon matre que javais lair
malade et malheureux. Il lui a propos de donner de largent pour
me placer ailleurs ; mon matre a refus. Alors, ce bon monsieur
ma donn une pice dor en me disant daller lui acheter pour un
franc de tabac et de garder le reste pour moi. Mon matre ma suivi, ma arrach la pice dor avant que jeusse seulement eu le
temps de sortir dans la rue. Jai voulu crier ; il ma saisi par le
cou, ma entran dans ce charbonnier et ma jet dedans en me
disant que, si jappelais, il me tuerait. Il mapporte tous les soirs
un morceau de pain et une cruche deau.
MOUTIER. Pauvre garon !
La voix de Moutier fit tressaillir Torchonnet.
TORCHONNET. Mon Dieu ! mon Dieu ! il y a quelquun
avec vous, Jacques ? Mon matre le saura ; il dira que jai parl et
il me tuera.
MOUTIER. Sois tranquille, pauvre enfant ! Cest moi qui
tai aid, il y a trois ans, porter ton sac de charbon ; je suis lami,
le pre de Jacques, et je ne te trahirai pas. Quand le monsieur estil parti ?
TORCHONNET. Le matre dit quil est parti, mais je ne
crois pas ; car jai entendu ce soir la voix du monsieur, qui parlait
58

trs haut, puis mon matre qui jurait, et puis beaucoup de bruit
comme si on se battait, et puis le frre et la femme de mon matre
qui parlaient trs fort, puis rien ensuite, et il est venu mapporter
mon pain.
Moutier frmissait dindignation. Auraient-ils commis un
crime ? se demanda-t-il, ou bien se prparent-ils en commettre
un ? Comment faire pour lempcher, sil nest dj trop tard ?
Tout est ferm Impossible dentrer sans faire de bruit Ce nest
pas que je les craigne ! Avec mon poignard algrien et mes pistolets de poche, jen viendrais facilement bout ; mais, si le pauvre
tranger vit encore, ils le tueront avant que je puisse briser une
porte et entrer dans cette caverne de brigands. Que le bon Dieu
minspire et me vienne en aide ! Chaque minute de retard peut
causer la mort de ltranger.
Moutier se recueillit un instant et dit Jacques :
Rentre la maison, mon enfant ; tu me gnerais dans ce
que jai faire.
JACQUES. Je ne vous quitterai pas, mon bon ami. Je crois
que vous voulez voir sil y a quelque chose craindre pour
ltranger et je veux rester prs de vous pour vous venir en aide.
MOUTIER. Au lieu de maider, tu me gnerais, mon garon. Va-ten, je le veux Entends-tu ? Je te lordonne.
Ces derniers mots furent dits voix basse comme le reste,
mais dun ton qui ne permettait pas de rplique ; Jacques lui baisa la main et partit. peine tait-il assez loign pour quon
nentendt plus ses pas ; au moment o Moutier allait quitter le
hangar sombre qui labritait, la porte de lauberge souvrit encore
une fois ; laubergiste Bournier sortit pas de loup, couta et, se
retournant, dit voix basse :

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Personne ! pas de bruit ! Dpchons-nous ; la lune va se lever et notre affaire serait manque.
Il rentra, laissant la porte ouverte ; Moutier sy glissa aprs
lui, le suivit et sarrta en face dune chambre dans laquelle entra
laubergiste. Une faible lumire clairait cette pice ; un homme
tait tendu par terre, garrott et billonn. Le frre et la femme
de Bournier le soulevrent par les paules, laubergiste prit les
jambes, et tous trois sapprtaient se mettre en marche, quand
Moutier bondit sur eux, et cassa la cuisse de laubergiste dun
coup de pistolet, brisa le crne du frre avec la poigne de ce pistolet, et renversa la femme dun coup de poing sur la tte. Tous
trois tombrent ; laubergiste seul poussa un cri en tombant.
Moutier le roula dans un coin, sans avoir gard ses hurlements,
coupa avec son poignard les cordes qui attachaient le malheureux
tranger, arracha le mouchoir qui ltouffait, garrotta laubergiste,
courut dans la salle dentre, ouvrit la porte qui donnait sur la rue
et tira un coup de pistolet en lair en criant :
Au voleur ! lassassin !
Une douzaine de portes souvrirent, des ttes pouvantes
apparurent.
Par ici, lauberge ! cria Moutier. Arrivez vite ; il ny a plus
de danger.
Cette assurance donna du courage aux plus hardis. Quelques
hommes arms de couteaux et de btons se dirigrent, non sans
trembler, vers lauberge ; ils entrrent avec hsitation dans la
salle et se grouprent prs de la porte, nosant avancer, dans
lincertitude des dangers quils pouvaient courir encore et dans
lignorance des vnements qui se passaient.
Pendant quils hsitaient et se consultaient, Elfy entra prcipitamment ; elle avait entendu le coup de pistolet, lappel de

60

Moutier, et accourait en appelant les gens du village pour le secourir, ainsi que Jacques quelle croyait encore avec Moutier.
ELFY. Que se passe-t-il ici ? Pourquoi restez-vous dans la
salle ? O est M. Moutier ? Pourquoi nentrez-vous pas dans les
appartements ?
UN BRAVE. Cest que, voyez-vous, mademoiselle Elfy, on
ne sait pas ce qui peut arriver ; ce nest pas prudent de se trop
avancer sans savoir qui on a affaire. Ce Bournier est un mauvais
gueux ! On naime pas se faire des querelles avec des gens
comme a.
ELFY. Et vous laissez peut-tre gorger quelquun, de peur
dattraper un coup ou de vous faire un ennemi ? Moi, femme,
jaurai plus de courage que vous.
Elfy, arrachant un couteau des mains dun des trembleurs indcis, se prcipita dans les chambres qui se trouvaient prs de la
salle en appelant :
Monsieur Moutier, o tes-vous ? O est Jacques ? Que
vous est-il arriv ? On vient votre aide !
Elle ne tarda pas entrer dans la pice o taient tendus
laubergiste garrott, le frre ne donnant aucun signe de vie, la
femme vanouie. Moutier jetait de leau sur le visage saignant de
ltranger, qui tait rest par terre ; il ignorait sil ny avait aucune
blessure grave et si le sang dont il avait le visage inond provenait
dune blessure ou dun fort saignement de nez. la voix dElfy, il
se releva, et, allant elle :
Ma bonne, ma chre Elfy, je suis dsol de vous voir ici ; ny
restez pas, je vous prie. Envoyez-moi du monde. Pourquoi tesvous venue ?

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ELFY. Javais entendu le coup de pistolet et votre voix : je


craignais quil ne vous ft arriv malheur, et je suis accourue. Ils
sont l dans la salle une douzaine dhommes, mais ils nosent pas
entrer ; alors je suis venue.
Sans avoir gard au danger ! Je noublierai pas cela, Elfy !
dit Moutier lui serrant affectueusement les mains. Non jamais !
Mais, puisque vous voil, appelez-moi du monde ; il faut soigner
ces gueux-l, aller chercher les gendarmes et tirer ce pauvre monsieur quils ont voulu tuer pour le voler sans doute. Javais renvoy Jacques prs de vous avant dentrer.
Elfy, sans faire de questions, retourna la salle, dit brivement aux hommes ce que Moutier leur demandait, et retourna en
toute hte lAnge-Gardien pour rassurer sa sur qui tait reste
avec Paul. Elfy rencontra la porte de lauberge de Bournier le
petit Jacques qui accourait aussi tout effray ; il avait entendu le
coup de pistolet, et il se dpchait darriver au secours de son ami.
Il avait t retard par le chemin plus long quil avait d prendre
pour revenir au village. Elfy lui expliqua en peu de mots ce qui
venait darriver, et le ramena avec elle, pensant quil gnerait
Moutier plus quil ne lui servirait.
Les hommes quElfy avait trouvs tremblants dans la salle de
lauberge dployrent un courage hroque aussitt quils eurent
appris par Elfy o en taient les choses et le genre de secours que
leur demandait Moutier. Ils se lancrent bruyamment dans la
chambre o gisaient les blesss, et sempressrent doffrir au
vainqueur laide de leurs bras pour terrasser ses ennemis.
MOUTIER. Quant cela, Messieurs, je ne vous ai pas laiss douvrage, les voil tous par terre ; mais il faut que vous
maidiez les loger, aux frais de ltat, dans la prison de la ville la
plus proche. Je ne suis ici quen passant ; je ny connais personne.
Et puis vous voudrez bien, quelques-uns de vous, maider
transporter le pauvre tranger quils ont voulu gorger et qui na

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pas encore repris connaissance ; pour celui-l, cest un mdecin


quil faut et de bons soins.
Les vaillants habitants se mirent la disposition de Moutier,
dont lhabit militaire, la croix et les galons de sergent les disposaient au respect. Il en dpcha deux la ville pour requrir les
gendarmes ; il donna quatre autres la garde des malfaiteurs,
avec injonction de garrotter la femme et son frre. Il en envoya un
demander Mme Blidot si elle pouvait recevoir ltranger, et il
garda les autres pour laider faire revenir le bless et pour aller
dlivrer Torchonnet, dont il indiqua la prison. Mme Blidot ne fit
pas attendre la rponse.
Tout ce que vous voudrez et quand vous voudrez, vous fait
dire Mme Blidot, monsieur le sergent. Tout sera prt pour recevoir votre monsieur.
Moutier posa un matelas par terre, tendit dessus ltranger ;
aid de trois hommes vigoureux, il lemporta ainsi et le dposa
chez Mme Blidot, dans la chambre et sur le lit quelle leur indiqua. Elle aida Moutier lui enlever ses vtements, laver le sang
fig sur son visage et qui le rendait mconnaissable. Quand il fut
bien nettoy, Moutier le regarda ; il poussa une exclamation de
surprise.
Quelle chance, ma bonne madame Blidot ? Savez-vous qui
je viens de sauver du couteau de ces coquins ? Mon pauvre gnral prisonnier ! Cest lui ! Comment, diantre, a-t-il t se fourrer
par l ? Le voil qui ouvre les yeux ; il va revenir tout fait.
En effet, le gnral reprenait connaissance, regardait autour
de lui, cherchait se reconnatre ; il examinait Mme Blidot. Il ne
voyait pas encore Moutier, qui stait effac derrire le rideau du
lit ; mais quand le gnral demanda : O suis-je ? Quest-il arriv ? Moutier se montra et, lui prenant la main :

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Vous tes ici chez mes bonnes amies, mon gnral. Le brigand chez lequel vous tiez descendu a la cuisse casse, son frre
a le crne dfonc, et la femme a reu un coup dassommoir dont
il lui restera quelque chose si elle en revient.
LE GNRAL. Comment ! encore vous, mon brave Moutier ? Cest pour vous que je suis venu me fourrer dans ce gupier,
et cest vous qui men tirez, qui tes encore une fois mon brave
sauveur ?
MOUTIER. Trop heureux, mon gnral, de vous avoir
rendu ce petit service. Mais comment est-ce pour moi que vous
avez pris vos quartiers chez ces coquins ?
Avant de rpondre, le gnral demanda un verre de vin ; il
lavala, se sentit remont et dit Moutier :
Vous maviez dit que vous vouliez passer par ici pour voir
vos bonnes amies et les enfants ; jai voulu vous pargner la route
par tapes dici jusquaux eaux de Bagnoles, et je suis venu vous
attendre chez ce sclrat qui a si bien manqu mgorger.
MOUTIER. Comment ont-ils fait pour semparer de vous ?
Et pourquoi voulaient-ils vous tuer ?
LE GNRAL. Nous avons eu une querelle au sujet dun
pauvre petit diable qui avait lair si malheureux, si malade, si terrifi, que jen ai eu compassion. Je lui ai donn une commission
et vingt francs pour en payer un, le surplus pour lui. Le fripon
daubergiste a vol les vingt francs, car je nai plus revu lenfant.
Je lui en ai reparl le lendemain. Jai su que lenfant tait le fils
dune mendiante qui la laiss laubergiste pour laider dans son
ouvrage ; jai vu que lenfant devait tre trait fort durement. Jai
demand payer son apprentissage quelque part ; le coquin a
refus. Jai dit que jirai le demander au maire de lendroit ; il est
entr en colre et ma parl grossirement. Javais eu la sottise de
lui laisser voir ma bourse pleine dor, des billets de banque et des
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bijoux dans ma cassette, et je lui dis quil avait perdu par sa grossiret une bonne occasion davoir quelques milliers de francs. Il
sest radouci, ma dit quil acceptait le march ; jai refus mon
tour, et jai tout remis dans ma cassette. Lhomme ma lanc un
regard de dmon et sen est all. Une heure aprs, la femme ma
fait passer dans une petite salle loigne et ma apport mon djeuner ; le mari est rentr comme je finissais. Je ny ai pas fait
attention. Jai entendu quen sortant il fermait la porte double
tour. Jai saut sur la porte, jai secou, jai pouss, jai appel ;
personne et pas moyen douvrir. Jai t la fentre, jai ouvert ;
pas moyen de sauter dehors : des barreaux de fer normes et serrs ny pas passer un cureuil. Jai cri comme un sourd, mais
aussitt les volets se sont ferms ; jai entendu barricader audehors. Pour le coup, la peur ma pris ; jtais l comme dans une
souricire. Pas darmes ! je nen avais pas sur moi, et ils avaient
enlev le couvert et les couteaux. Je criais ; cest comme si jtais
rest muet. Personne ne mentendait. Que faire ? Attendre ? Cest
ce que jai fait. Il faudra bien quils mapportent manger, pensais-je ; en me mettant prs de la porte, je mlancerai dehors ds
quelle sera entrouverte. Jattendis longtemps, et, quand on vint,
ce ne fut pas la porte qui sentrouvrit, mais le volet ; on me passa
des tranches de pain. Il y a de leau dans la carafe , dit la voix
de laubergiste, et le volet se referma. Je restai ainsi deux jours,
fatigu mourir, nayant quune chaise pour me reposer, du pain
et de leau pour me nourrir, horriblement inquiet de ce qui allait
marriver ; je bouillonnais quand je pensais que vous tiez peuttre ici, cinq cents pas de moi et ne pouvant me porter secours.
Enfin, le troisime jour, jentendis un mouvement inaccoutum
du ct de la porte ; je repris mon poste, prt me jeter sur le
premier qui paratrait. En effet, jentends approcher, la clef
tourne dans la serrure, la porte souvre lentement ; lobscurit de
ma prison ne leur permettait pas de me voir. Jattends que
louverture de la porte soit assez large pour me laisser passer, et je
me lance sur celui qui entre ; je reois un coup de poing dans le
nez. Le sang jaillit et me gne la vue, ce qui ne mempche pas de
chercher me faire jour ; mais ils taient plusieurs, ce quil
parat, car je sentais les coups tomber comme grle sur ma tte,
sur mon dos et surtout sur mon visage. Le sang maveuglait ; je ne
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voyais plus o jtais. Jappelle, je crie au secours ; les coquins


jurent comme des templiers et parviennent enfin me jeter par
terre. Lun deux saute sur ma poitrine, pendant que dautres me
garrottent les pieds, les mains, et menfoncent dans la bouche un
mouchoir qui mtouffait. Jai bientt perdu connaissance, et je
ne sais pas comment jai t dlivr ni comment vous avez pu deviner le danger o je me trouvais.
MOUTIER. Je vous raconterai cela, mon gnral, quand
vous serez repos ; vous avez lair fatigu. Il vous faut un mdecin
et je vais laller chercher.
LE GNRAL. Je ne veux rien que du repos, mon ami.
Pas de mdecin, pour lamour de Dieu ! Laissez-moi dormir. La
pense que je me trouve ici, chez vos bonnes amies et prs de
vous, me donne une satisfaction et un calme dont je veux profiter
pour me reposer. demain, mon brave Moutier, demain.
Le gnral avala un second verre de vin, tourna la tte sur
loreiller et sendormit.

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VIII. Torchonnet plac.


Mme Blidot et Moutier restrent quelques instants prs du
gnral, mais, le voyant si calme, Mme Blidot dit :
Je vais rester prs de lui un peu de temps pour voir si le
sommeil nest pas agit, cher monsieur Moutier, tout en nettoyant
et en rangeant la chambre. Et vous, allez voir ce que deviennent
l-bas ces brigands de Bournier.
MOUTIER. Vous avez raison, ma bonne madame Blidot.
O est mon pauvre Jacques ?
MADAME BLIDOT. Avec Elfy, sans doute ; vous les trouverez dans la salle.
Moutier sortit, ferma la porte et entra dans la salle. Elfy y
tait avec les enfants. Jacques se prcipita au-devant de Moutier.
Comme jai eu peur pour vous, mon cher bon ami ! Quand
jai entendu le coup de pistolet, jai cru quon vous avait tu.
Moutier se baissa vers Jacques, lembrassa plusieurs reprises, puis, sapprochant dElfy, il lui prit les mains et les serra en
souriant. Elfy le regardait avec une joyeuse satisfaction.
ELFY. Et moi donc ! quelle peur jai eue aussi, moi !
MOUTIER. Une peur qui vous a donn le courage de tout
braver. Vous, vous navez pas hsit un instant ! Votre air intrpide, lorsque vous tes entre, ma inspir un vritable sentiment
dadmiration, et de reconnaissance aussi, soyez-en certaine.

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ELFY. Je suis bien heureuse que vous soyez content de


moi, cher monsieur Moutier. Javais bien peur davoir fait une
sottise.
Moutier sourit.
Il faut que jaille voir l-bas ce qui se passe, dit-il ; je tcherai dabrger le plus possible, et je verrai ce que devient le pauvre
Torchonnet.
JACQUES. Voulez-vous que jaille avec vous, mon bon
ami ? Cette fois il ny aura pas de danger.
MOUTIER. Je veux bien, mon garon ; mais que feronsnous de Torchonnet ? Si nous le menions chez le cur ?
ELFY. Pourquoi ne lamneriez-vous pas ici ?
MOUTIER. Parce que votre maison nest pas une maison
de refuge, ma bonne Elfy ; dailleurs, savons-nous ce quest ce
malheureux garon, et si sa socit ne serait pas dangereuse pour
les ntres ? Si le cur veut bien le garder, cest tout ce qui pourrait
lui arriver de plus heureux, et ce serait un moyen de le rendre bon
garon, sil ne lest pas encore, et plus tard un brave homme, un
bon chrtien.
ELFY. Vous avez raison, toujours raison. Au revoir donc, et
ne soyez pas trop longtemps absent.
MOUTIER. Le moins que je pourrai. Viens, Jacquot ;
bientt, Elfy.
Moutier sortit, tenant Jacques par la main. En entrant dans
lauberge Bournier, ils entendirent un concert de gmissements,
dimprcations et de jurements ; les blesss avaient repris
connaissance ; les braves du village les avaient dj garrotts et
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les gardaient en se promenant devant eux en long et en large ; ils


rpondaient par des jurons et des coups de pied aux injures que
leur prodiguaient les prisonniers. Quand Moutier entra dans la
salle, il demanda si Torchonnet avait t dlivr ; on lavait oubli, et Moutier alla avec Jacques ouvrir la porte du charbonnier ;
mais la clef ny tait pas. Jacques voulait aller la chercher dans les
poches de laubergiste.
Pas la peine, mon ami ; je me passe de clef ; tu vas voir
comment.
Moutier donna un coup dpaule la porte : elle rsista ; il
donna une seconde secousse : un craquement se fit entendre et la
porte tomba dans le charbonnier. Torchonnet eut une peur pouvantable ; il nosait pas sortir du coin o il stait rfugi. Jacques
le rassura en lui expliquant pourquoi Moutier avait bris la porte
et comme quoi le mchant Bournier allait tre mis en prison par
les gendarmes, quon attendait. Torchonnet ne pouvait croire sa
dlivrance et larrestation de son mchant matre. Dans sa joie,
il se jeta aux genoux de Moutier et de Jacques et voulut les leur
baiser ; Moutier len empcha. Cest le bon Dieu quil faut remercier, mon garon, cest lui qui ta sauv.
TORCHONNET. Je croyais que ctait vous, Monsieur,
avec le bon Jacques.
MOUTIER. Je ne dis pas non, mon ami, mais cest tout de
mme le bon Dieu quil faut remercier. Tu ne comprends pas, je le
vois bien, mais un jour tu comprendras. Suis-nous, je vais te mener chez M. le cur.
TORCHONNET, joignant les mains. Oh non ! non, pas le
cur ! pas le cur ! grce, je vous en supplie !
MOUTIER. Pourquoi cette peur de M. le cur ? Que ta-t-il
fait ?

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TORCHONNET. Il ne ma rien fait, parce que je ne lai


jamais approch ; mais sil me touchait, il me mangerait tout vivant.
MOUTIER. En voil une bonne btise ! Qui est-ce qui ta
cont ces sornettes ?
TORCHONNET. Cest mon matre, qui ma bien dfendu
de lapprocher pour ne pas tre dvor.
JACQUES. Ha ! ha ! ha ! Et moi qui y vais tous les jours,
suis-je dvor ?
TORCHONNET. Vous ? vous osez ? Comment que a se
fait donc ?
MOUTIER. a se fait que ton matre est un mauvais
gueux, un gredin, qui avait peur que le cur ne vnt ton secours,
et qui ta fait croire que, si tu lui parlais, il te mangerait. Voyons,
mon pauvre garon, pas de ces sottises, et suis-moi.
Torchonnet suivit Moutier et Jacques avec rpugnance. Moutier traversa lauberge, lui fit voir son matre garrott ainsi que sa
femme et le frre, puis il sortit et alla au presbytre.
La porte tait ferme parce quil se faisait un peu tard. Moutier frappa. Le cur vint ouvrir lui-mme. Il reconnut Moutier.
LE CUR. Bien le bonjour, mon bon monsieur Moutier ;
vous voil de retour ? depuis quand ?
MOUTIER. Depuis ce matin, monsieur le cur, et voil
que je viens vous proposer une bonne uvre.
LE CUR. Trs bien, monsieur Moutier, disposez de moi,
je vous prie.
70

MOUTIER. Monsieur le cur, cest quil sagit de donner


pour un temps le logement et la nourriture ce pauvre petit que
voil.
Moutier prsenta Torchonnet tremblant.
LE CUR. Son matre lui a donc rendu la libert ? Cest la
seule bonne uvre quil ait faite ma connaissance. Cet enfant a
bien besoin dtre instruit. Il y a longtemps que jaurais voulu
lavoir, mais il ny avait pas moyen de lapprocher.
Le cur voulut prendre la main de Torchonnet qui la retira en
poussant un cri.
Eh bien ! quy a-t-il donc ? dit le cur surpris.
MOUTIER. Il y a, monsieur le cur, que ce nigaud se figure que vous allez le dvorer belles dents. Cest son diable
daubergiste qui lui a fait cette sotte histoire pour lempcher
davoir recours vous.
Mon pauvre garon, dit le cur en riant, sois bien tranquille, je me nourris mieux que cela ; tu serais un mauvais morceau manger. Tous les enfants du village viennent chez moi, et
je nen ai mang aucun, pas mme les plus gras ; demande plutt
Jacques.
JACQUES. Cest ce que je lui ai dj dit, monsieur le cur,
quand il nous a dit cette drle de chose. Tiens, vois-tu, Torchonnet ? Je nai pas peur de M. le cur.
Et Jacques, prenant les mains du cur, les baisa plusieurs
reprises. Torchonnet ne le quittait pas des yeux ; il avait encore
lair effray, mais il ne cherchait plus se sauver.

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LE CUR. Il sagit donc de garder cet enfant un bout de


temps, monsieur Moutier ? Mais comment son matre va-t-il
prendre la chose ?
Moutier lui raconta les vnements qui venaient de se passer.
Le cur accepta la charge de cet enfant abandonn. Il appela sa
servante, lui remit Torchonnet en lui recommandant de le faire
souper et de lui arranger un lit dans un cabinet quelconque.
prsent, dit-il, je vais aller faire une visite aux blesss
pour tcher de les ramener de meilleurs sentiments. demain,
mon bon monsieur Moutier ; jirai vous voir lAnge-Gardien.
Et le cur sortit avec Moutier et Jacques. Les deux derniers
traversrent la rue pour rentrer chez eux. Ils trouvrent
Mme Blidot et Elfy qui les attendaient avec impatience.
Viens vite te coucher, mon Jacquot, dit Mme Blidot ; Paul
dort dj.
Adieu maman, adieu ma tante, adieu mon bon ami , dit
Jacques en les embrassant tous affectueusement.
MADAME BLIDOT. Quels aimables enfants vous nous
avez donns, mon cher monsieur Moutier ! Si vous saviez la tendresse que jai pour eux et combien notre vie est change et embellie par eux !
MOUTIER. Et pour eux quelle bndiction dtre chez
vous, mes bonnes et chres amies ! Quels soins maternels ils reoivent ! Comme on est heureux sous votre toit !
MADAME BLIDOT. Pourquoi ny restez-vous pas, puisque vous trouvez quon y est si bien ?

72

MOUTIER. Un homme de mon ge ne doit pas vivre inutile, fainanter. Avant tout, pour le moment, il faut que jaille
aux eaux de Bagnoles, pour bien gurir ma blessure, mal ferme
encore.
ELFY. Oui, cest bien pour le moment ; et aprs ?
MOUTIER. Aprs ? Je ne sais. Je verrai ce que jai faire.
la grce de Dieu.
ELFY. Vous ne vous engagerez plus, jespre ?
MOUTIER. Peut-tre oui, peut-tre non ; je ne sais encore.
ELFY. Vous ne vous engagerez toujours pas sans men parler, et nous verrons bien si vous aurez le cur de me causer du
chagrin.
MOUTIER. Ce ne sera pas moi qui vous causerai jamais
du chagrin volontairement, ma chre Elfy.
ELFY. Bon ! alors je suis tranquille, vous ne vous engagerez pas.
Les deux surs et Moutier prolongrent un peu la soire.
Moutier et Mme Blidot allaient voir de temps autre si le gnral
navait besoin de rien. Voyant quil dormait toujours, ils parlrent
daller se coucher ; Moutier dit quil passerait la nuit sur une
chaise pour veiller le gnral. Elfy et Mme Blidot se rcrirent et
lui dclarrent quelles ne le souffriraient pas. Pendant que
Mme Blidot dbattait la chose avec Moutier, Elfy disparut et rentra bientt avec un matelas quelle jeta par terre pour courir en
chercher un autre.

