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B. SCHWISCHAY, Syntaxe du franais (hiver 2001/02)


Dernire mise jour : 03-03-02

Les champs smantiques


Par champ smantique, on entend gnralement un ensemble de termes (mots ou expressions) que
recouvre tel ou tel concept. Par exemple, on dit que les mots pou, puce, punaise et tique (n. f.)
appartiennent au champ smantique des parasites corporels [ou extrieurs] de lhomme .1
Plus exactement, le champ smantique est un systme clos dfini comme lassociation dun
champ lexical et dun champ conceptuel2 ; dans la mesure o le champ conceptuel peut tre nomm
par un mot (plutt que par une paraphrase), le champ smantique est lassociation dun ensemble de
termes spcifiques et dun terme gnrique3. Par exemple, pour nommer le champ conceptuel
parasite corporel de lhomme , le lexique du franais dispose du mot vermine4.
Le champ conceptuel correspond encore larchismme de lanalyse smique ; sa ralisation
lexicale (le terme gnrique), larchilexme ; et les termes du champ lexical, aux lexmes.
Le tableau suivant illustre les quivalences terminologiques.
champ smantique
champ lexical

champ conceptuel

lexmes

archilexme

termes spcifiques

terme gnrique

pou, puce, punaise, tique

vermine

archismme
parasite corporel
de lhomme

Dans llaboration dun champ smantique, il convient de distinguer deux tapes :


la constitution du champ smantique, et
sa description.

A. Constitution du champ smantique


En vue de la constitution dun champ smantique, il faut dabord dlimiter le champ conceptuel,
et ensuite faire la collecte des termes du champ lexical. Comme exemple, on prendra lexemple du
champ smantique des siges , avec pour lments du champ lexical des termes comme chaise,
fauteuil, etc.5

Voir Le Petit Robert (PR), larticle parasite .


Cf. GARDES-TAMINE, La Grammaire 1, p. 102 (qui emploie notionnel la place de conceptuel ) ; MOUNIN,
Dictionnaire de linguistique, P.U.F.,1974 (rd. 1993) : Le champ lexical pour les signifiants et le champ conceptuel
pour leur dnotation sont les deux faces du champ smantique. ) ; et MOUNIN, Clefs pour la smantique, p. 59-60.
3
Ainsi, le champ smantique est appel champ gnrique par PICOCHE et RMI-GIRAUD.
4
la diffrence de lallemand : le mot Ungeziefer, donn gnralement comme quivalent de vermine, a un sens plus
tendu (il dsigne toutes sortes de bestioles nuisibles lhomme, mme les rats et les souris, cf. par ex. DUDEN
Deutsches Universalwrterbuch).
5
On consultera galement la clbre analyse smique de lensemble pouf, tabouret, chaise, fauteuil, canap par B.
POTHIER, dans Recherches sur l'analyse smantique, p. 11-18.
2

1. Dlimitation du champ conceptuel


Dans la mesure o le champ conceptuel connat une ralisation lexicale, on partira de la
dfinition, releve dans le dictionnaire6, du terme gnrique, en tenant compte du problme que
soulve la polysmie du terme gnrique.
Dans le PR, cest la dfinition III., 1 de sige qui exprime le champ conceptuel, lexclusion de
toutes les autres dfinitions :

sige

[] n. m.

I
1 Lieu o se trouve la rsidence principale (d'une autorit, d'une socit).
2 Littr. Centre d'action, lieu o rside la cause (d'un phnomne).
II (XIIIe) Lieu o s'tablit une arme, pour investir une place forte; ensemble des oprations menes
pour prendre une place forte.
III
1 (fin XIIe) Objet fabriqu, meuble dispos pour qu'on puisse s'y asseoir.
2 Dr. Place o se tient assis un magistrat.
Place, fonction de dput, ou place honorifique pourvoir par lection.
3 Dignit d'vque, de pontife (symbolise par le sige qu'occupe le prlat).
IV (1538) Partie du corps humain sur laquelle on s'assied (dans quelques expr.).

