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Entretien avec Amlie Nothomb

Author(s): Mark D. Lee and Amlie Nothomb


Source: The French Review, Vol. 77, No. 3 (Feb., 2004), pp. 562-575
Published by: American Association of Teachers of French
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/25479394
Accessed: 27-04-2016 09:52 UTC
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The French Review, Vol. 11, No. 3, February 2004 Printed in U.SA.

Entretien avec Amelie Nothomb


par Mark D. Lee

Am?lie Nothomb est l'auteur de onze romans, d'un livre de contes


pour enfants (Brillant comme une casserole, 1999), d'une longue nouvelle
(Sans nom, publiee sous reliure separee avec le magazine Elle, 2001) mais
aussi de nombreux inedits. Nee au Japon en 1967, dans une famille diplo

matique beige, Nothomb a passe son enfance et son adolescence dans


divers pays avant de gagner l'Europe pour faire des etudes universi
taires. Apres l'echec de sa carriere d'interprete dans une grande societe
japonaise?relatee dans Stupeur et tremblements (1999)?Nothomb revient
en Belgique pour ecrire et publier son premier roman Hygiene de Vassassin
(1992) dont le succes, l'originalite et la maturite lui ont valu le sobriquet
d' "enfant terrible" des lettres franchises. Traduits en trente langues, ses

livres ont connu un succes commercial et critique, et ont ete adaptes


diversement au theatre, a l'opera et au cinema. Les Catilinaires (1995) et
Stupeur et tremblements seront prochainement portes a l'ecran.

Si aujourd'hui elle partage sa vie entre Paris et Bruxelles, Nothomb


reste toujours marquee par l'enorme isolement et l'anorexie affligeante
qu'elle a partages avec sa soeur, Juliette, dans les pays lointains de leur
adolescence. Dans cette interview, faite chez son editeur en fevrier 2002,
je voulais attirer l'attention sur les origines, revolution et la reception de
son ceuvre, et explorer avec Nothomb les liens eventuels avec sa vie.
Ecrire: Manger

Q: De quand date, selon vous, votre desir d'ecrire?


R: Je crois en fait que ce desir d'ecrire est beaucoup plus ancien que mon
ecriture meme, mais qu'il m'a fallu des annees pour vraiment oser ecrire.

[...] Ce sont les circonstances paroxystiques de mon adolescence?les


enormes problemes que j'ai eus avec la nourriture et avec moi-meme?

qui ont fait qu'a dix-sept ans j'ai commence a ecrire. Je dois aussi preciser
que la derniere lecture que j'ai faite avant de commencer a ecrire et qui
m'y a probablement poussee est Lettres d'un jeune poete de Rilke, qui m'a
montre que pour une fois je me posais la question de la mauvaise fagon.
La question n'etait pas "est-ce que je peux me mesurer a Stendhal?"

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parce que bien evidemment la reponse est "non". La question etait "est
ce que je peux vivre sans?"

Q: Est-ce que vous saviez pour quoi vous refusiez de manger? Aviez
vous une idee claire des raisons?
R: Partiellement. Je ne sais certainement pas toutes les raisons. Mais je
sais en tout cas que ma soeur et moi ensemble, nous faisions cela con
sciemment parce que nous ne voulions pas devenir adultes, nous ne
voulions pas d'un corps adulte. Parce que, entre d'autres choses, le corps
adulte signifiait la separation l'une de l'autre. Nous avions une passion
l'une pour l'autre et nous pensions?d'ailleurs nous n'avions pas tout a
fait tort?que si un jour nous devenions adultes, nous serions separees.

Q: Ou est-ce que vous habitiez quand vous avez decide cela?


R: J'ai commence l'anorexie en Birmanie ou j'etais depuis environ six
mois. Auparavant j'etais au Bangladesh et la on voyait les gens vraiment
mourir de faim. J'ai du mal a en parler mais j'ai vu tellement de corps
mutiles par la faim ou la maladie. C'est certain que cela a eu une influ
ence sur moi.
Q: Vous dites que depuis l'age de dix-sept ans vous n'avez cesse d'ecrire,
que vous etes graphomane. Qu'est-ce que cela signifie pour vous? Est-ce
que vous pouvez arreter d'ecrire si vous voulez?
R: Absolument pas. Cela ne veut pas dire que j'ecris absolument tout le
temps, un grand nombre d'heures par jour, mais pas absolument tout le
temps. Cela veut dire en tout cas que je ne peux vraiment pas arreter. Si je
dois m'en passer, qa va horriblement mal. Alors, comme je ne suis pas du
tout masochiste, je ne m'en prive pas!

