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"Quando o mundo estiver unido na busca do conhecimento, e no mais lutando por
dinheiro e poder, ento nossa sociedade poder enfim evoluir a um novo nvel."

V.S. Ramachandran

O que o crebro tem para contar


Desvendando os mistrios da natureza humana
Traduo:
Maria Luiza X. de A. Borges
Reviso tcnica:
Edson Amncio
neurocirurgio, doutor pela
Universidade Federal de So Paulo Unifesp

Para minha me, V.S. Meenakshi, e meu pai, V.M. Subramanian.


Para Jaya Krishnan, Mani e Diane. E para meu sbio ancestral Bharadhwaja, que trouxe a
medicina dos deuses para os mortais.

Sumrio

Prefcio
Introduo: No um simples macaco
1. Membros fantasma e crebros plsticos
2. Ver e saber
3. Cores berrantes e gatinhas quentes: Sinestesia
4. Os neurnios que moldaram a civilizao
5. Onde est Steven? O enigma do autismo
6. O poder do balbucio: A evoluo da linguagem
7. Beleza e o crebro: A emergncia da esttica
8. O crebro astuto: Leis universais
9. Um macaco com alma: Como a introspeco evoluiu
Eplogo
Glossrio
Notas
Bibliografia
Crdito das ilustraes
Agradecimentos
ndice

Prefcio

No h, no vasto campo da investigao filosfica, um assunto mais interessante para todos os que tm
sede de conhecimento do que a natureza exata da importante superioridade mental que eleva o ser humano
acima do bruto
EDWARD BLYTH

DURANTE OS LTIMOS 25 anos, tive o maravilhoso privilgio de trabalhar no campo emergente


da neurocincia cognitiva. Este livro um extrato de uma grande parte do trabalho da minha
vida, que foi desembaraar um a um os elusivos fios que estabelecem as misteriosas conexes
entre crebro, mente e corpo. Nos captulos que se seguem narro minhas investigaes de
vrios aspectos de nossa vida mental que nos despertam uma curiosidade natural. Como
percebemos o mundo? O que a chamada conexo mente-corpo? O que determina nossa
identidade sexual? O que conscincia? O que d errado no autismo? Como explicar todas
essas misteriosas faculdades to fundamentalmente humanas, como arte, linguagem, metfora,
criatividade, autoconscincia e at sensibilidades religiosas? Como cientista, sou compelido
por uma intensa curiosidade de aprender como o crebro de um macaco um macaco!
conseguiu desenvolver uma srie to divina de habilidades mentais.
Minha abordagem a essas questes foi estudar pacientes que apresentam, em diferentes
partes de seus crebros, leses ou peculiaridades genticas que produzem efeitos bizarros
sobre suas mentes ou seu comportamento. Ao longo dos anos, trabalhei com centenas de
pacientes afligidos (embora alguns se sentissem abenoados) por grande diversidade de
distrbios neurolgicos. Por exemplo, uma pessoa que v tons musicais ou saboreia as
texturas de tudo que toca, ou o paciente que tem a impresso de sair de seu corpo e v-lo de
cima, perto do teto. Neste livro descrevo o que aprendi com esses casos. Distrbios como
esses so sempre desconcertantes a princpio, mas graas mgica do mtodo cientfico
podemos torn-los compreensveis fazendo os experimentos certos. Ao narrar cada caso, vou
conduzi-lo atravs do mesmo raciocnio passo a passo ocasionalmente tentando transpor as
lacunas com palpites intuitivos que percorri em minha mente enquanto quebrava a cabea em
busca de uma maneira de torn-lo explicvel. Muitas vezes, quando um mistrio clnico
decifrado, a explicao revela algo de novo sobre o modo como o crebro normal, saudvel,
funciona, e permite descobertas inesperadas a respeito de algumas de nossas faculdades
mentais mais valorizadas. Espero que voc, leitor, considere essas jornadas to interessantes
quanto eu.
Leitores que acompanharam regularmente o meu trabalho ao longo dos anos vo

reconhecer alguns dos casos que apresentei nos meus livros anteriores, Phantoms in the Brain
e A Brief Tour of Human Consciousness. Os mesmos leitores ficaro satisfeitos ao ver que
tenho coisas novas a dizer at sobre minhas antigas concepes e observaes. A cincia do
crebro avanou num ritmo assombroso durante os ltimos quinze anos, proporcionando novas
perspectivas sobre bem, sobre praticamente tudo. Depois que a neurocincia se debateu por
dcadas sombra das cincias exatas, sua era finalmente raiou, e esse rpido progresso
dirigiu e enriqueceu meu prprio trabalho.
Os ltimos duzentos anos viram um progresso empolgante em muitas reas da cincia. Na
fsica, pouco depois de a intelligentsia do fim do sculo XIX ter declarado que a teoria fsica
estava quase completa, Einstein nos mostrou que espao e tempo eram infinitamente mais
estranhos que qualquer coisa com que antes sonhara a nossa filosofia, e Heisenberg
demonstrou que no nvel subatmico at nossas noes mais bsicas de causa e efeito no
resistiam. Assim que superamos nosso choque, fomos recompensados pela revelao de
buracos negros, emaranhamentos qunticos e uma centena de outros mistrios que continuaro
alimentando nosso sentimento de espanto por vrios sculos. Quem teria pensado que o
universo feito de cordas que vibram em sintonia com a msicas de Deus? possvel fazer
listas semelhantes com as descobertas feitas em outros campos. A cosmologia nos deu o
universo em expanso, a matria escura, vistas de cair o queixo de interminveis bilhes de
galxias. A qumica explicou o mundo usando a tabela peridica dos elementos e nos deu
plsticos e uma imensa quantidade de drogas milagrosas. A matemtica nos deu computadores
embora muitos matemticos puros prefeririam no ver sua disciplina manchada por usos
prticos como esse. Na biologia, a anatomia e a fisiologia do corpo foram desvendadas em
refinados detalhes, e os mecanismos que impulsionam a evoluo comearam por fim a ficar
claros. Doenas que haviam literalmente torturado a humanidade desde o princpio da sua
histria foram afinal compreendidas pelo que realmente eram (em contraposio a, digamos,
artes de bruxaria ou castigo divino). Revolues ocorreram na cirurgia, na farmacologia e na
sade pblica, e a expectativa de vida do ser humano no mundo desenvolvido dobraram no
espao de apenas quatro ou cinco geraes. A suprema revoluo foi a decifrao do cdigo
gentico nos anos 1950, que marca o nascimento da biologia moderna.
Em comparao, as cincias da mente psiquiatria, neurologia, psicologia marcaram
passo por sculos. De fato, at o ltimo quarto do sculo XX, teorias rigorosas da percepo,
emoo, cognio e inteligncia no podiam ser encontradas em parte alguma (uma exceo
notvel era a viso de cores). Durante a maior parte do sculo XX, tudo o que tnhamos a
oferecer em matria de explicao do comportamento humano eram dois edifcios tericos o
freudismo e o behaviorismo que seriam ambos espetacularmente ofuscados nos anos 1980 e
90, quando a neurocincia conseguiu por fim avanar alm da Idade do Bronze. Em termos
histricos, no um tempo muito longo. Comparada com a fsica e a qumica, a neurocincia
ainda uma novidade. Mas progresso progresso, e que perodo de progresso foi esse! De
genes a clulas, de circuitos cognio, a profundidade e a amplitude da neurocincia de hoje
por mais que possam estar longe de uma Teoria da Grande Unificao encontram-se anosluz frente do ponto em que estavam quando comecei a trabalhar nesse campo. Na ltima
dcada vimos at mesmo a neurocincia tornar-se confiante o suficiente para comear a
oferecer ideias a disciplinas tradicionalmente reivindicadas pelas cincias humanas. Assim
temos agora, por exemplo, a neuroeconomia, o neuromarketing, a neuroarquitetura, a

neuroarqueologia, o neurodireito, a neuropoltica, a neuroesttica (ver captulos 4 e 8) e at a


neuroteologia. Algumas delas no passam de neuropropaganda, mas em geral esto dando
contribuies reais e bastante necessrias para muitos campos.
Por mais impetuoso que nosso progresso tenha sido, precisamos continuar inteiramente
honestos com ns mesmos e reconhecer que s descobrimos uma minscula frao do que h
para saber sobre o crebro humano. Mas a modesta poro que descobrimos produz uma
histria mais excitante que qualquer romance de Sherlock Holmes. Tenho certeza de que,
medida que o progresso continuar atravs das prximas dcadas, as curvas conceituais e os
desvios tecnolgicos que temos de enfrentar sero pelo menos to desconcertantes, to
contrrios ao senso comum e to simultaneamente humilhantes e enaltecedores para o esprito
humano quanto as revolues conceituais que subverteram a fsica clssica um sculo atrs. O
axioma segundo o qual a realidade mais estranha que a fico parece especialmente
verdadeiro no caso do funcionamento do crebro. Neste livro espero poder transmitir ao
menos parte do encanto que meus colegas e eu sentimos no curso dos anos medida que
removamos com toda a pacincia as camadas do mistrio mente-crebro. Espero que ele
desperte seu interesse pelo que o pioneiro neurocirurgio Wilder-Penfield chamou de o
rgo do destino e a que Woody Allen, com esprito menos reverente, se referiu como o
segundo rgo favorito do homem.

Viso geral
Embora este livro cubra um amplo espectro de tpicos, voc notar alguns temas importantes
percorrendo todos eles. Um que os seres humanos so verdadeiramente nicos e especiais,
no apenas mais uma espcie de primata. Ainda acho um pouco surpreendente que essa
posio precise de tanta defesa e no s contra o clamor dos antievolucionistas, mas contra
um nmero significativo de colegas meus que parecem se sentir confortveis declarando que
somos apenas macacos, num tom desenvolto e desdenhoso que parece festejar nossa
inferioridade. Por vezes me pergunto: ser essa talvez a verso do pecado original dos
humanistas seculares?
Outro fio comum uma perspectiva evolucionria generalizada. impossvel
compreender como o crebro funciona sem tambm entender como ele evoluiu. Como disse o
grande bilogo Theodosius Dobzhansky, nada na biologia faz sentido exceto luz da
evoluo. Isso contrasta fortemente com a maioria dos outros problemas de engenharia
reversa. Por exemplo, quando decifrou o cdigo da mquina Enigma dos nazistas um
dispositivo usado para criptografar mensagens secretas , o grande matemtico ingls Alan
Turing no precisou saber nada sobre a pesquisa e a histria do desenvolvimento do
dispositivo. No precisou saber nada a respeito de verses e modelos anteriores do produto.
As nicas coisas de que precisou foram um prottipo da mquina, um bloco de notas e seu
prprio crebro brilhante. Mas em sistemas biolgicos h uma profunda unidade entre
estrutura, funo e origem. No se pode fazer muito progresso na compreenso de qualquer
desses aspectos a menos que se esteja tambm rigorosamente atento aos outros dois.
Voc me ver afirmar que muitos de nossos traos mentais nicos parecem ter se
desenvolvido a partir de estruturas cerebrais que evoluram originalmente por outras razes.

Isso acontece o tempo todo na evoluo. As penas evoluram a partir de escamas, cujo papel
original era isolamento, no voo. As asas dos morcegos e pterodtilos so modificaes de
membros anteriores a princpio projetados para caminhar. Nossos pulmes desenvolveram-se
a partir das vesculas natatrias dos peixes, que evoluram para permitir o controle da
flutuao. A natureza oportunstica, circunstancial, da evoluo foi defendida por muitos
autores, mais notavelmente por Stephen Jay Gould em seus famosos ensaios sobre histria
natural. Sustento que esse mesmo princpio aplica-se com fora ainda maior ao
desenvolvimento do crebro humano. A evoluo encontrou maneiras de redirecionar de
forma radical muitas funes do crebro smio para criar funes inteiramente novas. Alguma
delas a linguagem me vem mente so to poderosas que eu chegaria ao ponto de afirmar
que elas produziram uma espcie que transcende a condio simiesca no mesmo grau em que a
vida transcende a qumica e a fsica triviais.
Este livro , portanto, minha modesta contribuio para a grande tentativa de decifrar o
cdigo do crebro humano, com suas mirades de conexes e mdulos que o tornam
infinitamente mais enigmtico do que qualquer mquina Enigma. A Introduo oferece
perspectivas e um panorama histrico sobre a singularidade da mente humana, fornecendo
tambm rpidas informaes preliminares sobre a anatomia bsica do crebro humano.
Usando meus primeiros experimentos com os membros fantasma sentidos por muitos
amputados, o captulo 1 reala a surpreendente capacidade do crebro humano para mudar e
revela como uma forma mais ampla de plasticidade pode ter moldado o curso de nosso
desenvolvimento evolucionrio e cultural. O captulo 2 explica como o crebro processa a
informao sensorial que nos chega, em particular a informao visual. Mesmo aqui, meu foco
a singularidade humana: embora nossos crebros empreguem os mesmos mecanismos
bsicos de processamento sensorial que os de outros mamferos, levamos esses mecanismos
para um novo nvel. O captulo 3 trata de um intrigante fenmeno chamado sinestesia, uma
estranha mescla dos sentidos que algumas pessoas experimentam em decorrncia de padres
incomuns de conexo neural no crebro. A sinestesia abre uma janela para a conectividade
dos genes e do crebro que torna algumas pessoas bastante criativas, e pode encerrar pistas
sobre o que faz de ns, antes de mais nada, uma espcie to profundamente inventiva.
Esses trs captulos investigam um tipo de clula nervosa que demonstro ser
especialmente decisiva para nos tornar humanos. O captulo 4 introduz essas clulas
especiais, chamadas de neurnios-espelho, situadas no centro de nossa capacidade de adotar
diferentes pontos de vista e sentir empatia para com outros. Os neurnios-espelho do ser
humano alcanam um nvel de sofisticao que supera de longe o de qualquer primata inferior,
e parece ser a chave que nos proporcionar uma cultura plenamente desenvolvida. O captulo
5 explora como problemas com o sistema de neurnios-espelho podem estar subjacentes ao
autismo, um distrbio do desenvolvimento caracterizado por extremo isolamento mental e
indiferena social. O captulo 6 explora como os neurnios-espelho podem ter tambm
desempenhado um papel na realizao mxima da humanidade, a linguagem. (Mais
tecnicamente, a protolinguagem, que linguagem menos sintaxe.)
Os captulos 7 e 8 passam a considerar as sensibilidades nicas de nossa espcie no
tocante beleza. Sugiro que h leis da esttica que so universais, atravessando fronteiras
culturais e at de espcie. Por outro lado, a Arte com A maisculo provavelmente exclusiva
dos seres humanos.

No captulo final, fao uma tentativa de elucidar o mais desafiador de todos os problemas,
a natureza da autoconscincia, que sem dvida s os seres humanos possuem. No pretendo ter
resolvido o problema, mas vou compartilhar as intrigantes descobertas que consegui compilar
ao longo dos anos com base em algumas sndromes verdadeiramente extraordinrias que
ocupam a zona de penumbra entre a psiquiatria e a neurologia. Por exemplo, pessoas que saem
temporariamente de seus corpos, que veem Deus durante convulses, ou at algumas que
negam existir. Como pode algum negar a prpria existncia? Acaso a prpria negao no
implica existncia? Pode essa pessoa escapar algum dia desse pesadelo gdeliano? A
neuropsiquiatria est cheia de paradoxos como esse, que me fascinavam quando frequentava
os corredores do hospital como estudante de medicina com vinte e poucos anos. Eu conseguia
ver que os problemas desses pacientes, ainda que fossem terrveis, eram tambm ricos
tesouros que revelavam a capacidade humana, maravilhosamente nica, de apreender sua
prpria existncia.
Como meus livros anteriores, O que o crebro tem para contar escrito num estilo
simples para um pblico geral. Parto do princpio de que o leitor tenha algum grau de
interesse por cincia e de curiosidade sobre a natureza humana, mas no pressuponho que
tenha algum tipo de formao cientfica institucional ou mesmo familiaridade com minhas
obras anteriores. Espero que este livro se prove instrutivo e inspirador para estudantes de
todos os nveis e formaes, para colegas em outras disciplinas e para leitores leigos sem
nenhum interesse profissional por esses assuntos. Assim, ao escrever este livro, enfrentei o
desafio comum da divulgao cientfica, que o equilbrio no limite sutil entre simplificao
e preciso. A supersimplificao pode despertar a ira de colegas inflexveis e, pior, pode
induzir leitores a sentir que esto sendo tratados com condescendncia. Por outro lado,
excesso de detalhes pode ser desanimador para no especialistas. O leitor casual quer ser
conduzido de forma estimulante atravs de um assunto pouco conhecido no um ensaio, no
um volume erudito. Fiz o possvel para atingir a medida ideal.
Por falar em preciso, deixe-me ser o primeiro a ressaltar que algumas das ideias que
apresento neste livro esto, por assim dizer, no lado especulativo. Muitos captulos tm base
em fundamentos slidos, tais como meu trabalho a respeito de membros fantasma, percepo
visual, sinestesia e o delrio de Capgras. Mas tambm abordo alguns tpicos escorregadios e
no to bem mapeados, como as origens da arte e a natureza da autoconscincia. Nesses casos,
deixei que a intuio e conjecturas relativamente embasadas conduzissem meu pensamento nos
pontos em que os dados empricos fossem inconsistentes. Isso no algo que deva nos
envergonhar: todas as reas ainda no discutidas da investigao cientfica devem ser
exploradas primeiro dessa maneira. fundamental para o processo cientfico que, quando os
dados so escassos ou muito bsicos e as teorias existentes so frgeis, os pesquisadores
pensem nas mais variadas solues possveis. Precisamos formular nossas melhores
hipteses, palpites e intuies prematuras e depois refletir para encontrar maneiras de pr
tudo isso prova. Vemos isso o tempo todo na histria da cincia. Por exemplo, um dos
primeiros modelos do tomo associava-o a um pudim de ameixa, com os eltrons aninhados
como ameixas na espessa massa do tomo. Algumas dcadas mais tarde os fsicos pensavam
em tomos como sistemas solares em miniatura, com eltrons disciplinados que orbitavam o
ncleo como planetas em torno de uma estrela. Cada um desses modelos foi til, e cada um
nos aproximou um pouco mais da verdade final (ou pelo menos, a que vigora atualmente).

assim que a coisa funciona. Em meu prprio campo, meus colegas e eu estamos investindo
nossos melhores esforos para avanar nossa compreenso de algumas faculdades
verdadeiramente misteriosas e difceis de explicar com preciso. Como salientou o bilogo
Peter Medawar: Toda boa cincia emerge de uma concepo imaginativa do que poderia ser
verdade. Compreendo, no entanto, que apesar dessa ressalva provavelmente vou irritar no
mnimo alguns de meus colegas. Mas como lorde Reith, o primeiro diretor-geral da BBC,
ressaltou certa vez: H algumas pessoas que temos o direito de irritar.

Sedues de infncia
Voc conhece os meus mtodos, Watson, diz Sherlock Holmes antes de explicar como
descobriu uma pista decisiva. E assim, antes que avancemos mais rumo aos mistrios do
crebro humano, sinto-me no dever de esboar os mtodos por trs de minha abordagem.
Trata-se acima de tudo de uma ampla abordagem multidisciplinar, impelida pela curiosidade e
por uma pergunta incessante: E se? Embora meu interesse atual seja neurologia, meu caso de
amor com a cincia remonta minha infncia em Chennai, na ndia. Eu me sentia
perpetuamente fascinado pelos fenmenos naturais, e minha primeira paixo foi a qumica.
Encantava-me a ideia de que todo o universo se baseia em interaes simples entre elementos
numa lista finita. Mais tarde me vi arrastado para a biologia, com suas complexidades
frustrantes, embora fascinantes. Quando eu tinha doze anos, lembro-me de ler sobre axolotes,
que so na verdade uma espcie de salamandra que evoluiu para continuar permanentemente
no estgio larval aqutico. Elas conseguem conservar suas guelras (em vez de troc-las por
pulmes, como salamandras ou rs), interrompendo a metamorfose e tornando-se sexualmente
maduras na gua. Fiquei completamente perplexo ao ler que bastava dar a essas criaturas o
hormnio da metamorfose (extrato de tireoide) para que voltassem a ser como seu j extinto
ancestral adulto, terrestre e desprovido de guelras, o animal a partir do qual haviam evoludo.
Era possvel voltar no tempo, ressuscitando um animal pr-histrico que no existe mais em
lugar algum na terra. Aprendi tambm que, por alguma razo desconhecida, as pernas
amputadas de salamandras adultas no se regeneram, mas as dos girinos, sim. Minha
curiosidade levou-me um passo adiante: questionar se um axolote que , afinal de contas, um
girino adulto conservaria sua capacidade de regenerar uma perna perdida tal como um
girino de r moderno. E quantos seres semelhantes ao axolote existem na terra, perguntei-me,
que poderiam ser restaurados sua forma ancestral se apenas lhes dssemos hormnios?
Poderiam seres humanos que so, afinal, macacos que evoluram para conservar muitas
caractersticas juvenis ser revertidos a uma forma ancestral, talvez algo assemelhado a
Homo erectus, mediante o uso do coquetel apropriado de hormnios? Uma torrente de
questes e especulaes brotava de minha mente, e continuei entusiasmado com a biologia
para sempre.
Eu descobria mistrios e possibilidades em toda parte. Aos dezoito anos, li uma nota de
rodap, num obscuro volume mdico, segundo a qual quando uma pessoa com um sarcoma, um
cncer maligno que afeta tecidos moles, desenvolve uma febre alta decorrente de uma
infeco, o cncer entra por vezes em completa remisso. Reduo de um cncer como
resultado de uma febre? Por qu? O que poderia explicar isso, e poderia isso levar

possivelmente a uma terapia prtica para o cncer?1 Eu ficava encantado com a possibilidade
dessas conexes estranhas, inesperadas, e aprendi uma lio importante: nunca aceite o bvio
como ponto pacfico. Antigamente era to bvio que uma pedra de dois quilos iria cair em
direo ao solo duas vezes mais depressa que uma pedra de um quilo que ningum se dava ao
trabalho de pr isso prova. Isto , at que Galileu Galilei entrou em cena e dedicou dez
minutos realizao de uma experincia elegantemente simples que produziu um resultado
contrrio ao que seria de se esperar e mudou o curso da histria.
Tive uma paixonite de infncia pela botnica tambm. Lembro-me de perguntar a mim
mesmo como poderia conseguir minha prpria dioneia, que Darwin chamara de a planta mais
maravilhosa no mundo. Ele havia mostrado que ela se fecha quando tocamos em dois fios
dentro de sua armadilha em rpida sucesso. O gatilho duplo torna muito mais provvel que
ela reaja aos movimentos de insetos, em contraposio queda ou passagem aleatria de um
detrito inanimado. Depois que abocanha sua presa, a planta continua fechada e secreta enzimas
digestivas, mas somente se tiver apanhado alimento real. Fiquei curioso. O que define
alimento? Permanecer ela fechada para aminocidos? cido ftico? Que cidos? Amido?
Acar puro? Sacarina? Que grau de sofisticao tm os detectores de alimento em seu
sistema digestivo? Para meu pesar, na poca no consegui adquirir uma como planta de
estimao.
Minha me estimulava ativamente meu interesse precoce pela cincia, trazendo-me
espcimes zoolgicos do mundo inteiro. Lembro-me particularmente bem da vez em que ela
me deu um minsculo cavalo-marinho seco. Meu pai tambm aprovava minha obsesso.
Comprou-me um microscpio de pesquisa Carl Zeiss quando eu ainda estava entrando na
adolescncia. Poucas coisas poderiam se equiparar alegria de olhar para paramcio e
volvox atravs de uma lente objetiva de alta potncia. (Volvox, aprendi, a nica criatura
biolgica no planeta que tem realmente uma roda.) Mais tarde, quando parti para a
universidade, disse a meu pai que meu corao estava decidido por cincias bsicas.
Nenhuma outra coisa chegava perto de estimular tanto a minha mente. Homem sbio que era,
ele me convenceu a estudar medicina. Voc pode se tornar um mdico de segunda e ainda
ganhar a vida decentemente, disse, mas no pode ser um cientista de segunda; isso uma
contradio em termos. Mostrou-me que, se eu estudasse medicina, poderia evitar correr
riscos, mantendo ambas as portas abertas e decidir depois da graduao se eu era apto ou no
para a pesquisa.
Todas as buscas enigmticas da minha infncia tinham o que considero um agradvel e
antiquado sabor vitoriano. A era vitoriana terminou h mais de um sculo (tecnicamente em
1901) e poderia parecer distante da neurocincia do sculo XXI. Mas sinto-me compelido a
mencionar meu antigo romance com a cincia do sculo XIX porque ela foi uma influncia
formativa sobre meu estilo de pensamento e de conduo de pesquisa.
Trocando em midos, esse estilo enfatiza experimentos conceitualmente simples e de
fcil execuo. Quando era estudante, eu lia vorazmente, no s a respeito de biologia
moderna, mas tambm sobre a histria da cincia. Lembro-me de ler sobre Michael Faraday, o
homem de classe baixa, autodidata, que descobriu o princpio do eletromagnetismo. No incio
da dcada de 1800, ele ps um m de barra atrs de uma folha de papel e jogou limalha de
ferro sobre a folha. A limalha alinhou-se instantaneamente em arcos. Ele havia tornado o
campo magntico visvel! Essa era praticamente a demonstrao mais direta possvel de que

esses campos so reais e no apenas abstraes matemticas. Em seguida, Faraday moveu um


m de barra para c e para l atravs de uma bobina de fio de cobre, e veja s, uma corrente
eltrica comeou a correr pela bobina. Ele havia demonstrado uma ligao entre duas reas
inteiramente separadas da fsica: magnetismo e eletricidade. Isso abriu caminho no s para
aplicaes prticas como energia hidreltrica, motores eltricos e eletromagnetos , mas
tambm para as profundas descobertas tericas de James Clerk Maxwell. Sem nada alm de
ms de barra, papel e fio de cobre, Faraday havia inaugurado uma nova era na fsica.
Lembro de ficar impressionado com a simplicidade e elegncia desses experimentos.
Qualquer colegial pode repeti-los. Era algo semelhante a Galileu deixando cair suas pedras,
ou Newton usando dois prismas para explorar a natureza da luz. Para o bem ou para o mal,
histrias como essas fizeram de mim, cedo na vida, um tecnofbico. Ainda tenho dificuldade
em usar um iPhone, mas minha tecnofobia prestou-me bons servios em outros aspectos.
Alguns colegas advertiram-me que essa fobia podia cair muito bem no sculo XIX, quando a
biologia e a fsica encontravam-se em sua infncia, mas no nesta poca da grande cincia,
em que grandes avanos s podem ser feitos por grandes equipes empregando mquinas de
alta tecnologia. Discordo. E mesmo que seja parcialmente verdade, a pequena cincia
muito mais divertida e pode muitas vezes levar a grandes descobertas. Ainda me encanta
pensar que meus primeiros experimentos com membros fantasma (ver captulo 1) no exigiram
nada alm de cotonetes, copos de gua quente e fria e espelhos comuns. Hipcrates, Sushruta,
o sbio Bharadwaja meu ancestral, ou quaisquer outros mdicos entre a Antiguidade e o
presente poderiam ter realizado esses mesmos experimentos bsicos. No entanto, nenhum
deles o fez.
Considere a pesquisa de Barry Marshall mostrando que as lceras so causadas por
bactrias no por cido ou estresse, como todos os mdicos sabiam. Num experimento
heroico para convencer cticos de sua teoria, ele engoliu de fato uma cultura da bactria
Helicobacter pylori e mostrou que as paredes de seu estmago ficaram pontilhadas com
dolorosas lceras, que curou prontamente consumindo antibiticos. Mais tarde, ele e outros
foram adiante para mostrar que muitos outros distrbios, inclusive cncer de estmago e at
ataques cardacos, podiam ser desencadeados por microrganismos. Em apenas algumas
semanas, usando materiais e mtodos que haviam estado disponveis por dcadas, o dr.
Marshall inaugurara toda uma nova era da medicina. Dez anos depois, ganhou o Prmio
Nobel.
Minha preferncia por mtodos de baixa tecnologia tem tanto aspectos positivos quanto
desvantagens, claro. Gosto deles em parte porque sou preguioso , mas nem todos vo
preferi-los. E isso bom. A cincia necessita de uma variedade de estilos e abordagens. A
maioria dos pesquisadores precisa especializar-se, mas o empreendimento cientfico como um
todo torna-se mais robusto quando cientistas marcham segundo diferentes toques de tambor. A
homogeneidade gera fraqueza: pontos cegos tericos, paradigmas ranosos, uma mentalidade
de cmara de eco e cultos de personalidade. Um elenco diversificado um revigorante
poderoso contra esses males. A cincia se beneficia quando ele inclui os professores
distrados, perdidos em abstraes, os obsessivos manacos por controle, os rabugentos
viciados em estatsticas a contar gros de feijo, os advogados do diabo do contra por
natureza, os literalistas inflexveis orientados para dados e os romnticos com os olhos nas
estrelas que embarcam em aventuras extremamente arriscadas e promissoras, tropeando

muitas vezes ao longo do caminho. Se todo cientista fosse como eu, no haveria ningum para
limpar o pincel ou exigir testes de realidade peridicos. Mas se todo cientista fosse um
limpador de pincis, do tipo que nunca ousa ir alm do fato estabelecido, a cincia avanaria
num passo de lesma e teria muita dificuldade em sair das enrascadas em que se mete. Ficar
preso em especializaes estreitas que no levam a nada e em clubes que s admitem os que
se congratulam e financiam uns aos outros um risco ocupacional na cincia moderna.
Quando digo que prefiro cotonetes e espelhos a aparelhos de imagiologia cerebral, no
quero dar a impresso de que evito a tecnologia por completo. (Basta pensar no que seria
fazer biologia sem um microscpio!) Posso ser um tecnofbico, mas no sou um luddista. A
ideia que defendo a de que a cincia deveria ser impelida por questes, no por
metodologia. Depois que seu departamento gastou milhes de dlares com a ltima palavra
em matria de aparelho de imagiologia cerebral refrigerado a hlio lquido, voc passa a se
sentir pressionado a us-lo o tempo todo. Como diz o velho ditado: Quando a nica
ferramenta que voc tem um martelo, tudo comea a se parecer com um prego! Mas no
tenho nada contra esses scanners cerebrais de alta tecnologia (nem contra martelos). Na
verdade, obtm-se tantas imagens do crebro hoje em dia que inevitvel que se faam
algumas descobertas significativas, ainda que por mero acidente. Seria possvel argumentar
que a caixa de ferramentas moderna de engenhocas do ltimo tipo tem um lugar vital e
indispensvel na pesquisa. E, de fato, meus colegas propensos ao uso de baixa tecnologia e eu
muitas vezes recorremos a imagens do crebro, mas apenas para testar hipteses especficas.
Por vezes isso funciona, por vezes no, mas nos sentimos sempre agradecidos por ter a alta
tecnologia nossa disposio caso sintamos necessidade dela.

Introduo: No um simples macaco

Hoje, tenho certeza de que se tivssemos essas trs criaturas fossilizadas ou preservadas em lcool para
comparao e fssemos juzes completamente livres de preconceito, admitiramos de imediato que, como
animais, h um intervalo bem pouco maior entre o gorila e o homem do que o existente entre o gorila e o
babuno.
THOM AS HENRY HUXLEY, em conferncia
na Royal Institution, Londres
Sei bem, meu caro Watson, que voc compartilha meu amor por tudo que bizarro e alheio s convenes
e enfadonha rotina da vida cotidiana.
SHERLOCK HOLM ES

O HOMEM UM MACACO OU UM ANJO?, perguntou Benjamin Disraeli num famoso debate sobre
a teoria da evoluo de Darwin. Somos meros chimpanzs com uma atualizao de software?
Ou ainda, especiais em algum sentido verdadeiro, uma espcie que transcende os fluxos
irracionais da qumica e do instinto? Muitos cientistas, a comear pelo prprio Darwin,
postularam a primeira questo: que as habilidades mentais humanas so, em ltima anlise,
apenas elaboraes de faculdades do mesmo tipo que vemos em outros primatas. Essa era uma
proposta radical e controversa no sculo XIX algumas pessoas ainda no a aceitaram mas,
desde que Darwin abalou o mundo com seu tratado sobre a teoria da evoluo, a defesa das
origens primatas do homem foi respaldada mil vezes. Hoje impossvel refutar essa ideia:
somos anatmica, neurolgica, gentica, fisiologicamente macacos. Quem quer que j tenha se
impressionado com a fantstica quase humanidade dos grandes smios no jardim zoolgico
sentiu a verdade disso.
Parece-me estranho que algumas pessoas sejam to ardentemente atradas por dicotomias
ou-ou. Os macacos so autoconscientes ou so autmatos? A vida tem sentido ou
desprovida dele? Os seres humanos so apenas animais ou somos sublimes? Como
cientista, sinto-me perfeitamente confortvel em tirar concluses categricas quando isso faz
sentido. Mas com muitos desses dilemas metafsicos supostamente urgentes, devo admitir que
no vejo o conflito. Por exemplo, por que no podemos ser um ramo do reino animal e um
fenmeno inteiramente singular e gloriosamente original no universo?
Tambm me parece estranha a grande frequncia com que as pessoas introduzem palavras
como simplesmente e nada alm de em declaraes sobre nossas origens. Os seres
humanos so smios. Portanto, tambm somos mamferos. Somos vertebrados. Somos colnias
pulposas e pulsantes de dezenas de trilhes de clulas. Somos todas essas coisas, mas no

somos simplesmente essas coisas. E somos, alm de todas essas coisas, algo de nico, algo
sem precedentes, algo transcendente. Somos algo verdadeiramente novo sob o sol, com um
potencial no mapeado e talvez ilimitado. Somos a primeira e a nica espcie cujo destino
repousa nas prprias mos, e no apenas nas mos da qumica e do instinto. No grande palco
darwiniano que chamamos de Terra, eu afirmaria que no houve uma sublevao to grande
quanto ns desde a origem da prpria vida. Quando penso a respeito do que somos e do que
ainda podemos alcanar, no consigo ver nenhum cabimento para pequenos simplesmente
depreciativos.
Qualquer macaco pode se esforar para pegar uma banana, mas s seres humanos podem
se esforar para chegar s estrelas. Os macacos vivem, lutam, procriam e morrem em florestas
fim da histria. Os seres humanos escrevem, investigam, criam e buscam. Ns emendamos
genes, fendemos tomos, lanamos foguetes. Levantamos os olhos para examinar o corao do
Big Bang e nos aprofundamos nos dgitos de pi. E, no que talvez seja o mais extraordinrio de
tudo, olhamos para dentro, montando o quebra-cabea de nosso nico e maravilhoso crebro.
Isso faz a mente vacilar. Como pode uma massa de gelatina de pouco mais de um quilo e
trezentos gramas que cabe na palma da nossa mo imaginar anjos, contemplar o sentido de
infinidade e at questionar seu prprio lugar no cosmo? Especialmente assombroso o fato de
que qualquer simples crebro, inclusive o seu, feito de tomos que foram forjados nos
coraes de incontveis e vastas estrelas bilhes de anos atrs. Essas partculas derivaram
por ons e anos-luz at que a gravidade e o acaso as trouxeram juntas para este lugar aqui,
agora. Esses tomos agora formam um conglomerado seu crebro que pode refletir no s
sobre as estrelas que lhe deram origem mas tambm pensar a respeito de sua capacidade de
pensar e assombrar-se com a prpria capacidade de assombrar-se. Com a chegada de seres
humanos, j foi dito, o universo tornou-se subitamente consciente de si mesmo. Isso, na
verdade, o maior de todos os mistrios.
difcil falar sobre o crebro sem ficar lrico. Mas como podemos realmente estud-lo?
H muitos mtodos, que variam desde estudos de um nico neurnio imagiologia cerebral de
alta tecnologia e comparao entre espcies. Os mtodos que prefiro so, assumo, da velha
escola. Em geral vejo pacientes que sofreram leses cerebrais devido a tumores, ferimentos
na cabea ou acidentes vasculares cerebrais, em decorrncia dos quais esto experimentando
perturbaes em sua percepo e conscincia. Por vezes tambm vejo pessoas que no
parecem ter dano ou deteriorao cerebral, mas relatam vivenciar experincias perceptuais ou
mentais extremamente inusitadas. Em ambos os casos, o procedimento o mesmo: eu as
entrevisto, observo seu comportamento, administro alguns testes simples, dou uma olhadela
em seus crebros (quando possvel) e depois proponho uma hiptese que faz uma ponte entre
psicologia e neurologia em outras palavras, uma hiptese que conecta o comportamento
estranho com o que foi avariado na intricada rede de conexes do crebro.1 Numa
percentagem razovel de vezes, sou bem-sucedido. E assim, paciente por paciente, caso por
caso, ganho novas percepes sobre como a mente e o crebro humano funcionam e como
esto inextricavelmente ligados. Na esteira dessas descobertas, muitas vezes alcano tambm
percepes evolucionrias, que nos fazem chegar mais perto de compreender o que torna
nossa espcie nica.
Considere os seguintes exemplos:

Sempre que Susan olha para nmeros, v cada dgito colorido com seu prprio matiz
inerente. Por exemplo, 5 vermelho, 3 azul. Essa condio, chamada sinestesia, oito
vezes mais comum em artistas, poetas e romancistas que na populao em geral,
sugerindo que ela pode estar ligada criatividade de alguma maneira misteriosa. Poderia
a sinestesia ser uma espcie de fssil neuropsicolgico um indcio para a compreenso
das origens evolucionrias e da natureza da criatividade humana em geral?
Humphrey tem um brao fantasma posterior a uma amputao. Membros fantasma so
uma experincia comum para amputados, mas observamos algo incomum em Humphrey.
Imagine seu espanto quando ele apenas me observa afagar e dar batidinhas no brao de
um estudante voluntrio e experimenta realmente essas sensaes tteis em seu membro
fantasma. Quando v uma estudante acariciar um cubo de gelo, sente o frio em seus dedos
fantasma. Quando a v massagear sua prpria mo, sente uma massagem fantasma que
alivia a cibra dolorosa em sua mo fantasma! Onde que seu corpo, seu corpo fantasma,
e o corpo de um estranho se misturam em sua mente? O que ou onde est sua verdadeira
noo de self?
Um paciente chamado Smith est sendo submetido a uma neurocirurgia na Universidade
de Toronto. Est totalmente desperto e consciente. Seu couro cabeludo foi borrifado com
um anestsico local e seu crnio foi aberto. O cirurgio pe um eletrodo em seu
cingulado anterior, uma regio prxima frente do crebro em que muitos neurnios
reagem dor. E, de fato, o mdico consegue encontrar um neurnio que fica ativo cada
vez que a mo de Smith picada com uma agulha. Mas o cirurgio se assombra com o
que v em seguida. O mesmo neurnio se excita de maneira igualmente vigorosa quando
Smith apenas v outro paciente sendo picado. como se o neurnio (ou o circuito
funcional de que parte) estivesse sentindo empatia para com outra pessoa. A dor de um
estranho torna-se a dor de Smith, quase literalmente. Msticos indianos e budistas
afirmam no haver nenhuma diferena essencial entre a prpria pessoa e o outro, e que a
verdadeira iluminao decorre da compaixo que dissolve essa barreira. Eu costumava
pensar que isso era apenas mistificao bem intencionada, mas aqui est um neurnio que
no conhece a diferena entre si mesmo e o outro. Sero nossos crebros fisicamente
constitudos, de maneira singular, para a empatia e a compaixo?
Quando se pede a Jonathan que imagine nmeros, ele sempre v cada nmero numa
localizao espacial particular diante de si. Todos eles, de 1 a 60, esto dispostos em
sequncia numa linha virtual de nmeros elaboradamente enroscada no espao
tridimensional, chegando at a se dobrar sobre si mesma. Jonathan chega ao ponto de
dizer que essa linha enroscada o ajuda a efetuar operaes aritmticas. ( interessante
que Einstein afirmou vrias vezes ver os nmeros espacialmente.) O que casos como o de
Jonathan nos revelam sobre nossa facilidade incomparvel com os nmeros? Temos em
geral uma vaga tendncia a imagin-los da esquerda para a direita, mas por que os de
Jonathan so empenados e enroscados? Como veremos, esse um exemplo admirvel de
uma anomalia neurolgica que no faz absolutamente sentido algum, a no ser em termos
evolucionrios.
Um paciente em So Francisco torna-se progressivamente demente, mas comea a criar
pinturas de uma beleza perturbadora. Ter sua leso cerebral desencadeado de algum
modo um talento oculto? Do outro lado do mundo, na Austrlia, um estudante de

graduao chamado John est participando como voluntrio de um experimento incomum.


Ele se senta numa cadeira e lhe pem um capacete que transmite pulsos magnticos para
seu crebro. Alguns dos msculos de sua cabea se contraem involuntariamente com a
corrente induzida. Mais espantoso, porm, que John comea a produzir lindos desenhos
algo que ele diz que no podia fazer antes. De onde esto emergindo esses artistas
interiores? Ser verdade que a maioria de ns usa apenas 10% de seu crebro? Haver
um Picasso, um Mozart e um Srinivasa Ramanujan (um prodgio matemtico) em todos
ns, espera de ser libertado? Ter a evoluo suprimido nossos gnios interiores por
alguma razo?
At sofrer um acidente vascular cerebral, o dr. Jackson era um mdico importante em
Chula Vista, na Califrnia. Ficou parcialmente paralisado do lado direito, mas felizmente
apenas uma pequena parte de seu crtex, a sede da inteligncia mais elevada no crebro,
havia sido danificada. Suas funes mentais superiores esto intactas em boa medida: ele
capaz de compreender a maior parte do que lhe dito e pode manter razoavelmente
bem uma conversa. Ao investigar sua mente com vrias tarefas e questes simples, a
grande surpresa vem quando lhe pedimos para explicar um provrbio: Nem tudo que
reluz ouro.
Isso significa que o simples fato de uma coisa ser brilhante e amarela no significa
que ela ouro, doutor. Poderia ser cobre ou alguma liga.
Sim, digo, mas h algum sentido mais profundo alm desse?
Sim, responde ele, isso significa que preciso ter muito cuidado quando se vai
comprar joias; muitas vezes nos passam a perna. Seria possvel medir o peso especfico
do metal, suponho.
O dr. Jackson tem um distrbio que chamo de cegueira para metforas. Deveramos
concluir disso que o crebro humano desenvolveu um centro de metforas especial?
Jason paciente de um centro de reabilitao em San Diego. Passou vrios meses num
estado semicomatoso chamado mutismo acintico antes de ser visto por meu colega, o dr.
Subramaniam Sriram. Jason est acamado, incapaz de andar, reconhecer pessoas ou
interagir com elas nem mesmo com seus pais , embora esteja plenamente alerta e
muitas vezes acompanhe o movimento das pessoas com os olhos. No entanto, se seu pai
for para o quarto ao lado e lhe telefonar, torna-se no mesmo instante totalmente
consciente, reconhece o pai e conversa com ele. Quando o pai volta para o quarto, Jason
retorna de imediato a um estado semelhante ao de um zumbi. como se houvesse dois
Jasons presos dentro de um corpo: um conectado viso, que est alerta mas no
consciente, e outro conectado audio, alerta e consciente. Que poderiam essas
extraordinrias idas e vindas da personalidade consciente revelar a respeito do modo
como o crebro gera autoconscincia?
Essas histrias podem parecer contos fantasmagricos de autores como Edgar Allan Poe
ou Philip K. Dick. No entanto, so todas verdadeiras, e apenas alguns dos casos que voc
encontrar neste livro. Um estudo aprofundado dessas pessoas pode no s nos ajudar a
entender por que seus bizarros sintomas ocorrem, mas tambm nos auxiliar a compreender as
funes do crebro normal o seu e o meu. Talvez um dia cheguemos at a responder mais
difcil de todas as questes: como o crebro humano d origem conscincia? O que ou quem

esse eu dentro de mim que ilumina um minsculo canto do universo, enquanto o resto do
cosmo segue seu curso, indiferente a todas as inquietaes humanas? Essa questo aproximase perigosamente da teologia.
AO REFLETIR SOBRE NOSSA SINGULARIDADE, natural que nos perguntemos em que medida
outras espcies antes de ns podem ter se aproximado de nosso estado de graa cognitivo.
Antroplogos descobriram que a rvore genealgica dos hominneos ramificou-se vrias
vezes nos ltimos milhes de anos. Em vrios momentos, numerosas espcies de smios protohumanos e humanoides floresceram e vagaram pela terra, mas por alguma razo nossa
linhagem foi a nica que deu certo. Como eram os crebros desses outros hominneos?
Tero eles perecido por no terem topado com a combinao certa de adaptaes neurais? A
nica coisa em que podemos nos basear agora o testemunho mudo de seus fsseis e de suas
ferramentas de pedra dispersas. Infelizmente, talvez nunca venhamos a aprender muito sobre a
maneira como se comportavam ou como eram as suas mentes.
Temos uma chance muito melhor de decifrar o mistrio dos neandertais, uma espcie prima
da nossa extinta h relativamente pouco tempo e que, quase certo, estava a poucos passos de
alcanar a humanidade plenamente desenvolvida. Embora por tradio descrito como o
habitante arquetpico da caverna, bruto e estpido, o Homo neanderthalensis tem tido sua
imagem seriamente transformada nos ltimos anos. Assim como ns, eles faziam arte e joias,
tinham uma dieta rica e variada e enterravam seus mortos. E crescem as evidncias de que sua
linguagem era mais complexa do que sugere a estereotpica fala de homem das cavernas.
Apesar disso, cerca de 30 mil anos atrs eles desapareceram da face da terra. A suposio
dominante sempre foi a de que os neandertais morreram e os seres humanos floresceram
porque os ltimos eram de alguma forma superiores: melhor linguagem, melhores ferramentas,
melhor organizao social, ou algo desse gnero. Mas a questo est longe de se encontrar
resolvida. Teremos levado a melhor sobre eles? Teremos assassinado todos eles? Teremos
para tomar emprestada uma expresso do filme Corao valente eliminado suas
caractersticas mediante um processo controlado de procriao? Teremos apenas tido sorte, e
eles azar? Poderiam ter sido facilmente eles, em vez de ns, aqueles que fincaram uma
bandeira na lua? A extino dos neandertais recente o bastante para que tenhamos sido
capazes de recuperar ossos reais (no apenas fsseis), e junto com eles amostras de DNA
neandertal. Com a continuao dos estudos genticos, com certeza aprenderemos mais sobre a
tnue linha que nos separou.
Alm disso, claro, houve os hobbits.
Muito longe, numa ilha remota prxima de Java, viveu, no muito tempo atrs, uma raa de
criaturas pequeninas eu deveria talvez dizer um povo , que mal passavam dos noventa
centmetros de altura. Elas eram muito prximas dos seres humanos, no entanto, para assombro
do mundo, revelaram ser uma espcie diferente que coexistiu lado a lado com a nossa quase
at os tempos histricos. Na ilha de Flores, do tamanho de Connecticut, subsistiam com grande
dificuldade caando lagartos-drago, ratos gigantes e elefantes pigmeus. Fabricavam
miniaturas de ferramentas para manejar com suas mos minsculas e, ao que parece, possuam
habilidades de planejamento e previso para navegar em mares abertos. No entanto, por
incrvel que parea, seus crebros tinham cerca de um tero do tamanho de um crebro

humano, sendo menores que o de um chimpanz.2


Se eu lhe apresentasse essa histria como um roteiro para um filme de fico cientfica,
provvel que voc a considerasse implausvel demais. Ela soa como algo sado diretamente
de H.G. Welles ou Jlio Verne. No entanto, por incrvel que parea, verdadeira. Os
descobridores dessas criaturas incluram-nas no registro cientfico como Homo floresiensis,
mas muitos preferem cham-las por seu apelido, hobbits. Os ossos tm apenas cerca de 15 mil
anos de idade, o que implica que esses estranhos primos humanos viveram lado a lado com
nossos ancestrais, talvez como amigos, talvez como adversrios no sabemos. Tampouco
sabemos por que eles desapareceram, embora, em face da triste crnica de nossa espcie
como administradores responsveis pela natureza, uma aposta razovel que os tenhamos
empurrado para a extino. Mas muitas ilhas na Indonsia continuam inexploradas, e no
inconcebvel que um bolso deles tenha sobrevivido em algum lugar. (Segundo uma teoria, a
CIA j os localizou, mas a informao est sendo mantida em sigilo at que se exclua a
hiptese de que estejam acumulando armas de destruio em massa, como zarabatanas.)
Os hobbits pem em xeque todas as noes preconcebidas que temos a respeito do nosso
suposto status privilegiado como Homo sapiens. Se houvessem tido os recursos do continente
eurasiano sua disposio, teriam podido inventar a agricultura, a civilizao, a roda, a
escrita? Eram autoconscientes? Tinham senso moral? Estavam cientes de sua mortalidade?
Cantavam e danavam? Ou essas funes mentais (e, ipso facto, tambm os circuitos neurais
correspondentes) so encontradas apenas em seres humanos? Ainda sabemos muito pouco
sobre os hobbits, mas suas semelhanas e diferenas em relao aos seres humanos poderiam
nos ajudar a compreender melhor o que nos torna diferentes dos grandes smios e macacos, e
se houve um salto quntico em nossa evoluo ou uma mudana gradual. Na verdade,
conseguir algumas amostras de DNA de hobbit seria uma descoberta de importncia cientfica
muito maior do que qualquer cenrio de recuperao de DNA la Jurassic Park.
Essa questo do nosso status especial, que reaparecer muitas vezes neste livro, tem uma
histria longa e contenciosa. Ela foi uma grande preocupao para intelectuais da era
vitoriana. Os protagonistas foram alguns dos gigantes da cincia do sculo XIX, entre os quais
Thomas Huxley, Richard Owen e Alfred Russel Wallace. Embora tivesse iniciado tudo isso, o
prprio Darwin esquivou-se da controvrsia. Mas Huxley, um homem grande de penetrantes
olhos escuros e sobrancelhas cerradas, era conhecido por sua belicosidade e perspiccia e
no tinha os mesmos escrpulos. Em contraste com Darwin, ele era franco no tocante s
implicaes da teoria evolucionria para seres humanos, o que lhe valeu o epteto buldogue
de Darwin.
O adversrio de Huxley, Owen, estava convencido de que os seres humanos eram nicos.
Fundador da cincia da anatomia comparada, Owen inspirou o esteretipo muitas vezes
satirizado de um paleontologista que tenta reconstruir um animal inteiro a partir de um s osso.
Seu brilhantismo s era igualado sua arrogncia. Ele sabe que superior maioria dos
homens, escreveu Huxley, e no esconde isso. Ao contrrio de Darwin, Owen ficava mais
impressionado com as diferenas do que com as semelhanas entre um grupo animal e outro.
Causava-lhe admirao a ausncia de formas vivas intermedirias entre espcies, do tipo que
se poderia esperar encontrar se uma delas tivesse evolvido gradualmente em outra. Nunca se
viram elefantes com trombas de trinta centmetros ou girafas com pescoos da metade do
tamanho de suas anlogas modernas. (Os ocapis, que tm pescoos assim, foram descobertos

muito mais tarde.) Observaes como essas, juntamente com suas fortes concepes
religiosas, o levaram a considerar as ideias de Darwin ao mesmo tempo implausveis e
herticas. Ele enfatizava a imensa lacuna entre as habilidades mentais de macacos e humanos e
mostrava (erroneamente) que o crebro humano tinha uma estrutura anatmica nica chamada
de hippocampus minor, que segundo ele estava inteiramente ausente em macacos.
Huxley contestou essa ideia; suas prprias disseces fracassaram em revelar o
hippocampus minor. Os dois tits se digladiaram em torno disso por dcadas. A controvrsia
ocupava lugar de destaque na imprensa vitoriana, criando o tipo de sensao de mdia que
hoje em dia est reservado para coisas como os escndalos sexuais de Washington. Uma
pardia do debate do hippocampus minor, publicada no livro infantil de Charles Kingsley,
The Water Babies, capta o esprito da poca:
[Huxley] sustentava teorias muito estranhas sobre uma poro de coisas. Ele declarava que, assim como os homens, os
macacos tinham hippopotamus majors [sic] em seus crebros. O que era uma coisa chocante de se dizer; pois, se fosse
assim, que seria da f, da esperana e da caridade de milhes de seres imortais? Voc pode pensar que h outras
diferenas mais importantes entre voc e um macaco, como ser capaz de falar e construir mquinas, e discernir entre o
bem e o mal, e dizer suas oraes, e outros pequenos detalhes desse tipo; mas isso fantasia de criana, meu querido. O
nico fator decisivo o grande teste do hippopotamus. Se voc tiver um hippopotamus major no seu crebro, voc no
macaco, ainda que tenha quatro mos, nenhum p, e seja mais macaqueador que os macacos de todas as macaquices.

Quem tambm participava da briga era o bispo Samuel Wilberforce, um leal criacionista
que muitas vezes se valia das observaes anatmicas de Owen para contestar a teoria de
Darwin. A batalha se estendeu por vinte anos at que, tragicamente, Wilberforce foi
arremessado de um cavalo e morreu na hora quando sua cabea bateu na calada. Diz-se que
Huxley estava bebericando seu conhaque no Athenaeum em Londres quando a notcia lhe foi
dada. Ele gracejou, com ironia, para o mensageiro: Finalmente o crebro do bispo entrou em
contato com a dura realidade, e o resultado foi fatal.
A biologia moderna demonstrou amplamente que Owen estava errado. No existe nenhum
hippocampus minor, nenhuma descontinuidade sbita entre os smios e ns. Costuma-se
pensar que a ideia de que somos especiais sustentada apenas por criacionistas fanticos e
fundamentalistas religiosos. No entanto, estou pronto para defender a concepo um tanto
radical de que, nessa questo particular, Owen estava certo afinal de contas embora por
razes totalmente diferentes daquelas que tinha em mente. Ele estava correto ao afirmar que o
crebro humano ao contrrio, digamos, de um fgado ou corao humano de fato nico e
distingue-se daquele do macaco por um enorme intervalo. Mas essa ideia inteiramente
compatvel com a afirmao de Huxley e Darwin de que nosso crebro evoluiu de maneira
gradativa, sem interveno divina, ao longo de milhes de anos.
Mas se assim, voc pode se perguntar, de onde vem nossa singularidade? Como
Shakespeare e Parmnides j haviam declarado muito antes de Darwin, nada vem de nada.
uma falcia comum supor que mudanas graduais, pequenas, s podem engendrar
resultados graduais, incrementais. Mas esse um raciocnio linear, que parece ser nosso
modo-padro de pensar a respeito do mundo. Isso pode decorrer do simples fato de que a
maior parte dos fenmenos perceptveis para os seres humanos, em escalas de tempo e
magnitude habituais e dentro do escopo limitado de nossos sentidos, tende a seguir direes
lineares. Duas pedras parecem duas vezes mais pesadas que uma. necessria uma

quantidade de comida trs vezes maior para alimentar um nmero trs vezes maior de pessoas.
E assim por diante. Mas fora da esfera das ocupaes humanas prticas, a natureza est cheia
de fenmenos no lineares. Processos de extrema complexidade podem emergir de regras ou
partes enganosamente simples, e pequenas mudanas num fator subjacente de um sistema
complexo podem engendrar mudanas radicais, qualitativas, em outros fatores que dele
dependem.
Pense nesse exemplo muito simples: imagine que voc tem um bloco de gelo na sua frente
e est aquecendo-o pouco a pouco: 6 graus clsius 5 graus 4 graus . Na maior
parte do tempo, o aquecimento por um grau a mais no causa nenhum efeito interessante: a
nica coisa que voc tem e que no tinha um minuto atrs um bloco de gelo ligeiramente
menos gelado. Mas, ento, chega-se a 0 grau clsius. Assim que atinge essa temperatura
crtica, voc v uma mudana abrupta, espetacular. A estrutura cristalina do gelo desagrega-se,
e de repente as molculas de gua comeam a escorregar e fluir livremente umas em torno das
outras. Sua gua congelada transformou-se em lquida, graas a um grau crtico de energia
trmica. Nesse ponto-chave, mudanas incrementais cessaram de ter efeitos incrementais e
precipitaram uma sbita mudana qualitativa chamada transio de fase.
A natureza est repleta de transies de fase. A passagem da gua congelada para gua
lquida uma. Da gua lquida para gua gasosa (vapor) outra. Mas elas no esto
confinadas a exemplos da qumica. Podem ocorrer em sistemas sociais, por exemplo, em que
milhes de decises ou atitudes individuais podem interagir para mudar rapidamente todo o
sistema para um novo equilbrio. Transies de fase esto em andamento durante bolhas
especulativas, craques em bolsas de valores e engarrafamentos de trnsito espontneos. Numa
nota mais positiva, elas se manifestaram na desintegrao do Bloco Sovitico e na ascenso
exponencial da internet.
Eu sugeriria at que transies de fase podem se aplicar s origens humanas. No curso dos
milhes de anos que conduziram ao Homo sapiens, a seleo natural continuou a remendar os
crebros de nossos ancestrais na maneira evolucionria normal isto , gradual e
fragmentada: uma expanso do crtex do tamanho de uma moeda de dez centavos aqui, um
espessamento de 5% do trato de fibras que conecta duas estruturas ali, e assim por diante por
inmeras geraes. A cada nova gerao, os resultados desses pequenos melhoramentos
neurais eram macacos ligeiramente melhores em vrias coisas: ligeiramente mais destros para
manejar paus e pedras; ligeiramente mais espertos em maquinaes sociais, acordos e trocas
de favores; ligeiramente mais previdentes com relao aos comportamentos de jogo ou aos
pressgios das condies climticas e das estaes; ligeiramente melhores para recordar o
passado distante e ver conexes com o presente.
Depois, em algum momento h cerca de 150 mil anos, ocorreu um desenvolvimento
explosivo de certas estruturas e funes fundamentais do crebro cujas combinaes fortuitas
resultaram nas habilidades mentais que nos tornam especiais no sentido que estou defendendo.
Passamos por uma transio de fase mental. Todas as mesmas velhas partes estavam l, porm
comearam a funcionar juntas de novas maneiras que eram muito mais do que a soma de suas
partes. Essa transio nos proporcionou coisas como a linguagem humana plenamente
desenvolvida, sensibilidades artsticas e religiosas, e conscincia e autoconscincia. No
espao de talvez 30 mil anos, comeamos a construir nossos prprios abrigos, costurar couros
e peles para fazer roupas, criar joias com conchas e pinturas rupestres e entalhar flautas com

ossos. Nossa evoluo gentica estava praticamente concluda, mas havamos iniciado uma
forma (muito!) mais acelerada de evoluo que agia no sobre genes, mas sobre a cultura.
E que aperfeioamentos cerebrais estruturais precisamente foram as chaves para tudo
isso? Terei muito prazer em explicar. Antes, porm, devo lhe dar uma viso geral da anatomia
do crebro que lhe permita melhor apreciar a resposta.

Um breve passeio pelo seu crebro


O crebro humano constitudo por cerca de 100 bilhes de clulas nervosas, ou neurnios
(figura Int.1). Os neurnios conversam uns com os outros por meio de fibras semelhantes a
fios que parecem alternativamente moitas densas e cheias de ramos (dendritos) e longos e
sinuosos cabos de transmisso (axnios). Cada neurnio faz de mil a 10 mil contatos com
outros neurnios. nesses pontos de contato, chamados sinapses, que a informao
compartilhada entre os neurnios. Cada sinapse pode ser excitatria ou inibitria, e em
qualquer momento dado pode estar ligada ou desligada. Com todas essas permutaes, o
nmero de estados cerebrais possveis assombrosamente vasto; na verdade, ele excede com
facilidade o nmero de partculas elementares conhecidas.
Em face dessa desnorteante complexidade, por certo no de surpreender que estudantes
de medicina considerem neuroanatomia uma matria complicada. H quase cem estruturas com
que lidar, a maioria das quais com nomes que parecem misteriosos. A fimbria. O fornix. O
indusium griseum. O locus coeruleus. O nucleus motoris dissipatus formationis de Riley. A
medulla oblongata. Devo confessar que adoro a maneira como a lngua se enrola para
produzir esses nome latinos. Meh-dull-a oblong-gah-ta! Meu favorito a substantia
innominata, o que significa literalmente substncia sem nome. E o menor msculo do corpo,
usado para abduzir o dedo mnimo do p, o abductor ossis metatarsi digiti quinti minimi.
Aos meus ouvidos, isso soa como um poema. (Com a primeira onda da gerao Harry Potter
chegando agora escola de medicina, talvez logo comecemos por fim a ouvir esses termos
pronunciados com mais do prazer que merecem).
Felizmente, por baixo de toda essa complexidade lrica h um plano bsico de organizao
que fcil de compreender. Os neurnios esto conectados em redes que podem processar
informao. As muitas dzias de estruturas cerebrais so em ltima anlise redes de neurnios
formadas para mltiplos propsitos, e tm muitas vezes uma elegante organizao interna.
Cada uma dessas estruturas desempenha alguma srie de funes cognitivas ou fisiolgicas
discretas (embora nem sempre fceis de decifrar). Cada estrutura cerebral estabelece
conexes padronizadas com outras, formando assim circuitos. Os circuitos transmitem
informao para c e para l em crculos repetidos e permitem s estruturas cerebrais
trabalhar juntas para criar percepes, pensamentos e comportamentos sofisticados.

Desenho de um neurnio mostrando o corpo celular, dendritos e axnio. O axnio transmite informao (na forma
de impulsos nervosos) ao neurnio seguinte (ou conjunto de neurnios) na cadeia. O axnio bastante longo, e somente parte
dele mostrada aqui. Os dendritos recebem informao dos axnios de outros neurnios. O fluxo de informao , portanto,
unidirecional.

FIGURA INT.1

O processamento de informao, que ocorre tanto dentro das estruturas cerebrais quanto
entre elas, pode ficar muito complicado esse , afinal de contas, o motor de processamento
de informao que gera a mente humana , mas muita coisa pode ser compreendida e
apreciada por no especialistas. Vamos revisitar muitas dessas reas em maior profundidade
nos captulos que se seguem, mas um conhecimento bsico de cada regio neste momento
ajudar a apreciar como essas reas especializadas trabalham juntas para determinar mente,
personalidade e comportamento.
O crebro humano se parece com uma noz feita de duas metades em imagem espelhada
(figura Int.2). Essas metades semelhantes a uma casca so o crtex cerebral, que dividido ao
meio em dois hemisfrios: um esquerda, outro direita. Nos seres humanos, o crtex cresceu
tanto que foi forado a se tornar enrolado (dobrado), o que lhe confere sua famosa aparncia
de couve-flor. (Em contraposio, o crtex da maioria dos outros mamferos liso e chato em
sua maior parte, com poucas dobras, ou mesmo nenhuma, na superfcie.) O crtex
essencialmente a sede do pensamento superior, a tabula (longe de ser) rasa em que todas as
nossas funes mentais mais elevadas so levadas a cabo. Como no de surpreender, ele
especialmente bem desenvolvido em dois grupos de mamferos: golfinhos e primatas.
Retornaremos ao crtex mais tarde neste captulo. Por ora vamos dar uma olhada nas outras
partes do crebro.
Correndo para cima e para baixo pelo centro da coluna espinhal h um espesso feixe de
fibras nervosas a medula espinhal que conduz um fluxo constante de mensagens entre
crebro e corpo. Essas mensagens incluem coisas como tato e dor que emanam da pele, e
comandos motores baixados aos msculos em rpida sucesso. Em sua extenso superior, a
medula espinhal emerge de sua bainha ssea de vrtebras, penetra no crnio e torna-se
espessa e bulbosa (figura Int.3). Esse espessamento, chamado tronco cerebral, divide-se em
trs lobos: medula, ponte e mesencfalo. A medula e os ncleos (grupos neurais) no assoalho
da ponte controlam funes vitais importantes como a respirao, a presso sangunea e a
temperatura corporal. Uma hemorragia mesmo que numa artria minscula que abastea essa
regio pode significar morte instantnea. (De modo paradoxal, as reas mais elevadas do
crebro podem sofrer leses comparativamente grandes e deixar o paciente vivo e at apto.

Por exemplo, um grande tumor no lobo frontal poderia produzir sintomas neurolgicos difceis
de serem detectados.)

FIGURA INT.2 O crebro humano visto de cima e do lado esquerdo.


A viso de cima mostra os dois hemisfrios cerebrais especularmente simtricos, cada um dos quais controla os movimentos
e recebe sinais do lado oposto do corpo (embora haja algumas excees a essa regra). Abreviaes: FDL, crtex pr-frontal
dorsolateral; COF, crtex orbitofrontal; LPI, lobo parietal inferior; I, nsula, que est profundamente escondido debaixo da
fissura silviana sob o lobo frontal. O crtex pr-frontal ventromedial (FVM, no rotulado) est escondido na parte interna
inferior do lobo frontal, e o COF parte dele.

FIGURA INT.3

Desenho esquemtico do crebro humano mostrando estruturas internas como amgdala, hipocampo, gnglios
basais e hipotlamo.

Pousado no teto da ponte est o cerebelo (de cerebellum, pequeno crebro em latim),
que controla a coordenao fina do movimento e est tambm envolvido no equilbrio, na
marcha e na postura. Quando seu crtex motor (uma regio cerebral superior que emite
comandos para o movimento voluntrio) envia um sinal para os msculos atravs da medula
espinhal, uma cpia desse sinal uma espcie de e-mail cc chega ao cerebelo. Este tambm
recebe um feedback sensorial dos receptores de msculos e articulaes por todo o corpo.
Assim, ele capaz de detectar quaisquer discordncias que possam ocorrer entre a ao
pretendida e a ao real, e em resposta pode inserir correes apropriadas no sinal motor que
est sendo emitido. Esse tipo de mecanismo impelido por feedback em tempo real chamado
circuito servo-controle. Um dano ao cerebelo faz o circuito passar a oscilar. Por exemplo, um
paciente pode tentar tocar seu prprio nariz, sentir sua mo passando do ponto, e tentar
compensar com um movimento contrrio, o que faz sua mo passar ainda mais descabidamente
do ponto na direo inversa. Isso chamado tremor de inteno.
Em torno da poro superior do tronco cerebral esto o tlamo e os gnglios basais. O
tlamo recebe seus principais inputs dos rgos dos sentidos e os retransmite ao crtex
sensorial para um processamento mais sofisticado. A razo por que precisamos de uma
estao retransmissora est longe de ser clara. Os gnglios basais so um grupo de estruturas
de formato estranho envolvidas com o controle de movimentos automticos associados a
aes volitivas complexas por exemplo, ajustar o ombro quando lanamos um dardo, ou
coordenar a fora e a tenso em dzias de msculos espalhados por todo o corpo quando
andamos. O dano a clulas nos gnglios basais resulta em distrbios como a doena de
Parkinson, em que o torso do paciente fica rgido, sua face uma mscara inexpressiva e ele
anda com uma caracterstica marcha arrastada. (Nosso professor de neurologia na escola de

medicina costumava diagnosticar o Parkinson simplesmente ouvindo os passos do paciente na


sala ao lado; quando no conseguamos fazer o mesmo, ele nos reprovava. Aqueles eram os
dias anteriores medicina de alta tecnologia e s imagens de ressonncia magntica, ou IRM.)
Em contraposio, quantidades excessivas da substncia qumica cerebral dopamina nos
gnglios basais podem levar a transtornos conhecidos como coreias, que se caracterizam por
movimentos incontrolveis que tm uma semelhana superficial com uma dana.
Por fim, chegamos ao crtex cerebral. Cada hemisfrio cerebral est subdividido em
quatro lobos (ver figura Int.2): occipital, temporal, parietal e frontal. Esses lobos tm distintos
domnios de funcionamento, embora na prtica haja grande quantidade de interao entre eles.
Grosso modo, os lobos occipitais esto mais voltados para o processamento visual. De
fato, eles esto subdivididos em nada menos que trinta diferentes regies de processamento,
cada uma parcialmente especializada em um aspecto diferente da viso, como cor, movimento
e forma.
Os lobos temporais so especializados em funes perceptuais superiores, como o
reconhecimento de rostos e outros objetos e a vinculao deles a emoes apropriadas. Eles
executam essa ltima tarefa em estreita cooperao com uma estrutura chamada de amgdala
(amndoa), que se situa na poro anterior dos lobos temporais. Tambm escondido
embaixo de cada lobo temporal est o hipocampo (cavalo-marinho), que estabelece novos
traos de memria. Alm de tudo isso, a parte superior do lobo temporal esquerdo contm
uma rea de crtex conhecida como rea de Wernicke. Em seres humanos, ela expandiu-se
muito, sendo sete vezes maior do que nos chimpanzs; ela uma das poucas reas cerebrais
que podemos declarar com segurana s estar presente em nossa espcie. Sua funo nada
menos que a compreenso do significado e dos aspectos semnticos da linguagem funes
que so diferenciadores primordiais entre seres humanos e meros smios.
Os lobos parietais esto envolvidos principalmente no processamento das informaes
sobre tato, msculos e articulaes provenientes do corpo e na sua combinao com a viso, a
audio e o equilbrio, de modo a nos dar uma rica compreenso multimdia de nosso self
corpreo e do mundo que o cerca. Danos ao lobo parietal direito resultam comumente num
fenmeno chamado negligncia hemiespacial: os pacientes perdem a conscincia da metade
esquerda do espao visual. Mais extraordinria ainda a somatoparafrenia, a negao
veemente pelo paciente de que possua o prprio brao esquerdo e sua insistncia de que o
mesmo pertence a alguma outra pessoa. Os lobos parietais expandiram-se muito na evoluo
humana, mas nenhuma parte deles cresceu mais do que os lobos parietais inferiores (LPI; veja
figura Int.2). Essa expanso foi to grande que em algum momento de nosso passado uma
grande poro dela se dividiu em duas novas regies de processamento chamadas giro angular
e giro supramarginal. Essas reas, exclusivas do homem, abrigam algumas habilidades
humanas verdadeiramente quintessenciais.
O lobo parietal direito est envolvido na criao de um modelo mental da disposio
espacial do mundo exterior: nosso ambiente imediato, mais todas as localizaes (mas no
identidades) dos objetos, riscos, e pessoas dentro dele, juntamente com nossa relao fsica
com cada um desses elementos. Assim podemos agarrar coisas, nos esquivar de msseis e
evitar obstculos. O lobo parietal direito, sobretudo o lobo superior direito (logo acima do
LPI), tambm responsvel pela construo de nossa imagem corporal a vvida conscincia

que temos da configurao de nosso corpo e seus movimentos no espao. Observe que embora
isso seja chamado de imagem, a imagem corporal no um construto puramente visual; ela
se baseia tambm, em parte, em tato e msculos. Afinal, uma pessoa cega tem uma imagem
corporal tambm, e muito boa, diga-se de passagem. De fato, se nosso giro angular direito for
fulminado com um eletrodo, teremos uma experincia extracorprea.
Agora vamos considerar o lobo parietal esquerdo. O giro angular esquerdo est envolvido
em importantes funes exclusivamente humanas como aritmtica, abstrao e aspectos da
linguagem como a busca de palavras e a metfora. O giro supramarginal esquerdo, por outro
lado, evoca uma vvida imagem de aes especializadas intencionais por exemplo, costurar
com uma agulha, martelar um prego ou fazer um aceno de adeus e as executa. Em
consequncia, leses no giro angular esquerdo eliminam habilidades abstratas como leitura,
escrita e aritmtica, ao passo que danos ao giro supramarginal esquerdo nos impedem de
orquestrar movimentos especializados. Quando lhe peo para fazer continncia, voc evoca
uma imagem mental da continncia e, de certo modo, usa essa imagem para guiar os
movimentos do seu brao. Mas se seu giro supramarginal esquerdo estiver lesado, voc
simplesmente olhar para sua mo, perplexo, ou a agitar a esmo. Embora ela no esteja
paralisada ou fraca e a ordem lhe parea muita clara, voc no ser capaz de fazer sua mo
responder sua inteno.
Os lobos frontais tambm desempenham vrias funes distintas e vitais. Parte dessa
regio, o crtex motor a tira vertical de crtex que corre bem em frente ao grande sulco no
meio do crebro (figura Int.2) est envolvido na emisso de comandos motores simples.
Outras partes esto relacionadas ao planejamento de aes e manuteno dos objetivos em
mente por tempo suficiente para alcan-los. Outra pequena parte do lobo frontal requerida
para a manuteno de coisas na memria por tempo suficiente para sabermos a que devemos
dar ateno. Essa faculdade chamada de memria de trabalho ou memria de curto prazo.
At aqui, tudo bem. Mas quando passamos para a parte mais anterior dos lobos frontais
entramos na mais inescrutvel terra incognita do crebro: o crtex pr-frontal (identificado
na figura Int.2). Estranhamente, uma pessoa pode sofrer uma grande leso nessa rea e no
mostrar qualquer sinal bvio de quaisquer dficits neurolgicos ou cognitivos. O paciente
pode parecer perfeitamente normal se interagirmos com ele de maneira informal por alguns
minutos. No entanto, se conversarmos com seus parentes, eles nos diro que a personalidade
dessa pessoa mudou a ponto de se tornar irreconhecvel. Ela no est mais ali. Eu nem
reconheo essa nova pessoa esse o tipo de declarao de cortar o corao que ouvimos
com frequncia de cnjuges e amigos da vida inteira, perplexos. E se interagirmos com o
paciente por algumas horas ou dias, ns tambm veremos que h algo profundamente
desordenado.
Se o lobo pr-frontal esquerdo estiver lesado, o paciente pode se afastar do mundo social
e mostrar acentuada relutncia em fazer o que quer que seja. Isso eufemisticamente chamado
de pseudodepresso pseudo porque nenhum dos critrios usuais para a identificao da
depresso, como sentimentos de desolao e padres negativos de pensamento crnicos,
revelado por sondagem psicolgica ou neurolgica. Ao contrrio, se o lobo pr-frontal direito
estiver lesado, o paciente parecer eufrico, ainda que, mais uma vez, de fato no esteja.
Casos de leso pr-frontal so especialmente consternadores para os parentes. Um paciente
desse tipo parece perder todo interesse por seu prprio futuro e no mostrar nenhum tipo de

escrpulo moral. Pode rir num funeral ou urinar em pblico. O grande paradoxo que parece
normal na maior parte dos aspectos: sua linguagem, sua memria e at seu QI esto inclumes.
Apesar disso, perdeu muitos dos atributos quintessenciais que definem a natureza humana:
ambio, empatia, previdncia, uma personalidade complexa, um senso de moralidade e um
senso de dignidade como ser humano. (Curiosamente, uma falta de empatia, de padres morais
e de autocontrole tambm vista muitas vezes em sociopatas, e o neurologista Antnio
Damsio salientou que eles podem ter alguma disfuno frontal no detectada clinicamente.)
Por essas razes, o crtex pr-frontal foi considerado durante muito tempo a sede da
humanidade. Quanto questo de como uma rea relativamente pequena do crebro consegue
orquestrar um conjunto to sofisticado e evasivo de funes, ainda no sabemos nada ao certo.
Seria possvel isolar uma dada parte do crebro, como Owen tentou, que torna nossa
espcie nica? No exatamente. No h nenhuma regio ou estrutura que parea ter sido
enxertada no crebro de novo por um projetista inteligente; no nvel anatmico, cada parte de
nosso crebro tem um anlogo direto nos crebros dos smios. No entanto, pesquisas recentes
identificaram um punhado de regies cerebrais que foram to radicalmente elaboradas que, no
nvel funcional (ou cognitivo), de fato podem ser consideradas novas e nicas. Mencionei
anteriormente trs dessas reas: a rea de Wernicke no lobo temporal esquerdo, o crtex prfrontal e o LPI em cada lobo parietal. Na verdade, as ramificaes do LPI a saber, os giros
supramarginal e angular so anatomicamente inexistentes em macacos. (Owen teria adorado
ter conhecimento deles.) O desenvolvimento extraordinariamente rpido dessas reas em seres
humanos sugere que alguma coisa crucial deve ter se passado, e observaes clnicas
confirmam isso.
Dentro de algumas dessas regies, h uma classe especial de clulas nervosas chamadas
neurnios-espelho. Esses neurnios no se excitam apenas quando executamos uma ao, mas
tambm quando vemos algum executar essa mesma ao. Isso soa to simples que fcil
deixar de perceber suas enormes implicaes. O que essas clulas fazem nos permitir
efetivamente ter empatia para com a outra pessoa e entender suas intenes imaginar o que
ela est realmente pretendendo. Fazemos isso executando uma simulao de suas aes usando
nossa prpria imagem corporal.
Quando vemos outra pessoa estender a mo para pegar um copo dgua, por exemplo,
nossos neurnios-espelho logo simulam o mesmo gesto em nossa (usualmente subconsciente)
imaginao. Nossos neurnios-espelho do muitas vezes um passo a mais e fazem voc
executar a ao que eles preveem que a outra pessoa est prestes a executar digamos, levar o
copo aos lbios e tomar um gole. Assim voc forma automaticamente uma suposio sobre as
intenes e motivaes da outra pessoa neste caso, que ela est com sede e tomando
medidas para saci-la. claro que voc poderia estar errado nessa suposio a pessoa
poderia ter a inteno de usar a gua para apagar um fogo ou jogar na cara de um pretendente
mal-educado , mas em geral seus neurnios-espelho so adivinhos razoavelmente precisos
das intenes de outrem. Como tais, eles so a coisa mais prxima da telepatia de que a
natureza foi capaz de nos dotar.
Essas habilidades (e o conjunto de circuitos de neurnio-espelho subjacente) so vistas
tambm em macacos, mas s em seres humanos elas parecem ter se desenvolvido a ponto de
serem capazes de modelar aspectos das mentes de outras pessoas, no apenas suas aes.
Inevitavelmente isso teria requerido o desenvolvimento de conexes adicionais para permitir

um uso mais sofisticado desses circuitos em situaes sociais complexas. Decifrar a natureza
dessas conexes em vez de dizer simplesmente Isso feito por neurnios-espelho um
dos principais objetivos das pesquisas atuais sobre o crebro.
difcil exagerar a importncia de compreender neurnios-espelho e sua funo. bem
possvel que eles sejam centrais para o aprendizado social, a imitao e a transmisso cultural
de habilidades e atitudes talvez at dos grupos comprimidos de sons que chamamos de
palavras. Ao hiperdesenvolver o sistema de neurnios-espelho, a evoluo transformou de
fato a cultura num novo genoma. Armados com a cultura, os seres humanos puderam se adaptar
a novos ambientes hostis e descobrir como explorar fontes de alimento antes inacessveis ou
venenosas em apenas uma ou duas geraes em vez das centenas ou milhares de geraes
que essas adaptaes teriam levado para se efetuar por meio de evoluo gentica.
Assim a cultura se tornou uma nova e importante fonte de presso evolucionria, que
ajudou a selecionar crebros dotados de sistemas de neurnios-espelho ainda melhores e o
aprendizado imitativo associado a eles. O resultado foi um dos muitos efeitos tipo bola de
neve autoamplificadores que culminaram no Homo sapiens, o macaco que olhou para dentro
de sua prpria mente e viu todo o cosmo ali refletido.

1. Membros fantasma e crebros plsticos

Gosto muito de experimentos tolos. Fao-os a toda hora.


CHARLES DARWIN

QUANDO EU ERA ESTUDANTE de medicina e fazia estgio em neurologia, examinei uma paciente
chamada Mikhey. Os testes clnicos de rotina exigiam que eu espetasse seu pescoo com uma
agulha. Isso deveria ter sido um pouco doloroso, mas a cada espetada ela ria alto, dizendo
sentir ccegas. Esse, eu me dei conta, era o supremo paradoxo: riso em face da dor, um
microcosmo da prpria condio humana. Nunca pude investigar o caso de Mikhey como teria
gostado.
Logo aps esse episdio, decidi estudar a viso e a percepo humanas, uma deciso
influenciada em boa medida por Eye and Brain, o excelente livro de Richard Gregory. Passei
vrios anos fazendo pesquisas sobre neurofisiologia e percepo visual, primeiro no Trinity
College da Universidade de Cambridge, e depois em colaborao com Jack Pettigrew no
Caltech.
Mas nunca me esqueci dos pacientes como Mikhey que havia encontrado durante meu
estgio em neurologia quando estudava medicina. Nessa especialidade, ao que parecia, havia
um grande nmero de questes ainda no resolvidas. Por que Mikhey ria quando espetada?
Por que, quando tocamos na borda externa do p de um paciente de acidente vascular cerebral,
seu dedo se levanta? Por que pacientes com crises convulsivas do lobo temporal acreditam
que experimentam Deus e exibem hipergrafia (escrita incessante, incontrolvel)? Por que
pacientes sob outros aspectos inteligentes, perfeitamente lcidos, com leso no lobo parietal
direito negam que seu brao esquerdo lhes pertence? Por que uma anorxica magrrima com
viso perfeitamente normal se olha no espelho e afirma estar obesa? Assim, aps anos de
especializao em viso, retornei ao meu primeiro amor: a neurologia. Fiz um levantamento
das muitas questes no respondidas nesse campo e decidi me concentrar em um problema
especfico: membros fantasma. Mal tinha ideia de que minha pesquisa produziria evidncias
sem precedentes da assombrosa plasticidade e adaptabilidade do crebro humano.
Sabia-se havia mais de um sculo que, ao ter um brao amputado, um paciente pode
continuar a sentir vividamente a sua presena como se seu espectro ainda se demorasse ali,
assombrando o antigo coto. Fizeram-se vrias tentativas de explicar esse desconcertante
fenmeno: desde excntricas hipteses freudianas envolvendo realizao de desejo at
invocaes de uma alma imaterial. No satisfeito com nenhuma dessas explicaes, decidi
atacar o problema de uma perspectiva da neurocincia.

Lembro de um paciente chamado Victor que submeti durante quase um ms aos mais
desvairados experimentos. Ele me procurou porque seu brao esquerdo havia sido amputado
abaixo do cotovelo trs semanas antes. Primeiro, verifiquei que no havia nada de errado com
Victor neurologicamente: seu crebro estava intacto, sua mente, normal. Baseado num palpite,
pus-lhe uma venda nos olhos e comecei as tocar vrias partes de seu corpo com um cotonete,
pedindo-lhe para me relatar o que sentia, e onde. Suas respostas foram todas normais e
corretas at que comecei a tocar o lado esquerdo de seu rosto. Ento, algo de muito estranho
aconteceu.
Ele disse: Doutor, sinto isso na minha mo fantasma. Voc est tocando meu polegar.
Usei meu martelo de reflexo para bater na parte inferior de seu maxilar. Que sente
agora?, perguntei.
Sinto um objeto afiado movendo-se atravs do dedo mnimo at a palma, disse ele.
Repetindo esse procedimento, descobri que havia em seu rosto um mapa completo da mo
ausente. O mapa era surpreendentemente preciso e coerente, com os dedos muito bem
delineados (figura 1.1). Em uma ocasio apertei um cotonete mido contra sua bochecha e
deixei uma gota de gua escorrer por ela, como uma lgrima. Ele sentiu a gua descer face
abaixo da maneira normal, mas afirmou que pde tambm sentir a gota escorrendo por toda a
extenso de seu brao fantasma. Usando o dedo indicador direito, ele at traou o curso
sinuoso da gota atravs do ar vazio em frente a seu coto. Movido pela curiosidade, pedi-lhe
para levantar seu coto e apontar o fantasma para cima em direo ao teto. Para seu espanto,
ele sentiu a gota dgua seguinte escorrendo para cima ao longo do brao fantasma, em
desafio lei da gravidade.
Victor disse que nunca havia descoberto sua mo virtual no seu rosto antes, mas assim que
tomou conhecimento dela encontrou uma maneira de explor-la: segundo ele, sempre que sente
uma coceira na palma fantasma ocorrncia frequente que costumava deix-lo maluco ,
agora pode alivi-la coando o local correspondente no rosto.

FIGURA 1.1

Paciente com brao esquerdo fantasma. O toque em diferentes partes de seu rosto evocou sensaes em diferentes
partes do fantasma: P, dedo mnimo; T, polegar; B, tnar; I, dedo indicador.

Por que tudo isso acontece? A resposta, compreendi, reside na anatomia do crebro. Toda
a superfcie de pele do lado esquerdo do corpo est mapeada numa faixa de crtex chamada
giro ps-central (ver figura Int.2) que desce pelo lado direito do crebro. Esse mapa muitas
vezes ilustrado com o desenho de um homem enrolado na superfcie do crebro (figura 1.2).
Embora esse mapa seja preciso em sua maior parte, algumas pores dele esto embaralhadas
com relao ao diagrama real do corpo. Observe como o mapa do rosto est localizado ao
lado do mapa da mo, em vez de perto do pescoo, onde deveria estar. Isso me forneceu a
pista que eu estava procurando.
Pense no que acontece quando um brao amputado. Deixa de haver um brao, mas
continua havendo um mapa do brao no crebro. A tarefa desse mapa, sua raison dtre,
representar o brao. O brao pode ter desaparecido, mas o mapa cerebral, no tendo nada
melhor para fazer, persiste. Ele continua a representar o membro, segundo por segundo, dia
aps dia. Essa persistncia do mapa explica o fenmeno bsico do membro fantasma por
que a presena sentida do membro persiste por muito tempo depois de o membro de carne e
osso ter sido cortado.
Mas como explicar a bizarra tendncia a atribuir mo fantasma sensaes tteis
originrias do rosto? O mapa cerebral rfo continua a representar o brao e a mo que faltam
in absentia, mas no est recebendo nenhum input de tato real. Est escutando um canal fora
do ar, por assim dizer, e vido por sinais sensoriais. H duas explicaes possveis para o que
acontece em seguida. A primeira que os inputs sensoriais que fluem da pele do rosto para o
mapa do rosto no crebro comeam a invadir ativamente o territrio desocupado
correspondente mo perdida. As fibras nervosas da pele do rosto, que costumam se projetar
para o crtex do rosto, fazem brotar milhares de gavinhas neurais que avanam furtivamente
para o mapa do brao e estabelecem novas e fortes sinapses. Em consequncia dessa fiao
cruzada, estmulos tteis aplicados ao rosto no apenas ativam o mapa do rosto, como
normalmente fazem, mas tambm ativam o mapa da mo no crtex, que grita mo! para reas
cerebrais superiores. O resultado final que o paciente sente que sua mo fantasma est sendo
tocada cada vez que seu rosto tocado.
Uma segunda possibilidade que, mesmo antes da amputao, os inputs provenientes do
rosto no apenas fossem enviados para a rea do rosto, mas invadissem parcialmente a regio
correspondente mo, quase como soldados de reserva prontos a ser mobilizados. Mas essas
conexes anormais costumam ser silenciosas; talvez sejam continuamente inibidas ou abafadas
pela atividade normal padro da prpria mo. A amputao exporia essas sinapses comumente
silenciosas de tal modo que um toque no rosto passa a ativar clulas na rea cerebral
correspondente mo. Isso por sua vez faz o paciente experimentar as sensaes como se
fossem originrias da mo perdida.

O mapa de Penfield da superfcie da pele no giro ps-central (ver figura Int.2). O desenho mostra uma seo
coronal (aproximadamente, uma seo transversal) que passa pelo meio do crebro no nvel do giro ps-central. A maneira
fantasiosa como o artista descreve uma pessoa envolvida pela superfcie do crebro mostra as representaes exageradas de
certas partes do corpo (rosto e mo) e o fato de que o mapa da mo fica acima do mapa da face.
FIGURA 1.2

Seja qual for a teoria correta entre essas duas brotao e revelao , h em ensinamento
importante a assimilar. Geraes de estudantes de medicina ouviram que os trilhes de
conexes neurais do crebro so estabelecidos no feto e na primeira infncia e que crebros
adultos perdem sua capacidade de formar novas conexes. Essa falta de plasticidade essa
falta de capacidade de ser remodelado ou moldado foi muitas vezes usada como uma
desculpa para dizer a pacientes por que eles s podiam esperar recuperar muito poucas
funes aps um acidente vascular cerebral ou uma leso traumtica do crebro. Nossas
observaes contrariavam frontalmente esse dogma, indicando, pela primeira vez, que at
esses mapas sensoriais bsicos no crebro humano adulto podem mudar ao longo de distncias
de vrios centmetros. Depois pudemos usar tcnicas de imagiologia cerebral para mostrar
diretamente que nossa teoria estava correta: os mapas do crebro de Victor haviam realmente
mudado da maneira prevista (figura 1.3).

Mapa MEG (magnetoencefalgrafo) da superfcie do corpo num amputado do brao esquerdo. rea hachurada,
mo; reas pretas, face; reas brancas, brao. Observe que a regio correspondente mo direita (rea hachurada) est
ausente no hemisfrio esquerdo, mas ativada quando se toca a face ou o brao.

FIGURA 1.3

Logo depois de nossa publicao, evidncias que confirmavam e ampliavam esses


achados comearam a chegar de muitos grupos. Dois pesquisadores italianos, Giovanni
Berlucchi e Salvatore Aglioti, descobriram que aps a amputao de um dedo havia um
mapa de um nico dedo claramente estendido atravs do rosto, como seria de esperar. Em
outro paciente, o nervo trigmeo (o nervo sensorial que abastece o rosto) foi cortado e logo
um mapa do rosto apareceu na palma: exatamente o inverso do que havamos visto. Por fim,
aps a amputao do p de outro paciente, sensaes originrias do pnis passaram a ser
sentidas no p fantasma. (Na verdade, o paciente afirmava que seu orgasmo se espalhava por
seu p, sendo portanto muito maior do que costumava ser.) Isso ocorre em razo de outra
dessas estranhas descontinuidades no mapa cerebral do corpo: o mapa dos genitais fica bem
ao lado do mapa do p.
MEU SEGUNDO EXPERIMENTO com membros fantasma foi ainda mais simples. Em poucas
palavras, criei um arranjo simples usando espelhos comuns para mobilizar membros fantasma
paralisados e reduzir a dor fantasma. Para voc compreender como isso funciona, primeiro
preciso explicar por que alguns pacientes so capazes de mover seus membros fantasma,
mas outros no.
Muitos pacientes com membros fantasma tm a vvida sensao de ser capazes de movlos. Eles dizem coisas como minha mo est dando adeus, ou ela est se estendendo para
atender o telefone. Sabem muito bem, claro, que suas mos no esto realmente fazendo
essas coisas no so delirantes, apenas manetas , mas subjetivamente tm uma sensao
realstica de estar movendo o fantasma. De onde vm essas sensaes?

Conjecturei que estavam vindo dos centros de comando motor na frente do crebro. Talvez
voc se lembre do trecho da Introduo que explica como o cerebelo faz ajustes finos em
nossas aes por meio de um processo de servo-controle. O que no mencionei foi que os
lobos parietais tambm participam desse processo de servo-controle essencialmente atravs
do mesmo mecanismo. Mais uma vez, em resumo: cpias dos sinais de output motor enviados
aos msculos so (de fato) remetidas aos lobos parietais, onde so comparadas com sinais de
feedback sensorial oriundos dos msculos, pele, articulaes e olhos. Se detectam quaisquer
discrepncias entre os movimentos pretendidos e os movimentos reais da mo, os lobos
parietais fazem ajustes corretivos na rodada seguinte de sinais motores. Usamos esse sistema
servo-orientado o tempo todo. ele que nos permite, por exemplo, manobrar uma pesada jarra
de suco at um ponto vazio na mesa do caf da manh sem derramar nem bater nos demais
utenslios de mesa. Agora imagine o que acontece se o brao for amputado. Os centros de
comando motor na frente do crebro no sabem que o brao desapareceu eles esto no
piloto automtico , por isso continuam a enviar sinais de comando motor para o brao
perdido. Da mesma maneira, mantm-se enviando cpias desses sinais para os lobos parietais.
Esses sinais fluem para a regio da mo rf, vida por inputs, do nosso centro de imagem
corporal no lobo parietal. Essas cpias de sinais de comando motor so erroneamente
interpretadas pelo crebro como movimentos reais do fantasma.
Agora talvez voc se pergunte por que, se isso for verdade, voc no experimenta o
mesmo tipo de vvido movimento fantasma quando imagina estar movendo a mo ao mesmo
tempo que a mantm deliberadamente parada. Aqui est a explicao que propus vrios anos
atrs, e que foi confirmada depois por estudos de imagens cerebrais. Quando seu brao est
intacto, o feedback sensorial vindo dos sensores na pele, msculos e articulaes do seu
brao, bem como o feedback visual proveniente de seus olhos esto todos testemunhando em
unssono que ele no est de fato se movendo. Mesmo que seu crtex motor esteja enviando
sinais de movimento para seu lobo parietal, o testemunho contrrio do feedback sensorial age
como um veto poderoso. Em consequncia, voc no experimenta o movimento imaginado
como se fosse real. Se o brao tiver desaparecido, contudo, seus msculos, pele, articulaes
e olhos no podem fornecer esse potente teste de realidade. Sem o veto do feedback, o sinal
mais forte que entra no seu lobo parietal o comando motor para a mo. O resultado que
voc experimenta sensaes reais de movimento.
Mover membros fantasma bastante esquisito, mas a coisa fica ainda mais estranha.
Muitos pacientes com membros fantasma relatam exatamente o oposto: seus fantasmas esto
paralisados. Ele est congelado, doutor. Est num bloco de cimento. Para alguns desses
pacientes, o fantasma est torcido numa posio desajeitada, extremamente penosa. Se pelo
menos eu pudesse mex-lo, disse-me certa vez um paciente, isso poderia ajudar a aliviar a
dor.
Quando vi isso pela primeira vez, fiquei perplexo. No fazia sentido algum. Eles tinham
perdido seus membros, mas as conexes sensrio-motoras em seus crebros estavam
presumivelmente iguais ao que haviam sido antes de suas amputaes. Intrigado, comecei a
examinar as fichas mdicas de alguns desses pacientes e logo encontrei a pista que procurava.
Antes da amputao, muitas dessas pessoas tinham sofrido paralisia real de seu brao causada
por uma leso nervosa perifrica: o nervo que costumava inervar o brao havia sido
arrancado da medula espinhal, como um fio de telefone puxado para fora da tomada, por um

acidente violento. Assim, o brao ficara intacto, mas paralisado por vrios meses antes da
amputao. Comecei a me perguntar se era possvel que esse perodo de paralisia real
pudesse levar a um estado de paralisia aprendida, que, segundo minhas conjecturas, poderia
se produzir da seguinte maneira:
Durante o perodo pr-amputao, cada vez que o crtex motor enviava um comando de
movimento para o brao, o crtex sensorial no lobo parietal recebia um feedback negativo dos
msculos, pele, articulaes e olhos. Todo o circuito de feedback estava parado. Ora, est
bem estabelecido que a experincia modifica o crebro, reforando ou enfraquecendo as
sinapses que ligam os neurnios uns aos outros. Esse processo de modificao conhecido
como aprendizado. Quando padres so constantemente reforados quando o crebro v que
o evento B sucede invariavelmente ao evento A, por exemplo , as sinapses entre os neurnios
que representam A e os neurnios que representam B so reforadas. Por outro lado, se A e B
deixam de ter qualquer relao aparente um com o outro, os neurnios que os representam iro
encerrar suas conexes mtuas para refletir essa nova realidade.
Temos aqui, portanto, uma situao em que o crtex motor estava enviando todo o tempo
comandos de movimento para o brao, os quais o lobo parietal via continuamente como tendo
efeito muscular ou sensorial absolutamente nulo. As sinapses que antes apoiavam as fortes
correlaes entre comandos motores e o feedback sensorial que eles deviam gerar eram
reveladas como mentirosas. Cada novo sinal motor impotente reforava essa tendncia, de
modo que as sinapses ficaram cada vez mais fracas e por fim tornaram-se moribundas. Em
outras palavras, a paralisia foi aprendida pelo crebro, carimbada no conjunto de circuitos em
que a imagem corporal do paciente estava construda. Mais tarde, quando o brao foi
amputado, a paralisia aprendida foi transferida para o membro fantasma, que passou a ser
sentido como paralisado.
Como pr prova uma teoria to extravagante? Ocorreu-me a ideia de construir uma caixa
de espelho (figura 1.4). Coloquei um espelho na vertical no centro de uma caixa de papelo
cuja tampa e a frente tinham sido removidas. Se uma pessoa se postasse diante da caixa,
mantivesse as mos dos dois lados do espelho e baixasse os olhos para elas de um ngulo
determinado, veria o reflexo de uma das mos precisamente superposto localizao sentida
de sua outra mo. Em outras palavras, ela teria a impresso vvida, mas falsa, de estar
olhando para suas duas mos; na verdade, estaria apenas olhando para a mo real e seu
reflexo.
Se voc tem duas mos normais, intactas, pode ser divertido brincar com essa iluso na
caixa de espelho. Por exemplo, voc pode mexer suas mos de maneira sincrnica e simtrica
por alguns momentos fazer de conta que est regendo uma orquestra funciona bem , e
depois subitamente mov-las de maneiras diferentes. Embora voc saiba que se trata de uma
iluso, invariavelmente uma leve surpresa sacode a sua mente quando faz isso. A surpresa vem
do sbito desacordo entre dois fluxos de feedback: aquele de pele e msculos que voc
recebe da mo que est atrs do espelho diz uma coisa, mas o feedback visual que voc
recebe da mo refletida que seu lobo parietal se convenceu ser sua prpria mo escondida
relata outro movimento.

O arranjo do espelho para animar o membro fantasma. O paciente pe seu brao esquerdo fantasma paralisado e
dolorido atrs do espelho e sua mo direita intacta em frente a ele. Em seguida, se ele v o reflexo especular da mo direita ao
olhar para o lado direito do espelho, tem a iluso de que o membro fantasma foi ressuscitado. O movimento da mo real faz
com que o fantasma parea se mover, e depois ele passa a ser sentido como se estivesse se movendo por vezes pela primeira
vez em anos. Em muitos pacientes esse exerccio alivia a cibra fantasma e a dor associada. Em experimentos clnicos,
demonstrou-se tambm que o feedback visual do espelho mais eficaz do que tratamentos convencionais para a sndrome de
dor regional crnica e paralisia resultante de acidente vascular cerebral.
FIGURA 1.4

Consideremos agora o que essa caixa de espelho faz para uma pessoa com um membro
fantasma paralisado. O primeiro paciente com quem experimentamos isso, Jimmie, tinha um
brao direito intacto e um brao esquerdo fantasma. Este se projetava de seu coto como o
antebrao moldado em resina de um manequim. E o pior, esse membro era tambm sujeito a
cibras dolorosas acerca das quais os mdicos nada podiam fazer. Mostrei-lhe a caixa de
espelho e expliquei-lhe que estvamos prestes a experimentar algo que talvez lhe parecesse
um pouco disparatado, no havendo nenhuma garantia de que surtiria algum efeito, mas Jimmie
mostrou-se bem disposto a fazer uma tentativa. Ele ps o seu fantasma paralisado do lado
esquerdo do espelho, olhou para o lado direito da caixa e posicionou com cuidado a mo
direita de modo que sua imagem fosse congruente com a posio sentida do fantasma (isto ,
ficasse superposta a ela). Isso lhe deu de imediato a surpreendente impresso visual de que o
brao fantasma ressuscitara. Pedi-lhe ento para executar movimentos em simetria especular
com ambos os braos e mos enquanto continuava olhando para o espelho. Ele exclamou:
como se ele tivesse sido ligado de novo! Agora, no apenas tinha uma vvida impresso de
que o fantasma estava obedecendo a seus comandos, como, para seu espanto, isso comeou a
aliviar seus dolorosos espasmos fantasma pela primeira vez em anos. Era como se o feedback
visual do espelho (FVE) tivesse permitido a seu crebro desaprender a paralisia aprendida.
De maneira ainda mais extraordinria, quando um de nossos pacientes, Ron, levou a caixa
para casa e brincou com ela durante trs semanas em seu tempo livre, seu membro fantasma
desapareceu por completo, junto com a dor. Todos ns ficamos chocados. Uma simples caixa
de espelho havia exorcizado um fantasma. Como? At hoje ningum provou esse mecanismo,
mas aqui est como suspeito que isso funcione. Quando se v diante de tal confuso de inputs
sensoriais conflitantes nenhum feedback de articulaes ou msculos, cpias impotentes de
sinais de comando motor, e agora feedback visual discrepante, acrescentados por meio da

caixa de espelho o crebro simplesmente desiste e diz, para todos os efeitos: Para o diabo
com isso; no h brao nenhum. O crebro recorre negao. Costumo dizer para meus
colegas mdicos que esse foi o primeiro caso na histria da medicina de amputao bemsucedida de um membro fantasma. Quando observei pela primeira vez esse desaparecimento
do fantasma usando o FVE, eu mesmo no consegui acreditar de todo naquilo. A noo de que
era possvel amputar um fantasma com um espelho parecia esquisita, mas isso foi replicado
por outros grupos de pesquisadores, em especial Herta Flor, uma neurocientista na
Universidade de Heidelberb. A reduo da dor fantasma foi tambm confirmada pelo grupo de
Jack Tsao no Walter Reed Army Medical Center em Maryland. Eles conduziram um estudo
clnico controlado por placebo com 24 pacientes (dos quais dezesseis no grupo de controle).
A dor fantasma desapareceu aps apenas trs semanas nos oito pacientes que usaram o
espelho, ao passo que nenhum dos pacientes do grupo de controle (que usaram Pexiglas e
imagens visuais em vez de espelhos) mostrou qualquer melhora. Alm disso, quando os
pacientes do grupo de controle passaram a usar o espelho, mostraram a mesma reduo
substancial da dor exibida pelo grupo experimental original.
O que mais importante, o FVE est sendo usado agora para acelerar a recuperao da
paralisia subsequente a acidentes vasculares cerebrais. Meu colega de ps-doutorado Eric
Altschuler e eu relatamos isso pela primeira vez em The Lancet em 1998, mas nossa amostra
era pequena somente nove pacientes. Um grupo alemo liderado por Christian Dole
experimentou a tcnica recentemente com cinquenta pacientes de acidente vascular cerebral
num estudo triplo-cego controlado, e mostrou que a maioria deles recuperou funes tanto
sensoriais quanto motoras. Uma vez que uma pessoa em seis vai sofrer um acidente vascular
cerebral, essa uma descoberta importante.
Mais aplicaes clnicas para o FVE continuam a emergir. Uma delas est relacionada a
um curioso distrbio da dor com um nome tambm curioso sndrome da dor regional
complexa Tipo II (SDRC-II) o que simplesmente uma cortina de fumaa verbal para:
Parece horrvel! No tenho ideia do que . Como quer que a chamemos, essa aflio na
verdade muito comum: ela se manifesta em cerca de 10% das vtimas de acidente vascular
cerebral. A variante mais conhecida do distrbio ocorre depois de um pequeno ferimento,
como uma fratura capilar comumente incua em um dos metacarpos (ossos da mo). De incio
h dor, claro, como a que se espera que acompanhe uma mo quebrada. Em geral, a dor
desaparece pouco a pouco medida que o osso fica bom. Mas num desafortunado subconjunto
de pacientes, isso no acontece. Eles acabam com uma dor crnica excruciante que no cede e
persiste indefinidamente muito tempo depois que a fratura original consolidou. No h cura
pelo menos foi isso que me ensinaram na escola de medicina.
Ocorreu-me que uma abordagem evolucionria a esse problema poderia ser til. Em geral
pensamos na dor como algo simples, mas, de um ponto de vista funcional, h pelo menos duas
espcies de dor. H a dor aguda quando voc pe, por acidente, a mo sobre um fogo
quente, d um grito e a retira depressa e depois h a dor crnica: aquela que persiste ou
retorna durante perodos longos ou indefinidos, como a que poderia acompanhar uma fratura
ssea na mo. Embora paream iguais (dolorosas), as duas tm diferentes funes biolgicas e
diferentes origens evolucionrias. A dor aguda nos faz afastar a mo instantaneamente do
fogo para evitar maior dano tecidual. A dor crnica nos motiva a manter nossa mo fraturada
imobilizada para evitar nova leso enquanto ela sara.