73

Elfy ! Elfy ! cria Moutier, que faites-vous ? Pourquoi vous


fatiguer ainsi ? Je ne le veux pas.
Elfy revint avec un second matelas quelle jeta sur Moutier
qui voulait len dbarrasser, et disparut de nouveau en courant.
Cest trop fort ! dit Moutier. Va-t-elle en apporter une demidouzaine ?
Et il courut aprs elle pour lempcher de dvaliser les lits de
la maison. Il la rencontra portant un traversin, un oreiller, une
couverture et des draps. Aprs un dbat assez vif, il parvint lui
tout enlever, et descendit accompagn par elle jusque dans la
salle.
Si ce nest pas honteux pour un soldat, dit-il, de se faire un
lit comme pour un prince !
Tout en causant et riant, le lit se faisait. Moutier serra les
mains de ses amies, en leur disant adieu, et chacun alla se coucher.

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IX. Le gnral arrange les affaires de Moutier.


Le gnral dormit comme un loir jusqu une heure assez
avance de la matine, de sorte que Moutier, qui sattendait
passer une mauvaise nuit, fut trs surpris son rveil de voir le
grand jour. Il sauta bas de son lit, se dbarbouilla et shabilla
la hte ; il entendit lhorloge sonner six heures. Nentendant pas
de bruit chez le gnral, il y entra doucement et le trouva dans la
mme position dans laquelle il lavait laiss endormi la veille ; il
aurait pu le croire priv de vie si la respiration bruyante et
lattitude calme du malade ne leussent entirement rassur. Il
ressortit aussi doucement quil tait entr, rentra dans la salle,
roula et rangea son lit improvis, noublia pas la prire du bon
pre Parabre et alluma le feu pour en pargner la peine ses htesses. Il donna un coup de balai, nettoya, rangea tout et attendit.
peine fut-il install sur une chaise en face de lescalier quil entendit des pas lgers ; on descendait bien doucement ; ctait Elfy ; elle lui dit un bonjour amical.
ELFY. Je craignais que vous ne fussiez encore endormi ;
vous aviez lair fatigu hier.
MOUTIER. Mais jai dormi comme un prince dans ce lit
de prince, ma bonne Elfy, et je me sens repos et heureux et prt
vous obir.
ELFY. Vous dites toujours comme cela, comme si je vous
commandais en tyran.
MOUTIER. Cest que je voudrais toujours vous tre utile
et vous pargner tout travail, toute fatigue.
ELFY. Et cest pour cela que vous avez si proprement roul
vos matelas, et tout rang dans ce coin juste en face de la porte
dentre ? Cest trs bien roul, ajouta-t-elle en sapprochant et
en lexaminant trs bien mais il faut tout dfaire.
75

MOUTIER. Et pourquoi cela, sil vous plat ?


ELFY. Parce quun lit, roul ou pas roul, ne peut pas rester dans la salle o tout le monde entre et o nous nous tenons
toute la journe, et je vais lemporter.
MOUTIER. Vous ! Je voudrais bien voir cela ; dites-moi
o il faut le mettre.
ELFY. Dans cette chambre ici ct ; a fait que nous
naurons pas le descendre ce soir, si vous voulez encore coucher
prs du gnral.
Moutier prit le lit tout roul et le porta dans la chambre indique par Elfy ; aprs lavoir pos dans un coin, il regarda tout autour de lui.
La jolie chambre ! dit-il. Un papier tout frais, des meubles
neufs et quelques livres ! Rien ny manque, ma foi. Chambre soigne, on peut bien dire.
ELFY. Cest quelle vous est destine. Nous ny avons encore mis personne, et nous lappelons : chambre de notre ami
Moutier. Ctait un souvenir pour vous et de vous. Jacques va
quelquefois balayer, essuyer l-dedans, et il dit toujours avec un
soupir : Quand donc notre bon ami Moutier y sera-t-il ?
Avant que Moutier et le temps de remercier Elfy, Jacques et
Paul se prcipitrent dans la salle et dans les bras de Moutier.
Ah ! vous voil enfin dans votre chambre, dit Jacques. Restez-y, mon ami, mon bon ami. Restez : nous serions tous si heureux !

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MOUTIER. Impossible, mon enfant ! Je ne servirais qu


gner votre maman et votre tante.
JACQUES. Gner ! Ah ! par exemple ! Elles ont dit je ne
sais combien de fois que vous leur seriez bien utile, et que vous
tes si bon et si obligeant quelles seraient enchantes de vous
avoir toujours.
MOUTIER. Trs bien, mon ami, je te remercie des bonnes
paroles que tu me dis, et quand jaurai fait un peu fortune, je serai
aussi bien heureux ici. Mais je ne suis quun pauvre soldat sans le
sou et je ne peux pas rester o je ne puis pas gagner ma vie.
Moutier embrassa encore Jacques et sortit de la jolie chambre
pour rentrer dans celle du gnral. Elfy soccupa du djeuner :
elle cassa du sucre, passa le caf et alla chercher du lait la ferme.
Le gnral tait veill, et, sauf quelques lgres douleurs son
nez et ses yeux pochs, il se sentait trs bien et ne demandait
qu manger.
Trois jours au pain et leau, dit-il, mont diablement mis
en apptit, et, si vous pouviez mavoir une tasse de caf au lait,
vous me feriez un sensible plaisir.
MOUTIER. Tout de suite, mon gnral ; on va vous en apporter avant dix minutes.
Moutier rentra dans la salle au moment o Elfy rentrait avec
une jatte de lait. Elfy avait lair triste et ne disait rien. Moutier lui
demanda du caf pour le gnral ; elle le mit au feu sans rpondre.
MOUTIER. Elfy, quavez-vous ? Pourquoi tes-vous
triste ?

77

ELFY. Parce que je vois que vous ne tenez pas nous et


que vous ne vous inquitez pas de nous voir du chagrin, Jacques
et moi.
MOUTIER. Javoue que le chagrin de Jacques, qui est ici
heureux comme un roi, ne minquite gure ; mais le vtre, Elfy,
me va au fond du cur. Je vous jure que, si javais de quoi vivre
sans vous tre charge, je serais le plus heureux des hommes,
parce que je pourrais alors esprer ne jamais vous quitter, ma
chre, excellente amie ; mais vous comprenez que je ne pourrais
rester avec vous que si je vous tais attach par les liens de la parent ou du mariage et
Elfy leva les yeux, sourit et dit :
Et vous nosez pas, parce que vous tes pauvre et que je suis
riche ? Est-ce votre seule raison ?
MOUTIER. La seule, je vous affirme. Ah ! si javais de quoi
vous faire un sort, je serais tellement heureux que je nose ni ne
veux y penser. Sans amis, sans aucun attachement dans le
monde, munir une douce, pieuse, charmante femme comme
vous, Elfy ; vivre auprs dune bonne et aimable femme comme
votre sur ; avoir une position occupe comme celle que jaurais
ici, ce serait trop de bonheur !
ELFY. Et pourquoi le rejeter quand il soffre vous ? Vous
nous appelez vos amies, vous tes aussi notre ami ; pourquoi penser votre manque de fortune quand vous pouvez, en partageant
la ntre, nous donner ce mme bonheur qui vous manque ? Et ma
sur qui vous aime tant, et le pauvre Jacques, nous serions tous
si heureux ! Mon ami, croyez-moi, restez, ne nous quittez pas.
Moutier, fort mu, hsitait rpondre, quand le gnral, qui
stait impatient dattendre et qui tait entr depuis quelques
instants dans la salle, sapprocha de Moutier et dElfy sans quils

78

laperussent, et, enlevant Elfy dans ses bras, il la poussa dans


ceux de Moutier en disant :
Cest moi qui vous marie ! Que diable ! ne suis-je pas l,
moi ? Ne puis-je pas doter mon sauveur, deux fois mon sauveur ?
Je lui donne vingt mille francs ; il ne fera plus de faon, jespre,
pour vous accepter.
MOUTIER. Mon gnral, je ne puis recevoir une somme
aussi considrable ! Je nai aucun droit sur votre fortune.
LE GNRAL. Aucun droit ! mais vous y avez autant
droit que moi, mon ami. Sans vous, est-ce que jen jouirais encore ? Vous parlez de somme considrable ! Est-ce que je ne vaux
pas dix mille francs, moi ? Ne mavez-vous pas sauv deux fois ?
Deux fois dix mille, cela ne fait-il pas vingt ? Oseriez-vous me
soutenir que cest me payer trop cher, que je vaux moins de vingt
mille francs ? Que diable ! on a son amour-propre aussi ; on ne
peut pas se laisser taxer trop bas non plus.
Elfy riait, Moutier souriait de la voir rire et de la colre du gnral.
MOUTIER. Jaccepte, mon gnral, dit-il enfin. Le courage me manque pour laisser chapper cette chre Elfy, que vous
me donnez si gnreusement.
Cest bien heureux ! dit le gnral en sessuyant le front.
Vous convenez enfin que je vaux vingt mille francs.
MOUTIER. Oh ! mon gnral ! ma reconnaissance
LE GNRAL. Ta, ta, ta, il ny a pas de reconnaissance !
Je veux tre pay par lamiti du mnage, et je commence par
embrasser ma nouvelle petite amie.

79

Le gnral saisit Elfy et lui donna un gros baiser sur chaque


joue. Elfy lui serra les mains.
ELFY. Merci, gnral, non pas des vingt mille francs que
vous donnez si gnreusement , , comment vous appelezvous ? dit-elle Moutier en se retournant vers lui.
Joseph, rpondit-il en souriant.
Joseph alors, continua Elfy en riant ; mais je vous remercie de lavoir dcid Ah ! mon Dieu ! et moi qui nai rien dit
ma sur ! Je mengage sans seulement la prvenir.
Elfy partit en courant. Le gnral restait la bouche ouverte,
les yeux carquills.
LE GNRAL. Comment ? Quest-ce que cest ? Sa sur
ne sait rien, et elle-mme se marie sans seulement connatre votre nom !
MOUTIER, riant. Faites pas attention, mon gnral, tout
a va sarranger.
LE GNRAL. Sarranger ! sarranger ! Je ny comprends
rien, moi. Mais ce que je vois, cest quelle est charmante.
MOUTIER. Et bonne, et sage, et pieuse, courageuse,
douce.
LE GNRAL. Etc., etc. Nous connaissons a, mon ami.
Je ne suis pas n dhier. Jai t mari aussi, moi ! une femme
adorable, douce, bonne ! Quel dmon, sapristi ! Si javais pu me
dmarier un an aprs, jaurais saut par-dessus mon clocher dans
ma joie.

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MOUTIER, vivement. Jespre, mon gnral, que vous


navez pas dElfy lopinion ?
LE GNRAL, riant. Non parbleu ! Un ange, mon ami,
un ange !
Moutier ne savait trop sil devait rire ou se fcher ; lair heureux du gnral et sa face bouffie et marbre lui trent toute
pense dirritation, et il se borna dire gaiement :
Vous nous reverrez dans dix ans, mon gnral, et vous nous
retrouverez aussi heureux que nous le sommes aujourdhui.
LE GNRAL, avec motion. Que Dieu vous entende,
mon brave Moutier ! Le fait est que la petite est vraiment charmante et quelle a une physionomie on ne peut plus agrable. Je
crois comme vous que vous serez heureux ; quant elle, je rponds de son bonheur ; oui, jen rponds ; car, depuis plusieurs
mois que nous sommes ensemble
Le gnral nacheva pas et serra fortement la main de Moutier. Mme Blidot entrait ce moment, suivie dElfy et des enfants.
Moutier courut Mme Blidot et lembrassa affectueusement.
MOUTIER. Pardon, ma chre, mon excellente amie, de
mtre empar dElfy sans attendre votre consentement. Cest le
gnral qui a brusqu la chose !
MADAME BLIDOT. Jesprais ce dnouement pour le
bonheur dElfy. Ds votre premier sjour jai bien vu que vous
vous conveniez tous les deux ; votre seconde, votre troisime visite et vos lettres ont entretenu mon ide ; vous y parliez toujours
dElfy ; quand vous tes revenu, les choses se sont prononces, et
lquipe dElfy, lorsquelle vous a cru en danger, disait clairement laffection quelle a pour vous. Vous ne pouviez pas vous y
tromper.
81

MOUTIER. Aussi ne my suis-je pas tromp, ma chre


sur, et cest ce qui ma donn le courage dexpliquer comme
quoi jy pensais, mais que jtais arrt par mon manque de fortune ; mon bon gnral y a largement pourvu. Et me voici bientt
votre heureux frre, dit-il en embrassant encore Mme Blidot ; et
votre trs heureux mari et serviteur, ajouta-t-il en se tournant
vers Elfy.
Mon bon ami, mon bon ami, scria Jacques son tour, je
suis content, je suis heureux ! Vous garderez votre belle chambre
et vous resterez toujours avec nous ! Et ma tante Elfy ne sera plus
triste ! Elle pleurait, ce matin, je lai bien vue !
Chut, chut, petit bavard ! dit Elfy en lembrassant, ne dis
pas mes secrets.
JACQUES. Je peux bien les dire mon ami, puisquil est
aussi le vtre.
LE GNRAL. Ah ! djeunerons-nous enfin ? Je meurs
de faim, moi ! Vous oubliez tous que jai t pendant deux jours
au pain et leau, et que lestomac me tiraille que je ny tiens pas.
Je nai pas une Elfy, moi, pour me tenir lieu de djeuner, et je
demande mon caf.
MADAME BLIDOT. Le voici tout prt. Mettez-vous table, gnral.
Pardon, Elfy, cest moi qui sers partir daujourdhui, dit
Moutier en enlevant le plateau des mains dElfy, vous men avez
donn le droit.
Faites comme vous voudrez, puisque vous tes le matre,
rpondit Elfy en riant.
Le matre-serviteur, reprit Moutier.
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Comme moi, gnral-prisonnier, dit le gnral avec un soupir.


MOUTIER. Ce ne sera pas long, mon gnral ; la paix se
fait et vous retournerez chez vous.
LE GNRAL. Ma foi, mon ami, jaimerais autant rester
ici pendant un temps.
MOUTIER. Vous assisterez mon mariage, gnral.
LE GNRAL. Je le crois bien, parbleu ! Cest moi qui ferai les frais de la noce. Et un fameux repas que je vous donnerai !
Tout de chez Chevet. Vous ne connaissez pas a ; mais moi, qui
suis venu plus dune fois Paris, je le connais, et je vous le ferai
connatre.

83

X. quand la noce ?
Le gnral commenait satisfaire son apptit ; il fit connaissance avec les enfants, quil prit fort en gr et avec lesquels il sortit aprs le djeuner. Jacques le mena voir Torchonnet chez le
cur. Mais Torchonnet avait subi un changement qui ne lui permettait plus de conserver son nom. La servante du cur, trs
bonne femme, et qui plaignait depuis longtemps le pauvre enfant,
lavait nettoy, peign ; elle stait procur du linge blanc, un pantalon propre, une blouse ceinture, de gros souliers de campagne. Le cur lavait baptis et lui avait donn le nom de Pierre.
Toute crainte avait disparu ; Pierre Torchonnet avait lair enchant, et ce fut avec une grande joie quil vit arriver Jacques et le gnral. Ce dernier apprit, en questionnant Torchonnet, combien
Jacques avait t bon pour lui, et la part que lui et Moutier
avaient prise sa dlivrance. Le gnral coutait, questionnait,
caressait Jacques, serrait les mains du cur.
LE GNRAL. Monsieur le cur, je ne connais pas un
homme qui et fait ce que vous faites pour ce garon, et pas un
qui et donn Jacques linstruction et lducation que vous lui
avez donnes. Vous tes un bon, un estimable cur, je me plais
le reconnatre.
LE CUR. Jai t si bien second par Mme Blidot et son
excellente sur, que je ne pouvais faire autrement que de russir.
LE GNRAL. propos de la petite sur, je la marie.
LE CUR. Vous la mariez ? Elfy ! pas possible !
LE GNRAL. Et pourtant, cest comme a ! Cest moi qui
dote le mari ; ce nigaud ne voulait pas, parce quelle a quelque
chose et quil na rien. Jai trouv la chose si bte que je me suis
fch et que je lui ai donn vingt mille francs pour en finir. Cest
lui maintenant qui est le plus riche des deux. Bonne farce, a !
84

LE CUR, souriant. Mais qui donc Elfy peut-elle pouser ? Elle refusait tous les jeunes gens qui se prsentaient ; et
quand nous la grondions, sa sur et moi, de se montrer si difficile, elle rpondait toujours : Je ne laime pas . Et si jinsistais :
Je le dteste . Puis elle riait et assurait quelle ne se marierait
jamais.
LE GNRAL. Il ne faut jamais croire ce que disent les
jeunes filles ! Je vous dis, moi, quelle pouse Moutier, mon sauveur, le brave des braves, le plus excellent des hommes.
LE CUR. Moutier ! Ah ! le brave garon ! Jen suis bien
aise ; il me plat et japprouve le choix dElfy.
LE GNRAL. Et le mien, sil vous plat. Quand nous
tions blesss tous deux, moi son prisonnier, et lui mon ami, il me
parlait sans cesse dElfy et de sa sur, et me rptait ce que vous
lui aviez racont et ce quil avait vu par lui-mme des qualits
dElfy. Je lui ai tant dit : pousez-la donc, mon garon, pousezla puisque vous la trouvez si parfaite , quil a fini par accueillir
lide ; seulement il voulait attendre pour se faire un magot. Entre
nous, cest pour arranger son affaire que je suis venu au village et
que je me suis mis dans le gupier Bournier ; tas de gueux ! Il ma
sauv, et il a bien fait ; je vous demande un peu comment il aurait
pu se faire un magot sans Dourakine.
LE CUR. Quest-ce que cest que Dourakine ?
LE GNRAL. Cest moi-mme qui ai lhonneur de vous
parler. Je mappelle Dourakine, sot nom, puisquen russe dourake veut dire sot.
Le cur rit de bon cur avec Dourakine qui le prenait en gr
et qui lui proposa daller fliciter les surs de lAnge-Gardien.

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Le cur accepta. Pendant quils causaient, Jacques et Torchonnet navaient pas perdu leur temps non plus ; Torchonnet
raconta Jacques quil tait comme lui sans pre ni mre, quil
avait huit ans quand la femme qui tait morte au village lavait
donn ce mchant Bournier ; que cette femme lui avait dit avant
de mourir quelle ntait pas sa mre, quelle lavait vol tout petit
pour se venger des gens qui lavaient chasse sans lui donner la
charit, et que, lorsquelle serait gurie, elle y retournerait pour le
rendre ses parents, car il la gnait plus quil ne lui rapportait,
mais quil nen serait pas plus heureux, parce que ses parents
taient pauvres et avaient bien assez denfants sans lui. Et quelle
avait dit plus tard la mme chose aux Bournier, et leur avait indiqu la demeure et le nom de ses parents.
Jacques engagea Pierre raconter cela au bon cur qui pourrait peut-tre aller voir les Bournier et savoir deux les indications
que la mendiante leur avait donnes sur les parents de Torchonnet.
Jacques et Paul demandrent au cur la permission de rester
chez lui avec Torchonnet, ce que le cur leur accorda avec plaisir.
Le gnral et le cur rentrrent lAnge-Gardien. Moutier
causait avec Elfy ; Mme Blidot achevait louvrage de la maison et
disait son mot de temps en temps.
LE GNRAL. Les voil, monsieur le cur ! Quand je
vous disais !
Le cur alla Elfy et lui donna sa bndiction dune voix
mue.
LE CUR. Soyez heureuse, mon enfant ! Votre choix est
bon ; ce jeune homme est pieux et sage ; je lai jug ainsi la premire fois quil est venu chez moi pour prendre des renseignements sur vous, et surtout dans les quelques jours quil a passs
chez vous depuis.
86

MOUTIER. Monsieur le cur, je vous remercie de votre


bonne opinion, et comme lavenir tout doit tre en commun entre Elfy et moi, je vous demande de me donner un bout de la bndiction quelle vient de recevoir.
Moutier mit un genou en terre et reut, la tte incline, la bndiction quil avait demande. Avant de se relever, il prit la main
dElfy et dit dun accent pntr :
Je jure devant Dieu et devant vous, monsieur le cur, de
faire tous mes efforts pour rendre heureuse et douce la vie de
cette chre Elfy, et de ne jamais oublier que cest Dieu que nous
devons notre bonheur.
Moutier se releva, baisa tendrement la main dElfy ;
Mme Blidot pleurait, Elfy sanglotait, le gnral sagitait.
LE GNRAL. Que diantre ! je crois que je vais aussi tirer
mon mouchoir. Allez-vous bientt finir, vous autres ? Moi qui
amne M. le cur pour lui faire voir comme vous tes tous heureux, et voil que Moutier nous fait une scne faire pleurer sa
fiance et sa sur ; moi, jai une peine du diable garder lil sec.
M. le cur a les yeux rouges, et Moutier lui-mme ne doit pas
avoir la voix bien assure.
MOUTIER. Mon gnral, les larmes que je retiens sont
des larmes de bonheur, les premires que je verse de ma vie. Cest
vous que je dois cette douce motion ! Vous tes daujourdhui
mon bienfaiteur ! ajouta-t-il en saisissant les deux mains du gnral en les serrant avec force dans les siennes.
Lagitation du gnral augmentait. Enfin, il sauta au cou de
Moutier, serra dans ses bras le cur tonn, manqua le jeter par
terre en le lchant trop brusquement, et marcha pas redoubls
vers la porte de sa chambre quil referma sur lui.
87

Le cur sassit, Mme Blidot se mit prs de lui, Elfy sassit prs
de sa sur, et Moutier plaa sa chaise prs dElfy. La porte du
gnral se rouvrit, il passa la tte et cria :
quand la noce ?
Comment, la noce ? dit Elfy ; est-ce quon a eu le temps dy
penser ?
LE GNRAL. Mais moi qui pense tout, je demande le
jour pour commander mon dner chez Chevet.
MOUTIER. Halte-l ! mon gnral, vous prenez trop tt le
pas de charge. Vous oubliez nos eaux de Bagnoles et vos blessures.
LE GNRAL. Je noublie rien, mon ami, mais il y a
temps pour tout, et la noce en avant.
ELFY. Du tout, gnral, Joseph a raison ; vous devez aller
dabord aux eaux, et lui doit vous y accompagner pour vous soigner.
MOUTIER. Cest bien, chre Elfy, vous tes aussi raisonnable que bonne et courageuse. Nous nous sparerons pour nous
runir ensuite.
ELFY. Et pour ne plus nous quitter.
LE GNRAL. Ah ! mais pour qui me prend-on ? On
dispose de moi comme dun imbcile ! Vous ferez ci ; vous ferez
a. Cest bien, ma petite. Cest trs bien, mon ami. Est-ce
que je nai pas lge de raison ? Est-ce qu soixante-trois ans on
ne sait pas ce quon fait ? Et si je ne veux pas aller ce Bagnoles
qui mexcde ? si je ne veux pas bouger avant la noce ?

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ELFY. Alors vous resterez ici pour me garder, et Joseph ira


tout seul aux eaux. Il faut que mon pauvre Joseph gurisse bien
son coup de feu pour navoir pas me quitter aprs.
LE GNRAL. Tiens ! voyez-vous cette petite ! Ta, ta, ta,
ta, ta, comme sa langue tourne vite dans sa bouche ! Il faut donc
que je me soumette. Ce que vous dites est vrai, mon enfant ; il
faut que votre Joseph (puisque Joseph il y a) se rtablisse bien et
vite ; et nous partons demain.
ELFY. Oh non ! pas demain. Jai eu peine le temps de lui
dire deux mots, et ma sur na encore pris aucun arrangement.
Et puis Enfin, je ne veux pas quil sen aille avant, avant
Dieu ! que cest ennuyeux ! Monsieur le cur, quand faut-il le
laisser partir ?
Le gnral se frottait les mains et riait.
LE GNRAL. Voil, voil ! La raison sen va ! Laffection
reste en possession du champ de bataille ! Hourra pour la noce !
ELFY. Mais pas du tout, gnral ! Dieu ! que vous tes impatientant, vous prenez tout lextrme ! Avec vos belles ides de
noce, puis de dpart tout de suite, tout de suite, vous avez brouill
tout dans ma tte ; je ne sais plus o nous en tions ! Et
dabord, Joseph ne peut pas partir avant davoir fait sa dclaration dans laffaire des Bournier ; et vous aussi, il faut que vous
soyez interrog. Nest-ce pas, monsieur le cur ! Joseph ne dit
rien ; il me laisse toute laffaire arranger toute seule.
Moutier souriait et ntait pas malheureux du dsir que tmoignait Elfy de le garder un peu de temps.
Je ne dis rien, dit-il, parce que vous plaidez notre cause
bien mieux que je ne pourrais le faire, et que jai trop de plaisir
vous entendre si bien parler pour vouloir vous interrompre.
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LE CUR. Ma chre enfant, vous avez raison ; il faut attendre leurs interrogatoires, cest--dire quelques jours, et partir
ds le lendemain.
MADAME BLIDOT. Bien jug, monsieur le cur ; jaurais
dit tout comme vous. Je lavais sur la langue ds le commencement.
ELFY. Et pourquoi ne las-tu pas dit tout de suite ?
MADAME BLIDOT, riant. Est-ce que tu men as laiss le
temps ? Tu tais si anime que Joseph mme na pu dire un mot.

