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LE MARCHAND DE VENISE DE

SHAKESPEARE: UNE PIECE ANTISEMITE?


Jrme PAILLETTE
La traduction franaise utilise pour les citations est celle de Jean-Michel Dprats (Folio)

PREAMBULE
Amoureux de la belle et riche hritire Portia1, Bassanio, un gentilhomme argent,
sefforce dobtenir sa main. Afin de lui venir en aide, son ami Antonio, un
marchand chrtien, emprunte la somme de 3000 ducats lusurier juif Shylock qui
lui demande, sil ne pouvait rembourser sa dette, une livre de sa chair. Le jour de
lchance, la dette ntant pas rgle, Shylock exige lexcution de son contrat.
Mais Portia, alors dguise en docteur de droit civil sous le nom de Balthazar,
confond lusurier et sauve Antonio. Shylock, ridiculis et spoli, se voit galement
trahi par sa fille Jessica qui a rejoint le camp des Chrtiens. Shylock sen va seul
tandis que les jeunes gens sabandonnent la flicit, aux sons dune musique
qui voque lharmonie terrestre retrouve ainsi que lharmonie cleste dont elle
est lcho.

Le Marchand de Venise, crite en 1596, dont le vritable titre est The Comical
History of the Merchant of Venice otherwise called the Jew of Venice inscrit
demble la pice dans le genre de la comdie. Mais bien quelle comporte des
lments de comdie et se rattache mme au conte de fe (Belmont et lintrigue
des trois coffrets), la pice est en ralit une pice sombre, vritable comdie de
la cruaut, soulevant nombre de controverses qui embarrassent bien des
commentateurs et des metteurs en scne quant aux questions quelle suscite et
en particulier celui du traitement de la figure du juif, en la personne de lusurier
1

Dsireux dviter sa fille un mariage malheureux, le pre de Portia a labor une preuve laquelle doivent
se soumettre les prtendants sa main ; ils doivent choisir entre trois coffrets, en or, en argent et en plomb et
s'engager quitter les lieux s'ils font le mauvais choix. Deux candidats chouent mais Bassanio, aid par Portia,
choisit le bon coffret.

Shylock. Rarement dans le canon shakespearien un personnage naura, avec le


temps, acquis une telle dimension, dautant que, aussi trange que cela puisse
paratre, Shylock nest prsent que dans cinq scnes sur les vingt que comporte la
pice. Il a souvent t dit ou crit que Shakespeare, par le traitement quil rserve
son personnage, avait crit une pice antismite2. En y regardant de plus prs,
la rponse la question de savoir si Le Marchand de Venise est une pice
antismite ou non, nest pas si simple.

LES JUIFS A LEPOQUE ELISABETHAINE

I.

Vers 1490, les Juifs furent chasss dEspagne et du Portugal et furent


littralement massacrs au XVIme sicle par la Rforme et la Contre-Rforme, ce
qui donna lieu un exode massif des Juifs vers louest, comme par exemple
lEmpire Ottoman, la Pologne ou la Lituanie. En 1570, la plupart des communauts
juives dEurope de louest avaient disparu et les quelques communauts qui
parvenaient survivre (Italie du nord et Allemagne), virent leur nombre et leur
influence se rduire. Si bien que, quand Shakespeare nait en 1564, la prsence
juive en Europe de louest et en Europe centrale tait plus quinsignifiante.
Pendant des sicles, il ny eut officiellement pas de juifs en Angleterre et ce,
depuis 1590, lexception dune poigne de Marranes3, une centaine tout au plus,
venus dEspagne et du Portugal. Cependant, la question juive resta bien prsente
dans lesprit des lisabthains et donna lieu toutes sortes de fantasmes : les juifs
doivent-ils tre rintgrs dans une Angleterre qui les avait bannis auparavant ?
Est-ce vrai que les juifs usent de couteaux pour tuer les chrtiens aprs les avoir
circoncis ?
Shakespeare ne pouvait avoir ignor laffaire qui fit grand bruit en 1594 (soit deux
ans avant Le Marchand de Venise) lorsque Roderigo Ruy Lopez, mdecin marrane
de
2

la

reine

Elisabeth

I,

victime
me

dun

complot

politique

et

accus

Le terme antismitisme datant de la fin du XIX sicle, il vaudrait mieux parler dantijudasme.
Juifs dEspagne ou du Portugal, convertis au catholicisme, souvent de force dans le cadre de lInquisition, et
qui continuaient pratiquer le judasme en secret.
3

dempoisonnement sur la reine elle-mme, fut reconnu coupable aprs des aveux
obtenus sous la torture et finalement cartel. Il est impensable dimaginer que
cette affaire nait pas fait forte impression sur Shakespeare. Dailleurs, dans la
scne du procs lacte IV, on peut trouver une allusion en filigrane Roderigo
Lopez dans les paroles de Gratiano.