Comecei a conjecturar: se paralisia aprendida podia explicar fantasmas imobilizados,


talvez a SDRC-II fosse uma forma de dor aprendida. Imagine um paciente com uma das
mos, fraturada. Pense em como, durante sua longa convalescena, a dor irradia por sua mo
cada vez que ele a move. Seu crebro est vendo um padro de eventos se A ento B
constante, em que A movimento e B dor. Assim as sinapses entre os vrios neurnios que
representam esses dois eventos so reforadas dia a dia por meses a fio. Por fim, a mera
tentativa de mover a mo provoca dor excruciante. Essa dor pode at se estender ao brao,
fazendo-o enrigecer. Em alguns desses exemplos, o brao no s desenvolve paralisia, mas
fica realmente inchado e inflamado, e no caso da atrofia de Sudek o osso pode at comear a
se atrofiar. Tudo isso pode ser visto como uma estranha manifestao de interaes mentecorpo que deram terrivelmente errado.
No simpsio A dcada do crebro que organizei na Universidade da Califrnia, em San
Diego, em outubro de 1996, sugeri que a caixa de espelho poderia ajudar a aliviar a dor
aprendida da mesma maneira que afeta a dor fantasma. O paciente poderia tentar mover seus
membros em sincronia enquanto estivesse olhando para o espelho, criando a iluso de que o
brao afligido estaria se movendo livremente, sem que nenhuma dor fosse evocada. Observar
isso repetidas vezes pode permitir que a dor aprendida seja desaprendida. Alguns anos
depois, a caixa de espelho foi testada por dois grupos de pesquisa e provou-se eficaz no
tratamento da SDRC-II numa maioria de pacientes. Ambos os estudos foram duplo-cego e
controlados por placebo. Para ser franco, fiquei muito surpreso. Desde esse tempo, dois
outros estudos aleatrios duplo-cego confirmaram a impressionante eficcia do procedimento.
(H uma variante da SDRC-II vista em 15% das vtimas de acidente vascular cerebral, e o
espelho eficaz nesse caso tambm.)
Vou mencionar uma ltima observao a respeito de membros fantasma ainda mais
extraordinria que os casos mencionados at aqui. Usei a caixa de espelho convencional mas
acrescentei uma novidade. Fiz o paciente, Chuck, olhar para o reflexo de seu membro intacto
de modo a ressuscitar opticamente o fantasma como antes. Dessa vez, porm, em vez de lhe
pedir para mover o brao, pedi-lhe que o mantivesse parado enquanto eu punha uma lente
cncava minificadora (redutora da imagem) entre sua linha de viso e o reflexo no espelho.
Do ponto de vista de Chuck, seu fantasma parecia agora ter cerca de metade ou um tero de
seu tamanho real.
Chuck pareceu surpreso e disse: espantoso, doutor. Meu fantasma no s parece
pequeno mas eu o sinto pequeno tambm. E sabe de uma coisa? A dor encolheu tambm! Est
reduzida um quarto da intensidade que tinha antes.
Isso suscita uma intrigante questo: seria possvel diminuir uma dor real num brao real,
provocada por uma picada de alfinete, diminuindo opticamente o alfinete e o brao? Em
vrios dos experimentos que acabo de descrever, vimos como viso (ou a falta dela) um
fator capaz de exercer poderosa influncia sobre a dor fantasma e a paralisia motora. Se fosse
possvel demonstrar que esse tipo de anestesia mediada opticamente funciona numa mo
intacta, teramos mais um assombroso exemplo de interao mente-corpo.
RAZOVEL DIZER que essas descobertas juntamente como os estudos animais pioneiros de
Mike Merzenich e John Kaas e alguns engenhosos trabalhos clnicos de Leonardo Cohen e

Paul Back y Rita inauguraram toda uma nova era na neurologia, e em especial na
neurorreabilitao. Eles levaram a uma mudana radical na maneira como pensamos sobre o
crebro. Segundo a antiga viso, que prevaleceu durante os anos 1980, o crebro consistia em
muitos mdulos especializados que esto conectados desde o nascimento para desempenhar
tarefas especficas. (Os diagramas de caixas e setas da conectividade cerebral nos manuais de
anatomia estimularam essa imagem nas mentes de geraes de estudantes de medicina. At
hoje, alguns manuais continuam a representar esse tipo de viso pr-copernicana.)
A partir dos anos 1990, porm, essa viso esttica do crebro foi pouco a pouco
suplantada por uma representao muito mais dinmica. Os chamados mdulos do crebro no
executam suas tarefas de maneira isolada; h uma grande quantidade de interao para l e
para c entre eles, muito mais do que se suspeitava anteriormente. Mudanas na operao de
um mdulo digamos, por leso, ou por maturao, ou por aprendizado e experincia de vida
podem levar a mudanas significativas nas operaes de muitos outros mdulos a que ele
est conectado. Numa medida surpreendente, um mdulo pode at assumir as funes de outro.
Longe de estar estabelecidas segundo modelos genticos pr-natais rgidos, as interconexes
cerebrais so extremamente maleveis e no s em bebs e crianas pequenas, mas durante a
vida de todos os adultos. Como vimos, at o mapa ttil bsico no crebro pode ser
modificado ao longo de distncias relativamente longas, e um membro fantasma pode ser
amputado com um espelho. Podemos dizer agora com segurana que o crebro um sistema
biolgico extraordinariamente plstico que est num estado de equilbrio dinmico com o
mundo externo. At suas conexes bsicas esto sendo atualizadas a todo momento em reao
a exigncias sensoriais cambiantes. E se levarmos em conta os neurnios-espelho, podemos
inferir que nosso crebro est tambm em sincronia com outros crebros anlogo a uma
Internet global ou a amigos do Facebook, modificando e enriquecendo uns aos outros a todo
instante.
Por mais notvel que essa mudana de paradigma tenha sido, e deixando de lado sua vasta
importncia clnica, talvez voc esteja perguntando a si mesmo a essa altura o que essas
histrias de membros fantasma e crebros plsticos tm a ver com a singularidade humana.
Ser a plasticidade vitalcia um trao caracteristicamente humano? Na verdade, no. Acaso
primatas inferiores no tm membros fantasma? De fato, tm. Tm eles seu membro cortical e
representaes da face remapeados aps amputao? Sem dvida. Ento o que a plasticidade
nos diz a respeito de nossa singularidade?
A resposta que a plasticidade vitalcia (e no apenas os genes) um dos principais
atores na evoluo da singularidade humana. Por meio de seleo natural, nossos crebros
desenvolveram a capacidade de explorar o aprendizado e a cultura para impelir nossas
transies de fase mentais. Poderamos, do mesmo modo, nos intitular Homo plasticus.
Embora os crebros de outros animais exibam plasticidade, somos a nica espcie a us-la
como um ator central no refinamento e na evoluo do crebro. Uma das mais importantes
maneiras como conseguimos alavancar a neuroplasticidade a alturas to estratosfricas
conhecida como neotenia nossas infncia e juventude quase absurdamente prolongadas, que
nos deixam tanto hiperplsticos quanto hiperdependentes de geraes mais velhas por muito
mais de uma dcada. A infncia humana ajuda a assentar os fundamentos da mente adulta, mas
a plasticidade continua sendo uma fora importante durante a vida toda. Sem neotenia e
plasticidade, ainda seramos macacos nus da savana sem fogo, sem ferramentas, sem escrita,

tradio, crenas ou sonhos. Realmente no seramos nada mais que macacos, em vez de
aspirantes a anjos.
INCIDENTALMENTE, embora eu nunca tenha podido estudar diretamente Mikhey a paciente que
ria quando deveria estar gritando de dor, que conheci quando era estudante de medicina ,
nunca parei de refletir sobre seu caso. O riso de Mikhey suscita uma interessante questo: por
que algum ri de alguma coisa? O riso e seu companheiro cognitivo, o humor um trao
universal presente em todas as culturas. Sabe-se que alguns macacos riem quando lhes
fazem ccegas, mas duvido que ririam ao ver um macaco corpulento escorregar numa casca de
banana e cair de bunda no cho. Jane Goodall certamente nunca relatou nada a respeito de
chimpanzs fazendo esquetes de pantomima uns para os outros maneira dos Trs Patetas ou
dos Keystone Kops. Por que e como o humor se desenvolveu em ns um mistrio, mas o
problema de Mikhey me deu uma pista.
Toda piada ou incidente cmico tem a seguinte forma: voc narra uma histria passo a
passo, conduzindo seu ouvinte a uma expectativa enganosa, depois introduz uma guinada
inesperada, um clmax, cuja compreenso exige uma completa reinterpretao dos eventos
precedentes. Mas isso no tudo: provavelmente nenhum cientista cujo edifcio terico
demolido por um nico e feio fato que acarreta uma completa reviso vai achar isso
engraado. (Acredite-me, eu tentei!) A deflao da expectativa necessria, mas no
suficiente. O ingrediente essencial extra que a nova interpretao no tenha consequncias.
Deixe-me ilustrar: o reitor da escola de medicina comea a andar por um caminho, mas antes
de chegar a seu destino escorrega numa casca de banana e cai. Se ele fraturar o crnio e o
sangue comear a esguichar, voc corre para ajud-lo e chama a ambulncia. Voc no ri. Mas
se ele se levanta inclume, esfregando as manchas de banana de suas calas caras, voc cai na
gargalhada. Isso chamado comdia pastelo. A diferena essencial que no primeiro caso h
um verdadeiro alarme que requer ateno urgente. No segundo h um falso alarme, e ao rir
voc informa a seus semelhantes nas proximidades que no precisam desperdiar seus
recursos correndo para socorr-lo. o sinal de est tudo bem da natureza. O que fica
inexplicado o ligeiro aspecto Schadenfreudea que cerca a coisa toda.
Como isso explica o riso de Mikhey? Eu no sabia disso na poca, mas muitos anos
depois vi outra paciente, chamada Dorothy, com uma sndrome semelhante de riso de dor.
Uma imagem por tomografia computadorizada (TC) revelou que uma das vias da dor em seu
crebro estava danificada. Embora pensemos na dor como uma sensao nica, ela tem de fato
vrias camadas. inicialmente processada numa pequena estrutura chamada nsula (ilha),
que est dobrada bem debaixo do lobo temporal em cada lado do crebro (ver figura Int.2).
Da nsula a informao de dor em seguida retransmitida para o cingulado anterior nos lobos
frontais. aqui que sentimos o real desagrado a agonia e o horror da dor junto com uma
expectativa de perigo. Se esse caminho est cortado, como estava em Dorothy e
presumivelmente em Mikhey, a nsula continua a fornecer a sensao bsica de dor, mas esta
no conduz ao esperado horror e agonia: o cingulado anterior no recebe a mensagem. Ele diz,
para todos os efeitos, est tudo bem. Temos aqui, portanto, os dois ingredientes-chave para
o riso: uma indicao palpvel e iminente de alarme acionada (a partir da nsula) e seguida
por um acompanhamento de nada de importante (a partir do silncio do cingulado anterior).
Por isso o paciente ri incontrolavelmente.
O mesmo se aplica s ccegas. O enorme adulto aproxima-se da criana de forma

ameaadora. Ela est claramente subjugada, capturada, completamente merc de um imenso


bicho-papo. Uma parte instintiva dela seu primata interior, aparelhado para fugir dos
terrores de guias, jaguares e ptons (oh!) no pode deixar de interpretar a situao dessa
maneira. Mas, em seguida, o monstro revela-se gentil. Ele esvazia a expectativa de perigo. O
que poderiam ter sido presas e garras enterrando-se fatalmente em suas costelas revela ser
nada alm de dedos que ondulam com firmeza. E a criana ri. possvel que essas ccegas
tenham evolvido como um primitivo ensaio brincalho para o humor adulto.
A teoria do falso alarme explica a comdia pastelo, e fcil ver como ela pode ter sido
evolucionariamente cooptada (exaptada, para usar o termo tcnico) para comdias pastelo
cognitivas em outras palavras, piadas. A comedia pastelo cognitiva pode do mesmo modo
servir para esvaziar expectativas de perigo falsamente evocadas, que de outro modo poderiam
resultar num grande desperdcio de recursos com perigos imaginrios. De fato, poderamos at
dizer que o humor ajuda como um antdoto eficaz para uma luta intil contra o supremo perigo:
o onipresente medo da morte em seres autoconscientes como ns.
Por fim, considere aquele gesto universal de saudao em seres humanos: o sorriso.
Quando um macaco se aproxima de outro, a suposio padro deste que est sendo abordado
por um estranho potencialmente perigoso, e por isso indica sua prontido para lutar projetando
seus caninos numa careta. Isso evoluiu e tornou-se ritualizado numa expresso zombeteira de
ameaa, um gesto agressivo que adverte o intruso para uma retaliao potencial. Mas se o
macaco que se aproxima for reconhecido como um amigo, a expresso de ameaa (caninos
mostra) desfeita a meio caminho, e essa careta intermediria (em que os caninos so ocultos
em parte) torna-se uma expresso de apaziguamento e amizade. Mais uma vez uma ameaa
potencial (ataque) abruptamente desfeita os ingredientes-chave para o riso. No admira
que um sorriso corresponda mesma sensao subjetiva que o riso. Ele incorpora a mesma
lgica e pode estar sustentado pelos mesmos circuitos neurais. Como estranho que, quando
sua bem-amada sorri para voc, ela esteja na verdade semidescobrindo seus caninos, fazendoo lembrar de suas origens bestiais.
Assim foi que pudemos comear com um estranho mistrio que poderia ter sado
diretamente das pginas de Edgar Allan Poe, aplicar os mtodos de Sherlock Holmes,
diagnosticar e explicar os sintomas de Mikhey e, como um bnus, iluminar a possvel
evoluo e funo biolgica de um aspecto muito valorizado mas profundamente enigmtico
da mente humana.

Alegria pela desgraa alheia. (N.T.)

2. Ver e saber

Voc v, mas no observa.


SHERLOCK HOLM ES

ESTE CAPTULO sobre a viso. Os olhos e a viso, claro, no so exclusivos dos seres
humanos em absoluto. Na verdade, a capacidade de ver to til que se desenvolveu em
muitas fases distintas na histria da vida. Os olhos do polvo so extraordinariamente
parecidos com os nossos, embora nosso ltimo ancestral comum tenha sido uma criatura
aqutica cega parecida com uma lesma que viveu muito mais de meio bilho de anos atrs.1 Os
olhos no so uma exclusividade nossa, mas a viso no ocorre no olho. Ela ocorre no
crebro. E no h na terra uma criatura que veja os objetos exatamente da mesma maneira que
ns. s vezes ouvimos alguns factoides, como o fato de que uma guia pode ler minsculas
notinhas de jornal a quinze metros de distncia. Mas guias no leem, claro.
Este livro trata do que torna os seres humanos especiais, e um tema recorrente que
nossos traos mentais singulares evoluram necessariamente de estruturas cerebrais
preexistentes. Comeamos nossa jornada com a percepo visual, em parte porque se sabe
mais sobre suas complexidades do que a respeito de qualquer outra funo cerebral e em parte
porque o desenvolvimento de reas visuais acelerou-se enormemente na evoluo dos
primatas, culminando nos seres humanos. provvel que os carnvoros e herbvoros tivessem
menos do que uma dzia de reas visuais e nenhuma percepo de cor. O mesmo pode ser dito
de nossos ancestrais, pequeninos insetvoros noturnos correndo por galhos de rvores, mal
sabendo que seus descendentes iriam um dia herdar e possivelmente aniquilar! a terra.
Mas os seres humanos tm nada menos do que trinta reas visuais, em vez de meras doze. O
que elas esto fazendo, uma vez que uma ovelha consegue se virar com muito menos?
Quando nossos ancestrais parecidos com musaranhos tornaram-se diurnos, evoluindo para
prossmios e macacos, eles comearam a desenvolver capacidades visomotoras precisamente
para agarrar e manipular galhos, ramos e folhas. Alm disso, a substituio da dieta de
pequeninos insetos noturnos por frutas vermelhas, amarelas e azuis, bem como por folhas cujo
valor nutricional era codificado pela cor em vrios tons de verde, marrom e amarelo,
impulsionou a emergncia de um sofisticado sistema para a viso de cores. Talvez esse
aspecto recompensador da percepo de cores tenha sido explorado subsequentemente por
primatas fmeas para anunciar sua receptividade sexual e ovulao mensal com o estro um
inchamento claramente visvel do traseiro para se assemelhar a frutas maduras. (Esse trao foi
perdido em fmeas humanas, que evoluram para ser continuamente receptivas sexualmente

durante todo o ms algo que, eu mesmo, ainda estou por observar.) Numa alterao
adicional, como nossos ancestrais macacos evoluram rumo adoo de uma postura ereta
bpede, a seduo por traseiros rosados e inchados pode ter se transferido para lbios
carnudos. Ficamos tentados a sugerir no muito a srio que nossa predileo por sexo oral
talvez seja tambm um retrocesso evolucionrio aos tempos de nossos ancestrais, como
frugvoros (comedores de frutas). irnico pensar que nossa apreciao de um Monet ou um
Van Gogh ou de Romeu saboreando o beijo de Julieta pode remontar em ltima anlise a uma
antiga atrao por frutas maduras e traseiros. ( isso que torna a psicologia evolucionria to
divertida: voc pode desenvolver uma teoria irnica bizarra e dar um jeito de justific-la.)
Alm da extrema agilidade de nossos dedos, o polegar humano desenvolveu uma
articulao em forma de sela que lhe permite opor-se ao dedo indicador. Esse trao, que
possibilita a chamada preenso precisa, pode parecer trivial, mas til para colher frutas
pequenas, castanhas e insetos. Revela-se tambm de grande utilidade para enfiar linhas em
agulhas, empunhar machados de mo, contar ou fazer o gesto de paz do Buda. A exigncia de
movimentos finos e independentes dos dedos, polegares oponveis e coordenao visomotora
primorosamente precisa cuja evoluo foi posta em movimento cedo na linhagem primata
pode ter sido a fonte final da presso de seleo que nos levou a desenvolver nossa pletora de
sofisticadas reas visuais e visomotoras no crebro. Sem todas essas reas, discutvel se
voc poderia soprar um beijo, escrever, contar, arremessar um dardo, fumar um baseado ou
caso fosse um monarca empunhar um cetro.
A ligao entre ao e percepo ficou especialmente clara na ltima dcada com a
descoberta, nos lobos frontais, de uma nova classe de neurnios chamados cannicos. Esses
neurnios so parecidos sob alguns aspectos com os neurnios-espelho que introduzi no
captulo anterior. Como eles, cada neurnio cannico se excita durante o desempenho de uma
ao especfica, como estender a mo para agarrar um ramo vertical ou uma ma. Mas o
mesmo neurnio ficar excitado tambm mera viso de um ramo ou ma. Em outras
palavras, como se a propriedade abstrata da agarrabilidade estivesse sendo codificada
como um aspecto intrnseco da forma visual do objeto. A distino entre percepo e ao
existe em nossa linguagem comum, mas evidente que o crebro nem sempre a respeita.
Embora a linha entre percepo visual e ao prensil tenha se tornado cada vez mais
indistinta na evoluo primata, o mesmo ocorreu com a linha entre percepo visual e
imaginao visual na evoluo humana. Um macaco, um golfinho, um cachorro provavelmente
gozam de uma forma rudimentar de imaginao visual, mas s seres humanos podem criar
smbolos visuais e manipul-los mentalmente para experimentar novas justaposies.
provvel que um smio possa evocar a imagem mental de uma banana ou do macho alfa de seu
bando, mas s um ser humano pode manipular smbolos visuais para criar novas combinaes,
como bebs criando asas (anjos) ou seres que so metade cavalo, metade ser humano
(centauros). Essa imaginao e manipulao off-line de smbolos pode, por sua vez, ser uma
exigncia para outro trao que pertence unicamente ao ser humano, a linguagem, de que
trataremos no captulo 6.
EM 1988, um homem de sessenta anos foi levado para uma sala de emergncia de um hospital de
Middlesex, na Inglaterra. John havia sido piloto de combate na Segunda Guerra Mundial. At
o fatdico dia em que desenvolveu subitamente severa dor abdominal e vmitos, ele havia
gozado de perfeita sade. O interno que o atendeu, dr. David McFee, colheu uma histria da

doena. A dor havia comeado perto do umbigo e depois migrado para o lado direito inferior
do abdome. Isso soou para o dr. McFee como um caso clssico de apendicite: uma inflamao
de um pequenino apndice vestigial que se projeta do clon sobre o lado direito do corpo. No
feto, o apndice comea a crescer primeiro diretamente sob o umbigo, mas medida que os
intestinos se alongam e ficam retorcidos, ele empurrado para o quadrante direito inferior do
abdome. Mas o crebro se lembra de sua localizao original, por isso ali que experimenta a
dor inicial sob o umbigo. Logo a inflamao se espalha para a parede abdominal que o
cobre. ento que a dor migra para a direita.
Em seguida o dr. McFee obteve um sinal clssico chamado sensibilidade de rebote. Com
trs dedos, ele comprimiu lentamente a parede abdominal direita inferior e notou que isso no
provocava nenhuma dor. Mas quando retirou a mo de repente para aliviar a presso, houve
um pequeno espao de tempo seguido por dor sbita. Essa demora resulta do atraso inercial
do apndice inflamado quando ele ricocheteia para atingir a parede abdominal.
Por fim, o dr. McFee aplicou presso no quadrante esquerdo inferior de John, fazendo-o
sentir uma aguda pontada de dor na direita inferior, o verdadeiro local do apndice. A dor
causada pelo deslocamento do gs do lado esquerdo para o lado direito do clon promovido
pela presso, o que faz o apndice inflar ligeiramente. Esse sinal revelador, junto com a febre
alta e os vmitos de John, selaram o diagnstico. O dr. McFee marcou a apendicectomia de
imediato: o apndice inchado e inflamado poderia se romper a qualquer momento e despejar
seus contedos na cavidade abdominal, produzindo uma peritonite que ameaaria a vida do
paciente. A cirurgia se realizou sem complicaes, e John foi levado para a enfermaria de
recuperao para descansar e se recuperar.
Lamentavelmente, os problemas de John haviam apenas comeado.2 O que deveria ter sido
uma recuperao de rotina tornou-se um pesadelo quando um pequeno cogulo de uma veia da
sua perna foi lanado em seu sangue e entupiu uma de suas artrias cerebrais, causando um
acidente vascular cerebral. O primeiro sinal apareceu quando sua mulher entrou no quarto.
Imagine o espanto de John e o dela quando ele no foi mais capaz de reconhecer o rosto da
esposa. S sabia com quem estava conversando porque ainda podia reconhecer a voz da
mulher. Tambm no podia reconhecer o rosto de mais ningum nem mesmo o seu prprio
num espelho.
Sei que sou eu, disse ele. Ele pisca quando eu pisco e se mexe quando eu me mexo.
Isso obviamente um espelho. Mas isso no se parece comigo.
John enfatizou repetidas vezes que no havia nada errado com sua viso.
Minha viso est tima, doutor. As coisas esto fora de foco na minha mente, no em
meus olhos.
Mais extraordinrio ainda era que ele no conseguia reconhecer objetos familiares.
Quando lhe mostraram uma cenoura, ele disse: uma coisa comprida com um tufo na
ponta um pincel?
Ele estava usando fragmentos do objeto para deduzir intelectualmente o que era aquilo, em
vez de reconhec-lo instantaneamente como um todo como a maioria de ns fazemos.
Quando lhe mostraram a foto de uma cabra, ele a descreveu como algum tipo animal.
Talvez um cachorro. Muitas vezes John conseguia perceber a classe genrica a que o objeto
pertencia podia distinguir animais de plantas, por exemplo mas no conseguia dizer de que

exemplar especfico dessa classe se tratava. Esses sintomas no eram causados por nenhuma
limitao do intelecto ou de sofisticao verbal. Aqui est a descrio que John fez de uma
cenoura, a qual, como voc certamente concordar, muito mais detalhada do que aquela que
a maioria de ns poderia produzir:
Uma cenoura um vegetal de raiz cultivado e usado para consumo humano no mundo inteiro. Criada a partir de semente
como cultura anual, a cenoura produz folhas finas e longas que brotam da raiz tuberosa. Esta tem um crescimento profundo
e grande em comparao com o crescimento das folhas, chegando, por vezes, quando o vegetal cresce num solo bom, a
medir mais de trinta centmetros sob uma copa folhosa de altura semelhante. As cenouras podem ser comidas cozidas ou
cruas e podem ser colhidas com qualquer tamanho ou em qualquer estgio de crescimento. A forma geral de uma cenoura
um cone alongado, e sua cor varia entre vermelho e amarelo.

John no conseguia mais identificar objetos, mas ainda podia lidar com eles em termos de
sua extenso espacial, suas dimenses e seu movimento. Ele era capaz de andar pelo hospital
sem tropear em obstculos. Podia at dirigir por curtas distncias com alguma ajuda uma
faanha verdadeiramente espantosa em face de todo o trfego que tinha de enfrentar. Era capaz
de localizar veculos em movimento e avaliar sua velocidade aproximada, embora no
pudesse distinguir se era um Jaguar, um Volvo ou at um caminho. Essas distines provamse irrelevantes para o exerccio real da direo.
Quando chegou em casa, ele viu uma gravura da catedral de St. Paul, pendurada na parede
havia dcadas. Disse que sabia que algum lhe tinha dado o quadro, mas no se lembrava do
que ele representava. Foi capaz de produzir um desenho surpreendentemente preciso,
copiando todos os detalhes da gravura at as falhas de impresso! Mesmo depois de fazer
isso, porm, continuava no sendo capaz de dizer o que era aquilo. John podia ver com
absoluta clareza; apenas no sabia o que estava vendo razo por que as falhas no eram
falhas para ele.
John havia sido um jardineiro entusiasta antes de seu acidente vascular cerebral. Ele saiu
de casa e, para grande surpresa da esposa, pegou um par de tesouras e ps-se a aparar a sebe
sem esforo. No entanto, quando tentou limpar o jardim, vrias vezes arrancou as flores do
cho porque no conseguia distingui-las das ervas daninhas. Aparar a sebe, por outro lado,
exigia apenas que localizasse desnveis. No era necessrio identificar objetos. A distino
entre ver e saber bem ilustrada pelo problema de John.
Embora uma incapacidade de saber para o que estava olhando fosse a principal
dificuldade de John, havia outras mais sutis tambm. Por exemplo, ele tinha viso em tnel,
muitas vezes fazendo confuso entre a floresta e as rvores. Podia estender o brao e pegar
uma xcara de caf quando o objeto estava isolado numa mesa bem-arrumada, mas ficava
irremediavelmente confuso quando confrontado com um servio de buf. Imagine sua surpresa
ao descobrir que tinha posto maionese em vez de creme no caf.
Comumente, nossa percepo do mundo parece requerer to pouco esforo que tendemos a
no valoriz-la. Olhamos, vemos, compreendemos isso parece to natural e inevitvel
quanto gua correndo morro abaixo. S quando alguma coisa d errado, como em pacientes
como John, percebemos como isso de fato extraordinariamente sofisticado. Mesmo que
nossa imagem do mundo parea coerente e unificada, ela emerge de fato da atividade dessas
trinta (ou mais) diferentes reas visuais do crtex, cada uma das quais medeia mltiplas
funes sutis. Muitas delas so reas que compartilhamos com outros mamferos, mas algumas

separaram-se em algum ponto para se tornar mdulos recm-especializados em primatas


superiores. No sabemos ao certo, exatamente, quantas de nossas reas visuais s esto
presentes nos seres humanos. Mas sabemos muito mais a respeito delas do que sobre outras
regies cerebrais superiores como os lobos frontais, que esto envolvidos em coisas como
moralidade, compaixo e ambio. Uma compreenso completa de como o sistema visual
realmente funciona pode fornecer, portanto, ideias sobre as estratgias mais gerais usadas pelo
crebro para lidar com informaes, inclusive aquelas exclusivamente nossas.
ALGUNS ANOS ATRS estava em um discurso ps-jantar proferido por David Attenborough no
aqurio universitrio em La Jolla, Califrnia, perto de onde trabalho. Sentado ao meu lado
estava um homem de aparncia distinta, com um bigode de morsa. Depois de tomar sua quarta
taa de vinho ele me contou que trabalhava no instituto de cincia da criao em San Diego.
Senti-me muito tentado a lhe dizer que cincia da criao um oximoro, mas antes que
pudesse faz-lo ele me interrompeu para perguntar onde eu trabalhava e quais eram meus
interesses naquele momento.
Autismo e sinestesia, ultimamente. Mas tambm estudo a viso.
Viso? O que h para estudar?
Bem, o que voc pensa que se passa na sua cabea quando olha para alguma coisa
aquela cadeira, por exemplo?
H uma imagem ptica da cadeira em meu olho em minha retina. A imagem
transmitida ao longo de um nervo para a rea visual do crebro e eu a vejo. Claro, como a
imagem no olho est de cabea para baixo, o crebro tem de p-la na posio correta antes
que possamos v-la.
Sua resposta encarna uma falcia lgica chamada falcia do homnculo. Se a imagem na
retina fosse transmitida para o crebro e projetada sobre uma tela mental interna,
precisaramos ter uma espcie de homenzinho um homnculo dentro de nossa cabea
olhando para a imagem e interpretando-a ou compreendendo-a para ns. Mas como o
homnculo seria capaz de compreender as imagens que vo sendo exibidas em sua tela? Seria
preciso haver outro sujeito, ainda menor, olhando para a imagem em sua cabea e assim por
diante. uma situao de regresso infinita de olhos, imagens e homenzinhos, sem realmente
resolver o problema da percepo.
Para compreender a percepo, precisamos primeiro nos livrar da noo de que a imagem
do fundo de seu olho simplesmente retransmitida para nosso crebro para ser exibida
numa tela. Em vez disso, temos de compreender que a partir do momento em que os raios de
luz so convertidos em impulsos neurais no fundo de nosso olho, no faz mais nenhum sentido
pensar na informao visual como uma imagem. Temos de pensar, em vez disso, em descries
simblicas que representam as cenas e objetos que compem a imagem. Digamos que eu
quisesse que algum soubesse que aspecto tem a cadeira que vejo do outro lado de uma sala.
Eu poderia levar a pessoa at l e apontar o objeto, de modo que ela pudesse v-lo por si
mesma, mas isso no uma descrio simblica. Eu poderia lhe mostrar uma fotografia ou um
desenho da cadeira, mas isso ainda no simblico porque possui uma semelhana fsica.
Mas se eu entrego pessoa um bilhete escrito descrevendo a cadeira, teremos penetrado na
esfera da descrio simblica: os rabiscos de tinta no papel no tm nenhuma semelhana

fsica com a cadeira; eles meramente a representam.


De maneira anloga, o crebro cria descries simblicas. Ele no recria a imagem
original, mas representa as vrias caractersticas e aspectos da imagem em termos totalmente
novos no com rabiscos de tinta, claro, mas em seu prprio alfabeto de impulsos nervosos.
Essas codificaes simblicas so criadas em parte em nossa prpria retina, mas sobretudo
em nosso crebro. Uma vez ali, elas so divididas, transformadas e combinadas na extensa
rede de reas cerebrais visuais que finalmente nos permitem reconhecer objetos.
Evidentemente, a vasta maioria desses processamentos ocorre nos bastidores, sem penetrar em
nossa percepo consciente, razo por que parece se dar sem esforo e ser bvia, como
parecia para meu companheiro de jantar.
Rejeitei a falcia do homnculo com desenvoltura, apontando o problema da regresso
infinita. Mas h alguma evidncia direta de que isso de fato uma falcia?
Primeiro, o que voc v no pode ser simplesmente a imagem na retina porque a imagem
retiniana pode permanecer constante, mas sua percepo mudar radicalmente. Se a percepo
envolvesse mera transmisso e exibio de uma imagem numa tela mental interior, como isso
pode ser verdade? Segundo, o inverso tambm verdadeiro: a imagem retiniana pode mudar,
mas sua percepo do objeto permanecer estvel. Terceiro, apesar das aparncias, a
percepo demanda tempo e acontece em estgios.
A primeira razo a mais fcil de apreciar. Ela a base de muitas iluses visuais. Um
exemplo famoso o cubo de Necker, descoberto por acaso pelo cristalgrafo suo Louis
Albert Necker (figura 2.1). Um dia, ele estava contemplando um cristal cuboide atravs de um
microscpio, e imagine sua surpresa quando o cristal de repente pareceu dar uma reviravolta!
Sem se mexer visivelmente, o objeto mudou de orientao bem diante de seus prprios olhos.
Estaria o cristal de fato modificando-se? Para descobrir, Necker desenhou um cubo de arame
num pedao de papel e notou que o desenho fazia a mesma coisa. Concluso: sua percepo
estava mudando, no o cristal.
Voc pode experimentar isso por si mesmo. divertido, mesmo que voc j o tenha feito
dezenas de vezes no passado. Ver que o desenho faz uma reviravolta diante de voc e isso
ocorre em parte mas s em parte sob controle voluntrio. O fato de sua percepo de uma
imagem inalterada poder mudar e dar uma reviravolta radical prova de que ela deve
envolver mais do que a mera exibio de uma imagem no crebro. At o mais simples ato de
percepo envolve julgamento e interpretao. A percepo uma opinio ativamente
formada sobre o mundo, no uma reao passiva a um input sensorial proveniente dele.

FIGURA 2.1

Desenho esquemtico de um cubo: podemos v-lo de duas maneiras diferentes, como se ele estivesse acima de ns
ou abaixo de ns.

Outro exemplo impressionante a famosa iluso da sala de Ames (figura 2.2). Imagine
pegar uma sala comum, como aquela em que voc est agora, e esticar um canto de maneira
que o teto fique muito mais alto nesse canto que no resto do cmodo. Agora faa um furinho
em qualquer uma das paredes e olhe para dentro da sala. De quase qualquer ngulo de viso,
voc v uma sala trapezoidal estranhamente deformada. Mas h um ponto de vista especial do
qual, para nossa surpresa, a sala parece completamente normal! As paredes, piso e teto, tudo
parece estar arranjado de modo a formar entre si os ngulos retos apropriados, e as janelas e
os ladrilhos do piso parecem ser de tamanho uniforme. A explicao usual para essa iluso
que, desse ponto de vista particular, a imagem projetada sobre sua retina pela sala distorcida
idntica quela que seria produzida por uma sala normal uma mera questo de ptica
geomtrica. Mas isso certamente uma petio de princpio. Como nosso sistema visual sabe
que aparncia uma sala normal deveria ter exatamente desse ponto de vista?

FIGURA 2.2 Esta foto no foi editada no Photoshop! Foi feita com uma cmera comum do ponto de vista especial que faz a sala
de Ames funcionar. A parte divertida dessa iluso criada quando fazemos duas pessoas andarem para cantos opostos da sala:
tem-se a ntida impresso de que, embora estejam a apenas poucos passos uma da outra, uma delas tornou-se gigantesca, com
sua cabea roando o teto, ao passo que a outra encolheu para o tamanho de uma fada.

Para inverter o problema, vamos supor que voc esteja olhando para uma sala normal
atravs de um olho mgico. Na verdade, h uma infinidade de salas de Ames trapezoidais
distorcidas que poderiam produzir a mesma imagem, no entanto, voc percebe de forma
estvel uma sala normal. Sua percepo no oscila desvairadamente entre um milho de
possibilidades; ela encontra de imediato o caminho para a interpretao correta. A nica
maneira pela qual possvel fazer isso introduzindo certo conhecimento incorporado ou
suposies ocultas a respeito do mundo como as de que paredes so paralelas, ladrilhos do
piso so quadrados e assim por diante para eliminar a infinidade de falsas salas.
O estudo da percepo, portanto, o estudo dessas suposies e da maneira pela qual elas
so preservadas no hardware neural de nosso crebro. difcil construir uma sala de Ames
de tamanho natural, mas, ao longo dos anos, psiclogos criaram centenas de iluses visuais
astuciosamente inventadas para nos ajudar a explorar as suposies que impelem a percepo.
divertido ver iluses porque elas parecem violar o senso comum. Mas elas exercem sobre
um psiclogo da percepo o mesmo efeito que cheiro de borracha queimada sobre um
engenheiro provocam um irresistvel desejo de descobrir a causa (para citar o que o bilogo
Peter Medawar disse num contexto diferente).
Tome a mais simples das iluses, prenunciada por Isaac Newton e claramente estabelecida
por Thomas Young (que, por coincidncia, tambm decifrou os hierglifos egpcios). Se voc
projetar um crculo de luz vermelha e outro verde de modo que se superponham numa tela
branca, o crculo que voc v parece na realidade amarelo. Se voc tiver trs projetores um
lanando luz vermelha, outro verde e outro azul com o ajuste adequado do brilho de cada
projetor voc pode produzir qualquer cor do arco-ris na verdade, centenas de tons

diferentes, simplesmente misturando-os na razo correta. Voc pode at produzir o branco.


Essa iluso to assombrosa que as pessoas tm dificuldade em acreditar nela quando a veem
pela primeira vez. Ela tambm est nos contando algo fundamental a respeito da viso. Ilustra
o fato de que, embora sejamos capazes de distinguir milhares de cores, temos apenas trs
classes de clulas sensveis a elas no olho: uma para luz vermelha, uma para verde e uma para
azul. Cada uma delas reage de forma ideal a apenas um comprimento de onda, mas continuar
reagindo, embora de modo inferior, aos outros comprimentos de onda. Assim, qualquer cor
observada excita os receptores para vermelho, verde e azul em diferentes razes, e
mecanismos cerebrais superiores interpretam cada razo como uma cor diferente. Luz
amarela, por exemplo, cai na metade do espectro entre vermelho e verde, por isso ativa
receptores vermelhos e verdes da mesma maneira e o crebro aprendeu, ou evoluiu para
interpretar, isso como a cor que chamamos de amarelo. Usar apenas luzes coloridas para
decifrar as leis da cor foi um dos grandes triunfos da cincia visual. E isso abriu caminho para
a impresso de cores (com o uso econmico de apenas trs pigmentos) e a TV em cores.
Meu exemplo favorito de como podemos usar iluses para descobrir as suposies ocultas
subjacentes percepo a forma pela sombra (figura 2.3). Embora h muito os artistas usem
o sombreamento para acentuar a impresso de profundidade em suas pinturas, s recentemente
cientistas comearam a investig-lo com cuidado. Por exemplo, em 1987 criei vrios displays
computadorizados como o mostrado na figura 2.3 sries de discos aleatoriamente
espalhados num campo cinza. Cada disco contm um suave gradiente que vai do branco numa
extremidade ao preto na outra, e o pano de fundo o exato cinza intermedirio entre preto e
branco. Esses experimentos foram inspirados, em parte, pelas observaes do fsico vitoriano
David Brewster. Se voc examinar os discos na figura 2.3, eles vo parecer de incio um
conjunto de ovos iluminados a partir do lado direito. Com algum esforo voc pode v-los
tambm como cavidades iluminadas a partir do lado esquerdo. Mas no ser possvel ver ao
mesmo tempo alguns como ovos e alguns como cavidades, por mais que tente. Por qu? Uma
possibilidade que o crebro escolha automaticamente a interpretao mais simples, vendo
todos os discos da mesma maneira. Ocorreu-me que outra possibilidade que nosso sistema
visual presuma que h apenas uma fonte de luz iluminando toda a cena, ou grandes pedaos
dela. Isso no estritamente verdadeiro com relao a um ambiente iluminado artificialmente
com muitas lmpadas, mas em boa medida verdadeiro no tocante ao mundo natural, uma vez
que nosso sistema planetrio tem apenas um sol. Se alguma vez voc topar com um ET, no
deixe de lhe mostrar esse display para verificar se o sistema solar dele tem um nico sol
como o nosso. Uma criatura de um sistema com uma estrela binria talvez seja imune iluso.
Ento qual das explicaes est correta uma preferncia pela interpretao mais
simples, ou a presuno de uma nica fonte de luz? Para tirar isso a limpo, fiz o experimento
bvio de criar o display misto mostrado na figura 2.4, em que as fileiras de cima e de baixo
tm diferentes direes de sombreamento. Voc perceber que nesse display, se voc
consegue ver a fileira de cima como ovos, a de baixo sempre parecer feita de cavidades, e
vice-versa, sendo impossvel v-las simultaneamente como ovos ou como cavidades. Isso
prova que o fator determinante no a simplicidade, mas a presuno de uma nica fonte de
luz.
A coisa fica melhor. Na figura 2.5, os discos foram sombreados verticalmente, no
horizontalmente. Voc notar que aqueles claros no topo so quase sempre vistos como ovos,

avolumando-se em sua direo, ao passo que aqueles escuros no topo so vistos como
cavidades. Podemos concluir que, alm da suposio da nica fonte de luz revelada pela
figura 2.4, h outra suposio, ainda mais forte em ao: a de que a luz est brilhando a partir
de cima. Mais uma vez, isso faz sentido dada a posio do sol no mundo natural. claro que
isso nem sempre verdadeiro; por vezes o sol est no horizonte. Mas estatisticamente
verdadeiro e ele com certeza nunca est abaixo de ns. Se voc girar a figura, de modo que
ela fique de cabea para baixo, todas as protuberncias e cavidades trocam de lugar. Por outro
lado, se a girar exatos noventa graus, ver que os discos sombreados tornam-se to ambguos
quanto na figura 2.4, pois no temos uma tendncia incorporada a supor que a luz vem da
direita ou da esquerda.

FIGURA 2.3

Ovos ou cavidades? Voc pode passar rapidamente de uma coisa para a outra dependendo da direo em que
decide que a luz est sendo projetada, direita ou esquerda. Eles sempre mudam todos juntos.

FIGURA 2.4 Duas fileiras de discos sombreados. Quando a fileira de cima vista como ovos, a de baixo parece composta por
cavidades, e vice-versa. impossvel ver todos da mesma maneira. Isto ilustra a suposio da nica fonte de luz incorporada
no processo perceptual.

Lado ensolarado para cima. Metade dos discos (claros no alto) vista como ovos e metade como cavidades. Essa
iluso mostra que o sistema visual presume automaticamente que a luz projetada de cima. Veja a pgina de cabea para
baixo, e ovos e cavidades se invertero.

FIGURA 2.5

Agora eu gostaria que voc tentasse outro experimento. Retorne figura 2.4, mas, dessa
vez, em vez de girar a pgina, mantenha-a na vertical e incline seu corpo e sua cabea para a
direita, de modo que sua orelha direita quase toque seu ombro direito e fique paralela ao solo.
O que acontece? A ambiguidade desaparece. Os discos da fileira de cima sempre parecem
protuberncias e os da fileira de baixo, cavidades. Isso ocorre porque agora a fileira de cima

est clara no alto com referncia sua cabea e sua retina, embora continue clara direita
com referncia ao mundo. Outra maneira de dizer isso que a suposio da iluminao a
partir do alto centrada na cabea, no no mundo ou no eixo do corpo. como se seu crebro
supusesse que o sol est preso ao topo de sua cabea e continua preso a ela quando voc
inclina noventa graus! Por que uma suposio to tola? Porque, estatisticamente falando, sua
cabea est na vertical durante a maior parte do tempo. Seus ancestrais macacos raramente
andavam por a olhando para o mundo com as cabeas inclinadas. Seu sistema visual,
portanto, toma um atalho: ele faz a suposio simplificadora de que o sol est preso sua
cabea. O objetivo da viso no apreender as coisas de maneira perfeitamente correta o
tempo todo, mas apreend-las de maneira correta com frequncia e rapidez suficientes para
que voc sobreviva o mais longamente possvel e deixe para trs tantos bebs quanto puder.
No que diz respeito evoluo, essa a nica coisa que importa. claro que esse atalho o
torna vulnervel a certos julgamentos incorretos, como quando voc inclina a cabea, mas isso
acontece to raramente na vida real que seu crebro pode se safar mesmo sendo to
preguioso. A explicao para essa iluso visual ilustra como voc pode comear com um
conjunto relativamente simples de displays, fazer perguntas do tipo daquelas que sua av
faria, e obter, numa questo de minutos, revelaes reais a respeito da maneira como
percebemos o mundo.
As iluses so um exemplo da abordagem da caixa preta ao crebro. A metfora da caixa
preta nos vem da engenharia. Um estudante de engenharia pode receber uma caixa selada com
terminais eltricos e lmpadas espalhados pela superfcie. A corrente de eletricidade atravs
de certos terminais faz certas lmpadas acenderem, mas no numa relao direta ou uma a
uma. A tarefa dada ao estudante tentar diferentes combinaes de inputs eltricos,
observando que lmpadas so ativadas em cada caso, e a partir desse procedimento por
tentativa e erro deduzir o diagrama de fiao do circuito no interior da caixa sem a abrir.
Na psicologia perceptual, defrontamo-nos muitas vezes com o mesmo problema bsico.
Para reduzir a gama de hipteses sobre a maneira como o crebro processa certos tipos de
informao visual, tentamos simplesmente variar os inputs sensoriais, observando ao mesmo
tempo o que as pessoas veem ou acreditam ver. Esses experimentos nos permitem descobrir as
leis da funo visual, mais ou menos como Gregor Mendel foi capaz de descobrir as leis da
hereditariedade cruzando plantas com vrios traos, mesmo que no tivesse nenhuma maneira
de saber coisa alguma a respeito dos mecanismos moleculares e genticos que as tornavam
verdadeiras. No caso da viso, penso que o melhor exemplo um que j consideramos, no
qual Thomas Young previu a existncia de trs tipos de receptores de cor no olho com base em
observaes casuais feitas com luzes coloridas.
Ao estudar a percepo e descobrir as leis subjacentes, mais cedo ou mais tarde queremos
saber como essas leis surgem realmente da atividade de neurnios. A nica maneira de
descobrir abrindo a caixa preta ou seja, experimentando diretamente com o crebro. Por
tradio, h trs modos de abordagem: neurologia (o estudo de pacientes com leses
cerebrais), neurofisiologia (monitoramento da atividade de circuitos neurais ou mesmo de
clulas isoladas) e imagiologia cerebral. Os especialistas em cada uma dessas trs reas
desprezam-se mutuamente e tenderam a ver sua prpria metodologia como a mais importante
janela para o funcionamento cerebral, mas nas ltimas dcadas houve uma crescente
compreenso de que um ataque combinado ao problema se faz necessrio. At filsofos

entraram na briga agora. Alguns deles, como Pat Churchland e Daniel Dennett, tm uma viso
ampla, que pode ser um antdoto valioso aos estreitos cul-de-sacs de especializao em que a
maioria dos neurocientistas se v aprisionada.
EM PRIMATAS, inclusive nos seres humanos, um grande pedao do crebro compreendendo os
lobos occipitais e parte dos lobos temporal e parietal devotado viso. Cada uma das
cerca de trinta reas dentro desse pedao contm um mapa completo ou parcial do mundo
visual. Quem pensa que a viso simples deveria dar uma olhada num dos diagramas
anatmicos de David van Essen representando a estrutura das vias visuais em macacos (figura
2.6), tendo em mente que provavelmente elas so ainda mais complexas em seres humanos.

O diagrama de David van Essen descreve a extraordinria complexidade das conexes entre as reas visuais em
primatas, com mltiplos circuitos de feedback em cada estgio da hierarquia. A caixa preta foi aberta, e revela conter todo
um labirinto de caixas pretas menores! Bem, nenhuma divindade nos prometeu algum dia que seria fcil nos compreendermos.
FIGURA 2.6

Observe em especial que h pelo menos tantas fibras (de fato, muito mais!) voltando de
cada estgio de processamento para um estgio anterior do que fibras avanando de cada rea
para a seguinte, mais acima na hierarquia. A noo clssica da viso como uma anlise
sequencial, estgio por estgio, da imagem, com crescente sofisticao medida que
avanamos, demolida pela existncia de tanto feedback. O que essas projees para trs
esto fazendo fica por conta da adivinhao de cada um, mas meu palpite que em cada
estgio de processamento, sempre que o crebro chega a uma soluo parcial para um

problema perceptual como determinar a identidade, a localizao ou o movimento de um


objeto , essa soluo parcial imediatamente transmitida de volta aos estgios anteriores.
Ciclos repetidos desse processo iterativo ajudam a eliminar becos sem sada e falsas solues
quando olhamos para imagens visuais ruidosas, como objetos camuflados (como a cena
oculta na figura 2.7).3 Em outras palavras, essas projees para trs permitem-nos jogar
uma espcie de jogo das vinte questes com a imagem, possibilitando-nos chegar
rapidamente resposta correta. como se cada um de ns estivesse alucinando o tempo todo,
e o que chamamos de percepo envolvesse meramente a escolha da alucinao que melhor
corresponde ao input do momento. Isso um exagero, claro, mas tem um grande gro de
verdade. (E, como veremos mais tarde, pode ajudar a explicar aspectos de nossa apreciao
da arte.)

FIGURA 2.7

O que voc v? A princpio voc s v aqui respingos aleatrios de tinta preta, mas, depois que olha por tempo
suficiente, consegue divisar a cena oculta.

A maneira exata como o reconhecimento do objeto alcanado continua muito misteriosa.


Como neurnios que se excitam quando voc olha para um objeto o reconhecem como um
rosto e no, digamos, como uma cadeira? Quais so os atributos definidores de uma cadeira?
Em lojas modernas de mveis de design, uma grande bolha de plstico com uma depresso no
meio reconhecida como uma cadeira. Ao que parece, o que crtico sua funo algo em
que se pode sentar , no o fato de ter ou no quatro pernas e um encosto. De alguma maneira
o sistema nervoso traduz o ato de sentar-se como sinnimo da percepo da cadeira. Se for um
rosto, como voc reconhece a pessoa de maneira instantnea, muito embora tenha encontrado
milhes de rostos durante toda a vida e guardado as representaes correspondentes em seus
bancos de memria?

FIGURA 2.8

(a) Um traseiro de porco. (b) Um urso.

Certos traos ou marcas distintivas de um objeto podem servir como um atalho para
reconhec-lo Na figura 2.8a, por exemplo, h um crculo com uma garatuja no meio, mas voc
v o traseiro de um porco. De maneira semelhante, na figura 2.8b temos quatro bolotas de
cada lado de um par de linhas verticais retas, mas assim que acrescentamos alguns traos
como garras, voc pode ver isso como um urso trepando numa rvore. Essas imagens sugerem
que certos traos muito simples podem servir como etiquetas diagnsticas para objetos mais
complexos, mas elas no respondem questo ainda mais bsica de como esses traos so
eles prprios extrados e reconhecidos. Como uma garatuja pode ser reconhecida como uma
garatuja? E sem dvida a garatuja na figura 2.8a s pode ser um rabo, dado o contexto geral de
estar dentro de um crculo. No vemos nenhum traseiro se a garatuja cair fora do crculo. Isso
suscita o problema central no reconhecimento de objetos: a saber, como o sistema visual
determina relaes entre traos para identificar o objeto? Ainda temos muito pouco
conhecimento.
O problema ainda mais agudo para rostos. A figura 2.9a um rosto esquemtico. A mera
presena de traos horizontais e verticais pode substituir nariz, olho e boca, mas apenas se a
relao entre eles estiver correta. O rosto na figura 2.9b tem exatamente os mesmos traos que
aquela na figura 29a, mas eles esto embaralhados. No se v nenhum rosto a menos que
voc seja Picasso. O arranjo correto dos traos crucial.

FIGURA 2.9

(a) Cara de boneco. (b) Uma cara embaralhada.

Mas sem dvida no s isso. Como mostrou Steven Kosslyn da Universidade Harvard, a
relao entre traos (como nariz, olhos, boca nas posies relativamente certas) nos diz
somente que isso um rosto e no, digamos, um porco ou um burro; no nos diz de quem o
rosto. Para reconhecer rostos individuais, temos de passar a medir os tamanhos relativos dos
traos e as distncias entre eles. como se nosso crebro tivesse criado um molde genrico
de rosto humano mesclando os milhares de rostos que encontrou. Depois, ao encontrar um
novo rosto, ns o comparamos com o molde isto , nossos neurnios subtraem
matematicamente o rosto mdio do novo. O padro de desvio em relao ao rosto mdio
torna-se nosso molde especfico para o novo rosto. Por exemplo, comparado com o rosto
mdio, o rosto de Richard Nixon teria um nariz bulboso e sobrancelhas desgrenhadas. De fato,
podemos exagerar deliberadamente esses desvios e produzir uma caricatura um rosto a cujo
respeito se pode dizer que mais parecido com Nixon do que o original. Mais uma vez,
veremos mais tarde como isso tem relevncia para alguns tipos de arte. Temos de ter em
mente, contudo, que palavras como exagero, molde e relaes podem nos tranquilizar,
dando-nos a iluso de ter explicado muito mais do que realmente explicamos. Elas ocultam
abismos de ignorncia. No sabemos como neurnios no crebro executam qualquer dessas
operaes. Apesar disso, o esquema que delineei poderia fornecer um ponto de partida til
para futuras pesquisas a respeito dessas questes. Por exemplo, h mais de vinte anos,
neurocientistas descobriram, nos lobos temporais de macacos, neurnios que reagem a rostos;
cada conjunto de neurnios se excita quando o macaco olha para um rosto conhecido
especfico, como Joe, o macho alfa, ou Lana, o orgulho de seu harm. Num ensaio sobre arte
que publiquei em 1998, previ que esses neurnios poderiam, paradoxalmente, se excitar ainda
mais vigorosamente em resposta a uma caricatura exagerada do rosto em questo que em
resposta ao original. De maneira intrigante, essa previso foi confirmada numa elegante srie
de experimentos conduzidos em Harvard. Esses experimentos so importantes porque nos
ajudaro a traduzir especulaes puramente tericas sobre viso e arte em modelos mais
precisos e testveis da funo visual. O reconhecimento de objetos um problema difcil, e
ofereci algumas especulaes sobre quais so os passos envolvidos. A palavra
reconhecimento, contudo, no nos diz grande coisa, a menos que possamos explicar como o
objeto ou rosto em questo evoca significado com base nas associaes mnemnicas do
rosto. A questo de como neurnios codificam significado e evocam todas as associaes
semnticas de um objeto o santo graal da neurocincia, quer estejamos estudando memria,
percepo, arte ou conscincia. Mais uma vez, no sabemos realmente por que ns, primatas
superiores, temos um nmero to grande de reas visuais distintas, mas parece que todas elas
so especializadas em diferentes aspectos da viso, como viso de cores, de movimento, de
formas, reconhecimento de rostos e assim por diante. As estratgias computacionais para cada
um desses aspectos poderiam ser suficientemente diferentes para que a evoluo
desenvolvesse o hardware neural de maneira separada.
Um bom exemplo disso a rea temporal mdia (TM), um pequeno retalho de tecido
cortical encontrado em cada hemisfrio, que parece estar voltado principalmente para a viso
de movimento. No final dos anos 1970, uma mulher em Zurique, que vou chamar de Ingrid,
sofreu um acidente vascular cerebral que danificou as reas TM em ambos os lados do seu

crebro, mas deixou o resto do rgo intacto. A viso de Ingrid era normal na maioria dos
aspectos: podia ler jornais e reconhecer objetos e pessoas. Tinha grande dificuldade, porm,
em ver movimento. Quando olhava para um carro em movimento, ele aparecia como uma
longa sucesso de instantneos estticos, como as imagens fornecidas por um estroboscpio.
Ela podia ler o nmero da placa e dizer qual era a cor do veculo, mas no havia nenhuma
impresso de movimento. Tinha pavor de atravessar a rua, porque no sabia com que rapidez
os carros estavam se aproximando. Quando vertia gua num copo, o fluxo de gua parecia um
sincelo esttico. Ingrid no sabia quando interromper o gesto, porque no era capaz de ver a
taxa em que o nvel da gua estava subindo, por isso o lquido sempre transbordava. At
conversar com as pessoas era como conversar pelo telefone, dizia ela, porque no podia ver
os lbios se movendo. A vida tornou-se um estranho suplcio. Parece, portanto, que as reas
TM esto envolvidas principalmente com a viso de movimento, mas no com outros aspectos
da viso. H quatro outros fragmentos de evidncia que corroboram essa ideia.
Primeiro, podemos registrar a atividade de clulas nervosas nicas nas reas TM de um
macaco. As clulas indicam a direo de objetos em movimento, mas no parecem muito
interessadas em cor ou forma. Segundo, podemos usar microeletrodos para estimular
minsculos grupos de clulas numa rea TM de um macaco. Isso faz as clulas se excitarem, e
os macacos comeam um movimento alucinante quando a corrente aplicada. Sabemos disso
porque o macaco comea a mover seus olhos para c e para l, acompanhando objetos
imaginrios em movimento em seu campo visual. Terceiro, em voluntrios humanos, podemos
observar a atividade da TM com imagens funcionais do crebro, como atravs da imagiologia
por ressonncia magntica funcional (IRMf). Na IRMf, medem-se campos magnticos no
crebro produzidos por mudanas no fluxo sanguneo enquanto o sujeito est agindo ou
olhando para alguma coisa. Nesse caso, as reas TM se iluminam quando estamos olhando
para objetos mveis, mas no quando nos so mostradas imagens estticas, cores ou palavras
impressas. E quarto, podemos usar um aparelho chamado estimulador magntico transcraniano
para atordoar brevemente os neurnios das reas TM de voluntrios criando de fato uma
leso cerebral temporria. Veja s! Os sujeitos ficam por um breve tempo cegos para o
movimento, como Ingrid, enquanto o resto de suas habilidades visuais permanece, segundo
todas as aparncias, intacto. Tudo isso para provar a nica ideia de que TM a rea do
movimento no crebro poderia parecer exagero, mas em cincia nunca faz mal ter linhas
convergentes de evidncia que provam a mesma coisa.
Assim tambm, h uma rea chamada V4 no lobo temporal que parece ser especializada no
processamento de cores. Quando essa rea lesada em ambos os lados do crebro, o mundo
todo se esvazia de cores e fica parecido com um filme preto e branco. Mas as outras funes
visuais do paciente parecem continuar perfeitamente intactas: ele ainda pode perceber
movimento, reconhecer rostos, ler e assim por diante. E exatamente como no caso das reas
TM, possvel obter linhas de evidncia convergentes atravs de estudos de neurnios
isolados, imagiologia funcional e estimulao eltrica para mostrar que V4 o centro das
cores do crebro.
Infelizmente, ao contrrio de TM e V4, a maior parte das cerca de trinta reas visuais do
crebro primata no revela suas funes to claramente quando so lesionadas, retratadas por
imagiologia ou destrudas. Talvez isso ocorra por elas no serem to estreitamente
especializadas, ou porque suas funes so mais facilmente compensadas por outras regies

(como gua correndo em volta de um obstculo), ou talvez nossa definio do que constitui
uma nica funo seja turva (mal proposta, como dizem os cientistas da computao). Seja
como for, sob toda a desconcertante complexidade anatmica h um padro organizacional
simples que muito til no estudo da viso. Esse padro uma diviso do fluxo da
informao visual ao longo de vias paralelas (semi)separadas (figura 2.10).
Consideremos primeiro as duas vias pelas quais a informao visual entra no crtex. A
chamada via antiga comea na retina, retransmitida atravs de uma antiga estrutura chamada
colculo superior e depois se projeta passando pelo pulvinar para os lobos parietais (ver
figura 2.10). Essa via diz respeito aos aspectos espaciais da viso: onde o objeto est, mas
no o que ele . A via antiga permite que nos orientemos em relao aos objetos e os
acompanhemos com nossos olhos e cabeas. Se voc danificar essa via num hamster, o animal
desenvolve uma curiosa viso tnel, s vendo e reconhecendo o que est bem em frente ao seu
nariz.

FIGURA 2.10 A informao visual proveniente da retina chega ao crebro atravs de duas vias. Uma (chamada via antiga)
retransmite a informao por meio do colculo superior chegando por fim ao lobo parietal. A outra (chamada via nova) vai
atravs do ncleo geniculado lateral (NGL) at o crtex visual e depois volta a se dividir nos fluxos como e o qu.

A via nova, superdesenvolvida em seres humanos e primatas geralmente, permite


sofisticada anlise e reconhecimento de cenas e objetos visuais complexos. Essa via se
projeta da retina para V1, o primeiro e maior de nossos mapas visuais corticais, e a partir dali
se divide em duas subvias, ou fluxos: a via 1, ou o que muitas vezes chamado fluxo como,
e a via 2, o fluxo o qu. Voc pode pensar o fluxo como (por vezes chamado fluxo
onde) como ligado s relaes entre objetos visuais no espao, enquanto o fluxo o qu diz
respeito s relaes dos traos dentro dos prprios objetos visuais. Assim a funo do fluxo
como se superpe em alguma medida da via antiga, mas ela medeia aspectos muito mais
sofisticados da viso espacial determinando o esboo espacial global da cena visual e no a

mera localizao de um objeto. O fluxo como se projeta para o lobo parietal e tem fortes
ligaes com o sistema motor. Quando voc se esquiva de um objeto atirado em sua direo,
quando voc se move por uma sala evitando tropear nas coisas, quando voc pisa
cautelosamente num galho de rvore ou sobre um buraco, ou quando estende a mo para pegar
um objeto ou apara um golpe, voc est dependendo de seu fluxo como. Em sua maior parte,
essas computaes so inconscientes e extremamente automatizadas, como um rob ou um
copiloto zumbi que segue nossas instrues sem necessidade de muita orientao ou
monitoramento. Antes de considerarmos o fluxo o qu, permita-me mencionar o fascinante
fenmeno visual da viso cega. Ele foi descoberto em Oxford no final dos anos 1970 por
Larry Weizkrantz. Um paciente chamado Gy havia sofrido um dano substancial em seu crtex
visual esquerdo o ponto de origem para ambos os fluxos, como e o qu. Em
consequncia, ele ficou completamente cego em seu campo visual direito pelo menos, foi o
que pareceu a princpio. Quando testava a viso intacta de Gy, Weizkrantz lhe disse para
estender a mo e tentar tocar um pequenino ponto de luz, informando-o de que ele estava sua
direita. Gy protestou, dizendo que no podia v-lo e que no havia ponto nenhum, mas
Weizkrantz lhe pediu para tentar mesmo assim. Para seu espanto, Gy tocou corretamente o
ponto. Gy insistiu que havia chutado e ficou surpreso quando lhe foi dito que tocara o ponto
corretamente. Mas tentativas repetidas provaram que aquilo no havia sido o acerto casual de
uma tentativa a esmo; o dedo de Gy apontava exatamente para alvo aps alvo, ainda que ele
no tivesse nenhuma experincia visual consciente de onde esses alvos estavam ou de que
aspecto tinham. Weizkrantz chamou isso de sndrome da viso cega para enfatizar sua natureza
paradoxal. Exceto por percepo extrassensorial, como podemos explicar isso? Como pode
algum localizar uma coisa que no pode ver? A resposta reside na diviso anatmica entre as
vias antiga e nova no crebro. A via nova de Gy, passando atravs de V1, estava danificada,
mas sua via antiga continuava perfeitamente intacta. Informaes sobre a localizao do ponto
viajavam sem percalos at seus lobos parietais, que por sua vez orientavam a mo para se
mover para o local correto. Essa explicao da viso cega elegante e amplamente aceita,
mas ela suscita uma questo ainda mais intrigante: isso no implica que somente a via nova
tem conscincia visual? Quando a via nova est bloqueada, como no caso de Gy, a percepo
visual cessa. A via antiga, por outro lado, parece estar efetuando computaes igualmente
complexas para guiar a mo, mas sem que uma sombra de conscincia tome forma. Essa uma
das razes por que comparei essa via com um rob ou um zumbi. Por que deveria ser assim?
Afinal, elas so apenas duas vias paralelas, compostas de neurnios de idntica aparncia.
Ento por que apenas uma delas est associada percepo consciente? De fato, por qu?
Embora eu a tenha levantado aqui para aguar sua curiosidade, a questo da percepo
consciente vasta e vamos deix-la para o captulo final. Agora vamos dar uma olhada na via
2, o fluxo o qu. Esse fluxo diz respeito principalmente ao reconhecimento do que um objeto
e do que ele significa para ns. Essa via se projeta de V1 para o giro fusiforme (ver figura
3.6), e dali para outras partes dos lobos temporais. Observe que a prpria rea fusiforme
efetua uma classificao sumria dos objetos: ela discrimina Ps de Qs, falces de serras e Joe
de Jane, mas no atribui significao a nenhum deles. Seu papel anlogo ao de um
colecionador de conchas (conquillogo) ou de borboletas (lepidopterologista), que classifica
e rotula centenas de espcimes em compartimentos conceituais discretos que no se
superpem, sem necessariamente saber (ou se interessar) por qualquer outra coisa a respeito

deles. (Isto aproximadamente verdadeiro, mas no de todo; alguns aspectos de significados


so provavelmente enviados de volta dos centros superiores para o fusiforme.) Mas, medida
que a via 2 avana alm do fusiforme para outras partes dos lobos temporais, ela evoca no
somente o nome de uma coisa mas uma penumbra de lembranas e fatos associados a ela em
linhas gerais, a semntica, ou significado, de um objeto. Voc no s reconhece o rosto de Joe
como sendo Joe, mas se lembra de todo tipo de coisas a respeito dele: casado com Jane,
tem um senso de humor pervertido, alrgico a gatos e faz parte do seu time de boliche. Esse
processo de recuperao semntica envolve ativao difundida dos lobos frontais, mas parece
centrar-se num punhado de gargalos que incluem a rea da linguagem de Wernicke e o lobo
parietal inferior (LPI), que est envolvido em habilidades humanas quintessenciais como
nomear, ler, escrever e fazer clculos. Depois que o significado extrado nessas regies
gargalo, as mensagens so retransmitidas para a amgdala, que est incrustada na ponta frontal
dos lobos temporais, para evocar sentimentos relativos a o qu (ou quem) voc est vendo.
Alm das vias 1 e 2,4 parece haver uma via alternativa, um tanto mais reflexiva, para a
resposta emocional que chamo de via 3. Se as duas primeiras eram os fluxos como e o
qu, poderamos pensar na terceira como o fluxo e da. Nessa via, estmulos
biologicamente salientes como olhos, comida, expresses faciais e movimento vivaz (como a
marcha e os gestos de algum) saem do giro fusiforme e atravessam uma rea no lobo
temporal chamada sulco temporal superior (STS) e de l vo direto para a amgdala.5 Em
outras palavras, a via 3 passa ao largo da percepo de objetos de alto nvel e toda a rica
penumbra de associaes evocadas ao longo da via 2 e se desvia rapidamente para a
amgdala, a porta para o ncleo emocional do crebro, o sistema lmbico. Esse atalho
provavelmente se desenvolveu para promover reao rpida a situaes de grande
importncia, quer seja inata ou adquirida. A amgdala funciona em conjuno com lembranas
armazenadas e outras estruturas no sistema lmbico para avaliar a significao emocional de
qualquer coisa que estejamos olhando: ela amiga, adversria, companheira? Comida, gua,
perigo? Ou apenas algo trivial? Se for insignificante apenas um tronco, um fiapo de tecido,
as rvores farfalhando ao vento voc no sente nada com relao a isso e muito
provavelmente o ignorar. Mas se for importante, voc sente algo instantaneamente. Se for um
sentimento intenso, os sinais provenientes da amgdala tambm fluem em grande quantidade
para seu hipotlamo (ver figura Int.3), que no s orquestra a liberao de hormnios, mas
tambm ativa o sistema nervoso autnomo para preparar voc para executar a ao
apropriada, seja de se alimentar, lutar, fugir ou cortejar. Essas respostas autnomas incluem
todos os sinais fisiolgicos de forte emoo como ritmo cardaco acelerado, respirao
superficial e rpida e suor. A amgdala humana est tambm conectada com os lobos frontais,
que acrescentam sabores sutis a esse coquetel de emoes primrias, de modo que voc no
tenha apenas raiva, desejo e medo, mas tambm arrogncia, orgulho, cautela, admirao,
magnanimidade e coisas do gnero.
VAMOS AGORA RETORNAR A JOHN, o paciente de acidente vascular cerebral sobre o qual j
falamos neste captulo. possvel explicar pelo menos alguns de seus sintomas com base no
esboo do sistema visual que acabo de pintar em largas pinceladas? John certamente no era
cego. Lembre-se, ele era capaz de copiar na perfeio uma gravura da catedral St. Paul,
embora no reconhecesse o que estava desenhando. Os primeiros estgios do processamento

visual estavam intactos; assim, o crebro de John podia extrair linhas e formas e at discernir
relaes entre elas. Mas o elo seguinte decisivo no fluxo o qu o giro fusiforme a partir
do qual a informao visual poderia desencadear reconhecimento, memria e sentimentos
tinha sido cortado. Esse distrbio chamado agnosia, termo cunhado por Sigmund Freud para
indicar que o paciente v, mas no sabe. (Teria sido interessante ver se John tinha a resposta
emocional correta a um leo, mesmo sendo incapaz de distingui-lo conscientemente de uma
cabra, mas os pesquisadores no tentaram isso. O que teria sugerido que a via 3 fora
seletivamente poupada.)
John ainda podia ver objetos, estender a mo, peg-los e andar em volta da sala
evitando obstculos porque seu fluxo como estava em grande parte intacto. Na verdade, uma
pessoa que o visse andar de um lado para outro nem sequer suspeitaria de que sua percepo
havia sido profundamente perturbada. Lembre-se, ao voltar do hospital para casa, ele era
capaz de aparar uma sebe ou arrancar uma planta do solo. No entanto, no conseguia distinguir
ervas daninhas de flores, como tampouco reconhecer rostos ou carros ou distinguir molho de
salada de creme. Assim, sintomas que de outro modo pareceriam bizarros e incompreensveis
comeam a fazer sentido em termos do esquema anatmico com suas mltiplas vias visuais
que acabo de delinear.
Isso no quer dizer que o senso espacial de John estava completamente intacto. Lembre-se
de que ele podia agarrar uma xcara de caf isolada com bastante facilidade, mas ficava tonto
com uma mesa de buf atulhada. Isso sugere que estava experimentando tambm alguma
perturbao de um processo que os pesquisadores da viso chamam de segmentao: saber
que fragmentos de uma cena visual pertencem uns aos outros para constituir um nico objeto.
A segmentao um preldio crtico para o reconhecimento de objetos no fluxo o qu. Por
exemplo, ao ver a cabea e os quartos traseiros de uma vaca se projetando de lados opostos
de um tronco de rvore, voc automaticamente percebe o animal inteiro sua mente o
completa sem questionamento. Realmente no temos nenhuma ideia de como neurnios nos
primeiros estgios do processamento visual realizam essa conexo com to pouco esforo.
Aspectos desse processo de segmentao provavelmente estavam tambm danificados em
John.
Adicionalmente, a falta de viso de cores do paciente sugere que havia uma leso em sua
rea da viso de cores, V4, que, como no de surpreender, situa-se na mesma regio
cerebral o giro fusiforme que a rea do reconhecimento facial. Os principais sintomas de
John podem ser parcialmente explicados em termos de dano a aspectos especficos da funo
visual, mas alguns deles no. Um de seus sintomas mais intrigantes manifestou-se quando ele
foi solicitado a desenhar flores de memria. A figura 2.11 mostra os desenhos que produziu,
os quais rotulou confiantemente de rosa, tulipa e ris. Observe que as flores so bem
desenhadas, mas no se parecem com nenhuma flor real que conheamos! como se ele
tivesse um conceito geral de flor, e, privado de acesso a lembranas de flores reais,
produzisse o que poderamos chamar de flores marcianas que no existem.

FIGURA 2.11

Flores marcianas. Quando solicitado a desenhar flores especficas, John produziu, em vez disso, flores genricas,
que evocou, sem se dar conta, com a imaginao.

Alguns anos depois que John voltou para casa, sua mulher morreu e ele foi transferido
para um asilo onde passou o resto de sua vida. (Ele faleceu cerca de trs anos antes de este
livro ser publicado.) Enquanto esteve l, conseguia cuidar de si mesmo permanecendo num
quartinho onde tudo estava organizado para facilitar seu reconhecimento. Lamentavelmente,
como seu mdico Glyn Humphreys ressaltou para mim, ele ficava completamente desnorteado
ao sair chegou at a se perder no jardim certa vez. No entanto, apesar dessas deficincias,
demonstrava considervel fortaleza e coragem, mantendo seu nimo elevado at o fim.
OS SINTOMAS DE JOHN so bastante estranhos, mas, no muito tempo atrs, encontrei um
paciente chamado David que tinha um sintoma ainda mais esquisito. Seu problema no era
reconhecer objetos ou rostos, mas reagir a eles emocionalmente o ltimo passo na cadeia de
eventos que chamamos de percepo. Eu o descrevi em meu livro anterior, Phantoms in the
Brain. David fora aluno de um de meus cursos antes de se envolver num acidente de carro que
o deixou em coma durante duas semanas. Depois que acordou, teve uma notvel recuperao
em poucos meses. Podia pensar com clareza, era alerta e atento e capaz de compreender o que
lhe era dito. Tambm podia falar, escrever e ler com fluncia embora sua fala estivesse
ligeiramente arrastada. Ao contrrio de John, no apresentava problema em reconhecer
objetos e pessoas. No entanto, tinha uma profunda iluso. Sempre que via sua me, dizia:
Doutor, essa mulher exatamente igual minha me, mas no ela uma impostora

tentando se passar pela minha me.


Ele tinha uma iluso semelhante em relao ao pai, mas no em relao a mais ningum.
David tinha o que hoje chamamos de sndrome (ou iluso) de Capgras, que recebeu o nome do
mdico que primeiro a descreveu. David foi o primeiro paciente que vi com esse distrbio, e
fui transformado de ctico em crente. Ao longo dos anos, aprendi a ser cauteloso com
sndromes estranhas. A maioria delas real, mas por vezes lemos a respeito de uma sndrome
que representa pouco mais que a vaidade de um neurologista ou psiquiatra uma tentativa de
pegar um atalho para a fama por ter uma doena com seu nome ou com o crdito de sua
descoberta.
Mas o contato com David me convenceu de que a sndrome de Capgras autntica. Qual
poderia ser a causa de uma iluso to bizarra? Uma interpretao, que ainda pode ser
encontrada em manuais de psiquiatria mais antigos, freudiana. A explicao seria mais ou
menos esta: talvez David, como todo homem, tivesse uma forte atrao sexual por sua me
quando era beb o chamado complexo de dipo. Felizmente, quando ele cresceu seu crtex
ganhou um domnio maior sobre suas estruturas emocionais primitivas e comeou a reprimir
ou inibir esses impulsos sexuais proibidos em relao me. Mas talvez o golpe que David
sofreu na cabea tenha danificado seu crtex, removendo assim a inibio e permitindo a seus
impulsos sexuais latentes emergir na conscincia. De maneira sbita e inexplicvel, David
viu-se sexualmente excitado por sua me. Talvez a nica maneira pela qual pde
racionalizar isso tenha sido supor que ela no era realmente sua me. Da a iluso.
Essa explicao engenhosa, mas nunca fez muito sentido para mim. Por exemplo, logo
depois de ver David, encontrei outro paciente, Steve, que tinha a mesma iluso em relao a
seu poodle de estimao! Esse cachorro parece exatamente igual Fifi, dizia ele, mas na
verdade no ela. S se parece com a Fifi. Ora, como poderia a teoria freudiana explicar
isso? Teramos de postular tendncias bestiais latentes ocultando-se nas mentes
subconscientes de todos os homens, ou algo igualmente absurdo.
A explicao correta, pelo que se verifica, anatmica. (Ironicamente, o prprio Freud
disse, numa frase famosa: A anatomia destino.) Como foi observado anteriormente, a
informao visual enviada de incio para o giro fusiforme, onde os objetos, inclusive rostos,
so primeiro discriminados. O output do fusiforme retransmitido atravs da via 3 para a
amgdala, que exerce uma vigilncia emocional sobre o objeto ou rosto e gera a reao
emocional apropriada. Mas e quanto a David? Ocorreu-me que o acidente automobilstico
poderia ter danificado seletivamente as fibras na via 3 que conectam seu giro fusiforme, em
parte atravs do STS, sua amgdala, deixando ao mesmo tempo essas duas estruturas, assim
como a via 2, completamente intactas. Como a via 2 (significado e linguagem) no est
afetada, ele ainda reconhece o rosto de sua me ao v-lo e se lembra de tudo a respeito dela.
E como sua amgdala e o resto de seu sistema lmbico esto inclumes, ele ainda pode achar
graa e ter sentimentos de perda como qualquer pessoa normal. Mas o vnculo entre
percepo e emoo foi rompido, por isso o rosto de sua me no evoca os esperados
sentimentos de afeto. Em outras palavras, h reconhecimento, mas sem o esperado impacto
emocional. Talvez a nica maneira como o crebro de David pode enfrentar esse dilema
racionalizando-o de modo a concluir que essa pessoa uma impostora.6 Essa parece ser uma
racionalizao extrema, mas, como veremos no ltimo captulo, o crebro abomina
discrepncias de qualquer tipo e de vez em quando uma iluso absurdamente forada a nica

sada.
A vantagem de nossa teoria neurolgica sobre a concepo freudiana que ela pode ser
posta prova de maneira experimental. Como vimos antes, quando olhamos para algo
emocionalmente evocativo um tigre, nossa amante, ou de fato nossa me , nossa amgdala
envia um sinal ordenando ao hipotlamo que se prepare para a ao. A reao de luta ou fuga
no tudo ou nada; ela opera num continuum. Uma experincia branda, moderada ou
profundamente emocional provoca uma reao autnoma branda, moderada ou profunda,
respectivamente. E parte dessas reaes autnomas contnuas experincia consiste em
microtranspirao: todo o nosso corpo, inclusive as palmas das mos, fica mais mido ou
seco em proporo a quaisquer elevaes ou baixas em nosso nvel de excitao emocional
em qualquer momento dado.
Essa uma boa notcia para ns cientistas, porque significa que podemos medir suas
reaes emocionais s coisas que voc v mediante o simples monitoramento de sua
microtranspirao. Podemos fazer isso simplesmente aplicando dois eletrodos passivos sua
pele e fazendo-os passar por um aparelho chamado ohmmetro para monitorar as respostas
galvnicas de sua pele (RGP), as flutuaes momento a momento da resistncia eltrica de sua
pele. (A RGP tambm chamada de resposta de condutncia da pele, ou RCP.) Assim, quando
voc v uma pin-up sexy ou uma medonha ilustrao mdica, seu corpo sua, a resistncia da
sua pele cai, e voc obtm uma grande RGP. Por outro lado, se voc vir algo completamente
neutro, como uma maaneta ou um rosto desconhecido, no obtm nenhuma RGP (embora a
maaneta possa sem dvida produzir uma RGP num psicanalista freudiano).
Ora, talvez voc esteja se perguntando por que deveramos nos dedicar a esse elaborado
processo de medir a RGP para monitorar a excitao emocional. Por que no perguntar
simplesmente s pessoas como alguma coisa as fez se sentir? A resposta que entre o estgio
da reao emocional e o relato verbal h muitas camadas complexas de processamento, de
modo que muitas vezes obtemos uma histria intelectualizada ou censurada. Por exemplo, se
um sujeito um homossexual enrustido, ele pode de fato negar sua excitao quando v um
danarino do Chippendales. Sua RGP, porm, no pode mentir porque ele no tem nenhum
controle sobre ela. (A RGP um dos sinais fisiolgicos usados nos testes com polgrafo, o
chamado detector de mentiras.) Trata-se de um teste infalvel para ver se as emoes so
genunas, em contraposio s verbalmente falseadas. E, acredite ou no, todas as pessoas
normais obtm enormes solavancos na RGP quando lhes mostram fotos de suas mes elas
nem precisam ser judias!
Com base nesse raciocnio, monitoramos a RGP de David. Quando exibimos imagens
neutras como uma mesa e cadeiras, no houve nenhuma RGP. Ela tambm no se alterou
quando lhe foram mostrados rostos desconhecidos, pois no houve nenhum choque de
familiaridade. At a, nada de incomum. Mas quando lhe mostramos a foto de sua me,
tambm no houve nenhuma RGP. Isso nunca ocorre com pessoas normais. Essa observao
fornece notvel confirmao de nossa teoria.
Mas se isso verdade, por que David no chama, digamos, seu carteiro de impostor,
supondo que ele conhecesse o carteiro antes do acidente? Afinal de contas, a desconexo entre
viso e emoo deveria se aplicar igualmente ao carteiro no apenas sua me. No deveria
isso levar ao mesmo sintoma? A resposta que o crebro no espera um choque emocional

quando ele v o carteiro. Nossa me nossa vida; nosso carteiro apenas uma pessoa
qualquer.
Outro paradoxo era que David no tinha a iluso da impostura quando sua me conversava
com ele por telefone do quarto ao lado.
Oh mame, to bom falar com voc. Como vai?, ele dizia.
Como minha teoria explica isso? Como pode algum ter uma iluso com relao sua me
quando ela lhe aparece em pessoa, mas no quando ela lhe telefona? H de fato uma
explicao elegantemente simples. Ocorre que h uma via anatmica separada que vai dos
centros auditivos do crebro (o crtex auditivo) para nossa amgdala. Essa via no est
destruda em David, por isso a voz de sua me evocava as fortes emoes positivas que ele
esperava sentir. Dessa vez no havia necessidade de iluso.
Logo depois que nossos achados sobre David foram publicados na revista Proceedings of
the Royal Society of London, recebi uma carta de um paciente chamado sr. Turner, que vivia
na Gergia. Ele afirmava ter desenvolvido a sndrome de Capgras aps um ferimento na
cabea. Gostou de minha teoria, disse ele, porque agora compreendia que no estava louco ou
perdendo o juzo; havia uma explicao perfeitamente lgica para seus estranhos sintomas que
agora tentaria superar se pudesse. Mas em seguida continuou para acrescentar que o que mais
o perturbava no era a iluso da impostura, mas o fato de que deixara de apreciar cenas
visuais como belas paisagens e jardins floridos que lhe eram imensamente agradveis
antes do acidente. Tampouco admirava grandes obras de arte como antes. Seu conhecimento de
que isso era causado por desconexes no crebro no restaurou o atrativo por flores ou pela
arte. Isso me fez pensar se essas conexes poderiam desempenhar um papel em todos ns
quando apreciamos arte. Podemos estudar essas conexes para explorar as bases neurais de
nossa reao esttica beleza? Retornarei a essa questo quando discutirmos a neurologia da
arte nos captulos 7 e 8.
Um ltimo desdobramento imprevisto nessa estranha histria: era tarde da noite e eu
estava na cama quando o telefone tocou. Acordei e olhei para o relgio. Eram quatro horas da
madrugada. Era um advogado. Ele me ligava de Londres e parecia no ter se importado com a
diferena de fuso horrio.
o dr. Ramachandran?
Sim, ele, murmurei, ainda semiadormecido.
Sou o sr. Watson. Temos um caso em que gostaramos de ter sua opinio. O senhor no
poderia pegar um avio e vir examinar o paciente?
Do que se trata?, respondi, tentando no me mostrar irritado.
Meu cliente, sr. Dobbs, sofreu um acidente de carro, disse ele. Passou vrios dias
inconsciente. Quando voltou a si estava bastante normal, exceto por uma ligeira dificuldade de
encontrar a palavra certa quando fala.
Bem, fico feliz em sab-lo, disse eu. Uma ligeira dificuldade em encontrar palavras
extremamente comum aps leso cerebral no importa onde ela ocorra. Houve uma pausa.
Ento perguntei: O que posso fazer pelo senhor?
O sr. Dobbs Jonathan quer mover um processo contra as pessoas cujo carro abalroou
o seu. A culpa foi claramente da outra parte, por isso a companhia seguradora vai compensar

Jonathan financeiramente pelo estrago em seu veculo. Mas o sistema jurdico muito
conservador aqui na Inglaterra. Os mdicos consideraram que ele est fisicamente normal
seu exame de ressonncia magntica normal e no h nenhum sintoma neurolgico ou outros
ferimentos em lugar algum em seu corpo. Por isso a seguradora s pagar pelos danos ao
carro, no por nenhuma questo relacionada sade.
Bem.
O problema, dr. Ramachandran, que ele afirma ter desenvolvido a sndrome de
Capgras. Embora saiba que est olhando para sua mulher, ela muitas vezes parece uma
estranha, uma nova pessoa. Isso lhe causa profunda perturbao, e ele quer exigir da outra
parte uma indenizao de 1 milho de dlares por ter causado um distrbio neuropsiquitrico
permanente.
Por favor, continue.
Logo aps o acidente algum encontrou o livro Phantoms in the Brain na mesa de centro
de meu cliente. Ele admitiu t-lo lido, e teria sido ento que compreendeu que podia ter a
sndrome de Capgras. Mas esse autodiagnstico no o ajudou em nada. Os sintomas
continuaram exatamente iguais. Por isso, ele e eu queremos processar a outra parte, exigindo
que ela pague 1 milho de dlares por ter produzido esse sintoma neurolgico permanente. Ele
teme que possa acabar se divorciando de sua mulher.
O problema, dr. Ramachandran, que a outra parte afirma que meu cliente simplesmente
fabricou a coisa toda depois de ler o seu livro. Porque, pensando bem, muito fcil simular a
sndrome de Capgras. O sr. Dobbs e eu gostaramos de traz-lo a Londres para que o senhor
possa administrar o teste de RGP e provar para o tribunal que ele de fato tem a sndrome de
Capgras, que no est se fingindo de doente. Pelo que sei, no se pode falsear esse teste.
O advogado havia feito o dever de casa. Mas eu no tinha nenhuma inteno de pegar um
avio para Londres apenas para administrar esse teste.
Sr. Watson, qual o problema? Se o sr. Dobbs acha que sua esposa parece uma nova
mulher cada vez que a v, ele deveria ach-la perpetuamente atraente. Isso uma boa coisa
no tem nada de ruim. Deveramos todos ter a mesma sorte! Minha nica desculpa para essa
piada de mau gosto que eu ainda no estava completamente acordado.
Fez-se uma longa pausa do outro lado e ouvi um clique quando ele desligou o telefone na
minha cara. Nunca mais ouvi falar dele. Meu senso de humor nem sempre bem recebido.
Embora possa ter soado frvolo, meu comentrio no era de todo despropositado. H um
fenmeno psicolgico bem conhecido, o efeito Coolidge, assim chamado em aluso ao
presidente Calvin Coolidge. baseado num experimento pouco conhecido conduzido por
psiclogos que trabalhavam com ratos dcadas atrs. Comece com um rato macho privado de
sexo numa gaiola. Coloque junto a ele uma fmea. Esse macho monta a fmea, consumando a
relao vrias vezes at cair de pura exausto sexual. Pelo menos, o que parece. A graa
comea se introduzirmos uma nova fmea na gaiola. Ele entra em ao novamente e executa o
ato sexual vrias vezes at ficar de novo completamente exausto. Se introduzirmos nesse
momento uma terceira nova rata, nosso rato macho aparentemente exausto comea tudo de
novo mais uma vez. Esse experimento voyeurstico uma notvel demonstrao do poderoso
efeito da novidade sobre a atrao e o desempenho sexual. Sempre me perguntei se o efeito
tambm ocorre em ratas que esto cortejando machos, mas pelo que sei isso ainda no foi

experimentado provavelmente porque durante muitos anos os psiclogos eram homens em


sua maioria.
Conta-se a histria de que o presidente Coolidge e sua mulher estavam numa visita oficial
a Oklahoma e foram convidados a visitar um galinheiro ao que parece, uma das principais
atraes tursticas do lugar. O presidente tinha de fazer um discurso antes, mas, j o tendo
ouvido muitas vezes, a sra. Coolidge decidiu ir ao galinheiro uma hora mais cedo. O
fazendeiro comeou a lhe mostrar o lugar. Ela ficou surpresa ao ver que o galinheiro tinha
dzias de galinhas, mas apenas um majestoso galo. Quando perguntou ao guia sobre isso, ele
respondeu: Bem, ele um timo galo. Passa dia e noite sempre cobrindo as galinhas.
A noite toda?, indagou a sra. Coolidge. O senhor me faria um grande favor? Quando o
presidente chegar, diga-lhe, exatamente com as mesmas palavras, isso que acaba de me dizer.
Uma hora mais tarde, quando o presidente chegou, o fazendeiro repetiu a histria.
O presidente ento perguntou: Diga-me uma coisa: o galo passa a noite toda com a mesma
galinha ou com galinhas diferentes?
Ora, galinhas diferentes, claro, respondeu o fazendeiro.
Bem, faa-me um favor, disse o presidente. Conte para a primeira-dama o que acaba de
me dizer.
Essa histria apcrifa, mas suscita uma questo fascinante. Ser que um paciente com
sndrome de Capgras nunca ficaria entediado com sua mulher? Ser que ela permaneceria
perpetuamente nova e atraente? Se a sndrome pudesse ser evocada temporariamente com
estimulao magntica transcraniana seria possvel ganhar uma fortuna.