Q: Est-ce que vous croyez qu'il y a une relation entre cette abondance
d'ecriture qui commence au moment de l'arret de l'anorexie?
R: Le lien est trouble, mais en tout cas, il est certain qu'il y a un lien. Tres

souvent je me dis que si je n'avais pas eu ce probleme d'anorexie je n'au


rais jamais commence a ecrire, sans pouvoir dire exactement ou est
l'equi valence.
Q: Est-ce que votre soeur vous a suivie en Europe a ce moment-la?

R: Oui, mais ma sceur, elle n'a jamais recommence a manger. Avant on


avait une anorexie commune. Ma soeur a deux ans et demie de plus que
moi. Done j'avais treize ans et demi quand j'ai cesse de manger et seize
ans quand j'ai vaguement recommence a manger. Ma soeur avait seize

ans quand elle a commence l'anorexie?on a commence ensemble?et

elle n'a jamais recommence a manger. Or, avant cette anorexie commune,
c'est ma soeur qui ecrivait. Et, elle a totalement cesse avec l'anorexie; ce

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que je comprends car quand j'etais au fond de l'anorexie je n'aurais pu


ecrire. J'etais trop faible pour faire cela. II a fallu que je recommence a
manger, ce qui etait d'ailleurs une torture. Recommencer a manger est
bien pire que ne pas manger.
Q: Vous avez remarque vous-meme la presence de beaucoup d'obeses
dans vos premiers livres. Quel est le rapport pour vous? Est-ce une
attraction? Une repulsion? Est-ce simplement un fait?

R: D'abord, ils m'apparaissent comme qa dans ma tete. Mais s'ils m'ap


paraissent comme qa, ce n'est certainement pas gratuit. J'ai terriblement

mal vecu mon retour a la nourriture. Tout a fini par parfaitement s'a
paiser mais au moment meme je l'ai vecu comme un cauchemar et la
nourriture etait completement diabolisee. Manger, c'etait le diable, c'etait
le mal. Et forcement une personne grosse etait une personne qui etait tres

entouree par le mal parce qu'elle avait beaucoup mange. Done l'obese
etait pour moi une personne diabolique, malefique.
Ecrire: lefrigo, les poubelles

Q: Voici une question un peu sartrienne: pour qui ecrivez-vous?


R: Au moment ou j'ecris je ne sais pas du tout pour qui j'ecris. C'est
peut-etre pour moi. (^a a l'air atrocement egoiste de le dire, mais a ce
moment-la je suis quand meme mon premier public. Je me donne des
sensations. Je veux atteindre certaines sensations et je me les donne.
Done a la base, pour moi mais aussi pour quelqu'un de mysterieux, et
peut-etre pour personne aussi. Le grand public, je n'y pense absolument
pas. Je me pose la question deux mois apres avoir termine le livre. II y a
une periode ou le livre sent trop mauvais. J'appelle qa "mettre le livre au

frigo". Apres deux mois de frigo, le livre ne sent plus trop mauvais et
puis, je peux le lire. La je me dis, "Bon, qa, ce n'est pour personne": ce qui

est le cas le plus frequent puisque je ne publie que le quart de ce que


j'ecris. Ou alors, "<Ja, c'est a partager".

Q: Vous retravaillez alors votre manuscrit?


R: Tres peu. Extremement peu. C'est vraiment du premier jet.

Q: Et quand vous presentez votre texte a votre editeur, vous le faites


taper a la machine?
R: Oui, c'est vraiment une epreuve terrible parce que je tape tres lente
ment. C'est un peu l'epreuve du feu, le moment ou on deteste le plus son
texte. Mais, il faut faire qa pour son enfant.

Q: C'est comme ^a que vous appelez vos livres, n'est-ce pas?

R: Oui, c'est qa.

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ENTRETIEN AVEC AMELIE NOTHOMB 565

Q: Est-ce que vous faites cela pour tous les manuscrits?

R: Non, seulement pour ceux pour qui deux mois apres je me dis,
"Tiens, ce serait bien de le partager". Alors je le dactylographie.

Q: Comment est-ce que vous ecrivez? Dans quelles conditions?


R: J'ecris tous les jours, tot le matin. Plus c'est tot le matin, mieux c'est.

Plus les sensations sont fortes et plus l'impression de divinite, d'etre


Dieu, est forte.

Q: D'etre Dieu?
R: Oui, parce que a ce moment-la on se sent Dieu. On a cette sensation
purement divine de l'equivalence absolue entre le mot et la chose. C'est
formidable. Le mot met totalement en presence de la chose, (^a prouve
bien qu'on y est.
Q: Et, est-ce que c'est toujours dans la solitude, dans le silence?
R: De preference oui. Ceci dit, il m'est deja arrive suite a toute sorte de
circonstances d'ecrire dans des gares, dans des trains, dans des endroits
ou il y a du bruit, du monde. Et, somme toute, qa allait tres bien.

