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Sujet: Le sexisme dans la langue, quelles rformes

pour quels enjeux ?

Dans son uvre pionnire Le rire de la mduse, Hlne Cixous lance une injonction ses lectrices (avant
tout) de se lancer corps et me dans l'acte d'criture, conu comme un acte d'mancipation:
il ny a pas craindre quen la langue se cache un adversaire invincible, parce que cest la
langue des hommes et leur grammaire. Il ne faut pas leur laisser un lieu qui nest pas plus eux
seuls que nous ne sommes eux Il ne sagit pas non plus de sapproprier leurs instruments,
leurs concepts, leurs places, ni de se vouloir en leur position de matrise. (1975)
Elle dsigne la langue des hommes comme telle car elle voit en la langue un sexisme inhrent, une
tendance la discrimination lexicale et grammaticale entre les genres qui matrialise une diffrenciation
linguistique dfavorable aux femmes. Or le paradoxe de la langue est sa vocation l'universalit, tre un
vecteur de communication commun entre tous ses locuteurs, entre tous ceux qui composent sa communaut
de pratique1, alors que prcisment ces locuteurs ne sont pas dans une situation d'galit. L'utilisation qui est
faite de la langue serait ainsi un cho des relations entre les divers groupes sociaux, le lexique un reflet de
leurs relations. La question de l'autorit sociale intervient galement de manire saillante: dans certaines
langues, dans certains pays (nous parlerons surtout de pays occidentaux), des efforts sont faits pour codifier
l'utilisation de la langue, travers une institution cre cet effet mais aussi travers ses locuteurs les plus
en vue, l'audience la plus large comme les journalistes, les institutions publiques, les crivains ou
l'enseignement. Si l'on conoit la langue et son utilisation comme un reflet de la socit, de sa communaut
de pratique, le fait que cette socit se pose cette question du sexisme en son sein (et ce une grande
chelle) indiquerait un dcalage notable entre les volutions sociales tels les acquis du fminisme et la
matrialisation linguistique qu'on en attendrait. Ainsi, nous dtectons une certaine inertie de la langue, un
dcalage entre les avant-gardes du changement linguistique et la diffusion subsquente de ces changements
dans la socit plus large, diffusion qui entrane une modification de l'quilibre du langage c'est dire de ce
qui est socialement acceptable de la part des locuteurs. Pour accomplir cette diffusion il est aussi ncessaire
de modifier l'quilibre des positions d'autorit, que ce soit en brisant le plafond de verre dans les hirarchies
au travail, dans les gouvernements mais aussi -et surtout- dans la hirarchie culturelle. En effet, la
transmission d'une langue moins sexiste aux gnrations futures passe par des structures d'enseignement et
une culture de masse qui soient plus mme de vhiculer ces valeurs. La premire partie abordera les
attitudes et formes de la discrimination lexicale (vocabulaire, insultes, noms et titres de civilit) ainsi que la
naissance d'une rponse fministe, tandis que la seconde portera sur les rponses institutionnalises :
recommandations de commissions gouvernementales, leur traduction dans les manuels de style et les
1Pour la notion de community of practice , cf Jean Lave and Etienne Wenger (1991)