3. Cores berrantes e gatinhas quentes: Sinestesia

Minha vida passada num longo esforo para escapar das trivialidades da existncia. Esses pequenos
problemas me ajudam nisso.
SHERLOCK HOLM ES

SEMPRE QUE FECHA os olhos e toca uma textura particular, Francesca experimenta uma vvida
emoo: brim, extrema tristeza. Seda, paz e calma. Casca de laranja, choque. Cera, vergonha.
s vezes ela sente nuances sutis de emoo. Lixa grau 60 produz culpa, e grau 120, a
sensao de estar contando uma mentira leve.
Mirabelle, por outro lado, experimenta cores a cada vez que v nmeros, mesmo que eles
estejam impressos em tinta preta. Ao lembrar um nmero de telefone, ela evoca em sua mente
um espectro das cores correspondentes e passa a ler os nmeros um a um, deduzindo-os das
cores. Isso torna fcil para ela memorizar nmeros de telefone.
Quando ouve um d agudo tocado ao piano, Esmeralda v azul. Outras notas evocam tons
diferentes de tal modo que as diferentes teclas do piano esto de fato codificadas em cores,
tornando mais fcil lembrar e tocar escalas musicais.
Essas mulheres no so loucas, nem sofrem de um transtorno neurolgico. Elas e milhes
de pessoas normais sob os demais aspectos tm sinestesia, uma mescla surreal de sensao,
percepo e emoo. Os sinestesistas (como essas pessoas so chamadas) experimentam o
mundo ordinrio de maneiras extraordinrias, parecendo habitar uma estranha terra de
ningum entre realidade e fantasia. Elas saboreiam cores, veem sons, ouvem formas ou tocam
emoes em mirades de combinaes.
Quando meus colegas de laboratrio e eu topamos pela primeira vez com a sinestesia em
1997, no sabamos o que fazer com ela. Mas, no tempo que se passou desde ento, ela provou
ser uma chave inesperada para destrancar os mistrios do que nos torna inconfundivelmente
humanos. Ocorre que esse fenomenozinho extravagante no apenas lana luz sobre o
processamento sensorial normal, como nos conduz por um caminho sinuoso para encarar
alguns dos aspectos mais intrigantes de nossa mente como o pensamento abstrato e a
metfora. Ele pode iluminar atributos da arquitetura do crebro e da gentica humana que
talvez sejam subjacentes a aspectos importantes da criatividade e da imaginao.
Quando iniciei essa jornada, quase vinte anos atrs, tinha quatro objetivos em mente.
Primeiro, mostrar que a sinestesia real: essas pessoas no a esto inventando simplesmente.
Segundo, propor uma teoria do que est se passando exatamente em seus crebros que as
distingue dos no sinestesistas. Terceiro, explorar a gentica da condio. E quarto, e mais

importante, explorar a possibilidade de que, longe de ser uma mera curiosidade, a sinestesia
possa nos dar pistas valiosas para compreender alguns dos aspectos mais misteriosos da
mente humana habilidades como a linguagem, a criatividade e o pensamento abstrato, que
adquirimos com tanta facilidade que no lhes damos valor. Por fim, como um bnus, a
sinestesia pode tambm lanar luz sobre antigas questes filosficas relativas a qualia as
qualidades inefveis, puras da experincia e conscincia.
De modo geral, estou satisfeito com a maneira como nossa pesquisa avanou desde ento.
Chegamos a respostas parciais para todas as nossas quatro questes. Mais importante,
galvanizamos um interesse sem precedentes por esse fenmeno; existe agora praticamente uma
indstria da sinestesia, com mais de uma dzia de livros publicados a respeito do assunto.
NO SABEMOS QUANDO a sinestesia foi reconhecida pela primeira vez como uma caracterstica
humana, mas h indcios de que talvez Isaac Newton a experimentasse. Ciente de que a altura
de um som depende de seu comprimento de onda, Newton inventou um brinquedo um teclado
musical que lanava diferentes cores numa tela para diferentes notas. Assim, cada cano
era acompanhada por uma exibio caleidoscpica de cores. Ficamos nos perguntando se a
sinestesia som-cor inspirou sua inveno. Poderia uma mistura dos sentidos em seu crebro
ter fornecido o mpeto original para sua teoria das cores baseada no comprimento de onda?
(Newton provou que a luz branca composta por uma mistura de cores que pode ser separada
por um prisma, com cada cor correspondendo a um comprimento de onda de luz particular.)
Francis Galton, um primo de Charles Darwin e um dos mais exuberantes e excntricos
cientistas da era vitoriana, conduziu o primeiro estudo sistemtico da sinestesia nos anos
1890. Galton deu muitas contribuies valiosas para a psicologia, em especial a mensurao
da inteligncia. Infelizmente, ele era tambm um racista radical: ajudou a introduzir a
pseudocincia da eugenia, cuja meta era aperfeioar a humanidade por meio da procriao
seletiva do tipo praticado com animais domesticados. Galton estava convencido de que os
pobres eram pobres em razo de genes inferiores, e de que eles deveriam ser proibidos de
procriar demais, sob o risco de inundarem e contaminarem o pool de genes da pequena
nobreza fundiria e das pessoas ricas como ele. No fica muito claro como um homem
inteligente sob outros aspectos podia sustentar ideias como essas, mas meu palpite que ele
tinha uma necessidade inconsciente de atribuir sua prpria fama e sucesso a um gnio inato,
em vez de reconhecer o papel das oportunidades e das circunstncias. (Ironicamente, ele
mesmo no teve filhos.)
Em retrospectiva, as ideias de Galton sobre eugenia parecem quase cmicas, contudo no
h como negar seu gnio. Em 1892 ele publicou um curto artigo sobre sinestesia na revista
Nature. Esse foi um de seus artigos menos conhecidos, mas cerca de um sculo mais tarde
despertou meu interesse. Embora Galton no tenha sido o primeiro a observar o fenmeno, foi
o primeiro a document-lo de maneira sistemtica e estimular as pessoas a continuar
explorando-o. Seu artigo concentrava-se nos dois tipos mais comuns de sinestesia: aquele em
que sons evocam cores (sinestesia auditivo-visual) e aquele em que nmeros impressos
parecem sempre tingidos com uma cor inerente (sinestesia grafema-cor). Ele salientou que,
embora um nmero especfico produza sempre a mesma cor para qualquer sinestesista, as
associaes nmero-cor so diferentes para cada um. Em outras palavras, no como se todos

os sinestesistas vissem 5 como vermelho ou 6 como verde. Para Mary, 5 sempre parece azul, 6
magenta e 7 verde-amarelado. Para Susan, 5 vermelho, 6 verde-claro e 4 amarelo.
Como explicar as experincias dessas pessoas? Elas so loucas? Tm simplesmente
associaes vvidas baseadas em lembranas da infncia? Esto meramente falando em
sentido potico? Quando cientistas encontram estranhezas anmalas como sinestesias, sua
primeira reao em geral varr-las para baixo do tapete e ignor-las. Essa atitude a que
muitos de meus colegas so muito vulnerveis no to tola quanto parece. Como a maioria
das anomalias toro de colheres, abduo por ETs, vises de Elvis acaba se revelando
alarmes falsos, no m ideia para um cientista jogar pelo seguro e ignor-las. Carreiras
inteiras, at existncias, foram desperdiadas na perseguio de estranhezas desse gnero,
como poligua (uma forma hipottica de gua baseada em cincia amalucada), telepatia ou
fuso a frio. Por isso no fiquei surpreso ao constatar que, embora tenhamos ouvido falar dela
h mais de um sculo, a sinestesia foi em geral posta de lado como uma curiosidade porque
no fazia sentido.
Mesmo agora, o fenmeno muitas vezes rejeitado como fictcio. Quando o trago baila
numa conversa informal, vejo-o ser muitas vezes destrudo no ato. Ouvi coisas como: Ento
voc estuda viciados em cido? e Voc est louco? e uma dzia de outras rejeies.
Lamentavelmente, nem mdicos esto imunes e ignorncia num mdico pode ser uma coisa
muito perigosa para a sade das pessoas. Sei de pelo menos um caso em que uma sinestesista
foi erroneamente diagnosticada como sofrendo de esquizofrenia e recebeu prescrio de
medicao antipsictica para se livrar de suas alucinaes. Felizmente, seus pais tomaram o
cuidado de se informar, e no curso de suas leituras toparam com um artigo sobre sinestesia.
Chamaram a ateno do mdico, e a medicao da filha foi rapidamente suspensa.
A sinestesia como um fenmeno real teve na verdade alguns defensores, entre os quais o
neurologista dr. Richard Cytowic, que escreveu dois livros sobre o assunto, Synesthesia: A
Union of Senses (1989) e The Man Who Tasted Shapes (1993/2003). Cytowic foi um
pioneiro, mas era um profeta pregando no deserto e foi em grande parte ignorado pelo
establishment. O fato de a teoria que ele props para explicar a sinestesia ser um pouco vaga
no ajudou. Ele sugeriu que o fenmeno era uma espcie de retrocesso evolucionrio a um
estado cerebral mais primitivo em que os sentidos ainda no haviam se separado por completo
e estavam sendo misturados no ncleo emocional do crebro.
Essa ideia de um crebro primitivo indiferenciado no fazia sentido para mim. Se o
crebro do sinestesista estava revertendo a um estado anterior, como explicar a natureza
inconfundvel e especfica das experincias do sinestesista? Por que, por exemplo, Esmeralda
v d agudo como sendo invariavelmente azul? Se Cytowic estivesse certo, seria de esperar
que os sentidos simplesmente se misturassem uns com os outros para criar uma confuso
indistinta.
Uma segunda explicao por vezes proposta que os sinestesistas esto apenas evocando
lembranas e associaes de infncia. Talvez eles tivessem brincado com ms de geladeira, e
o 5 fosse vermelho e o 6 verde. Talvez se lembrassem dessa associao vividamente, assim
como podemos nos lembrar do perfume de uma rosa, do gosto de Marmiteb ou de curry, ou do
canto de um melro na primavera. Essa teoria no explica, claro, por que s algumas pessoas
permanecem presas a essas vvidas lembranas sensoriais. Eu certamente no vejo cores

quando olho para nmeros ou ouo tons, e duvido que voc o faa. Embora eu possa pensar
em frio quando vejo a imagem de um cubo de gelo, certamente no o sinto, por mais
experincias de infncia que possa ter tido com gelo e neve. Eu poderia dizer que, quando
acaricio um gato, ele me parece clido e felpudo, mas nunca diria que tocar metal faz com que
eu me sinta enciumado.
Uma terceira hiptese que o sinestesista esteja usando uma maneira de falar vaga e
tangencial ou metforas quando fala de d maior sendo vermelho ou do gosto de frango como
sendo pontudo, assim como voc e eu falamos de uma camisa berrante ou de um queijo
cheddar picante. Queijo, afinal de contas, algo suave ao tato, portanto o que voc tem em
mente quando diz que ele pica? Picante ou ardido so adjetivos tteis, ento por que voc os
aplica sem hesitao ao gosto de queijo? Nossa linguagem comum est repleta de metforas
sinestticas gatinha quente, roupa de bom gosto, filme insosso , portanto talvez os
sinestesistas sejam apenas especialmente bem-dotados nesse aspecto. Mas h um srio
problema com essa explicao. No temos a mais plida ideia de como as metforas
funcionam ou de como so representadas no crebro. A noo de que sinestesia apenas
metfora ilustra um das armadilhas clssicas em cincia a tentativa de explicar um mistrio
(sinestesia) em termos de outro (metfora).
O que proponho, em vez disso, virar o problema de cabea para baixo e sugerir
exatamente o oposto. Sugiro que sinestesia um processo sensorial concreto cuja base neural
podemos descobrir, e que a explicao talvez venha, por sua vez, a fornecer pistas para a
soluo da questo mais profunda de como metforas so representadas no crebro e como
desenvolvemos a capacidade de consider-las e desenvolv-las, antes de mais nada. Isso no
implica que as metforas sejam apenas uma forma de sinestesia; somente que a compreenso
da base neural desta ltima pode ajudar a iluminar as primeiras. Assim, quando decidi fazer
minha prpria investigao da sinestesia, meu primeiro objetivo era estabelecer se ela era
uma experincia sensorial genuna.
EM 1997, um aluno de doutorado em meu laboratrio, Ed Hubbard, e eu comeamos a procurar
alguns sinestesistas para comear nossas investigaes. Mas como? Segundo a maior parte
dos levantamentos publicados, a incidncia era de um em mil para um em 10 mil pessoas.
Naquele outono, eu lecionava para uma turma de graduao de trezentos alunos. Talvez
tivssemos sorte. Assim, fizemos um anncio:
Certas pessoas normais afirmam poder ver sons, ou que certos nmeros sempre evocam
certas cores, dissemos para a turma. Se algum de vocs experimenta isso, por favor levante
a mo.
Para nossa decepo, nenhuma mo se levantou. Mas mais tarde, naquele dia, quando eu
conversava com Ed em minha sala, duas estudantes bateram porta. Uma delas, Susan, tinha
admirveis olhos azuis, riscas de tinta vermelha em seus cachos louros, um anel de prata
espetado no umbigo e um enorme skate. Ela nos disse: Sou uma dessas pessoas sobre as
quais voc falou em sala, dr. Ramachandran. No levantei a mo porque no queria que os
outros pensassem que sou estranha ou algo assim. Eu nem sabia que havia outras pessoas
como eu ou que essa condio tinha um nome.
Ed e eu olhamos para ela, agradavelmente surpresos. Pedimos outra estudante para

voltar mais tarde e indicamos uma cadeira para Susan. Ela apoiou o skate contra a parede e
sentou-se.
H quanto tempo voc experimenta isso?, perguntei.
Ah, desde que eu era muito criana. Mas no prestava realmente muita ateno a isso
naquela poca, suponho. Depois, pouco a pouco fui me dando conta de que isso era realmente
estranho, e no conversava a respeito com ningum Eu no queria que as pessoas pensassem
que sou maluca, ou algo assim. At voc mencionar isso em classe, eu no sabia que isso tinha
um nome. Como que voc chamou isso, sin es alguma coisa que rima com anestesia?
Isso chamado sinestesia, eu disse. Susan, quero que voc descreva suas experincias
para mim em detalhes. Nosso laboratrio tem um interesse especial nisso. O que voc
experimenta exatamente?
Quando vejo certos nmeros, sempre vejo cores especficas. O nmero 5 sempre de um
tom especfico de vermelho embaado, 3 azul, 7 vermelho-sangue brilhante, 8 amarelo e
9 verde-amarelado.
Peguei uma caneta pilot e um bloco que estavam sobre a mesa e desenhei um grande 7.
O que est vendo?
Bem, no um 7 muito ntido. Mas parece vermelho eu lhe disse isso.
Agora quero que pense com cuidado antes de responder a esta pergunta: voc realmente
v o vermelho? Ou o nmero simplesmente a faz pensar em vermelho ou a faz visualizar
vermelho como uma imagem lembrada. Por exemplo, quando ouo a palavra Cinderela,
penso numa mocinha ou em abboras ou em carruagens. alguma coisa assim? Ou voc v
literalmente a cor?
uma pergunta difcil. Isso algo que muitas vezes perguntei a mim mesma. Acho que
realmente vejo a cor. Esse nmero que voc desenhou parece inconfundivelmente vermelho
para mim. Mas tambm posso ver que ele na verdade preto ou eu deveria dizer, sei que
preto. Assim, em certo sentido uma espcie de imagem lembrada Devo estar vendo isso
em minha mente, ou algo assim. Mas certamente no isso que sinto. O que sinto que estou
realmente vendo a cor. muito difcil descrever, doutor.
Voc est se saindo muito bem, Susan. Voc uma boa observadora e isso torna tudo que
diz valioso.
Bem, uma coisa que posso lhe dizer com certeza que no como imaginar uma abbora
ao ver uma imagem de Cinderela ou ao ouvir a palavra Cinderela. Eu realmente vejo a cor.
Uma das primeiras coisas que ensinamos a alunos de medicina a ouvir o paciente,
colhendo uma histria com cuidado. Em 90% dos casos possvel chegar a um diagnstico
assombrosamente preciso prestando estreita ateno, usando o exame fsico e testes de
laboratrio sofisticados para confirmar nosso palpite (e aumentar a conta para a companhia
seguradora). Comecei a me perguntar se esse preceito poderia se aplicar no s a pacientes
como tambm a sinestesistas.
Decidi submeter Susan a alguns testes e questes simples. Por exemplo, era a aparncia
visual real do numeral que evocava a cor? Ou era o conceito numrico a ideia de sequncia,
ou mesmo de quantidade? Nesse ltimo caso, numerais romanos produzem o mesmo efeito, ou
s os arbicos? (Na verdade, eu deveria cham-los de numerais indianos; eles foram

inventados na ndia no primeiro milnio a.C. e exportados para a Europa pelos rabes.)
Desenhei um grande VII no bloco e o mostrei a ela.
O que voc v?
Vejo que um sete, mas parece preto nenhum trao de vermelho. Eu sempre soube
disso. Os numerais romanos no funcionam. Ei, doutor, ser que isso no prova que no pode
ser uma coisa de memria? Porque eu sei que um sete, mas mesmo assim ele no gera o
vermelho!
Ed e eu percebemos que estvamos lidando com uma estudante muito inteligente.
Comeava a parecer que a sinestesia era de fato um genuno fenmeno sensorial, provocado
pela aparncia visual real do numeral no pelo conceito numrico. Mas isso ainda estava
longe de ser uma prova. Podamos ter certeza absoluta de que isso no estava acontecendo
porque l atrs, no jardim de infncia, ela tinha visto muitas vezes um sete vermelho na porta
da sua geladeira? Perguntei-me o que aconteceria se eu mostrasse a ela fotos preto e brancas
meio-tom de frutas e hortalias que (para a maioria de ns) tm fortes associaes
mnemnicas de cor. Desenhei uma cenoura, um tomate, uma abbora e uma banana e os
mostrei a ela.
O que voc v?
Bem, no vejo nenhuma cor, se isso que voc est perguntando. Sei que a cenoura
laranja e posso imagin-la dessa cor, ou visualiz-la como laranja. Mas no vejo realmente a
cor laranja da maneira como vejo vermelho quando voc me mostra o 7. difcil explicar,
doutor, mas assim: quando vejo a cenoura em preto e branco, sei que ela laranja, mas
posso visualiz-la como sendo de qualquer cor esquisita que eu queira, como uma cenoura
azul. muito difcil para mim fazer isso com o 7; ele continua gritando vermelho para mim!
Isso tudo est fazendo algum sentido para vocs dois?
Ok, eu disse a ela, agora quero que voc feche os olhos e me mostre as suas mos.
Ela pareceu ligeiramente surpresa com meu pedido, mas seguiu minhas instrues. Em
seguida desenhei o numeral 7 na palma de sua mo.
O que eu desenhei? Aqui, deixe-me fazer isso de novo.
um 7!
Ele colorido?
No, de maneira alguma. Bem, deixe refrasear isso; a princpio no vejo vermelho,
embora sinta que um 7. Mas depois comeo a visualizar o 7, e ele est de certo modo
colorido de vermelho.
Certo, Susan, e se eu digo sete? Aqui, vamos tentar: sete, sete, sete.
No era vermelho de incio, mas depois comeo a experimentar vermelho Depois que
comeo a visualizar a aparncia da forma do 7, ento vejo o vermelho mas no antes disso.
Por capricho, eu disse: Sete, cinco, trs, dois, oito. Ento, o que voc viu, Susan?
Meu Deus isso muito interessante. Vejo um arco-ris!
Como assim?
Bem, vejo as cores correspondentes espalhadas diante de mim como num arco-ris, com
as cores correspondendo sequncia numrica que voc leu em voz alta. um arco-ris muito

bonito.
Mais uma pergunta, Susan. Aqui est de novo aquele desenho do 7. Voc v a cor
diretamente sobre o nmero, ou ela se espalha em volta dele?
Vejo-a diretamente sobre o nmero.
O que me diz a respeito de um nmero branco num papel preto? Aqui est um. O que
voc v?
ainda mais claramente vermelho que o nmero preto. No sei por qu.
E quanto a nmeros de dois dgitos? Desenhei um ntido 75 no bloco e mostrei-o a ela.
Seu crebro comearia a mesclar as cores? Ou veria uma cor totalmente nova?
Vejo cada nmero com sua cor apropriada. Mas eu mesma observei isso muitas vezes. A
menos que os nmeros estejam prximos demais.
Muito bem, vamos tentar. Aqui, o 7 e o 5 esto muito mais prximos. O que voc v?
Ainda vejo as cores correspondentes, mas elas parecem lutar ou anular uma outra;
parecem mais apagadas.
E se eu desenhar o nmero sete com tinta da cor errada?
Desenhei um 7 verde no papel e mostrei a ela.
Ugh! Parece horrvel. D aflio, como se houvesse alguma coisa errada com ele. Eu
certamente no misturo a cor real com a cor mental. Vejo ambas as cores simultaneamente,
mas parece horrvel.
A observao de Susan me lembrou do que eu havia lido nos artigos mais antigos sobre
sinestesia: que a experincia de cor tinha muitas vezes uma tonalidade emocional para os
sinestesistas e que cores incorretas podiam produzir uma forte averso. Evidentemente, todos
ns experimentamos emoes com certas cores. Azul parece calmante e vermelho,
apaixonado. Seria possvel que o mesmo processo seja, por alguma estranha razo, exagerado
nos sinestesistas? O que a sinestesia pode nos revelar a respeito da ligao entre cor e
emoo pela qual artistas como Van Gogh e Monet sentiram-se fascinados durante tanto
tempo?
Ouvimos uma batida hesitante porta. No tnhamos notado que quase uma hora se passara
e que a outra estudante, uma moa chamada Becky, continuava esperando junto porta da
minha sala. Felizmente ela estava de bom humor, apesar de ter esperado tanto tempo. Pedimos
a Susan para voltar na semana seguinte e convidamos Becky para entrar. Revelou-se que ela
tambm era uma sinestesista. Repetimos as mesmas perguntas e a submetemos aos mesmos
testes propostos a Susan. Suas respostas foram assombrosamente semelhantes, com algumas
pequenas diferenas.
Becky via nmeros coloridos, mas eles no tinham para ela as mesmas cores que para
Susan. Para Becky 7 era azul e 5 era verde. Ao contrrio de Susan, ela via as letras do
alfabeto em cores vvidas. Numerais romanos e nmeros traados em sua mo no surtiam
efeito, o que sugeria que, como para Susan, as cores eram impelidas pela aparncia visual dos
nmeros e no pelo conceito numrico. E por fim, assim como Susan, ela viu o mesmo efeito
semelhante a um arco-ris quando recitei uma sequncia de nmeros ao acaso.
Percebi naquele momento que estvamos seguindo muito de perto um fenmeno genuno.
Todas as minhas dvidas se dissiparam. Susan e Becky nunca tinham se encontrado antes, e o

alto nvel de semelhana entre seus relatos no podia ser coincidncia. (Mais tarde ficamos
sabendo que h muita variao entre sinestesistas, de modo que foi muita sorte nossa ter
topado com dois casos muito parecidos.) Mas embora eu estivesse convencido, ainda teramos
de trabalhar muito para produzir evidncias fortes o suficiente para publicar. Comentrios
verbais e relatos introspectivos de pessoas so notoriamente pouco confiveis. Pessoas num
ambiente de laboratrio so com frequncia extremamente sugestionveis e podem descobrir
de maneira inconsciente o que voc quer ouvir e agrad-lo dizendo-lhe aquilo. Alm disso,
algumas vezes, falam de maneira ambgua ou vaga. Como eu deveria compreender a
desnorteante observao de Susan: Realmente vejo vermelho, mas tambm sei que no
ento acho que devo estar vendo isso minha mente, alguma coisa assim.
SENSAO ALGO inerentemente subjetivo e inefvel: voc sabe como experimentar a
vermelhido vibrante da casca de uma joaninha, por exemplo, mas jamais poderia descrever
essa vermelhido para uma pessoa cega, ou mesmo para uma pessoa daltnica, que no
consegue distinguir o vermelho do verde. Alis, voc nunca poder saber com certeza se as
experincias mentais interiores de vermelhido das outras pessoas so iguais sua. Isso torna
um pouco complicado (para dizer o mnimo) estudar a percepo de outras pessoas. A cincia
trabalha com evidncias objetivas, ao passo que quaisquer observaes que faamos sobre
a experincia sensorial subjetiva de pessoas so necessariamente indiretas ou de segunda
mo. Eu ressaltaria, contudo, que impresses subjetivas e estudos de caso com um nico
sujeito podem muitas vezes fornecer fortes pistas para o projeto de experimentos mais
formais. De fato, a maior parte das grandes descobertas em neurologia baseou-se de incio nos
testes clnicos aplicados a casos nicos (e seus relatos subjetivos), antes de ser confirmada
em outros pacientes.
Um dos primeiros pacientes com quem iniciamos um estudo sistemtico em busca de
uma prova incontestvel da realidade da sinestesia foi Francesca, uma mulher afvel na
metade da casa dos quarenta anos que vinha se consultando com um psiquiatra devido a uma
leve depresso. Ele prescreveu lorazepam e Prozac, mas no sabendo o que fazer diante de
suas experincias sinestticas, encaminhou-a para o meu laboratrio. Era a mulher, que
mencionei antes, que afirmava que desde a infncia experimentava vvidas emoes ao tocar
diferentes texturas. Mas como poderamos pr prova a veracidade de sua afirmao? Talvez
ela fosse apenas uma pessoa muito emotiva e simplesmente gostasse de falar sobre as
emoes que vrios objetos desencadeavam nela. Talvez fosse mentalmente perturbada e
quisesse apenas ateno ou sentir-se especial.
Um dia, Francesca foi ao meu laboratrio. Depois de uma xcara de ch e das amenidades
usuais, meu aluno David Brang e eu a conectamos a um ohmmetro para medir sua RGP. Como
vimos no captulo 2, esse aparelho mede a cada momento a microtranspirao produzida por
nveis flutuantes de excitao emocional. Ao contrrio de uma pessoa, que pode dissimular
verbalmente ou mesmo ser subconscientemente iludida sobre as sensaes que alguma coisa
provoca nela, a RGP instantnea e automtica. Quando a medimos em sujeitos normais que
tocaram vrias texturas comuns, como veludo cotel ou linleo, ficou claro que eles no
experimentavam nenhuma emoo. Mas Francesca era diferente. Para as texturas que, segundo
ela, geravam fortes reaes emocionais, como medo ou ansiedade ou nojo, seu corpo produzia

um forte sinal de RGP. Mas quando tocava texturas que dizia causar sensaes clidas,
relaxadas, no havia nenhuma alterao na resistncia eltrica de sua pele. Como no
possvel falsificar uma resposta de RGP, isso forneceu forte evidncia de que ela estava nos
dizendo a verdade.
Mas para ter absoluta certeza de que Francesca estava experimentando emoes
especficas, usamos um procedimento adicional. Mais uma vez a levamos para uma sala e a
conectamos a um ohmmetro. Pedimos a ela para seguir as instrues numa tela de computador
que lhe diriam em quais de vrios objetos dispostos na mesa sua frente ela deveria tocar e
por quanto tempo. Dissemos que ficaria sozinha na sala, pois rudos de nossa presena
poderiam interferir na monitorao da RGP. Sem que ela soubesse, havamos escondido uma
videocmera atrs do monitor para registrar todas as suas expresses faciais. O que nos levou
a fazer isso secretamente foi a necessidade de assegurar que suas reaes eram genunas e
espontneas. Aps o experimento, pedimos a avaliadores independentes estudantis para
classificar a magnitude e a qualidade das expresses em seu rosto, como medo ou calma.
claro que asseguramos que os avaliadores no conhecessem o objetivo do experimento e no
soubessem que objeto Francesca havia tocado em cada teste dado. Mais uma vez descobrimos
que havia clara correlao entre as classificaes subjetivas que Francesca fazia de vrias
texturas e suas expresses faciais espontneas. Pareceu bastante claro, portanto, que as
emoes que ela afirmava experimentar eram autnticas.
MIRABELLE, uma jovem esfuziante, de cabelo escuro, ouvira por acaso uma conversa minha
com Ed Hubbard no Espresso Roma Cafe, no campus, a poucos passos do meu laboratrio.
Ela arqueou as sobrancelhas no sei se por diverso ou ceticismo.
Pouco depois, ela se apresentou em nosso laboratrio oferecendo-se como objeto de
estudo. Assim como Susan e Becky, cada nmero lhe parecia tingido de uma cor especial.
Susan e Becky haviam nos convencido informalmente de que estavam relatando sua
experincia de maneira precisa e verdadeira, mas com Mirabelle quisemos ver se podamos
obter alguma prova incontestvel de que ela estava realmente vendo cor (como quando voc
v uma ma), e no apenas experimentando uma vaga imagem mental de cor (como quando
voc imagina uma ma). Esse limite entre ver e imaginar sempre se provara elusivo em
neurologia. Talvez a sinestesia ajudasse a determinar a diferena entre essas duas coisas.
Indiquei-lhe uma cadeira em minha sala, mas ela relutou em se sentar. Disparava olhares
para todos os cantos, olhando para os vrios instrumentos cientficos antigos e fsseis
pousados sobre a mesa e no cho. Parecia a criana proverbial na loja de doces ao engatinhar
por todo o piso, examinando uma coleo de peixes fsseis do Brasil. Sua cala jeans
escorregava para baixo nos seus quadris, e tentei no olhar diretamente para a tatuagem em
sua cintura. Os olhos de Mirabelle iluminaram-se quando ela viu um osso fossilizado longo e
lustroso um pouco parecido com um mero (osso superior do brao). Pedi-lhe para adivinhar
o que era. Ela tentou costela, tbia e osso da coxa. Na verdade, era um bculo (osso do pnis)
de uma morsa extinta do Pleistoceno. Aquele, em particular, havia sido obviamente fraturado
no meio e voltado a se soldar num ngulo enquanto o animal estava vivo, como era
evidenciado por uma formao calosa. Havia tambm uma marca calosa de dente na linha da
fratura, sugerindo que ela havia sido causada por uma mordida, sexual ou predatria. H um

aspecto detetivesco na paleontologia, assim como na neurologia, e poderamos ter continuado


a conversar sobre tudo isso por mais duas horas. Mas nosso tempo estava se esgotando.
Precisvamos voltar sua sinestesia.
Comeamos com um experimento simples. Mostramos a Mirabelle um nmero 5 numa tela
preta de computador. Como se esperava, ela o viu colorido em seu caso, vermelho vivo.
Havamos lhe pedido para fixar o olhar num pequeno ponto branco no meio da tela. (Isso
chamado ponto de fixao; ele impede que os olhos fiquem vagando.) Depois fomos afastando
o nmero cada vez mais do ponto central para ver se isso tinha algum efeito sobre a cor
evocada. Mirabelle observou que a cor vermelha tornava-se progressivamente menos vvida
medida que o nmero foi sendo afastado, at se tornar por fim de um cor-de-rosa, plido,
muito diludo. Por si mesmo, isso pode no parecer muito surpreendente; um nmero visto fora
de eixo induz uma cor mais fraca. Apesar disso, estava nos revelando algo importante. Mesmo
deslocado para um lado, o prprio nmero continuava perfeitamente visvel, no entanto a cor
ficava muito mais fraca. Num s golpe esse resultado mostrava que a sinestesia no podia ser
apenas uma memria da infncia ou uma associao metafrica.1 Se o nmero estivesse
meramente evocando a lembrana ou a ideia de uma cor, por que o lugar em que estava
colocado no campo visual importaria, contanto que ele ainda fosse claramente reconhecvel?
Em seguida usamos um segundo teste, mais direto, chamado popout, que psiclogos usam
para determinar se um efeito verdadeiramente perceptual (ou apenas conceitual). Olhando
para a figura 3.1, voc ver um conjunto de linhas inclinadas espalhadas em meio a uma
floresta de linhas verticais. As linhas inclinadas destacam-se como um polegar machucado
elas saltam aos olhos [pop out]. De fato, voc no s pode distingui-las da multido de
maneira quase instantnea, mas tambm agrup-las mentalmente para formar um plano ou
grupo separado. Se fizer isso, poder ver facilmente que o grupo de linhas inclinadas compe
a forma global de um X. Da mesma maneira, na figura 3.2, pontos vermelhos espalhados entre
pontos verdes (retratados aqui como pontos pretos entre pontos cinzas) destacam-se vivamente
e compem a forma global de um tringulo.

Linhas inclinadas inseridas numa matriz de linhas verticais podem ser facilmente detectadas, agrupadas e
segregadas das linhas retas por nosso sistema visual. Esse tipo de segregao s pode ocorrer com traos extrados
precocemente no processamento visual. (Lembre-se do captulo 2, formas tridimensionais resultantes de sombreamento podem
tambm levar a agrupamento.)
FIGURA 3.1

FIGURA 3.2

Bolinhas de cores ou sombreamento semelhantes podem tambm ser agrupados sem esforo. A cor um trao
detectado precocemente no processamento visual.

Em contraposio, olhe para a figura 3.3. Voc v um conjunto de Ts espalhados no meio


de Ls, mas, ao contrrio das linhas inclinadas e dos pontos coloridos das duas figuras
anteriores, os Ts no produzem o mesmo efeito vvido e automtico (Estou aqui!) de salto,
apesar do fato de Ls e Ts serem to diferentes entre si quanto linhas verticais e inclinadas.
Voc tambm tem muito mais dificuldade para agrupar os Ts, e precisa at se dedicar a uma
inspeo item por item. Disso, podemos concluir que somente certas caractersticas
perceptuais primitivas, ou elementares, como cor e orientao de linha podem fornecer uma
base para agrupamento e popout. Smbolos perceptuais mais complexos como grafemas (letras
e nmeros) no podem fazer isso, por mais diferentes que sejam uns dos outros.

No fcil detectar ou agrupar Ts espalhados entre Ls, talvez por serem feitos dos mesmos traos de nvel inferior:
linhas verticais e horizontais. S o arranjo das linhas diferente (produzindo quinas versus junes em T), e isso no extrado
precocemente no processamento visual.
FIGURA 3.3

Para tomar um exemplo extremo: se eu lhe mostrasse uma folha de papel com a palavra
amor impressa por ela toda, com a palavra dio aparecendo algumas vezes no meio, voc no
conseguiria localizar os dios muito facilmente. Teria de procurar por eles com certo afinco.
E mesmo quando os encontrasse, eles ainda no se destacariam do pano de fundo da mesma
maneira que linhas inclinadas e cores. Mais uma vez, isso ocorre porque conceitos
lingusticos, como amor e dio, no podem servir como base para agrupamento, por mais
dissimilares que possam ser conceitualmente.
Nossa capacidade de agrupar e segregar traos semelhantes provavelmente se
desenvolveu para vencer a camuflagem e descobrir objetos ocultos no mundo. Por exemplo, se
um leo se esconder atrs de uma folhagem verde mosqueada, a imagem crua que entra em
nossos olhos e atinge a retina nada mais que um amontoado de fragmentos amarelados
separados por intervalos de verde. No entanto, no isso que voc v. Seu crebro costura os
fragmentos de pele fulva uns aos outros para discernir a forma global, e ativa sua categoria
visual para leo. (E de l, isso segue direto para a amgdala!) Seu crebro trata a
probabilidade de que todas essas manchas amarelas poderiam ser verdadeiramente isoladas e
independentes umas das outras como essencialmente zero. ( por isso que uma pintura ou
fotografia de um leo escondido atrs de uma folhagem, em que as manchas de cor so
realmente independentes e no relacionadas entre si, ainda faz voc ver o leo.) Seu crebro
tenta automaticamente agrupar traos perceptuais de nvel baixo para ver se eles formam

alguma coisa importante. Como lees.


Psiclogos da percepo exploram rotineiramente esses efeitos para determinar se um
trao visual particular elementar. Se ele nos permite popout e agrupamento, provvel que o
crebro o esteja extraindo numa etapa inicial do processamento sensorial. Se popout e
agrupamento estiverem mudos ou ausentes, o processamento sensorial de ordem mais elevada
ou mesmo conceitual deve estar envolvido na representao dos objetos em questo. L e T
compartilham os mesmos traos elementares (uma linha horizontal curta e uma linha vertical
curta tocando-se em ngulos retos); os principais elementos que os distinguem em nossas
mentes so fatores lingusticos e conceituais.
Voltemos ento para Mirabelle. Sabemos que cores reais podem levar a agrupamento e
popout. Seriam suas cores particulares capazes de provocar nela os mesmos efeitos?
Para responder a essa questo, criei padres semelhantes quele mostrado na figura 3.4:
uma floresta de 5s semelhantes a blocos, com alguns 2s com o mesmo tipo de configurao
espalhados entre eles. Sendo apenas imagens espelhadas uns dos outros, 2s e 5s so
compostos de traos idnticos: duas linhas verticais e duas horizontais. Ao olhar para essa
imagem, voc manifestamente no obtm nenhum popout; s consegue descobrir os 2s
mediante inspeo item por item. E no pode discernir facilmente a forma global o grande
tringulo agrupando os 2s mentalmente; eles simplesmente no se destacam do pano de
fundo. Embora possa acabar deduzindo logicamente que os 2s formam um tringulo, voc no
v um grande tringulo da maneira como v o que est na figura 3.5, onde os 2s foram
representados em preto e os 5s em cinza. Agora, o que aconteceria se mostrssemos a figura
3.4 a uma sinestesista que afirma experimentar 2s como vermelhos e 5s como verdes? Se ela
estivesse meramente pensando em vermelho (ou verde), assim como voc ou eu, no iria ver
instantaneamente um tringulo. Por outro lado, se a sinestesia fosse um efeito sensorial
genuinamente de baixo nvel, ela poderia literalmente ver o tringulo da maneira como voc e
eu o vemos na figura 3.5.
Para esse experimento, mostramos primeiro imagens muito parecidas com a figura 3.4 para
vinte estudantes normais e os instrumos a procurar uma forma global (feita de pequenos 2s)
em meio confuso. Algumas das figuras continham um tringulo, outras mostravam um
crculo. Exibimos essas figuras numa sequncia aleatria num monitor de computador por
cerca de meio segundo cada uma, tempo curto demais para uma inspeo visual detalhada.
Aps ver cada figura, os sujeitos tinham de apertar um de dois botes para indicar se acabara
de lhes ser mostrado um crculo ou um tringulo. Como no de surpreender, a taxa de acertos
dos estudantes foi de cerca de 50%; em outras palavras, estavam apenas adivinhando, no
tendo conseguido discernir espontaneamente a forma. Mas quando colorimos todos os 5s de
verde e todos os 2s de vermelho (na figura 3.5 isso simulado com cinza e preto), sua
performance elevou-se para 80% ou 90%. Agora podiam ver a forma instantaneamente sem
pausa ou reflexo.
A surpresa veio quando mostramos os displays preto e branco para Mirabelle.
Diferentemente dos no sinestesistas, ela foi capaz de identificar a forma corretamente em 80
a 90% das tentativas exatamente como se os nmeros fossem de fato de outra cor! As cores
sinesteticamente induzidas tinham exatamente a mesma eficcia que cores reais para lhe
permitir descobrir e relatar a forma global.2 Esse experimento fornece prova irrefutvel de

que as cores induzidas de Mirabelle so genuinamente sensoriais. Ela simplesmente no


poderia ter falsificado os resultados que obteve, e eles no poderiam ser de maneira alguma o
resultado de memrias de infncia ou de qualquer das explicaes alternativas propostas.

FIGURA 3.4 Um grupo de 2s espalhados entre 5s. difcil para sujeitos normais detectar a forma composta pelos 2s, mas os
sinestesistas inferiores como um grupo tm um desempenho muito melhor. O efeito foi confirmado por James Wards e colegas.

O mesmo arranjo que na figura 3.4, exceto pelos nmeros que esto sombreados de maneira diferente, o que
permite a pessoas normais ver o tringulo instantaneamente. Sinestesistas inferiores (projetores) provavelmente veem algo
semelhante.
FIGURA 3.5

Ed e eu compreendemos, pela primeira vez desde Francis Galton, que tnhamos uma prova
clara, sem ambiguidade, produzida por nossos experimentos (agrupamento e popout) de que a
sinestesia era de fato um fenmeno sensorial real prova que havia escapado a pesquisadores

por mais de um sculo. Na verdade, nossos displays podiam ser usados no s para distinguir
falsos sinestesistas dos genunos, mas tambm para tirar sinestesistas do armrio: pessoas que
podem ter a habilidade mas no se do conta disso ou no o querem admitir.
ED E EU VOLTAMOS a nos sentar no caf, discutindo nossos achados. Entre nossos experimentos
com Francesca e Mirabelle, havamos estabelecido que a sinestesia existe. A questo seguinte
era: por que ela existe? Poderia uma falha nas conexes neurais do crebro explic-la? O que
sabamos que poderia nos ajudar a tirar isso a limpo? Primeiro, tnhamos cincia de que o tipo
mais comum de sinestesia era aparentemente nmero-cor. Segundo, sabamos que um dos
principais centros da cor no crebro est na rea chamada V4 e no giro fusiforme dos lobos
temporais. (A rea V4 foi descoberta por Semir Zeki, professor de neuroesttica no University
College of London, e autoridade mundial na organizao do sistema visual primata.) Terceiro,
sabamos que aproximadamente na mesma rea do crebro podia haver reas especializadas
em nmeros. (Sabemos disso porque pequenas leses nessa parte do crebro fazem pacientes
perder habilidades aritmticas.) Pensei: no seria maravilhoso se a sinestesia nmero-cor
fosse causada simplesmente por alguma fiao cruzada acidental entre os centros dos
nmeros e das cores no crebro? Isso parecia quase bvio demais para ser verdade mas por
que no? Sugeri que dssemos uma olhada em alguns atlas do crebro para ver o grau exato de
proximidade existente entre essas duas reas.
Ei, talvez possamos perguntar a Tim, Ed respondeu. Ele estava se referindo a Tim
Rickard, um colega nosso no centro. Tim havia usado tcnicas sofisticadas de imagiologia
cerebral, como IRMf, para mapear a rea cerebral em que o reconhecimento visual de
nmeros ocorre. Horas depois na mesma tarde, Ed e eu comparamos a localizao exata de V4
e a rea dos nmeros num atlas do crebro humano. Para nosso espanto, vimos que a rea dos
nmeros e V4 ficavam exatamente ao lado uma da outra no giro fusiforme (figura 3.6). Isso era
um forte apoio para a hiptese da fiao cruzada. Pode realmente ser coincidncia que o tipo
mais comum de sinestesia seja o tipo nmero-cor, e as reas de nmeros e cores sejam
vizinhas imediatas no crebro?

FIGURA 3.6

O lado esquerdo do crebro, mostrando a localizao aproximada da rea fusiforme: preto, uma rea de nmeros;
branco, uma rea de cores (mostradas esquematicamente na superfcie).

Isso estava comeando a ficar parecido demais com a frenologia do sculo XIX, mas
talvez fosse verdade! Desde o sculo XIX grassa um debate entre frenologia a noo de que
diferentes funes esto precisamente localizadas em diferentes reas do crebro versus
holismo, que sustenta que as funes so propriedades emergentes de todo o crebro, cujas
partes esto em constante interao. Na verdade, essa , em certo grau, uma polarizao
artificial, porque a resposta depende da funo especfica sobre a qual se est falando. Seria
ridculo dizer que as aes de apostar dinheiro ou cozinhar so localizadas (embora alguns
aspectos delas possam ser), mas seria igualmente tolo dizer que o reflexo da tosse ou o reflexo
pupilar luz no so localizados. O surpreendente, porm, que mesmo algumas funes no
estereotipadas, como ver cores e nmeros (como formas ou mesmo como ideias numricas),
sejam de fato mediadas por regies cerebrais especializadas. Mesmo percepes de alto
nvel, como de ferramentas, hortalias ou frutas que chegam a ser quase conceitos, em vez de
meras percepes , podem ser perdidas seletivamente, dependendo da pequena regio
especfica do crebro danificada por derrame ou acidente.
Ento o que sabemos sobre localizao cerebral? Quantas regies especializadas existem,
e como so dispostas? Assim como o diretor executivo de uma companhia delega diferentes
tarefas a diferentes pessoas que ocupam diferentes cargos, nosso crebro distribui diferentes
tarefas para diferentes regies. O processo comea quando sinais neurais provenientes de
nossa retina viajam para uma rea na parte de trs de nosso crebro onde a imagem
categorizada em atributos simples como cor, movimento, forma e profundidade. Depois disso,
informaes sobre diferentes categorias so divididas e distribudas a vrias regies afastadas
em nossos lobos temporal e parietal. Por exemplo, informao a respeito da direo de alvos
mveis vai para V5 em nossos lobos parietais. Informao sobre cor enviada principalmente
para V4 em nossos lobos temporais.
No difcil adivinhar a razo dessa diviso do trabalho. Os tipos de computao de que
precisamos para extrair informao sobre comprimento de onda (cor) muito diferente
daqueles requeridos para extrair informao sobre movimento. Talvez seja mais simples
efetu-las se tivermos reas separadas para cada tarefa, mantendo o maquinismo neural
distinto para economia de conexes e facilidade de computao.
Faz sentido tambm organizar regies especializadas em hierarquias. Num sistema
hierrquico, cada nvel superior desempenha tarefas mais sofisticadas, mas, assim como
numa companhia, h uma enorme quantidade de feedback e conversa cruzada. Por exemplo, a
informao sobre cor processada em V4 retransmitida para reas de cor mais elevadas que
se situam mais acima nos lobos temporais, perto do giro angular. Essas reas mais elevadas
podem estar relacionadas a aspectos mais complexos do processamento de cor. As folhas de
eucalipto que vejo por todo o campus parecem ser, no crepsculo, do mesmo tom de verde que
so ao meio-dia, embora os comprimentos de onda que compem a luz refletida sejam muito
diferentes nos dois casos. (No crepsculo a luz vermelha, mas no vemos subitamente as
folhas como verde-avermelhadas; elas continuam parecendo verdes porque nossas reas de
cor mais elevadas fazem a compensao.)
A computao numrica tambm parece ocorrer em estgios: um estgio inicial no giro

fusiforme, em que as formas reais dos nmeros so representadas, e um estgio posterior no


giro angular, relacionado a conceitos numricos como ordinalidade (sequncia) e
cardinalidade (quantidade). Quando o giro angular danificado por um acidente vascular
cerebral ou um tumor, um paciente pode ainda ser capaz de identificar nmeros, mas pode no
conseguir mais dividir ou subtrair. (A multiplicao muitas vezes sobrevive porque
mecanicamente memorizada.) Foi esse aspecto da anatomia cerebral a estreita proximidade
de cores e nmeros no crebro tanto no giro fusiforme quanto perto do giro angular que me
fez suspeitar que a sinestesia nmero-cor era causada por conversa cruzada entre essas reas
cerebrais especializadas.
Mas se essa fiao cruzada neural for a explicao correta, por que ela ocorre? Galton
observou que a sinestesia costuma se manifestar em vrios membros de uma famlia, achado
que foi repetidamente confirmado por outros pesquisadores. Portanto, razovel perguntar se
h uma base gentica para a sinestesia. Talvez os sinestesistas abriguem uma mutao que faa
existir algumas conexes anormais entre reas cerebrais adjacentes normalmente bem
segregadas uma da outra. Se essa mutao intil ou deletria, por que no foi extirpada por
seleo natural?
Alm disso, se a mutao fosse expressa de maneira desigual, isso poderia explicar por
que alguns sinestesistas estabelecem fiao cruzada entre cores e nmeros, ao passo que
outros, como uma mulher que vi uma vez chamada Esmeralda, veem cores em resposta a notas
musicais. Coerentemente com o caso de Esmeralda, centros da audio nos lobos temporais
so prximos das reas do crebro que recebem sinais de cor de V4 e centros da cor mais
elevados. Senti que as peas comeavam a se encaixar.
O fato de vermos vrios tipos de sinestesia fornece evidncia adicional de fiao cruzada.
Talvez o gene mutante se expresse em maior grau em mais regies cerebrais em alguns
sinestesistas que em outros. Mas como exatamente a mutao causa a fiao cruzada? Sabemos
que o crebro normal no vem pronto, com reas nitidamente empacotadas e claramente
delineadas entre si. No feto, h uma superproliferao inicial de conexes que vo sendo
podadas medida que o desenvolvimento prossegue. Uma razo para esse extenso processo
de poda presumivelmente evitar vazamento (difuso de sinal) entre reas adjacentes,
exatamente como Michelangelo foi cortando pedacinhos de mrmore para produzir o Davi.
Essa poda est em grande parte sob controle gentico. possvel que a mutao da sinestesia
leve a uma poda incompleta entre algumas reas vizinhas. O resultado seria o mesmo: fiao
cruzada.
No entanto, importante observar que a fiao cruzada anatmica entre reas cerebrais
no pode ser a explicao completa para a sinestesia. Se fosse, como explicar a emergncia
comumente relatada de sinestesia durante o uso de drogas alucingenas como o LSD? Uma
droga no pode induzir subitamente novas conexes axnicas, e tais conexes no
desapareceriam magicamente depois que seu efeito passasse. Portanto, ela deve estar
reforando de alguma maneira a atividade de conexes preexistentes o que no
incongruente com a possibilidade de que sinestesistas tenham mais dessas conexes que o
resto de ns. David Brang e eu tambm encontramos dois sinestesistas que perderam
temporariamente sua sinestesia quando comearam a tomar medicamentos antidepressivos
chamados inibidores seletivos da recaptao de serotonina (ISRSs), famlia de drogas que
inclui o famoso Prozac. Embora no possamos confiar inteiramente em relatos subjetivos, eles

fornecem pistas valiosas para futuros estudos. Uma mulher era capaz de ligar e desligar sua
sinestesia comeando ou interrompendo seu regime medicamentoso. Ela detestava o
antidepressivo Wellbutrin porque ele a privava da mgica sensorial fornecida pela sinestesia;
o mundo parecia inspido sem ela.
Venho usando a expresso fiao cruzada de maneira um tanto livre, mas at que
saibamos exatamente o que est se passando no nvel celular, a expresso mais neutra
ativao cruzada talvez seja melhor. Sabemos, por exemplo, que regies cerebrais
adjacentes muitas vezes inibem a atividade uma da outra. Essa inibio serve para minimizar a
conversa cruzada e mantm reas isoladas entre si. E se houvesse algum tipo de desequilbrio
qumico que reduzisse essa inibio digamos, o bloqueio de um neurotransmissor inibitrio,
ou uma deficincia na sua produo? Nesse cenrio, no haveria nenhum fio extra no
crebro, mas os fios do sinestesista no seriam apropriadamente isolados. O resultado seria o
mesmo: sinestesia. Sabemos que, mesmo num crebro normal, existem vastas conexes neurais
entre regies situadas a grande distncia umas das outras. A funo normal delas
desconhecida (como a maioria das conexes cerebrais!), mas um mero fortalecimento dessas
conexes ou uma perda de inibio poderia levar ao tipo de ativao cruzada que sugiro.
luz da hiptese da ativao cruzada, podemos agora tambm comear a tentar
conjecturar por que Francesca tinha reaes emocionais to fortes a texturas triviais. Todos
ns temos um mapa primrio do tato no crebro chamado crtex somatossensorial primrio, ou
S1. Quando toco no seu ombro, receptores do tato em sua pele detectam a presso e enviam
uma mensagem para seu S1. Voc sente o toque. De maneira semelhante, quando voc toca
diferentes texturas, um mapa vizinho do tato, S2, ativado. Voc sente as texturas: a
granulao seca de um deque de madeira, a umidade escorregadia de um sabonete. Essas
sensaes tteis so fundamentalmente externas, originando-se no mundo fora de seu corpo.
Outra regio cerebral, a nsula, mapeia sensaes internas provenientes de seu corpo. Sua
nsula recebe fluxos contnuos de sensao de clulas receptoras em seu corao, pulmes,
fgado, vsceras, ossos, articulaes, ligamentos, fscia e msculos, bem como de receptores
especializados em sua pele que sentem calor, frio, dor, toque sensual e talvez comicho e
ccegas tambm. Sua nsula usa essa informao para representar como voc se sente em
relao ao mundo externo e seu ambiente imediato. Essas sensaes so fundamentalmente
internas, e compreendem os ingredientes primrios de seu estado emocional. Como um ator
central em sua vida emocional, sua nsula envia sinais para outros centros emocionais em seu
crebro e recebe sinais deles. Entre esses centros esto a amgdala, o sistema nervoso
autnomo (ativado pelo hipotlamo) e o crtex orbitofrontal, que est envolvido em
julgamentos emocionais nuanados. Em pessoas normais esses circuitos so ativados quando
elas tocam certos objetos emocionalmente carregados. Acariciar, digamos, um amante, pode
gerar sensaes complexas de ardor, intimidade e prazer. Espremer uma massa de fezes, em
contraposio, tende a levar a fortes sensaes de nojo e repugnncia. Agora pense no que
aconteceria se houvesse um extremo exagero dessas vrias conexes que ligam S2, a nsula, a
amgdala e o crtex orbitofrontal. Voc esperaria ver precisamente o tipo de emoes
complexas desencadeadas pelo tato que Francesca experimenta quando toca em brim, prata,
seda ou papel coisas que deixariam a maioria de ns impassveis.
A propsito, a me de Francesca tambm tem sinestesia. Mas, alm de emoes, ela relata
sensaes de paladar em resposta ao tato. Por exemplo, acariciar uma grade de ferro batido

evoca um intenso sabor salgado em sua boca. Isso tambm faz sentido: a nsula recebe forte
input de paladar da lngua.
COM A IDEIA DE ATIVAO CRUZADA, parecamos realmente a caminho de uma explicao
neurolgica da sinestesia nmero-cor e textural.3 Mas, medida que outros sinestesistas
apareceram em minha sala, percebemos que h muito mais formas da condio. Em algumas
pessoas, dias da semana ou meses do ano produziam cores: a segunda-feira podia ser verde, a
quarta-feira cor-de-rosa e dezembro amarelo. No admira que muitos cientistas pensassem
que elas eram loucas! Mas, como eu disse antes, aprendi ao longo dos anos a ouvir o que as
pessoas dizem. Nesse caso particular, dei-me conta de que a nica coisa que dias da semana,
meses e nmeros tm em comum o conceito de sequncia numrica ou ordinalidade. Portanto
nesses indivduos, diferentemente do que vimos nos casos de Becky e Susan, talvez seja o
conceito abstrato de sequncia numrica que evoca a cor, no a aparncia visual do nmero.
Por que a diferena entre os dois tipos de sinestesistas? Para responder a isso, temos de
retornar anatomia cerebral.
Depois que a forma de um nmero reconhecida no nosso giro fusiforme, a mensagem
retransmitida adiante para nosso giro angular uma regio de nossos lobos parietais
envolvida, entre outras coisas, no processamento superior das cores. A ideia de que alguns
tipos de sinestesia poderiam envolver o giro angular compatvel com uma antiga observao
clnica de que essa estrutura est relacionada sntese sensorial. Em outras palavras, pensa-se
que esse um grande entroncamento no qual informaes sobre tato, audio e viso
convergem para permitir a construo de perceptos de alto nvel. Por exemplo, um gato
ronrona e fofo (tato), ele ronrona e mia (audio) e tem determinada aparncia (viso) e
hlito com cheiro de peixe (olfato) todas essas coisas so evocadas pela lembrana de um
gato ou o som da palavra gato. No admira que pacientes com leso na regio percam a
capacidade de nomear coisas (anomia), mesmo que possam reconhec-las. Eles tm
dificuldade com aritmtica, o que, pensando bem, tambm envolve integrao sensorial: afinal
de contas, no jardim de infncia aprendemos a contar com os dedos. (De fato, se voc toca no
dedo do paciente e lhe pergunta qual deles , muitas vezes ele no sabe dizer.) Todos esses
fragmentos de evidncia clnica sugerem fortemente que o giro angular um grande centro no
crebro para convergncia e integrao sensorial. Assim, talvez no seja to forado, afinal,
sugerir que uma falha no conjunto de circuitos poderia fazer com que as cores fossem muito
literalmente evocadas por certos sons.
Segundo neurologistas clnicos, o giro angular esquerdo pode estar envolvido na
manipulao de quantidade, sequncias e aritmtica. Quando essa regio danificada por
acidente vascular cerebral, o paciente pode reconhecer nmeros e ainda pensar com razovel
clareza, mas tem dificuldade at com os clculos mais simples. No consegue subtrair 7 de 12.
Vi pacientes que no podem nos dizer qual de dois nmeros 3 ou 5 maior.
Temos aqui o arranjo perfeito para mais um tipo de fiao cruzada. O giro angular est
envolvido no processamento de cores e sequncias numricas. Ser possvel que, em alguns
sinestesistas, a conversa cruzada ocorra entre essas duas reas superiores perto do giro
angular, em vez de mais abaixo no giro fusiforme? Nesse caso, isso explicaria por que, neles,
at as representaes abstratas de nmero ou a ideia de um nmero sugerida pelos dias da

semana ou pelos meses iro manifestar cor intensamente. Em outras palavras, dependendo da
parte do crebro em que o gene anormal da sinestesia expressado, temos diferentes tipos de
sinestesistas: os superiores, impelidos por conceito numrico, e os inferiores, impelidos
apenas pela aparncia visual. Dadas as mltiplas conexes para l e para c entre reas
cerebrais, tambm possvel que ideias numricas sobre sequencialidade sejam enviadas de
volta para o giro fusiforme, mais abaixo, para evocar cores.
Em 2003 iniciei uma colaborao com Ed Hubbard e Geoff Boynton do Salk Institute for
Biological Studies para pr essas ideias prova com imagiologia cerebral. O experimento
demandou quatro anos, mas finalmente pudemos mostrar que, em sinestesistas grafema-cor, a
rea das cores V4 se acende mesmo quando lhes apresentamos nmeros sem cor. Essa
ativao cruzada poderia nunca ocorrer em voc ou em mim. Em experimentos recentes
conduzidos na Holanda, os pesquisadores Romke Rouw e Steven Scholte descobriram que
havia um nmero substancialmente maior de axnios (fios) ligando V4 e a rea dos
grafemas em sinestesistas inferiores comparados populao em geral. E, de maneira ainda
mais notvel, em sinestesistas superiores, eles encontraram um maior nmero de fibras nas
vizinhanas gerais do giro angular. Tudo isso precisamente o que havamos proposto. A
correspondncia entre previso e subsequente confirmao raramente ocorre de maneira to
livre de percalos em cincia.
As observaes que havamos feito at ento corroboravam amplamente a teoria da
ativao cruzada e forneciam uma elegante explicao para as diferentes percepes de
sinestesistas superiores e inferiores.4 Mas podemos formular muitas outras questes
intrigantes a respeito dessa condio. O que ocorreria se um sinestesista fosse bilngue e
conhecesse duas lnguas com diferentes alfabetos, como russo e ingls? O P ingls e o cirlico
representam mais ou menos o mesmo fonema (som), mas tm aparncias completamente
diferentes. Evocariam eles as mesmas cores ou cores diferentes? O decisivo o grafema por
si s, ou o fonema? Talvez nos sinestesistas inferiores isso seja impelido pela aparncia
visual, ao passo que, nos superiores, seria pelo som. E quanto a letras maisculas versus
letras minsculas? Ou letras representadas em cursivo? As cores de dois grafemas adjacentes
escorrem ou fluem de um para outro, ou cancelam-se mutuamente? Que eu saiba, at hoje
nenhuma dessas questes foi respondida de maneira adequada o que significa que temos
muitos anos empolgantes de pesquisa sobre a sinestesia nossa frente. Felizmente, muitos
novos pesquisadores se juntaram a ns na empreitada, entre os quais Jamie Ward, Julia Simner
e Jason Mattingley. Agora h toda uma indstria florescente sobre o assunto.
Deixe-me contar a respeito de um ltimo paciente. No captulo 2 observamos que o giro
fusiforme representa no s formas, tais como letras do alfabeto, mas rostos tambm. Assim,
no deveramos esperar que houvesse casos em que um sinestesista v diferentes rostos como
possuindo cores intrnsecas? Recentemente encontramos um estudante, Robert, que relatava
experimentar exatamente isso. Com frequncia ele via a cor como um halo em volta do rosto,
mas quando estava embriagado, a cor ficava muito mais intensa e se espalhava pelo prprio
rosto.5 Para verificar se Robert estava falando a verdade, fizemos um experimento simples.
Pedi-lhe para fixar a vista no nariz de outro aluno de faculdade e perguntei a Robert que cor
ele via em volta do rosto. Robert respondeu que o halo do outro estudante era vermelho. Em
seguida exibi rapidamente pontos vermelhos ou verdes em diferentes lugares no halo. O olhar
de Robert logo se desviou para um ponto verde, mas s raramente para um ponto vermelho; na

verdade, ele afirmou no ter visto os pontos vermelhos de maneira nenhuma. Isso fornece
convincente evidncia de que Robert realmente estava vendo halos: num pano de fundo
vermelho, o verde saltaria vista ao passo que o vermelho seria quase imperceptvel.
Para aumentar o mistrio, Robert tambm tinha sndrome de Asperger, uma forma de
autismo de alto desempenho. Isso tornava difcil para ele compreender e interpretar as
emoes das pessoas. Ele conseguia fazer isso por meio de deduo intelectual a partir do
contexto, mas no com a facilidade intuitiva de que a maioria de ns desfruta. Para Robert,
contudo, cada emoo tambm evocava uma cor. Por exemplo, raiva era azul e orgulho era
vermelho. Por isso seus pais lhe ensinaram desde muito cedo na vida a usar suas cores para
desenvolver uma taxonomia das emoes, de modo a compensar essa deficincia.
Curiosamente, quando lhe mostramos um rosto arrogante, ele disse que era roxo e portanto
arrogante. (Mais tarde ns trs nos demos conta de que roxo uma mescla de vermelho e
azul, evocados por orgulho e agressividade, e que estes dois ltimos, se combinados,
resultariam em arrogncia. Robert no tinha feito essa conexo antes.) Seria possvel que todo
o espectro de cores subjetivo de Robert estivesse sendo mapeado de maneira sistemtica em
seu espectro de emoes sociais? Nesse caso, poderamos potencialmente us-lo como
sujeito para compreender como emoes e mesclas complexas delas so representadas no
crebro? Por exemplo, orgulho e arrogncia so diferenciados apenas com base no contexto
social, ou so qualidades subjetivas inerentemente distintas? Uma insegurana profundamente
arraigada tambm um ingrediente da arrogncia? Seria todo o espectro de emoes sutis
baseado em vrias combinaes, em diferentes razes, de um pequeno nmero de emoes
bsicas?
Lembre-se de que observamos no captulo 2 que a viso de cores em primatas tinha um
aspecto intrinsecamente recompensador que a maioria dos outros componentes da experincia
visual no traz tona. Como vimos, provvel que a razo bsica da vinculao neural de cor
com emoo foi, de incio, atrair-nos para frutas maduras e/ou novos brotos e folhas tenros, e
mais tarde atrair machos para traseiros femininos inchados. Suspeito que esses efeitos surgem
atravs de interaes entre a nsula e regies cerebrais mais elevadas dedicadas cor. Se as
mesmas conexes estiverem reforadas de forma anormal e talvez um pouco embaralhadas
em Robert, isso explicaria por que ele via muitas cores como fortemente tingidas com
associaes emocionais arbitrrias.
AGORA EU ESTAVA INTRIGADO por outra questo. Qual a conexo se que existe alguma
entre sinestesia e criatividade? A nica coisa que elas pareciam ter em comum era o fato de
serem igualmente misteriosas. Haveria verdade no folclore segundo o qual a sinestesia mais
comum em artistas, poetas e romancistas, e talvez em pessoas criativas em geral? Poderia a
sinestesia explicar a criatividade? Wassily Kandinsky e Jackson Pollock eram sinestesistas,
assim como Vladimir Nabokov. Talvez a incidncia mais elevada de sinestesia em artistas
esteja profundamente enraizada na arquitetura de seus crebros.
Nabokov, que tinha grande curiosidade em relao sua sinestesia, escreveu sobre ela em
alguns de seus livros. Por exemplo:
No grupo verde, esto o f cor de folha de amieiro, a cor de ma no amadurecida do p, e o t pistache. Verde opaco,
com certa mistura de violeta, a melhor definio que posso dar para w. Os amarelos compreendem vrios es e is, d

cremoso, y dourado luminoso, e u, cujo valor alfabtico s posso exprimir por cor de lato com um brilho oliva. No grupo
marrom, h o brilhante tom elstico do suave g, o mais plido j, e o pardacendo cordo de sapato de h. Por fim, entre os
vermelhos, b tem o tom que os pintores chamam de siena queimado, m uma prega de flanela cor-de-rosa, e hoje eu
finalmente estabeleci uma correspondncia perfeita do v com rosa quartzo no Dictionary of Color de Maerz e Paul.
(Extrado de Speak, Memory: An Autobiography Revisited, 1966)

Ele ressaltou tambm que seus pais eram ambos sinestesistas e parecia intrigado pelo fato
de seu pai ver K como amarelo, sua me v-lo como vermelho e ele como laranja uma
mistura dos dois! Seus escritos no deixam claro se ele via essa mistura como uma
coincidncia (o que era quase certamente o caso) ou a considerava uma genuna hibridizao
de sinestesia.
Poetas e msicos tambm parecem gozar de uma maior incidncia de sinestesia. Em seu
website, o psiclogo Sean Day fornece sua traduo de um artigo alemo de 1895 que cita o
grande msico Franz Liszt:
Quando Liszt iniciou como Kapellmeister em Weimar (1842), a orquestra ficou pasma ao ouvi-lo dizer: por favor,
cavalheiros, um pouco mais azul, por gentileza! Esse tipo de tom requer isso! Ou: Isso um violeta escuro, por favor,
acreditem nisso! No to rosa! A princpio a orquestra sups que Lizst apenas brincava; mais tarde habituaram-se com
o fato de que o grande msico parecia ver cores ali, onde s havia tons.

O poeta e sinestesista francs Arthur Rimbaud escreveu o poema Vogais, que comea
assim:
A preto, E branco, I vermelho, U verde, O azul: vogais,
Contarei um dia vossas origens latentes:
A, negro colete felpudo de moscas brilhantes
Que zumbem volta de fedores cruis

Segundo uma pesquisa recente, pelo menos um tero de todos os poetas, romancistas e
artistas afirma ter tido experincias sinsticas de um tipo ou outro, embora uma estimativa
mais conservadora seja um em seis. Mas isso ocorre simplesmente porque os artistas tm
imaginaes mais vvidas e so mais aptos para se exprimir em linguagem metafrica? Ou
quem sabe so apenas menos inibidos para admitir que tiveram esse tipo de experincia? Ou
esto simplesmente afirmando ser sinestesistas porque isso sexy para um artista? Se a
incidncia for genuinamente maior, por que isso ocorre?
Algo que poetas e romancistas tm em comum serem especialmente bons no uso de
metforas. ( o oriente, e Julieta o sol!) como se seus crebros fossem mais bem
constitudos que o de ns outros para forjar vnculos entre domnios aparentemente
desconexos como o sol e uma bela jovem. Quando voc ouve Julieta o sol, no diz Oh,
ento isso quer dizer que ela uma enorme e incandescente bola de fogo? Se lhe pedirem
para explicar a metfora, voc dir antes coisas como Ela clida como o sol, nutriente
como o sol, radiante como o sol, dissipa as trevas como o sol. Seu crebro encontra
instantaneamente os vnculos certos, que realam os aspectos mais salientes e belos de Julieta.
Em outras palavras, assim como a sinestesia envolve o estabelecimento de vnculos
arbitrrios entre entidades perceptuais aparentemente no relacionadas, como cores e
nmeros, as metforas envolvem o estabelecimento de vnculos no arbitrrios entre domnios
conceituais aparentemente no relacionados. Talvez isso no seja mera coincidncia.

A chave para esse enigma a observao de que pelo menos alguns conceitos de alto nvel
esto ancorados, como vimos, em regies cerebrais especficas. Pensando bem, no h nada
mais abstrato que um nmero. Warren McCulloch, um fundador do movimento ciberntico em
meados do sculo XX, fez certa vez a pergunta retrica: O que um nmero para que um
homem possa conhec-lo? E o que um homem para que possa conhecer um nmero? No
entanto, a est o nmero, muito bem acondicionado nos pequenos e organizados confins do
giro angular. Quando essa rea lesada, o paciente no mais capaz de fazer contas simples.
Um dano cerebral pode fazer uma pessoa perder a capacidade de nomear ferramentas, mas
no frutas e hortalias, ou somente frutas e no ferramentas, ou somente frutas mas no
hortalias. Todos esses conceitos esto armazenados bem perto uns dos outros nas partes
superiores dos lobos temporais, mas est claro que se encontram suficientemente separados
para que um pequeno acidente vascular cerebral possa nocautear um mas deixar os outros
intactos. Voc poderia se sentir tentado a pensar em frutas e ferramentas como percepes e
no conceitos, mas na verdade duas ferramentas digamos, um martelo e uma serra podem
ser visualmente to dissimilares entre si quanto os dois so de uma banana; o que os une uma
compreenso semntica sobre sua finalidade e uso.
Se ideias e conceitos existirem na forma de mapas cerebrais, talvez tenhamos a resposta
para nossa questo sobre metfora e criatividade. Se uma mutao pudesse causar excesso de
conexes (ou, alternativamente, permitir excesso de vazamento cruzado) entre diferentes reas
do crebro, ento, dependendo de onde e de quo amplamente o trao fosse expresso no
crebro, ela poderia levar tanto a sinestesia quanto a uma maior facilidade para vincular
conceitos, palavras, imagens ou ideias aparentemente desvinculados. possvel que
escritores e poetas talentosos tenham conexes excessivas entre reas de palavras e
linguagem. Pintores e artistas grficos talentosos talvez tenham excesso de conexes entre
reas visuais de alto nvel. Mesmo uma nica palavra como Julieta ou sol pode ser
pensada como o centro de um turbilho semntico, ou de um rico redemoinho de associaes.
No crebro de um artfice da palavra talentoso, conexes em excesso significariam maiores
turbilhes e portanto maiores regies de superposio e uma propenso concomitantemente
maior para a metfora. Isso poderia explicar a maior incidncia de sinestesia em pessoas
criativas em geral. Essas ideias nos levam de novo ao ponto de partida. Em vez de dizer a
sinestesia mais comum entre artistas porque eles esto sendo metafricos, deveramos dizer
eles so melhores para fazer metforas porque so sinestesistas.
Se voc ouvir suas prprias conversas, ficar assombrado com a frequncia com que
metforas brotam no dilogo comum. (Brotam est vendo?) De fato, longe de ser mera
decorao, o uso de metforas e nossa capacidade de revelar analogias ocultas a base de
todo pensamento criativo. No entanto no sabemos quase nada sobre a razo por que as
metforas so to evocativas e como elas so representadas no crebro. Por que Julieta o
sol mais eficaz que Julieta uma mulher calorosa, radiantemente bela? Trata-se
simplesmente de economia de expresso, ou a meno do sol evoca automaticamente um
sentimento visceral de calidez e luz, tornando a descrio mais vvida e real em certo sentido?
Talvez as metforas nos permitam efetuar uma espcie de realidade virtual no crebro. (Tenha
em mente tambm que mesmo calorosa e radiante so metforas, s bela no .)
No h nenhuma resposta simples para essa questo, mas sabemos que alguns mecanismos
cerebrais muito especficos at regies cerebrais especficas podem ser decisivos, porque

a capacidade de usar metforas pode ser seletivamente perdida em certos distrbios


neurolgicos e psiquitricos. Por exemplo, alm de experimentar dificuldade para usar
palavras e nmeros, h indcios de que pessoas com dano no lobo parietal inferior (LPI)
esquerdo perdem muitas vezes a capacidade de interpretar metforas e se tornam
extremamente literais. Isso ainda no foi completamente tirado a limpo, mas as evidncias
so convincentes.
Se lhe perguntam O que significa de gro em gro a galinha enche o papo?, um
paciente com acidente vascular cerebral no LPI poderia dizer: A galinha vai comendo um
pouquinho aqui, um pouquinho ali, e acaba satisfeita. O significado metafrico do provrbio
lhe escapar por completo, mesmo que lhe seja dito explicitamente que se trata de um
provrbio. Isso me leva a conjecturar se o giro angular poderia ter se desenvolvido
originalmente para mediar associaes sensoriais cruzadas e abstraes, mas depois, em
humanos, ter sido cooptado para fazer toda espcie de associaes, inclusive metafricas. As
metforas parecem paradoxais: por um lado, uma metfora no literalmente verdadeira; por
outro, contudo, uma metfora bem-feita parece cair como um raio, revelando a verdade de
maneira mais profunda ou direta que uma declarao sem graa, literal.
Tenho arrepios sempre que ouo o imortal solilquio de Macbeth do Ato 5, Cena 5:
Apaga-te, apaga-te chama breve!
A vida no passa de uma sombra ambulante, um pobre ator
Que se pavoneia e se agita no palco por uma hora,
E depois no mais ouvido.
uma histria contada por um idiota, cheia de som e fria,
Que nada significa.

Nada que ele diz literal. Ele no est falando realmente sobre velas ou habilidades
teatrais ou idiotas. Se tomadas literalmente, essas linhas seriam de fato os desvarios de um
idiota. No entanto, essas palavras so uma das observaes mais profundamente comoventes
sobre a vida que j foram feitas!
Os trocadilhos, por outro lado, baseiam-se em associaes superficiais. Esquizofrnicos,
que tm problemas nas conexes cerebrais, so pssimos para interpretar metforas e
provrbios. No entanto, segundo o folclore clnico, so muito bons em trocadilhos. Isso parece
paradoxal porque, afinal de contas, tanto metforas quanto trocadilhos envolvem vinculao
de conceitos aparentemente no relacionados. Ento por que esquizofrnicos deveriam ser
ruins na primeira coisa e bons na segunda? A resposta que, mesmo que paream similares,
os trocadilhos so na verdade o oposto das metforas. Uma metfora explora uma semelhana
superficial para revelar uma conexo profundamente oculta. Um trocadilho uma semelhana
superficial mascarada como uma conexo profundamente oculta da seu apelo cmico. (A
fita virgem porque o gravador estreo.) Talvez uma preocupao com semelhanas
fceis apague ou desvie a ateno de conexes mais profundas. Quando perguntei a um
esquizofrnico o que um elefante tinha em comum com um homem, ele respondeu: Ambos tm
tromba; aludindo ao pnis do homem, talvez (ou quem sabe a um ba).c
Deixando os trocadilhos de lado, se minhas ideias a respeito do vnculo entre sinestesia e
metfora estiverem corretas, por que ento nem todo sinestesista altamente dotado ou nem
todo grande artista ou poeta um sinestesista? A razo talvez seja que a sinestesia pode

apenas nos predispor a ser criativos, mas isso no significa que no haja outros fatores (tanto
genticos quanto ambientais) envolvidos no pleno florescimento da criatividade. Mesmo nesse
caso, eu sugeriria que mecanismos cerebrais semelhantes embora no idnticos poderiam
estar envolvidos em ambos os fenmenos, de modo que a compreenso de um poderia nos
ajudar a entender o outro.
Uma analogia pode ser til. Um distrbio raro do sangue chamado anemia da clula
falciforme causado por um gene recessivo defeituoso que faz com que os glbulos vermelhos
do sangue assumam uma forma anormal de foice, o que os torna incapazes de transportar
oxignio. Isso pode ser fatal. Se uma pessoa herda duas cpias desse gene (na improvvel
eventualidade de seus dois pais terem ou o trao ou a prpria doena), ela desenvolve o mal
em sua forma plena. No entanto, se herdar apenas uma cpia do gene, no manifesta a doena,
mas pode transmiti-la para seu filho. Ora, revela-se que, embora a anemia da clula falciforme
seja extremamente rara na maior parte do mundo, onde a seleo natural a extirpou
eficazmente, sua incidncia dez vezes maior em certas partes da frica. Qual seria a razo
disso? A resposta surpreendente que o trao da clula falciforme parece realmente proteger
o indivduo afetado contra a malria, doena causada por um parasita carregado por um
mosquito, que infecta e destri clulas sanguneas. Essa proteo conferida populao como
um todo contra a malria compensava a desvantagem reprodutiva causada pelo raro
aparecimento ocasional de um indivduo com duas cpias do gene da clula falciforme.
Assim, o gene aparentemente desadaptativo foi na verdade escolhido por evoluo, mas
apenas em localizaes geogrficas em que a malria endmica.
Um argumento semelhante foi proposto para a incidncia relativamente alta de
esquizofrenia e transtorno bipolar em seres humanos. A razo pela qual esses distrbios no
foram extirpados pode ser que a posse de alguns dos genes que levam desordem plenamente
desenvolvida seja vantajosa talvez estimulando a criatividade, a inteligncia ou faculdades
scio-emocionais sutis. Assim a humanidade como um todo se beneficia com a manuteno
desses genes em seu pool gentico, mas o lamentvel efeito colateral uma considervel
minoria que possui ms combinaes deles.
Levando essa lgica adiante, o mesmo poderia certamente ser verdadeiro acerca da
sinestesia. Vimos como, graas anatomia, genes que aumentavam a ativao cruzada entre
reas cerebrais poderiam ter sido extremamente vantajosos ao nos tornar criativos como
espcie. Certas variantes incomuns ou combinaes desses genes poderiam ter o efeito
colateral benigno de produzir sinestesia. Apresso-me a enfatizar que se trata de um efeito
benigno: a sinestesia no deletria como a anemia da clula falciforme e a doena mental, e
de fato a maioria dos sinestesistas parece realmente apreciar suas habilidades e no optaria
por t-las curadas, mesmo que pudessem. Quero dizer apenas que o mecanismo geral
poderia ser o mesmo. Essa ideia importante porque ela deixa claro que sinestesia e
metfora, embora no sejam sinnimas, compartilham uma profunda conexo que poderia nos
proporcionar profundos insights sobre nossa maravilhosa singularidade.6
O melhor, portanto, pensar na sinestesia como um exemplo das interaes transmodais
que poderiam ser uma marca distintiva ou marcador da criatividade. (Uma modalidade uma
faculdade sensorial, como olfato, tato ou audio. Transmodal refere-se ao
compartilhamento de informao entre sentidos, como quando nossa viso e audio nos
dizem juntas que estamos assistindo a um filme estrangeiro mal dublado.) Mas, como ocorre

muitas vezes em cincia, isso me faz pensar sobre o fato de que, mesmo naqueles de ns que
no so sinestesistas, muito do que se passa em nossa mente depende de interaes
transmodais inteiramente normais e no arbitrrias. Em certo sentido, portanto, em algum nvel
somos todos sinestesistas. Por exemplo, olhe para as duas formas na figura 3.7. A que est
esquerda parece um borrifo de tinta. A da direita lembra um pedao de vidro quebrado cheio
de pontas. Agora permita-me perguntar-lhe: o que voc diria se tivesse de adivinhar qual
dessas duas formas uma bouba e qual uma kiki? No h resposta certa, mas provvel
que voc tenha escolhido o borrifo como bouba e o estilhao de vidro como kiki. A pouco
tempo, pus isso prova numa grande sala de aula e 98% dos estudantes fizeram essa escolha.
Ora, voc poderia pensar que isso tem algo a ver com o fato de que o borro se assemelha
forma fsica da letra B (como em bouba) e o caco de vidro anguloso parece um K (como em
kiki). Mas se voc fizer o experimento em povos no anglfonos na ndia ou na China, onde
os sistemas de escrita so completamente diferentes, constatar exatamente a mesma coisa.

FIGURA 3.7

Qual destas formas bouba e qual kiki? Esses estmulos foram usados originalmente por Heinz Werner para
explorar interaes entre audio e viso.

Por que isso acontece? A razo que as curvas suaves e ondulaes do contorno na figura
semelhante a uma ameba imitam metaforicamente (poderamos dizer) as ondulaes suaves do
som bouba, tal como representado nos centros auditivos do crebro e no ligeiro
arredondamento e relaxamento dos lbios para produzir o curvo som bou-baaa. Por outro
lado, as formas de ondas afiadas do som kii-kii e a inflexo aguda da lngua no palato imitam
as sbitas mudanas na forma visual pontiaguda. Retornaremos a essa demonstrao no
captulo 6 e veremos como ela talvez encerre a chave para a compreenso de muitos aspectos
misteriosos de nossas mentes, como a evoluo da metfora, da linguagem e do pensamento
abstrato.7
AFIRMEI AT AGORA que a sinestesia, e em particular a existncia de formas mais elevadas
de sinestesia (envolvendo conceitos abstratos em vez de qualidades sensoriais concretas),
pode nos fornecer pistas para compreender alguns dos processos de pensamento de alto nvel

de que s os seres humanos so capazes.8 Poderamos aplicar essas ideias ao que


provavelmente o mais elevado de nossos traos mentais, a matemtica? Os matemticos falam
com frequncia em ver nmeros dispostos no espao, vagando por esse domnio abstrato para
descobrir relaes ocultas que poderiam ter escapado a outros, como o ltimo Teorema de
Fermat ou a conjectura de Goldbach. Nmeros e espao? Estariam eles sendo metafricos?
Um dia em 1997, depois de beber um copo de xerez, tive um lampejo ou pelo menos
pensei que tinha tido. (Quase todos os insights que tive quando embriagado revelaram-se
alarmes falsos.) Em seu artigo original publicado na Nature, Galton descreveu um segundo
tipo de sinestesia, ainda mais intrigante que a condio nmero-cor. Ele a chamou de
nmero-formas. Outros pesquisadores usam a expresso nmero-linha. Se eu lhe pedisse
para visualizar os nmeros de 1 a 10 em sua mente, provvel que voc relataria uma vaga
tendncia a v-los mapeados sequencialmente no espao, da esquerda para a direita, como lhe
ensinaram na escola primria. Mas para sinestesistas nmero-linha isso diferente. Eles so
capazes de visualizar nmeros vividamente e no os veem arranjados em sequncia da
esquerda para a direita, mas numa linha serpenteante, sinuosa que pode at se dobrar sobre si
mesma, de modo que 36 pode estar mais perto do 23, digamos, que do 38 (figura 3.8).
Poderamos pensar nisso como uma sinestesia nmero-espao, em que cada nmero est
sempre numa localizao particular no espao. Para cada indivduo essa linha de nmeros
permanece constante, mesmo que seja testada a intervalos de meses.

FIGURA 3.8 Linha de nmeros de Galton.


Observe que 12 est um pouquinho mais prximo do 1 que do 6.

Como ocorre com todos os experimentos em psicologia, precisvamos de um mtodo para


provar as observaes de Galton experimentalmente. Pedi que meus alunos Ed Hubbard e Shai
Azoulai me ajudassem a estabelecer os procedimentos. Primeiro decidimos examinar o
conhecido efeito da distncia dos nmeros visto em pessoas normais. (Psiclogos
cognitivos examinaram todas as variaes concebveis desse efeito em pobres infelizes
voluntrios, mas sua relevncia para a sinestesia nmero-espao no havia sido compreendida
at que entramos na pesquisa.) Pergunte a qualquer pessoa qual de dois nmeros maior, 5 ou
7? 12 ou 50? Qualquer uma que tenha passado pela escola primria vai acertar todas as vezes.
A parte interessante vem quando voc cronometra o tempo que as pessoas levam para dar suas
respostas. Essa latncia entre o momento em que um par de nmeros lhes mostrado e sua
resposta verbal seu tempo de reao (TR). Revela-se que quanto maior a distncia entre
dois nmeros, mais curto o TR, e, inversamente, quanto mais prximos os dois nmeros, mais
tempo a resposta leva para ser proferida. Isso sugere que nosso crebro representa os nmeros

numa espcie de linha mental real, que ns consultamos visualmente para determinar qual
o maior. Nmeros que esto muito afastados entre si podem ser mais facilmente examinados,
ao passo que aqueles mais prximos exigem uma inspeo mais atenta, que demanda alguns
milissegundos extras.
Compreendemos que poderamos explorar esse paradigma para ver se o fenmeno da linha
de nmeros enrolada realmente existia ou no. Podamos pedir a um sinestesista nmeroespao para comparar pares de nmeros e ver se seus TRs correspondiam real distncia
conceitual entre nmeros ou refletiriam a geometria idiossincrtica de sua prpria linha
pessoal de nmeros. Em 2001 conseguimos recrutar uma estudante austraca chamada Petra
que era sinestesista nmero-espao. Sua linha dos nmeros extremamente enrolada dobrava-se
sobre si mesma de tal modo que, por exemplo, 21 estava espacialmente mais perto do 36 que
do 18. Ed e eu ficamos muito empolgados. Nenhum estudo sobre o fenmeno nmero-espao
havia sido realizado desde sua descoberta por Galton em 1867. No se fizera nenhuma
tentativa de estabelecer sua autenticidade ou de sugerir suas causas. Assim, compreendemos
que qualquer nova informao seria valiosa. Pelo menos poderamos pr a bola para rolar.
Conectamos Petra a uma mquina que mediu seu TR a questes como: Qual o maior, 36
ou 38? ou (num ensaio diferente) 36 ou 23?. Como frequente em cincia, o resultado no
foi inteiramente claro num sentido ou no outro. O TR de Petra parecia depender em parte da
distncia numrica e em parte da distncia espacial. Esse no era o resultado conclusivo que
havamos esperado, mas sugeria que a representao da linha dos nmeros de Petra no era
inteiramente orientada da esquerda para a direita e linear como nos crebros normais. Alguns
aspectos da representao de nmeros em sua mente estavam claramente desordenados.
Publicamos nosso achado em 2003 num volume dedicado sinestesia e ele inspirou muitas
pesquisas posteriores. Os resultados foram confusos, mas pelo menos reavivamos o interesse
por um velho problema que havia sido quase totalmente ignorado pelos especialistas, e
sugerimos maneiras de test-lo objetivamente.
Em seguida Shai Azoulai e eu fizemos um segundo experimento com dois novos
sinestesistas nmero-espao que pretendia provar a mesma ideia. Dessa vez usamos um teste
de memria. Pedimos a cada sinestesista para memorizar conjuntos de nove nmeros (por
exemplo 13, 6, 8, 18, 22, 10, 15, 2, 24) dispostos aleatoriamente em vrias localizaes na
tela. O experimento continha duas condies. Na condio A, nove nmeros aleatrios foram
espalhados ao acaso pela tela bidimensional. Na condio B, cada nmero foi posto onde
devia estar na linha enrolada pessoal de cada sinestesista, como se ela tivesse sido
projetada, ou achatada sobre a tela. (Havamos entrevistado previamente cada sujeito para
descobrir a geometria de sua linha de nmeros pessoal e determinar quais nmeros ele
colocava perto uns dos outros nesse coordenado sistema idiossincrtico.) Em cada condio
os sujeitos podiam olhar para o display por trinta segundos para memorizar os nmeros. Aps
alguns minutos, eram simplesmente solicitados a relatar todos os nmeros que podiam se
lembrar de ter visto. O resultado foi impressionante: a lembrana mais precisa foi dos
nmeros que tinham visto na condio B. Mais uma vez, mostramos que as linhas de nmeros
pessoais desses sujeitos eram reais. Se no fossem, ou se suas formas variassem ao longo do
tempo, por que o lugar onde os nmeros haviam sido colocados importaria? A colocao dos
nmeros no lugar em que deviam estar na linha de nmeros pessoal de cada sinestesista
aparentemente facilitou sua memorizao algo que no veramos numa pessoa normal.

Mais uma observao merece meno especial. Alguns de nossos sinestesistas nmeroespao nos disseram de modo espontneo que a forma de suas linhas de nmeros pessoais
influenciava fortemente sua habilidade de fazer clculos aritmticos. Em particular, subtrao
ou diviso (mas no multiplicao, que, mais uma vez, mecanicamente decorada) eram muito
mais difceis atravs de sbitos e ntidos enroscamentos em suas linhas do que ao longo de
pores relativamente retas dela. Por outro lado, alguns matemticos criativos me contaram
que suas linhas de nmeros torcidas lhes permitem ver relaes ocultas entre nmeros que
escapam a ns, meros mortais. Essa observao me convenceu de que tanto idiots savantsd
matemticos quanto matemticos criativos no esto sendo meramente metafricos quando
falam de perambular por uma paisagem espacial de nmeros. Eles esto vendo relaes que
no so bvias para ns, mortais menos bem-dotados.
Quanto ao modo como essas linhas enroladas de nmeros surgem, antes de mais nada, isso
ainda difcil de explicar. Um nmero representa muitas coisas onze mas, onze minutos, o
11 dia do Advento , mas o que eles tm em comum so as noes semisseparadas de ordem
e quantidade. Estas so qualidades muito abstratas, e nossos crebros simiescos certamente
no estavam sob presso seletiva para lidar com matemtica per se. Estudos de sociedades de
coletores-caadores sugerem que nossos ancestrais pr-histricos provavelmente tinham
nomes para alguns nmeros pequenos talvez at dez, o nmero de nossos dedos , mas
sistemas de contagem mais avanados e flexveis so invenes culturais de tempos
histricos; simplesmente no teria sido suficiente para o crebro desenvolver uma tabela ou
mdulo numrico comeando do nada. Por outro lado, a representao do espao no crebro
quase to antiga quanto as faculdades mentais. Dada a natureza oportunista da evoluo,
possvel que a maneira mais conveniente de representar ideias numricas abstratas, inclusive
sequencialidade, seja mape-las num mapa preexistente do espao visual. Uma vez que o lobo
parietal se desenvolveu originalmente para representar o espao, ser uma surpresa que
clculos numricos sejam tambm efetuados ali, especialmente no giro angular? Esse um
excelente exemplo do que poderia ter sido um passo singular na evoluo humana.
Arriscando-me a dar um salto especulativo, eu gostaria de argumentar que uma maior
especializao pode ter ocorrido em nossos lobos parientais mapeadores do espao. O giro
angular esquerdo poderia estar envolvido na representao da ordinalidade. O giro angular
direito poderia ser especializado na quantidade. A maneira mais simples de mapear
espacialmente uma sequncia numrica no crebro seria uma linha reta da esquerda para a
direita. Isso, por sua vez, poderia ser mapeado em noes de quantidade representadas no
hemisfrio direito. Mas agora vamos supor que o gene que permite esse remapeamento de
sequncia em espao visual esteja mutado. O resultado poderia ser uma linha de nmeros
enrolada do tipo que vemos em sinestesistas nmero-espao. Se eu tivesse de fazer uma
conjectura, diria que outros tipos de sequncia como meses ou semanas esto tambm
abrigados no giro angular esquerdo. Se isso for correto, deveramos esperar que um paciente
com acidente vascular cerebral nessa rea pudesse ter dificuldade em nos dizer rapidamente,
por exemplo, se quarta-feira vem antes ou depois de tera-feira. Espero encontrar um paciente
assim algum dia.
CERCA

DE TRS MESES DEPOIS

que eu comeara a pesquisar a sinestesia, deparei com uma

estranha variao. Recebi um e-mail de um de meus alunos de graduao, Spike Jahan. Abri-o
esperando encontrar o usual por favor, reconsidere a minha nota, mas o fato que ele era um
sinestesista nmero-cor que lera sobre nosso trabalho e queria ser testado. At a, nada de
estranho, mas em seguida ele soltou uma bomba: ele daltnico. Um sinestesista daltnico!
Minha cabea comeou a girar. Se ele experimenta cores, teriam elas alguma semelhana com
as que voc ou eu experimentamos? Poderia a sinestesia lanar luz sobre esse supremo
mistrio humano, a percepo consciente?
A viso de cores algo extraordinrio. Embora a maior parte de ns possa experimentar
milhes de tons sutilmente diferentes, revela-se que nossos olhos usam apenas trs tipos de
fotorreceptores para cor, chamados cones, para representar todos eles. Como vimos no
captulo 2, cada cone contm um pigmento que responde de forma otimizada a apenas uma cor:
vermelho, verde ou azul. Embora cada tipo de cone s responda otimamente a um
comprimento de onda especfico, ele tambm responder num menor grau a outros
comprimentos de onda prximos do ideal. Por exemplo, cones vermelhos respondem
vigorosamente luz vermelha, bastante bem laranja, fracamente amarela, e quase nada
verde ou azul. Cones verdes respondem melhor verde, menos bem verde-amarelada e
ainda menos amarela. Portanto cada comprimento de onda especfico de luz (visvel)
estimula nossos cones vermelhos, verdes e azuis num grau especfico. H literalmente milhes
de combinaes trplices possveis, e nosso crebro sabe interpretar cada uma como uma cor
diferente.
O daltonismo uma condio congnita em que um ou mais desses pigmentos deficiente
ou est ausente. A viso de uma pessoa daltnica funciona de maneira perfeitamente normal
em quase todos os aspectos, mas ela s pode ver uma gama limitada de cores. Dependendo de
qual pigmento de cone est perdido e da extenso da perda, ela pode ser daltnica para
vermelho-verde ou para azul-amarelo. Em casos raros, h deficincia de dois pigmentos, e a
pessoa v simplesmente em preto e branco.
Spike tinha a variedade vermelho-verde. Ele experimentava um nmero muito menor de
cores no mundo que a maioria de ns. Verdadeiramente esquisito, porm, era que ele muitas
vezes via nmeros tingidos com cores que nunca tinha visto no mundo real. Referia-se a elas,
de maneira muito encantadora e apropriada, como cores marcianas que eram estranhas e
pareciam completamente irreais. S as podia ver quando olhava para nmeros.
Comumente, seramos tentados a ignorar essas observaes como loucas, mas nesse caso a
explicao saltava aos meus olhos. Dei-me conta de que minha teoria sobre ativao cruzada
de mapas cerebrais fornece uma interessante explicao para esse bizarro fenmeno. Lembrese, os receptores cones de Spike so deficientes, mas o problema est inteiramente em seus
olhos. Suas retinas so incapazes de enviar a gama completa de sinais de cor para o crebro,
mas, com toda a probabilidade, suas reas corticais de processamento de cores, como V4 no
giro fusiforme, so perfeitamente normais. Ao mesmo tempo, ele um sinestesista nmero-cor.
Portanto, as formas dos nmeros so processadas normalmente ao longo de todo o percurso
at seu giro fusiforme, e depois, em decorrncia de fiao cruzada, produzem ativao cruzada
de clulas de sua rea para cores V4. Como Spike nunca experimentou as cores que lhe faltam
no mundo real e isso s lhe possvel olhando para nmeros, ele as considera incrivelmente
estranhas. A propsito, essa observao tambm pe por terra a ideia de que a sinestesia tem
origem em associaes mnemnicas da primeira infncia, como a estabelecida ao brincar com

ms coloridos. Pois como pode algum lembrar-se de uma cor que nunca viu? Afinal de
contas, no existem ms pintados com cores marcianas!
Vale a pena ressaltar que sinestesistas no daltnicos podem tambm ver cores
marcianas. Alguns descrevem as letras do alfabeto como sendo compostas de mltiplas
cores ao mesmo tempo, superpostas umas s outras, fazendo com que no correspondam
muito bem taxonomia convencional das cores. Esse fenmeno provavelmente surge de
mecanismos semelhantes queles observados em Spike: as cores parecem estranhas porque as
conexes em suas vias cerebrais so estranhas e por isso incompreensveis.
Como experimentar cores que no aparecem em lugar nenhum no arco-ris, cores de
outra dimenso? Imagine como deve ser frustrante sentir uma coisa que voc no pode
descrever. Como voc poderia explicar a sensao de ver azul para um cego de nascena? Ou
o cheiro de Marmite para um indiano, ou de aafro para um ingls? Isso suscita o velho
enigma filosfico: podemos alguma vez realmente saber o que outra pessoa est
experimentando? Muitos estudantes formularam a questo aparentemente ingnua: Como
posso saber se seu vermelho no o meu azul? A sinestesia nos lembra de que essa questo
pode no ter, afinal de contas, nada de ingnua. Como voc talvez se lembre, o termo para
designar a qualidade subjetiva inefvel da experincia consciente qualia. Questionar se as
qualia de outras pessoas so semelhantes s nossas, ou diferentes, ou esto possivelmente
ausentes, pode parecer to intil quanto perguntar quantos anjos podem danar na cabea de
um alfinete mas continuo esperanoso. Filsofos lutaram com essas questes durante
sculos, mas aqui, finalmente, com nosso conhecimento florescente sobre sinestesia, uma
minscula fenda pode estar se abrindo na porta desse mistrio. assim que a cincia
funciona: comeamos com questes simples, claramente formuladas, tratveis, que podem
abrir caminho para formularmos por fim as Grandes Questes, como O que so qualia, O
que o self e at O que conscincia?.
A sinestesia pode ser capaz de nos dar algumas pistas para esses mistrios duradouros9,10
porque fornece uma maneira de ativar seletivamente algumas reas visuais saltando ou
contornando outras. Em geral no possvel fazer isso. Assim, em vez de formular as questes
um tanto nebulosas O que conscincia? e O que o self?, podemos depurar nossa
abordagem ao problema focalizando apenas um aspecto da conscincia nossa percepo de
sensaes visuais e perguntar a ns mesmos: a percepo consciente da vermelhido requer
a ativao de todas as trinta reas visuais existentes no crtex ou da maioria delas? Ou de
apenas um pequeno subconjunto delas? E quanto a toda a cascata de atividade que vai da
retina ao tlamo e ao crtex visual primrio antes que a mensagem seja retransmitida s trinta
reas visuais superiores? Sua atividade tambm requerida para a experincia consciente, ou
podemos salt-las e ativar diretamente V4 e experimentar um vermelho igualmente vvido? Ao
olhar para uma ma vermelha, voc ativaria ordinariamente a rea visual tanto para cor
(vermelha) quanto para forma (semelhante de ma). Mas e se voc pudesse estimular
artificialmente a rea das cores sem estimular clulas relacionadas forma? Iria voc
experimentar a cor vermelha desencarnada flutuando diante de si como uma massa de
ectoplasma amorfo ou outra coisa assustadora? E por fim, sabemos tambm que h muito mais
projees neurais estendendo-se para trs de cada nvel na hierarquia do processamento
visual para reas anteriores do que indo para a frente. A funo dessas projees para trs
completamente desconhecida. Ser sua atividade requerida para a percepo consciente de

vermelho? E se pudssemos silenci-las seletivamente com uma substncia qumica enquanto


voc estivesse olhando para uma ma vermelha iria voc perder essa conscincia? Essas
questes aproximam-se perigosamente do tipo de experimentos mentais de poltrona, de
execuo impossvel, com que os filsofos se divertem. A diferena essencial que esses
experimentos realmente podem ser feitos talvez durante nossas vidas.
E ento poderemos por fim compreender por que macacos no se importam com nada alm
de frutas maduras e traseiros vermelhos, enquanto ns nos sentimos atrados pelas estrelas.

Popular produto britnico para untar torradas. De gosto e odor caractersticos, costuma dividir opinies, sendo odiado ou
amado. (N.T.)
c
d

No original, They both carry a trunk. Em ingls trunk tromba e tambm bu. (N.T.)

Literalmente idiota sbio. Expresso francesa que designa indivduos que, apesar de apresentarem debilidades cognitivas,
so dotados de grande destreza para clculos fsicos e matemticos, para a msica e possuem memria extraordinria. Tambm
conhecida como sndrome do sbio, sndrome do idiota-prodgio ou savantismo. (N.T.)

4. Os neurnios que moldaram a civilizao

Mesmo quando estamos ss, quantas vezes pensamos com dor e prazer no que outros pensam de ns, em
sua aprovao ou reprovao imaginada; e tudo isso decorre da compaixo, um elemento fundamental dos
instintos sociais.
CHARLES DARWIN

UM PEIXE SABE NADAR desde o instante em que deixa o ovo, e sai em disparada para se virar
sozinho. Logo aps sair da casca, um patinho pode seguir sua me pela terra e atravs da gua.
Potros, ainda pingando lquido amnitico, passam alguns minutos pinoteando para sentir as
prprias pernas, depois se juntam ao bando. Com os seres humanos no assim. Chegamos ao
mundo moles, aos berros e inteiramente dependentes de cuidados e superviso 24 horas por
dia. Amadurecemos de maneira muito lenta, e no nos aproximamos de nada assemelhado a
competncia adulta por muitos e muitos anos. bvio que temos de obter alguma grande
vantagem com esse investimento direto no s custoso como tambm arriscado, e
conseguimos: ela se chama cultura.
Neste captulo, exploro o papel crucial que uma classe especfica de clulas cerebrais,
chamadas neurnios-espelho, pode ter desempenhado na nossa transformao numa espcie
que verdadeiramente vive e respira cultura. A cultura consiste em enormes colees de
habilidades complexas e conhecimento que so transferidas de pessoa para pessoa atravs de
dois meios essenciais, linguagem e imitao. No seramos nada sem nossa habilidade meio
savant de imitar outras pessoas. A imitao precisa, por sua vez, pode depender da habilidade
unicamente humana de adotar o ponto de vista de outrem tanto visual quanto
metaforicamente e pode ter requerido um desenvolvimento mais sofisticado desses
neurnios em relao ao modo como esto organizados nos crebros dos macacos. A
capacidade de ver o mundo do ponto de vista de outra pessoa tambm essencial para a
construo de um modelo mental dos pensamentos complexos e intenes de outrem no intuito
de prever e manipular seu comportamento. (Sam pensa que eu no percebo que Martha o
feriu.) Essa capacidade, chamada teoria da mente, exclusiva dos seres humanos. Por fim,
certos aspectos da prpria linguagem o meio vital da transmisso cultural foram
provavelmente construdos, pelo menos em parte, com base em nossa facilidade para a
imitao.
A teoria da evoluo de Darwin uma das descobertas cientficas mais importantes de
todos os tempos. Lamentavelmente, ela no prev uma vida aps a morte. Em consequncia,
provocou mais debates violentos do que qualquer outro tpico em cincia tanto assim que

alguns distritos nos Estados Unidos insistiram em dar teoria do design inteligente (que na
realidade s uma folha de parreira para o criacionismo) igual status nos livros escolares.
Como mostrou vrias vezes o cientista e crtico social britnico Richard Dawkins, isso no
muito diferente de dar igual status ideia de que o Sol gira em torno da Terra. Na poca em
que a teoria evolucionria foi proposta muito antes da descoberta do DNA e do mecanismo
molecular, quando a paleontologia mal comeara a reunir os registros fsseis , as lacunas em
nosso conhecimento eram grandes o bastante para deixar lugar para a dvida honesta. Esse
ponto foi superado h muito tempo, mas isso no significa que resolvemos todo o quebracabea. Seria arrogante para um cientista negar que ainda h muitas questes importantes
sobre a evoluo da mente e do crebro humano a ser respondidas. No alto de minha lista
estariam as seguintes:
1. O crebro homindeo alcanou seu tamanho atual, e talvez sua presente capacidade
intelectual, cerca de 300 mil anos atrs. No entanto, muitos dos atributos que
consideramos unicamente humanos como a fabricao de ferramentas, fazer fogueiras,
arte, msica e talvez at linguagem plenamente desenvolvida s apareceram muito mais
tarde, h cerca de 75 mil anos. Por qu? O que fazia o crebro durante esse longo
perodo de incubao? Por que todo esse potencial latente levou tanto tempo para
florescer, e depois o fez to subitamente? Uma vez que a seleo natural s pode
selecionar habilidades expressas, no habilidades latentes, como todo esse potencial
latente foi desenvolvido, antes de mais nada? Chamarei isso de o problema de Wallace
em aluso ao naturalista vitoriano Alfred Russell Wallace, o primeiro a formul-lo ao
discutir as origens da linguagem:
Os selvagens mais primitivos com os vocabulrios menos copiosos [tm] a capacidade de pronunciar uma variedade
de sons articulados distintos e de aplic-los a uma quantidade quase infinita de modulaes e inflexes [que] no de
maneira alguma inferior das raas [europeias] mais elevadas. Um instrumento foi desenvolvido previamente s
necessidades de seu possuidor.

2. Ferramentas oldowanas toscas feitas com apenas alguns golpes numa pedra para criar
uma borda irregular emergiram 2,4 milhes de anos atrs e provavelmente foram feitas
por Homo habilis, cujo crebro tinha um tamanho intermedirio entre o dos chimpanzs e
o dos seres humanos modernos. Aps mais de 1 milho de anos de estase evolucionria,
comearam a aparecer ferramentas simtricas esteticamente agradveis, que refletiam
uma padronizao da tcnica de produo. Isso requereu a troca de um martelo duro por
um macio, talvez de madeira, enquanto a ferramenta estava sendo feita, de modo a
assegurar uma borda lisa em vez de uma borda dentada, irregular. E por fim, a inveno
de ferramentas estereotipadas de linha de montagem sofisticadas ferramentas simtricas
bifaciais fixadas num cabo s ocorreu 200 mil anos atrs. Por que a evoluo da mente
humana foi pontuada por essas revolues relativamente sbitas de mudana tecnolgica?
Qual foi o papel do uso de ferramentas na moldagem da cognio humana?
3. Por que houve uma sbita exploso o que Jared Diamond em seu livro Guns, Germs,
and Steel chama de o grande salto em sofisticao mental por volta de 60 mil anos
atrs? Foi ento que apareceram arte rupestre generalizada, roupas e habitaes
construdas. Por que esses avanos s ocorreram nesse momento, ainda que o crebro

tivesse alcanado seu tamanho moderno quase 1 milho de anos antes? Esse mais uma
vez o problema de Wallace.
4. Os seres humanos so muitas vezes chamados de os primatas maquiavlicos em aluso
a nossa habilidade de prever o comportamento de outras pessoas e super-las. Por que
ns humanos somos to bons para deduzir as intenes uns dos outros? Temos um
mdulo, ou circuito cerebral especializado em gerar uma teoria das mentes dos outros,
como propuseram os neurocientistas britnicos Nicholas Humphrey, Uta Frith, Marc
Hauser e Simon Baron-Cohen? Onde est esse circuito e quando ele se desenvolveu?
Est ele presente em alguma forma rudimentar em macacos e nos outros antropoides e,
nesse caso, o que torna o nosso to mais sofisticado que os deles?
5. Como a linguagem se desenvolveu? Ao contrrio de muitos outros traos humanos como
humor, arte, dana e msica, a linguagem tem bvio valor de sobrevivncia: ela nos
permite comunicar nossos pensamentos e intenes. Mas a questo de como uma
habilidade to extraordinria realmente surgiu intrigou muitos bilogos, psiclogos e
filsofos desde o tempo de Darwin. Um problema que o aparelho vocal humano
vastamente mais sofisticado que o de qualquer outro smio, mas na ausncia das reas da
linguagem correspondentemente sofisticadas no crebro humano, esse requintado
equipamento articulatrio sozinho seria intil. Ento como esses dois mecanismos com
tantas partes elegantes integradas desenvolveram-se em conjunto? A exemplo de Darwin,
sugiro que nosso equipamento vocal e nossa extraordinria habilidade para modular a
voz desenvolveram-se principalmente para produzir chamados emocionais e sons
musicais durante a corte em primatas primitivos, entre os quais nossos ancestrais
hominneos. Depois que isso se desenvolveu, o crebro sobretudo o hemisfrio
esquerdo pde comear a us-lo para a linguagem.
Mas resta um enigma ainda maior. Ser a linguagem mediada por um rgo da linguagem
mental sofisticado e extremamente especializado, que exclusivo dos seres humanos e que
emergiu completamente do nada, como sugeriu o famoso linguista do MIT Noam Chomsky? Ou
havia um sistema de comunicao gestual mais primitivo j constitudo que forneceu um
andaime para a emergncia da linguagem vocal? Uma pea importante para a soluo desse
enigma resulta da descoberta dos neurnios-espelho.
J ALUDI AOS NEURNIOS-ESPELHO em captulos anteriores e retornarei a eles mais uma vez no
captulo 6, mas vamos examin-los com mais ateno aqui no contexto da evoluo. Nos lobos
frontais do crebro de um macaco, h certas clulas que se excitam quando ele executa uma
ao muito especfica. Por exemplo, uma clula se excita durante o gesto de puxar uma
alavanca, uma segunda quando o macaco agarra um amendoim, uma terceira quando ele pe
um amendoim na boca, e mais uma quarta quando empurra alguma coisa. (Tenha em mente que
esses neurnios so parte de um pequeno circuito que est executando uma tarefa altamente
especfica; um nico neurnio por si s no move uma das mos, mas sua resposta nos permite
bisbilhotar o circuito.) At a, nada de novo. Esses neurnios de comando motor foram
descobertos pelo renomado neurocientista Vernon Mountcastle da Universidade Johns Hopkins
vrias dcadas atrs.
Quando estudava esses neurnios de comando motor no final dos anos 1990, outro

neurocientista, Giacomo Rizzolatti, e seus colegas Giuseppe Di Pellegrino, Luciano Fadiga e


Vittorio Gallese, da Universidade de Parma na Itlia, observaram algo muito peculiar. Alguns
dos neurnios se excitavam no s quando o macaco efetuava uma ao, mas tambm quando
ele observava outro macaco efetuando a mesma ao! Um dia, quando ouvi Rizzolatti
comunicar essa notcia durante uma conferncia, quase pulei da cadeira. Aqueles no eram
meros neurnios motores; eles estavam adotando o ponto de vista de outro animal (figura 4.1).
Para todos os efeitos, esses neurnios (mais uma vez, na verdade o circuito neural a que
pertencem; de agora em diante usarei a palavra neurnio para designar o circuito)
estavam adivinhando o que passava pela mente do outro macaco, imaginando o que ela estava
aprontando. Esse um trao indispensvel para criaturas intensamente sociais como os
primatas.
No est claro como exatamente o neurnio-espelho est conectado para permitir esse
poder preditivo. como se regies cerebrais superiores estivessem lendo seu output e
dizendo (na prtica): O mesmo neurnio que estaria excitado se eu estivesse estendendo o
brao para pegar uma banana est excitado em meu crebro agora; portanto o outro macaco
deve estar pretendendo estender o brao para pegar aquela banana agora. como se
neurnios-espelho fossem simulaes de realidade virtual da prpria natureza das intenes
de outros seres.
Em macacos esses neurnios-espelho permitem a previso de aes simples dirigidas para
objetivos de outros macacos. Em seres humanos, porm, e somente em seres humanos, eles se
tornaram sofisticados o bastante para deduzir at intenes complexas. O modo como esse
aumento na complexidade ocorreu ser objeto de inflamado debate por algum tempo. Como
veremos mais tarde, os neurnios-espelho tambm nos permitem imitar os movimentos de
outras pessoas, armando assim o palco para a herana cultural de habilidades
desenvolvidas e aprimoradas por outros. Eles podem tambm ter impulsionado um circuito de
feedback autoamplificador que comeou a fazer efeito em certo momento para acelerar a
evoluo do crebro em nossa espcie.
Como Rizzolatti observou, os neurnios-espelho podem tambm nos tornar capazes de
imitar os movimentos de lngua e lbios de outros, o que pde fornecer por sua vez a base
evolucionria para declaraes verbais. Uma vez estabelecidas essas duas habilidades a de
deduzir as intenes de outrem e a de imitar suas vocalizaes , havamos posto em
movimento dois dos eventos mais fundamentais que moldaram a evoluo da linguagem. No
precisvamos mais falar de um nico rgo da linguagem e o problema no parece mais to
misterioso. Esses argumentos no negam de maneira alguma a ideia de que h reas cerebrais
especializadas na linguagem em seres humanos. Estamos discutindo aqui a questo de como
tais reas podem ter se desenvolvido, no se elas existem ou no. Uma importante pea do
quebra-cabea a observao de Rizzolatti de que uma das principais reas em que
neurnios-espelho abundam, a rea pr-motora ventral em macacos, pode ser o precursor de
nossa clebre rea de Broca, um centro cerebral associado aos aspectos expressivos da
linguagem humana.

