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Brian Greene

LUNIVERS LGANT
Une rvolution scientifique :
de linfiniment grand linfiniment petit,
lunification de toutes les thories de la
physique
traduit de lamricain par Cline Laroche
Prface de Trinh Xuan Thuan

T it r e or ig in a l :

THE ELEGANT UNIVERSE

Br ia n R. Gr een e, 1 9 9 9
T r a du ct ion fr a n a ise : dit ion s Rober t La ffon t , S.A ., Pa r is, 2 0 0 0
EA N 9 7 8 -2 -2 2 1 -1 3 0 4 8 -3
(dit ion or ig in a le : ISBN 0 -3 9 3 -0 4 6 8 8 -5 W .W . Nor t on & Com pa n y ,
In c., New Y or k )
Ce document numrique a t ralis par Nord Compo

ma mre, et en souvenir de mon pre,


avec amour et gratitude.

Prface
Les deux grandes thories qui constituent les piliers de la
physique moderne, la mcanique quantique et la relativit, sont nes
presque en mme temps, au dbut du X X e sicle.
La mcanique quantique, thorie de linfiniment petit labore
dans les annes 1910-1930 par une poigne de visionnaires tels Max
Planck, Niels Bohr, Werner Heisenberg, Wolfgang Pauli et Louis de
Broglie, rend parfaitement compte du comportement des particules
lmentaires et des atomes ainsi que de leur interaction avec la
lumire. Cest grce la mcanique quantique que ces outils
extraordinaires que sont les postes de radio, les tlviseurs, les chanes
stro, les tlphones, les fax, les ordinateurs et linternet nous rendent
la vie plus agrable et nous relient les uns aux autres.
La relativit est la thorie de linfiniment grand : elle est ne de
lintuition de gnie dun obscur expert technique de 3e classe du
Bureau fdral des brevets Berne nomm Albert Einstein, quelle
propulserait au fate de la gloire. Avec sa relativit restreinte ,
publie en 1905, Einstein a unifi le temps et lespace tout en remettant
en cause leur universalit : le temps de quelquun voyageant une
vitesse constante proche de celle de la lumire sallonge, tandis que son
espace se rtrcit par rapport au temps et lespace de quelquun rest
immobile. Einstein a tabli en mme temps lquivalence de la matire
et lnergie, ce qui devait permettre dexpliquer le feu des toiles
celles-ci convertissant une partie de leur masse en nergie et mener
aussi, hlas, aux bombes atomiques responsables de la mort et de la
dvastation Hiroshima et Nagasaki. Avec sa relativit gnrale
publie en 1915, Einstein a dmontr quun champ de gravit intense,

comme celui qui rgne aux abords dun trou noir (rsultant par
exemple de leffondrement dune toile bout de sa rserve dnergie),
non seulement dilate le temps, mais courbe aussi lespace. En mme
temps, les quations de la relativit gnrale disaient que lUnivers
devait tre soit en expansion, soit en contraction, mais ne pouvait tre
statique, tout comme une balle que lon lance doit soit monter soit
descendre, mais ne peut rester suspendue en lair. Parce qu lpoque
on pensait que lUnivers tait statique, Einstein sest senti oblig
dintroduire une force anti-gravit pour -contrebalancer la force
gravitationnelle attractive de lUnivers et le rendre stationnaire. Plus
tard, lorsque lastronome amricain Edwin Hubble a dcouvert en
1929 que lUnivers tait en expansion, Einstein a dclar que cela avait
t la plus grande erreur de sa vie .
Ces deux grandes thories, vrifies maintes reprises par de
nombreuses mesures et observations, fonctionnent extrmement bien
tant quelles demeurent spares et cantonnes dans leurs domaines
respectifs. La mcanique quantique dcrit prcisment le
comportement des atomes et de la lumire, quand les deux forces
nuclaires forte et faible et la force lectromagntique mnent le bal et
que la gravit est ngligeable. La relativit rend bien compte des
proprits de la gravit lchelle cosmique de lUnivers, des galaxies,
des toiles et des plantes, quand celle-ci occupe le devant de la scne
et que les forces nuclaires et lectromagntique ne jouent plus le
premier rle. Mais la physique connue sessouffle et perd ses moyens
quand la gravit, dordinaire ngligeable lchelle subatomique,
devient aussi importante que les trois autres forces. Or cest
exactement ce qui est arriv aux premiers instants de lUnivers.
On pense aujourdhui quil y a environ quinze milliards dannes
une explosion fulgurante, le big-bang, a donn naissance lUnivers, au
temps et lespace. Depuis lors, sans relche, se poursuit une ascension
vers la complexit. partir dun vide subatomique, lUnivers en
expansion ne cesse de sagrandir et de se diluer. Se sont constitus
successivement les quarks et les lectrons, les protons et les neutrons,
les atomes, les toiles et les galaxies. Une immense tapisserie cosmique

sest tisse, compose de centaines de milliards de galaxies constitues


chacune de centaines de milliards dtoiles. Dans la banlieue dune de
ces galaxies nomme Voie lacte, sur une plante proche dune toile
appele Soleil, apparat lhomme, capable de smerveiller devant la
beaut et lharmonie du cosmos, dou dune conscience et dune
intelligence lui permettant de sinterroger sur lUnivers qui la
engendr. Linfiniment petit a donc accouch de linfiniment grand, et
pour comprendre lorigine de lUnivers et, par consquent, notre
propre origine, il nous faut une thorie physique qui soit capable
dunifier la mcanique quantique avec la relativit et de dcrire une
situation o les quatre forces fondamentales qui -contrlent lUnivers
sont sur un pied dgalit.
Or cette tche dunification nest pas aise car il existe, comme
Brian Greene le dcrit trs bien, une incompatibilit fondamentale
entre la mcanique quantique et la relativit gnrale en ce qui concerne la gomtrie de lespace. Selon la relativit, lespace grande
chelle o se dploient les galaxies et les toiles est lisse et dpourvu de
toute rugosit. Par contre, lespace lchelle subatomique de la
mcanique quantique nest plus lisse, mais devient une sorte de mousse
sans forme dfinie, remplie dondulations et dirrgularits, surgissant
et disparaissant sur des temps infinitsimalement petits,
perptuellement en mouvement et perptuellement changeante. La
courbure et la topologie de cette mousse quantique sont chaotiques et
ne peuvent plus tre dcrites quen termes de probabilits. Comme
pour une toile pointilliste de Seurat, qui se dcompose en de milliers de
petits points multicolores quand on lexamine de prs, lchelle
subatomique lespace se dissout en dinnombrables fluctuations et
devient alatoire. Cette incompatibilit fondamentale entre les deux
thories fait que nous ne pouvons extrapoler les lois de la relativit
jusquau temps zro de lUnivers, linstant mme de la cration de
lespace et du temps. Les lois de la relativit perdent pied au temps
infinitsimalement petit de 10 4 3 seconde aprs le big-bang, appel
encore temps de Planck . cet instant, lUnivers navait quun
diamtre de 10 3 3 centimtre (appel longueur de Planck ), cest-dire quil tait dix millions de milliards de milliards de fois plus petit

quun atome. Le mur de Planck se dresse ainsi pour barrer notre


chemin vers la connaissance de lorigine de lUnivers.
Mis au dfi, les physiciens ont uvr avec acharnement pour
franchir cette barrire. Ils ont dploy des efforts prodigieux pour
trouver ce quils appellent peut-tre avec trop de grandiloquence une
thorie du tout qui unifierait les quatre forces de la nature en une
seule superforce . En 1967, lAmricain Steven Weinberg et le
Pakistanais Abdus Salam sont parvenus unifier les forces
lectromagntique et nuclaire faible en une force lectrofaible. Des
thories de grande unification semblent pouvoir unifier la force
nuclaire forte avec la force lectrofaible. Pendant trs longtemps, la
gravitation a rsist obstinment toute proposition dunion avec les
autres -forces. Jusqu lavnement de la thorie des supercordes,
hrone de ce livre.
Selon cette thorie, les particules ne sont plus des lments
fondamentaux, mais rsulteraient de la vibration de bouts de corde
infiniment minuscules, dune longueur de 10 3 3 centimtre qui nest
autre que la longueur de Planck. Les particules de matire et de
lumire, qui vhiculent les forces (le photon, par exemple, transmet la
force lectromagntique), relient entre eux les lments du monde et
font que celui-ci change. Tout cela ne serait que les diverses
manifestations de ces cordes. Fait extraordinaire, le graviton, la
particule qui transmet la force de gravit, se trouve parmi ces
manifestations. Ainsi, lunification de la force gravitationnelle avec les
trois autres forces savrerait possible. Tout comme les vibrations des
cordes dun violon produisent des sons varis et leurs harmoniques, les
sons et harmoniques des supercordes se manifestent dans la nature, et
pour nos instruments, sous la forme de photons, de protons,
dlectrons, de gravitons, et ainsi de suite. Ces supercordes chantent et
oscillent tout autour de nous, et le monde nest quune vaste
symphonie. Selon une version de la thorie, elles vibreraient dans un
univers neuf dimensions spatiales. Dans une autre version, elles
vibreraient dans un univers vingt-cinq dimensions spatiales. Puisque
nous ne percevons que trois dimensions spatiales, il faut supposer que

les dimensions supplmentaires se sont enroules sur elles-mmes


jusqu devenir si petites quelles ne sont plus perceptibles.
Brian Greene nous raconte avec verve et talent la naissance et le
dveloppement de la thorie des supercordes. Dans un style clair et
agrable, il nous montre comment cette thorie peut ouvrir la voie
une rconciliation de la mcanique quantique et de la relativit. Il
dcrit pour nous, non seulement les rvolutions conceptuelles qui ont
engendr la thorie, mais aussi les fausses pistes et les impasses, nous
faisant assister aux invitables va-et-vient de la science. Ayant
particip lui-mme llaboration de certains aspects de la thorie, il
savre un guide comptent et idal pour nous mener travers les
mandres du sujet. Malgr son enthousiasme vident pour la thorie
des supercordes, Greene ne cache pourtant pas que des nuages
assombrissent le paysage. La thorie est loin dtre complte et le
chemin parcourir pour parvenir jusquau but final est encore trs
long et extrmement ardu. Elle est enveloppe dun voile
mathmatique si pais et si abstrait quelle dfie les talents des
meilleurs physiciens du moment. Enfin, elle na jamais t soumise la
vrification exprimentale car les phnomnes quelle prdit se
droulent des nergies dpassant de loin celles que peuvent atteindre
les plus grands acclrateurs de particules actuels. La symphonie des
cordes est encore inacheve. Est-elle condamne le rester ? Brian
Greene pense que non. Mais seul lavenir nous le dira.
Trinh Xuan Thuan
Paris, juillet 2000

Avant-propos
Durant les trente dernires annes de sa vie, Albert Einstein a
cherch sans rpit une thorie dite unifie, une thorie qui dcrirait
toutes les forces de la nature dans un cadre unique, cohrent et toutpuissant. Einstein ne sintressait pas lexplication de telle ou telle
donne exprimentale particulire. Il aspirait une comprhension
profonde de la nature et tait intimement convaincu que celle-ci
rvlerait le vritable miracle de lUnivers ; la simplicit et la force de
ses principes fondateurs. Il voulait percer ces mcanismes et illuminer
leur beaut et leur blouissante majest.
Einstein na jamais accompli son rve, en grande partie parce que
beaucoup de choses se liguaient contre lui. lpoque, certains aspects
essentiels des forces de la nature et de la structure de la matire taient
ignors ou, dans le meilleur des cas, mal compris. Au cours des
cinquante dernires annes, chaque gnration de physiciens a
progressivement ajout sa contribution aux dcouvertes des
prcdents, progressant vers une comprhension de plus en plus
approfondie des rouages de lUnivers. Aujourdhui, bien longtemps
aprs quEinstein est parti la recherche de cette thorie unificatrice,
certains physiciens pensent avoir enfin trouv le cadre qui runit toutes ces contributions en une thorie unique capable, en principe, de
dcrire tous les phnomnes physiques. Cette thorie, la thorie des
supercordes, est lobjet de ce livre.
Jai crit LUnivers lgant dans lespoir de rendre accessibles au
profane les ides qui occupent le devant de la scne de la recherche en
physique. Grce aux cours et aux sminaires publics quil ma t
donn danimer, jai ralis quexistait un rel dsir de comprendre ce

que les recherches actuelles avaient dire sur les forces fondamentales
de la nature, sur les redfinitions que celles-ci imposent notre comprhension du cosmos, et sur les dfis qui restent relever dans la
qute dune thorie ultime. Jespre que ce livre, en expliquant des
dcouvertes qui plongent leurs racines dans les travaux dEinstein et
de Heisenberg, et en dcrivant en quoi ces avances sont des
dcouvertes capitales de notre re, saura combler et mme enrichir ce
dsir.
Jespre galement que LUnivers lgant intressera aussi les
lecteurs ayant un bagage scientifique, que les tudiants et les
enseignants en sciences y trouveront de quoi approfondir leurs
connaissances de certains fondements de la physique moderne la
relativit restreinte, la relativit gnrale, la physique quantique et
quils partageront ainsi lenthousiasme des chercheurs qui voient
poindre cette thorie ultime, si ardemment dsire. Pour les amateurs
de vulgarisation scientifique, jai essay dexpliquer ce que les progrs
excitants de ces dix dernires annes ont apport notre
comprhension du cosmos. Finalement, je nourris lespoir que ce livre
permettra mes collgues dautres disciplines scientifiques de
comprendre pourquoi les thoriciens des cordes sont persuads
daccomplir de grands progrs dans la qute de la thorie ultime de la
nature.
La thorie des supercordes couvre un large domaine. Cest un
sujet trs vaste qui fait appel nombre de dcouvertes physiques
fondamentales. Puisquelle unifie les lois de lextrmement grand et de
lextrmement petit depuis les lois qui gouvernent la physique aux
chelles astronomiques jusqu celles qui rgissent le comportement
des plus petits grains de matire , la thorie des cordes peut tre
aborde de bien des faons. Jai choisi de me concentrer sur lvolution
de notre conception de lespace et du temps. Il me semble que cest une
voie particulirement fascinante, qui permet daboutir aux
dcouvertes les plus fondamentales de ces dernires annes. Einstein a
dmontr que lespace et le temps ont un comportement trs trange.
Aujourdhui, ses dcouvertes ont t intgres un univers quantique
prsentant de nombreuses dimensions caches, entortilles dans la
structure de lespace-temps, et la gomtrie complexe de ces nouvelles

dimensions pourrait bien receler la rponse certaines des questions


les plus fondamentales quon ait jamais poses. Bien que certains de ces
concepts soient dun accs assez difficile, nous verrons quil est
possible de les clarifier, grce des analogies comprhensibles. Et ces
ides nous offrent alors une vision tout fait inattendue de lUnivers.
Tout au long de ce livre, jai tent de coller aussi prs que possible
la ralit scientifique, tout en proposant au lecteur une
comprhension intuitive grce des analogies et des mtaphores
de la faon dont les chercheurs parviennent leurs conclusions. Jai
vit davoir recours des quations ou un langage trop technique.
Cependant, parce que certains de ces concepts sont si radicalement
nouveaux, le lecteur aura parfois envie de sarrter, de revenir en
arrire sur telle ou telle section, ou de mditer une explication, afin de
suivre compltement la progression des ides. Certains passages de la
quatrime partie (qui dcrit les progrs les plus rcents) sont un peu
plus difficiles que le reste ; jai pris soin de bien les indiquer, et le
lecteur pourra choisir de les lire ou de les survoler, sans perdre le fil
logique, global, du livre. la fin de louvrage, on trouvera un lexique
des termes scientifiques introduits dans le texte. Les notes en fin
douvrage pourront tre ignores lors dune premire lecture, mais le
lecture diligent y trouvera des complments ou des claircissements
sur des ides qui sont prsentes de faon simplifie dans le texte, et
parfois aussi quelques aparts formels, pour ceux dont la tournure
desprit est plus mathmatique.
Je tiens remercier toutes celles et ceux qui mont aid crire
cet ouvrage. David Steinhardt a lu le manuscrit avec beaucoup de soin,
et jai bnfici de ses conseils ditoriaux aviss et de ses
encouragements inestimables. Je suis reconnaissant David Morrison,
Ken Vineberg, Raphael Kasper, Nicholas Boles, Steven Carlip, Arthur
Greenspoon, David Mermin, Michael Popowits et Shani Offen pour
leur lecture attentive, leurs remarques et leurs suggestions, qui ont
grandement -amlior la prsentation. Dautres ont lu tout ou partie du
manuscrit et y ont notablement contribu : Paul Aspinwall, Persis
Drell, Michael Duff, Kurt Gottfried, Joshua Greene, Teddy Jefferson,
Marc Kamionkowski, Yakov Kanter, Andras Kovacs, David Lee,
Megan McEwen, Nari Mistry, Hasan Padamsee, Ronen Plesser,

Massimo Poratti, Fred Sherry, Lars Straeter, Steven Strogatz, Andrew


Strominger, Henry Tye, Cumrun Vafa, Gabriele Veneziano. Mes
remerciements vont tout particulirement Raphael Gunner, entre
autres pour ses commentaires pertinents au stade initial, qui mont aid
dfinir le ton gnral de louvrage ; et Robert Malley pour son
soutien constant et pour mavoir encourag ne plus envisager ce livre
comme un projet, mais mettre la main la plume . Jai bnfici de
laide et des conseils prcieux de Steven Weinberg et Sidney Coleman,
ainsi que dinteractions fructueuses avec Carol Archer, Vicky Carstens,
David Cassel, Anne Coyle, Michael Duncan, Jane Forman, Wendy
Greene, Susan Greene, Erik Jendresen, Gary Kass, Shiva Kumar,
Robert Mawhinney, Pam Morehouse, Pierre Ramond, Amanda Salles
et Eero Simoncelli. Je dois beaucoup Costas Efthimiou pour mavoir
aid vrifier certains faits, rechercher des rfrences
bibliographiques, et pour avoir transform mes esquisses en dessins,
partir desquels Tom Rockwell a pu ensuite crer les illustrations de ce
livre avec une patience dange et un il dartiste. Andrew Hanson et
Jim Sethna mont aid laborer certaines de ces figures ; je leur en
suis trs reconnaissant.
Pour avoir accept dtre interviews et de partager leurs
opinions quant certains concepts abords ici, je tiens remercier
Howard Georgi, Sheldon Glashow, Michael Green, John Schwarz, John
Wheeler, Edward Witten et, une fois encore, Andrew Strominger,
Cumrun Vafa et Gabriele Veneziano.
Je suis aussi redevable mes diteurs chez W.W. Norton, qui ont
considrablement harmonis la prsentation : Angela Von der Lippe
pour ses suggestions prcieuses et ses remarques perspicaces, Traci
Nagle pour son sens aigu du dtail. Ct franais, merci Cline
Laroche, ma traductrice, et Abel Gerschenfeld, mon diteur, pour
avoir permis cette belle traduction de voir le jour, ainsi qu Patrick
Labelle pour sa soigneuse relecture. Je remercie galement mes agents,
John Brockman et Katinka Matson, pour leurs conseils experts et pour
avoir escort ce livre de son origine sa parution.
Pour avoir financ mes recherches depuis plus de dix ans, je suis
tout particulirement reconnaissant la gnrosit de la National
Science Fondation et de la Fondation Albert Sloan, ainsi quau

Dpartement de lnergie des tats-Unis. Il nest peut-tre pas


surprenant que lessentiel de mes recherches porte sur les
consquences de la thorie des cordes pour notre conception de
lespace et du temps. Ainsi, certaines dcouvertes auxquelles jai eu la
chance de participer sont dcrites dans les derniers chapitres. Jespre
que le lecteur apprciera ces rcits plus intimes , mais je crains
quils ne donnent une impression faussement exagre quant
limportance de mes apports personnels. Jen profite pour saluer la
participation fidle, dvoue, dcisive de tous les physiciens qui,
travers le monde, participent la recherche dune formulation de la
thorie ultime. Je prsente mes excuses tous ceux dont je ne
mentionne pas les travaux ; quils ny voient rien dautre que la
consquence des contraintes propres cet expos et des limitations
inhrentes toute prsentation gnrale.
Enfin, je remercie Ellen Archer du fond du cur, pour son amour
inaltrable et son soutien ; sans elle, ce livre naurait jamais vu le jour.

Premire partie
Aux frontires du savoir

1
Pris dans les cordes
Dire que lon cherche touffer laffaire serait exagr. Mais
depuis plus de cinquante ans, alors mme quils sont engags dans lune
des plus grandes aventures scientifiques de notre temps, les physiciens
tentent dignorer le sombre nuage quils voient se dessiner lhorizon.
Le problme est le suivant : la physique moderne repose sur deux
piliers. Dune part, la relativit gnrale dAlbert Einstein, qui dcrit la
nature grande chelle, celle des toiles, des galaxies ou mme de tout
lUnivers. Et, dautre part, la thorie quantique, qui dcrit la physique
petite chelle, celle des molcules, des atomes et des constituants
lmentaires de la matire les quarks ou les lectrons. Les
prdictions de chaque thorie ont t amplement confirmes par un
nombre impressionnant dexpriences, avec une prcision incroyable.
elles seules, ces deux thories sont la base des progrs immenses de
la science au X X e sicle Et pourtant, elles ne -peuvent tre toutes les
deux justes car elles sont incompatibles !
Si vous navez jamais entendu parler de cet antagonisme, il vous
tonnera certainement. Mais, au fond, il ny a pas de quoi :
lexception de situations extrmes, les chercheurs tudient des
systmes soit trs petits et trs lgers (les atomes ou leurs
constituants), soit gigantesques et terriblement lourds (les corps
clestes ou mme les galaxies), mais pas les deux la fois. Autrement
dit, les physiciens usent habituellement soit de la mcanique quantique,
soit de la relativit gnrale. Et, depuis cinquante ans, ils se confortent
ainsi dans une batitude proche de celle de lignorance.

Or la nature peut trs bien se rvler extrme . Dans les


profondeurs dun trou noir, une masse norme est confine dans un
volume minuscule. Lors du big-bang, cest tout lUnivers qui aurait fait
ruption dune coquille si microscopique qu ses cts un grain de
sable paratrait immense. Ces phnomnes sont la fois terriblement
massifs et trs localiss, de sorte que relativit gnrale et mcanique
quantique ont toutes deux leur mot dire pour les dcrire. Nous le
verrons progressivement : si lon combine les quations de la relativit
gnrale celles de la thorie quantique, alors la thorie se met
grincer et fumer comme une voiture bout de souffle. En dautres
termes, lamalgame de ces deux thories produit des aberrations.
Mme si lon est prt saccommoder du mystre qui enveloppe la
cration de notre Univers, par exemple, lexistence de ce conflit entre
la relativit gnrale et la thorie quantique montre clairement que
notre comprhension de la nature mrite dtre approfondie. Se peut-il
vraiment que lUnivers soit ainsi divis ? Se peut-il vraiment quil faille
un premier type de loi pour dcrire les phnomnes grande chelle,
et un second pour dcrire les phnomnes petite chelle des lois
qui sont non seulement diffrentes, mais surtout incompatibles entre
elles ?
cela, la thorie des supercordes, jeune pronnelle par
comparaison avec ces vnrables anctres que sont la relativit
gnrale et la mcanique quantique, rpond firement par la ngative.
Ces dix dernires annes, physiciens et mathmaticiens ont labor
cette nouvelle description fondamentale de la nature. Elle dissout les
tensions entre la thorie quantique et la relativit gnrale, qui
deviennent mutuellement indispensables pour que cette nouvelle
thorie ait un sens. Avec la thorie des cordes, lunion des lois du petit
et du grand sharmonise mais, qui plus est, elle savre incontournable.
Cette tape, dj importante, prend la tournure dun pas de gant.
Einstein aspirait une thorie unifie de toutes les lois de la physique :
pendant trente ans, il a cherch dfinir cette thorie qui et
intimement li toutes les forces de la nature et de ses constituants. En
vain. Et aujourdhui, laube du troisime millnaire, les spcialistes de
la thorie des cordes pensent avoir perc jour les mcanismes de
cette union insaisissable. La thorie des cordes a la capacit de montrer

que toutes les merveilles de lUnivers sont issues dun seul principe
physique, dune unique quation fondamentale. Depuis la danse
effrne des quarks dans les atomes jusqu la valse rythme des
toiles de systmes binaires, depuis lexplosion primordiale du bigbang jusquaux majestueuses volutes des galaxies
Mais tout cela ncessite de rvolutionner notre conception du
temps, de lespace et de la matire : il faudra un peu de patience pour
sy habituer, afin que ces tapes soient bien acceptes et
confortablement tablies. Comme nous allons le voir, la thorie des
cordes, toute spectaculaire quelle soit, apparat comme la
consquence logique des dcouvertes du X X e sicle. En fait, le conflit
entre relativit gnrale et thorie quantique nest pas le premier, mais
le troisime dune srie doppositions fondamentales. Et chaque fois,
leur rsolution a conduit des transformations stupfiantes de notre
comprhension de la nature.

Les trois conflits


Le premier conflit remonte la fin du X IX e sicle. Il concerne
certaines proprits tonnantes de la lumire : en deux mots, si lon en
croit les lois du mouvement dIsaac Newton, en courant assez vite
(mais vraiment trs vite), on devrait pouvoir rattraper un rayon
lumineux. linverse, les lois de llectromagntisme de James Clerk
Maxwell stipulent que cest impossible. Comme nous le verrons au
chapitre 2, cest Einstein qui rsolut le problme avec sa thorie de la
relativit restreinte, laquelle a rvolutionn notre conception de
lespace et du temps. En vertu de ses prceptes, espace et temps nont
plus rien des notions absolues dantan : ils ne sont pas perus par tous de
la mme manire et apparaissent diffrents selon la nature du
mouvement de chacun.
Lavnement de la relativit restreinte provoque immdiatement
le deuxime conflit. En effet, lune des conclusions de ces travaux
dEinstein est quaucun corps, ni mme aucune information ni
influence daucune sorte, ne peut cheminer plus vite que la lumire.
Toutefois, la thorie de la gravitation de Newton (aborde au
chapitre
3),
agrablement
intuitive,
trs
bien
vrifie

exprimentalement, suppose que linfluence de la force


gravitationnelle se transmet instantanment, mme travers des
distances galactiques. Cette fois encore, Einstein rsout le conflit et
propose en 1915 une nouvelle description de la gravitation : la
relativit gnrale. Comme la relativit restreinte, cette nouvelle
thorie bouleverse son tour notre vision de lespace et du temps, qui
peuvent maintenant se courber et se tordre en rponse la prsence de
matire ou dnergie. Ce sont ces distorsions de la structure de
lespace-temps qui transmettent la force gravitationnelle. Lespace et le
temps ne constituent plus un simple cran inerte sur lequel se
projettent les phnomnes naturels ; ils font maintenant partie
intgrante de ces phnomnes que la physique cherche dcrire.
Une fois de plus, la dcouverte de la relativit gnrale, tout en
rsorbant un conflit, en amorce un nouveau. Du dbut du X X e sicle
jusquaux annes trente, les physiciens ont travaill llaboration de
la thorie quantique (chapitre 4) pour rsoudre une srie daberrations
qui survenaient ds que lon cherchait dcrire le monde
microscopique avec la physique du X IX e sicle. Cest ici que le
troisime conflit prend naissance, puisquil oppose thorie quantique
et relativit gnrale : la douce courbure que cette dernire confre
lespace-temps est en dsaccord total avec leffervescence frntique
que la thorie quantique attribue au monde microscopique
(chapitre 5). La thorie des cordes na commenc offrir de solutions
cet antagonisme que vers le milieu des annes quatre-vingt, de sorte
que lon fait allusion ce dernier conflit comme au problme
fondamental de la physique moderne. Dans la ligne des thories de la
relativit restreinte et gnrale, la thorie des cordes impose elle aussi
sa propre rvision des concepts despace et de temps. Par exemple, il
est vident pour la plupart dentre nous que le monde dans lequel nous
vivons possde trois dimensions spatiales. Or cela est inexact si lon en
croit la thorie des cordes, qui prdit plus de dimensions que nous nen
pouvons voir dautres dimensions, invisibles, seraient entortilles
dans les plus petits dtails de la structure spatiale. Ces nouveauts sont
tellement frappantes quelles nous serviront de fil conducteur pour la
suite : la thorie des supercordes est vritablement le prolongement de
lhistoire de lespace et du temps quavait initie Einstein.

Pour nous faire une ide prcise de ce quest la thorie des cordes,
faisons un pas en arrire afin de dcrire rapidement ce que les
avances du X X e sicle nous ont enseign sur la structure
microscopique de lUnivers.

Lunivers la loupe : que sait-on de la matire ?


Les philosophes de la Grce antique concevaient lUnivers comme
constitu de petits lments inscables quils baptisrent atomes1* .
Les objets matriels rsultaient alors de lagencement dun petit
nombre de ces briques lmentaires, un peu comme les mots dun
langage alphabtique, combinaisons de quelques lettres seulement. Ils
avaient devin juste. Plus de deux mille ans plus tard, nous sommes
toujours convaincus de la validit de cette hypothse, bien que la
nature des briques lmentaires ait beaucoup volu. Les chercheurs
du X IX e sicle mirent en vidence des constituants communs diverses
substances, tels que loxygne ou le carbone. Ils choisirent de les
appeler des -atomes, suivant la tradition grecque. Le nom est rest,
bien quil ne soit plus appropri puisque lhistoire a montr que ces
atomes sont parfaitement scables . Au dbut des annes trente,
des chercheurs tels que Joseph John Thomson, Ernest Rutherford,
Niels Bohr et James Chadwick mirent au point un modle atomique, le
modle plantaire , maintenant familier la plupart dentre nous. Il
ne dcrit pas latome comme le constituant lmentaire de la matire,
mais comme un noyau fait de protons et de neutrons, entour dune
nue dlectrons en orbite.
Beaucoup de physiciens restrent longtemps persuads que
protons, neutrons et lectrons taient les atomes des Grecs. En
1968, des expriences lacclrateur linaire de Stanford, aux tatsUnis, rvlrent que proton et neutron ne sont pas lmentaires, mais
sont eux aussi constitus de particules plus petites, les quarks ce nom
fantaisiste, issu de luvre de James Joyce, Finnegans Wake, leur a t
attribu par Murray Gell-Mann, le premier avoir prsum leur
existence. Les exprimentateurs confirmrent lexistence de deux
varits de quarks, les quarks u et d* 2. (Deux quarks u et un quark d
font un proton, deux quarks d et un quark u forment un neutron.)

