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Sicle des Lumires, terme qui dsigne le XVIIIme sicle en tant que

priode de l'histoire de la culture europenne, marqu par le rationalisme


philosophique et l'exaltation des sciences, ainsi que par la critique de l'ordre
social et de la hirarchie religieuse, principaux lments de l'idologie
politique qui fut au fondement de la Rvolution franaise. L'expression tait
dj frquemment employe par les crivains de l'poque, convaincus qu'ils
venaient d'merger de sicles d'obscurit et d'ignorance et d'entrer dans un
nouvel ge illumin par la raison, la science et le respect de l'humanit.
Lun des textes fondateurs qui inaugure le mouvement des Lumires en
France est le Dictionnaire historique et critique de Pierre Bayle (1647-1707).
Son appel la tolrance, la lutte contre les superstitions et les prjugs, va
inspirer tout le mouvement de pense du XVIIIme sicle et le Dictionnaire
historique et critique va devenir l'arme privilgie du camp des
"philosophes". L'Encyclopdie de Diderot (1713-1784) et d'Alembert (17171783) reprendra son compte le militantisme philosophique et le combat
contre l'obscurantisme, le dogmatisme, le fanatisme et le despotisme. Les
ides de Pierre Bayle trouveront aussi un cho puissant chez Montesquieu
(1689-1755), qui introduit en philosophie politique des notions dcisives,
Voltaire (1694-1778), hros de la lutte contre l'obscurantisme et les prjugs,
et surtout chez Condorcet (1743-1794) le thoricien de l'ide de progrs
chre aux Lumires. D'un point de vue plus strictement philosophique, un
courant se dveloppe, incarn par Etienne Bonnot de Condillac (1715-1780),
reprsentant minent de l'empirisme franais, et qui trouve un prolongement
matrialiste avec Helvtius (1715-1771), d'Holbach (1723-1789), La Mettrie
(1709-1751) et Diderot.
Alors que la vie sur Terre tait menace : perte, pidmie, famine, on
croyait au bonheur aprs la mort. La classe montante tait la bourgeoisie,
elle va demander plus de libert et la fin des privilges. Les ides de l'poque
taient le progrs et la justice. A cot du courant rationaliste, il y a un ct
d'ombre. C'est l'closion de plusieurs nouvelles critures. De tous ces
courants se dtache la figure originale de Jean-Jacques Rousseau (17121778) qui occupe une position transitoire dans le mouvement des Lumires.
Aprs Rousseau, qui est l'origine de la pdagogie moderne, il y a l'closion
de la sensibilit, avec le courant romantique Rousseau est un penseur
marginal ("Je").
Le XVIIIe sicle
Le XVIIIe sicle est connu comme "sicle des Lumires". Ces lumires de
l'esprit ont amlior le sort de l'humanit en luttant contre toutes formes
d'injustice et d'oppression. C'est au cours de ce sicle qu'on commencer
affronter le fanatisme et les prjugs. Le XVIII sicle se caractrise par son
humanit. La rgle respecte est celle du bonheur de tous, ainsi de faire du

bien. Les crivains ont rclam le respect de la nature et la dignit humaine


et ont condamn l'absolutisme. Toute la littrature du sicle des Lumires
devient l'expression des vux du peuple. Ces ides ont t dues
principalement la diffusion du rationalisme (la doctrine philosophique de
Descartes qui enseignait que c'est par la raison qu'on pouvait distinguer la
vrit de l'erreur). Ces ides ont voulu tudier les grands problmes sociaux.
Le XVIIIme sicle est une poque de rflexion, de combat contre les
prjugs. L'esprit des Lumires commence se faire jour dans la littrature
franaise ds la fin du XVIIme sicle "le sicle de Louis XIV". Celui-ci rgne
jusqu"en 1715. Dans la dernire partie de son rgne, il durcit le rgime de la
monarchie absolue: la volont d'unifications politique et religieuse conduit
l'intolrance que rfute certains crivains de l'poque qui ont condamn le
fanatisme religieux. Ils ont travaill rpandre les ides de la libert, de
tolrance, de justice et raliser le progrs (l'amlioration matrielle,
intellectuelle et politique de l'humanit).
Une diffrence profonde spare les auteurs du XVIIIme sicle de leurs
prdcesseurs: ce sont des philosophes rformateurs, ils essayent de rgler
la socit: la littrature cesse d'tre dsintresse pour devenir militante et
sera le ferment de la grande rvolution politique et sociale de la fin du sicle
"la Rvolution franaise".
Le XVIIIme sicle se place galement sous le signe du rationalisme
philosophique. De nombreux crivains ont rejet tout dogmatisme et ont eu
confiance en la raison. "la lumire dsigne le passage de l'obscurit la
connaissance. Les philosophes des Lumires ont dfendus les ides de la
libert, la raison, la tolrance, l'galit, le progrs et la sparation des
pouvoirs.
Dans les deux directions, scientifique et rformatrice, les crivains ont eu
pour modle l'Angleterre. Certains y vont par force, chasss par l'intolrance
comme : Voltaire, Rousseau et l'abb Prvost. Pour d'autres, c'est un choix :
Montesquieu y sjourne longtemps. On y dcouvre une littrature pleine de
nouveaut. L'ide de l'encyclopdie, elle-mme, est ne de la traduction du
dictionnaire encyclopdique anglaise de Chambers. De mme, le thtre
anglais aura une grande influence en France.
Le mouvement scientifique, qu'avait lanc Descartes, s'est panoui au
XVIIIme sicle. De grands crivains ont travaill dvelopper des tudes
nouvelles, parmi lesquels on peut rappeler Bayle et Fontenelle qui ont
contribu la diffusion de la science de l'astronomie et qui ont affront la
croyance au surnaturel; et Montesquieu et Buffon qui se sont intresss
l'tude de la socit et l'histoire naturelle.