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XI. La dot et les montres.


Le gnral et Moutier partirent tous deux pour lauberge
Bournier ; ils ny trouvrent personne que le greffier de la mairie
qui crivait dans la salle. Moutier lui expliqua pourquoi venait le
gnral. Le greffier fit quelques difficults, disant quil ne
connaissait pas le gnral, etc.
LE GNRAL. Est-ce que vous me prenez pour un voleur,
par hasard ? Puisque cest moi que ces gueux de Bournier voulaient assassiner, pour me voler plus leur aise et sans que je
pusse rclamer ! Jai bien le droit de reprendre ce qui
mappartient, je pense.
LE GREFFIER. Mais, Monsieur, je suis charg de la garde
de cette maison jusqu ce que laffaire soit dcide, et je ne
connais pas les objets qui sont vous. Je ne veux pas risquer de
voir enlever des effets dont je suis responsable et qui appartiennent ces gens-l.
Le gnral lui fit la liste de ses effets et indiqua la place o on
les trouverait. Le greffier alla dans la chambre dsigne, y trouva
les objets demands et les apporta ; le gnral lui donna comme
rcompense une pice de vingt francs. Le greffier refusa dabord
vivement, puis mollement, puis accepta, tout en tmoignant une
grande rpugnance donner ses services une apparence intresse. Moutier se chargea des effets, du ncessaire et de la lourde
cassette ; et ils rentrrent lAnge-Gardien. Le gnral appela
Jacques et Paul qui le suivirent dans sa chambre ; il leur fit voir ce
que contenait sa cassette et son ncessaire de voyage ; dans la
cassette il y avait une demi-douzaine de montres dor avec leurs
chanes, de beaut et de valeur diffrentes ; toutes ses dcorations
en diamants et en pierres prcieuses, un portefeuille bourr de
billets de banque et une sacoche pleine de pices dor. Ctait tout
cela que le gnral, imprudemment, avait laiss voir Bournier,
et qui avait enflamm la cupidit de ce dernier. Le ncessaire tait
91

en vermeil et contenait tout ce qui pouvait tre utile pour la toilette et les repas.
Jacques et Paul taient dans le ravissement et poussaient des
cris de joie chaque nouvel objet que leur faisait voir le gnral.
Les montres surtout excitaient leur admiration. Le gnral en prit
une de moyenne grandeur, y attacha la belle chane dor qui tait
faite pour elle, mit le tout dans un crin ou bote en maroquin
rouge et dit Jacques :
Celle-l, cest celle que ton bon ami donnera tante Elfy. Et
puis, ces deux-l, dit-il en retirant de la cassette deux montres
avec des chanes moins belles et moins lgantes, ce sont les vtres que vous donne votre bon ami. Mais ne dites pas que je vous
les ai fait voir, il me gronderait.
JACQUES. Cest vous, mon bon gnral, qui nous les donnez.
LE GNRAL. Non, vrai, cest Moutier ; cest son prsent
de noces.
JACQUES. Mais quand donc les a-t-il achetes ? Et avec
quoi ? il disait tantt quil tait pauvre, quil navait pas dargent.
LE GNRAL. Prcisment ! Il na pas dargent parce
quil a tout dpens.
JACQUES. Mais pourquoi a-t-il dpens tout son argent
en prsents de noces, puisquil ne voulait pas se marier, et que,
sans vous, il ne se serait pas mari ?
LE GNRAL. Prcisment ! Cest pour cela. Et quand je
te dis quelque chose, cest trs impoli de ne pas me croire.

92

JACQUES. Oui, mon bon gnral, mais quand vous nous


donnez quelque chose, et de si belles choses, nous serions bien
ingrats de ne pas vous remercier.
LE GNRAL. Petit insolent ! Puisque je te dis
Il ne put continuer parce que Jacques et Paul se saisirent chacun dune de ses mains quils baisaient et quils ne voulaient pas
lcher, malgr les volutions du gnral qui tirait droite, gauche, en avant, en arrire : il commenait se fcher, jurer,
menacer dappeler au secours et de les faire mettre la salle de
police. Il parvint enfin se dgager et rentra tout rouge et tout
suant dans la salle o se trouvaient Moutier, Elfy et sa sur.
Moutier, dit-il dune voix formidable, entrez chez moi ; jai
vous parler !
Moutier le regarda avec surprise ; sa voix indiquait la colre,
et, au lieu de rentrer chez lui, il se promenait en long et en large,
les mains derrire le dos, soufflant et sessuyant le front.
MOUTIER. Que vous est-il arriv, mon gnral ? Vous
avez lair
LE GNRAL. Jai lair dun sot, dun imbcile, qui a
moins de force desprit et de corps quun gamin de neuf ans et un
autre de six. Quand je parle, on ne me croit pas, et quand je veux
men aller, on me retient de force. Trouvez-vous a bien agrable ?
MOUTIER. Mais, mon gnral, je ne comprends pas
Que vous est-il donc arriv ?
LE GNRAL. Demandez ces gamins qui grillent de
parler ; ils vont vous faire un tas de contes.

93

JACQUES, riant. Mon bon ami Moutier, je vous remercie


des belles montres dor, que vous nous donnerez, Paul et moi,
comme cadeau de noces.
MOUTIER, trs surpris. Montres dor ! Cadeau de noces !
Tu es fou, mon garon ! O et avec quoi veux-tu que jachte des
montres dor ? Et deux gamins comme vous encore, quand je
nen ai pas moi-mme ! Et quel cadeau de noces, puisque je ne
songeais pas me marier ?
JACQUES. Voyez-vous, mon bon gnral ? Je vous le disais bien. Cest vous
LE GNRAL. Tais-toi, gamin, bavard ! Je te dfends de
parler. Moutier, je vous dfends de les couter. Vous ntes que
sergent, je suis gnral. Suivez-moi ; jai vous parler.
Moutier, au comble de la surprise, obit ; il disparut avec le
gnral qui ferma la porte avec violence.
LE GNRAL, rudement. Tenez, voil votre dot. (Il met
de force dans les mains de Moutier un portefeuille bien garni.) Jy
ai ajout les frais de noces et dentre en mnage. Voil la montre
et la chane dElfy ; voil la vtre. (Moutier veut les repousser.)
Sapristi ! ne faut-il pas que vous ayez une montre ? Lorsque vous
voudrez savoir lheure, faudra-t-il pas que vous couriez la demander votre femme ? Ces jeunes gens, a na pas plus de tte, de
prvoyance que des linottes, parole dhonneur ! Tenez, vous
voyez bien ces deux montres que voil ? ce sont celles de vos enfants ! Cest vous qui les leur donnez. Ce nest pas moi, entendezvous bien ? Non, ce nest pas moi ! Quand je vous le dis ! Pourquoi leur donnerais-je des montres ? Est-ce moi qui me marie ?
Est-ce moi qui les ai trouvs, qui les ai sauvs, qui ai fait leur
bonheur en les plaant chez ces excellentes femmes ? Oui, excellentes femmes, toutes deux. Vous serez heureux, mon bon Moutier ; je my connais et je vous dis, moi, que vous auriez couru le
monde entier pendant cent ans, que vous nauriez pas trouv le
94

pareil de ces femmes. Et je suis bien fch dtre gnral, dtre


comte Dourakine, davoir soixante-quatre ans, dtre Russe, parce
que, si javais trente ans, si jtais Franais, si jtais sergent, je
serais votre beau-frre ; jaurais pous Mme Blidot.
Lide davoir pour beau-frre ce vieux gnral cheveux
blancs, face rouge, gros ventre, carrure dHercule, parut si
plaisante Moutier quil ne put sempcher de rire. Le gnral,
drid par la gaiet de Moutier, la partagea si bien que tous deux
riaient aux clats quand Mme Blidot, Elfy et les enfants, attirs
par le bruit, entrrent dans la chambre ; ils restrent stupfaits
devant laspect bizarre du gnral moiti tomb sur un canap
o il se roulait force de rire, et de Moutier partageant sa gaiet
et sappuyant contre la table sur laquelle taient tals lor et les
bijoux de la cassette et du ncessaire.
Le gnral se souleva demi.
LE GNRAL. Nous rions, parce que Ha ! ha ! ha ! Ma
bonne madame Blidot Ha ! ha ! ha ! Je voudrais tre le beaufrre de Moutier en vous pousant Ha ! ha ! ha !
MADAME BLIDOT. Mpouser, moi ! Ha ! ha ! ha ! Voil
qui serait drle, en effet ! Ha ! ha ! ha ! La bonne btise ! Ha ! ha !
ha !
Elfy navait pas attendu la fin du discours du gnral pour
partir aussi dun clat de rire. Les enfants, voyant rire tout le
monde, se mirent de la partie : ils sautaient de joie et riaient de
tout leur cur. Pendant quelques instants on nentendit que des
Ha ! ha ! ha ! sur tous les tons. Le gnral fut le premier reprendre un peu de calme ; Moutier et Elfy riaient de plus belle ds
quils portaient les yeux sur le gnral. Ce dernier commenait
trouver mauvais quon samust autant de la pense de son mariage.

95

Au fond, dit-il, je ne sais pas pourquoi nous rions. Il y a


bien des Russes qui pousent des Franaises, bien des gens de
soixante-quatre ans qui se marient, bien des comtes qui pousent
des bourgeoises. Ainsi, je ne vois rien de si drle ce que jai dit.
Suis-je donc si vieux, si ridicule, si laid, si sot, si mchant, que
personne ne puisse mpouser ? Voyons. Moutier, vous qui me
connaissez, est-ce que je ne puis pas me marier tout comme
vous ?
Parfaitement, mon gnral, parfaitement, dit Moutier en se
mordant les lvres pour ne pas rire ; seulement, vous tes tellement au-dessus de nous, que cela nous a sembl drle davoir
pour beau-frre un gnral, un comte, un homme aussi riche !
Voil tout.
Cest vrai, reprit le gnral ; aussi nest-ce quune plaisanterie. Dailleurs, Mme Blidot naurait jamais donn son consentement.
MADAME BLIDOT, riant. Certainement non, gnral,
jamais. Mais pourquoi cet talage dor et de bijoux ? Et toutes ces
montres ? Que faites-vous de tout cela ?
LE GNRAL. Ce que jen fais ? Vous allez voir. Elfy, voici la vtre ! Moutier, prenez celle-ci ; Jacques et Paul, mes enfants, voil celles que vous donne votre bon ami. Ma chre madame Blidot, vous prendrez celle qui vous est destine, et qui ne
peut aller personne, ajouta-t-il, voyant quelle faisait le geste de
refuser, parce que le chiffre de chacun est grav sur toutes les
montres.
ELFY. Oh ! gnral ! que vous tes bon et aimable ! Vous
faites les choses avec tant de grce quil est impossible de vous
refuser.

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MOUTIER. Merci, mon gnral ! je dis, comme Elfy, que


vous tes bon, rellement bon. Mais comment avez-vous eu lide
de toutes ces emplettes ?
LE GNRAL. Mon ami, vous savez que je ne suis pas n
dhier, comme je vous lai dit. Quand vous tes parti pour venir
ici, jai pens : Laffaire sarrangera ; le manque dargent le retient ; je ferai la dot, je bclerai laffaire, et les prsents de noces
seront tout prts. Je les avais dj achets par prcaution. Je
suis parti le mme jour que vous pour avoir de lavance et faire
connaissance avec la future, avec la sur et avec les enfants. Jai
t coffr par ce sclrat daubergiste ; javais apport la dot en
billets de banque, plus trois mille francs pour les frais de noces ;
ce coquin a vu tout a et ma sacoche de dix mille francs en or et
tout le reste. Et voil comment jai les montres avec les chiffres
toutes prtes davance. Comprenez-vous maintenant ?
MOUTIER. Parfaitement, je comprends parce que je vous
connais ; de la part de tout autre, ce serait ne pas le croire ; Elfy
et moi, nous noublierons jamais
LE GNRAL. Prrr ! Assez, assez, mes amis. Soupons,
causons et dormons ensuite. Bonne journe que nous aurons passe ! Jai joliment travaill, moi, pour ma part ; et vrai, jai besoin
de nourriture et de repos.
Mme Blidot courut aux casseroles quelle avait abandonnes,
Elfy et Moutier au couvert, Jacques et Paul la cave pour tirer du
cidre et du vin ; le gnral restait debout au milieu de la salle, les
mains derrire le dos ; il regardait ses amis en riant :
Bien, a ! Moutier. Vous ne serez pas longtemps vous y
faire. Bon, voil le couvert mis ! Je prends ma place. Un verre de
vin, Jacques, pour boire la prosprit de lAnge-Gardien.
Jacques dboucha la bouteille et versa.

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Hourra pour lAnge-Gardien ! et pour ses habitants ! cria le


gnral en levant son verre et en le vidant dun seul trait Eh,
mais vraiment, elle est trs bien fournie la cave de lAngeGardien ! Voil du bon vin, Moutier. a fait plaisir de boire des
sants avec un vin comme a !
On se mit table, on soupa de bon apptit ; on causa un peu
et on se coucha, comme lavait dit le gnral. Chacun dormit sans
bouger jusquau lendemain. Jacques et Paul mirent leurs montres
sous leur oreiller ; il faut mme avouer que non seulement Elfy
resta longtemps contempler la sienne, lcouter marcher, mais
quelle ne voulut pas non plus sen sparer et quelle sendormit
en la tenant dans ses mains. Bien plus, Mme Blidot et Moutier
firent comme Jacques et Paul ; et, leur rveil, leur premier
mouvement fut de reprendre la montre et de voir si elle marchait
bien.

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XII. Le juge dinstruction.


Quand tout le monde se runit le lendemain pour le caf, le
gnral examina avec satisfaction les visages radieux qui
lentouraient. Le repas fut gai, mais court ; chacun avait ranger
et travailler. Moutier se chargea de faire la chambre du gnral
et la salle, pendant que les deux surs, aides de Jacques, nettoyaient la vaisselle de la veille et prparaient tout pour la journe. Le gnral sortit ; il faisait beau et chaud. En allant et venant
dans le village, il vit arriver les gendarmes escortant une charrette
o se trouvaient Bournier, tendu sur le dos cause de sa blessure, son frre et sa femme, assis sur une banquette. Une autre
voiture, contenant le juge dinstruction et lofficier de gendarmerie, suivait la charrette. On sarrta devant lauberge ; on fit descendre le frre et la femme de Bournier ; deux gendarmes les
emmenrent et les firent entrer dans la salle o se trouvaient dj
les magistrats et lofficier. Deux autres gendarmes apportrent
laubergiste qui criait chaque secousse quil recevait, malgr les
prcautions et les soins dont on lentourait. Ils ltendirent par
terre sur un matelas ; le juge dinstruction appela un des gendarmes.
Allez chercher les tmoins et la victime.
Les gendarmes partirent pour excuter les ordres. Le gnral
avait accompagn le cortge ; il entra dans la salle presque en
mme temps que les criminels. Il se plaa en face de Bournier qui
le regardait dun il enflamm par la colre.
Gredin ! gueux, sclrat ! cria le gnral.
Qui est cet homme qui injurie le prvenu ? dit le juge
dinstruction en se retournant vers lui. Pourquoi est-il entr ? Faites-le sortir.

99

LE GNRAL. Pardon, Monsieur, je suis entr parce que


je dois rester. Et si vous me faites sortir, vous serez fort attrap.
LE JUGE. Parlez plus poliment la justice, Monsieur ! Des
trangers ne doivent pas assister linterrogatoire que jai faire,
et je vous ritre lordre de sortir !
LE GNRAL. Lordre ! Sachez, Monsieur, que je nai
dordre recevoir de personne que de mon souverain (qui est trs
loin). Sachez, Monsieur, quen me forant men aller, vous faites
un acte inique et absurde. Et sachez enfin que, si vous mobligez
quitter cette salle, aucune force humaine ne my fera rentrer de
plein gr et nobtiendra de moi une parole relative ces coquins.
LE JUGE. Eh ! Monsieur ! cest ce que nous vous demandons ; taisez-vous et partez !
LE GNRAL. Je sors, Monsieur ! Et je me ris de vous et
de lembarras dans lequel vous allez vous trouver.
Le gnral enfona son chapeau sur sa tte et se dirigea vers
la porte. Moutier entrait au mme moment ; il se rangea, porta la
main son kpi :
Pardon, gnral ! dit-il.
Le gnral sortit.
Le juge dinstruction regarda dun air surpris.
Qui tes-vous, Monsieur ? dit-il Moutier.
MOUTIER. Moutier, le principal tmoin de laffaire, Monsieur le juge ; celui qui a cass la cuisse de ce gredin-l, qui a enfonc le crne celui-ci et caus un tourdissement cette gueuse
de femme.
100

LE JUGE, souriant. Tchez de mnager vos pithtes,


Monsieur ; et qui est le gros homme qui vient de sortir ?
MOUTIER. Le gnral Dourakine, mon prisonnier, que
ces je ne sais comment les appeler, car enfin ce sont de fieffs
coquins ! que ces coquins, car coquins est le mot, que ces coquins
auraient gorg si je navais eu la chance de me trouver l.
LE JUGE. Comment ! ce monsieur est Courez aprs lui,
monsieur Moutier ; faites-lui bien mes excuses. Ramenez-le : il
faut absolument quil fasse sa dposition.
Moutier partit et ne tarda pas rattraper le gnral qui rentrait chez lui, le teint allum, les veines gonfles, le souffle
bruyant, avec tous les symptmes dune colre violente et concentre.
Lorsquil eut entendu la commission du juge, il sarrta, tourna vers Moutier ses yeux flamboyants et dit dune voix sourde :
Jamais ! Dites ce malappris quil se souvienne de mes paroles !
MOUTIER. Mais, mon gnral, on ne peut pas se passer
de votre dposition !
LE GNRAL. Quon fasse comme si jtais mort.
MOUTIER. Mais vous ne ltes pas, mon gnral, et
alors
LE GNRAL. Alors quon suppose que je le suis.
MOUTIER. Mon gnral, cest impossible. On ne peut se
passer de vous.
101

LE GNRAL. Alors pourquoi mont-ils renvoy ? Pourquoi ne mont-ils pas cout ? Je les ai prvenus ; ils nont pas
voulu me croire. Quils sarrangent sans moi prsent.
MOUTIER. Mon gnral, je vous en supplie !
LE GNRAL. Non, jamais, jamais et jamais ! Je ne
bouge pas de ma chambre jusqu ce quils soient tous partis.
Le gnral entra chez lui, ferma sa porte clef, et, calm par
lide de lembarras que causerait son refus, il se mit rire et se
frotter les mains. Moutier retourna lauberge et rendit compte
de son ambassade. Le juge dinstruction, fort contrari, parlait de
forcer la dposition par des menaces.
MOUTIER. Pardon, monsieur le juge, on nobtiendra rien
de lui par la force ; vous lavez froiss, il fera comme il la dit, il se
laissera mettre en pices plutt que de revenir l-dessus ; mais
nous pouvons le prendre par surprise ; laissez-moi faire. Suivezmoi, ne faites pas de bruit, faites ce que je vous dirai, et vous aurez la dposition la plus complte que vous puissiez dsirer.
LE JUGE. Voyons, terminons dabord ce que nous avons
faire ici ; faites votre dposition, monsieur Moutier ; greffier,
crivez.
Le juge dinstruction commena linterrogatoire ; quand ils
eurent termin, le juge accompagna Moutier lAnge-Gardien ;
Moutier le pria dattendre dans la salle ; il appela Elfy, lui raconta
laffaire et lui donna ses instructions. Elfy sourit et alla frapper
doucement la porte du gnral.
Qui frappe ? dit-il dune voix furieuse.
ELFY. Cest moi, mon gnral ; ouvrez-moi.
102

Que voulez-vous ? reprit-il dune voix radoucie.


Vous voir un instant, vous consulter sur un point relatif
mon mariage, puisque cest vous qui lavez dcid.
LE GNRAL. Ah ! ah ! je ne demande pas mieux, ma petite Elfy.
La porte souvrit et, en souvrant, masqua Moutier et le juge
dinstruction.
Le gnral jeta un coup dil dans la salle, ne vit personne,
prit un visage riant et laissa la porte ouverte la demande dElfy
qui trouvait quil faisait bien chaud dans sa chambre.
Permettez-moi de vous dranger pendant quelques instants, gnral, dit Elfy en acceptant le sige que le gnral lui offrait prs de lui ; cest vous qui avez fait notre mariage ; et quand
je pense que, sans Joseph, ces abominables gens vous auraient
tu ! car ils voulaient vous tuer, nest-ce pas ?
LE GNRAL. Je crois bien ! mgorger comme un mouton.
ELFY. Vous ne nous avez pas racont encore les dtails de
cet horrible vnement. Je ne comprends pas bien pourquoi ces
misrables voulaient vous tuer, et comment ils ont pu faire pour
semparer de vous qui tes si fort, si courageux !
Le gnral, flatt de lintrt que lui tmoignait Elfy et assez
content de soccuper de lui-mme, lui fit le rcit trs dtaill de
tout ce qui stait pass lauberge Bournier depuis le moment de
son arrive. Quand le rcit sembrouillait, Elfy questionnait et
obtenait des rponses claires et dtailles. Lorsquil ny eut plus

103

rien apprendre, Elfy se frappa le front comme si un souvenir lui


traversait la pense et scria :
Que va dire ma sur ? Jai oubli de plumer et de prparer
le poulet pour notre dner. Pardon, gnral, il faut que je me
sauve.
LE GNRAL. Et votre mariage dont nous navons pas dit
un mot ?
ELFY. Ce sera pour une autre fois, gnral.
LE GNRAL. la bonne heure ! Nous en causerons
fond.
Elfy schappa leste comme un oiseau. Le gnral la suivit des
yeux et entra dans la salle pour la voir plumer son poulet dans la
cuisine. Un lger bruit lui fit tourner la tte et il vit le juge
dinstruction achevant de rdiger ce quil venait dentendre. Le
gnral prit un air digne.
LE GNRAL. Venez-vous minsulter jusque chez moi.
Monsieur ?
LE JUGE. Je viens, au contraire, gnral, vous faire mes
excuses sur lalgarade malheureuse que je me suis permise votre
gard, ignorant votre nom et pensant que vous tiez un curieux
entr pour voir et entendre ce qui doit rester secret jusquau jour
de la mise en jugement. Je vous ritre mes excuses et jespre
que vous voudrez bien oublier ce qui sest pass entre nous.
LE GNRAL. Trs bien, Monsieur. Je ne vous garde pas
de rancune, car je suis bon diable, malgr mes airs dours ; mais il
mest impossible de revenir sur ma parole, de retourner dans
cette auberge pour linterrogatoire, ni de vous rpondre un seul
mot sur laffaire.
104

LE JUGE. Quant cela, Monsieur, je nai plus besoin de


vous interroger ; votre dposition a t complte et je nai plus
rien apprendre de vous.
Le gnral coutait bahi ; son air tonn fit sourire le juge
dinstruction.
Je vois, je comprends ! scria le gnral. La friponne ! Ce
que cest que les jeunes filles ! Cest pour me faire parler quelle
est venue me cajoler ! Mais comment a-t-elle su ? Ah ! la petite
tratresse ! Et moi qui mattendrissais de son dsir de tout savoir,
de nomettre aucun dtail sur ce qui me concernait ! Et Moutier ?
o est-il ? cest lui qui a tout fait. Moutier ! Moutier ! Ah ! il croit
que, parce quil ma fait prisonnier, il peut me mener comme un
enfant ! Il se figure que, parce quil ma sauv deux fois, car il ma
sauv deux fois, Monsieur, au pril de sa vie, et je laime comme
mon fils ! et je ladopterais sil voulait. Oui, je ladopterai ! Questce qui men empcherait ? Je nai ni femme ni enfant, ni frre ni
sur. Et je ladopterai si je veux. Et je le ferai comte Dourakine, et
Elfy sera comtesse Dourakine. Et il ny a pas rire, Monsieur ; je
suis matre de ma fortune ; jai six cent mille roubles de revenu, et
je veux les donner mon sauveur. Moutier, venez vite, mon
ami !
Moutier entra, lair un peu penaud : il sattendait tre grond.
LE GNRAL. Viens, mon ami, viens, mon enfant ; oui,
tu es mon fils, Elfy est ma fille ; je vous adopte ; je vous fais comte
et comtesse Dourakine, et je vous donne six cent mille roubles de
rente.
Elfy tait entre en entendant appeler Moutier ; elle
sapprtait le dfendre contre la colre du gnral. cette proposition si ridicule et si imprvue, elle clata de rire, et, saluant
profondment Moutier :
105

Monsieur le comte Dourakine, jai bien lhonneur de vous


saluer.
Puis, courant au gnral, elle lui prit les mains, les baisa affectueusement.
Mon bon gnral, cest une plaisanterie ; cest impossible !
cest ridicule ! Voyez la belle figure que nous ferions dans un beau
salon, Moutier et moi.
Le gnral regarda Moutier qui riait, le juge dinstruction qui
touffait denvie de rire, Elfy qui clatait en rires joyeux, et il
comprit que sa proposition tait impossible. Cest vrai ! cest
vrai ! Il marrive sans cesse de dire des sottises. Mettez que je nai
rien dit.
MOUTIER. Ce que vous avez dit, mon gnral, prouve votre bont et votre bon vouloir mon gard, et je vous en suis bien
sincrement reconnaissant.
Le juge dinstruction salua le gnral et sen alla riant et
marmottant : Drle doriginal !