Tout lUnivers connu, terrestre ou cleste, procderait ainsi de


lassociation dlectrons, de quarks u et de quarks d. Aucun fait
exprimental nindique que ces particules puissent ne pas tre
lmentaires, mais un grand nombre de rsultats signalent lexistence
dautres particules inscables. Dans les annes cinquante, les
expriences de Frederick Reines et Clyde Cowan mirent en vidence
une nouvelle particule, le neutrino, dont lexistence avait t prdite par
Wolfgang Pauli dans les annes trente. Les neutrinos ont t trs
difficiles voir. En effet, ce sont des particules fantomatiques, qui
ninteragissent que trs peu avec la matire : un neutrino dnergie
moyenne peut traverser une paisseur de plomb de plusieurs milliers
de kilomtres sans que son mouvement en soit modifi le moins du
monde. Et cela devrait vous rassurer, car, le temps de lire ces lignes,
vous aurez t bombard par des millions de neutrinos venant du
Soleil, qui vous auront travers avant de parcourir la Terre de part en
part et de poursuivre leur course dans lespace. Une autre particule, le
muon, fut dcouverte vers la fin des annes trente par des
exprimentateurs qui tudiaient les rayons cosmiques (des jets de
particules venus de lespace qui bombardent perptuellement la
Terre). Le muon est trs semblable llectron, ceci prs quil est deux
cents fois plus lourd. Rien dans lordre cosmique, aucune nigme
irrsolue, aucune faille, rien ne laissait prsager lexistence du muon,
ce point que le physicien des -particules Isaac Isidor Rabi accueillit
cette dcouverte sans enthousiasme : Qui a command ce truc-l ?
Nanmoins, le muon tait bien l, et nous ntions pas au bout de nos
surprises.
Grce une technologie de plus en plus performante, les
chercheurs continurent de bombarder des paquets de matire avec
des nergies toujours plus leves, recrant ainsi temporairement des
conditions qui ne staient pas renouveles depuis le big-bang. Ils
fouillaient les dbris, toujours plus petits, la recherche de nouveaux
ingrdients qui pourraient sajouter la liste (croissante) des particules
lmentaires. Cest ainsi quils dcouvrirent quatre autres quarks (les
quarks c, s, b, t), un deuxime cousin de llectron, la particule tau,
encore plus lourde que le muon, et deux autres particules semblables
au neutrino (que lon appelle neutrino-mu et neutrino-tau pour les

distinguer du premier, le neutrino de llectron, neutrino-e ou neutrino


lectronique). Toutes ces particules, produites lors de collisions
hautes nergies, sont trs phmres et ne font pas partie des
constituants de la matire du monde qui nous entoure.
Nous ne sommes pas encore tout fait la fin de la liste, puisque
chaque particule est associe une antiparticule, qui possde la mme
masse, mais dont certaines caractristiques sont opposes, comme la
charge lectrique, ou encore les charges correspondant aux autres forces, que nous prsenterons sous peu. Par exemple, le partenaire
antimatriel de llectron sappelle le positron. Sa masse est
rigoureusement la mme que celle de son homologue matriel, mais sa
charge lectrique vaut + 1 au lieu de 1 pour llectron. Lorsque la
matire rencontre lantimatire, elles sannihilent pour ne donner que
de lnergie cest pour cette raison, bien sr, que lon ne trouve
quextrmement peu dantimatire autour de nous.
Les chercheurs dcouvrirent un certain schma parmi ces
particules : les constituants de la matire sorganisent en trois groupes,
souvent qualifis de familles, que rassemble la table 1.1. Chaque famille
contient deux quarks, un lectron ou lun de ses cousins, et leur
neutrino associ. Les proprits de ces particules sont identiques dune
famille lautre, lexception de leurs masses, de plus en plus leves
de la premire la troisime famille. Les chercheurs ont sond la
matire en de du milliardime de milliardime de mtre et,
finalement, tout ce quils ont rencontr qui soit naturel ou produit
artificiellement dans leurs normes dsintgrateurs datomes
absolument tout, rsulte uniquement de lagencement des quelques
particules de ces trois familles et de leurs antiparticules.

Table 1.1 Les t r ois fa m illes de pa r t icu les lm en t a ir es. Leu r s m a sses son t
in diqu es en t a n t qu e m u lt iples de la m a sse du pr ot on . La v a leu r des m a sses
des n eu t r in os ch a ppe t ou jou r s a u x dt er m in a t ion s ex pr im en t a les.

Au regard de la table 1.1, on comprend mieux la perplexit de


I. I. Rabi face la dcouverte du muon : la disposition en familles
semble bien organise mais soulve quantit dinterrogations. Il
semblerait que lessentiel de ce qui nous environne soit uniquement
constitu dlectrons, de quarks u et de quarks d. Alors pourquoi tant
de particules lmentaires ? Pourquoi trois familles plutt quune ? Et
pourquoi pas quatre familles ou nimporte quel autre nombre ?
Pourquoi les masses des particules ont-elles ainsi lair davoir t
attribues au hasard ? Par exemple, pourquoi le tau est-il trois mille
cinq cent vingt fois plus lourd que llectron ? Pourquoi le quark t est-il
quarante mille deux cents fois plus lourd que son homologue u ? Voil
de drles de nombres, apparemment alatoires. Sont-ils le fruit du
hasard, dune volont divine ? Ou existe-t-il une explication
scientifique ces caractristiques fondamentales de notre Univers ?

Des forces, ou de la nature du photon


Les choses se compliquent ds que les forces de la nature entrent
dans la danse. Autour de nous, tout est li lexercice dune influence :
les raquettes frappent les balles, les sauteurs llastique se jettent du
haut des ponts, de gros aimants maintiennent les trains grande vitesse
sur leurs rails, des compteurs Geiger mettent un signal la moindre
trace de radioactivit, des bombes nuclaires explosent Et nousmmes pouvons influer sur les objets en les poussant, en les tirant, en

les secouant ; en les lanant les uns contre les autres ; en les tirant, en
les tordant, en les crabouillant ; en les congelant, en les chauffant, en
les brlant Au cours du X X e sicle, les chercheurs ont compris que les
milliers dinteractions observes au quotidien se rduisent aux
combinaisons de quatre forces fondamentales. Lune delles est la force
gravitationnelle. Les trois autres sont la force lectromagntique, la force
nuclaire faible et la force nuclaire forte.
La gravitation est la plus familire des quatre forces. Cest elle qui
maintient la Terre en orbite autour du Soleil. Cest grce elle que
nous gardons les pieds bien ancrs au sol. La masse dun objet mesure
la force gravitationnelle quil peut exercer ainsi que celle quil peut
subir.
La force lectromagntique nous est bien connue, elle aussi. Elle
sous-tend toutes les commodits du monde moderne (lectricit,
tlvision, tlphone, informatique) mais aussi la puissance
impressionnante des clairs dun orage, ou mme la douceur du
contact humain. lchelle microscopique, la charge lectrique dune
particule est la force lectromagntique ce que sa masse est la force
gravitationnelle : elle mesure lintensit de la force lectromagntique
quune particule peut exercer, ou lintensit de sa rponse cette force.
Les forces nuclaires faible et forte sont moins familires, tout
simplement parce quelles sattnuent trs vite, sur des distances
subatomiques. Pour cette raison, les physiciens nont dcouvert ces
deux forces que trs rcemment. Grce la force forte, les quarks
restent englus lintrieur des nuclons (protons et neutrons), qui
eux-mmes restent confins lintrieur du noyau atomique. La force
faible, quant elle, est responsable de la dsintgration radioactive de
certains lments comme luranium, le cobalt
Deux points communs toutes ces forces ont t dcouverts au
cours du X X e sicle. Le premier (dtaill dans le chapitre 5) est qu
chacune des quatre forces correspond, au niveau microscopique, un
certain type de particules, que lon peut concevoir comme les plus
petits paquets de la force qui leur est associe. Dans un faisceau
laser, qui est un rayon lectromagntique , dferlent des photons, les
plus petits morceaux dinteraction lectromagntique. Il en va de
mme des forces faible et forte, dont les paquets lmentaires sont

respectivement les bosons faibles et les gluons. (Le mot gluon est
plutt imag : les gluons peuvent sinterprter comme les constituants
microscopiques de la glu qui assure la cohsion des noyaux
atomiques.) Ds 1984, les exprimentateurs avaient tabli lexistence
et les proprits de ces trois types de particules dinteraction
(voir table 1.2). Quant aux gravitons, particules dinteraction associes
la gravitation, malgr labsence de confirmation exprimentale, les
physiciens sont quasiment convaincus de leur existence.

Table 1.2 Pou r ch a cu n e des qu a t r e for ces fon da m en t a les son t in diqu es les
pa r t icu les din t er a ct ion cor r espon da n t es et leu r m a sse (en t a n t qu e m u lt iple
de celle du pr ot on ). Il ex ist e plu sieu r s pa r t icu les pou r lin t er a ct ion fa ible,
leu r m a sse pr en a n t lu n e des deu x v a leu r s ci-dessu s. La bsen ce de m a sse du
g r a v it on n est t ou jou r s qu u n fa it t h or iqu e.

Le second point commun toutes les forces concerne les


charges : la masse dune particule mesure leffet quaura sur elle la
gravitation ; la charge lectrique dicte linfluence quaura la force
lectromagntique. De la mme manire, toute particule porte une
charge forte et une charge faible , qui mesurent respectivement
linfluence des forces forte et faible. (Le tableau donn dans les notes
de ce chapitre3 rsume toutes ces proprits des particules lmentaires.) Charges et masses ont fait lobjet de mesures trs prcises mais,
malheureusement, nous navons toujours pas de rponse la question :
Pourquoi notre Univers est-il constitu de ces particules-ci, qui
portent ces masses et ces charges-l ?
Malgr lmergence de points communs, lexamen des quatre
forces fondamentales ne fait que susciter de nouvelles interrogations.
Tout dabord, pourquoi existe-t-il quatre forces ? Pourquoi pas cinq,
trois, voire mme une seule force ? Pourquoi ces forces prsententelles des proprits si diffrentes ? Pourquoi les forces nuclaires sont-

elles condamnes noprer quau niveau microscopique, alors que les


forces lectromagntique et gravitationnelle ont une porte illimite ?
Et pourquoi observe-t-on tant de diffrences entre les intensits
intrinsques de ces quatre forces ?
Pour vous faire une ide de cette diffrence, imaginez que vous
teniez un lectron dans chaque main et que vous essayiez de les
rapprocher. Ces deux particules, identiques, sont charges : elles
sattirent sous leffet de la gravitation, mais se repoussent sous leffet
de la force lectromagntique. Laquelle des deux forces lemporte ?
Les lectrons vont-ils sattirer ou se repousser ? Eh bien, cest la
rpulsion qui lemporte, et de trs loin : la force lectromagntique est
un million de milliards de milliards de milliards de milliards de fois plus
forte (104 2 fois) que lattraction gravitationnelle. Si votre biceps droit
reprsentait lintensit de la force de gravitation, alors, pour
symboliser celle de la force lectromagntique, votre biceps gauche
devrait stirer jusquaux confins de lUnivers connu ! Comment se faitil alors que la force lectromagntique ne submerge pas la gravitation
partout dans le monde qui nous entoure ? Cest que la matire est
globalement neutre, compose dautant de charges positives que de
charges ngatives, de sorte que les interactions lectromagntiques sy
compensent. Rien de tel pour la gravitation, puisquelle est toujours
attractive : ajoutez de la matire, la force gravitationnelle nen sera que
plus intense. Et, pourtant, la gravitation est, intrinsquement, une
force trs faible. (Cela explique que les gravitons soient trs difficiles
mettre en vidence exprimentalement. Observer le plus petit paquet
de la plus faible des interactions constitue un rel dfi !) On a pu
mesurer exprimentalement que la force forte est environ cent fois
plus intense que la force lectromagntique, elle-mme mille fois plus
intense que linteraction faible. Mais, ici encore, on peut se demander
pourquoi. Comment justifier ces proprits de notre Univers ?
Il ne sagit pas de philosopher oisivement sur loccurrence de tel
dtail plutt que de tel autre. LUnivers prsenterait un visage
radicalement diffrent si lon modifiait, mme trs lgrement, les
proprits de la matire ou des particules dinteraction. Prenons le cas
des noyaux des cent et quelques atomes stables de la table priodique
des lments. Leur existence ne tient qu un fil : la valeur du rapport

des intensits des forces forte et lectromagntique. En effet, la force


lectromagntique entre les protons confins lintrieur du noyau fait
quils se repoussent. Cette rpulsion est tout juste compense par
lattraction quexerce la force nuclaire forte entre les quarks qui composent les protons, de sorte que ces derniers y restent confins.
Un changement infime dans le rapport des intensits de ces deux forces, et cet quilibre dlicat serait rompu, la plupart des noyaux se
dsintgreraient. Un autre exemple : si les lectrons possdaient une
masse lgrement plus leve, ils sassocieraient alors aux protons des
noyaux pour former des neutrons Donc, plus dhydrogne (le plus
simple de tous les atomes, dont le noyau ne consiste quen un unique
proton), et tous les autres lments en seraient compltement
modifis ! Les toiles nexistent que grce aux noyaux qui fusionnent
en leur cur : avec ces bouleversements de la physique, plus dtoiles !
Lintensit de la force gravitationnelle y joue galement un rle
important. Lcrasante densit de la matire au cur dune toile
entretient son fourneau nuclaire, lorigine de lclat de lastre. Si la
gravitation tait lgrement plus intense, le cur de ltoile en serait
dautant plus attractif et provoquerait une acclration du rythme des
ractions de fusion nuclaire. Et, tout comme une torche bien brillante
brle son carburant plus vite que ne se consume une modeste bougie,
si le rythme des ractions nuclaires devait sacclrer, alors, des
toiles comme notre Soleil brleraient beaucoup plus vite. La
formation de la vie telle que nous la connaissons serait alors
compltement remise en question. linverse, si la gravitation tait un
peu moins intense, la matire se disloquerait : pas dtoiles, pas de
galaxies
Est-il ncessaire dinsister ? Notre Univers est tel quil est car la
matire et ses interactions ont les proprits quelles ont. Mais existe-til seulement une explication scientifique la question : Pourquoi ces
proprits ?

La thorie des cordes, en quelques mots


Pour la premire fois, la thorie des cordes offre un paradigme conceptuel puissant qui fournit un cadre pour rpondre ces

questions. Voyons quelles en sont les ides de base.


Les particules numres dans la table 1.1 sont les lettres de la
matire. De mme que leurs analogues alphabtiques, elles semblent ne
pas avoir de structure interne. Et pourtant, en vertu de la thorie des
cordes, un examen plus minutieux de ces particules examen qui
ncessiterait une prcision accrue, suprieure de plusieurs ordres de
grandeur celle des technologies actuelles rvlerait quaucune
dentre elles nest ponctuelle, mais quelles consistent plutt en une
petite boucle unidimensionnelle. la faon dun lastique minuscule,
infiniment fin, toute particule serait comme un filament vibrant et
oscillant : une corde (cette dnomination-ci na pas bnfici de
linspiration littraire de Gell-Mann). La figure 1.1 illustre cette ide
essentielle : partant dun chantillon de matire banale, une pomme,
par exemple, on zoome successivement sur sa structure interne,
des chelles de plus en plus microscopiques, afin de rvler ses
constituants les plus lmentaires. Le dernier niveau, le plus
infinitsimal, est celui de la boucle vibrante. La thorie des cordes
ajoute ce niveau la progression dj existante, qui nous emmenait de
la pomme latome, puis aux lectrons, aux protons et aux neutrons,
jusquaux quarks4.

Figure 1.1 La m a t ir e est com pose da t om es, eu x -m m es con st it u s de qu a r k s


et dlect r on s. En v er t u de la t h or ie des cor des, t ou t es ces pa r t icu les son t en
fa it de pet it es cor des v ibr a n t es.

Nous le verrons au chapitre 6 et ce nest rien moins quvident : le


simple fait que la matire soit constitue, au niveau le plus lmentaire,
de cordes plutt que de particules ponctuelles nous dlivre de
lincompatibilit entre relativit gnrale et thorie quantique. En cela,
la thorie des cordes permet de dmler le nud gordien de la
physique thorique contemporaine. Un vritable exploit, qui nest
pourtant responsable que dune petite part du succs que connat la
thorie des cordes.

Thorie des cordes, thorie du tout ?


lpoque dEinstein, les forces nuclaires faible et forte
navaient pas encore t dcouvertes. Et, pourtant, il trouvait dj
troublant quil existe deux interactions diffrentes, lectromagntique

et gravitationnelle. Einstein, refusant daccepter que les bases de la


nature puissent tre si extravagantes, passa trente ans chercher une
thorie des champs unifie. Il esprait montrer que les deux interactions
connues lpoque ntaient que deux manifestations diffrentes dun
seul et unique principe fondateur. Par ses aspirations chimriques,
Einstein se plaa lcart des dveloppements de la physique de son
temps. Ses contemporains avaient des recherches bien plus excitantes
mener, grce aux avances toutes rcentes de la thorie quantique.
Dans les annes quarante, il crivait un ami : Je suis devenu un
vieux bonhomme solitaire, connu essentiellement pour ne pas porter
de chaussettes, et que lon exhibe parfois, en certaines grandes
occasions, comme une curiosit5.
Einstein tait en fait un prcurseur. Plus dun demi-sicle plus
tard, son rve dune thorie unifie est devenu le Saint Graal de la
physique moderne. Pour une bonne part des physiciens et des
mathmaticiens, la thorie des cordes semble en tre la voie. Elle offre
un cadre explicatif unique pour la matire et toutes ses interactions,
fond sur un seul principe : au niveau le plus microscopique, tout nest
quagencement de cordes vibrantes.
La thorie des cordes stipule par exemple que les proprits des
particules connues (proprits rsumes dans les tables 1.1 et 1.2) ne
sont que le reflet des diverses faons dont vibre une corde. Tout
comme les cordes dun piano ou dun violon, qui peuvent vibrer selon
plusieurs frquences de rsonance ce que notre oreille interprte
comme les diffrentes notes et leurs harmoniques. Les modes de
vibration de nos cordes lmentaires ne sont pas des notes musicales
mais des particules, dont la charge ou la masse sont dtermines par le
mode vibratoire de la corde. Llectron rsulte dun certain mode de
vibration, le quark u rsulte dun autre mode, etc. Les proprits que la
thorie des cordes confre aux particules sont loin dtre une simple
collection dsordonne de faits exprimentaux. Elles proviennent
dune seule donne physique : les modes de vibration, pour ainsi dire la
mlodie, de ces cordes lmentaires. Il en va de mme des quatre
forces fondamentales dont nous verrons que leurs particules
dinteraction correspondent elles aussi certains modes vibratoires de
cordes. La matire, les forces, tout est unifi dans ce mme mcanisme

microscopique de cordes oscillantes, comme les diverses notes quelles


peuvent jouer.
Cest une premire dans lhistoire de la physique : un formalisme
unique, capable dexpliquer chacune des caractristiques
fondamentales de la nature ! De fait, la thorie des cordes est parfois
qualifie de thorie du tout , de thorie ultime , ou mme de
thorie finale . On entend par l que cette thorie serait la plus
profonde des thories physiques envisageables, contenant toutes les
autres, sans sappuyer sur aucune. En ralit, nombre de thoriciens
des cordes en ont une approche plus prosaque et considrent que la
thorie du tout est, plus simplement, une thorie qui explique
toutes les proprits des particules lmentaires et de leurs
interactions. Un rductionniste pur et dur vous dirait que cela ne
constitue pas une limitation, que la comprhension des processus
microscopiques lmentaires suffit en principe expliquer tout le
reste, du big-bang jusqu nos rves. Si vous comprenez tout des
ingrdients, prtend le rductionniste, alors, vous comprenez tout.
La philosophie rductionniste provoque des dbats enflamms.
Beaucoup trouvent rvoltant, ou tout bonnement niais, de prtendre
que les merveilles de la vie et de lUnivers ne sont que le fruit de cette
valse vaine qui anime de petites particules microscopiques, rythmes
par les seules lois de la physique. La joie, le dsespoir ou lennui ne
sont-ils vraiment que le rsultat de ractions chimiques lintrieur de
notre cerveau des ractions entre molcules et atomes, qui ne
rsultent en fait que des ractions, plus petite chelle, entre les
particules de la table 1.1, elles-mmes ntant que de petites cordes
vibrantes ? Face ce type de critique, les propos du prix Nobel Steven
Weinberg, dans Le Rve dune thorie ultime, restent prudents :
De la u t r e ct du spect r e se t r ou v en t les opposa n t s a u
r du ct ion n ism e. Ce qu ils in t er pr t en t com m e la r ig u eu r a r ide des
scien ces m oder n es leu r fa it h or r eu r . Qu e leu r u n iv er s ou eu x -m m es
pu issen t t r e r du it s, da n s qu elqu e m esu r e qu e ce soit , u n e h ist oir e de
pa r t icu les, de ch a m ps et de leu r s in t er a ct ion s, et ils se sen t en t
dim in u s Je n e t en t er a i pa s de r pon dr e de t elles cr it iqu es pa r u n
ex pos pa ssion n su r les bea u t s de la scien ce con t em por a in e. Cer t es, le
poin t de v u e r du ct ion n ist e fa it fr oid da n s le dos. Ma is n ou s la v on s

a ccept t el qu il est , n on pa r ce qu il n ou s pla t , m a is pa r ce cest a in si


qu e fon ct ion n e le m on de 6.

Certains conviennent de cette vue austre et crue, mais pas tous.


Dautres ont bien tent, en faisant appel par exemple la thorie
du chaos, dargumenter que de nouvelles formes de lois simposent ds
quaugmente le niveau de complexit dun systme. Cest une chose
que de comprendre le comportement des lectrons ou des quarks ; cen
est une tout autre que dappliquer ce savoir la description dune
tornade, par exemple. Presque personne ne le conteste. Mais les
opinions divergent ds quil sagit de la diversit, et du caractre
parfois inattendu, des phnomnes qui peuvent merger de systmes
plus complexes quune particule isole. Sont-ils le fruit de principes
nouveaux ? Ou sagit-il plutt de phnomnes drivs, reposant de
faon terriblement complique sur les lois physiques qui rgissent les
trs nombreux constituants lmentaires ? Mon sentiment est quil ne
sagit pas de nouvelles lois physiques, indpendantes. Bien sr, il serait
fort difficile de dcrire une tornade avec les lois de la physique des
particules lmentaires, mais je ne vois l quune question lie
linsuffisance de nos moyens de calcul, et non le signe dun besoin de
nouvelles lois. Toutefois, je le rpte, tout le monde ne partage pas cet
avis.
Un point, essentiel au voyage entrepris dans ce livre, ne fait pas
lombre dun doute : mme si lon adopte le point de vue du
rductionniste pur et dur, la thorie et la pratique sont deux choses
diffrentes. On saccorde en gnral sur le fait que la dcouverte de la
thorie du tout ne rsoudrait (ni ne simplifierait) en rien la
psychologie ou la biologie, ni la gologie ni la chimie, ni mme la
physique. LUnivers est si fabuleusement divers et complexe que
percer jour la thorie finale, telle quelle est dcrite ici, nannoncerait
en rien la fin des sciences. Bien au contraire. Cette thorie, ultime
description de lUnivers dans ses moindres dtails les plus
microscopiques, serait indpendante de toute explication plus
profonde. Elle fournirait les plus solides fondations pour btir notre
comprhension de lUnivers. Sa dcouverte marquerait un
commencement, pas une fin. La thorie ultime apporterait une base

ferme et cohrente qui nous assurerait que notre Univers est un lieu
intelligible.

Ltat actuel de la thorie des cordes


Le but principal de cet ouvrage est dexpliquer le fonctionnement
de notre Univers selon la thorie des cordes, en insistant sur ses consquences pour notre conception de lespace et du temps.
Contrairement nombre douvrages sur les progrs de la science, celui
que vous tenez en main ne dpeint pas une thorie compltement
lucide, qui aurait t confirme par des observations exprimentales
et accepte par lensemble de la communaut scientifique. En effet, la
thorie des cordes reprsente une structure si sophistique et si
profonde que nous sommes loin, malgr les progrs normes des vingt
dernires annes, de pouvoir prtendre matriser entirement cette
thorie.
La thorie des cordes peut senvisager comme un travail en cours,
mais dont les ralisations intermdiaires ont dj rvl dtonnantes
caractristiques de la matire, de lespace et du temps. Lunion
harmonieuse de la relativit gnrale et de la thorie quantique est un
succs de taille. De plus, et contrairement celles qui lont prcde, la
thorie des cordes est capable de rpondre des questions capitales
sur les forces et les constituants fondamentaux de la nature. Llgance
de ses rponses et de son cadre explicatif, bien que plus ardue
transmettre, est non moins importante. Par exemple, beaucoup des
particularits de la nature qui semblent ntre que des points de dtail
techniques (comme le nombre de particules fondamentales et leurs
proprits respectives) se rvlent, la lumire de la thorie des
cordes, tre les consquences de certaines caractristiques
gomtriques de lUnivers, fondamentales et bien tangibles. Si cette
thorie est juste, alors la structure microscopique de notre Univers est
un labyrinthe multidimensionnel, richement imbriqu, au cur
duquel, indfiniment, les cordes dansent, vibrent et se tordent,
rythmant ainsi les lois du cosmos. Loin de ntre quune srie de dtails
accidentels, les proprits que la thorie des cordes confre aux

briques lmentaires de la nature sont intimement lies la structure


de lespace et du temps.
Mais, en dernire analyse, il nest rien de tel que des prdictions
que lon puisse tester (exprimentalement), pour confirmer (ou
infirmer) que la thorie des cordes a rellement dvoil le mystre des
vrits les plus fondamentales de notre Univers. Il faudra
certainement un peu de temps avant que notre comprhension soit
suffisamment profonde pour permettre cela. Pourtant, comme nous le
verrons au chapitre 9, des tests exprimentaux pourraient produire,
dici une dizaine dannes, des preuves indirectes mais solides de la
validit de certains rsultats que prdit la thorie des cordes. Par
ailleurs, un problme central de la physique des trous noirs,
concernant ce que lon appelle lentropie de Bekenstein-Hawking, a t
rsolu rcemment grce la thorie des cordes (chapitre 13), alors
quil avait rsist plus de vingt-cinq ans aux mthodes plus
conventionnelles. Grce ce -succs, beaucoup ont t convaincus que
la thorie des cordes est bien sur le point de nous fournir la
comprhension la plus profonde des rouages de notre Univers.
Edward Witten, expert parmi les experts, pionnier du domaine, a
rsum la situation par cette remarque, exprime pour la premire fois
par le clbre chercheur italien Daniele Amati : La thorie des cordes
fait partie de la physique du X X Ie sicle ; elle est tombe par hasard au
cur du X X e sicle7. En quelque sorte, cest un peu comme si lon
avait mis des savants du X IX e sicle face un superordinateur, mais
sans le mode demploi. Petit petit, par ttonnements, ils se seraient
vite rendu compte de la puissance de cette machine, mais il leur aurait
fallu fournir des efforts bien plus laborieux pour matriser vraiment
lordinateur. Souponnant le potentiel de la machine (comme nous
percevons le pouvoir explicatif de la thorie des cordes), ils auraient
mis dautant plus denthousiasme en tirer le maximum. Le mme lan
anime aujourdhui toute une gnration de physiciens en qute dune
comprhension complte de la thorie des cordes.
La remarque de Witten, ainsi que celles dautres experts du
domaine, sous-entend quil faudra certainement des dizaines ou des
centaines dannes avant que la thorie des cordes ne soit dploye et
rellement comprise. Cest probablement vrai. En effet, les

mathmatiques qui sous-tendent la thorie des cordes savrent si


compliques que personne, ce jour, ne sait quelles sont les quations
qui rgissent la thorie. Les chercheurs en connaissent certaines
approximations, mais elles-mmes sont dj si complexes quelles
nont t rsolues que partiellement. Nanmoins, la fin des annes
quatre-vingt-dix a vu fleurir bon nombre de dcouvertes thoriques
capitales, qui ont permis de rsoudre des questions pineuses. Ces
perces pourraient laisser penser que la comprhension formelle
complte de la thorie est plus proche quon ne le croyait. Les
chercheurs du monde entier laborent de nouvelles techniques,
capables de surpasser toutes les mthodes approximatives utilises
jusquici. Ensemble, un rythme encourageant, ils rassemblent les
lments pars du puzzle que reprsente la thorie des cordes.
Chose tonnante, ces progrs rcents ont fait merger de
nouveaux points de vue permettant de rinterprter certains aspects
constitutifs de la thorie que lon croyait pourtant dj bien tablis. Par
exemple, la figure 1.1 peut susciter une question bien naturelle :
pourquoi des cordes ? Pourquoi pas des disques ? Ou de
microscopiques petites gouttes ? Ou mme une combinaison de ces
trois possibilits ? Comme nous le verrons au chapitre 12, ces
diffrents ingrdients jouent tous, en fait, un rle essentiel. Les
dernires avances ont montr que la thorie des cordes fait partie
dun ensemble synthtique plus vaste encore, mystrieusement baptis
thorie M . Ces dcouvertes rcentes font lobjet des derniers
chapitres.
Le progrs scientifique procde par -coups. Certaines priodes
sont riches en perces spectaculaires, tandis que dautres sont, pour les
chercheurs, de longues traverses du dsert. Les scientifiques
avancent des rsultats thoriques ou exprimentaux dont la
communaut dbat ensuite. Les propositions peuvent tre rejetes,
abandonnes ou encore modifies ; mais, parfois, elles fournissent
ltincelle dinspiration ncessaire llaboration dune vision nouvelle,
amliore, de notre univers physique. En deux mots, la science
chemine en zigzag vers ce que lon espre tre la vrit ultime. Ce
cheminement a commenc avec les premires tentatives humaines de
sonder le cosmos, mais personne ne peut prdire sa fin. Et personne ne

peut dire si, sur cette voie, la thorie des cordes reprsente une simple
pause, un point de repre crucial ou encore la destination finale.
Toutefois, les recherches de ces vingt dernires annes, auxquelles se
sont consacrs des centaines de physiciens et de mathmaticiens, nous
permettent de nourrir lespoir que cette piste pourrait tre la bonne,
voire la dernire.
Le fait que notre faible niveau de comprhension nous permette
dj de tirer des conclusions sur les rouages de notre Univers est
rvlateur de la richesse et de la porte de la thorie des cordes. Avec
la relativit restreinte et la relativit gnrale, Einstein a initi une
rvolution de notre conception de lespace et du temps, qui se poursuit
avec certains des progrs les plus rcents. Ces aspects des recherches
actuelles constitueront notre fil conducteur pour la suite : la thorie
des cordes, si elle est correcte, confre la structure de notre Univers
des proprits si tonnantes quEinstein lui-mme en et t
merveill.