Ton esprit hargneux, tel celui dun roquet


Gouvernait un loup4, pendu pour le meurtre dun homme,
Dont lme froce sest envole du gibet,
Et, lorsque tu gisais dans le ventre de ta mre maudite,
Sest insinue en toi : car tes dsirs
Sont ceux dun loup, sanguinaires, affams, voraces.
IV,i, 133-138

Aprs laffaire Lopez, la communaut marrane de Londres connut une priode de


dclin jusqu sa disparition en 1609. Cependant, mme si le juif est absent en
Angleterre, il reste trs prsent dans limaginaire collectif, prsent comme une
espce de croquemitaine qui viendrait manger les enfants et menacer de faire
appel Simon le Juif suffisait calmer les enfants lorsque ceux-ci se montraient
dsobissants.
Pour les chrtiens, le juif tait celui qui empoisonnait les rserves deau, qui
sadonnait la sorcellerie, des pratiques rituelles de meurtre et la crucifixion
denfants. Ce mythe a persist jusqu lpoque moderne. Quant Shylock, la
plupart des gens entendait parler de lui ds leur plus jeune ge. Dans leur clbre
tude The Lore and Language of Schoolchildren (1959), Iona et Peter Opie font
remarquer que, dans les annes 50, pour faire rfrence un juif, les enfants
employaient les termes de Yid, Shylock ou nez crochu . Il est tout fait
intressant de constater comment le personnage de Shylock est sorti de la pice
4

Lopez rappelle le mot latin lupus pour dsigner le loup.

de Shakespeare pour devenir une figure universelle, un nom commun, une


antonomase.
Et lon peut citer par exemple LEcole des Cadavres5 (1935) o Louis-Ferdinand
Cline dcrit New York comme la shylockerie la plus clamoreuse du monde .
Dans Le Marchand de Venise, Shylock est un usurier juif. A lpoque lisabthaine,
lexpression usurier juif , constituait ce que les linguistes appellent une
collocation et relevait du plonasme. Les juifs europens avaient au Moyen-ge
t contraints de faire de lusure leur principale source de revenu puisque le
commerce et toute autre activit professionnelle leur tait ferme ou interdite. Le
prt intrt entre juifs est interdit par la Torah et les deux termes utiliss dans la
Torah pour le dsigner sont ( nchh) - morsure et ( tarbit) - surplus6.
Cette interdiction sapplique aussi bien aux riches quaux pauvres (25 ) .
Certaines autorits rabbiniques taient galement fortement opposes cette
pratique comme Rachi par exemple. Le Talmud rapporte un verset du prophte
Yehezkel qui considre le prt comme une abomination qui mrite la mort et
lusurier doit tre jug par un tribunal cleste, par la justice divine. Mais le prt
intrt dun juif avec un non-juif est autoris. Pour les lisabthains, prter de
largent avec intrt revenait commettre un grave pch. Cette rprobation
sexplique par le fait que, par le prt intrt, le crancier rentabilise le temps qui
nappartient qu Dieu son propre profit mais le crdit est devenu de plus en
plus indispensable avec le ngoce et les parlements lisabthains et jacobens
finirent par tolrer lusure tout en la dcrtant criminelle.
Shakespeare semble bien renseign sur la ralit sociale et conomique de la
Venise de son temps, cette cit de lAdriatique, vritable bourse aux pices et aux
soieries. Cest ici que transitent les grands galions comme ceux dAntonio et de
5

Ce livre consiste essentiellement en une diatribe o lauteur explique avec de nombreux dtails ( sa faon)
que le monde entier est enjuiv et que de l viennent tous les maux actuels de lpoque. La solution, pour
lui, repose sur un rapprochement entre une France dbarrasse de la dmocratie parlementaire, de ses Juifs et
Francs-maons, et l'Allemagne nazie.
6
Pour Rachi, lintrt est comme la morsure dun serpent. Elle nengendre au dbut quune plaie anodine et
indolore au pied puis subitement elle gonfle et monte jusqu la tte. De mme, lintrt semble au dbut
imperceptible et insignifiant jusqu ce quil saccumule et quil fasse perdre beaucoup dargent. (Rachi Chemot
22,24)

ses amis. Venise abrite une importante communaut juive qui se renferme dans
un quartier rserv, le ghetto. Les juifs du ghetto pouvaient ainsi prendre part la
vie conomique en tablissant des limites strictes quant leur participation la
vie sociale.
Pour certains commentateurs, Shylock est essentiellement un usurier. Tout le reste
nest que secondaire. Dautres vont plus loin et voient en lui le capitalisme incarn
(il est vrai que les juifs transportaient leurs capitaux dun pays lautre,
reprsentant ainsi un moteur conomique important). Mais qui est Shylock
vritablement ?

II.

Shylock is my name IV,I,173: SHYLOCK, LES


SOURCES ET LE PERSONNAGE

Shakespeare a puis la matire principale du Marchand de Venise une source


narrative italienne laquelle il reste troitement fidle. En loccurrence, lintrigue
provient dune nouvelle tire dun recueil de Giovanni Fiorentino publi en 1558
Milan, Il Pecorone (Le Nigaud). Il y est question dune histoire de livre de chair,
dune riche veuve et de ses prtendants, dune histoire de bague et dun
personnage nomm Antonio. Pas de Duc prsent ni du couple Jessica/Lorenzo et
surtout pas de vritable accent mis sur la notion de misricorde. Et si lon y
trouve un personnage de prteur, il reste un personnage plat qui na mme pas
de nom. Il est intressant de constater que dans Le Marchand de Venise,
Shakespeare a voulu dvelopper ce personnage dusurier juif et mme sil na pas
fait de Shylock le personnage central de la pice, il reste le plus mmorable, le
plus pathtique et le plus odieux la fois dans son statut de victime vindicative.
Shylock est un personnage fictif, hritier dune longue tradition anti-judaque. On
peut citer pour exemple la pice de Christopher Marlowe Le Juif de Malte (1592)
dans laquelle Marlowe met en scne Barabas, un juif caricaturalement satanique.
Le personnage de Shylock nest pas quun simple strotype. Il dpasse le rle du