Neurnios-espelho: registro de impulsos nervosos (mostrados direita) do crebro de um macaco reso (a) vendo
outro macaco estender a mo para pegar um amendoim, e (b) estendendo a prpria mo para pegar um amendoim. Assim,
cada neurnio-espelho (h seis) se excita tanto quando o macaco observa a ao quanto quando ele prprio a executa.

FIGURA 4.1

A linguagem no est confinada a nenhuma rea cerebral nica, mas o lobo parietal
inferior esquerdo sem dvida uma das reas crucialmente envolvidas, em especial na
representao do significado das palavras. No por coincidncia, essa rea tambm rica em
neurnios-espelho no macaco. Mas como sabemos que de fato existem neurnios-espelho no
crebro humano? Uma coisa ver o crnio aberto de um macaco e passar dias sondando aqui
e ali com um eletrodo, mas pessoas no parecem interessadas em se submeter voluntariamente
a esse tipo de procedimento.
Uma pista inesperada vem de pacientes com um estranho distrbio chamado anosognosia,
uma condio em que as pessoas parecem no perceber ou negar sua deficincia. A maioria
dos pacientes com derrame no hemisfrio direito sofre paralisia completa do lado esquerdo de
seu corpo e, como seria de esperar, queixa-se disso. Mas um em vinte negar com veemncia
sua paralisia, mesmo que se mostre em geral mentalmente lcido e inteligente. Por exemplo, o
presidente Woodrow Wilson, cujo lado esquerdo foi paralisado por um derrame em 1919,
insistia que estava perfeitamente bem. Apesar do obscurecimento de seus processos de
pensamento e contra todos os conselhos, ele permaneceu no cargo, fazendo elaborados planos
de viagem e tomando decises importantes com relao ao envolvimento norte-americano na
Liga das Naes.
Em 1996, alguns colegas e eu fizemos nossa prpria pequena investigao da anosognosia

e observamos algo novo e espantoso: alguns desses pacientes negavam no s sua prpria
paralisia como tambm a de outro paciente e, eu lhe asseguro, a incapacidade de se mover
do segundo paciente era clara como o dia. Negar a prpria paralisia bastante estranho, mas
por que negar a de outro paciente? Sugerimos que essa bizarra observao mais bem
compreendida em termos de dano aos neurnios-espelho de Rizzolatti. como se, sempre que
quisesse fazer um julgamento sobre os movimentos de outra pessoa, voc tivesse que executar
uma simulao de realidade virtual dos movimentos correspondentes em seu prprio crebro.
E sem neurnios-espelho isso no possvel.
A segunda evidncia de neurnios-espelho em seres humanos resulta do estudo de certas
ondas cerebrais. Quando pessoas efetuam aes voluntrias com as mos, a chamada onda mu
desaparece por completo. Meus colegas Eric Altschuler, Jaime Pineda e eu descobrimos que
essa supresso da onda mu tambm ocorre quando uma pessoa v outra movendo a mo, mas
no se observa um movimento semelhante feito por um objeto inanimado, como uma bola
quicando para cima e para baixo. Sugerimos na reunio da Society for Neuroscience em 1998
que essa supresso era causada pelo sistema de neurnios-espelho de Rizzolatti.
Desde a descoberta de Rizzolatti, outros tipos de neurnios-espelho foram encontrados.
Pesquisadores da Universidade de Toronto estavam registrando a atividade de clulas no
cingulado anterior em pacientes conscientes que estavam sendo submetidos a neurocirurgia.
H muito se sabe que neurnios nessa rea respondem dor fsica. Com base na suposio de
que esses neurnios respondem a receptores de dor na pele, eles so muitas vezes chamados
de neurnios sensoriais da dor. Imagine o espanto do cirurgio-chefe ao descobrir que o
neurnio da dor que estava monitorando respondia de maneira igualmente vigorosa quando o
paciente observava outro sendo cutucado! Era como se o neurnio estivesse sentindo
comiserao por outra pessoa. Experimentos de neuroimagiologia com voluntrios humanos
conduzidos por Tania Singer tambm corroboraram essa concluso. Gosto de chamar essas
clulas de neurnios Gandhi porque elas borram a fronteira entre o self e os outros no
apenas metafrica, mas muito literalmente, uma vez que o neurnio no pode distinguir entre
uma coisa e outra. Desde ento neurnios semelhantes para o tato foram descobertos no lobo
parietal por um grupo encabeado por Christian Keysers que usou tcnicas de imagiologia
cerebral.
Pense no que isso significa. Sempre que voc v algum fazendo alguma coisa, os
neurnios que seu crebro usaria para fazer tal coisa ficam ativos como se voc mesmo a
estivesse fazendo. Se voc v uma pessoa sendo espetada com uma agulha, seus neurnios da
dor comeam a enviar impulsos como se voc estivesse sendo espetado. Isso extremamente
fascinante e suscita algumas questes interessantes: o que nos impede de imitar cegamente
todas as aes que vemos? Ou de sentir literalmente a dor de outra pessoa?
No caso de neurnios-espelho motores, uma resposta que pode haver circuitos
inibitrios frontais que suprimem a imitao automtica quando ela inapropriada. Num
delicioso paradoxo, essa necessidade de inibir aes indesejadas ou impulsivas talvez seja
uma razo importante para a evoluo do livre-arbtrio. Nosso lobo parietal inferior esquerdo
evoca constantemente imagens vvidas de mltiplas opes para ao disponveis em qualquer
contexto dado, e nosso crtex frontal suprime todas elas, exceto uma. Por isso sugeriu-se que
livre recusa seria uma expresso melhor que livre-arbtrio. Quando esses circuitos
inibitrios frontais so danificados, como na sndrome do lobo frontal, o paciente por vezes

imita gestos descontroladamente, sintoma chamado de ecopraxia. Eu preveria, tambm, que


alguns pacientes poderiam literalmente experimentar dor se voc espeta outra pessoa, mas ao
que eu saiba nunca se procurou observar isso. Algum grau de vazamento do sistema de
neurnios-espelho pode ocorrer mesmo em indivduos normais. Charles Darwin salientou que,
mesmo quando adultos, nos sentimos flexionando inconscientemente o joelho ao observar um
atleta que se prepara para lanar um dardo, e apertamos e afrouxamos os maxilares quando
vemos algum usando um par de tesouras.1
Voltando-me agora para os neurnios-espelho sensoriais para tato e dor, por que sua
excitao no nos faz sentir automaticamente tudo que testemunhamos? Ocorreu-me que talvez
os sinais de nulo (No estou sendo tocado) provenientes dos receptores na pele e nas
articulaes de nossa prpria mo bloqueiem os sinais de seus neurnios-espelho, impedindo
que cheguem percepo consciente. A presena dos sinais de nulo e da atividade de
neurnios-espelho, sobrepondo-se, interpretada por centros superiores do crebro como
significando: Sinta empatia, certamente, mas no sinta literalmente as sensaes daquele
outro sujeito. Falando em termos mais gerais, a interao dinmica de sinais vindos de
circuitos inibitrios frontais, neurnios-espelho (tanto frontais quanto parietais) e sinais nulos
dos receptores que nos permite desfrutar de reciprocidade com outras pessoas preservando ao
mesmo tempo nossa individualidade.
A princpio essa explicao foi uma especulao preguiosa da minha parte, mas depois
conheci um paciente chamado Humphrey. Ele tinha perdido uma das mos na primeira Guerra
do Golfo e agora tinha uma mo fantasma. Como ocorre com outros pacientes, sempre que ele
tocava em sua face, tinha sensaes em sua mo perdida. At a, nenhuma surpresa. Mas, com
ideias sobre neurnios-espelho fermentando em minha mente, decidi tentar um novo
experimento. Simplesmente o fiz observar outra pessoa minha aluna Julie enquanto eu dava
batidinhas na mo dela. Imagine minha surpresa quando Humphrey exclamou com
considervel surpresa que podia no apenas ver, mas realmente sentir o que estava sendo feito
com a mo de Julie em seu fantasma. Sugeri que isso acontece porque seus neurnios-espelho
estavam sendo ativados da maneira normal, mas no havia mais um sinal nulo proveniente da
mo para vet-los. A atividade dos neurnios-espelho de Humphrey estava emergindo
plenamente na experincia consciente. Imagine: talvez a nica coisa que separa sua
conscincia da de outra pessoa seja sua pele! Aps ver esse fenmeno em Humphrey, testamos
trs outros pacientes e encontramos o mesmo efeito, que apelidamos de hiperempatia
adquirida. De modo surpreendente, constatamos que alguns desses pacientes sentem alvio
em sua dor no membro fantasma com a mera contemplao de outra pessoa sendo massageada.
Isso poderia vir a ter utilidade clnica, porque no se pode, claro, massagear diretamente um
fantasma.
Esses incrveis resultados suscitam outra questo fascinante. Em vez de amputao, o que
ocorreria se o plexo braquial de um paciente (os nervos que conectam o brao medula
espinhal) fosse anestesiado? Experimentaria o paciente nesse caso sensaes de tato em sua
mo anestesiada quando estivesse meramente observando um cmplice ser tocado? A
surpreendente resposta sim. Esse resultado tem implicaes radicais, porque sugere que
nenhuma reorganizao estrutural importante no crebro requerida para o efeito da
hiperempatia; apenas entorpecer o brao suficiente. (Fiz esse experimento com minha aluna
Laura Case.) Mais uma vez, o quadro que emerge uma viso muito mais dinmica das

conexes cerebrais do que a que suporamos existir a partir da imagem esttica sugerida pelos
diagramas dos livros-texto. Crebros so compostos de mdulos, sem dvida, mas esses
mdulos no so entidades fixas; eles esto constantemente sendo atualizados por meio de
poderosas interaes mtuas, com o corpo, o ambiente, e na realidade com outros crebros.
MUITAS NOVAS QUESTES emergiram desde a descoberta dos neurnios-espelho. Primeiro, as
funes dos neurnios-espelho esto presentes desde o nascimento, so aprendidas, ou talvez
um pouco de cada coisa? Segundo, como os neurnios-espelho esto conectados e como
desempenham suas funes? Terceiro, como se desenvolveram (se que o fizeram)? Quarto,
servem a algum propsito alm do bvio com base no qual foram nomeados? (Vou argumentar
que sim.)
J aludi a possveis respostas, mas deixe-me expandir meus argumentos. Segundo uma
viso ctica, os neurnios-espelho so o mero resultado de aprendizado associativo, como o
que leva um co a salivar, antecipando o jantar, quando ouve o rudo da chave do dono na
porta da frente toda noite. O que se alega que cada vez que um macaco move a mo em
direo a um amendoim, no s o neurnio de comando agarrar o amendoim se excita, como
tambm o neurnio visual que ativado pelo aspecto de sua prpria mo se estendendo para
pegar um amendoim. Como neurnios que se excitam juntos se conectam, como diz o velho
ditado mnemnico, por fim a mera viso de uma mo em movimento (seja dele prprio ou de
outro macaco) desencadeia uma resposta dos neurnios de comando. Mas se essa for a
explicao correta, por que somente um subconjunto de neurnios de comando se excita? Por
que nem todos os neurnios de comando para essa ao so neurnios-espelho? Alm disso, a
aparncia visual de outra pessoa estendendo a mo para pegar um amendoim muito diferente
de nossa viso de nossa prpria mo. Como ento o neurnio-espelho aplica a correo
apropriada ao ponto de vista? Nenhum modelo associacionista direto simples pode explicar
isso. E por fim, se o aprendizado desempenhar um papel na construo de neurnios-espelho,
qual o problema? Mesmo que ele o faa, isso no os torna em nada menos interessantes ou
importantes para a compreenso da funo cerebral. A questo em relao ao que os
neurnios-espelho esto fazendo e de como trabalham inteiramente independente da questo
de saber se eles so conectados por genes ou pelo ambiente que os cerca.
De grande relevncia para essa discusso uma importante descoberta feita por Andrew
Meltzoff, um psiclogo cognitivo no Institute for Learning and Brain Sciences na Universidade
de Washington, em Seattle. Ele descobriu que um beb recm-nascido muitas vezes esticar a
lngua para fora ao ver sua me fazer isso. Quando digo recm-nascido, quero dizer
exatamente isso com apenas algumas horas de idade. O sistema de circuitos neurais
envolvido deve ser fisicamente conectado e no baseado em aprendizado associativo. O
sorriso da criana fazendo eco ao da me aparece um pouco mais tarde, mas, mais uma vez,
no pode se basear em aprendizado porque o beb no pode ver o prprio rosto. Isso tem de
ser inato.
No foi provado que os neurnios-espelho so responsveis por esses primeiros
comportamentos de imitao, mas isso extremamente provvel. A habilidade dependeria do
mapeamento da aparncia visual da lngua da me apontada para fora ou de seu sorriso sobre
os prprios mapas motores da criana, controlando uma sequncia finamente ajustada de

contraes musculares faciais. Como observei em minhas palestras na srie Reith Lectures da
rdio BBC, em 2003, intituladas The Emerging Mind, esse tipo de traduo entre mapas
precisamente o que se supe que neurnios-espelho faam, e se essa habilidade for inata, isso
verdadeiramente assombroso. Vou chamar isso de a verso sexy da funo dos neurniosespelho.
Algumas pessoas afirmam que a habilidade computacional complexa para a verdadeira
imitao baseada em neurnios-espelho s emerge mais tarde no desenvolvimento, ao
passo que a protruso da lngua e o primeiro sorriso so apenas reflexos fisicamente
conectados em resposta a simples gatilhos vindos da me, do mesmo modo que as garras de
um gato aparecem quando ele v um cachorro. A nica maneira de distinguir a explicao sexy
da comum seria ver se um beb pode imitar um movimento no estereotipado que
provavelmente nunca encontrar na natureza, como um sorriso assimtrico, uma piscadela ou
uma distoro curiosa da boca. Isso no poderia ser feito por um simples reflexo fisicamente
conectado. O experimento decidiria a questo de uma vez por todas.
QUER OS NEURNIOS-ESPELHO SEJAM inatos ou adquiridos, examinemos agora com mais ateno
o que realmente fazem. Assim que foram relatados, muitas funes foram propostas, e eu
gostaria de me basear nessas primeiras especulaes.2 Vamos fazer uma lista de suas
possveis atribuies. Tenha em mente que eles podem ter se desenvolvido originalmente para
propsitos diversos dos aqui listados. Essas funes secundrias podem ser simplesmente um
bnus, mas isso no as torna em nada menos teis.
Primeiro, e o mais bvio, eles nos permitem imaginar as intenes de outra pessoa.
Quando voc v a mo de seu amigo Josh mover-se em direo bola, seus prprios
neurnios apanhadores de bola comeam a se excitar. Ao executar essa simulao virtual de
ser Josh, voc tem a impresso imediata de que ele pretende agarrar a bola. Essa habilidade
de desenvolver uma teoria da mente pode existir nos grandes smios de forma rudimentar, mas
ns seres humanos somos excepcionalmente bons nela.
Segundo, alm de nos permitir ver o mundo do ponto de vista visual de outra pessoa, os
neurnios-espelho podem ter se desenvolvido mais, permitindo-nos adotar o ponto de vista
conceitual da outra pessoa. Talvez no seja inteiramente por coincidncia que usamos
metforas como Vejo o que voc quer dizer ou Tente ver o meu ponto de vista. A maneira
como esse passo mgico do ponto de vista literal para o conceitual ocorreu na evoluo se
que de fato ocorreu de fundamental importncia. Mas essa no uma proposio fcil de
testar experimentalmente.
Como corolrio para a adoo do ponto de vista do outro, voc pode se ver como os
outros o veem um ingrediente essencial da autoconscincia. Isso transparece na linguagem
comum na lngua inglesa: quando falamos que algum self-conscious,e queremos dizer de
fato que ele inibido, isto , tem conscincia de que outra pessoa est consciente dele. Mais
ou menos a mesma coisa pode ser dita em relao a uma palavra como autocomiserao.
Retornarei a essa ideia no captulo final a respeito de conscincia e doena mental. Ali
defenderei a ideia de que a conscincia do outro e a conscincia de si desenvolveram-se
conjuntamente, levando reciprocidade eu-voc que caracteriza o ser humano.
Uma funo menos bvia de neurnios-espelho abstrao mais uma vez, algo em que

os seres humanos so especialmente bons. Isso bem iluminado pelo experimento bouba-kiki,
discutido no captulo 3 no contexto da sinestesia. Para reiterar, mais de 95% das pessoas
identificam a forma angulosa como kiki e a forma curvilnea como bouba. A explicao
que dei que as inflexes agudas da forma angulosa imitam a inflexo do som ki-ki, para no
mencionar a sbita deflexo da lngua do palato. As curvas suaves da forma bulbosa, por
outro lado, imitam o contorno buuuuuu-baaaaaa do som e a ondulao da lngua no palato.
De maneira semelhante, o som chhhhhhh (como em xereta) associado a uma linha
borrada, suja, ao passo que rrrrrrrr associado a uma linha serrilhada e um ssssssss (como
em assistente) a um fino fio de seda o que mostra que no a mera similaridade da forma
angulosa com a letra k que produz o efeito, mas genuna integrao transensorial. A ligao
entre o efeito bouba-kiki e neurnios-espelho pode no ser imediatamente evidente, mas h
uma similaridade fundamental. A principal computao feita por neurnios-espelho
transformar um mapa em uma dimenso, como a aparncia visual do movimento de outra
pessoa, em outra dimenso, como os mapas motores no crebro do observador, que contm
programas para movimentos musculares (inclusive movimentos da lngua e dos lbios).
exatamente isso que se passa no efeito bouba-kiki: nosso crebro executa uma
impressionante proeza de abstrao ao ligar seus mapas visuais e auditivos. Os dois inputs
so inteiramente dissimilares em todos os aspectos, exceto um as propriedades abstratas de
angulosidade ou sinuosidade e nosso crebro se dirige para esse denominador comum muito
rapidamente quando somos solicitados a emparelhar os sons e as imagens. Chamo esse
processo de abstrao transmodal. Essa habilidade de computar semelhanas a despeito de
diferenas superficiais pode ter aberto caminho para tipos mais complexos de abstrao que
do grande prazer nossa espcie. Talvez os neurnios-espelho sejam o conduto
evolucionrio que permitiu que isso acontecesse.
Por que uma habilidade aparentemente esotrica como a abstrao transmodal evoluiu a
princpio? Como sugeri num captulo anterior, ela pode ter emergido em primatas arbreos
ancestrais para lhes permitir trepar em rvores e agarrar galhos. Os inputs visuais verticais de
galhos e ramos de rvore que atingiam o olho tinham de ser emparelhados com inputs
totalmente dissimilares provenientes de articulaes e msculos e a percepo sentida pelo
corpo de sua localizao no espao habilidade que teria favorecido o desenvolvimento tanto
de neurnios cannicos quanto de neurnios-espelho. Os reajustes requeridos para estabelecer
uma congruncia entre os mapas sensorial e motor podem ter se baseado de incio em
feedback, tanto no nvel gentico da espcie quanto no nvel experiencial do indivduo. Mas,
depois que as regras de congruncia foram estabelecidas, a abstrao transmodal passou a
poder ocorrer para novos inputs. Por exemplo, pegar uma forma visualmente percebida como
minscula resultaria num movimento espontneo de polegar e dedos indicadores quase
opostos, e se isso fosse imitado pelos lbios para produzir um orifcio correspondentemente
diminuto (atravs do qual voc sopra ar), voc produziria sons (palavras) que do a
impresso de pequenez (como pequenino, mido, ou em francs un peu e assim por
diante). Esses pequenos sons iriam por sua vez se realimentar atravs dos ouvidos para se
associar a formas pequeninas. (Pode ter sido assim, como veremos no captulo 6, que as
primeiras palavras evolveram em nossos hominneos ancestrais.) A trplice ressonncia
resultante entre viso, tato e audio pode ter se amplificado progressivamente como numa
cmara de eco, culminando na sofisticao plenamente desenvolvida da abstrao

transensorial e de outros tipos mais complexos.


Se essa formulao estiver correta, alguns aspectos da funo dos neurnios-espelho
podem de fato ser adquiridos por meio de aprendizado, com base num andaime geneticamente
especificado que s os seres humanos possuem. claro que muitos macacos e mesmo
vertebrados inferiores podem ter neurnios-espelho, mas eles precisam desenvolver um
mnimo de sofisticao e de nmero de conexes com outras reas cerebrais antes de poderem
se envolver nos tipos de abstrao em que os seres humanos so bons.
Que partes do crebro esto envolvidas nessas abstraes? J insinuei (sobre a linguagem)
que o lobo parietal inferior (LPI) pode ter desempenhado um papel crucial, mas faamos um
exame mais atento. Em mamferos inferiores o LPI no muito grande, mas torna-se mais
visvel em primatas. Mesmo entre eles enorme de maneira desproporcional nos grandes
smios, chegando ao clmax em seres humanos. Por fim, somente nas pessoas vemos uma
maior poro desse lobo subdividir-se adicionalmente em dois, o giro angular e o giro
supramarginal, sugerindo que algo importante estava se passando nessa regio do crebro
durante a evoluo humana. Situado na encruzilhada entre viso (lobos occipitais), tato (lobos
parietais) e audio (lobos temporais), o LPI est estrategicamente localizado para receber
informao de todas as modalidades sensoriais. Num nvel fundamental, a abstrao
transmodal envolve a dissoluo de barreiras para criar representaes livres de modalidade
(como exemplificado pelo efeito bouba-kiki). Tivemos uma evidncia disso quando, ao testar
trs pacientes que haviam sofrido danos no giro angular esquerdo, constatamos um
desempenho fraco no teste bouba-kiki. Como j observei, essa habilidade para mapear uma
dimenso em outra uma das coisas que supomos pertencer aos neurnios-espelho, e no por
coincidncia esses neurnios so abundantes nos locais ao redor do LPI. O fato de essa regio
em seres humanos ser desproporcionalmente grande e diferenciada sugere um salto
evolucionrio.
A parte superior do LPI, o giro supramarginal, mais uma estrutura que s os seres
humanos possuem. Um dano na rea leva ao distrbio chamado apraxia ideomotora: uma
incapacidade de efetuar aes especializadas em resposta s ordens do mdico. Solicitado a
fingir que est penteando o cabelo, um aprxico levantar o brao, olhar para ele e o deixar
cair em volta da cabea. Solicitado a imitar a ao de martelar um prego, ele fechar o punho
e o bater sobre a mesa. Isso acontece mesmo que sua mo no esteja paralisada (ele se
coar espontaneamente) e ele saiba o que significa pentear (Significa que estou usando um
pente para arrumar meu cabelo, doutor). O que lhe falta a capacidade de evocar uma
imagem mental da ao requerida nesse caso, pentear-se , o que deve preceder e orquestrar
a execuo real da ao. Essas so funes que associaramos normalmente a neurniosespelho, e de fato eles esto presentes no giro supramarginal. Se nossas especulaes
estiverem na pista certa, seria de esperar que pacientes com apraxia fossem muito ruins para
compreender e imitar os movimentos de outras pessoas. Embora tenhamos visto alguns
indcios disso, a matria exige investigao cuidadosa.
Perguntamo-nos tambm sobre a origem das metforas. Depois que o mecanismo de
abstrao transmodal foi estabelecido entre viso e tato no LPI (originalmente para agarrar
galhos), esse mecanismo pode ter aberto caminho para as metforas transensoriais (crtica
cortante, camisa berrante) e por fim para metforas em geral. Isso corroborado por
nossas recentes observaes de que pacientes com leses no giro angular tm dificuldade no

s com bouba-kiki, mas tambm para compreender provrbios simples, interpretando-os de


maneira literal, em vez de metafrica. Obviamente essas observaes precisam ser
confirmadas numa amostra maior de pacientes. fcil imaginar como a abstrao transmodal
poderia funcionar para bouba-kiki, mas como podemos explicar metforas que combinam
conceitos muito abstratos como o oriente, e Julieta o sol, dado o nmero aparentemente
infinito desses conceitos no crebro? A resposta surpreendente a essa questo que o nmero
de conceitos no infinito, como tampouco o nmero de palavras que os representam. Para
todos os efeitos, a maioria dos falantes da lngua inglesa tem um vocabulrio de cerca de 10
mil palavras (embora voc possa se virar com muito menos se for um surfista). Pode haver
somente alguns mapeamentos que fazem sentido. Como salientou para mim o eminente cientista
cognitivo e polmata Jaron Lanier, Julieta pode ser o sol, mas faz pouco sentido dizer que ela
uma pedra ou uma caixa de suco de laranja. Tenha em mente que as metforas que so
repetidas e se tornam imortais so aquelas apropriadas, evocativas. Em poesia de m
qualidade as metforas comicamente ruins abundam.
Os neurnios-espelho desempenham mais um papel importante na singularidade da
condio humana: permitem-nos imitar. Voc j sabe da imitao da protruso da lngua em
bebs, mas depois que atingimos certa idade, podemos imitar habilidades motoras muito
complexas, como o movimento de mo no beisebol ou um gesto de positivo com o polegar.
Nenhum macaco pode se equiparar a nossos talentos imitativos. No entanto, vale registrar que
o smio que mais se aproxima de ns nesse aspecto no nosso primo mais prximo, o
chimpanz, mas o orangotango. Os orangotangos podem at destrancar portas ou usar um remo
para impelir um barco, depois de ter visto uma pessoa faz-lo. Como tambm so os mais
arbreos e prenseis dos grandes smios, possvel que tenham o crebro repleto de
neurnios-espelho para permitir a seus bebs observar a mame para aprender como trepar
em rvores sem os castigos do ensaio e erro. Se por algum milagre um bolso isolado de
orangotangos em Bornu sobreviver destruio ambiental que o Homo Sapiens parece
determinado a promover, bem possvel que esses dceis macacos venham a herdar a terra.
Imitar pode no parecer uma habilidade importante afinal, macaquear algum um
termo depreciativo, o que irnico uma vez que em sua maioria os macacos no so de fato
muito bons em imitao. Mas, como argumentei anteriormente, possvel que a imitao tenha
sido o passo-chave na evoluo hominnea, resultando em nossa capacidade de transmitir
conhecimento por meio de exemplo. Uma vez dado esse passo, nossa espcie fez subitamente
a transio da evoluo darwiniana, baseada em genes atravs de seleo natural que pode
demandar milhes de anos , para a evoluo cultural. Uma habilidade complexa inicialmente
adquirida por meio de tentativa e erro (ou por acidente, como quando algum ancestral
homindeo viu pela primeira vez um arbusto pegar fogo por causa de lava) poderia ser
rapidamente transmitida a todos os membros de uma tribo, jovens e velhos. Outros
pesquisadores, entre os quais Merlin Donald, defenderam a mesma ideia, embora no em
relao a neurnios-espelho.3
ESSA LIBERTAO DAS RESTRIES de uma evoluo darwiniana estritamente baseada em genes
foi um salto gigantesco na evoluo humana, cujo um dos grandes enigmas reside no que
chamamos antes de grande salto adiante, a emergncia relativamente sbita, entre 60 mil e

100 mil anos atrs, de vrios traos que consideramos unicamente humanos: fogo, arte,
habitaes construdas, adornos corporais, ferramentas com vrios componentes e um uso
mais complexo da linguagem. Os antroplogos muitas vezes supem que esse desenvolvimento
explosivo de sofisticao cultural deve ter resultado de um conjunto de novas mutaes que
teriam afetado o crebro de maneiras igualmente complexas, mas isso no explica por que
todas essas maravilhosas habilidades deveriam ter aparecido mais ou menos ao mesmo tempo.
Uma possvel explicao que o chamado grande salto s uma iluso estatstica. A
chegada desses traos pode de fato ter se espalhado por um perodo de tempo muito mais
longo do que as evidncias fsicas indicam. Certamente, porm, os traos no tm de emergir
exatamente ao mesmo tempo para a questo ainda ser vlida. Mesmo espalhados, 30 mil anos
so s um piscar de olhos, comparados aos milhes de anos das pequenas e graduais
mudanas comportamentais que ocorreram antes disso. Uma segunda possibilidade que as
novas mutaes cerebrais tenham simplesmente aumentado nossa inteligncia geral, a
capacidade de raciocnio abstrato tal como medida por testes de QI. Essa ideia est na pista
certa, mas no nos diz muito mesmo deixando de lado a crtica muito legtima de que a
inteligncia uma habilidade complexa, multifacetada, que no pode ser significativamente
reduzida a uma nica habilidade geral.
Isso deixa uma terceira possibilidade, a qual nos leva de volta aos neurnios-espelho.
Sugiro que houve uma mudana gentica no crebro, mas ironicamente essa mudana nos
libertou da gentica, aumentando nossa capacidade de aprender uns com os outros. Essa
habilidade nica liberou nosso crebro de seus grilhes darwinianos, permitindo a rpida
difuso de invenes singulares como fazer colares com conchas de cauri, usar fogo,
construir ferramentas e abrigo, ou de fato at inventar palavras novas. Aps 6 bilhes de anos
de evoluo, a cultura finalmente decolou, e com ela as sementes da civilizao foram
plantadas. A vantagem desse argumento que no precisamos postular mutaes separadas
ocorrendo quase simultaneamente para explicar a coemergncia de nossas muitas e nicas
habilidades mentais. Em vez disso, a maior sofisticao de um nico mecanismo como a
imitao e a deduo de intenes poderia explicar a enorme discrepncia comportamental
entre ns e os macacos.
Vou ilustrar isso com uma analogia. Imagine um naturalista marciano observando a
evoluo humana ao longo dos ltimos 500 mil anos. Sem dvida ele ficaria intrigado com o
grande salto adiante ocorrido h 50 mil anos, mas ficaria ainda mais intrigado com um
segundo grande salto ocorrido entre 500 a.C. e o presente. Graas a certas inovaes, como
aquelas feitas na matemtica em particular, o zero, valor posicional e smbolos numricos
(na ndia no primeiro milnio a.C.) e na geometria (na Grcia durante o mesmo perodo), e,
mais recentemente, na cincia experimental (por Galileu), o comportamento de uma pessoa
civilizada moderna vastamente mais complexo que o de seres humanos 10 mil a 50 mil anos
atrs.
Esse segundo salto adiante na cultura foi ainda mais espetacular que o primeiro. H uma
maior discrepncia comportamental entre pr- e ps- 500 a.C. que entre, digamos, Homo
erectus e Homo sapiens primitivo. Nosso cientista marciano poderia concluir que um novo
conjunto de mutaes tornou isso possvel. No entanto, dada a escala de tempo, isso
simplesmente no possvel. A revoluo originou-se de um conjunto de fatores puramente
ambientais que ocorreram de maneira fortuita ao mesmo tempo. (No esqueamos a inveno

da imprensa, que permitiu a extraordinria difuso e disponibilidade quase universal do


conhecimento que usualmente permanecia restrito elite.) Mas se admitimos isso, por que o
mesmo argumento no se aplica ao primeiro grande salto? Talvez tenha havido um afortunado
conjunto de circunstncias ambientais e algumas invenes acidentais por um punhado de
pessoas talentosas que foram capazes de tirar proveito de uma habilidade preexistente para
aprender e propagar informao de forma rpida a base da cultura. E caso voc no tenha
adivinhado at agora, essa habilidade pode depender de um sofisticado sistema de neurniosespelho.
Impe-se uma ressalva. No estou afirmando que neurnios-espelho sejam suficientes para
o grande salto ou para a cultura em geral. Estou dizendo apenas que eles desempenharam um
papel decisivo. Algum tem de descobrir ou inventar alguma coisa como notar a centelha
quando duas pedras se chocam antes que a descoberta possa se espalhar. Meu argumento
que, mesmo que essas inovaes acidentais fossem feitas por acaso por hominneos primitivos
individuais, teriam se extinguido na ausncia de um sofisticado sistema de neurnios-espelho.
Afinal, at macacos tm neurnios-espelho, mas eles no so possuidores de uma orgulhosa
cultura. Seu sistema de neurnios-espelho ou no avanado o suficiente ou no est
adequadamente conectado a outras estruturas cerebrais para permitir a rpida propagao da
cultura. Alm disso, depois de ter sido estabelecido, o mecanismo para a propagao deve ter
exercido presso seletiva para tornar alguns indivduos atpicos na populao mais
inovadores. Isso porque inovaes s seriam valiosas caso se espalhassem rapidamente.
Nesse aspecto, poderamos dizer que neurnios-espelho desempenharam na evoluo do
hominneo primitivo o mesmo papel que a Internet, a Wikipdia e os blogs desempenham hoje.
Depois que a cascata foi posta em movimento, no havia como voltar atrs no caminho rumo
humanidade.

Literalmente, autoconsciente. (N.T.)

5. Onde est Steven? O enigma do autismo

A doena mental deve sempre nos deixar desconfiados. O que eu mais temeria, se ficasse mentalmente
doente, seria que voc seguisse o senso comum; que desse por lquido e certo que eu tinha perdido o juzo.
LUDWIG WITTGENSTEIN

SEI QUE STEVEN EST preso em algum lugar, dr. Ramachandran. Se o senhor pudesse ao menos
encontrar uma maneira de dizer ao nosso filho o quanto ns o amamos, talvez pudesse tir-lo
de l.
Quantas vezes mdicos ouviram esse lamento de cortar o corao de pais de crianas com
autismo? Esse devastador distrbio do desenvolvimento foi descoberto de maneira
independente por dois mdicos, Leo Kanner em Baltimore e Hans Asperger em Viena, nos
anos 1940. Nenhum dos dois tinha qualquer conhecimento do outro e, no entanto, por uma
misteriosa coincidncia, deram sndrome o mesmo nome: autismo. A palavra vem do grego
autos, que significa self, uma descrio perfeita porque o trao mais notvel do autismo
uma completa retirada do mundo social e uma acentuada relutncia ou incapacidade de
interagir com os demais.
Tome Steven como exemplo. Ele tem seis anos de idade, com bochechas sardentas e
cabelo castanho-claro. Est sentado a uma mesa de brincar fazendo desenhos, a testa
levemente enrugada em concentrao. Est produzindo alguns desenhos bonitos de animais. H
um de um cavalo galopando to maravilhosamente animado que parece saltar do papel. Voc
poderia se sentir tentado a se aproximar e cumpriment-lo por seu talento. A possibilidade de
ele ser profundamente incapacitado jamais lhe passaria pela cabea. Mas, no momento em que
tenta falar com ele, voc se d conta de que, em certo sentido, Steven simplesmente no est
ali como pessoa. Ele incapaz de qualquer coisa remotamente assemelhada ao dilogo em
duas mos da conversa normal. Recusa-se a olhar nos seus olhos. As tentativas que voc faz
para envolv-lo o tornam extremamente ansioso. Ele se inquieta e balana o corpo para a
frente e para trs. Todas as suas tentativas de se comunicar com ele de maneira significativa
foram, e sero, inteis.
Desde o tempo de Kanner e Asperger, houve centenas de estudos de caso na literatura
mdica documentando, em detalhes, os vrios sintomas aparentemente desconexos que
caracterizam o autismo. Estes caem em dois grupos principais: sociocognitivos e sensriomotores. No primeiro grupo, temos o sintoma isolado mais importante para o diagnstico:
tendncia ao isolamento e falta de contato com o mundo, em particular o mundo social, bem
como profunda incapacidade de entabular uma conversa normal. Junto a isso h uma ausncia

de empatia emocional por outras pessoas. No que ainda mais surpreendente, crianas
autistas no expressam nenhum esprito ldico e no se envolvem no faz de conta irrestrito
com que crianas comuns enchem as horas que passam acordadas. Ns, seres humanos, como
j se salientou, somos os nicos animais que levamos nossa graa e disposio para fantasiar
vida adulta. Como deve ser triste para os pais ver seus filhos e filhas autistas impenetrveis
ao encantamento da infncia. No entanto, apesar desse isolamento social, as crianas autistas
tm um interesse intensificado por seu ambiente inanimado, muitas vezes a ponto de serem
obsessivas. Isso pode levar emergncia de preocupaes estranhas, estreitas, e uma
fascinao por coisas que parecem completamente triviais para a maioria de ns, como
memorizar todos os nmeros de telefone num catlogo.
Voltemo-nos agora para o segundo grupo de sintomas: os sensrio-motores. No lado
sensorial, estmulos sensoriais especficos podem parecer extremamente angustiantes para
crianas autistas. Certos sons, por exemplo, podem desencadear violentas exploses de
clera. H tambm um medo da novidade e da mudana e uma insistncia obsessiva na
mesmice, na rotina e na monotonia. Os sintomas motores incluem um balano do corpo para a
frente e para trs (como vimos com Steven), movimentos repetitivos com a mo, inclusive
gestos de sacudi-la e dar tapas em si mesmo, e por vezes rituais elaborados, repetitivos. Esses
sintomas sensrio-motores no so to definitivos ou to devastadores quanto os
socioemocionais, mas ocorrem com tanta frequncia que devem estar conectados a eles de
algum modo. Nossa viso do que causa o autismo estaria incompleta se deixssemos de
consider-los.
H mais um sintoma motor a mencionar, o qual encerra a chave para a decifrao do
mistrio: muitas crianas autistas tm dificuldade em imitar as aes de outras pessoas. Essa
simples observao sugeriu-me uma deficincia no sistema de neurnios-espelho. Grande
parte do resto deste captulo narra minha perseguio dessa hiptese e os frutos que ela
produziu at agora.
Como no de surpreender, foram propostas dzias de teorias sobre o que causa o
autismo. Estas podem ser divididas, grosso modo, em explicaes psicolgicas e explicaes
fisiolgicas as ltimas enfatizando anormalidades inatas nas conexes ou na neuroqumica
cerebral. Uma engenhosa explicao psicolgica, proposta por Uta Frith do University
College of London e Simon Baron-Cohen da Universidade de Cambridge, a noo de que
crianas com autismo tm uma teoria deficiente de outras mentes. Menos crvel a viso
psicodinmica que culpa a m-criao, ideia to absurda que no vou lhe dedicar mais
ateno.
No captulo anterior, aludimos de passagem expresso teoria da mente em relao a
macacos. Permita-me agora explic-la de maneira mais completa. Trata-se de uma expresso
tcnica amplamente usada nas cincias cognitivas, da filosofia primatologia, passando pela
psicologia clnica. Refere-se nossa capacidade de atribuir existncia mental a outras
pessoas: compreender que nossos semelhantes se comportam como se comportam porque
(presumimos) tm pensamentos, emoes, ideias e motivaes mais ou menos do mesmo tipo
dos que ns mesmos possumos. Em outras palavras, ainda que no possamos realmente sentir
como ser outro indivduo, usamos nossa teoria da mente para projetar automaticamente
intenes, percepes e crenas sobre as mentes de outros. Ao faz-lo, tornamo-nos capazes
de inferir seus sentimentos e intenes e de prever e influenciar seu comportamento. Chamar

isso de teoria pode ser um pouco enganoso, pois a palavra teoria normalmente usada para
designar um sistema intelectual de afirmaes e predies, e no nesse sentido, em que
designa uma faculdade mental intuitiva e inata. Mas como essa a expresso usada em meu
campo, ela que usarei aqui. A maioria das pessoas no avalia o quanto complexo e,
francamente, miraculoso que possua uma teoria da mente. Isso parece to natural, to imediato,
e to simples como olhar e ver. Mas, como vimos no captulo 2, a capacidade de ver na
realidade um processo muito complicado que envolve uma rede muito extensa de regies
cerebrais. A teoria da mente extremamente sofisticada de nossa espcie uma das faculdades
mais singulares e poderosas do crebro humano.
Ao que parece, nossa capacidade de ter uma teoria da mente no se baseia em nossa
inteligncia geral a inteligncia racional que usamos para raciocinar, fazer inferncias,
combinar fatos e assim por diante , mas num conjunto especializado de mecanismos cerebrais
que evolveu para nos dotar de nosso igualmente importante grau de inteligncia social. A ideia
de que pode haver um conjunto de circuitos especializado na cognio social foi sugerida pela
primeira vez pelo psiclogo Nick Humphrey e o primatologista David Premack nos anos
1970, e tem agora muito apoio emprico. Assim a suspeita de Frith sobre autismo e teoria da
mente era convincente: talvez os profundos dficits das crianas autistas em interaes sociais
tenham origem no fato de seu sistema de circuitos relativo teoria da mente estar
comprometido de algum modo. Essa ideia est sem dvida na pista certa, mas se pensarmos a
respeito dela, dizer que crianas autistas no podem interagir socialmente por terem uma
teoria da mente deficiente no vai muito alm de uma reafirmao dos sintomas observados.
um bom ponto de partida, mas o que se faz realmente necessrio identificar sistemas
cerebrais cujas funes conhecidas correspondam s que esto perturbadas no autismo.
Muitos estudos de imagiologia cerebral foram conduzidos em crianas com autismo,
alguns graas iniciativa pioneira de Eric Courchesne. Observou-se, por exemplo, que essas
crianas tm crebros maiores, com ventrculos (cavidades nos crebros) aumentados. O
mesmo grupo de pesquisadores tambm observou mudanas notveis no cerebelo. Essas so
observaes intrigantes, que certamente tero de ser explicadas quando tivermos uma
compreenso mais clara do autismo. Mas elas no explicam os sintomas que caracterizam a
desordem. Em crianas com dano no cerebelo em razo de outras doenas orgnicas, vemos
sintomas muito caractersticos, como tremor de inteno (quando o paciente tenta tocar o
prprio nariz, a mo comea a oscilar violentamente), nistagmo (movimentos oculares
errticos) e ataxia (andar gingado). Nenhum desses sintomas tpico do autismo. Ao
contrrio, sintomas tpicos do autismo (como falta de empatia e de habilidades sociais) nunca
so vistos em doena cerebelar. Uma razo para isso poderia ser que as mudanas cerebelares
observadas em crianas autistas talvez sejam os efeitos colaterais no relacionados de genes
anormais cujos outros efeitos so as verdadeiras causas do autismo. Nesse caso, quais
poderiam ser esses outros efeitos? O que necessrio, se quisermos explicar o autismo, so
estruturas neurais candidatas no crebro cujas funes especficas correspondam precisamente
aos sintomas particulares nicos do autismo.
A pista vem de neurnios-espelho. No fim dos anos 1990, ocorreu a meus colegas e a mim
que esses neurnios forneciam precisamente o mecanismo neural candidato que estvamos
procurando. Voc pode se reportar ao captulo anterior se quiser refrescar a memria, mas
basta dizer que a descoberta dos neurnios-espelho foi significativa porque eles so

essencialmente uma rede de clulas leitoras da mente dentro do crebro. Eles forneceram a
base fisiolgica que faltava para certas habilidades de alto nvel que os neurocientistas
vinham se sentindo h muito tempo desafiados a explicar. Ficamos impressionados com o fato
de que so precisamente essas funes presumidas dos neurnios-espelho como empatia,
deduo de inteno, mmica, faz de conta e aprendizado da linguagem que so disfuncionais
no autismo.1 (Todas essas atividades requerem a adoo do ponto de vista do outro mesmo
que o outro seja imaginrio , como no faz de conta ou no prazer com figuras de ao.)
Podemos fazer duas colunas lado a lado, uma para as caractersticas conhecidas dos
neurnios-espelho e uma para os sintomas clnicos do autismo, e encontramos uma
correspondncia quase perfeita. Pareceu razovel, portanto, sugerir que a principal causa do
autismo um sistema de neurnios-espelho disfuncional. A hiptese tem a vantagem de
explicar muitos sintomas aparentemente desconexos em termos de uma nica causa.
Talvez parea quixotesco supor que poderia haver de uma nica causa por trs de um
distrbio to complexo, mas temos de ter em mente que mltiplos efeitos no implicam
necessariamente mltiplas causas. Considere o diabetes. Suas manifestaes so numerosas e
variadas: poliria (urinao excessiva), polidipsia (sede incessante), polifagia (apetite
aumentado), perda de peso, distrbios renais, mudanas oculares, danos neurais, gangrena e
muitos outros. Mas por baixo dessa miscelnea h algo relativamente simples: ou deficincia
de insulina ou menos receptores de insulina nas superfcies das clulas. claro que a doena
nada tem de simples. Envolve grande nmero de detalhes intricados; h numerosos efeitos
ambientais, genticos e comportamentais em jogo. Mas, numa viso geral, tudo se reduz a
insulina ou receptores de insulina. Analogamente, nossa sugesto era que, numa perspectiva
genrica, a principal causa do autismo um sistema de neurnios-espelho perturbado.
O GRUPO DE ANDREW WHITTEN na Esccia fez essa proposta mais ou menos ao mesmo tempo
que o nosso, mas as primeiras evidncias experimentais para ela vieram de nosso laboratrio,
trabalhando em colaborao com Eric Altschuler e Jaime Pineda na Universidade da
Califrnia em San Diego. Precisvamos de um meio de bisbilhotar a atividade dos neurniosespelho de maneira no invasiva, sem abrir os crnios das crianas e inserir eletrodos.
Felizmente, descobrimos que havia uma maneira fcil de fazer isso por meio de EEG
(eletroencefalografia), que usa uma grade de eletrodos colocados no couro cabeludo para
captar ondas cerebrais. Muito antes dos tomgrafos computadorizados e IRMs, o EEG foi a
primeira tecnologia de imagiologia cerebral inventada por seres humanos. Formas precursoras
apareceram no incio do sculo XX e desde os anos 1940 ele est em uso clnico. medida
que atravessa vrios estados vgil, adormecido, alerta, absorto em devaneios, concentrado e
assim por diante , o crebro gera padres reveladores de ondas cerebrais eltricas em
diferentes frequncias. Isso conhecido h mais de meio sculo, mas, como foi mencionado
no captulo 4, uma onda cerebral particular, a onda mu, suprimida toda vez que uma pessoa
faz um movimento voluntrio, mesmo um movimento simples como abrir e fechar os dedos.
Posteriormente descobriu-se que a supresso da onda mu tambm ocorre quando uma pessoa
observa outra fazendo o mesmo movimento. Sugerimos portanto que a supresso da onda mu
poderia fornecer uma sonda simples, no dispendiosa e no invasiva para o monitoramento da
atividade dos neurnios-espelho.

Conduzimos um experimento-piloto com uma criana autista de desempenho mdio, Justin,


para ver se isso funcionaria. (Crianas muito novas de baixo desempenho no participaram
desse estudo-piloto porque queramos confirmar que qualquer diferena entre atividade de
neurnios-espelho normal e autstica que encontrssemos no seria devida a problemas de
ateno, compreenso de instrues ou a um efeito geral de retardo mental.) Justin nos fora
encaminhado por um grupo de apoio local criado para promover o bem-estar de crianas
locais com autismo. Como Steven, ele exibia muitos dos sintomas caractersticos do autismo,
mas era capaz de seguir instrues simples como olhe para a tela e no se mostrou relutante
em ter eletrodos aplicados a seu couro cabeludo.
Como crianas normais, Justin exibia uma robusta onda mu quando ficava sentado toa, e
ela era suprimida sempre que lhe pedamos para fazer movimentos voluntrios simples.
Notavelmente, porm, quando ele observava outra pessoa executando a mesma ao, a
supresso no ocorria como seria de esperar. Essa observao forneceu uma extraordinria
justificativa para nossa hiptese. Conclumos que o sistema de comando motor da criana
estava intacto ela era capaz, afinal de contas, de abrir portas, comer batatas fritas, fazer
desenhos, subir escadas e assim por diante mas seu sistema de neurnios-espelho era
deficiente. Apresentamos esse estudo de caso com um nico sujeito na reunio anual de 2000
da Society for Neuroscience, e o acompanhamos com mais dez crianas em 2004. Os
resultados foram idnticos. Desde ento essa observao recebeu ampla confirmao ao longo
dos anos de muitos grupos diferentes, usando uma variedade de tcnicas.2
Por exemplo, um grupo de pesquisadores liderado por Riitta Hari na Universidade de
Cincia e Tecnologia de Aalto corroborou nossa conjectura usando MEG
(magnetencelografia), que est para o EEG como os jatos para os biplanos. Mais
recentemente, Michele Villalobos e seus colegas na Universidade Estadual de San Diego
usaram IRMf para mostrar uma reduo na conectividade funcional entre o crtex visual e a
regio pr-frontal de neurnios-espelho em pacientes autistas.
Outros pesquisadores testaram nossa hiptese usando EMT (estimulao magntica
transcraniana). A EMT , em certo sentido, o oposto do EEG: em vez de bisbilhotar
passivamente os sinais eltricos que emanam do crebro, ela cria correntes eltricas no
crebro usando um forte m mantido sobre o couro cabeludo. Desse modo, com a EMT
possvel induzir atividade neural artificialmente em qualquer regio que esteja por acaso
prxima do couro cabeludo. (Infelizmente, muitas regies cerebrais esto escondidas nas
profundas dobras do crebro, mas muitas outras, entre as quais o crtex motor, encontram-se
convenientemente situadas bem debaixo do couro cabeludo, onde a EMT pode atac-las
facilmente.) Os pesquisadores usaram a EMT para estimular o crtex motor, depois
registraram ativao eletromuscular enquanto os sujeitos olhavam pessoas executando aes.
Quando um sujeito normal observa outra pessoa executando uma ao digamos, apertando
uma bola de tnis com a mo direita , os msculos em sua prpria mo direita registraro um
pequenino aumento em sua tagarelice eltrica. Embora o sujeito no execute ele prprio a
ao de apertar, o mero ato de observar a ao leva a um aumento pequenino, mas mensurvel,
no prontido para a ao dos msculos que se contrairiam caso ele o estivesse executando. O
prprio sistema motor do sujeito simula automaticamente a ao percebida, mas ao mesmo
tempo suprime automaticamente o sinal motor espinhal para evitar que ela seja executada
apesar disso, porm, uma pequenina gota do comando motor suprimido ainda consegue vazar e

percorrer o caminho at os msculos. Isso o que acontece em sujeitos normais. Os sujeitos


autistas, porm, no mostraram nenhum sinal de potenciais musculares aumentados ao ver
aes sendo executadas. Seus neurnios-espelho no se manifestaram. Esses resultados,
tomados em conjunto com os nossos, fornecem evidncias conclusivas de que a hiptese est
correta.
A HIPTESE DOS NEURNIOS-ESPELHO pode explicar vrias das manifestaes mais excntricas
do autismo. Por exemplo, sabe-se h algum tempo que crianas autistas tm muitas vezes
dificuldade para interpretar provrbios e metforas. Quando solicitados a dar uma mo, a
criana autista pode estender imediatamente a prpria mo. Quando lhe pedimos para explicar
o significado de nem tudo que reluz ouro, notamos que alguns autistas de alto desempenho
fornecem respostas literais: Isso significa que pode ser s algum metal amarelo no precisa
ser ouro. Embora vista apenas em um subconjunto de crianas autistas, essa dificuldade com
a metfora clama por explicao.
Um ramo da cincia cognitiva conhecido como cognio incorporada sustenta que o
pensamento humano profundamente moldado por sua interconexo com o corpo e pela
natureza inerente dos processos sensoriais e motores humanos. Essa viso contrasta com o que
poderamos chamar de viso clssica, que dominou a cincia cognitiva de meados at o final
do sculo XX, e sustentava que o crebro era exatamente a mesma coisa que um computador
universal para mltiplas finalidades que por acaso estava conectado ao corpo. Embora seja
possvel exagerar a viso da cognio incorporada, ela tem agora muito apoio; livros inteiros
foram escritos sobre o assunto. Permita-me dar-lhe um exemplo especfico de um experimento
que fiz em colaborao com Lindsay Oberman e Piotr Winkielman. Mostramos que, se uma
pessoa morde um lpis (como se fosse um pedao de rdea) para esticar a boca num sorriso
largo, forado, ter dificuldade para detectar o sorriso de outra pessoa (mas no uma
carranca). Isso acontece porque o ato de morder o lpis ativa muitos dos mesmos msculos
que um sorriso, e isso inunda o sistema de neurnios-espelho em nosso crebro, criando uma
confuso entre ao e percepo. (Certos neurnios-espelho disparam quando fazemos uma
expresso facial e quando observamos a mesma expresso no rosto de outra pessoa.) O
experimento mostra que ao e percepo esto muito mais estreitamente entrelaadas no
crebro do que se costuma supor.
Mas o que tem isso a ver com autismo e metfora? Recentemente observamos que
pacientes com leso no giro supramarginal esquerdo que tm apraxia incapacidade de imitar
aes voluntrias especializadas, como mexer uma xcara de ch ou martelar um prego
tambm tm dificuldade para interpretar metforas baseadas em aes, como pr as mos
para o cu. Como o giro supramarginal tambm tem neurnios-espelho, nossas evidncias
sugerem que o sistema de neurnios-espelho em seres humanos est envolvido no s na
interpretao de aes especializadas, mas tambm na compreenso de metforas de ao e,
na realidade, em outros aspectos da cognio incorporada. Macacos tambm tm neurniosespelho, mas para que estes desempenhem um papel em metforas talvez os macacos precisem
alcanar um nvel mais elevado de sofisticao do tipo s visto em seres humanos.
A hiptese dos neurnios-espelho tambm permite compreender dificuldades na linguagem
autstica. quase certo que neurnios-espelho esto envolvidos quando um beb repete pela

primeira vez um som ou palavra que ouve. Isso pode exigir traduo interna: o mapeamento de
padres sonoros em padres motores e vice-versa. Esse sistema poderia ter se estabelecido
de duas maneiras. Primeiro, assim que a palavra ouvida, um trao mnmico dos fonemas
(sons da fala) estabelecido no crtex auditivo. O beb tenta ento vrias expresses vocais
aleatrias e, usando feedback de erros a partir do trao mnmico, refina progressivamente o
output para ajust-lo memria. (Todos ns fazemos isso quando cantarolamos internamente
uma msica ouvida h pouco e depois a cantamos em voz alta, refinado progressivamente o
output para ajust-lo ao cantarolar interno.) Segundo, as redes para traduzir sons ouvidos em
palavras faladas podem ter sido inatamente especificadas atravs de seleo natural. Em
qualquer dos casos, o resultado final seria um sistema de neurnios com propriedades
semelhantes s que atribumos aos neurnios-espelho. Se a criana pudesse, sem atraso e
oportunidade para feedback a partir de ensaio, repetir um grupo de fonemas que tivesse
acabado de ouvir pela primeira vez, isso argumentaria em favor de um mecanismo de traduo
fisicamente conectado. H, portanto, uma variedade de maneiras pelas quais esse mecanismo
singular poderia ser sido estabelecido. Mas seja qual for o mecanismo, nosso resultado sugere
que uma falha em seu estabelecimento inicial poderia causar o dficit fundamental no autismo.
Nossos resultados empricos com supresso da onda mu apoia isso e tambm nos permite
fornecer uma explicao unitria para uma srie de sintomas aparentemente desconexos.
Por fim, embora tenha se desenvolvido de incio para criar um modelo interno das aes e
intenes de outras pessoas, o sistema de neurnios-espelho pode ter se desenvolvido mais
nos seres humanos voltando-se para dentro de modo a representar (ou reapresentar) sua
prpria mente para si mesmo. Uma teoria da mente no til somente para intuirmos o que
est acontecendo na mente de amigos, estranhos e inimigos; no caso nico de Homo sapiens,
ela pode tambm ter aumentado de maneira espetacular a compreenso que temos do
funcionamento de nossas prprias mentes. Isso ocorreu provavelmente durante a transio de
fase mental por que passamos h apenas umas duas centenas de milnios, e teria sido a aurora
de uma autoconscincia plenamente desenvolvida. Se o sistema de neurnios-espelho
subjacente nossa teoria da mente e se a teoria da mente em seres humanos normais
sobrecarregada ao ser aplicada para dentro, em direo ao self, isso explicaria por que
indivduos autistas tm tanta dificuldade em interao social e em autoidentificao forte, e
por que tantas crianas autistas tm problemas em usar os pronomes eu e voc na
conversa: talvez lhes falte uma autorrepresentao mental suficientemente madura para
entender a distino. Essa hiptese prediria que mesmo autistas com alto desempenho em
outros aspectos, capazes de conversar normalmente (diz-se que os autistas com elevado
desempenho verbal tm sndrome de Asperger, um subtipo entre os distrbios do espectro
autista), teriam dificuldade com distines conceituais entre palavras como autoestima,
piedade, misericrdia, perdo e vergonha, para no mencionar autopiedade, que
fariam pouco sentido sem um senso de individualidade. Essas predies nunca foram testadas
em bases sistemticas, mas minha aluna Laura Case est fazendo isso. No ltimo captulo
retornaremos a essas questes sobre autorrepresentao e autoconscincia e perturbaes
dessas faculdades elusivas.
Este pode ser um bom lugar para acrescentar trs observaes restritivas. Primeiro,
pequenos grupos de clulas com propriedades semelhantes s dos neurnios-espelho so
encontrados em muitas partes do crebro e deveriam realmente ser pensados como partes de

um grande circuito interconectado uma rede de espelhos, se voc quiser. Segundo, como
foi observado antes, devemos ter cuidado para no atribuir todos os aspectos intrigantes
relacionados ao crebro a neurnios-espelho. Eles no fazem tudo! Apesar disso, parecem ter
sido atores-chave em nossa transcendncia da condio simiana e continuam a aparecer em
estudo aps estudo de vrias funes mentais que vo muito alm da concepo original
macaco v, macaco faz que temos deles. Terceiro, atribuir certas capacidades cognitivas a
certos neurnios (nesse caso, neurnios-espelho) ou regies cerebrais s um comeo; ainda
precisamos compreender como os neurnios levam a cabo suas computaes. No entanto, a
compreenso da anatomia pode nos orientar de maneira substancial e nos ajudar a reduzir a
complexidade do problema. Em particular, dados anatmicos podem restringir nossas
especulaes tericas e nos ajudar a eliminar muitas hipteses inicialmente promissoras. Por
outro lado, dizer que capacidades mentais emergem numa rede homognea no nos leva a
nada e entra em choque com a evidncia emprica de primorosa especializao anatmica no
crebro. Redes difusas capazes de aprender existem em porcos e macacos tambm, mas s
seres humanos so capazes de linguagem e autorreflexo.
AINDA MUITO DIFCIL tratar o autismo, mas a descoberta da disfuno dos neurnios-espelho
abre algumas novas abordagens teraputicas. Por exemplo, a falta da supresso da onda mu
poderia se tornar um inestimvel instrumento diagnstico para uma triagem da desordem na
primeira infncia, permitindo que terapias comportamentais atualmente disponveis sejam
institudas muito antes que outros sintomas mais floridos apaream. Lamentavelmente, na
maioria dos casos o desdobramento dos sintomas floridos, durante o segundo ou terceiro ano
de vida, que alerta pais e mdicos. Quanto mais cedo o autismo for detectado, melhor.
Uma segunda e mais intrigante possibilidade seria usar biofeedback para tratar o
distrbio. Nele, um sinal fisiolgico do corpo ou do crebro de um sujeito acompanhado por
uma mquina e apresentado de volta ao sujeito por meio de algum tipo de display externo. O
objetivo que o sujeito se concentre em empurrar esse sinal para cima ou para baixo e assim
ganhar alguma medida de controle consciente sobre ele. Por exemplo, um sistema de
biofeedback pode mostrar para uma pessoa seu ritmo cardaco, representado como um ponto
que quica e bipa num visor; com a prtica, a maioria das pessoas consegue usar esse feedback
para aprender como desacelerar seu corao deliberadamente. Ondas cerebrais tambm
podem ser usadas para biofeedback. Por exemplo, o professor da Universidade Stanford Sean
Mackey ps pacientes de dor crnica num aparelho de imagiologia cerebral e lhes mostrou a
imagem de uma chama animada por computador. O tamanho da chama em qualquer momento
dado era uma representao da atividade neural no cingulado anterior de cada paciente (uma
regio cortical envolvida na percepo da dor), sendo portanto proporcional quantidade
subjetiva de dor que ele estava sentindo. Concentrando-se na chama, a maioria dos pacientes
foi capaz de ganhar algum controle sobre seu tamanho e mant-la pequena, reduzindo ipso
facto a quantidade de dor que estava experimentando. Da mesma maneira, poderamos
monitorar ondas mu no couro cabeludo de uma criana autista e exibi-las numa tela diante
delas talvez guisa de um simples videogame controlado pelo pensamento, para ver se ela
consegue de algum modo aprender a suprimi-la. Supondo-se que sua funo de neurniosespelho est fraca ou inativa, em vez de ausente, esse tipo de exerccio poderia dar um
impulso sua capacidade de vislumbrar a intencionalidade de outras pessoas e traz-la um

pouco mais para perto de ingressar no mundo social que gira invisivelmente sua volta.
Quando este livro foi para o prelo, essa abordagem estava sendo perseguida por nosso colega
Jaime Pineda na Universidade da Califrnia, em San Diego.
Uma terceira possibilidade que sugeri num artigo para a Scientific American que escrevi
em coautoria com minha aluna de doutorado Lindsay Oberman seria tentar certas drogas. H
muitas evidncias de que a MDMA (a forma mais pura do xtase, a droga das festas) aumenta
a empatia, o que talvez consiga ampliando a abundncia de neurotransmissores chamados
empatgenos, que ocorrem de modo natural no crebro de criaturas extremamente sociais
como os primatas. Poderia uma deficincia nesses transmissores contribuir para os sintomas
do autismo? Nesse caso, poderia a MDMA (com sua molcula apropriadamente modificada)
melhorar alguns dos sintomas mais perturbadores do distrbio? Sabe-se tambm que
prolactina e oxitocina os chamados hormnios da filiao promovem formao de laos
sociais. Talvez essa conexo, tambm, possa ser explorada de maneira teraputica. Se
administrados suficientemente cedo, coquetis dessas drogas talvez pudessem ajudar a debelar
algumas manifestaes sintomticas iniciais, o bastante para minimizar a cascata subsequente
de eventos que leva ao espectro completo de sintomas autsticos.
Por falar em prolactina e oxitocina, recentemente encontramos uma criana autista cujo
IRM cerebral mostrava uma reduo substancial no tamanho do bulbo olfatrio, que recebe
sinais de odor do nariz. Uma vez que o odor um fator importante na regulao do
comportamento social na maioria dos mamferos, perguntamos a ns mesmos: seria concebvel
que uma disfuno do bulbo olfatrio desempenhe um papel importante na gnese do autismo?
Atividade reduzida do bulbo olfatrio diminuiria a oxitocina e a prolactina, o que por sua vez
reduziria a empatia e a compaixo. Como nem preciso dizer, tudo isso pura especulao de
minha parte, mas em cincia a imaginao muitas vezes me do fato o suficiente, ao menos,
para que a censura prematura da especulao nunca seja a melhor ideia.
Uma opo final para reavivar neurnios-espelho inativos no autismo seria tirar partido
do grande prazer que todos os seres humanos inclusive autistas sentem ao danar segundo
um ritmo. Embora essa terapia pela dana tenha sido tentada com crianas autistas, no se fez
nenhuma tentativa de explorar diretamente as propriedades conhecidas do sistema de
neurnios-espelho. Uma maneira de fazer isso poderia ser, por exemplo, ter vrios
danarinos-modelo movendo-se simultaneamente segundo um ritmo e fazer a criana imitar a
mesma dana em sincronia. Introduzir todos eles num salo de espelhos refletores
multiplicadores poderia tambm ajudar, multiplicando o impacto sobre o sistema de
neurnios-espelho. Parece uma possibilidade forada, mas o mesmo se podia dizer sobre a
ideia de usar vacinas para prevenir a raiva ou a difteria.3
A HIPTESE DOS NEURNIOS-ESPELHO explica bastante bem as caractersticas definidoras do
autismo: falta de empatia, do faz de conta, de imitao e de uma teoria da mente.4 No entanto,
ela no uma explicao completa, porque h alguns outros sintomas comuns (embora no
definidores) do autismo com os quais os neurnios-espelho no tm nenhuma relao aparente.
Por exemplo, alguns autistas exibem um movimento de balano para a frente e para trs,
evitam contato olho a olho, mostram hipersensibilidade e averso a alguns sons, e com
frequncia envolvem-se em autoestimulao ttil por vezes at batendo em si mesmos ,

aparentemente destinada a amortecer essa hipersensibilidade. Esses sintomas so bastante


comuns para que seja preciso elucid-los em qualquer explicao completa do autismo.
Talvez bater em si mesmos seja uma maneira de acentuar a salincia do corpo, ajudando assim
a ancorar o self e reafirmar sua existncia. Mas podemos inserir essa ideia no contexto das
outras coisas que dissemos at agora sobre o autismo?
No incio dos anos 1990, nosso grupo (em colaborao com Bill Hirstein, meu colega de
ps-doutorado, e Portia Iversen, cofundadora do Cure Autism Now, uma organizao dedicada
ao autismo) pensou muito a respeito de como explicar esses outros sintomas do autismo.
Concebemos o que chamamos de teoria da paisagem de salincias: ao olhar para o mundo,
uma pessoa confrontada com uma sobrecarga sensorial potencialmente atordoante. Como
vimos no captulo 2 quando consideramos os dois ramos do fluxo o qu no crtex visual, a
informao sobre o mundo primeiro discriminada nas reas sensoriais do crebro e depois
retransmitida para a amgdala. Como a porta para o ncleo emocional de nosso crebro, a
amgdala exerce uma vigilncia emocional sobre o mundo que habitamos, avalia a
significao emocional de tudo que vemos e decide se uma coisa trivial e enfadonha ou
merece despertar nossa emoo. Nesse ltimo caso, a amgdala diz ao hipotlamo para ativar
o sistema nervoso autnomo em proporo com o valor de excitao da viso desencadeadora
pode ser qualquer coisa, de moderadamente interessante a completamente apavorante. Assim
a amgdala capaz de criar uma paisagem de salincias de nosso mundo, com morros e
vales correspondendo a alta e baixa salincia.
Por vezes esse circuito pode ficar muito perturbado. Nossa resposta autnoma para algo
excitante manifesta-se como intensificao do suor, dos batimentos cardacos, da prontido
muscular e assim por diante, de modo a preparar nosso corpo para a ao. Em casos extremos,
essa exploso de excitao fisiolgica pode realimentar nosso crebro e instigar a amgdala a
dizer, de fato: Uau, ainda mais perigoso do que pensei. Vou precisar de mais excitao para
escapar disto! O resultado uma blitzkrieg autnoma. Muitos adultos so propensos a esses
ataques de pnico, mas a maioria de ns, na maior parte do tempo, no corremos o risco de
ser carregados por esses turbilhes autnomos.
Com tudo isso em mente, nosso grupo explorou a possibilidade de que crianas com
autismo tenham uma paisagem de salincias distorcida. Isso pode se dever em parte a
conexes intensificadas (ou reduzidas) de maneira indiscriminada entre crtices sensoriais e a
amgdala, e possivelmente entre estruturas lmbicas e os lobos frontais. Em consequncia
dessas conexes anormais, todo evento ou objeto trivial provoca uma tempestade autnoma
incontrolvel, que explicaria a preferncia dos autistas pela mesmice e a rotina. Por outro
lado, quando a excitao emocional menos florida, a criana poderia associar uma
significao anormalmente elevada a certos estmulos incomuns, o que poderia explicar suas
estranhas preocupaes, inclusive as habilidades semelhantes s dos idiots savants que por
vezes exibem. Ao contrrio, se algumas conexes entre o crtex sensorial e a amgdala forem
em parte apagadas pelas distores na paisagem de salincias, a criana poderia ignorar
coisas, como olhos, que exercem intensa atrao sobre a maioria das crianas.
Para testar a hiptese da paisagem de salincias, medimos a resposta galvnica da pele
(RGP) num grupo de 37 crianas autistas e 25 normais. As normais mostraram excitao para
certas categorias de estmulos, como esperado, mas no para outros. Por exemplo, elas
tiveram RGPs aumentadas para fotos dos pais, mas no para lpis. As crianas com autismo,

por outro lado, mostraram um nvel de excitao autnoma em geral mais elevado, que era
ainda amplificada pelos mais triviais objetos e eventos, ao passo que alguns estmulos
salientes ao extremo, como olhos, eram completamente ineficazes.
Se a teoria da paisagem de salincias estiver na pista certa, poderamos esperar encontrar
anormalidade na via visual 3 de crebros de autistas. A via 3 no s se projeta para a
amgdala, mas passa atravs do sulco temporal superior, que juntamente com a regio
vizinha, a nsula rico em neurnios-espelho. J foi demonstrado que neurnios-espelho
presentes na nsula esto envolvidos tanto na percepo quanto na expresso de certas
emoes como repulsa, inclusive repulsa social e moral de uma maneira emptica. Assim,
o dano a essas reas, ou talvez uma deficincia de neurnios-espelho nelas, poderia no s
distorcer a paisagem de salincias, mas tambm reduzir a empatia, a interao social e o faz
de conta.
Como um bnus, a teoria da paisagem de salincias pode tambm explicar dois outros
aspectos bizarros do autismo que sempre pareceram intrigantes. Primeiro, alguns pais relatam
que os sintomas autsticos do filho so temporariamente amenizados por um acesso de febre
alta. A febre comumente causada por certas toxinas bacterianas que atuam sobre mecanismos
de regulao da temperatura no hipotlamo, na base de nosso crebro. Mais uma vez, isso
parte da via 3. Compreendi que tal vez no fosse por coincidncia que certos comportamentos
disfuncionais, como ataques de clera, tm origem em redes vizinhas do hipotlamo. Assim, a
febre poderia ter um efeito colateral que por acaso amortece a atividade num dos gargalos do
circuito de feedback que gera essas tempestades de excitao autnoma e os ataques de clera
associados. Essa uma explicao extremamente especulativa, mas t-la melhor do que no
ter nenhuma, e, caso se comprove, possvel que ela fornea mais uma base para interveno.
Poderia haver, por exemplo, alguma maneira de amortecer artificialmente, de maneira segura,
o circuito de feedback. Um circuito amortecido talvez fosse melhor que um avariado, em
especial se isso pudesse levar um garoto como Steven a se envolver apenas um pouco mais
com sua me. Por exemplo, poderamos lhe dar febre alta de maneira incua injetando nele
parasitas da malria desnaturados; repetidas injees desses pirognios (substncias indutoras
de febre) poderiam ajudar a zerar o circuito e aliviar sintomas de maneira permanente.
Segundo, crianas com autismo muitas vezes batem em si mesmas. Esse comportamento
chamado de autoestimulao somtica. Em termos de nossa teoria, sugeriramos que isso leva
a um amortecimento das tempestades de excitao autnoma que a criana sofre. De fato,
nosso grupo de pesquisa descobriu que essa autoestimulao no s tem um efeito calmante
como leva a uma reduo mensurvel na RGP. Isso sugere uma possvel terapia sintomtica
para o autismo: poderamos ter um aparelho porttil para monitorar a RGP que depois
realimenta um aparelho de estimulao corporal que a criana veste sob a roupa. Resta ver se
um aparelho desse tipo se mostraria prtico num contexto cotidiano; ele est sendo testado por
meu colega de ps-doutorado Bill Hirstein.
O comportamento de balano para a frente e para trs de algumas crianas autistas talvez
sirva a um objetivo semelhante. Sabemos que ele provavelmente estimula o sistema vestibular
(senso de equilbrio), e sabemos que a informao relacionada ao equilbrio se divide em
algum ponto para viajar pela via 3, sobretudo em direo nsula. Portanto o balano
repetitivo poderia fornecer o mesmo tipo de amortecimento proporcionado pelas batidas que a
criana d em si mesma. De maneira mais especulativa, isso poderia ajudar a ancorar o self

no corpo, fornecendo coerncia a um mundo de outro modo catico, como descreverei logo
adiante.
Afora uma possvel deficincia de neurnios-espelho, que outros fatores poderiam
explicar as paisagens de salincias distorcidas atravs das quais muitos autistas parecem ver
o mundo? Est bem documentado que h predisposies genticas para o autismo. Menos
conhecido, porm, o fato de que quase um tero das crianas com autismo teve epilepsia do
lobo temporal (ELT) na infncia. (A proporo poderia ser muito maior se incluirmos crises
convulsivas parciais complexas no detectadas.) Em adultos, a ELT manifesta-se na forma de
floridas perturbaes emocionais, mas como seus crebros esto plenamente maduros, isso
no parece levar a distores cognitivas profundamente arraigadas. Menos conhecido, porm,
o que a ELT faz para um crebro em desenvolvimento. As crises convulsivas da ELT so
causadas por repetidas saraivadas de impulsos nervosos percorrendo o sistema lmbico. Caso
ocorressem com frequncia num crebro muito jovem, poderiam levar, por meio de um
processo de intensificao de sinapses chamado hiperexcitabilidade neurolgica, a uma
intensificao generalizada e indiscriminada (ou por vezes a um apagamento) das conexes
entre a amgdala e os crtices visuais, auditivos e somatossensoriais de alto nvel. Isso
poderia explicar tanto os frequentes alarmes falsos provocados por vises triviais ou comuns
e sons em geral percebidos como neutros quanto, inversamente, a falta de reao a
informaes socialmente salientes, to caracterstica do autismo.
Em termos mais gerais, nossa sensao de ser um self integrado, encarnado, parece
depender de maneira decisiva da reverberao para c e para l, maneira de um eco, entre
o crebro e o resto do corpo e, na verdade, graas empatia, entre o self e os outros.
Embaralhamentos indiscriminados das conexes entre reas sensoriais de alto nvel e a
amgdala, e as distores resultantes para a paisagem de salincias de uma pessoa, poderiam,
como parte do mesmo processo, causar uma perturbadora perda do senso de incorporao
de ser um self distinto, autnomo, ancorado num corpo e engastado numa sociedade. Talvez a
autoestimulao somtica seja a tentativa de algumas crianas de recuperar sua incorporao,
revivendo e intensificando interaes corpo-mente ao mesmo tempo em que amortecem sinais
autnomos espuriamente amplificados. Um equilbrio sutil dessas interaes pode ser
decisivo para o desenvolvimento normal de um self integrado, algo que comumente damos por
certo como a fundao automtica de ser uma pessoa. No admira, portanto, que exatamente
esse senso de ser uma pessoa esteja profundamente perturbado no autismo.
Consideramos at agora duas teorias candidatas a explicar os bizarros sintomas do
autismo: a hiptese da disfuno dos neurnios-espelho e a ideia de uma paisagem de
salincias distorcida. A razo para propor essas teorias fornecer um mecanismo unitrio
para a desnorteante srie de sintomas aparentemente desconexos que caracteriza o distrbio.
As duas hipteses no so mutuamente exclusivas, claro. Na verdade, h conexes
conhecidas entre o sistema de neurnios-espelho e o sistema lmbico. possvel que
distores de conexes lmbico-sensoriais sejam o que leva em ltima anlise a um sistema de
neurnios-espelho perturbado. Precisamos claramente de mais experimentos para resolver
essas questes. Sejam quais forem os mecanismos subjacentes, nossos resultados sugerem
fortemente que crianas com autismo tm um sistema de neurnios-espelho disfuncional que
pode ajudar a explicar muitas caractersticas da sndrome. Se essa disfuno causada por
genes relacionados ao desenvolvimento do crebro ou por genes que predispem a certos

vrus (o que por sua vez pode predispor a crises convulsivas), ou se devida a algo
completamente diferente, ainda est por ser esclarecido. Por enquanto, isso pode fornecer um
til trampolim para pesquisas futuras a respeito do autismo, de modo a nos permitir encontrar
um dia um meio de trazer Steven de volta.
O autismo lembra-nos que o senso de individualidade exclusivo dos humanos no um
nada especulativo sem nome e endereo. Apesar de sua veemente tendncia a afirmar sua
privacidade e independncia, o self emerge de fato de uma reciprocidade de interaes com
outros e com o corpo em que est engastado. Quando se retira da sociedade e se afasta do
prprio corpo, ele mal existe; pelo menos no sentido de um self maduro que define nossa
existncia como pessoas. Na verdade, o autismo poderia ser encarado fundamentalmente como
um distrbio da autoconscincia, e, nesse caso, sua investigao pode nos ajudar a
compreender a natureza da prpria conscincia.

6. O poder do balbucio: A evoluo da linguagem

Homens sensatos, tendo escapado s influncias ofuscantes do preconceito tradicional, encontraro na


linhagem inferior de que o Homem brotou a melhor evidncia do esplendor de suas capacidades; e vo
discernir, em seu longo progresso atravs do passado, um fundamento razovel de f em sua realizao de
um futuro mais nobre.
Thomas Henry Huxley

NO FIM DE SEMANA PROLONGADO de 4 de julho de 1999, recebi um telefonema de John Hamdi,


que fora meu colega no Trinity College, em Cambridge, quase quinze anos antes. Desde ento
no havamos estado em contado e foi uma agradvel surpresa ouvir sua voz depois de tanto
tempo. Enquanto trocvamos cumprimentos, sorri para mim mesmo, lembrando as muitas
aventuras que havamos compartilhado em nosso tempo de estudantes. Agora ele era professor
de cirurgia ortopdica em Bristol, contou-me. Havia notado um livro que eu publicara h
pouco tempo.
Sei que voc est envolvido sobretudo em pesquisa ultimamente, disse ele, mas meu
pai, que vive em La Jolla, sofreu um ferimento na cabea num acidente de esqui, seguido por
um derrame. Seu lado direito est paralisado, e eu ficaria agradecido se voc desse uma
olhada nele. Quero ter certeza de que ele est recebendo o melhor tratamento disponvel. Ouvi
falar que h um novo procedimento de reabilitao que emprega espelhos para ajudar
pacientes a recobrar o uso de um brao paralisado. Voc tem conhecimento disso?
Uma semana depois o pai de John, dr. Hamdi, foi levado a meu consultrio por sua mulher.
Ele havia sido um professor de qumica de renome mundial na Universidade da Califrnia, em
San Diego, at sua aposentadoria trs anos antes. Cerca de seis meses antes que eu o visse, ele
sofrera uma fratura de crnio. Na emergncia da Scripps Clinic, foi informado de que um
derrame, causado por um cogulo em sua artria cerebral mdia, havia interrompido o
suprimento de sangue ao hemisfrio esquerdo de seu crebro. Como o hemisfrio esquerdo
controla o lado direito do corpo, o brao e a perna direita do dr. Hamdi estavam paralisados.
Muito mais alarmante que a paralisia, porm, era o fato de ele no conseguir mais falar com
fluncia. Mesmo simples pedidos como eu quero gua exigiam grande esforo, e tnhamos
de prestar extrema ateno para compreender o que ele dizia.
Auxiliando-me a examinar o dr. Hamdi estava Jason Alexander, um estudante de medicina
que fazia um estgio de seis meses em nosso laboratrio. Jason e eu examinamos as fichas do
dr. Hamdi e colhemos tambm uma histria da sra. Hamdi. Em seguida conduzimos um exame
neurolgico de rotina, testando em sequncia suas funes motoras, funes sensoriais,

reflexos, nervos craniais e suas funes mentais superiores como memria, linguagem e
inteligncia. Peguei o cabo de meu martelo de reflexo e, enquanto o dr. Hamdi estava deitado
na mesa de exame, bati na borda externa de seu p direito e depois do p esquerdo, correndo a
ponta do cabo do martelo do dedo mnimo sola. Nada de mais aconteceu com o p normal,
mas quando repeti o procedimento no p paralisado, o dedo imediatamente se levantou e
todos os outros dedos se abriram. Esse o sinal de Babinski, talvez o mais famoso sinal na
neurologia. Ele indica de maneira fidedigna dano aos tratos piramidais, a grande via motora
que desce do crtex motor at a medula espinhal, transmitindo comandos para movimentos
voluntrios.
Por que o dedo levanta?, perguntou Jason.
No sabemos, respondi, mas uma possibilidade que isso seja um retorno a um estgio
primitivo na histria evolucionria. O reflexo de retirada, com os dedos se abrindo e se
levantando, visto em mamferos inferiores. Nos primatas, porm, os tratos piramidais
tornam-se especialmente pronunciados e inibem esse reflexo primitivo. Os primatas tm um
reflexo de preenso mais sofisticado, com os dedos se curvando para dentro como se para
agarrar um galho. Pode ser um reflexo para evitar cair de rvores.
Parece forado, disse Jason ceticamente.
Mas quando os tratos piramidais esto danificados, eu disse, ignorando seu comentrio,
o reflexo de preenso desaparece e o reflexo mais primitivo de retirada emerge porque no
est mais sendo inibido. por isso que voc tambm o v em bebs; seu trato piramidal ainda
no est plenamente desenvolvido.

As duas principais reas da linguagem no crebro so a rea de Broca (nos lobos frontais) e a rea de Wernicke
(nos lobos temporais). As duas esto conectadas por uma faixa de fibras chamada fascculo arqueado. Outra rea da
linguagem, o giro angular (no rotulado nessa figura) situa-se perto da base do lobo parietal, na interseo dos lobos temporal,
FIGURA 6.1

occipital e parietal.

A paralisia era bastante ruim, mas o dr. Hamdi estava mais incomodado com seu
impedimento na fala. Ele havia desenvolvido um dficit de linguagem chamado afasia de
Broca, em aluso ao neurologista francs que primeiro descreveu a sndrome em 1865. O dano
ocorre em geral no lobo frontal esquerdo, numa regio (figura 6.1) situada bem em frente
grande fissura, ou sulco vertical, que separa os lobos parietais e frontais.
Como a maioria dos pacientes com esse distrbio, o dr. Hamdi conseguia transmitir um
sentido geral do que estava tentando dizer, mas sua fala era lenta e difcil, transmitida numa
salmodia montona, cheia de pausas e quase completamente desprovida de sintaxe (em termos
gerais, estrutura gramatical). Seus pronunciamentos eram tambm deficientes (embora no
desprovidos) das chamadas palavras de funo como e, mas e se, que no se referem a
coisa alguma no mundo, mas especificam relaes entre diferentes partes de uma frase.
Dr. Hamdi, conte-me sobre seu acidente de esqui, eu disse.
Ummmmm Jackson, Wyoming, comeou ele. E desci esquiando e ummmmm
tropecei, muito bem, luvas, meias-luvas, uhhh polos, uhhhh o uhhhh mas o sangue
escoou trs dias passar hospital e ummmmm coma dez dias mudei para Sharpe
[hospital memorial] mmmmm quatro meses e voltei ummmmmmm ummmmm
processo lento e um pouco de remdio seis remdios. Tentaram oito ou nove meses.
Certo, continue.
E convulses.
Ah ? De onde veio a hemorragia?
O dr. Hamdi apontou para o lado esquerdo de seu pescoo.
A cartida?
Sim. Sim. Mas uhhhh, uhhh, uhhh, isso, isso e isso, isso, disse ele, usando a mo
esquerda para apontar mltiplos lugares em seu brao e perna esquerda.
Continue, disse eu. Conte-nos mais.
ummmmm difcil [referindo-se sua paralisia], ummm, lado esquerdo
perfeitamente ok.
Voc destro ou canhoto?
Destro.
Consegue escrever com a esquerda agora?
Sim.
Certo. Bom. E quanto ao processador de textos?
Processador ummmmm escreve.
Mas, quando escreve, devagar?
.
Exatamente como sua fala?
Isso.
Quando as pessoas falam depressa, no tem nenhum problema em compreend-las?
Sim, sim.

Voc pode entender.


Isso.
Muito bom.
Uhhhhhh mas uhhhh a fala, uhhhhh, ummmmm ficou mais lenta.
Certo, voc acha que sua fala est mais lenta, ou seu pensamento est mais lento?
Ok. Mas ummmm [aponta para a cabea] uhhh palavras so bonitas. Ummmmm
fala
Em seguida fez movimentos sinuosos com a boca. Presumivelmente queria dizer que seu
fluxo de pensamento parecia intacto, mas as palavras no surgiam de maneira fluente.
Vamos supor que eu lhe apresente um problema, disse eu. Mary e Joe juntos tm
dezoito mas.
Certo.
Joe tem duas vezes mais mas que Mary.
Ok.
Ento quantas mas tem Mary? Quantas tem Joe?
Ummmmm deixe-me pensar. meu Deus.
Mary e Joe juntos tm dezoito mas
Seis, ahhhh doze!, disse ele num impulso.
Excelente!
Portanto o dr. Hamdi sabia lgebra conceitual bsica, era capaz de fazer clculos simples
e tinha boa compreenso da linguagem, mesmo para frases relativamente complexas. Fui
informado de que ele havia sido um esplndido matemtico antes do acidente. No entanto,
mais tarde, quando Jason e eu o testamos em lgebra mais complexa usando smbolos, ele
continuou se esforando muito, mas fracassou. Fiquei intrigado com a possibilidade de a rea
de Broca ser especializada no s para a sintaxe, ou estrutura sinttica, da linguagem natural,
mas tambm para outras linguagens, mais arbitrrias, que tm regras formais, como lgebra ou
programao de computador. Embora pudesse ter se desenvolvido para a linguagem natural, a
rea pode ter a capacidade latente para outras funes que possuem certa semelhana com as
regras de sintaxe.
O que entendo por sintaxe? Para compreender o principal problema do dr. Hamdi,
considere uma frase normal como: Emprestei o livro que voc me deu para Mary. Aqui,
toda uma expresso nominal o livro que voc me deu est engastada numa frase maior.
Esse processo de insero, chamado recurso, facilitado por palavras de funo e
possibilitado por vrias regras inconscientes , regras que todas as lnguas seguem, por mais
diferentes que possam ser na superfcie. A recurso pode ser repetida qualquer nmero de
vezes para tornar uma frase to complexa quanto ela precisa ser para transmitir sua ideia. Com
cada recurso, a frase acrescenta um novo ramo sua estrutura frasal. A frase de nosso
exemplo pode ser expandida, digamos, para Emprestei o livro que voc me deu quando eu
estava no hospital para Mary, e da para Emprestei o livro que voc me deu quando eu
estava no hospital para uma simptica mulher que conheci l chamada Mary e assim por
diante. A sintaxe nos permite criar as frases mais complexas com que nossa memria de curto

prazo seja capaz de lidar. Claro que, se levarmos isso longe demais, a frase pode ficar tola ou
comear a parecer um jogo, como no antigo poema infantil ingls:
This is the man all tattered and torn
That kissed the maiden all forlorn
That milked the cow with the crumpled horn
That tossed the dog that worried the cat
That killed the rat that ate the malt
That lay in the house that Jack built.f

Agora, antes de continuarmos discutindo a linguagem, precisamos perguntar como


podemos ter certeza de que o problema do dr. Hamdi era de fato um distrbio da linguagem
nesse nvel abstrato e no algo mais banal. Voc poderia pensar, razoavelmente, que o derrame
tinha danificado as partes de seu crtex que controlam os lbios, a lngua, o palato e outros
pequenos msculos necessrios para a execuo da fala. Como falar exigia todo esse esforo,
ele estaria economizando palavras. A natureza telegrfica de sua fala podia se destinar a
poupar esforo. Mas fiz alguns testes simples para mostrar a Jason que essa no podia ser a
razo.
Dr. Hamdi, pode escrever neste bloco a razo por que foi hospitalizado? O que
aconteceu?
O dr. Hamdi compreendeu nossa solicitao e comeou a escrever, usando a mo
esquerda, um longo pargrafo sobre as circunstncias que o haviam levado a nosso hospital.
Embora a letra no fosse boa, o pargrafo fazia sentido. Pudemos entender o que ele
escrevera. No entanto, notavelmente, sua escrita tambm tinha uma estrutura gramatical
deficiente. Muito poucos es, ses e mas. Se seu problema estivesse relacionado a
msculos da fala, por que sua escrita tambm tinha a mesma forma anormal que sua fala?
Afinal de contas, no havia nada de errado com sua mo esquerda.
Em seguida pedi ao dr. Hamdi para cantar Parabns pra voc. Ele cantou sem esforo.
No s podia entoar bem a melodia, como todas as palavras estavam l e foram corretamente
pronunciadas. Isso contrastava fortemente com sua fala, que, alm de estar desprovida de
importantes palavras de conexo e carente de estrutura verbal, continha tambm palavras mal
pronunciadas e era desprovida da entonao, do ritmo e do fluxo melodioso da fala normal. Se
seu problema fosse pouco controle de seu aparelho vocal, ele no teria sido capaz de cantar
tambm. At hoje no sabemos por que pacientes de Broca podem cantar. Uma possibilidade
que a funo da linguagem seja baseada principalmente no hemisfrio esquerdo, que est
danificado nesses pacientes, ao passo que o canto feito pelo hemisfrio direito.
J havamos aprendido muito aps examinar o dr. Hamdi por apenas alguns minutos. Seus
problemas para se expressar no eram causados por uma paralisia parcial ou fraqueza de sua
boca e lngua. Ele tinha um distrbio da linguagem, no da fala, e as duas coisas so
radicalmente diferentes. Um papagaio pode falar tem fala, poderamos dizer , mas no tem
linguagem.
ALINGUAGEM HUMANA PARECE to complexa, multidimensional e ricamente evocativa que
somos tentados a pensar que quase todo o crebro deve estar envolvido, ou pelo menos

grandes pedaos dele. Afinal, mesmo a pronncia de uma nica palavra como rosa evoca
toda uma mirade de associaes e emoes: a primeira rosa que voc ganhou na vida, o
perfume, os jardins de rosas que lhe prometeram, faces e lbios rosados, espinhos, culos corde-rosa e assim por diante. No implicaria isso que muitas regies do crebro distantes umas
das outras devem cooperar para gerar o conceito de uma rosa? Sem dvida a palavra apenas
a maaneta, ou o foco, em torno da qual gira um halo de associaes, significados e
lembranas.
Provavelmente h alguma verdade nisso, mas as evidncias fornecidas por afsicos como
o dr. Hamdi sugerem exatamente o contrrio que o crebro tem circuitos neurais
especializados na linguagem. Na verdade, possvel at que diferentes partes do crebro
lidem com componentes ou estgios separados do processamento da linguagem, embora
devamos realmente pensar neles como partes de um grande sistema interconectado. Estamos
acostumados a pensar na linguagem como uma funo nica, mas isso uma iluso. A viso
tambm parece uma faculdade unitria, no entanto, como observamos no captulo 2, o ato de
ver depende de numerosas reas quase independentes. A linguagem semelhante. Uma frase,
grosso modo, tem trs componentes distintos, quase sempre to estreitamente entrelaados que
no parecem separados. Primeiro, h os componentes essenciais que chamamos de palavras
(lxico) que denotam objetos, aes e eventos. Segundo, h o significado real (semntica)
transmitido pela frase. E terceiro, h estrutura sinttica (em termos gerais, gramtica), que
envolve o uso de palavras de funo e recurso. As regras de sintaxe geram a complexa
estrutura frasal hierrquica da linguagem humana, que em seu ncleo permite a comunicao
inequvoca de finas nuances de significado e inteno.
Os seres humanos so as nicas criaturas que tm verdadeira linguagem. Mesmo os
chimpanzs, que podem ser treinados para assinalar frases simples como D-me fruta, no
podem se aproximar de frases complexas como verdade que Joe o grande macho alfa,
mas est comeando a ficar velho e preguioso, por isso no se importe com o que ele poderia
fazer, a menos que esteja especialmente mal-humorado. A flexibilidade aparentemente
infinita e o carter ilimitado de nossa linguagem uma das marcas distintivas da espcie
humana. Na linguagem comum, significado e estrutura sinttica esto entrelaados de modo to
estreito que difcil acreditar que sejam realmente distintos. Mas podemos ter uma frase
perfeitamente gramatical que seja uma algaravia sem sentido, como no famoso exemplo dado
pelo linguista Noam Chomsky: Ideias verdes incolores dormem furiosamente. De maneira
inversa, uma ideia significativa pode ser transmitida de forma adequada por uma frase no
gramatical, como o dr. Hamdi nos mostrou. ( difcil, ummm, lado esquerdo perfeitamente
ok.)
O que se revela que diferentes partes do crebro so especializadas nesses trs
diferentes aspectos da linguagem: lxico, semntica e sinttica. Mas a concordncia entre
pesquisadores termina a. O grau de especializao calorosamente debatido. A linguagem,
mais do que qualquer outro tpico, tende a polarizar acadmicos. No sei ao certo por qu,
mas felizmente esse no o meu campo. De todo modo, segundo a maioria dos estudos, a rea
de Broca parece relacionada sobretudo estrutura sinttica. Assim, o dr. Hamdi no tinha
mais chances do que um chimpanz de gerar frases longas, cheias de clusulas hipotticas e
subordinadas. No entanto, no tinha nenhuma dificuldade em transmitir suas ideias
simplesmente enfileirando palavras juntas mais ou menos na ordem certa, como Tarzan. (Ou

surfistas da Califrnia.)
Uma razo para pensar que a rea de Broca especializada apenas na estrutura sinttica
a observao de que ela parece ter vida prpria, de maneira inteiramente independente do
significado transmitido. quase como se esse retalho do crtex tivesse um conjunto autnomo
de regras gramaticais intrnsecas s suas redes. Algumas delas parecem totalmente arbitrrias
e no funcionais, razo por que linguistas afirmam sua independncia de semntica e
significado e no gostam de pensar nela como tendo se desenvolvido a partir de qualquer
outra coisa no crebro. A concepo extrema exemplificada por Chomsky, que acredita que
ela nem mesmo evoluiu atravs de seleo natural!
A regio cerebral envolvida com a semntica est localizada no lobo temporal esquerdo,
perto da parte de trs da grande fissura horizontal no meio do crebro (ver figura 6.1). Essa
regio, chamada rea de Wernicke, parece ser especializada na representao do significado.
A rea de Wernicke do dr. Hamdi estava obviamente intacta. Ele ainda podia compreender o
que lhe era dito e conseguia transmitir certa aparncia de sentido em suas conversas. Ao
contrrio, a afasia de Wernicke que ocorre caso nossa rea de Wernicke seja danificada, mas
a rea de Broca permanecer intacta em certo sentido a imagem especular da afasia de
Broca: o paciente pode gerar, com fluncia, sentenas complexas, fluidamente articuladas e
gramaticalmente impecveis, mas tudo uma algaravia sem sentido. Pelo menos isso o que
diz a linha oficial do partido, mas mais tarde vou fornecer evidncias de que isso no
inteiramente verdadeiro.
ESTES FATOS BSICOS sobre as principais reas cerebrais relacionadas com a linguagem so
conhecidos h mais de um sculo. Mas muitas questes permanecem sem resposta. Quo
completa a especializao? Como o conjunto de circuitos neurais dentro de cada rea
realmente executa seu trabalho? Qual o grau de autonomia dessas reas, e como elas
interagem para gerar frases fluidamente articuladas e dotadas de sentido? Como a linguagem
interage com o pensamento? A linguagem nos permite pensar, ou o pensamento nos permite
falar? Podemos pensar de maneira sofisticada sem fala interior silenciosa? E por fim, como
esse sistema extraordinariamente complexo de mltiplos componentes ganhou existncia a
princpio em nossos ancestrais hominneos?
Esta ltima pergunta a mais exasperante. Nossa jornada at uma humanidade plenamente
desenvolvida comeou sem nada alm dos rosnados, grunhidos e gemidos acessveis aos
nossos primos primatas. Por volta de 75 mil a 150 mil anos atrs, o crebro humano estava
cheio de pensamentos complexos e habilidades lingusticas. Como isso aconteceu?
Claramente, deve ter havido uma fase de transio; ainda assim, difcil imaginar como
estruturas cerebrais lingusticas de complexidade intermediria poderiam ter funcionado, ou a
que funes poderiam ter servido ao longo do caminho. A fase de transio deve ter sido pelo
menos parcialmente funcional; de outro modo, no poderia ter sido selecionada, nem teria
servido como uma ponte evolucionria para a emergncia final de funes de linguagem mais
sofisticadas.
Compreender o que essa ponte pode ter sido o principal objetivo deste captulo. Eu
ressaltaria que por linguagem no tenho em mente apenas comunicao. Com frequncia
usamos as duas palavras como equivalentes, mas elas so de fato muito diferentes. Considere

o macaco-verde. Os macacos-verdes tm trs gritos de alarme para alertar uns aos outros
sobre predadores. O grito para leopardo instiga o bando a fugir na disparada para as rvores
mais prximas. O grito para serpente faz os macacos se levantarem sobre duas pernas e
examinarem o capim. E quando macacos-verdes ouvem o grito para guia, olham para cima e
procuram abrigo na vegetao baixa. tentador concluir que esses trs gritos so como
palavras, ou pelo menos os precursores de palavras, e que o macaco tem uma espcie de
vocabulrio primitivo. Mas sabero os macacos realmente que h um leopardo por ali, ou
simplesmente correm para a rvore mais prxima num comportamento reflexo quando o grito
de alarme soa? Ou talvez o grito signifique apenas trepar ou h perigo no cho, em vez do
conceito muito mais rico de leopardo que um crebro humano abriga. Como uma sirene de
ataque areo ou um alarme de incndio, os gritos dos macacos-verdes so alertas
generalizados que se referem a situaes especficas; no tm quase nada a ver com palavras.
Na verdade, podemos elencar um conjunto de cinco caractersticas que tornam a linguagem
humana nica e radicalmente diferente de outros tipos de comunicao que vemos em
macacos-verdes ou golfinhos:
1. Nosso vocabulrio (lxico) enorme. Quando chega aos oito anos de idade, uma criana
tem quase seiscentas palavras sua disposio nmero que excede de muito o do seu
mais prximo concorrente, o macaco-verde, por duas ordens de magnitude. Seria
possvel alegar, porm, que essa na realidade uma questo de grau, no um salto
qualitativo; talvez tenhamos apenas memrias muito melhores.
2. Mais importante do que o simples tamanho de nosso lxico o fato de os seres humanos
terem palavras de funo que existem exclusivamente no contexto da linguagem. Enquanto
palavras como co, noite ou malcriado referem-se a coisas ou eventos reais,
palavras de funo no tm existncia independente de sua funo lingustica. Assim,
embora uma frase como Se gulmpuk buga, ento gadul ser tambm seja desprovida
de sentido, compreendemos a natureza condicional da declarao por causa do uso
convencional de se e ento.
3. Seres humanos podem usar palavras off-line, isto , referir-se a coisas ou eventos que
no esto visveis naquele momento ou s existem no passado, no futuro, ou numa
realidade hipottica. Vi uma ma na rvore ontem e decidi que vou colh-la amanh,
mas s se estiver madura. Esse tipo de complexidade no encontrado em formas mais
espontneas de comunicao animal. (Smios que aprendem linguagem de sinais podem,
claro, usar sinais da ausncia do objeto que est sendo aludido. Por exemplo, podem
sinalizar banana quando esto com fome.)
4. Somente seres humanos, at onde sabemos, so capazes de usar metfora e analogia,
embora aqui estejamos numa rea cinzenta: a elusiva fronteira entre pensamento e
linguagem. Eu me pergunto: quando um macho alfa faz uma exibio genital para
intimidar um rival e for-lo submisso, ser isso anlogo metfora foda-se que
seres humanos usam para se intimidar uns aos outros? Ainda assim, porm, esse tipo
limitado de metfora fica muito longe de trocadilhos e poemas, ou da descrio que
Tagore fez do Taj Mahal como uma lgrima na face do tempo. Encontramos aqui, mais
uma vez, aquela misteriosa fronteira entre linguagem e pensamento.
5. Sintaxe flexvel, recursiva, s encontrada na linguagem humana. A maioria dos

linguistas destaca essa caracterstica para argumentar em prol de um salto qualitativo


entre a comunicao animal e a humana, possivelmente porque ela tem mais
regularidades e pode ser abordada de maneira mais rigorosa do que outros aspectos,
mais nebulosos, da linguagem.
Esses cinco aspectos da linguagem so de modo geral exclusivos dos seres humanos.
Destes, os quatro primeiros costumam ser agrupados como protolinguagem, um termo
inventado pelo linguista Derek Bickerton. Como veremos, a protolinguagem armou o palco
para a subsequente emergncia e culminao de um sistema extremamente sofisticado de
partes interatuantes que chamamos, como um sistema completo, de linguagem verdadeira.
DOIS TPICOS NA PESQUISA CEREBRAL parecem sempre atrair gnios e loucos. Um a
conscincia e o outro a questo de como a linguagem se desenvolveu. Tantas ideias malucas
a respeito das origens da linguagem estavam sendo propostas no sculo XIX que a Sociedade
Lingustica de Paris introduziu uma proibio formal a todos os artigos que tratassem desse
assunto. A sociedade alegou que, dada a falta de intermedirios evolucionrios ou linguagens
fsseis, todo o empreendimento estava condenado ao fracasso. Mais provavelmente, os
linguistas da poca estavam to fascinados pelas complexidades das regras intrnsecas
prpria linguagem que no estavam curiosos de saber como tudo aquilo poderia ter comeado.
Mas censura e previses negativas nunca so uma boa ideia em cincia.
Vrios neurocientistas cognitivos, entre os quais me incluo, acreditam que os linguistas
convencionais tm dado nfase excessiva aos aspectos estruturais da linguagem. Ao apontar
para o fato de que os sistemas gramaticais da mente so em larga medida autnomos e
modulares, a maior parte dos linguistas se esquivou da questo de como esses sistemas
interagem com outros processos cognitivos. Eles professam interesse unicamente pelas regras
fundamentais para os circuitos gramaticais do crebro, no pelo modo como os circuitos
realmente funcionam. Esse foco estreito remove o incentivo para investigar como esse
mecanismo interage com outras capacidades mentais como semntica (que linguistas
ortodoxos nem sequer consideram como um aspecto da linguagem!), ou para formular questes
evolucionrias sobre como ele pode ter evoludo a partir de estruturas cerebrais preexistentes.
Os linguistas podem ser perdoados, se no aplaudidos, por sua desconfiana de questes
evolucionrias. Com tantas partes interconectadas trabalhando dessa maneira coordenada,
difcil calcular, ou mesmo imaginar, como a linguagem poderia ter evoludo por meio do
processo essencialmente cego de seleo natural. (Por seleo natural entendo a
progressiva acumulao de variaes causais que aumentam a capacidade do organismo de
transmitir seus genes gerao seguinte.) No difcil imaginar um nico trao, como o
pescoo comprido de uma girafa, como um produto desse processo adaptativo relativamente
simples. Os ancestrais da girafa dotados de genes mutantes que lhes conferiam pescoos um
pouco mais longos tinham mais acesso s folhas das rvores, o que lhes permitia sobreviver
por mais tempo ou procriar mais, fazendo com que o nmero dos genes benficos aumentasse
atravs das geraes. O resultado foi um aumento progressivo no comprimento do pescoo.
Mas como podem mltiplos traos, cada um dos quais seria intil sem os outros, evoluir
em conjuno? Muitos sistemas complexos, entrelaados em biologia foram apontados por

pretensos desmascaradores da teoria evolucionria como argumento em prol do chamado


projeto inteligente a ideia de que as complexidades da vida s teriam podido ocorrer graas
interveno divina ou mo de Deus. Por exemplo, como o olho vertebrado teria evoludo
por meio de seleo natural? Uma lente e uma retina so mutuamente necessrias, de modo que
cada uma seria intil sem a outra. Ora, por definio, o mecanismo de seleo natural no
capaz de previso, de modo que no poderia ter criado um em preparao para o outro.
Felizmente, como Richard Dawkins mostrou, h numerosas criaturas na natureza com olhos
em todos os estgios de complexidade. Verifica-se que h uma sequncia evolucionria lgica
que leva do mecanismo sensvel luz mais simples possvel um retalho de clulas sensveis
luz na pele externa ao primoroso rgo ptico de que desfrutamos hoje.
A linguagem similarmente complexa, mas nesse caso no temos nenhuma ideia de quais
poderiam ter sido os passos intermedirios. Como os linguistas franceses ressaltaram, no h
linguagens fsseis ou criaturas semi-humanas por a para estudarmos. Mas isso no impediu as
pessoas de especular sobre como a transio poderia ter ocorrido. Em termos gerais, houve
quatro ideias principais. Parte da confuso entre essas ideias resulta do fato de elas no
definirem linguagem claramente no sentido restrito de sintaxe versus o sentido mais amplo
que inclui semntica. Vou usar o termo no sentido mais amplo.
A PRIMEIRA IDEIA FOI proposta por Alfred Russel Wallace, o contemporneo de Darwin que
descobriu de maneira independente o princpio da seleo natural (embora raramente se
reconhea seu mrito como merece, talvez porque ele fosse gals e no ingls). Wallace
sustentou que embora a seleo natural fosse tima para transformar barbatanas em ps ou
escamas em pelos, a linguagem era sofisticada demais para ter emergido dessa maneira. Sua
soluo para o problema foi simples: a linguagem foi posta em nossos crebros por Deus.
Essa ideia pode ou no estar correta, mas, como cientistas, no podemos p-la prova, por
isso vamos adiante.
Segundo, h a ideia proposta pelo fundador da cincia lingustica moderna, Noam
Chomsky. Como Wallace, ele tambm ficou impressionado com a sofisticao e complexidade
da linguagem. Mais uma vez, no podia conceber que a seleo natural fosse a explicao
correta para o modo como a linguagem evoluiu.
A teoria da linguagem de Chomsky baseia-se no princpio da emergncia. A palavra
significa apenas que o todo maior por vezes vastamente maior que a mera soma das
partes. Um bom exemplo seria a produo de sal um cristal branco edvel pela
combinao do pungente, esverdeado e venenoso gs cloro com o brilhante e leve metal sdio.
Nenhum desses dois elementos tem nada de salgado em si, mas combinados eles formam sal.
Ora, se uma nova propriedade complexa, inteiramente imprevisvel, pode emergir de uma
simples interao entre duas substncias elementares, como prever que novas propriedades
imprevistas poderiam emergir quando 100 milhes de clulas nervosas so acondicionadas no
minsculo espao da cavidade craniana humana? Talvez a linguagem seja uma dessas
propriedades.
A ideia de Chomsky no to tola quanto alguns de meus colegas pensam. Mas mesmo que
esteja correta, no h muito que se possa dizer ou fazer em relao a ela, dado o estado atual
da cincia do crebro. Apenas no h como test-la. E embora Chomsky no fale em Deus, sua

ideia se aproxima perigosamente da de Wallace. No tenho certeza de que ele est errado, mas
no gosto da ideia pela simples razo de que no se vai muito longe em cincia dizendo (na
prtica) que algo miraculoso aconteceu. Estou interessado em encontrar uma explicao mais
convincente que se baseie nos princpios conhecidos da evoluo orgnica e da funo
cerebral.
A terceira teoria, proposta por um dos mais destacados expoentes da teoria evolucionria
nos Estados Unidos, o falecido Stephen Jay Gould, sustenta que, ao contrrio do que afirma a
maioria dos linguistas, a linguagem no um mecanismo especializado baseado em mdulos
cerebrais e que ela no se desenvolveu especificamente para sua mais bvia finalidade atual,
a comunicao. Ao contrrio, ela representa a implementao especfica de um mecanismo
mais geral que evoluiu antes por outras razes, a saber, o pensamento. Na teoria de Gould, a
linguagem est enraizada num sistema que proporcionou a nossos ancestrais uma maneira mais
sofisticada de representar o mundo mentalmente e, como veremos no captulo 9, uma maneira
de se representarem a si mesmos dentro dessa representao. S mais tarde esse sistema teve
sua finalidade alterada para a de um meio de comunicao ou foi estendido para servir como
tal. Nessa concepo, portanto, o pensamento foi uma exaptao um mecanismo que evoluiu
originalmente para uma funo e depois forneceu a oportunidade para algo muito diferente
(nesse caso, a linguagem) evoluir.
Precisamos ter em mente que a prpria exaptao deve ter evolvido por seleo natural
convencional. O no reconhecimento disso resultou em grande confuso e desentendimentos
severos. O princpio de exaptao no uma alternativa seleo natural, como acreditam os
crticos de Gould, mas na realidade complementa e expande sua abrangncia e campo de
aplicabilidade. Por exemplo, as penas evoluram originalmente a partir de escamas reptilianas
como uma adaptao para proporcionar isolamento (exatamente como os pelos em
mamferos), mas depois foram exaptadas para voar. O rpteis desenvolveram um maxilar
inferior multiarticulado com trs ossos para permitir engolir presas grandes, mas dois desses
trs ossos tornaram-se uma exaptao para uma melhor audio. A localizao conveniente
destes tornou possvel a evoluo de dois pequenos ossos amplificadores do som dentro de
nosso ouvido mdio. Nenhum engenheiro teria sonhado com uma soluo to deselegante, o
que serve para ilustrar a natureza oportunstica da evoluo. (Como Francis Crick disse certa
vez, Deus um amador, no um engenheiro.) Vou desenvolver essas ideias sobre maxilares
que se transformam em ossos do ouvido no fim deste captulo.
Outro exemplo de uma adaptao de propsitos mais gerais a evoluo de dedos
flexveis. Nossos ancestrais arbreos os desenvolveram originalmente para trepar em rvores,
mas homindeos os adaptaram para manipulao fina e uso de ferramentas. Hoje, graas ao
poder da cultura, os dedos so um mecanismo para mltiplas finalidades e podem ser usados
para balanar um bero, empunhar um cetro, apontar, e at para fazer conta. Mas ningum
nem mesmo um adaptacionista ou psiclogo evolucionrio ingnuo afirmaria que os dedos
evoluram porque foram selecionados para apontar ou contar.
De maneira semelhante, afirma Gould, o pensamento pode ter evoludo primeiro, dada sua
bvia utilidade para se lidar com o mundo, o que armou depois o palco para a linguagem.
Concordo com a ideia geral de Gould de que a linguagem no evoluiu a princpio
especificamente para a comunicao. Mas no gosto da ideia de que o pensamento se
desenvolveu primeiro, e a linguagem (com o que me refiro a toda a linguagem no apenas no

sentido chomskiano de emergncia) foi apenas um subproduto. Uma razo para que no goste
considerar que ela meramente adia o problema, em vez de resolv-lo. Como sabemos ainda
menos a respeito do pensamento e como ele poderia ter se desenvolvido do que sobre a
linguagem, dizer que a linguagem evoluiu do pensamento no nos diz muita coisa. Como falei
muitas vezes antes, no podemos ir muito longe em cincia tentando explicar um mistrio por
outro mistrio.
A quarta ideia diametralmente oposta de Gould foi proposta pelo eminente linguista
da Universidade Harvard Steven Pinker, que declara que a linguagem um instinto to
arraigado na natureza humana quanto tossir, espirrar ou bocejar. Ele no quer dizer com isso
que ela to simples quanto esses outros instintos, mas que um mecanismo cerebral
altamente especializado, uma adaptao que s os humanos possuem e que evoluiu atravs de
mecanismos convencionais de seleo natural expressamente para comunicao. Assim Pinker
concorda com seu antigo professor Chomsky ao afirmar (de maneira correta, acredito) que a
linguagem um rgo extremamente especializado, mas discorda das ideias de Gould sobre o
importante papel desempenhado pela exaptao. Penso que h mrito na concepo de Pinker,
mas penso tambm que sua ideia generalista demais para ser til. Ela no realmente
errada, mas est incompleta. um pouco como dizer que a digesto dos alimentos deve ser
baseada na primeira lei da termodinmica o que sem dvida verdadeiro, mas verdadeiro
tambm em relao a todos os outros sistemas na terra. A ideia no nos diz muito sobre os
mecanismos detalhados da digesto. Ao considerar a evoluo de qualquer sistema biolgico
complexo (seja o ouvido ou o rgo da linguagem), gostaramos de saber no apenas que
ele foi feito por seleo natural, mas exatamente como comeou e evoluiu depois at seu nvel
atual de sofisticao. Isso no to importante para um problema mais direto como o pescoo
da girafa (embora, mesmo nesse caso, queiramos saber como genes alongam seletivamente
vrtebras do pescoo), mas uma parte importante da histria quando lidamos com
adaptaes mais complexas.
A esto, portanto, quatro diferentes teorias da linguagem. Destas, podemos descartar as
duas primeiras no por termos certeza de que so errneas, mas porque no podem ser
testadas. Mas, das duas restantes, qual est certa a de Gould ou a de Pinker? Eu gostaria de
sugerir que nenhuma das duas est certa, embora haja um gro de verdade em cada uma
(portanto, se voc for um f de Gould/Pinker, poderia dizer que ambos esto certos, mas no
desenvolveram suas argumentaes o suficiente).
Gostaria de propor um referencial diferente para pensar a respeito da evoluo da
linguagem que incorpora alguns traos dessas duas teorias, mas em seguida vai muito alm
delas. Vou cham-la de teoria sinesttica de desenvolvimento autossustentvel. Como
veremos, ela fornece uma pista valiosa para a compreenso das origens no apenas da
linguagem, mas tambm de grande nmero de outros traos unicamente humanos, como
pensamento metafrico e abstrao. Em particular, sustentarei que a linguagem e muitos
aspectos do pensamento abstrato evoluram por meio de exaptaes cujas combinaes
fortuitas produziram novas solues. Note que isso diferente de dizer que a linguagem
evoluiu a partir de um mecanismo geral como o pensamento, e tambm difere da ideia de
Pinker de que ela evolveu como um mecanismo especializado exclusivamente para a
comunicao.