Q: Sinon, est-ce que vous avez un endroit a vous? Un bureau? Est-ce que
vous vous asseyez n'importe ou?
R: Non, je n'ai pas vraiment un bureau. Quand je suis a Bruxelles, c'est
dans mon canape, sur mes genoux. Mais, quand je suis a Paris, ou mon
logement est plus petit, c'est sur une chaise. Et, vous etes le premier a qui
je dis cette chose dont je ne suis pas fiere. La pure verite est que c'est une
chaise que j'ai trouvee dans la poubelle.

Q: Ah bon! Dans la rue?


R: Oui, dans la rue. J'ai vu une chaise a cote de la poubelle. Je ne sais
pas, elle m'a plu, cela me l'a rendue terriblement attirante. J'ai toujours

une grande attirance pour les poubelles. J'ai toujours senti que e'etait
pour moi, quoi! Alors je me suis dis, "Tant pis si on me regarde, c'est le
deshonneur, mais tant pis". J'ai pris la chaise, je l'ai montee chez moi, et
depuis j'ecris sur la chaise de la poubelle. [...]

Q: Cela fait penser au recyclage, sauf que vous en faites a un niveau


superieur aux autres personnes!
R: II y eut un temps ou je me nourrissais exclusivement de ce que je trou

vais a Bruxelles dans les marches. Vous savez qu'apres les marches

quand les gens sont partis, il reste plein de choses par terre. II y eut un
temps ou cela fut la base de mon alimentation.

Q: Mais, ce n'etait pas par necessite...


R: Non, encore que... II y eut quand meme un moment ou?entre la fin
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du travail japonais et le commencement de la publication frangaise?je ne

peux pas dire que j'etais pauvre, mais disons que j'avais une certaine
incertitude quant a mon avenir. J'etais non seulement ravie de manger
dans les poubelles parce que je trouvais qa bon, mais en plus parce que
c'est vrai que e'etait avantageux. A Bruxelles je continue a oser qa, parce
que a Paris je n'oserais jamais faire une chose pareille.

Q: Pourquoi pas a Paris mais a Bruxelles?


R: C'est une vieille idee que j'ai assimilee comme quoi a Paris il faut
quand meme se tenir un peu mieux qu'a Bruxelles. [...] C'est vrai qu'un
aliment ne me parait jamais aussi attirant que quand personne n'en a
voulu et qu'il a ete jete. En plus, j'ai toujours eu un probleme de culpabi
lite vis-a-vis de la nourriture, meme maintenant quand tout va bien. Mais
j'ai quand meme garde une attitude de culpabilite, sauf quand je ramasse

l'aliment dans la poubelle. Je me dis que je ne l'ai vole a personne. "La

vraiment tu peux le manger sans aucune honte. C'est vraiment pour toi".
Ecrire: le sous-marin, les inedits

Q: Est-ce qu'il vous faut un certain niveau de concentration quand vous


ecrivez? Vous parlez parfois d'etre dans "le sous-marin" quand vous
ecrivez. J'aimerais bien que vous expliquiez ce que cela veut dire pour
vous.

R: C'est clair que mon but, quand j'ecris, c'est d'atteindre le sous-marin.
Je l'atteins souvent, mais peut-etre quand meme pas a toutes les fois.
Disons qu'a certains moments paroxystiques?et a mon avis on les sent
dans mes livres?j'atteins le sous-marin, des moments ou, comme je l'ai
dit tout a l'heure, il n'y a plus aucune frontiere entre le mot et la chose.
En ecrivant, j'ai totalement affaire a la realite.

Q: Et, vous avez une sensation particuliere?


R: Une sensation hallucinante.
Q: Et, "sous-marin" parce qu'il y a une pression totale?
R: Je ne suis jamais allee dans un vrai sous-marin, mais on a l'impression

en effet d'une tres grande pression. Or, quand je suis dans cet etat de
sous-marin, j'entends des pulsations qui sont enfin les battements de

mon cceur, mais tres fort, dans toute ma tete. La sensation physique est

extraordinaire. Les sensations physiologiques de ce que j'ecris sont to


tales. Si je decris une scene violente, je vais eprouver cette violence, mais
je vais l'eprouver avec une jouissance inimaginable.
Q: Alors vous etes a la frontiere entre la jouissance et la douleur?
R: Oui, c'est l'extase. Surtout, quand on ecrit un certain temps, quand on
sort de qa on est sonne.
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Q: L'image de sous-marin suggere certaines scenes de vos romans qui se


passent sous l'eau, par exemple les noyades dans Metaphysique des tubes
(2000).
R: Oui, et dans mes livres et dans les inedits, parmi les choses que je n'ai
pas publies aussi il y a des scenes tres importantes qui ont lieu sous l'eau.