juif reprsentatif et de lusurier conventionnel. Shylock a sa propre histoire, sa


propre individualit. Quant au nom mme de Shylock, nom peu commun, son
origine reste un mystre bien que plusieurs hypothses aient t avances.
Shylock a son propre langage, son propre style, dailleurs beaucoup plus simple
que celui des autres personnages. Il est le seul parler en prose, ce qui le place
indniablement part.
Cest un personnage ambigu dans le sens o il reprsente une figure littraire qui
incarne toute une catgorie dindividus. Il est le juif qui rassemble tous les
extrmes du personnage juif lui seul et qui, paradoxalement, reste un individu
part entire. Cest ce que Victor Hugo souligne en crivant que Shylock est la
juiverie, il est aussi le judasme 7.
Au fil du temps, Shylock est all au-del des limites de la pice dans laquelle il
apparat. On a souvent vu Shylock comme un monstre assoiff de sang ainsi
quune espce de diable qui vouait une vritable haine aux chrtiens, la mme
haine que ses anctres avaient vou au Christ. Shylock, en tant que juif, porte la
responsabilit davoir rejet le message du Christ et de lavoir crucifi. Il est,
comme les juifs, une des reprsentations du diable pour les chrtiens, ce qui se
retrouve dans les propos dAntonio et de Lancelot Gobbo, le serviteur de Shylock.
Le diable peut citer lEcriture ses fins

I,iii,94

Pour obir ma conscience, je devrais rester chez


le Juif mon matre, qui (Dieu massiste) est une espce de diable.

II,ii,22

Shakespeare nous prsente donc un strotype hrit de la tradition mdivale,


celui du juif cupide, avec des tics, qui portait un costume bien reconnaissable
(dans la pice, la Jewish gaberdine ) et qui sen prenait la vie des chrtiens,
le meurtrier type. En plus dtre larchtype du juif, Shylock est un puritain :
austre, oppos aux amusements et aux plaisirs. Le fait quil sobstine refuser

Shakespeare, Victor Hugo, 1864.

toute indemnisation et quil exige sa livre de chair ainsi que le fait quil utilise la
Bible pour justifier chacun de ses actes en font la caricature dun puritain.
Le portrait de Shylock dress par Shakespeare le range dfinitivement dans la
catgorie du strotype dont les caractristiques font de lui lantagoniste cruel de
la comdie.
Shylock est, nous lavons vu, un usurier juif, avaricieux au point daffamer son
serviteur Lancelot Gobbo, serviteur qui part pour tre au service du chrtien
Bassanio.
Mon matre est un vrai Juif : lui donner un cadeau ? Donnez-lui
plutt une corde pour se pendre, je meurs de fin son service.
II,ii,97-98

Pour complter le portrait, Shylock est prsent sous les traits dun pre cruel. Sa
fille Jessica dailleurs nhsite pas non seulement quitter le foyer familial pour
partir avec Lorenzo un chrtien mais aussi clamer haut et fort quelle
napprouve pas sa faon de vivre et par extension certainement sa religion,
jusqu la renier.
Hlas, quel odieux pch est le mien
De rougir dtre lenfant de mon pre !
Mais bien que je sois sa fille par le sang
Je ne suis pas la fille de ses murs : Lorenzo
Si tu tiens promesse, jen finirai de cette lutte incessante,
Je deviendrai chrtienne et ton pouse aimante !
II,iii,15-20

A aucun moment dans la pice Shylock ne montre quelque geste tendre lgard
de sa fille. La raction de Shylock quand il perd sa fille ne fait que noircir limage
du personnage lorsquil met sa fille et son argent sur le mme plan.
Ma fille ! mes ducats ! ma fille !
Enfuie avec un Chrtien ! mes ducats chrtiens !
Justice ! La loi ! Mes ducats et ma fille !
II,viii,15-17
SHYLOCK
Eh bien, Tubal ! Quelles nouvelles de Gnes ? As-tu trouv ma fille ?
TUBAL
En de nombreux lieux jai entendu parler delle, mais je nai pas pu la trouver.
SHYLOCK
Eh bien voil, voil, voil, voil ! Un diamant perdu, qui mavait cot deux mille
ducats Francfort ! () Je voudrais ma fille morte, l, mes pieds () je la
voudrais enterre, l, mes pieds, les ducats dans son cercueil !
III,i,70-80

Shakespeare utilise un langage trs imag pour dsigner Shylock et les images
lies au monde animal ne manquent pas tout au long de la pice. Shylock est
tour tour compar un chien,
Vous me traitez de mcrant, de chien dgorgeur

