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La stratgie argumentative de Montaigne

Les Essais sont luvre principale de Montaigne, auteur humaniste du XVIme sicle. Sous un
angle philosophique mais aussi politique et social, il y aborde toute une varit de sujets et livre
ses rflexions sur sa propre vie et sur la condition de lhomme.
Dans le chapitre 31, Des Cannibales , publi en 1595, Montaigne voque la dcouverte des
sauvages du Nouveau Monde et ltonnement des Europens face des coutumes diffrentes
des leurs. En parlant deux, il parle galement de lhomme europen, prtendument civilis,
dtourne les ides prconues sur ces cannibales et propose sa vision de la barbarie.
Dans le premier paragraphe, Montaigne entreprend de relativiser les termes de barbare et
sauvage. Il utilise ainsi une tournure ngative: il ny a rien de barbare et de sauvage dans
cette nation pour montrer quil va lencontre des ides reues de ses contemporains.
Il dfinit dabord la barbarie comme ce qui nest pas dans [les] coutumes de la personne qui
emploie ce mot. Aussi, chacun juge les autres socits selon ce quil connat : sa propre socit.
Il dnonce ainsi les prjugs ethnocentristes qui poussent chacun considrer que sa socit
est la meilleure, la plus parfaite , et que les autres sont par consquent infrieures.
Il exploite ensuite la polysmie du mot sauvage en comparant les hommes du Nouveau
Monde aux fruits que la nature a produits delle-mme et dans sa marche ordinaire. Il renverse
le sens du terme pour faire apparatre ses connotations mlioratives (positives), car un fruit
sauvage est considr comme meilleur quun fruit issu de lagriculture.
Si largumentation de Montaigne dans cet extrait sur les cannibales est si efficace, cest que le
lecteur parvient aisment suivre le raisonnement. Lanalogie entre lhomme sauvage et le fruit
sauvage structure le texte : cest partir du sens positif du mot sauvage que Montaigne va
construire son argumentation.
Tout au long du texte, il oppose ainsi la socit des sauvages et celle des Europens,
travers une srie dantithses: les hommes du Nouveau Monde possdent des vertus et
proprits qui sont les vritables, les plus utiles, les naturelles, alors que nous (les
Europens) les avons abtardies par notre got corrompu. De mme, la beaut et la
richesse de la Nature ont t touffe[s] par les Europens. Ce qui est mis en avant, cest le
parallle entre homme civilis et fruit cultiv, quil considre comme infrieurs lhomme et aux
fruits sauvages.
Enfin, Michel de Montaigne oppose les lois naturelles des sauvages aux procds artificiels
des lois humaines : dans la socit dite civilise, les rapports entre les hommes sont rgis
par la cupidit, la domination et le mensonge. Par une srie danaphores la fin du texte ( pas
de ; pas de), il dnonce les travers de la civilisation, alors que dans la langue des
cannibales, les mots dsignant les vices nexistent pas, ce qui prouve quils ny sont pas sujets.
La stratgie argumentative de Montaigne a dabord pour but damener ses contemporains
europens repenser la notion de barbarie, et il prend ainsi le contre-pied des ides de
lpoque en faisant lloge des cannibales.

loge des sauvages


On trouve sans peine dans ce texte le registre pidictique: Montaigne fait lloge des sauvages
et de la nature en renversant les prjugs ngatifs et en employant de nombreux termes
mlioratifs: vertus, utiles, vritables, saveur , finesse, grande et puissante mre
Nature, beaut , richesse
Les cannibales apparaissent ainsi suprieurs parce quils ont su rester simples et sans
artifices (ils nont pas de vtements, par exemple), mais surtout purs, proche de ltat originel
( une telle puret, tat naturel aussi pur et simple).
Le sauvage est donc lhomme dans son tat originel , tel quil tait lorsquil ntait pas civilis,
cest--dire, selon Montaigne, abtardi et corrompu .
Les sauvages sont suprieurs aux Europens car ils sont proches de la nature, que Montaigne
juge suprieure la culture. Ainsi, les hommes sont incapables de reproduire par leurs
inventions et vaines et frivoles entreprises les uvres de la nature (comme le nid de
loiseau ou la toile de la chtive araigne). Au contraire, lart de lhomme ne produit que
des choses imparfaites . La nature est pure, et cest donc la dgrader, la corrompre et
ltouffer que de tenter de la corriger.
En superposant les lois humaines aux lois naturelles, lhomme a cr des rapports artificiels.
La mre Nature, ici personnifie, est donc perue comme source de perfection.
En louant le mode de vie des cannibales , Montaigne ne se contente pas de les dfendre :
cest pour lui un prtexte pour critiquer la prtendue supriorit de lEurope civilise et la notion
de progrs.

Des cannibales : une critique de la socit contemporaine.


Montaigne oppose ainsi clairement la nature et la culture, ltat originel de lhomme et la
civilisation. Lhomme a perverti la nature en la dtourn[ant] de lordre habituel , alors quelle
tait pure et authentique, ce qui sapplique galement aux lois.
Par la civilisation, lhomme a lui-mme invent toutes les sources de son malheur: les vices
(mensonge, trahison, dissimulation, etc.) qui corrompent ses relations avec les autres
hommes. La sophistication qui accompagne la civilisation devient ainsi un artifice.
Les progrs nont donc rien fait dautre quloigner lhomme de ltat de nature. Selon Montaigne,
les sauvages non civiliss vivent selon une heureuse condition humaine qui surpasse tout
ce quont pu imaginer les penseurs et les artistes.
En critiquant les penseurs antiques tels que le philosophe Platon et le lgislateur Lycurgue, cest
tout un pan de la culture occidentale que Montaigne remet en question. Son dialogue fictif avec
Platon ( dirais-je Platon) oppose lutopie platonicienne de La Rpublique (uvre dans
laquelle Platon dpeint sa socit idale) ce que Montaigne et ses contemporains peuvent
observer ( ce que nous voyons par exprience) chez les sauvages du Nouveau Monde. La
condition humaine idale est donc celle dun ge dor qui correspond au temps o la
civilisation nexistait pas encore.
Il faut donc retrouver la puret des origines en enlevant toutes les inventions artificielles ajoutes
par lhomme, et qui sont listes dans lavant-dernire phrase : commerce, lettres, science
des nombres, magistrat, etc.

Des cannibales Conclusion :


Cest donc une vision originale des cannibales que propose Montaigne dans ses Essais:
renversant le sens courant du terme, ce sont les hommes civiliss quil qualifie de sauvages,
car ils cherchent tout prix dgrader luvre parfaite de la nature, alors que les hommes du
Nouveau Monde vivent selon les lois naturelles, en harmonie avec elles. On retrouve cette mme
vision dans dautres chapitres des Essais, comme le chapitre Des coches .
Il livre ainsi un loge de la nature et du naturel, en opposition aux prjugs de son poque, selon
lesquels la culture et la civilisation sont indispensables lhomme pour une heureuse condition
humaine. Montaigne considre plutt la simplicit et lauthenticit comme source de bonheur.
Lide que les progrs de la civilisation sont en ralit des mfaits sert de fondement au mythe du
bon sauvage , qui sera repris bien plus tard, au XVIIIme sicle, par exemple par Rousseau
dans son Discours sur lorigine et les fondements de lingalit parmi les hommes(1755), o il
soutient que ltat originel de lhomme le conduit la vertu et au bonheur, puisquil ignore le mal.