Q: Est-ce que vous avez trouve cette intensite dans votre ecriture des le

depart?

R: Non, cela est venu petit a petit. Si je vois mes 10 premiers romans, il
n'y a pas tout de suite eu cette intensite.

Q: Et Hygiene del''assassin?
R: Hygiene de Vassassin est mon onzieme roman. Disons que c'est a partir

de mes vingt-et-un ans que qa a commence a devenir quelque chose. A


vingt-et-un ans, j'en etais ou? au quatrieme, au cinquieme roman?
Q: Done, au moment de Taction de Stupeur et tremblements lorsque vous
travailliez dans cette entreprise japonaise vous ecriviez aussi?

R: Oui, j'ecrivais une histoire d'amour qui se terminait par de l'anthro


pophagie. Le heros devenait anthropophage a la fin.

Q: Avez-vous publie les livres que vous avez ecrits dans l'ordre de leur
redaction?
R: Jusqu'a present, oui. Hygiene est le onzieme, Le Sabotage amoureux
(1993) est le dix-septieme, Les Combustibles (1994), le vingtieme. C'est vrai

que jusqu'ici cela a suivi un ordre chronologique.

Q: Vous en etes a quel numero maintenant?


R: Au numero quarante-deux.
Q: Et, qu'est-ce que vous allez faire de tous ces manuscrits?
R: Rien. J'ai deja pris des mesures testamentaires pour qu'ils soient au
tant que possible caches.

Q: Mais pas brules j'espere.


R: Ah non, surtout pas detruits. C'est des enfants [...].

Q: Et les titres de vos ouvrages, quand est-ce que vous les trouvez?
R: Sauf dans le cas d'Hygiene de VAssassin ou qa est venu avant meme
que je sache de quoi j'allais parler, generalement cela vient vers la fin,
voire a la fin.
Q: Et avec Hygiene de Yassassin, vous avez eu le titre au depart?
R: Oui, c'etait tres special. Je suis tombee enceinte par le titre. Je tombe
toujours enceinte du livre mais la j'etais enceinte d'un titre. Et je me suis
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dit, "Ma vieille, debrouille-toi, il faut que tu prouves que ce titre existe".
Et voila ce qui spontanement m'est venu.

Q: A plusieurs reprises dans vos romans, mais non exclusivement bien


stir, on trouve des relations passionnelles entre les personnes de dif
ferentes generations. Par exemple dans Hygiene il y a Tach, tres age, qui
s'eprend de Nina, beaucoup plus jeune. Dans Mercure (1998), on retrouve
la meme situation. Quelle est l'attraction de ces jeunes femmes pour ces

hommes plus ages? Et vice-versa?


R: Du cote des hommes, c'est facile a expliquer! Mais, sans rentrer dans
trop de details, c'est une chose qui m'est arrivee. C'etait tres trouble. Ce
que j'ai vecu, j'ai du mal a en parler.
Ecrire: la memoire, les dates

Q: Dans Metaphysique des tubes vous parlez de ce don de memoire que


vous avez. Est-ce que vous avez vecu cela parfois comme un fardeau?
R: Cela m'est arrive, mais par ma faute, pendant mon adolescence. En
meme temps que de cesser de manger, j'avais decide de me souvenir de
tout.
Q: Vous dites cela aussi a 1'age de trois ans dans Metaphysique des tubes.

R: Oui, c'est vrai, mais quand j'avais treize ans et demi, j'ai vraiment
decide de renforcer le processus. Je me suis dit, "Maintenant, toutes les

nuits dans ton lit, tu te raconteras tous les jours a partir du 5 Janvier
1981". Et, chaque nuit je recommengais a partir du 5 Janvier 1981. Peu a
peu qa est devenu comme une sorte de maladie. J'ai du lutter contre qa.

Mais c'est vrai que cela a developpe ma memoire.


Q: Est-ce qu'il y avait un evenement qui a declenche cela?
R: Non, e'etait le jour de la grande decision, "je cesse de manger", et en
meme temps "je me souviendrai". Ma sceur et moi, e'etait conscient,
murement reflechi, premedite.

Q: Parce que vous voyiez le temps passer?


R: On voyait l'adolescence arriver. II me semblait qu'il etait temps, on
etait en train de trop grandir la.

Q: On sent que les dates jouent un role tres important pour vous.