Il sagit ensuite danalyser cette dfinition en smes ou traits dfinitoires, et de ne faire entrer
dans le champ lexical que les mots et expressions spcifis positivement pour lensemble des traits
dfinitoires du terme gnrique.
Dans ce but, nous dcomposons la dfinition III., 1 de sige en trois traits dfinitoires :
{/objet fabriqu/, /meuble/ /dispos pour quon puisse sy asseoir/}
voire quatre :
{/objet fabriqu/, /meuble/, /on peut sy asseoir/, /dispos pour cet
usage/}
Soient maintenant les mots lit et caisse comme termes supposs faire partie du champ des
siges . Tous les trois dsignent des objets fabriqus sur lesquels on peut sasseoir, mais dj,
une caisse nest pas un meuble, et ni le lit ni la caisse ne sont disposs pour cet usage : le lit est
destin au coucher , et la caisse (sert) lemballage, au transport des marchandises 7. Seul
chaise est spcifi positivement pour chacun des traits dfinitoires de sige8, et, par consquent,
entre dans le champ des siges :
/objet fabriqu/ /meuble/ /on peut sy asseoir/ /dispos pour cet usage/
Chaise

Lit

Caisse

REMARQUES. 1 Dans la mesure o la dfinition est du type par genre prochain et diffrence
spcifique, elle mentionne gnralement le terme conceptuel et ne reprend pas ses traits dfinitoires,
cf.
Chaise. 1 Sige pieds, dos...
Chauffeuse. Chaise basse
6

En gnral, cest la version lectronique du Nouveau PETIT ROBERT, qui nous servira de rfrence.
lit n. m. I 1 Meuble destin au coucher. caisse n. f. I 1 Grande bote ou coffre rigide (de bois, de mtal)
servant l'emballage, au transport des marchandises.
8
De faon triviale, puisque la dfinition emploie sige comme terme gnrique.
7

2 Souvent, ce sont des synonymes ou des quasi-synonymes du terme conceptuel qui sont
employs pour la dfinition. Par exemple, les termes du champ articuler mal ne se dfinissent
que rarement laide de ces termes, le plus souvent, ce sont des mots analogues qui sont
employs, comme parler, prononcer, mettre ; avec hsitation, de manire confuse/indistincte :
Balbutier. Articuler avec hsitation []
Bredouille.r Parler, prononcer (des paroles) de manire confuse
Mchonner. mettre d'une manire indistincte
Pour bgayer, cest dans trouble de la parole , en passant par bgaiement, quil faut chercher
lquivalent pour articuler mal :
Bgayer. tre affect d'un bgaiement ; bgaiement Trouble de la parole [] 9
3 Le fait quun terme se trouve ct dun terme reconnu comme appartenant au champ donn,
ne signifie pas pour autant quil en fait partie lui aussi. Ainsi, il nest pas vident quil faudra
inclure, au champ des siges, les locutions chaise lectrique et chaise porteurs qui pourtant se
trouvent larticle chaise :
4 [] CHAISE LECTRIQUE : sige lectrifi pour l'lectrocution des condamns mort []
II Par anal. 1 [] Anciennt CHAISE PORTEURS : vhicule compos d'un habitacle muni d'une
chaise et d'une porte, dans lequel on se faisait porter par deux hommes au moyen de btons assujettis
sur les cts.

Pour chaise porteur la rponse est non par sa dfinition mme, ce nest pas un sige, mais un
vhicule ; pour chaise lectrique, cest moins clair : bien que la dfinition donne sige comme genre
prochain, un peut en douter que sa vritable fonction soit quon puisse sy asseoir
2. Collecte des termes du champ lexical
Comme rgle gnrale, on ne retiendra que les mots qui appartiennent la mme classe de mots
que le terme gnrique ; cest dailleurs ce qui distingue le champ smantique du champ associatif,
qui rassemble des mots de diffrentes classes de mots.
Pour la collecte des termes du champ lexical, on se servira de nouveau du dictionnaire. On partira
du terme gnrique dsignant le champ conceptuel, et on recherchera les termes du champ lexical
parmi
1
2
3

les renvois analogiques, et


les lments de la dfinition, sans oublier
les locutions.

a. Les renvois analogiques


Les renvois analogiques sont prsents en caractres gras et prcds du symbole (dans la
version lectronique) ou du signe V. (dans la version papier). Certains mots renvoient des mots
de mme catgorie, susceptibles dtre remplacs lun par lautre dans des phrases de sens voisin ou
analogue ; dautres, des mots-centres, autour desquels sorganise tout un vocabulaire, renvoient
lessentiel dun champ smantique 10, comme cest le cas des renvois qui suivent la dfinition
III., 1 de sige :

sige n. m. [] III 1 (fin XIIe) Objet fabriqu, meuble dispos pour qu'on puisse s'y

asseoir. banc, banquette, bergre, canap, chaise, chauffeuse, divan, escabeau, fauteuil,
pliant, 2. pouf, stalle, strapontin, tabouret, trpied, trne. []

Ces dfinitions sont prises du Petit LAROUSSE.