106

XIII. Le dpart.
Lorsque Moutier fut de retour, Elfy lui reparla du dpart pour
les eaux.
Jai rflchi, dit-elle, et je crois que le plus tt sera le mieux,
puisquil faut que ce soit.
MOUTIER. Vous savez, Elfy, que le gnral sest mis votre disposition et que cest vous fixer le jour.
ELFY. Et que diriez-vous si je disais comme le gnral,
demain ?
MOUTIER. Je dirais : Mon commandant, vous avez raison ; et je partirais.
ELFY. Merci, Joseph ; merci de votre confiance en mon
commandement. Je vous engage, daprs cela, faire vos prparatifs pour demain.
MOUTIER. Il faut que jen fasse part au gnral.
ELFY. Oui, oui, et tchez quil ne semporte pas et quil
nait pas quelque ide sa faon.
Moutier entra chez le gnral qui crivait.
MOUTIER. Mon gnral, nous partons demain si vous ny
faites pas dobstacle.
LE GNRAL. Quand vous voudrez, mon ami ; je restais
ici pour vous et pour Elfy, plus que pour moi ; moi je me porte
bien et je suis prt continuer ma route. Jcrivais tout juste un
carrossier que je connais Paris, de menvoyer tout de suite une
107

bonne voiture de voyage ; ces coquins de Bournier mont vol la


mienne et je suis pied.
MOUTIER. Mais, mon gnral, vous naurez pas votre voiture avant dix ou quinze jours ; et que feriez-vous ici tout ce
temps-l ?
LE GNRAL. Vous avez raison, mon cher ; mais encore
me faut-il une voiture pour men aller. Je naime pas les routes
par tapes, moi ; et comment trouver une bonne voiture dans ce
pays ?
Moutier tournait sa moustache ; il cherchait un moyen.
MOUTIER. Si jallais la ville voisine en chercher une,
mon gnral ?
LE GNRAL. Allez, mon ami. O est Mme Blidot ?
MOUTIER. Dans la salle, mon gnral, servir quelques
voyageurs avec Elfy.
LE GNRAL. Demandez-leur donc sil ny a pas de diligence qui passe par ici.
Moutier sortit et rentra quelques instants aprs.
MOUTIER. Mon gnral, il y en a une deux lieues dici,
correspondance du chemin de fer ; elle passe tous les jours midi.
LE GNRAL. Si nous allions la prendre demain ?
MOUTIER. Je ne dis pas non, mon gnral ; mais comment irez-vous ?
108

LE GNRAL. pied, comme vous.


MOUTIER. Mon gnral, pardon si je vous objecte que
deux lieues, qui ne seraient rien pour moi, sont de trop pour vous.
LE GNRAL. Pourquoi cela ? Suis-je si vieux que je ne
puisse plus marcher ?
MOUTIER. Pas du tout, mon gnral ; mais votre blessure
LE GNRAL. Eh bien ! ma blessure Est-ce que vous
nen avez pas une comme moi ? Une balle travers le corps.
MOUTIER. Cest vrai, mon gnral, mais comme je suis
plus mince que vous alors
LE GNRAL. Alors quoi ? Voyons, parlez, monsieur le
sylphe.
MOUTIER. Mon gnral alors, alors la balle, ayant eu
moins de trajet faire, a dchir moins de chair et ma blessure
est moins terrible.
Le gnral le regarda fixement :
Moutier, regardez-moi l (il montre son nez), et osez me regarder sans rire. (Moutier regarde, sourit et mord sa moustache,
pour ne pas rire tout fait.) Vous voyez bien ! vous riez ! Pourquoi ne pas dire franchement : Gnral, vous tes trop gros, trop
lourd, vous resterez en route ! (Moutier veut parler.) Taisez-vous !
je sais ce que vous allez dire. Et moi je vous dis que je marche tout
comme un autre, que jirai pied quand mme vous me trouveriez dix voitures pour me transporter.

109

MOUTIER. Mon gnral, je suis tout fait vos ordres,


mais je crains que vous ne vous fatiguiez beaucoup ; avec a
quil fait chaud.
LE GNRAL. Jarriverai, mon ami, jarriverai. mes
paquets maintenant. Dabord je laisse ici tous mes effets ; je
nemporte que lor, que vous mettrez dans votre poche, le portefeuille, que jemporte dans la mienne, du linge pour changer en
route, et mes affaires de toilette dans ma poche. Jachterai l-bas
ce qui me manquera.
Le gnral, enchant de partir pied, en touriste, rentra
rayonnant dans la salle o ne se trouvait plus quun seul voyageur, un soldat ; ce soldat se tenait lcart, ne soccupait de personne, ne disait pas une parole ; son modeste repas tirait sa fin.
Le gnral le regardait attentivement. Il le vit tirer sa bourse,
compter la petite somme quelle contenait et en tirer en hsitant
une pice dun franc.
Combien, Madame ? dit-il Mme Blidot.
MADAME BLIDOT. Pain, deux sous ; fromage, deux
sous ; cidre, deux sous ; total, six sous ou trente centimes.
Le visage du soldat sanima dun demi-sourire de satisfaction.
LE SOLDAT. Je craignais davoir fait une dpense trop
forte. Vous avez oubli les radis.
MADAME BLIDOT. Oh ! les radis ne comptent pas,
Monsieur.
Au moment o il allait payer, Elfy, laquelle le gnral avait
dit un mot loreille, plaa devant le soldat une tasse de caf et un
verre deau-de-vie.

110

Je nai pas demand a, dit le soldat dun air moiti effray.


ELFY. Je le sais bien, Monsieur ; aussi cela nentre pas
dans le compte ; nous donnons aux militaires la tasse et le petit
verre par-dessus le march.
Le soldat se rassit et avala lentement avec dlices le caf et
leau-de-vie.
LE SOLDAT. Bien des remerciements, Mamselle ; je
noublierai pas lAnge-Gardien ni ses aimables htesses.
De quel ct allez-vous, mon brave ?
Aux eaux de Bagnoles , rpondit le soldat surpris.
LE GNRAL. Jy vais aussi. Nous pourrons nous retrouver au chemin de fer pour faire route ensemble.
LE SOLDAT. Trs flatt, Monsieur. Mais je vais Domfront pour prendre la correspondance du chemin de fer
LE GNRAL. Et nous aussi. Parbleu ! a se trouve bien ;
nous partirons demain ! tous trois militaires ! a ira bien !
LE SOLDAT. Il faut que je parte tout de suite, Monsieur ;
on mattend ce soir mme pour une affaire importante. Bien fch, Monsieur ! nous nous retrouverons Bagnoles. Le soldat
porta la main son kpi et sortit avec le mme air grave et triste
quil avait en entrant. Sur le seuil de la porte, il aperut Jacques et
Paul qui rentraient en courant. Il tressaillit en regardant Jacques,
le suivit des yeux avec intrt et ne se mit en route que lorsquil
eut entendu Jacques dire Mme Blidot :
Maman, M. le cur est trs content de moi.
111

Jacques fit voir ses notes et celles de Paul ; elles taient si


bonnes que le gnral voulut absolument leur donner chacun
une pice dor.
Prenez, mes enfants, prenez, dit-il ; cest ladieu du prisonnier ; ce ne serait pas bien de me refuser parce que je ne suis
quun pauvre prisonnier.
JACQUES. Oh ! mon bon gnral, comment pouvez-vous
croire ? vous qui tes si bon.
LE GNRAL. Alors prenez.
Et il leur mit chacun la pice dor dans leur poche.
La journe sacheva gravement ; le gnral tait press de
partir et allait sans cesse dranger ses affaires, sous prtexte de
les arranger. Moutier et Elfy taient tristes de se quitter.
Mme Blidot tait triste de leur tristesse. Jacques regrettait son
ami Moutier et mme le gnral qui avait t si bon pour lui et
pour Paul. On se spara en soupirant, chacun alla se coucher. Le
lendemain on se runit pour djeuner ; il fallait partir avant neuf
heures pour arriver temps.
Allons, dit le gnral se levant le premier, adieu, mes bonnes htesses, et au revoir.
Il embrassa Mme Blidot, Elfy, les enfants et se dirigea vers la
porte. Moutier fit comme lui ses adieux, mais avec plus de tendresse et dmotion. Et il suivit le gnral en jetant un dernier
regard sur Elfy.

112

XIV. Torchonnet se dessine.


Jacques pleurait encore le dpart de son ami, Paul lui essuyait
les yeux avec son petit mouchoir et le regardait avec anxit. Elfy
tait alle ranger la chambre de Moutier, Mme Blidot mettait en
ordre celle du gnral qui avait tout jet de tous cts.
A-t-on ide dun sans-souci pareil ? dit Mme Blidot. Il na
rien rang ; jusqu sa cassette quil a laisse ouverte. Tous ses
bijoux, ses dcorations en pierreries, son service en vermeil ! Les
voil droite, gauche ; cest incroyable ! Et cest moi qui vais
avoir rpondre de tout cela ! Quel drle dhomme ! Je parie quil
ne sait pas seulement ce quil a.
Pendant quelle cherchait rassembler les objets pars, Jacques entra.
JACQUES. Maman, voici Pierre Torchonnet qui est en colre aprs moi de ce que je ne lai pas averti que le gnral partait ; ai-je eu tort, croyez-vous ?
MADAME BLIDOT. Mais non, mon enfant, tu navais pas
besoin davertir Torchonnet ; pourquoi faire ?
JACQUES. Il dit que le gnral laurait emmen.
MADAME BLIDOT. Emmen ? En voil une ide !
Torchonnet entre dans la chambre.
TORCHONNET. Oui, certainement, il maurait emmen
puisquil voulait me prendre pour fils ; cest le cur qui len a empch. Et si jtais venu temps ce matin, je serais parti avec lui ;
le cur na aucun droit sur moi, il ne peut pas empcher le gnral
de me prendre.
113

MADAME BLIDOT. Torchonnet, ce que tu dis l est trs


mal. M. le cur a bien voulu te prendre quand tu tais malheureux
et abandonn, il te garde par charit et pour ton bonheur.
TORCHONNET. Et moi je ne veux pas rester avec lui. Jai
bien entendu ce que le gnral disait et ce que le cur rpondait ;
il ma empch dtre riche et dtre un monsieur, et moi je ne
veux pas rester chez lui travailler et mennuyer. Je veux quon
me mne au gnral.
MADAME BLIDOT. Il me semble, mon garon, que ta
langue sest bien dlie depuis hier ; tu ntais pas aussi bavard ni
aussi volontaire quand tu tais chez ton matre.
TORCHONNET. Je nai plus de matre et je nen veux
plus. Je veux aller rejoindre le gnral.
MADAME BLIDOT. Eh bien ! va le rejoindre si tu peux,
et laisse-nous tranquilles. Mon petit Jacques, viens maider serrer tout cela.
TORCHONNET. Quest-ce que vous avez l ? Ce sont les
affaires du gnral. Sil me prend pour fils, tout sera moi. Pourquoi les avez-vous prises ? Je le dirai aux gendarmes quand je les
verrai.
MADAME BLIDOT. Dis ce que tu voudras, mauvais garon, mais va-ten : laisse-nous faire notre ouvrage.
Torchonnet, au lieu de sen aller, entra plus avant dans la
chambre, et, sans que Mme Blidot et Jacques sen aperussent, il
saisit une timbale et un couvert de vermeil et les mit sous sa
blouse, dans la poche de son pantalon.

114

Jacques aidait Mme Blidot remettre en place les pices du


ncessaire de voyage ; ils y russirent avec beaucoup de peine,
mais deux compartiments restaient vides.
JACQUES. Il manque quelque chose, maman ; on dirait
que cest un verre et un couvert qui manquent ; voyez la forme
des places vides.
MADAME BLIDOT. Cest vrai ! Nous avons peut-tre mal
mis les autres pices.
Torchonnet sesquiva pendant que Mme Blidot et Jacques
cherchaient remplir les deux vides du ncessaire.
MADAME BLIDOT. Impossible, mon ami ; les deux pices manquent, cest certain.
JACQUES. Je suis pourtant bien sr que tout tait plein
quand le gnral nous a ouvert ce beau ncessaire.
MADAME BLIDOT. Il les a peut-tre emportes. Ce qui
est certain cest que nous avons cherch partout sans rien trouver Est-ce que Torchonnet ?
JACQUES. Oh non ! maman. Torchonnet est parti. Et
puis, il ne ferait pas une vilaine chose comme a. Jugez donc, il
serait voleur !
MADAME BLIDOT. Mon bon Jacquot, tu es un bon et
honnte enfant, toi, mais ce pauvre garon, qui a vcu entour de
mauvaises gens, ne doit pas tre grand-chose de bon. Vois comme
il est ingrat. Tu las entendu nous menacer des gendarmes ? Et
pourtant, voici trois ans et plus que tous les jours tu vas lui porter
son dner prs du puits.

115

JACQUES. Cest vrai, maman, mais il ne pensait pas ce


quil disait ; je crois quil nous aime et quil vous a de la reconnaissance pour lavoir nourri depuis trois ans.
Mme Blidot ne rpondit quen embrassant Jacques ; elle enferma les bijoux et les autres effets du gnral dans une armoire
dont elle emporta la clef, et envoya Jacques et Paul lcole o ils
allaient tous les jours. Elfy se mit travailler ; elle tait triste, et
sa sur fut assez longtemps avant de pouvoir la faire sourire.
Vers le milieu du jour, les voyageurs commencrent arriver, ce
qui donna aux deux surs assez doccupation pour les empcher
de penser aux absents.
Quand Torchonnet rentra au presbytre, le cur lui demanda
sil avait t lcole.
TORCHONNET. Non, je ne sais rien, et lcole mennuie.
LE CUR. Cest parce que tu ne sais rien que lcole
tennuie ! Quand tu sauras quelque chose, tu ty amuseras.
TORCHONNET. Cest trop difficile.
LE CUR. Mon pauvre enfant, ce que tu faisais chez ton
mchant matre tait bien plus difficile, et tu las fait pourtant.
TORCHONNET. Parce que jy tais forc.
LE CUR. Il faudra bien que tu apprennes lire, crire
et compter, sans quoi tu ne pourras te placer nulle part.
TORCHONNET. Je nai pas besoin de me placer.
LE CUR. Toi, plus quun autre, mon enfant, parce que tu
nas pas de parents pour te venir en aide.

116

TORCHONNET. Bah ! bah ! Je sais ce que je sais.


LE CUR. Et que sais-tu, mon enfant, que je ne sache
pas ?
TORCHONNET. Oh ! vous le savez bien aussi ; seulement
vous faites semblant de ne pas savoir.
LE CUR. Je tassure que je ne comprends pas o tu veux
en venir.
TORCHONNET. Jen veux venir vous dire que vous
ntes pas mon matre, que le gnral voulait me donner tout son
argent et me faire son fils, que cest vous qui len avez empch, et
que je veux, moi, tre riche et devenir un beau monsieur.
Le bon cur, stupfait de la hardiesse et des reproches de ce
garon qui, trois jours auparavant, tremblait devant tout le
monde, resta muet, le regardant avec surprise.
TORCHONNET. Vous faites semblant de ne pas comprendre ! Vous croyez que je nai pas entendu ce que vous a dit le
gnral et comment vous avez refus de me donner, comme si
jtais vous. Le gnral maime, et il me prendra son retour, et
vous verrez alors ce que je ferai.
Pauvre, pauvre enfant, dit le cur les larmes dans les yeux
et la voix tremblante dmotion. Pauvre petit ! Tu fais le mal sans
le savoir ; personne ne ta appris ce qui est mal et ce qui est
bien ! Tu crois, mon enfant, que le gnral taurait emmen ?
que cest moi qui len ai empch ? Je sais que je nai pas le droit
de te retenir malgr toi ; que tu peux ten aller tout de suite si tu le
veux. Mais o iras-tu ? Que feras-tu ? Qui te nourrira et te logera ? Ce que je fais pour toi, je le fais par charit, pour lamour de
Dieu, pour te venir en aide, toi pauvre petite crature du bon
Dieu. Le gnral a eu lide de te prendre ; elle lui a pass de suite,
il en a ri lui-mme.
117

TORCHONNET. Comment le savez-vous, puisquil nest


pas revenu vous voir ?
LE CUR. Il ma envoy Moutier pour me le faire savoir.
Je te pardonne ce que tu viens de dire, mon ami, et je ne ten offre
pas moins un asile chez moi tant que tu ne trouveras pas mieux.
Mettons-nous table et dnons, sans songer ce qui sest pass
entre nous.
Le bon cur passa dans la salle o lattendaient son dner et sa
servante ; Torchonnet, un peu honteux, demi-repentant et indcis, se mit table et mangea comme sil navait rien qui le troublt. Il nen fut pas de mme du cur qui tait triste et qui rflchissait sur les moyens de ramener Torchonnet des meilleurs
sentiments. Il rsolut de redoubler de bont son gard et de
nexiger de lui que de sabstenir de mal faire.

118

XV. Premire tape du gnral.


Pendant que Torchonnet volait, injuriait ses bienfaiteurs,
pendant que Jacques le dfendait et gagnait lcole des bons
points et des loges, pendant quElfy comptait les heures et les
jours qui la sparaient de son futur mari, pendant que
Mme Blidot veillait tout, surveillait tout et pensait au bien-tre
de tous, le gnral marchait dun pas rsolu vers Domfront, escort de Moutier qui le regardait du coin de lil avec quelque inquitude. Pendant la premire demi-lieue, le gnral avait t
leste et mme trop en train ; mesure quil avanait, son pas se
ralentissait, salourdissait ; il suait, il sventait avec son mouchoir, il soufflait comme les chevaux fatigus. Moutier lui proposa
de se reposer un instant sur un petit tertre au pied dun arbre ; le
gnral refusa et commena sagiter ; il ta son chapeau,
sessuya le front.
LE GNRAL. Il fait diantrement chaud, Moutier ; depuis Sbastopol je naime pas la grande chaleur ; en avons-nous
eu l-bas ! Quelle cuisson ! et pas un abri Jai envie dter ma
redingote : cest si chaud ces gros draps !
MOUTIER. Donnez-la-moi, que je la porte, mon gnral ;
elle vous chargerait trop.
LE GNRAL. Du tout, mon cher ; laissez donc. la
guerre comme la guerre !
Le gnral fit quelques pas.
LE GNRAL. Saperlote ! quil fait chaud !
MOUTIER. Donnez, mon gnral ; cela vous crase.

119

LE GNRAL. Et vous donc, parbleu ? Si cest lourd pour


moi, ce lest aussi pour vous.
MOUTIER. Moi, mon gnral, je nai pas pass par tous
les grades pour arriver au vtre, et je puis porter votre redingote
sans fatigue aucune.
LE GNRAL. Ce qui veut dire que je suis une vieille carcasse bonne rien, tandis que vous, jeune, beau, vigoureux, tout
vous est possible.
MOUTIER. Ce nest pas ce que je veux dire, mon gnral ;
mais je pense ce quil ma fallu endurer de fatigues, de souffrances, de privations de toutes sortes pour arriver au grade de sergent ; et je mincline avec respect devant votre grade de gnral
que vous avez conquis la pointe de votre sabre.
Le gnral parut content, sourit, passa la redingote Moutier
et lui serra la main.
Merci, mon ami, vous savez flatter doucement, agrablement et sans vous aplatir, parce que vous tes bon. Elfy sera heureuse ! Elle a de la chance dtre tombe sur un mari comme
vous ! Sapristi que la route est longue !
Le pauvre gros gnral tranait la jambe ; il nen pouvait plus.
Il regardait du coin de lil la droite et la gauche de la route, pour
dcouvrir un endroit commode pour se reposer ; il en aperut un
qui remplissait toutes les conditions voulues ; un lger monticule
au pied dun arbre touffu, pas de pierres, de la mousse et de
lherbe. Moutier voyait bien la manuvre du gnral, qui tournait, sarrtait, soupirait, boitait, mais qui nosait avouer son extrme fatigue. Enfin, voyant que Moutier ne disait mot et navait
lair de sapercevoir de rien, il sarrta :

120

Mon bon Moutier, dit-il, vous tes en nage, ma redingote


vous assomme, asseyons-nous ici ; cest un bon petit endroit, fait
exprs pour vous redonner des forces.
MOUTIER. Je vous assure, mon gnral, que je ne suis
pas fatigu et que jirais du mme pas jusqu la fin du jour.
LE GNRAL. Non, Moutier, non ; je vois que vous avez
chaud, que vous tes fatigu.
MOUTIER. Pour vous prouver que je ne le suis pas, mon
gnral, je vais acclrer le pas.
Et Moutier, riant sous cape, prit le pas gymnastique des chasseurs dAfrique. Le pauvre gnral, qui se sentait bout de force,
se mit crier, appeler.
Moutier ! arrtez ! Comment, diantre, voulez-vous que je
vous suive ? Puisque je vous dis que je suis rendu, que je ne puis
plus avancer un pied devant lautre. Voulez-vous bien revenir
Diable dhomme ! il fait exprs de ne pas entendre.
Moutier se retourna enfin, revint au pas de course vers le gnral et le trouva assis au pied de cet arbre, sur ce tertre que Moutier refusait.
Comment, mon gnral, vous voil rest ? Je croyais que
vous me suiviez.
LE GNRAL, avec humeur. Comment voulez-vous que
je suive un diable dhomme qui marche comme un cerf ? Est-ce
que jai les allures dun cerf, moi ? Suis-je taill comme un cerf ?
Est-ce quun homme de mon ge, de ma corpulence, bless, malade, peut courir pendant des lieues sans seulement souffler ni se
reposer ?

121

MOUTIER. Mais cest tout juste ce que je vous disais, mon


gnral ; vous navez pas voulu me croire.
LE GNRAL. Vous me le disiez comme pour me narguer, en vous redressant de toute votre hauteur et prt faire des
gambades, pour faire voir Elfy votre belle taille lance, votre
tournure leste et pour faire comparaison avec mon gros ventre,
ma taille paisse, mes lourdes jambes. On a son amour-propre,
comme je vous lai dit jadis, et on ne veut pas, devant une jeune
fille et une jeune femme, passer pour un infirme, un podagre, un
vieillard dcrpit.
MOUTIER. Je vous assure, mon gnral
LE GNRAL. Je vous dis que ce nest pas vrai, que cest
comme a.
MOUTIER. Mais, mon gnral
LE GNRAL. Il ny a pas de mais ; vous croyez que je
nai pas vu votre malice de vous mettre courir comme un drat
pour me narguer. Vous vous disiez : Tu tassoiras, mon bonhomme ; tu te reposeras, mon vieux ! Je cours, toi tu tarrtes ; je
gambade, toi tu tombes. Vivent les jeunes ! bas les vieux ! Voil ce que vous pensiez, Monsieur ; et votre bouche souriante en
dit plus que votre langue.
MOUTIER. Je suis bien fch, mon gnral, que ma bouche
LE GNRAL. Fch, par exemple ! Vous tes enchant ;
vous riez sous cape ; vous voudriez me voir tirer la langue et traner la jambe, et que je restasse en chemin, pour dire : Voil
pour punir lorgueil de ce vieux tamis cribl de balles et de coups
de baonnette ! Car jen ai eu des blessures ; personne nen a eu
comme moi. Oui, Monsieur, quoi que vous en disiez ; quand vous
mavez ramass Malakoff, au moment o jallais sauter une se 122

conde fois, javais plus de cinquante blessures sur le corps ; et


sans vous, Monsieur, je ne men serais jamais tir ; cest vous qui
mavez sauv la vie, je le rpte et je le dirai jusqu la fin de mes
jours ; et vous avez beau me lancer des regards furieux (ce qui est
fort inconvenant de la part dun sergent un gnral), vous ne me
ferez pas taire, et je crierai sur les toits : Cest Moutier, le brave
sergent des zouaves, qui ma sauv au risque de prir avec moi et
pour moi ; et je ne loublierai jamais, et je laime, et je ferai tout ce
quil voudra, et il fera de moi ce quil voudra.
Le gnral, mu de sa colre passe et de son attendrissement
prsent, tendit la main Moutier qui sassit prs de lui.
Reposons-nous encore, mon gnral ; je ne fais quarriver ;
moi aussi jai une blessure qui me gne pour marcher, et je serais
bien aise de
Vrai ? dit le gnral avec une satisfaction vidente, vous
avez vraiment besoin de vous reposer ?
MOUTIER. Trs vrai, mon gnral. Ce que vous avez pris
pour de la malice tait de la bravade, de lentrain de zouave. Ah !
quil fait bon se reposer au frais ! continua-t-il en stendant sur
lherbe comme sil se sentait rellement fatigu.
Le gnral, enchant, se laissa aller et sappuya franchement
contre larbre ; il ferma les yeux et ne tarda pas sendormir.
Quand Moutier lentendit lgrement ronfler, il se releva lestement et partit au galop, laissant prs du gnral un papier sur
lequel il avait crit : Attendez-moi, mon gnral, je serai bientt
de retour.
Le gnral dormait, Moutier courait ; il parat que sa blessure
ne le gnait gure, car il courut sans sarrter jusqu Domfront ;
il demanda au premier individu quil rencontra o il pourrait
trouver une voiture louer ; on lui indiqua un aubergiste qui
louait de tout ; il y alla, fit march pour une carriole, un cheval et
123

un conducteur, fit atteler de suite, monta dedans et fit prendre au


grand trot la route de Loumigny ; il ne tarda pas arriver au tertre et larbre o il avait laiss le gnral ; personne ! Le gnral
avait disparu, laissant sa redingote, que Moutier avait dpose
par terre prs de lui.
Le pauvre Moutier eut un instant de terreur. Le cocher,
voyant laltration de cette belle figure si franche, si ouverte, si
gaie, devenue sombre, inquite, presque terrifie, lui demanda ce
qui causait son inquitude.
MOUTIER. Javais laiss l ce bon gnral, reint et endormi. Je ne retrouve que sa redingote. Quest-il devenu ?
LE COCHER. Il sen est peut-tre retourn, ne vous
voyant pas venir.
MOUTIER. Tiens, cest une ide ! Merci, mon ami ; continuons alors jusqu Loumigny.
Le cocher fouetta son cheval qui repartit au grand trot ; ils ne
tardrent pas arriver lAnge-Gardien. Moutier sauta bas de
la carriole, entra prcipitamment et se trouva en face du gnral
en manches de chemise, son gros ventre se dployant dans toute
son ampleur, la face rouge comme sil allait clater, la bouche
bante, les yeux gars par la surprise.
Le gnral fut le premier le reconnatre.
Que veut dire cette farce, Monsieur ? Suis-je un Polichinelle, un Jocrisse, un Pierrot, pour que vous vous permettiez un
tour pareil ? Me planter l au pied dun arbre ! me perdre comme
le Petit-Poucet ! Profiter dun sommeil que vous avez perfidement
provoqu en feignant vous-mme de dormir ! Quest-ce, Monsieur ? Dites. Parlez !
MOUTIER. Mon gnral
124

LE GNRAL. Pas de vos paroles mielleuses, Monsieur !