NENHUMA DISCUSSO DA EVOLUO da linguagem seria completa sem a considerao da


questo da natureza versus criao. Em que medida as regras da linguagem so inatas e em
que medida so absorvidas a partir do mundo no incio da vida? Discusses sobre a evoluo
da linguagem foram ferozes, e o debate natureza-criao foi o mais acirrado de todos.
Menciono-o aqui apenas brevemente porque j foi objeto de vrios livros recentes. Todos
concordam que as palavras no esto fisicamente conectadas no crebro. O mesmo objeto
pode ter nomes diferentes em diferentes lnguas dog em ingls, chien em francs,
kutta em hindi, maaa em tailands e nai em tmil que nem mesmo soam de maneira
parecida. Com relao s regras da linguagem, porm, no h a mesma concordncia. Em vez
disso, trs pontos de vista competem pela supremacia.
Segundo o primeiro ponto de vista, as prprias regras esto fisicamente conectadas de
maneira total. A exposio fala adulta necessria apenas para atuar como um interruptor
para acionar o mecanismo. A segunda viso afirma que as regras da linguagem so extradas
estatisticamente por meio da audio. Reforando essa ideia, redes neurais artificiais foram
treinadas para categorizar palavras e inferir regras de sintaxe mediante a simples exposio
passiva linguagem.
Embora esses dois modelos certamente apreendam algum aspecto da aquisio da
linguagem, eles no podem ser a histria toda. Afinal de contas, smios, gatos domsticos e
iguanas tm redes neurais em seus crnios, mas no adquirem linguagem mesmo que sejam
criados em lares humanos. Um bonobo instrudo em Eton ou Cambridge continuaria sendo um
smio sem linguagem.
Segundo o terceiro ponto de vista, a competncia para adquirir as regras inata, mas a
exposio necessria para a assimilao das regras reais. A competncia conferida por um
dispositivo de aquisio de linguagem, ou DAL, ainda no identificado. Humanos o
possuem, os smios no.
Prefiro esta terceira concepo porque a nica compatvel com meu referencial
evolucionrio, e corroborada por dois fatos complementares. Primeiro, smios no
conseguem adquirir linguagem verdadeira, mesmo quando so tratados como crianas humanas
e treinados diariamente em sinais com as mos. Eles acabam sendo capazes de indicar alguma
coisa de que precisam naquele instante, mas sua sinalizao desprovida de generalidade (a
capacidade de gerar novas combinaes de palavras arbitrariamente complexas), palavras de
funo e recurso. Ao contrrio, quase impossvel impedir crianas humanas de adquirir
linguagem. Em algumas reas do mundo, onde pessoas que falam diferentes lnguas devem
negociar ou trabalhar juntas, crianas e adultos desenvolvem uma pseudolngua simplificada
com vocabulrio limitado, sintaxe rudimentar e pouca flexibilidade chamada pidgin. Mas a
primeira gerao de crianas que cresce cercada por um pidgin o transforma espontaneamente
num crioulo uma lngua plenamente desenvolvida, com verdadeira sintaxe e toda a
flexibilidade e as nuances necessrias para a composio de romances, canes e poesias. O
fato de crioulos surgirem reiteradamente de pidgins uma convincente evidncia de um DAL.
Essas so questes importantes e obviamente difceis, e lamentvel que a imprensa
popular muitas vezes as supersimplifique, formulando apenas perguntas como: a linguagem
principalmente inata ou principalmente adquirida? Ou, de maneira similar: o QI determinado
sobretudo pelos genes de uma pessoa ou sobretudo por seu ambiente? Quando dois processos
interagem de modo linear, de uma maneira que pode ser acompanhada com aritmtica, essas

questes podem ser significativas. Podemos perguntar, por exemplo: Quanto de nossos lucros
vieram de investimento e quanto de vendas? Mas se as relaes forem complexas e no
lineares como ocorre no caso de qualquer atributo mental, seja ele linguagem, QI ou
criatividade , a questo no deveria ser qual contribui mais, e sim como eles interagem para
criar o produto final. Perguntar se a linguagem principalmente criao to tolo quanto
perguntar se o gosto salgado do sal de mesa vem sobretudo do cloro ou do sdio.
O falecido bilogo Peter Medawar oferece uma poderosa analogia para ilustrar essa
falcia. Um distrbio hereditrio chamado fenilcetonria (FCU) causado por um gene
anormal de ocorrncia rara que resulta numa incapacidade de metabolizar o aminocido
fenilalanina no corpo. medida que o aminocido comea a se acumular no crebro da
criana, ela se torna profundamente retardada. O tratamento simples. Se a doena for
diagnosticada cedo o suficiente, basta retirar alimentos que contenham fenilalanina da dieta e
a criana cresce com um QI inteiramente normal.
Agora imagine duas condies-limite: suponha que h um planeta em que o gene
incomum e a fenilalanina est por toda parte, como oxignio ou gua, e indispensvel vida.
Nesse planeta, o retardo causado por FCU, e, portanto, a varincia no QI da populao, seria
inteiramente atribuvel ao gene da FCU. Aqui estaramos justificados ao dizer que o retardo
era um distrbio gentico ou que o QI era hereditrio. Agora considere outro planeta em que o
inverso verdade: todo mundo tem o gene da FCU, mas a fenilalanina rara. Nesse planeta
voc diria que a FCU um distrbio ambiental causado por um veneno chamado fenilalanina,
e a maior parte da varincia no QI causada pelo ambiente. Este exemplo mostra que, quando
a interao entre duas variveis complexa, no faz sentido atribuir valores percentuais
contribuio feita por um e por outro. E se isso verdadeiro para apenas um gene interagindo
com uma varivel ambiental, o argumento deve se aplicar com fora ainda maior a algo to
complexo e multifatorial quanto a inteligncia humana, pois os genes interagem no apenas
com o ambiente, mas uns com os outros.
Ironicamente, os evangelistas do QI (como Arthur Jensen, William Shockley, Richard
Herrnstein e Charles Murray) usam a hereditariedade do prprio QI (por vezes chamado de
inteligncia geral ou pequeno g) para afirmar que a inteligncia um trao nico e
mensurvel. Grosso modo, isso seria anlogo a dizer que a sade geral uma nica coisa
apenas porque o tempo de vida tem um forte componente hereditrio que pode ser expresso
como um nico nmero idade! Nenhum estudante de medicina que acreditasse em sade
geral como uma entidade monoltica iria muito longe numa escola de medicina ou seria
autorizado a se tornar um mdico e com toda razo , e no entanto carreiras inteiras em
psicologia e movimentos polticos foram construdas sobre a crena igualmente absurda numa
inteligncia geral nica e mensurvel. Suas contribuies tm pouco mais do que valor de
choque.
Retornando linguagem, deveria ser bvio agora de que lado da cerca estou: em nenhum
dos dois. Encontro-me aboletado sobre ela, uma perna de cada lado, orgulhosamente. Este
captulo, portanto, no na realidade sobre como a linguagem se desenvolveu embora eu
venha usando essa formulao como taquigrafia , mas a respeito de como a competncia para
a linguagem, ou a habilidade de adquirir linguagem to rapidamente, evolveu. Essa
competncia controlada por genes que foram selecionados pelo processo evolucionrio.
Nossas questes no resto deste captulo so: por que esses genes foram selecionados, e como

essa competncia altamente sofisticada evolveu? Ela modular? Como tudo isso comeou? E
como fizemos a transio evolucionria dos grunhidos e ganidos de nossos ancestrais
simiescos para o lirismo transcendente de Shakespeare?
LEMBRE-SE DO EXPERIMENTO bouba-kiki. Poderia ele encerrar a chave para a compreenso de
como as primeiras palavras evolveram em meio a um bando de hominins ancestrais na savana
africana entre 100 e 200 mil anos atrs? Como palavras para o mesmo objeto so muitas vezes
completamente diferentes, somos tentados a pensar que as palavras escolhidas para objetos
particulares so inteiramente arbitrrias. Essa de fato a viso usual entre linguistas. Ora,
talvez numa noite o primeiro bando de hominneos ancestrais tenha simplesmente se sentado
em volta da fogueira tribal e dito:
Certo, vamos chamar essa coisa de pssaro. Agora vamos dizer isso juntos,
paaasssaaroo. Muito bem, vamos repetir, paaasssaaroo.
Essa histria completamente idiota, claro. Mas se no foi assim que um lxico inicial
foi construdo, como isso aconteceu? A resposta vem de nosso experimento bouba-kiki, que
mostra claramente que h uma correspondncia no arbitrria entre a forma visual de um
objeto e o som (ou pelo menos, o tipo de som) que poderia ser seu parceiro. Essa propenso
preexistente talvez seja fisicamente conectada. Isso soa muito parecido com a hoje
desacreditada teoria onomatopaica das origens da linguagem, mas no . Onomatopeia
refere-se a palavras baseadas na imitao de um som por exemplo, bumba ou clique
para se referir a certos sons, ou o nome auau que as crianas do a cachorro. A teoria
onomatopaica postulava que os sons associados a um objeto tornam-se uma taquigrafia para se
referir aos prprios objetos. Mas a teoria que prefiro, a teoria sinesttica, diferente. A forma
visual arredondada da bouba no produz um som arredondado, alis no produz som algum.
Em vez disso, seu perfil visual assemelha-se ao perfil do som ondulante num nvel abstrato. A
teoria onomatopaica sustentava que a ligao entre palavra e som era arbitrria e ocorria
meramente em virtude da associao repetida. A teoria sinesttica diz que a ligao no
arbitrria e fundada numa verdadeira semelhana dos dois num espao mental mais abstrato.
Qual a evidncia para isso? O antroplogo Brent Berlin salientou que a tribo huambisa do
norte do Peru tem mais de trinta nomes diferentes para trinta espcies de pssaros que vivem
em sua selva e igual nmero de nomes para diferentes peixes da Amaznia. Se misturssemos
esses sessenta nomes e os dssemos para uma pessoa de origem sociolingustica
completamente diferente digamos, um campons chins e lhe pedssemos para classificar
os nomes em dois grupos, um para aves e um para peixes, descobriramos que,
assombrosamente, ele completaria sua tarefa com xito num nvel muito superior ao casual,
ainda que no houvesse a mais plida semelhana entre sua lngua e a sul-americana. Eu
sustentaria que isso uma manifestao do efeito bouba-kiki, em outras palavras, da traduo
som-forma.1
Mas isso s uma pequena parte da histria. No captulo 4, introduzi algumas ideias sobre
a contribuio que neurnios-espelho podem ter dado evoluo da linguagem. Agora, no
restante deste captulo, podemos considerar o assunto mais profundamente. Para compreender
a prxima parte, vamos retornar rea de Broca no crtex frontal. Essa rea contm mapas, ou
programas motores, que enviam sinais para os vrios msculos da lngua, dos lbios, do

palato e da laringe para orquestrar a fala. No por coincidncia, essa regio tambm rica em
neurnios-espelho, fornecendo uma interface entre as aes orais para sons, a audio de sons
e (menos importante) a observao de movimentos dos lbios.
Assim como h uma correspondncia no arbitrria e ativao cruzada entre mapas
cerebrais para vises e sons (o efeito bouba-kiki), talvez haja uma correspondncia
semelhante uma traduo incorporada entre mapas visuais e auditivos, por um lado, e os
mapas motores na rea de Broca por outro. Se isso soa um pouco hermtico, pense novamente
em palavras como pequenino, un peu e diminutivo, para as quais a boca, os lbios e a
faringe realmente ficam pequenos, como se para ecoar ou imitar a pequenez visual, ao passo
que palavras como enorme e vasto envolvem um alargamento fsico da boca. Um exemplo
menos bvio so as palavras inglesas fudge [falsificar], trudge [arrastar-se], sludge
[barro], smudge [sujar] e assim por diante, em que h uma prolongada presso da lngua
sobre o palato antes da sbita soltura, como se para imitar o prolongado atolamento do p na
lama antes da soltura relativamente sbita. Aqui, mais uma vez, h um dispositivo incorporado
de abstrao que traduz contornos visuais e auditivos em cortornos vocais especificados por
contraes musculares.
Outra pea menos bvia do quebra-cabea o vnculo entre gestos manuais e movimentos
de lbios e da lngua. Como foi mencionado no captulo 4, Darwin percebeu que, quando
cortamos com um par de tesouras, podemos fazer eco a esses movimentos de maneira
inconsciente apertando e afrouxando os maxilares. Como as reas corticais envolvidas com a
boca e a mo esto bem ao lado uma da outra, talvez haja um transbordamento real de sinais
das mos para a boca. Como na sinestesia, parece haver uma ativao cruzada incorporada
entre mapas cerebrais, com a diferena de que aqui ela ocorre entre dois mapas motores e no
entre mapas sensoriais. Precisamos de um novo nome para isso, de modo que vamos cham-lo
sincinesia (sin significando junto, cinesia significando movimento).
A sincinesia pode ter desempenhado um papel decisivo na transformao de uma
linguagem gestual primitiva (ou protolinguagem, se voc preferir) das mos em linguagem
falada. Sabemos que rosnados e guinchos emocionais em primatas surgem principalmente no
hemisfrio direito, em especial a partir de uma parte do sistema lmbico (o ncleo emocional
do crebro) chamada cingulado anterior. Se um gesto manual estivesse sendo ecoado por
movimentos orofaciais enquanto a criatura estivesse simultaneamente emitindo sons
emocionais, o resultado seguinte seria o que chamamos de palavras. Em suma, hominneos
antigos tinham um mecanismo incorporado, preexistente, para traduzir de modo espontneo
gestos em palavras. Isso torna mais fcil ver como uma linguagem gestual primitiva pode ter
se desenvolvido em fala ideia que muitos psicolinguistas clssicos no consideram atraente.
Como um exemplo concreto, considere as palavras come hither [venha aqui]. Note
que voc expressa gestualmente essa ideia mantendo a palma da mo voltada para cima e
flexionando os dedos em direo a si mesmo, como se para tocar a parte mais baixa da palma.
Assombrosamente, sua lngua faz um movimento muito parecido ao se enrolar para trs para
tocar o palato para pronunciar hither ou here [aqui] exemplo de sincinesia. Go [v]
envolve projetar os lbios, ao passo que come [venha] envolve puxar os lbios juntos
para dentro. (Na lngua indiana dravidiana tmil sem relao com o ingls a palavra para
go [vai] po.)

Obviamente, como quer que a linguagem original fosse nos tempos da Idade da Pedra,
desde ento ela foi embelezada e transformada um nmero incalculvel de vezes, de modo que
hoje temos lnguas to diversas quanto ingls, japons, !kung e cherokee. A linguagem, afinal
de contas, evolve com incrvel rapidez; por vezes apenas duzentos anos so suficientes para
alterar uma lngua a tal ponto que um jovem falante mal seria capaz de se comunicar com sua
tetrav. Por essa razo, depois que a enorme e inexorvel fora da competncia lingustica
surgiu na mente e na cultura humanas, as correspondncias originais sincinticas foram
provavelmente perdidas ou mescladas, tornando-se irreconhecveis. Em minha concepo,
porm, a sincinesia espalhou as primeiras sementes do lxico, ajudando a formar a base
vocabular original em que a elaborao lingustica subsequente foi construda.
A sincinesia e outros atributos aliados, como mmica dos movimentos de outras pessoas e
extrao de traos comuns entre viso e audio (bouba-kiki), podem todos se basear em
computaes anlogas ao que os neurnios-espelho supostamente fazem: ligar conceitos
atravs de mapas cerebrais. Esses tipos de ligaes nos fazem lembrar mais uma vez de seu
papel potencial na evoluo da protolinguagem. Essa hiptese pode parecer especulativa para
psiclogos cognitivos ortodoxos, mas ela proporciona uma janela de oportunidade de fato, a
nica que temos at hoje para explorar os mecanismos neurais reais da linguagem. E esse
um grande passo adiante. Vamos retomar os fios dessa argumentao mais tarde neste captulo.
Precisamos tambm perguntar como a gesticulao evoluiu a princpio.2 Pelo menos para
verbos como vir ou ir, ela pode ter emergido por meio da ritualizao de movimentos que
eram usados outrora para executar essas aes. Por exemplo, voc pode realmente puxar
algum em direo a voc flexionando seus dedos e cotovelo em direo a si enquanto agarra
a pessoa. Portanto, o prprio movimento (mesmo divorciado do objeto fsico real) torna-se
um meio de comunicar inteno. O resultado um gesto. Podemos ver como o mesmo
argumento se aplica a empurrar, comer, jogar e outros verbos bsicos. E depois que se
tem um vocabulrio de gestos montado, torna-se mais fcil que vocalizaes correspondentes
se desenvolvam, dada a traduo fisicamente conectada preexistente produzida por sincinesia.
(A ritualizao e a interpretao de gestos podem, por sua vez, ter envolvido neurniosespelho, como foi mencionado em captulos anteriores.)
Temos, portanto, trs tipos de ressonncia mapa a mapa ocorrendo no crebro hominneo
primitivo: mapeamento visual-auditivo (bouba-kiki); mapeamento entre mapas sensoriais,
auditivos e visuais, e mapas de vocalizaes motoras na rea de Broca; e mapeamento entre a
rea de Broca e reas motoras que controlam gestos manuais. Tenha em mente que provvel
que cada uma dessas propenses fosse muito pequena, mas atuando em conjuno poderiam
ter se promovido mutuamente, criando o efeito bola de neve que culminou na linguagem
moderna.
H ALGUMA EVIDNCIA para as ideias discutidas at agora? Lembre-se de que muitos
neurnios no lobo frontal de um macaco (a mesma regio que parece ter se transformado na
rea de Broca em ns) se ativam quando o animal executa uma ao altamente especfica,
como estender a mo para pegar um amendoim, e que um subconjunto desses neurnios
tambm se ativa quando o macaco v outro macaco agarrar um amendoim. Para fazer isso, o
neurnio (com o que quero dizer realmente a rede de que o neurnio parte) tem de

computar a semelhana entre os sinais de comando que especificam as sequncias de


contraes musculares e a aparncia visual do agarramento do amendoim observado do ponto
de vista do outro macaco. Portanto o neurnio est efetivamente deduzindo a inteno do outro
indivduo e poderia tambm, em teoria, compreender um gesto ritualizado que se assemelhe
ao real. Ocorreu-me que o efeito bouba-kiki fornece uma ponte eficaz entre esses neurniosespelho e ideias sobre bootstrapping sinesttico que apresentei at agora. Considerei esse
argumento brevemente no captulo anterior; deixe-me desenvolv-lo agora para apresentar as
razes de sua importncia para a evoluo da protolinguagem.
O efeito bouba-kiki requer uma traduo incorporada entre aparncia visual,
representao sonora no crtex auditivo e sequncias de contraes musculares na rea de
Broca. A execuo dessa traduo envolve quase certamente a ativao de circuitos com
propriedades semelhantes s dos neurnios-espelho, mapeando uma dimenso na outra. O
lobo parietal inferior (LPI), rico em neurnios-espelho, idealmente apropriado para esse
papel. Talvez o LPI sirva como um facilitador para todos esses tipos de abstrao. Enfatizo,
mais uma vez, que esses trs traos (forma visual, inflexes sonoras e contorno dos lbios e
da lngua) no tm absolutamente nada em comum, exceto a propriedade abstrata da, digamos,
angulosidade e da sinuosidade. Portanto, o que estamos vendo aqui so rudimentos e talvez
relquias das origens do processo chamado de abstrao em que ns humanos nos
distinguimos, a saber, a capacidade de abstrair o denominador comum entre entidades
completamente dissimilares sob outros aspectos. Entre a capacidade de extrair a angulosidade
da forma de vidro quebrado e do som kiki e a de perceber a cinquicidade de cinco porcos,
cinco asnos ou cinco trinados pode ter sido dado um pequeno passo na evoluo, mas foi um
passo gigantesco para a humanidade.
ARGUMENTEI AT AGORA que o efeito bouba-kiki pode ter alimentado a emergncia de
protopalavras e de um lxico rudimentar. Esse foi um passo importante, mas a linguagem no
se reduz meramente a palavras. H dois outros aspectos importantes a considerar: sintaxe e
semntica. Como esto elas representadas no crebro e como evolveram? O fato de que essas
duas funes so pelo menos parcialmente autnomas bem ilustrado pelas afasias de Broca e
Wernicke. Como vimos, um paciente com esta ltima sndrome produz frases complexas,
enunciadas com fluncia e gramaticalmente impecveis que no transmitem absolutamente
nenhum significado. A caixa da sintaxe chomskiana na rea intacta de Broca entra em
circuito aberto e produz frases bem-formadas, mas, sem a rea intacta de Wernicke para
prov-la de contedo culto, as frases so tolices. como se a rea de Broca por si s pudesse
manipular as palavras com as regras de gramtica corretas exatamente como um programa
de computador poderia fazer sem a menor conscincia de significado. (Se ela capaz de
regras mais complexas como recurso, ainda est por ser verificado; isto algo que estamos
estudando atualmente.)
Voltaremos sintaxe, mas primeiro vamos considerar a semntica (mais uma vez, falando
em termos gerais, o significado de uma frase). O que exatamente significado? Esta uma
palavra que esconde vastas profundidades de ignorncia. Embora saibamos que a rea de
Wernicke e partes da juno tmporo-parieto-occipital (TPO), inclusive o giro angular (figura
6.2), esto criticamente envolvidas, no temos nenhuma ideia de como neurnios nessa rea
realmente fazem seu trabalho. Na verdade, a maneira pela qual conjuntos de circuitos neurais

incorporam significado um dos maiores mistrios no resolvidos da neurocincia. Mas se


voc admitir que a abstrao um passo importante na gnese do significado, nosso exemplo
bouba-kiki talvez possa mais uma vez fornecer a pista. Como j foi observado, o som kiki e o
desenho anguloso parecem nada ter em comum. Um um padro unidimensional, que varia no
tempo sobre os receptores de som em nosso ouvido, ao passo que o outro um padro
bidimensional de luz que chega nossa retina num s instante. No entanto, nosso crebro no
tem dificuldade em abstrair a propriedade da angulosidade de ambos os sinais. Como vimos,
h fortes indcios de que o giro angular est envolvido nessa notvel capacidade que
chamamos de abstrao transmodal.

Representao esquemtica da ressonncia entre reas cerebrais que podem ter acelerado a evoluo da
protolinguagem. Abreviaes: B, rea de Broca (para fala e estrutura sinttica). A, crtex auditivo (audio). W, rea de
Wernicke, para compreenso da linguagem (semntica). GA, giro angular para abstrao transmodal. M, rea da mo do crtex
motor, que envia comandos motores para a mo (compare com o mapa cortical sensorial de Penfield na figura 1.2). F, rea da
face do crtex motor (que envia mensagens de comando para os msculos faciais, inclusive lbios e lngua). IT, crtex
inferotemporal/rea fusiforme, que representa formas visuais. As setas representam interaes nos dois sentidos que podem ter
emergido na evoluo humana: 1, conexes entre a rea fusiforme (processamento visual) e crtex auditivo medeiam o efeito
bouba-kiki. A abstrao transmodal exigida para isso provavelmente requer passagem inicial pelo giro angular. 2, interaes
entre reas da linguagem posteriores (inclusive a rea de Wernicke) e reas motoras na rea de Broca ou perto dela. Essas
conexes (o fascculo arqueado) esto envolvidas no mapeamento atravs de domnios entre contornos sonoros e mapas
motores (mediados em parte por neurnios com propriedades semelhantes s dos neurnios-espelho) na rea de Broca. 3,
mapeamentos corticais motor-para-motor (sincinesia) causados por ligaes entre gestos manuais e movimentos de lngua, lbio
e boca no mapa motor de Penfield. Por exemplo, os gestos orais para pequenino, pouco, mido e a expresso francesa
un peu imitam sincineticamente o pequeno gesto de pina feito com a oposio do polegar e do dedo indicador (em
contraposio a grande, ou enorme). De maneira semelhante, a projeo de nossos lbios num beio para dizer you ou
(em francs) vous imita o apontar para fora.
FIGURA 6.2

Houve um desenvolvimento acelerado no LPI esquerdo na evoluo primata, culminando


nos seres humanos. Alm disso, nas pessoas (e somente nelas), a parte da frente do lobo
dividiu-se em dois giros chamados giro supramarginal e giro angular. No preciso ter uma
profunda acuidade para sugerir, portanto, que o LPI e sua subsequente diviso devem ter

desempenhado um papel decisivo na emergncia de funes exclusivamente humanas. Essas


funes, sugiro, incluem tipos de abstrao de alto nvel.
O LPI (incluindo o giro angular) localizado de modo estratgico entre as partes do
crebro associadas ao tato, viso e audio evoluiu originalmente para abstrao
transmodal. Depois que isso aconteceu, porm, esse tipo de abstrao serviu como uma
exaptao para abstrao de nvel mais elevado do tipo de que ns, seres humanos, nos
orgulhamos. E como temos dois giros angulares (um em cada hemisfrio), eles podem ter
desenvolvido diferentes estilos de abstrao: o direito para metforas visoespaciais e
baseadas no corpo, o esquerdo para metforas mais baseadas na linguagem, inclusive
trocadilhos. Essa estrutura evolucionria pode dar neurocincia uma ntida vantagem sobre a
psicologia cognitiva clssica e a lingustica porque nos permite iniciar um programa
inteiramente novo de pesquisa em relao representao da linguagem e ao pensamento no
crebro.
A parte superior do LPI, o giro supramarginal, tambm presente apenas nos seres humanos,
est diretamente envolvida na produo, compreenso e imitao de habilidades complexas.
Mais uma vez, essas habilidades esto especialmente bem desenvolvidas em ns, comparados
aos grandes smios. Quando o giro supramarginal esquerdo danificado, o resultado
apraxia, que um distrbio fascinante. Um paciente com apraxia mentalmente normal na
maioria dos aspectos, inclusive na capacidade de compreender e produzir linguagem. No
entanto, quando lhe pedimos para imitar uma ao simples finja que voc est martelando
um prego ele fechar a mo em punho e a bater na mesa, em vez de fingir que segura um
cabo, como voc ou eu faramos. Se lhe pedem para fingir que est penteando o cabelo, pode
bater no cabelo com a palma da mo ou sacudir os dedos no cabelo, em vez de segurar e
mover um pente imaginrio ao longo dos fios. Se solicitado a fingir que est dando adeus,
pode ficar olhando para a prpria mo atentamente, tentando descobrir o que fazer ou agit-la
de um lado para outro perto do rosto. Mas se lhe perguntarem Que significa dar adeus? ele
pode responder, Bem, o que voc faz quando est se despedindo de algum, deixando
bvio que compreende com clareza, num nvel conceitual, o que se espera dele. Alm disso,
suas mos no esto paralisadas nem so desajeitadas: ele pode mover os dedos individuais
de maneira to graciosa e independente quanto qualquer um de ns. O que lhe falta a
capacidade de evocar uma imagem interna dinmica, vibrante, da ao requerida, que possa
ser usada para guiar a orquestrao de contraes musculares para imitar a ao. Como no
de surpreender, pr um martelo real em suas mos pode (como faz em alguns pacientes) levar
performance exata, pois ela no requer que ele se baseie numa imagem interna do martelo.
Trs pontos adicionais a respeito desses pacientes. Primeiro, eles no so capazes de
julgar se uma terceira pessoa est executando a ao requerida de maneira correta ou no,
lembrando-nos que seu problema no reside nem habilidade motora nem na percepo, mas na
ligao das duas coisas. Segundo, alguns pacientes com apraxia tm dificuldade em imitar
gestos novos, realizados pelo mdico que os examina. Terceiro, e o mais surpreendente, eles
no se do conta de maneira alguma de que eles prprios esto imitando incorretamente; no
h nenhum sinal de frustrao. Todas essas capacidades ausentes parecem lembrar de maneira
irresistvel as capacidades tradicionalmente atribudas a neurnios-espelho. certo que no
pode ser uma coincidncia que o LPI em macacos seja rico em neurnios-espelho. Baseado
nesse raciocnio, meu colega de ps-doutorado Paul McGeoch e eu sugerimos em 2007 que a

apraxia fundamentalmente um distrbio da funo dos neurnios-espelho. De maneira


intrigante, muitas crianas autistas tambm tm apraxia, um elo inesperado que corrobora
nossa ideia de que um dficit de neurnios-espelho pode estar subjacente a ambos os
distrbios. Paul e eu abrimos uma garrafa para comemorar termos estabelecido o diagnstico.
Mas o que causou, a princpio, a acelerada evoluo do LPI e do giro angular que dele
faz parte? Teria a presso seletiva vindo da necessidade de formas mais elevadas de
abstrao? Provavelmente no. A causa mais provvel de seu desenvolvimento explosivo em
primatas foi a necessidade de alcanar uma interao primorosamente refinada, de granulao
fina, entre viso, msculo e sensao da posio de articulao ao galgar galhos em copas de
rvore. Isso resultou na capacidade de abstrao transmodal, por exemplo, quando um galho
sinalizado como horizontal tanto pela imagem que incide sobre a retina quanto pela
estimulao dinmica de tato, articulao e receptores musculares nas mos.
O passo seguinte foi decisivo: a parte inferior do LPI dividiu-se acidentalmente, talvez em
consequncia de duplicao de genes, uma ocorrncia frequente na evoluo. A parte de cima,
o giro supramarginal, conservou a antiga funo de seu lobo ancestral coordenao moolho , elaborando-a para os novos nveis de sofisticao exigidos para o uso especializado
de ferramentas e imitao em seres humanos. No giro angular, exatamente a mesma capacidade
computacional armou o palco (tornou-se uma exaptao) para outros tipos de abstrao
tambm: a capacidade de extrair o denominador comum entre entidades superficialmente
dissimilares. Um salgueiro-choro parece triste porque projetamos tristeza nele. Julieta o sol
porque podemos abstrair certas coisas que ambos tm em comum. Cinco asnos e cinco mas
tm a cinquidade em comum.
Uma pea de evidncia tangencial para essa ideia vem de meu exame de pacientes que
sofreram leso no LPI do hemisfrio esquerdo. Esses pacientes costumam ter anomia
(dificuldade de encontrar palavras), mas descobri que alguns deles no passavam no teste
bouba-kiki e eram tambm pssimos na interpretao de provrbios, muitas vezes
interpretando-os de maneira literal em vez de metaforicamente. Um paciente que vi h pouco
na ndia errou na interpretao de catorze em quinze provrbios embora fosse perfeitamente
inteligente em outros aspectos. bvio que esse estudo precisa ser repetido em outros
pacientes, mas ele promete ser uma frutfera linha de investigao.
O giro angular est tambm envolvido na nomeao de objetos, mesmo objetos comuns
como pente ou porco. Isso nos lembra de que uma palavra, tambm, uma forma de abstrao
a partir de mltiplos casos (por exemplo, mltiplas vises de um pente em diferentes
contextos, mas sempre servindo funo de arrumar o cabelo). s vezes eles substituiro o
nome por um relacionado (vaca em vez de porco) ou tentaro definir a palavra de
maneiras absurdamente cmicas. (Um paciente disse colrio quando apontei para os meus
culos). Ainda mais intrigante foi uma observao que fiz na ndia de um mdico de cinquenta
anos com anomia. Toda criana indiana aprende sobre muitos deuses da mitologia indiana,
mas dois favoritos so Ganesha (o deus com cabea de elefante) e Hanuman (o deus-macaco)
e cada um tem uma complexa histria familiar. Quando lhe mostrei uma escultura de Hanuman,
ele a pegou, examinou-a e identificou-a incorretamente como Ganesha, que pertence mesma
categoria, a saber, a dos deuses. Mas quando lhe pedi para me dizer mais sobre a escultura,
que ele continuava a inspecionar, ele disse que aquele deus era filho de Shiva e Parvati
afirmao verdadeira com relao a Ganesha, no a Hanuman. como se o mero ato de

rotular erroneamente a escultura tivesse anulado sua aparncia visual, fazendo-o dar atributos
incorretos a Hanuman! Assim o nome de um objeto, longe de ser apenas um atributo a mais,
como qualquer outro, parece ser uma chave mgica que abre todo um tesouro de significados
associados a ele. No posso pensar numa explicao mais simples para esse fenmeno, mas a
existncia desses mistrios no decifrados alimenta meu interesse por neurologia, tanto quanto
as explicaes para as quais podemos gerar e testar hipteses especficas.
VAMOS NOS VOLTAR AGORA para o aspecto da linguagem mais inequivocamente humano: a
sintaxe. A chamada estrutura sinttica, que mencionei antes, d linguagem humana seu
enorme alcance e flexibilidade. Ela parece ter desenvolvido regras que so intrnsecas a esse
sistema, regras que nenhum smio foi capaz de dominar, mas que toda linguagem humana
possui. Como esse aspecto particular da linguagem evoluiu? A resposta vem, mais uma vez, do
princpio de exaptao a noo de que a adaptao para uma funo especfica assimilada
por outra funo, inteiramente diferente. Uma possibilidade intrigante de que a estrutura de
rvore hierrquica da sintaxe tenha evoludo a partir de um circuito neural mais primitivo que
j estava pronto para o uso de ferramentas nos crebros de nossos ancestrais hominneos
primitivos.
Levemos isso um passo adiante. Mesmo o mais simples uso oportunista de uma ferramenta,
como usar uma pedra para quebrar um coco, envolve uma ao nesse caso, quebrar (o
verbo) executada pela mo direita do usurio da ferramenta (o sujeito) sobre o objeto
agarrado passivamente pela mo esquerda (o objeto). Se essa sequncia bsica j estivesse
implantada no conjunto de circuitos neurais para aes manuais, fcil ver como ela poderia
ter armado o palco para a sequncia sujeito-verbo-objeto que um importante aspecto da
linguagem natural. No estgio seguinte da evoluo hominnea, emergiram duas espantosas
novas habilidades que estavam destinadas a transformar o curso da evoluo humana.
Primeiro, a habilidade de encontrar, modelar e guardar uma ferramenta para uso futuro,
levando a nosso senso de planejamento e previso. Segundo e especialmente importante
para a origem subsequente da linguagem foi o uso da tcnica da submontagem na manufatura
de ferramentas. Pegar a cabea de um martelo e fix-la (amarr-la) a um longo cabo de
madeira para criar uma ferramenta compsita um exemplo. Outro amarrar uma faca
pequena a um polo curto em um ngulo e depois amarrar essa montagem a outro polo para
along-la, de modo a ser possvel alcanar frutas em rvores e arranc-las. O manejo de uma
estrutura compsita tem uma sedutora semelhana com a insero de, digamos, uma expresso
nominal numa frase mais longa. Sugiro que essa no apenas uma analogia superficial.
inteiramente possvel que o mecanismo cerebral que implementou a estratgia da
submontagem hierrquica no uso de ferramentas tenha sido cooptado para uma funo
totalmente nova, a estrutura de rvore sinttica.
Mas se o mecanismo da submontagem no uso de ferramentas tivesse sido tomado
emprestado para aspectos da linguagem, no teriam as habilidades para o manejo de
ferramentas se deteriorado de maneira correspondente medida que a sintaxe evoluiu, dado o
espao neural limitado no crebro? No necessariamente. Uma ocorrncia frequente na
evoluo a duplicao de partes preexistentes do corpo ocasionada por duplicao real de
genes. Basta pensar em vermes multissegmentados, cujos corpos so compostos por repetidas

sees corporais semi-independentes, lembrando um pouco uma cadeia de vages de trem.


Quando so inofensivas e no metabolicamente onerosas, essas estruturas duplicadas podem
durar muitas geraes. E, sob as circunstncias certas, podem proporcionar a oportunidade
perfeita para que essa estrutura duplicada se torne especializada numa funo diferente. Esse
tipo de evento aconteceu repetidamente na evoluo do resto do corpo, mas seu papel na
evoluo de mecanismos cerebrais no muito apreciado por psiclogos. Sugiro que uma
rea bem prxima do que agora chamamos de rea de Broca desenvolveu-se originalmente em
conjunto com o LPI (em especial a poro supramarginal) para as rotinas de submontagem
multimodais e hierrquicas do uso de ferramentas. Houve uma subsequente duplicao dessa
rea ancestral, e uma das duas novas subreas tornou-se ainda mais especializada na estrutura
sinttica que est divorciada da manipulao real de objetos fsicos no mundo em outras
palavras, tornou-se a rea de Broca. Acrescente a esse coquetel a influncia da semntica,
importada da rea de Wernicke, e aspectos da abstrao a partir do giro angular, e temos uma
poderosa mistura pronta para o explosivo desenvolvimento da linguagem em sua plenitude.
No por coincidncia, talvez, essas so exatamente as reas em que os neurnios-espelho
abundam.
Tenha em mente que minha argumentao concentrou-se at agora em evoluo e
exaptao. Resta outra questo: so os conceitos de uso de ferramentas de submontagem,
estrutura de rvore hierrquica da sintaxe (incluindo recurso) e recurso conceitual mediados
por mdulos separados nos crebros dos seres humanos modernos? At que grau esses
mdulos so realmente autnomos em nossos crebros? Um paciente com apraxia (a
incapacidade de imitar o uso de ferramentas) causada por dano no giro supramarginal teria
tambm problemas com submontagem no uso de ferramentas? Sabemos que pacientes com
afasia de Wernicke produzem uma algaravia sintaticamente normal a base para sugerir que,
pelo menos em crebros modernos, a sintaxe no depende da recursividade da semntica ou
mesmo de insero de alto nvel de conceitos dentro de conceitos.3
Mas qual o grau de normalidade sinttica de sua algaravia? Ter realmente a sua fala
inteiramente mediada pela rea de Broca no piloto automtico os tipos de estrutura de
rvore e recurso sinttica que caracterizam a fala normal? Se no tiver, estamos realmente
justificados ao chamar a rea de Broca de caixa da sintaxe? Um afsico de Broca pode fazer
clculos, uma vez que ela tambm requer recurso em alguma medida? Em outras palavras,
ser que a lgebra se vale de circuitos neurais preexistentes que evolveram para a linguagem
natural? Anteriormente neste captulo dei o exemplo de um nico paciente com afasia de
Broca que era capaz de fazer lgebra, mas h muito poucos estudos sobre esses tpicos, cada
um dos quais poderia gerar uma tese de doutorado.
AT AGORA EU os conduzi por uma viagem evolucionria que culminou na emergncia de duas
habilidades humanas: linguagem e abstrao. Mas outro trao da singularidade humana
intrigou os filsofos durante sculos a saber, a ligao entre a linguagem e o pensamento
sequencial, ou raciocnio em passos lgicos. Podemos pensar sem verbabilizao interna
silenciosa? J discutimos a linguagem, mas precisamos ser claros em relao ao que
entendemos por pensar antes de tentar nos atracar com esta questo. Pensar envolve, entre
outras coisas, a capacidade de se engajar com manipulao irrestrita de smbolos em nosso

crebro seguindo certas regras. Em que grau essas regras esto relacionadas s da sintaxe? O
termo-chave aqui irrestrito.
Para compreender isso, pense numa aranha tecendo uma teia e pergunte a si mesmo: ter a
aranha conhecimento da lei de Hooke relativa tenso de fios esticados? A aranha deve
saber disso em certo sentido, de outro modo a teia se desintegraria. Seria mais preciso dizer
que o crebro da aranha tem um conhecimento tcito, em vez de explcito, da lei de Hooke?
Embora a aranha se comporte como se conhecesse essa lei a prpria existncia da teia atesta
isso , seu crebro (sim, a aranha tem um) no tem nenhuma representao explcita dela. Ela
no pode usar a lei para nenhum outro propsito a no ser tecer teias e, de fato, ela s pode
tecer teias segundo uma sequncia motora fixa. Isso no verdade acerca de um engenheiro
humano que utiliza conscientemente a lei de Hooke, que aprendeu e compreendeu a partir de
livros de fsica. A utilizao humana da lei irrestrita e flexvel, disponvel para um nmero
infinito de aplicaes. Ao contrrio da aranha, ele tem uma representao explcita de seu
funcionamento em sua mente o que chamamos de compreenso. A maior parte do
conhecimento do mundo que possumos recai entre esses dois extremos: o conhecimento
irracional de uma aranha e o conhecimento abstrato do fsico.
O que entendemos por conhecimento ou compreenso? E como bilhes de neurnios
os alcanam? Essas coisas so completos mistrios. Reconhecidamente, os neurocientistas
cognitivos ainda so muito vagos no tocante ao significado exato de palavras como
compreender, pensar e, de fato, da prpria palavra significado. Mas o trabalho da
cincia encontrar respostas passo a passo por meio de especulao e experimento. Podemos
abordar alguns desses mistrios de modo experimental? Por exemplo, o que dizer sobre a
relao entre linguagem e pensamento? Como poderamos explorar experimentalmente a
elusiva interface entre esses dois elementos?
O senso comum sugere que algumas das atividades consideradas pensamento no requerem
linguagem. Por exemplo, posso lhe pedir para colocar uma lmpada num teto e lhe mostrar trs
caixotes de madeira espalhados no piso. Voc teria o tino interno de manipular as imagens
visuais das caixas empilhando-as mentalmente para alcanar o soquete da lmpada antes
de realmente fazer isso. Com certeza no parece que voc esteja envolvido em verbalizao
interna silenciosa vou pr a caixa A em cima da caixa B e assim por diante. Parece que
fazemos esse tipo de pensamento visualmente, no usando linguagem. Mas temos de ser
cuidadosos com essa deduo porque a introspeco sobre o que se passa na nossa cabea
(empilhar as trs caixas) no um guia confivel do que realmente est se passando. No
inconcebvel que o que parece a manipulao interna de smbolos visuais explore o mesmo
conjunto de circuitos no crebro que medeia a linguagem, ainda que a tarefa parea puramente
geomtrica ou espacial. Por mais que isso parea violar o senso comum, a ativao de
representaes visuais semelhantes a imagens pode ser incidental e no causal.
Vamos deixar as imagens visuais de lado por um momento e fazer a mesma pergunta com
relao s operaes formais subjacentes ao pensamento lgico. Dizemos: Se Joe maior
que Sue, e se Sue maior que Rick, ento Joe deve ser maior que Rick. No precisamos
evocar imagens para nos dar conta de que a deduo (Ento Joe deve ser) decorre das
duas premissas (Se Joe e se Sue ). ainda mais fcil de entender se substituirmos
seus nomes por smbolos abstratos como A, B e C: Se A > B e B > C, ento deve ser verdade
que A > C. Podemos tambm intuir que se A > C e B > C, disso no se segue necessariamente

que A > B.
Mas de onde vm essas duas dedues bvias, baseadas nas regras de transitividade? Isso
est fisicamente conectado em nosso crebro e presente por ocasio do nascimento? Foi
aprendido por induo, porque toda vez no passado que A era maior do que B e B era maior
do que C, ocorria sempre que A era maior do que C tambm? Ou foi aprendido inicialmente
por meio da linguagem? Quer seja inata ou aprendida, essa habilidade depende de algum tipo
de linguagem interna silenciosa que espelhe e utilize em parte o mesmo mecanismo neural
usado para a linguagem falada? A linguagem precede a lgica proposicional, ou vice-versa?
Ou talvez nenhuma delas seja necessria para a outra, ainda que se enriqueam mutuamente?
Essas so questes tericas intrigantes, mas podemos traduzi-las em experimentos e
encontrar algumas respostas? Faz-lo provou-se notoriamente difcil no passado, mas vou
propor o que filsofos chamariam de um experimento mental (mas este, ao contrrio dos
experimentos mentais dos filsofos, poderia realmente ser conduzido). Imagine que eu lhe
mostro trs caixas de diferentes tamanhos no cho e um objeto desejvel pendurado num teto
alto. Voc empilhar no mesmo instante as caixas, pondo a maior embaixo e a menor no alto, e
em seguida subir para se apossar da recompensa. Um chimpanz tambm pode resolver esse
problema, mas presumivelmente precisa de uma explorao das caixas por tentativa e erro (a
menos que voc escolha um Einstein entre os chimpanzs).
Mas agora eu modifico o experimento: ponho um ponto luminoso colorido em cada caixa
vermelho (na caixa grande), azul (caixa intermediria) e verde (caixa pequena) e deixo as
caixas pousadas separadamente no cho. Eu o levo para dentro da sala pela primeira vez e o
exponho s caixas por tempo suficiente para que voc perceba que caixa tem que ponto.
Depois apago as luzes da sala de modo que apenas os pontos coloridos luminosos fiquem
visveis. Por fim, introduzo uma recompensa luminosa na sala escura e a penduro no teto.
Se voc tiver um crebro normal, por sem hesitao a caixa com o ponto vermelho
embaixo, a que tem o ponto azul no meio e a que tem o ponto verde em cima e em seguida
subir no alto da pilha para colher a recompensa pendurada. (Vamos supor que as caixas tm
puxadores que se projetam e que voc pode us-los para levant-las, e que todas foram feitas
com o mesmo peso, de modo que voc no possa usar pistas tteis para distingui-las.) Em
outras palavras, como ser humano voc pode criar smbolos arbitrrios (vagamente anlogos a
palavras) e em seguida manipul-los por inteiro em seu crebro, fazendo uma simulao de
realidade virtual para descobrir uma soluo. Voc poderia fazer isso mesmo que durante a
primeira fase s lhe tivessem mostrado as caixas com pontos vermelho e verde, e depois,
separadamente, lhe tivessem mostrado as caixas com pontos verde e azul, e por fim, na fase de
teste, voc tivesse visto apenas as caixas com pontos vermelho e verde. (Supondo que mesmo
o empilhamento de apenas duas caixas lhe desse um melhor acesso recompensa.) Mesmo que
os tamanhos relativos das caixas no estivessem visveis durante esses trs estgios, aposto
que voc poderia agora manipular os smbolos apenas em sua cabea para estabelecer a
transitividade usando declaraes condicionais (se-ento) Se vermelho maior que azul e
azul maior que verde, ento vermelho deve ser maior que verde e empilhar em seguida a
caixa verde sobre a vermelha no escuro para chegar recompensa. quase certo que um
smio fracassaria nessa tarefa, que requer manipulao off-line (fora da viso) de signos
abstratos, a base da linguagem.

Mas em que medida a linguagem um requisito real para declaraes condicionais


mentalmente processadas off-line, em especial em situaes novas? Talvez pudssemos
descobrir realizando o mesmo experimento num paciente que tem afasia de Wernicke. Dada a
afirmao de que o paciente capaz de produzir frases como Se Blaka maior que Guli,
ento Lika tuk, a questo se ele compreende a transitividade implicada na frase. Nesse
caso, ele passaria no teste das trs caixas que projetamos para chimpanzs? Ao contrrio, o
que ocorreria com um paciente com afasia de Broca, que supostamente tem uma caixa de
sintaxe quebrada? Ele no usa mais ses, mas e entos em suas frases e no compreende
essas palavras quando as ouve ou l. Seria tal paciente, apesar disso, capaz de passar no teste
das trs caixas, o que sugeriria que ele no precisa do mdulo da sintaxe para compreender e
utilizar as regras das inferncias dedutivas se-ento de uma maneira verstil? Poderamos
formular a mesma questo acerca de vrias outras regras de lgica tambm. Sem experimentos
desse tipo, a interface entre linguagem e pensamento continuar sendo para sempre um tpico
nebuloso reservado para os filsofos.
Usei a ideia das trs caixas para ilustrar que podemos, em princpio, desemaranhar
experimentalmente linguagem e pensamento. Mas se o experimento se provar inexequvel,
poderamos talvez confrontar o paciente com videogames projetados de forma engenhosa, que
incorporassem a mesma lgica, sem contudo exigir instrues verbais explcitas. Como se
sairia o paciente nesses jogos? E de fato, podem os prprios jogos ser usados para induzir
pouco a pouco a compreenso da linguagem a entrar de novo em ao?
Outro ponto a considerar que a capacidade de fazer uso de transitividade em lgica
abstrata pode ter se desenvolvido a princpio num contexto abstrato. O smio A v o smio B
intimidando e subjugando o smio C, que em ocasies anteriores subjugou com sucesso o
prprio A. Iria A ento recuar espontaneamente diante de B, sugerindo ser capaz de empregar
transitividade? (Como controle, teramos de mostrar que A no recua diante de B se o vir
subjugando apenas outro smio C aleatrio.)
O teste das trs caixas ministrado a afsicos de Wernicke poderia nos ajudar a deslindar a
lgica interna de nossos processos de pensamento e a extenso em que eles interagem com a
linguagem. Mas h tambm nessa sndrome um curioso aspecto emocional que recebeu pouca
ateno, a saber, os afsicos manifestam completa indiferena na verdade, ignorncia em
relao ao fato de estarem produzindo uma algaravia e no registram a expresso de
incompreenso nos semblantes de seus interlocutores. Inversamente, uma vez entrei numa
clnica e comecei a dizer Sawadee Khrap. Chua alai? Kin Krao la yang? para um paciente
norte-americano e ele sorriu e concordou com a cabea. Sem o mdulo da compreenso da
linguagem ele no era capaz de distinguir fala despropositada de fala normal, quer ela
emergisse de sua prpria boca ou da minha. Meu colega de ps-doutorado Eric Altschuler e
eu muitas vezes brincamos com a ideia de apresentar dois afsicos de Wernicke um para o
outro. Iriam eles conversar incessantemente entre si o dia inteiro, sem se entediarem?
Brincamos com a possibilidade de que os afsicos de Wernicke no estejam falando uma
algaravia; talvez tenham uma linguagem privada, que s outro portador da sndrome pode
compreender.
ESPECULAMOS

A RESPEITO

da evoluo da linguagem e do pensamento, mas ainda no a

resolvemos. (O experimento das trs caixas ou o seu anlogo com videogames ainda no
foram tentados.) No consideramos tampouco a modularidade da prpria linguagem: a
distino entre semntica e sintaxe (incluindo o que definimos antes no captulo como a
insero recursiva; por exemplo: A menina que matou o gato que comeu o rato comeou a
cantar.). Atualmente, a evidncia mais forte da modularidade da sintaxe vem da neurologia,
da observao de que pacientes com leso na rea de Wernicke produzem frases complexas,
gramaticalmente corretas, que so desprovidas de significado. Ao contrrio, em pacientes com
leso na rea de Broca, mas com a rea de Wernicke intacta, como o dr. Hamdi, o significado
est preservado, mas no h estrutura gramatical profunda. Se a semntica (pensamento) e a
sintaxe fossem mediadas pela mesma regio cerebral ou por redes neurais difusas, esse
desemparelhamento ou essa dissocio das duas funes no poderia ocorrer. Essa a
viso usual apresentada pelos psicolinguistas, mas ser ela realmente verdadeira? O fato de
que a estrutura profunda da linguagem est perturbada na afasia de Broca est fora de questo,
mas segue-se disso que essa regio cerebral especializada exclusivamente em aspectos
decisivos da linguagem como recurso e insero hierrquica? Se eu decepo sua mo, voc
no pode escrever, mas seu centro da escrita est no giro angular, no na sua mo. Para se
contrapor a esse argumento, os linguistas apontam o fato de que o inverso dessa sndrome
ocorre quando a rea de Wernicke est danificada: a estrutura profunda subjacente gramtica
preservada, mas o significado abolido.
Meus colegas de ps-doutorado Paul McGeoch e David Brang e eu decidimos examinar
isso mais de perto. Num influente e brilhante artigo publicado em 2001 na revista Science, o
linguista Noam Chomsky e o neurocientista cognitivo Marc Hauser examinaram todo o campo
da psicolingustica e a ideia convencional de que a linguagem exclusiva dos seres humanos
(e provavelmente modular). Descobriram que quase todos os seus aspectos podiam ser vistos
em outras espcies, aps treinamento adequado, como em chimpanzs, mas o aspecto isolado
que torna nica a estrutura gramatical profunda em seres humanos a insero recursiva.
Quando as pessoas dizem que a estrutura profunda e a organizao sinttica so normais na
afasia de Wernicke, esto se referindo em geral aos aspectos mais bvios, como a capacidade
de gerar uma frase plenamente formada empregando substantivos, preposies e conjunes,
mas no transmitindo nenhum contedo significativo (John e Mary foram ao alegre banco e
pagaram chapu). Mas h muito os clnicos sabem que, ao contrrio da crena popular, a fala
produzida por afsicos de Wernicke no inteiramente normal, mesmo em sua estrutura
sinttica. Trata-se via de regra de algo empobrecido. No entanto, as observaes desses
clnicos foram em grande parte ignoradas porque foram feitas muito antes que a recurso fosse
reconhecida como o sine qua non da linguagem humana. Sua verdadeira importncia no foi
percebida.
Quando examinamos com ateno a fala produzida por muitos afsicos de Wernicke,
descobrimos que, alm da ausncia de significado, a perda mais notvel e bvia estava na
insero recursiva. Os pacientes falavam com frases vagamente encadeadas usando
conjunes: Susan veio e bateu em John e pegou o nibus e Carlos caiu e assim por diante.
Mas quase nunca conseguiam construir frases recursivas como: John que amava Julie usou
uma colher. (Mesmo sem destacar que amava Julie com vrgulas, sabemos
instantaneamente que foi John que usou a colher, no Julie.) Esta observao demole a antiga
afirmao de que a rea de Broca uma caixa de sintaxe autnoma em relao rea de

Wernicke. A recurso pode vir a se revelar uma propriedade da rea de Wernicke, e pode de
fato ser uma propriedade geral a muitas funes cerebrais. Alm disso, no devemos
confundir a questo da autonomia funcional e da modularidade no crebro humano moderno
com a questo da evoluo: um mdulo forneceu um substrato para o outro ou mesmo
desenvolveu-se em outro, ou os dois se desenvolveram de maneira completamente
independente em respostas a diferentes presses de seleo?
Os linguistas esto interessados sobretudo na primeira pergunta a autonomia das regras
intrnsecas ao mdulo , ao passo que a questo evolucionria costuma extrair deles um
bocejo (assim como qualquer conversa sobre a evoluo de mdulos cerebrais pareceria
intil a um terico dos nmeros interessado em regras intrnsecas ao sistema numrico).
Bilogos e psiclogos do desenvolvimento, por outro lado, esto interessados no s nas
regras que governam a linguagem, mas tambm na evoluo, no desenvolvimento e nos
substratos neurais da linguagem, inclusive (mas no de maneira exclusiva) a sintaxe. A falta
dessa distino perturbou todo o debate sobre a evoluo da linguagem durante quase um
sculo. A diferena essencial, claro, que a capacidade de linguagem evoluiu por meio de
seleo natural ao longo de 200 mil anos, ao passo que a teoria dos nmeros mal completou 2
mil anos de idade. Assim, quer ela tenha valor ou no, minha prpria concepo (inteiramente
livre de tendenciosidades) que, nesta questo particular, os bilogos esto certos. Como
analogia, vou invocar novamente meu exemplo favorito, a relao entre mastigar e ouvir.
Todos os mamferos tm trs pequeninos ossos martelo, estribo e bigorna dentro do ouvido
mdio. Esses ossos transmitem e amplificam sons do tmpano para o ouvido interno. Sua
sbita emergncia na evoluo vertebrada (os mamferos os possuem, mas seus ancestrais
reptilianos no) era um completo mistrio e foi muitas vezes usada como munio por
criacionistas, at que anatomistas comparativos, embriologistas e paleontlogos descobriram
que eles evoluram de fato a partir da parte de trs do maxilar dos rpteis. (Lembre-se de que
a parte de trs de seu maxilar se articula muito perto do seu ouvido.) A sequncia de passos
compe uma histria fascinante.
O maxilar dos mamferos tem um nico osso, a mandbula, ao passo que o dos nossos
ancestrais rpteis tem trs. A razo que os rpteis, ao contrrio dos mamferos, consomem
muitas vezes presas enormes em vez de frequentes pequenas refeies. O maxilar usado
exclusivamente para engolir, no para mastigar, e em razo da lenta taxa metablica dos
rpteis, a comida no mastigada no estmago pode levar semanas para se desintegrar e ser
digerida. Esse tipo de alimentao exige um maxilar grande, flexvel, multiarticulado. Mas,
medida que os rpteis evolveram em mamferos metabolicamente ativos, a estratgia de
sobrevivncia mudou para o consumo de pequenas refeies frequentes para manter uma alta
taxa metablica.
Lembre-se tambm de que os rpteis so baixos, tm seus membros escarrapachados para
fora, e com isso balanam o pescoo e a cabea perto do cho quando farejam suas presas. Os
trs ossos do maxilar pousados no solo lhes permitiam tambm transmitir sons feitos pelos
passos prximos de outros animais para a rea vizinha ao ouvido. Isso chamado conduo
ssea, em contraposio conduo area usada pelos mamferos.
Quando se desenvolveram em mamferos, os rpteis se levantaram da posio
escarrapachada para ficar mais distantes do cho sobre pernas verticais. Isso permitiu que
dois dos trs ossos do maxilar fossem de modo progressivo assimilados ao ouvido mdio,

sendo apropriados inteiramente para a audio de sons conduzidos pelo ar e abdicando por
completo de sua funo de mastigao. Mas essa mudana de funo s foi possvel porque
eles j estavam estrategicamente localizados no lugar certo e na hora certa e j
comeavam a ser usados para a audio de vibraes sonoras transmitidas pela terra. Essa
mudana radical de funo serviu tambm finalidade adicional de transformar o maxilar num
osso nico, rgido e no articulado a mandbula , muito mais forte e mais til para mastigar.
A analogia com a linguagem deveria ser bvia. Se eu lhe perguntasse se mastigar e ouvir
so modulares e independentes um do outro, tanto estrutural quanto funcionalmente, bvio
que a resposta seria sim. No entanto, sabemos que a audio evoluiu a partir da mastigao, e
podemos at especificar os passos envolvidos. Da mesma maneira, h clara evidncia de que
funes de linguagem como sintaxe e semntica so modulares e autnomas, sendo ademais
tambm distintas do pensamento talvez to distintas quanto ouvir de mastigar. No entanto,
inteiramente possvel que uma dessas funes, como a sintaxe, tenha evoludo a partir de
outras funes, anteriores, como o uso de ferramentas e/ou o pensamento. Lamentavelmente,
como a linguagem no se fossiliza como maxilares ou ossos do ouvido, podemos apenas
construir cenrios plausveis. Podemos ter de viver sem saber qual foi a exata sequncia de
eventos. Mas espero lhes ter dado um vislumbre do tipo de teoria que precisamos produzir, e
dos tipos de experimento que precisamos fazer, para explicar a emergncia da linguagem em
sua plenitude, o mais glorioso de todos os nossos atributos mentais.

Numa traduo literal: Este o homem todo esfarrapado/ Que beijou a moa abandonada/ Que ordenhou a vaca de chifre
torcido/ Que arremessou o co que atormentava o gato/ Que matou o rato que comeu o malte/ Que se espalhava na casa que
Jack construiu. (N.T.)

7. Beleza e o crebro:
A emergncia da esttica

A arte uma mentira que nos faz compreender a verdade.


Pablo Picasso

SEGUNDO UM ANTIGO MITO INDIANO, Brahma criou o universo e todas as belas montanhas
coroadas de neve, os rios, as flores, os pssaros e as rvores at os seres humanos. Logo
depois, porm, ele ficou sentado numa cadeira, com a cabea nas mos. Sua esposa,
Saraswati, perguntou-lhe: Meu Senhor criastes todo o belo universo, o povoastes com
homens de grande valor e intelecto que vos adoram por que estais to melanclico?
Brahma respondeu: Sim, tudo isso verdade, mas os homens que criei no tm nenhum
apreo pela beleza de minhas criaes e, sem isso, todo o seu intelecto nada significa. Ao
que Saraswati tranquilizou Brahma. Darei humanidade um dom chamado arte. Desse
momento em diante as pessoas desenvolveram senso esttico, comearam a reagir beleza, e
viram a centelha divina em todas as coisas. Por isso Saraswati cultuada em toda a ndia
como a deusa da arte e da msica como a musa da humanidade.
Este captulo e o prximo tratam de uma questo profundamente fascinante: como o
crebro humano responde beleza? Como somos especiais em termos do modo como
reagimos arte e a criamos? Como Saraswati opera sua mgica? Provavelmente o nmero de
respostas para essa questo to grande quanto o nmero de artistas. Numa ponta do espectro
est a ideia elevada de que a arte o supremo antdoto para o absurdo da condio humana
a nica maneira de escapar deste vale de lgrimas, como disse uma vez o poeta surrealista
britnico Roland Penrose. No outro extremo est a escola dadasta, a noo de que vale
tudo, segundo a qual o que chamamos de arte em grande parte contextual ou est
inteiramente na mente de quem v. (O exemplo mais famoso Marcel Duchamp pondo um
mictrio numa galeria e dizendo, para todos os efeitos: Chamo isso de arte; portanto arte.)
Mas o dadasmo realmente arte? Ou apenas a arte zombando de si mesma? Quantas vezes
voc entrou numa galeria de arte contempornea e se sentiu como o garotinho que percebeu
instantaneamente que o imperador estava nu?
A arte perdura numa assombrosa diversidade de estilos: arte grega clssica, arte tibetana,
arte africana, arte khmer, bronzes chola, arte renascentista, impressionismo, expressionismo,
cubismo, fauvismo, arte abstrata a lista interminvel. Mas pode haver, sob toda essa
variedade, alguns princpios gerais ou universais artsticos que atravessem fronteiras

culturais? Podemos produzir uma cincia da arte? Cincia e arte parecem fundamentalmente
antitticas. A primeira uma busca de princpios gerais e explicaes organizadas, ao passo
que a outra uma celebrao da imaginao e do esprito individual, de modo que a prpria
noo de cincia da arte parece um oximoro. No entanto, esse o meu objetivo neste captulo
e no prximo: convenc-lo de que nosso conhecimento da viso e do crebro humano est
agora suficientemente sofisticado para que possamos especular de maneira inteligente sobre a
base neural da arte e talvez comear a construir uma teoria cientfica da experincia artstica.
Dizer isso no depreciar a originalidade do artista individual, pois a maneira como ele
utiliza esses princpios universais inteiramente sua.
Primeiro, quero estabelecer uma distino entre arte tal como definida por historiadores e
o amplo tpico da esttica. Como tanto a arte quanto a esttica exigem que o crebro responda
beleza, inevitvel que haja uma grande superposio. Mas a arte inclui coisas como o
dadasmo (cujo valor esttico dbio), ao passo que a esttica inclui coisas como design de
moda, que geralmente no considerado arte elevada. Talvez nunca possa haver uma cincia
da arte elevada, mas sugiro que pode haver uma cincia dos princpios da esttica que lhe so
subjacentes.
Muitos princpios da esttica so comuns tanto a seres humanos quanto a outras criaturas,
no podendo, portanto, ser resultado de cultura. Pode ser coincidncia que as flores nos
paream bonitas, embora tenham se desenvolvido para ser bonitas para abelhas e no para
ns? Isso ocorre no porque nossos crebros evoluram a partir de crebros de abelha (eles
no o fizeram), mas porque ambos os grupos convergiram independentemente para alguns dos
mesmos princpios universais da esttica. O mesmo pode ser dito sobre a razo pela qual as
aves-do-paraso machos parecem tamanha festa para os olhos, a ponto de as usarmos como
enfeites de cabea , embora tenham se desenvolvido para as fmeas de sua prpria espcie,
no para Homo sapiens.

FIGURA 7.1

O ninho esmeradamente construdo do pssaro-arquiteto macho, projetado para atrair fmeas. Princpios
artsticos como agrupamento por cor, contraste e simetria esto em evidncia.

Algumas criaturas, como os bowerbirds, ou pssaros-arquitetos, da Austrlia e da Nova


Guin, possuem o que ns seres humanos percebemos como talento artstico. Os machos do
gnero so umas criaturinhas pardacentas, mas, talvez como uma compensao freudiana,
constroem enormes caramanches deslumbrantemente decorados garonnires para atrair
parceiras (figura 7.1). Uma espcie constri um caramancho de quase dois metros e meio de
altura com entradas elaboradamente construdas, arcadas, e at gramados em frente entrada.
Em diferentes partes do caramancho, o pssaro arranja grupos de flores em ramalhetes,
separa bagas de vrios tipos pela cor e faz reluzentes morrotes brancos com pedacinhos de
osso e cascas de ovo. Seixos brilhantes e lisos arranjados em elaborados desenhos so muitas
vezes parte da exibio. Quando os caramanches esto prximos de uma habitao humana, o
pssaro se apropria de pedacinhos de papel laminado de maos de cigarro ou de pequeninos
cacos de vidro (o equivalente avirio de joias) para efeitos de destaque.
O pssaro-arquiteto macho sente grande orgulho da aparncia global e at dos detalhes
finos de sua estrutura. Desloque uma baga, e ele pular ali para coloc-la de volta no lugar,
mostrando o tipo de meticulosidade vista em muitos artistas humanos. Distintas espcies de
pssaros-arquitetos constroem ninhos visivelmente diferentes, e, o mais extraordinrio,
indivduos dentro de uma mesma espcie tm estilos diferentes. Em suma, o pssaro manifesta
uma originalidade artstica que serve para impressionar e atrair fmeas. Se um desses
caramanches fosse exposto numa galeria de arte de Manhattan sem que se revelasse que fora
criado pelo crebro de um pssaro, aposto que despertaria comentrios favorveis.
Retornando a seres humanos, um problema referente a esttica sempre me intrigou. Qual
se existe alguma a diferena essencial entre arte kitsch e arte real? Alguns diriam que o
kitsch de uma pessoa pode ser a arte elevada de outra. Em outras palavras, o julgamento
inteiramente subjetivo. Mas se uma teoria da arte no puder distinguir de maneira objetiva o
kitsch da arte real, quo completa essa teoria, e em que sentido podemos afirmar que
compreendemos o significado de arte? Uma razo para pensar que h uma diferena real que
possvel aprender a gostar de arte verdadeira depois de apreciar kitsch, mas praticamente
impossvel escorregar de volta para o kitsch depois de conhecer os deleites da arte elevada.
No entanto, a diferena entre as duas permanece frustrantemente elusiva. De fato, proponho o
desafio de que nenhuma teoria da esttica pode ser considerada completa a menos que enfrente
esse problema e seja capaz de explic-lo com objetividade.
Neste captulo, vou especular sobre a possibilidade de que a verdadeira arte ou de fato a
esttica envolva o uso efetivo de certos universais artsticos, ao passo que o kitsch utiliza
meramente os gestos, como se para zombar dos princpios sem uma genuna compreenso
deles. Isso no uma teoria completa, mas um comeo.
POR MUITO TEMPO no tive nenhum interesse real por arte. Bem, isso no inteiramente
verdadeiro, porque toda vez que comparecia a uma reunio cientfica numa grande cidade eu
visitava as galerias locais, ainda que apenas para provar para mim mesmo que eu era culto.
Mas justo dizer que no tinha nenhuma paixo profunda por arte. Porm, tudo isso mudou em

1994 quando fui ndia num ano sabtico e iniciei o que viria a ser um duradouro caso de
amor com a esttica. Durante uma visita de trs meses a Chennai (tambm conhecida como
Madras), a cidade no sul da ndia onde nasci, vi-me com tempo de sobra em minhas mos. Eu
estava l como professor visitante no Instituto de Neurologia para trabalhar com pacientes
com acidente vascular cerebral, membros fantasma aps amputao ou uma perda sensorial
causada por hansenase. A clnica passava por um perodo de baixa atividade, de modo que
no havia muitos pacientes para ver. Isso me deu ampla oportunidade para tranquilas
caminhadas pelo templo de Shiva em meu bairro em Mylapore, que data do primeiro milnio
a.C.
Um estranho pensamento me ocorreu quando eu contemplava as esculturas de pedra ou
bronze (ou dolos, como os ingleses costumam cham-las) no templo. No ocidente, essas
peas so encontradas agora, sobretudo, em museus e galerias e so chamadas de arte indiana.
No entanto, cresci rezando para elas quando criana e nunca pensei nelas como arte. Elas
esto to bem integradas ao tecido da vida na ndia o culto, a msica e a dana de todos os
dias que difcil saber onde a arte termina e onde comea a vida comum. Essas esculturas
no so fios separados da existncia da maneira como so aqui no ocidente.
At essa visita particular a Chennai, eu tinha uma viso bastante colonialista das
esculturas indianas graas minha educao ocidental. Via-as em grande medida como
iconografia religiosa ou mitologia, no como belas-artes. Nessa visita, porm, essas imagens
tiveram um profundo impacto sobre mim como belas obras de arte, no como artefatos
religiosos.
Quando chegaram ndia durante os tempos vitorianos, os ingleses consideravam o estudo
da arte indiana sobretudo como etnografia e antropologia. (Isso seria o equivalente a pr
Picasso na seo de antropologia do museu nacional em Dli.) Eles ficavam horrorizados com
a nudez e muitas vezes descreviam as esculturas como primitivas ou no realistas. Por
exemplo, a escultura em bronze de Parvati (figura 7.2a), que data do apogeu da arte do sul da
ndia durante o perodo Chola (sculo XII), encarada na ndia como o prprio eptome da
sensualidade, graa, aplomb, dignidade e encanto feminino na verdade, de tudo que
feminino. No entanto, quando os ingleses olharam para essa escultura e outras semelhantes
(figura 7.2b), queixaram-se de que no eram arte porque no se pareciam com mulheres reais.
Os seios e os quadris eram grandes demais, a cintura estreita demais. De maneira semelhante,
ressaltaram que as pinturas em miniatura da escola mongol ou Rajasthani muitas vezes
careciam da perspectiva encontrada em cenas naturais.
Ao fazer essas crticas, estavam, claro, comparando inconscientemente a arte indiana
antiga com os ideais da arte ocidental, em especial a arte grega e renascentista em que o
realismo enfatizado. Mas se arte uma questo de realismo, por que at mesmo criar as
imagens? Por que no andar simplesmente por a olhando as coisas nossa volta? A maioria
das pessoas reconhece que o objetivo da arte no criar uma rplica realista de algo, mas o
exato oposto: distorcer deliberadamente, exagerar at transcender o realismo para
produzir certos efeitos agradveis (e por vezes perturbadores) no espectador. E quanto mais
eficazmente isso for feito, maior o choque esttico.

(a) Escultura em bronze da deusa Parvati criada durante o perodo Chola (sculos X a XIII) no sul da ndia. (b)
Rplica de uma escultura de arenito de uma ninfa de pedra postada sob um ramo arqueado, de Khajuraho, na ndia, no sculo
XII, demonstrando o efeito de deslocamento de pico da forma feminina. As mangas maduras no ramo so um eco visual de
seus seios jovens e (como os seios) uma metfora da fertilidade e fecundidade da natureza.
FIGURA 7.2

As pinturas cubistas de Picasso eram tudo, menos realistas. Suas mulheres com dois
olhos de um lado do rosto, corcundas, com membros nos lugares errados e assim por diante
eram consideravelmente mais distorcidas que qualquer bronze chola ou miniatura mongol. No
entanto a resposta ocidental a Picasso foi que ele era um gnio que nos libertou da tirania do
realismo, mostrando-nos que a arte no precisa sequer tentar ser realista. No quero depreciar
a genialidade de Picasso, mas ele estava fazendo o que artistas indianos haviam feito um
milnio antes. At seu truque de representar mltiplas vises de um objeto num nico plano
foi usado por artistas mongis. (Eu poderia acrescentar que no sou um grande f da arte de
Picasso.)
Assim as nuances metafricas da arte indiana passaram despercebidas pelos historiadores
da arte ocidentais. Um eminente bardo, o escritor e naturalista do sculo XIX sir George
Christopher Molesworth Birdwood, considerava a arte indiana meras peas artesanais e
sentia-se repelido pelo fato de vrios deuses terem mltiplos braos (muitas vezes
significando alegoricamente seus muitos atributos divinos). Ele se referiu ao maior cone da
arte indiana, O Shiva danante ou Nataraja, que aparece no prximo captulo, como uma
monstruosidade de mltiplos braos. muito estranho que no tivesse a mesma opinio sobre
os anjos pintados na arte renascentista crianas humanas com asas brotando de suas
escpulas , que na certa tambm pareciam monstruosos para alguns indianos. Como mdico,

eu poderia acrescentar que mltiplos braos aparecem ocasionalmente em seres humanos, um


espetculo regular nos circos de horrores de outrora, mas asas brotando de um ser humano
impossvel. (No entanto, um levantamento recente revelou que cerca de um tero de todos os
norte-americanos afirma ter visto anjos, frequncia maior at que a das vises de Elvis!)
As obras de arte no so, portanto, fotocpias; elas envolvem hiprbole e distoro da
realidade deliberadas. Mas no podemos simplesmente distorcer uma imagem ao acaso e
chamar isso de arte (embora muita gente o faa aqui em La Jolla). A questo : que tipos de
distores so eficazes? H alguma regra que o artista use, quer seja consciente ou
inconscientemente, para mudar a imagem de uma maneira sistemtica? E nesse caso, quo
universais so essas regras?
Enquanto eu me debatia com essas questes e ruminava sobre antigos manuais indianos de
arte e esttica, notei muitas vezes a palavra rasa. Essa palavra snscrita difcil de traduzir,
mas significa aproximadamente apreender a prpria essncia, o prprio esprito de alguma
coisa, para evocar um humor ou emoo especfica no crebro do espectador. Dei-me conta
de que, se quisermos compreender arte, temos de compreender a rasa e como ela est
representada no conjunto de circuitos neurais no crebro. Uma tarde, com uma disposio
extravagante, sentei-me na entrada do templo e anotei rapidamente quais poderiam ser, a meu
ver, as oito leis universais da esttica, anlogas ao caminho ctuplo de Buda para a
sabedoria e a iluminao. (Mais tarde, concebi uma nona lei adicional, e l se foi a analogia
com Buda!) Estas so regras prticas que o artista e at o estilista de moda usa para criar
imagens visualmente agradveis que excitam as reas visuais do crebro de forma mais
otimizada do que se ele usasse imagens realistas ou objetos reais.
Nas pginas que seguem vou desenvolver essas leis. Acredito que algumas so
genuinamente novas, ou pelo menos no foram formuladas explicitamente no contexto das artes
visuais. Outras so muito conhecidas pelos artistas, historiadores da arte e filsofos. Meu
objetivo no fornecer uma explicao completa da neurologia da esttica (mesmo supondo
que tal coisa seja possvel), mas amarrar fios de muitas disciplinas diferentes e fornecer um
referencial coerente. Semir Zeki, um neurocientista do University College of London lanou-se
num empreendimento semelhante que ele chama de neuroesttica. Por favor, fique certo de
que esse tipo de anlise no deprecia de maneira alguma as dimenses espirituais mais
elevadas da arte, assim como descrever a fisiologia da sexualidade no crebro no deprecia a
mgica do amor romntico. Estamos lidando com nveis diferentes de descrio, que se
complementam em vez de se contradizer mutuamente. (Ningum negaria que a sexualidade
um forte componente do amor romntico.)
Alm de identificar e catalogar essas leis, tambm precisamos compreender qual poderia
ser a sua funo, se que elas tm alguma, e por que elas se desenvolveram. Essa uma
importante diferena entre as leis da biologia e as leis da fsica. Estas ltimas existem
simplesmente porque existem, ainda que os fsicos possam se perguntar por que elas sempre
parecem to simples e elegantes mente humana. As leis biolgicas, por outro lado,
desenvolveram-se porque ajudavam o organismo a lidar com o mundo de maneira confivel,
permitindo-lhe sobreviver e transmitir seus genes de maneira mais eficiente. (Isso no
sempre verdade, mas verdade com frequncia suficiente para fazer com que valha a pena
para o bilogo t-lo sempre em mente.) Assim, a busca de leis biolgicas no deveria ser
impelida por uma busca de simplicidade ou elegncia. Nenhuma mulher que passou por um

parto diria que essa uma soluo elegante para dar luz um beb.
Alm disso, afirmar que poderia haver leis universais da esttica e da arte no diminui em
absoluto o importante papel da cultura na criao e apreciao da arte. Sem culturas no
haveria distintos estilos de arte como indiana e ocidental. Meu interesse no est na diferena
entre vrios estilos artsticos, mas em princpios que atravessam barreiras culturais, mesmo
que eles expliquem somente, digamos, 2o% da variao vista na arte. Essas variaes
culturais so fascinantes, claro, mas eu afirmaria que certos princpios sistemticos situamse por trs dessas variaes.
Aqui esto os nomes de minhas nove leis da esttica:
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.

Agrupamento
Efeito de deslocamento de pico
Contraste
Isolamento
Esconde-esconde, ou soluo do problema perceptual
Averso a coincidncias
Ordem
Simetria
Metfora

No basta arrolar essas leis e descrev-las; precisamos de uma perspectiva biolgica


coerente. Em particular, ao explorar qualquer trao humano universal como humor, msica,
arte ou linguagem, precisamos ter em mente trs questes bsicas: grosso modo, O qu? Por
qu? e Como? Primeiro, qual a estrutura lgica interna do trao particular que estamos
considerando (correspondendo aproximadamente ao que chamo de leis)? Por exemplo, a lei
do agrupamento significa simplesmente que o sistema visual tende a agrupar elementos ou
traos similares na imagem em grupos. Segundo, por que o trao particular tem a estrutura
lgica que tem? Em outras palavras, para que funo biolgica ele se desenvolveu? E terceiro,
como o trao ou lei mediado pelo mecanismo neural no crebro?1 Todas essas trs questes
precisam ser respondidas antes que possamos afirmar genuinamente ter compreendido
qualquer aspecto da natureza humana.
Em minha viso, as abordagens mais antigas esttica em sua maior parte ou fracassaram
ou permaneceram frustrantemente incompletas com relao a essas questes. Por exemplo, os
psiclogos da Gestalt eram bons para apontar as leis da percepo, mas no explicaram
corretamente por que essas leis teriam se desenvolvido ou como passaram a ser preservadas
na arquitetura neural do crebro. (Os psiclogos da Gestalt consideravam as leis subprodutos
de alguns princpios fsicos ainda no descobertos, como campos eltricos no crebro.) Os
psiclogos evolucionrios costumam ser bons para mostrar a que funo uma lei poderia
servir, mas tipicamente no se interessam em especificar em termos lgicos claros o que ela
realmente , em explorar seus mecanismos neurais subjacentes, ou mesmo em estabelecer se
ela existe ou no! (Por exemplo, h no crebro uma lei para cozinhar porque a maioria das
culturas cozinha?) E, por fim, os piores criminosos so os neurofisiologistas (exceto aqueles
muito bons), que parecem no ter interesse nem pela lgica funcional nem pela lgica
evolucionria dos circuitos neurais que exploram com tanta diligncia. Isso espantoso, pois,

como disse Theodosius Dobzhansky numa frase famosa, Nada faz sentido em biologia exceto
luz da evoluo.
Uma analogia til vem de Horace Barlow, um neurocientista visual britnico cujo trabalho
central para a compreenso da estatstica de cenas naturais. Imagine que um bilogo
marciano chega Terra. O marciano assexual e se reproduz por duplicao, como uma
ameba, portanto no sabe nada sobre sexo. Ele disseca os testculos de um homem, estuda sua
microestrutura em excruciantes detalhes e descobre grande quantidade de esperma nadando
para c e para l. A menos que tivesse conhecimento do sexo (o que no tem), o marciano no
teria a mais nebulosa compreenso da estrutura e da funo dos testculos apesar de todas as
suas meticulosas disseces. Ele ficaria desconcertado com essas duas bolas esfricas
penduradas em metade da populao humana e poderia at concluir que os coleantes
espermatozoides eram parasitas. A difcil situao de muitos de meus colegas da fisiologia
no diferente da do marciano. Saber os mnimos detalhes no significa necessariamente
compreender a funo do todo a partir de suas partes.
Assim, com os trs princpios abrangentes de lgica interna, funo evolucionria e
mecnica neural em mente, vejamos o papel que cada uma de minhas leis individuais
desempenha na construo de uma concepo neurobiolgica da esttica. Vamos comear com
um exemplo concreto: agrupamento.

A lei do agrupamento
A lei do agrupamento foi descoberta pelos psiclogos da Gestalt por volta da virada do sculo
XX. Faa uma pausa para olhar de novo para a figura 2.7, o co dlmata no captulo 2. A
princpio a nica coisa que voc v um conjunto de manchas aleatrias, mas depois de
alguns segundos comea a agrupar algumas das manchas conjuntamente. Voc v ento um co
dlmata farejando o cho. Seu crebro cola as manchas do co umas nas outras para formar
um nico objeto claramente delineado, destacando-se das sombras de folhas sua volta. Isso
bem conhecido, mas os cientistas da viso muitas vezes negligenciam o fato de que o
agrupamento bem-sucedido agradvel. Temos uma sensao interna de Ah!, como se
tivssemos acabado de resolver um problema.
O agrupamento usado tanto por artistas quanto por estilistas de moda. Em algumas
pinturas clssicas do Renascimento muito conhecidas (figura 7.3), a mesma cor azul-celeste se
repete em toda a extenso da tela como parte de vrios objetos no relacionados. Da mesma
maneira, o mesmo bege e marrom so usados em halos, roupas e cabelos por toda a cena. O
artista usa um conjunto limitado de cores em vez de uma enorme variedade. Mais uma vez,
nosso crebro tem prazer em agrupar manchas de cores semelhantes. agradvel, assim como
agradvel agrupar as manchas do co, e o artista tira partido disso. Ele no o faz por ser
sovina com a tinta ou por possuir apenas uma paleta limitada. Pense na ltima vez que voc
escolheu um passe-partout para enquadrar uma pintura. Se h pedacinhos azuis na pintura,
voc escolhe um passe-partout de cor azul. Se h sobretudo tons verde-terra na pintura, um
pass-partout marrom parece mais agradvel aos olhos.

FIGURA 7.3 Nesta pintura renascentista, cores muito semelhantes (azuis, marrom-escuro e bege) esto espacialmente
espalhadas por toda a tela. O agrupamento de cores semelhantes agradvel para os olhos, mesmo que elas estejam em
objetos diferentes.

O mesmo pode ser dito sobre a moda. Quando voc vai loja de departamentos
Nordstrom para comprar uma saia vermelha, a vendedora a aconselha a comprar um leno
para o pescoo vermelho e um cinto vermelho para combinar com ela. Ou se voc um sujeito
comprando um terno azul, o vendedor pode lhe recomendar uma gravata com pintas do mesmo
tom de azul para combinar com o terno.
Mas o que est realmente em jogo aqui? H uma razo lgica para agrupar cores? Isso
apenas marketing e propaganda, ou revela algo de fundamental sobre o crebro? Essa a
questo por qu. A resposta que o agrupamento se desenvolveu, de maneira bastante
surpreendente, para derrotar a camuflagem e detectar objetos em cenas atulhadas. Isso parece
contrrio ao bom senso porque, quando olhamos nossa volta, os objetos esto claramente
visveis com certeza no camuflados. Num ambiente urbano moderno, os objetos so to
comuns que no percebemos que a viso sobretudo uma questo de ver objetos de modo a
poder evit-los, esquivar-se deles, persegui-los, com-los ou acasalar com eles. Damos por
certo o que familiar, mas pense em um de seus ancestrais arbreos tentando localizar um
leo escondido atrs de uma tela de manchas verdes (um galho de rvore, digamos). S esto
visveis vrias manchas amarelas de fragmentos do leo (figura 7.4). Mas seu crebro diz
(para todos os efeitos), Qual a probabilidade de que todos esses fragmentos sejam da
mesma cor por coincidncia? Zero. Portanto, eles provavelmente pertencem a um nico
objeto. Deixe-me col-los uns nos outros para ver o que . Ah! Nossa! um leo correr!.
Essa habilidade aparentemente esotrica de agrupar manchas pode ter feito toda a diferena
entre vida e morte.

Um leo visto atravs da folhagem.


Os fragmentos so agrupados pelo sistema visual da presa antes que a forma global do leo se torne evidente.
FIGURA 7.4

A vendedora na Nordstrom est longe de se dar conta de que, ao escolher o leno de


pescoo vermelho combinando com sua saia vermelha, ela est explorando um princpio
profundo subjacente organizao de nosso crebro, e de que est tirando partido do fato de
que nosso crebro evoluiu para detectar predadores vistos atrs de folhagem. Mais uma vez,
agrupar agradvel. Claro que o leno de pescoo vermelho e a saia vermelha no so um
nico objeto, de modo que logicamente no deveriam ser agrupados, mas isso no a impede de
tirar proveito da lei do agrupamento de qualquer maneira para criar uma combinao atraente.
O importante : a regra funcionou nas copas de rvore em que nosso crebro se desenvolveu.
Ela foi vlida com frequncia suficiente para que incorpor-la como uma lei em nossos
centros cerebrais visuais auxiliassem nossos ancentrais a deixar mais bebs para trs, e essa
a nica coisa que importa na evoluo. O fato de um artista poder empregar mal a regra numa
pintura individual, fazendo-nos agrupar manchas de diferentes objetos, irrelevante, porque
nosso crebro enganado e aprecia o agrupamento de qualquer maneira.
Outro princpio de agrupamento perceptual, conhecido como da boa continuidade, declara
que elementos grficos que sugerem um contorno visual contnuo tendero a ser agrupados
juntos. Recentemente tentei construir uma verso disso que talvez seja de modo especial
relevante para a esttica (figura 7.5). A figura 7.5b pouco atraente, embora seja feita de
componentes cujas formas e arranjo so similares aos vistos na figura 7.5a, que agradvel
aos olhos. Isso ocorre por causa do choque de Ah que voc obtm do completamento
(agrupamento) de limites de objetos atrs de oclusores (7.5a, ao passo que em 7.5b h tenso
insolvel).
E agora precisamos responder questo como, a mediao neural da lei. Quando vemos
um grande leo atravs de folhagem, os diferentes fragmentos amarelos de leo ocupam
regies separadas do campo visual, e apesar disso nosso crebro os gruda uns nos outros.
Como? Cada fragmento excita uma clula (ou pequeno grupo de clulas) separada em pores
muito distanciadas no crtex visual e reas da cor no crebro. Cada clula sinaliza a presena
do trao por meio de uma saraivada de impulsos nervosos, uma srie de picos, como eles so

chamados. A sequncia exata de picos aleatria; se voc mostrar o mesmo trao mesma
clula ela vai disparar de novo com igual vigor, mas produz-se uma nova sequncia aleatria
de impulsos que no idntica primeira. O que parece importar para o reconhecimento no
o padro exato de impulsos nervosos, mas que neurnios disparam e em que grau disparam,
um princpio conhecido como lei de Mller de energias nervosas especficas. Proposta em
1826, a lei afirma que as diferentes qualidades perceptuais evocadas no crebro por som, luz
e picada de alfinete, a saber, audio, viso e dor, no so causadas por diferenas em
padres de ativao, mas por diferentes localizaes de estruturas nervosas excitadas por
esses estmulos.

FIGURA 7.5 (a) Ver o diagrama esquerda nos d uma agradvel sensao de completude: o crebro gosta de agrupar. (b) No
diagrama direita, as manchas menores flanqueando a mancha vertical central no so agrupadas pelo sistema visual, criando
uma espcie de tenso perceptual.