A. REY, Prsentation du dictionnaire, p. XVI ( La mthode analogique ).

10

Ensuite, on effectuera la mme procdure larticle de chaque renvoi, ce qui permet de collecter
de nouveaux termes du champ lexical. Ainsi, canap, on sera renvoy mridienne, ottomane,
sofa, et aussi causeuse, tte--tte tous des mots qui ne se trouvent pas sous sige. En mme
temps; cela suggre une structuration du macro-systme en plusieurs micro-systmes.
b. Les lments de la dfinition
Parfois, la dfinition contient elle-mme des termes du champ lexical. Cest le cas lorsque la
dfinition est accompagne dlments qui ajoutent un claircissement, un exemple (id.,
Remarque sur la forme de la dfinition ). Ainsi la dfinition de canap donne entre parenthses
une explication mentionnant le mot divan, et vice versa :
Canap. 1 Long sige dossier ( la diffrence du divan)...
Divan. III. Long sige sans dossier ni bras qui peut servir de lit (le canap a un dossier).
c. Les locutions
A quelques exceptions prs, les entres des dictionnaires sont constitues de mots graphiques
(suites de lettres non spares dun blanc). Pourtant, le lexique est constitu non seulement de mots,
mais aussi, et en grande partie, de groupes de mots lexicaliss, qui sont galement prendre en
considration pour la collecte des termes du champ lexical. Ces expressions ou locutions sont
incluses dans larticle de leur principal lment o elles sont prcdes de la mention LOC. ou bien
prsentes en capitales, p. ex. CHAISE LONGUE , larticle chaise (I., 3). Certains groupes de mots,
bien que prsents en caractres normaux (en italique) sont reconnaissables comme locutions du
fait quelles sont suivies dune explication, ainsi chaise haute, suivie de lexplication pour les
enfants. Dans dautres cas encore, un groupe de mots est reprable comme locution par un
astrisque (qui marque le mot o le groupe est trait) ; ainsi, sous sige, on rencontre sige relax*,
lastrisque renvoyant pour lexplication de la locution larticle relax. 11

B. Description du champ smantique


titre dexemple, on posera comme termes du champ lexical les mots banc, canap, chaise,
divan, fauteuil et tabouret.
1. Relev des dfinitions
Le premier pas est de relever les dfinitions de ces mots dans le dictionnaire. Le Petit ROBERT
fournit les rponses suivantes :
Banc. I. Long sige, avec ou sans dossier, sur lequel plusieurs personnes peuvent sasseoir la
fois.
Canap. 1 Long sige dossier ( la diffrence du divan) o plusieurs personnes peuvent
sasseoir ensemble et qui peut servir de lit de repos.
Chaise. I. 1 Sige pieds, dossier, sans bras, pour une seule personne.
Divan. II. Long sige sans dossier ni bras qui peut servir de lit (le canap a un dossier).
Fauteuil. 1 Sige dossier et bras, une seule place.
Tabouret. Sige sans bras ni dossier, pied(s).
Les dfinitions sarticulant toutes autour de sige (III., 1) comme gnrique commun, ces mots,
sans conteste, appartiennent au champ des siges .

11

A. REY, Prsentation du dictionnaire, p. XV ( Les syntagmes ).

2. Dcomposition de la dfinition en traits dfinitoires


Chaque dfinition est dcompose en traits dfinitoires (ou traits de substance ou traits
rfrentiels) :
banc

sige long

avec ou
sans
dossier

sur lequel plusieurs


personnes peuvent
s'asseoir la fois

canap

sige long

dossier

o plusieurs
personnes peuvent
s'asseoir ensemble

chaise

sige

dossier

divan

sige long

sans
dossier

sans bras

fauteuil

sige

dossier

bras

tabouret

sige

sans
dossier

pieds

pied(s)

sans bras

qui peut servir


de lit de repos

pour une seule


personne
qui peut servir
de lit
une seule place

sans bras

Ensuite, on procdera la rformulation de ces traits en traits valeur binaire12) notes /+ X/ ou