1- Lappellation atome vient du mot grec signifiant indivisible , inscable . (N.d.T.)


2- Les lettres u et d sont les initiales des mots anglais up et down. Ces qualificatifs nont aucune signification physique
et ne sont que des appellations pour le caractre de saveur qui distingue les diffrents quarks. (N.d.T.)
3- Le tableau suivant est un peu plus dtaill que la table 1.1. Y sont regroupes les masses (en tant que multiples de
celle du proton) ainsi que toutes les charges pour les particules des trois familles. Chaque quark a accs trois types de
charges fortes. Joliment dnotes par des couleurs (rouge, vert, bleu), elles reprsentent les valeurs des charges des quarks
sous linteraction forte. La charge faible indique ici est en fait la troisime composante de lisospin faible. (Les
composantes droites des particules nont pas t portes ici elles ne sont pas charges sous linteraction faible.)

4- En plus des petites boucles de la figure 1.1 (cordes fermes), il existe des cordes ouvertes, ayant deux extrmits
libres. Par souci de simplicit, les cordes fermes seront le plus souvent prises en exemple, mais lessentiel de ce que lon en
dira concerne les deux types de corde.
5- Lettre dAlbert Einstein date de lanne 1942, adresse un ami, cite par Tony Hey et Patrick Walters dans
Einsteins Mirror, Cambridge, Cambridge University Press, 1997.
6- Steven Weinberg, Le Rve dune thorie ultime, Paris, O. Jacob, 1997.
7- Entretien avec Edward Witten le 11 mai 1998.

Deuxime partie
Le dilemme de lespace,
du temps et des quanta

2
Lespace, le temps et lobservateur
Juin 1905 : Albert Einstein, g de vingt-six ans, soumet un article
pour publication la revue scientifique allemande Annalen der Physik.
Dans cette tude trs technique, il sattaque un paradoxe -concernant
la lumire qui le trouble depuis dix ans. la lecture du manuscrit
dEinstein, Max Planck, alors directeur de la revue, ralise que les
critres scientifiques dacceptation pour publication sont largement
surpasss : sans tambour ni trompette, ce gratte-papier de Berne faisait
voler en clats les notions traditionnelles de lespace et du temps, pour
les remplacer par de nouveaux concepts aux proprits totalement
contraires au sens commun.
Le paradoxe qui gne Einstein depuis dix ans est le suivant. Au
milieu du X IX e sicle, grce un examen minutieux des expriences du
physicien britannique Michael Faraday, le savant cossais James Clerk
Maxwell russit unifier lectricit et magntisme en une thorie
unique du champ lectromagntique. Sil vous est arriv de vous trouver
au sommet dune montagne juste avant lorage, ou si vous avez dj
approch un gnrateur de Van de Graaff, alors vous avez dj une
ide, viscrale, de ce quest un champ lectromagntique, car vous
lavez senti. Sinon, imaginez quil sagit dun flot de lignes de forces
lectriques et magntiques, qui imprgnent chaque zone quil traverse.
Un exemple : saupoudrez de la limaille de fer prs dun aimant et vous
la verrez se disposer tout autour, en formant un schma bien ordonn,
qui matrialise les invisibles lignes de force magntiques. Vous avez
certainement dj fait lexprience de lexistence des lignes de force

lectriques, par exemple au cours dune journe particulirement


sche, en enlevant un pull en laine. Le crpitement que vous avez pu
entendre ou mme linfime dcharge que vous avez pu sentir sont les
manifestations de ces lignes de force lectriques que crent les charges
arraches par les fibres de votre vtement. Non seulement la thorie
de Maxwell unifie ces deux types de phnomnes lectriques,
magntiques en un cadre mathmatique unique, mais elle montre (et
ctait trs inattendu) que les perturbations lectromagntiques se
propagent toujours la mme vitesse, constante, qui est celle de la
lumire. Cela permit Maxwell de comprendre que la lumire visible
nest rien dautre quun type particulier dondes lectromagntiques, de
celles qui interagissent chimiquement avec la rtine de lil pour
produire la vision. De plus, et il sagit l dun point crucial, en vertu de
la thorie de Maxwell, les ondes lectromagntiques, et parmi elles la
lumire visible, sont des nomades. Elles ne sarrtent jamais. Elles ne
ralentissent jamais. Elles cheminent toujours la vitesse de la lumire.
Tout est pour le mieux dans le meilleur des mondes, jusqu la
question fatidique que se pose Einstein seize ans : Que verrait-on si
lon prenait en chasse un rayon lumineux la vitesse de la lumire ?
Par un raisonnement intuitif, imprgn des lois du mouvement de
Newton, chacun dirait quen allant la mme vitesse que la lumire
nous la verrions immobile. Cependant, la thorie de Maxwell ainsi que
toutes les observations depuis lors indiquent quil nexiste rien de tel
quun rayon lumineux immobile : personne na jamais pu tenir un petit
paquet de lumire au creux de la main. Tout le problme est l.
Heureusement, Einstein ignorait que beaucoup de chercheurs parmi
les plus grands de lpoque travaillaient, en vain, rsoudre la
question. De fait, cest dans lintimit de ses propres rflexions quil
sest pench sur ce paradoxe opposant Maxwell Newton.
Ce chapitre raconte comment Einstein a rsolu ce conflit grce
sa thorie de la relativit restreinte, bouleversant par l notre
conception de lespace et du temps. On pourra en tre surpris : la
relativit restreinte sattache dcrire avec prcision le monde tel quil
apparat des individus, souvent appels observateurs , en
mouvement les uns par rapport aux autres. premire vue, cela peut
sembler ntre quun exercice intellectuel sans grande importance.

Bien au contraire : entre les mains dEinstein, qui imagine ses


observateurs courant aprs la lumire, le fait de comprendre vraiment
comment les situations les plus banales apparaissent aux yeux
dobservateurs en mouvement relatif aura de profondes consquences.

Lintuition a de vilains dfauts


Notre exprience quotidienne nous permet dj de percevoir
certaines diffrences lies au mouvement relatif de deux individus. Les
arbres au bord dune route semblent en mouvement un
automobiliste, tandis quun auto-stoppeur post le long de la chausse
les voit fixes. Il en va de mme du tableau de bord de la voiture, par
exemple : il apparat immobile au conducteur (heureusement !), mais
semble en mouvement, avec le reste du vhicule, du point de vue du
piton. Ce sont l des proprits si lmentaires et si intuitives du
monde qui nous entoure quon ne les remarque mme plus.
Toutefois, la relativit restreinte fait passer ces diffrences
dobservation un niveau plus subtil et plus fondamental.
trangement, elle prdit que des observateurs en mouvement relatif
percevront diffremment lespace, et aussi le temps. Ainsi, le tic-tac
dune mme montre diffrera selon quelle est au poignet de lun ou de
lautre de nos deux observateurs, de sorte quils ne saccorderont pas
sur la dure sparant deux vnements donns. La relativit restreinte
ne conteste nullement la prcision de ces montres imaginaires mais
tablit en fait une proprit bien relle du temps lui-mme. De manire
analogue, nos deux observateurs, quips chacun dun mtre-ruban
identique, mesureront des longueurs diffrentes pour un mme objet.
Ici encore, limprcision des moyens de mesure nest pas en cause. Les
appareils les plus prcis au monde confirment que lespace et le temps
en termes de dure et de distance ne sont pas perus de la mme
faon par tous les observateurs. Telle quEinstein la labore, la
relativit restreinte dbrouille lantagonisme entre nos intuitions
newtoniennes sur le mouvement et les proprits de la lumire. Le prix
payer en est que des individus en mouvement les uns par rapport aux
autres ne vivent ni lespace ni le temps de la mme manire.

Voici bientt un sicle quEinstein a fait part de sa dcouverte au


monde. Pourtant, la plupart dentre nous utilisons toujours les vieilles
notions despace et de temps absolus. Nous navons pas vraiment la
relativit restreinte dans le sang : elle ne nous est pas intuitive, nous ne
la sentons pas. Et lexplication en est trs simple. Les effets de la
relativit restreinte dpendent de la vitesse laquelle on se dplace.
Or, la vitesse de nos voitures, de nos avions ou mme de nos fuses,
ces effets sont indcelables. Certes, les diffrences de perception
spatiale et temporelle pour un observateur immobilis au sol et un
autre en voiture ou en avion existent, mais elles sont tellement infimes
quelles passent inaperues. Nanmoins, si lon pouvait voyager bord
dune navette futuriste, des vitesses proches de celle de la lumire,
alors ces effets deviendraient prpondrants. videmment, cela reste
du domaine de la science-fiction, mais nous allons voir que ces effets
spatio-temporels, prdits par la thorie dEinstein, sont observables, et
mme mesurables, par le biais dexpriences astucieuses.
Pour nous faire une ide des chelles mises en jeu, transportonsnous jusque dans les annes soixante-dix, aux tats-Unis, lors de
lavnement des grosses voitures, trs rapides. Jules vient de casser sa
tirelire pour soffrir un de ces nouveaux bolides. Il emmne son frre
Jim au circuit automobile du coin pour procder, sur la piste des mille
cinq cents mtres, au genre de test de vitesse quinterdisent les
concessionnaires. Jules fait chauffer son moteur puis attaque un
parcours deux cents kilomtres lheure. Il tient mesurer avec
prcision le temps quil faut sa nouvelle voiture pour faire ce bout de
piste. Jim reste sur le bord du circuit, chronomtre en main. Mfiant,
Jules, bord du vhicule, use lui aussi dun chronomtre, identique,
pour confirmer son record. Avant Einstein, personne net contest
que les deux frres mesurent le mme laps de temps, condition, bien
sr, que les deux chronomtres fonctionnent correctement. Toutefois,
comme le prvoit la relativit restreinte, tandis que Jim annonce une
dure de 27 secondes, le chronomtre de Jules nindique que
26,99999999999953 secondes Un tout petit peu moins.
videmment, lcart est tellement minime quil nest mesurable ni par
un chronomtre (dautant moins quil est command manuellement), ni
mme par la plus prcise des horloges atomiques. Pas de doute, notre

exprience quotidienne ne laisse gure transparatre que lcoulement


du temps dpend du mouvement.
Il faut sattendre un dsaccord analogue pour la mesure des
longueurs. En effet, imaginons que Jim value la longueur du bolide de
son frre grce lastuce suivante : il dclenche son chronomtre au
passage de lavant de la voiture, et larrte ds que larrire la dpass.
Sachant que Jules roule deux cents kilomtres lheure, il calcule la
longueur du vhicule en multipliant sa vitesse par la dure quindique
son chronomtre. De nouveau, avant Einstein, tout le monde et prdit
que Jim mesurerait exactement les mmes dimensions que celles
constates par Jules chez son concessionnaire, voiture larrt. Ici
encore, la relativit restreinte rfute cette intuition : si Jules a relev 4
mtres, alors, la longueur que Jim mesurera par son astuce sera de
3,9999999999999314 mtres Un tout petit peu moins. Les
diffrences en temps et en longueur sont du mme ordre : les appareils
de mesure ordinaires sont incapables de les dtecter.
Ces carts ont beau tre infimes, ils refltent un dfaut
fondamental de lide selon laquelle lespace et le temps sont universels
et immuables. Et toute son ampleur est dvoile ds lors que les
vitesses relatives dobservateurs tels que Jules et Jim deviennent plus
importantes. Il leur faudra presque atteindre la vitesse de la lumire
pour que ces diffrences deviennent apprciables. La thorie de
Maxwell et diverses expriences tablissent que la plus grande vitesse
possible celle de la lumire dans le vide, que rien ne peut
surpasser slve trois cent mille kilomtres par seconde, cest-dire plus dun milliard de kilomtres lheure ! cette vitesse, on ferait
quasiment huit fois le tour de la Terre en une seconde ! Voici un autre
exemple : imaginons que le bolide de Jules puisse atteindre non pas
deux cents, mais neuf cents millions de kilomtres lheure (environ
83 % de la vitesse de la lumire dans le vide). Selon la thorie de la
relativit, la voiture, telle que la mesurerait Jim, dpasserait peine
2 mtres, rsultat qui diffre franchement de la longueur indique par
le constructeur ! De mme, Jules et Jim ne saccorderaient jamais sur le
temps mis pour parcourir la piste : il serait quasiment deux fois plus
long pour Jim que pour Jules !

Puisquils ne deviennent notables qu des vitesses si gigantesques


quelles sont hors datteinte, ces effets, appels parfois dilatation du
temps et contraction des longueurs dans le jargon des physiciens,
sont compltement imperceptibles dans la vie de tous les jours. Si nous
vivions dans un monde o les choses se mouvaient beaucoup plus vite,
presque aussi vite que la lumire, alors ces caractristiques de notre
espace-temps seraient pour nous compltement banales parce que
quotidiennes. Parfaitement intuitives, elles ne nous tonneraient pas
plus que le mouvement apparent des arbres en bordure de route. Mais
notre Univers nest pas ainsi fait, et ces aspects-l ne nous sont pas
familiers. Avant de les comprendre et de les accepter, il nous -faudra
bouleverser compltement notre vision du monde.

Le principe de relativit
Les fondements de la thorie de la relativit restreinte se
rsument en deux structures la fois trs simples et essentielles. Nous
savons dj que lune delles a trait aux proprits de la lumire ; nous y
reviendrons dans la partie suivante. La seconde est de nature plus
abstraite. Elle ne concerne pas une thorie physique en particulier,
mais sapplique toutes les lois. Il sagit du principe de relativit , qui
repose sur un fait tout simple : si lon mentionne la rapidit ou la
vitesse (rapidit, direction et sens du mouvement) dun mobile, alors, il
faut toujours dfinir prcisment qui (ou quoi) fait les mesures.
Prenons un exemple.
Imaginons un certain Wallace, vtu dune combinaison spatiale
affuble dun petit clignotant rouge. Il flotte dans la profonde obscurit
du vide intersidral, loin de tout objet cleste. De son propre point de
vue, Wallace est parfaitement immobile, immerg dans la noirceur
uniforme et tranquille de lespace. Au loin, il distingue une minuscule
lumire verte qui clignote et sapproche lentement. Au fur et mesure
quelle le rejoint, Wallace saperoit que la petite lumire verte fait
partie de la combinaison dun autre habitant du cosmos, Gromit, qui le
salue au passage, sloigne et finit par disparatre dans les profondeurs
sidrales. La mme histoire, raconte du point de vue de Gromit, serait
rigoureusement identique. Elle commencerait de la mme manire,

avec Gromit compltement isol dans limmensit noire de lespace


interstellaire. Il remarquerait un petit clignotant rouge, trs lointain,
qui se rapprocherait peu peu. Ce clignotant, il sen rendrait compte
ds quil arriverait porte de vue, appartiendrait la combinaison de
Wallace, qui le saluerait en passant, avant de se perdre nouveau dans
les limbes de lespace.
Ces deux histoires dpeignent une seule et mme situation,
raconte de deux points de vue distincts mais quivalents. Chacun des
deux observateurs se croit immobile et voit lautre en mouvement. Ils
nont ni tort ni raison : chacune des deux causes est lgitime et
irrfutable. La symtrie qui rgne entre nos deux tres du cosmos ne
nous permet pas de donner tort ou raison lun ou lautre. Tous deux
dtiennent une part gale de vrit.
Cet exemple illustre bien le sens du principe de relativit : le concept de mouvement est relatif. On ne peut qualifier le mouvement
dun objet que par rapport un autre. Ainsi, laffirmation Wallace
chemine quinze kilomtres lheure na aucun sens, car elle ne
prcise pas par rapport quoi. linverse, dire que Wallace croise
Gromit quinze kilomtres lheure a une signification, puisque lon
y spcifie que Gromit sert de rfrence. De plus, nous comprenons
maintenant, la lumire de lexemple prcdent, quil est
rigoureusement quivalent daffirmer que Gromit croise Wallace
quinze kilomtres lheure . En dautres termes, le mouvement nest
pas un concept absolu, le mouvement est relatif.
La clef de vote de toute cette histoire rside dans le fait que ni
Wallace ni Gromit ne subissent la moindre force. Rien ne les tire ni ne
les pousse, aucune influence ne trouble la srnit de leur
dplacement, libre de toute force, donc vlocit1* constante. Ici, on
peut dj affiner notre dernier nonc : le mouvement dun corps libre
(de toute force) na de sens que par comparaison celui dautres objets.
Il sagit dune prcision importante, car, en prsence de forces, la
vlocit est modifie (la rapidit et/ou la direction du mouvement
changent) et cette modification, elle, est perceptible. Imaginons que
Wallace porte un gilet propulsion avec des racteurs dans le dos. Il se
sentirait bouger et aurait alors conscience de son mouvement. Mme
les yeux ferms, cest--dire mme sans le repre dautres objets,

Wallace saurait quil se dplace. Mme sans points de comparaison


avec lespace environnant, il noserait plus affirmer que cest lui qui est
immobile tandis que le reste du monde volue autour de lui. Certes,
vitesse constante, le mouvement est relatif ; mais il ne lest pas si la
vitesse varie, cest--dire sil sagit dun mouvement acclr (nous
reviendrons sur cette remarque dans le chapitre suivant, lorsque nous
aborderons le mouvement acclr et la relativit gnrale).
De tels scnarios dans un espace vide peuvent nous clairer car
nous nous dbarrassons alors des rues et des immeubles que nous
qualifierions, tort, dimmobiles. Pourtant, les principes qui
sappliquent des dcors terrestres sont videmment les mmes que
ceux tablis dans le vide2. Dailleurs, nous en avons tous fait
lexprience : imaginez-vous dans un train ; aprs un petit somme, vous
vous rveillez alors que votre train en croise un autre, roulant dans la
mme direction. Par la fentre, votre champ de vision se limite la vue
de lautre train et vous ne voyez donc aucun autre lment extrieur.
Pendant un temps, vous tes dboussol : est-ce votre train qui
circule ? Ou bien plutt lautre ? Ou peut-tre les deux ? Bien sr, vous
ralisez que vous tes en mouvement ds que votre train cahote, ou sil
change de direction pour pouser un virage, mais, si sa progression
tait parfaitement douce (si sa vlocit, sa rapidit et sa direction
restaient exactement les mmes), alors le mouvement relatif dun train
par rapport lautre serait rellement indtectable : vous seriez
incapable de dire lequel des deux bouge.
Poursuivons un peu plus loin. Vous tes toujours dans le train,
mais cette fois vous avez tir les rideaux afin docculter compltement
la fentre. Supposons que vous ne voyiez rien lextrieur de votre
compartiment. Si la vitesse du train reste rigoureusement constante,
alors, vous navez aucun moyen de savoir que vous vous dplacez. Il
ny a absolument rien dans le compartiment qui puisse vous indiquer si
vous tes immobile ou au contraire lanc vive allure ! Cette ide
remonte aux travaux de Galile. Mais cest Einstein qui la formalise
en nonant que ni vous ni aucun autre voyageur ntes en mesure, par
le truchement dexpriences ralises lintrieur du compartiment, de
dcider de ltat de mobilit du train. Pour rsumer, le principe de
relativit nonce que, le mouvement des corps libres tant relatif, il na

de sens que par comparaison celui dautres objets qui sont galement
libres. Il nexiste aucun moyen pour vous de caractriser votre
dplacement sans le comparer, directement ou indirectement, avec
celui dautres objets, extrieurs . Le concept mme dun mouvement
vlocit constante est tout bonnement dnu de sens : seules les
comparaisons ont une signification physique.
Einstein a compris que ce principe de relativit avait en fait une
porte bien plus fondamentale : les lois de la physique, quelles quelles
soient, doivent tre exactement les mmes pour tous les observateurs
dont la vlocit reste constante. Imaginons que Wallace et Gromit, au
lieu de flotter oisivement dans lespace, sont maintenant occups des
expriences identiques, chacun bord de son vaisseau la drive. Eh
bien, ils obtiendront tous deux les mmes rsultats. Ici encore, chacun
croit son propre astronef immobile, alors quils sont en mouvement
lun par rapport lautre. Si tous deux transportent le mme
quipement, alors, rien ne permet de distinguer les conditions
exprimentales en vigueur dans lun ou lautre vaisseau elles sont
parfaitement symtriques. Et les lois physiques mises en uvre lors de
ces exprimentations le seront tout autant. Ni Wallace, ni Gromit, ni
les expriences auxquelles ils se livrent ne peuvent sentir le
mouvement vlocit constante, et ne peuvent donc en dpendre
daucune faon que ce soit. Ce simple concept tablit ainsi la symtrie
entre deux observateurs en mouvement relatif. Cest le principe de
relativit qui lui donne corps.

La vitesse de la lumire
Le deuxime ingrdient essentiel de la relativit restreinte est li
la lumire et ses proprits. linverse de notre affirmation
prcdente, selon laquelle lnonc Wallace se dplace quinze
kilomtres lheure na aucun sens si lon ne spcifie pas un point de
rfrence, quasiment un sicle dexpriences a confirm que la
lumire, elle, chemine 300 000 kilomtres par seconde
(1 080 millions de kilomtres lheure), pour tous les observateurs et
quel que soit le point de -comparaison.

Cela a rvolutionn compltement notre comprhension de


lUnivers. Commenons par nous demander ce que cette assertion veut
dire si on lapplique des objets ordinaires. Il fait un temps splendide ;
vous jouez la balle dans le jardin avec une amie. Vous vous lancez la
balle pendant un petit moment en lui imprimant une vitesse dune
vingtaine de kilomtres lheure, par exemple. Soudain, un orage
clate et vous courez vous mettre labri. Ds quil est pass, vous
rejoignez votre amie pour reprendre la partie, mais elle nest plus tout
fait la mme Ses cheveux sont hrisss, ses yeux brillent dune lueur
folle. Elle na plus lair de vouloir jouer la balle : cest une grenade
quelle tient dans les mains et quelle sapprte vous lancer vingt
kilomtres lheure ! Vous navez tout coup plus aucune envie de
jouer. Vous faites demi-tour et ne pensez plus qu une chose : fuir. En
courant vite. Car vous savez quen courant une -douzaine de
kilomtres lheure la grenade sapprochera de vous (20 12 =)
huit kilomtres lheure. Autre scnario catastrophe, en montagne
cette fois : pour chapper une avalanche de neige, quelque chose
vous dicte de faire demi-tour et de courir, parce que vous savez que
plus vite vous fuirez, plus faible sera la vitesse laquelle la neige vous
rattrapera et cela vous arrange. De nouveau, un individu immobile
verra la neige dgringoler plus grande vitesse que celui qui la fuit.
Comparons maintenant ces observations de grenade main et
davalanche au cas de la lumire. Pour nous faciliter la tche,
considrons que la lumire est constitue de petits paquets , les
photons (nous reviendrons sur cet aspect de la lumire au chapitre 4).
Lorsque lon allume une lampe torche ou un laser, cest en fait un jet de
photons qui slance dans la direction que lon claire. Voyons
prsent quel est le mouvement dun photon du point de vue dune
personne qui se dplace. Disons que votre amie de tout lheure a
troqu sa grenade main pour un faisceau laser. Si vous tes immobile
(et quip du matriel ncessaire), vous mesurerez que les photons
arrivent sur vous la vitesse de 300 000 kilomtres par seconde. Et si
vous dcidiez de fuir, quelle vitesse verriez-vous alors arriver les
photons ? Soyons encore plus explicite et imaginons que vous preniez
la fuite bord dun vaisseau galactique la modeste allure de
50 000 kilomtres par seconde (180 millions de kilomtres lheure).

Selon un raisonnement classique, la vitesse des photons vos trousses


devrait tre moindre, trs prcisment gale (300 000 50 000 =)
250 000 kilomtres par seconde.
Plus dun sicle dexpriences, depuis les annes 1880, ainsi
quune analyse approfondie de la thorie de llectromagntisme de
Maxwell ont finalement eu raison du scepticisme de la communaut
scientifique, qui a fini par admettre que cela est faux. Quelle que soit
votre vitesse de fuite, la vitesse des photons chasseurs serait de
300 000 kilomtres par seconde, pas un iota de moins. Certes,
premire vue, cela semble compltement absurde, mais cest ainsi :
contrairement aux grenades ou aux avalanches, les photons vous
courseront toujours 300 000 kilomtres par seconde ! Et cela reste
vrai, que les photons vous poursuivent ou quils viennent votre
rencontre : dans un sens comme dans lautre, leur vitesse est
invariable : ils vous croiseront toujours la vitesse fulgurante de
300 000 kilomtres par seconde. Quel que soit le mouvement (relatif)
entre la source de photons et lobservateur, la vitesse de la lumire
reste la mme3.
Les technologies actuelles ne nous permettent pas de vrifier cela
par l exprience que nous venons de proposer. Mais il existe
dautres moyens. Par exemple, le physicien nerlandais Willem de
Sitter a suggr en 1913 que lon mesure leffet du mouvement dune
source lumineuse sur la vitesse de la lumire quelle met laide
dtoiles binaires rapides (il sagit dun systme de deux toiles en
orbite lune autour de lautre). Depuis presque quatre-vingts ans, les
chercheurs ont pu vrifier, par lintermdiaire de diverses expriences
de ce type, que la lumire mise par une toile fixe ou une toile en
mouvement nous arrive la mme vitesse de 300 000 kilomtres par
seconde. Cette dernire est mesure avec une prcision remarquable,
sans cesse accrue par lavnement de moyens de mesure de plus en
plus perfectionns. Une plthore dautres expriences ont toutes confirm la constance de la vitesse de la lumire certaines la
mesurant directement dans diffrents contextes, dautres testant
plutt les consquences de sa constance.
Vous trouvez a dur avaler ? Vous ntes pas les seuls ! laube
du X X e sicle, les physiciens cherchrent par tous les moyens rfuter

ce rsultat. En vain. Einstein, linverse, choisit daccepter


linvariabilit de la vitesse de la lumire, puisquelle levait le paradoxe
qui le troublait depuis lenfance : prenez en chasse un rayon lumineux,
courez aussi vite que possible, il vous chappera toujours la mme
vitesse. Quelles que soient les circonstances, vous ne pourrez jamais
avoir limpression que la lumire chemine en dessous des 300 000
kilomtres par seconde rglementaires (et ne parlons mme pas de la
ralentir jusqu ce quelle paraisse immobile !) Affaire classe. Cela
tant, la victoire dEinstein sur ce paradoxe ne fut pas sans
consquences : la constance de la vitesse de la lumire scelle la chute
de lempire de la physique newtonienne.

La vrit a de lourdes consquences


La vitesse mesure la distance quun objet parcourt en un temps
donn. Si je roule en voiture cent kilomtres lheure, cela signifie
que je parcourrai cent kilomtres en une heure. Dfinie en ces termes,
la vitesse apparat comme un concept beaucoup trop ordinaire pour
quon en fasse toute une histoire, coups davalanches, de grenades
main et de photons ! Et pourtant notez que la distance est une notion
concernant lespace (cest une mesure de lespace qui spare deux
points distincts). De mme, la dure est un concept propre au temps
(dfinie par le temps coul entre deux vnements). La vitesse est
donc intimement lie notre conception de lespace et du temps. Et
lon comprend alors que le moindre rsultat qui contredit notre
exprience quotidienne de la vitesse met aussi en dfaut notre
entendement de lespace et du temps. Voil pourquoi ces bizarreries
concernant la vitesse de la lumire mritent un examen minutieux.
Cest ce qua fait Einstein, pour parvenir des conclusions tonnantes.