matriels pdagogiques, avant de traiter le thme de l'ingalit grammaticale du genre et des attnuations et
correctifs possibles.
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Sexism in language takes many forms, though these may be reduced to three types: language
ignores, it defines, and it deprecates women (Henley, 1987, p.3). Tout d'abord, son article signale la
discrimination lexicale dont font l'objet les femmes travers l'abondance d'insultes connotation sexuelle :
dans la langue anglaise, il y aurait dix fois plus de termes dprciatifs ou insultants pour dsigner les
femmes aux murs lgres que de termes masculins quivalents. On pourrait penser les insultes comme une
manifestation de certaines ingalits sociales : les termes utiliss visent dvaloriser en comparant la
personne insulte une catgorie vue comme marginale, une minorit sexuelle, ethnique voire religieuse.
Dans un article de 2006, Elizabeth Campbell compare de son ct plusieurs dictionnaires bilingues franaisanglais et dcle une tendance aux clichs inconscients sur la reprsentation des sexes, clichs qui sont
rarement valoriss par les femmes : frivolit, incomptence professionnelle ; faiblesse, rles dpasss .
Dans un contexte o les acquis du fminisme ont donn lieu des grands progrs, les insultes ont un
caractre ractionnaire, et une plus grande virulence (p.14) alors que parfois, les dictionnaires bilingues
incapables de penser au fminin, oublient tout simplement de donner une traduction qui sapplique aussi
aux femmes pour des insultes franaises trs courantes. Ainsi, le sexisme lexical passe par le strotype,
ce que montre Suzanne Romaine (p.59) :
When hurricanes had female names, the associated imagery used in weather reports was
stereotypically feminine and often negative. Hurricanes "flirted with the Florida coast" and were
"bad-tempered", etc.
Il n'est ainsi pas rare de trouver des termes o le pendant fminin d'un mot (dont la versio nmasculine n'a pas
de connotation particulire) prend un sens trs pjoratif, particulirement travers le suffixe -esse
(matresse, peinteresse), notamment grce la littrature satirique du Moyen-ge qui raillait les couvents de
femmes (Becquer p.15). Ce suffixe porte de plus en plus un sens proche du ridicule, de version dvalorise
de l'occupation masculine, ou en anglais d'objet de petite taille ( diskette , ou disquette) ou de mauvaise
facture ( leatherette ) (Romaine, p.71) ; d'o les recommandations de fminisation par des suffixes plus
discrets (-e) par lInstitut national de la langue franaise (Becquer).
Par ailleurs, alors que les hommes taient dsigns en fonction de leur mtier, les femmes ont
traditionnellement t lexicalement vues comme secondaires, dsignes, ou dfinies ( defined )
travers leur presence or absence of authorized relation to a male (Miss, Mrs.) (Henley p.4). Henley
signale galement la tendance percevoir les mtiers plus socialement prestigieux comme d'abord des
mtiers masculins, auxquels on ajoutait un complment ( lady judge, woman doctor ) dans le cas, peru
comme exceptionnel, o l'occupation serait exerce par une femme. Point central du discours sexiste,
l'explicitation du statut marital de la femme a t un objet de rforme originale en ce que selon Eckert et

McConnell-Ginet, sa rvision n'est pas partie d'un effort centralis mais d'une convergence d'intrts
disparates. Dans Language and Gender (p.53-54), elles abordent le sujet du titre de civilit Ms. , qui
serait advenu du fait de son aspect pratique, comme titre de civilit qui n'explicite plus le statut marital de la
femme concerne et qui la rend l'gale de l'homme dont le titre Mr. (comme Monsieur) ne comporte
aucune prcision de ce genre. Les auteurs notent la dimension commerciale de son adoption, with the help
of the advertising industry, not in the interests of female equality but as an alternative to offending women
whose marital status was unknown to the advertiser. (p.52). Malgr son origine dans l'effort du mouvement
fministe, le Ms. serait utilis non pas pour remplacer totalement Mrs. et Miss mais par most
young women in the US et middle-aged divorced women () and professional women () in their
working lives , signe que ce n'est qu'une alternative parmi d'autres, une volution qui se rpand de manire
organique. En France, cette situation a abouti la circulaire du 21 fvrier 2012 qui a fait supprimer les
termes de Mademoiselle , nom de jeune fille , nom patronymique , nom d'pouse et nom
d'poux de toutes les formulaires et correspondances des administrations.
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Ce fait rcent en France pose la question de l'activisme linguistique des gouvernements : quelles
priorits sont dfinies, et en particulier en ce qui concerne la langue franaise ? De plus en plus pendant les
annes 1980 et 1990, un activisme institutionnel en faveur de rformes linguistiques a pris forme, travers
des commissions gouvernementales spcialises, des manuels de style dits par les institutions comme par
des grands mdias et universits et des refontes des matriels pdagogiques dans le cadre du CEFR
(Common European Framework of Reference for Languages).
La France a, en quelque sorte, ragi [en 1986] aux vnements qui avaient dj eu lieu au Qubec
o l'Office de la langue franaise avait dj recommand en 1979 l'utilisation des formes fminines dans
tous les cas possibles (Schafroth, p.104). La ministre des droits des femmes, Yvette Roudy, avait fond une
commission relative la fminisation des noms de mtiers ds 1984, et avait matrialis dans les premiers
gouvernements Mitterrand la requte des femmes tre nommes par des termes rendant compte de leur
sexe et de leur rle dans la socit (Becquer, p.17). Bien que la commission se soit heurte un
changement de majorit gouvernementale, l'essentiel de ses propositions ont abouti la publication du
Guide daide la fminisation des noms de mtiers, titres, grades et fonctions en 1999 (Becquer). En Suisse,
le Guide de formulation non sexiste des textes administratifs et lgislatifs de la Confdration est une charte
toujours en usage, dont les rdacteurs utilisent quotidiennement plusieurs langues et ont donc pu bnficier
d'une perspective comparative
En matire de formulation non sexiste, le Parlement a dcid lors de la session dautomne
1992 dappliquer la langue allemande la solution dite crative (combinaison de doublets, de
termes neutres ou de formulations nouvelles). En revanche, conscient des difficults particulires
que prsente cette solution pour les langues latines, il renonait limposer pour le franais et
litalien. (p3)