Pourquoi cette precision? Est-ce un souci de logique? De realisme?


R: Parfois oui. C'est surtout symptomatique de ce qui a longtemps ete
ma fac,on de vivre, qui l'est encore par bien des points, suite a cette

espece d'habitude contractee le 5 Janvier 1981. Je vivais tellement dans les

dates que dans toute conversation je disais, "Oui, tu sais le 17 fevrier,


machin-chouette...". C'etait pour moi lourd de signification, parce que
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ENTRETIEN AVEC AMELIE NOTHOMB 569

chaque jour etait tellement leste d'evenements. II y a meme un de mes

"dits" premiers romans?un de ceux que je n'ai jamais montres?qui

s'appelle Le Stupre des anniversaires, parce que je constatais que chaque


fois qu'une date revenait, et il y en avait beaucoup qui revenaient, j'en
eprouvais une emotion! Mais, presque de l'ordre de l'erotisme. Alors que
la date commemoree n'etait pas forcement erotique. Les dates etaient
importantes dans mes premiers livres, dans Hygiene de Vassassin et encore
dans Stupeur et tremblements. Mais, peu a peu je m'applique a ce qu'elles
ne le deviennent plus parce que sinon, je vais tomber dans une espece de
narcissisme. Done, je m'efforce au contraire a ce que ces dates ne soient
plus significatives. Ou alors, ce sont des clins d'yeux. Par exemple ce sont
des anniversaires des gens que j'aime, des choses comme qa.

Q: Vous avez donne le jour de votre anniversaire au personnage de Leo


poldine dans Hygiene de Vassassin, qui est aussi le jour de sa mort, n'est-ce

pas?

R: Oui, ^a c'est tres important. C'est tellement mon double, Leopoldine.


En fait c'est plutot ma soeur que moi, mais en meme temps il n'y a plus
de difference entre ma soeur et moi.

Q: Vous la voyez comme votre sosie, votre jumelle?

R: Oui. On ne se ressemble pas du tout, mais c'est vraiment mon double.


La Belgique, Veducation, Vexil

Q: Quand avez-vous visite la Belgique pour la premiere fois?


R: A dix-sept ans.
Q: Vraiment? Qa c'est extraordinaire quand meme.

R: Oui, c'etait un parti pris de mes parents?que j'approuve totale

ment?quand on vit au Japon, en Chine, au Bangladesh, en Birmanie ou


en Laos ou meme a New York, on ne va pas visiter la Belgique. C'etaient
des pays tellement beaux, tellement fascinants, tellement interessants. [...]

On m'a toujours dit que j'arriverais en Belgique pour faire mes etudes
universitaires. On m'avait toujours dit que c'etait mon pays, que je fini
rais par le connaitre un jour.

Q: Vous avez eu une scolarite un peu particuliere n'est-ce pas?


R: Oui, jusqu'a dix ans inclus, c'etaient les lycees frangais. Et apres, c'e
tait le Bangladesh. Alors la, Bangladesh, Birmanie, Laos: il n'y avait pas
de lycee. C'etait le systeme beige, mais par correspondance. Et, quand on
fait des choses par correspondance, on fait vraiment ce qu'on veut. Les

interrogations de mathematiques, j'avais le livre ouvert a cote de moi.


Sinon je n'aurais jamais reussi, c'est evident.
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570 FRENCH REVIEW 77.3

Q: Quelles etudes avez-vous faites quand vous etes arrivee en Belgique?


R: Des etudes de philologie romane a l'Universite libre de Bruxelles.

Q: Vous avez fait beaucoup d'etudes en latin et grec avant de venir en

Europe?

R: Oui, beaucoup. A seize ans je parlais latin. Je n'ai plus cette capacite.

Q: Pourquoi avez-vous choisi cette voie universitaire? Une fascination


pour les lettres?
R: A cette epoque c'etait la fascination pour le latin et le grec. Je ne voulais
pas devenir ecrivain. Cette fascination pour le latin et le grec n'est pas telle
ment evidente quand on vit en Birmanie. C'etait peut-etre pour explorer
mes racines, je ne sais pas... Maintenant je suis folle de joie d'avoir fait cela,
parce que si je possede ma syntaxe, et m'y sens a l'aise, je sais d'ou qa vient.

Q: Pendant votre adolescence quand vous viviez a l'etranger?qui n'e


tait pas, veritablement, l'etranger pour vous, puisque vous n'aviez pas
encore connu la Belgique?vous vous voyiez en exil?
R: Oui, je me voyais comme en exil.

Q: Exil de quoi alors? Du Japon ou vous etiez nee? De votre enfance

heureuse?