Les effets sur le temps : Ier acte


Il est trs facile de montrer que notre conception ordinaire du
temps est fausse, et ce en vertu de la constance de la vitesse de la
lumire. Imaginons deux chefs dtat de deux nations en guerre, assis
chacun une extrmit dune longue table o viennent de se tenir des

ngociations. Ils sont parvenus un accord de cessez-le-feu, mais


aucun des deux naccepte de le signer le premier ! Le secrtaire gnral
des Nations unies leur propose alors une solution ingnieuse. Une
lampe, initialement teinte, sera place au milieu de la table.
Puisquelle est situe gale distance des deux personnages, si on
lallume, sa lumire atteindra les deux prsidents au mme instant.
Tous deux acceptent alors de ratifier le trait ds quils verront la
lampe sallumer et signent donc simultanment, la satisfaction
gnrale.
Fier dun tel succs, le secrtaire gnral des Nations unies dcide
duser de la mme astuce dans un cas semblable. La seule diffrence
rside dans le fait que les ngociations ont lieu dans un train qui circule
vitesse constante. Le prsident du Marchavant est install une
extrmit de la table de sorte quil est dans le sens de la marche du
train. Le roi du Marcharrire a pris place lautre extrmit et tourne
donc le dos la tte du train. Le secrtaire gnral, conscient que les
lois de la physique sont indpendantes du mouvement des
observateurs tant que celui-ci reste uniforme, ne tient pas compte de
cette diffrence et entreprend la mme crmonie de signature,
orchestre par la mme lampe. Les deux chefs dtat signent le pacte
puis ftent lvnement en compagnie de leurs divers conseillers.
Ils apprennent alors que des combats ont clat entre les peuples
de leurs deux nations, qui ont assist la ratification du trait depuis le
bord de la voie ferre. Tous les participants la crmonie sont
mduss : ces nouvelles hostilits ont pour origine le mcontentement
des gens du Marchavant qui affirment avoir t leurrs car leur
prsident aurait sign laccord de paix avant le roi du Marcharrire.
Pourtant, tous les occupants du train, quel que soit leur bord,
saccordent sur la simultanit sans quivoque des deux signatures.
Comment se fait-il alors que les observateurs extrieurs ne soient pas
daccord ?
Analysons le point de vue dun des observateurs, immobile sur le
bord de la voie tandis que, dans le wagon, la lampe sallume et que ses
rayons de lumire filent vers chacun des deux dirigeants. Pour cet
observateur rest lextrieur, le prsident du Marchavant se dplace
la rencontre du pinceau lumineux, tandis que le roi du Marcharrire

sen loigne. Notre observateur en dduit que le faisceau qui se dirige


vers le prsident a moins de distance parcourir que celui qui doit
rattraper le roi. Il ne sagit pas ici dune assertion concernant la vitesse
de la lumire puisquil est clairement tabli que celle-ci conserve la
mme allure quel que soit le mouvement de sa source ou de ses
observateurs mais plutt la distance dont celle-ci doit saffranchir ici
pour atteindre les deux futurs signataires. Si cette distance est moindre
pour le prsident du Marchavant que pour le roi du Marcharrire, et
puisque la lumire parcourt les deux trajets la mme vitesse, alors,
elle atteint forcment le prsident avant le roi. Et voil pourquoi les
habitants du Marchavant sont persuads davoir t berns !
Lorsque les mdias relatent lvnement, le secrtaire gnral, les
deux chefs dtat et tous leurs conseillers nen croient pas leurs
oreilles. Ils sont pourtant tous daccord : la lampe tait fermement installe, exactement mi-chemin entre le roi et le prsident, et sa
lumire a donc parcouru exactement la mme distance pour les
atteindre. Nul doute que la vitesse des rayons lumineux reste gale
300 000 kilomtres par seconde, quils aient t mis vers la droite ou
vers la gauche. Ils sont donc convaincus, et en ont mme t tmoins,
que les deux faisceaux lumineux ont atteint les deux chefs dtat au
mme instant.
Des occupants du train et des observateurs extrieurs, qui a
raison et qui a tort ? Les explications de chacun des deux groupes sont
irrfutables. Ici encore, tous ont raison. Tout comme Wallace et
Gromit, chaque groupe dtient une part gale de vrit. Sauf quici
leurs vrits respectives semblent contradictoires. Politiquement,
lissue du dbat est dimportance : le roi et le prsident ont-ils, oui ou
non, sign le trait simultanment ? Avec les observations et les
raisonnements prcdents, nous pourrons seulement conclure que
selon les voyageurs du train, oui , et selon les habitants du bord de
la voie ferre, non . En dautres termes, des vnements simultans
pour certains observateurs ne le sont pas pour dautres observateurs
en mouvement par rapport aux premiers.
Voil qui est stupfiant ! Il sagit l de lune des dcouvertes les
plus profondes sur la nature de la ralit. Et pourtant, quand vous
aurez repos ce livre depuis longtemps, sil ne vous reste rien dautre

de ce chapitre que le quiproquo li cet exemple, vous aurez quand


mme compris lessentiel de la dcouverte dEinstein. Notre histoire
dmontre quil nest nul besoin ni de larsenal des mathmatiques ni de
raisonnements logiques compliqus pour dvoiler cette consquence
inattendue de la constance de la vitesse de la lumire sur le temps luimme. Notez bien que, si les photons se comportaient comme les
grenades et les boules de neige (cest--dire si leur vitesse ntait pas
constante), les observateurs hors du train seraient daccord avec les
voyageurs. Certes, ils continueraient de relever une distance
parcourir depuis la lampe jusquau prsident du Marchavant plus
longue que jusquau roi du Marcharrire. Mais notre intuition nous
laisse penser que la lumire sapproche moins vite du prsident
quelle ne sloigne du roi puisque le dplacement du train aide le
rayon qui avance dans son sens, tandis quau contraire elle retient
celui qui se dirige vers le prsident du Marchavant. En tenant compte
de ces effets, les observateurs sur le bas-ct verraient les deux rayons
atteindre simultanment le roi et le prsident. Mais ces effets sont
incorrects, et, dans le monde rel, la lumire nacclre ni ne ralentit,
elle ne se laisse ni aider ni retenir . La conclusion des habitants
sur le bas-ct est donc tout fait justifie : pour eux, le prsident a
sign le premier.
La constance de la vitesse de la lumire conduit donc labandon
de la vieille notion selon laquelle la simultanit de deux vnements
est un concept absolu, qui met tout le monde daccord,
indpendamment de leurs mouvements relatifs. Lhorloge universelle
dantan, dont le tic-tac imperturbable demeurerait identique luimme sur Terre, sur Mars ou nimporte o ailleurs dans le cosmos,
nexiste pas. Au contraire, deux observateurs en mouvement relatif
seront incapables de se mettre daccord sur la simultanit dun
vnement. La -raison pour laquelle cette assertion nous parat si
surprenante est simplement que leffet reste infime lorsque les vitesses
en jeu sont des vitesses ordinaires. Avec une table de ngociations
longue de trente mtres, installe dans un train cheminant quinze
kilomtres lheure, les observateurs extrieurs verraient le
faisceau lumineux atteindre le prsident du Marchavant environ un
millionime de milliardime de seconde avant le roi du Marcharrire.

Cest une vraie diffrence, mais elle est si minuscule quelle ne peut tre
dtecte directement par lil humain. Imaginons que le train avance
beaucoup plus vite, disons autour dun milliard de kilomtres lheure.
Il faudrait alors vingt-cinq fois plus de temps la lumire pour arriver
la place du roi que pour arriver lautre bout de la table. des
vitesses leves, les effets de la relativit restreinte deviennent de plus
en plus prononcs.

Les effets sur le temps : IIe acte


Il est difficile de donner une dfinition du temps ; les tentatives se
soldent souvent par lutilisation du mot temps lui-mme, ou par des
contorsions linguistiques, dans le seul but de lviter. Plutt que de
suivre cette voie, soyons plus pragmatique et convenons dappeler
temps la grandeur que mesurent les horloges et les montres.
videmment, cela ne fait que repousser la difficult, mais, cette fois,
nous pouvons les dfinir comme des dispositifs qui suivent des cycles
mcaniques parfaitement rguliers. Nous mesurons ainsi le temps en
comptant le nombre de cycles de lhorloge. Cette dfinition correspond
bien ce quest une montre-bracelet : le mouvement de ses aiguilles est
priodique et, pour lire lheure, nous comptons effectivement le
nombre de priodes (ou de fractions de priodes) parcourues par les
aiguilles entre deux instants donns.
Bien sr, de tels cycles mcaniques parfaitement rguliers
font implicitement rfrence la notion de temps, puisque les qualifier
de rguliers revient prciser que la dure de tous les cycles est la
mme. En pratique, cela se manifeste par le fait que nous fabriquons
nos horloges laide de composants physiques simples, dont on attend,
pour des raisons fondamentales, quils voluent de faon cyclique et
rptitive. Les horloges pendule de nos grands-pres (bases sur
loscillation du pendule) ou les horloges atomiques (bases sur des
processus rptitifs et rguliers propres certains atomes) en sont des
exemples simples.
Nous cherchons donc comprendre comment le mouvement
parvient perturber lcoulement du temps. Ayant dfini le temps de
faon oprationnelle, en termes dhorloges, notre question revient se

demander de quelle manire le mouvement influe sur le tic-tac de


celles-ci. Avant toute chose, notons quil ne sagit pas de secouer une
montre dans tous les sens pour voir comment ragit son mcanisme.
Cest en fait le plus simple et le plus serein des dplacements qui nous
intresse : le mouvement vitesse constante, sans heurts ni secousses.
Effectivement, la question que lon se pose est de nature fondamentale
et universelle ; nous cherchons clarifier linfluence du mouvement
sur lcoulement du temps et donc sur le tic-tac de toutes les horloges,
quelles que soient leurs caractristiques individuelles.
Pour ce faire, introduisons la plus simple des horloges
concevables (bien quelle soit parfaitement irralisable). Baptise
montre photon , elle se compose de deux miroirs fixs un
support, dont les cts rflchissants se font face. Entre les deux, un
seul petit paquet de lumire, un unique photon, rebondit dun miroir
lautre (figure 2.1). Avec des miroirs distants de quinze centimtres, il
faudra au photon un milliardime de seconde pour faire un aller-retour
complet. chacun de ses allers-retours correspond un tic de la
montre photon. Un milliard de tics font une seconde.

Figure 2.1 La m on t r e ph ot on est com pose de deu x m ir oir s pa r a llles en t r e


lesqu els r ebon dit sa n s cesse u n u n iqu e ph ot on . Ch a qu e t ic de lh or log e
cor r espon d u n a ller -r et ou r com plet de celu i-ci.

Cette montre photon va nous servir de chronomtre pour


mesurer le temps coul entre deux vnements. Il nous suffit de
multiplier le nombre des tics entre les deux instants par la dure
dun tic . Par exemple, lors dune course de chevaux, si nous
voyons notre photon faire cinquante-cinq milliards dallers-retours
entre le dpart et larrive, nous pouvons en conclure que la course a
dur cinquante-cinq secondes.
Dans ce qui suit nous allons utiliser cette montre photon pour
chronomtrer des vnements. En effet, son mcanisme est tellement
simple quelle nous pargne des dtails superflus et nous permet de
nous consacrer compltement la question qui nous occupe
linfluence du mouvement sur lcoulement du temps. Imaginons
que nous soyons paresseusement installs une table, occups
regarder fonctionner notre montre photon. Tout coup, une seconde
montre, identique, arrive par la gauche et glisse sur la table vitesse
constante (figure 2.2). Les tic-tac de cette deuxime horloge, en
mouvement, ont-ils le mme rythme que ceux de la ntre, immobile
sur la table ?
Pour rpondre cette question, considrons tout dabord le
chemin que parcourt le photon de la montre en mouvement pour
chacun de ses tics . Le photon part du bas vers le miroir du haut
(figure 2.2). Ce faisant, de notre point de vue, le photon chemine en
ligne droite, mais pas la verticale (puisque la montre se dplace),
comme lillustre la figure 2.3. Si le photon ne suivait pas cette
diagonale, il raterait son miroir et sen irait se perdre au loin. Mais,
puisque le miroir a lui aussi toutes les raisons de se croire immobile
(pour lui, tout bouge alentour), il ne fait donc aucun doute que son
photon va y rebondir et que nous le verrons suivre la trajectoire
incline que nous avons dessine. Le photon se rflchit donc sur son
miroir puis sen retourne vers celui du bas, le long dun second trajet
inclin, symtrique du premier ; la montre met son tic . Le plus
important retenir ici est que, de notre point de vue, le second photon
aura suivi un priple beaucoup plus long (les deux diagonales) que
celui de la montre immobile (qui, lui, oscille la verticale) : en plus de
laller-retour de haut en bas, il doit aussi glisser vers la droite. Par
ailleurs, la constance de la vitesse de la lumire impose que les deux

photons cheminent exactement la mme allure. Mais, comme lun


doit voyager plus loin que lautre pour produire un tic , sa montre
met des tic-tac moins frquents. Et cet argument simple suffit affirmer
que, de notre point de vue, lhorloge en mouvement fonctionne plus
lentement que lhorloge immobile. Ayant tabli plus haut que les tic-tac
reprsentent une conversion de la dure coule, nous en dduisons
donc que, pour lhorloge qui se dplace par rapport nous, le temps est
ralenti.

Figure 2.2 A u pr em ier pla n , u n e m on t r e ph ot on est im m obile (pa r r a ppor t


n ou s), t a n dis qu la r r ir e-pla n u n e a u t r e dr iv e v it esse con st a n t e.

Figure 2.3 De n ot r e poin t de v u e, le ph ot on de lh or log e en m ou v em en t


ch em in e en dia g on a le.

Vous pourriez vous interroger : ne sagirait-il pas dun caractre


particulier aux montres photon, que lon ne retrouve ni sur les
horloges pendule de nos grands-pres ni sur les Rolex ? Le temps
mesur par ces montres-l, plus habituelles, serait-il lui aussi ralenti ?
La rponse est un oui retentissant, comme le dmontre une autre
application du principe de relativit : fixons une Rolex sur chacune des
deux montres photon et reprenons lexprience. La montre immobile
et sa Rolex mesurent les mmes laps de temps et seul les distingue le

fait que lune met un milliard de tics lorsque les aiguilles de lautre
comptent une seconde. Quen est-il de la montre en mouvement et de la
Rolex qui laccompagne ? Les aiguilles de la Rolex sont-elles ralenties,
de sorte quelles restent synchronises avec les allers et venues du
photon ? Soyons encore plus explicite et imaginons que cette dernire
combinaison de montres, lune photon, lautre aiguilles, soit visse
au plancher dun wagon dpourvu de fentres. Le wagon glisse sur des
rails parfaitement lisses et rectilignes. En vertu du principe de
relativit, il nexiste aucune faon, pour un voyageur install
lintrieur, de dtecter des effets lis au mouvement du wagon. Or, si la
montre photon et sa Rolex devaient perdre leur synchronisation,
nous aurions l un effet trs remarquable. Voil pourquoi ces deux
montres doivent mesurer des intervalles de temps gaux. La Rolex doit
ralentir exactement de la mme manire que sa voisine photon.
Indpendamment de son mcanisme, de sa marque ou de la qualit de
sa construction, toute horloge en mouvement par rapport une autre
indique un rythme diffrent de lcoulement du temps.
Cet exemple permet aussi de quantifier la diffrence : lcart de
temps mesur par lune ou lautre montre photon est donn par la
distance supplmentaire que le photon de lhorloge mobile doit
parcourir chaque aller-retour. Cette distance, quant elle, dpend
videmment de la vitesse de lhorloge plus elle est grande, plus son
photon dviera vers la droite. Toujours par comparaison avec son
analogue immobile, le rythme des tic-tac de la montre en drive est
dautant plus ralenti que celle-ci se dplace plus vive allure4.
Souvenons-nous que le photon fait un aller-retour en un
milliardime de seconde. Et, pour que la distance que parcourt la
montre dun tic lautre soit non ngligeable, celle-ci doit se
dplacer vraiment trs vite (une bonne proportion de la vitesse de la
lumire). Imaginons quelle ne se dplace qu quinze kilomtres
lheure. Entre deux tics , elle ne se translaterait vers la droite que de
quatre milliardimes de mtres. Cela se traduit par une diffrence
vraiment minuscule entre les longueurs des trajets des deux photons,
et par un effet plus minuscule encore sur le rythme de la montre en
mouvement. Cela vaut pour toutes les horloges possibles et
imaginables (toujours en vertu du principe de relativit) et donc pour

le temps lui-mme. En consquence, des tres tels que nous, qui ne


nous dplaons qu trs faible allure, nont aucune conscience de ces
distorsions du temps. Car ces effets, pourtant bien rels, sont tellement
infimes Cela tant, sil nous tait possible dattraper cette montre
photon et de laccompagner dans une course aux trois quarts de la
vitesse de la lumire, nous pourrions utiliser les quations de la
relativit restreinte pour calculer que les observateurs immobiles
verraient votre montre fonctionner aux deux tiers du rythme de la
leur. Un cart plutt -consquent, cette fois.

Vivre toute allure


Nous venons de vrifier que la constance de la vitesse de la
lumire implique quune montre photon fonctionnera moins vite si
elle est en mouvement. Par le biais du principe de relativit, nous
avons prouv que leffet est le mme pour toutes les horloges, quelles
quelles soient, et quil sagit donc dune caractristique du temps luimme. Celui-ci scoule moins vite pour un individu en mouvement
que pour un individu immobile. Mais alors, si tous nos raisonnements
sont corrects, ne pourrait-on pas vivre plus longtemps en se dplaant
plutt quen restant immobiles ? Car, finalement, ce qui vaut pour le
temps quindiquent des montres mcaniques doit bien valoir pour le
temps que mesurent les battements du cur, par exemple.
Effectivement, des expriences (qui ne portent pas sur lesprance de
vie humaine, mais sur celle de certaines particules microscopiques, les
muons) le confirment. Mais il y a tout de mme un hic : nous ne
dtenons pas encore la recette de la jeunesse ternelle.
Au repos, en laboratoire, les muons se dsintgrent en deux
millionimes de seconde (en moyenne), suivant un processus
semblable celui de la dsintgration radioactive. Cest un fait
exprimental, maintes et maintes fois vrifi. Le muon vit en quelque
sorte avec un revolver sur la tempe : aprs avoir vcu deux
millionimes de seconde, il appuie sur la gchette et explose en plein de
petits morceaux, lectrons et neutrinos. Observons ces mmes muons
lorsque des acclrateurs de particules les propulsent des vitesses
proches de celle de la lumire. Leur esprance de vie, telle que la

mesurent les chercheurs, est tonnamment plus longue. Ce nest pas


une plaisanterie ! 298 000 kilomtres par seconde (quasiment
99,5 % de la vitesse de la lumire), la dure de vie du muon est
multiplie par dix. Lexplication, nous la connaissons, cest la relativit
restreinte qui nous la fournit : les montres des muons mettent
leurs tics un rythme trs ralenti par rapport aux muons immobiles
en laboratoire. Alors que la pendule du laboratoire a dpass depuis
longtemps linstant o les muons doivent appuyer sur la dtente, les
horloges des muons rapides nont pas encore sonn le glas. Nest-ce pas
une dmonstration plutt spectaculaire de linfluence du mouvement
sur lcoulement du temps ? Si nous pouvions filer aussi vite que ces
muons, notre longvit serait, elle aussi, multiplie par dix ! Et nous
pourrions vivre sept sicles plutt que soixante-dix ans5
Et, maintenant, le hic. Les chercheurs observent une dure de vie
incomparablement plus longue pour les muons rapides que pour leurs
jumeaux immobiles. Cela a pour origine que le temps scoule moins
vite pour les muons en mouvement. Ce ralentissement du temps ne
concerne pas seulement les horloges internes des muons mais
sapplique tout ce qui est susceptible de leur arriver. Supposons par
exemple quun muon au repos puisse lire cent livres au cours de sa
courte vie. Eh bien, son cousin, qui mne son existence vive allure,
lira les mmes cent livres. Certes, il semble vivre plus longtemps que
son cousin sdentaire car le temps passe moins vite pour lui, mais son
rythme de lecture (ainsi que tout ce quil pourrait entreprendre
dautre) en est altr dautant. Du point de vue dun observateur dans le
laboratoire, tout se passe comme si le muon rapide vivait au ralenti,
donc plus longtemps, mais pas plus . Bien sr, il en irait de mme
pour des tres humains extraordinairement rapides et vivant plusieurs
sicles : de leur point de vue, cest la vie de tous les jours. De notre
point de vue, ils vivent au ralenti et un cycle de leur existence dure un
temps fou nos yeux.

Mais finalement qui bouge ?


La relativit du mouvement est tout la fois la clef de la thorie
dEinstein et une source possible de confusion. Vous laurez peut-tre

dj remarqu, il suffit dintervertir les points de vue pour changer les


rles du muon sdentaire et du muon rapide. Tout comme Wallace et
Gromit taient chacun en droit de se considrer immobile et de croire
lautre en mouvement, les muons que nous voyons filer toute allure
peuvent, juste titre, saffirmer immobiles. De leur point de vue, ils
sont au repos, et les muons que nous pensons sdentaires filent toute
allure dans lautre direction. Les raisonnements que nous avons
labors plus haut peuvent tre appliqus tels quels ce nouveau point
de vue. Ils nous mnent alors la conclusion, apparemment
contradictoire, que le temps scoule moins vite pour les muons
qualifis dimmobiles que pour ceux que nous croyions anims.
Nous avons dj rencontr, avec la crmonie de signature dans
le train, une situation analogue o des points de vue diffrents
correspondaient des conclusions opposes. Dans le cas prcdent, les
prceptes de la relativit restreinte nous foraient abandonner lide
familire selon laquelle des vnements simultans le sont pour tous
les observateurs, indpendamment de leur mouvement. Le cas qui
nous occupe maintenant semble encore plus incongru. Comment
diable deux observateurs peuvent-ils tous deux prtendre que le temps
passe moins vite pour lautre ? Le paradoxe est encore plus
spectaculaire avec lexemple des muons, puisque nous pourrions nous
attendre ce que chaque groupe (dune part les muons au repos,
dautre part les muons en mouvement) annonce, en toute lgitimit, la
fin des muons de lautre groupe avant la leur. Nous discernons
certaines trangets, inattendues, du monde qui nous entoure, en
esprant toutefois navoir pas dj franchi les limites de labsurde. Que
se passe-t-il donc ?
Comme souvent avec les paradoxes que soulve la relativit
restreinte, un examen attentif de ces illogismes apparents finit par
lever le voile sur de nouvelles particularits de notre Univers. Trve
danthropomorphisme, laissons l les muons et revenons Wallace et
Gromit. Imaginons maintenant quen plus du clignotant vert ou rouge
leurs combinaisons sont affubles dune grosse horloge digitale, bien
visible. Wallace, de son point de vue, est immobile, tandis que Gromit
apparat au loin (il le distingue grce sa lumire verte et sa grande
montre digitale), passe devant lui, puis se perd dans les profondeurs de

lespace. Il saperoit que lhorloge de Gromit retarde par rapport la


sienne et quelle fonctionne plus lentement (dautant plus lentement
que Gromit le dpasse plus vite). Sil tait plus observateur, il aurait pu
remarquer que tout chez lui est ralenti, depuis ses mouvements de main
jusquaux interminables battements de ses paupires. Gromit, de son
point de vue, dcrirait exactement la mme scne.
Tentons une exprience pour mettre le doigt sur labsurdit qui se
cache dans ce paradoxe. Allons au plus simple : Wallace et Gromit se
mettent daccord pour rgler leurs montres douze heures pile ds
quils se croiseront. En sloignant, chacun affirme que lhorloge de
lautre retarde. Pour confronter objectivement leurs tmoignages, il
faudrait quils puissent se rejoindre afin de comparer leurs montres.
Comment faire ? Certes, Wallace dispose dun racteur qui pourrait le
propulser afin de rattraper Gromit. Mais il briserait alors la symtrie
entre leurs deux points de vue (cette symtrie qui est justement la
source du paradoxe) puisquil serait alors acclr et donc plus libre. En
rejoignant Gromit de cette manire, Wallace peut tre certain que sa
montre indiquera une dure moindre que celle de Gromit, puisquil sait
quil se dplace : il aura senti son acclration. Les points de vue de
Wallace et de Gromit ne seront plus quivalents. En allumant son
racteur, Wallace renonce son droit au repos.
Sils se rejoignaient ainsi, la diffrence de temps quindiqueraient
leurs horloges dpendrait de leur vitesse relative et de la faon dont
Wallace aurait us de son racteur. Et nous savons maintenant que, si
les allures restent faibles, lcart sera infime. Mais, si les vitesses qui
entrent en jeu sont proches de celle de la lumire, alors la discordance
peut atteindre plusieurs minutes, voire des jours, des annes ou mme
des sicles ! Prenons un exemple concret. Admettons que Wallace et
Gromit se croisent avec une vitesse relative gale 99,5 % de celle de
la lumire. Wallace attend trois ans, sa montre, avant de mettre en
marche son racteur pour obtenir la brve impulsion qui lui permettra
de dpasser Gromit la mme vitesse relative que trois ans plus tt,
gale 99,5 % de celle de la lumire. Selon sa montre, il se sera coul
six ans avant quil ne revoie Gromit (puisque trois autres annes lui
seront ncessaires pour le rattraper). Les calculs mens selon les
prescriptions de la relativit restreinte indiquent que soixante ans se

seront couls pour Gromit ! Et ce nest pas un tour de passe-passe.


Gromit devra fouiller au fin fond de sa mmoire pour se souvenir
davoir vu Wallace soixante ans auparavant. Mais, pour lui, ctait il y a
peine six ans En un sens, de par son mouvement, Wallace aura
voyag dans le temps ou, plus exactement, dans le futur de Gromit.
La question de la runion des deux horloges, en vue de leur comparaison, peut sembler ntre quune nigme dordre logistique.
Cest pourtant l que rside le cur du problme. On peut imaginer une
ribambelle dastuces pour djouer le paradoxe, mais toutes choueront
dune manire ou dune autre. Nous pourrions imaginer par exemple
que Wallace et Gromit les comparent par tlphone. Si leurs
tlphones cellulaires leur permettaient de communiquer
instantanment leurs observations, alors nous aurions un srieux
problme : du point de vue de Gromit, la montre de Wallace fonctionne
au ralenti, et celui-ci devrait donc lui indiquer une dure plus courte.
Au contraire, pour -Wallace, cest lhorloge de Gromit qui retarde, et
cest lui qui devrait annoncer un temps moindre. Ils ne peuvent avoir
tous deux raison et nous serions perdus. videmment, le pige rside
dans le fait que les communications par tlphone, comme toute autre
forme de communication, ne sont pas instantanes. Les tlphones
cellulaires transmettent des ondes radio. Celles-ci sont de mme nature
que les ondes lumineuses et elles se propagent donc la vitesse de la
lumire. De sorte que le signal quelles transportent narrivera quaprs
un certain laps de temps : exactement le retard quil faut pour mettre
tout le monde daccord.
Voyons cela du point de vue de Wallace. Il a convenu avec
Gromit de lui tlphoner toutes les heures : Il est midi, tout va bien ,
Il est une heure, tout va bien , et ainsi de suite. Puisque Wallace le
voit vivre au ralenti, il se dit a priori quil recevra ses appels avant que
sa montre nindique lheure prvue. Bref, il conclut que Gromit devra
reconnatre que cest son horloge lui qui retarde. Puis le doute
sinstalle et il y rflchit deux fois : Gromit sloigne de moi, donc le
signal que jmets dans sa direction parcourt une distance chaque fois
plus longue avant de latteindre. Ce retard suffit peut-tre compenser
celui de son horloge ? M par lide que ces deux effets (la lenteur de
lhorloge de Gromit et le temps du trajet de son signal) puissent se

compenser, Wallace sattelle une valuation prcise de chacun deux.


sa grande surprise, les rsultats indiquent que la dure du trajet du
signal est plus longue que le retard quil impute lhorloge de Gromit, de
sorte quil devrait recevoir ses appels aprs qua sonn (pour lui) lheure
convenue. Et Wallace sait davance que Gromit est trop fort en
physique pour oublier de considrer, dans les calculs quil mnera pour
dcider du comportement de sa montre lui, le trajet du signal. Mme
ainsi, il en viendra la conclusion que lhorloge de Wallace retarde par
rapport la sienne.
Ici encore, le mme raisonnement tient du point de vue de
Gromit, si cest lui quincombe la tche denvoyer des nouvelles
dheure en heure. En premier lieu, il pensera que, du fait de la lenteur
de son horloge, Wallace recevra ses appels avant lheure dmettre les
siens. Puis en ajoutant le temps du parcours de son signal jusqu
Wallace, chaque fois plus loin, il sapercevra que celui-ci reoit en fait
ses appels aprs avoir lui-mme tlphon. Finalement, il ralisera
son tour que Wallace ne peut que conclure que son horloge lui
retarde.
Tant que ni Gromit ni Wallace nacclrent, leurs points de vue
restent rigoureusement quivalents. Ils sont donc en droit de penser
(bien que cela soit en apparence paradoxal) que lhorloge de lautre
retarde.

Les effets du mouvement sur lespace


Ce dernier pisode nous a rvl que les observateurs libres
voient les horloges en mouvement fonctionner moins vite que les
leurs : le mouvement a une incidence sur lcoulement du temps. De l,
il ny a quun pas pour montrer que le mouvement influe tout autant
sur lespace. Rejoignons pour cela Jules et Jim sur leur circuit.
Souvenons-nous que Jules avait pris soin, chez le concessionnaire, de
mesurer la longueur de sa voiture laide dun mtre. Maintenant que
Jules roule toute allure au volant de son engin, Jim, rest sur le bord
de la piste, ne peut pas vrifier la taille du bolide par la mme mthode.
Il procde donc de manire indirecte. Lune des possibilits est celle
que nous avons mentionne plus haut : Jim dclenche son

chronomtre ds que le pare-chocs avant arrive sa hauteur et larrte


au passage du pare-chocs arrire. Pour calculer la longueur du
vhicule, il na plus qu multiplier le temps ainsi obtenu par sa vitesse.
Conscients de nos toutes rcentes dcouvertes sur le temps, nous
savons que Jules, de son point de vue, est immobile tandis que Jim se
dplace, de sorte que le chronomtre de ce dernier lui semble tourner
au ralenti. Jules en conclut que la mesure indirecte de Jim sera
errone, quelle lui fournira un rsultat plus court que celui obtenu
larrt. En effet, dans son calcul, Jim multiplie la vitesse de la voiture
par le temps quil mesure laide dun chronomtre ralenti. La dure
mesure est plus courte quelle ne devrait ltre, et la longueur sen
trouve diminue dautant.
Donc, Jim voit le bolide de Jules plus court en mouvement quau
repos. Cest un exemple dun phnomne gnral qui vaut pour tous les
objets en dplacement : on les peroit raccourcis dans la direction de
leur trajectoire. Les quations de la relativit restreinte montrent, par
exemple, quun objet qui se dplacerait 98 % de la vitesse de la
lumire par rapport un observateur immobile lui paratrait 80 % plus
court que sil tait au repos, ce quillustre la figure 2.4 6.

Figure 2.4 Un objet en m ou v em en t sem ble plu s cou r t da n s la dir ect ion de sa
t r a ject oir e.