Ils proposent de travailler par limination successive dans l'ordre de leurs propositions, pour trouver la
meilleure formulation non sexiste en vitant bien sr de retenir systmatiquement la dernire dentre elles,
savoir le masculin gnrique qui est prsent comme seulement un dernier recours. Comme de nombreux
autres guides de ce type, les auteurs recommandent l'utilisation de mots picnes2, dont la forme est
identique quel que soit le genre, mais font une exception pour les cas de doublet intgral consacrs par
un usage lgal, juridique ou crmonial comme Mesdames, Messieurs ou tout citoyen ou citoyenne
ayant le droit de vote , qui dsignent tour tour tous les destinataires possibles. Le but affich d'viter tout
signe de genre s'tend l'absence de suffixe fminisant comme le -e parfois utilis en France (auteur-e) et
la seule fminisation des articles dans les cas de fonctions ou professions occupes par des femmes. Le
ddoublement de l'article ( un ou une journaliste ) n'est recommand que dans certains cas comme les
offres d'emploi, avec le mme objectif de s'adresser galement tous les destinataires possibles de manire
individualise comme dans les cas de formules consacres cites ci-dessus. Sinon, le guide recommande de
remplacer toute formulation portant une marque de genre par des formes non personnalises , dclins au
pluriel ou au singulier collectif, exprimant laction plutt que lacteur , la fonction [la structure, ou
l'autorit] plutt que la personne , ou des reformulations de phrases travers des formes verbales au passif.
Le Guide suggre mme d'insrer ; le cas chant, un prambule de clarification de l'attitude non-sexiste du
document concern.
Par employ , on entend les collaboratrices et collaborateurs de ladministration fdrale. La
prsente directive rgle la formation suivie par les matresses et matres de gymnastique (ciaprs matres de gymnastique ).
De la mme manire, le Chicago Manual of Style se prononce en faveur de Nine techniques for achieving
gender neutrality (section 5.225), dont la majorit tendent consister dans le remplacement de pronoms
personnels genrs de la troisime personne du singulier par une autre forme anaphorique qui peut tre d'une
autre classe grammaticale, une rptition ( a writer should be careful not to needlessly antagonize readers,
because the writer's credibility will suffer ) ou une reformulation de la phrase. Le manuel se permet aussi
de statuer sur certaines alternatives d'origine fministe (sections 5.227 et 5.228) :
Clumsy artifices such as s/he and (wo)man or artificial genderless pronouns have been tried--for
many years--with no success. They won't succeed. And those who use them invite credibility
problems.
() Although they and their have become common in informal usage, neither is considered
acceptable in formal writing.
() The trend in American English is toward eliminating sex-specific suffixes [often] easily
replaced with the suffix-free forms which are increasingly accepted as applying to both men and
women . English has many alternatives that are not necessarily newly coined, including police
officer (first recorded in 1797).
Pour une tude diachronique la fois de l'impact de ces recommandations stylistiques ainsi que de la
2picne (du grec epikoinos, commun ) dsigne des substantifs nayant quun genre, quel que soit le sexe
de la personne ou lanimal quil dsigne (individu, personne, souris, brochet) ou des substantifs gardant la
mme forme, mais variant en genre, selon le sexe dsign : un, une collgue ; un, une enfant. (Becquer
p.16).

diffusion du langage non sexiste travers l'ducation, Carmen Prez-Sabater offre une analyse des
volutions dans un corpus de manuels d'enseignement de l'anglais en Espagne dans les deux dernires
dcennies, et en particulier des effets du Common European Framework of Reference for Languages
(CEFR). Parmi les objectifs culturels (plus que linguistiques) du CEFR figurent la volont de promouvoir
a non-sexist approach to language teaching materials, specifically to English Language Learning and
teaching materials. [In particular] the Women in EFL Materials [group's] publications centred on
suggesting strategies to counteract gender imbalance (p.192). Son tude systmatique porte sur les critres
suivants, qui sont un rsum de l'article phare du groupe Women in EFL Materials , On Balance :
Guidelines for the Representation of Women and Men in English Language Teaching Materials , par
Catherine Walter.