Expliquez-vous Dites
MOUTIER, vivement. Et comment voulez-vous que je
mexplique, mon gnral, quand vous ne me laissez pas dire un
mot ?
LE GNRAL. Parlez, Monsieur limpatient, le colre,
lcervel, parlez ! nous vous coutons.
MOUTIER. Je vous dirai en deux mots, mon gnral, que,
vous voyant reint, nen pouvant plus, jai profit de votre sommeil
LE GNRAL. Pour vous sauver, parbleu ; je le sais bien.
MOUTIER. Mais non, mon gnral ; pour courir au pas de
charge jusqu Domfront, vous chercher une voiture que jai trouve, que jai amene au grand trot du cheval, et qui est ici la
porte, prte vous emmener, puisquil faut que nous partions. Et
prsent, mon gnral, que je me suis expliqu, je dois dire deux
mots Elfy qui rit dans son petit coin.
Et, allant Elfy, il lui parla bas et lui raconta quelque chose
de plaisant sans doute, car Elfy riait et Moutier souriait. Il faut
dire que lentre du gnral en manches de chemise, descendant
pniblement de dessus un ne la porte de lAnge-Gardien, avait
excit la gaiet dElfy et de sa sur, et quelle tait encore sous
cette impression. Le gnral ne bougeait pas, il restait au milieu
de la salle, les bras croiss, les jambes cartes ; ses veines se dgonflaient, la rougeur violace de son visage faisait place au rouge
sans mlange ; ses sourcils se dtendaient, son front se dridait.
LE GNRAL. Mon brave Moutier, mon ami, pardonnemoi ; je nai pas le sens commun. Partons vite dans votre carriole ; bonne ide, ma foi ! excellente ide !
125

Et le gnral dit adieu aux deux surs, serra les mains de


Moutier qui pardonnait de bon cur et venait en aide au gnral
pour passer sa redingote et le hisser dans la carriole, o il prit
place prs de lui.
Quand ils furent quelque distance du village, Moutier demanda au gnral pourquoi il ne lavait pas attendu, et comment
il avait pu refaire la route jusqu Loumigny.
Mon cher, quand je me suis rveill, jtais seul ; dsol
dabord, en colre ensuite ; je ne savais que faire, o aller, lorsque
jai aperu votre papier.
Lattendre ! me suis-je dit, je ten souhaite ! Moi gnral, attendre un sergent ! Non, mille fois non. Ah ! Il me plante l !
(Jtais en colre, vous savez.) Il me fait croquer le marmot
lattendre ! Moi aussi, je lui jouerai un tour ; moi aussi, je vais me
promener de mon ct pendant quil se promne du sien. (Toujours en colre, noubliez pas.) Alors je me lve : je me sentais
bien repos, je fais volte-face et je reprends le chemin de notre
bon Ange-Gardien. Je rencontre un bonhomme avec un ne, je
lui demande de monter dessus (car jtais essouffl, javais march vite pour vous chapper) ; le bonhomme hsite ; je lui donne
une pice de cinq francs ; il te son bonnet, salue jusqu terre,
maide monter sur le grison, monte en croupe derrire moi, et
nous voil partis au trot. Ce coquin dne avait le trot dun dur ! il
me secouait comme un sac de noix. Nous avions, je pense, un air
tout drle. Tous ceux qui nous rencontraient riaient et se retournaient pour nous voir encore. Je suis arriv lAnge-Gardien.
Elfy a pouss un cri et est devenue ple comme la lune ; je lai
bien vite rassure sur vous, car cest pour vous, mauvais sujet,
quelle a pli ; et moi, vous croyez quelle a eu peur en me voyant
revenir en manches de chemise, ne, avec un bonhomme en
croupe ? Ah bien oui ! peur ! Elle sest sauve pour rire son aise.
Il y avait bien de quoi, en vrit ! Elle ma envoy Mme Blidot.
Celle-l est une bonne femme ! pas une petite folle comme votre
Elfy Allons, voyons, vous voil rouge comme un homard ; vos
126

yeux me lancent des clairs ! On peut bien dire dune jeune et jolie fille quelle est une petite folle ! la bonne heure ! vous riez
prsent. Il ny avait pas une demi-heure que jy tais lorsque vous
tes arriv comme un ouragan. Je ne my attendais pas, je
lavoue ; jai t pris par surprise.
Moutier raconta son tour sa consternation quand il navait
pas retrouv le gnral. La route ne fut pas longue. Ils arrivrent
Domfront trop tard pour prendre la correspondance ; le gnral
loua une voiture, qui heureusement tait attele dun excellent
cheval, et ils arrivrent temps pour le dpart du chemin de fer
de quatre heures.

127

XVI. Les eaux.


Aprs avoir dn un peu la hte, ils allrent prendre leurs
billets au guichet ; le gnral reconnut le soldat quil avait vu la
veille lAnge-Gardien.
Trois billets, Moutier ; trois de premires ! scria le gnral.
Moutier lui en passa deux et en garda un, sans comprendre le
motif de cette nouvelle fantaisie du gnral. Celui-ci donna un des
billets au soldat qui le suivait de prs ; le soldat porta la main
son kpi et remercia le gnral quand il leut rejoint. Ils montrent tous trois dans le mme wagon, Moutier ayant t expdi en
claireur pour garder les trois places.
Pendant la route, le gnral fit plus ample connaissance avec
le soldat, qui avait fait, comme lui, la campagne de Crime ; la
rserve polie du soldat, ses rponses claires et modestes, son ensemble honnte et intelligent plurent beaucoup au gnral, facile
engouer et toujours extrme dans ses volonts ; il rsolut de
lattacher son service tout prix, le soldat lui ayant appris quil
tait libre, sans occupation et sans aucune ressource pcuniaire.
Le voyage se passa, du reste, sans vnements majeurs ; par-ci
par-l, quelques lgres discussions du gnral avec les employs,
avec ses voisins de wagon, avec les garons de table dhte. On
finissait toujours par rire de lui et avec lui, et par y gagner soit
une pice dor, soit un beau fruit ou un verre de champagne, ou
mme une invitation visiter sa terre de Gromiline, prs de Smolensk quand il ne serait plus prisonnier.
Ils arrivrent aux eaux de Bagnoles, prs dAlenon. En quittant la gare, le soldat voulut prendre cong du gnral.

128

LE GNRAL. Comment ! Pourquoi voulez-vous me quitter ? Vous ai-je dit ou fait quelque sottise ? Me trouvez-vous trop
ridicule pour rester avec moi ?
LE SOLDAT. Pour a, non, mon gnral ; mais je crains
davoir dj t bien indiscret en acceptant toutes vos bonts, et
LE GNRAL. Et pour men remercier, vous me plantez
l comme un vieil invalide plus bon rien. Merci, mon cher,
grand merci.
LE SOLDAT. Mon gnral, je serais trs heureux de rester
avec vous.
LE GNRAL. Alors, restez-y, que diantre !
Le soldat regardait dun air indcis Moutier qui retenait un
sourire et qui lui fit signe daccepter. Le gnral les observait tous
deux, et, avant que le soldat et parl :
LE GNRAL. la bonne heure ! cest trs bien. Vous
restez mon service ; je vous donne cent francs par mois, dfray
de tout Quoi, quest-ce ? Vous ntes pas content ? Alors je double : deux cents francs par mois.
LE SOLDAT. Cest trop, mon gnral, beaucoup trop ;
nourrissez-moi et payez ma dpense, ce sera beaucoup pour moi.
LE GNRAL. Quest-ce dire, Monsieur ? Me prenezvous pour un ladre ? Me suis-je comport en grigou votre
gard ? De quel droit pensez-vous que je me fasse servir pour rien
par un brave soldat qui porte la mdaille de Crime, qui a certainement mrit cent fois ce que je lui offre, et dont jai un besoin
urgent puisque je me trouve sans valet de chambre, que je suis
vieux, us, bless, maussade, ennuyeux, insupportable ? Demandez Moutier qui se dtourne pour rire ; il vous dira que tout a
cest la pure vrit. Rpondez, Moutier, rassurez ce brave garon.
129

MOUTIER, se retournant vers le soldat. Ne croyez pas un


mot de ce que vous dit le gnral, mon cher, et entrez bravement
son service ! vous ne rencontrerez jamais un meilleur matre.
LE GNRAL. Je devrais vous gronder de votre impertinence, mon ami, mais vous faites de moi ce que vous voulez. Allons chercher un logement pour nous trois.
Et sadressant ensuite au soldat : Comment vous appelezvous ?
LE SOLDAT. Jacques Drigny, mon gnral.
LE GNRAL. Je ne peux pas vous appeler Jacques, pour
ne pas confondre avec mon petit ami Jacques ; vous serez Drigny pour moi et pour Moutier.
Ils arrivrent au grand htel de ltablissement. Le gnral arrta pour un mois le plus bel appartement au rez-de-chausse et
sy tablit avec sa suite. Le garon lui demanda sil fallait aller
chercher son bagage. Le gnral le regarda avec ses grands yeux
malins, sourit et rpondit :
Jai tout mon bagage sur moi, mon garon. a vous
tonne ? Cest pourtant comme a.
Et ces messieurs ?
Ces messieurs font partie de ma suite, mon garon : ils ne
sont pas mieux monts que moi.
Le garon regarda le gnral dun air sournois et sortit sans
mot dire. Le gnral, se doutant bien de ce qui allait se passer, se
frottait les mains et riait. Peu dinstants aprs, le matre dhtel
entra dun air fort grave, salua lgrement et dit au gnral :
130

LHTE. Monsieur, on a commis une erreur en vous indiquant ce bel appartement ; il est promis et vous ne pouvez y rester.
LE GNRAL, dun air dcid. Vraiment ? Et pourtant jy
resterai ; oui, Monsieur, jy resterai.
LHTE. Mais, Monsieur, puisquil est retenu.
LE GNRAL. Jattendrai, Monsieur, que la personne en
question soit arrive, et je marrangerai avec elle ; en attendant,
jy reste, puisque jy suis.
LHTE. Monsieur, quand on na pas de bagage, on paye
davance.
Le gnral cligna de lil en regardant Moutier et fit semblant
dtre embarrass ; il se gratta la tte.
Monsieur, dit-il, jamais on ne ma fait de conditions pareilles ; je nai jamais pay davance.
Cest que, Monsieur, riposta lhte dun air demiimpertinent, les gens qui nont pas de bagage ont assez souvent
lhabitude de ne pas payer du tout, quand on ne les fait pas payer
davance.
LE GNRAL. Monsieur, ces gens-l sont des voleurs.
LHTE. Je ne dis pas non, Monsieur.
LE GNRAL. Ce qui veut dire que vous me prenez pour
un voleur.
LHTE. Je ne lai pas dit, Monsieur.
131

LE GNRAL. Mais il est clair que vous le pensez, Monsieur.


Lhte se tut. Le gnral se plaa six pouces de lui, le regardant bien en face.
Monsieur, vous tes un insolent, et moi je suis un honnte
homme, un brave homme, un bon homme ; et je suis le comte
Dourakine, Monsieur, gnral prisonnier sur parole, Monsieur ;
et jai six cent mille roubles de revenu, Monsieur ; et voici mon
portefeuille bourr de billets de mille francs (il montre son portefeuille), et voici ma sacoche (il tire la sacoche de la poche de Moutier) ; et je vous aurais pay votre appartement le double de ce
quil vaut, Monsieur ; et je laurais pay davance, Monsieur, un
mois entier, Monsieur ; et maintenant vous naurez rien, car je
men vais loger ailleurs, Monsieur. Venez, Moutier ; venez, Drigny.
Le gnral enfona son chapeau sur sa tte en face de lhte,
bahi et dsol. Il fit un pas, lhte larrta :
Veuillez mexcuser, Monsieur le comte. Je suis dsol ; pouvais-je deviner ? Mon garon me dit que vous navez pas mme
une chemise de rechange. Lanne dernire, Monsieur, jai t
vol ainsi par un prtendu comte autrichien qui tait un chapp
du bagne et qui ma fait perdre plus de deux mille francs. Veuillez
me pardonner. Monsieur le comte, nous autres, pauvres aubergistes, nous sommes si souvent tromps ! Si Monsieur le comte savait combien je suis dsol !
LE GNRAL. Dsol de ne pas empocher mes pices
dor, mon brave homme, hein !
LHTE. Je suis dsol que Monsieur le comte puisse
croire
132

Allons, allons, en voil assez, dit le gnral en riant. Combien faites-vous votre appartement par mois et la nourriture
premire qualit, pour moi et pour mes amis, qui doivent tre
traits comme des princes ?
Lhte rflchit en reprenant un air panoui et en saluant plus
de vingt fois le gnral et ses amis, comme il les avait dsigns.
LHTE. Monsieur le comte, lappartement, mille francs ;
la nourriture, comme Monsieur le comte la demande, mille francs
galement, y compris lclairage et le service.
LE GNRAL. Voici deux mille francs, Monsieur. Laissez-nous tranquilles maintenant.
Lhte salua trs profondment et sortit. Le gnral regarda
Moutier dun air triomphant et dit en riant :
Le pauvre diable ! a-t-il eu peur de me voir partir ! Au fond,
il avait raison, et jen aurais fait autant sa place. Nous avons lair
de trois chevaliers dindustrie, de francs voleurs. Trois hommes
sans une malle, sans un paquet, qui prennent un appartement de
mille francs !
MOUTIER. Tout de mme, mon gnral, il aurait pu tre
plus poli et ne pas nous faire entendre quil nous prenait pour des
voleurs.
LE GNRAL. Mon ami, cest pour cela que je lui ai fait la
peur quil a eue. prsent que nous voil logs, allons acheter ce
quil nous faut pour tre convenablement monts en linge et en
vtements.
Le gnral partit, suivi de son escorte ; il ne trouva pas Bagnoles les vtements lgants et le linge fin quil rvait, mais il y
trouva de quoi se donner lapparence dun homme bien mont. Il
voulut faire aussi le trousseau de Moutier et de Drigny, et il leur
133

aurait achet une foule dobjets inutiles si tous deux ne sy fussent


vivement opposs.
Le sjour aux eaux se passa trs bien pour le gnral qui
samusait de tout, qui faisait et disait des originalits partout, qui
demandait en mariage toutes les jeunes filles au-dessus de quinze
ans, qui invitait toutes les personnes gaies et agrables venir le
voir en Russie, Gromiline, prs de Smolensk, qui mangeait et
buvait toute la journe. Moutier et Drigny passrent leur temps
posment, un peu tristement, car Moutier attendait avec impatience lheure du retour qui devait le ramener et le fixer jamais
lAnge-Gardien, prs dElfy ; et Drigny tait en proie un chagrin secret qui le minait et qui altrait mme sa sant. Moutier
chercha vainement gagner sa confiance ; il ne put obtenir laveu
de ce chagrin. Le gnral lui-mme eut beau demander, presser,
se fcher, menacer, jamais il ne put rien dcouvrir des antcdents de Drigny. Jamais aucun manquement de service ne venait agacer lhumeur turbulente du gnral ; jamais Drigny ne
lui faisait dfaut ; toujours son poste, toujours prt, toujours
serviable, exact, intelligent, actif, il tait proclam par le gnral
la perle des serviteurs ; du reste, insouciant pour tout ce qui ne
regardait pas son service, il refusait largent que lui offrait le gnral ; et quand celui-ci insistait :
Veuillez me le garder, mon gnral ; je nen ai que faire
prsent.
Quand vint le jour du dpart, le gnral tait radieux, Moutier
bondissait de joie. Drigny restait triste et grave. On partit enfin
aprs des adieux triomphants pour le gnral qui avait rpandu
lor pleines mains lhtel, aux bains, partout.
Plus de deux cents personnes le conduisirent avec des bndictions, des supplications de revenir, des vivats, quil rcompensa en versant dans chaque main un dernier tribut de la fortune
la pauvret.

134

XVII. Coup de thtre.


Le voyage ne fut pas long. Partis le matin, nos trois voyageurs
arrivrent pour dner Loumigny, et pas pied, comme au dpart.
Mme Blidot, Elfy, Jacques et Paul, qui avaient t prvenus
par Moutier de lheure du retour, les reurent avec des cris de
joie. Moutier prsenta Drigny Mme Blidot et Elfy. Lorsque
Moutier lui amena Jacques et Paul pour les embrasser, Drigny
les saisit dans ses bras, les embrassa plus de dix fois et se troubla
tel point quil fut oblig de sortir. Moutier et les enfants le suivirent.
MOUTIER. Quavez-vous, mon ami ? Quelle agitation !
DRIGNY. Mon Dieu ! mon Dieu, soutenez-moi dans
cette nouvelle preuve. Oh ! mes enfants ! mes pauvres enfants !
Jacques sapprocha de lui les larmes aux yeux, le regarda
longtemps.
Cest singulier, dit-il en passant la main sur son front, papa
a dit comme a quand il est parti.
DRIGNY. Comment tappelles-tu, enfant ?
JACQUES. Jacques.
DRIGNY. Et ton frre ?
JACQUES. Paul.
Drigny poussa un cri touff, voulut faire un pas, chancela et
serait tomb si Moutier ne lavait soutenu.
135

DRIGNY. Dites-moi pour lamour de Dieu, cette dame


dici est-elle votre maman ?
Oui, dit Paul.
Non, dit Jacques ; Paul ne sait pas ; il tait trop petit ; notre
vraie maman est morte ; celle-ci est une maman trs bonne, mais
pas vraie.
Et votre pre ? demanda Drigny dune voix trangle par
lmotion.
JACQUES. Papa ? Pauvre papa ! les gendarmes lont emmen
Jacques navait pas fini sa phrase que Drigny lavait saisi
dans ses bras, ainsi que Paul, en poussant un cri qui fit accourir le
gnral et les deux surs.
Le pauvre Drigny voulut parler, mais la parole expira sur ses
lvres et il tomba comme une masse, serrant encore les enfants
contre son cur. Moutier avait amorti sa chute en le soutenant
demi, aid des deux surs ; il dgagea avec peine Jacques et Paul
de ltreinte de Drigny. Lorsque Jacques put parler, il fondit en
larmes et scria :
Cest papa, cest mon pauvre papa ! Je lai presque reconnu
quand il a dit : Mes pauvres enfants ! et surtout quand il nous a
embrasss si fort ; cest comme a quil a dit et quil a fait quand
les gendarmes sont venus.
Le cri pouss par Drigny avait attir aux portes presque tous
les voisins de lAnge-Gardien, et un rassemblement considrable
ne tarda pas se former. Les premiers venus rpondaient aux
interrogations des derniers accourus.
136

Quest-ce ? demandait une bonne femme.


Cest un homme qui vient de tomber mort de besoin.
Pourquoi les petits pleurent-ils ?
Parce quils ont bon cur, ces enfants ! Nest-il pas terrible
de voir un homme mourir de besoin votre porte ?
Voyez donc ce gros, comme il se dmne ! Il va tous les
craser sil tombe dessus.
Cest le monsieur que les Bournier ont assassin.
Comment donc quil a fait pour en revenir ?
Cest parce que le grand zouave la men aux eaux ; a la
tout remont.
Tiens ! quand ma femme sera morte, pas de danger que je
la porte l-bas.
Drigny ne reprenait pas connaissance, malgr les moyens
nergiques du gnral ; des claques dans les mains lui briser les
doigts, de la fume de tabac suffoquer un ours, de leau sur la
tte noyer un enfant, rien ny faisait ; la secousse avait t trop
forte, trop imprvue. Moutier commenait sinquiter de ce long
vanouissement ; il se relevait pour aller chercher le cur, lorsquil le vit fendre la foule et arriver prcipitamment Drigny.
LE CUR. Quy a-t-il ? un homme mort, me dit-on ! Pourquoi ne ma-t-on pas prvenu plus tt ?
MOUTIER. Pas mort, mais vanoui, monsieur le cur ; il
vient de tomber par suite dune joie qui la saisi.
137

Le cur sagenouilla prs de Drigny, lui tta le pouls, couta


sa respiration, les battements de son cur et se releva avec un
sourire.
Ce ne sera rien, dit-il ; tez-le dici, couchez-le sur un lit
bien plat, bassinez le front, les tempes avec du vinaigre, et faites-lui avaler un peu de caf.
Aprs avoir donn encore quelques avis, le cur, se voyant
inutile, retourna chez lui.
JACQUES. Mon bon ami Moutier, laissez-moi embrasser
mon pauvre papa avant quil soit mort tout fait, je vous en prie,
je vous en supplie ; tante Elfy ne veut pas.
Moutier tourna la tte et vit le pauvre Jacques demi agenouill, les mains jointes, le regard suppliant, le visage baign de
larmes.
MOUTIER. Viens, mon pauvre enfant, embrasse ton papa
et ne teffraye pas ; il nest pas mort ; et dans quelques instants il
tembrassera lui-mme et te serrera dans ses bras.
Jacques remercia du regard son ami Moutier et se jeta sur
son pre quil embrassa plusieurs reprises. Drigny, au contact
de son enfant, commena reprendre connaissance ; il ouvrit les
yeux, aperut Jacques et fit un effort pour se relever et le serrer
contre son cur. Moutier le soutint, et lheureux pre put son
aise couvrir de baisers ses enfants perdus et tant regretts.
Aprs les premiers moments de ravissement, Drigny parut
confus davoir excit lattention gnrale ; il se remit sur ses
pieds, et, quoique tremblant encore, il se dirigea vers la maison,
tenant ses enfants par la main. Arriv dans la salle, suivi du gnral, de Moutier et des deux surs, il se laissa aller sur une chaise,
regarda avec tendresse et attendrissement Jacques et Paul quil
138

tenait dans chacun de ses bras, et, aprs les avoir encore embrasss plusieurs reprises :
Excusez-moi, mon gnral, dit-il ; veuillez mexcuser, Mesdames ; jai t si saisi, si heureux de retrouver ces pauvres chers
enfants que jai tant cherchs, tant pleurs, que je me suis laiss
aller mvanouir comme une femmelette. Chers, chers enfants,
comment se fait-il que je vous retrouve ici, avec une maman, une
tante, un bon ami ? (Drigny sourit en disant ces mots et jeta un
regard reconnaissant sur les deux surs et sur Moutier.)
JACQUES. Deux bons amis, papa, deux. Le bon gnral
est aussi un bon ami.
Drigny tressaillit en sentendant appeler papa par son enfant.
DRIGNY, lembrassant. Tu avais la mme voix quand tu
tais petit, mon Jacquot ; tu disais papa de mme.
Mon bon ami, dit le gnral avec motion, je suis content de
vous voir si heureux. Oui, sapristi, je suis plus content que si,
que si javais pous toutes les petites filles des eaux, que si
javais adopt Moutier, Elfy, Torchonnet. Je suis content,
content !
Drigny se leva et porta la main son front pour faire le salut
militaire.
DRIGNY. Grand merci, mon gnral ! Mais comment se
fait-il que mes enfants se trouvent ici plus de vingt lieues de
lendroit o je les avais laisss ?
MADAME BLIDOT. Cest le bon Dieu et Moutier qui
nous les ont amens, mon cher Monsieur.

139

JACQUES. Et aussi la sainte Vierge, papa, puisque je


lavais prie comme ma pauvre maman me lavait recommand.
DRIGNY. Mon bon Jacquot ! Te souviens-tu encore de ta
pauvre maman ?
JACQUES. Trs bien, papa, mais pas beaucoup de sa figure ; je sais seulement quelle tait ple, si ple que javais peur.
Drigny lembrassa pour toute rponse et soupira profondment.
JACQUES. Vous tes encore triste, papa ? et pourtant
vous nous avez retrouvs, Paul et moi !
DRIGNY. Je pense votre pauvre maman, cher enfant ;
cest elle qui vous a protgs prs du bon Dieu et de la sainte
Vierge et qui vous a amens ici. Mon bon Moutier, comment avezvous connu mes enfants ?
MOUTIER. Je vous raconterai a quand nous aurons dn,
mon ami, et quand les enfants seront couchs. Ils savent cela,
eux, il est inutile quils me lentendent raconter.
LE GNRAL. Et vous, mon cher, comment se fait-il que
vous ayez perdu vos enfants, que vous ayez fait la campagne de
Crime, que vous nayez pas retrouv ces enfants au retour ? Vous
navez donc ni pre, ni mre, ni personne ?
DRIGNY. Ni pre, ni mre, ni frre, ni sur, mon gnral. Voici mon histoire, plus triste que longue. Jtais fils unique
et orphelin ; jai t lev par la grand-mre de ma femme qui
tait orpheline comme moi ; la pauvre femme est morte ; javais
tir au sort ; jtais le dernier numro de la rserve : pas de
chance dtre appel. Madeleine et moi, nous restions seuls au
monde, je laimais, elle maimait ; nous nous sommes maris ;
javais vingt et un ans ; elle en avait seize. Nous vivions heureux,
140

je gagnais de bonnes journes comme mcanicien-menuisier.