Se dplacer dans lespace-temps


Pour respecter la constance de la vitesse de la lumire, il nous
faut remplacer nos vieux concepts de lespace et du temps, immuables
et universels, par une conception nouvelle, en vertu de laquelle ils
dpendent intimement du mouvement relatif entre observ et

observateur. Nous pourrions nous en tenir l et accepter simplement


que les objets rapides voluent au ralenti et semblent raccourcis.
Toutefois, la relativit restreinte fournit un cadre unique et
fondamental pour dcrire tous ces phnomnes.
Prenons lexemple dune voiture imaginaire, qui atteindrait en un
clin dil sa vitesse de croisire, cent cinquante kilomtres lheure, et
la maintiendrait trs exactement, jusqu ce que lon coupe le -contact
pour la laisser sarrter doucement. Jules, dont la rputation de pilote a
eu le temps de saffirmer, se voit confier le soin de lessayer sur une
piste plate, lisse, bien droite et trs large, en plein dsert. Entre les
lignes de dpart et darrive, la distance est de quinze kilomtres :
lengin devrait la parcourir en un dixime dheure, soit six minutes.
Jim, excellent ingnieur automobile, vrifie les donnes enregistres
lors de douzaines dessais. La plupart ont t chronomtrs six
minutes, mais les derniers indiquent un temps sensiblement plus long :
6,5 ou 7 minutes, et mme 7,5 ! En premier lieu, Jim se dit quun
problme mcanique a pu ralentir la voiture. Il lexamine
attentivement. Elle est en parfait tat de marche. Stupfait de ne
pouvoir expliquer ces temps anormalement longs, il interroge Jules sur
les conditions des derniers essais. Celui-ci a une interprtation toute
simple : la piste est oriente dest en ouest, et, lors des derniers essais
de la journe, le soleil couchant tait si blouissant quil a d courir les
derniers tests avec un lger angle. Il fait un croquis de ses trois
derniers essais, que reproduit la figure 2.5. Effectivement, son
explication est parfaitement claire : la trajectoire est dautant plus
longue que langle quelle fait avec le bord de la piste est plus
important, de sorte quen conduisant toujours la vitesse de cent
cinquante kilomtres lheure le temps du parcours est augment.
Autrement dit, avec un tel angle, une partie des cent cinquante
kilomtres lheure de la traverse dest en ouest est utilise pour le
petit bout de trajet du nord au sud. Il faut donc lgrement plus de
temps pour parcourir la piste.

Figure 2.5 En fin da pr s-m idi, le soleil cou ch a n t , t r op blou issa n t , oblig e
Ju les m odifier sa t r a ject oir e, qu i for m e, a v ec le bor d de la pist e, u n a n g le
plu s lev ch a cu n des t r ois der n ier s essa is.

Bien que linterprtation de Jules soit facile comprendre, il nous


sera utile de la reformuler un peu diffremment pour nous faciliter
lenjambe conceptuelle que nous nous apprtons faire. Les
directions est-ouest et nord-sud reprsentent deux dimensions
spatiales indpendantes dans lesquelles la voiture peut voluer (sans
parler de la troisime dimension, verticale, dans laquelle elle se
dplacerait en montagne, par exemple). Lexplication de Jules illustre
le fait que, tout en maintenant son allure cent cinquante kilomtres
lheure, lors des derniers essais, la voiture avait partag sa vitesse
entre les deux dimensions ; elle allait donc moins vite dans chacune
delles et en particulier roulait en de des cent cinquante kilomtres
lheure dans la direction est-ouest. Lors de tous les autres tests, la
totalit des cent cinquante kilomtres lheure tait utilise au seul
mouvement dans la direction est-ouest ; pour les derniers, une partie
de la vitesse est employe au dplacement dans la direction nord-sud.
Einstein a compris que cette ide le partage du mouvement
entre les diffrentes dimensions sous-tend ltonnante physique de
la relativit restreinte, condition de concevoir que ce partage se fait
non seulement entre les dimensions spatiales, mais aussi avec la

dimension temporelle. Dailleurs, dans la plupart des cas, lessentiel du


mouvement dun mobile se fait dans le temps, pas dans lespace.
Voyons ce que cela signifie.
Le dplacement dans lespace est un concept que nous matrisons
tout petits. Bien que nous nayons pas lhabitude de lenvisager en ces
termes, nous savons que nous nous dplaons dans le temps. Il suffit de
regarder notre montre. Mme si nous sommes oisivement install
devant la tlvision, notre montre nous indique sans cesse une heure
diffrente : elle avance dans le temps, continuellement. Autour de
nous, tout vieillit, passant fatalement dun instant au suivant. Le
mathmaticien Hermann Minkowski, et Einstein par la suite,
prconisait que lon pense au temps comme une quatrime dimension
de notre Univers, analogue aux trois directions spatiales que nous
connaissons bien et dans lesquelles nous sommes plongs. Le temps
comme dimension, voil qui nous parat bien abstrait alors quil sagit en
fait dune notion fort concrte. Pour donner rendez-vous quelquun,
vous prcisez bien o dans lespace vous vous proposez de le retrouver
par exemple, New York, au neuvime tage de limmeuble langle
de la 53e Rue et de la Septime Avenue. Vous prcisez ainsi trois
donnes (neuvime tage, 53e Rue, Septime Avenue) pour dfinir
prcisment un lieu dans les trois dimensions de lespace. Toutefois,
vous ne ngligeriez pas dindiquer galement quand vous esprez voir
cette personne disons quinze heures. Cette information
supplmentaire indique o dans le temps se tiendra le rendez-vous.
Tout vnement est donc spcifi par la donne de quatre nombres :
trois spatiaux, un temporel. Ces informations dfinissent
lemplacement de lvnement dans lespace et dans le temps ; en un
mot, dans lespace-temps. Cest en ce sens que le temps nest quune
dimension supplmentaire.
Avec cette interprtation, o espace et temps sont sur un pied
dgalit, peut-on parler de la vitesse dun objet dans le temps comme
dun concept semblable celui de sa vitesse dans lespace ? La rponse
est oui.
Le principal indice rside dans un point essentiel que nous avons
dj abord. Lorsquun objet se dplace (dans lespace) par rapport
nous, nous voyons sa montre retarder par rapport la ntre.

Autrement dit, son mouvement dans le temps est ralenti. Cest ici
quEinstein franchit le pas : il a proclam que tous les objets de
lUnivers se dplacent dans lespace-temps toujours la mme vitesse,
celle de la lumire. Une trange ide pour nous, qui sommes habitus
des dplacements dont les vitesses sont trs largement infrieures
celle de la lumire. Et nous avons longuement insist l-dessus : la
relativit restreinte heurte notre sens commun pour cette raison. Tout
cela reste vrai. Mais nous parlons ici de la vitesse gnralise dun
mobile dans les quatre dimensions trois spatiales, une temporelle.
Cest elle, et elle seule, qui est gale la vitesse de la lumire. Souvenonsnous de notre automobile imaginaire, qui roule cent cinquante
kilomtres lheure. Comme elle, nimporte quel autre mobile peut
partager sa vitesse entre les diffrentes dimensions de sa trajectoire
et donc, en particulier, entre les dimensions spatiales et temporelle.
Un objet immobile (par rapport nous) ne se dplace pas du tout dans
les dimensions spatiales, et son mouvement ne se fait donc que dans
une seule dimension (de mme que celui de la voiture lors des premiers
essais de Jules), celle du temps. De plus, tout ce qui, autour de nous, est
au repos vieillit au mme rythme, cest--dire progresse dans le temps
la mme vitesse. Considrons alors un objet qui se dplace galement
dans lespace : sa trajectoire, qui tait uniquement temporelle, est
maintenant dvie . Toujours par analogie avec les essais
automobiles dans le dsert, si le mouvement est partag entre les
directions de temps et despace, alors, sa vitesse temporelle en est
diminue dautant et lobjet voyage plus lentement, dans le temps, que
ses semblables, immobiles du point de vue spatial. Cest exactement ce
que nous avons obtenu plus haut. Nous comprenons maintenant
quune horloge en translation retarde pour un observateur extrieur
car une partie de son mouvement temporel sert son dplacement
dans lespace. La vitesse spatiale dun objet ne reprsente donc que la
manire dont son trajet dans le temps est dvi7.
Nous voyons tout de suite que la vitesse spatiale dun objet en
mouvement est limite : sa vitesse maximale est atteinte si la totalit du
mouvement dans le temps est employe au dplacement dans les
dimensions despace, bref, quand le dplacement dans lespace-temps
devient purement spatial tout en conservant la mme allure (la vitesse

de la lumire). Puisque toute la partie temporelle du mouvement y est


dvie, la vitesse de la lumire est donc ncessairement la vitesse
maximale que peut atteindre nimporte quel objet en mouvement. Cest
comme si Jules faisait un essai de conduite uniquement dans la
direction nord-sud : il ny aurait plus de vitesse disponible pour un
mouvement dest en ouest. De mme, un objet qui voyagerait dans
lespace la vitesse de la lumire ne pourrait plus se dplacer dans le
temps. La lumire ne vieillit pas. Un photon cr lors du big-bang a
toujours le mme ge aujourdhui sil se promne encore. la vitesse
de la lumire, le temps cesse de scouler.

Et E = mc2 dans tout a ?


Einstein ne voulait pas baptiser sa thorie relativiste (pour
illustrer, entre autres, le caractre constant de la vitesse de la lumire,
il proposa plutt de la qualifier d invariante ). Cependant, le sens du
terme relativit est maintenant limpide. Les travaux dEinstein ont
montr que les concepts habituels du temps et de lespace, notions que
lon croyait absolues et bien distinctes, sont en fait relatives et
interconnectes. Dans la foule, Einstein prouva que dautres
proprits du monde physique taient elles aussi entremles. Son
quation la plus connue en fournit un exemple. Einstein y affirme que
lnergie (E) et la masse (m) dun objet matriel ne sont pas deux
grandeurs indpendantes, mais que lnergie sobtient partir de la
masse (en la multipliant par le carr de la vitesse de la lumire, c2 ) ou la
masse partir de lnergie (en la divisant deux fois par la vitesse de la
lumire). En dautres termes, nergie et masse sont des devises convertibles, comme les euros et les dollars. Toutefois, linverse de
leurs analogues montaires, leur taux de change est constant et fix
une fois pour toutes. Celui-ci est si norme (c2 est vraiment un grand
nombre) que mme une toute petite masse a normment dnergie
revendre. Hiroshima, lhumanit a pris conscience de la puissance
dvastatrice que pouvait fournir la conversion en nergie d peine dix
grammes duranium. Un jour, peut-tre, partir de nos gigantesques
rserves deau de mer et laide de centrales fusion, nous saurons

exploiter intelligemment la dcouverte dEinstein pour fournir


suffisamment dnergie toute la plante.
Lquation dEinstein fournit lexplication la plus convaincante du
fait crucial que rien ne peut aller plus vite que la lumire. Par exemple,
vous vous demandez peut-tre pourquoi lon ne prend pas un muon
dj acclr 298 000 kilomtres par seconde (presque 99,5 % de la
vitesse de la lumire), pour le pousser encore un petit peu, jusqu
99,9 %, puis le pousser vraiment plus fort et le forcer franchir la limite
des 300 000 kilomtres par seconde. La relation dEinstein indique
que ces efforts seraient vains. Un objet mobile a dautant plus dnergie
quil va plus vite. En outre, la formule implique quun objet est dautant
plus massif quil a plus dnergie. Les muons qui fusent 99,9 % de la
vitesse de la lumire sont bien plus massifs que leurs jumeaux
immobiles. Ils sont mme, trs exactement, vingt-deux fois plus lourds
(les masses indiques dans la table 1.1 sont celles des particules au
repos). Mais plus un objet est massif, plus il est difficile de lacclrer : il
y a un gouffre entre pousser un enfant sur son vlo et pousser un semiremorque ! Donc, plus notre muon va vite, plus il nous est difficile
daccrotre sa vitesse. 99,999 % de la clrit de la lumire, sa masse
est multiplie par un facteur de deux cent vingt-quatre.
99,99999999 %, ce facteur dpasse les soixante-dix mille ! La masse du
muon augmente sans limites au fur et mesure que sa vitesse approche
celle de la lumire ; cest une quantit dnergie infinie quil faudrait lui
fournir pour quil atteigne c. Bien sr, cest irralisable, et nous
conviendrons que rien, absolument rien, ne peut aller plus vite que la
lumire.
Nous verrons au chapitre suivant que cette dernire conclusion
amorce le deuxime conflit majeur quont rencontr les physiciens du
X X e sicle, et quelle annonce la chute invitable dune autre de nos
thories les plus chres : la thorie de la gravitation de Newton.

1- En physique, la vlocit est une quantit qui contient la fois la vitesse laquelle un objet se dplace et la
direction dans laquelle il se dplace. En absence de toute force, un objet se dplace avec une vlocit constante, donc
vitesse constante et sans changer de direction. Si la force totale agissant sur lobjet nest pas nulle, la vlocit de lobjet
changera, ce qui signifie que sa vitesse ou sa direction ou encore les deux quantits changeront. (N.d.T.)

2- La prsence de corps massifs tels que la Terre complique la situation puisquil faut alors prendre en compte la
force gravitationnelle. Tant que nous ne considrons que des trajectoires horizontales (pas de mouvement dans la direction
verticale), nous pourrons ignorer les effets gravitationnels dus notre plante. Quoi quil en soit, une discussion approfondie
de la gravitation vous attend au prochain chapitre.
3- Plus prcisment, cest la vitesse de la lumire dans le vide qui est de 300 000 kilomtres par seconde. Lorsque la
lumire chemine dans une substance comme lair ou le verre, sa vitesse diminue, un peu comme celle dun rocher tombant
dune falaise lorsquil pntre dans leau. Ce ralentissement de la lumire est sans incidence sur notre discussion de la
relativit, de sorte que nous nen faisons pas mention dans le texte.
4- Notons, lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, que toute cette discussion se met
facilement en quations. Supposons que la deuxime montre se dplace la vitesse v, et quil faille t secondes son photon
pour faire un aller-retour (dure quindique la montre fixe). Alors vt est la distance quaura parcourue la montre en
mouvement entre les deux instants successifs o son photon rebondit sur le miroir du bas. Le thorme de Pythagore permet
de calculer que la longueur du trajet du photon le long dune diagonale de la figure 2.3 vaut
o lon note
h la hauteur entre les deux miroirs dune montre photon (fixe quinze centimtres). Lensemble du parcours du photon
est donc long de

. La clrit de la lumire, constante, est traditionnellement note c. Il faudrait donc


secondes au photon pour faire un aller-retour. Il nous reste rsoudre lquation
pour obtenir

. Afin dviter tout risque de confusion, nous noterons

dornavant
, o lindice mvt indique quil sagit de lintervalle de temps mesur par nos soins entre
deux tics de la montre en mouvement. Par ailleurs, la dure dun aller-retour pour le photon de la montre immobile
scrit tfixe = 2 h/c, qui conduit

. Ce dernier rsultat rvle que la dure dun aller-retour

est plus longue pour le photon de lhorloge en mouvement que pour celui de la montre fixe. Entre deux vnements
quelconques, la montre en mouvement mettra moins de tics que la montre immobile : la dure entre deux vnements
identiques est plus courte pour lobservateur qui se dplace.
5- Au cas o une dmonstration moins obscure quune exprience ayant lieu dans un acclrateur de particules
serait plus mme de vous convaincre, en voici une autre. En octobre 1971, les chercheurs amricains J. C. Hafele, et
Richard Keating installrent des horloges au csium bord davions pour un vol dune quarantaine dheures. La relativit
restreinte prdit alors (en prenant soin de distinguer dautres effets, plus fins, dont lorigine est gravitationnelle) que les
horloges ainsi embarques doivent indiquer quelques centaines de milliardimes de seconde de moins que leurs analogues
restes sur terre. Cest effectivement ce que Hafele et Keating observrent : le temps est vraiment ralenti pour les horloges en
mouvement.
6- La figure 2.4 illustre correctement le raccourcissement dun objet dans la direction de son mouvement, mais
limage ne correspond pas ce que lon observerait si un objet nous fusait sous le nez une vitesse proche de celle de la
lumire (en admettant que nos yeux ou nos instruments dobservation soient suffisamment perfectionns pour dtecter quoi
que ce soit !) Pour voir quelque chose, nos yeux (ou notre appareil photo, ou tout autre mcanisme) doivent recevoir la
lumire rflchie par la surface de lobjet. Mais, aprs sa rflexion en des points diffrents, cette lumire parcourt, pour nous
atteindre, des trajets de diverses longueurs. Et cela produit une sorte dillusion doptique relativiste o lobjet apparat la
fois plus court et pivot sur lui-mme.
7- Pour les esprits plus formels : laide du quadri-vecteur position x = (ct, x 1, x 2, x 3) = (ct,
), on peut dfinir le
quadri-vecteur vitesse u = dx/d, o le temps propre est dfini par d2 = dt2 c 2(dx 12 + dx 22 + dx 32). La vitesse spatiotemporelle est alors donne par la norme de la quadri-vitesse
gale la vitesse de la lumire, c. Par ailleurs, lquation
+ (d

, identiquement
peut se rcrire c 2(d/dt) 2

/dt) 2 = c 2, et cette dernire relation implique quune augmentation de la vitesse du dplacement spatial,

, saccompagne ncessairement dune rduction de la vitesse du mouvement dans le temps dr/dt


(rduction du rythme dcoulement du temps lhorloge propre du mobile, d, par comparaison celui de notre -montre, dt).

3
Ondes et distorsions
Avec la relativit restreinte, Einstein a rsolu le conflit qui
opposait nos intuitions sur le mouvement la constance de la vitesse
de la lumire. En quelques mots, cest notre intuition qui est errone :
elle se fonde sur lexprience de mouvements des vitesses
incomparablement plus lentes que celle de la lumire, et cette lenteur
occulte la vritable nature de lespace et du temps. La relativit
restreinte la dvoile et montre quespace et temps diffrent
radicalement de la -conception que nous en avions. Mais bricoler les
fondements de lespace et du temps nest pas une mince affaire.
Einstein comprit rapidement que parmi les rpercussions de la
relativit restreinte lune delles tait particulirement profonde :
ladage selon lequel rien ne peut aller plus vite que la lumire se rvle
incompatible avec la trs respectable thorie de la gravitation
universelle, dcouverte par Newton dans la seconde moiti du
X V IIe sicle. Aprs dix annes de recherches acharnes, parfois
tourmentes, Einstein rsolut le dilemme avec sa thorie de la
relativit gnrale. Avec cette thorie, Einstein bouleversait une
nouvelle fois notre entendement de lespace et du temps en montrant
que ceux-ci se dforment et se courbent pour transmettre la force
gravitationnelle.

La gravitation selon Newton


Sir Isaac Newton, n en 1642 dans le Lincolnshire, en Angleterre,
a chang la face du monde scientifique en mettant toute la puissance

des mathmatiques au service de la physique. Son intelligence tait si


prodigieuse que, lorsquil ralisa que les mathmatiques ncessaires
la description de certaines de ses dcouvertes nexistaient pas, il les
inventa ! Il aura fallu prs de trois sicles avant que le monde ne connaisse de nouveau un tel gnie scientifique. Parmi les nombreuses
contributions fondamentales de Newton la comprhension des
rouages de notre Univers, celle qui nous intresse ici est sa thorie de
la gravitation universelle.
La force gravitationnelle intervient chaque instant de notre vie.
Cest elle qui nous maintient (nous et tous les autres objets) la surface
de la Terre ; sans elle, lair que nous respirons svaporerait dans les
profondeurs de lespace ; cest grce elle que la Lune tourne autour de
la Terre et la Terre autour du Soleil La gravitation rythme la danse
cosmique quexcutent inlassablement et mticuleusement les
milliards de composants de lUnivers, des astrodes aux plantes, des
toiles aux galaxies. Plus de trois sicles dinfluence newtonienne ont
permis de dmontrer de manire convaincante quune force -unique, la
gravit, est responsable de cette profusion dvnements terrestres et
clestes. Avant Newton, on ne savait pas que la pomme qui tombe de
larbre et le mouvement des plantes autour du Soleil relvent du
mme principe physique. Franchissant un pas audacieux au service de
lhgmonie scientifique, Newton a unifi la physique terrestre et la
physique cleste et fait de la force gravitationnelle la main invisible qui
rgit chacun de ces domaines.
La gravitation selon Newton pourrait tre qualifie de grande
galisatrice . Newton dmontra quabsolument tout exerce une
influence gravitationnelle attractive sur absolument tout le reste. Tout
objet exerce et subit la force gravitationnelle, et ce, indpendamment
de sa composition physique. En tudiant les lois de Johannes Kepler
sur le mouvement des plantes, Newton fut capable de dduire que
lintensit de lattraction gravitationnelle entre deux corps dpend de
deux choses seulement : de la quantit de substance qui constitue
chaque corps et de la distance qui les spare. La substance , cest la
matire : le nombre total de protons, de neutrons et dlectrons, qui
dtermine la masse de lobjet. La thorie de la gravitation universelle de
Newton stipule que lattraction entre deux objets est dune part plus

intense pour des objets de masse leve et plus faible pour des objets
de petite masse et, dautre part, dautant plus faible que les objets sont
loigns et dautant plus intense que les objets sont proches.
Newton alla bien plus loin que cette seule description qualitative
et tablit les quations qui dcrivent quantitativement lintensit de
lattraction gravitationnelle entre les corps. Mises en mots, ces
quations spcifient que la force gravitationnelle est proportionnelle
au produit des masses des deux objets, et inversement proportionnelle
au carr de la distance qui les spare. Cette loi de la gravit permet de
prdire le mouvement des plantes ou des comtes autour du Soleil, de
la Lune autour de la Terre, ou mme des fuses qui partent explorer les
plantes. Elle sapplique aussi des prdictions plus quotidiennes,
comme la trajectoire dun ballon de football ou les sauts prilleux des
plongeurs. Laccord entre les prdictions et le mouvement
effectivement observ est spectaculaire. Ce succs explique la
confiance inbranlable en la thorie de Newton jusquau dbut du
X X e sicle. Cest la dcouverte de la relativit restreinte qui a constitu
pour elle un obstacle insurmontable.

Lincompatibilit entre la gravitation de Newton et


la relativit restreinte
Un aspect central de la relativit restreinte est la limite absolue
que pose la vitesse de la lumire. Il est essentiel de comprendre que
cette restriction ne sapplique pas seulement aux objets matriels, mais
aussi tous les signaux et toutes les influences de quelque nature
quils soient. Il est tout bonnement impossible de transmettre une
information, ou une perturbation, dun endroit un autre plus vite que
la lumire. Votre voix, ou tout autre son, est porte par des vibrations
qui se dplacent une vitesse de 340 mtres par seconde (plus de
1 200 kilomtres lheure), une allure modeste si lon songe aux
300 000 kilomtres par seconde de la lumire. Cette diffrence de
vitesse se manifeste par exemple lorsque vous assistez un match de
tennis, install trs loin du terrain : quand le joueur frappe la balle, le
son parvient vos oreilles aprs que vous lavez vu faire. Le mme
genre de phnomne a lieu pendant un orage. Lclair et le tonnerre

sont produits simultanment, mais vous voyez la foudre avant de


lentendre. Encore une fois, cela illustre la diffrence considrable
entre les vitesses de la lumire et du son. La relativit restreinte nous
dit que la situation inverse, un signal qui nous atteindrait avant la
lumire quil aurait mise, est impossible. Rien ne peut distancer les
photons.
Cest l toute la difficult. Dans la thorie de la gravitation de
Newton, un corps en attire un autre avec une intensit que
caractrisent uniquement les masses des deux objets et leur distance
relative. La force de lattraction ne dpend pas du temps pendant
lequel les objets ont t mis en prsence lun de lautre. Donc, si leur
masse ou leur loignement devaient tre modifis, la diffrence, selon
Newton, sen ressentirait immdiatement dans leur attraction mutuelle.
Par exemple, la thorie de Newton prvoit que, si le Soleil explosait
tout coup, la Terre (pourtant distante de cent cinquante millions de
kilomtres) serait instantanment dvie de son orbite habituelle. Bien
quil faille huit minutes la lumire de lexplosion pour parcourir la
distance du Soleil la Terre, en vertu de la thorie de Newton,
linformation que ltoile a explos serait instantanment
communique la plante par le changement soudain de la force
gravitationnelle qui rgit son -mouvement.
Cette dernire conclusion entre directement en conflit avec la
relativit restreinte, puisque celle-ci assure quaucune information ne
peut tre vhicule plus vite que la lumire et les transmissions
instantanes reprsentent une violation maximale de ce prcepte.
Ainsi, au dbut du X X e sicle, Einstein a compris que la thorie
newtonienne de la gravit, bien que couronne de succs, tait en
opposition avec sa thorie de la relativit restreinte. Confiant en la
validit de la relativit restreinte et passant outre la montagne de
confirmations exprimentales de la thorie de Newton, Einstein se mit
en qute dune nouvelle thorie de la gravitation, compatible avec la
relativit restreinte. Cela le mena la dcouverte de la relativit
gnrale, dans laquelle les caractristiques de lespace et du temps
furent de nouveau radicalement transformes.

La meilleure ide dEinstein


Mme avant la dcouverte de la relativit restreinte, il manquait
quelque chose dessentiel la thorie de Newton. Bien quelle permette
de prdire avec une incroyable prcision la faon dont les objets se
dplacent sous linfluence de la gravitation, elle ne dit rien sur ce quest
la gravitation. Autrement dit, comment se fait-il que deux objets,
physiquement spars, qui peuvent mme tre distants de plusieurs
millions de kilomtres, influent pourtant mutuellement sur leur
trajectoire ? Par quels moyens la gravit accomplit-elle sa mission ?
Newton avait conscience de ce problme et crivait lui-mme :
Il est in con cev a ble qu e la m a t ir e br u t e, in a n im e, pu isse, sa n s
la m dia t ion de qu elqu e a u t r e ch ose, im m a t r ielle, a ffect er et opr er
su r u n a u t r e m or cea u de m a t ir e sa n s con t a ct m u t u el. Qu e la Gr a v it
soit in n e, in h r en t e et essen t ielle la m a t ir e, a u poin t qu u n cor ps
pu isse a g ir su r u n a u t r e dist a n ce, a u t r a v er s du v ide, sa n s la
m dia t ion de qu elqu e a u t r e ch ose, [] est pou r m oi du n e si g r a n de
a bsu r dit qu il m e sem ble im possible t ou t Hom m e en clin a u x
r a ison n em en t s ph ilosoph iqu es da ccept er cela . La Gr a v it doit t r e
ca u se pa r u n a g en t qu i a g it con st a m m en t , selon cer t a in es lois, m a is je
la isse la -con sidr a t ion de m es lect eu r s la qu est ion de sa v oir si cet
a g en t est m a t r iel ou im m a t r iel 1.

Ainsi, Newton acceptait lexistence de la gravitation, allant


jusqu tablir les quations qui en dcrivent les effets, mais il
nexplora finalement jamais directement son fonctionnement. Il sest
content de fournir un manuel de lusager de la gravitation, qui
spcifie comment l utiliser . Ces instructions, physiciens et
ingnieurs les ont exploites avec succs pour lancer des fuses jusqu
la Lune, Mars ou dautres plantes du systme solaire, pour prvoir des
clipses de Lune ou de Soleil ou les trajectoires de comtes, et ainsi de
suite. Cependant, Newton laissa intact le mystre de ses rouages
internes le contenu de la bote noire de la gravit. Lorsque vous
utilisez votre lecteur de CD ou votre ordinateur, vous vous trouvez
peut-tre dans le mme tat dignorance quant leur fonctionnement.
Du moment que vous pouvez vous en servir, peu vous importe au fond
comment la machine fait ce quelle est cense faire. Mais, pour peu quils
viennent tomber en panne, leur rparation exigera une connais-sance

de leurs mcanismes internes. De mme, Einstein ralisa que, malgr


des sicles de confirmation exprimentale, la thorie de Newton tait
en panne et que, pour la rparer, il fallait sattaquer la question de
la vraie nature de la gravitation.
En 1907, tandis quil rflchissait tout cela sa table du Bureau
des brevets de Berne, Einstein eut la rvlation qui le conduirait
finalement, par -coups, une thorie radicalement nouvelle de la
gravitation. Son approche ne se contenterait pas de combler les
lacunes de la thorie de Newton ; elle reformulerait compltement
notre comprhension de la gravitation, et ce question de la plus
grande importance en parfait accord avec la relativit restreinte.
La dcouverte dEinstein renvoie une question que vous avez pu
vous poser au chapitre 2. Nous cherchions comprendre comment le
monde apparat quelquun qui se dplace vlocit constante. Cela
nous a permis de mettre au jour des consquences spectaculaires quant
la nature de lespace et du temps. Mais que se passe-t-il si le
mouvement est acclr ? Lanalyse serait certainement plus
complique que dans le cas du mouvement vlocit constante. Il est
toutefois lgitime de se demander sil est possible de matriser cette
complexit, dans le but de concilier le mouvement acclr avec notre
nouvelle comprhension de lespace et du temps.
La meilleure ide dEinstein nous montre la voie. Pour
comprendre cette dcouverte, transportons-nous en lan 2050. Vous
tes le roi des experts en explosifs du FBI et vous venez de recevoir un
appel hystrique vous avertissant quune bombe hautement
sophistique a t place dans le centre de Washington, DC. Vous vous
prcipitez sur les lieux et examinez le dispositif. Le pire de vos
cauchemars prend forme : il sagit dune bombe nuclaire, si puissante
que, mme enfouie dans la crote terrestre ou immerge dans un
abysse, ses effets seront dvastateurs. Vous tudiez le mcanisme du
dtonateur avec prcision et comprenez quil ne subsiste aucun espoir
de dsamorcer la bombe. En outre, vous dcouvrez quelle recle un
pige : la bombe est installe sur une balance. Il suffit que le poids
moyen scarte de sa valeur actuelle de plus de 50 % pour que la
bombe clate. Le dispositif de compte rebours vous laisse peine une

semaine. Le sort de plusieurs millions de personnes est entre vos


mains Que faire ?
Eh bien, puisque vous ne pouvez faire exploser la bombe sans
danger ni sur terre, ni sous terre, il ne vous reste quune solution : la
propulser dans les profondeurs de lespace, l o son explosion ne
causera aucun dommage. Vous prsentez lide lors dune runion du
FBI, mais votre plan est ananti sur-le-champ par Isaac, un jeune
assistant : Il y a un srieux problme avec votre plan, dclare-t-il. Au
fur et mesure que le dispositif sloignera de la Terre, son poids va
diminuer puisque lattraction gravitationnelle de la Terre va dcrotre.
Donc, laiguille de la balance va baisser jusqu provoquer la
dtonation bien avant que la bombe nait atteint une zone de lespace
suffisamment distante. Avant mme que vous nayez eu le temps de
saisir toute lampleur de cette critique, Albert, un autre assistant, se
fait entendre : En fait, il y a un autre problme, aussi important que
celui qua soulev Isaac, mais lgrement plus subtil. Permettez-moi de
vous lexpliquer. Vous prfreriez examiner dabord lobjection
dIsaac, mais, une fois quAlbert est lanc, impossible de linterrompre.
Pour propulser la bombe dans lespace, nous devons la monter
sur une fuse. Or, au dcollage, lorsque la fuse va acclrer, lindication
de la balance va augmenter et faire exploser la bombe trop tt. Voyezvous, la bombe crasera le plateau de la balance exactement comme
vous tes projet contre le sige dune voiture qui acclre. Or,
videmment, si lon comprime une balance, elle indiquera un poids
plus important : et si la variation en question dpasse les 50 %, la
bombe explosera.
Vous remerciez Albert, mais, comme vous navez pas vraiment
cout son intervention, tout concentr que vous tes sur celle dIsaac,
vous proclamez quun coup fatal suffit lui seul anantir une ide et
que lobjection dIsaac, manifestement correcte, sen est clairement
charge. Quelque peu dsempar, vous demandez si quelquun a une
autre ide. cet instant, Albert a une rvlation stupfiante :
Finalement, en y rflchissant deux fois, reprend-il, je crois que
votre ide nest pas du tout anantie. Selon Isaac, comme la force de
gravitation diminue mesure que le dispositif sloigne dans lespace,
cela aura pour consquence de faire baisser lindication de la balance.