/ X/) ; par la mme occasion, on sefforcera de rendre la formulation des traits plus uniforme.
On tiendra surtout compte du fait que certaines formules de dfinition apparemment diffrentes
correspondent des valeurs opposes dun mme trait, et que dautres correspondent des traits
neutraliss, que lon marquera par / X/.
Finalement, on ajoutera avec prudence des traits valoriss l o le dictionnaire les passe sous
silence. Voil le rsultat de ces oprations :
sige

long

dossier

pieds

bras

pour
peut servir
plusieurs
de lit
personnes

banc

[+]

[]

[]

canap

[+]

[]

chaise

[]

[]

divan

[+]

[+]

fauteuil

[]

[+]

[]

tabouret

[]

[]

[]

REMARQUES. 1 Les traits suppls aux dfinitions du Petit ROBERT ont t mis entre crochets.
2 Les traits sur lequel plusieurs personnes peuvent s'asseoir la fois (pour banc), o
plusieurs personnes peuvent s'asseoir ensemble (canap), pour une seule personne (chaise) et
pour une seule place (fauteuil) ont t uniformiss en /pour plusieurs personnes/, avec la
valeur + ou approprie.
3 La caractrisation supplmentaire [] de repos pour canap, par comparaison divan, a
t nglige.13

4 Dans le cas de banc, le trait / dossier/ est neutralis, et on note / dossier/. Remarquons tout
de suite que les traits neutraliss () ne peuvent pas servir la diffrenciation des termes concerns
lintrieur du champ lexical.
Les traits connotatifs
Il faut traiter part les traits connotatifs (par opposition aux traits dnotatifs). Ce sont des
lments qui ne font pas partie de la dfinition mais qui laccompagnent pour ajouter un
claircissement, un exemple (id., Remarque sur la forme de la dfinition ). Par exemple, les
lments souligns dans la dfinition suivante :
Transat. Chaise longue pliante en toile, d'abord en usage sur les ponts des paquebots, puis
sur les plages, les terrasses, dans les jardins.
Autre exemple, incluant la dfinition une apprciation subjective :
Caviar. ufs d'esturgeon prpars, sals, constituant un hors-d'uvre estim et trs
coteux.
( comparer avec cette autre dfinition, purement dnotatif, du Dictionnaire universel
francophone : Mets compos dufs d'esturgeon. )
3. Suppression des traits redondants
En vue dun classement hirarchique des termes du champ lexical, on liminera les traits
superflus, qui ne contribuent en rien la diffrenciation des termes du champ lexical. Par opposition
aux traits diffrentiels ou distinctifs, ce sont des traits redondants.
On commencera par le trait /sige/ : dsignant le champ notionnel, il ne peut priori tre
distinctif.
Le trait / pied(s)/ sera supprim tant donn que tous les mots du champ lexical portent la mme
valeur (positive) pour ce trait.
Les traits /long/ et /pour plusieurs personnes/ ayant des valeurs identiques, lun est redondant par
rapport lautre ; nous retiendrons /pour plusieurs personnes/ qui comporte moins de traits ajouts
par nous.
Ces oprations mnent au tableau simplifi suivant :

12
13

peut servir
pour
de lit
plusieurs
personnes

dossier

bras

banc

[]

[]

canap

[]

chaise

[]

divan

[+]

fauteuil

[]

tabouret

[]

[]

Autrement dit, en variables boolennnes .


Il sagit dun trait redondant, d au fait que le canap, la diffrence du divan, a un dossier.

4. Structuration hirarchique
La structuration hirarchique reprsente le point culminant de la description du champ. Elle a
pour but de fixer pour chaque terme du champ lexical le minimum de traits14 indispensables le
diffrencier de tous les autres.
On commencera la structuration par le trait /pour plusieurs personnes/, qui permet de ranger les
termes du champ lexical en deux (sous-)ensembles :
I. banc, canap, divan
II. chaise, fauteuil, tabouret

/+ pour plusieurs personnes/


/ pour plusieurs personnes/

REMARQUE. Si lon na pas choisi de commencer par / dossier/ ni par / bras/, cest que ces
deux traits comportent des valeurs neutralises.
Lensemble I est son tour diffrenci en deux sous-ensembles par le trait /peut servir de lit/ :
canap, divan dun ct et banc de lautre.
Finalement, cest par le trait / dossier/15 que se fera la diffrenciation de canap et divan.
Tableau I16
pour
peut servir
plusieurs
de lit
personnes

dossier

bras

canap

[]

divan

banc

[]