I,iii,106

sois damn, chien implacable

IV,i,128

un chat sauvage,
il dort toute la journe
plus encore quun chat sauvage

II,v,47

ou encore un loup, comme nous lavons vu prcdemment. La comparaison des


usuriers aux loups tait frquente, comme le souligne Sir Thomas Wilson :
greedie cormoraunte wolfes in deede, that rauyn vp both beaste and man 8.
Dautres images, celles dun animal affam prt dvorer tous ceux qui se
prsentent devant lui achvent le portrait de Shylock comme ogre sanguinaire qui
nest pas sans rappeler la reprsentation du juif dans limaginaire enfantin
mentionn plus haut. De l voir chez Shylock le sanguinaire, une reprsentation
du castrateur, il ny a quun pas car derrire cette image se trouve une vritable
crainte lgard du juif li au rituel de la circoncision. En psychanalyse, celle-ci est
perue comme une forme de castration. Le prlvement de la livre de chair serait
non seulement une castration symbolique mais galement un simulacre de
circoncision. Shylock ayant en tte de faire dAntonio un juif, le fait qu la fin du
procs Shylock devienne chrtien nest que justice potique.
Rarement dans la pice Shylock est appel par son prnom et cest sans doute la
raison pour laquelle celui-ci prend la peine de raffirmer sa vritable identit en
profrant Shylock est mon nom (IV,i,173). Il ressent le besoin de rinstaurer sa
position en tant que figure humaine, lui qui, tout au long de la pice est dsign
soit par des comparaisons animales ou des rfrences un gant vorace soit par
le qualificatif de juif qui ne le rduit qu sa religion, surtout dans la scne du
procs lacte IV.
Va vite, gentil9 Juif.
LHbreu tourne au Chrtien, il devient gnreux.

I,iii,174

Linfme Juif par ses clameurs a rveill le duc

II,viii,4

Le Juif aura ma chair, mon sang, mes os, tout

IV,i,111

Tu entends, Juif savant juge !

IV,i,310

savant juge ! Tu entends, Juif, un savant juge !

IV,i,314

Tu nauras rien que le ddit,


8

A Discourse Upon Usury (1572)


gentle Jew . Outre lironie de dAntonio, on peut noter la paronomase dans gentle/Gentile . Gentile
dsignant le non-juif.
9

A prendre tes risques et prils, Juif.

IV,i,340-341

Attends, Juif,
La loi a encore une autre prise sur toi.

IV,i,344-345

A bien y regarder, Le Marchand de Venise nest pas une pice sur lusure, qui
nest quun aspect du personnage de Shylock. Ce qui le motive nest pas tant la
cupidit et lavarice que le ressentiment et un sens perverti de la justice. Shylock
se joue de limage de lusurier cupide en ne demandant pas de largent mais une
livre de chair, paradoxalement.
Alors la question se pose : le fait que Shylock soit prsent comme un usurier juif
avare, assoiff de sang, criant vengeance, un pre cruel reni par sa fille, le fait
que lidentit de Shylock en tant quhumain soit nie au point de ne pas lappeler
par son nom mais en le ramenant sans cesse sa religion, le fait de laffubler de
comparaisons animales diverses font-ils du Marchand de Venise une pice
antismite ?

III.

LECTURE
VENISE

DIALECTIQUE

DU

MARCHAND

DE

Le Marchand de Venise est une pice trs ambige qui donne lieu des
interprtations contradictoires : pour certains, elle passe pour une pice
antismite alors que pour dautres, non. Cest une pice trs complexe, trs
ambivalente qui nest pas clairement un plaidoyer contre lantismitisme.
Lantismitisme ny est pas glorifi pour autant. La pice nest ni idologique ni
doctrinale. Shakespeare intervient sur le juif avaricieux, cruel, usurier et le
complexifie en lhumanisant pour en faire bien des gards une figure tragique.

Quil y ait des lments antismites dans la pice est indniable. Ces lments
sexpriment au travers des diffrents personnages mais cela ne veut pas dire pour
autant que Shakespeare approuve ce quil leur fait dire. On peut remarquer, par
exemple, que Shakespeare na pas de vision antismite des autres personnages
juifs Jessica et Tubal et quil ne leur rserve pas le mme traitement que Shylock.
Shakespeare prend soin de citer quelques personnages de la Torah comme Hagar
(et lhistoire dIshmal dans Bereshit), Yaaqov ou encore notre pre Avraham et il
mentionne galement des lments qui sont au cur de la vie juive comme
Shabbat quand Shylock prte serment sur notre Saint Sabbat (IV,i,36) ou bien
encore la kashrout lorsque Bassanio linvite dner :
Oui, pour sentir lodeur du porc, pour manger de cet
habitacle o votre prophte le Nazaren conjura le diable dentrer !
Je veux bien acheter avec vous, vendre avec vous, parler avec vous,
marcher avec vous, et ainsi de suite ; mais je ne veux pas manger
avec vous, boire avec vous, ni prier avec vous.
I,iii,27-33

Shakespeare fait de Shylock un personnage part, en raison de ses pratiques et


de sa religion auxquelles il semble, de prime abord, accorder une importance par
le respect de ses principes. En bon juif, Shylock frquente la synagogue puisquil y
donne rendez-vous son ami Tubal :
Va, va, Tubal, et rejoins-moi notre synagogue, va, bon Tubal
A notre synagogue, Tubal.

III,i,119-120

Tout cela ne manque pas dinterpeller Antonio qui constate que le diable peut
citer lEcriture ses fins (I,iii,93). Or, lacte II, scne 5, Shylock accepte daller
dner chez Bassanio, en dehors du ghetto. Un juif nirait certainement pas dner
chez un chrtien de Venise sil devait respecter la kashrout. Dautre part, Shylock
transforme lhistoire de Lavan et de Yaaqov dans lpisode des moutons tachets

ou rayures10 afin de justifier et de rationaliser sa pratique peu charitable.