Ma remarque, que le mcanisme appuiera plus fort sur la balance du


fait de lacclration de la fuse, implique au contraire que lindication
augmente. Ensemble, ces deux arguments montrent que, si lon ajuste
chaque instant lacclration de la fuse, alors les deux effets se
compenseront mutuellement ! Plus prcisment, dans les premiers
instants du dcollage, alors quelle subit encore pleinement lattraction
gravitationnelle de la Terre, la fuse devra acclrer, mais pas trop
violemment, afin de rester dans la limite des 50 %. Au fur et mesure
quelle sloigne de la Terre et donc que la gravit sattnue , il
faudra compenser en acclrant davantage. Laugmentation de
lindication de la balance, qui rsulte de lacclration, peut quilibrer
exactement la baisse de lattraction terrestre : en fait, il est possible de
faire en sorte que la balance ne bouge pas dun poil !
La suggestion dAlbert prend forme dans votre esprit. Vous
reprenez : En dautres termes, lacclration est un substitut de la
gravit. On peut imiter les effets de la gravitation par le truchement
dun mouvement acclr.
Exactement ! rpond Albert.
Et donc, poursuivez-vous, nous pouvons vraiment lancer cette
bombe dans lespace tout en tant srs, par un ajustement prcis de
lacclration de la fuse, que lindication de la balance ne variera pas
et que la bombe nexplosera pas avant dtre suffisamment loigne de
la Terre. Finalement, en jonglant entre gravitation et acclration du
mouvement et grce la prcision des technologies spatiales du
X X Ie sicle , vous parvenez viter la catastrophe.
La ralisation que gravitation et mouvement acclr sont
intimement lis est lide fondamentale queut Einstein au Bureau des
brevets de Berne. Bien que lexprience de la bombe en illustre
lessentiel, elle mrite dtre reformule dans des termes plus proches
de ceux du chapitre 2. Rappelez-vous que si vous vous trouvez dans un
compartiment scell, dnu de fentres et qui nacclre pas, vous
navez aucun moyen de dterminer votre vitesse. Le compartiment
garde toujours le mme aspect et toutes les expriences que vous
pourrez y faire donneront toujours le mme rsultat, quelle que soit
lallure laquelle vous vous dplacez. Plus fondamentalement, sans
repres extrieurs, il nexiste aucune faon dassigner une vitesse

votre mouvement. linverse, si vous acclrez, en dpit de la


restriction de vos perceptions aux limites du compartiment scell,
votre corps ressentira une force. Par exemple, si votre sige, fix au
plancher, se trouve dans le sens de lacclration, vous ressentirez la
force quil exerce sur votre dos. Ou, si le compartiment est acclr
vers le haut, cest la force du plancher contre vos pieds que vous
sentirez. Ce qua compris Einstein, cest qu lintrieur du
compartiment il est impossible de faire la diffrence entre de telles
circonstances, acclres, et dautres sans acclration mais en
prsence de gravitation : les forces cres par un champ gravitationnel
et par lacclration du mouvement sont indiscernables. Dans votre
compartiment immobile, paisiblement install la surface de la Terre,
vous ressentez la force bien familire que le plancher exerce contre
vos pieds. Cest prcisment lquivalence quAlbert a exploite pour
rsoudre le problme de la bombe terroriste. Si lon renversait le
wagon vers larrire, la force du sige que vous sentiriez sur votre dos
(qui vous empche de tomber) serait semblable une acclration
horizontale. Einstein baptisa cette indiscernabilit du mouvement
acclr et de la gravitation principe dquivalence2. Celui-ci joue un rle
central dans la relativit gnrale.
La relativit gnrale achve le travail commenc par la relativit
restreinte. Avec le principe de relativit, la relativit restreinte
proclamait une dmocratie entre tous les points de vue : les lois de la physique sont identiques pour tous les observateurs en mouvement
vitesse constante. Mais il sagit l dune dmocratie limite, puisquelle
exclut tous les observateurs en mouvement acclr. En 1907,
Einstein a montr comment on pouvait tous les englober dans un seul et
mme cadre. Il ny a aucune diffrence entre un point de vue acclr,
en labsence de tout champ de gravitation, et un point de vue non
acclr, en prsence de la gravit. Ainsi, nous pouvons affirmer que
tous les observateurs, quel que soit leur mouvement, sont en droit daffirmer
quils sont au repos et que le reste du monde se dplace par rapport eux ,
condition quils incluent, dans la description de leur environnement, le
champ de gravitation appropri. Cest en ce sens quen intgrant la
gravitation la relativit gnrale assure que tous les points de vue
possibles sont bien sur le mme pied dgalit. (Comme nous le verrons

plus loin, cela signifie que la -distinction que nous avons faite entre les
observateurs du chapitre 2, faisant intervenir un mouvement acclr
[comme lorsque Wallace poursuivait Gromit en allumant son racteur
et finissait plus jeune que lui], admet une description quivalente, sans
lacclration mais avec la gravitation.)
Ce lien fondamental entre gravitation et mouvement acclr est
une dcouverte remarquable, mais pourquoi Einstein en tait-il si
satisfait ? La raison, en quelques mots, est que la gravit reste un
mystre. Cette force considrable imprgne tout le cosmos mais
demeure thre et insaisissable. Par ailleurs, le mouvement acclr,
bien que plus compliqu quun dplacement vitesse constante, est
quelque chose de concret et de tangible. En trouvant le lien entre les
deux, Einstein a compris le parti quil pouvait en tirer pour parvenir comprendre la gravitation. Mais la mise en pratique de cette ide ne
savra pas une tche facile, mme pour un gnie comme Einstein. Au
bout du compte, toutefois, cette approche porta finalement ses fruits :
la relativit gnrale. Et, pour y parvenir, Einstein dut forger un autre
lien dans la chane qui unit la gravitation au mouvement acclr : la
courbure de lespace et du temps, que nous allons aborder prsent.

Lacclration et les distorsions de lespace et du


temps
Einstein sattela avec ardeur, voire avec obsession, ltude de la
gravitation. Cinq ans environ aprs sa rvlation dans le Bureau des
brevets, il crivait au physicien Arnold Sommerfeld : Je travaille
maintenant exclusivement sur le problme de la gravitation. [... Une]
chose est certaine : jamais dans ma vie ne me suis-je autant tourment
[]. Par comparaison ce problme, la thorie de la relativit originale
[restreinte] tait un jeu denfant3.
La suivante de ses dcouvertes fondamentales, consquence
simple mais assez subtile de lapplication de la relativit restreinte au
lien entre gravitation et mouvement acclr, viendrait en 1912. Pour
comprendre cette tape du raisonnement dEinstein, mieux vaut se
concentrer, comme lui-mme, sur un exemple particulier de
mouvement acclr4. Rappelez-vous quun objet est dit acclr si sa

vitesse ou sa direction varient. Pour simplifier, nous allons nous


intresser au mouvement acclr dans lequel seule la direction du
mouvement de lobjet change, son allure restant constante. Plus
prcisment, considrons une trajectoire circulaire, comme dans le cas
dune certaine attraction de fte foraine appele Tornado. On sy
trouve debout, le dos appuy contre la paroi intrieure dune structure
circulaire en Plexiglas, laquelle tourne sur elle-mme toute vitesse.
Comme pour tous les mouvements acclrs, vous sentez le
dplacement vous sentez quune force loigne votre corps du centre
de la roue et que la paroi circulaire en Plexiglas comprime votre dos et
vous maintient ainsi sur la trajectoire circulaire. (En fait, et bien que
cela nait aucune pertinence pour ce qui nous occupe, notez que la
rotation presse votre corps contre le Plexiglas avec une force telle que
vous ne tomberiez pas si le plancher venait se drober sous vos
pieds.) Si le mouvement est bien uniforme et que vous gardez les yeux
ferms, alors la pression de la paroi sur votre dos comme le soutien
dun lit pourra presque vous donner lillusion dtre allong. Mais
seulement presque , car vous sentez toujours la gravitation
ordinaire, verticale , de sorte que votre esprit ne se laisse pas
compltement berner. Mais si vous faisiez un tour de Tornado dans
lespace intersidral, en tournant une vitesse bien choisie, vous
pourriez avoir limpression de vous trouver allong sur un lit,
immobile, sur Terre. De plus, en vous levant, vous pourriez marcher
sur les parois du Plexiglas en rotation et sentir vos pieds sy appuyer
exactement comme sils reposaient sur un plancher terrestre. En fait,
les stations spatiales sont conues pour tourner de cette manire, afin
de crer dans lespace une impression artificielle de gravit.
Puisque nous savons maintenant que le Tornado imite la
gravitation, nous sommes en mesure de suivre le raisonnement
dEinstein et de voir comment lespace et le temps apparaissent un
observateur en rotation. Son raisonnement, transpos la situation
que nous dcrivons, est le suivant. En tant quobservateurs immobiles,
nous pouvons aisment mesurer la circonfrence et le rayon de la
roue. Pour relever la circonfrence, il suffit par exemple de disposer
une rgle le long des parois en rotation et de la mettre successivement
bout bout, autant de fois que ncessaire ; on obtiendra le rayon de la

mme faon en se frayant un chemin entre lessieu central et le bord


extrieur. Grce nos connaissances de base en gomtrie, nous
savons davance que leur rapport est gal deux fois le nombre (soit
environ 6,28) comme pour nimporte quel cercle trac plat sur une
feuille de papier. Mais quen est-il du point de vue de quelquun qui
tourne avec la roue ?
Pour cela, demandons Jules et Jim qui, justement, font un tour
de Tornado, de faire quelques relevs pour nous. Lanons une de nos
rgles Jules, qui se charge de mesurer la circonfrence de la roue, et
une autre Jim, qui soccupe du rayon. Pour bien voir ce qui se passe,
regardons les choses den haut, comme sur la figure 3.1. Nous avons
agrment le clich dune flche qui indique la direction instantane du
mouvement en chaque point. Tandis que Jules commence mesurer la
circonfrence, nous comprenons immdiatement, depuis notre vue
arienne, quil nobtiendra pas le mme rsultat que nous. Alors quil la
dispose le long de la circonfrence, nous remarquons que la longueur
de sa rgle est raccourcie. Cela nest autre que la contraction de Lorentz,
mentionne au chapitre 2, en vertu de laquelle un objet est raccourci
dans la direction de son mouvement. Le mtre tant plus court, pour
parcourir toute la circonfrence, il faudra le mettre bout bout un plus
grand nombre de fois. Puisque Jules pense utiliser une rgle dun mtre
de long (il ny a aucun mouvement relatif entre elle et lui, donc il la
peroit toujours comme longue de un mtre), il annoncera une
circonfrence plus longue que nous.
Quen est-il du rayon ? Eh bien, Jim use de la mme mthode pour
mesurer la longueur dun rayon, et nous vrifions, depuis notre vue
den haut, quil trouve le mme rsultat que nous. La raison en est que
son mtre ne pointe pas dans la direction instantane du mouvement
de la roue (comme ctait le cas pour la mesure de circonfrence). Au
contraire, il fait un angle de quatre-vingt-dix degrs avec la direction
du mouvement et sa longueur nest donc pas contracte. Jim relvera
exactement la mme mesure du rayon que nous.

Figure 3.1 La r g le de Ju les est con t r a ct e ca r elle est dispose da n s le sen s du


m ou v em en t de la r ou e. lin v er se, le m t r e de Jim , le lon g du n r a y on , est
per pen dicu la ir e la dir ect ion du m ou v em en t de sor t e qu e sa lon g u eu r n est
pa s con t r a ct e.

Mais alors quand Jules et Jim calculeront le rapport de la


circonfrence de la roue et de son rayon, ils trouveront un nombre
plus lev que notre rsultat de deux fois , puisque la circonfrence
est plus longue mais le rayon identique. Voil qui est bizarre. Comment
diable un objet de forme circulaire peut-il bien violer la dcouverte des
Grecs que, pour nimporte quel cercle, ce rapport vaut exactement 2 ?
Voici lexplication dEinstein. Le rsultat des Grecs anciens reste
valable pour les cercles dessins sur une surface plate. Mais, lorsquil
est dessin sur une surface courbe ou tordue, exactement comme les
miroirs dformants altrent les relations spatiales habituelles de notre
reflet, un cercle est lui aussi modifi : en gnral, le rapport de sa
circonfrence sur son rayon ne vaut plus 2.
La figure 3.2, par exemple, compare trois cercles dont les rayons
sont identiques. Notez toutefois que leurs circonfrences ne le sont
pas. Celle du cercle (b), dessin sur la surface convexe dune sphre, est

plus courte que la circonfrence du cercle qui est trac en (a) sur une
surface plate, bien quils aient tous deux le mme rayon. Du fait de la
courbure de la surface de la sphre, les rayons du cercle convergent
lgrement entre eux, provoquant ainsi une petite diminution de la
circonfrence. La circonfrence du cercle de la figure (c), lui aussi
dessin sur une surface courbe (ayant la forme dune selle), est plus
grande que sil ltait sur une surface plate ; la courbure de cette
surface concave fait lgrement diverger les rayons, de sorte que la circonfrence sen trouve un peu augmente. Ces observations
impliquent que le rapport entre circonfrence et rayon devient
infrieur 2 pour le cercle trac en (b) et suprieur 2 pour le
cercle (c). Cet cart, et plus particulirement celui du rsultat obtenu
pour le cas (c), est exactement le mme que celui que nous trouvons
pour le Tornado en rotation. Cela a conduit Einstein proposer une
explication de la violation de la gomtrie euclidienne ordinaire : la
courbure de lespace. La gomtrie plane des Grecs, enseigne aux
coliers depuis des millnaires, ne sapplique pas au cas dun individu
en rotation. Comme le montre la partie (c) de la figure 3.2, cest sa
gnralisation lespace courbe qui la remplace5.

Figure 3.2 r a y on g a l, la cir con fr en ce du n cer cle ser a plu s cou r t e sil est
t r a c su r u n e sph r e (b) plu t t qu e su r u n e su r fa ce pla t e (a), m a is elle ser a
plu s lon g u e sil est dessin su r u n e su r fa ce con ca v e (c).

Cest ainsi quEinstein comprit que les relations habituelles de la


gomtrie spatiale codifie par les Grecs, relations qui se rapportent
des figures plates telles quun cercle sur un support plan, ne

sappliquent pas au point de vue dun observateur acclr. Bien sr,


nous navons pris quun exemple particulier de mouvement acclr,
mais Einstein a montr quun rsultat analogue la courbure de
lespace vaut pour tous les cas de mouvement acclr.
En fait, le mouvement acclr a non seulement pour
consquence la distorsion de lespace, mais il produit aussi une
dformation du temps. (Historiquement, Einstein sest concentr tout
dabord sur la courbure du temps et a compris ensuite limportance de
la courbure de lespace6.) Dans une certaine mesure, le fait que le temps
soit lui aussi affect ne devrait pas tre trop surprenant puisque,
comme nous lavons vu au chapitre 2, la relativit restreinte articule la
liaison entre espace et temps. Cette union fut rsume par Minkowski,
lors dune confrence sur la relativit restreinte donne en 1908, en
ces termes -potiques : Dsormais, lespace en tant que tel et le temps
en tant que tel tomberont en dsutude jusqu ntre peine plus que
des ombres, et seule une sorte de communion des deux prservera leur
indpendance7. En des termes plus terre terre mais tout aussi
imprcis, disons quen soudant espace et temps dans cette structure
unifie quest lespace-temps la relativit restreinte pose que ce qui
vaut pour lespace vaut pour le temps . Mais cela nous mne la
question suivante : sil est ais de se reprsenter la dformation de
lespace en lui attribuant une forme courbe, quentend-on vraiment par
une distorsion du temps ?
Pour nous faire une premire ide de la rponse, faisons encore
appel Jules et Jim sur le Tornado, et demandons-leur de raliser
lexprience suivante. Jules se tiendra dos contre la paroi, lextrmit
dun des rayons, tandis que Jim, quatre pattes, rampera lentement
vers lui depuis le centre de la roue. Il sarrtera peu prs tous les
mtres, afin que les deux frres puissent comparer leurs montres.
Depuis notre point de vue, arien et immobile, nous pouvons de
nouveau prvoir la rponse : leurs montres se contrediront. Nous
parvenons cette conclusion car nous comprenons que Jules et Jim
cheminent des vitesses diffrentes (dans le Tornado, lorsque lon
sloigne du centre le long dun rayon, la distance parcourir pour faire
un tour complet est plus grande et lon doit donc aller plus vite). Or, en
vertu de la relativit restreinte, plus vous allez vite plus votre montre

retarde, et nous savons donc que celle de Jules retardera par rapport
celle de Jim. En outre, Jules et Jim observeront que les tic-tac de la
montre de Jim vont ralentir jusqu atteindre le mme rythme que celle
de Jules. Cela dcoule du fait que Jim, en progressant le long du rayon,
voit sa vitesse augmenter jusqu atteindre celle de Jules.
Nous en dduisons que, pour des observateurs en rotation
comme Jules et Jim, lcoulement du temps dpend de leur distance au
centre. Voil qui illustre ce que nous entendons par la distorsion du
temps : le temps est dform si son coulement diffre dun point un
autre. En rampant le long de son rayon, Jim remarquera une autre
chose, capitale pour notre discussion. Il sentira une force centrifuge de
plus en plus intense car, lorsquil sloigne du centre, non seulement sa
vitesse augmente, mais aussi son acclration. Finalement, le disque en
rotation nous permet de constater quune acclration plus forte
saccompagne dun ralentissement plus important des horloges : plus
lacclration est grande, plus le temps est dform.
Ces observations menrent Einstein ltape ultime. Aprs avoir
tabli que gravitation et mouvement acclr sont rellement
indiscernables et que le mouvement acclr saccompagne de
dformations du temps et de lespace, il a propos linterprtation
suivante de la bote noire de la gravit (la faon dont elle opre).
Selon Einstein, la gravitation est la distorsion de lespace et du temps.
Voyons ce que cela signifie.

Le b.a.-ba de la relativit gnrale


Pour comprendre ce quimplique cette nouvelle vision de la
gravitation, imaginons une plante en orbite autour dune toile. Avec
la gravitation de Newton, le Soleil maintient la Terre sur son orbite
grce une amarre gravitationnelle mal identifie, qui stend sur
une distance norme pour retenir la Terre (et, dune manire
analogue, celle de la Terre stend pour retenir le Soleil). Einstein a
labor une conception nouvelle pour expliquer ce qui se passe
rellement. Il nous sera trs utile, pour discuter de lapproche
dEinstein, de disposer dune image concrte de lespace-temps que lon
puisse manipuler facilement. Dans ce but, nous allons simplifier

lexpos sur deux points. En premier lieu, nous allons laisser de ct le


temps pour nous concentrer sur lespace. (Nous rintgrerons le temps
trs bientt.) En second lieu, afin de dessiner et de manipuler notre
vision de lespace sur les pages de cet ouvrage, nous ferons rfrence
un analogue bidimensionnel de notre espace trois dimensions.
Lessentiel de ce que nous parviendrons comprendre avec ce modle
simplifi sapplique directement la situation physique
tridimensionnelle : il constitue un outil pdagogique plutt efficace.
Ces simplifications sont mises en uvre dans la figure 3.3, qui
reprsente une rgion de lUnivers selon un modle bidimensionnel. Le
quadrillage y indique un moyen commode pour spcifier des positions,
comme un plan des rues permet de se reprer dans une ville.
videmment, dans la ville, une adresse identifie la fois un lieu sur la
grille du plan et une position dans la dimension verticale ltage, par
exemple. Dans notre analogue bidimensionnel, cest cette dernire
information, la position dans la troisime dimension spatiale, que nous
avons limine pour plus de clart.

Figure 3.3 Un e r epr sen t a t ion sch m a t iqu e de lespa ce pla t .

Einstein a montr quen labsence de matire ou dnergie lespace


serait plat. En consquence, notre modle deux dimensions aurait
lapparence de la surface dune table, comme lillustre la figure 3.3.
Voil limage de notre Univers spatial tel que nous lentendions depuis
des millnaires. Mais quadvient-il de cet espace en prsence dun objet
massif comme le Soleil ? Avant Einstein, la rponse et t simplement
rien : on envisageait lespace (ainsi que le temps) comme une scne
inerte, le thtre des vnements naturels. Comme nous lavons vu, les
tapes du raisonnement mnent une conclusion bien diffrente.
Un corps massif comme le Soleil exerce une force
gravitationnelle sur les autres objets. Lhistoire de la bombe terroriste
nous a appris que la force gravitationnelle est indiscernable dun
mouvement acclr. Le Tornado nous a montr que la description
mathmatique du mouvement acclr fait intervenir les proprits
dun espace courbe. Ces relations entre gravitation, mouvement
acclr et espace courbe ont conduit Einstein la remarquable
suggestion que la prsence dune masse comme le Soleil dforme
lespace alentour. Cest ce que montre la figure 3.4. Une analogie utile
et souvent employe est que lespace serait distendu par la prsence
dun objet massif, un peu comme une membrane lastique sur laquelle
on poserait une boule de bowling. Ainsi, lespace na plus rien dun
forum o sorchestrent les vnements de lUnivers ; au contraire, la
forme de lespace ragit aux objets dans lenvironnement.

Figure 3.4 Un cor ps m a ssif com m e le Soleil fa it se cou r ber la st r u ct u r e de


lespa ce, u n peu com m e le fer a it u n e bou le de bow lin g pose su r u n e t oile
la st iqu e.

Cette distorsion affecte son tour les divers objets se mouvant


autour du Soleil, puisquils traversent maintenant une structure
spatiale courbe. Lanalogie avec la membrane lastique et sa boule de
bowling montre que si lon y fait rouler une petite bille son chemin
dpendra de la prsence ou de labsence de la boule de bowling. En son
absence, la toile reste plate et la bille aura une trajectoire en ligne
droite. En revanche, si lon place la boule de bowling au milieu,
dformant ainsi la membrane, alors, le mouvement de la bille sera
curviligne. En fait, si lon propulsait la bille juste la bonne vitesse et
pile dans la bonne direction (nous ignorons les frottements), elle
suivrait continuellement la mme courbe, priodique, autour de la
boule : elle serait mise en orbite. Cette faon de parler laisse prsager
lapplication de cette analogie la gravitation.
Le Soleil, comme la boule de bowling, dforme la structure de
lespace qui lentoure et cest la forme de cette distorsion qui dtermine
le mouvement de la Terre ou celui de la petite bille. La Terre, comme la

bille, tournera autour du Soleil si sa vitesse et sa direction initiales ont


les valeurs appropries. Cet effet sur le mouvement de la Terre, que
nous dsignons habituellement comme linfluence gravitationnelle du
Soleil, est illustr par la figure 3.5. La diffrence est quEinstein,
contrairement Newton, spcifie le mcanisme de transmission de la
gravit : la courbure de lespace. Avec la vision dEinstein, lamarre
gravitationnelle qui maintient la Terre en orbite nest plus une action
manant du Soleil, mystrieuse et instantane, mais sidentifie la
courbure de la structure spatiale que provoque la prsence du Soleil.

Figure 3.5 La T er r e est m a in t en u e su r son or bit e a u t ou r du Soleil ca r elle file


su r les r eliefs de la st r u ct u r e cou r be de lespa ce. En t er m es plu s pr cis, elle
su it u n ch em in de m oin dr e r sist a n ce da n s la r g ion cou r be a u t ou r du
Soleil.

Ce cadre renouvelle entirement la comprhension des deux


aspects essentiels de la gravitation. Tout dabord, plus la boule de
bowling est massive, plus la dformation de la toile sera importante ; la
description dEinstein de la gravit nous dit effectivement quun objet
courbe dautant plus lespace autour de lui quil est massif. En
consquence, plus la masse dun objet est importante, plus linfluence

gravitationnelle quil exerce sur les autres corps sera forte, ce que confirment exactement les expriences. Ensuite, tout comme la
dformation de la toile due la boule de bowling sattnue lorsque lon
sen loigne, de mme, la courbure spatiale que cre un corps massif
comme le Soleil dcrot lorsque la distance augmente. De nouveau,
cela correspond notre comprhension de la gravitation, dont les
effets sont dautant plus faibles que la distance entre les corps est plus
grande.
Il est important de noter que la petite bille dforme elle aussi la
toile lastique, mais trs lgrement, tout comme la Terre induit
galement une distorsion de lespace, mais bien moindre que celle du
Soleil. Cest ainsi, dans le langage de la relativit gnrale, que la Terre
maintient la Lune en orbite et quelle garde nos pieds ancrs sa
surface. Imaginez un parachutiste : dans sa chute vers le sol, il glisse
sur une dpression de la structure de lespace cre par la masse de la
Terre. Qui plus est, nous-mme courbons aussi lespace, sur un tout
petit primtre autour de nous (comme nimporte quel autre objet
massif, mais la masse relativement faible dun corps humain ne produit
quune empreinte minuscule).
En rsum, Einstein, en accord avec Newton, pour qui la
Gravit doit tre cause par un agent mais laissait son identification
la considration de [s]es lecteurs , a relev le dfi de celui-ci.
Lagent de la gravitation, selon Einstein, est la structure mme de
lespace-temps.

Quelques prcautions
Lanalogie de la toile lastique et de la boule de bowling est
prcieuse car elle fournit une image pour visualiser de faon concrte
ce que lon entend par une distorsion de la structure spatiale de
lUnivers. Les physiciens usent souvent de cette analogie ou dautres
du mme type pour ancrer leurs intuitions du rapport entre gravitation
et courbure. Pourtant, et malgr son utilit, lanalogie nest pas parfaite
et, par souci de prcision, jattire votre attention sur quelques-uns de
ses dfauts.

Le premier est le suivant : si le Soleil induit une courbure de la


structure de lespace environnant, cela na pas pour origine une
attraction due la gravit, contrairement la boule de bowling qui,
elle, est tire vers le sol par lattraction terrestre. Dans le cas du Soleil,
il ny a aucun autre corps pour exercer cette attraction. Au contraire,
selon Einstein, la distorsion de lespace, cest la gravit. Lespace ragit
la simple prsence dun objet dot dune masse en se dformant. De
mme, linverse de la petite bille sur la toile, la Terre nest pas
maintenue sur son orbite par les effets gravitationnels dun objet
externe qui la guiderait sur les reliefs de son environnement spatial. Au
contraire, Einstein a montr que les corps se dplacent dans lespace
(ou plutt dans lespace-temps) en suivant le chemin le plus court le
chemin le plus facile , de moindre rsistance . Si lespace est
dform, ce trajet est courbe. Certes, lexemple de la toile et de la boule
de bowling est une bonne manire de visualiser la faon dont des corps
comme le Soleil dforment lespace autour deux. Cependant, les
processus physiques qui produisent ces distorsions sont en ralit trs
diffrents. La premire situation (la toile et la boule) fait appel notre
intuition de la gravitation dans le cadre newtonien traditionnel, tandis
que la seconde prsente une reformulation de la gravitation en termes
despace courbe.
Une deuxime imperfection de cette analogie vient du fait que la
toile est bidimensionnelle. Cest plus difficile visualiser, mais, dans la
ralit, le Soleil (et tous les autres corps massifs) dforme lespace
tridimensionnel qui lenvironne. La figure 3.6 en est une tentative de
reprsentation grossire. Absolument tout lespace autour du Soleil
en haut , en bas , sur les cts subit une mme
distorsion, dont la figure 3.6 prsente un chantillon. Tout corps, par
exemple la Terre, se dplace dans cet environnement tridimensionnel
courb par la prsence du Soleil. Peut-tre cette image vous trouble-telle : comment se fait-il que la Terre ne percute pas la partie
verticale de lespace courbe ? Il faut garder lesprit que lespace,
contrairement la toile lastique, ne constitue pas une barrire
matrielle. Reprsentez-vous plutt les quadrillages courbs de la
figure comme de fines sections de lespace tridimensionnel complet, au
sein duquel vous (ainsi que la Terre et tous les autres corps) tes

plong et vous dplacez librement. Peut-tre trouvez-vous que cela ne


fait que -compliquer le problme : pourquoi ne sentons-nous pas
lespace si nous y sommes immergs ? Eh bien, nous le sentons : nous
sentons la gravitation, et lespace nest que le mdiateur qui transmet la
force gravitationnelle. Comme aime le rpter lminent physicien
John Wheeler : La masse exerce son emprise sur lespace en lui
dictant sa courbure ; lespace exerce son emprise sur la masse en lui
dictant son mouvement8.