Essa a histria corrente, mas uma nova descoberta assombrosa feita por dois
neurocientistas, Wolf Singer do Instituto Max Planck de Pesquisa do Crebro em Frankfurt,
Alemanha, e Charles Gray, da Universidade Estadual de Montana, acrescenta um elemento
novo e inesperado a ela. Eles descobriram que, se um macaco olhar para um objeto grande do
qual somente fragmentos so visveis, muitas clulas se excitam em paralelo para sinalizar os
diferentes fragmentos. Isso o que esperaramos. Surpreendentemente, porm, logo que os
traos so agrupados num objeto inteiro (nesse caso, um leo), todas as sequncias de picos
ficam perfeitamente sincronizadas. Portanto, a sequncia exata de picos tem importncia, sim.
Ainda no sabemos como isso ocorre, mas Singer e Gray sugerem que essa sincronia informa
a centros cerebrais mais elevados que os fragmentos pertencem a um nico objeto. Eu levaria
esse argumento um passo adiante e sugeriria que essa sincronia permite que as sequncias de
picos sejam codificadas de tal maneira que um output coerente emerge e retransmitido ao
ncleo emocional do crebro, criando em ns um choque de Ah! Veja s, um objeto!.
Esse choque nos excita e nos faz girar os globos oculares e a cabea para o objeto para

podermos prestar ateno a ele, identific-lo e fazer alguma coisa. esse sinal Ah! que o
artista ou designer explora quando emprega o agrupamento. Isso no to forado como
parece; h projees da amgdala e de outras estruturas lmbicas (como o ncleo accumbens)
de volta para quase todas as reas visuais na hierarquia do processamento visual discutido no
captulo 2. Certamente essas projees desempenham um papel na mediao dos Ah!
visuais.
As demais leis universais da esttica so menos bem compreendidas, mas isso no me
impediu de especular a respeito da sua evoluo. (O que no fcil; algumas leis podem no
ter elas prprias uma funo, mas ser subprodutos de outras leis que tm.) Na verdade,
algumas leis parecem realmente se contradizer mutuamente, o que pode na realidade vir a ser
uma bno. A cincia avana muitas vezes solucionando aparentes contradies.

A lei do efeito de deslocamento de pico


Minha segunda lei universal, o efeito do deslocamento de pico, relaciona-se com a maneira
como nosso crebro responde a estmulos exagerados. (Eu deveria ressaltar que a expresso
efeito de deslocamento de pico tem supostamente um significado preciso na literatura sobre
aprendizagem animal, ao passo que a utilizo aqui mais livremente.) Isso explica por que
caricaturas so to atraentes. E como mencionei antes, antigos manuais snscritos sobre
esttica usam com frequncia a palavra rasa, cuja traduo aproximada capturar a prpria
essncia de algo. Mas como exatamente o artista extrai a essncia de algo e o representa
numa pintura ou escultura? E como nosso crebro reage rasa?
Por estranho que parea, uma pista vem de estudos sobre o comportamento animal, em
especial o de ratos e pombos ensinados a reagir a certas imagens visuais. Imagine um
experimento hipottico em que um rato est sendo ensinado a discriminar um retngulo de um
quadrado (figura 7.6). Toda vez que o animal se aproxima do retngulo, voc lhe d um
pedao de queijo, mas se vai para o lado do quadrado voc no d. Aps algumas dzias de
tentativas, o rato aprende que retngulo = comida, comea a ignorar o quadrado e vai
somente em direo ao retngulo. Em outras palavras, agora ele gosta do retngulo. O
espantoso, porm, que, se em seguida voc mostrar ao rato um retngulo mais estreito que
aquele que lhe mostrou originalmente, ele preferir de fato esse retngulo ao primeiro! Voc
pode se sentir tentado a dizer: Bem, isso um pouco tolo. Por que o rato haveria de escolher
realmente o novo retngulo em vez daquele com que voc o treinou? A resposta que o rato
no est sendo tolo em absoluto. Ele aprendeu uma regra retangularidade em vez de um
retngulo prottipo particular; assim, de seu ponto vista, quanto mais retangular, melhor. (Com
isso, queremos dizer: Quanto mais elevada a razo de um lado mais longo para um lado mais
curto, melhor.) Quanto mais o contraste entre o retngulo e o quadrado for enfatizado, mais
atraente ele ser, de modo que, ao ver o retngulo longo e estreito, o rato pensa: Uau! Que
retngulo!
Esse efeito chamado deslocamento de pico porque comumente, quando ensinamos algo a
um animal, sua resposta de pico ao estmulo com que o treinamos. Mas se treinamos o
animal a discriminar uma coisa (nesse caso, um retngulo) de outra (o quadrado), a resposta
mxima a um retngulo totalmente novo, que se afasta ainda mais do quadrado em sua

retangularidade.

FIGURA 7.6

Demonstrao do princpio do efeito de deslocamento de pico: o rato ensinado a preferir o retngulo (2) ao
quadrado (1), mas depois, espontaneamente, prefere o retngulo mais longo, mais estreito (3).

Que tem um efeito de deslocamento de pico a ver com arte? Pense em caricaturas. Como
mencionei no captulo 2, quando queremos desenhar uma caricatura do rosto de Nixon,
tomamos todos aqueles traos que tornam seu rosto especial e diferente do rosto mdio, como
um narigo e sobrancelhas desgrenhadas, e os amplificamos. Em outras palavras, tomamos a
mdia matemtica de todos os rostos masculinos, subtraimos essa mdia do rosto de Nixon e
em seguida amplificamos a diferena. Fazendo isso, criamos uma imagem que se parece mais
com Nixon do que o Nixon original! Em suma, captamos a prpria essncia a rasa de
Nixon. Se exagerarmos isso, obteremos um efeito cmico uma caricatura , porque o efeito
no parecer sequer humano; mas se fizermos isso direito, obteremos um excelente retrato.
Caricaturas e retratos parte, como esse princpio se aplica a outras formas de arte? D
uma segunda olhada na deusa Parvati (figura 7.2a), que transmite a essncia da sensualidade,
aplomb, charme e dignidade femininos. Como o artista consegue isso? Uma primeira resposta
que ele subtraiu a forma masculina mdia da forma feminina mdia e amplificou a diferena.
O resultado final uma mulher com seios e quadris exagerados e uma cintura de ampulheta
atenuada: esbelta, mas voluptuosa. O fato de ela no se parecer com a mulher real comum
irrelevante; gostamos da escultura como o rato gostava do retngulo mais estreito mais do que
do prottipo original, dizendo, para todos os efeitos: Uau! Que mulher! Mas certamente h
mais coisas envolvidas, do contrrio qualquer garota da Playboy seria uma obra de arte
(embora, claro, eu nunca tenha visto uma com uma cintura to estreita quanto a da deusa).
Parvati no apenas uma gatinha sexy; ela a prpria corporificao da perfeio, da
graa e do aplomb femininos. Como o artista consegue isso? Ele o faz acentuando no apenas
seus seios e quadris, mas tambm sua postura feminina (formalmente conhecida como
tribhanga, ou flexo trplice, em snscrito). Certas posturas que uma mulher pode adotar
sem esforo so impossveis (ou extremamente improvveis) num homem em razo de
diferenas anatmicas como a largura da pelve, o ngulo entre o colo e a haste do fmur, a
curvatura da espinha lombar. Em vez de subtrair a forma masculina da forma feminina, o
artista entra num espao mais abstrato de postura, subtraindo a postura masculina mdia da
postura feminina mdia e depois amplifica a diferena. O resultado uma postura
requintadamente feminina, transmitindo aplomb e graa.
Agora d uma olhada na ninfa danarina da figura 7.7, cujo torso contorcido quase
anatomicamente absurdo, mas que ainda assim transmite uma impresso incrivelmente bonita

de movimento e dana. provvel que isso tenha sido obtido, mais uma vez, pelo exagero
deliberado de postura, que pode ativar na verdade, superativar neurnios-espelho no sulco
temporal superior. Essas clulas reagem fortemente quando uma pessoa est vendo posturas
cambiantes e movimentos do corpo, bem como expresses faciais em mudana. (Lembre-se da
via 3, o fluxo e da? no processamento da viso discutido no captulo 2.) Talvez esculturas
como a ninfa danante produzam uma estimulao especialmente forte de certas classes de
neurnios-espelho, resultando numa interpretao correspondentemente aumentada da
linguagem corporal de posturas dinmicas. No de surpreender, portanto, que mesmo a
maior parte dos tipos de dana indianas ou ocidentais envolva engenhosos exageros
ritualizados de movimentos e posturas que transmitem emoes especficas. (Lembra-se de
Michael Jackson?)

FIGURA 7.7

Ninfa danante de pedra do Rajasto, ndia, sculo XI. Acaso ela estimula neurnios-espelho?

A relevncia da lei do efeito de deslocamento de pico para caricaturas e para o corpo


humano bvia, mas e quanto a outros tipos de arte?2 Podemos pelo menos comear a nos
aproximar de Van Gogh, Rodin, Gustav Klimt, Henry Moore ou Picasso? O que pode a
neurocincia nos dizer sobre arte abstrata e semiabstrata? Esse o ponto em que a maioria das
teorias da arte fracassa ou comea a invocar a cultura, mas eu gostaria de sugerir que isso no
necessrio. A pista importante para compreender essas formas da chamada arte superior vem
de uma fonte muito inesperada: etologia, a cincia do comportamento animal, em particular do
trabalho do bilogo ganhador do Prmio Nobel Nikolaas Tinbergen, que fez seu trabalho

pioneiro com gaivotas nos anos 1950.


Tinbergen estudou a gaivota-prateada, comum tanto na costa inglesa quanto na norteamericana. A me-gaivota tem uma mancha vermelha saliente em seu longo bico amarelo. O
filhote de gaivota, logo depois de sair do ovo, pede comida bicando vigorosamente na mancha
vermelha do bico da me. Em seguida esta regurgita comida semidigerida na boca aberta do
filhote. Tinbergen fez a si mesmo uma pergunta simples: como o filhote reconhece a sua me?
Por que ele no pede comida a qualquer animal que esteja passando por perto?
Tinbergen descobriu que para provocar esse comportamento de pedir no filhote no
preciso ser realmente uma gaivota-me. Quando ele agitou um bico solto, desincorporado,
diante do filhote, a ave bicou na mancha vermelha com igual vigor, pedindo comida ao ser
humano que sacudia o bico. O comportamento do filhote confundindo um ser humano adulto
com uma gaivota-me pode parecer tolo, mas no . Lembre-se de que a viso se
desenvolveu para descobrir objetos e reagir a eles (reconhec-los, esquivar-se deles, comlos, agarr-los ou acasalar com eles) de maneira rpida e confivel, fazendo to pouco
trabalho quanto necessrio para a tarefa a executar tomando atalhos onde necessrio para
minimizar a carga computacional. Graas a milhes de anos de sabedoria evolucionria
acumulada, o crebro do filhote de gaivota aprendeu que a nica ocasio em que ver uma
coisa amarela comprida com uma mancha vermelha na ponta aquela em que h uma me
presa a ela do outro lado. Afinal de contas, provavelmente o filhote nunca encontrar na
natureza um porco mutante com um bico ou um etologista malicioso agitando um bico falso.
Assim o crebro do filhote capaz de tirar partido dessa redundncia estatstica na natureza e
a equao coisa comprida com mancha vermelha = mame fisicamente conectada em seu
crebro.
Na verdade Tinbergen descobriu que nem sequer precisamos de um bico; podemos ter uma
tira retangular de cartolina com uma mancha vermelha na ponta, e o filhote pedir comida com
igual vigor. Isso acontece porque o mecanismo visual do filhote no est perfeito; est
conectado de maneira a ter uma taxa de acerto suficientemente alta na deteco da me para
sobreviver e deixar prole. Assim, podemos enganar com facilidade esses neurnios
fornecendo um estmulo visual que se aproxime do original (assim como uma chave no
precisa ser absolutamente perfeita para se ajustar a um cadeado barato; pode estar enferrujada
ou um pouco corroda).
Mas o melhor ainda estava por vir. Para seu espanto, Tinbergen descobriu que, se tivesse
uma vara muito longa com trs listras vermelhas na ponta, o filhote ficava frentico, bicando-o
com muito mais intensidade que num bico real. Na verdade ele prefere esse estranho padro,
que no tem quase nenhuma semelhana com o original! Tinbergen no nos diz por que isso
acontece, mas quase como se o filhote tivesse topado com um superbico (figura 7.8).

O filhote de gaivota pica um bico desincorporado ou uma vara com uma mancha que uma aproximao razovel
do bico, dados os limites de sofisticao do processamento visual. Paradoxalmente, uma vara com trs listras ainda mais
eficaz do que um bico real; um estmulo ultranormal.

FIGURA 7.8

Por que uma coisa assim podia acontecer? Na verdade no conhecemos o alfabeto da
percepo visual, seja em gaivotas ou em seres humanos. Obviamente, neurnios nos centros
visuais do crebro da gaivota (que tm pomposos nomes latinos como nucleus rotumdum,
hyperstriatum e ectostriatum) no so mquinas com funcionamento timo; esto conectados
de modo a poder detectar bicos, e portanto mes, de maneira suficientemente confivel. A
sobrevivncia a nica coisa com que a evoluo se importa. O neurnio pode ter uma regra
como quanto mais contorno vermelho, melhor, de modo que se lhe mostramos uma vareta
fina com trs listras, a clula gosta disso ainda mais! Isso est relacionado ao efeito de
mudana de pico sobre ratos mencionado antes, exceto por uma diferena essencial: no caso
do rato respondendo ao retngulo mais estreito, perfeitamente bvio que regra o animal
aprendeu e o que estamos amplificando. No caso da gaivota, porm, a vara com trs listras
certamente no uma verso exagerada de um bico verdadeiro; no est claro em absoluto que
regra estamos explorando ou amplificando. A resposta intensificada ao bico listrado pode ser
uma consequncia inadvertida do modo como as clulas esto conectadas, no a explorao
de uma regra com uma funo bvia. Como precisamos de um nome para esse tipo de
estmulo, eu o chamo de estmulo ultranormal (para distingui-lo de supernormal,
expresso que j existe). No podemos prever a resposta a um padro de estmulo ultranormal
(como um bico com trs listras) olhando para o original (o bico com uma nica mancha).
Poderamos pelo menos em teoria se conhecssemos em detalhes a lgica funcional do

conjunto de circuitos no crebro do filhote que permite a deteco rpida e eficiente de bicos.
Poderamos ento inventar padres que realmente excitem esses neurnios de modo mais
eficaz ainda do que o estmulo original, de modo que o crebro do filhote sinta Uau! que bico
sexy! Ou poderamos ser capazes de descobrir o estmulo ultranormal por tentativa e erro,
topando com ele como Tinbergen fez.
Isso me traz culminao de minha piada sobre a arte semiabstrata ou mesmo abstrata
para a qual nenhuma teoria adequada foi proposta at hoje. Imagine que gaivotas tivessem uma
galeria de arte. Elas pendurariam essa vara fina com trs listras na parede. Chamariam isso de
um Picasso, cultuariam essa obra, a transformariam em fetiche e pagariam milhes de dlares
por ela, perguntando a si mesmas durante todo esse tempo por que sentem tamanho entusiasmo
por ela, ainda que (e esse o ponto essencial) no se assemelhe a coisa alguma em seu mundo.
Sugiro que exatamente isso que os connaisseurs de arte humanos fazem ao contemplar ou
comprar obras de arte abstratas; eles se comportam exatamente como os filhotes de gaivota.
Por tentativa e erro, intuio ou gnio, artistas como Picasso ou Henry Moore descobriram
o equivalente no crebro humano da vara com trs listras. Eles esto explorando os figurais
primitivos de nossa gramtica perceptual e criando estmulos ultranormais que excitam mais
intensamente certos neurnios visuais em nosso crebro em contraposio a imagens de
aparncia realista. Essa a essncia da arte abstrata. Isso pode parecer uma viso
extremamente reducionista, supersimplificada da arte, mas tenha em mente que no estou
dizendo que a arte s isso, apenas que este um componente importante dela.
O mesmo princpio pode se aplicar arte impressionista uma tela de Van Gogh ou
Czanne. No captulo 2, observei que o espao visual organizado de tal modo no crebro
que pontos espacialmente adjacentes so mapeados numa relao um a um em pontos
adjacentes do crtex. Alm disso, em cerca de trinta reas visuais no crebro humano,
algumas sobretudo V4 so dedicadas principalmente cor. Mas, na rea da cor,
comprimentos de onda adjacentes num espao de cores abstrato so mapeados em pontos
adjacentes no crebro mesmo que no estejam prximos uns dos outros no espao externo.
Talvez Monet e Van Gogh estivessem introduzindo o efeito de deslocamento de pico no espao
abstrato de cor, no no espao de forma, e at se esquivando deliberadamente da forma
quando necessrio. Um Monet preto e branco um oximoro.
Esse princpio dos estmulos ultranormais pode ser relevante no apenas para a arte, mas
para outras peculiaridades da preferncia esttica tambm, como a pessoa por quem nos
sentimos atrados. Cada um de ns carrega moldes para membros do sexo oposto (como sua
me ou seu pai, ou seu primeiro encontro amoroso realmente trrido), e talvez aqueles que nos
parecem inexplicvel e desproporcionalmente atraentes mais tarde na vida sejam verses
ultranormais desses prottipos primitivos. Assim, da prxima vez que voc se sentir
inexplicavelmente at perversamente atrado por uma pessoa que no bonita em nenhum
sentido bvio, no tire concluses precipitadas de que tudo uma questo de feromnios ou
da qumica certa. Considere a possibilidade de que ela seja uma verso ultranormal do
gnero pelo qual voc se sentia atrado, profundamente enterrado em seu inconsciente.
estranho pensar que a vida humana construda sobre essa areia movedia, governada em
grande parte pelos caprichos e encontros acidentais do passado, ainda que nos orgulhemos
tanto de nossas sensibilidades estticas e liberdade de escolha. Nesse ponto estou de pleno
acordo com Freud.

H uma objeo potencial noo de que nossos crebros so pelo menos em parte
fisicamente conectados para apreciar arte. Se isso fosse realmente verdade, por que nem todo
mundo gosta de Henry Moore ou de bronzes Chola? Essa uma questo importante. A resposta
surpreendente talvez seja que todo mundo gosta de um Henry Moore ou um Parvati, mas nem
todo mundo sabe disso. A chave para compreender esse dilema reconhecer que o crebro
humano tem muitos mdulos quase independentes que podem por vezes sinalizar informaes
incoerentes. possvel que todos ns tenhamos circuitos neurais bsicos em nossas reas
visuais que mostrem resposta intensificada a uma escultura de Henry Moore, uma vez que ela
construda a partir de certas formas primitivas que hiperativam clulas sintonizadas para
responder a essas formas. possvel que em muitos de ns, porm, outros sistemas cognitivos
mais elevados (como os mecanismos de linguagem e o pensamento modulado no hemisfrio
esquerdo) comecem a fazer efeito e censurem ou vetem a produo dos neurnios
relacionados com reconhecimento facial dizendo, para todos os efeitos: H alguma coisa
errada com esta escultura; ela parece uma bolha torcida esquisita. Por isso ignore o forte sinal
que vem das clulas num estgio anterior em seu processamento visual. Estou dizendo, em
resumo, que todos ns gostamos de Henry Moore, mas muitos de ns negamos isso! A ideia de
que as pessoas que afirmam no gostar de Henry Moore so seus entusiastas enrustidos
poderia em princpio ser testada com imagiologia cerebral. (E o mesmo pode ser dito a
respeito da reao dos ingleses vitorianos ao bronze Chola de Parvati.)
Um exemplo ainda mais notvel de preferncia esttica excntrica a maneira como certos
peixes barrigudinhos preferem chamarizes do sexo oposto pintados de azul, embora no haja
nada de azul nesses peixinhos. (Se ocorresse uma mutao casual tornando azul um
barrigudinho, prevejo a emergncia, nos prximos milnios, de uma futura raa de
barrigudinhos que se desenvolvem de modo a se tornar intil e intensamente azuis.) Poderia a
atratividade de papel laminado para pssaros-arquitetos e a atratividade universal de joias
metlicas brilhantes e pedras preciosas sobre as pessoas basear-se tambm em alguma
peculiaridade idiossincrtica de conexo cerebral? (Talvez desenvolvido para detectar gua?)
Essa ideia d o que pensar quando consideramos quantas guerras foram travadas, amores
perdidos e vidas arruinadas por causa de pedras preciosas.
AT AGORA DISCUTI apenas duas de minhas nove leis. As outras sete sero o assunto do
prximo captulo. Mas, antes que eu continue, quero suscitar mais um desafio. As ideias que
considerei at agora em relao a arte abstrata e semiabstrata e a arte de retratar pessoas
parecem plausveis, mas como saber se so realmente verdadeiras? A nica maneira de
descobrir seria fazer experimentos. Isso pode parecer bvio, mas todo o conceito de
experimento a necessidade de testar nossa ideia manipulando apenas uma varivel ao
mesmo tempo que mantemos tudo o mais constante novo e surpreendentemente estranho
para a mente humana. uma inveno cultural relativamente recente que comeou com os
experimentos de Galileu. Antes dele, as pessoas sabiam que, se uma pedra pesada e um
amendoim fossem derrubados no mesmo instante do alto de uma torre, seria bvio que o
objeto mais pesado cairia mais depressa. Bastou um experimento de cinco minutos executado
por Galileu para pr abaixo 2 mil anos de sabedoria. Ademais, esse experimento pode ser
repetido por qualquer estudante de dez anos de idade.

Uma falcia comum a de que a cincia comea com observaes ingnuas e livres de
preconceitos sobre o mundo, quando de fato o oposto verdadeiro. Ao explorar um novo
terreno, sempre comeamos com uma hiptese tcita a respeito do que poderia ser verdadeiro
uma noo preconcebida ou preconceito. Como disse uma vez o zologo e filsofo da
cincia britnico Peter Medawar, no somos vacas pastando nos pastos do conhecimento.
Cada ato de descoberta envolve dois passos decisivos: primeiro, formulao inequvoca de
nossa conjectura sobre o que pode ser verdadeiro, e segundo, planejamento de um
experimento decisivo para testar nossa conjectura. No passado, a maior parte das abordagens
tericas esttica envolveu principalmente o passo 1, mas no o passo 2. Na verdade, as
teorias em geral no so formuladas de uma maneira que permita confirmao ou refutao.
(Uma exceo notvel o trabalho pioneiro de Brent Berlin sobre o uso da resposta galvnica
da pele.)
Podemos testar de modo experimental nossas ideias sobre o efeito de deslocamento de
pico, estmulos supernormais e outras leis da esttica? H pelo menos trs maneiras de fazlo. A primeira baseada na resposta galvnica da pele (RGP); a segunda baseada no
registro de impulsos nervosos originrios de clulas nervosas nicas na rea visual do
crebro; e a terceira baseada na ideia de que, se essas leis tm alguma validade, deveramos
poder us-las para conceber novas imagens que se revelaro mais atraentes do que teramos
podido prever com base no senso comum (refiro-me a isso como o teste da vov: se uma
teoria elaborada no capaz de prever o que sua av sabe usando o senso comum, ela no
vale grande coisa).
Voc j tomou conhecimento da RGP em captulos anteriores. Esse teste fornece um ndice
excelente e altamente confivel de nossa excitao emocional ao olhar para alguma coisa. Se
olharmos para algo assustador, violento ou sexy (ou, de fato, para um rosto conhecido como
nossa me ou Angelina Jolie), h um grande solavanco na RGP, mas nada acontece se voc
olha para um sapato ou um mvel. Esse teste nos diz mais sobre as reaes emocionais
viscerais ao mundo de uma pessoa que lhe perguntar o que ela sente. A resposta verbal tende a
ser inautntica. Ela pode estar contaminada pelas opinies de outras reas do crebro.
A RGP nos proporciona, portanto, uma til sonda experimental para compreender a arte.
Se minhas conjecturas sobre o atrativo das esculturas de Henry Moore estiverem corretas, o
estudioso do Renascimento que nega ter algum interesse por essas obras abstratas (ou, quanto
a isso, o historiador da arte ingls que finge indiferena a bronzes Chola) deveria apesar disso
registar uma colossal RGP a essas mesmas imagens cuja atratividade esttica nega. Sua pele
no pode mentir. De maneira semelhante, sabemos que voc mostrar uma RGP mais alta a
uma foto de sua me que de uma desconhecida, e prevejo que a diferena ser ainda maior
se olhar uma caricatura ou esboo evocativo de sua me em vez de uma foto realstica. Isso
seria interessante porque contraria o senso comum. Como controle, para comparao, voc
poderia usar uma contracaricatura, isto , um esboo que se desvia do prottipo em direo
face mdia, no se afastando dela (ou, de fato, o esboo de um rosto que se desvie numa
direo aleatria). Isso asseguraria que qualquer RGP intensificada que fosse registrada com a
caricatura no se deveria apenas surpresa causada pela distoro. Seria genuinamente
devida a seu apelo como caricatura.
Mas a RGP s pode nos levar at a; ela uma medida relativamente grosseira porque
junta vrios tipos de excitao e no pode discriminar reaes positivas de reaes negativas.

Mas, mesmo que seja uma medida tosca, no um mau comeo porque pode revelar ao
experimentador quando estamos indiferentes a uma obra de arte e quando estamos fingindo
indiferena. A crtica de que o teste no pode discriminar a excitao positiva da negativa
(pelo menos ainda no!) no to danosa quanto parece porque quem pode dizer que
excitao negativa no tambm parte da arte? Na verdade, captar ateno quer ela seja de
incio positiva ou negativa muitas vezes um preldio da atrao. (Afinal, vacas abatidas
conservadas em formol foram expostas no venervel MoMA [Museum of Modern Art] de
Nova York, emitindo ondas de choque atravs de todo o mundo da arte.) H muitas camadas
de reao arte, o que contribui para sua riqueza e atratividade.
Uma segunda abordagem usar movimentos oculares, em particular, uma tcnica cujo uso
foi introduzido pelo psiclogo russo Alfred Yarbus. Podemos usar um aparelho ptico
eletrnico para ver onde uma pessoa est fixando seu olhar e como est movendo os olhos de
uma regio para outra numa pintura. As fixaes tendem a se agrupar em torno dos olhos e dos
lbios. Poderamos, portanto, mostrar um desenho de propores normais de uma pessoa num
lado da imagem e uma verso hiperblica do outro lado. Preveramos que, embora o desenho
normal parea mais natural, as fixaes dos olhos se agruparo em torno da caricatura. (Um
desenho aleatoriamente distorcido poderia ser includo para controlar o fator novidade.)
Esses achados poderiam ser usados para complementar resultados fornecidos pela RGP.
A terceira abordagem experimental esttica seria registrar a atividade de clulas ao
longo das vias visuais em primatas e comparar suas respostas arte quelas suscitadas por
qualquer fotografia antiga. A vantagem de registrar a atividade de clulas isoladas que isso
pode permitir finalmente uma anlise mais refinada da neurologia da esttica do que a
fornecida apenas pela RGP. Sabemos que h clulas numa regio chamada giro fusiforme que
respondem principalmente a rostos familiares especficos. Temos clulas cerebrais que
disparam em resposta a uma foto de nossa me, nosso chefe, Bill Clinton ou Madonna. Prevejo
que uma clula do chefe nessa regio de reconhecimento de rostos mostraria uma resposta
ainda maior a uma caricatura de seu chefe do que a uma face autntica, no distorcida dele (e
talvez uma resposta ainda menor a uma contracaricatura de aspecto comum). Sugeri isso pela
primeira vez num artigo que escrevi com Bill Hirstein em meados dos anos 1990. Agora o
experimento j foi realizado com macacos por pesquisadores em Harvard e no MIT e, de fato,
caricaturas hiperativam clulas do rosto como se esperava. Seus resultados nos do razes
para otimismo: possvel que as outras leis da esttica que propus tambm venham a se
revelar verdadeiras.
H ENTRE ESTUDIOSOS nos campos das humanidades e das artes um temor generalizado de que
a cincia venha algum dia a assumir o controle sobre suas disciplinas e priv-los de seus
empregos, uma sndrome que apelidei de inveja do neurnio. Nada poderia estar mais longe
da verdade. Nossa apreciao de Shakespeare no diminuda pela existncia de uma
gramtica universal ou de uma estrutura profunda chomskiana sustentando todas as lnguas. O
diamante que voc est prestes a dar para sua amada no perder tampouco sua radincia se
voc lhe contar que ele feito de carvo e foi forjado nas entranhas da terra quando o sistema
solar nasceu. Na verdade, o atrativo do diamante seria aumentado! De maneira semelhante,
nossa convico de que a grande arte pode ser divinamente inspirada e ter uma significao

espiritual, ou que ela transcende no s o realismo, mas a prpria realidade, no deveria nos
impedir de procurar aquelas foras elementares no crebro que governam nossos impulsos
estticos.

8. O crebro astuto: Leis universais

Arte a realizao de nosso desejo de encontrar a ns mesmos em meio aos fenmenos do mundo
externo.
RICHARD WAGNER

ANTES DE PASSAR s prximas sete leis, quero esclarecer o que entendo por universal. Dizer
que as conexes fsicas em nossos centros visuais corporificam leis universais no negar o
papel decisivo da cultura e da experincia na moldagem de nosso crebro e mente. Muitas
faculdades cognitivas fundamentais para nosso estilo de vida humano so especificadas por
nossos genes apenas em parte. Natureza e criao interagem. Os genes conectam os circuitos
emocionais e corticais de nosso crebro em certa medida, e depois deixam que o ambiente se
encarregue de mold-lo durante o resto do caminho, produzindo voc, o indivduo. Nesse
aspecto, o crebro humano absolutamente nico to simbitico com a cultura como um
caranguejo-ermito com sua concha. Embora as leis sejam fisicamente conectadas, o contedo
aprendido.
Considere o reconhecimento de rostos. Embora nossa habilidade de aprender a conhecer
rostos seja inata, no nascemos conhecendo o rosto de nossa me ou o do carteiro. Nossas
clulas especializadas aprendem a reconhecer rostos por meio da exposio s pessoas que
encontramos.
Depois que o conhecimento de rostos adquirido, o conjunto de circuitos pode, de modo
espontneo, reagir de maneira mais efetiva a caricaturas ou retratos cubistas. Aps nosso
crebro aprender a respeito de outras classes de objetos ou formas corpos, animais,
automveis e assim por diante , nossos circuitos inatos podem exibir espontaneamente o
princpio da mudana de pico ou reagir a estmulos ultranormais bizarros anlogos vara com
listras. Uma vez que essa habilidade emerge em todos os crebros humanos que se
desenvolvem normalmente, temos boas razes para cham-la de universal.

Contraste
difcil imaginar uma pintura ou esboo sem contrastes. Mesmo o mais simples rabisco
requer brilho constrastante entre a linha preta e o fundo branco. Dificilmente poderamos
chamar tinta branca sobre tela branca de arte (embora nos anos 1990 a compra de uma pintura
toda branca tenha figurado na hilariante e premiada pea Art de Yasmina Reza, zombando da

facilidade com que as pessoas se deixam influenciar por crticos de arte).


Em linguagem cientfica, contraste uma mudana relativamente sbita em luminosidade,
cor, ou alguma outra propriedade entre duas regies homogneas espacialmente contguas.
Podemos falar de contraste de luminosidade, contraste de cor, contraste de textura e at de
contraste de profundidade. Quanto maior a diferena entre as duas regies, mais forte o
contraste.
Contraste importante em arte ou design; em certo sentido, um requisito mnimo. Ele
cria arestas e limites bem como figuras contra um fundo. Com contraste zero, no vemos
absolutamente nada. Muito pouco constraste, e um desenho pode ser insosso. J excesso de
constraste pode gerar confuso.
Algumas combinaes de contrastes so mais agradveis aos olhos do que outras. Por
exemplo, cores de alto contraste como uma mancha azul num fundo amarelo chamam mais
ateno que emparelhamentos de baixo contraste como uma mancha amarela num fundo
laranja. primeira vista, isso intrigante. Afinal, podemos ver com facilidade um objeto
amarelo contra um fundo laranja, mas essa combinao no atrai nossa ateno da mesma
maneira que azul sobre amarelo.
A razo por que uma fronteira de forte contraste de cor atrai mais ateno pode ser
encontrada em nossas origens primatas, no tempo em que nos pendurvamos pelos braos,
como o Homem-Aranha, nos galhos das indisciplinadas copas das rvores, luz tnue do
crepsculo ou atravs de longas distncias. Muitas frutas tm cor vermelha sobre verde, de
modo que nossos olhos primatas as vero. As frutas anunciam-se de modo que animais e
pssaros possam avist-las de longas distncias, sabendo que esto maduras e prontas para
ser comidas e dispersadas pela defecao das sementes. Se as rvores de Marte fossem em
sua maioria amarelas, esperaramos ver frutas azuis.
A lei do contraste justaposio de cores e/ou luminosidades dissimilares poderia
parecer contradizer a lei do agrupamento, que envolve a conexo de cores semelhantes ou
idnticas. No entanto, a funo evolucionria de ambos os princpios , em termos gerais, a
mesma: delinear e dirigir a ateno para limites entre objetos. Na natureza, ambas as leis
ajudam espcies a sobreviver. Sua principal diferena reside na rea em que a comparao ou
integrao ocorre. A deteco de contraste envolve a comparao de regies de cor que se
situam exatamente ao lado uma da outra no espao visual. Isso faz sentido evolucionrio
porque os limites dos objetos usualmente coincidem com luminosidade ou cor contrastante. O
agrupamento, por outro lado, efetua comparaes ao longo de distncias maiores. Sua meta
detectar um objeto que est parcialmente obscurecido, como um leo atrs de um arbusto.
Cole aquelas manchas amarelas umas nas outras perceptualmente, e isso se revela ser uma
nica grande massa com a forma de um leo.
Nos tempos modernos, tiramos partido do contraste e do agrupamento para novos fins sem
relao com sua funo original de sobrevivncia. Por exemplo, um bom estilista de moda
enfatizar a salincia de uma bainha usando cores dissimilares, extremamente contrastantes
(contraste), mas usar cores semelhantes para regies afastadas (agrupamento). Como
mencionei no captulo 7, sapatos vermelhos vo bem com uma blusa vermelha (conducente a
agrupamento). verdade, claro, que os sapatos no so uma parte inata da blusa vermelha,
mas o estilista est explorando o princpio segundo o qual, no seu passado evolucionrio, eles

teriam pertencido a um nico objeto. Mas um leno de pescoo vermelho sobre uma blusa
vermelho-rubi horroroso. Contraste excessivamente baixo. No entanto, um leno de pescoo
azul fazendo grande contraste com uma blusa vermelha vai dar certo, e ficar ainda melhor se
o azul for salpicado com bolinhas ou estampas florais vermelhas.
De maneira semelhante, um artista abstrato usar uma forma mais abstrata da lei do
contraste para captar nossa ateno. O Museu de Arte Contempornea de San Diego tem em
sua coleo de arte contempornea um grande cubo de cerca de noventa centmetros de
dimetro, densamente coberto com minsculas agulhas de metal apontando em direes
aleatrias (da autoria de Tara Donovan). A escultura parece forrada por uma pelagem feita de
metal brilhante. Vrias violaes de expectativas esto em curso aqui. Grandes cubos de metal
costumam ter superfcies lisas, mas esse peludo. Cubos so inorgnicos, ao passo que a
pelagem orgnica. Pelagem em geral de um marrom ou branco natural, e suave ao toque,
no metlica e espinhenta. Esses contrastes conceituais chocantes excitam interminavelmente
nossa ateno.
Artistas indianos usam um truque semelhante em suas esculturas de ninfas voluptuosas. A
ninfa est nua exceto por alguns cordes de joias de textura grosseira muito ornamentados que
se enrolam nela (ou se desprendem de seu peito se ela est danando). As joias barrocas
contrastam fortemente com seu corpo, fazendo sua pele nua parecer ainda mais macia e
sensual.

Isolamento
Sugeri anteriormente que a arte envolve a criao de imagens que produzem ativao
intensificada de reas visuais em nosso crebro e emoes associadas a imagens visuais. No
entanto, qualquer artista lhe dir que um simples esboo ou rabisco digamos, as pombas de
Picasso ou os esboos de nus de Rodin pode ser muito mais eficaz que uma completa foto
em cores do mesmo objeto. O artista enfatiza uma nica fonte de informao como cor,
forma ou movimento e subestima ou apaga deliberadamente outras fontes. Chamo isso de
lei do isolamento.
Mais uma vez, temos uma aparente contradio. Enfatizei, antes, o efeito de deslocamento
de pico hiprbole e exagero na arte , e agora estou enfatizando a subestimao. No so as
duas ideias polos opostos? Como menos pode ser mais? A resposta: elas pretendem alcanar
objetivos diferentes.
Se consultar livros-texto padro de fisiologia e psicologia, voc aprender que um esboo
eficaz porque clulas em seu crtex visual primrio, onde ocorre o primeiro estgio do
processamento visual, s se interessam por linhas. Essas clulas respondem aos limites e
bordas das coisas, mas so insensveis s regies despojadas de caractersticas de uma
imagem. Esse fato relativo ao conjunto de circuitos da rea visual primria verdadeiro, mas
ele explica por que um mero esboo de contornos pode transmitir uma impresso extravvida
do que est sendo representado? Certamente no. Apenas prev que um esboo de contornos
deveria ser suficiente, e to eficaz quanto um meio-tom (a reproduo de uma foto em preto e
branco). No nos diz por que ele mais eficaz.

Um esboo pode ser mais eficaz porque h um gargalo da ateno em nosso crebro. S
podemos prestar ateno a um nico aspecto de uma imagem ou a uma entidade de cada vez
(embora o que entendamos por aspecto ou entidade esteja longe de estar claro). Ainda
que nosso crebro tenha 100 bilhes de clulas nervosas, somente um pequeno subconjunto
delas pode estar ativo em qualquer instante. Na dinmica da percepo, um percepto estvel
(imagem percebida) exclui outros de forma automtica. Padres superpostos de atividade
neural e as redes neurais em nosso crebro competem constantemente por recursos limitados
de ateno. Assim, quando olhamos para uma imagem totalmente colorida, nossa ateno
distrada pela confuso de textura e outros detalhes que a compem. Mas um esboo do
mesmo objeto nos permite alocar todos os nossos recursos de ateno no esboo, onde est a
ao.

FIGURA 8.1

Comparao entre (a) cavalo desenhado por Nadia, (b) cavalo desenhado por Da Vinci e (c) cavalo desenhado por
uma criana normal de oito anos.

Ao contrrio, se um artista quer evocar a rasa da cor introduzindo deslocamentos de pico


de estmulos ultranormais no espao de cores, o melhor que teria a fazer seria subestimar os
contornos. Poderia tirar a nfase dos limites, borrando deliberadamente os contornos ou
eliminando-os por completo. Isso reduz a concorrncia dos contornos por nossos recursos de
ateno, liberando nosso crebro para se concentrar no espao de cores. Como mencionado no
captulo 7, foi o que Van Gogh e Monet fizeram. Isso chamado de impressionismo.
Grandes artistas tiram partido intuitivamente da lei do isolamento, mas evidncias dela
tambm vm da neurologia casos em que muitas reas no crebro so disfuncionais e o
isolamento de um nico mdulo cerebral permite ao crebro ganhar acesso sem esforo a
seus limitados recursos de ateno, sem o paciente nem mesmo tentar.
Um exemplo notvel vem de uma fonte inesperada: crianas autistas. Compare as trs
ilustraes de cavalos na figura 8.1. A da direita (figura 8.1c) de uma criana normal de oito
anos. Perdoe-me por diz-lo, mas simplesmente horrvel, completamente sem vida, como um
recorte de cartolina. A da esquerda (figura 8.1a), inacreditavelmente, de uma criana autista
de sete anos com retardo mental chamada Nadia. Ela no capaz de conversar com as pessoas
e mal consegue amarrar um cadaro de sapato, no entanto seu desenho transmite
brilhantemente a rasa de um cavalo; o animal parece quase saltar da tela. Por fim, no meio
(figura 8.1b) est um cavalo desenhado por Leonardo da Vinci. Quando dou palestras, muitas
vezes conduzo levantamentos informais pedindo audincia para classificar os trs cavalos
segundo a qualidade do desenho sem informar de antemo quem os desenhou. De modo

surpreendente, mais pessoas preferem o cavalo de Nadia ao de Da Vinci. Aqui temos mais
uma vez um paradoxo. Como pode uma criana retardada que mal consegue falar desenhar
melhor do que um dos grandes gnios do Renascimento?
A resposta vem da lei do isolamento, bem como da organizao modular do crebro.
(Modularidade um termo sofisticado para a noo de que diferentes estruturas cerebrais so
especializadas em diferentes funes). O desajeitamento social de Nadia, sua imaturidade
emocional, seus dficits de linguagem e retardo tudo isso se origina do fato de que muitas
reas em seu crebro esto danificadas e fucionam de maneira anormal. Mas talvez como
sugeri em meu livro Phantoms in the Brain haja uma ilha preservada de tecido cortical em
seu lobo parietal direito, uma regio sabidamente envolvida em muitas habilidades, inclusive
nosso senso de proporo artstica. Se o lobo parietal direito estiver danificado por um
acidente vascular cerebral ou tumor, os pacientes perdem muitas vezes a habilidade de
desenhar mesmo um simples esboo. As imagens que eles conseguem desenhar em geral so
detalhadas, mas desprovidas de fluidez de linha e vividez. Inversamente, notei que quando o
lobo parietal esquerdo de um paciente est danificado, seus desenhos de fato melhoram. Sua
mente comea a deixar de fora detalhes irrelevantes. Voc poderia se perguntar se o lobo
parietal direito no o mdulo da rasa para a expresso artstica.
Sugiro que o mau funcionamento de muitas reas cerebrais de Nadia tiveram por efeito
liberar seu lobo parietal direito seu mdulo da rasa preservado para obter a parte do leo
de seus recursos de ateno. Voc e eu s poderamos conseguir isso mediante anos de
treinamento e esforo. Essa hiptese explicaria por que sua arte to evocativa quanto a de
Da Vinci. possvel que uma explicao semelhante se aplique a prodgios de clculo
autistas: crianas profundamente retardadas que podem, no obstante, efetuar assombrosas
proezas de aritmtica, como multiplicar dois nmeros de treze dgitos numa questo de
segundos. (Observe que eu disse prodgios de clculo, no prodgios matemticos.
Verdadeiro talento matemtico pode exigir no apenas clculo, mas uma combinao de vrias
habilidades, inclusive visualizao espacial.) Sabemos que o lobo parietal esquerdo est
envolvido na computao numrica, pois um acidente vascular cerebral nessa rea
normalmente destri a habilidade do paciente de subtrair ou dividir. Em idiots savants
calculadores, o lobo parietal esquerdo pode estar preservado em relao ao direito. Se a
totalidade da ateno da criana autista estivesse alocada nesse mdulo dos nmeros no lobo
parietal esquerdo, o resultado seria um prodgio em clculos em vez de um prodgio em
desenho.
Num desdobramento irnico, depois que atingiu a adolescncia, Nadia tornou-se menos
autstica. Perdeu tambm por completo a habilidade para desenhar. Essa observao empresta
credibilidade ideia do isolamento. Depois que amadureceu e adquiriu algumas habilidades
mais elevadas, Nadia no pde mais alocar o grosso de sua ateno para o mdulo da rasa em
seu lobo parietal direito (sugerindo, talvez, que a educao formal pode de fato sufocar alguns
aspectos da criatividade).
Alm da realocao da ateno, pode haver no crebro de autistas mudanas anatmicas
reais que explicam sua criatividade. Talvez reas preservadas se ampliem, alcanando maior
eficcia. Assim, Nadia podia ter um lobo parietal direito aumentado, em especial o giro
angular direito, o que explicaria suas enormes habilidades artsticas. Crianas autistas com
habilidades de idiots savants so com frequncia trazidas a mim pelos pais, e qualquer dia

desses vou tratar de mandar fazer imagens de seus crebros para ver se h realmente ilhas
preservadas de tecido superdesenvolvido. Lamentavelmente, isso no to fcil como parece,
pois crianas autistas costumam ter muita dificuldade de ficar quietas num aparelho de
imagem. Diga-se de passagem que Albert Einstein tinha giros angulares enormes, e uma vez
sugeri de brincadeira que isso lhe permitiu combinar habilidades numricas (lobo parietal
esquerdo) e espaciais (lobo parietal direito) de maneiras extraordinrias que ns, simples
mortais, no podemos nem comear a imaginar.
Evidncias em favor do princpio do isolamento podem tambm ser encontradas na
neurologia clnica. Por exemplo, no muito tempo atrs um mdico me escreveu sobre crises
convulsivas epilpticas que se originavam em seus lobos temporais. (Crises convulsivas so
saraivadas de impulsos nervosos que percorrem o crebro assim como um feedback
ampliado atravs de um alto-falante e microfone.) At que suas crises convulsivas
comeassem de maneira inteiramente inesperada quando ele tinha dezesseis anos, o mdico
no sentia nenhum interesse por poesia. De repente, no entanto, versos rimados brotaram em
abundncia. Foi uma revelao, e sua vida mental foi enriquecida de sbito, no momento exato
em que ele comeava a ficar exausto.
Um segundo exemplo, tomado do elegante trabalho de Bruce Miller, neurologista na
Universidade da Califrnia, em So Francisco, diz respeito a pacientes que tarde na vida
desenvolvem uma forma de demncia e embotamento do intelecto rapidamente progressivo.
Chamado de demncia frontotemporal, o distrbio afeta os lobos frontais a sede do
julgamento e de aspectos cruciais da ateno e do raciocnio e os lobos temporais, mas
poupa ilhas de crtex parietal. medida que suas faculdades mentais se deterioram, alguns
desses pacientes, para grande surpresa deles mesmos e dos que os cercam, desenvolvem uma
extraordinria habilidade para pintar e desenhar. Isso coerente com minhas observaes
sobre Nadia de que suas habilidades artsticas eram o resultado da preservao e do
hiperfuncionamento de seu lobo parietal direito.
Essas especulaes a respeito de savants autistas e pacientes com epilepsia e demncia
frontotemporal suscitam uma questo fascinante: ser possvel que ns, pessoas normais
menos talentosas, tambm tenhamos talentos artsticos ou matemticos espera de ser
liberados por doena cerebral? Nesse caso, seria possvel desencadear esses talentos sem de
fato danificar nossos crebros ou pagar o preo de destruir outras habilidades? Isso parece
fico cientfica, mas, como salientou o fsico australiano Allan Snyder, poderia ser
verdadeiro. Talvez a ideia possa ser testada.
Eu estava ruminando sobre essa possibilidade durante recente visita ndia quando recebi
o que deve ter sido o mais estranho telefonema de minha vida (e dizer isso dizer muito). Foi
uma chamada internacional, de um reprter de um jornal australiano.
Dr. Ramachandran, lamento incomod-lo em casa, disse ele. Uma nova descoberta
assombrosa acaba de ser feita. Posso lhe fazer algumas perguntas sobre ela?
Claro, continue.
Conhece a ideia do dr. Snyder sobre idiots savants autsticos?, perguntou ele.
Sim, respondi. Ele sugere que, no crebro de uma criana normal, reas visuais
inferiores criam representaes tridimensionais sofisticadas de um cavalo ou qualquer outro
objeto. Afinal, foi para isso que a viso se desenvolveu. Mas pouco a pouco, medida que a

criana aprende mais sobre o mundo, reas corticais mais elevadas geram descries mais
abstratas, mais conceituais de um cavalo; por exemplo, um animal com um focinho
comprido, quatro patas e um rabo parecido com uma batedeira, etc.. Com o tempo, a viso
que a criana tem do cavalo passa a ser dominada por essas abstraes mais elevadas. Ela se
torna mais impelida por conceitos e tem menos acesso s representaes anteriores, mais
visuais, que captam a arte. Numa criana autista, essas reas mais elevadas no se
desenvolvem, de modo que ela capaz de ter acesso a essas representaes anteriores de uma
maneira que voc e eu no somos. Da seu assombroso talento para a arte. Snyder prope uma
argumentao semelhante para idiots savants matemticos que tenho dificuldade em
acompanhar.
Que pensa da ideia dele?, perguntou o reprter.
Concordo com ela e apresentei muitos dos mesmos argumentos, disse eu. Mas a
comunidade cientfica mostrou-se extremamente ctica, afirmando que a ideia de Snyder
vaga demais para ser til ou testvel. Discordo. Todo neurologista tem pelo menos uma
histria na manga sobre um paciente que desenvolveu de repente um estranho novo talento
aps um acidente vascular cerebral ou trauma cerebral. Mas a melhor parte de sua teoria,
continuei, foi uma previso que ele fez e que agora, em retrospecto, parece bvia. Ele sugeriu
que, se desativssemos de algum modo centros superiores no crebro de uma pessoa normal,
essa pessoa poderia subitamente ser capaz de ter acesso s chamadas representaes
inferiores e criar belos desenhos ou comear a gerar nmeros primos.
Veja, o que me agrada nessa previso que no se trata apenas de um experimento mental.
Podemos usar um aparelho chamado estimulador magntico transcraniano ou EMT para
inativar de maneira inofensiva e temporria pores de um crebro adulto normal. Nesse caso,
veramos uma sbita eflorescncia de talento artstico ou matemtico enquanto a inativao
durasse? E isso ensinaria essa pessoa a transcender seus bloqueios conceituais usuais? Nesse
caso, ela pagaria a pena de perder suas habilidades conceituais? E depois que a estimulao a
tivesse levado a superar um bloqueio (se o fizesse), poderia essa pessoa fazer isso por si
mesma, sem o magneto?
Bem, dr. Ramachandran, disse o reprter. Tenho uma notcia para voc. Dois
pesquisadores, aqui na Austrlia, inspirados em parte pela sugesto do dr. Snyder, tentaram de
fato o experimento. Recrutaram estudantes normais como voluntrios e puseram a ideia
prova.
Foi mesmo?, perguntei, fascinado. O que aconteceu?
Bem, eles fulminaram os crebros dos estudantes com um magneto, e de repente eles
puderam produzir sem esforo belos esboos. E em um caso o estudante conseguiu gerar
nmeros primos, tal como alguns idiots savants.
O reprter deve ter percebido minha perplexidade, porque continuei em silncio.
Dr. Ramachandran, ainda est a? Ainda pode me ouvir?
Levei um minuto inteiro para absorver o impacto. Ouvi muitas coisas estranhas em minha
carreira de neurologista comportamental, mas essa foi sem dvida a mais estranha.
Devo confessar que tive (e ainda tenho) duas reaes muito diferentes a essa descoberta.
A primeira pura incredulidade e ceticismo. A observao no contradiz nada que saibamos
em neurologia (em parte porque sabemos to pouco), mas soa extravagante. A prpria noo

de uma habilidade sendo acentuada pela inativao de partes do crebro esquisita o tipo
de coisa que esperaramos ver em Arquivo X. Cheira tambm ao tipo de arenga que ouvimos
de gurus motivacionais que esto sempre nos falando sobre todos os nossos talentos ocultos
espera de ser despertados pela compra de suas fitas. Ou charlates afirmando que suas poes
mgicas elevaro as nossas mentes a dimenses inteiramente novas de criatividade e
imaginao. Ou aquele factoide popular absurdo, mas tenaz, sobre como as pessoas usam
apenas 10% de seus crebros, seja l o que se queira dizer com isso. (Quando reprteres me
perguntam sobre a validade dessa afirmao, costumo lhes responder: Bem, isso certamente
verdade aqui na Califrnia.)
Minha segunda reao foi: por que no? Afinal, sabemos que um talento assombrosamente
novo pode emergir de maneira relativamente sbita em pacientes com demncia
frontotemporal. Isto , sabemos que esse tipo de exposio por reorganizao cerebral pode
acontecer. Dada essa prova de existncia, por que eu deveria ficar to chocado com a
descoberta australiana? Por que suas observaes sobre a EMT seriam menos provveis que
as de Bruce Miller de pacientes com demncia profunda?
O aspecto surpreendente a escala de tempo. Uma doena cerebral leva anos para se
desenvolver e o magneto atua em segundos. Isso relevante? Segundo Allan Snyder, a
resposta no. Mas no tenho tanta certeza.
Talvez possamos testar a ideia de regies cerebrais isoladas de maneira mais direta. Uma
abordagem seria usar imagiologia cerebral funcional, como IRMf, que, como voc talvez se
lembre, mede campos magnticos no crebro produzidos por mudanas no fluxo sanguneo
enquanto o sujeito est fazendo alguma coisa ou olhando para algo. Minhas ideias sobre
isolamento, em conformidade com as ideias de Allan Snyder, preveem que, ao olhar para
esquetes de cartum ou rabiscos de rostos, voc deveria obter uma maior ativao da rea do
rosto do que de reas relacionadas com cor, topografia ou profundidade. Alternativamente, ao
olhar para uma foto em cores de um rosto, deveria obter o oposto: uma reduo na resposta
relativa face. Este experimento no foi realizado.

Esconde-esconde, ou soluo de problemas perceptuais


A prxima lei esttica assemelha-se superficialmente ao isolamento, mas na realidade muito
diferente. o fato de que podemos por vezes tornar algo mais atraente ao torn-lo menos
visvel. Chamo isso de princpio do esconde-esconde. Por exemplo, a foto de uma mulher
nua vista atrs de uma cortina de boxe ou usando trajes sumrios, transparentes uma imagem
que, segundo os homens diriam com aprovao, deixa alguma coisa para a imaginao ,
pode ser muito mais sedutora do que uma foto da mesma mulher nua. De maneira semelhante,
uma mulher despenteada com madeixas que escondem metade de um rosto pode ser
encantadora. Mas por que isso assim?
Afinal, se estou correto ao dizer que a arte envolve hiperativao de reas visuais e
emocionais, uma mulher nua completamente visvel deveria ser mais atraente. Se voc um
homem heterossexual, esperaria que uma viso desimpedida de seus seios e genitlia
excitassem seus centros visuais com mais eficcia do que suas partes privadas parcialmente

ocultas. No entanto, muitas vezes o contrrio verdadeiro. Da mesma maneira, muitas


mulheres acharo imagens de homens voluptuosos e sexy, mas parcialmente vestidos, mais
atraentes que homens inteiramente nus.
Preferimos esse tipo de ocultamento porque somos conectados de forma fsica para gostar
de decifrar enigmas, e percepes tm mais a ver com decifrao de engimas do que a maioria
de ns percebe. Lembra-se do co dlmata? Sempre que desvendamos um enigma com
sucesso, somos recompensados com uma onda de prazer que no muito diferente do Ah
da soluo de um enigma em palavras cruzadas ou de um problema cientfico. O ato de
procurar uma soluo para um problema seja ele puramente intelectual, como palavras
cruzadas ou um enigma lgico, ou puramente visual, como Onde est Wally? agradvel
mesmo antes que a soluo seja encontrada. uma sorte que os centros visuais de nosso
crebro estejam conectados a nossos mecanismos lmbicos de recompensa. De outro modo, ao
tentar imaginar como convencer a garota dos seus sonhos a dar uma escapulida at os arbustos
na sua companhia (resolvendo um enigma social) ou ao perseguir aquela presa ou parceiro
elusivo sob os arbustos em meio a um intenso nevoeiro (resolvendo uma srie rapidamente
mutvel de enigmas sensrio-motores), voc poderia desistir fcil demais!
Assim, gostamos de ocultamento parcial e gostamos de resolver enigmas. Para
compreender a lei do esconde-esconde precisamos saber mais a respeito da viso. Quando
olhamos para uma cena simples, nosso crebro est constantemente decifrando ambiguidades,
testando hipteses, procurando padres e comparando informao atual com lembranas e
expectativas.
Uma concepo ingnua, perpetuada sobretudo por cientistas da computao, que isso
envolve um processamento hierrquico serial da imagem. Dados brutos chegam retina como
elementos de imagem, ou pixels, e so transmitidos atravs de uma sucesso de reas visuais,
como se de mo em mo, sendo submetidos a anlises cada vez mais sofisticadas em cada
estgio, culminando com o reconhecimento final do objeto. Esse modelo de viso ignora as
enormes projees de feedback que cada rea visual mais elevada envia de volta para reas
inferiores. Essas projees para trs so to grandes que enganoso falar de uma hierarquia.
Meu palpite que, a cada estgio no processamento, uma hiptese parcial, ou estimativa mais
ajustada, gerada sobre os dados que chegam e em seguida enviada de volta para reas
inferiores para impor um pequeno vis no processamento subsequente. Vrios desses ajustes
melhores podem competir pelo domnio, mas finalmente, por meio desse tipo de propulso, ou
sucessivas iteraes, a soluo perceptual emerge. como se a viso funcionasse de cima
para baixo e no de baixo para cima.
De fato, a linha entre perceber e delirar no to ntida quanto gostaramos de pensar. Em
certo sentido, quando olhamos para o mundo, estamos delirando o tempo todo. Poderamos
quase considerar a percepo como o ato de escolher o delrio que melhor se ajusta aos dados
que chegam, os quais so sempre fragmentrios e fugazes. Tanto delrios quanto percepes
emergem do mesmo conjunto de processos. A diferena decisiva que, quando estamos
percebendo, a estabilidade dos objetos e eventos externos ajuda a ancor-los. Quando
deliramos, assim como quando sonhamos ou flutuamos num tanque de privao sensorial,
objetos e eventos vagam em qualquer direo.
A esse modelo eu acrescentaria a noo de que cada vez que um ajuste parcial

descoberto, um pequeno Ah! gerado em nosso crebro. Esse sinal enviado para
estruturas lmbicas de recompensa, que por sua vez instigam a procura de Ahs! adicionais,
maiores, at que o objeto ou cena final se cristalize. Nessa viso, o objetivo da arte criar
imagens que gerem tantos sinais de mini-Ahs! mutuamente coerentes quanto possvel (ou
pelo menos uma saturao prudente deles) para excitar as reas visuais em nosso crebro. A
arte, nessa viso, uma forma de preliminares visuais para o grande clmax do
reconhecimento do objeto.
A lei da soluo de problemas perceptuais, ou esconde-esconde, deveria fazer mais
sentido agora. Ela pode ter se desenvolvido para assegurar que a procura de solues visuais
seja inerentemente prazerosa e no frustrante, de modo que no desistamos com excessiva
facilidade. Da a atratividade de um nu atrs de roupas semitransparentes ou dos nenfares
borrados de Monet.1
A analogia entre o prazer esttico e o Ah! da soluo de problemas impressionante,
mas analogias s podem nos levar at a em cincia. Em ltima anlise, precisamos perguntar:
qual o mecanismo neural real no crebro que gera o Ah! esttico?
Uma possibilidade que quando certas leis estticas so usadas, um sinal seja enviado de
nossas reas visuais diretamente para nossas estruturas lmbicas. Como notei, esses sinais
podem ser enviados de outras reas cerebrais em cada estgio do processo perceptual (por
agrupamento, reconhecimento de limites e assim por diante) no que chamo de preliminares
visuais, e no apenas a partir do estgio final do reconhecimento do objeto (Uau! Mary!).
No est claro como isso ocorre exatamente, mas h conexes anatmicas que vo para trs e
para a frente entre estruturas lmbicas, como a amgdala, e outras reas cerebrais em quase
todo estgio na hierarquia visual. No difcil imaginar que elas estariam envolvidas na
produo de mini-Ahs!. A expresso para trs e para a frente decisiva aqui; ela
permite aos artistas explorar simultaneamente mltiplas leis para evocar mltiplas camadas de
experincia esttica.
De volta ao agrupamento: pode haver uma forte sincronizao de impulsos nervosos
oriundos de neurnios muito separados sinalizando os traos que esto agrupados. Talvez seja
essa sincronia que ativa subsequentemente os neurnios lmbicos. Alguns processos desse tipo
podem estar envolvidos na criao da ressonncia agradvel e harmoniosa entre diferentes
aspectos do que parece, na superfcie, ser uma nica grande obra de arte.
Sabemos que h vias neurais que ligam diretamente muitas reas visuais com as estruturas
lmbicas. Voc se lembra de David, o paciente com sndrome de Capgras do captulo 2? Sua
me lhe parece uma impostora porque as conexes provenientes de seus centros visuais e de
suas estruturas lmbicas haviam sido cortadas por um acidente, de modo que ele no tem o
impacto emocional esperado ao v-la. Se tal desconexo entre viso e emoo for a base da
sndrome, pacientes de Capgras no deveriam ser capazes de apreciar artes visuais. (Embora
ainda possam apreciar msica, pois os centros auditivos em seus crtices no esto
desconectados de seus sistemas lmbicos.) Dada a raridade da sndrome, no fcil testar
isso, mas h, de fato, casos de pacientes de Capgras na literatura mais antiga que afirmavam
que paisagens e flores haviam deixado subitamente de lhes parecer bonitas.
Alm disso, se meu raciocnio sobre mltiplos Ahs! estiver correto, isto , se o sinal
de recompensa for gerado em cada estgio do processo visual, no apenas no estgio final de

reconhecimento ento pessoas com sndrome de Capgras deveriam ter no apenas problemas
para apreciar um Monet, mas levariam muito mais tempo para encontrar o co dlmata. Elas
deveriam tambm ter problemas para resolver quebra-cabeas simples. Estas so previses
que, ao que eu saiba, no foram diretamente testadas.
At que tenhamos uma compreenso mais clara das conexes entre os sistemas de
recompensa do crebro e os neurnios visuais, tambm melhor adiar a discusso de certas
questes como essas: qual a diferena entre o mero prazer visual (como ver uma pin-up) e
uma resposta esttica visual beleza? Acaso esta ltima produz meramente uma resposta de
prazer intensificada em nosso sistema lmbico (como a vara com trs listras faz para o filhote
de gaivota, descrita no captulo 7), ou se trata, como suspeito, de uma experincia muito mais
rica e multidimensional? E o que dizer sobre a diferena entre o Ah! da mera excitao
versus o Ah! da excitao esttica? No seria o sinal Ah! igualmente expressivo com
qualquer excitao antiga como ficar surpreso, assustado ou sexualmente estimulado? e
nesse caso, como o crebro distingue esses outros tipos de excitao de uma verdadeira
reao esttica? Talvez se revele que essas distines no so to absolutas quanto parecem;
quem negaria que eros uma parte vital da arte? Ou que o esprito criativo de um artista
muitas vezes se alimenta de uma musa?
No estou dizendo que essas questes no tm importncia; na verdade, melhor estar
consciente delas logo de incio. Mas temos de ser cuidadosos para no desistir de todo o
empreendimento apenas porque ainda no podemos fornecer respostas completas para todos
os dilemas. Ao contrrio, se o processo de tentar descobrir universais estticos gerou essas
questes que somos obrigados a enfrentar, isso deveria nos deixar satisfeitos.

Averso a coincidncias
Quando eu era um colegial de dez anos de idade em Bangcoc, na Tailndia, tive uma
maravilhosa professora de arte chamada sra. Vanit. Durante um trabalho escolar, foi-nos
pedido para fazer paisagens, e produzi um desenho que se parecia um pouco com a figura 8.2a,
uma palmeira crescendo entre dois morros.
A sra. Vanit franziu as sobrancelhas ao olhar para a figura e disse: Rama, voc deveria
pr a palmeira um pouco para um lado, no exatamente entre os morros.
Protestei: Mas sra. Vanit, com certeza no h nada de logicamente impossvel nessa cena.
Talvez a rvore esteja crescendo de tal maneira que seu tronco coincide exatamente com o V
entre os morros. Ento por que diz que o desenho est errado?

FIGURA 8.2

Dois morros com uma rvore no meio. (a) O crebro no gosta de pontos de observao nicos e (b) prefere pontos
de observao genricos.

No pode haver coincidncias em desenhos, Rama, disse a sra. Vanit.


A verdade que nem a sra. Vanit nem eu sabamos a resposta para minha pergunta naquela
poca. Agora compreendo que meu desenho ilustra uma das mais importantes leis na
percepo esttica: a averso a coincidncias.
Imagine que a figura 8.2a descreve uma cena visual real. Se olhar atentamente, voc
perceber que, na vida real, s poderia ver a cena na figura 8.2a de um nico ponto de
observao, ao passo que poderia ver aquela da figura 8.2b de vrios pontos de observao.
Um ponto de observao nico; o outro genrico. Como classe, imagens como a que vemos
na figura 8.2b so mais comuns. Assim, a figura 8.2a para usar uma expresso introduzida
por Horace Barlow uma coincidncia suspeita. E nosso crebro sempre tenta encontrar
uma interpretao genrica alternativa, plausvel, para evitar a coincidncia. Nesse caso ele
no encontra e por isso a imagem no agradvel.
Agora vamos dar uma olhada num caso em que a coincidncia tem uma interpretao. A
figura 8.3 mostra o famoso tringulo ilusrio proposto pelo psiclogo italiano Gaetano
Kanizsa. No h de fato um tringulo. H apenas trs figuras pretas parecidas com o Pac-Man
voltadas umas para as outras. Mas percebemos um tringulo branco opaco cujos trs vrtices
obliteram parcialmente trs crculos pretos. Nosso crebro diz (para todos os efeitos): Qual
a probabilidade de que esses trs Pac-Men estejam alinhados exatamente dessa maneira por
acaso? uma coincidncia suspeita demais. Uma explicao mais plausvel que isso
descreva um tringulo branco opaco obliterando trs discos pretos. De fato, podemos quase
enxergar as arestas do tringulo. Nesse caso, portanto, nosso sistema visual encontrou uma
maneira de explicar a coincidncia (eliminando-a, voc poderia dizer), descobrindo uma
interpretao que parece agradvel. Mas, no caso da rvore ao centro do vale, nosso crebro
luta para encontrar uma explicao para a coincidncia e se frustra porque no h nenhuma.

FIGURA 8.3

Trs discos pretos dos quais foram removidas cunhas em forma de pedaos de pizza: o crebro prefere ver este
arranjo como um tringulo opaco cujos cantos obliteram parcialmente discos circulares.

Ordem
A lei que chamo de ordem, ou regularidade, claramente importante em arte e design, em

especial neste ltimo. Mais uma vez, esse princpio to bvio que difcil falar sobre ele
sem soar banal, mas uma discusso a respeito de esttica visual no completa sem
mencion-lo. Vou reunir sob essa categoria vrios princpios que tm em comum uma averso
ao desvio em relao a expectativas (por exemplo, a preferncia por bordas retilneas e
paralelas e pelo uso de motivos repetitivos em tapetes). Tocarei neles apenas brevemente,
porque muitos historiadores da arte, como Ernst Gombrich e Rudolf Arnheim, j os
submeteram a vasta discusso.
Considere uma moldura de quadro pendurada na parede ligeiramente torta. Ela provoca
uma reao negativa imediata extremamente desproporcional ao desvio. O mesmo pode ser
dito sobre uma gaveta que no se fecha por completo porque um pedao de papel amassado
foi enfiado nela e est se projetando de seu interior. Ou um envelope com um nico pequenino
fio de cabelo preso por acidente na aba. Ou um pequenino fiapo num terno impecvel sob os
demais aspectos. Por que reagimos dessa maneira est longe de ser claro. Em parte isso
parece ser simples higiene, que tem componentes tanto aprendidos quanto instintivos. Nojo de
ps sujos sem dvida um desenvolvimento cultural, ao passo que tirar um fiapo do cabelo de
seu filho talvez provenha do instinto primata de pentear.
Os outros exemplos, como a moldura torta ou uma pilha de livros ligeiramente
desarrumada, parecem sugerir que nossos crebros tm uma necessidade incorporada de
impor regularidade ou previsibilidade, embora isso no explique muita coisa.
improvvel que todos os exemplos de regularidade ou previsibilidade incorporem a
mesma lei. Uma lei estreitamente relacionada, por exemplo, nosso amor pela repetio
visual ou ritmo, como os motivos florais usados na arte indiana e nos tapetes persas. Mas
difcil imaginar que isso exemplifique a mesma lei que nosso apreo por uma moldura que
pende reta. A nica coisa que as duas tm em comum, num nvel muito abstrato, o fato de
ambas envolverem previsibilidade. Nos dois casos, a necessidade de regularidade ou ordem
pode refletir uma necessidade mais profunda que nosso sistema visual tem de economia de
processamento.
Por vezes desvios em relao previsibilidade e ordem so usados por designers e
artistas para criar efeitos agradveis. Por que deveriam ento alguns desvios, como uma
moldura torta, ser feios enquanto outros digamos, uma bonita pinta localizada
assimetricamente perto do ngulo da boca de Cindy Crawford, e no no meio de seu queixo ou
nariz so atraentes? O artista parece estabelecer um equilbrio entre extrema regularidade,
que entediante, e completo caos. Por exemplo, se ele usa um motivo de pequenas flores
repetidas emoldurando a escultura de uma deusa, pode tentar quebrar a monotonia da
repetio acrescentando algumas flores grandes bem espaadas para criar dois ritmos
sobrepostos de diferentes periodicidades. Se preciso haver certa relao matemtica entre
as duas escalas de repetio e que tipo de mudanas de fase so permissveis entre as duas
so boas questes que ainda esto por ser respondidas.

Simetria
Toda criana que brincou com um caleidoscpio e todo amante que viu o Taj Mahal esteve sob

o feitio da simetria. No entanto, ainda que designers reconheam a seduo da simetria e


poetas a utilizem para agradar, a questo de por que objetos simtricos deveriam ser belos
raramente suscitada.
Duas foras evolucionrias poderiam explicar a seduo da simetria. A primeira
explicao baseia-se no fato de que a viso se desenvolveu principalmente para descobrir
objetos, seja para agarr-los, esquivar-se deles, acasalar com eles ou com-los. Mas nossos
campos visuais esto sempre repletos de objetos: rvores, troncos cados, manchas de cor no
cho, riachos cleres, nuvens, afloramentos de rochas e assim por diante. Como nosso crebro
tem limitada capacidade de ateno, que regras prticas poderia ele empregar para assegurar
que a ateno seja alocada onde mais necessria? Como nosso crebro cria uma hierarquia
de regras de precedncia? Na natureza, importante se traduz como objetos biolgicos,
como presa, predador, membro da mesma espcie ou parceiro sexual, e todos esses objetos
tm algo em comum: simetria. Isso explicaria por que a simetria agarra nossa ateno e nos
excita, e, por extenso, por que o artista ou arquiteto pode tirar partido desse trao. Isso
explicaria por que um beb recm-nascido prefere olhar para manchas de tinta simtricas a
para as assimtricas. Provavelmente essa preferncia expressa uma regra prtica no crebro
no beb que diz, para todos os efeitos, Ei, algo simtrico. Isso parece importante. Devo
continuar olhando?.
A segunda fora evolucionria mais sutil. Ao apresentar uma sequncia aleatria de
rostos com variados graus de simetria para alunos de graduao (as cobaias costumeiras
desses experimentos), psiclogos descobriram que os rostos mais simtricos so em geral
considerados mais atraentes. Em si mesmo, isso no chega a ser surpreendente; ningum
espera que o rosto contorcido de Quasmodo parea atraente. De maneira intrigante, porm,
nem os menores desvios so tolerados. Por qu?
A resposta surpreendente vem de parasitas. Infestao parastica pode reduzir
enormemente a fertilidade e fecundidade de um parceiro potencial, por isso a evoluo atribui
elevado valor capacidade de detectar se o parceiro est infectado. Se a infestao ocorreu
no incio da vida fetal ou na infncia, um dos sinais externos mais bvios uma sutil perda de
simetria. Por isso a simetria um marcador, ou bandeira, de boa sade, o que por sua vez
um indicador de desejabilidade. Esse argumento explica por que a assimetria parece atraente
para nosso sistema visual e a assimetria perturbadora. estranho pensar que tantos aspectos
da evoluo at nossas preferncias estticas sejam compelidos pela necessidade de
evitar parasitas. (Uma vez escrevi num ensaio satrico que os homens preferem as louras
pela mesma razo. muito mais fcil detectar anemia e ictercia numa loura de pele clara que
numa morena trigueira.)
claro que essa preferncia por parceiros simtricos em grande parte inconsciente. No
temos nenhuma ideia de estar fazendo isso. um exemplo muito apropriado de simetria o fato
de que a mesma idiossincrasia evolucionria no crebro do grande imperador mongol Shah
Jahan que o levou a escolher o rosto perfeitamente simtrico, livre de parasitas, de sua bemamada Mumtaz, o tenha levado tambm a construir o requintadamente simtrico Taj Mahal, um
smbolo universal do amor eterno!
Mas agora temos de lidar com as aparentes excees. Por que a falta de simetria
atraente s vezes? Imagine que voc est arrumando mveis, quadros e outros acessrios numa

sala. Voc no precisa que um decorador profissional lhe diga que simetria total no vai dar
certo (embora voc possa ter ilhas de simetria dentro da sala, como uma mesa retangular com
cadeiras simetricamente colocadas). Ao contrrio, voc precisa de uma assimetria escolhida
com cuidado para criar os efeitos mais impactantes. A pista para resolver esse paradoxo vem
da observao de que a regra de simetria s se aplica a objetos, no a cenas de grande escala.
Isso faz perfeito sentido evolucionrio porque um predador, uma presa, um amigo ou um
parceiro sexual sempre um objeto isolado, independente.
Sua preferncia por objetos simtricos e cenas assimtricas reflete-se tambm nos fluxos
o qu e como (por vezes chamados onde) no fluxo de processamento visual de seu
crebro. O fluxo o qu (uma das duas subvias na via nova) flui de suas reas visuais
primrias em direo a seus lobos temporais, e ocupa-se de objetos discretos e das relaes
espaciais de traos dentro de objetos, como as propores internas de um rosto. O fluxo
como flui de sua rea visual primria em direo a seus lobos parietais e ocupa-se mais
com seus arredores e as relaes entre os objetos (como a distncia entre voc, a gazela que
voc est perseguindo e a rvore atrs da qual ela est prestes a se esconder). No surpreende
que uma preferncia pela simetria esteja enraizada no fluxo o qu, onde ela necessria.
Assim a deteco e a apreciao da simetria esto baseadas em algoritmos centrados em
objetos em nosso crebro, no centrados em cenas. De fato, objetos dispostos de maneira
simtrica numa sala pareceriam algo absolutamente tolo porque, como vimos, o crebro no
gosta de coincidncias que no pode explicar.

Metfora
O uso de metforas na linguagem muito conhecido, mas no se entende em geral que elas so
tambm amplamente usadas nas artes visuais. Na figura 8.4 vemos uma escultura de arenito
feita em Khajuraho no norte da ndia por volta do ano 1100. A escultura representa uma
voluptuosa ninfa celeste que arqueia as costas para olhar para o alto como se aspirasse por
Deus ou pelo cu. Provavelmente ela ocupava um nicho na base de um templo. Como a
maioria das ninfas indianas, tem uma cintura estreita sobrecarregada com quadris e seios
grandes. O arco do galho sobre sua cabea acompanha de perto a curvatura de seu brao (um
exemplo postural de um princpio de agrupamento chamado closura). Note as mangas maduras
pendentes do galho que, como a prpria ninfa, so uma metfora da fertilidade e fecundidade
na natureza. Alm disso, o aspecto rolio das mangas fornece uma espcie de eco visual do
aspecto rolio e maduro de seus seios. Assim, h nessa escultura mltiplas camadas de
metfora e significado, e o resultado incrivelmente belo. quase como se as mltiplas
metforas se ampliassem umas s outras, embora no se saiba por que essa ressonncia e
harmonia interna devem ser especialmente agradveis.

FIGURA 8.4

Ninfa de pedra sob um ramo arqueado, olhando para o cu em busca de inspirao divina. Khajuraho, ndia, sculo
XI.

Parece-me intrigante que a metfora visual seja provavelmente compreendida pelo


hemisfrio direito muito antes que o hemisfrio esquerdo, mais literal, possa explicitar as
razes. (Ao contrrio de muita psicologia pop excntrica sobre especializao hemisfrica,
provvel que essa distino particular tenha um gro de verdade.) Sinto-me tentado a sugerir
que h em geral uma barreira de traduo entre a lgica proposicional do hemisfrio
esquerdo, baseada na linguagem, e o pensamento mais onrico, intuitivo (se que esta
palavra certa) do hemisfrio direito, e a grande arte por vezes consegue dissolver essa
barreira. Quantas vezes voc j ouviu uma msica que evoca uma riqueza de significados
muito mais sutil do que o que pode ser expresso pelo filisteu hemisfrio esquerdo?
Um exemplo mais trivial o uso, pelos desenhistas, de certos truques para chamar
ateno. A palavra torto impressa em letras visualmente tortas produz um efeito cmico,
mas agradvel. Isso me tenta a postular uma lei separada da esttica que poderamos chamar
de ressonncia visual, ou eco (embora eu receie cair na armadilha em que caram os
gestaltistas de chamar toda observao de lei). Aqui a ressonncia entre o conceito da
palavra torto com sua obliquidade literal verdadeira, borrando o limite entre concepo e
percepo.
Nas histrias em quadrinhos, palavras como assustado, medo ou tremor so muitas
vezes impressas em linhas onduladas, como se as prprias letras estivessem tremendo. Por
que isso to eficaz? Eu diria que porque a linha ondulada um eco espacial de nosso

prprio tremor, que por sua vez corresponde ao conceito de medo. possvel que observar
algum tremer (ou o tremor tal como metaforicamente representado por letras onduladas) nos
faa reproduzir muito ligeiramente o movimento porque isso nos prepara para fugir,
antecipando o predador que pode ter causado a ameaa. Nesse caso, nosso tempo de reao
para detectar a palavra medo representada em letras onduladas talvez seja mais curto do
que se ela fosse representada em linhas retas (lisas), uma ideia que pode ser testada em
laboratrio.2
Concluirei meus comentrios sobre a lei esttica da metfora com o maior cone da arte
indiana: O Shiva danante, ou Nataraja. Em Chennai (Madras), h uma galeria de bronzes no
museu estatal que abriga uma magnfica coleo de peas do sul da ndia. Uma de suas obras
mais valiosas um Nataraja do sculo XII (figura 8.5). Um dia, por volta da virada do sculo
XX, um idoso cavalheiro firangi (estrangeiro ou branco em hndi) foi observado
contemplando o Nataraja com assombro. Para espanto dos guardas e frequentadores do
museu, ele entrou numa espcie de transe e passou a imitar as posturas da dana. Um grupo de
pessoas se reuniu sua volta, mas o cavalheiro parecia nada perceber, at que o curador
apareceu por fim para ver o que se passava. Ele havia quase mandado prender o pobre homem
at se dar conta de que o europeu era o mundialmente famoso escultor Auguste Rodin. O Shiva
danante comoveu Rodin at as lgrimas. Em seus escritos ele se refere esttua como uma
das maiores obras de arte j criadas pela mente humana.

FIGURA 8.5

Nataraja representando a dana csmica de Shiva. Sul da ndia, perodo Chola, sculo XII.

Voc no precisa ser religioso, ou indiano ou Rodin para apreciar a grandeza desse
bronze. Num nvel muito literal, ele representa a dana csmica de Shiva, que cria, sustenta e
destri o universo. Mas a escultura muito mais que isso; uma metfora da dana do prprio
universo, do movimento e da energia do cosmo. O artista representa essa sensao atravs do
hbil uso de muitos estratagemas. Por exemplo, o movimento centrfugo dos braos e pernas
de Shiva que se agitam em diferentes direes e as tranas onduladas que se soltam de sua
cabea simbolizam a agitao e o frenesi do cosmo. No entanto, bem no meio de toda essa
turbulncia essa febre espasmdica de vida est o esprito calmo do prprio Shiva. Ele
contempla a sua criao com suprema tranquilidade e aplomb. Com grande habilidade o
artista combinou esses elementos aparentemente antitticos de movimento e energia, por um
lado, e paz e estabilidade eternas por outro. Essa sensao de algo eterno e estvel (Deus, se
voc quiser) transmitida em parte pela perna esquerda ligeiramente dobrada de Shiva, que
lhe confere equilbrio e dignidade mesmo em meio a seu frenesi, e em parte por sua expresso
serena, tranquila, que transmite uma sensao de atemporalidade. Em algumas esculturas de
Nataraja, essa expresso pacfica substituda por um semissorriso, como se o grande deus
estivesse rindo tanto da vida quanto da morte.
Essa escultura tem muitas camadas de significado, e indologistas como Heinrich Zimmer e
Ananda Coomaraswamy tornam-se lricos a respeito delas. Enquanto a maior parte dos
escultores ocidentais tenta apreender um momento ou um instantneo no tempo, o artista
indiano busca transmitir a prpria natureza do tempo. O anel de fogo simboliza a eterna
natureza cclica da criao e destruio do universo, um tema comum na filosofia oriental,
tambm ocasionalmente abordado por pensadores no ocidente. (Lembro-me em particular da
teoria do universo oscilante de Fred Hoyle.) Uma das mos direitas de Shiva segura um
tambor, que incita o universo criao e talvez represente tambm a pulsao da matria
animada. Mas uma de suas mos esquerdas segura o fogo, que no s aquece e energiza o
universo, mas tambm o consome, permitindo que a destruio contrabalance perfeitamente a
criao no ciclo eterno. E assim que o Nataraja transmite a natureza abstrata, paradoxal do
tempo, que embora tudo devore sempre criativo.
Debaixo do p direito de Shiva est uma criatura demonaca chamada Apasmara, ou a
iluso da ignorncia, que Shiva est esmagando. Que iluso essa? a iluso de que todos
ns, sujeitos de mentalidade cientfica, sofremos, de que o universo nada mais do que os
giros irracionais de tomos e molculas, de que no h nenhuma realidade mais profunda por
trs das aparncias. tambm o engano de algumas religies de que cada um de ns tem uma
alma privada que contempla o fenmeno da vida de seu ponto de vista especial. o engano
lgico de que aps a morte no h nada seno um vazio atemporal. Shiva est nos dizendo que,
se destruirmos essa iluso e buscarmos consolo sob seu p esquerdo levantado (que ele
aponta para uma de suas mos esquerdas), compreenderemos que, por trs das aparncias
externas (Maya), h uma verdade mais profunda. E depois que nos damos conta disso, vemos
que, longe de sermos um espectador distante, aqui para contemplar brevemente o espetculo
at morrermos, somos de fato parte do fluxo e refluxo do cosmo parte da dana csmica do
prprio Shiva. E com essa compreenso vem a imortalidade, ou moksha: a libertao do
feitio da iluso e a unio com a suprema verdade do prprio Shiva. No h, a meu ver,
melhor representao da ideia abstrata de Deus em contraposio ideia de um deus
pessoal que o Shiva/Nataraja. Como diz o crtico de arte Coomaraswamy: Isso poesia,

mas ainda assim cincia.


Receio ter divagado demais. Este um livro sobre neurologia, no arte indiana. E s lhes
mostrei o Shiva/Nataraja para sublinhar que a abordagem reducionista esttica apresentada
neste captulo no pretende em absoluto diminuir grandes obras de arte. Ao contrrio, ela
pode na verdade intensificar nossa apreciao de seu valor intrnseco.
OFEREO ESSAS NOVE LEIS como uma maneira de explicar por que artistas criam arte e por que
as pessoas tm prazer em v-la.3 Assim como consumimos alimentos gourmet para gerar
sabor complexo, multidimensional, e experincias de textura que excitam nosso paladar,
apreciamos arte como alimento gourmet para os centros visuais do crebro (em contraposio
junk food, que anloga ao kitsch). Ainda que as regras que os artistas exploram tenham se
desenvolvido originalmente em razo de seu valor de sobrevivncia, a produo de arte em si
mesma no tem valor de sobrevivncia. Ns a fazemos porque isso divertido, e essa toda a
justificativa de que ela necessita.
Mas ser essa a histria toda? Afora seu papel no puro gozo, pergunto-me se poderia
haver outras razes, menos bvias, para que seres humanos se envolvam na arte de maneira
to apaixonada. Posso pensar em quatro teorias candidatas. Elas dizem respeito ao valor da
prpria arte, no meramente do gozo esttico.
Em primeiro lugar, h a sugesto muito engenhosa, ainda que um tanto atrevida e cnica,
feita por Steven Pinker de que a aquisio ou a posse de obras nicas, singulares, pode ter
sido um smbolo de status para anunciar um acesso superior a recursos (uma regra prtica
psicolgica desenvolvida para a avaliao de genes superiores). Isso especialmente
verdadeiro hoje, pois a crescente disponibilidade de mtodos de cpia em massa atribui um
valor ainda maior (da perspectiva do comprador) posse de um original ou pelo menos (da
perspectiva do marchand) capacidade de induzir o comprador a acreditar no falso status
conferido pela compra de gravuras de edio limitada. Ningum que j tenha ido a um
vernissage em Boston ou La Jolla pode deixar de perceber que h alguma verdade nessa
concepo.
Em segundo lugar, Geoffrey Miller, o psiclogo evolucionrio da Universidade do Novo
Mxico, e outros propuseram a ideia engenhosa de que a arte se desenvolveu para anunciar
para parceiros potenciais a destreza manual e a coordenao mo-olho do artista. Isso foi
prontamente apelidado de teoria da arte do suba para ver minhas guas-fortes. Como o
pssaro-arquiteto macho, o artista macho est de fato dizendo sua musa: Veja minhas
pinturas. Elas mostram que tenho excelente coordenao mo-olho e um crebro complexo e
bem integrado genes que passarei para os seus bebs. H um irritante gro de verdade na
ideia de Miller, mas pessoalmente no a considero muito convincente. O principal problema
que ela no explica por que o anncio deveria tomar a forma de arte. Isso parece exagero. Por
que no anunciar diretamente essa habilidade para parceiros potenciais, mediante a exibio
de habilidades no arco e flecha ou de proezas atlticas no futebol? Se Miller estiver certo, as
mulheres devem achar que a habilidade para cerzir e bordar exerce grande atrao sobre
maridos potenciais, dado que ela requer esplndida destreza manual muito embora a maioria
das mulheres no valorize essa habilidade num homem, nem mesmo as feministas. Miller
poderia argumentar que as mulheres valorizam no a destreza e a habilidade em si mesmas,

mas a criatividade subjacente ao produto acabado. Mas, apesar de sua suprema importncia
cultural para os seres humanos, o valor de sobrevivncia biolgica da arte como um indicador
de criatividade duvidoso, uma vez que ele no extravasa necessariamente sobre outros
domnios. (Basta olhar o nmero de artistas que passa fome!)
Observe que a teoria de Pinker prev que as mulheres deveriam rondar os compradores de
obras de arte, ao passo que a teoria de Miller prope que elas deveriam se interessar pelos
prprios artistas.
A essas ideias, vou acrescentar mais duas. Para compreend-las preciso considerar a
arte rupestre de 30 mil anos de idade de Lascaux, na Frana. Essas imagens nas paredes de
cavernas so perturbadoramente belas, mesmo para olhos modernos. Para realiz-las, o artista
deve ter empregado algumas das mesmas leis estticas usadas por artistas modernos. Por
exemplo, os bises so representados sobretudo como desenhos de contorno (isolamento), e
seus traos mais caractersticos, como cabea pequena e corcova grande, so muito
exagerados. Basicamente, uma caricatura (efeito de deslocamento de pico) de um biso,
criada pela subtrao inconsciente do quadrpede ungulado mdio de um biso e a
subsequente amplificao das diferenas. Mas, alm de eles fizeram essas imagens s para
desfrut-las, podemos dizer mais alguma coisa?
Os seres humanos so muito bons na criao de imagens visuais. Nossos crebros
desenvolveram essa habilidade de criar uma imagem mental interna ou modelo do mundo, no
qual podemos ensaiar aes futuras, sem os riscos ou as penalidades de execut-las no mundo
real. H at estudos com imagiologia cerebral feitos pelo psiclogo de Harvard Steve Kosslyn
que mostram que, quando imaginamos uma cena, nosso crebro usa as mesmas regies que
utiliza quando realmente vemos uma.
Mas a evoluo cuidou para que essas representaes internamente geradas nunca sejam
to autnticas quanto a coisa real. Esse um sbio comedimento da parte de nossos genes. Se
nosso modelo interno do mundo fosse um substituto perfeito, toda vez que sentssemos fome
poderamos simplesmente imaginar-nos num banquete, regalando-nos. No teramos incentivo
algum para procurar alimento real e logo morreramos de inanio. Como disse o Bardo:
No podes saciar a agudeza faminta do apetite pela mera imaginao de um banquete.
De maneira semelhante, uma criatura que desenvolvesse uma mutao que lhe permitisse
imaginar orgasmos deixaria de passar seus genes adiante e logo se extinguiria. (Nossos
crebros desenvolveram-se muito antes dos vdeos porn, da revista Playboy e dos bancos de
esperma.) Nenhum gene de imagine um orgasmo tem probabilidade de causar grande
sensao no pool gentico.
Ora, e se nossos ancestrais hominneos fossem piores do que ns para criar imagens
mentais? Imagine que eles quisessem ensaiar uma prxima caa ao biso ou ao leo. Talvez
fosse mais fcil envolver-se num ensaio realstico se tivessem adereos reais, e talvez esses
adereos fossem o que hoje chamamos de arte rupestre. Talvez eles usassem essas cenas
pintadas mais ou menos como uma criana encena lutas imaginrias entre seus soldadinhos de
brinquedo, como uma forma de jogo para educar suas imagens internas. A pintura rupestre
pode ter sido usada tambm para ensinar a arte da caa a novios. Ao longo de vrios
milnios, essas habilidades teriam sido assimiladas pela cultura e adquirido significao
religiosa. A arte, em suma, talvez seja a realidade virtual da prpria natureza.

Por fim, uma quarta razo, menos prosaica, para a atratividade atemporal da arte talvez
seja que ela fala uma linguagem onrica, baseada no hemisfrio direito, que ininteligvel
estrangeira, at para o mais literal hemisfrio esquerdo. A arte transmite nuances de
significado e sutilezas de humor que s podem ser vagamente apreendidas ou transmitidas pela
linguagem falada. Os cdigos neurais usados pelos dois hemisfrios para representar funes
cognitivas superiores podem ser completamente diferentes. Talvez a arte facilite a comunho
entre esses dois modos de pensamento, que de outro modo permaneceriam mutuamente
ininteligveis ou separados por um muro. Talvez as emoes tambm precisem de ensaio na
realidade virtual para aumentar sua gama e sutileza para uso futuro, assim como nos
envolvemos em atividades atlticas como forma de ensaio motor e damos tratos bola diante
de palavras-cruzadas ou refletimos sobre o teorema de Gdel para nos fortalecer
intelectualmente. A arte, nessa concepo, a aerbica do hemisfrio direito. uma pena que
ela no seja mais enfatizada em nossas escolas.
AT AGORA, dissemos muito pouco a respeito da criao em contraposio percepo de
arte. Steve Kosslyn e Martha Farah de Harvard usaram tcnicas de imagiologia cerebral para
mostrar que a evocao criativa de uma imagem visual provavelmente envolve a poro
interior (crtex ventromedial) dos lobos frontais. Essa rea do crebro tem conexes de ida e
volta com partes dos lobos temporais envolvidas com memrias visuais. Um molde tosco da
imagem desejada inicialmente evocado atravs dessas conexes. Interaes de ida e volta
entre esse molde e o que est sendo pintado ou esculpido conduzem a progressivos
embelezamentos e refinamentos da pintura, resultando nos mltiplos mini-Ahs! produzidos
estgio por estgio de que falamos antes. Quando os ecos autoamplificadores entre essas
camadas de processamento visual alcanam um volume crtico, eles so libertados na forma
de um vigoroso Ah! final para centros de recompensa como os ncleos septais e o ncleo
accumbens. O artista pode ento relaxar com seu cigarro, seu conhaque e sua musa.
Assim, a produo criativa de arte e a apreciao artstica podem estar fazendo uso das
mesmas vias (exceto no que diz respeito ao envolvimento frontal na primeira). Vimos que
rostos e objetos acentuados atravs do efeito de deslocamento de pico (em outras palavras,
caricaturas) hiperativam clulas no giro fusiforme. O esboo de uma cena total como nas
pinturas de paisagens provavelmente requer o lobo parietal inferior direito, ao passo que
aspectos metafricos ou conceituais da arte podem requerer o giro angular tanto esquerdo
quanto direito. Um estudo mais completo de artistas com danos em diferentes pores dos
hemisfrios direito e esquerdo poderia valer a pena sobretudo tendo-se em mente nossas leis
da esttica.
Temos claramente um longo caminho a percorrer. Nesse meio-tempo, divertido
especular. Como disse Charles Darwin em seu A descendncia do homem:
Fatos falsos so extremamente perniciosos para o progresso da cincia, pois com frequncia so duradouros; mas ideias
falsas, se suportadas por alguma evidncia, fazem pouco mal; e quando este feito, um caminho para o erro fechado e,
muitas vezes, a estrada para a verdade aberta.

9. Um macaco com alma:


Como a introspeco evoluiu

Pe a filosofia numa forca! A menos que a filosofia possa fazer uma Julieta
WILLIAM SHAKESPEARE

JASON MURDOCH ERA UM paciente internado num centro de reabilitao em San Diego. Aps
sofrer um srio ferimento na cabea num acidente de carro prximo fronteira mexicana, ele
havia passado quase trs meses num estado semiconsciente de coma vigil (tambm chamado
mutismo acintico) antes que meu colega, dr. Subramaniam Sriram, o examinasse. Em razo do
dano ao crtex cingulado anterior na frente de seu crebro, Jason no podia andar, falar ou
iniciar aes. Seu ciclo sono-viglia era normal, mas ele estava confinado ao leito. Quando
acordado, parecia alerta e consciente (se que essa a palavra certa as palavras perdem
sua capacidade de resoluo quando estamos lidando com esses estados). Por vezes tinha uma
ligeira resposta dor, como um ai, mas no invariavelmente. Podia mover os olhos, muitas
vezes girando-os sua volta para acompanhar pessoas. No entanto, no era capaz de
reconhecer ningum, nem mesmo seus pais ou irmos. No conseguia falar ou compreender a
fala, nem interagir com as pessoas de maneira significativa.
Mas se seu pai, sr. Murdoch, lhe telefonava do quarto ao lado, Jason tornava-se
subitamente alerta e loquaz, reconhecendo o pai e entabulando conversa com ele. Isso
continuava at que o sr. Murdoch voltasse para o quarto. Ento Jason recaa em seu estado
semiconsciente de zumbi. Esse grupo de sintomas tem um nome: sndrome do telefone. Era
possvel faz-lo ir e vir entre os dois estados, dependendo de seu pai estar diretamente em sua
presena ou no.
Pense no que isso significa. quase como se houvesse dois Jasons presos dentro de um
corpo: o Jason ao telefone, inteiramente alerta e consciente, e o Jason em pessoa, um zumbi
quase inconsciente. Como isso possvel? A resposta tem a ver com o modo como o acidente
afetou as vias visuais e auditivas no crebro desse paciente. Numa medida surpreendente, a
atividade de cada via viso e audio deve estar isolada em toda a extenso do caminho
at o cingulado anterior, que tem importncia decisiva. Esse colar de tecido, como vimos,
onde nosso senso de livre- arbtrio origina-se em parte.
Se o cingulado anterior estiver extensamente danificado, o resultado um quadro completo
de mutismo acintico; ao contrrio de Jason, o paciente fica num permanente estado
crepuscular, no interagindo com ningum em nenhuma circunstncia. Mas e se o dano ao

cingulado anterior for mais sutil? digamos, a via visual at o cingulado anterior est
seletivamente danificada em algum estgio, mas a vida auditiva est preservada. O resultado
a sndrome do telefone: Jason entra em ao (metaforicamente falando!) quando conversa ao
telefone, mas cai em mutismo acintico quando o pai entra na sala. Exceto nos momentos em
que fala ao telefone, Jason no mais uma pessoa.
No estou fazendo essa distino arbitrariamente. Embora o sistema visomotor de Jason
ainda seja capaz de acompanhar e prestar ateno a objetos no espao, ele no pode
reconhecer ou atribuir significado ao que v. Exceto quando est ao telefone com o pai, Jason
no tem a habilidade de formar metarrepresentaes ricas, significativas, essenciais no s
para nossa singularidade como espcie, mas tambm para nossa singularidade como
indivduos e nosso senso de individualidade.
Por que Jason uma pessoa quando est ao telefone, mas no em outras circunstncias?
Muito cedo na evoluo, o crebro desenvolveu a habilidade de criar representaes
sensoriais de primeira ordem de objetos externos que s podiam provocar um nmero muito
limitado de reaes. Por exemplo, o crebro de um rato s possui uma representao de
primeira ordem de um gato especificamente como uma coisa peluda e mvel a ser evitada de
maneria reflexa. Mas, medida que a evoluo do crebro humano prosseguiu, emergiu um
segundo crebro um conjunto de conexes nervosas, para ser exato que em certo sentido
parasitava o antigo. Esse segundo crebro cria metarrepresentaes (representaes de
representaes uma ordem mais elevada de abstrao), processando as informaes
provenientes do primeiro crebro em pedaos manejveis que podem ser usados para um
repertrio mais amplo de respostas mais sofisticadas, inclusive linguagem e pensamento
simblico. por isso que, em vez de ser apenas o inimigo peludo que para o rato, o gato
aparece para ns como um mamfero, um predador, um bichinho de estimao, um inimigo de
ces e ratos, uma coisa que tem orelhas, bigodes, um rabo comprido e mia; ele at nos faz
lembrar de Halle Berry num collant de ltex. Tem um nome tambm gato simbolizando
toda a nuvem de associaes. Em suma, o segundo crebro dota um objeto de significado,
criando uma metarrepresentao que nos permite ter uma percepo consciente de um gato de
uma maneira que o rato no tem.
Metarrepresentaes so tambm um prerrequisito para nossos valores, crenas e
prioridades. Por exemplo, uma representao de primeira ordem de nojo uma reao
visceral evite isso, ao passo que uma metarrepresentao incluiria, entre outras coisas, a
averso social que sentimos por algo que nos parece moralmente errado ou eticamente
imprprio. Essas representaes de ordem mais elevada podem ser manipuladas em nossa
mente de uma maneira s possvel aos seres humanos. Elas esto associadas a nosso senso de
individualidade e nos permitem encontrar significado no mundo externo tanto material
quanto social e nos definirmos em relao a ele. Por exemplo, posso dizer: A atitude dela
com relao ao esvaziamento da caixa de areia do gato me parece repugnante.
O Jason visual est essencialmente morto e liquidado como pessoa, porque sua
capacidade de ter metarrepresentaes do que v est comprometida.1 Mas o Jason auditivo
est vivo; suas metarrepresentaes de seu pai, seu self e a vida que tiveram juntos esto em
grande parte intactas tal como ativadas por meio dos canais auditivos de seu crebro. De
maneira intrigante, o Jason auditivo temporariamente desligado quando o sr. Murdoch
aparece em pessoa. Talvez porque o crebro humano enfatize o processamento visual, o Jason

visual sufoca seu gmeo auditivo.


Jason representa um caso notvel de self fragmentado. Alguns de seus pedaos foram
destrudos, mas outros se preservaram e conservam surpreendente grau de funcionalidade.
Ser que Jason ainda Jason, se talvez estiver fragmentado? Como veremos, vrias doenas
neurolgicas nos mostram que o self no a entidade monoltica que ele prprio acredita ser.
Essa concluso contraria frontalmente algumas de nossas intuies mais arraigadas a respeito
de ns mesmos mas dados so dados. O que a neurologia nos diz que o self consiste de
muitos componentes, e a noo de um self unitrio pode ser uma iluso.
EM ALGUM MOMENTO no sculo XXI, a cincia enfrentar um de seus maiores mistrios: a
natureza do self. Aquela massa de carne dentro de nossa abbada craniana no gera apenas
uma descrio objetiva do mundo externo, mas experimenta diretamente um mundo interno
uma rica vida mental de sensaes, significados e sentimentos. E, no que o mais misterioso,
nosso crebro tambm volta sua viso para si mesmo para gerar um sentimento de
autoconscincia.
A busca do self e das solues para seus muitos mistrios est longe de ser uma nova
empreitada. Essa rea de estudo foi tradicionalmente o domnio dos filsofos, e justo dizer
que, de uma maneira geral, eles no fizeram um grande progresso (embora no por falta de
esforo; dedicaram-se ao problema por 2 mil anos). Apesar disso, a filosofia foi
extremamente til ao manter a higiene semntica e enfatizar a necessidade de clareza na
terminologia.2 Por exemplo, as pessoas muitas vezes usam a palavra conscincia livremente
para se referir a duas coisas diferentes. Uma so as qualia as qualidades experienciais
imediatas da sensao, como a vermelhido do vermelho ou a pungncia do curry e a
segunda o self que experimenta essas sensaes. Qualia so importunas tanto para filsofos
quanto para cientistas, porque embora sejam palpavelmente reais e paream residir no prprio
cerne da experincia mental, as teorias fsicas e computacionais sobre o crebro silenciam por
completo quanto questo de como elas poderiam surgir ou por que poderiam existir.
Deixe-me ilustrar o problema com um experimento mental. Imagine um cientista marciano
muito avanado intelectualmente, mas daltnico, que pretende compreender o que os seres
humanos querem dizer quando falam sobre cor. Com sua tecnologia de nvel Jornada nas
estrelas, ele estuda nosso crebro e descobre, at o mnimo detalhe, o que acontece quando
vivemos experincias mentais envolvendo a cor vermelha. Ao fim de seu estudo, capaz de
explicar cada evento fisicoqumico e neurocomputacional que ocorre quando vemos vermelho,
pensamos vermelho ou dizemos vermelho. Agora pergunte a si mesmo: pode-se dizer que
essa explicao abrange tudo que est envolvido na capacidade de ver e pensar sobre a
vermelhido? Pode o Marciano cego para cores ficar convencido agora de que compreende
nosso modo aliengena de experincia visual, ainda que seu crebro no esteja fisicamente
conectado para responder a esse comprimento de onda particular da radiao
eletromagntica? A maioria das pessoas diria que no. Diriam que, por mais detalhada e
precisa que possa ser essa descrio exterior-objetiva da cognio da cor, ela tem um enorme
buraco em seu meio porque deixa de fora a quale da vermelhido. (Quale a forma singular
de qualia.) De fato, no temos nenhuma maneira de transmitir a qualidade inefvel da
vermelhido para uma pessoa, a no ser conectando nosso crebro diretamente ao dela.