Ajoutons que Shylock a pour serviteur Lancelot Gobbo, un chrtien, chose
impensable pour un juif du ghetto de Venise cette poque. Certains
commentateurs y voient une mconnaissance du judasme de la part de
Shakespeare ou du moins une connaissance limite des juifs du ghetto de Venise
mais ne devrait-on pas y voir plutt une volont de mettre laccent sur un
Shylock perfide, manipulateur et peu au clair avec sa religion et les principes qui
sont les siens au point de transgresser les lois de la kashrout, par exemple ? Dans
tous les cas, cest limage mme du juif que se faisait le public lisabthain. Cela
contribuerait fortement donner la pice des relents antismites.
Prenons lexemple de la clbre tirade de Shylock lacte III, scne 1 :
Il ma dshonor, et ma frustr dun demi-million, il a ri de mes pertes
raill mes bnfices, mpris ma nation, contrari mes affaires, refroidi mes
amis, chauff mes ennemiset quelle est sa raison ? Je suis Juif. Un Juif
na-t-il pas des yeux ? Un Juif na-t-il pas des mains ?, des organes, un corps,
des sens, des dsirs, des motions ? Nest-il pas nourri par la mme nourriture,
bless par les mmes armes, sujet aux mmes maladies, guri par les mmes
moyens, rchauff et refroidi par le mme hiver et le mme t quun chrtien ?
Si vous nous piquez, est-ce que nous ne saignons pas ? Si vous nous chatouillez,
est-ce que nous ne rions pas ? Si vous nous empoisonnez, est-ce que nous ne
mourons pas ? Et si vous nous outragez, ne nous vengerons-nous pas ? Si nous
sommes comme vous pour le reste, nous vous ressemblerons aussi en cela. Si
un chrtien est outrag par un Juif, quelle est sa charit ? La vengeance ! Si
un Juif est outrag par un chrtien, quelle devrait tre sa patience, daprs
lexemple chrtien ? Eh bien, la vengeance ! Linfamie que vous menseignez, je
la mettrai excution, et je me fais fort de surpasser mes matres.

10

30:25-36

III,i, 47-64

Cette scne, vritable cri de douleur dun homme oppress, ne peut que
bouleverser. Autant quand il est un pre avaricieux, il est comique, quand il est
usurier, il est manipulateur et rus, autant quand il livre ces mots, il est un
homme qui souffre et qui sait parler avec une grande noblesse. Le Marchand de

Venise ne met pas en scne quun sclrat de thtre impitoyable, un stage


villain pour reprendre le terme anglais. Voil dans cette scne un Shylock
humanis qui chappe finalement la caricature, limage de la figure menaante
et de cette menace quil reprsente, menace primitive de celui qui coupe, mutile,
possde et dvore dans un projet presque cannibale. On voit dans cette tirade
toute la souffrance dun homme perscut, pouss ragir de cette faon
extrme. Alors quil y

avait une distance entre le personnage et le public au

dbut de la pice, ici sinstaure une forme de compassion pour cet homme, voire
didentification, Shylock devenant la voix de la perscution et de lindignation. Les
questions rhtoriques de la tirade ne peuvent que vhiculer un grand sentiment
dinjustice. Dailleurs le fait que cette perscution soit confirme par Antonio
montre quelle nest pas le fruit de limagination de Shylock. Pourtant la fin de la
tirade est claire : Shylock veut se venger et rclame son billet, ce quil rptera
plusieurs reprises lacte III, scne 3.
Je veux mon billet, ne parle pas contre mon billet,
Jai jur que jaurai mon billet.

III,iii,4-5

Je veux mon billet, Je ne veux pas couter tes paroles,


Je veux mon billet, aussi ne parle plus.

III,iii,12-13

Je ne veux point de discours. Je veux mon billet.

III,iii,17

Et cest l toute lambigut car faire de Shylock un homme perscut serait


rducteur. Ce nest pas parce quil est perscut quil est forcment gentil et

excusable. Comme le fait remarquer lacteur Antony Sher11, lui-mme juif,


lhomme perscut devient le perscuteur.

Au sujet de cette comdie de la

cruaut et de Shylock comme archtype, Stephen Greenblatt crit que


[Shakespeare wanted] to excite laughter at a wicked Jews discomfiture () and

() wanted at the same time to call this laughter into question to make the
amusement uncomfortable .12 Cela vient conforter lide que Shylock est un
personnage ambivalent tout la fois dtestable et sympathique, touchant et
cruel.
Dans ladaptation cinmatographique de 200413 avec Al Pacino dans le rle de
Shylock, le ralisateur Michael Radford joue avec les cadrages afin de rendre
compte de cette ambivalence. Dans la scne de la clbre tirade de lacte III scne
1, Radford utilise un cadrage serr afin de souligner les expressions du visage de
lacteur, ce qui a pour effet de susciter lempathie et de favoriser lindentification
du

spectateur

lacteur,

identification

secondaire

selon

la

terminologie

freudienne. Surtout, par ce cadrage, Radford donne Shylock une paisseur tragicomique. Shylock nest plus ce personnage caricatural ridicule de comdie. Cette
vision de Shylock entre comdie et tragdie vite tout antismitisme primaire.
Dans ce plaidoyer, Shakespeare montre la capacit de Shylock, donc du juif,
souffrir et har comme tous les hommes et russit faire balancer la pice entre
le comique et le tragique. A la fin de la pice, Shylock se voit dpossd de tous
ses biens et forc de se convertir au christianisme. Cest ce moment o, dchu,
il acquiert dfinitivement son statut de personnage de tragdie. L encore,
Radford va jouer avec le cadrage et nous montre un Shylock effondr mais cette
fois avec une camra loigne, comme si le personnage tait mis distance, isol,
sous le regard de la camra et du spectateur qui le jugent. Plus didentification
ce moment.