Figure 3.6 Un ch a n t illon de la cou r bu r e de lespa ce t r idim en sion n el a u t ou r


du Soleil.

Un troisime dfaut, en rapport avec le prcdent, est que nous


avons supprim la dimension temporelle par souci de clart : la
relativit restreinte a beau nous inciter nous reprsenter le temps sur
un pied dgalit avec les trois dimensions spatiales habituelles, ce nest
pas vident concevoir. Mais lexemple du Tornado lillustre bien :
lacclration et donc la gravit dforme la fois le temps et
lespace. (En ralit, lappareil mathmatique de la relativit gnrale
indique que la dformation du temps a, sur le mouvement dobjets
relativement lents comme la Terre, en orbite autour dune toile

comme le Soleil, une influence bien plus grande que la courbure de


lespace.) Nous reviendrons sur cette question de la distorsion du
temps aprs la partie suivante.
Aussi importants que soient ces trois dfauts, tant que nous les
gardons quelque part en tte, il sera parfaitement acceptable de faire
appel limage de lespace courbe quest la toile lastique en prsence
de la boule de bowling comme un rsum intuitif de la nouvelle vision
de la gravitation dveloppe par Einstein.

La rsolution du conflit
En faisant de lespace et du temps des acteurs dynamiques,
Einstein a fourni une image conceptuelle claire de comment marche la
gravitation. Cependant, la question essentielle reste de savoir si cette
reformulation rsout le conflit qui oppose la gravitation de Newton la
relativit restreinte. La rponse est oui. Ici encore, lanalogie de la toile
lastique en donne lide principale. Imaginez une petite bille qui roule
en ligne droite, sur la membrane plate, en labsence de la boule.
Dposons alors la boule de bowling sur la toile : le mouvement de la
bille en est affect, mais pas instantanment. Si nous pouvions filmer
cette squence dvnements pour la visionner au ralenti, nous
verrions que la perturbation provoque par la boule de bowling se
propage comme de petites vagues la surface de leau et atteint
finalement la bille. Aprs un court instant, ces oscillations transitoires
de la surface lastique sattnuent pour laisser place une membrane
courbe, statique.
Il en va de mme pour la structure de lespace-temps. En
labsence de toute masse, lespace est plat, et nimporte quel objet peut
rester au repos ou cheminer vlocit constante. Ds quune masse
importante entre dans la danse, lespace se courbe ; cependant, comme
pour la membrane, la dformation nest pas instantane. Elle rayonne
plutt partir du corps massif jusqu se stabiliser en une forme
courbe qui transmet lattraction gravitationnelle de ce nouvel objet.
Dans notre exemple, les perturbations de la membrane lastique sy
propagent une vitesse dicte par sa composition. Dans le cadre rel
de la relativit gnrale, Einstein a t en mesure de calculer quelle

vitesse se propagent les distorsions de la toile de lUnivers et de


montrer quelles vont exactement la vitesse de la lumire. Cela
signifie, par exemple, que, dans notre exemple imaginaire o la mort
du Soleil affecte la Terre par changement de leur attraction
gravitationnelle mutuelle, cette influence ne sera pas transmise
instantanment. Lorsquun astre change de position, ou sil vient
exploser, il induit une modification de la dformation de la structure
spatio-temporelle qui se propage la vitesse de la lumire, en parfait
accord avec la limite suprieure autorise par la relativit restreinte.
Ainsi, nous recevrons, sur Terre, linformation visuelle de la
destruction du Soleil en mme temps que nous percevrons ses
consquences gravitationnelles environ huit minutes aprs son
explosion. La formulation dEinstein rsout donc le conflit ; les
distorsions gravitationnelles peuvent, sans les rattraper, suivre le
rythme des photons

La distorsion du temps, nouvelle vague


Des croquis comme ceux des figures 3.2, 3.4 et 3.6 illustrent
lessence de ce quest un espace courbe . La courbure dforme
lespace. Les chercheurs ont invent des images analogues pour
exprimer ce que signifie un temps courbe , mais elles sont beaucoup
plus ardues dcrypter et nous nen parlerons pas ici. Donnons plutt
une suite aux aventures de Jules et Jim dans le Tornado afin de comprendre ce quimplique la courbure gravitationnelle du temps.
Rejoignons Wallace et Gromit, qui ne sont plus tout fait perdus
dans les profondeurs de lespace, puisquils flottent maintenant dans la
banlieue du systme solaire. Ils portent toujours des montres digitales
accroches leurs combinaisons spatiales, quils ont initialement
synchronises. Pour simplifier, nous ne tiendrons pas compte des
effets des plantes et ne considrerons que le champ gravitationnel du
Soleil. Imaginons de plus quun vaisseau spatial, flottant non loin
deux, ait droul un immense cble jusquau voisinage de la surface du
Soleil. Wallace sen sert pour glisser lentement vers ltoile. Dans sa
descente, il sarrte priodiquement pour comparer son horloge celle
de Gromit. Selon la relativit gnrale, la montre de Wallace devrait

retarder de plus en plus par rapport celle de Gromit, au fur et


mesure que le champ gravitationnel quil subit devient plus intense.
Plus il sapproche du Soleil, plus sa montre est ralentie. Cest en ce sens
que la gravit dforme la fois le temps et lespace.
Notez bien que, contrairement la situation du chapitre 2 o
Wallace et Gromit voluaient lun par rapport lautre vitesse
constante dans un espace vide, dans ce nouveau scnario, il ny a plus
de symtrie entre eux. Wallace, contrairement Gromit, sent la
gravitation sintensifier il doit se cramponner au cble dautant plus
solidement quil se rapproche du Soleil pour ne pas sy laisser attirer.
Tous deux sont daccord sur le fait que cest la montre de Wallace qui
retarde. Il ny a plus dquivalence des points de vue qui permette
dchanger les rles et dinverser cette conclusion. Cest en fait ce que
nous avons trouv au chapitre 2 lorsque Wallace acclrait en
allumant son racteur pour rejoindre Gromit. Cest cette acclration
qui a provoqu le retard rel de son horloge. Nous savons maintenant
que ressentir une acclration ou la force gravitationnelle, cest la
mme chose : la situation de Wallace sur son cble fait intervenir le
mme principe, de sorte que sa montre et toute sa vie est
nouveau ralentie par comparaison avec Gromit.
Dans le champ gravitationnel qui rgne la surface dun astre
ordinaire comme notre Soleil, le ralentissement des horloges est assez
faible. Imaginons que Gromit soit immobile un milliard de kilomtres
du Soleil ; lorsque la distance de Wallace ltoile nest plus que de
quelques kilomtres, le rythme de son horloge est gal 99,9998 % de
celui de la montre de Gromit. Elle retarde, donc, mais pas beaucoup9.
Imaginons en revanche que Wallace se laisse glisser le long dun cble
et fasse le funambule prs de la surface dune toile -neutrons (dont la
masse, gale peu prs une masse solaire, est comprime une
densit plusieurs millions de milliards de fois suprieure celle du
Soleil). Dans ce cas, le champ gravitationnel, trs intense, ralentirait la
montre de Wallace jusqu 76 % du rythme de celle de Gromit. Des
champs gravitationnels plus forts encore, comme ceux qui rgnent
autour dun trou noir (nous y reviendrons), provoquent un
ralentissement bien plus important de lcoulement du temps : plus le

champ gravitationnel est intense, plus la distorsion du temps est


importante.

Confirmations exprimentales
Quand on nous enseigne la relativit restreinte, on est sduit par
son lgance. En remplaant la vision newtonienne, froide et
mcanique, de lespace, du temps et de la gravitation par une
description dynamique et gomtrique faisant intervenir un espacetemps courbe, Einstein a introduit la gravit dans la trame de lUnivers.
Au lieu dtre impose comme une structure additionnelle, la
gravitation fait partie intgrante de lUnivers son niveau le plus
fondamental. Quand on insuffle un peu de vie lespace et au temps en
leur permettant de se courber ou de se tordre, on obtient ce que nous
appelons communment la gravit.
Laissons de ct laspect esthtique. Le test ultime pour une
thorie physique, cest sa capacit expliquer et prdire des
phnomnes naturels avec prcision. Depuis son avnement la fin du
X V IIe sicle jusquau dbut du X X e sicle, la thorie de la gravitation de
Newton a pass cette preuve avec succs. Quelle soit applique des
balles lances en lair, la chute dobjets quon laisse tomber du haut
dune tour penche, aux comtes qui fusent autour du Soleil ou aux
plantes sur leurs orbites solaires, la thorie de Newton fournit des
explications extrmement prcises de toutes les observations, ainsi
que des prdictions qui ont t vrifies un nombre incalculable de fois
et dans une profusion de situations diverses. Comme nous lavons
soulign, ce qui justifie que lon remette en cause cette thorie, dont le
succs exprimental ne fait aucun doute, cest sa proprit de
transmission instantane de la force gravitationnelle, contraire la
relativit -restreinte.
Les effets de la relativit restreinte, bien quindispensables une
comprhension fondamentale de lespace, du temps et du mouvement,
sont extrmement tnus dans le monde basse vitesse qui est le ntre.
De mme, les carts entre la relativit gnrale qui est une thorie de
la gravit compatible avec la relativit restreinte et la thorie de
Newton sont eux aussi infimes dans les situations ordinaires. Cest la

fois une bonne et une mauvaise chose. Cest une bonne chose car toute
thorie prtendant supplanter la thorie newtonienne doit tre en
adquation troite avec elle ds quon lapplique aux domaines o elle a
t vrifie exprimentalement. Cen est une mauvaise, car il est alors
plus difficile de trancher, exprimentalement, entre les deux thories.
Pour distinguer la thorie dEinstein de celle de Newton, il faut des
mesures extrmement prcises, appliques des expriences trs
sensibles aux diffrences entre les deux thories. Lancez une balle en
lair ; la gravit de Newton et celle dEinstein prdisent chacune son
point de chute, avec des rsultats diffrents, mais lcart sera trop
mince pour tre dtectable avec nos moyens exprimentaux. Une
exprience plus ingnieuse simpose Einstein en a imagin une10.
Nous ne voyons les toiles que la nuit, mais, bien sr, elles sont
aussi l le jour. Si nous ne les distinguons pas, cest que leur lumire,
ponctuelle et distante, est noye par celle qumet le Soleil. Toutefois,
au cours dune clipse solaire, la Lune cache temporairement la
lumire de notre toile, de sorte que celle des toiles lointaines devient
visible. Nanmoins, le Soleil, de par sa simple prsence, exerce tout de
mme une influence. Pour atteindre la Terre, la lumire mise par
certaines de ces toiles distantes doit passer prs du Soleil. Or la
relativit gnrale prdit que celui-ci dforme lespace et le temps qui
lenvironnent, et ces distorsions auront un effet sur le chemin suivi par
la lumire de ces toiles. Aprs tout, ces photons dorigine lointaine
voyagent eux aussi au travers de la structure de lespace-temps. Si
cette structure est courbe, alors le mouvement des photons sen verra
affect, tout comme celui des corps matriels. La courbure sera encore
plus importante pour les rayons en route vers la Terre qui frleront la
surface du Soleil. Une clipse solaire permet donc dobserver ces
rayons rasants sans quils soient compltement noys dans la lumire
du Soleil lui-mme.
On peut mesurer assez simplement langle de dviation de ces
rayons lumineux. La courbure de leur trajectoire produit un dcalage
de la position apparente de ltoile. Ce dcalage peut tre dduit avec
prcision, en comparant cette position apparente avec la position relle
de cette mme toile, telle quon lobserverait la nuit (en labsence de la
courbure que provoque le Soleil) lorsque la Terre est dans la position

adquate, soit quelque six mois plus tt ou plus tard. En


novembre 1915, grce sa nouvelle interprtation de la gravitation,
Einstein calcula langle de la dviation que devraient subir les rayons
passant prs du Soleil et trouva une valeur denviron 0,00049 degrs
(soit 1,75 arc-seconde, sachant quun arc-seconde reprsente un trois
mille six centime (1/3 600) de degr. Cet angle minuscule quivaut
langle sous lequel on verrait une pice de un franc trois kilomtres
de distance. Si petit ft-il, la mesure dun tel angle tait la porte des
technologies de lpoque. Ainsi, sur linsistance de sir Frank Dyson,
directeur de lobservatoire de Greenwich, sir Arthur Eddington,
astronome de renom et secrtaire de la Royal Astronomical Society
dAngleterre, organisa une expdition sur lle de Prncipe au large de
lAfrique occidentale, afin de tester la prdiction dEinstein pendant
lclipse de Soleil du 29 mai 1919.
Le 6 novembre 1919, devant le congrs conjoint de la Royal
Society et de la Royal Astronomical Society, aprs cinq mois danalyse
des photographies prises au cours de lclipse Prncipe (ainsi que
dautres clichs, obtenus Sobral, au Brsil, par une seconde quipe
dirige par Charles Davidson et Andrew Crommelin), lannonce fut
faite que la prvision dEinstein avait t vrifie. En un temps record,
la nouvelle de ce succs un remaniement complet des vieilles
conceptions de lespace et du temps se rpandit bien au-del des
confins de la communaut scientifique, faisant dEinstein une figure
mondialement connue. Le 7 novembre 1919, le London Times titrait
Rvolution scientifique : une nouvelle thorie de lUnivers terrasse
les ides newtoniennes11 . Lheure de gloire dEinstein avait sonn.
Au cours des annes suivantes, lexprience dEddington fut
soumise un examen critique et minutieux. Bon nombre de subtilits
firent obstacle sa reproduction et il y eut quelques doutes quant
lexprience originale. Nanmoins, grce aux progrs technologiques
des quarante dernires annes, de nombreuses expriences ont
prsent permis de tester divers aspects de la relativit gnrale un
grand degr de prcision. Les prvisions de la thorie ont ainsi t
unanimement confirmes. Il ne subsiste maintenant plus aucun doute :
non seulement la description dEinstein de la gravitation saccorde
avec la relativit restreinte, mais en outre, elle conduit des

prdictions plus fidles aux observations que celles de la thorie de


Newton.

Trous noirs, big-bang et expansion de lUnivers


Tandis que les effets de la relativit restreinte deviennent
manifestes pour des objets grande vitesse, la relativit gnrale
simpose lorsque les corps sont trs massifs et les distorsions de
lespace et du temps importantes. Prenons deux exemples.
Le premier exemple est la dcouverte que fit en 1916 lastronome
allemand Karl Schwarzschild, en tudiant les quations dEinstein entre
deux calculs de trajectoires dartillerie sur le front russe. Quelques
mois peine aprs quEinstein eut mis la touche finale la relativit
gnrale, Schwarzschild utilisait dj cette thorie pour aboutir une
comprhension prcise et complte de la faon dont lespace et le
temps se courbent autour dune toile parfaitement sphrique. Depuis
le front russe, il expdia ses rsultats Einstein, qui les prsenta en son
nom lAcadmie des sciences prussienne.
Outre quil confirmait et prcisait le sens mathmatique des
distorsions schmatises dans la figure 3.5, le travail de Schwarzschild
aujourdhui connu sous le nom de solution de Schwarzschild
mettait en lumire une consquence stupfiante de la relativit
gnrale. Il montrait que si la masse dune toile se trouve concentre
dans une rgion sphrique de lespace, suffisamment petite pour que le
rapport de cette masse avec son rayon dpasse une certaine valeur
critique, alors la courbure rsultante de lespace-temps serait si
draconienne que tout corps, y compris la lumire, qui sen
approcherait de trop prs ne pourrait jamais chapper son emprise
gravitationnelle. Puisque la lumire elle-mme ne peut schapper de
tels concentrs dtoiles , on les baptisa dabord toiles sombres ou
geles. Bien des annes plus tard, John Wheeler proposa une
dnomination plus explicite : il les appela des trous noirs ; noirs parce
que aucune lumire nen est mise, trous parce que tout ce qui sen
approche dun peu trop prs y tombe fatalement, pour ne jamais en
sortir. Ce nom est rest.

La figure 3.7 est une reprsentation de la solution de


Schwarzschild. Bien que les trous noirs aient cette rputation davidit,
les objets qui les abordent une distance raisonnable seront dvis
comme par une toile ordinaire et poursuivront joyeusement leur
chemin. Mais tous les corps, quelle que soit leur composition, qui sen
approcheront trop en de de ce que lon a baptis lhorizon du trou
noir sont condamns : inexorablement aspirs vers le centre du trou
noir, ils subissent une tension gravitationnelle sans cesse croissante
jusqu devenir destructrice. Imaginez que vous tombiez, les pieds en
avant, travers lhorizon. En vous rapprochant du centre du trou noir,
vous vous sentiriez de moins en moins votre aise. La force
gravitationnelle y serait si forte que lattraction exerce serait bien
plus intense sur vos pieds que sur votre tte (puisque, dans votre
chute, vos pieds restent toujours un peu plus prs du centre du trou
noir que votre crne), tel point que vous seriez rapidement
dchiquet

Figure 3.7 Un t r ou n oir dfor m e t ellem en t la st r u ct u r e de lespa ce-t em ps


en v ir on n a n t qu e t ou t ce qu i a t t ein t son h or izon illu st r pa r le cer cle
som br e n e peu t ch a pper son em pr ise g r a v it a t ion n elle. Per son n e n e sa it
ce qu i se pa sse ex a ct em en t a u poin t cen t r a l, le plu s pr ofon d, du n t r ou n oir

En revanche, si vous preniez bien soin de ne pas dpasser la limite


de lhorizon, vous pourriez vous servir du trou noir des fins

remarquables et fort surprenantes. Imaginez, par exemple, que vous


deviez dcouvrir un trou noir dont la masse atteindrait mille masses
solaires, et que vous vous laissiez glisser le long dun cble, comme la
fait Wallace, jusqu quelques centimtres au-dessus de son horizon.
Comme nous lavons vu, les champs gravitationnels provoquent une
courbure du temps ; cela signifie que votre volution temporelle sera
trs ralentie. Les trous noirs produisent un champ gravitationnel
extrme et votre volution temporelle sera vraiment trs ralentie. Votre
montre tournera environ dix mille fois moins vite quune montre
reste sur Terre. Si vous deviez vous maintenir ainsi, flotter audessus de lhorizon dun trou noir pendant un an, puis si vous
retourniez jusqu votre vaisseau spatial pour revenir sur Terre, eh
bien, votre arrive, vous dcouvririez que dix mille annes se sont
coules depuis votre dpart ! Ainsi, vous auriez utilis avec succs le
trou noir comme une sorte de machine voyager dans le temps vous
permettant de vous dplacer vers un futur lointain.
Pour vous faire une ide des chelles extrmes mises en jeu, notez
quune toile comme le Soleil deviendrait un trou noir si son rayon, de
sept cent mille kilomtres environ, passait moins de trois kilomtres.
Imaginez ! Le Soleil entier rduit la taille de Paris intra-muros ! Une
petite cuiller de cette matire solaire compacte pserait peu prs
autant que lEverest. Pour faire un trou noir avec la Terre, il faudrait la
comprimer dans une sphre de moins dun centimtre de rayon. Les
chercheurs ont longtemps dout que des configurations matrielles si
extrmes puissent effectivement exister et beaucoup pensaient que les
trous noirs resteraient le fruit de limagination de thoriciens
surmens.
Et pourtant, au cours de ces dix dernires annes, des indices
exprimentaux de plus en plus convaincants se sont accumuls en
faveur de lexistence des trous noirs. Bien sr, puisquils sont noirs, il
est impossible de les observer directement en scrutant le ciel avec un
tlescope. Les astronomes cherchent donc les trous noirs en essayant
de reprer le comportement inhabituel dautres toiles, plus ordinaires
de celles qui mettent de la lumire , et qui se trouveraient tout
prs de lhorizon dun trou noir. Par exemple, le gaz et les poussires
des couches externes dune toile, aspirs vers lhorizon dun trou noir,

atteindraient des vitesses proches de celles de la lumire. de telles


vitesses, les frottements dans ce maelstrm de matire tourbillonnante
produisent normment de chaleur, de sorte que le mlange gaz-poussires rayonne, mettant de la lumire visible et des rayons X.
Puisque ces radiations sont produites juste lextrieur de lhorizon,
elles peuvent schapper du trou noir dans lespace : on pourra les
observer et les tudier directement. La relativit gnrale prdit trs
prcisment les proprits de ces missions de rayons X ; lobservation
des proprits annonces constitue alors une preuve indirecte, mais
solide, de lexistence de trous noirs. Ainsi, des indications de plus en
plus nombreuses semblent tmoigner de la prsence dun trou noir trs
massif, quelque deux millions et demi de fois plus massif que notre
Soleil, au centre de notre galaxie, la Voie lacte. Et pourtant, mme ce
trou noir, premire vue gargantuesque, fait ple figure ct de ce
que les astronomes pensent dceler dans les entrailles de ces objets
incroyablement lumineux, les quasars, qui sont parpills dans tout le
cosmos : des trous noirs dont les masses pourraient bien atteindre des
milliards de fois celle du Soleil.
Schwarzschild est mort dune maladie de peau contracte sur le
front russe quelques mois seulement aprs avoir trouv sa solution. Il
avait quarante-deux ans. Sa rencontre malheureusement trop
brve avec la relativit gnrale aura dvoil lune des facettes les
plus stupfiantes et les plus mystrieuses du monde naturel.
Le deuxime cas o la relativit gnrale peut rouler des
mcaniques concerne lorigine et lvolution de lUnivers. Comme nous
lavons vu, Einstein a montr que lespace et le temps ragissent la
prsence de masse et dnergie. Cette dformation de lespace-temps
affecte le mouvement des corps qui se dplacent dans le voisinage des
courbures correspondantes. Par ailleurs, la faon prcise dont ces
objets bougent en vertu de leur propre masse et de leur nergie aura
elle-mme un effet sur la distorsion de lespace-temps, qui agira son
tour sur le mouvement de ces corps, et ainsi de suite. Les quations de
la relativit gnrale prennent racine dans certaines dcouvertes de la
gomtrie en espace courbe, dues au grand mathmaticien du
X IX e sicle Georg Bernhard Riemann (nous parlerons bientt plus en
dtail de ce savant). Par le truchement de ces quations, Einstein put

dcrire de faon quantitative les volutions mutuelles de lespace, du


temps et de la matire. sa grande surprise, lorsque lon applique ces
quations non pas un lment isol de lUnivers comme une plante
ou une comte en orbite autour dune toile, mais lUnivers lui-mme
dans son ensemble, une conclusion remarquable simpose : la taille
globale de lUnivers doit changer avec le temps. Cest--dire que la
structure de lUnivers est soit en expansion, soit en contraction, mais
elle nest pas statique. Les quations de la relativit gnrale le
montrent explicitement.
Cen tait trop, mme pour Einstein. Il avait boulevers la
conception ordinaire de la nature de lespace et du temps forge par
des -milliers dannes dexprience quotidienne. Mais la reprsentation
de lUnivers ternel, intemporel et immuable, tait trop forte pour
quun esprit humain, mme aussi radical que le sien, y renonce. Pour
cette raison, Einstein se pencha nouveau sur ses quations et les
modifia en leur ajoutant un terme supplmentaire, connu sous le nom
de constante cosmologique, qui lui permit dluder cette prvision et de
se dlecter du confort quoffre un Univers bien statique. Cependant,
douze ans plus tard, grce des mesures dtailles concernant des
galaxies lointaines, lastronome amricain Edwin Hubble tablit
exprimentalement que lUnivers tait en expansion. Pour la petite
histoire, lanecdote veut quEinstein soit alors retourn la forme
originelle de ses quations, dclarant que leur modification temporaire
avait t la plus grande gaffe de sa vie12. Bien que lui-mme ait eu du
mal accepter cette conclusion, la thorie dEinstein prdisait que
lUnivers tait en expansion. En fait, au dbut des annes vingt, bien
des annes avant les mesures de Hubble, le mtorologue russe
Alexander Friedmann avait montr avec un luxe de dtails, laide des
quations originelles dEinstein, que toutes les galaxies devraient tre
emportes par le flot de la structure spatiale distendue, de sorte
quelles sloigneraient rapidement les unes des autres. Les
observations de Hubble ainsi que les nombreuses autres qui lui ont
succd vrifirent amplement cette conclusion stupfiante issue de la
relativit gnrale. En proposant une explication lexpansion de
lUnivers, Einstein atteint lun des plus grands sommets intellectuels de
tous les temps.

La structure de lespace se dilate, augmentant par l les distances


entre les galaxies. Nous pouvons alors imaginer de remonter dans le
temps pour suivre cette volution en sens inverse et dcouvrir des
indices sur lorigine de lUnivers. Dans ce cas, la structure spatiale se
resserre, rapprochant de plus en plus les galaxies. Comme dans une
Cocotte-Minute, tandis que lUnivers en contraction compresse les
corps clestes, la temprature augmente terriblement, les toiles se
dsintgrent et produisent un plasma chaud de constituants
lmentaires de la matire. Alors que la structure se resserre encore, la
temprature continue augmenter de faon aussi extrme, tout
comme la densit du plasma primordial. Imaginons de remonter dans
le temps jusquau tout dbut de lUnivers, soit environ quinze milliards
dannes ; lUnivers que nous connaissons deviendrait de plus en plus
minuscule. La matire qui compose absolument tout chaque maison,
chaque voiture, les immeubles, les montagnes, la Terre elle-mme, la
Lune, Saturne et Jupiter ainsi que toutes les autres plantes, le Soleil et
toutes les autres toiles de la Voie lacte, la galaxie dAndromde avec
ses cent milliards dtoiles ainsi que toutes les autres toiles de chacune
des autres centaines de milliards de galaxies serait compresse par
un tau cosmique dune force ahurissante. Au fur et mesure que lon
remonte en des temps plus reculs, la totalit de lUnivers se rduit aux
dimensions dune orange, puis dun citron, dun petit pois, dun grain de
sable et ainsi de suite jusqu des dimensions encore plus petites. En
extrapolant, il semblerait que lUnivers nait dabord t quun point
nous porterons un regard plus critique sur cette image dans les
derniers chapitres o matire et nergie auraient t comprimes
une densit et une t-emprature inconcevables. On pense que ce
mlange explosif aurait donn lieu une bombe cosmique, le big-bang,
rejetant la semence partir de laquelle lUnivers tel que nous le
connaissons sest ensuite form.
Limage du big-bang en tant quexplosion cosmique expulsant tout
le contenu matriel de lUnivers, comme les clats dun obus, est une
reprsentation utile, mais trompeuse. Quand une bombe explose,
lvnement se produit en un endroit prcis dans lespace et un instant
prcis dans le temps. Le contenu de la bombe est projet dans lespace
environnant. Dans le cas du big-bang, il ny a pas despace environnant.

Lorsque nous remontons lhistoire de lUnivers jusqu son origine, la


compression de son contenu matriel rsulte de la -contraction de tout
lespace. La rduction aux dimensions dune orange, celles dun petit
pois ou dun grain de sable, concerne tout lUnivers, pas seulement
certains objets de lUnivers. En continuant jusquau commencement, il
ny a tout simplement plus despace autour du dtonateur ponctuel
originel. Le big-bang serait plutt une ruption despace comprim,
dont le dploiement, comme une onde de choc, transporterait encore
ce jour matire et nergie.

La relativit gnrale est-elle juste ?


Aucun cart par rapport aux prdictions de la relativit gnrale
na t observ lors des expriences ralises avec les techniques dont
nous disposons. Seul le temps dira si une prcision exprimentale
accrue permettra finalement den dcouvrir, ce qui prouverait alors
que cette thorie, elle aussi, ne fournit quune description
approximative des vritables mcanismes naturels. Tester les thories
de manire systmatique, avec un niveau de prcision toujours plus
grand, est certainement lune des faons dont la science progresse,
mais ce nest pas la seule. En fait, nous avons dj rencontr cette
situation : la formulation dune nouvelle thorie de la gravitation na
pas t initie par une rfutation exprimentale de la thorie de
Newton, mais par le conflit opposant la gravitation newtonienne une
autre thorie, la relativit restreinte. Ce nest quaprs la dcouverte de
la relativit gnrale que les dfauts exprimentaux de la thorie de
Newton ont t identifis en recherchant les effets, minuscules mais
mesurables, par lesquels les deux thories se distinguent. Ainsi, les
incohrences thoriques peuvent jouer un rle aussi central que
lexprience dans les progrs de la connaissance.
Depuis une cinquantaine dannes, la physique doit faire face un
autre conflit thorique, dont la complexit est comparable celui qui
opposait relativit restreinte et gravit newtonienne. La relativit
gnrale se rvle fondamentalement incompatible avec une autre
thorie extrmement bien vrifie : la thorie quantique. Pour revenir au
thme abord dans ce chapitre, en raison de ce conflit, les chercheurs

sont dans lincapacit de comprendre ce que deviennent lespace, le


temps et la matire, quand ces derniers sont comprims comme au
moment du big-bang ou au cur dun trou noir. Mais, dun point de vue
plus gnral, cette opposition attire notre attention sur une carence
fondamentale dans notre comprhension de la nature. La rsolution de
ce conflit a chapp aux tentatives des plus grands physiciens thoriciens, ce qui lui vaut la rputation, mrite, dtre le problme
central de la physique thorique moderne. Pour comprendre cet
antagonisme, il faut prsent nous familiariser avec certains aspects
de la thorie quantique.