gender visibility in drawings and photographs;


female and male subjects/objects in examples and texts, in other words, how many women or
men are the subjects or objects of sentences;
jobs both sexes do;
conventional titles and forms of address employed;
pronoun usage. (Prez-Sabater, p.194)
Dans ces manuels Prez-Sabater dcle un progrs notable vers une langue non-sexiste, avec l'apparition de
la forme Ms. dans les annes 90, et surtout dans l'adoption d'une utilisation non discriminatoire des
pronoms personnels.
Diachronically, the use of pronouns has significantly changed. In the early langage books,
there is a discursive tendency to use the masculine as the generic for sex-indefinite meanings
like in the following sentence from Ways to Reading (1986) ... to permit the busy reader to
choose which articles he will read, and which he will pass over. In the 1980s, some occurrences
of his or her are seen sporadically (Streamline English, 1982). Later, for example in Hotline, we
find his/her in all cases. (p.195)
Elle y voit un souci croissant chez les diteurs et auteurs de manuels scolaires de prendre leurs
responsabilits propos de la diffusion de la langue non-sexiste, dans un cadre de progrs souhait vers une
galit des sexes au-del des aspects linguistiques.
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Selon Suzanne Romaine (p.52), French feminist theory has been centrally constructed around
issues of language in a way that Anglo-American theory has not. This is again partly due to the fact that the
attention of French women has been drawn in a somewhat different way to issues of gender as they have
been incorporated in the noun classification system of French. En effet, son article met en vidence le
caractre arbitraire du genre grammatical d'emble, travers ses deux pigrammes tirs de Mark Twain, o
le clbre auteur de satires traduit des expressions allemandes littralement en prservant le genre de das
Mdchen (la (jeune) fille, neutre en allemand) en crant un effet comique grce au dcalage en terme de
genre par rapport l'anglais.

L'ingalit grammaticale se manifeste aussi travers l' asymtrie de genre (J. Tarif), qui dsigne la
pratique courante de former les formes fminines par des ajouts aux formes masculines d'un mot.
Feminists claim that this morphological difference reinforces the idea that the masculine form is the basic,
neutral and normative/standard (p.38) . Cette pratique grammaticale suggrerait que dans l'laboration
organique des concepts en question, ils aient d'abord t considrs comme incompatibles avec la fminit ;
pour de nombreux mtiers ainsi considrs nobles , dont par exemple les professions librales ou la haute
fonction publique, l'Acadmie Franaise n'a introduit des formes fminines dans son Dictionnaire qu'en
1935 (Becquer p.34). Cette asymtrie se manifeste aussi dans le mcanisme de l'accord en franais, o le
masculin l'emporte systmatiquement sur le fminin, y compris dans le cas que l'anglophone lambda
trouverait absurde de 300 femmes et 1 homme (Tarif p.40).
Il s'agit d'une tendance gnrale en anglais comme en franais au masculin gnrique . Gender
Shifts in the History of English3 en dtaille l'volution, travers un long processus dont l'aboutissement au
XIX sicle a par exemple limin l'usage du pronom they qui tait utilis pour exprimer l'incertitude de
genre. Henley (p.5) classe ceci comme un pseudo-generic masculine au sein de son ide du langage qui
ignores, defines and deprecates women , et que son usage fait oublier jusqu' l'existence possible des
femmes dans des contextes donns. L'homme ou mankind , sandwich board man ou hommesandwich , frogman ou homme-grenouille , tous inscrivent en prioit dans la tte du lecteur l'ide
d'un tre de sexe masculin. Objectivement, dpasser totalement cet aspect du langage oblige l'usage d'un
pronom innovant mais peu rpandu en France, illes , combinaison du masculin ils et du fminin
elles la troisime personne du pluriel, utilis par exemple dans Le Rire de la Mduse par moments.
Inversement, en anglais, il suffit de revenir au terme they , dj en existence et de plus en plus utilis au
singulier pour dsigner des personnes de genre inconnu ou quivoque (intersexe) :
Singular generic they, one option for including all ones readers in what one writes, typically
remains relegated to the spoken, often not condemned as a grammatical construction but also not
recognized as yet legitimate enough for formal writing. (p.80)
Gender Shifts reconnat aussi un phnomne inverse celui du masculin gnrique dans une sous-section
ddie4, celui du changement smantique progressif de guys dans l'expression yoou guys en anglais,
amricain mais aussi britannique. Il s'agit d'un usage oral avant tout, qui agit comme un toffement du
pronom personnel you dans les cas o celui-ci est au pluriel, you guys s'approchant du vous
autres du franais qubcois. Certains linguistes (Clancy 1999 : 288 cit par Curzan) posent mme la
question d'une grammaticalisation :
Clancy (1999: 288) proposes grammaticalization in the context of the semantic bleaching of
guy to be used as an indefinite or demonstrative phrasal pronoun you guys, recreating a
singular/plural distinction lost in most dialects of English several centuries ago. The more
grammatical nature of guys in this formation is supported by the fact that we guys is not used
similarly.
3Anne Curzan. Gender Shifts in the history of English. Cambridge: Cambridge UP, 2003.
45.7. Generic guy(s): the lessons of history.