11

The cast all abused me : the pain of playing Shylock, The Guardian 08/05/11
Will in the World, New York, W.W.Norton & company, 2004
13
The Merchant of Venice (2004) Al Pacino (Shylock), Jeremy Irons (Antonio),Joseph Fiennes (Bassanio), Lynn
Collins (Portia)
12

Shakespeare dpeint une Venise o rgne la violence en cette fin de XVIme sicle.
Venise connat

une vie commerciale toute nouvelle et ce commerce moderne

ouvre la cit aux trangers comme Shylock et de ce fait les juifs ont accs aux
coutumes de la vie vnitienne si bien quon assiste un remodelage des uns et
des autres ainsi que de leurs habitudes. Ainsi Venise nest plus simplement quune
ville chrtienne et dans cette Venise, le Shylock de Shakespeare nest pas que le
strotype du juif. Juifs et chrtiens doivent cohabiter et parler affaires. Or Venise
est prsente comme trs intolrante. La violence est partout dans la pice, ce qui
a pour effet dattnuer l encore sa teneur comique. Les violentes tensions qui
opposent juifs et chrtiens la Renaissance sont mises en vidence dans lintrigue
dans cette Venise opulente. Comme le souligne Anne-Marie Costantini-Cornde14,
lintolrance est montre ds le dbut du film de Radford par limage brutale dun
autodaf et dun livre aux pages grandes ouvertes qui brle. Il sagit trs
probablement du Talmud, Venise tant la ville mme o eut lieu la premire
impression du Talmud. On y voit galement un juif qui se fait rudoyer et insulter
et finalement balancer du pont du Rialto. Lors de la rencontre entre le juif et le
marchand, Shylock reoit un crachat en plein visage, ce qui demble donne le
ton en le mettant en position de victime.
Vous me traitez de mcrant, de chien dgorgeur,
Et vous crachez sur ma houppelande de Juif

I,iii,106-107

Il se peut bien que je te traite encore ainsi,


Que je crache encore sur toi, que je te repousse aussi.

14

I,iii, 125-126

La reprsentation de la violence dans William Shakespeares Merchant of Venice de Michael Radford


(2004), ralisme, ostension et brouillages: style, effets, figures.

Depuis le Moyen-Age, pour les chrtiens, les juifs sont ceux qui ont rejet le
Christ et pour les Juifs, les chrtiens sont ceux qui ont refus daccepter la Loi
Sainte, la Torah. Cest dans ce contexte que Shylock lopprim va exiger sa livre
de chair blanche et appliquer la Loi du Talion. Cette violence collective des
chrtiens et lintransigeance de Shylock vite lcueil dun antismitisme primaire.
Finalement les uns et les autres font preuve de violence. Dailleurs, lors du procs,
le juge (Portia/Balthazar) peine les distinguer.
Qui est ici le marchand ? Et qui est le juif ?

IV,i,171

Le Marchand de Venise dnonce aussi bien la violence dans les actes et les
paroles des chrtiens que des juifs, ce qui tend viter encore de prsenter la
pice comme purement antismite. La pice propose, par la mise en vidence des
enjeux conomiques et idologiques et les antagonismes religieux, un regard
critique sur la priode. Pour le metteur en scne Stphane Braunschweig15, mme
sil dfend la misricorde, Shakespeare dnonce le discours mme de la
misricorde telle quelle est prsente dans la pice faisant de la pice
pratiquement une pice plus anti-chrtienne quantismite. Shakespeare travers
le juge Portia/Balthazar lors du procs lacte IV, rappelle aux juifs comme aux
chrtiens la ncessit dune misricorde commune aux deux religions. La violence

15

Il a mis en scne Le Marchand de Venise au Thtre des Bouffes du Nord en 1999.

de Shylock et celle des chrtiens est mise en miroir lune de lautre si bien que les
accusations et les invectives diverses sont pratiquement interchangeables. Cest l
lune des grandes forces du Marchand de Venise qui, l encore, empche de voir
la pice comme antismite.
Shylock vivant dans une socit o depuis des sicles les juifs sont contraints de
rester lcart, victimes dhostilit, se voit forc de ragir comme il le fait. Cest ce
qui fait dire lacteur Henry Goodman16 que le personnage est a dysfunctional

human being, but I dont think he is aggressive on a daily basis. When pushed,
the horrors that are deep inside him come out, because of the way hes treated
socially and because of the flaws within himself17. Desmond Barrit18, autre acteur,
va dans ce sens: lide que la pice doit se lire plus comme un plaidoyer que
comme une diatribe antismite. I dont think its an antisemitic play. Its the

opposite: its the loner against the rest of the world. Shylock is in the minority
and he is being victimized.19 Le juif, dans ses actes, ne fait que suivre lexemple
des chrtiens et ce sont ces annes doppression qui le poussent la vengeance.
Patrick Stewart, qui a jou Shylock plusieurs reprises, voit le personnage comme
symbole de loppression et de la perscution. Il est un tranger ( an alien , an

outsider ) qui se trouve tre juif. Mais insister sur sa judat lui fait perdre de son
universalit. Et cest cette insistance sur la judat qui peut donner la pice une
vision antismite. Ce nest pas le cas du Juif de Malte, par exemple, qui prsente
clairement des strotypes antijuifs sans aucune possibilit de distanciation et de
nuances.
Il est noter que la pice ne se termine pas sur le procs et sur un Shylock
finalement converti au Christianisme. Il y a un cinquime acte qui termine la pice
sur un dialogue romantique entre Jessica et Lorenzo et la remise dun document
leur octroyant la richesse de Shylock.
Je vous remets donc, vous et Jessica,