R: De beaucoup de choses. De l'enfance, du Japon, des pays ou il y avait


une ecole et il y avait des amis. Parce que je n'avais pas d'amis dans ces
pays-la. Exil d'une vie "normale", d'une vie agreable parce que la vie
etait dure pour toute sorte de raisons. On etait tres isoles.

Q: Alors, quand vous etes arrivee en Belgique?


R: C'etait encore pire.
Q: Vous decririez la chose comme une forme d'exil encore une fois?

R: Un exil d'autant plus fort que j'avais toujours cru qu'a ce moment la
ce serait la fin de l'exil. Je pensais que j'aurais des amis tout de suite, que

je me sentirais comme un poisson dans l'eau, et que je serais d'autant


plus interessante que je venais des pays lointains. Mais, j'ai decouvert
que j'etais justement moins interessante que les autres du fait que je
venais des pays lointains. J'etais simplement ridicule.

Q: Vous vous voyiez comme ridicule? Avec leurs yeux?

R: Je me voyais dans leurs yeux ridicule et je me sentais tres gauche. Ou,


ce qui etait pire encore, je voyais que je n'existais pas du tout.

Q: Vous mettiez la culpabilite sur vous et pas les autres?


R: Je melangeais. Je leur en voulais mais je me disais "Tout ceci est ma

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ENTRETIEN AVEC AMELIE NOTHOMB 571

faute", d'autant plus que j'avais toujours ce probleme alimentaire et je


me disais, "?a doit venir de la aussi". J'etais tres mal dans ma peau et
sans doute qa devait se sentir. Et les jeunes n'aiment pas les gens mal
dans leur peau.
Q: Vous habitez maintenant une partie de l'annee a Bruxelles et l'autre
partie a Paris. Est-ce que maintenant vous sentez que vous avez un "chez

vous"?

R: Je n'ai pas vraiment un chez moi. Mais je n'en demande pas tant, vous
savez. J'ai un endroit pour dormir et pour ecrire, c'est deja formidable. Si
c'etait en plus un chez moi, ce serait trop demander.

Q: Je me rappelle avoir lu que vous avez eu des ennuis avec la famille de


votre fiance japonais. Cela repetait ce qui s'etait passe en Belgique.
R: Oui, absolument. La, j'etais vraiment l'etrangere. J'en ai beaucoup souf
fert quand je suis arrivee en Belgique ou je n'avais pas le statut d'etrangere
mais ou j'avais tout d'une etrangere. Si j'avais eu le statut d'etrangere peut
etre que cela m'aurait sauvee. Parce que, alors, les Beiges se seraient dit
"Ah oui, elle est bizarre, mais c'est parce qu'elle est etrangere".
La Reception des livres: le Japon, les pays francophones

Q: Retournez-vous encore au Japon ou vous etes nee?


R: Plus maintenant. En plus, depuis la parution de Stupeur et tremble
ments, chaque fois que j'ai affaire a des Japonais je sens qu'on me de
mande de m'expliquer. Je n'ai pas envie de m'expliquer.
Q: Etes-vous allee au Japon au moment de la parution de Stupeur et trem
blements en traduction japonaise?

R: Non, mais j'ai eu affaire a ce moment-la a quelques journalistes japo


nais, et qa s'est tres mal passe. C'etaient des interviews qui ressemblaient
a des interrogatoires de police. Alors qa m'a vraiment degoutee. En plus
ils sont tres forts et vis-a-vis d'eux, je suis tres faible. Je sais tres bien
qu'ils veulent reussir a me faire dire la fameuse phrase, a savoir "Ce n'est
pas vraiment ce que je voulais ecrire" alors que c'etait vraiment ce que je
voulais ecrire. Ils ont garde une autorite mentale sur moi... j'ai du mal a
leur resister.

Q: Est-ce que vous avez pu mesurer l'accueil aupres du public japonais?


R: Oui, il y a eu des reactions tres negatives des chefs d'entreprises, mais

aussi des reactions positives de petits employes ou de gens comme <^a.


J'ai eu aussi des relations epistolaires avec des Japonais francophones qui
ont pu parler du livre de fa^on tres intelligente.

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572 FRENCH REVIEW 77.3

Q: Parce que ces personnes avaient un pied dans les deux cultures?
R: Voila. Ils m'expliquaient qu'ils se sentaient en malaise vis-a-vis de
mon livre, a la fois qu'ils me donnaient raison, a la fois qu'ils me don
naient tort.

Q: Etes-vous encore bilingue?