Talvez um dia a cincia acabe topando com um mtodo ou referencial inesperado para
lidar com as qualia de maneira emprica e racional, mas muito possvel que esses avanos
estejam to distantes da compreenso de nossos dias quanto estava a gentica molecular para
os que viviam na Idade Mdia. A menos que haja um Einstein potencial da neurologia
escondido por a em algum lugar.
Sugeri que qualia e self so coisas diferentes. No entanto, no podemos solucionar as
primeiras sem o ltimo. A noo de qualia sem um self experimentando-as e submetendo-as
introspeco um oximoro. Nessa mesma linha, Freud sustentou que no podemos equiparar o
self conscincia. Nossa vida mental, disse ele, governada pelo inconsciente, um turbulendo
caldeiro de lembranas, associaes, reflexos, motivos e pulses. Nossa vida consciente
uma elaborada racionalizao ex post facto de coisas que fazemos realmente por outras
razes. Como a tecnologia ainda no havia avanado o suficiente para permitir a observao
do crebro, Freud no dispunha das ferramentas para levar suas ideias alm do sof, e por
isso suas teorias ficaram presas na calmaria entre verdadeira cincia e a retrica
desenfreada.3
Poderia Freud estar certo? Poderia a maior parte do que constitui nosso self ser
inconsciente, incontrolvel e incognoscvel?4 Apesar da atual impopularidade (para dizer o
mnimo) de Freud, a neurocincia moderna revelou de fato que ele estava certo ao afirmar que
apenas uma parte limitada do crebro consciente. O self consciente no uma espcie de
miolo ou essncia concentrada que habita um trono especial no centro do labirinto neural,
mas a conscincia no tampouco uma propriedade de todo o crebro. Em vez disso, o self
parece emergir como um grupo relativamente pequeno de reas cerebrais ligadas numa rede
assombrosamente poderosa. Identificar essas regies importante, pois isso ajuda a estreitar a
pesquisa. Sabemos, afinal de contas, que o fgado e o bao no so conscientes; s o crebro
. Estamos simplesmente dando mais um passo e dizendo que apenas algumas partes do
crebro so conscientes. Saber quais so elas e o que fazem o primeiro passo rumo
compreenso da conscincia.
O fenmeno da viso cega um indicador particularmente claro de que a teoria do
inconsciente de Freud pode encerrar um gro de verdade. Lembre-se de que vimos no captulo
2 que uma pessoa com viso cega tem um dano na rea V1 do crtex visual e em consequncia
no pode ver coisa alguma. cega. No experimenta nenhuma das qualia associadas viso.
Se projetarmos uma mancha de luz na parede em frente a essa pessoa, ela lhe dir
categoricamente que no v coisa alguma. No entanto, se lhe for pedido para estender a mo e
tocar na mancha, ela o far com estranha preciso, ainda que para ela isso parea pura
adivinhao. Ela consegue fazer isso, como vimos antes, porque a via antiga entre sua retina e
seu lobo parietal est intacta. Assim, ainda que ela no possa ver a mancha, capaz de
estender a mo e toc-la. De fato, um paciente com viso cega muitas vezes pode at adivinhar
a cor e a orientao (vertical ou horizontal) de uma linha usando essa via, mesmo que no
possa perceb-la conscientemente.
Isso assombroso. Sugere que somente o fluxo de informao que passa por nosso crtex
visual est associado conscincia e ligado a nosso senso de identidade. A outra via paralela
pode fazer seu trabalho imperturbada, executando as complexas computaes exigidas para
guiar a mo (ou at adivinhar corretamente a cor) sem que a conscincia entre no quadro em
momento algum. Por qu? Afinal de contas, essas duas vias para informao visual so

compostas por neurnios de aparncia idntica, e eles parecem estar executando computaes
igualmente complexas, no entanto somente a via nova projeta a luz da conscincia sobre a
informao visual. O que esses circuitos tm de to especial para que requeiram ou gerem
conscincia? Em outras palavras, por que nem todos os aspectos da viso e do comportamento
por ela guiado so semelhantes viso cega, avanando regularmente com competncia e
preciso, mas sem percepo consciente e qualia? Poderia a resposta para essa questo
fornecer pistas para a soluo do enigma da conscincia?
O exemplo da viso cega sugestivo no apenas por corroborar a ideia da mente
inconsciente (ou de vrias mentes inconscientes). Ele demonstra tambm como a neurocincia
pode reunir evidncias sobre o funcionamento recndito do crebro para abrir caminho
atravs do arquivo morto, por assim dizer, abordando algumas das questes no respondidas a
respeito do self que atormentaram filsofos e cientistas durante milnios. Estudando pacientes
com distrbios na autorrepresentao e observando como reas cerebrais especficas ficam
avariadas, podemos compreender melhor como um senso de identidade surge no crebro
humano normal. Cada distrbio torna-se uma janela para um aspecto especfico do self.
Primeiro, vamos definir esses aspectos do self, ou, no mnimo, nossas intuies a seu
respeito.
1. Unidade: Apesar da abundante diversidade de experincias sensoriais que nos inundam a
cada momento, sentimo-nos como uma pessoa. Ademais, todos os nossos vrios (e por
vezes contraditrios) objetivos, memrias, emoes, aes, crenas e conscincia atual
parecem se combinar para formar um nico indivduo.
2. Continuidade: Embora um enorme nmero de eventos distintos pontue a nossa vida,
temos um sentimento de continuidade e identidade atravs do tempo de momento para
momento, de dcada para dcada. E, como Endel Tulving observou, podemos nos
envolver numa viagem no tempo mental, comeando em nossa primeira infncia e
projetando-nos para o futuro, deslizando sem esforo para a frente e para trs. A
virtuosidade proustiana pertence unicamente aos seres humanos.
3. Incorporao: Sentimo-nos ancorados e em casa em nosso corpo. Nunca nos ocorre que
a mo que acabamos de usar para pegar as chaves de nosso carro poderia no nos
pertencer. Tampouco pensaramos que corremos algum perigo de acreditar que o brao
de um garom ou o de um operador de caixa na verdade nosso prprio brao. No
entanto, arranhe a superfcie e revela-se que nosso senso de incorporao
supreendentemente falvel e flexvel. Acredite ou no, mediante um truque ptico
podemos ser induzidos a deixar temporariamente nosso corpo e nos experimentar em um
outro lugar. (Isso acontece de certa maneira quando vemos um vdeo ao vivo, em tempo
real, de ns mesmos ou nos postamos numa galeria de espelhos num parque de
diverses.) Usando uma maquiagem pesada para nos disfarar e olhando para nossa
prpria imagem num vdeo (que no precisa fazer uma inverso esquerda-direita como
um espelho), podemos ter uma ligeira ideia de uma experincia de sada do prprio
corpo, especialmente se mexermos vrias partes do corpo e mudarmos nossa expresso.
Alm disso, como vimos no captulo 1, nossa imagem corporal extremamente malevel;
ela pode ser alterada em posio e tamanho com o uso de espelhos. E como veremos
adiante neste captulo, pode sofrer profunda perturbao em doenas.

4. Privacidade: Nossas qualia e vida mental pertencem unicamente a ns, no podendo ser
observadas por outros. Podemos sentir empatia pela dor de nosso prximo graas a
neurnios-espelho, mas no podemos experimentar literalmente sua dor. No entanto,
como observamos no captulo 4, h circunstncias sob as quais nosso crebro gera
sensaes tteis que simulam precisamente aquelas que esto sendo experimentadas por
outro indivduo. Por exemplo, se anestesio seu brao e fao voc me observar tocando
meu prprio brao, voc comea a ter minhas sensaes tteis. L se foi a privacidade do
self.
5. Insero social: O self mantm um arrogante senso de privacidade e autonomia, em
contradio com sua estreita ligao com outros crebros. Poderia ser s por
coincidncia que quase todas as nossas emoes s fazem sentido em relao a outras
pessoas? Orgulho, arrogncia, vaidade, ambio, amor, medo, misericrdia, cime,
raiva, presuno, humildade, piedade, at autopiedade nenhuma delas teria qualquer
significado num vcuo social. Faz perfeito sentido evolucionrio sentir rancor, gratido
ou afabilidade, por exemplo, em relao a outras pessoas com base em nossas histrias
interpessoais compartilhadas. Levamos a inteno em conta e atribumos a faculdade de
escolha, ou livre-arbtrio, aos outros seres sociais e, com base nisso, aplicamos nossa
rica paleta de emoes sociais s nossas aes. Mas somos to profundamente
constitudos para atribuir coisas como motivo, inteno e culpabilidade s aes de
outros que muitas vezes estendemos indevidamente nossas emoes sociais a objetos ou
situaes no humanos, no sociais. Podemos ficar com raiva de um galho de rvore
que caiu sobre ns, ou mesmo com as vias expressas ou a bolsa de valores. Vale a pena
notar que essa uma das principais razes da religio: tendemos a dotar a prpria
natureza de motivos, desejo e vontade de carter humano, e por isso nos sentimos
compelidos a suplicar, rezar, negociar e procurar razes pelas quais Deus ou carma, ou o
que voc quiser, julgou adequado nos punir (individual ou coletivamente) com desastres
naturais ou outras desventuras. Esse impulso persistente revela o quanto o self precisa se
sentir parte de um ambiente social com que possa interagir e que lhe seja compreensvel
em seus prprios termos.
6. Livre-arbtrio: temos a sensao de ser capazes de escolher conscientemente entre
cursos alternativos de ao com pleno conhecimento de que poderamos ter escolhido
outra coisa. Normalmente no nos sentimos como autmatos ou como se nossa mente
fosse uma coisa passiva fustigada pelo acaso e a circunstncia embora em algumas
doenas, como o amor romntico, ela chegue perto disso. Ainda no sabemos como o
livre-arbtrio opera, mas, como veremos mais adiante no captulo, pelo menos duas
regies cerebrais esto decisivamente envolvidas. A primeira o giro supramarginal no
hemisfrio esquerdo do crebro, que nos permite evocar e imaginar diferentes cursos de
ao potenciais. A segunda o cingulado anterior, que nos faz desejar (e nos ajuda a
escolher) uma ao com base numa hierarquia de valores ditada pelo crtex pr-frontal.
7. Autoconscincia: Esse aspecto do self quase axiomtico; um self no consciente de si
mesmo um oximoro. Mais tarde neste captulo vou afirmar que nossa autoconscincia
talvez dependa em parte de nosso uso de neurnios-espelho de uma maneira recursiva,
permitindo-nos ver a ns mesmos a partir do ponto de vista de outra pessoa
(alocntrico). Por isso o uso, na lngua inglesa, de expresses como self-conscious

como sinnimo de embaraado, quando o que realmente se quer dizer que a pessoa est
consciente de que uma outra est consciente dela.
Esses sete aspectos, como as pernas de uma mesa, trabalham juntos para sustentar o que
chamamos de self. No entanto, como voc j pode ver, eles so vulnerveis a iluses, enganos
e distrbios. A mesa do self pode continuar de p sem uma dessas pernas, mas se um nmero
muito grande delas for perdido, a estabilidade fica severamente comprometida.
Como esses mltiplos atributos do self emergiram na evoluo? Que partes do crebro
esto envolvidas, e quais so os mecanismos neurais subjacentes? No h respostas simples
para estas questes certamente nada que rivalize com a simplicidade de uma declarao
como porque foi assim que Deus nos fez , mas o fato de as respostas serem complicadas e
contrrias ao senso comum no razo para que abdiquemos da busca. Explorando vrias
sndromes situadas a meio caminho entre a psiquiatria e a neurologia, creio que podemos
colher algumas pistas inestimveis para compreender como o self criado e sustentado em
crebros normais. Nesse aspecto minha abordagem semelhante que usei em outra parte
deste livro: considerar casos estranhos para iluminar a funo normal.5 No tenho a pretenso
de ter solucionado o problema do self (espero!), mas acredito que esses casos oferecem
caminhos muito promissores que podem ser abordados. Em geral, acho que isso no um mau
comeo para enfrentar um problema que nem sequer considerado legtimo por muitos
cientistas.
Vrios pontos merecem observao antes de examinarmos casos particulares. Um deles
que, a despeito da bizarrice dos sintomas, todos os pacientes so relativamente normais nos
demais aspectos. Um segundo que todos os pacientes so completamente sinceros e
convictos em sua crena, e essa crena imune correo intelectual (tal como supersties
persistentes em pessoas racionais nos demais aspectos). Um paciente com ataques de pnico
pode concordar intelectualmente que seus pressentimentos de morte no so reais, mas
durante o ataque nada o convencer de que no est morrendo.
Uma ltima advertncia: precisamos ser cuidadosos ao extrair revelaes de sndromes
psiquitricas, porque algumas delas (nenhuma, espero, das que estou examinando aqui) so
fictcias. Tome, por exemplo, a sndrome de Clrambault, definida como o desenvolvimento,
por uma jovem, da iluso obsessiva de que um homem muito mais velho e famoso est
loucamente apaixonado por ela, mas no assume. Se no acreditar em mim, faa uma pesquisa
no Google. (Ironicamente, no h nenhum nome para a iluso muito real e comum em que um
cavalheiro mais velho acredita que uma garota sexy est apaixonada por ele mas no sabe
disso! Uma razo para isso talvez seja que os psiquiatras que descobrem e batizam sndromes
foram historicamente homens.)
Alm disso, h Koro, o prentenso distrbio que, ao que se diz, afligiria cavalheiros
asiticos que afirmam que seu pnis est encolhendo e acabar por desaparecer. (Mais uma
vez, existe o inverso em alguns homens idosos de raa branca a iluso de que seu pnis est
se expandindo, quando de fato no est. Quem chamou minha ateno para isso foi meu colega
Stuart Anstis.) Koro provavelmente foi fabricado por psiquiatras ocidentais, embora no seja
inconcebvel que possa surgir de uma representao reduzida do pnis no centro da imagem
corporal, o lobo parietal superior direito.
E no nos esqueamos de outra inveno notvel, o transtorno desafiador oposicionista.

Esse diagnstico dado por vezes a jovens inteligentes e vivazes, que ousam questionar a
autoridade de figuras mais velhas do establishment, como psiquiatras. (Acredite ou no, um
psiclogo pode realmente enviar uma conta para a companhia de seguro de sade do paciente
por esse diagnstico.) A pessoa que inventou essa sndrome, seja ela quem for, brilhante,
porque qualquer tentativa por parte do paciente de contestar o diagnstico ou protestar contra
ele pode ser interpretada como evidncia de sua validade! A irrefutabilidade est incorporada
sua prpria definio. Outra pseudodoena, tambm oficialmente reconhecida, a sndrome
do baixo rendimento crnico, ou o que costumava ser chamado de estupidez.
Com essas advertncias em mente, vamos tentar encarar as sndromes e explorar sua
relevncia para o self e para a singularidade humana.

Incorporao
Vamos comear com trs distrbios que nos permitem examinar os mecanismos envolvidos na
criao de um senso de incorporao. Essas condies revelam que o crebro tem uma
imagem corporal inata, e quando esta no corresponde ao input sensorial proveniente do
corpo seja ele visual ou somtico a desarmonia resultante pode afetar o senso de unidade
do self tambm.

Apotemnofilia: Doutor, ampute o meu brao, por favor


Vital para o senso de identidade humano a sensao que temos de habitar nosso prprio
corpo e ser dono de suas partes. Embora um gato tenha uma espcie de imagem corporal
implcita (no tenta se espremer num buraco de rato), ele no pode fazer dieta ao ver que est
obeso ou contemplar sua pata e desejar que ela no estivesse ali. No entanto, esta ltima coisa
precisamente o que acontece em alguns pacientes que desenvolvem apotemnofilia, um
curioso distrbio em que um indivduo completamente normal sente um intenso e constante
desejo de amputar um brao ou uma perna. (Apotemnofilia deriva do grego: apo fora de;
temnein, cortar; e philia apego emocional a.) Ele pode descrever seu corpo como
excessivo ou seu brao como invasivo. Temos a impresso de que o sujeito est tentando
transmitir algo inefvel. Por exemplo, ele pode dizer No que eu sinta que ele no me
pertence, doutor. Ao contrrio, tenho a sensao de que ele est presente demais. Mais da
metade dos pacientes persiste at ter o membro realmente removido.
A apotemnofilia muitas vezes vista como psicolgica. Chegou-se at a sugerir que ela
surge de uma fantasia freudiana de realizao de desejo, o coto assemelhando-se a um pnis
grande. Outros viram a condio como um comportamento de busca de ateno, embora nunca
se explique por que o desejo de ateno deveria assumir essa estranha forma e por que tantas
dessas pessoas mantm seus desejos secretos durante a maior parte de suas vidas.
Francamente, essas explicaes psicolgicas no me parecem convincentes. A condio
costuma comear cedo na vida, e improvvel que uma criana de dez anos deseje um pnis
gigante (embora um freudiano ortodoxo possa no descartar a ideia). Alm disso, o sujeito
pode apontar para a linha especfica digamos, dois centmetros acima do cotovelo ao

longo da qual deseja a amputao. No se trata simplesmente de um desejo vago de eliminar


um membro, como se esperaria a partir de uma explicao psicolgica. Nem pode ser um
desejo de chamar ateno, porque se esse fosse o caso, por que fazer tanta questo quanto ao
ponto em que o corte deveria ser feito? Por fim, o sujeito em geral no tem outros problemas
psicolgicos de qualquer importncia.
Duas outras observaes que fiz desses pacientes sugerem fortemente uma origem
neurolgica para a condio. Primeiro, em mais de dois teros dos casos o membro
esquerdo que est envolvido. Esse envolvimento desproporcional do brao esquerdo me
lembra do distrbio indiscutivelmente neurolgico da somatoparafrenia (descrito mais
frente), em que o paciente, que sofre um acidente vascular cerebral no hemisfrio direito, no
s nega a paralisia de seu brao esquerdo como tambm insiste que ele no lhe pertence. Isso
raramente visto naqueles que sofrem derrames no hemisfrio esquerdo. Segundo, meus
alunos Paul McGeoch e David Brang e eu descobrimos que ao tocar no membro abaixo da
linha da amputao desejada produzamos um grande solavanco na RGP (resposta galvnica
da pele) do paciente, mas o toque acima da linha ou no outro membro no produzia o mesmo
efeito. As campainhas de alarme do paciente disparam real e verdadeiramente quando o
membro afetado tocado abaixo da linha. Como difcil detectar uma RGP falsa, podemos
estar relativamente seguros de que o distrbio tem uma base neurolgica.
Como explicar esse estranho distrbio em termos da anatomia conhecida? Como vimos no
captulo 1, nervos para o tato e sensaes nos msculos, tendes e articulaes projetam-se
para nossos crtices somatossensrios primrio (S1) e secundrio (S2) no giro ps-central e
logo atrs dele. Cada uma dessas reas do crtex contm um mapa sistemtico,
topograficamente organizado, de sensaes fsicas. Dali, a informao somatossensorial
enviada para nosso lobo parietal superior (LPS), onde combinada com informaes de
equilbrio vindas de nosso ouvido interno e feedback visual referente s posies dos
membros. Juntos, esses inputs constroem nossa autoimagem: uma representao unificada, em
tempo real, de nosso self fsico. Essa representao do corpo no LPS (e provavelmente suas
conexes com a nsula posterior) parcialmente inata. Sabemos disso porque alguns pacientes
desprovidos de braos desde o nascimento experimentam vvidos braos fantasma, sugerindo
a existncia de um andaime fisicamente conectado por genes.6 No preciso fazer um ato de f
para sugerir que essa imagem corporal multissensorial topograficamente organizada no LPS
da mesma maneira que em S1 e S2.
Se uma parte especfica do corpo, como um brao ou uma perna, deixasse de estar
representada nesse andaime de nossa imagem corporal, possvel que o resultado fosse uma
sensao de estranheza ou possivelmente repugnncia em relao a ela. Mas por qu? Por que
o paciente no se sente meramente indiferente ao membro? Afinal de contas, pacientes com
dano nervoso no brao resultante de uma completa falta de sensao no dizem que querem ter
seu brao removido.
A resposta para essa questo reside no conceito-chave de averso discordncia, que,
como voc ver, desempenha um papel decisivo em muitas formas de doena mental. A ideia
geral que falta de coerncia, ou discordncia, entre os outputs de mdulos cerebrais pode
criar alienao, desconforto, iluso ou paranoia. O crebro abomina anomalias internas
como a discrepncia entre emoo e identificao na sndrome de Capgras e muitas vezes
far esforos absurdos para neg-las ou explic-las. (Enfatizo internas porque, de maneira

geral, o crebro mais tolerante com anomalias no mundo externo. Pode at apreci-las:
algumas pessoas gostam da emoo de solucionar mistrios desconcertantes.) No claro
onde a discordncia interna detectada para criar desagrado. Sugiro que isso feito pela
nsula (em especial a nsula no hemisfrio direito), um pequeno retalho de tecido que recebe
sinais de S2 e envia outputs para a amgdala, que por sua vez envia sinais de excitao
simptica para o resto do corpo.
No caso de dano aos nervos, o prprio input para S1 e S2 perdido, de modo que no h
nenhum desacordo ou discrepncia entre S2 e a imagem corporal multissensorial no LPS. Na
apotemnofilia, em contraposio, h input sensorial normal do brao para os mapas corporais
em S1 e S2, mas no h nenhum lugar para onde os sinais do brao possam ser enviados na
imagem corporal do LPS mantida pelo LPS.7 O crebro no tolera bem essa discordncia, que
, assim, decisiva para a criao de sentimentos de presena excessiva e uma averso
moderada ao membro, acompanhada pelo desejo de amputao. Essa explicao da
aptemnofilia justificaria a RGP intensificada e tambm a natureza essencialmente inefvel e
paradoxal da experincia: parte e no parte do corpo ao mesmo tempo.
Em conformidade com esse quadro geral, percebi que o simples ato de levar o paciente a
olhar para seu membro afetado atravs de uma lente redutora, de modo a reduzi-lo
opticamente, faz o membro parecer muito menos desagradvel, provavelmente reduzindo a
discrepncia. Para confirmar isso so necessrios experimentos controlados por placebo.
Por fim, meu laboratrio realizou um estudo de imagiologia cerebral com quatro pacientes
com apotemnofilia e comparou os resultados com quatro sujeitos controle normais. Nestes, o
toque em qualquer parte do corpo ativava o LPS direito. Em todos os quatro pacientes, o toque
na parte do corpo que cada um queria ter removida no evocava nenhuma atividade no LPS
o mapa do corpo no crebro no se iluminava, por assim dizer, nas imagens. Mas se a parte
no afetada fosse tocada, isso acontecia. Se pudermos replicar esse achado com um nmero
maior de pacientes, nossa teoria estar bem apoiada.
Um aspecto curioso da apotemnofilia no explicado por nosso modelo so as inclinaes
associadas em alguns sujeitos: desejo de intimidade com outro amputado. Provavelmente
foram essas conotaes sexuais que induziram pessoas a propor enganosamente uma viso
freudiana do distrbio.
Deixe-me sugerir algo diferente. Talvez nossa preferncia esttica sexual por certa
morfologia corporal seja ditada em parte pela forma da imagem corporal tal como
representada e fisicamente conectada no LPS direito e possivelmente no crtex insular.
Isso explicaria por que avestruzes preferem avestruzes como parceiros (presumivelmente
mesmo quando pistas de odor so eliminadas) e por que porcos preferem formas sunas a
seres humanos.
Detalhando isso, sugiro que h um mecanismo geneticamente especificado que permite que
um molde de nossa imagem corporal (no LPS) seja transcrito no conjunto de circuitos
lmbicos, determinando assim a preferncia esttica visual. Se essa ideia estiver correta, uma
pessoa cuja imagem corporal fosse congenitamente desprovida de brao ou de perna seria
atrada por pessoas desprovidas do mesmo membro. Em coerncia com essa ideia, as pessoas
que desejam ter sua perna amputada sentem-se quase sempre atradas por amputados
desprovidos de perna, no de brao.

Somatoparafrenia: Doutor, este brao da minha me


A distoro da posse de partes do corpo tambm ocorre numa das sndromes mais estranhas na
neurologia, que tem o nome complicado de somatoparafrenia. Pacientes com acidente
vascular cerebral no hemisfrio esquerdo tm danos na faixa de fibras que sai do crtex e
desce pela medula espinhal. Como o lado esquerdo do crebro controla o lado direito do
corpo (e vice-versa), isso deixa o lado direito de seus corpos paralisado. Eles se queixam de
sua paralisia, perguntando ao mdico se o brao vai se recuperar algum dia e, como no de
surpreender, mostram-se muitas vezes deprimidos.
Quando o acidente vascular cerebral no hemisfrio direito, a paralisia no esquerdo. A
maioria desses pacientes preocupa-se com a paralisia, como seria de esperar, mas uma
pequena minoria a nega (anosognosia), e um subconjunto ainda menor nega de fato a posse do
brao esquerdo, atribuindo-o ao mdico que o examina, a um cnjuge, a um irmo ou a um dos
pais. (No est claro por que uma pessoa particular escolhida, mas isso me lembra a
maneira como o delrio de Capgras muitas vezes tambm envolve um indivduo especfico.)
Nesse subconjunto de pacientes h usualmente dano nos mapas corporais em S1 e S2.
Alm disso, o acidente vascular cerebral destruiu a representao da imagem corporal
correspondente no LPS, que ordinariamente receberia input de S1 e S2. Por vezes h tambm
dano adicional nsula direita que recebe input diretamente de S2 e tambm contribui para
a construo da imagem corporal da pessoa. O resultado final dessa combinao de leses
S1, S2, LPS e nsula nos pacientes uma completa sensao de que o brao no lhes
pertence. A tendncia subsequente de atribu-lo a outra pessoa pode ser uma tentativa
inconsciente e desesperada de explicar a alienao do brao (h sombras da projeo
freudiana aqui).
Por que a somatoparafrenia s vista quando o parietal direito danificado, mas no
quando o dano atinge o esquerdo? Para compreender essa questo temos de invocar a ideia de
diviso do trabalho entre os dois hemisfrios (especializao hemisfrica), tpico que vou
considerar em algum detalhe mais adiante neste captulo. Rudimentos dessa especializao
provavelmente existem nos grandes smios, mas em seres humanos ela muito mais
pronunciada e pode ser mais um fator a contribuir para nossa singularidade.

Transexualidade: Doutor, estou preso no tipo errado de corpo!


O self tambm tem sexo: pensamos em ns mesmos como homem ou mulher e esperamos que
os outros nos tratem como tal. Esse um aspecto to arraigado de nossa identidade que
dificilmente paramos para pensar nele at que as coisas desandem, pelo menos pelos
padres de uma sociedade conservadora, conformista. O resultado o distrbio chamado
transexualidade.
Como no caso da somatoparafrenia, distores ou discordncias no LPS podem tambm
explicar os sintomas dos transexuais. Muitos transexuais de homem para mulher relatam sentir
que seu pnis parece redundante ou, mais uma vez, excessivamente presente e invasivo.
Muitos transexuais de mulher para homem relatam sentir-se como um homem num corpo de
mulher, e a maioria deles teve um pnis fantasma nos primeiros anos da infncia. Muitas

dessas mulheres tambm relatam ter erees fantasma.8 Em ambos os tipos de transexuais, a
discrepncia entre a imagem corporal internamente especificada que, de modo
surpreendente, inclui detalhes de anatomia sexual e a anatomia externa leva a um intenso
desconforto e, mais uma vez, a um anseio de reduzir a discrepncia.
Cientistas mostraram que durante o desenvolvimento fetal, diferentes aspectos da
sexualidade so postos em movimento de maneira paralela: morfologia sexual (anatomia
externa), identidade sexual (a maneira como voc se v), orientao sexual (o sexo pelo qual
voc se sente atrado) e imagem corporal sexual (a representao interna que seu crebro tem
de suas partes corporais). Normalmente esses aspectos se harmonizam durante o
desenvolvimento fsico e social para culminar na sexualidade normal, mas eles podem ficar
desemparelhados, levando a desvios que deslocam o indivduo para uma ou outra ponta do
espectro da distribuio normal.
Estou usando as palavras normal e desvio aqui somente no sentido estatstico relativo
populao humana global. No pretendo sugerir que essas maneiras de ser so indesejveis
ou perversas. Muitos transexuais me disseram que prefeririam se submeter a uma cirurgia a
ser curados de seu desejo. Se isso parece estranho, pense num amor romntico intenso, mas
no correspondido. Ser que voc pediria que seu desejo lhe fosse retirado? No h nenhuma
resposta simples.

Privacidade
No captulo 4, expliquei o papel do sistema de neurnios-espelho para nos permitir ver o
mundo do ponto de vista de outra pessoa, tanto espacial quanto (talvez) metaforicamente. Em
seres humanos esse sistema pode ter se voltado para dentro, permitindo uma representao de
nossa prpria mente. Com o sistema de neurnios-espelho assim curvado para trs num
crculo completo sobre si mesmo, nasceu a autoconscincia. H uma questo evolucionria
subsidiria do que veio primeiro a conscincia do outro ou a autoconscincia , mas isso
tangencial. O que quero destacar que as duas coevolveram, enriquecendo-se uma outra
enormemente e culminando no tipo de reciprocidade entre conscincia de si e conscincia dos
outros vista somente em seres humanos.
Embora nos permitam adotar provisoriamente o ponto de vista de outra pessoa, os
neurnios-espelho no resultam numa experincia extracorprea. No flutuamos at onde o
outro ponto de vista est, nem perdemos nossa identidade como pessoa. De maneira
semelhante, quando observamos outra pessoa ser tocada, nossos neurnios tteis disparam,
mas, embora sintamos empatia, no sentimos realmente o toque. Verifica-se que, nos dois
casos, nossos lobos frontais inibem os neurnios-espelho ativados, pelo menos o suficiente
para impedir que tudo isso acontea, de modo que permaneamos ancorados em nosso prprio
corpo. Alm disso, neurnios tteis em nossa pele enviam um sinal nulo para nossos
neurnios-espelho, dizendo: Ei, voc no est sendo tocado, para assegurar que no
sintamos literalmente o outro sujeito sendo tocado. Assim, no crebro normal, uma interao
dinmica de trs conjuntos de sinais (neurnios-espelho, lobos frontais e receptores
sensoriais) responsvel pela preservao da individualidade tanto de nossa mente quanto de
nosso corpo, e pela reciprocidade de nossa mente com as dos outros um estado de coisas

paradoxal exclusivamente humano. Perturbaes nesse sistema, como veremos, levariam a


uma dissoluo de fronteiras interpessoais, da identidade pessoal e da imagem corporal
permitindo-nos explicar um amplo espectro de sintomas aparentemente incompreensveis
vistos em psiquiatria. Por exemplo, desarranjos na inibio frontal do sistema de neurniosespelho pode levar a uma perturbadora experincia extracorprea, como se estivssemos
realmente nos observando a partir do alto. Essas sndromes revelam o quanto a fronteira entre
realidade e iluso pode ficar borrada em certas circunstncias.

Neurnios-espelho e sndromes exticas


A atividade dos neurnios-espelho pode ficar alterada de muitas maneiras, por vezes levando
a desordens neurolgicas plenamente desenvolvidas, mas tambm, suspeito, de numerosas
maneiras mais sutis. Por exemplo, pergunto a mim mesmo se uma dissoluo de fronteiras
interpessoais poderia igualmente explicar sndromes mais exticas como folie deux, em que
duas pessoas, como Bush e Cheney, compartilham a loucura uma da outra. O amor romntico
uma forma menor de folie deux, uma fantasia ilusria mtua que com frequncia aflige
pessoas normais sob os demais aspectos. Outro exemplo a sndrome de Munchausen por
procurao, em que hipocondria (condio em que todo sintoma trivial experimentado como
indicador de doena fatal) inconscientemente projetada em outra pessoa (o procurador)
muitas vezes por um pai ou me sobre o filho, em vez de sobre si prprio.
Muito mais bizarra a sndrome da couvade, em que homens que participam de aulas do
mtodo Lamaze comeam a desenvolver pseudociese, ou falsos sinais de gravidez. (Talvez a
atividade de neurnios-espelho resulte na liberao de hormnios de empatia, como a
prolactina, que agem no crebro e no corpo para gerar uma gravidez fantasma.)
Mesmo fenmenos freudianos como a projeo comeam a fazer sentido: a pessoa deseja
negar suas emoes desagradveis, mas elas so salientes demais para ser completamente
negadas, e por isso ela as atribui a outros: novamente a confuso eu-tu. Como veremos, isso
no diferente do que faz o paciente com somatoparafrenia ao projetar seu brao paralisado
sobre sua me. Por fim, h a contratransferncia freudiana, em que o self do psicanalista
comea a se fundir com o do paciente, o que pode por vezes levar o psicanalista a problemas
legais se o paciente for do sexo oposto.
Obviamente, no estou afirmando ter explicado essas sndromes; estou meramente
mostrando como elas poderiam se encaixar em nosso esquema global e nos dar indicaes
sobre a maneira como o crebro normal constri um senso de identidade.

Autismo
No captulo 5 apresentei evidncias de que uma insuficincia de neurnios-espelho ou dos
circuitos sobre os quais eles se projetam pode estar subjacente ao autismo. Se os neurniosespelho de fato desempenham um papel na autorrepresentao, poderamos prever que um
autista, mesmo que fosse de alto desempenho, provavelmente no seria capaz de introspeco,
nunca poderia sentir autoestima ou autorreprovao muito menos experimentar autopiedade
ou autoengrandecimento , ou mesmo saber o que essas palavras significam. Tampouco

poderia a criana experimentar a vergonha e o rubor que acompanha o estado de


embarao. Observaes informais de autistas sugerem que tudo isso pode ser verdade, mas
no foram feitos experimentos sistemticos para determinar os limites de suas habilidades
introspectivas. Por exemplo, se eu lhe perguntasse qual a diferena entre necessidade e
desejo (voc precisa de pasta de dente; voc deseja uma mulher ou um homem), ou entre
orgulho e arrogncia, presuno e humildade, ou tristeza e dor, normalmente voc iria pensar
um pouco antes de ser capaz de explicitar a distino. Uma criana autista pode ser incapaz de
estabelecer essas distines, mesmo que ainda seja capaz de fazer outras distines abstratas
(como Qual a diferena entre um democrata e um republicano, alm de QI?).
Outro teste sutil poderia ser verificar se uma criana (ou adulto) autista de alto
desempenho pode compreender uma piscadela conspiratria, que em geral envolve uma
interao social trplice entre voc, a pessoa para quem voc est piscando e uma terceira
pessoa real ou imaginria na vizinhana. Isso requer que ela tenha uma representao da
prpria mente, bem como daquelas das duas outras pessoas. Se eu lhe dou uma piscadela
dissimulada quando estou contando uma mentira para uma terceira pessoa (que no pode ver a
piscadela), tenho um contrato social implcito com voc: Estou lhe revelando isso: v como
estou enganando essa pessoa? Uma piscadela tambm usada quando se est flertando com
algum, sem que os outros nas cercanias saibam, embora eu no saiba se isso universal a
todas as culturas. (E por fim, voc pisca para algum para quem est dizendo algo de
brincadeira, como se para dizer: Voc percebe que estou s brincando, no ?) Uma vez
perguntei famosa autista de alto desempenho e escritora Temple Grandin se ela sabia o que
uma piscadela significa. Ela me respondeu que compreende a piscadela intelectualmente, mas
nunca d uma e no tem nenhuma compreenso intuitiva de seu significado.
Mais diretamente relevante para o quadro de referncias deste captulo a observao
feita por Leo Kanner (o primeiro a descrever o autismo) de que as crianas autistas confundem
com frequncia os pronomes eu e voc na conversa. Isso mostra uma diferenciao
deficiente de limites do ego e uma falha da distino self-outro que, como vimos, depende em
parte de neurnios-espelho e circuitos inibitrios frontais associados.

Os lobos frontais e a nsula


Antes, neste captulo, sugeri que a apotemnofilia resulta de uma discrepncia entre os crtices
somatossensoriais S1 e S2, por um lado, e, por outro, os lobos parietais superiores (e
inferiores), a regio onde normalmente construmos uma imagem dinmica de nosso corpo no
espao. Mas onde exatamente a discordncia detectada? Provavelmente na nsula, que est
enterrada nos lobos temporais. A metade posterior (traseira) dessa estrutura combina
mltiplos inputs sensoriais inclusive de dor provenientes de rgos internos, msculos,
articulaes e rgos vestibulares (senso de equilbrio) no ouvido para gerar uma sensao
inconsciente de incorporao. Discrepncias entre diferentes inputs aqui produzem um vago
desconforto, como quando seu senso vestibular e o sentido visual entram em conflito num
barco e voc se sente nauseado.
Em seguida a nsula posterior retransmite os inputs para a parte frontal (anterior) da
nsula. O eminente neuroanatomista Arthur D. (Bud) Craig, do Barrow Neurological Institute

em Phoenix, sugeriu que a nsula posterior registra apenas sensaes inconscientes


rudimentares, que precisam ser re-representadas numa forma mais sofisticada na nsula
anterior antes que nossa imagem corporal possa ser conscientemente experimentada.
As re-representaes de Craig so francamente semelhantes ao que chamei de
metarrepresentaes em Phantoms in the Brain. Mas, em meu esquema, outras interaes
de ida e vinda com o cingulado anterior e outras estruturas frontais so requeridas para
construir nosso senso pleno de ser uma pessoa que reflete sobre suas sensaes e faz escolhas.
Sem essas interaes faz pouco sentido falar de um self consciente, incorporado ou no.
At agora neste livro, eu disse muito pouco sobre os lobos frontais, que se tornaram
especialmente bem desenvolvidos em hominneos e devem desempenhar um importante papel
em nossa singularidade. Tecnicamente os lobos frontais compem-se do crtex motor, bem
como da maior parte do crebro em frente a ele o crtex pr-frontal. Cada lobo pr-frontal
tem trs subdivises: o pr-frontal ventromedial (FVM), ou parte interna inferior; o
dorsolateral (FDL) ou parte externa superior; e o dorsomedial (FDM), ou parte interna
superior (ver figura Int.2). (Como o termo lobos frontais inclui o crtex pr-frontal tambm,
uso F nas abreviaes, no P.) Vamos considerar algumas das funes dessas trs regies
pr-frontais.
Invoquei o FVM no captulo 8 ao discutir respostas estticas prazerosas beleza. O FVM
tambm recebe sinais da nsula anterior para gerar nossa sensao consciente de estar
corporificados. Em conjuno com partes do crtex cingulado anterior (CCA), ele motiva o
desejo de agir. Por exemplo, a discrepncia na imagem corporal na apotemnofilia,
percebida na nsula anterior direita, seria retransmitida ao FVM e ao cingulado anterior para
motivar um plano de ao consciente: Ir ao Mxico e mandar cortar este brao! Em
paralelo, a nsula projeta-se diretamente sobre a amgdala, que ativa a resposta autnoma de
luta ou fuga por meio do hipotlamo. Isso explicaria a transpirao intensificada da pele
(resposta galvnica da pele, ou RGP) que vimos em nossos pacientes com apotemnofilia.
Tudo isso pura especulao, claro; a essa altura no sabemos sequer se minha
explicao da apotemnofilia correta. Apesar disso, a hiptese ilustra o estilo de raciocnio
necessrio para explicar muitos distrbios cerebrais. Simplesmente desconsider-los como
sendo problemas mentais ou psicolgicos no adianta nada; esse tipo de rotulao nem
ilumina a funo normal, nem ajuda o paciente.
Dada a existncia de amplas conexes com estruturas lmbicas, no surpreende muito que
os lobos frontais mediais o FVM e possivelmente o FDM estejam tambm envolvidos no
estabelecimento da hierarquia de valores que governa nossa tica e moralidade, traos
especialmente bem desenvolvidos em seres humanos. A menos que seja um sociopata (que tem
perturbaes nesses circuitos, como mostrado por Antnio Damsio), voc no costuma
mentir ou trapacear, mesmo quando tem 100% de certeza de que poderia se safar se tentasse.
De fato, seu senso de moralidade e sua preocupao com o que os outros pensam de voc so
to fortes que voc at age para estend-los alm de sua morte. Imagine que voc recebeu um
diagnstico de cncer terminal e tem cartas antigas em suas gavetas que poderiam ser trazidas
luz aps a sua morte, incriminando-o num escndalo sexual. Se voc for como a maioria das
pessoas, destruir prontamente essas evidncias, mesmo que no haja uma razo lgica para
que voc se preocupe com sua reputao pstuma.

J sugeri o papel dos neurnios-espelho na empatia. quase certo que os smios tm uma
espcie de empatia, mas os seres humanos tm tanto empatia quanto livre-arbtrio, os dois
ingredientes necessrios para a escolha moral. Esse trao requer um uso mais sofisticado de
neurnios-espelho agindo em conjuno com o cingulado do que aquele de que qualquer
smio tenha sido capaz antes de ns.
Voltemo-nos agora para a rea pr-frontal dorsomedial (FDM). Estudos de imagiologia
cerebral descobriam que o FDM est envolvido em aspectos conceituais do self. Se nos
pedem para descrever nossos atributos e traos de personalidade (no de outra pessoa), essa
rea se ilumina nas imagens do crebro. Por outro lado, se fssemos descrever a sensao
pura de nossa corporificao, seria de esperar que nosso FVM se iluminasse, mas isso ainda
no foi testado.
Por fim, h a rea pr-frontal dorsolateral. O FDL necessrio para conservar coisas em
nossa paisagem mental, em curso, de modo que possamos usar nosso CCA para dirigir ateno
para diferentes aspectos da informao e agir de acordo com nossos desejos. (O nome tcnico
para essa funo memria de trabalho.) O FDL necessrio tambm para o raciocnio
lgico, que envolve prestar ateno a diferentes facetas de um problema e manipular
abstraes como palavras e nmeros sintetizadas nos lobos parietais inferiores (ver
captulo 4). No se sabe como e onde surgem as regras precisas para essa manipulao.
O FDL interage tambm com o lobo parietal. Os dois agem em conjunto para construir um
corpo animado, conscientemente experimentado, movendo-se no espao e no tempo (o que
complementa a criao pela via nsula-FVM de uma ancoragem mais visceralmente sentida de
nosso self em nosso corpo). A fronteira subjetiva entre esses dois tipos de imagem corporal
um tanto borrada, o que nos faz lembrar a grande complexidade das conexes necessrias
mesmo para algo to simples quanto nossa imagem corporal. Essa ideia ser mais
explicitada adiante; vamos encontrar um paciente com um gmeo fantasma junto de si. A
estimulao vestibular fazia o gmeo encolher e se mover. Isso sugere fortes interaes entre
(a) input vestibular para a nsula, que produz uma ancoragem visceral do corpo, e (b) input
vestibular para o lobo parietal direito, que juntamente com sensaes musculares e das
articulaes e viso constri um vvido senso de um corpo mvel conscientemente
experimentado.

Unidade
E se o self for produzido no por uma nica entidade, mas pela atrao e repulso de
mltiplas foras de que somos em grande parte inconscientes? Agora vou usar as lentes da
anosognosia e das experincias extracorpreas para examinar a unidade e a desunidade do
self.

Especializao hemisfrica: Doutor, eu sou duas mentes


Grande parte da psicologia pop trata da questo de como os hemisfrios poderiam ser
especializados para diferentes papis. Por exemplo, pensa-se que o hemisfrio direito mais

intuitivo, criativo e emocional que o esquerdo, que seria mais linear, racional e parecido com
o dr. Spock em sua mentalidade. Muitos gurus da Nova Era usaram a ideia para promover
maneiras de desencadear o potencial oculto do hemisfrio direito.
Como ocorre com a maioria das ideias pop, h um fundo de verdade em tudo isso. Em
Phantoms in the Brain, postulei que os dois hemisfrios tm estilos diferentes, mas
complementares, de lidar com o mundo. Aqui vou considerar a relevncia disso para a
compreenso da anosognosia, a negao da paralisia vista em alguns pacientes de derrame.
Em termos mais gerais, isso pode nos ajudar a compreender por que a maioria das pessoas
normais inclusive voc e eu se envolve em pequenas negaes e racionalizaes para
fazer face aos estresses de suas vidas dirias. Qual a funo evolucionria dessas diferenas
hemisfricas, se que h alguma?
A informao que chega por meio dos sentidos comumente fundida com lembranas
preexistentes para criar um sistema de crenas sobre voc mesmo e o mundo. Esse sistema de
crenas internamente coerente, sugiro, construdo, sobretudo, pelo hemisfrio esquerdo. Se
h uma pequena informao anmala que no se encaixa no quadro geral de nosso sistema
de crenas, o hemisfrio esquerdo tenta atenuar as discrepncias e anomalias de modo a
preservar a coerncia do self e a estabilidade do comportamento. Num processo chamado
confabulao, o hemisfrio esquerdo por vezes chega a fabricar informao para preservar
sua harmonia e viso global de si mesmo. Um freudiano poderia dizer que o hemisfrio
esquerdo faz isso para evitar estilhaar o ego, ou para reduzir o que os psiclogos chamam de
dissonncia cognitiva, uma desarmonia entre diferentes aspectos internos do self. Essas
desconexes do origem s confabulaes, negaes e iluses que vemos em psiquiatria. Em
outras palavras, as defesas freudianas originam-se sobretudo no hemisfrio esquerdo. Em
minha concepo, contudo, ao contrrio do que supe o freudismo ortodoxo, elas se
desenvolveram no para proteger o ego, mas para estabilizar o comportamento e impor um
senso de coerncia e narrativa nossa vida.
Mas tem de haver um limite. Se deixado sem controle, o hemisfrio esquerdo
provavelmente levaria uma pessoa a desenvolver iluses ou tornar-se manaca. Uma coisa
depreciar algumas de nossas fraquezas para ns mesmos (um otimismo irrealista pode ser
temporariamente til para seguir adiante), outra nos convencermos ilusoriamente de que
somos ricos o bastante para comprar uma Ferrari (ou de que nosso brao no est paralisado)
quando nenhuma das duas coisas verdade. Parece razovel, portanto, postular um advogado
do diabo no hemisfrio direito que nos permite adotar uma viso imparcial, objetiva de ns
mesmos.9 Esse sistema no hemisfrio direito seria muitas vezes capaz de detectar
discrepncias importantes que nosso egocntrico hemisfrio esquerdo ignorou ou reprimiu,
mas no o deveria ter feito. Somos ento alertados para isso, e o hemisfrio esquerdo
impelido a revisar sua narrativa.
A noo de que muitos aspectos da psique humana poderiam surgir do antagonismo de
atrao e repulso entre regies complementares dos dois hemisfrios poderia parecer uma
grosseira supersimplificao; na verdade, a prpria teoria pode ser resultado de
dicotomania, a tendncia do crebro a simplificar o mundo dividindo as coisas em opostos
polarizados (noite e dia, yin e yang, masculino e feminino e assim por diante). Mas faz
perfeito sentido de um ponto de vista de engenharia de sistemas. Mecanismos de controle que
estabilizam um sistema e ajudam a evitar oscilaes so a regra, no a exceo em biologia.

Vou explicar agora como a diferena entre os estilos de enfrentamento dos dois
hemisfrios responsvel pela anosognosia a negao da incapacidade, nesse caso a
paralisia. Como vimos antes, quando um ou outro hemisfrio danificado por um derrame, o
resultado a hemiplegia, uma completa paralisia de um lado do corpo. Se o acidente vascular
cerebral no hemisfrio esquerdo, o lado direito do corpo paralisado, e como seria de
esperar o paciente se queixar da paralisia e solicitar tratamento. O mesmo pode ser dito em
relao maioria dos derrames no hemisfrio direito, mas uma significativa minoria de
pacientes permanece indiferente. Eles depreciam a extenso da paralisia e negam
obstinadamente que no podem se mexer ou negam at mesmo a posse de um membro
paralisado! Essa negao ocorre usualmente como resultado de dano adicional ao postulado
advogado do diabo nas regies frontoparietais do hemisfrio direito, que permite que o
hemisfrio esquerdo entre num circuito aberto, levando suas negaes a limites absurdos.
Recentemente examinei uma paciente inteligente, de sessenta anos, chamada Nora, que
tinha uma verso especialmente notvel dessa sndrome.
Como est hoje, Nora?, perguntei.
Muito bem, senhor, exceto pela comida de hospital. horrvel.
Bem, vamos dar uma olhada em voc. Pode andar?
Sim. (Na verdade, ela no deu um nico passo na ltima semana.)
Nora, voc pode usar suas mos, pode mov-las?
Sim.
As duas mos?
Sim. (Fazia uma semana que Nora no usava um garfo.)
Pode mover sua mo esquerda?
Sim, claro.
Toque o meu nariz com sua mo esquerda.
A mo de Nora continua imvel.
Voc est tocando o meu nariz?
Sim.
Pode ver sua mo tocando o meu nariz?
Sim, agora ela est quase tocando o seu nariz.
Alguns minutos depois eu agarrei o brao esquerdo inerte de Nora, levantei-o em direo
ao seu rosto e perguntei: De quem esta mo, Nora?
Essa mo da minha me, doutor.
Onde est a sua me?
Nesse ponto, Nora pareceu perplexa e olhou sua volta procurando a me. Ela est
escondida embaixo da mesa.
Nora, voc disse que pode mover sua mo esquerda?
Sim.
Mostre-me. Toque seu prprio nariz com sua mo esquerda.
Sem a menor hesitao, Nora moveu sua mo direita em direo sua flcida mo

esquerda, agarrou-a e usou-a como se fosse uma ferramenta para tocar seu nariz. A
surpreendente implicao era que, mesmo que estivesse negando que seu brao esquerdo
estava paralisado, ela devia saber em algum nvel que estava, pois do contrrio, por que teria
estendido espontaneamente a mo direita para agarr-lo? E por que usa a mo esquerda de
sua me para tocar seu prprio nariz? Tem-se a impresso de que h muitas Noras dentro de
Nora.
O caso de Nora uma manifestao extrema de anosognosia. Mais comumente o paciente
tenta minimizar a paralisia, em vez de se envolver numa negao completa ou confabulao.
No h problema, doutor. Est melhorando a cada dia! Ao longo dos anos, vi muitos desses
pacientes e fiquei impressionado com o fato de que muitos de seus comentrios tm notvel
semelhana com os tipos usuais de negao e as racionalizaes em que todos ns nos
envolvemos para nos safar das discrepncias de nossas vidas dirias. Sigmund (e mais
especialmente sua filha Anna) Freud chamava isso de mecanismos de defesa, sugerindo que
sua funo proteger o ego seja l o que isso significa. Exemplos dessas defesas
freudianas incluiriam negao, racionalizao, confabulao, formao reativa, projeo,
intelectualizao e represso. Esses curiosos fenmenos tm apenas uma relevncia tangencial
para o problema da Conscincia (com C maisculo), mas como Freud insistiu eles
representam a interao dinmica entre o consciente e o inconsciente, de modo que seu estudo
pode iluminar indiretamente nossa compreenso da conscincia de outros aspectos
relacionados na natureza humana. Por isso vou elenc-los:
1. Negao completa Meu brao no est paralisado.
2. Racionalizao A tendncia que todos temos a atribuir algum fato desagradvel sobre
ns mesmos a uma causa externa. Por exemplo, poderamos dizer: O exame foi difcil
demais em vez de No estudei o suficiente ou O professor sdico em vez de No
sou inteligente. Essa tendncia amplificada em pacientes.
Por exemplo, quando eu perguntava a um paciente, sr. Dobbs, Por que voc no est
movendo sua mo esquerda como lhe pedi?, suas resposta variavam:
Sou um oficial do exrcito, doutor. No recebo ordens.
Os estudantes de medicina passaram o dia todo me testando. Estou cansado.
Tenho uma artrite severa no brao; doloroso demais mov-lo.
3. Confabulao A tendncia a inventar coisas para proteger a autoimagem: isso feito
inconscientemente; no h nenhuma inteno deliberada de enganar. Posso ver minha
mo se movendo, doutor. Est a trs centmetros do seu nariz.
4. Formao reativa A tendncia a afirmar o oposto do que se sabe de forma consciente
ser a verdade sobre si mesmo, ou, parafraseando Hamlet, a tendncia a protestar demais.
Um exemplo disso so os homossexuais enrustidos envolvendo-se em veemente
condenao de casamentos entre pessoas do mesmo sexo.
Outro exemplo: lembro-me de apontar para uma pesada mesa numa clnica de
tratamento de derrames e perguntar a um paciente que estava com o brao esquerdo
paralisado: Consegue levantar aquela mesa com sua mo direita?
Sim.
At que altura consegue levant-la?

Uns trs centmetros.


Consegue levant-la com a mo esquerda?
Sim, at uns cinco centmetros.
Claramente algum ali sabia que ela estava paralisada, pois, do contrrio, por que
o exagero na capacidade do brao?
5. Projeo Atribuir as prprias deficincias a outra pessoa. Na clnica: O brao
[paralisado] pertence a minha me. Na vida comum: Ele racista.
6. Intelectualizao Transformar um fato emocionalmente ameaador num problema
intelectual, desviando assim ateno de seu impacto emocional e amortecendo-o. Muitas
pessoas com um familiar ou cnjuge com doena terminal, incapazes de encarar a perda
potencial, comeam a tratar a doena como um desafio puramente intelectual. Isso
poderia ser considerado uma combinao de negao e intelectualizao, embora a
terminologia no tenha importncia.
7. Represso A tendncia a bloquear a recuperao de lembranas que, se fossem
desenterradas, seriam penosas para o ego. Embora a palavra tenha penetrado na
psicologia pop, pesquisadores da memria suspeitam h muito da represso. Tendo a
pensar que o fenmeno real, pois vi muitos casos claros em meus pacientes, fornecendo
o que os matemticos chamam de prova de existncia.
Por exemplo, a maioria dos pacientes se recupera da anosognosia aps ter passado
alguns dias em negao. Eu estivera em contato com um desses pacientes, que insistiu
durante nove dias seguidos que seu brao paralisado estava funcionando muito bem,
mesmo com repetido questionamento. Depois, no dcimo dia, ele se recuperou por
completo de sua negao.
Quando lhe perguntei sobre sua condio, ele declarou de imediato: Meu brao est
paralisado.
H quanto tempo ele est paralisado?, perguntei, surpreso.
Ele respondeu: Ora, durante todos estes ltimos dias em que o senhor tem vindo me
ver.
O que me disse quando perguntei pelo seu brao ontem?
Eu lhe disse que ele estava paralisado, claro.
Ele estava claramente reprimindo suas negaes.
A anosognosia uma ilustrao notvel do que enfatizei reiteradamente neste livro que
crena no algo nico. Ela tem muitas camadas que podem ser removidas uma a uma at
que o verdadeiro self se torne nada mais que pura abstrao. Como o filsofo Daniel
Dennett disse uma vez, o self assemelha-se mais, conceitualmente, ao centro de gravidade
de um objeto complexo, seus muitos vetores cruzando-se num nico ponto imaginrio.
Assim, longe de ser apenas mais uma sndrome estranha, a anosognosia projeta novas
luzes sobre a mente humana. Cada vez que vejo um paciente com o distrbio, tenho a
impresso de estar olhando para a natureza humana atravs de uma lente de aumento. No
posso deixar de pensar que, se tivesse tido conhecimento da anosognosia, Freud teria se
deliciado em estud-la. Ele poderia perguntar, por exemplo, o que determina qual defesa
particular um paciente usa; por que usar racionalizao em alguns casos e negao completa

em outros? Depender isso inteiramente das circunstncias particulares ou de sua


personalidade? Iria Charlie sempre usar racionalizao, e Joe, negao?
Alm de explicar a psicologia freudiana em termos evolucionrios, meu modelo pode
tambm ser relevante para o transtorno bipolar (doena manaco-depressiva). H uma
analogia entre os estilos de enfrentamento dos hemisfrios esquerdo e direito manaco ou
delirante para o esquerdo, ansioso advogado do diabo para o direito e as oscilaes de
humor da doena bipolar. Nesse caso, possvel que essas oscilaes de humor resultem de
alternncia entre os hemisfrios. Como mostraram meus antigos professores dr. K.C. Nambiar
e Jack Pettigrew, mesmo em indivduos normais pode haver algumas inverses espontneas
entre os hemisfrios e seus estilos cognitivos correspondentes. Um extremo exagero dessa
oscilao pode ser considerado disfuncional, ou doena bipolar por psiquiatras, embora
eu tenha conhecido alguns pacientes que esto dispostos a tolerar os acessos de depresso
para (por exemplo) continuar tendo suas breves comunicaes eufricas com Deus.

Experincia extracorprea: Doutor, deixei meu corpo para trs


Como vimos antes, uma funo dos hemisfrios direitos adotar uma viso geral e imparcial
de ns mesmos e de nossa situao. Essa funo se estende para nos permitir ver a ns
mesmos do ponto de vista de um estranho. Por exemplo, se voc est ensaiando uma
conferncia, pode se imaginar observando a si mesmo andando de um lado para outro no
palanque do ponto de vista da plateia.
Essa ideia pode tambm explicar experincias extracorpreas. Mais uma vez, precisamos
apenas invocar perturbao dos circuitos inibitrios que comumente mantm a atividade dos
neurnios-espelho sob controle. Dano s regies frontoparietais direitas ou anestesia com a
droga cetamina (que pode influenciar os mesmos circuitos) remove essa inibio. Em
consequncia, voc comea a sair de seu corpo, at mesmo ao ponto de no sentir sua prpria
dor; voc v sua dor objetivamente, como se outra pessoa a estivesse experimentando. Por
vezes voc tem a impresso de que realmente saiu de seu corpo e est pairando sobre ele,
observando a si mesmo a partir de fora. Veja que, se esses circuitos incorporadores forem
especialmente vulnerveis falta de oxignio no crebro, isso poderia tambm explicar por
que essas sensaes extracorpreas so comuns em experincias de quase morte.
Ainda mais estranhos que a maioria das sensaes extracorpreas so os sintomas
experimentados por um paciente chamado Patrick, um engenheiro de software de Utah que foi
diagnosticado com um tumor cerebral maligno na regio frontoparietal. O tumor era do lado
direito do crebro, o que era uma sorte, porque o deixava menos preocupado do que se fosse
do lado esquerdo. Patrick fora informado de que lhe restavam menos de dois anos de vida,
mesmo depois que o tumor tivesse sido removido, mas ele tendia a minimizar o problema. O
que realmente o intrigava era muito mais estranho do que ele ou qualquer outra pessoa poderia
ter imaginado.
Ele percebeu que tinha um gmeo fantasma vividamente sentido, preso ao lado esquerdo
de seu corpo. Isso era diferente do tipo mais comum de experincia extracorprea, em que o
paciente sente que est olhando para o seu corpo a partir de cima. O gmeo de Patrick imitava
cada ao sua numa sincronia quase perfeita. Pacientes como ele foram extensamente

estudados por Peter Brugger do Hospital Universitrio de Zurique. Eles nos lembram de que
at a congruncia entre diferentes aspectos de nossa mente, como ego subjetivo e imagem
corporal, podem ser desarranjados em doenas cerebrais. Deve haver um mecanismo cerebral
especfico (ou uma sequncia encadeada de mecanismos) que comumente preserva essa
congruncia; se no houvesse, ela no poderia ter sido seletivamente afetada em Patrick,
deixando ao mesmo tempo outros aspectos de sua mente intactos pois, de fato, ele era
emocionalmente normal, introspectivo, inteligente e amvel.10
Movido pela curiosidade, irriguei seu canal auditivo esquerdo com gua gelada. Sabe-se
que esse procedimento ativa o sistema vestibular, podendo dar certo solavanco na imagem
corporal; ele pode, por exemplo, restaurar transitoriamente a conscincia da paralisia do
corpo num paciente com anosognosia decorrente de um acidente vascular cerebral parietal.
Quando fiz isso para Patrick, ele ficou pasmo ao perceber o gmeo encolhendo em tamanho,
movendo-se e mudando de postura. Ah, como sabemos pouco sobre o crebro!
Experincias extracorpreas so vistas com frequncia em neurologia, mas elas se
mesclam de maneira imperceptvel com o que chamamos de estados dissociativos, que em
geral so vistos por psiquiatras. A expresso designa uma condio em que a pessoa se
dissocia mentalmente do que quer que esteja se passando em seu corpo durante uma
experincia extremamente traumtica. (Advogados de defesa costumam usar o diagnstico de
estado dissociativo: afirmam que o acusado estava em tal estado, e que portanto observou seu
corpo perpetrando o assassinato sem envolvimento pessoal.)
O estado dissociativo envolve o uso de algumas das mesmas estruturas neurais j
discutidas, mas tambm de duas outras estruturas: o hipotlamo e o cingulado anterior.11 Via de
regra, quando somos confrontados com uma ameaa, dois outputs fluem do hipotlamo: um
deles comportamental, como fugir ou lutar; e outro emocional, como medo ou agresso. (J
mencionamos o terceiro output: excitao autnoma levando RGP de suor, presso
sangunea e ritmo cardaco aumentado.) O cingulado anterior est simultaneamente ativo; ele
nos permite permanecer excitados e sempre vigilantes para novas ameaas e novas
oportunidades de fuga. Mas o nvel de ameaa determina o grau em que cada um desses trs
subsistemas envolvido. Quando somos confrontados com uma ameaa extrema, por vezes
melhor ficar imvel e no fazer absolutamente nada. Isso poderia ser visto com uma forma de
bancar o possum,g interrompendo todo output comportamental. O possum fica
completamente imvel quando um predador est to prximo que a fuga no mais uma
opo, e de fato qualquer tentativa iria apenas ativar o instinto do carnvoro de perseguir a
presa em fuga. Apesar disso, o cingulado anterior continua poderosamente envolvido o tempo
todo para preservar a vigilncia, para o caso de o predador no se deixar enganar ou de uma
fuga rpida tornar-se vivel.
Um vestgio desse reflexo de possum, ou uma exaptao dele, pode se manifestar na
forma de estados dissociativos em emergncias humanas extremas. A pessoa interrompe tanto
comportamentos manifestos quanto emoes e se v com indiferena objetiva em relao sua
prpria dor ou pnico. Isso ocorre por vezes em estupro, por exemplo, em que a mulher fica
num estado paradoxal: Fiquei vendo a mim mesma sendo estuprada como se fosse um
observador externo indiferente sentindo a dor, mas no a angstia. E no havia nenhum
pnico. A mesma coisa deve ter ocorrido quando o explorador David Livingstone foi atacado
por um leo que lhe arrancou o brao fora a dentadas; no sentiu dor nem medo.

A razo de ativao entre esses circuitos e interaes entre eles pode tambm dar origem a
formas menos extremas de dissociao em que a ao no inibida, mas as emoes so.
Apelidamos isso de reflexo de James Bond: seus nervos de ao lhe permitem permanecer
inafetado por emoes perturbadoras enquanto persegue e enfrenta o vilo (ou faz sexo com
uma mulher sem pagar a penalidade do amor).

Insero social
O self se define em relao a seu ambiente social. Quando esse ambiente se torna
incompreensvel por exemplo, quando pessoas conhecidas parecem desconhecidas ou viceversa , o self pode experimentar extremo sofrimento ou mesmo sentir-se ameaado.

A sndrome de erro de identificao: Doutor, essa no a minha me


O crebro de uma pessoa cria uma imagem unificada, internamente consistente de seu mundo
social um palco ocupado por diferentes selves como voc e eu. Essa parece uma afirmao
banal, mas quando o self est perturbado comeamos a compreender que h mecanismos
cerebrais especficos em ao para vestir o self com um corpo e uma identidade.
No captulo 2, ofereci uma explicao para a sndrome de Capgras em termos das vias
visuais 2 e 3 quando elas divergem do giro fusiforme (figuras 9.1 e 9.2). Se a via 3 (o fluxo e
da, que evoca emoes) estiver comprometida enquanto a via 2 (o fluxo o qu, que
permite a identificao) permanece intacto, o paciente pode evocar fatos e lembranas sobre
as pessoas que lhe so mais prximas e queridas numa palavra, pode reconhec-las mas,
de forma perturbadora, aflitiva, no sente os clidos sentimentos vagos que deveria. Como a
discrepncia ou penosa demais ou desconcertante demais para ser aceita, ele abraa a iluso
de um impostor idntico. Indo mais adiante no caminho do delrio, ele pode dizer coisas como
minha outra me, ou at afirmar que h vrios seres maternais. Isso chamado de
duplicao, ou reduplicao.
Agora pense no que acontece quando o cenrio da sndrome de Capgras est invertido: via
3 intacta, via 2 comprometida. O paciente perde a capacidade de reconhecer rostos. Torna-se
cego para rostos, um distrbio chamado prosopagnosia. No entanto, sua discriminao
inconsciente de rostos de pessoas continua a ser levada a cabo por seu giro fusiforme intacto,
que ainda pode enviar sinais por seu fluxo e da intacto (via 3) para sua amgdala. Como
resultado, ele ainda responde emocionalmente a rostos familiares d um belo e grande sinal
de RGP ao ver sua me, por exemplo, muito embora no faa a menor ideia de quem seja a
pessoa para quem est olhando. Estranhamente, seu crebro e sua pele sabe alguma
coisa que sua mente ignora conscientemente. (Isso foi demonstrado por Antnio Damsio numa
elegante srie de experimentos.) Voc pode pensar, portanto, nos distrbios de Capgras e na
prosopagnosia como imagens especulares um do outro, tanto estruturalmente quanto em termos
de sintomas clnicos.12
Para a maioria de ns sem danos cerebrais, a ideia de que a identidade (fatos conhecidos
sobre uma pessoa) deveria estar segregada da familiaridade (reaes emocionais a uma

pessoa) parece contrria ao senso comum. Como podemos reconhecer uma pessoa e no a
reconhecer ao mesmo tempo? Voc poderia fazer uma ligeira ideia de como isso se pensasse
numa ocasio passada em que topou com um conhecido em algum lugar completamente fora de
contexto, como um aeroporto num pas estrangeiro e no conseguiu de maneira alguma se
lembrar de quem ele era. Voc experimentou familiaridade com falta de identidade. O fato de
uma dissociao como essa poder ocorrer de alguma maneira prova de que mecanismos
separados esto envolvidos, e nesses momentos de aeroporto voc experimenta,
passageiramente, uma sndrome em miniatura que o oposto da de Capgras. Se voc no
experimenta essa discrepncia cognitiva como desagradvel (exceto brevemente, ganhando
tempo com uma conversa trivial enquanto se compe) porque esses episdios no duram
muito. Se esse conhecido continuasse a parecer estranho o tempo todo, independentemente do
contexto e da frequncia com que voc conversasse com ele, possvel que ele comeasse a
parecer sinistro e voc poderia de fato desenvolver uma forte averso ou paranoia.

FIGURA 9.1 Diagrama extremamente esquemtico das vias visuais e outras reas invocadas para explicar sintomas de doenas
mentais: o sulco temporal superior (STS) e o giro supramarginal (SM) so provavelmente ricos em neurnios-espelho. As vias 1
(como) e 2 (o qu) so vias anatmicas identificadas. A diviso da via o qu em dois fluxos o qu (via 2) e e da
(via 3) baseia-se principalmente em consideraes funcionais e neurologia. O lobo parietal superior (LPS) est envolvido na
construo da imagem corporal do espao visual. O lobo parietal inferior (LPI) est tambm envolvido com a imagem corporal,
mas alm disso com preenso em macacos e (provavelmente) smios. S os seres humanos possuem o giro supramarginal
(SM). Durante o desenvolvimento do hominneo, ele se separou do LPI e tornou-se especializado em movimentos
especializados e semiespecializados como o uso de ferramentas. A presso seletiva para sua separao veio da necessidade de
usar as mos para fazer ferramentas, manejar armas, arremessar msseis, bem como para manipulao fina com as mos e os
dedos. Provavelmente s ns possumos um outro giro, o giro angular (GA). Ele se separou do LPI e originalmente serviu s
capacidades de abstrao transmodais, como trepar em rvores, e emparelhar tamanho e orientao visual com feedback de
msculos e articulao. Em seres humanos, o GA foi exaptado para formas mais complexas de abstrao: leitura, escrita, lxico
e aritmtica. A rea de Wernicke (W) lida com linguagem (semntica). O STS tambm tem conexes com a nsula (no
mostradas). O complexo amigdaloide (A, incluindo a amgdala) lida com emoes. O ncleo geniculado lateral (NGL) do tlamo
retransmite informao da retina para a rea 17 (tambm conhecida como V1, o crtex visual primrio). O colculo superior

(CS) recebe e processa sinais vindos da retina que so enviados pela via antiga para o LPS (aps uma retransmisso atravs do
pulvinar, no mostrada). O giro fusiforme (F) est envolvido no reconhecimento de faces e objetos.

FIGURA 9.2

Verso abreviada da figura 9.1, mostrando a distino entre emoes e semntica (significado).

Autoduplicao: Doutor, onde est o outro David?


Assombrosamente, descobrimos que a reduplicao vista na sndrome de Capgras pode
envolver at o prprio self do paciente. Como foi observado anteriormente, a atividade
recursiva de neurnios-espelho pode resultar numa representao no s das mentes de outras
pessoas, como tambm da nossa.13 Alguma trapalhada nesse mecanismo poderia explicar por
que nosso paciente apontava para uma foto de perfil de si mesmo e dizia: Esse um outro
David. Em outras ocasies ele se referia ao outro David em conversas casuais, chegando a
perguntar, de maneira comovente: Doutor, se o outro David voltar, ser que meus pais vo me
renegar? claro que todos ns nos entregamos a um faz de conta de vez em quando, mas no
a tal ponto que o metafrico (Eu estou em duas mentes, Eu no sou o rapaz que fui
outrora) se torne literal. Mais uma vez, tenha em mente que, apesar dessas interpretaes
errneas da realidade de tipo onrico, David era perfeitamente normal em outros aspectos.
Eu poderia acrescentar que a rainha da Inglaterra tambm se refere a si mesma na terceira
pessoa, mas hesitaria em atribuir isso a uma patologia.

Sndrome de Fregoli: Doutor, todo mundo se parece com a tia Cindy


Na sndrome de Fregoli, o paciente afirma que todo mundo se parece com uma pessoa
prototpica que ele conhece. Por exemplo, certa vez conheci um homem que dizia que todas as
pessoas se pareciam com sua tia Cindy. Talvez isso surja porque a via emocional 3 (bem como
ligaes da via 2 com a amgdala) foi reforada por doena. Isso poderia acontecer porque

repetidas saraivadas de sinais esto ativando acidentalmente a via 3, como na epilepsia; s


vezes isso chamado de hiperexcitabilidade neural. O resultado que todas as pessoas
parecem estranhamente familiares em vez de desconhecidas. No est claro por que o paciente
deveria se prender a um nico prottipo, mas talvez isso decorra do fato de que
familiaridade difusa no faz sentido. Por analogia, a ansiedade difusa do hipocondraco
raramente flutua livremente por muito tempo, tendendo a se prender a um rgo ou doena
especfica.

Autoconscincia
Antes, neste captulo, escrevi que um self no consciente de si mesmo um oximoro. H, no
entanto, certos distrbios que podem distorcer seriamente a autoconscincia de uma pessoa,
sejam levando pacientes a acreditar que esto mortos ou lhes inspirando a iluso de que se
tornaram uma s coisa com Deus.

Sndrome de Cotard: Doutor, eu no existo


Se voc fizer um levantamento e perguntar a pessoas sejam elas neurocientistas ou msticos
orientais qual o aspecto mais intrigante do self, a resposta mais comum ser
provavelmente a conscincia que o self tem de si mesmo; ele pode contemplar sua prpria
existncia e (ai!) sua mortalidade. Nenhuma criatura no humana capaz disso.
Com frequncia visito Chennai, na ndia, durante o vero para dar conferncias e ver
pacientes no Instituto de Neurologia em Mount Road. Um colega meu, dr. A.V. Santhanam,
costuma me convidar para dar conferncias ali e chama minha ateno para casos
interessantes. Em uma noite especial, depois de dar uma conferncia, encontrei o dr.
Santhanam minha espera em minha sala com um paciente, um rapaz desgrenhado, de barba
por fazer, de trinta anos chamado Yusof Ali. Ele sofria de epilepsia desde os ltimos anos da
adolescncia. Tinha acessos peridicos de depresso, mas era difcil saber se isso estava
relacionado com suas crises epilpticas ou excessiva leitura de Sartre e Heidegger, to
comum entre adolescentes inteligentes. Ali me falou de seu profundo interesse por filosofia.
A estranheza do comportamento de Ali era bvia para praticamente qualquer pessoa que o
tivesse conhecido muito antes de sua epilepsia ter sido diagnosticada. Sua me notara que
umas duas vezes por semana havia breves perodos em que ele ficava um tanto dissociado do
mundo, parecia experimentar um obscurecimento da conscincia e comeava a estalar os
lbios incessantemente e a assumir posturas contorcidas. Essa histria clnica, junto com seu
EEG (eletroencefalograma, um registro de suas ondas cerebrais), nos levou a diagnosticar as
minicrises como uma forma de epilepsia chamada crises convulsivas parciais complexas.
Essas crises convulsivas, ao contrrio das crises dramticas do grande mal (que afetam o
corpo inteiro) que a maioria das pessoas associa epilepsia, atingem sobretudo os lobos
temporais e produzem mudanas emocionais. Durante seus longos intervalos livres de crises,
Ali era perfeitamente lcido e inteligente.
O que o traz ao hospital?, perguntei-lhe.

Ali continuou em silncio, olhando-me atentamente por quase um minuto. Depois ele
cochichou lentamente: No h muita coisa que possa ser feita: sou um cadver.
Ali, onde voc est?
No Madras Medical College, acho eu. Antes eu era um paciente no Kilpauk. (Kilpauk
era o nico hospital psiquitrico em Chennai.)
Voc est dizendo que est morto?
Sim. Eu no existo. Voc poderia dizer que sou uma casca vazia. s vezes me sinto como
um fantasma que existe num outro mundo.
Sr. Ali, voc obviamente um homem inteligente. No mentalmente insano. Voc tem
descargas eltricas anormais em certas partes de seu crebro que podem afetar a maneira
como pensa. Foi por isso que o transferiram do hospital psiquitrico para c. H certas drogas
que so muito eficazes para controlar crises convulsivas.
No sei o que voc est dizendo. Voc sabe que o mundo ilusrio, como diz o hindu.
tudo maya [a palavra snscrita para iluso]. E se o mundo no existe, em que sentido eu
existo? Damos tudo por certo, mas isso simplesmente no verdade.
Ali, o que voc est dizendo? Est dizendo que pode no existir? Como explica que
esteja falando comigo neste exato momento?
Ali pareceu confuso e uma lgrima comeou a se formar em seu olho. Bem, eu estou
morto e sou imortal ao mesmo tempo.
Na mente de Ali, como nas mentes de muitos msticos normais sob os demais aspectos,
no h contradio essencial nessa afirmao. Por vezes me pergunto se esses pacientes com
epilepsia do lobo temporal tm acesso a outra dimenso da realidade, e entram num universo
paralelo por uma espcie de buraco de minhoca. Mas em geral no digo isso a meus colegas,
temendo que duvidem de minha sanidade.
Ali tinha um dos mais estranhos distrbios em neuropsiquiatria: a sndrome de Cotard.
Seria muito fcil tirar a concluso precipitada de que sua iluso era resultado de extrema
depresso. Com muita frequncia a depresso acompanha a sndrome de Cotard. No entanto, a
depresso sozinha no pode ser a causa do distrbio. Por um lado, formas menos extremas de
despersonalizao em que o paciente se sente como uma casca vazia, mas, diferentemente
de um paciente de Cotard, conserva uma compreenso de sua doena podem ocorrer na
completa ausncia de depresso. Ao contrrio, a maioria dos pacientes gravemente
deprimidos no sai por a proclamando estar morta. Portanto, mais alguma coisa deve
acontecer na sndrome de Cotard.
O dr. Santhanam submeteu Ali a um regime da droga anticonvulsivante lamotrigine.
Isto deve ajud-lo a melhorar, disse ele. Vamos comear com uma dose pequena,
porque em alguns casos raros pacientes podem desenvolver uma erupo de pele muito
severa. Se voc desenvolver essa erupo, pare o remdio imediatamente e venha nos ver.
Ao longo dos meses seguintes, as crises de Ali desapareceram, e como um bnus, suas
oscilaes de humor desapareceram e ele ficou menos deprimido. Apesar disso, mesmo trs
anos depois ele continuava a sustentar que estava morto.14
O que estaria causando esse distrbio kafkiano? Como observei antes, as vias 1 (incluindo
partes do lobo parietal inferior) e 3 so ambas ricas em neurnios-espelho. A primeira est

envolvida na inferncia de intenes, e a ltima, em combinao com a nsula, est envolvida


na empatia emocional. Voc viu tambm como neurnios-espelho poderiam no s estar
envolvidos na modelagem do comportamento de outras pessoas a viso convencional , mas
tambm se voltar para dentro para inspecionar seus prprios estados mentais. Isso poderia
enriquecer a introspeco e a autoconscincia.
A explicao que proponho pensar na sndrome de Cotard como uma forma extrema e
mais geral de sndrome de Capgras. Pessoas com sndrome de Cotard frequentemente perdem
o interesse por ver arte e ouvir msica, talvez porque esses estmulos tambm deixam de
evocar emoes. Isso o que poderamos esperar se todas as vias sensoriais para a amgdala,
ou a maioria delas, estivessem totalmente cortadas (em contraposio sndrome de Capgras,
em que apenas a rea da face no giro fusiforme est desconectada da amgdala). Assim, para
um paciente de Cotard, todo o mundo sensorial, no apenas mame e papai, pareceriam
esvaziados de realidade irreais, como num sonho. Se acrescentssemos a esse coquetel um
desarranjo das conexes recprocas entre os neurnios-espelho e o sistema do lobo frontal, o
senso de identidade seria perdido tambm. Perca a si mesmo e perca o mundo isso o mais
perto de uma morte em vida que se pode conseguir. No admira que depresso severa muitas
vezes, embora no sempre, acompanhe a sndrome de Cotard.
Observe que nesse quadro fcil ver como uma forma menos extrema de sndrome de
Cotard poderia estar subjacente aos estados peculiares de perda de realidade (O mundo
parece irreal como num sonho) e despersonalizao (No me sinto real) vistos com
frequncia na depresso clnica. Se pacientes deprimidos tm danos seletivos nos circuitos
que medeiam a empatia e a salincia de objetos externos, mas circuitos intactos para a
autorrepresentao, o resultado poderia ser a perda de realidade e um sentimento de alienao
do mundo. De maneira inversa, se o principal prejuzo for da autorrepresentao, com reaes
normais ao mundo exterior e s pessoas, o resultado seria o sentimento de vacuidade interior
que caracteriza a despersonalizao. Em suma, o sentimento de irrealidade atribudo ou a si
mesmo ou ao mundo, dependendo do dano diferencial a essas funes estreitamente
associadas.
A extrema desconexo sensrio-emocional e diminuio do self que estou propondo como
explicao para a sndrome de Cotard explicaria tambm a curiosa indiferena desses
pacientes dor. Eles sentem dor como uma sensao, mas, como Mikhey (que conhecemos no
captulo 1), no h nenhuma agonia. Como uma tentativa desesperada de restaurar a
capacidade de sentir alguma coisa qualquer coisa! , esses pacientes podem tentar infligir
dor a si mesmos para se sentir mais ancorados em seus corpos.
Isso explicaria tambm o achado paradoxal (no provado, mas sugestivo) de que alguns
pacientes severamente deprimidos cometem suicdio assim que comeam a tomar
antidepressivos como o Prozac. Pode-se sustentar que em casos extremos de Cotard, o
suicdio seria redundante, j que o self j est morto; no h ningum ali que possa ou deva
ser livrado de seu sofrimento. Por outro lado, uma droga antidepressiva pode restaurar apenas
o grau de autoconscincia suficiente para que o paciente reconhea que sua vida e seu mundo
so sem sentido; agora que importa que o mundo seja sem sentido, o suicdio pode parecer o
nico meio de escape. Nesse esquema, a sndrome de Cotard apotemnofilia em relao a
todo o self da pessoa, no apenas para um brao ou perna, e o suicdio uma amputao bemsucedida.15

Doutor, sou um s com Deus


Agora considere o que aconteceria se ocorresse o extremo oposto se houvesse uma enorme
superativao da via 3 causada pelo tipo de hiperexcitabilidade neural que vemos na
epilepsia do lobo temporal (ELT). O resultado seria uma extrema intensificao da empatia
por outros, pelo self e at pelo mundo inanimado. O universo e tudo que ele contm tornam-se
profundamente significantes. Isso seria sentido como uma unio com Deus. Esse fenmeno
tambm relatado com frequncia na ELT.
Agora, como na sndrome de Cotard, imagine acrescentar a esse coquetel algum dano ao
sistema nos lobos frontais que inibe a atividade dos neurnios-espelho. Ordinariamente, esse
sistema preserva a empatia ao mesmo tempo que impede a superempatia, preservando assim
nosso senso de identidade. O resultado de danos a esse sistema seria uma segunda sensao,
ainda mais profunda, de fuso com todas as coisas.
Essa sensao de transcender ao prprio corpo e alcanar unio como uma essncia
imortal, atemporal, tambm nica dos seres humanos. Os smios, diga-se a seu favor, no
tm nenhuma preocupao com teologia e religio.

Doutor, estou prestes a morrer


A atribuio incorreta de nossos estados mentais internos ao gatilho errado no mundo
exterior parte importante de uma complexa teia de interaes que leva doena mental em
geral. A sndrome de Cotard e a fuso com Deus so formas extremas disso.16 Uma forma
muito mais comum a sndrome dos ataques de pnico.
Parte das pessoas normais sob outros aspectos tomada durante quarenta a sessenta
segundos por uma sbita sensao de morte iminente uma espcie de sndrome de Cotard
passageira (combinada com forte componente emocional). O corao comea a bater mais
depressa (o que sentido como palpitaes, uma intensificao dos batimentos cardacos), as
palmas suam, e h uma extrema sensao de desamparo. Esses ataques podem ocorrer vrias
vezes por semana.
Uma possvel fonte de ataques de pnico poderiam ser breves minicrises convulsivas
afetando a via 3, especialmente a amgdala, e o fluxo de sua excitao emocional e autnoma
atravs do hipotlamo. Nesse caso, uma forte reao de luta ou fuga poderia ser
desencadeada, mas, como no h nada externo a que possamos atribuir as mudanas, ns as
internalizamos e comeamos a nos sentir como se estivssemos morrendo. novamente a
averso do crebro discrepncia dessa vez entre o input externo neutro e as nada neutras
sensaes fisiolgicas. Nosso crebro s pode explicar essa combinao de uma nica
maneira: atribuindo as mudanas a uma fonte interna indecifrvel e aterradora. A ansiedade
livremente flutuante (inexplicvel) parece menos tolervel ao crebro que aquela que pode ser
claramente atribuda a uma fonte.
Se isso estiver correto, conjecturamos se seria possvel curar o pnico tirando partido
do fato de que o paciente muitas vezes sabe com alguns segundos de antecipao que um
ataque est prestes a ocorrer. Se voc o paciente, poderia, no instante em que percebe a
aproximao do ataque, comear rapidamente a assistir a um filme de horror em seu iPhone,

por exemplo. Isso poderia abortar o ataque ao permitir a seu crebro atribuir a excitao
fisiolgica ao horror externo, e no a alguma causa interna aterradora, mas intangvel. O fato
de voc saber que isso s um filme de horror em algum nvel intelectual mais elevado no
exclui necessariamente esse tratamento; afinal, voc sente medo quando assiste a um filme de
horror, mesmo reconhecendo que s um filme. A crena no monoltica; ela existe em
muitas camadas cujas interaes podemos manipular clinicamente usando o estratagema certo.

Continuidade
Implcita na ideia do self est a noo de lembranas sequencialmente organizadas
acumuladas ao longo de uma existncia. Certas sndromes podem afetar profundamente
diferentes aspectos da formao e recuperao de lembranas. Os psiclogos classificam a
memria (a palavra usada livremente como sinnimo de aprendizado) em trs tipos distintos
que podem ter substratos neurais separados. A primeira delas, chamada memria de
procedimento, permite-nos adquirir novas habilidades, como andar de bicicleta ou escovar os
dentes. Essas lembranas so evocadas de maneira instantnea quando a ocasio requer;
nenhuma recordao consciente est envolvida. Esse tipo de memria universal a todos os
vertebrados e a alguns invertebrados; certamente no est restrito aos seres humanos. Em
segundo lugar, h memrias que compreendem nossa memria semntica, nosso conhecimento
factual de objetos e eventos no mundo. Por exemplo, voc sabe que o inverno frio e que
bananas so amarelas. Tambm essa forma de memria no pertence apenas aos seres
humanos. A terceira categoria, reconhecida pela primeira vez por Endel Tulving, chamada
de memria episdica, memria para eventos especficos, como sua festa de formatura, ou o
dia em que voc quebrou o tornozelo jogando basquete, ou, como o expressou o psicolinguista
Steve Pinker, Quando e onde voc fez o que para quem. Memrias semnticas so como um
dicionrio, ao passo que as episdicas so como um dirio. Psiclogos referem-se tambm a
elas como conhecimento versus recordao; s os seres humanos so capazes destas
ltimas.
O psiclogo de Harvard Dan Schacter deu a engenhosa sugesto de que as memrias
episdicas podem estar intimamente vinculadas a nosso senso de identidade: precisamos de
um self ao qual associar as lembranas, e estas, por sua vez, enriquecem nosso self. Alm
disso, tendemos a organizar as memrias episdicas mais ou menos na sequncia correta e
podemos nos envolver numa espcie de viagem no tempo mental, evocando-as no intuito de
visitar ou reviver episdios de nossas vidas em vvidos detalhes nostlgicos. Essas
habilidades so quase certamente uma exclusividade dos seres humanos. Mais paradoxal
nossa capacidade de nos envolver numa viagem no tempo de durao indeterminada no intuito
de antecipar e planejar o futuro. provvel que essa habilidade tambm seja unicamente
nossa (e talvez requeira lobos frontais bem desenvolvidos). Sem esse tipo de planejamento
nossos ancestrais no poderiam ter feito ferramentas de pedra prevendo uma caada ou
lanado sementes para a prxima colheita. Chimpanzs e orangotangos envolvem-se em
fabricao e uso oportunsticos de ferramentas (desfolhando galhos para pescar cupins de seus
montculos), mas no podem fabric-las com a inteno de guard-las para uso futuro.

Doutor, quando e onde minha me morreu?


Tudo isso faz sentido luz do senso comum, mas h tambm evidncias de transtornos
cerebrais alguns comuns, outros raros em que os diferentes componentes da memria so
seletivamente comprometidos. Essas sndromes ilustram vividamente os diferentes
subsistemas da memria, inclusive aqueles que s se desenvolveram em seres humanos. Quase
todo mundo ouviu falar em amnsia aps traumatismo na cabea: o paciente tem dificuldade
em se lembrar de incidentes especficos e as semanas ou meses anteriores leso, embora se
mostre inteligente, reconhea as pessoas e seja capaz de adquirir novas memrias episdicas.
Essa sndrome, amnsia retrgrada, bastante comum, sendo vista com a mesma frequncia
tanto na vida real quanto em Hollywood.
Muito mais rara uma sndrome descrita por Endel Tulving, cujo paciente Jake sofrera
danos em partes de seus lobos frontais e temporais. Em consequncia, Jake no tinha nenhuma
memria episdica de espcie alguma, fosse da infncia ou do passado recente. Tampouco era
capaz de formar novas memrias episdicas. No entanto, suas memrias semnticas sobre o
mundo continuavam intactas; ele tinha conhecimentos sobre repolhos, reis, amor, dio e o
infinito. muito difcil para ns imaginar o mundo interno de Jake. Contudo, apesar do que
esperaramos a partir da teoria de Schacter, no havia como negar que ele tinha um senso de
identidade. Os vrios atributos do self, ao que parece, so como setas apontando para um
ponto imaginrio: o centro de gravidade mental que mencionei antes. A perda de qualquer
das setas poderia empobrecer o self, mas no o destri; o self desafia valentemente as pedras
e setas com que a fortuna enfurecida nos alveja.h Mesmo assim, eu concordaria com Schacter
que a autobiografia que cada um de ns carrega em nossas mentes, baseada numa existncia de
memrias episdicas, est intimamente ligada a nosso senso de identidade.
Escondido na parte mais baixa e interna dos lobos temporais est o hipocampo, uma
estrutura necessria para a aquisio de novos episdios. Quando ele est danificado em
ambos os lados do crebro, o resultado um notvel transtorno da memria chamado amnsia
antergrada. Esses pacientes so mentalmente alertas, falantes e inteligentes, mas no podem
adquirir nenhuma nova memria episdica. Se voc fosse apresentado a uma paciente desse
tipo e em seguida se afastasse, para voltar cinco minutos depois, no haveria um vislumbre
sequer de reconhecimento da parte dela; como se nunca o tivesse visto antes. Ela poderia ler
o mesmo romance policial muitas vezes sem nunca ficar entediada. No entanto, ao contrrio do
paciente de Tulving, suas lembranas antigas, adquiridas antes do dano, esto em sua maior
parte intactas: ela se lembra do rapaz com quem estava namorando no ano de seu acidente, a
festa de aniversrio de seus quarenta anos e assim por diante. Precisamos do hipocampo,
portanto, para criar novas memrias, mas no para recuperar antigas. Isso sugere que as
memrias no so realmente guardadas no hipocampo. Alm disso, as memrias semnticas
do paciente no so afetadas. Ela ainda sabe fatos a respeito de pessoas, histria, significados
de palavras, etc. Muitos trabalhos pioneiros sobre esses transtornos foram feitos por meus
colegas Larry Squire e John Wixted na Universidade da Califrnia em San Diego e por Brenda
Milner na Universidade McGill, em Montreal.
O que aconteceria se uma pessoa perdesse tanto suas memrias semnticas quanto as
episdicas, de modo que no tivesse nem conhecimento factual do mundo nem memrias
episdicas de uma existncia? No existe nenhum paciente assim, e mesmo que voc topasse

com um que tivesse a combinao certa de leses cerebrais, o que esperaria que ele dissesse
sobre seu senso de identidade? Na verdade, se realmente no tivesse nem memrias factuais
nem memrias episdicas, improvvel que conseguisse sequer falar com voc ou
compreender sua pergunta, que dir compreender o significado de eu. No entanto, suas
habilidades motoras estariam inteiramente preservadas; ele poderia surpreend-lo indo para
casa de bicicleta.

Livre-arbrtrio
Um atributo do self nossa sensao de estar no comando de nossas aes e, como um
corolrio, nossa crena de que sempre poderamos ter agido de outra maneira se tivssemos
escolhido faz-lo. Isso pode parecer uma questo filosfica abstrata, mas desempenha um
papel importante no sistema judicial criminal. Uma pessoa s pode ser considerada culpada se
(1) pde imaginar plenamente cursos de ao alternativos a seu alcance; (2) estava plenamente
consciente das consequncias potenciais de suas aes, tanto a curto quanto a longo prazos;
(3) poderia ter escolhido no praticar a ao; e (4) queria o resultado que se seguiu.
O giro superior que se ramifica do lobo parietal inferior esquerdo, que chamei
anteriormente de giro supramarginal, est muito envolvido nessa capacidade de criar uma
imagem interna dinmica de aes antecipadas. Essa estrutura extremamente desenvolvida
em seres humanos; um dano a ela resulta num curioso transtorno chamado apraxia, definido
como uma incapacidade de executar aes especializadas. Por exemplo, se voc pede a um
paciente aprxico para fazer um aceno de adeus, ele simplesmente olhar para a prpria mo e
comear a mover os dedos. Mas se voc lhe perguntar, O que significa dar adeus? ele
responder, Bem, acenar a mo ao se despedir de algum. Alm disso, sua mo e seus
msculos do brao esto em perfeito estado; ele capaz de desatar um n. Seu pensamento e
linguagem esto inclumes, assim como sua coordenao motora, mas ele no capaz de
traduzir pensamento em ao. Muitas vezes perguntei a mim mesmo se esse giro, que existe
apenas em seres humanos, desenvolveu-se inicialmente para a manufatura e a utilizao de
ferramentas com vrios componentes, como fixar uma cabea de machado num punho
adequadamente entalhado.
Tudo isso apenas parte da histria. Em geral pensamos em livre-arbtrio como o impulso
de executar associado nossa sensao de ser um agente dotado de inteno com mltiplas
opes de escolha. Temos apenas poucas pistas com relao origem desse senso de
autonomia nosso desejo de agir e crena em nossa habilidade. Fortes indicaes vm do
estudo de pacientes com dano no cingulado anterior nos lobos frontais, que por sua vez
recebem um importante input dos lobos parietais, inclusive do giro supramarginal. Danos aqui
podem resultar no mutismo acintico, ou coma vigil, como vimos em Jason no incio deste
captulo. Alguns pacientes recuperam-se ao cabo de algumas semanas e dizem coisas como:
Eu estava plenamente consciente e percebendo o que se passava, doutor. Compreendia todas
as suas questes, mas simplesmente no tinha vontade de responder ou fazer qualquer coisa.
A vontade, ao que se revela, crucialmente dependente do cingulado anterior.
Outra consequncia de dano ao cingulado anterior a sndrome da mo aliengena, em que
a mo da pessoa faz algo que ela no deseja. Vi uma mulher com esse transtorno em Oxford

(junto com Peter Halligan). A mo esquerda da paciente se estendia e agarrava objetos sem
que fosse sua inteno faz-lo, e ela tinha de usar a mo direita para abrir seus dedos fora e
soltar o objeto. (Alguns estudantes de doutorado do sexo masculino em meu laboratrio
apelidaram isso de sndrome do terceiro encontro.) A sndrome da mo aliengena sublinha
o importante papel do cingulado anterior no livre-arbtrio, transformando um problema
filosfico num problema neurolgico.
A filosofia estabeleceu uma maneira de encarar o problema da conscincia considerando
questes abstratas como as qualia e sua relao com o self. A psicanlise, embora capaz de
formular o problema em termos de processos conscientes e inconscientes, no formulou
claramente teorias testveis nem possui instrumentos para test-las. Meu objetivo neste
captulo foi demonstrar que a neurologia e a neurocincia nos proporcionam uma oportunidade
nova e nica para compreender a estrutura e a funo do self, no apenas a partir de fora, por
meio da observao do comportamento, mas tambm por meio do estudo do funcionamento
interno do crebro.17 Estudando pacientes como os que vimos neste captulo, com dficits e
transtornos na unidade do self, podemos ganhar uma compreenso mais profunda do que
significa ser humano.18
Se tivermos sucesso nisso, ter sido a primeira vez na evoluo que uma espcie olhou
para si mesma e no s compreendeu sua prpria origem, mas tambm descobriu o que ou
quem o agente consciente que tem a compreenso. No sabemos qual ser o desfecho dessa
jornada, mas ela certamente uma das maiores aventuras em que a humanidade se lanou.

O possum um marsupial diprotodonte quadrpede com cauda longa e grossa, nativo da Austrlia, Nova Guin e Celebes.
To play possum uma expresso de uso comum em ingls, com o significado de fingir ignorncia, indiferena ou desateno.
(N.T.)
h

Aluso a palavras de Hamlet: Ser ou no ser, eis a questo: ser mais nobre/ Em nosso esprito sofrer pedras e flechas/ Com
que a Fortuna, enfurecida, nos alveja (N.T.)

Eplogo

ao ar inconsistente, d local de morada e at um nome


WILLIAM SHAKESPEARE

UM DOS PRINCIPAIS TEMAS deste livro seja quando falamos sobre imagem corporal, evoluo
da linguagem ou autismo foi a questo de como nosso self interior interage com o mundo
(inclusive o mundo social), mantendo ao mesmo tempo sua privacidade. A curiosa
reciprocidade entre o self e os outros est sobretudo bem desenvolvida em seres humanos e
provavelmente existe apenas de forma rudimentar nos grandes smios. Sugeri que muitos tipos
de doena mental podem resultar de perturbaes nesse equilbrio. A compreenso de tais
transtornos pode abrir caminho para a soluo do problema abstrato (talvez eu devesse dizer
filosfico) do self num nvel terico, mas tambm para o tratamento da doena mental.
Meu objetivo foi pensar num novo quadro de referncias para explicar o self e suas
doenas. Espero que as ideias e observaes que apresentei inspirem novos experimentos e
armem o palco para uma teoria mais coerente no futuro. Quer gostemos disso ou no, assim
que a cincia muitas vezes funciona em seu estgio inicial: descobrir o arranjo e a organizao
do terreno antes de tentar teorias abrangentes. Ironicamente, esse tambm o estgio em que a
cincia mais divertida; a cada pequeno experimento que fazemos, sentimo-nos como Darwin
desenterrando um novo fssil ou Richard Burton transpondo mais uma curva do Nilo para
descobrir sua fonte. Talvez no compartilhemos a estatura elevada desses homens, mas, ao
tentar imitar seu estilo, sentimos sua presena como anjos da guarda.
Para usar uma analogia tomada de outra disciplina, estamos agora no mesmo estgio em
que a qumica se encontrava no sculo XIX: descobrindo os elementos bsicos, agrupando-os
em categorias e estudando suas interaes. Ainda estamos formando os grupos que nos levaro
tabela peridica, e longa distncia da teoria atmica. A qumica teve muitas pistas falsas
como a postulao de uma substncia misteriosa, o flogisto, que parecia explicar algumas
interaes qumicas, at que se descobriu que para isso teria de ter peso negativo! Os
qumicos tambm conceberam algumas correlaes esprias. Por exemplo, a lei das oitavas
de John Newland, que afirmava que os elementos vinham em grupos de oito, como as oito
notas em uma oitava da conhecida escala d-r-mi-f-sol-l-si da msica ocidental. (Embora
errada, essa ideia abriu caminho para a tabela peridica.) Espera-se que o self no seja como
o flogisto!
Comecei delineando um referencial evolucionrio e anatmico para a compreenso de
muitas sndromes neuropsiquitricas estranhas. Sugeri que esses distrbios poderiam ser

vistos como perturbaes da conscincia e da autoconscincia, que so atributos


quintessencialmente humanos. ( difcil imaginar um smio sofrendo de sndrome de Cotard ou
tendo iluses com Deus.) Alguns distrbios surgem de tentativas do crebro de lidar com
discrepncias intolerveis entre os outputs de diferentes mdulos cerebrais (como na
sndrome de Capgras e na apotemnofilia) ou com incoerncias entre estados emocionais
internos e uma avaliao cognitiva das circunstncias externas (como nos ataques de pnico).
Outros distrbios surgem da perturbao da interao normalmente harmoniosa entre
autoconscincia e conscincia do outro que envolve em parte neurnios-espelho e sua
regulao pelos lobos frontais.
Comecei este livro com a pergunta retrica de Disraeli: O homem um macaco ou um
anjo? Examinei o conflito entre dois cientistas vitorianos, Huxley e Owen, que discutiram
essa questo durante trs dcadas. O primeiro enfatizava a continuidade entre os crebros de
macacos e seres humanos, e o segundo a singularidade humana. Com nosso crescente
conhecimento do crebro, no precisamos mais tomar partido nessa disputa. Em certo sentido,
eles esto ambos certos, dependendo do modo como formulemos a pergunta. Esttica existe
em pssaros, abelhas e borboletas, mas a palavra arte (com todas as suas conotaes
culturais) aplica-se melhor a seres humanos embora, como vimos, a arte faa uso de muitos
dos mesmos conjuntos de circuitos em ns e em outros animais. O humor exclusivamente
humano, mas o riso no. Ningum atribuiria humor a uma hiena ou mesmo a um smio que ri
quando lhe fazem ccegas. Imitao rudimentar (como abrir um cadeado) pode tambm ser
levada a cabo por orangotangos, mas imitao de habilidades mais complexas como
arremessar uma lana num antlope ou fixar um cabo de machado e na esteira de tais
imitaes, a rpida assimilao e difuso de cultura sofisticada vista apenas em seres
humanos. O tipo de imitao que os seres humanos fazem pode ter exigido, entre outras coisas,
um sistema de neurnios-espelho mais complexamente desenvolvido do que o existente em
primatas inferiores. Um macaco pode aprender coisas novas, claro, e conservar memria.
Mas no pode se envolver em recordao consciente de eventos especficos de seu passado
no intuito de construir uma autobiografia, conferindo um senso de narrativa e significado sua
vida.
A moralidade e seu antecedente necessrio, o livre-arbtrio, no sentido de antever
consequncias e escolher entre elas requer estruturas do lobo frontal que incorporam valores
com base nos quais escolhas so feitas por via do cingulado anterior. Esse trao visto
somente em seres humanos, embora formas mais simples de empatia estejam certamente
presentes nos grandes smios.
Linguagem complexa, manipulao de smbolos, pensamento abstrato, metfora e
autoconscincia so todos, de maneira quase certa, unicamente humanos. Ofereci algumas
especulaes sobre suas origens evolucionrias, e sugeri tambm que essas funes so
mediadas por estruturas especializadas, como o giro angular e a rea de Wernicke. A
manufatura e o desenvolvimento de ferramentas com vrios componentes destinadas a uso
futuro provavelmente requerem mais uma estrutura cerebral unicamente humana, o giro
supramarginal, que se ramificou de seu ancestral (o lobo parietal inferior) em smios. A
autoconscincia (e a palavra usada como seu equivalente, conscincia) provou-se ainda
mais elusiva, mas vimos como possvel abord-la por meio do estudo da vida mental
interior de pacientes neurolgicos e psiquitricos. A autoconscincia um trao que no s

nos torna humanos, mas tambm, paradoxalmente, nos faz querer ser mais do que apenas
humanos. Como eu disse em minhas palestras da srie Reith Lectures na BBC: A cincia nos
diz que somos apenas animais, mas no nos sentimos assim. Sentimo-nos como anjos
aprisionados dentro de corpos de animais, ansiando para sempre por transcendncia. Essa ,
em sntese, a desdita humana essencial.
Vimos que o self consiste em muitos fios, cada um dos quais pode ser desembaraado e
estudado por meio de experimentos. O palco est armado agora para compreendermos como
esses fios se harmonizam em nossa conscincia diria normal. Alm disso, tratar pelo menos
algumas formas de doena mental como distrbios do self pode enriquecer a compreenso que
temos delas e nos ajudar a inventar novas terapias para complementar as tradicionais.
O que de fato nos compele a compreender o self, porm, no a necessidade de
desenvolver tratamentos, mas um desejo mais arraigado que todos ns compartilhamos: o
desejo de nos compreendermos. Depois que a autoconscincia emergiu atravs da evoluo,
era inevitvel que um organismo perguntasse: Quem sou eu? Por vastas extenses de espao
inspito e tempo imensurvel, emergiu subitamente uma pessoa chamada Mim ou Eu. De
onde vem essa pessoa? Por que aqui? Por que agora? Voc, que feito de poeira de estrelas,
est agora de p sobre um penhasco, contemplando o cu estrelado e refletindo a respeito de
suas prprias origens e seu lugar no cosmo. Talvez outro ser humano tenha se postado
exatamente no mesmo ponto milhares de anos atrs, formulando essa mesma pergunta. Como
indagou certa vez Erwin Schrdinger, o fsico de inclinao mstica que ganhou o Prmio
Nobel: Era ele realmente outra pessoa? Divagamos por nossa conta e risco rumo
metafsica, mas como seres humanos no o podemos evitar.
Quando informadas de que seu self emerge simplesmente a partir das agitaes
irracionais de tomos e molculas em seus crebros, as pessoas muitas vezes ficam
decepcionadas, mas no deveriam. Muitos dos maiores fsicos deste sculo Werner
Heisenberg, Erwin Schrdinger, Wolfgang Pauli, Arthur Eddington e James Jeans
ressaltaram que os constituintes bsicos da matria, como os quanta, so eles prprios
profundamente misteriosos, seno completamente estranhos, com propriedades que beiram o
metafsico. No precisamos, portanto, temer que o self possa ser em alguma medida menos
maravilhoso ou assombroso por ser feito de tomos. Podemos chamar esse sentimento de
pasmo e perptua perplexidade de Deus se voc quiser.
O prprio Charles Darwin mostrou-se por vezes ambivalente em relao a essas questes:
Sinto muito profundamente que toda a questo da Criao insondvel demais para o intelecto humano. Seria o mesmo que
um co especular sobre a mente de Newton! Que cada homem espere e acredite no que puder.