16

Goodman a jou Shylock dans une adaptation de la pice pour la tlvision en 2001.
The Guardian 08/05/11
18
Barrit a jou Shylock au festival de Chichester en 2003.
19
The Guardian 08/05/11
17

De la part du riche Juif, un acte spcifique


Vous lguant, sa mort, tout ce quil possdera.

V,i,290-292

Belles dames, vous rpandez la manne sur le chemin


Des gens qui meurent de faim.

V,i,293-294

Shylock devient alors le pourvoyeur de la manne et symboliquement le Dieu qui


pourvoit aux besoins des enfants dIsral dans le dsert, ici Lorenzo et Jessica. Le
film de Radford, lui, ne choisit pas de terminer ainsi mais sur limage pathtique
dun Shylock qui trouve la porte de la synagogue close. Nous voyons bien quil y
a un parti pris clair dans le film. Si Shakespeare a crit la pice, cest aussi ce
quen font les acteurs et les metteurs en scne qui ont pu contribuer faire delle
une pice antismite ou pas.
Le personnage de Shylock a normment volu au cours des sicles et na pas
toujours t une victime. Les personnages juifs lpoque dans les pices de
Webster, Marston ou Fletcher taient tous des sclrats, gnralement usuriers.
Ladaptation de la pice par George Granville en 1701 sous le titre Le Juif de

Venise transporte Shylock dans le monde de la pantomime et fait de lui un clown,


cest--dire un personnage de bouffon : personnage comique, laccent
germanique affubl dun nez crochu en carton. De trs nombreux acteurs ont
interprt Shylock avec parmi les plus grands, James Wallack, Edwin Forrest, J.B
Booth, Herbert Beerbohm Tree, Frank Benson, Matheson Lang, Michael Redgrave,
Emlyn Williams, Orson Welles, Laurence Olivier et plus rcemment, Jonathan
Pryce. Certains dentre eux ont permis de prsenter Shylock sous un nouveau jour
en dpoussirant le personnage et en le faisant voluer. Cest Charles Macklin
(1699-1797) qui interprte Shylock comme un personnage malfique, un tratre de
mlodrame. Lacteur avait russi convaincre la direction du thtre Drury Lane
Londres quil fallait rompre avec linterprtation comique de la pice. Quarante
aprs, Macklin endossait toujours le rle, alors octognaire. Mais cest en 1814
avec Edmund Keane (1787-1833) que linterprtation a bascul. Shylock fut un des
rles-cls dans la carrire de Keane. Il est vu dsormais comme un personnage

tragique, un tre humain maltrait


mais qui, en mme temps, enfreint
les principes moraux (pisode de
Lavan par exemple). Malgr cela, la
plupart

des

lecteurs

et

des

spectateurs ont continu voir


Shylock comme un sclrat et
limage qui prvalait restait celle
de lusurier cruel. Henry Irving
(1838-1905), jugeant que le public
tait maintenant prt, proposa une
rinterprtation

de

Shylock

et

beaucoup de spectateurs virent


dans sa mise en scne un vritable
acte

de

rparation

pour

les

injustices dont ont t victimes les


juifs par le pass. Pour Irving, les deux camps adverses, Chrtiens et Juifs taient
clairement intolrants mais Shylock ltait certainement moins que ses adversaires.
Irving a jou le rle plus de mille fois jusqu sa mort en 1905. [ci-contre: Henry
Irving]
Dans lAllemagne nazie, Le Marchand de Venise tait extrmement populaire. En
1933, il ny eut pas moins de vingt mises en scne diffrentes et entre 1934 et
1939, trente autres ! Bien videmment, chaque fois, linterprtation tait
fortement antismite. Ce qui, vu le contexte historique, parat tout fait
comprhensible. Dans le thtre allemand daprs-guerre, Shylock tait jou sous
des traits plus favorables et cest Peter Zadek, pourtant juif lui-mme, qui rompit
le tabou en 1972 en prsentant un Shylock mchant, vritable ramassis de clichs
antismites et ce, linstar dAntony Sher, afin de provoquer le public et de le
faire rflchir sur ses prjugs les plus refouls. En Angleterre, les principaux
Shylock restaient des sclrats conventionnels (Michael Redgrave Stratford en