R: J'etais certainement bilingue quand j'etais petite, mais a l'age de cinq
ans, quand j'ai quitte le Japon, j'ai totalement occulte le japonais. Quand
je suis retournee au Japon, le japonais m'est revenu tout de suite. Et,
maintenant, qa fait en gros dix ans que j'ai quitte le Japon et je ne le con
nais plus. Je sais qu'il est la, mais si un Japonais me parle, la je ne pour

rais pas lui parler parce qu'il me faudra une semaine de readaptation

pour me remettre.

Q: Est-ce que vous trouvez que vos livres sont recus differemment dans
differents pays francophones? La France, la Belgique, le Canada?
R: Oui, oui. Globalement c'est clair que c'est en France que je dois tout
dans cette histoire, parce que grace a la France qa a marche. En Belgique,
c'est tres different en ceci que j'ai un nom qui est lourd a porter dans mon
pays. C'est encore avec le public beige que c,a se passe le plus mal, meme

si, bien evidemment, il y a aussi beaucoup de Beiges qui me sont favo


rables. Mais il a fallu tout ce temps pour que le nom de Nothomb cesse
d'avoir cette violente odeur desagreable.

Q: Voulez-vous dire en quelques mots la connotation de ce nom en

Belgique?

R: Eh bien, c'est un nom qui pendant la derniere guerre n'etait pas du


bon cote, et qui est reste connote droite catholique, dix-neuvieme siecle.

Done, il a fallu depasser c,a. Maintenant qa commence a passer, en tout


cas pour les jeunes. De toute fac^on c'est la que j'ai mon plus grand en
thousiasme, c,a c'est bien connu. Nul n'est prophete dans son pays. Au
Quebec, qa se passe extremement bien, en Suisse aussi. En France qa se
passe tres bien avec ce seul probleme que je suis plus mediatiquement
presente en France qu'ailleurs, ce qui est toujours a double tranchant. Qa

donne une image un peu faussee. Finalement, les interviews les plus
interessantes sont rarement avec les Franc.ais ou les Beiges: c'est soit avec
les francophones d'autres pays, soit avec les autres. II n'y a plus ce pro

bleme mediatique.

Q: Vous avez vecu aux Etats-Unis dans votre jeunesse. Avez-vous eu


des reactions des pays anglophones?
R: Qa est reste tres limite. J'ai eu d'excellentes critiques dans des jour
naux americains, mais j'ai eu peu de courrier de lecteurs. J'ai eu par con
tre des reactions hyper-chaleureuses, enthousiastes des traducteurs. Je

trouve d'ailleurs que la traduction canadienne anglophone du Sabotage


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ENTRETIEN AVEC AMELIE NOTHOMB 573

amoureux, incroyable, grandiose... je ne sais pas si vous l'avez lue. Je


trouve que c'est plus beau en anglais qu'en francais.

Q: Collaborez-vous a certaines traductions? Relisez-vous les textes?


R: Je ne peux le faire qu'en tres peu de langues. Je ne suis pas polyglotte.

Mais je l'ai fait pour l'anglais, et j'ai donne mes petites corrections?
toutes petites, mais bon.
Etre ecrivain: les categories, la politique, le dialogue

Q: Est-ce que vous vous considerez un ecrivain beige? frangais? fran


cophone? ou simplement un ecrivain?
R: J'ai deja du mal a me considerer un ecrivain...

Q: II faut l'assumer, pourtant.


R: J'assume... Francophone, c'est le maximum qu'on puisse dire. Je ne me
sens pas beaucoup de nationalite. Je ne suis probablement pas franchise, pas
beige non plus. Je ne me sens pas de nationalite, et c'est tres bien comme qa.

Q: Est-ce dire que vous etes une ecrivain-femme, est-ce que cela a un
sens pour vous?
R: Non, les gens savent bien que je suis une femme. Est-ce qu'un ecri
vain homme eprouve le besoin de dire qu'il est un ecrivain-homme?

Q: Est-ce reducteur pour vous?


R: Totalement reducteur. Sincerement, quand j'ecris j'ai tous les sexes
que je veux et j'en ai franchement la sensation physiologique. Etre un
ecrivain seulement femme? Non. Oui, aussi. Mais pas seulement.

Q: Est-ce que vous trouvez que les critiques vous lisent differemment
parce que vous etes femme?
R: Surement! Je ne vais pas me le monter, je ne suis pas du tout mal
heureuse d'etre une femme. Sans vouloir faire du feminisme geignard, je
suis tres consciente que certaines critiques particulierement avilissantes
qu'on m'a faites, on ne me les aurait pas faites si j'avais ete un homme. [...]
Q: Dans Stupeur et tremblements il y a une critique impitoyable et souvent
comique des hierarchies sociales. Voyez-vous un sens politique a certains

de vos livres?