Nous avions ces deux enfants qui compltaient notre bonheur ;
Jacquot tait si bon que nous en pleurions quelquefois, ma
femme et moi. Mais voil-t-il pas, au milieu de notre bonheur,
quil court des bruits de guerre ; japprends quon appelle la rserve ; ma pauvre Madeleine se dsole, pleure jour et nuit ; moi
parti, je la voyais dj dans la misre avec nos deux chrubins ; sa
sant saltre ; je reois ma feuille de route pour rejoindre le rgiment dans un mois. Le chagrin de Madeleine me rend fou ; je
perds la tte ; nous vendons notre mobilier et nous partons pour
chapper au service ; je navais plus que six mois faire pour finir
mon temps et tre exempt. Nous allons toujours, tantt pied,
tantt en carriole ; nous arrivons dans un joli endroit vingt
lieues dici ; je loue une maison isole o nous vivions cachs
dans une demi-misre, car nous mnagions nos fonds, nosant
pas demander de louvrage de peur dtre pris : ma femme devient de plus en plus malade ; elle meurt (la voix de Drigny
tremblait en prononant ces mots) ; elle meurt, me laissant ces
deux pauvres petits soigner et nourrir. Pendant notre sjour
dans cette maison, tout en vitant dtre connus, nous avions
pourtant toujours t la messe et aux offices les dimanches et
ftes ; la pleur de ma femme, la gentillesse des enfants attiraient
lattention ; quand elle fut plus mal, elle demanda M. le cur qui
vint la voir plusieurs fois, et, lorsque je la perdis, il fallut faire ma
dclaration la mairie et donner mon nom ; trois semaines aprs,
le jour mme o je venais de donner mes enfants mon dernier
morceau de pain et o jallais les emmener pour chercher de
louvrage ailleurs, je fus pris par les gendarmes et forc de rejoindre sous escorte, malgr mes supplications et mon dsespoir. Un
des gendarmes me promit de revenir chercher mes enfants ; jai
su depuis quil ne lavait pas pu de suite, et que plus tard il ne les
avait plus retrouvs. Arriv au corps, je fus mis au cachot pour
navoir pas rejoint temps. Lorsque jen sortis, je demandai un
cong pour aller chercher mes enfants et les faire recevoir enfants
de troupe ; mon colonel, qui tait un brave homme, y consentit ;
quand je revins Kerbiniac, il me fut impossible de retrouver aucune trace de mes enfants ; personne ne les avait vus. Je courus
tous les environs nuit et jour, je madressai la gendarmerie, la
141

police des villes. Je dus rejoindre mon rgiment et partir pour le


Midi sans savoir ce qutaient devenus ces chers bien-aims. Dieu
sait ce que jai souffert. Jamais ma pense na pu se distraire du
souvenir de mes enfants et de ma femme. Et, si je navais conserv les sentiments religieux de mon enfance, je naurais pas pu
supporter la vie de douleur et dangoisse laquelle je me trouvais
condamn. Tout mtait gal, tout, except doffenser le bon Dieu.
Voil toute mon histoire, mon gnral ; elle est courte, mais bien
remplie par la souffrance.

142

XVIII. Premire inquitude paternelle.


Jacques et Paul avaient cout parler leur pre sans le quitter
des yeux ; ils se serraient de plus en plus contre lui ; quand il eut
fini, tous deux se jetrent dans ses bras ; Paul sanglotait, Jacques
pleurait tout bas. Leur pre les embrassait tour tour, essuyait
leurs larmes.
Tout est fini prsent, mes chris ! Plus de malheur, plus
de tristesse ! Je serai tout vous et vous serez tout moi.
Et maman Blidot, et tante Elfy ? dit Jacques avec anxit.
Est-ce que nous ne serons plus elles ?
DRIGNY. Toujours, mon enfant, toujours. Vous les aimez donc bien ?
JACQUES. Oh ! papa, je crois bien que nous les aimons !
elles sont si bonnes, si bonnes, que cest comme maman et vous.
Vous resterez avec nous, nest-ce pas ?
Le pauvre Drigny navait pas encore song ce lien de cur
et de reconnaissance de ses enfants ; en le brisant, il leur causait
un chagrin dont tout son cur paternel se rvoltait ; sil les laissait leurs bienfaitrices, lui-mme devait donc les perdre encore
une fois, sen sparer au moment o il venait de les retrouver ;
langoisse de son cur se peignait sur sa physionomie expressive.
LE GNRAL. Jarrangerai tout cela, moi ! Que personne
ne se tourmente et ne safflige ! Je ferai en sorte que tout le
monde reste content. prsent, si nous soupions, ce ne serait pas
malheureux ; jai une faim de cannibale ; nous sommes tous heureux : nous devons tous avoir faim.

143

Moutier, Elfy et Mme Blidot taient alls chercher les plats et


les bouteilles ; le souper ne tarda pas tre servi et chacun se mit
sa place, except Drigny qui se prparait servir le gnral.
LE GNRAL. Eh bien, pourquoi ne soupez-vous pas,
Drigny ? Est-ce que la joie tient lieu de nourriture ?
DRIGNY. Pardon, mon gnral : tant que je reste votre
serviteur, je ne me permettrai pas de masseoir vos cts.
LE GNRAL. Vous avez perdu la tte, mon ami ! Le
bonheur vous rend fou ! Vous allez servir vos enfants comme si
vous tiez leur domestique ? Drle dide vraiment ! Voyons, pas
de folie. lAnge-Gardien nous sommes tous amis et tous gaux.
Mettez-vous l, entre Jacques et Paul, mangeons Eh bien, vous
hsitez ? Faudra-t-il que je me fche pour vous empcher de
commettre des inconvenances ? Saperlote ! table, je vous dis !
Je meurs de faim, moi !
Moutier fit en souriant signe Drigny dobir ; Drigny se
plaa entre ses deux enfants ; le gnral poussa un soupir de satisfaction et il commena sa soupe. Il y avait longtemps quil
navait mang de la cuisine, bourgeoise mais excellente, de
Mme Blidot et dElfy ; aussi mangea-t-il tuer un homme ordinaire ; lloge de tous les plats tait toujours suivi dune seconde
copieuse portion. Il tait dune gaiet folle qui ne tarda pas se
communiquer toute la table ; Moutier ne cessait de stonner de
voir rire Drigny, lui qui ne lavait jamais vu sourire depuis quil
lavait connu.
MOUTIER. Tu vois, mon Jacquot, les prodiges que tu opres ainsi que Paul. Voici ton papa que je nai jamais vu sourire, et
qui rit maintenant comme Elfy et moi.
DRIGNY. Jaurais fort faire, mon ami, sil me fallait arriver la gaiet de Mlle Elfy, daprs ce que vous men avez dit, du

144

moins. Mais javoue que je me sens si heureux que je ferais toutes


les folies quon me demanderait.
LE GNRAL. Bon a ! Je vous en demande une qui vous
fera grand plaisir.
DRIGNY. Pourvu quelle ne me spare pas de mes enfants, mon gnral, je vous le promets.
LE GNRAL. Encore mieux ! Je vous demande, mon
ami, de ne pas me quitter Ne sautez pas, que diantre ! Vous ne
savez pas ce que je veux dire Je vous demande de ne jamais
quitter vos enfants et de ne pas me quitter. Ce qui veut dire que je
vous garderai tous les trois avec moi, quen reconnaissance de vos
soins (dont je ne peux plus me passer ; je sens que je ne
mhabituerais pas un autre service que le vtre, si exact, si intelligent, si doux, si actif : il me faut vous ou la mort), quen reconnaissance, dis-je, de ces soins que rien ne peut payer, jachterai
pour vous et je vous donnerai un bien quelconque o vous vous
tabliriez, aprs ma mort, avec vos enfants et une femme peuttre. Ce serait votre avenir et votre fortune tous. Tant que je suis
prisonnier, vous resterez en France avec vos enfants et notre ami
Moutier.
DRIGNY. Et aprs, mon gnral ?
LE GNRAL. Aprs ? Aprs ? Nous verrons a. Nous
avons le temps dy penser Eh bien, que dites-vous ?
DRIGNY. Rien encore, mon gnral ; je demande le
temps de la rflexion ; ce soir je nai pas la tte moi et mon cur
est tout mes enfants.
LE GNRAL. Bien, mon cher, je vous donne jusquau
repas de noces dElfy et de Moutier. Demain nous fixerons le jour
et jcrirai Paris pour le dner et les accessoires. nous deux,
ma petite Elfy ! Reprenons notre vieille conversation interrompue
145

sur votre mariage. Cest aujourdhui lundi, demain mardi jcris,


on mexpdie mon dner et le reste samedi ; tout arrive lundi, et
nous le mangerons en sortant de la crmonie.
ELFY. Impossible, mon gnral ; il faut faire les publications, le contrat.
LE GNRAL. Il faut donc bien du temps en France pour
tout cela ! Chez nous, en Russie, a va plus vite que a. Ainsi, je
vois Mme Blidot ; vous me convenez, je vous conviens ; nous allons trouver le pope qui lit des prires en slavon, chante quelque
chose, dit quelque chose, vous fait boire dans ma coupe et moi
dans la vtre, qui nous promne trois fois en rond autour dune
espce de pupitre, et tout est fini. Je suis votre mari, vous tes ma
femme, jai le droit de vous battre, de vous faire crever de faim, de
froid, de misre.
MADAME BLIDOT, riant. Et moi, quels sont mes
droits ?
LE GNRAL. De pleurer, de crier, de minjurier, de battre les gens, de dchirer vos effets, de mettre le feu la maison
mme dans les cas dsesprs.
MADAME BLIDOT, riant. Belle consolation ! quel sort
terrible jai chapp !
LE GNRAL. Oh ! mais moi, cest autre chose ! Je serais
un excellent mari ! Je vous soignerais, je vous empterais ; je vous
accablerais de prsents, de bijoux ; je vous donnerais des robes
queue pour aller la cour, des diamants, des plumes, des fleurs !
Tout le monde se met rire, mme les enfants ; le gnral rit
aussi et dclare qu lavenir il appellera Mme Blidot ma petite
femme . Aprs avoir caus et ri pendant quelque temps, le gnral va se coucher parce quil est fatigu ; Drigny, aprs avoir termin son service prs du gnral, va avec ses enfants, dans leur
146

chambre, les aider se dshabiller, se coucher, aprs avoir fait


avec eux une fervente prire dactions de grces. Il ne peut se dcider les quitter ; et quand ils sont endormis, il les regarde avec
un bonheur toujours plus vif, effleure lgrement de ses lvres
leurs joues, leur front et leurs mains ; enfin la fatigue et le sommeil lemportent, et il sendort sur sa chaise entre les deux lits de
ses enfants. Il dort dun sommeil si paisible et si profond quil ne
se rveille que lorsque Moutier, inquiet de sa longue absence, va
le chercher et lemmne de force pour le faire coucher dans le lit
qui lui avait t prpar. Il tait tard pourtant : minuit venait de
sonner lhorloge de la salle ; mais Moutier navait pas encore eu
le temps de causer avec Elfy et sa sur ; ils avaient mille choses
se raconter, et les heures scoulaient trop vite. Enfin Mme Blidot
sentit que le sommeil la gagnait ; lhorloge sonna, Moutier se leva,
engagea les surs aller se coucher et alla la recherche de Drigny, quil ne trouvait pas dans sa chambre prs du gnral. Il rflchit encore quelque temps avant de sendormir lui-mme ; ses
penses taient imprgnes de bonheur et ses rves se ressentirent de cette douce inspiration.

147

XIX. Mystres.
Le lendemain, le notaire, que le gnral avait mand la veille
par un exprs pour une affaire importante, arriva de bonne heure.
Le gnral senferma avec lui pendant longtemps ; ils sortirent de
cette confrence satisfaits tous les deux et riant qui mieux
mieux. Le gnral ne dit mot personne de ce qui stait pass
entre eux, et, quand le notaire partit, il mit le doigt sur sa bouche
pour lui recommander le silence, et lui fit promettre de revenir
bien exactement pour le contrat de mariage dElfy, la veille de la
noce :
Noubliez pas, mon trs cher, que vous tes de la noce, du
dner surtout, dner de chez Chevet. Ne vous inquitez pas de votre coucher ; cest moi qui loge.
Mais, gnral, lui dit tout bas Mme Blidot, nous navons pas
de place.
Ta, ta, ta, jaurai de la place, moi ; cest moi qui loge, ce
nest pas vous. Soyez tranquille, ne vous inquitez de rien ; nous
ne drangerons rien chez vous.
Le notaire salua et partit. Le gnral se frottait les mains
comme dhabitude et souriait dun air malin. Il sapprocha dune
fentre donnant sur le jardin.
Cest joli ces prs qui bordent votre jardin ! Et le petit bois
qui est droite, et la rivire qui coule au milieu. Ce serait bien
commode davoir tout cela. Quel dommage que ce ne soit pas
vendre !
Mme Blidot et Elfy ne rpondirent pas. Ctait vendre ; le
malin gnral le savait bien depuis une heure ; il savait aussi que
les surs navaient pas les fonds ncessaires pour lacheter. Il et
148

fallu avoir vingt-cinq mille francs ; et elles nen avaient que trois
mille.
Cest dommage, rpta le gnral. Quel joli petit bien cela
vous ferait ! Et, si un tranger lachte, il peut btir au bout de
votre jardin, vous empcher davoir de leau la rivire, vous ennuyer de mille manires. Nest-ce pas vrai ce que je dis, Moutier ?
MOUTIER. Trs vrai, mon gnral ; aussi je ne dis pas que
nayons fort envie den faire lacquisition. Et, si Elfy y consent, les
vingt mille francs que je tiens de votre bont, mon gnral, pourront servir en payer une grande partie ; mais nous attendrons
que le bien soit vendre.
Le gnral sourit malicieusement ; il avait tout prvu, tout arrang. Le notaire avait ordre de rpondre, en cas de demande,
que le tout tait vendu. partir de ce jour, le gnral prit des allures mystrieuses qui surprirent beaucoup Moutier, Drigny et les
deux surs. Il envoya Domfront louer un cabriolet attel dun
cheval vigoureux ; il y montait tous les jours aprs djeuner et ne
revenait que le soir. Habituellement il partait seul avec le conducteur ; quelquefois il emmenait avec lui le cur.
On demanda plus dune fois au conducteur o il menait le gnral, jamais on nen put tirer une parole, sinon :
Jai dfense de parler ; si je dis un mot je perdrai un pourboire de cent francs.
Quelques personnes avaient suivi le cabriolet, mais le gnral
sen apercevait toujours ; ces jours-l il allait, allait comme le
vent, jusqu ce que les curieux fussent obligs de terminer leur
poursuite, sous peine de crever leurs chevaux.
Un autre motif de surprise pour le village, cest que, peu de
jours aprs la visite du notaire, une foule douvriers de Domfront
149

vinrent stablir lauberge Bournier ; ils travaillrent avec une


telle ardeur quen huit jours ils y firent un changement complet.
Le devant tait uni, sabl et bord dun trottoir ; un joli perron en
pierre remplaait les marches en briques demi-brises qui sy
trouvaient jadis. Les croises petits carreaux sombres et sales
furent remplaces par de belles croises grands carreaux. Toute
la maison fut rpare et repeinte ; la cour, agrandie et nettoye ;
les curies, la porcherie, le bcher, la buanderie, les caves, les
greniers ars et arrangs. Des voitures de meubles et objets ncessaires une auberge arrivaient tous les soirs ; mais personne
ne voyait ce quelles contenaient, car on attendait la nuit pour les
dcharger et tout mettre en place. De jour, les ouvriers dfendaient les approches de la maison.
Il en tait de mme dans les prs et les bois qui bordaient la
proprit de lAnge-Gardien. Une multitude douvriers y traaient des chemins, y tablissaient des bancs, y mettaient des
corbeilles de fleurs, jetaient des ponts sur la rivire, en rgularisaient les bords ; ils construisirent en vue de lAnge-Gardien un
petit embarcadre couvert, auquel on attacha par une chane un
joli bateau de promenade. Chaque jour donnait un nouveau
charme ce petit bien convoit par Elfy et Moutier, et chaque
jour augmentait leur dsappointement. Il tait vident que ce
bien avait t achet rcemment ; le nouveau propritaire voudrait probablement btir une habitation pour jouir des travaux
qui rendaient lemplacement si joli.
Chre Elfy, disait Moutier, ne dsirons pas plus que nous
navons ; ne sommes-nous pas trs heureux avec ce que nous a
dj donn le bon Dieu ? Dailleurs, pour moi, le bonheur en ce
monde, cest vous ; le reste est peu de chose. Il ne sert qu embellir mon bonheur, comme une jolie toilette vous embellira le jour
de notre mariage.
ELFY. Vous avez raison, mon ami ; aussi donnerais-je tous
les prs et tous les bois du monde pour vous conserver prs de
moi. Je trouve seulement contrariant de navoir pu acheter tout
150

cela et de nous en voir privs pour toujours, faute dy avoir pens


plus tt.
Cest tout juste ce que je pensais, mes pauvres amis, dit le
gnral dune voix douce (Il rentrait par le jardin aprs avoir
examin les travaux qui marchaient avec une rapidit extraordinaire.) Il ny aurait que la haie de votre petit jardin ouvrir, et
vous auriez l une proprit ravissante.
MOUTIER. Pardon, mon gnral, si je vous faisais observer quil serait mieux de ne pas augmenter les regrets de ma pauvre Elfy ; elle est bien jeune encore et il est facile dexciter son
imagination.
LE GNRAL. Bah ! Bah ! Ne disait-elle pas, il y a un instant, que vous lui teniez lieu de tous les bois et de tous les prs ?
Vous tes pour elle lombre des bois, la fracheur des rivires, le
soleil des prs. Ha ! ha ! ha ! Un peu de sentiment, voyons donc !
Au lieu de prendre des airs darchanges, vous me regardez tous
deux avec un air presque mchant. Ha ! ha ! ha ! Moutier est furieux que je ne fasse pas des jrmiades avec son Elfy, et Elfy est
furieuse que je me moque de ses soupirs et de ses regrets pour les
prs et les bois. Au revoir, mes amis, jai une course faire.
Quand il fut parti :
Joseph, dit Elfy Moutier (qui mordait sa moustache pour
contenir lhumeur que lui causait le gnral), Joseph, le gnral
est insupportable depuis quelques jours ; je serais enchante de le
voir partir.
MOUTIER. Ma pauvre Elfy, il est bon, mais taquin. Quy
faire ? Cest sa nature ; il faut la supporter et ne pas oublier le
bien quil nous a fait. Sans lui, je naurais jamais os demander
votre main.

151

ELFY. Mais moi, je vous laurais donne, mon ami ; jy


tais bien dcide lors de votre seconde visite.
MOUTIER. Ce qui nempche pas que cest, aprs vous, au
gnral que je la dois, et un bienfait de ce genre fait pardonner
bien des imperfections.

152

XX. Le contrat.
Le jour de la noce approchait. Le gnral ne tenait plus en
place ; il sortait et rentrait vingt fois par jour. Il faisait apporter
une foule de caisses de lauberge Bournier : il avait voulu faire
venir la robe, le voile et toute la toilette de marie dElfy. Il avait
exig de Moutier quil se fit faire Domfront un uniforme de
zouave en beau drap fin ; il lavait men cet effet chez le meilleur
tailleur de Domfront et avait fait la commande lui-mme. Le placement des dix mille francs de Torchonnet tait termin ; le versement de cent cinquante mille francs quil donnait au cur pour
lglise, le presbytre, les surs de charit et lhospice tait fini.
Torchonnet, bien guri, avait t transfr chez les frres de Domfront. Les caisses du trousseau et les cadeaux taient arrivs.
lexception de celles qui contenaient les toilettes du contrat et du
jour de noce que le gnral ne voulait livrer quau dernier jour,
elles avaient t ouvertes et vides, la grande joie dElfy qui pardonnait tout au gnral, et la grande satisfaction de
Mme Blidot, de Moutier, des enfants et de Drigny : Mme Blidot,
parce quelle trouvait un grand supplment de linge, de vaisselle,
dargenterie et de toutes sortes dobjets utiles pour leur auberge ;
Moutier, parce quil jouissait de la joie dElfy plus que de ses propres joies ; les enfants, parce quils aidaient dballer, ranger et
que tout leur semblait si beau, que leurs exclamations de bonheur
se succdaient sans interruption ; Drigny, parce quil ne vivait
plus que par ses enfants, que toutes leurs joies taient ses joies et
que leurs peines lui taient plus que les siennes. Le gnral ne
touchait pas terre ; il tait leste, alerte, infatigable, il courait presque autant que Jacques et Paul. Il riait, il dballait ; il se laissait
pousser, chasser. Ses grosses mains maladroites chiffonnaient les
objets de toilette, laissaient chapper la vaisselle et autres objets
fragiles.
De temps autre il courait lauberge Bournier, sous prtexte
davoir besoin dair, puis aux ouvriers des prs et des bois, pour
avoir, disait-il, un peu de fracheur. On le laissait faire, chacun
tait trop agrablement surpris pour gner ses alles et venues.
153

Lauberge Bournier ressemblait une fourmilire ; les ouvriers taient plus nombreux encore et plus affairs que les jours
prcdents. Il tait arriv plusieurs beaux messieurs de Paris qui
sy tablissaient et qui achetaient, dans le village et aux environs,
des provisions si considrables de lgumes frais, de beurre,
dufs, de laitage, quon pensait dans Loumigny quon allait avoir
loger incessamment un rgiment ou pour le moins un bataillon.
Moutier et Drigny semblaient avoir perdu la confiance du gnral ; il ne leur demandait plus rien que les soins dabsolue ncessit pour son service personnel.
Ils avaient dfense de toucher aux paquets qui se succdaient ; le gnral les dballait lui-mme et ne permettait personne dy jeter un coup dil. Elfy craignait parfois que ce ne ft
un symptme de mcontentement. Moutier la rassurait.
Je le connais, disait-il ; cest quelque bizarrerie qui lui passe
par la tte et qui sen ira comme tant dautres que je lui ai vues.
Mme Blidot sinquitait du repas de noces, du dner, du
contrat. Quand elle avait voulu sen occuper et les prparer avec
Elfy, le gnral len avait empche en rptant chaque fois :
Ne vous occupez de rien, ne vous tourmentez de rien ; cest
moi qui me charge de tout, qui fais tout, qui paye tout.
MADAME BLIDOT. Mais, mon cher bon gnral, ne
faut-il pas au moins prparer des tables, de la vaisselle, des rafrachissements, des flambeaux ? Je nai rien que mon courant.
LE GNRAL. Cest trs bien, ma chre madame Blidot !
Soyez tranquille ; ayez confiance en moi.
Mme Blidot ne put retenir un clat de rire auquel se joignirent Elfy et Moutier ; le gnral, enchant, riait plus fort queux
tous.
154

MADAME BLIDOT. Mais, mon bon gnral, pour


lamour de Dieu, laissez-nous faire nos invitations pour le dner
du contrat et pour le jour du mariage ; si nous ne faisons pas
dinvitations, nous nous ferons autant dennemis que nous avons
damis actuellement.
LE GNRAL. Bah ! bah ! ne songez pas tout cela ; cest
moi qui fais tout, qui rgle tout, qui invite, qui rgale, etc.
MADAME BLIDOT. Mais, gnral, vous ne connaissez
seulement pas les noms de nos parents et de nos amis ?
LE GNRAL. Je les connais mieux que vous, puisque
jen sais que vous navez jamais vus ni connus.
Mon Dieu ! mon Dieu ! que va devenir tout a ! scria
Mme Blidot dun accent dsol.
LE GNRAL. Vous le verrez ; demain cest le contrat :
vous verrez, rpondit le gnral dun air goguenard.
MADAME BLIDOT. Et penser que nous navons rien de
prpar, pas mme de quoi servir un dner !
LE GNRAL, riant. tantt, ma pauvre amie ; jai besoin de sortir, de prendre lair.
Et le gnral courut plutt quil ne marcha vers la maison
Bournier. Les ouvriers avaient tout termin ; on achevait
daccrocher au-dessus de la porte une grande enseigne recouverte
dune toile qui la cachait entirement. Une foule de gens taient
attroups devant cette enseigne. Le gnral sapprocha du groupe
et demanda dun air indiffrent :

155

Quest-ce quil y a par l ? Que reprsente cette enseigne


voile ?
UN HOMME. Nous ne savons pas, gnral. (On commenait le connatre dans le village.) Il se passe des choses singulires dans cette auberge ; depuis huit jours on y a fait un remuemnage ny rien comprendre.
LE GNRAL. Cest peut-tre pour le procs.
UNE BONNE FEMME. Cest ce que disent quelques-uns.
On dit que les Bournier vont tre condamns mort et quon prpare lauberge pour les excuter dans la chambre o ils ont manqu vous assassiner, gnral.
Le gnral comprima avec peine le rire qui le gagnait. Il remercia les braves gens des bons renseignements quils lui avaient
donns, continua sa promenade et revint lestement lauberge
par les derrires sans tre vu de personne. Il entra, regarda et approuva tout, encouragea par des gnreux pourboires les gens qui
prparaient diverses choses lintrieur, et sesquiva sans avoir
t aperu des habitants de Loumigny.