1953 par exemple). La mise en scne de Michael Langham Stratford en 1960


avec Peter OToole marqua un tournant faisant de Shylock un personnage beau,
digne et hroque. Jean-Michel Dprats rappelle que Le Marchand est la pice
de Shakespeare la plus populaire en Isral aujourdhui. Mais cest aussi la pice de
Shakespeare qui fut la plus souvent monte dans lAllemagne nazie. 20
Tous ces exemples montrent bien que la lecture du Marchand de Venise est
plurielle et quen fonction des poques, de lhistoire aussi, laccent a t mis plus
ou moins sur lantismitisme de la pice. Shakespeare a crit le texte mais rien
nest clairement dfini ; cest une pice qui ouvre indniablement sur un dbat et
qui de toute vidence nest en aucun cas manichenne. Elle nest ni antismite ni
philosmite ou bien elle est les deux la fois. Cest l la force de la pice. Chaque
metteur en scne, chaque acteur sapproprie le texte et y apporte son clairage
personnel. Le Marchand de Venise est une pice ambige qui fonctionne sur le
mode de la dialectique.
Il faut, dautre part, resituer la pice dans son contexte historique. Montrer un
personnage dusurier juif, antipathique et ridiculis na rien de scandaleux en soi
pour un spectateur lisabthain. Lantijudasme va de soi. Le problme est que
Shakespeare na pas connu lantismitisme contemporain ; il ne peut donc pas
prsenter dans sa pice une rflexion sur la question juive telle que nous
lentendons aujourdhui. Ce serait purement anachronique. Depuis Shakespeare,
nous avons connu la Shoah par exemple. Bien videmment, interprter Le

Marchand de Venise la lumire de la Shoah donnera une toute autre version.


Toute pice qui se joue aujourdhui est une pice daujourdhui quelle que soit
lpoque laquelle elle a t crite car mettre en scne une pice, cest la
recrer et non la rditer 21. Monter Le Marchand de Venise aujourdhui ne
reflte pas la manire dont elle pouvait tre reue lpoque de sa cration. On
doit se poser la question de savoir ce que sous-tend un terme comme
20

Le Marchand de Venise de Shakespeare, une pice antismite? , Les Cahiers de la Comdie Franaise, t
2001.
21
Jean-Loup Rivire, Les Cahiers de la Comdie Franaise, Et 2001. J.L Rivire
est dramaturge, enseignant, critique dramatique, journaliste, producteur de radio, essayiste et professeur
d'tudes thtrales l'cole normale suprieure de Lyon.

antismitisme ou antijudasme notre poque et lpoque de la cration


de la pice.

Le Marchand de Venise est une pice qui


indniablement ouvre un dbat. Shylock
avec

le

temps,

lhistoire,

pris

une

dimension quil navait pas lorigine. En


tant que sclrat juif, il fait dsormais partie
de la mythologie et bien quil nait pas
apport

grand-chose

aux

strotypes

existants, il est devenu le plus clbre juif


de la littrature et a contribu rpandre
ces

strotypes

et

les

entretenir.

Il

appartient sans conteste lhistoire de


lantismitisme.

Selon

Robert

Wistrich22,

malgr les efforts de Shakespeare pour


humaniser Shylock, son portrait a servi
cristalliser et renforcer un strotype antismite littraire pour des sicles
venir, en lui donnant une place prdominante dans la mythologie antismite. Que
Shakespeare ait exprim des sentiments antismites ou se soit content de les
dcrire reste sujet discussion. Certains critiques ont vu Shylock comme un
personnage tragique, dautres comme ridicule et cest cette complexit qui balaie
toute caricature antismite et qui permet lauteur den faire un personnage
humain. Le Marchand de Venise permet de distancier et dopposer Chrtiens et
Juifs. Lironie est omniprsente dans la pice, comme trs souvent chez
Shakespeare, tout comme les lments contradictoires, faisant de la pice une
uvre ambige qui fonctionne sur le mode de la dialectique. Cest la raison pour
laquelle il est difficile de trancher, de percevoir le point de vue de Shakespeare et
de dire si la pice est une pice antismite ou pas. [ci-dessus: Jonathan Pryce]
22

Anti-Semitism : the Longest Hatred (1991) p.102

BIBLIOGRAPHIE
OUVRAGES

-The Merchant of Venice, William Shakespeare, The Arden Shakespeare, edited by John
Russell Brown, 1955

-Le Marchand de Venise, William Shakespeare, Traduction de Jean-Michel Dprats, Folio,


2010

-Shylock: a legend and its legacy, John Gross, Simon & Schuster, 1992
-Shylock and the Jewish Question, Martin D.Yaffe, John Hopkins University Press, 1997
-Shakespeare and the Jews, James Shapiro, Columbia University Press, 1996 (introduction)

ARTICLES
-Shakespeare, le marrane du Thtre, Grard Huber, Temps marranes, Numro 14, 2011
-The cast all abused me: the pain of playing Shylock, M.Costa, The Guardian, 8/5/2011
-La reprsentation de la violence dans William Shakespeares The Merchant of Venice de
Michael Radford (2004), ralisme, ostension et brouillages : style, effets, figures , AnneMarie Costantini-Corrde, Les Cahiers de la Licorne- Lil du Spectateur n4, 2011-2012

CONFERENCES / VIDEO
- Le Marchand de Venise, une pice dactualit - Akadem- dcembre 2014
Pascal Faber Sigalit Lavon

http://www.akadem.org/magazine/2014-2015/le-marchand-de-venise-une-piece-d-actualite-10-12-201465612_4556.php

- Shakespeare tait-il antismite ? - Akadem mai 2014


Gisle Venet Jean-Michel Dprats Stphane Braunschweig Dominique Goy-Blanquet Grard
Desarthe Alice Vannier
http://www.akadem.org/sommaire/themes/politique/antisemitisme/mythes-judeophobes/shakespeare-etait-ilantisemite-15-05-2014-59484_137.php

- The Merchant of Venice - Michael Radford (2004)


https://www.youtube.com/watch?v=-bZWZEwY21Q

Jrme Paillette dcembre 2015