R: Je pense que oui, mais ce n'est pas voulu directement. De toute iaqon
un livre, inevitablement, a un sens politique. Dans Stupeur et tremblements
il y en a, qa c'est evident. Mais meme dans les autres, au sens d'abord in

finitesimal, dans le rapport a l'autre, le degre atomique de la politique: le


dominant, le domine, comment on instaure un dialogue, comment ne pas
s'entretuer.

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574 FRENCH REVIEW 77.3

Q: Dans votre ouvrage Cosmetique de Vennemi (2001), le personnage prin

cipal decouvre qu'il a un ennemi qui lui parle, dans sa tete. Avez-vous

encore un ennemi interieur?

R: Oui je l'ai. Je parviens a dialoguer avec lui dans l'ecriture de iaqon a


ne pas etre la plus faible mais quand je ne suis pas dans l'ecriture...

Q: Est-ce une voix masculine? feminine? neutre?


R: C'est quelqu'un qui me dit "tu". II a ma voix interieure, qui n'est ab
solument pas aigue. Quand je m'entends a la television ou a la radio ou
ailleurs je suis toujours frappee par le fait que j'aie une voix tres femi
nine. Mais, la voix interieure dans ma tete n'est pas sexuee.
Q: Cette voix, ce double, est-il arrive a un moment determine?

R: Oui, il y avait quelque chose qui l'a declenche, quelque chose dont je
ne souhaite pas parler. Mais parfois je me dis que qa se serait declenche
de toute iaqon. C'est tres lie a une impression de culpabilite. Et, tres, tres

accusateur.

Q: II vous faut vous defendre?


R: Oui, il faut que je proteste mon innocence [sic]. Ce n'est pas ma faute.

Q: Vos romans sont tres, sinon entierement dialogues. Comment ecrivez


vous les dialogues? Est-ce que le tout vient en meme temps? Faut-il se
mettre dans une voix et ensuite dans l'autre pour savoir comment qa va se

passer?

R: Tout vient en meme temps, mais j'entrevois souvent plusieurs possi


bility, alors pour choisir la bonne possibility, il faut que j'aille tres vite
dans la tete, que je fasse quatre repliques par quatre repliques. C'est vrai
ment un concert. Je les entends tout a la fois, mais je les differencie bien.
II n'y a aucune confusion possible.
Amelie: le nom de Vauteur?

Q: J'ai lu quelque part qu'il y avait une interdiction sur le nom d'Amelie
dans votre famille.

R: Oui, c'est idiot. C'est parce qu'il y avait un grand-pere qui avait dit,
"Non, non, ma jument s'appelle Amelie!". Done, pas d'Amelie dans la
famille. Mais qa ne m'a pas empeche de m'appeler Amelie. Simplement,
ce n'est pas sur ma carte d'identite.

Q: Alors vos parents vous ont appelee Amelie malgre cela?


R: Oui, malgre cela. Ils aimaient beaucoup le prenom mais en meme
temps ils ne voulaient pas vexer le vieux mourant. C'etait un dernier

hommage.

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ENTRETIEN AVEC AMELIE NOTHOMB 575

Q: Est-ce que vous voulez dire votre nom?


R: Non, parce que cela induirait en erreur. Les fois ou il m'y eut arrive
lieu de le dire, les gens mettaient un malin plaisir a m'appeler comme c,a.

Alors pourquoi m'appeler comme c,a quand ce n'est pas mon nom? C'est
comme le numero de ma carte d'identite: est-ce qu'on va m'appeler par
le numero de ma carte d'identite?

Mount Allison University (NB)


CEuvres d'Amelie Nothomb
Nothomb, Amelie. Hygiene de Vassassin. Paris: Albin Michel, 1992.

_ . Le Sabotage amoureux. Paris: Albin Michel, 1993.

_ . Les Combustibles. Paris: Albin Michel, 1994.


_ . Les Catilinaires. Paris: Albin Michel, 1995.

_ . Peplum. Paris: Albin Michel, 1996.

_ . Attentat. Paris: Albin Michel, 1997.

_ . Mercure. Paris: Albin Michel, 1998.


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et Kiki Crevecceur. Brillant comme une casserole. Bruxelles: La Pierre d'Alun, 1999.
Stupeur et tremblements. Paris: Albin Michel, 1999.
Metaphysique des tubes. Paris: Albin Michel, 2000.
Cosmetique de I'ennemi. Paris: Albin Michel, 2001.
Sans nom. Paris: HFA, 2001. Nouvelle publiee avec Elle, ed. France (juillet 2001).
Robert des noms propres. Paris: Albin Michel, 2002.

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