156

XXI. Le contrat. Gnrosit inattendue.


Le lendemain tait le jour du contrat. Chacun tait inquiet
lAnge-Gardien ; on ne voyait rien venir. Le gnral tait calme et
causant. On djeuna, Jacques et Paul seuls taient gais et en
train.
Le gnral se leva et annona quil tait temps de shabiller.
Chacun passa dans sa chambre, et de tous cts on entendit partir
des cris de surprise et de joie. Elfy et Mme Blidot avaient des robes de soie changeante, simples, mais charmantes ; des chles
lgers en soie brode, des bonnets de belle dentelle. Les rubans
dElfy taient bleu de ciel ; ceux de sa sur taient verts et cerise.
Les cols, les manches, les chaussures, les gants, les mouchoirs,
rien ny manquait. Moutier avait trouv un costume bourgeois
complet ; Drigny de mme ; Jacques et Paul, de charmantes jaquettes en drap soutach, avec le reste de lhabillement. Ils
noublirent pas leurs montres ; chacun avait la sienne.
Les toilettes furent rapidement termines, tant on tait press
de se faire voir. Quand ils furent tous runis dans la salle, le gnral ouvrit majestueusement sa porte ; linstant il fut entour et
remerci avec une vivacit qui le combla de joie.
LE GNRAL. Eh bien, mes enfants, croirez-vous une autre fois le vieux Dourakine quand il vous dira : Ayez confiance
en moi, ne vous inquitez de rien ?
Bon ! cher gnral ! scria-t-on de tous cts.
LE GNRAL. Je vous rpte, mes enfants, ne vous
tourmentez de rien ; tout sera fait et bien fait. prsent, allons
recevoir nos invits et le notaire.
ELFY. O a, gnral ? o sont-ils ?
157

LE GNRAL. Cest ce que vous allez voir, mon enfant.


Allons, en marche ! Par file gauche !
Le gnral sortit le premier ; il tait en petite tenue
duniforme avec une seule plaque sur la poitrine. Il se dirigea vers
lauberge Bournier, suivi de tous les habitants de lAnge-Gardien.
Le gnral donnait le bras Elfy, Moutier Mme Blidot ; Drigny
donnait la main ses enfants. Tout le village se mit aux portes
pour les voir passer.
Suivez, criait le gnral, je vous invite tous ! Suivez-nous,
mes amis.
Chacun sempressa daccepter linvitation, et on arriva en
grand nombre lauberge Bournier. Au moment o ils furent en
face de la porte, la toile de lenseigne fut tire et la foule enchante put voir un tableau reprsentant le gnral en pied ; il tait en
grand uniforme, couvert de dcorations et de plaques. Au-dessus
de la porte tait crit en grosses lettres dor : Au Gnral reconnaissant.
La peinture nen tait pas de premire qualit, mais la ressemblance tait parfaite, et la vivacit des couleurs en augmentait
la beaut aux yeux de la multitude. Pendant quelques instants on
nentendit que des bravos et des battements de mains. Au mme
instant le cur parut sur le perron ; il fit signe quil voulait parler.
Chacun fit silence.
Mes amis, dit-il, mes enfants, le gnral a achet lauberge
dans laquelle il aurait pri victime des misrables assassins sans
le courage de M. Moutier et de vous tous qui tes accourus
lappel de notre brave sergent. Il a voulu tmoigner sa reconnaissance la famille qui devient celle de Moutier, en faisant
lacquisition de cette auberge pour rpandre ses bienfaits dans
notre pays ; bien plus, mes enfants, il a daign consacrer la
somme norme de cent cinquante mille francs pour rparer et
embellir notre pauvre glise, pour fonder une maison de Surs
158

de charit, un hospice, une salle dasile et des secours aux malades et infirmes de la commune. Voil, mes enfants, ce que nous
devrons la gnrosit du Gnral reconnaissant. Que cette enseigne rappelle jamais ses bienfaits.
Les cris, les vivats redoublrent. On entoura le gnral, on
voulut le porter jusquen dedans de la maison. Il sy opposa
dabord avec calme et dignit, puis la rougeur aux joues, avec
quelques jurons mi-voix et des mouvements de bras, de jambes
et dpaules un peu trop prononcs, puis enfin par des volutions
si violentes que chacun se recula et lui laissa le passage libre.
On monta le perron, on entra dans la salle ; Elfy et Moutier se
trouvrent en face dune foule compacte : le notaire, les parents,
les amis, les voisins, tous avaient t invits et remplissaient la
salle, agrandie, embellie, peinte et meuble. Des siges taient
prpars en nombre suffisant pour tous les invits. Le gnral fit
asseoir Elfy entre lui et Moutier, Mme Blidot sa gauche, puis
Drigny et les enfants ; le notaire se trouvait en face avec une table devant lui. Quand tout le monde fut plac, le notaire commena la lecture du contrat. Lorsquon en fut la fortune des
poux, le notaire lut :
La future se constitue en dot les prs, bois et dpendances
attenant la maison dite lAnge-Gardien.
Elfy poussa un cri de surprise, sauta de dessus sa chaise et se
jeta presque genoux devant le gnral qui se leva, la prit dans
ses bras et, lui baisant le front :
Oui, ma chre enfant, cest mon cadeau de noces. Vous allez
devenir la femme, lamie de mon brave Moutier, deux fois mon
sauveur et toujours mon ami. Je ne saurais assez reconnatre ce
que je lui dois ; mais en aidant son mariage avec vous, jespre
mtre acquitt dune partie de ma dette.

159

Le gnral tendit la main Moutier, lattira lui et le serra


avec Elfy dans ses bras.
Oh ! mon gnral, dit Moutier voix basse, permettez que
je vous embrasse.
De tout mon cur, mon enfant Et, prsent, continuons
notre contrat.
Le notaire en acheva la lecture ; une seule clause, qui fit rougir Mme Blidot, parut se ressentir de la bizarrerie du gnral. Il
tait dit : Dans le cas o Mme Blidot viendrait se remarier, sa
part de proprit de lAnge-Gardien retournerait sa sur Elfy,
et serait compense par la maison lenseigne : Au Gnral reconnaissant, que le gnral comte Dourakine lui cderait en toute
proprit, mais la condition que Mme Blidot pouserait
lhomme indiqu par le gnral comte Dourakine et quil se rserve de lui faire connatre.
Le notaire ne put sempcher de sourire en voyant
ltonnement que causait cette clause du contrat, quil avait cherch vainement faire supprimer. Le gnral y tenait particulirement ; il navait pas voulu en dmordre. Mme Blidot rougit,
stonna et puis se mit rire en disant :
Au fait, je ne moblige rien, et personne ne peut mobliger
me marier si je ne le veux pas.
Qui sait ? dit le gnral, qui sait ? Vous le voudrez peut-tre
quand vous connatrez le futur.
Pas de danger que je me remarie.
Il faut signer, Messieurs, Mesdames, dit le notaire.
Et puis dner , dit le gnral.
160

Mme Blidot ne fut nullement effraye de cette annonce du


gnral, quoique rien ne lui part arrang pour un repas quelconque ; mais elle commenait compter sur cette espce de ferie qui faisait tout arriver point.
Elfy signa, puis Moutier, puis le gnral, puis Mme Blidot, le
cur, Jacques, Paul, Drigny et la foule. Quand chacun eut appos
son nom ou sa croix au bas du contrat, le gnral proposa de retourner dner lAnge-Gardien ; Mme Blidot ne put sempcher
de frmir de la tte aux pieds. Comment dner, sans dner, sans
couvert, sans table !
Gnral, dit-elle dun air suppliant, si nous dnions ici ?
Cest si joli !
LE GNRAL, avec malice. Du tout, ma petite femme,
nous dnons chez vous. Ne voyez-vous pas quElfy et Moutier sont
impatients de se promener dans leur nouvelle proprit ? Allons,
en route.
Le gnral descendit le perron, entranant Mme Blidot, suivi
dElfy qui donnait le bras Moutier, et du reste de la socit. Jacques et Paul couraient en claireurs ; ils arrivrent les premiers
lAnge-Gardien, et firent des exclamations de joie sans fin. Le
devant de la maison tait garni de caisses dorangers et autres
arbustes en fleurs ; la salle tait tapisse dtoffe bleue, ainsi que
la cuisine ; des tables taient mises dans les deux salles. Le gnral fit asseoir tous les invits ; lui, Elfy et Moutier prsidaient la
premire table ; Mme Blidot, Drigny et les enfants faisaient les
honneurs de la seconde ; plusieurs domestiques, venus de Paris,
firent le service ; ils passaient les plats, les vins ; les cuisiniers
staient surpasss : on navait jamais mang, ni bu, ni vu chose
pareille Loumigny. Le cur tait la gauche du gnral, Elfy se
trouvait place entre le gnral et Moutier, puis le notaire et les
autres convives. Le dner fut long et gai.

161

Dfense de se donner dindigestion aujourdhui, criait le gnral ; on doit se mnager pour demain : ce sera bien autre chose.
Quy aura-t-il demain ? demanda un convive.
LE GNRAL. Qui vivra verra. Il y aura un festin de Balthazar !
LE CONVIVE. Quest-ce que cest que a, Balthazar ?
LE GNRAL. Balthazar tait un gredin, un fieff gourmand, mais un fin connaisseur en vins et en toutes espces de
comestibles, et, quand on voulait bien dner, on allait chez Balthazar.
Ah oui ! comme Paris, quand on va chez Vry, dit un des
convives qui avait la prtention davoir de linstruction et de
connatre Paris, parce quil y avait pass une fois trois jours
comme tmoin dans une affaire criminelle.
Tout juste ! cest a, dit le gnral en se tordant de rire. Je
vois, Msieur, que vous connaissez Paris.
LE CONVIVE INSTRUIT. Un peu, Msieur, jy ai pass
quelque temps.
LE GNRAL. Avez-vous t au spectacle, Msieur ?
LE CONVIVE INSTRUIT. Oui, Msieur, bien des fois.
Jaimais beaucoup le spectacle.
LE GNRAL. quel thtre alliez-vous ?
LE CONVIVE INSTRUIT. Au grand thtre de Polichinelle, et un autre dont joublie le nom, plus beau encore.
162

LE GNRAL. Ah ! aux Champs-lyses, nest-ce pas ?


LE CONVIVE INSTRUIT. Oui, Msieur, un grand bois
mal gouvern, et qui ne ressemble gure un champ ; des arbres
abms, courts, une futaie perdue.
Le gnral riait de plus en plus, buvait de plus en plus. On
tait table depuis deux heures. Elfy proposa au gnral une
promenade dans son nouveau domaine.
LE GNRAL, dun air malin. Et comment y passerezvous de votre jardin, mon enfant ?
ELFY. Oh ! gnral, Moutier fera une brche ; le passage
sera bientt fait.
LE GNRAL. A-t-on fini le caf, le pousse-caf, tout enfin ?
Fini la majorit, mon gnral, rpondit Moutier, fatigu
de boire et de manger.
Allons, partons. Jouvre la marche avec Elfy.
Le gnral se leva ; chacun en fit autant. Il ouvrit lui-mme la
porte du jardin. Elfy poussa une exclamation joyeuse, quitta le
bras du gnral et courut lgre comme un oiseau, vers la barrire
lgante qui avait t place et ouverte sur le pr pendant la
courte absence des propritaires.
Jacques et Paul la suivirent dans sa course, et furent bientt
hors de vue.
LE GNRAL. Moutier, mon ami, courez aprs les
fuyards, attrapez-les, ramenez-les-moi ! Je ne serai pas loin Eh
bien ! voil tout le monde parti ! Les voil qui courent tous
163

comme des chevaux chapps jusquau notaire ! Et ce pauvre


Drigny, que Mme Blidot entrane ! Il court, ma foi ! il court !
Le gnral, enchant, se frottait les mains, allait et venait en
sautillant malgr ses grosses jambes, son gros ventre et ses larges
paules. De temps autre, on voyait apparatre dans le pr, dans
le bois, Elfy et les enfants ; Moutier lavait rejointe en deux enjambes et jouissait du bonheur dElfy avec toute la vivacit de
son affection. Bientt le bois et la prairie offrirent le spectacle le
plus anim ; les jeunes couraient, criaient, riaient ; les gens sages
se promenaient, admiraient et se rjouissaient du bonheur dElfy
davoir rencontr dans sa vie un gnral Dourakine. Elfy et sa
sur taient si gnralement aimes que leur heureuse chance ne
donnait de jalousie personne, et occasionnait, au contraire, une
satisfaction gnrale.
Le cur seul tait rest auprs du gnral.
Vous devez tre bien heureux, lui dit-il en souriant amicalement, de tout le bonheur que vous avez caus ; vous tes vritablement une Providence pour ces excellentes surs, pour votre
brave Moutier et pour toute notre commune. Jamais on ny perdra votre souvenir, gnral, et, quant moi, je prierai pour vous
tous les jours de ma vie.
LE GNRAL. Merci, mon bon cur. Mais notre tche
nest pas finie, il faut que vous maidiez la complter.
LE CUR. Tout ce que vous voudrez, gnral, disposez de
moi entirement.
LE GNRAL. Eh bien, mon ami, voil laffaire. Jaime
beaucoup Mme Blidot, et je vois avec peine que le mariage de sa
sur va changer sa position.
LE CUR. Oh ! gnral, elles saiment tant, et Moutier est
un homme si bon, si honorable, si religieux !
164

LE GNRAL. Tout a est vrai, mon ami, mais


Mme Blidot ne va plus venir quen second ; cest le jeune mnage
qui a maintenant le plus gros lot dans la proprit de lAngeGardien ; un homme dans une auberge est toujours plus matre
que des femmes. Et puis viendront les enfants ; Jacques et Paul
pourraient en souffrir, Mme Blidot, qui les aime si tendrement,
les protgera ; et puis viendra le dsaccord, et, par suite, les chagrins pour cette pauvre femme isole.
LE CUR. Cest vrai, gnral ; mais quy faire, sinon attendre, esprer, et au besoin lui donner du courage ?
LE GNRAL. Mon cher cur, voici mon ide moi.
Quand la guerre sera finie, ce qui va arriver un de ces jours, il
faudra que je retourne en Russie ; jemmnerai Drigny
Attendez, vous ne savez pas ce que je vais vous dire
Jemmnerai ses enfants ; voil dj quils restent avec leur pre
et quils sont labri de ce que je redoute pour eux. Pour prix du
sacrifice que me fera le pre, jachte, avec votre aide, et je lui
donne les terres qui entourent mon auberge Au gnral reconnaissant. Dici l, je le dcide runir ses enfants maman Blidot
dont il fera sa femme et la vraie mre de ses enfants ; je donne au
mnage lauberge et les terres. Et, aprs une absence dun an, je
viens mourir en France, chez vous, car, entre nous, je ne crois pas
en avoir pour longtemps ; dici trois ans je serai couch dans
votre cimetire, aprs tre mort entre vos bras. Et voil o jai
besoin de votre aide : cest disposer maman Blidot devenir
Mme Drigny. Vous lui ferez savoir en gros tout ce que je viens de
vous dire.
LE CUR. Je crains quelle ne veuille pas se remarier, non
pas quelle ait beaucoup regrett son mari, quelle avait pous
presque force par ses parents, et qui tait vieux, mchant et dsagrable, mais parce que ce mariage malheureux lui a t lenvie
den contracter un autre.
165

LE GNRAL. Et Jacques et Paul quelle aime tant et qui


sont si charmants ! Ce serait le moyen de ne plus les perdre.
LE CUR. coutez, gnral, je tcherai ; je ferai mon possible, car jai bonne opinion de Drigny.
LE GNRAL. Parbleu ! un garon parfait, doux comme
un agneau, un cur dor. Voyez-le avec ses mioches. Brave militaire, beau garon, que vous faut-il de plus ?
LE CUR. Ce quil a, gnral, et ce dont vous ne parlez
pas : de la religion et de la moralit.
LE GNRAL. Puisquil la, vous navez plus rien lui
demander.
LE CUR. Aussi me trouv-je trs satisfait, gnral, et je
dsire que Mme Blidot pense comme nous.
LE GNRAL. Ceci vous regarde, mon bon cur, parlezen avec elle quand Drigny et moi nous ny serons plus. Laffaire
se terminera promptement en la poussant vivement.
La conversation fut interrompue par Elfy, Moutier et les enfants qui revenaient prs du gnral ; Elfy avait des larmes dans
les yeux.
ELFY. Mon bon gnral, que de reconnaissance ! Il nest
pas possible dtre meilleur, plus gnreux, plus paternel que
vous ne lavez t pour moi et pour Joseph. Que de choses vous
nous donnez ! Et avec quelle grce, quelle bont aimable !
Elfy saisit une de ses mains et la lui baisa plusieurs reprises.

166

LE GNRAL. Mon enfant, laissez-moi. Je vais pleurer si


vous continuez ; je nen puis plus ! Laissez-moi, vous dis-je, Moutier !
Moutier saisit son autre main, et, la serrant la briser, y posa
ses lvres.
MOUTIER. Mon gnral, je nai jamais bais la main
daucun homme ; la vtre est pour moi celle dun bienfaiteur, dun
pre.
LE GNRAL. Tiens, vous dites comme Torchonnet.
Moutier sourit ; les larmes dElfy firent place un rire joyeux,
et lattendrissement du gnral se dissipa comme par enchantement.
LE GNRAL. Ouf ! cest fini ! Je suis content. Voyez un
peu la jolie figure que jaurais faite, pleurant avec Elfy et Moutier.
Sapristi ! je sue dy penser. Un gnral en grand uniforme pleurant comme un enfant qui a reu le fouet ! prsent, mes bons
amis, vous avez tout vu, vous tes bien contents comme moi, mais
bien fatigus comme moi, et vous avez besoin dtre seuls comme
moi. Laissez-moi renvoyer tout ce monde ; promenez-vous tout
doucement sur vos terres en causant et laissez-moi surveiller le
retour de lordre dans votre maison Pas de rplique ! Je veux ce
que je veux. Envoyez-moi Drigny et les enfants ; dites que je dsire quon sen aille, et demandez au notaire de venir me parler.
Elfy baisa la main du gnral en signe de soumission et alla
avec Moutier excuter ses ordres. Bientt la foule dfila devant
lui, et chacun il disait :
demain, la mairie.
Il rappela au notaire quil couchait lauberge du Gnral reconnaissant.
167

Votre chambre est prte, mon cher, ainsi que quelques autres pour les invits loigns.
Le notaire salua, serra la main que lui tendait le gnral et
sortit pour fumer en se promenant avec quelques amis avant de
prendre possession des chambres qui leur avaient t prpares.

168

XXII. La noce.
Le gnral tait all surveiller les apprts du festin pour le
lendemain et tous les prparatifs de la fte qui devait se terminer
par un bal et un feu dartifice. la nuit tombante il alla se coucher ; la journe avait t fatigante, il ronfla dix heures de suite
sans bouger.
On se runit sept heures pour djeuner ; le bonheur tait
sur tous les visages.
ELFY. Encore un remerciement vous adresser, mon gnral ; nous avons trouv dans nos chambres nos toilettes pour ce
matin.
LE GNRAL. Trouvez-vous les vtres votre got, Mesdames ?
ELFY. Charmantes, superbes, et cent fois au-dessus de ce
que nous nous serions donn si nous avions eu les acheter, mon
bon gnral.
LE GNRAL. Je voudrais voir tout cela sur vous, ma petite Elfy, et je veux voir aussi votre sur en grande toilette.
Les deux surs se retirrent avec les enfants, qui ne se possdaient pas de joie de mettre les beaux habits, les brodequins vernis, les chemises manches boutons, prpars pour eux.
Le gnral et Moutier restrent seuls ; les regards de Moutier
exprimaient une profonde reconnaissance et un bonheur sans
mlange ; il renouvela ses remerciements en termes qui murent
le gnral.

169

Soyez sr, mon ami, lui rpondit-il, que votre bonheur me


rend moi-mme fort heureux ; je ne me sens plus seul ni abandonn ; je sais que tous vous maimez malgr mes sottises et mes
bizarreries. Le souvenir que jemporterai dici me sera toujours
doux et cher. Mais il faut que, nous aussi, nous pensions notre
toilette ; il faut que nous nous fassions beaux, vous le mari, et
moi remplaant le pre de la marie et le vtre aussi, mon pauvre enfant.
Moutier le remercia encore vivement et ils se sparrent. Drigny attendait le gnral pour aider sa toilette qui fut longue et
qui mit en vidence toute lampleur de sa personne. Grande tenue
de lieutenant gnral, uniforme brod dor, culotte blanche, bottes vernies, le grand cordon de Sainte-Anne et de SaintAlexandre, des plaques en diamants, lpe avec une poigne en
diamants, et une foule de dcorations de pays trangers la Russie.
Elfy ne tarda pas paratre, jolie et charmante, avec sa robe
de taffetas blanc, son voile de dentelle, sa couronne de roses blanches et de feuilles doranger. Des boucles doreilles, une broche et
des pingles cheveux en or et perles compltaient la beaut de
sa toilette et de sa personne. Mme Blidot avait une toilette lgante approprie ses vingt-neuf ans et son tat de veuve. Moutier avait son riche costume de zouave tout neuf qui faisait valoir
la beaut de sa taille et de sa figure. Les enfants taient gentils et
superbes. Drigny tait proprement habill, sans lgance et tout
en noir. Seul il avait une teinte de tristesse rpandue sur son visage. Ce mariage lui rappelait le sien, moins brillant, avec le
mme bonheur en perspective, et ce bonheur stait termin par
une longue souffrance. Il craignait aussi pour ses enfants les
changements quamnerait certainement ce mariage. Et puis, son
retour lui ne lobligerait-il pas sparer ses enfants davec
Mme Blidot quils aimaient tant ? La proposition du gnral lui
revenait sans cesse ; il ne savait quel parti prendre : la rejeter,
ctait replonger ses enfants dans la misre ; laccepter ctait assurer leur avenir, mais quel prix ! Quel voyage ! quelle position
incertaine ! quel climat affronter ! Et quel chagrin leur infliger
170

que de les priver des soins et de la tendresse de Mme Blidot ! Ce


furent ces rflexions, rveilles par le mariage dElfy, qui attristrent sa physionomie. Le gnral le regarda un instant, devina ses
proccupations :
Courage, mon ami, lui dit-il. Je suis l, moi ; jarrangerai
votre vie comme jai arrang celle de Moutier ; vous aurez vos enfants et encore du bonheur devant vous.
Drigny sourit tristement en remerciant le gnral et chercha
secouer les penses pnibles qui lobsdaient.
Les tmoins, les garons et les filles de noce ne tardrent pas
arriver ; ils taient tous dans ladmiration du brillant gnral,
du superbe zouave et de la toilette de la marie. Il faisait un
temps magnifique, un beau soleil du mois daot mais sans trop
dardeur, et pas de vent.
On se mit en marche vers la mairie ; comme la veille, le gnral donnait le bras Elfy et Moutier Mme Blidot. Drigny et les
enfants suivaient. la mairie, le mariage civil fut promptement
termin, et on se dirigea vers lglise. L les attendait une nouvelle surprise. Toute lglise tait tendue en bleu, blanc et or. Une
riche garniture dautel, chandeliers, vases et fleurs, entourait un
tabernacle de bronze dor artistement travaill. Le cur tait revtu dune magnifique chasuble dtoffe dite pluie dor. Les chantres avaient des chapes rouge et or. Des prie-Dieu, neufs et brillants, taient prpars pour les assistants ; les prie-Dieu des maris taient couverts de housses de velours rouge. Le gnral et
Mme Blidot se placrent lun droite, lautre gauche des maris ; chacun prit place, et la crmonie commena.
Jacques et Paul tinrent le pole sur la tte du jeune couple ;
ils taient, aprs Moutier et Elfy, les plus heureux de toute
lassemble, car aucun souci, aucune inquitude, aucun souvenir
pnible ne se mlaient leur joie. Mme Blidot les contemplait
avec amour et orgueil. Mais subitement son visage sassombrit en
171

jetant un coup dil sympathique sur Drigny : la tristesse de son


regard lui rvla les inquitudes qui lassigeaient, et elle aussi
la sparation davec les enfants lui apparut terrible et prochaine.
Elle essaya de chasser cette cruelle pense et se promit dclaircir
la question avec Drigny la plus prochaine occasion.
La crmonie tait termine ; Elfy tait la femme de Moutier
qui la reut la sacristie des mains du gnral. Ils avaient tous les
deux lair radieux. Moutier emmena sa femme, et, suivant la recommandation du gnral, la mena dans la maison du Gnral
reconnaissant, o devaient se runir les invits. Toute la noce
suivit les maris, le gnral toujours en tte, mais cette fois menant Mme Blidot au lieu dElfy.
LE GNRAL. quand votre noce, ma petite femme ?
MADAME BLIDOT. La mienne ? Oh ! gnral, jamais !
Vous pouvez men croire. Jai eu assez de la premire.
LE GNRAL. Comme vous dites a, ma pauvre petite
femme ! Vous avez lair dun enterrement.
MADAME BLIDOT. Oh ! gnral ! cest que jai la mort
dans lme !
LE GNRAL. Un jour comme celui-ci ? par exemple !
MADAME BLIDOT. Gnral, vous savez que Jacques et
Paul sont ma plus chre, ma plus vive affection. Voici leur pre
revenu ; me les laissera-t-il ? consentira-t-il jamais sen sparer ?
LE GNRAL. Pour dire vrai, je ne le crois pas, ma bonne
amie. Mais, que diantre ! nous ny sommes pas encore ! Et puis je
suis l, moi. Ayez donc confiance dans le vieux gnral. Voyez la
noce, le contrat, le dner et tout ; vous tiez dune inquitude,
dune agitation ! Eh bien, quen dites-vous ? Ai-je bien men
172

laffaire ? A-t-on manqu de quelque chose ? De mme pour les


enfants, je vous dis : Soyez tranquille ; il dpendra de vous de les
garder toujours, avec lautorit dune mre.
MADAME BLIDOT. Oh ! si cela ne dpendait que de moi,
ce serait fait !
LE GNRAL. Bon ! souvenez-vous de ce que vous venez
de dire. Je vous le rappellerai en temps et lieu, et vous aurez vos
enfants. Nous voici arrivs ; plus de tristesse ; ne songeons qu
nous rjouir ; sans oublier de boire et de manger.
Le gnral quitta Mme Blidot pour jeter un coup dil sur le
dner. Tout tait prt ; il fut content de laspect gnral et revint
prs dElfy pour lavertir quon allait servir. La porte du fond
souvrit, et un matre dhtel, en grande tenue parisienne, annona :
Le gnral est servi.
Une salle immense soffrit la vue des convives tonns et
dElfy enchante. La cour avait t convertie en salle manger ;
des tentures rouges garnissaient tous les murs ; un vitrage
lclairait par en haut ; la table, de cinquante-deux couverts, tait
splendidement garnie et orne de cristaux, de bronzes, de candlabres, etc.
Le gnral donna le bras Elfy quil plaa sa droite ; sa
gauche, le cur ; prs dElfy, son mari ; prs du cur, le notaire.
En face du gnral, Mme Blidot ; sa droite, Drigny et ses enfants ; sa gauche, le maire et ladjoint. Puis les autres convives
se placrent leur convenance.
Potages : bisque aux crevisses ! potage la tortue ! annona le matre dhtel.