E em outra passagem:
Confesso que no consigo ver to claramente como outros, e como eu desejaria, evidncias de desgnio e beneficncia por
toda parte nossa volta. Parece-me haver demasiada misria no mundo. No posso me convencer de que um Deus
beneficente e onipotente teria criado propositalmente os Ichneumonidae [uma famlia de vespas parasitrias] com a
inteno expressa de que elas se alimentassem dentro dos corpos vivos das lagartas ou que um gato devesse brincar com
camundongos Por outro lado, no posso em absoluto ficar satisfeito ao ver este maravilhoso universo, e em especial a
natureza do homem, e concluir que tudo o resultado de fora bruta.

Essas declaraes1 so explicitamente dirigidas contra os criacionistas, mas as restries


de Darwin por certo no so do tipo que esperaramos do ateu empedernido como ele muitas
vezes retratado.
Como cientista, estou de pleno acordo com Darwin, Gould, Pinker e Dawkins. No tenho
pacincia com os que defendem o projeto inteligente, pelo menos no no sentido em que a
maioria das pessoas usaria a expresso. Ningum que tenha visto uma mulher dando luz ou
uma criana morrendo numa enfermaria para leucmicos poderia acreditar que o mundo foi
fabricado sob medida para nosso benefcio. No entanto, como seres humanos, temos de aceitar
com humildade que a questo das origens ltimas permanecer sempre conosco, no
importa quo profundamente compreendamos o crebro e o cosmo que ele cria.

Glossrio

Palavras e expresses EM VERSALETE tm suas prprias entradas.


Acidente vascular cerebral: Obstruo do suprimento de sangue para o crebro, causada por um cogulo de sangue que se
forma num vaso sanguneo, pela ruptura da parede de um vaso sanguneo ou por uma obstruo do fluxo causada por um
cogulo ou glbulo de gordura que se desprendeu de um ferimento em outro local. Privadas de oxignio (que transportado
pelo sangue), clulas nervosas na rea afetada no podem funcionar e por isso morrem, deixando a parte do corpo
controlada por elas tambm incapaz de funcionar. Importante causa de morte no ocidente, o acidente vascular cerebral
pode resultar em perda da conscincia e do funcionamento cerebral, e na morte. Durante a ltima dcada, estudos
mostraram que feedback a partir de um espelho pode acelerar a recuperao da funo sensorial e motora no brao de
alguns pacientes de acidente vascular cerebral.
Afasia: Transtorno na compreenso ou produo da linguagem, muitas vezes em decorrncia de acidente vascular cerebral. H
trs tipos principais de afasia: anomia (dificuldade de encontrar palavras), afasia de Broca (dificuldade com a gramtica,
mais especificamente a estrutura profunda da linguagem) e afasia de Wernicke (dificuldade com compreenso e expresso
de significado).
Agnosia: Transtorno raro caracterizado por uma incapacidade de identificar objetos e pessoas, embora a modalidade sensorial
especfica (como viso ou audio) no esteja deficiente nem haja qualquer perda significativa de memria ou intelecto.
Amgdala: Estrutura na extremidade frontal dos LOBOS TEM PORAIS que um importante componente do SISTEM A LM BICO.
Ela recebe vrios inputs paralelos, inclusive duas projees que chegam do GIRO FUSIFORM E. A amgdala ajuda a ativar o
SISTEM A NERVOSO SIM PTICO (respostas de luta ou fuga). Ela envia outputs atravs do HIPOTLAM O para desencadear
reaes apropriadas a objetos a saber, alimentao, fuga, luta e sexo. Seu componente afetivo (as emoes subjetivas)
envolvem em parte conexes com os LOBOS FRONTAIS.
Amnsia: Condio em que a memria est debilitada ou perdida. Duas das formas mais comuns so amnsia antergrada (a
incapacidade de adquirir novas memrias) e amnsia retrgrada (a perda de memrias preexistentes).
Anosognosia: Sndrome em que uma pessoa que sofre uma deficincia parece inconsciente dela, ou nega sua existncia.
(Anosognosia a palavra grega para negao de doena.)
Apotemnofilia: Distrbio neurolgico em que uma pessoa sob outros aspectos mentalmente capaz deseja ter um membro
amputado para se sentir inteira. A antiga explicao freudiana era que o paciente deseja um grande coto de amputao
semelhante a um pnis. Tambm chamada de transtorno de identidade da integridade corporal.
Apraxia: Doena neurolgica caracterizada por uma incapacidade de executar movimentos deliberados aprendidos, mesmo
sabendo o que esperado e tendo a capacidade fsica e o desejo de faz-lo.
Aprendizado associativo: Forma de aprendizado em que a mera exposio a dois fenmenos que sempre ocorrem juntos
(como Cinderela e sua carruagem) leva, subsequentemente, todas as vezes que uma das duas coisas percebida,
evocao espontnea da memria da outra. Invocado muitas vezes, incorretamente, como uma explicao da SINESTESIA.
rea de Broca: Regio localizada no LOBO FRONTAL esquerdo e responsvel pela produo de fala dotada de estrutura
sinttica.
rea de Wernicke: Regio do crebro responsvel pela compreenso da linguagem e a produo de fala e escrita
significativas.
Autismo: Transtorno pertencente a um grupo de graves problemas do desenvolvimento chamados desordens do espectro do
autismo que se manifesta cedo na vida, em geral antes dos trs anos de idade. Embora os sintomas e a severidade variem,
crianas autistas tm problemas de comunicao e interao com outras. O transtorno pode ser relacionado a defeitos no
sistema de neurnios-espelho ou nos circuitos sobre os quais ele se projeta, mesmo que isso ainda deva ser claramente
estabelecido.

Axnio: Extenso de um NEURNIO, semelhante a uma fibra, pela qual a clula envia informao para clulas-alvo.
Caixa preta: Antes do advento das modernas tecnologias de imagem nos anos 1980 e 1990, no havia maneira de espiar
dentro do crebro, que por isso era comparado com uma caixa preta. (A expresso um emprstimo feito engenharia
eltrica.) A abordagem da caixa preta tambm a preferida pelos psiclogos cognitivos e da percepo, que desenham
diagramas de fluxo, ou grficos, que indicam supostos estgios do processamento da informao no crebro sem se
sobrecarregarem com conhecimento de anatomia cerebral.
Clula receptora: Clulas sensoriais especializadas destinadas a captar e transmitir informao sensorial.
Cerebelo: Antiga regio do crebro que desempenha um importante papel no controle motor e em certos aspectos do
funcionamento cognitivo. O cerebelo (crebro pequeno em latim) contribui para a coordenao, preciso e
cronometragem precisa dos movimentos.
Cingulado anterior: Anel de tecido cortical em forma de C que limtrofe da parte frontal do corpo caloso (grande feixe de
fibras nervosas que liga os hemisfrios esquerdo e direito do crebro) e a envolve parcialmente. O cingulado anterior
ilumina-se num grande quase excessivamente grande nmero de estudos com imagiologia cerebral. Pensa-se que a
estrutura est envolvida com o livre-arbtrio, a vigilncia e a ateno.
Cognio: O processo ou os processos pelos quais um organismo adquire conhecimento, ou toma cincia de eventos ou objetos
em seu ambiente e usa esse conhecimento para compreender problemas e resolv-los.
Condicionamento clssico: Aprendizado em que um ESTM ULO que produz naturalmente uma resposta especfica (estmulo
no condicionado) repetidamente emparelhado com um estmulo neutro (estmulo condicionado). Como resultado, o
estmulo condicionado evoca uma resposta semelhante quela do estmulo no condicionado. Relacionado com o
APRENDIZADO ASSOCIATIVO.
Cone: Clula receptora primria para a viso localizada na retina. Os cones so sensveis cor e usados principalmente para a
viso diurna.
Crtex cerebral: Camada mais exterior dos dois HEM ISFRIOS CEREBRAIS. Ele responsvel por todas as formas de funes
de nvel superior, incluindo percepo, emoes nuanadas, pensamento abstrato e planejamento. especialmente bem
desenvolvido em seres humanos e, em menor medida, em golfinhos e elefantes.
Crtex pr-frontal: Ver LOBO FRONTAL.
Crises convulsivas: Breve descarga paroxstica de um pequeno grupo de clulas cerebrais que resulta em perda da
conscincia (crise de grande mal) ou perturbaes na conscincia, emoes e comportamento sem perda da conscincia
(EPILEPSIA DO LOBO TEM PORAL). Crises de pequeno mal so vistas em crianas na forma de uma breve ausncia. Essas
crises so completamente benignas e a criana quase sempre as supera. O grande mal com frequncia familiar e comea
no final da adolescncia.
Dendrito: Extenso do corpo da clula neuronal semelhante a uma rvore. Junto com o corpo da clula, ele recebe informao
de outros NEURNIOS.
Distino self-outro: Capacidade de experimentar a si mesmo como um ser autoconsciente cujo mundo interior separado
dos mundos interiores de outros. Essa separao no implica egosmo ou falta de empatia pelos outros, embora possa
conferir certa propenso nessa direo. Transtornos nas distines self-outro, como afirmamos no captulo 9, podem estar
subjacentes a muitos tipos estranhos de doena neuropsiquitrica.
Eletroencefalografia (EEG): Medida da atividade eltrica do crebro em resposta a estmulos sensoriais. Isso obtido
colocando-se eletrodos na superfcie do couro cabeludo (ou, mais raramente, dentro da cabea), administrando um estmulo
repetidamente e depois usando um computador para calcular a mdia dos resultados. O resultado um
eletroencefalograma.
Epilepsia do lobo temporal (ELT): CRISES CONVULSIVAS confinadas principalmente aos LOBOS TEM PORAIS e por vezes ao
CINGULADO ANTERIOR. A ELT pode produzir um senso de identidade intensificado e foi associada a experincias religiosas
ou espirituais. A pessoa pode sofrer notveis mudanas de personalidade e/ou ficar obsedada por pensamentos abstratos.
Pessoas com ELT tendem a atribuir profunda significao a tudo que as cerca, inclusive a si mesmas. Uma explicao
que crises repetidas podem reforar as conexes entre duas reas do crebro: o crtex temporal e a AM GDALA.
interessante notar que as pessoas com ELT tendem a ser desprovidas de humor, caracterstica vista tambm em pessoas
religiosas livres de crises convulsivas.
Estmulo: Evento ambiental extremamente especfico que pode ser detectado por receptores sensoriais.
Exaptao: Estrutura desenvolvida por meio de SELEO NATURAL para uma funo particular que passa a ser
subsequentemente usada e refinada atravs de mais seleo natural para uma funo completamente nova e no
relacionada. Por exemplo, ossos do ouvido que se desenvolveram para amplificar sons foram exaptados de ossos reptilianos
do maxilar usados para mastigar. Cientistas da computao e psiclogos evolucionrios consideram a ideia irritante.

Excitao: Mudana no estado eltrico de um NEURNIO associada a uma maior probabilidade de potenciais de ao
(sequncia de picos eltricos que ocorrem quando um neurnio envia informao atravs de um AXNIO).
Fluxo como: A via entre o crtex visual e o LOBO PARIETAL que guia as sequncias de contraes musculares que
determinam como movemos o brao ou a perna em relao a nosso corpo e movimento. Precisamos dessa via para
estender a mo de maneira precisa para um objeto, e para agarrar, puxar, empurrar e outros tipos de manipulao. Ela deve
ser diferenciada do FLUXO O QU nos LOBOS TEM PORAIS. Os fluxos o qu e como divergem da VIA NOVA, ao passo
que a VIA ANTIGA comea no colculo superior e se projeta sobre o LOBO PARIETAL, convergindo nele com o feixe como.
Tambm chamada de via 1.
Fluxo e da: No bem definida ou anatomicamente delineada, essa via envolve partes dos LOBOS TEM PORAIS envolvidos
com a significao biolgica do que estamos olhando. Inclui conexes com o SULCO TEM PORAL SUPERIOR, a AM GDALA e
a NSULA. Tambm chamada via 3.
Fluxo o qu: A via do LOBO TEM PORAL envolvida com o reconhecimento de objetos e seu significado e importncia.
Tambm chamado de via 2. Ver tambm VIA NOVA e FLUXO COM O.
Gnglios basais: Grupos de NEURNIOS que incluem o ncleo caudado, o putmen, o globo plido e a substncia negra.
Profundamente enterrados no crebro, os gnglios basais desempenham um importante papel no movimento, em especial no
controle da postura, no equilbrio e nos ajustes inconscientes de certos msculos para a execuo de movimentos mais
voluntrios regulados pelo crtex motor (ver LOBO FRONTAL). Os movimentos dos dedos e do punho para torcer um
parafuso so mediados pelo crtex motor, mas o ajuste do cotovelo e do ombro para executar isso requer os gnglios basais.
A morte de clulas na substncia negra contribui para sinais de doena de Parkinson, inclusive um andar rgido e a ausncia
de ajustes posturais.
Giro angular: rea cerebral situada na parte inferior do LOBO PARIETAL perto de sua juno com os LOBOS OCCIPITAL e
TEM PORAL. Ela est envolvida na abstrao de alto nvel e em habilidades como leitura, escrita, aritmtica, discriminao
esquerda-direita, representao de palavras, a representao dos dedos e possivelmente tambm a compreenso de
metforas e provrbios. Talvez s os seres humanos possuam o giro angular. provvel tambm que eles sejam ricos em
NEURNIOS-ESPELHO, que nos permitem ver o mundo do ponto de vista de outra pessoa no sentido espacial e (talvez)
metafrico um ingrediente-chave na moralidade.
Giro fusiforme: Giro prximo da parte interna inferior do LOBO TEM PORAL com subdivises especializadas para o
reconhecimento de cores, faces e outros objetos.
Giro supramarginal: Giro evolucionariamente recente que se separou do LOBO PARIETAL INFERIOR. Ele est envolvido na
contemplao e execuo de movimentos semiespecializados. Possudo unicamente por seres humanos, seu dano leva
APRAXIA.
Hemisfrios: Ver HEM ISFRIOS CEREBRAIS.
Hemisfrios cerebrais: As duas metades do crebro parcialmente especializadas em diferentes coisas o hemisfrio
esquerdo em fala, escrita, linguagem e clculo; o hemisfrio direito em habilidades espaciais, reconhecimento visual de
faces, e alguns aspectos da percepo musical (escalas, e no ritmo ou batida). Segundo uma conjectura especulativa, o
hemisfrio esquerdo o conformista, tentando pr tudo em ordem para seguir em frente, ao passo que o hemisfrio
direito nosso advogado do diabo, ou teste de realidade. Os M ECANISM OS DE DEFESA freudianos provavelmente
desenvolveram-se no hemisfrio esquerdo para conferir coerncia e estabilidade ao comportamento.
Hipocampo: Estrutura em forma de cavalo-marinho localizada dentro dos LOBOS TEM PORAIS. Funciona na memria,
especialmente na aquisio de novas memrias.
Hipotlamo: Estrutura cerebral complexa composta de muitos grupos com vrias funes. Estas incluem emoes, regulao
das atividades de rgos internos, monitorao de informao proveniente do SISTEM A NERVOSO AUTNOM O e controle da
glndula pituitria.
Hominneos: Membros da tribo Hominini, grupo taxonmico recentemente reclassificado para incluir os chimpanzs (Pan), os
seres humanos e a extinta espcie proto-humana (Homo), e algumas espcies ancestrais com um misto de traos humanos
e simiescos (como Australopitecus). Pensa-se que os hominneos divergiram dos gorilas (tribo Gorillini).
Hormnios: Mensageiros qumicos secretados por glndulas endcrinas para regular a atividade de clulas-alvo. Eles
desempenham um papel no desenvolvimento sexual, metabolismo do clcio e dos ossos, crescimento e muitas outras
atividades.
Iluso da sala de ames: Sala distorcida usada para criar a iluso ptica em virtude da qual uma pessoa parada num canto
parece ser um gigante, ao passo que outra parada em outro canto parece ser um ano.
Imagiologia por ressonncia magntica funcional (IRMf): Tcnica na qual a atividade de base do crebro (sem a
pessoa fazer nada) subtrada de sua atividade durante o desempenho de tarefas que determina que regies anatmicas

do crebro ficam ativas quando uma pessoa se envolve numa tarefa motora, perceptual ou cognitiva especfica. Por
exemplo, a subtrao da atividade cerebral de um alemo daquela de um ingls talvez revele qual o centro do humor no
crebro.
Inibio: Em referncia a neurnios, uma mensagem sinptica que impede a clula receptora de se excitar.
nsula: Ilha de crtex enterrada nas dobras do lado do crebro, dividida em sees anterior, mdia e posterior, cada uma das
quais tem muitas subdivises. A nsula recebe input sensorial das vsceras (rgos internos) bem como inputs do paladar,
olfato e da dor. Recebe tambm inputs do crtex somatossensorial (sensaes de tato, musculares e de posio) e do
sistema vestibular (rgos do equilbrio no ouvido). Por meio dessas interaes, a nsula ajuda a pessoa a construir uma
sensao visceral, mas no plenamente articulada, de uma imagem corporal rudimentar. Alm disso, ela tem
NEURNIOS-ESPELHO que tanto detectam expresses faciais de nojo quanto expressam nojo em relao a comidas e cheiros
desagradveis. A nsula est conectada com a AM GDALA e o CINGULADO ANTERIOR por via do ncleo parabraquial.
Koro: Distrbio que supostamente aflige jovens asiticos que desenvolvem a iluso de que seus pnis esto encolhendo e
podem acabar caindo. O inverso dessa sndrome homens brancos idosos que desenvolvem a iluso de que seus pnis
esto se expandindo muito mais comum (como observado por nosso colega Stuart Anstis), mas no recebeu uma
denominao oficial.
Lobo frontal: Uma das quatro divises de cada hemisfrio cerebral. (As outras trs so os LOBOS PARIETAL, TEM PORAL e
OCCIPITAL.) Os lobos frontais incluem o crtex motor, que envia comandos a msculos no lado oposto do corpo; o crtex
pr-motor, que orquestra esses comandos; e o crtex pr-frontal, que a sede da moralidade, do julgamento, da tica, da
ambio, da personalidade, do carter e outros atributos unicamente humanos.
Lobo occipital: Uma das quatro subdivises (as outras sendo LOBOS FRONTAL, TEM PORAL E PARIETAL) de cada HEM ISFRIO
CEREBRAL. Os lobos occipitais desempenham um papel na viso.
Lobo parietal: Uma das quatro subdivises (as outras sendo LOBOS FRONTAL, TEM PORAL E O OCCIPITAL) de cada
HEM ISFRIO CEREBRAL. Uma poro do lobo parietal no hemisfrio direito desempenha um papel na ateno sensorial e na
imagem corporal, enquanto o parietal esquerdo est envolvido em movimentos especializados e em aspectos da linguagem
(nomeao de objetos, leitura e escrita). Comumente os lobos parietais no tm nenhum papel na compreenso da
linguagem, que acontece nos LOBOS TEM PORAIS.
Lobo temporal: Uma das quatro grandes subdivises (as outras sendo os LOBOS FRONTAL, PARIETAL E OCCIPITAL) de cada
HEM ISFRIO CEREBRAL. O lobo temporal funciona na percepo de sons, compreenso da linguagem, percepo visual de
faces e objetos, aquisio de novas memrias e sentimentos e comportamento emocional.
Lobo parietal inferior (LPI): Regio cortical na parte mdia do LOBO PARIETAL, logo abaixo do LOBO PARIETAL SUPERIOR.
Nos seres humanos, ela se tornou vrias vezes maior que nos smios, em especial na esquerda. Nos seres humanos o LPI
se dividiu em duas estruturas inteiramente novas: o GIRO SUPRAM ARGINAL (em cima), que est envolvido em aes
especializadas, como o uso de ferramentas; e o GIRO ANGULAR, envolvido em aritmtica, leitura, nomeao, escrita e
possivelmente tambm no pensamento metafrico.
Lobo parietal superior (LPS): Regio do crebro situada perto do topo do LOBO PARIETAL. O LPS direito est parcialmente
envolvido com a criao de nossa imagem corporal usando inputs da viso e da rea S2 (sensaes das articulaes e dos
msculos). O LOBO PARIETAL INFERIOR tambm est envolvido nessa funo.
Mecanismos de defesa: Termo cunhado por Sigmund e Anna Freud. Informaes potencialmente ameaadoras para a
integridade do ego da pessoa so defletidas inconscientemente por vrios mecanismos psicolgicos. Exemplos incluem a
represso de lembranas desagradveis, negao, racionalizao, projeo e formao reativa.
Membro fantasma: A sensao de existncia de um membro perdido por acidente ou amputao.
Memria de procedimento: Memria para habilidades (como andar de bicicleta), em contraposio memria declarativa,
que o armazenamento de informao especfica passvel de ser conscientemente recuperada (como o fato de que Paris
a capital da Frana).
Memria episdica: Memria para eventos especficos de nossa experincia pessoal.
Memria semntica: Memria para o significado de um objeto, evento ou conceito. A memria semntica para a aparncia
de um porco poderia incluir um grupo de associaes: presunto, bacon, ronc ronc, lama, obesidade, os desenhos animados
do Gaguinho e assim por diante. O que d coeso ao grupo o nome porco. Mas nossa pesquisa com pacientes com
anomia e AFASIA de Wernicke sugere que o nome no meramente uma associao a mais; ele uma chave que abre um
tesouro de significados e uma ferramenta que podemos usar para manipular o objeto ou conceito em conformidade com
certas regras, como aquelas requeridas para pensar. Observei que, se uma pessoa inteligente com anomia ou AFASIA de
Wernicke, que capaz de reconhecer objetos mas os nomeia incorretamente, chama um objeto inicialmente pelo nome
errado (chamando, por exemplo, um pincel de pente), ela muitas vezes passa em seguida a us-lo como um pente. Ela
forada a entrar pelo caminho semntico errado pelo mero ato de nomear o objeto erroneamente. Linguagem,

reconhecimento visual e pensamento so mais estreitamente interligados do que supomos.


Molcula receptora: Molcula especfica na superfcie ou no interior de uma clula com uma qumica e uma estrutura fsica
caractersticas. Muitos NEUROTRANSM ISSORES e HORM NIOS exercem seus efeitos ligando-se a receptores em clulas.
Por exemplo, insulina liberada por clulas ilhotas no pncreas age sobre receptores em clulas-alvo para facilitar a absoro
de glicose pelas clulas.
Neurocincia cognitiva: Disciplina que tenta fornecer explicaes neurolgicas da cognio e da percepo. A nfase recai
sobre a cincia bsica, embora possa haver subprodutos clnicos.
Neurnio: Clula nervosa. especializada na recepo e transmisso de informao e caracterizada por longas projees
fibrosas chamadas AXNIOS e projees mais curtas, semelhantes a galhos, chamadas DENDRITOS.
Neurnio motor: Neurnio que transmite informao do sistema nervoso central para um msculo. A expresso tambm
usada livremente para incluir neurnios de comando motor, que programam uma sequncia de contraes musculares para
aes.
Neurnios-espelho: Neurnios identificados originalmente nos LOBOS FRONTAIS de macacos (numa regio homloga rea
da linguagem de Broca em seres humanos). Eles se excitam quando o macaco estende a mo para pegar um objeto ou
meramente v outro macaco comear a fazer o mesmo, simulando assim as intenes do outro macaco, ou lendo sua
mente. Foram encontrados neurnios-espelho tambm para o tato; isto , neurnios-espelho sensoriais tteis excitam-se
numa pessoa quando ela tocada e tambm quando v outra pessoa sendo afagada. Existem neurnios-espelho tambm
para fazer e reconhecer expresses faciais (na NSULA) e para a empatia da dor (no CINGULADO ANTERIOR).
Neurotransmissor: Substncia qumica liberada por NEURNIOS numa sinapse com a finalidade de transmitir informao por
via de receptores.
Ondas mu: Certas ondas cerebrais que so afetadas no AUTISM O. As ondas mu podem ou no ser um ndice de funo de
neurnios-espelho, mas elas so suprimidas tanto durante o desempenho da ao quanto durante a observao da ao,
sugerindo estreito vnculo com o sistema de NEURNIOS-ESPELHO.
Ponte: Parte do tronco sobre a qual o crebro assenta. Junto com outras estruturas cerebrais, controla a respirao e regula
ritmos cardacos. A ponte um importante caminho pelo qual os HEM ISFRIOS CEREBRAIS enviam e recebem informao da
medula espinhal e do SISTEM A NERVOSO PERIFRICO.
Protolinguagem: Supostos estgios iniciais da evoluo da linguagem que podem ter estado presentes em nossos ancestrais.
Ela pode transmitir sentido conectando palavras umas s outras na ordem certa (por exemplo: Tarzan mata macaco), mas
no tem nenhuma SINTAXE. A palavra foi introduzida por Derek Bickerton da Universidade do Hava.
Psicologia cognitiva: Estudo cientfico do processamento da informao no crebro. Os psiclogos cognitivos costumam fazer
experimentos para isolar os estgios do processamento da informao. Cada estgio pode ser descrito como uma CAIXA
PRETA dentro da qual certas computaes especializadas so executadas antes que o output v para a caixa seguinte, de
modo que o pesquisador pode construir um diagrama de fluxo. O psiclogo britnico Stuart Sutherland definiu a psicologia
cognitiva como a exibio ostentatria de diagramas de fluxo como substitutos para o pensamento.
Qualia: Sensaes subjetivas. (Singular: quale.)
Recaptao: Processo pelo qual NEUROTRANSM ISSORES liberados so absorvidos na SINAPSE para reutilizao subsequente.
Reducionismo: Um dos mtodos mais bem-sucedidos usados por cientistas para compreender o mundo. Ele faz apenas a
incua afirmao de que o todo pode ser explicado em termos de interaes legais entre as partes componentes (no
simplesmente a soma dessas partes). Por exemplo, a hereditariedade foi reduzida ao cdigo gentico e
complementaridade de fios de DNA. Reduzir um fenmeno complexo s suas partes componentes no negar a existncia
do fenmeno complexo. Para facilidade de compreenso humana, fenmenos complexos podem ser tambm descritos em
termos de interaes legais entre causas e efeitos que esto no mesmo nvel de descrio que o fenmeno (como ocorre
quando o mdico lhe diz: Sua doena causada por uma reduo na vitalidade.), mas isso raramente nos leva muito
longe. Muitos psiclogos e at alguns bilogos sentem-se indignados com o reducionismo, afirmando, por exemplo, que no
se pode explicar o esperma conhecendo apenas seus constituintes moleculares, mas nada sobre sexo. Ao contrrio, muitos
neurologistas sentem-se fascinados pelo reducionismo por si mesmo, independentemente de sua capacidade de ajudar a
compreender fenmenos de nvel mais alto.
Resposta galvnica da pele (RGP): Quando vemos ou ouvimos algo excitante ou significativo (como uma cobra, um parceiro
sexual, uma presa ou um ladro), nosso HIPOTLAM O ativado; isso nos leva a suar, o que muda a resistncia eltrica de
nossa pele. A medio dessa resistncia fornece uma medida objetiva da excitao emocional. Tambm chamada resposta
de condutncia da pele (RCP).
Seleo natural: A reproduo sexual resulta em embaralhamento de genes em novas combinaes. Mutaes no letais
surgem espontaneamente. As mutaes ou combinaes de genes que tornam uma espcie mais bem adaptada a seu

ambiente atual so aquelas que sobrevivem com mais frequncia porque os pais sobrevivem e se reproduzem com mais
frequncia. A expresso usada em oposio a criacionismo (que sustenta que todas as espcies foram criadas ao mesmo
tempo) e em contraposio seleo artificial praticada por seres humanos para aperfeioar o gado e as plantas. Seleo
natural no sinnimo de evoluo; um mecanismo que impele a mudana evolucionria.
Serotonina: NEUROTRANSM ISSOR monoamina que, ao que se acredita, desempenha muitos papis, inclusive, mas no
unicamente, na regulao da temperatura, percepo sensorial e induo do adormecimento. NEURNIOS que usam
serotonina como transmissor so encontrados no crebro e no intestino. Vrias drogas antidepressivas so usadas para
visar aos sistemas de serotonina no crebro.
Sinapse: Lacuna entre dois neurnios que funciona como o local de transferncia de informao de um neurnio para outro.
Sndrome da mo aliengena: Sensao de que a prpria mo est merc de uma fora exterior incontrolvel, o que resulta
em seu movimento real. A sndrome provm em geral de uma leso no corpo caloso ou no CINGULADO ANTERIOR.
Sndrome de Asperger: Tipo de AUTISM O em que as pessoas tm habilidades de linguagem e desenvolvimento cognitivo
normais, mas experimentam problemas importantes com a interao social.
Sndrome de Capgras: Sndrome rara em que a pessoa est convencida de que parentes prximos em geral pais, cnjuges,
filhos ou irmos so impostores. Ela pode ser causada por dano a conexes entre reas do crebro que lidam com o
reconhecimento facial e aquelas que controlam respostas emocionais. Uma pessoa com sndrome de Capgras poderia
reconhecer as faces de uma pessoa amada, mas no sentir a reao emocional normalmente associada a ela. Tambm
chamada de delrio de Capgras.
Sndrome de Cotard: Distrbio em que um paciente afirma estar morto, sustentando at estar cheirando a carne em
putrefao ou ter vermes arrastando-se por sua pele (ou alguma outra iluso igualmente absurda). Ela pode ser uma forma
exagerada da SNDROM E DE CAPGRAS, em que no apenas uma rea sensorial (como o reconhecimento facial), mas todas
as reas sensoriais esto dissociadas do sistema lmbico, levando a uma completa falta de contato emocional com o mundo
e consigo mesmo.
Sinestesia: Condio em que uma pessoa percebe algo num sentido alm daquele que est sendo estimulado, seja saboreando
formas ou vendo cores em sons ou nmeros. A sinestesia no apenas uma maneira de descrever experincia, como as
metforas que um escritor usaria; alguns sinestesistas realmente experimentam as sensaes.
Sintaxe: Ordenao das palavras que permite a compacta representao de significado complexo para fins de comunicao;
usada livremente como sinnimo de gramtica. Na frase O homem que bateu em John foi para o carro reconhecemos de
imediato que o homem foi para o carro, no John. Sem sintaxe no poderamos chegar a essa concluso.
Sistema lmbico: Grupo de estruturas cerebrais inclusive AM GDALA, CINGULADO ANTERIOR, frnix, HIPOTLAM O,
hipocampo e septo que trabalham para ajudar a regular a emoo.
Sistema nervoso autnomo: Parte do SISTEM A NERVOSO PERIFRICO responsvel por regular a atividade de rgos internos.
Inclui o SISTEM A NERVOSO SIM PTICO e o SISTEM A NERVOSO PARASSIM PTICO. Estes se originam no HIPOTLAM O; o
componente simptico tambm envolve a NSULA.
Sistema nervoso parassimptico: Ramo do SISTEM A NERVOSO AUTNOM O envolvido com a conservao da energia e dos
recursos do corpo durante os estados relaxados. Esse sistema faz a pupilas se contrarem, o sangue ser desviado para o
intestino para uma digesto vagarosa, e o ritmo cardaco e a presso sangunea carem para diminuir a carga sobre o
corao.
Sistema nervoso perifrico: Diviso do sistema nervoso que consiste em todos os nervos que no fazem parte do sistema
nervoso central (em outras palavras, no so parte do crebro ou da medula espinhal).
Sistema nervoso simptico: Ramo do SISTEM A NERVOSO AUTNOM O responsvel por mobilizar a energia e os recursos do
corpo em momentos de estresse e excitao. Faz isso regulando a temperatura, bem como elevando a presso sangunea, o
ritmo cardaco e o suor antes de um esforo.
Sulco temporal superior (sts): O mais alto de dois sulcos horizontais nos LOBOS TEM PORAIS. O STS tem clulas que
respondem a expresses faciais cambiantes, movimentos biolgicos como o andar e outros inputs biologicamente salientes.
O STS envia output para a AM GDALA.
Tlamo: Estrutura composta de duas massas de tecido nervoso em forma de ovo, cada uma do tamanho de uma noz,
profundamente enterrada no crebro. O tlamo a estao retransmissora fundamental para a informao sensorial,
transmitindo e amplificando apenas informao de particular importncia em meio massa de sinais que entra no crebro.
Teoria da mente: A ideia de que seres humanos e alguns primatas superiores podem construir em seus crebros um modelo
dos pensamentos e intenes de outros. Quanto mais preciso o modelo, mais precisa e rapidamente a pessoa pode prever
os pensamentos, crenas e intenes de outros. A ideia que h nos crebros humanos (e nos de alguns smios) circuitos
cerebrais especializados que permitem uma teoria da mente. Uta Frith e Simon Baron-Cohen sugeriram que crianas

autistas podem ter uma teoria da mente deficiente, o que complementa nossa viso de que uma disfuno dos NEURNIOSESPELHO ou seus alvos pode estar subjacente ao AUTISM O.
Teste popout: Teste visual que os psiclogos usam para determinar se um trao visual particular ou no extrado cedo no
processamento visual. Por exemplo, uma nica linha vertical vai saltar aos olhos [pop out] numa matriz de linhas
horizontais. Um nico ponto azul vai se destacar em uma coleo de pontos verdes. H clulas sintonizadas com orientao
e cor em processamento visual de baixo nvel (inicial). Por outro lado, um rosto de mulher no ressaltar de uma matriz de
rostos masculinos, porque as clulas que respondem ao sexo de um rosto ocorrem num nvel muito mais alto (posterior) no
processamento visual.
Transmodal: Descreve interaes atravs de diferentes sistemas sensoriais, como tato, audio e viso. Se eu lhe mostrasse
um objeto sem nome, de forma irregular, depois vendasse seus olhos e lhe pedisse para encontr-lo com as mos em meio a
um grupo de objetos semelhantes, voc usaria as interaes transmodais para isso. Essas interaes ocorrem sobretudo no
LOBO PARIETAL INFERIOR (em especial no GIRO ANGULAR) e em certas outras estruturas como o claustro (uma lmina de
clulas enterradas nos lados do crebro que recebe inputs de muitas regies cerebrais) e a NSULA.
Transtorno bipolar: Transtorno psiquitrico caracterizado por violentas oscilaes de humor. O indivduo experimenta perodos
manacos de grande energia e criatividade e perodos depressivos de baixa energia e tristeza. Tambm chamado distrbio
manaco-depressivo.
Tronco cerebral: A principal via pela qual os HEM ISFRIOS CEREBRAIS enviam e recebem informao a partir da medula
espinhal e dos nervos perifricos. O tronco cerebral tambm d origem diretamente a nervos cranianos que se dirigem para
msculos de expresso facial (franzir as sobrancelhas, sorrir, morder, beijar, fazer beio e assim por diante) e facilita as
aes de engolir e gritar. Ele tambm controla, entre outras coisas, a respirao e a regulao de ritmos cardacos.
Viaantiga: A mais velha de duas vias principais no crebro para o processamento visual. Essa via vai do colculo superior (uma
estrutura primitiva no tronco cerebral) por via do TLAM O para os LOBOS PARIETAIS. A via antiga converge com o FLUXO
COM O para ajudar a mover olhos e mos em direo a objetos, mesmo quando a pessoa no os reconhece
conscientemente. A via antiga est envolvida na mediao da VISO CEGA, quando somente a VIA NOVA est danificada.
Vianova: Passa informao de reas visuais para os LOBOS TEM PORAIS por via do GIRO FUSIFORM E, para ajudar no
reconhecimento de objetos, bem como na compreenso de seu sentido e significao emocional. A via nova diverge no
FLUXO O QU e no FLUXO COM O.
Viso cega: Condio em alguns pacientes que so efetivamente cegos em decorrncia de dano ao crtex visual, mas
conseguem desempenhar tarefas que pareceriam comumente impossveis, a menos que eles pudessem ver os objetos. Por
exemplo, eles podem indicar um objeto e descrever com preciso se uma vara est na vertical ou na horizontal, ainda que
no possam perceber conscientemente o objeto. A explicao parece ser que a informao visual viaja atravs de duas vias
no crebro: a VIA ANTIGA e a VIA NOVA. Se somente a via nova estiver danificada, um paciente pode perder a capacidade
de ver um objeto, mas continuar ciente de sua localizao e orientao.

Notas

Prefcio
1. Fiquei sabendo depois que essa observao voltou tona de tempos em tempos, mas por razes obscuras no faz parte da
pesquisa oncolgica convencional. Ver, por exemplo, Havas (1990), Kolmel et al. (1991), ou Tang et al. (1991).

Introduo: No um simples macaco


1. Foi com esse mtodo bsico para estudar o crebro que todo o campo da neurologia comportamental comeou no sculo
XIX. A principal diferena entre aquela poca e a atual que naquele tempo no havia imagem alguma do crebro. O
mdico tinha de esperar cerca de duas ou trs dcadas at que o paciente morresse para depois dissecar seu crebro.
2. Em contraste com os hobbits, os pigmeus africanos, tambm extraordinariamente baixos, so seres humanos modernos em
todos os aspectos, de seu DNA a seu crebro, que tm o mesmo tamanho do de todos os demais grupos humanos.

2. Ver e saber
1. Estritamente falando, o fato de tanto polvos quanto seres humanos terem olhos complexos provavelmente no um exemplo
de evoluo convergente verdadeira (ao contrrio das asas das aves, morcegos e pterossauros). Os mesmos genes de
controle mestre esto em ao em olhos primitivos e nos nossos. Por vezes a evoluo reutiliza genes que ficaram
guardados no sto.
2. John foi estudado originalmente por Glyn Humphreys e Jane Riddoch, que escreveram uma bela monografia a seu respeito:
To See but Not to See: A Case Study of Visual Agnosia, Humphreys & Riddoch, 1998. O que se segue no uma
transcrio literal, mas preserva os comentrios originais do paciente em sua maior parte. John sofreu uma embolia aps a
apendicectomia, como indicado, mas as circunstncias que conduziram cirurgia so uma reconstituio da maneira como as
coisas poderiam ter acontecido durante um diagnstico rotineiro de apendicite. (Como foi mencionado no Prefcio, para
preservar a confidencialidade dos pacientes, ao longo de todo o livro uso nomes fictcios para eles e altero circunstncias de
admisso hospitalar sem relevncia para os sintomas neurolgicos.)
3. Voc consegue ver o co dlmata na figura 2.7?
4. A distino entre as vias como e o qu baseia-se no trabalho pioneiro realizado por Leslie Ungerleider e Mortimer
Mishkin no National Institutes of Health. As vias 1 e 2 (como e o qu) so de maneira clara definidas anatomicamente.
A via 3 (apelidada de e da, ou a via emocional) considerada atualmente uma via funcional, tal como inferido a partir de
estudos fisiolgicos e de leses cerebrais (como estudos sobre a dupla dissociao entre o delrio de Capgras e a
prosopagnosia; ver captulo 9).
5. Joe LeDoux descobriu que h tambm uma pequena via que faz um atalho ultracurto do tlamo (e possivelmente do giro
fusiforme) diretamente para a amgdala em ratos, e muito possivelmente em primatas. Mas no vamos nos ocupar disso aqui.
Os detalhes neuroanatmicos so infelizmente muito mais confusos do que gostaramos, mas isso no nos deveria impedir de
procurar padres globais de conexo funcional, como temos feito.
6. Esta ideia sobre a sndrome de Capgras foi proposta independentemente de ns por Hadyn Ellis e Andrew Young. No
entanto, eles postulam um fluxo como preservado (via 1) e dano combinado para os dois componentes do fluxo o qu
(vias 2 mais 3), ao passo que ns postulamos um dano seletivo somente ao fluxo emocional (via 3), com a via 2 sendo
poupada.

3. Cores berrantes e gatinhas quentes: Sinestesia


1. Vrios experimentos apontam para a mesma concluso. Em nosso primeiro artigo sobre sinestesia, publicado em 2001 nos
Proceedings of the Royal Society of London, Ed Hubbard e eu observamos que em alguns sinestesistas a intensidade da
cor induzida parecia depender no s do nmero, mas de onde ele era apresentado no campo visual (Ramachandran e
Hubbard, 2001a). Quando o sujeito olhava para a frente, nmeros ou letras apresentados afastados para um lado (mas
aumentados para serem visveis do mesmo modo) pareciam menos vividamente coloridos do que aqueles apresentados em
viso central. Isso apesar do fato de serem igualmente identificveis como nmeros particulares e de as cores reais serem
visveis com a mesma vividez em viso fora de eixo (perifrica). Mais uma vez, esses resultados excluem associaes
mnemnicas de alto nvel como fonte de sinestesia. Memrias visuais so espacialmente invariantes. Quero dizer com isso
que quando aprendemos alguma coisa numa regio de nosso campo visual reconhecer um rosto particular, por exemplo ,
podemos faz-lo se o rosto for apresentado numa localizao visual completamente nova. O fato de as cores evocadas
serem distintas em diferentes regies depe fortemente contra associaes mnemnicas. (Eu deveria acrescentar que, at
para o mesmo grau de excentricidade, a cor por vezes diferente para as metades esquerda e direita do campo visual;
possivelmente porque a ativao cruzada mais pronunciada num hemisfrio do que no outro.)
2. Este resultado bsico de que os 2s so mais rapidamente segregados dos 5s por sinestesistas do que por no sinestesistas foi
confirmado por outros cientistas, em especial Randolph Blake e Jamie Ward. Num experimento meticulosamente controlado,
Ward e seus colegas descobriram que os sinestesistas como um grupo so significativamente melhores do que indivduos
monitorados para detectar a forma embutida feita de 2s. De maneira intrigante, alguns deles perceberam a forma antes
mesmo que qualquer cor fosse evocada! Isso empresta credibilidade a nosso modelo inicial de ativao cruzada; possvel
que durante breves apresentaes as cores sejam evocadas com intensidade suficiente para permitir que a segregao
ocorra, mas no suficiente para evocar cores conscientemente percebidas.
3. Em sinestesistas, de projeo, inferiores h vrias linhas de evidncia (alm da segregao) apoiando o modelo de ativao
cruzada perceptual de baixo nvel em contraposio noo de que a sinestesia se baseia inteiramente em aprendizado
associativo de alto nvel e memrias:
(a) Em alguns sinestesistas, diferentes partes de um nico nmero ou letra so vistas como coloridas diferentemente. (Por
exemplo, a parte . de um M pode ser vermelha, ao passo que as linhas verticais podem ser verdes.)
Logo depois que o experimento de popout/segregao foi feito, notei algo estranho em um dos muitos sinestesistas
recrutados. Ele viu os nmeros como coloridos at a, nenhuma novidade , o que me surpreendeu foi sua afirmao de
que alguns dos nmeros (por exemplo, 8) tinham distintas pores coloridas de modo diferente. Para assegurar que ele no
estava inventando isso, mostramos-lhe os mesmos nmeros um ms depois, sem lhe avisar de antemo que voltaria a ser
testado. O novo desenho que ele produziu era praticamente idntico ao primeiro, tornando improvvel que estivesse
fabulando.
Essa observao fornece evidncias adicionais de que, pelo menos em alguns sinestesistas, as cores devem ser vistas
como emergindo de (para usar uma metfora computacional) um bug no hardware neural e no de um exagero de
memrias ou metforas (um bug no software). O aprendizado associativo no pode explicar essa observao; por
exemplo, no brincamos com ms multicoloridos. Por outro lado, pode haver formas primitivas como orientao de
linhas, ngulos e curvas que ficam associadas a neurnios para cores que executam um estgio do processamento de
formas dentro do fusiforme anterior quele em que grafemas plenamente desenvolvidos so reunidos.
(b) Como foi observado antes, em alguns sinestesistas a cor evocada fica menos vvida quando o nmero visto fora do eixo
(em viso perifrica). Isso provavelmente reflete a maior nfase sobre cor na viso central (Ramachandran e Hubbard,
2001a; Brang e Ramachandran, 2010). Em alguns desses sinestesistas, a cor tambm mais saturada em um campo
(esquerdo ou direito) que no outro. Nenhuma dessas observaes corrobora o modelo de aprendizado associativo de alto
nvel para a sinestesia.
(c) Um aumento real na conectividade anatmica dentro da rea fusiforme de sinestesistas inferiores foi observado por
Rouw e Scholte (2007) usando imagiologia de tensores de difuso.
(d) A cor sinesteticamente evocada pode fornecer um input para a percepo de movimento aparente (Ramachandran e
Hubbard, 2002; Kim, Blake, Palmeri, 2006; Ramachandran e Azoulai, 2006).
(e) Se voc tem um tipo de sinestesia, tem maior probabilidade de ter um tipo no relacionado tambm. Isso apoia meu
modelo da maior ativao cruzada da sinestesia, com o gene mutado sendo expresso de maneira mais proeminente em
certas regies (alm de tornar alguns sinestesistas mais criativos).
(f) A existncia de sinestesistas daltnicos que podem ver em nmeros cores que no so capazes de ver no mundo real. O
sujeito no poderia ter aprendido tais associaes.
(g) Ed Hubbard e eu mostramos em 2004 que letras similares na forma (por exemplo, curvilneas em vez de angulares)
tendem a evocar cores semelhantes em sinestesistas inferiores. Isso mostra que ocorre ativao cruzada das cores por
certos elementos figurais primitivos que definem as letras antes mesmo que elas tenham sido plenamente processadas.

Sugerimos que a tcnica poderia ser usada para mapear um espao de cores abstrato de maneira sistemtica num espao
de formas. Mais recentemente, David Brang e eu confirmamos isso usando imagiologia cerebral (MEG ou
magnetencefalografia) em colaborao com Ming Xiong Huang, Roland Lee e Tao Song.
Tomadas coletivamente, essas observaes corroboram fortemente o modelo da ativao sensorial cruzada. Isso no
significa negar que associaes aprendidas e regras de alto nvel de mapeamento entre domnios estejam tambm
envolvidas (ver notas 8 e 9 desse captulo). Na verdade, a sinestesia pode nos ajudar a descobrir essas regras.
4. O modelo da ativao cruzada seja atravs da desinibio (perda ou enfraquecimento de inibio) de retroprojees, ou
atravs de brotamento pode tambm explicar as muitas formas de sinestesia adquirida que descobrimos. Um paciente cego
com retinite pigmentosa que estudamos (Armel e Ramachandran, 1999) experimentava vividamente fosfenos visuais
(inclusive grafemas visuais) quando seus dedos eram tocados com um lpis ou quando ele estava lendo Braille. (Exclumos
confabulao ao medir limiares e demonstrar sua estabilidade por vrias semanas; ele no teria tido como memorizar os
limiares.) Um segundo paciente cego, que testei com meu aluno Shai Azoulai, podia literalmente ver sua mo quando a
acenava diante de seus olhos, mesmo na completa escurido. Sugerimos que isso causado ou por retroprojees hiperativas
ou por desinibio resultante da perda visual, de modo que a mo em movimento no era apenas sentida, mas tambm vista.
Clulas com campos receptivos multimodais nos lobos parietais tambm podem estar envolvidas na mediao desse
fenmeno (Ramachandran e Azoulai, 2004).
5. Embora a sinestesia muitas vezes envolva reas cerebrais adjacentes (um exemplo a sinestesia grafema-cor no giro
fusiforme), no necessrio que isso ocorra. Mesmo regies cerebrais afastadas, afinal, podem ter conexes preexistentes
que poderiam ser amplificadas (digamos, por meio de desinibio). Estatisticamente falando, porm, reas cerebrais
adjacentes tendem a ser, antes de mais nada, unidas por mais conexo cruzada, de modo que provvel que a sinestesia as
envolver com mais frequncia.
6. J se fez aluso ao vnculo entre sinestesia e metfora. A natureza desse vnculo permanece elusiva, porquanto a sinestesia
envolve a conexo arbitrria de dois elementos no relacionados (como cor e nmero), ao passo que na metfora h uma
conexo conceitual no arbitrria entre eles (por exemplo, Julieta e o sol).
Uma soluo potencial para esse problema emergiu de uma conversa que tive com o eminente polmata Jaron Lanier:
percebemos que qualquer palavra dada tem apenas um conjunto finito de associaes fortes, de primeira ordem (sol =
quente, nutriente, radiante, brilhante) cercado por uma penumbra de associaes mais fracas, de segunda ordem (sol =
amarelo, flores, praia) e associaes de terceira e quarta ordem que vo desaparecendo como um eco. a regio de
superposio entre dois halos de associaes que forma a base da metfora. (Em nosso exemplo de Julieta e o sol, essa
superposio deriva de suas observaes de que ambos so radiantes, clidos e nutrientes.) Essa superposio de halos de
associaes existe em todos ns, mas as superposies so maiores e mais fortes em sinestesistas porque seu gene de
ativao cruzada produz maiores penumbras de associaes.
Nessa formulao, sinestesia no sinnimo de metfora, mas o gene que produz sinestesia confere uma propenso para
a metfora. Um efeito colateral disso pode ser que associaes s vagamente sentidas em todos ns (por exemplo, letras
masculinas ou femininas, ou formas boas ou ms produzidas por associaes subliminares) tornam-se mais explicitamente
manifestas em sinestesistas, uma previso que pode ser testada de maneira experimental. Por exemplo, a maioria das
pessoas considera certos nomes femininos (Julie, Cindy, Vanessa, Jennifer, Felicia e assim por diante) mais sexy que outros
(como Martha e Ingrid). Embora possamos no nos dar conta disso conscientemente, isso pode ocorrer porque a pronncia
dos primeiros nomes envolve fazer beio e outros movimentos com a lngua e os lbios com sugestes sexuais inconscientes.
O mesmo argumento explicaria por que a lngua francesa muitas vezes considerada mais sexy que a alem. (Compare
Busten-halten com brassire.) Talvez seja interessante ver se essas tendncias e classificaes espontaneamente
emergentes so mais pronunciadas em sinestesistas.
Por fim, meu aluno David Brang e eu mostramos que associaes completamente novas entre novas formas e cores
arbitrrias tambm so mais facilmente aprendidas por sinestesistas.
Tomados coletivamente, esses resultados mostram que as diferentes formas de sinestesia abrangem todo o espectro da
sensao cognio e por isso, de fato, que o estudo da sinestesia to interessante.
Outro tipo de metfora visual familiar mas intrigante, em que o significado se relaciona com a forma, o uso (em
publicidade, por exemplo) de tipos que espelham o significado da palavra; por exemplo, usar letras inclinadas para imprimir
declive, e linhas sinuosas para imprimir medo, frio ou tremor. Essa forma de metfora no foi estudada
experimentalmente.
7. Efeitos semelhantes a esse foram originalmente estudados por Heinz Werner, embora ele no tenha situado isso no contexto
mais amplo da evoluo da linguagem.
8. Observamos que cadeias de associaes, que normalmente evocariam apenas lembranas em indivduos normais, parecem
por vezes evocar impresses sensoriais carregadas de qualia em alguns sinestesistas superiores. Portanto, o meramente
metafrico pode se tornar completamente literal. Por exemplo, R vermelho e vermelho quente, portanto R quente e
assim por diante. Perguntamo-nos se a hiperconectividade (quer seja o brotamento ou a desinibio) afetou retroprojees

entre diferentes reas na hierarquia neural nesses sujeitos. Isso explicaria tambm uma observao que David Brang e eu
fizemos de que imagens eidticas (memria fotogrfica) so mais comuns em sinestesistas. (Considera-se que
retroprojees esto envolvidas em imagens visuais.)
9. As introspeces de alguns sinestesistas superiores so realmente desconcertantes em sua complexidade medida que se
tornam completamente de circuito aberto. Aqui est uma citao de um deles: Os homens so em sua maioria tons de azul.
As mulheres so mais coloridas. Como tanto pessoas quanto nomes tm associaes de cor, as duas no se correspondem
necessariamente. Observaes como esta sugerem que qualquer modelo frenolgico simples da sinestesia est fadado a ser
incompleto, embora no seja um mau ponto de partida.
Ao fazer cincia somos muitas vezes obrigados a escolher entre fornecer respostas precisas a questes enfadonhas (ou
triviais) como Quantos cones h no olho humano? ou respostas vagas para grandes questes como O que conscincia?
ou O que metfora?. Felizmente, de vez em quando obtemos uma resposta precisa para uma grande questo e tiramos a
sorte grande (como o DNA revelando-se a resposta para o enigma da hereditariedade). At agora, a sinestesia parece se
encontrar a meio caminho entre esses dois extremos.
10. Para informao atualizada, ver a entrada Synesthesia, escrita por David Brang e por mim, na Scholarpedia
(www.scholarpedia.org/article/Synesthesia). A Scholarpedia uma enciclopdia online de acesso livre escrita e revisada
por estudiosos do mundo inteiro.

4. Os neurnios que moldaram a civilizao


1. Certa vez, um jovem orangotango no zoolgico de Londres, ao ver Darwin tocando uma gaita, tomou-a dele e comeou a
imit-lo; Darwin j pensava sobre as capacidades de imitao de macacos no sculo XIX.
2. Desde sua descoberta original, o conceito de neurnios-espelho foi confirmado repetidamente em experimentos e teve
enorme valor heurstico em nossa compreenso da interface entre estrutura e funo no crebro. Mas ele foi tambm
contestado por vrios motivos. Vou elencar as objees e responder a cada uma.
(a) Espelhite: Houve grande estardalhao na mdia em torno do sistema de neurnios-espelho (SNE), com tudo e
mais alguma coisa sendo atribudo a eles. Isso verdade, mas a existncia do estardalhao no nega por si s o valor
de uma descoberta.
(b) A evidncia de sua existncia em seres humanos pouco convincente. Essa crtica me parece estranha dado que
estamos estreitamente relacionados aos macacos; na falta de prova em contrrio, deveramos supor que os neurniosespelho de fato existem. Alm disso, Marco Iacoboni mostrou sua presena registrando diretamente a atividade de clulas
nervosas em pacientes humanos (Iacoboni e Dapretto, 2006).
(c) Se tal sistema existe, por que no h uma sndrome em que dano a uma pequena regio leve a dificuldades tanto
na execuo quanto na imitao de aes especializadas ou semiespecializadas (como pentear o cabelo ou
martelar um prego) e no reconhecimento da mesma ao executada por outra pessoa? Resposta: existe uma
sndrome assim, embora muitos psiclogos no tenham conhecimento dela. Chama-se apraxia ideacional e vista aps
dano ao giro supramarginal esquerdo. Foi demonstrado que existem neurnios-espelho nessa regio.
(d) A posio antirreducionista: neurnios-espelho nada mais que uma expresso sexy, sinnimo do que os
psiclogos chamam h muito tempo de teoria da mente. No h nada de novo neles. Esse argumento confunde
metfora com mecanismo: como dizer que, como sabemos o que a expresso passagem do tempo significa, no h
necessidade de compreender como os relgios funcionam. Ou que, como j tomamos conhecimento das leis da
hereditariedade de Mendel na primeira metade do sculo XX, compreender a estrutura e a funo do DNA teria sido
suprfluo. Analogamente, a ideia de neurnios-espelho no nega o conceito de teoria da mente. Ao contrrio, os dois
conceitos se complementam e nos permitem visar precisamente o circuito neural subjacente.
Essa possibilidade de ter um mecanismo com o qual trabalhar pode ser ilustrada com muitos exemplos; aqui esto trs:
nos anos 1960, John Pettigrew, Peter Bishop, Colin Blakemore, Horace Barlow, David Hubel e Torsten Wiesel
descobriram neurnios detectores de disparidade no crtex visual; esse achado por si s fornece uma explicao para a
viso estereoscpica. Segundo, a descoberta de que o hipocampo est envolvido na memria permitiu a Eric Kandel
descobrir uma potenciao de longo prazo (PLP), um dos mecanismos-chave do armazenamento da memria. E por fim,
poderamos afirmar que se aprendeu mais sobre a memria em cinco anos de pesquisa feita por Brenda Milner sobre o
nico paciente HM, que tinha dano hipocampal, do que nos cem anos precedentes de abordagens puramente
psicolgicas memria. A anttese falsamente construda entre reducionismo e vises holsticas da funo cerebral
prejudicial para a cincia, algo que discuto longamente na nota 16 do captulo 9.
(e) O SNE no um conjunto dedicado de circuitos neurais fisicamente conectados; ele pode ser construdo por
aprendizado associativo. Por exemplo, cada vez que voc move a sua mo, h ativao de neurnios de comando
motor, com ativao simultnea de neurnios visuais pela aparncia da mo em movimento. Pela regra de Hebb,

em resultado dessas coativaes repetidas, a aparncia visual da mo acaba por ativar ela prpria esses
neurnios motores, de tal modo que eles se tornam neurnios-espelho.
Tenho duas respostas para essa crtica. Primeiro, mesmo que o SNE fosse estabelecido parcialmente por aprendizado,
isso no diminuiria sua importncia. A questo de como o sistema funciona logicamente ortogonal questo de como ele
estabelecido (como j foi mencionado sob o ponto d anteriormente). Segundo, se essa crtica fosse verdadeira, por que
todos os neurnios de comando motor no se tornariam neurnios-espelho atravs de aprendizado associativo? Por que
somente 20%? Uma maneira de decidir isso seria ver se h neurnios-espelho para sua nuca, que voc nunca viu. Como
voc no toca sua nuca com frequncia nem a v sendo tocada, improvvel que construa um modelo mental interno de
sua cabea para deduzir que ela est sendo tocada. Portanto voc deveria ter um nmero muito menor de neurniosespelho ou nenhum nessa parte do seu corpo.
3. A ideia bsica da coevoluo entre genes e cultura no nova. Ainda assim, minha afirmao de que o desenvolvimento de
um sofisticado sistema de neurnios-espelho conferindo uma habilidade para imitar aes complexas foi um momento
decisivo na emergncia da civilizao poderia ser interpretada como um exagero. Por isso vamos examinar como os eventos
podem ter se passado.
Suponha que uma grande populao de hominneos primitivos (como Homo erectus ou H. sapiens primitivo) tivesse
algum grau de variao gentica em talento criativo inato. Se um raro indivduo, graas a seus talentos intelectuais especiais,
tivesse inventado algo de til, se no houvesse a emergncia concomitante de sofisticada habilidade para imitar entre seus
pares (o que requer a adoo do ponto de vista do outro e a interpretao de suas intenes), a inveno teria morrido com o
inventor. Mas assim que a habilidade de imitar emergiu, essas inovaes nicas (inclusive as acidentais) teriam se
espalhado bastante rpido pela populao, tanto horizontalmente, atravs de parentes, quanto verticalmente atravs dos
filhos. Depois, se alguma nova habilidade inovadora aparecesse mais tarde em outro indivduo, ele poderia tirar proveito na
mesma hora das invenes preexistentes de novas maneiras, o que levaria seleo e estabilizao do gene da inovao.
O processo teria se espalhado exponencialmente, produzindo uma avalanche de inovaes que transforma a mudana
evolucionria de darwiniana em lamarckiana, culminando nas modernas civilizaes humanas. Assim, o grande salto adiante
foi de fato impelido por circuitos geneticamente selecionados, mas por ironia os circuitos eram especializados na
aprendibilidade, isto , em nos libertar de genes! Na verdade, a diversidade cultural to vasta em seres humanos
modernos que provvel que haja maior diferena em qualidade mental e comportamento entre um professor universitrio e
(digamos) um vaqueiro (ou presidente) texano que entre este ltimo e H. sapiens primitivo. No s o crebro humano
filogeneticamente nico como um todo, mas o crebro de cada cultura diferente nico (por efeito da criao) em
grau muito maior do que em qualquer outro animal.

5. Onde est Steven? O enigma do autism.


1. Outra maneira de testar a hiptese dos neurnios-espelho seria ver se crianas autistas no mostram subvocalizao
inconsciente quando ouvem outros falarem. (Laura Case e eu estamos testando isso.)
2. Muitos estudos confirmaram minha observao original (feita com Lindsay Ober-man, Eric Altschuler e Jaime Pineda) de
um sistema de neurnios-espelho (SNE) disfuncional no autismo (o que realizamos usando supresso da onda mu e IRMf).
Um estudo com IRMf, no entanto, afirma que, numa regio cerebral especfica (a rea pr-motora ventral, ou rea de
Broca), crianas autistas tm atividade semelhante dos neurnios-espelho normal. Mesmo que aceitemos essa observao
por seu valor nominal (apesar das limitaes inerentes da IRMf), minhas razes tericas para postular tal disfuno ainda se
sustentam. Mais importante, tais observaes realam o fato de que o SNE composto de muitos subsistemas distantes uns
dos outros no crebro, interconectados para uma funo comum: ao e observao. (Como analogia, considere o sistema
linftico do corpo, que est distribudo por toda sua extenso, mas funcionalmente um sistema distinto.)
Tambm possvel que essa parte do SNE seja ela prpria normal, mas suas projees ou zonas recipientes no crebro
sejam anormais. O resultado final seria o mesmo tipo de disfuno que sugeri originalmente. Em outra analogia, considere
que o diabetes fundamentalmente um distrbio do metabolismo dos carboidratos; ningum discute isso. Embora ela seja s
vezes causada por dano s clulas ilhotas pancreticas, causando uma reduo da insulina e uma elevao da glicose no
sangue, pode tambm ser causada por uma reduo de receptores da insulina nas superfcies de clulas espalhadas por todo
o corpo. Isso produziria a mesma sndrome que o diabetes sem dano para as ilhotas (em vez de ilhotas no pncreas, pense
neurnios-espelho na rea pr-motora do crebro chamada F5), mas a lgica do argumento original no afetada.
Tendo dito isso, deixe-me enfatizar que as evidncias de disfuno do SNE no autismo so, at agora, muito
convincentes, mas no conclusivas.
3. Os tratamentos que propus para o autismo neste captulo foram inspirados em parte pela hiptese dos neurnios-espelho.
Mas sua plausibilidade no depende ela prpria dessa hiptese; seria interessante experiment-los de qualquer maneira.
4. Para submeter a mais testes a hiptese dos neurnios-espelho como explicao para o autismo, seria interessante monitorar

a atividade do msculo milo-hioideo e das cordas vocais para determinar se crianas autistas no mostram subvocalizao
inconsciente quando ouvem outros falarem (ao contrrio das crianas normais, que o fazem). Isso poderia fornecer uma
ferramenta precoce de diagnstico.

6. O poder do balbucio: A evoluo da linguagem


1. Brent Berlin foi um precursor dessa abordagem. Para estudos transculturais semelhantes ao de Berlin, ver Nuckolls (1999).
2. A teoria gestual das origens da linguagem tambm corroborada por vrios outros argumentos engenhosos. Ver Corballis
(2009).
3. Embora a rea de Wernicke tenha sido descoberta h mais de um sculo, sabemos muito pouco sobre seu funcionamento.
Uma de nossas principais questes neste captulo foi: que aspectos do pensamento exigem a rea da linguagem de
Wernicke? Em colaborao com Laura Case, Shai Azoulai e Elizabeth Seckel, examinei dois pacientes (LC e KC) com quem
fiz vrios experimentos (alm daqueles descritos no captulo); aqui est uma breve descrio deles e de outras observaes
casuais reveladoras:
(a) Mostramos duas caixas a LC: uma com um biscoito, outra sem. Um estudante voluntrio entrou na sala e olhou para as
duas caixas com expectativa, na esperana de abrir a que continha o biscoito. Eu tinha dado antes uma piscadela para o
paciente, sugerindo que mentisse. Sem hesitao, LC mostrou a caixa vazia para o estudante. (KC respondeu a essa
situao da mesma maneira.) Esse experimento mostra que no precisamos de linguagem para uma tarefa de teoria da
mente.
(b) KC tinha senso de humor, rindo de cartuns no verbais de Gary Larson e me pregando uma pea.
(c) Tanto KC quanto LC podiam jogar xadrez e jogo da velha razoavelmente, sugerindo ter pelo menos um conhecimento
tcito de condicionais se-ento.
(d) Ambos eram capazes de compreender analogia visual (por exemplo, avio est para pssaro como submarino est para
peixe) quando sondados de maneira no verbal por meio de mltipla escolha pictrica.
(e) Ambos podiam ser treinados para usar smbolos designando a ideia abstrata de similar, mas no idntico (lobo e co,
por exemplo).
(f) Ambos eram abenoadamente inconscientes de seu profundo problema de linguagem, ainda que estivessem produzindo
uma algaravia. Quando falei com eles em tmil (uma lngua do sul da ndia), um deles perguntou, Espanhol?, ao passo
que o outro fez sinal de compreenso com a cabea e respondeu com uma algaravia. Quando mostramos de volta a LC
um DVD com a gravao de seus prprios pronunciamentos, ele assentiu com a cabea e disse, Est certo.
(g) LC tinha uma profuda discalculia (dizendo, por exemplo, que 14 menos 5 eram 3). Podia fazer, contudo, subtrao no
verbal. Mostramos a ele duas canecas opacas A e B, e jogamos trs biscoitos em A e quatro em B enquanto ele olhava.
Quando retiramos dois biscoitos de B (enquanto ele olhava), LC foi em seguida direto para A. (KC no foi testado.)
(h) LC tinha uma profunda incapacidade de compreender mesmo gestos simples como ok, carona ou continncia. No
podia tampouco compreender placas icnicas como a de banheiro. No era capaz de equiparar um dlar com quatro
moedas de 25 centavos. E testes preliminares mostraram que era deficiente em transitividade.
Surge um paradoxo: uma vez que LC, aps vasto treino, era capaz de aprender associaes emparelhadas (por
exemplo, pig = nagi), por que no consegue reaprender sua prpria lngua? Talvez a mera tentativa de envolver sua lngua
preexistente introduza um bug de software que force o sistema de linguagem avariado a prosseguir no piloto automtico.
Nesse caso, ensinar ao paciente uma lngua completamente nova talvez possa, paradoxalmente, ser mais fcil do que
reinstru-lo em sua lngua original.
Poderia ele aprender pidgin, que exige somente que as palavras estejam enfileiradas na ordem correta (uma vez que
sua capacidade de formar conceitos est intacta)? E se ele podia aprender algo to complexo quanto similar, mas no
igual, por que no podia aprender a associar smbolos sassurianos arbitrrios (isto , palavras) a outros conceitos como
grande, pequeno, sobre, se, e e dar? Ser que isso no lhe permitiria compreender uma nova lngua (como
francs ou a lngua americana de sinais), o que lhe permitiria ao menos conversar com franceses ou usurios da lngua de
sinais? Ou, se o problema est em associar sons ouvidos com objetos e ideias, por que no usar uma linguagem baseada
em smbolos visuais (como foi feito com Kanzi, o bonobo)?
Os aspectos mais estranhos da afasia de Wernicke so a falta de percepo, por parte dos pacientes, de sua profunda
incapacidade de comprender ou produzir linguagem, quer seja escrita ou falada, e sua total falta de qualquer sentimento de
frustrao. Certa vez, demos um livro para LC ler e samos da sala. Embora no fosse capaz de compreender uma nica
palavra, ele ficou examinando as palavras impressas e virando as pginas por quinze minutos. Chegou at a marcar
algumas pginas! (Ele no estava ciente de que a videocmera que o filmava fora deixada ligada durante nossa ausncia.)

7. Beleza e o crebro: A emergncia da esttica


1. Temos de ter cuidado para no exagerar esse tipo de pensamento reducionista sobre arte e crebro. Recentemente ouvi um
psiclogo evolucionrio dar uma palestra a respeito da razo por que gostamos de arte cintica, que inclui peas como os
mbiles de Calder, feitos de formas recortadas mveis penduradas no teto. Com uma expresso absolutamente sria, ele
proclamou que gostamos desse tipo de arte porque uma rea em nosso crebro chamada MT (mdio-temporal) possui
clulas especializadas em detectar a direo do movimento. Essa afirmao absurda. A arte cintica obviamente excita
essas clulas, mas uma tempestade de neve teria o mesmo efeito; ou uma cpia da Mona Lisa girando num pino. Um
conjunto de circuitos neurais para movimento certamente necessrio para a arte cintica, mas no suficiente: no explica a
atratividade da arte cintica por mais que forcemos a lgica. A explicao desse sujeito como dizer que a existncia de
clulas sensveis para rostos no giro fusiforme de nosso crebro explica por que gostamos de Rembrandt. Certamente para
explicar Rembrandt precisamos mostrar como ele aperfeioou suas imagens e como esses embelezamentos extraem reaes
dos circuitos neurais em nosso crebro de maneira mais poderosa que uma fotografia realista. At fazer isso, no explicamos
nada.
2. Observe que a mudana de pico poderia tambm ser aplicvel em animaes. Por exemplo, podemos criar uma notvel
iluso perceptual instalando minsculos LEDs (diodos emissores de luz) nas articulaes de uma pessoa e fazendo-a andar
por uma sala escura. Poderamos esperar ver apenas um punhado de LEDs perambulando ao acaso, mas em vez disso temos
a ntida impresso de ver uma pessoa inteira andando, ainda que todos os seus outros traos rosto, pele, cabelo, silhueta e
assim por diante estejam invisveis. Se a pessoa para de se mover, cessamos de v-la de repente. Isso sugere que a
informao sobre seu corpo inteiramente transmitida pelas trajetrias de movimento dos pontos de luz. como se nossas
reas visuais fossem primorosamente sensveis aos parmetros que distinguem esse tipo de movimento biolgico de
movimento aleatrio. possvel at distinguir se a pessoa um homem ou uma mulher olhando para o andar, e um casal
danando proporciona uma exibio especialmente divertida. Podemos explorar nossas leis para acentuar esse efeito? Dois
psiclogos, Bennett Bertenthal da Universidade de Indiana e James Cutting da Universidade Cornell, analisaram
matematicamente as restries subjacentes ao movimento biolgico (que dependem de movimentos permissveis das
articulaes) e escreveram um programa de computador que incorpora essas restries. O programa gera uma exibio
perfeitamente convincente de uma pessoa andando. Embora essas imagens sejam muito conhecidas, seu apelo esttico
raramente foi comentado. Em teoria, deveria ser possvel amplificar as restries de tal modo que o programa pudesse
produzir um andar feminino bastante elegante causado por uma pelve larga, quadris meneantes e saltos altos, bem como um
andar especialmente masculino causado por postura ereta, passada rgida e traseiros firmes. Criaramos um efeito de
deslocamento de pico com um programa de computador.
Sabemos que o sulco temporal superior (STS) tem conjuntos de circuitos dedicados a extrair movimento biolgico, de
modo que uma manipulao por computador do andar humano poderia hiperativar esses circuitos explorando duas leis
estticas em paralelo: isolamento (isolando os sinais de movimento biolgico de outros sinais estticos) e efeito de
deslocamento de pico (amplificando as caractersticas biolgicas do movimento). O resultado poderia acabar sendo uma
evocativa obra de arte cintica que supera qualquer mbile de Calder. Prevejo que clulas do TST para movimento biolgico
poderiam reagir ainda mais intensamente a caminhantes com pontos de luz submetidos a um efeito de deslocamento de pico.

8. O crebro astuto: Leis universais


1. De fato, a brincadeira de esconde-esconde em crianas talvez seja agradvel precisamente pela mesma razo. No incio da
evoluo dos primatas, quando eles ainda habitavam sobretudo as copas das rvores, a maioria dos jovens ficava muitas
vezes algum tempo obliterada por folhagem. Durante o processo de evoluo houve por bem tornar o esconde-esconde
visualmente reforador para os filhos e a me, quando eles olhavam de relance periodicamente uns para os outros,
assegurando assim que o filhote continuava seguro e a razovel distncia. Alm disso, o sorriso e o riso de pais e filhos
teriam se reforado mutuamente uns aos outros. Gostaramos de saber se os smios gostam de esconde-esconde.
O riso visto aps o esconde-esconde tambm explicado por minhas ideias sobre o humor (ver captulo 1), segundo as
quais ele resulta de um acmulo de expectativa seguido por deflao surpreendente. O esconde-esconde poderia ser visto
como ccegas cognitivas.
2. Ver tambm a nota 6 do captulo 3, em que o efeito da alterao do tipo para que corresponda ao significado da palavra foi
discutido do ponto de vista da sinestesia e no do humor na esttica.
3. A essas nove leis da esttica podemos acrescentar uma dcima, que abrange todas as outras. Vamos cham-la de
ressonncia porque envolve o uso hbil de mltiplas leis que se acentuam umas s outras numa nica imagem. Por
exemplo, em muitas esculturas indianas, uma ninfa sensual representada postada langorosamente sob um galho de rvore

do qual pendem frutas maduras. H os deslocamentos de pico em postura e forma (por exemplo, seios grandes) que a
tornam delicadamente feminina e voluptuosa. Alm disso, as frutas so um eco visual de seus seios, mas elas tambm
simbolizam conceitualmente, assim como os seios da ninfa, a fecundidade e a fertilidade da natureza; dessa maneira os
elementos perceptuais e conceptuais fazem eco uns aos outros. O escultor acrescentar tambm muitas vezes joias
ornamentadas barrocas em seu torso nu para acentuar, por contraste, a maciez e a elasticidade de sua pele jovem, carregada
de estrognio. (Refiro-me aqui a contraste de textura e no de luminosidade.) Um exemplo mais conhecido seria um Monet
em que esconde-esconde, efeito de deslocamento de pico e isolamento esto todos combinados numa nica pintura.

9. Um macaco com alma: Como a introspeco evoluiu


1. Duas questes podem ser legitimamente levantadas com relao a metarrepresentaes. Primeiro, no se trata apenas de
uma questo de grau? Talvez um cachorro tenha uma espcie de metarrepresentao mais rica que a de um rato, mas no
to rica quanto as dos seres humanos (o problema do quando que comeamos a chamar um homem de careca?). Essa
questo foi suscitada e respondida na Introduo, na qual observamos que no linearidades so comuns na natureza em
especial na evoluo. Uma coemergncia fortuita de atributos pode produzir um salto qualitativo relativamente sbito,
resultando numa nova habilidade. Uma metarrepresentao no implica meramente associaes mais ricas; requer tambm a
habilidade de evoc-las de maneira intencional, prestar ateno sua vontade e manipul-las mentalmente. Essas habilidades
exigem estruturas do lobo frontal, entre as quais o cingulado anterior, para dirigir a ateno para diferentes aspectos da
imagem interna (embora conceitos como ateno e imagem interna ocultem vastas profundidades de ignorncia). Uma
ideia semelhante a essa foi originalmente proposta por Marvin Minsky.
Segundo, postular uma metarrepresentao no nos faz cair na armadilha do homnculo? (Ver captulo 2, no qual a
falcia do homnculo discutida.) No implica um homenzinho no crebro observando a metarrepresentao e criando uma
meta-metrarrepresentao em seu crebro? A resposta no. Uma metarrepresentao no uma rplica semelhante a
uma imagem de uma representao sensorial; ela resulta de processamento adicional de representaes sensoriais adicionais
e de seu empacotamento em pedaos mais manejveis para associao com a linguagem e manipulao simblica.
A sndrome do telefone, de que Jason sofria, foi estudada por Axel Klee e Orrin Devinsky.
2. Recordo uma palestra proferida no Salk Institute por Francis Crick, que descobriu com James Watson a estrutura do DNA e
decifrou o cdigo gentico, desvendando assim a base fsica da vida. A palestra de Crick foi sobre a conscincia, mas antes
que ele pudesse comear, um filsofo na plateia (de Oxford, creio) levantou a mo e protestou: Professor Crick, voc diz
que vai falar a respeito dos mecanismos neurais da conscincia, mas no se deu sequer ao trabalho de definir a palavra
apropriadamente. Resposta de Crick: Meu caro, nunca houve um momento na histria da biologia em que um grupo de ns
tenha sentado volta de uma mesa dizendo: Primeiro vamos definir vida. Ns simplesmente fomos l e descobrimos o que
ela era uma hlice dupla. Deixamos as questes das distines semnticas e das definies para vocs, os filsofos.
3. Quase todo mundo tem conhecimento de Freud como o pai da psicanlise, mas poucos sabem que ele comeou sua carreira
como neurologista. Quando ainda era um estudante, ele publicou um artigo sobre o sistema nervoso de uma criatura primitiva
assemelhada a um peixe chamada lampreia, convencido de que a maneira mais segura de compreender a mente era abordla atravs da neuroanatomia. Mas logo se aborreceu com as lampreias e comeou a sentir que suas tentativas de estabelecer
uma ponte entre a neurologia e a psiquiatria eram prematuras. Assim, passou a se dedicar psicologia pura, inventando
todas as ideias que hoje associamos a seu nome: id, ego, superego, complexo de dipo, inveja do pnis, tanatos e assim por
diante.
Em 1896, mais uma vez desiludido, ele escreveu seu hoje famoso Projeto para uma psicologia cientfica, encorajando
uma abordagem neurocientfica da mente humana. Lamentavelmente, Freud estava muito frente de seu tempo.
4. Embora compreendamos intuitivamente o que Freud quis dizer, poderamos alegar que a expresso self inconsciente um
oximoro, pois a autoconscincia (como veremos) uma das caractersticas definidoras do self. Talvez a expresso mente
inconsciente seja melhor, mas a terminologia exata no importante neste estgio. (Ver tambm nota 2 para este captulo.)
5. Desde a era de Freud, houve trs abordagens principais doena mental. Primeiro, h a terapia psicolgica, ou pela fala,
que incluiria a concepo psicodinmica (freudiana), bem como outras mais recentes, cognitivas. Segundo, h as
abordagens anatmicas, que simplesmente chamam ateno para correlaes entre certos distrbios mentais e
anormalidades fsicas em estruturas especficas. Por exemplo, h uma ligao presumida entre o ncleo caudado e o distrbio
obsessivo-compulsivo, ou entre o hipometabolismo do lobo frontal direito e a esquizofrenia. Terceiro, h interpretaes
neurofarmacolgicas: pense em Prozac, Ritalina, Xanax. Destas trs, a ltima abordagem pagou ricos dividendos (pelo menos
para a indstria farmacutica) em termos de tratamento de doenas psiquitricas; para o bem ou para o mal, ela revolucionou
o campo.
O que est faltando, porm, e o que tentei abordar neste livro, o que poderia ser chamado de anatomia funcional
para explicar o grupo de sintomas nico de um dado distrbio em termos de funes nicas de certos circuitos especializados

do crebro. (Aqui devemos distinguir entre uma vaga correlao e uma explicao real.) Dada a complexidade inerente do
crebro humano, improvvel que haja uma nica soluo culminante como o DNA (embora eu no descarte isso). Mas
pode haver muitos casos em que uma sntese desse tipo possvel numa menor escala, levando a previses testveis e novas
terapias. Esses exemplos podero at abrir caminho para uma teoria da grande unificao da mente como aquela com que
os fsicos vm sonhando para o universo material.
6. A ideia de um andaime gentico fisicamente conectado para nossa imagem corporal ficou tambm muito clara para mim
recentemente, quando Paul McGeoch e eu vimos uma mulher de 55 anos com uma mo fantasma. Ela havia nascido com um
defeito congnito chamado focomelia; era desprovida da maior parte do brao direito desde o nascimento, exceto por uma
mo pendurada no seu ombro com apenas dois dedos e um pequenino polegar. Quando tinha 21 anos, sofreu um acidente de
carro que exigiu a amputao da mo esmagada, mas, para sua grande surpresa, passou a experimentar uma mo fantasma
com cinco dedos em vez de dois! como se sua mo inteira estivesse fisicamente conectada e jazendo inativa em seu
crebro, tendo sido reprimida e remodelada pela propriocepo (sensao da articulao e dos msculos) anormal e pela
imagem visual da mo deformada. Isso at os 21 anos, quando a remoo da mo deformada permitiu que a mo fisicamente
conectada dormente reemergisse conscincia como um fantasma. O polegar no retornou de incio, mas quando ela usou a
caixa de espelho (aos 55 anos) ele tambm foi ressuscitado.
Em 1998, num artigo publicado em Brain, relatei que usando feedback visual com espelhos posicionados da maneira
certa, era possvel fazer a mo fantasma adotar posies anatomicamente impossveis (como dedos curvando-se para trs)
apesar do fato de que o crebro nunca havia computado ou experimentado aquilo antes. Desde ento a observao foi
confirmada por outros.
Achados como esses enfatizam a complexidade das interaes entre natureza e criao na construo da imagem
corporal.
7. No sabemos onde a discrepncia entre S2 e o LPS percebida, mas minha intuio diz que a nsula direita est envolvida,
dado o aumento da RGP. (A nsula est parcialmente envolvida na gerao do sinal RGP.) Em conformidade com isso, a
nsula est tambm envolvida em nusea e vmito em decorrncia de discrepncias entre os sentidos vestibular e visual (que
produz comumente enjoos em viagens martimas, por exemplo).
8. Intrigantemente, at alguns homens normais sob os demais aspectos relatam ter principalmente erees fantasma, em vez de
erees reais, como meu colega Stuart Anstis me fez observar.
9. Essa adoo de uma viso objetiva em relao ns mesmos tambm uma exigncia essencial para descobrirmos e
corrigirmos nossas prprias defesas freudianas, o que parcialmente realizado atravs da psicanlise. As defesas so
comumente inconscientes; o conceito de defesas conscientes um oximoro. O objetivo do terapeuta, portanto, trazer as
defesas para a superfcie de nossa conscincia de modo que possamos lidar com elas (assim como uma pessoa obesa precisa
analisar a fonte de sua obesidade para tomar medidas corretivas). Perguntamos a ns mesmos se seria mais fcil encorajar
uma pessoa a adotar uma posio conceitual alocntrica (em linguagem simples: encorajar o paciente a adotar uma viso
imparcial e realista de si mesmo e de suas loucuras) para a psicanlise encorajando-a a adotar uma posio alocntrica
perceptual (como fingir que outra pessoa assistindo sua prpria conferncia). Isso poderia, por sua vez, teoricamente, ser
facilitado por anestesia por cetamina. Essa substncia gera experincias extracorpreas, fazendo a pessoa se ver a partir de
fora.
Ou talvez pudssemos imitar os efeitos da cetamina usando espelhos e videocmeras, o que pode tambm produzir
experincias extracorpreas. Parece ridculo sugerir o uso de truques pticos a psicanalistas, mas acredite-me, vi coisas mais
estranhas em minha carreira na neurologia. (Por exemplo, Elizabeth Seckel e eu usamos uma combinao de mltiplos
reflexos, feedback atrasado por vdeo e maquiagem para criar uma experincia extracorprea num paciente com
fibromialgia, um misterioso distrbio de dor crnica que afeta o corpo inteiro. O paciente relatou uma reduo substancial da
dor durante a experincia. Como para todos os distrbios que envolvem dor, isso requer avaliao controlada por placebo.)
Retornando psicanlise: certamente remover defesas psicolgicas suscita um dilema para o analista; uma espada de
dois gumes. Se defesas so normalmente uma resposta adaptativa do organismo (sobretudo da parte do hemisfrio esquerdo)
para evitar a desestabilizao do comportamento, desnud-las no seria um fator de inadaptao, perturbando o senso que
uma pessoa tem de um self internamente coerente junto com sua paz interior? Para escapar desse dilema preciso
compreender que doena mental e neurose surgem de um mau uso de defesas nenhum sistema biolgico perfeito. Em
vez de restaurar a coerncia esse mau uso levaria, na verdade, ao caos adicional.
E h duas razes para isso. Primeiro, caos pode resultar de vazamento de emoes indevidamente reprimidas do
hemisfrio direito, levando ansiedade, sensao interna vagamente expressa de falta de harmonia na prpria vida. Segundo,
pode haver situaes em que defesas podem ser um fator de desadaptao para a pessoa em sua vida real; um pouco de
excesso de confiana adaptativo, mas demais, no; leva presuno e a ideias irrealistas a respeito de suas habilidades; ela
comea a comprar Ferraris que no tem condies de pagar. H uma linha tnue entre o que prejudica ou no a adaptao,
mas um terapeuta experiente sabe como corrigir somente o que prejudicial adaptao (trazendo-o luz) ao mesmo tempo
em que preserva o que a favorece, evitando assim provocar o que os freudianos chamam de reao catastrfica (um
eufemismo para O paciente se descontrola e comea a chorar).

10. Nossa sensao de coerncia e unidade como uma nica pessoa pode ou no exigir uma nica regio cerebral, mas se
o fizer, candidatos razoveis incluiriam a nsula e o lobo parietal inferior que recebem ambos uma convergncia de mltiplos
inputs sensoriais. Mencionei essa ideia para meu colega Francis Crick pouco antes de sua morte. Com uma piscadela
conspiratria dissimulada, ele me falou que uma estrutura misteriosa chamada claustro uma lmina de clulas enterradas
nos lados do crebro tambm recebe inputs de muitas regies cerebrais, podendo portanto mediar a unidade da
experincia consciente. (Talvez ns dois tenhamos razo!) Ele acrescentou que acabara de escrever um artigo exatamente
sobre esse tpico com o colega Christof Koch.
11. Esta especulao baseada num modelo proposto por German Berrios e Mauricio Sierra da Universidade de Cambridge.
12. A distino entre as vias como e o qu foi feita pela primeira vez por Leslie Ungerleider e Mortimer Mishkin dos
National Institutes of Health; ela se baseia em anatomia e fisiologia meticulosa. As subdivises adicionais da via o qu nas
vias 2 (semntica e significado) e 3 (emoes) mais especulativa e baseada em critrios funcionais: uma combinao de
neurologia e fisiologia. (Por exemplo, clulas no sulco temporal superior (STS) respondem a mudanas de expresso facial e
movimento biolgico, e o STS tem conexes com a amgdala e a nsula ambas envolvidas nas emoes.) A postulao de
uma distino funcional entre vias 2 e 3 tambm ajuda a explicar a sndrome de Capgras e a prosopagnosia, que so imagens
especulares uma da outra, em termos tanto de sintomas quanto de RGP. Isso no poderia ocorrer se as mensagens fossem
inteiramente processadas numa sequncia de significado para emoo e no houvesse nenhum output paralelo da rea
fusiforme para a amgdala (seja diretamente ou atravs do STS).
13. Aqui e nas demais passagens, embora eu invoque o sistema de neurnios-espelho como um candidato a sistema neural, a
lgica do argumento no depende decisivamente desse sistema. O ponto crucial da argumentao que deve haver um
sistema de circuitos cerebrais para autorrepresentao recursiva e para manter uma distino e reciprocidade entre o
self e o outro no crebro. Uma disfuno desse sistema contribuiria para muitas das sndromes aparentemente bizarras
descritas neste captulo.
14. Para complicar mais as coisas, Ali comeou a desenvolver outras iluses tambm. Um psiquiatra o diagnosticou como
tendo esquizofrenia ou traos esquizoides (alm de sua epilepsia) e lhe prescreveu medicao antipsictica. A ltima vez
em que vi Ali, em 2009, ele estava afirmando que, alm de estar morto, havia crescido at um tamanho enorme, podendo
estender a mo para o cosmo a fim de tocar a lua, tornando-se um com o universo como se no existncia e unio com o
cosmo fossem sinnimos. Comecei a me perguntar se sua atividade de crises convulsivas teria se espalhado para seu lobo
parietal direito, onde a imagem corporal construda, o que poderia explicar por que perdera seu senso de escala. Mas ainda
no tive uma oportunidade para investigar esse palpite.
15. Seria de esperar, portanto, que na sndrome de Cotard no haveria a princpio absolutamente nenhuma RGP, mas ela
deveria ser parcialmente restaurada com inibidores seletivos da recaptao da serotonina (ISRS). Isso pode ser testado de
forma experimental.
16. Quando fao observaes dessa natureza em relao a Deus (ou uso a palavra iluso) no desejo sugerir que Deus no
existe; o fato de alguns pacientes desenvolverem essas iluses no refuta Deus certamente no o Deus abstrato de
Spinoza ou Shankara. A cincia tem de permanecer em silncio a respeito dessas questes. Eu afirmaria, como Erwin
Schrdinger e Stephen Jay Gould, que cincia e religio (no sentido filosfico no doutrinrio) pertencem a domnios
diferentes de discurso e uma no pode negar a outra. Minha prpria concepo, se que que ela vale alguma coisa, mais
bem exemplificada pela poesia do bronze Nataraja (O Shiva danante), que descrevi no captulo 8.
17. Existe h muito tempo uma tenso na biologia entre os que defendem uma abordagem puramente funcional, ou do tipo caixa
preta, e os que advogam o reducionismo, ou a compreenso de como partes componentes interagem para gerar funes
complexas. Os dois grupos so muitas vezes desdenhosos um em relao ao outro.
Os psiclogos muitas vezes promovem o funcionalismo da caixa preta e atacam a neurocincia reducionista uma
sndrome que apelidei de inveja do neurnio. A sndrome em parte uma reao legtima ao fato de que a maior parte das
verbas de agncias que concedem bolsas tende a ser absorvida, injustamente, por neurorreducionistas. A neurocincia
tambm abocanha a parte do leo da ateno da imprensa popular, em parte porque as pessoas (inclusive os cientistas)
gostam de olhar os resultados de exames de imagem; todos aqueles lindos pontos coloridos em imagens do crebro. Num
encontro recente da Society for Neuroscience, um colega aproximou-se de mim para descrever um elaborado experimento
com exames de imagem cerebral feito por ele em que usava uma complexa tarefa cognitivo-perceptual para explorar
mecanismos cerebrais. Voc nunca adivinhar que rea do crebro se iluminou, dr. Ramachandran, disse ele, transbordante
de entusiasmo. Respondi com uma piscadela dissimulada, dizendo: Foi o cingulado anterior? O homem ficou pasmo, no se
dando conta de que o cingulado anterior se ilumina em tantas dessas tarefas que eu j tinha uma grande probabilidade a meu
favor, embora estivesse apenas chutando.
improvvel, porm, que a psicologia pura por si mesma, ou caixologia preta (que Stuart Sutherland definiu certa vez
como a exibio ostentatria de diagramas de fluxo como substituto para pensamento), gere avanos revolucionrios em
biologia, em que o mapeamento de funo na estrutura tem sido a estratgia mais eficaz. (E eu consideraria a psicologia
como um ramo da biologia.) Vou explicitar essa ideia usando uma analogia tomada da histria da gentica e da biologia

molecular.
As leis da hereditariedade de Mendel, que estabeleceram a natureza particulada dos genes, foram um exemplo da
abordagem da caixa preta. Essas leis foram estabelecidas mediante o simples estudo dos padres de herana que resultavam
do cruzamento de diferentes ervilhas. Mendel extraiu suas leis da simples observao da aparncia superficial de hbridos e
da deduo da existncia de genes. Mas ele no sabia o que eram os genes ou onde estavam. Isso se tornou conhecido
quando Thomas Hunt Morgan submeteu os cromossomos de moscas-da-fruta a raios X e descobriu que as mudanas
hereditrias na aparncia que ocorriam nas moscas (mutaes) se correlacionavam com padres de bandas de
cromossomos. (Isso seria anlogo a estudos de leso em neurologia.) Essa descoberta permitiu a bilogos apontar
diretamente para os cromossomos e o DNA dentro deles como os transmissores da hereditariedade. Isso, por sua vez,
abriu caminho para a decodificao da estrutura em hlice dupla do DNA e do cdigo gentico da vida. Mas, depois que o
mecanismo molecular da vida foi decodificado, ele explicou no s a hereditariedade, como muitos outros fenmenos
biolgicos anteriormente misteriosos tambm.
A ideia-chave veio quando Crick e Watson viram a analogia entre a complementaridade entre os dois fios de DNA e a
aquela entre pai e cria, e reconheceu que a lgica estrutural do DNA dita a lgica funcional da hereditariedade: um fenmeno
de alto nvel. Esse insight deu origem biologia moderna. Acredito que a mesma estratgia de mapear funo na estrutura
a chave para a compreenso da funo cerebral.
Mais relevante para este livro a descoberta de que o dano ao hipocampo leva amnsia antergrada. Isso permitiu a
bilogos focalizar as sinapses no hipocampo, o que levou descoberta da PLP (potenciao de longo prazo), a base fsica da
memria. Essas mudanas foram originalmente descobertas por Eric Kandel num molusco chamado Aplysia.
Em geral, o problema com a abordagem pura da caixa preta (psicologia) que mais cedo ou mais tarde obtemos
mltiplos modelos concorrentes para explicar um pequeno conjunto de fenmenos, e a nica maneira de descobrir qual deles
est certo o reducionismo abrir a(s) caixa(s). Um segundo problema que eles tm muitas vezes uma qualidade ad hoc
de nvel superficial, isto , podem explicar parcialmente um dado fenmeno de alto nvel ou macroscpico, mas no
explicam outros fenmenos macroscpicos, e seu poder preditivo limitado. O reducionismo, por outro lado, explica muitas
vezes no s o fenmeno em questo num nvel mais profundo, mas, com frequncia, acaba explicando vrios outros
fenmenos tambm.
Infelizmente, para muitos fisiologistas o reducionismo torna-se um fim em si mesmo, quase um fetiche. Uma analogia
para ilustrar essa premissa vem de Horace Barlow. Imagine que um bilogo marciano assexuado (partenognico) pousa na
Terra. Ele no tem a menor ideia do que sexo, pois se reproduz dividindo-se em dois, como uma ameba. Ele examina um
ser humano e descobre dois objetos redondos (que chamamos de testculos) pendurados entre as pernas. Sendo um marciano
reducionista, ele os disseca, e examinando-os ao microscpio, descobre que esto repletos de espermatozoides; mas no
saberia para que eles servem. O que Barlow quer dizer que por mais meticuloso que o marciano seja na dissecao dos
testculos, e por mais detalhada que seja a anlise a que os submete, ele nunca compreender verdadeiramente sua funo, a
menos que tenha conhecimento do fenmeno macroscpico do sexo; ele pode at pensar que os espermatozoides so
parasitas coleantes. Muitos (felizmente no todos!) dos nossos fisiologistas que fazem registros de clulas cerebrais esto na
mesma posio que o marciano assexuado.
O segundo ponto, relacionado, que precisamos ter a intuio de focalizar o nvel apropriado de reducionismo para
explicar uma dada funo de nvel mais alto (como sexo). Se tivessem se concentrado no nvel subatmico ou atmico dos
cromossomos, no no nvel macromolecular (DNA), ou se tivessem focalizado as molculas erradas (as histonas nos
cromossomo em vez do DNA), Watson e Crick no teriam feito nenhum avano na descoberta do mecanismo da
hereditariedade.
18. Mesmo experimentos simples com sujeitos normais podem ser instrutivos nesse aspecto. Vou mencionar um experimento
que fiz (com minha aluna Laura Case) inspirado pela iluso da mo de borracha descoberta por Botvinick e Cohen (1998)
e pela iluso da cabea de manequim (Ramachandran e Hirstein, 1998). Voc, o leitor, se posta cerca de trinta centmetros
atrs de um manequim careca, olhando para sua cabea. Eu me posto do lado direito dos dois e dou batidinhas e passo a mo
na parte de trs da sua cabea (sobretudo orelhas) com minha mo esquerda (de modo que voc no possa ver minha mo),
fazendo a mesma coisa simultaneamente na cabea de plstico com minha mo direita, em perfeita sincronia. Em cerca de
dois minutos, voc vai ter a impresso de que os afagos e batidas na sua cabea esto emergindo do manequim para o qual
est olhando. Algumas pessoas desenvolvem a iluso de uma cabea gmea ou fantasma diante delas, em especial se
comeam imaginando sua cabea deslocada para a frente. O crebro considera extremamente improvvel que a cabea de
plstico seja vista, por acaso, sendo afagada na mesma sequncia precisa em que voc sente os afagos em sua prpria
cabea, por isso se dispe a projetar por algum tempo sua cabea para cima dos ombros do manequim. Isso tem poderosas
implicaes, pois, ao contrrio do que se props recentemente, exclui o simples aprendizado associativo como base da iluso
da mo de borracha. (Cada vez que voc via sua mo sendo tocada, sentia-a sendo tocada tambm.) Afinal, voc nunca viu
a parte de trs de sua cabea sendo tocada. Uma coisa ver as sensaes em sua mo como estando ligeiramente
deslocadas em relao a sua mo real, mas projet-las para a parte de trs da cabea de um manequim outra
completamente diferente!

O experimento prova que seu crebro construiu um modelo interno de sua cabea at das partes que voc no v e
usou inferncia bayesiana para experimentar (incorretamente) suas sensaes como provenientes da cabea do manequim,
embora isso seja logicamente absurdo. Pergunto a mim mesmo: ser que fazer uma coisa parecida ajudaria a aliviar seus
sintomas de enxaqueca (o manequim est experimentando enxaqueca; no eu)?
Olaf Blanke e Henrik Ehrsson do Instituto Karolinska na Sucia mostraram que possvel induzir experincias
extracorpreas fazendo os sujeitos assistirem a vdeos com imagens de si mesmos movendo-se ou sendo tocados. Laura
Case, Elizabeth Seckel e eu descobrimos que essas iluses so intensificadas se voc usa uma mscara de Dia das Bruxas e
introduz um pequenino atraso junto com uma inverso esquerda-direita na imagem. De repente, voc comea a habitar e
controlar o estranho na imagem do vdeo. Notavelmente, se voc usar uma mscara sorridente, vai se sentir realmente feliz
porque voc l na tela parece feliz! O que me pergunto se seria possvel usar isso para curar a depresso.

Eplogo
1. Essas duas citaes de Darwin vm do London Illustrated News, 21 de abril de 1862 (Sinto-me muito profundamente),
e de carta de Darwin a Asa Gray, 22 de maio de 1860 (Confesso que no consigo ver).

Bibliografia

Entradas marcadas com asterisco so sugestes para leitura adicional.


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