Mme si cela pourrait tre le signe que dans certains cas exceptionnels, certains lments de langage
perdraient leur caractre non sexiste simplement car leur usage idiomatique se transforme, il existe d'autres
usages, comme y'all , plus marqu gographiquement (sud des Etats-Unis) et socialement (Maynor,
1996).
La dernire partie de Hey Guys, Once Upon a Time was Sexist Language ... de Julie Tarif
reprsente une sorte de bilan des principales stratgies de rforme du langage et de leurs limites, travers la
double problmatique des contes satiriques en langage non-sexiste de James Finn Garner (1994) ainsi que
des problmes poss par leur traduction. Par des procds d'amplification, il reformule les noms de
personnages pour crer des versions picnes le plus souvent, tout en y insrant les clbres nologismes
issus du mouvement fministe anglais tels wommon et womyn , formes au singulier et au pluriel qui
permettent d'viter le mot woman , qui contient man . Chaque occurrence de pronom possessif devient
l'occasion de proposer une alternative explicite entre les alternatives devenues possibles suite au changement
de genre d'un personnage en accord avec les recommandations du langage non-sexiste.
To him, the ideal existence was to enjoy Nature in an unstructured and playfully exploratory
manner, and he often took advantage of His/Her/Its beneficence by sleeping most of the day.
( The Ant and the Grasshopper ) (cit par Tarif, p.51).
L'auteur utilise aussi des modulations (Tarif p.51), lexicales comme grammaticales, pour viter tout
terme susceptible de se rapprocher d'un masculin gnrique, comme dans le cas du bb ours, their
offspring the non-gender-specific Baby ( Goldilocks , ibid., p.51), ou du rordonnancement de men
and women par women and men . La traduction franaise devient une source de problmes d'un autre
genre, par sa mise en vidence du dcalage entre les usages non-sexistes en anglais et en franais.

***

En fin de compte, les stratgies de rforme face au sexisme dans la langue varient en fonction des
langues concernes, l'anglais rduisant progressivement la prsence du genre l o le franais cre des
quivalents fminins de noms de mtiers, titres et fonctions dans chaque cas possible. Cependant, les
autorits comptentes tendent recommander des usages picnes pour tout document s'adressant au public,
et les efforts institutionnels font voluer peu peu publications officielles comme manuels scolaires vers un
langage moins sexiste. La majorit des auteurs consults s'accordent tout de mme que le sexisme dans la
langue est avant tout un symptme : language is sexist because men have had the power to determine the
meanings it encodes, and these meanings embody mens perceptions of reality rather than womens. (Dale
Spender cit par Perez-Sabater, p190). Ainsi, des progrs supplmentaires sont encore possibles, mais la
fminisation linguistique n'quivaut pas la parit sociale et, tout en tant essentielle, n'est pas une condition
suffisante pour y parvenir.

Bibliographie
Becquer, Annie, ed., (au sein de lInstitut national de la langue franaise). Femme, j'cris ton nom: guide
d'aide la fminisation des noms des mtiers, titres, grades et fonctions. La documentation franaise,
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Campbell, Elisabeth. Petite Enqute Lexicographique: Au Royaume Des Insultes, La Femme Est-Elle
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Chancellerie fdrale. Guide de formulation non sexiste des textes administratifs et lgislatifs de la
Confdration. Berne : Chancellerie Fdrale. 2000. Web.
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Eckert, Penelope, & Sue McConnell-Ginnet. Language and Gender. Cambridge : CUP, 2003.
notamment le chap. 2 Linking the Linguistic to the Social .
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Books.
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Prez-Sabater, Carmen. Research on Sexist Language in EFL Literature: Towards a Non-Sexist
Approach . Porta Linguarum 23, janvier 2015. 187-203.
Romaine, Suzanne. Gender, grammar and the space in-between. In Helga Kothoff & Ruth Wodak, eds.,
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Schafroth, Elmar. La fminisation des noms de mtier et des titres dans trois langues romanes (Franais,
Italien, Espagnol) : convergences et divergences . Karyolemou, Marilena, and Pavlos Pavlou.
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103-121. Consult sur Google Books.
Tarif, Julie. Hey Guys , Once Upon a Time Was Sexist Language .... TranscUlturAl: A Journal of
Translation and Cultural Studies. 35-62. University of Alberta ejournals. Web.
The Chicago Manual of Style, Sixteenth Edition. Chicago : University of Chicago Press. 2010. Print and
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