[]

REMARQUE. Les traits distinctifs ont t mis en relief (y inclus le trait /pour plusieurs personnes/,
qui distingue les deux ensembles I et II).
Pour ce qui est maintenant de lensemble II, tant donn que le trait /peut servir de lit/ nest pas
distinctif, on a le choix entre les traits / dossier/ et / bras/ pour oprer une premire division en
chaise, fauteuil par opposition tabouret ou bien en chaise, tabouret par opposition fauteuil. On
choisira, de faon arbitraire ; la premire possibilit.
Tableau II
pour
peut servir
plusieurs
de lit
personnes

dossier

bras

fauteuil

[]

[]

chaise

[]

[]

tabouret

[]

[]

Voil maintenant la classification structure complte du champ lexical :

14

Tous les traits et rien que les traits , selon la formule consacre.
Plutt que par / bras/, qui comporte une valeur neutralise.
16
Ont t mises en relief les cases valeur distinctive, y inclus les cases /pour plusieurs personnes/, puisque ce trait
permet dopposer les mots sous I ceux sous II.
15

Tableau I + II
pour
peut servir
plusieurs
de lit
personnes

dossier

bras

canap

[]

divan

banc

[]

[]

fauteuil

[]

[]

chaise

[]

[]

tabouret

[]

[]

On retiendra quil ny a pas deux termes qui portent les mmes valeurs, que chaque terme est
diffrenci de tous les autres par au moins une valeur. Dautre part, les cases mises en relief font
voir pour chaque terme les traits ncessaires sa description diffrentielle.
5. Reprsentation par arbre
Le tableau, que nous venons dutiliser17, nest quun des modes possibles de reprsentation de la
classification structure du champ lexical. Nous allons le complter par larbre, qui a lavantage de
faire apparatre de faon plus rigoureuse la hirarchie des traits distinctifs :

+
/peut servir
de lit/
+
/pour plusieurs
personnes/

canap

divan

fauteuil

chaise

/ dossier/

banc
/ bras/

/ dossier/

tabouret

Les nuds de larbre sont tiquets par des traits, ou bien par les termes du champ lexical (pour
les nuds terminaux) ; les branches, par les valeurs + ou .

Indications bibliographiques
GARDES-TAMINE, Jolle. Les champs smantiques , dans La grammaire. T. 1: Phonologie,
morphologie, lexicologie. A. Colin, 1988, p. 102-106.
MOUNIN, Georges. Clefs pour la smantique. Seghers, 1972.
LEHMANN, Alise & Franoise MARTIN-BERTHET. Les analyses du sens lexical , dans
Introduction la lexicologie. Smantique et morphologie. Dunod, 1998, p. 15-47
17

Appel matrice ou tableau par plotting . Cf. MOUNIN, Clefs pour la smantique, p. 113, et aussi p. 102 (pour un
autre type de tableau, par mapping ).

PETIT ROBERT. Version lectronique du Nouveau Petit Robert, Dictionnaire alphabtique et


analogique de la langue franaise. Nouvelle dition (version 2), Dictionnaires Le Robert /
VUEF, 2001.
PICOCHE, Jacqueline. Un signifi quels signifiants ? ou les champs onomasiologiques , dans
Prcis de lexicologie franaise. Paris: Nathan 1977, p. 89-111.
POTHIER, Bernard. Recherches sur l'analyse smantique en linguistique et en traduction mcanique.
Nancy, 1963.
REMI-GIRAUD, Sylvianne. Que faut-il savoir en lexicologie ? , in Andr BRAUD, MarieGenevive EUZEN-DAGUE, Sylvianne RMI-GIRAUD, Le Taste-mots dans les arbres. tude
systmatique du lexique franais l'usage des lyces, grandes coles et universits. Lyon:
Centre Rgional de Documentation Pdagogique, 1988, p. 5-43.
REY, Alain. Prsentation du dictionnaire , dans Le PETIT ROBERT par Paul Robert. Dictionnaire
alphabtique et analogique de la langue franaise,. rdaction dirige par A. Rey et J. ReyDebove. Socit du Nouveau Littr, 1977, p. ix-xix.