173

Tout le monde voulut goter des deux pour savoir lequel tait
le meilleur ; la question resta indcise. Le gnral gota, approuva, et en redemanda deux fois. On se lchait les lvres ; les gourmands regardaient avec des yeux de convoitise ce qui restait des
potages inconnus et admirables.
Turbot sauce crevette ! saumon sauce impriale ! filets de
chevreuil sauce madre !
Le silence rgnait parmi les convives ; chacun mangeait, savourait ; quelques vieux pleuraient dattendrissement de la bont
du dner et de la magnificence du gnral. Le citoyen qui connaissait si bien Paris et ses thtres approuvait tout haut :
Bon ! trs bon ! bien cuit ! bonne sauce ! comme chez Vry.
Ailes de perdreaux aux truffes !
Mouvement gnral ; aucun des convives navait de sa vie
got ni flair une truffe ; aussi le matre dhtel sestima-t-il fort
heureux de pouvoir en fournir toute la table ; le plat se dgarnissait toute minute ; mais il y en avait toujours de rechange
grce la prvoyance du gnral qui avait dit :
Nous serons cinquante-deux ; comptez sur cent quatre gros
mangeurs, et vous naurez pas de restes.
Volailles la suprme ! reprit le matre dhtel quand les
perdreaux et les truffes eurent disparu sans laisser de traces de
leur passage.
Jacques et Paul avaient mang jusque-l sans mot dire. la
vue des volailles ils reconnurent enfin ce quils mangeaient.
Ah ! voil enfin de la viande, scria Paul.
174

De la viande ? reprit le gnral indign ; o vois-tu de la


viande, mon garon ?
JACQUES. Voil, gnral ! dans ce plat. Ce sont les poulets de tante Elfy.
LE GNRAL, indign. Ma bonne madame Blidot, de
grce, expliquez ces enfants que ce sont des poulardes du Mans,
les plus fines et les plus dlicates qui se puissent manger !
ELFY, riant. Croyez-vous, gnral, que mes poulets ne
soient pas fins et dlicats ?
Vos poulets ! vos poulets ! reprit le gnral contenant son
indignation. Mon enfant, mais ces btes que vous mangez sont
des poulardes perdues de graisse, la chair en est succulente
ELFY. Et mes poulets ?
LE GNRAL. Que diantre ! vos poulets sont des btes
sches, noires, misrables, qui ne ressemblent en rien ces grasses et admirables volailles.
ELFY. Pardon, mon bon gnral ; ce que jen dis, cest pour
excuser les petits, l-bas, qui ne comprennent rien au dner
splendide que vous nous faites manger.
LE GNRAL. Bien, mon enfant ! ne perdons pas notre
temps parler, ne troublons pas notre digestion discuter, mangeons et buvons.
Le gnral en tait son dixime verre de vin ; on avait dj
servi du madre, du bordeaux-Laffite, du bourgogne, du vin du
Rhin : le tout premire qualit. On commenait sanimer, ne
plus manger avec le mme acharnement.
175

Faisans rtis ! coqs de bruyre ! glinottes !


Un frmissement de surprise et de satisfaction parcourut la
salle. Le gnral regardait de lair dun triomphateur tous ces visages qui exprimaient ladmiration et la reconnaissance.
Succs complet ; il nen resta que quelques os que les mauvaises dents navaient pu croquer.
Jambons de marcassin ! homards en salade !
Chacun gota, chacun mangea, et chacun en redemanda. Le
tour des lgumes arriva enfin ; on tait table depuis deux heures. Les enfants de la noce, avec Jacques et Paul en tte, eurent la
permission de sortir de table et daller jouer dehors ; on devait les
ramener pour les sucreries. Aprs les asperges, les petits pois, les
haricots verts, les artichauts farcis, vinrent les crmes fouettes,
non fouettes, glaces, prises, tournes. Puis les ptisseries, babas, mont-blanc, saint-honor, talmouses, croquembouches,
achevrent le triomphe du moderne Vatel et celui du gnral. Les
enfants taient revenus chercher leur part de friandises et ils ne
quittrent la place que lorsquon eut bu aux sants du gnral, des
maris, de Mme Blidot, avec un champagne exquis, car la plupart
des invits quittrent la table en chancelant et furent obligs de
laisser passer leffet du champagne dans les fauteuils o ils dormirent jusquau soir.
la fin du dner, aprs les glaces de diverses espces, les ananas, les fruits de toutes saisons, les bonbons et autres friandises.
Elfy proposa de boire la sant de lartiste auteur du dner merveilleux dont on venait de se rgaler. Le gnral reut cette proposition avec une reconnaissance sans gale. Il vit quElfy savait
apprcier une bonne cuisine, et, dans sa joie, il la proclama la
perle des femmes. On but cette sant devant le hros artiste, que
le gnral fit venir pour le complimenter, qui se rengorgea, qui

176

remercia et qui se retira rcompens de ses fatigues et de ses ennuis.


La journe savanait ; le gnral demanda si lon naimerait
pas la finir par un bal. On accepta avec empressement ; mais o
trouver un violon ?
Personne ny avait pens.
Que cela ne vous inquite pas ! ne suis-je pas l, moi ? Allons danser sur le pr dElfy ; nous trouverons bien une petite
musique ; il nen faut pas tant pour danser ; le premier crincrin
fera notre affaire.
La noce se dirigea vers lAnge-Gardien quon trouva dcor
comme la veille. On passa dans le jardin. Sur le pr taient dresses deux grandes tentes, lune pour danser, lautre pour manger ;
un buffet entourait de trois cts cette dernire et devait, jusquau
lendemain, se trouver couvert de viandes froides, de poissons, de
ptisseries, de crmes, de geles ; la tente de bal tait ouverte
dun ct et garnie des trois autres de candlabres, de fleurs et de
banquettes de velours rouge franges dor. Au fond, sur une estrade, tait un orchestre compos de six musiciens, qui commencrent une contredanse ds que le gnral eut fait son entre avec
la marie.
Les enfants, les jeunes, les vieux, tout le monde dansa ; le gnral ouvrit le bal avec Elfy, valsa avec Mme Blidot, dansa, valsa
toute la soire, presque toute la nuit comme un vrai souslieutenant ; il suait grosses gouttes, mais la gaiet gnrale
lavait gagn et il accomplissait les exploits dun jeune homme.
Elfy et Moutier dansrent sextnuer ; tout le monde en fit autant, en entrecoupant les danses de visites aux buffets ; on eut
fort faire pour satisfaire lapptit des danseurs. dix heures, il y
eut un quart dheure de relche pour voir tirer un feu dartifice
qui redoubla ladmiration des invits. Jamais Loumigny on
navait tir que des ptards. Aussi le souvenir de la noce de Mou 177

tier lAnge-Gardien y est-il aussi vivant quau lendemain de


cette fte si complte et si splendide. Mais tout a une fin, et la fatigue fit sonner la retraite une heure avance de la nuit. Chacun
alla enfin se coucher, heureux, joyeux, reint.
Jacques et Paul dormirent le lendemain jusquau soir, souprent et se recouchrent encore jusquau lendemain. Il y eut plusieurs indigestions la suite de ce festin de Balthazar ; lhabitu
de Paris manqua en mourir, le notaire fut pendant trois jours
hors dtat de faire le moindre acte.
Le gnral, qui stait tabli chez lui lex-auberge de Bournier avec Drigny, fut un peu indispos et courbatur ; il garda
son service un des cuisiniers venus de Paris, en lui recommandant de se faire envoyer des provisions de toute sorte.

178

XXIII. Un mariage sans noce.


Le lendemain de la noce, le gnral, voyant Drigny plus
triste quil ne lavait encore t depuis le jour o il avait retrouv
ses enfants, lui demanda avec intrt ce qui lattristait ainsi et
lengagea parler avec franchise.
LE GNRAL. Parlez cur ouvert, mon ami ; ne craignez pas que je memporte ; je vous vois triste et inquiet et je vous
porte trop dintrt pour me fcher de ce que vous pourriez me
dire.
DRIGNY. Mon gnral, veuillez mexcuser, mais, depuis
la proposition que vous mavez faite de me garder votre service,
de memmener mme en Russie avec mes enfants, je ne sais
quoi me rsoudre. Je vois quil est pour eux dun intrt immense
de vous accompagner avec moi ; mais, mon gnral (pardonnezmoi de vous parler si franchement), que de tristesses et
dinconvnients pour eux, et par consquent pour moi, doivent
rsulter de cette position ! Mes pauvres enfants aiment si tendrement Mme Blidot que les en sparer pour des annes, et peuttre pour toujours, serait leur imposer un chagrin des plus cruels.
Et comment moi, occup de mon service prs de vous, mon gnral, pourrais-je veiller sur mes enfants, continuer leur ducation
si bien commence ? Et puis, mon gnral, si ces enfants vous
fatiguent, vous ennuient, soit en route, soit en Russie, que deviendrons-nous ?
Drigny sarrta triste et pensif. Le gnral lavait cout attentivement et sans colre.
Et si vous me quittez, mon ami, que deviendrez-vous, que
ferez-vous de vos enfants ?
Drigny prit sa tte dans ses mains avec un geste de douleur
et dit dune voix mue :
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Voil, mon gnral ; cest a, cest bien a Mais que puisje, que dois-je faire ? Pardon si je vous parle aussi librement, mon
gnral ; vous mavez encourag et je me livre votre bont.
LE GNRAL. Drigny, jai dj pens tout cela ; jen ai
mme parl au cur. Vos enfants ne peuvent ni quitter
Mme Blidot ni rester o ils sont ; le mariage dElfy donne un matre la maison et annule lautorit de Mme Blidot ; elle et les enfants ne tarderaient pas tre mal laise. Il ny a quun moyen
pour vous, un seul, de garder vos enfants et de leur laisser cette
excellente mre qui remplace si bien celle quils ont perdue.
pousez-la.
Drigny fit un bond qui fit sursauter le gnral.
DRIGNY. Moi, mon gnral ! moi, sans fortune, sans
famille, sans avenir, pouser Mme Blidot qui est riche, qui ne
songe pas se remarier ? Cest impossible, mon gnral ! Impossible ! Oui, malheureusement impossible.
Le gnral sourit au malheureusement. Drigny ny rpugnait
donc pas ; il accepterait ce mariage pour ses enfants et peut-tre
pour son propre bonheur.
LE GNRAL. Mon ami, ce nest pas impossible. Vous me
parlez franchement, je vais en faire autant. Je suis vieux, je suis
infirme, je dteste le changement. Je vous aime et je vous estime ;
votre service me plat beaucoup et mest ncessaire. Si vous pousez Mme Blidot et que vous consentez rester chez moi avec elle
et vos enfants, et maccompagner en Russie, toujours avec elle
et les enfants, jassurerai votre avenir en achetant et vous donnant les terres qui avoisinent mon auberge. Vous savez que,
daprs les termes du contrat dElfy, je donne lauberge
Mme Blidot si elle vous pouse, car cest vous que jai pens en
faisant mettre cette clause. Quant mon sjour en Russie, il ne
sera pas long ; jarrangerai mes affaires, je quitterai le service actif
180

en raison de mes nombreuses blessures et je reviendrai me fixer


en France. Voyez, mon ami, rflchissez ; voulez-vous que je parle
Mme Blidot ?
DRIGNY. Mon gnral, que de bonts ! Mes chers enfants, ils vous devront tout, ainsi que leur pre. Oh oui ! mon gnral, parlez-lui, demandez-lui, au nom de mes enfants, quelle
devienne leur vraie mre, que je puisse les lui donner en les
conservant.
LE GNRAL. Aujourdhui mme, mon cher Drigny ; je
suis content de vous trouver si raisonnable. Allez me chercher
Mme Blidot, que je lui parle tout de suite Mais non, cest impossible ; vous ne pouvez pas y aller pour cela.
Envoyez-moi le cur ; je le lui enverrai mon tour ; il me la
ramnera et nous deux nous ferons votre affaire. Allez, mon
ami, vite, vite, et puis allez voir vos enfants.
Drigny ne se le fit pas dire deux fois ; il navait pas encore vu
ses enfants ; il ignorait quils dormaient encore. Il alla lestement
faire au cur la commission du gnral et courut lAngeGardien ; il y trouva Mme Blidot seule. Il prouva un instant
dembarras.
Je suis seule veille, dit-elle en souriant. Ils sont tous
reints et ils dorment tous.
DRIGNY. Je venais voir mes enfants, ma bonne madame
Blidot.
MADAME BLIDOT. Monsieur Drigny, je suis bien aise
que nous soyons seuls : jai causer avec vous au sujet des enfants. Mon cher monsieur Drigny, vous savez combien je les
aime ; les perdre serait ma mort. Voulez-vous me les laisser ?

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Drigny hsita avant de rpondre. Mme Blidot restait tremblante devant lui ; elle le regardait avec anxit ; elle attendait
une rponse.
Jamais je naurai le courage de les reperdre une seconde
fois, dit Drigny voix basse.
Mon Dieu, mon Dieu ! scria Mme Blidot en cachant sa figure dans ses mains, je lavais prvu !
Elle sanglotait, Drigny sassit prs delle.
DRIGNY. Chre madame Blidot, si vous saviez combien
votre tendresse pour mes enfants me touche !
MADAME BLIDOT. Elle vous touche, et vous ne voulez
rien faire pour la contenter.
DRIGNY. Pardonnez-moi, je suis dispos faire beaucoup pour vous les laisser, mais je ne puis, je nose vous le dire
moi-mme : le gnral vous en parlera, et, si vous acceptez la
proposition quil vous fera en mon nom, mes enfants seront les
vtres.
MADAME BLIDOT, avec surprise. Le gnral ! les enfants ! Ah ! je comprends.
Mme Blidot tendit la main Drigny.
Mon cher monsieur Drigny, je ne veux faire ni la prude ni
la sotte. Vous me proposez de devenir votre femme pour garder
les enfants ? Voici ma main ; jaccepte avec plaisir et bonheur.
Merci de me laisser ces chers petits soigner, lever, ne les
jamais quitter, devenir leur mre, leur vraie mre ! Courons vite
chez le gnral ; que jaille le remercier, car cest lui qui en a eu
lide, jen suis sre.
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Drigny restait sans parole, heureux, mais surpris. Il ne put


sempcher de rire de ce facile dnouement.
DRIGNY. Mais vous ne savez rien encore ; vous ne savez
pas que le gnral me donne
MADAME BLIDOT. Eh ! quil donne ce quil voudra !
Que mimporte ? Vous me donnez les enfants, cest l mon bonheur, ma vie ! Je ne veux pas autre chose.
Et sans attendre Drigny elle sortit en courant, alla toujours
courant chez le gnral, entra sans hsiter, le trouva en discussion
avec le cur, se prcipita vers lui, lui baisa les mains en sanglotant
et en rptant : Merci, bon gnral, merci.
Le gnral, stupfait, ne comprenant rien, ne devinant rien,
crut quil tait arriv un malheur lAnge-Gardien, et, se levant
tout effar, il releva Mme Blidot et lui demanda avec inquitude
ce quil y avait.
Drigny entrait au mme moment ; il allait raconter au gnral ce qui venait darriver, lorsque Mme Blidot, le voyant entrer,
slana vers lui, lui saisit les mains, et, lamenant devant le gnral, elle dit dune voix tremblante :
Il me donne les enfants. Jacques et Paul seront moi,
moi, gnral ! Je serai leur mre, car je serai sa femme.
Le gnral partit dun clat de rire :
Ha ! ha ! ha ! et nous qui faisions de la diplomatie, monsieur le cur et moi, pour arriver vous faire consentir. La bonne
farce ! La bonne histoire ! Je te fais mon compliment, mon bon
Drigny. Tu vois bien, mon ami, que les terres ont bien fait.

183

DRIGNY, riant. Elles nont rien fait, gnral ; elle ne sait


seulement pas que vous me donnez quelque chose.
LE GNRAL. Comment ! vous ne lui avez pas dit ?
DRIGNY. Je nai pas eu le temps, mon gnral. Quand
cette excellente femme a compris quen mpousant elle ne se sparait pas de mes enfants, elle ma remerci comme dun bienfait
et elle a couru chez vous pour vous exprimer sa reconnaissance
davoir arrang son bonheur, disait-elle.
Pauvre femme ! dit le gnral attendri. Pauvre petite
femme ! Cest bien par amour pour les enfants ! Avec un cur
pareil, Drigny, vous serez heureux, et les enfants aussi.
DRIGNY. Que Dieu vous entende, mon gnral !
Mme Blidot causait pendant ce temps avec le cur.
Je nai plus de souci, de poids sur le cur, disait-elle. Monsieur le cur, dites demain une messe pour moi, en action de grces. Allons, adieu, au revoir, monsieur le cur ; tantt, mon bon
gnral, nous viendrons voir comment vous vous trouvez de vos
fatigues dhier. Sans adieu, mon cher Drigny, je cours voir mes
enfants et annoncer la bonne nouvelle Elfy.
Mme Blidot disparut aussi vite quelle tait entre, laissant
Drigny content, mais tonn, le gnral riant et se frottant les
mains, le cur partageant la gaiet et la satisfaction du gnral.
LE GNRAL. Eh bien, mon ami, vous qui ny pensiez
pas, vous qui avez bondi comme un lion quand je vous en ai parl,
vous qui trouviez ce mariage impossible il y a une heure peine,
vous voil presque mari.

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DRIGNY. Oui, mon gnral, je vous ai une vive reconnaissance davoir bien voulu arranger la chose. Cette pauvre
femme est rellement touchante par sa tendresse pour mes enfants ; je suis sr que je laimerai, non pas comme ma pauvre Madeleine, mais comme lange protecteur des enfants de Madeleine.
Chers enfants ! vont-ils tre heureux ! Quand je pense leur joie,
je voudrais, comme Mme Blidot, pouvoir me marier demain. Et je
vais suivre votre conseil, mon gnral : demander au maire de
nous afficher, au notaire de faire le contrat, et monsieur le cur
de nous garder sa messe pour le lundi de la semaine qui suivra
celle dans laquelle nous entrons.
LE GNRAL, riant. Cest agir en homme sage, mon ami.
Vous tes presss tous deux par vos enfants ; finissez-en le plus
tt possible. Allez, mon cher, allez vite, de peur que maire et notaire ne vous chappent. Je vous donne cong jusquau soir. Monsieur le cur veut bien me tenir compagnie, et Moutier viendra si
jai besoin de quelque chose. Je suis, en vrit, aussi press que
vous de voir le mariage fait et votre femme tablie chez moi avec
vous et vos enfants.
Drigny disparut et utilisa son temps : il crivit dans son pays
pour avoir les papiers ncessaires, il arrangea tout avec le notaire
et le maire, puis il courut lAnge-Gardien, o il arriva vers le
soir, au moment o les enfants venaient de sveiller et demandaient manger.
Mme Blidot accourut.
Mes enfants, mes chers enfants, votre papa veut bien que je
vive toujours avec vous et avec lui ; il va mpouser ; je serai sa
femme et vous serez mes enfants.
JACQUES. Oh ! que je suis content, maman ! Javais peur
que papa ne nous emmne loin de vous, ou bien quil ne nous
laisse ici en partant sans nous. Merci, mon cher papa, vous tes
bien bon.
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DRIGNY. Cest votre maman qui est bien bonne de le


vouloir, mes chers enfants. Moi, je suis si heureux de vous garder
prs de moi avec cette excellente maman que je la remercie du
fond du cur davoir dit oui.
MADAME BLIDOT. Et moi, mon ami, je vous remercie
de tout mon cur de men avoir parl. Cest que je ny pensais pas
du tout. Allons-nous tre heureux, mon Dieu ! Tous ensemble,
toujours !
Elfy, qui avait prpar le souper, vint ainsi que Moutier prendre part leur joie, et les enfants sautaient et gambadaient sans
oublier le souper, car Paul criait :
Et la soupe ? Jai si faim !
Voil ! voil , dit Moutier qui lapportait.
Ils se mirent gaiement table. Tous taient les plus heureuses
gens de la terre. Le gnral fut port aux nues ; on nen dit que du
bien : Mme Blidot trouva mme quil tait trs bel homme, ce qui
excita les rires de la famille. Le souper fini, les enfants, mal reposs de leur nuit de fatigue, demandrent se recoucher.
Mme Blidot ne voulut pas tre aide par Elfy ; elle la remplaa par
Drigny, enchant de donner des soins ses enfants et de voir
faire Mme Blidot. Moutier et Elfy allrent voir le gnral. Drigny
et Mme Blidot les y rejoignirent quand les enfants furent endormis ; on laissait pour les garder une servante quon avait prise
depuis larrive du gnral et quElfy voulut garder quand elle sut
que Mme Blidot les quitterait.

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XXIV. Conclusion, mais sans fin.


Les dix ou douze jours qui sparrent la demande en mariage
davec la crmonie scoulrent vite et gaiement ; les futurs quittaient peu le gnral que la gaiet et lentrain de Mme Blidot
amusaient toujours. Le mariage se fit sans bruit ni fte : deux
veufs qui se marient ne font pas de noce comme des jeunes gens.
On dna chez le gnral, avec le cur et le notaire. Dans laprsmidi, Mme Drigny sinstalla chez le gnral avec les enfants.
M. et Mme Moutier devinrent seuls matres de lAnge-Gardien.
Le gnral dsira que lauberge du Gnral reconnaissant restt
ouverte tous les voyageurs militaires, et lui-mme se plaisait
les servir et couler des pices dor dans leurs poches. Il vcut gai
et heureux Loumigny pendant un mois encore : la conclusion de
la paix lobligea quitter cette vie douce et uniforme qui lui plaisait au moins pour un temps.
Il fallut partir. Selon leurs conventions, Drigny
laccompagna, emmenant sa femme et ses enfants, tous enchants
du voyage et heureux de ne pas se sparer. Mme Blidot stait attache son mari autant quaux enfants ; Drigny saperut avec
surprise quil aimait sa seconde femme comme il avait aim Madeleine ; sa gaiet premire tait revenue. Le gnral se trouvait le
plus heureux des hommes. Avant de quitter Loumigny, il donna la
maison et ses dpendances sa petite femme, comme il lappelait
encore ; les prs, les terres environnants Drigny, qui eut ainsi
une proprit personnelle de plus de quarante mille francs.
Moutier et Elfy se chargrent de ladministration et de la
garde de la maison et des terres du Gnral reconnaissant en
labsence de Drigny et de sa famille. La sparation des deux
surs fut douloureuse ; Elfy pleurait ; Moutier tait visiblement
mu. Le gnral embrassa Elfy avec effusion et dit en la remettant
Moutier :

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Au revoir dans un an, mes enfants, mes bons amis. Attendez-moi pour le baptme de votre premier enfant ; cest moi qui
suis le parrain. Adieu, mes enfants, pensez au vieux gnral, toujours reconnaissant.
La voiture partit ; Moutier emmena sa femme qui pleurait
moins amrement depuis la promesse du gnral.
ELFY. Croyez-vous, mon ami, quils reviendront dans un
an, comme la promis le gnral ?
MOUTIER. Jen suis certain, ma petite Elfy. Il nous aime
tous, il naime que nous, et il veut notre bonheur. Moutier essuya
les yeux dElfy et lemmena faire une tourne dinspection dans
les prs et les terres de Drigny ; ils rangrent tout dans la maison
qui resta ferme jusquau retour de ses propritaires.
Torchonnet devint un assez bon sujet, et sortit de chez les
Frres pour entrer en qualit de commis dans une maison de
commerce.
Le procs Bournier se termina par la condamnation mort de
Bournier et de sa femme, et aux travaux forcs perptuit du
frre de Bournier. La femme Bournier ne fut pas excute ; elle
fut enferme dans une maison dalins, tant devenue folle furieuse par suite du coup sur la tte quelle avait reu de Moutier.
Bournier eut la tte tranche et mourut profrant des imprcations contre Moutier et le gnral.
On sut par lui, et dans le courant du procs, quil avait emmen la voiture du gnral pour faire croire son dpart ; quil
avait men cette voiture dans un bois o il lavait brise avec son
frre coups de hache et brle ensuite, et quils taient revenus
de nuit Loumigny sans avoir t vus de personne.
Le cur fit excuter les travaux quavait indiqus le gnral ;
lglise de Loumigny devint la plus jolie du pays et fut souvent
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visite par des voyageurs de distinction qui sarrtaient lAngeGardien, seule bonne auberge du village.
Nous ne dirons rien du gnral ni de ses compagnons de
route, dont nous nous proposons de continuer lhistoire dans un
autre volume ; nous nous bornerons constater que leur voyage
fut gai et heureux, et quils arrivrent tous en bon tat dans la
terre de Gromiline, prs de Smolensk, aprs avoir pass par Ptersbourg et par Moscou. Les dtails au prochain volume.

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Dcembre 2004

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