1- Sir Isaac Newtons Mathematical Principle of Natural Philosophy and His System of the World, traduction de A. Motte et
Florian Cajori, Berkeley, University of California Press, 1962, vol. I, p. 634.
2- Plus prcisment, Einstein comprit que le principe reste valable tant que nos observations se limitent une rgion
de lespace suffisamment petite (tant que notre compartiment est assez petit). En voici la raison. Le champ
gravitationnel peut varier en intensit (et en direction) dun point un autre. Or nous imaginons notre compartiment
acclr comme un tout, de sorte que son acclration simule un champ de gravitation unique et uniforme. Et le champ
gravitationnel a dautant moins de place pour varier que notre compartiment est plus petit, en sorte que la validit du
principe dquivalence y sera accrue dautant. Techniquement, la diffrence entre un champ de gravitation uniforme,
simul par une situation acclre, et un vrai champ gravitationnel cr par une collection de corps massifs est connue
sous le nom de force de mare (elle rend compte des effets gravitationnels de la lune sur les mares). On pourrait donc
rsumer tout cela en disant que les effets du champ de mare sont dautant moins notables que la taille de notre
compartiment est plus rduite, ce qui rendrait indiscernable le mouvement acclr dun vrai champ de -gravitation.
3- Albert Einstein, tel que le cite Albrecht Flsing, Albert Einstein, New York, Viking, 1997, p. 315.
4- John Stachel, Einstein and the Rigidly Rotating Disk , in General Relativity and Gravitation, d. A. Held, New
York, Plenum, 1980, p. 1.
5- Lanalyse du Tornado, ou du disque en rotation rigide tel quon le nomme en termes plus techniques, peut
conduire des confusions. En fait, aujourdhui encore, certains de ses aspects les plus subtils ne font pas lunanimit. Dans
le texte, nous avons adopt lesprit de la propre dmarche dEinstein. Dans cette note, nous conservons cette approche pour
tenter de clarifier quelques tapes du raisonnement. Tout dabord, peut-tre vous tes-vous demand pourquoi la
circonfrence de la roue ne subit pas la contraction de Lorentz au mme titre que la rgle, pour finalement conduire Jules
au mme rsultat que le ntre. Noubliez pas quau cours de notre discussion la roue tait toujours en rotation ; jamais nous
ne lavons mesure ou observe au repos. Ainsi, depuis notre point de vue dobservateurs immobiles, la seule diffrence entre
notre mesure de la circonfrence et celle de Jules rside dans le fait que la rgle dont il use est contracte. Le Tornado
tournait alors que nous faisions notre mtrage, et il tourne galement tandis que nous regardons Jules faire le sien. En voyant
son rglet raccourci, nous comprenons quil lui faudra le basculer un plus grand nombre de fois pour faire tout le tour de la
roue et quil mesurera ainsi une circonfrence plus longue que nous. La contraction de Lorentz de la circonfrence naurait
eu de pertinence que si nous avions compar les caractristiques de la roue tournante celles de la roue immobile,
comparaison dont nous navions pas besoin.
Deuximement, et mme si les proprits de la roue au repos ne nous taient daucune utilit, vous pourriez
toujours vous interroger sur ce qui se passerait si elle venait ralentir, puis sarrter. L, il semblerait que nous ayons
considrer la variation de circonfrence au cours du ralentissement due au changement de degr de contraction. Mais
comment accorder cela avec le fait que le rayon reste constant ? Il sagit l dun problme assez subtil, dont la rsolution
repose sur le fait quil nexiste pas, dans le monde rel, dobjets parfaitement rigides. Tous les objets ragissent la torsion,
ltirement, de sorte quils saccommodent des longations ou des contractions que nous avons rencontres. Si ce ntait pas
le cas, comme Einstein le fit lui-mme remarquer, un disque tournant, fabriqu en laissant refroidir une coule de mtal en
fusion au cours de son mouvement de rotation, volerait en clats ds que sa vitesse de rotation serait modifie de faon

notable. Pour plus de dtails sur lhistoire du disque rigide en rotation, consultez louvrage de Stachel, Einstein and the
Rigidly Rotating Disk , op. cit.
6- Le lecteur expert aura reconnu que dans lexemple du Tornado, cest--dire dans le cas dun rfrentiel en
rotation uniforme, les sections spatiales tridimensionnelles courbes qui nous ont intresss jusquici sorganisent en un
espace-temps quadridimensionnel dont la courbure reste nulle.
7- Hermann Minkowski, tel que le cite Albrecht Flsing, p. 189.
8- Entretien avec John Wheeler le 27 janvier 1998.
9- Malgr cela, il existe des horloges atomiques dont la prcision permet de dtecter des distorsions du temps aussi
petites et mme plus petites encore. Par exemple, en 1976, Robert Vessot et Martin Levine, de lobservatoire
dastrophysique du Harvard-Smithsonian, en collaboration avec des collgues de la Nasa, ont lanc une fuse Scout D depuis
lle de Wallops, en Virginie, avec, son bord, une horloge atomique dont la prcision atteignait un dix milliardime de
seconde pour une heure. Ils espraient prouver quen gagnant de laltitude (diminuant ainsi les effets de lattraction
gravitationnelle de la Terre) lhorloge embarque dans la fuse avancerait plus vite quune horloge atomique similaire reste
sur Terre (qui subirait, elle, toute la force de lattraction terrestre). Par un systme dallers-retours de signaux micro-ondes,
les chercheurs ont pu comparer le rythme des deux horloges atomiques. Ils ont observ en effet qu laltitude maximale
atteinte par la fuse (dix mille kilomtres), lhorloge avanait de quatre units pour un milliard par rapport son analogue
reste sur Terre, rsultat confirmant les prdictions thoriques avec une prcision suprieure un pour cent.
10- Dans les annes 1800, lastronome franais Urbain Le Verrier dcouvrit que la plante Mercure dviait
lgrement de lorbite solaire prvue par les lois newtoniennes de la gravitation. Pendant plus dun demi-sicle, se sont
succd en vain les tentatives dexplication pour cette prcession du prihlie de lorbite ( la fin de chaque orbite, Mercure
ne se retrouve pas tout fait l o le prvoit la thorie de Newton). On a tout tent pour expliquer ces observations
linfluence gravitationnelle dune autre plante non encore dcouverte, une lune inconnue, des effets de poussires
interplantaires, la non-sphricit du Soleil , mais on na rien trouv de concluant. En 1915, Einstein calcula la prcession
du prihlie de Mercure avec les quations nouvellement dcouvertes de la relativit gnrale. Comme il lavoua lui-mme, la
rponse lui donna des palpitations cardiaques : le rsultat de la relativit gnrale concordait prcisment avec les
observations. Ce succs fournit certainement une bonne raison Einstein de croire fermement en sa thorie, mais tout le
monde, ou presque, attendait une prdiction plutt que lexplication dune anomalie dj existante. Pour plus de dtails,
voir Abraham Pais, Subtle is the Lord, New York, Oxford University Press, 1982, p. 253.
11- Voir aussi Robert P. Crease et Charles C. Mann, The Second Creation, New Brunswick, New Jersey, Rutgers
University Press, 1996, p. 39.
12- trangement, les recherches rcentes sur le rythme de lexpansion cosmique suggrent que lUnivers
comporterait en fait une constante cosmologique trs faible, mais non nulle.

4
Une microscopique tranget
puiss par leurs aventures spatiales, Wallace et Gromit, peine
de retour sur Terre, mettent le cap sur le H-Bar pour se dsaltrer.
Wallace commande sa boisson habituelle jus de papaye on the
rocks , et une vodka tonic pour Gromit, puis stire dans son fauteuil,
mains croises derrire la tte, afin de savourer le cigare quil vient
dallumer. Mais, juste au moment o il sapprte inhaler la fume, il
saperoit avec stupfaction que le cigare a disparu ! Pensant quil a d
glisser de sa bouche dune manire ou dune autre, Wallace bondit hors
du fauteuil et inspecte frntiquement sa chemise et son pantalon la
recherche dun trou. Mais il ny a rien. Le cigare est introuvable.
Gromit, intrigu par le remue-mnage de Wallace, jette un il dans les
parages et repre le cigare par terre, derrire le sige de Wallace.
Bizarre, dit celui-ci, comment diable a-t-il pu arriver l ? Cest comme
sil mavait travers de part en part, sauf que ma langue ne prsente
aucune brlure et quapparemment je ne suis pas plein de trous.
Gromit lexamine et finit par conclure que sa langue et sa tte ont lair
parfaitement normales. Comme leurs boissons -arrivent, Wallace et
Gromit haussent les paules et dcident que cette histoire fait partie
des petits mystres de la vie. Mais les bizarreries au H-Bar ne font que
commencer.
Au moment de boire son jus de papaye, Wallace jette un il et
remarque que les glaons sagitent dans tous les sens comme des autos
tamponneuses. Et cette fois il nest pas seul. Gromit lve son verre, qui
est peu prs deux fois plus petit que celui de Wallace, et ils constatent

que les glaons sy agitent encore plus frntiquement, tel point quils
arrivent peine les distinguer les uns des autres. Mais cela nest rien
en comparaison avec ce qui va suivre. Alors que Wallace et Gromit,
stupfaits, fixent avec de grands yeux bahis leurs verres cliquetants,
un glaon passe travers la paroi du verre de Gromit et retombe prs
du bar. Or le verre est intact. Comment le glaon a-t-il travers le
verre, pourtant solide, sans provoquer le moindre dgt ? Ce sont
srement des hallucinations dues notre sjour dans lespace , dit
Wallace. Luttant contre la masse grouillante des glaons qui se
dbattent dans leurs verres, ils les vident dun trait car ils souhaitent
rentrer chez eux au plus vite. Ils sont si presss de partir quils
prennent une porte peinte en trompe-lil pour la vritable sortie et
passent au travers ! Mais les patrons du H-Bar sont trop habitus voir
leurs clients traverser les murs pour sen mouvoir.
Il y a de cela un sicle, alors que Conrad et Freud illuminaient les
tnbres du cur et de lme, le physicien allemand Max Planck jetait
le premier rai de lumire sur la mcanique quantique, la thorie qui
explique pourquoi les expriences tranges de Wallace et Gromit
lorsquon les examine lchelle microscopique nont rien de
mystrieux. Ces vnements bizarres et inhabituels sont typiques de la
faon dont notre Univers, de trs petites chelles, se comporte
rellement.

Le cadre quantique
La thorie quantique est un cadre conceptuel permettant de
comprendre les proprits microscopiques de la nature. La relativit
restreinte et la relativit gnrale imposent un changement radical de
point de vue lorsque les objets se dplacent extrmement vite ou sont
trs massifs. La thorie quantique, quant elle, nous montre que
lUnivers possde des proprits autant, sinon plus, surprenantes
lorsquon ltudie lchelle atomique et subatomique. En 1965,
Richard Feynman, lun des plus grands spcialistes de la thorie
quantique, crivait :
A u t r efois, les jou r n a u x disa ien t qu e dou ze h om m es seu lem en t
com pr en a ien t la t h or ie de la r ela t iv it . Je dou t e qu e cela a it ja m a is

t le ca s. Peu t -t r e u n e cer t a in e poqu e u n h om m e seu lem en t la


com pr en a it , ca r il t a it le seu l sa v oir , ju st e a v a n t de pu blier son
a r t icle. Ma is, a pr s a v oir lu cet a r t icle, bea u cou p de g en s on t com pr is
la t h or ie de la r ela t iv it , en t ou t ca s bien plu s qu e dou ze. Pa r con t r e, je
pen se pou v oir a ffir m er sa n s cr a in dr e dt r e con t r edit qu e per son n e n e
com pr en d la m ca n iqu e qu a n t iqu e 1.

Feynman sexprimait il y a plus de trente ans, mais son point de


vue est encore valable aujourdhui. Voici ce quil voulait dire : certes,
les thories de la relativit restreinte et gnrale ncessitent une
rvision complte de notre ancienne faon de voir le monde, mais, si
lon accepte leurs principes de base, leurs consquences sur lespace et
le temps, si nouvelles et contre-intuitives quelles soient, dcoulent
directement dun raisonnement logique minutieux. Rflchissez, avec
lintensit requise, aux descriptions des travaux dEinstein donnes
aux deux derniers chapitres, et vous reconnatrez ne serait-ce que
fugacement que les conclusions que nous en avons tires sont
inluctables. La thorie quantique est une autre affaire. Ds la fin des
annes vingt, beaucoup des quations et des principes de la mcanique
quantique avaient t formuls. Depuis, ils sont continuellement
utiliss et produisent les prdictions numriques les plus prcises et les
plus performantes de lhistoire de la science. Mais, en pratique, les
usagers de la thorie quantique emploient les quations et les principes
tablis par les pres fondateurs de la thorie des mthodes de
calcul que lon peut appliquer simplement sans vraiment comprendre pourquoi ces procdures marchent ni ce quelles signifient
rellement. linverse de la relativit, trs peu de gens, pour ne pas
dire personne, comprennent vraiment, profondment, la thorie
quantique.
Quelle conclusion peut-on en tirer ? Les mcanismes
microscopiques de lUnivers seraient-ils si obscurs et contraires
lintuition que lesprit humain, qui a volu pendant des sicles pour
faire face des phnomnes aux chelles habituelles , serait
incapable de saisir pleinement ce qui se passe rellement ? Ou se
pourrait-il que, de manire accidentelle, les physiciens aient construit
une version particulirement absconse de la mcanique quantique qui,
bien que trs efficace dun point de vue quantitatif, obscurcit la vraie
nature de la ralit ? Personne nen sait rien. Un jour, peut-tre,

quelquun trouvera une nouvelle formulation ingnieuse, qui dvoilera


tous les pourquoi et les comment de la thorie quantique. Peuttre mais peut-tre pas. La seule chose dont nous soyons certains est
que la mcanique quantique dmontre sans quivoque que bon
nombre des concepts essentiels la comprhension de notre monde
quotidien nont plus aucun sens ds que lon aborde le domaine
microscopique. Le rsultat est que nous devons modifier la fois notre
langage et notre mode de raisonnement lorsque nous tentons de
comprendre et dexpliquer lUnivers aux chelles atomique et
subatomique.
Dans les parties suivantes, nous tablirons les bases de ce langage
et dcrirons quelques-unes de ces tonnantes consquences. Si, en
chemin, la mcanique quantique devait vous sembler compltement
bizarre, voire ridicule, alors gardez bien deux choses lesprit. Primo,
outre quil sagit dune thorie mathmatiquement cohrente, la seule
raison pour laquelle nous croyons en la thorie quantique est que ses
conjectures ont t vrifies avec une prcision sidrante. (Si
quelquun se prsentant comme votre frre disparu vous racontait une
masse de dtails personnels sur votre enfance, il vous serait difficile de
ne pas le croire.) Secundo, vous ntes pas le seul ragir ainsi face la
thorie quantique. Cest un point de vue assez largement partag, y
compris par certains des plus grands physiciens de tous les temps.
Einstein refusait catgoriquement daccepter la mcanique quantique.
Niels Bohr lui-mme, qui tait pourtant lun de ses inventeurs et aussi
lun de ses plus fervents dfenseurs, a dit un jour que quiconque nest
pas occasionnellement pris de vertige en rflchissant la thorie
quantique ne la pas vraiment comprise.

Il fait trop chaud dans la cuisine


La thorie quantique a pris naissance autour dun problme fort
curieux. Imaginez que votre four domestique soit parfaitement isol ;
vous le rglez une certaine temprature, disons deux cents degrs
Celsius, puis vous le laissez chauffer. Mme si vous videz le four de
tout son air avant de lallumer, lchauffement des parois produit un
rayonnement lintrieur. Il sagit du mme type de rayonnement

chaleur et lumire sous forme dondes lectromagntiques que


celui mis par la surface du Soleil ou par un tisonnier incandescent.
Voici le problme. Les ondes lectromagntiques transportent de
lnergie la vie sur Terre, par exemple, dpend de manire cruciale
de lnergie solaire transmise du Soleil la Terre par des ondes
lectromagntiques. Au dbut du X X e sicle, les physiciens ont calcul
lnergie totale vhicule par toutes les ondes lintrieur dun four
port une temprature donne. En usant de mthodes de calcul parfaitement connues, ils ont obtenu un rsultat absurde : quelle que
soit la temprature du four, lnergie totale devrait tre infinie.
Tout le monde tait daccord pour dire que ce rsultat navait
aucun sens un four chaud peut reprsenter beaucoup dnergie mais
certainement pas en quantit infinie. Pour bien comprendre la solution
propose par Max Planck, certaines explications dtailles sont
ncessaires. Applique au rayonnement mis par le four, la thorie de
llectromagntisme de Maxwell implique que les ondes engendres
par les parois chaudes doivent prsenter un nombre entier de bosses et
de creux, sajustant parfaitement entre des parois opposes. Quelques
exemples sont illustrs par la figure 4.1. Les physiciens usent de trois
termes pour dcrire ces vibrations : longueur donde, frquence et
amplitude. La longueur donde est la distance entre deux crtes
successives ou deux creux successifs, comme sur la figure 4.2. Plus il y
a de bosses et de creux, plus la longueur donde est courte, puisquils
doivent tenir entre les deux parois fixes du four. La frquence
exprime le nombre doscillations de londe par seconde. Il se trouve
que la frquence sobtient partir de la longueur donde et vice versa :
plus la longueur donde est leve, plus la frquence est basse ; plus la
longueur donde est courte, plus la frquence est haute. Voyons
pourquoi.
Pensez ce qui se passe lorsque vous gnrez des ondes en
secouant par une extrmit une longue corde dont lautre bout est
attach. Pour produire une grande longueur donde, vous devez la
secouer lentement. La frquence de londe correspond au nombre de
cycles que fait votre bras en une seconde ; elle est donc trs basse. Et,
pour produire de courtes longueurs donde, vous secouerez la corde
frntiquement plus frquemment, pour ainsi dire , et cela

produira une onde de plus haute frquence. Finalement, les physiciens


font usage du terme amplitude pour dcrire la hauteur ou la profondeur
maximale dune vibration, comme lillustre galement la figure 4.2.
Si vous trouvez les vibrations lectromagntiques un peu trop
abstraites, une autre analogie utile est celle des ondes produites en
pinant une corde de violon. Les diffrentes frquences de la vibration
correspondent aux diffrentes notes musicales : plus la frquence est
haute, plus la note est aigu. Lamplitude de londe est dtermine par
la force avec laquelle vous pincez la corde. Un pincement plus fort
signifie que vous avez fourni plus dnergie la perturbation
vibratoire ; ainsi, davantage dnergie correspond une plus grande
amplitude. Cest ce que vous entendez, dailleurs, puisque le son est
plus fort. Pareillement, moins dnergie donnera une amplitude
moindre et donc moins dintensit sonore.

Figure 4.1 Selon la t h or ie de Ma x w ell, les on des lin t r ieu r du n fou r


doiv en t a v oir u n n om br e en t ier de cr t es et de cr eu x elles for m en t des
cy cles com plet s.

Figure 4.2 La lon g u eu r don de est la dist a n ce en t r e deu x cr eu x ou som m et s


su ccessifs du n e on de. La m plit u de est la h a u t eu r ou la pr ofon deu r
m a x im a les de la v ibr a t ion .

Au X IX e sicle, grce la thermodynamique, les physiciens ont pu


dterminer la quantit dnergie que les parois chaudes du four
cdaient aux ondes lectromagntiques, pour chaque longueur donde
possible cest--dire la force avec laquelle les parois pincent
chaque onde. Le rsultat obtenu est simple : chacune des ondes
autorises, quelle que soit sa longueur donde, transporte la mme
quantit dnergie (la quantit prcise tant dtermine par la
temprature du four). En dautres termes, tous les schmas
ondulatoires possibles lintrieur du four sont sur un pied dgalit.
premire vue, ce rsultat parat certes intressant, mais anodin.
Il ne lest pas. Il annonce leffondrement de ce que lon appelle
maintenant la physique classique . La raison en est la suivante : bien
que la contrainte du fait que les ondes prsentent un nombre entier de
crtes et de creux limine un nombre immense de schmas
ondulatoires concevables lintrieur du four, il reste toujours une
infinit de schmas possibles avec chaque fois plus de bosses et de
creux. Comme chaque mode de vibration contient la mme quantit
dnergie, une infinit dentre eux donne une quantit dnergie infinie.
laube du X X e sicle, un grain de sable gigantesque a enray
lengrenage thorique.

De petits paquets laube du XXe sicle

En 1900, Planck a avanc une ide ingnieuse qui a permis de


trouver une issue ce casse-tte et lui valu le prix Nobel de physique
en 19182. Pour comprendre son ide, imaginez-vous au milieu dune
norme foule infinie en nombre entasse dans un entrept
immense et glacial, dont le propritaire est particulirement pingre. Un
thermostat digital accroch un mur contrle la temprature, mais
vous dcouvrez avec stupeur les charges que le propritaire prlve
pour les dpenses de chauffage. Lorsque le thermostat est rgl sur dix
degrs, chaque personne doit payer cent francs au propritaire. Sil est
rgl sur quinze degrs, chacun donne cent cinquante francs et ainsi de
suite. Vous comprenez que, puisque vous partagez lentrept avec une
infinit dautres personnes, le simple fait dallumer le chauffage
permettra au propritaire dempocher une somme dargent infinie.
Mais, aprs avoir lu attentivement les rgles de paiement, vous
trouvez une faille. Le propritaire tant un homme trs occup, il ne
veut pas avoir rendre la monnaie, et surtout pas un nombre infini de
locataires individuels ! Il a donc instaur le systme suivant. Ceux qui
peuvent payer leur d exactement le font. Les autres ne paient que la
somme maximale quils peuvent donner sans quon doive leur rendre la
monnaie. Ainsi, cherchant impliquer tous vos colocataires pour
viter des charges de chauffage exorbitantes, vous convainquez tout le
monde de rpartir la richesse du groupe de la manire suivante : lun
dtiendra toutes les pices de cinq centimes, un autre toutes les pices
de dix centimes, un troisime seules les pices de vingt centimes, et
ainsi de suite en passant par les pices de un franc, deux francs, cinq
francs, dix et vingt francs, puis les billets de cinquante francs, cent,
deux cents puis cinq cents francs, etc., avec des coupures (inconnues,
certes, mais) valant toujours plus. Une fois ce partage effectu, vous
montez sans vergogne le thermostat jusqu trente degrs et attendez le
propritaire. Ds son arrive, la personne porteuse des -pices de cinq
centimes paie le premier et en cde six mille ; ensuite, celui qui dtient
les pices de dix centimes en cde trois mille ; celui qui a les pices de
vingt centimes en dpose mille cinq cents ; celui qui a celles de
cinquante en donne six cents ; celui qui na que des pices de un franc
en laisse trois cents au bailleur ; celui qui na que des pices de deux
francs en dpose cent cinquante ; celui qui ne paie quen pices de cinq

francs lui en livre soixante ; celui qui dtient les pices de dix francs en
cde trente ; celui qui transporte les pices de vingt francs paie avec
quinze dentre elles ; celui qui na que des billets de cinquante francs en
donne six ; celui qui possde les billets de cent francs en donne trois et,
finalement, la personne qui dtient les billets de deux cents francs nen
livre quun (puisque deux billets de deux cents dpasseraient la somme
rclame et impliqueraient un rendu de monnaie). Comme tous les
autres ne disposent que de coupures les paquets dargent
lmentaires suprieures au montant exig, ils ne peuvent pas payer.
Et le propritaire, au lieu dempocher la somme dargent infinie quil
attendait, ne reoit que trois mille cinq cents misrables francs.
Planck sest servi dune stratgie trs semblable pour ramener le
rsultat aberrant dune quantit dnergie infinie un rsultat fini.
Voici comment. Trs audacieusement, Planck a suppos que, comme
pour largent, lnergie transporte par une onde lectromagntique
ltait par paquets. Lnergie ne peut correspondre qu la valeur dune
unit dnergie , ou de deux fois celle-ci, ou trois fois, ou quatre fois,
et ainsi de suite, mais cest tout. De mme quon ne peut possder le
tiers de cinq centimes, ni un huitime de franc, Planck a dcrt quen
ce qui concerne lnergie les fractions ntaient pas autorises. La
valeur de nos coupures montaires est dtermine par la Banque de
France. En qute dune explication fondamentale, Planck a suggr que
les units dnergie dune onde le paquet minimal dnergie
quelle puisse possder taient dtermines par sa frquence. Trs
prcisment, il a rig en principe que lnergie minimale dune onde
tait proportionnelle sa frquence : une frquence plus haute (une
longueur donde plus courte) implique un minimum dnergie plus
lev ; une frquence plus basse (une longueur donde plus longue) un
minimum dnergie plus faible. En quelques mots, linstar de douces
vagues sur locan qui sont -longues et somptueuses tandis quune mer
agite produit des vagues courtes et dures, des rayonnements de
grande longueur donde sont intrinsquement moins nergtiques que
des rayonnements de courte longueur donde.
Et, maintenant, la touche finale : les calculs de Planck ont prouv
que ce dcoupage en paquets dnergie faisait disparatre le rsultat
ridicule dune nergie totale infinie. Il est facile de voir pourquoi.

Lorsquon chauffe un four une temprature donne, des calculs de


thermodynamique permettent de dterminer lnergie que chaque
onde fournira la quantit totale. Mais, tout comme vos colocataires
qui ne pouvaient pas payer leurs charges parce que les coupures dont
ils disposaient taient trop importantes, si le minimum dnergie dune
onde dpasse lnergie quelle est cense fournir, alors elle napporte
rien et reste en veilleuse . Puisque, selon Planck, lnergie minimale
dune onde est proportionnelle sa frquence, si nous examinons les
ondes dun four de frquence toujours plus leve (de longueur donde
toujours plus courte), tt ou tard lnergie minimale des ondes finira
par excder lnergie prvue de sa contribution. Comme vos
colocataires qui staient vu confier les coupures de plus de deux cents
francs, ces ondes ne pourront pas fournir la quantit dnergie quexige
la physique classique. Ainsi, de mme que seul un nombre fini de vos
colocataires pouvaient participer aux frais de chauffage fournissant
ainsi une somme dargent finie , seul un nombre fini des ondes du
four sont en mesure de contribuer son nergie totale conduisant
une quantit dnergie totale finie. Quil sagisse dnergie ou dargent,
le morcellement des units fondamentales et la taille toujours plus
importante des paquets, lorsque lon va vers les hautes frquences ou
les plus grosses coupures transforme un rsultat infini en une
rponse finie3.
En liminant le non-sens flagrant du rsultat infini, Planck avait
fait un pas important. Mais ce qui a rellement convaincu les gens de la
validit de son approche, cest le rsultat fini obtenu pour lnergie
totale dans le four, qui concidait extraordinairement bien avec les
mesures exprimentales. Plus explicitement, Planck dcouvrit quen
ajustant un seul paramtre de ses calculs il pouvait prdire
prcisment lnergie mesure dans un four, quelle que soit la
temprature. Ce paramtre unique est le coefficient de
proportionnalit entre la frquence dune onde et le paquet dnergie
minimale, ou quantum , quelle dtient. Planck a dtermin que ce
facteur de proportionnalit connu aujourdhui sous le nom de
constante de Planck et not par le symbole h (prononcez h barre )
vaut environ un milliardime de milliardime de milliardime dans les
units de mesure habituelles4. La valeur infime de la constante de

Planck implique que les paquets dnergie lmentaires sont


minuscules. Cest pourquoi, par exemple, il nous semble possible de
faire varier continment lnergie et donc le volume du son de
londe produite par une corde de violon. En ralit, lnergie de londe
passe par des paliers discrets, la Planck, mais la hauteur de ces paliers
est si tnue que les sauts discrets dun niveau de volume un autre
paraissent continus. En vertu de lassertion de Planck, la taille de ces
sauts en nergie augmente avec la frquence des ondes. Tel est
lingrdient crucial qui rsout le paradoxe de lnergie infinie.
Comme nous allons le voir, lhypothse quantique de Planck ne se
limite pas lexplication de la distribution dnergie dans un four. Elle
branle bien des choses qui nous semblent aller de soi dans lUnivers.
La valeur minuscule de h confine la plupart de ces bouleversements
au monde microscopique, mais, si h tait plus grand, les vnements
bizarres du H-Bar feraient partie de notre vie de tous les jours. Nous
allons voir que tel est bien le cas pour leurs quivalents
microscopiques.

Que sont les paquets ?


Planck navait aucune justification pour le fait davoir introduit
des nergies en paquets. Cela marchait, mais ni lui ni personne ntait
en mesure de fournir une explication valable et indiscutable. Comme
la dit un jour le physicien George Gamow, cest un peu comme si la
nature vous autorisait boire ou bien une pinte de bire ou bien pas de
bire du tout5. En 1905, Einstein a propos une explication et, pour
cette dcouverte, il a reu le prix Nobel de physique en 1921.
Einstein a labor son interprtation en travaillant sur un
problme connu sous le nom deffet photolectrique. Le physicien
allemand Heinrich Hertz avait t le premier dcouvrir, en 1887, que,
lorsque la lumire clairait certains mtaux, ceux-ci mettaient des
lectrons. Ce nest pas particulirement remarquable en soi : lune des
proprits des mtaux est que certains de leurs lectrons ne sont que
faiblement lis aux atomes (cest prcisment pourquoi ils conduisent
si bien llectricit). Lorsque la lumire frappe la surface du mtal, elle
cde un peu de son nergie, comme lorsquelle claire la surface de

votre peau et vous rchauffe. Cette nergie transfre agite les


lectrons dans le mtal, dont certains peuvent tre jects.
Mais le caractre trange de leffet photolectrique se manifeste
lorsque lon tudie certaines proprits des lectrons expulss.
premire vue, vous pourriez penser quen augmentant lintensit de la
lumire son clat on devrait augmenter la vitesse des lectrons
jects, puisque londe lectromagntique a plus dnergie. Ce nest pas
le cas. En fait, cest le nombre dlectrons jects qui augmente, tandis
que leur vitesse reste constante. Par ailleurs, on a observ
exprimentalement que la vitesse des lectrons expulss augmente si la
frquence de la lumire incidente augmente ; de mme, leur vitesse
diminue si la frquence de la lumire diminue. (Pour les ondes
lectromagntiques de la partie visible du spectre, une augmentation
de la frquence correspond une transition de couleur du rouge
lorange, puis au jaune, au vert, au bleu, lindigo et finalement au
violet. Les frquences plus hautes que celle du violet ne sont pas
visibles ; elles correspondent lultraviolet et, plus loin, aux rayons X.
Les frquences infrieures celles du rouge ne sont pas visibles non
plus et correspondent aux rayonnements infrarouges.) En fait, alors
que lon diminue la frquence de la lumire utilise, quelle que soit
lintensit, mme aveuglante, de la source lumineuse, on atteint un seuil
o la vitesse des lectrons mis tombe zro et o ils ne sont plus
jects. Pour une raison inconnue lpoque, cest la couleur du
faisceau de lumire incident et non son nergie totale qui
dtermine si les lectrons seront jects et, sils le sont, avec quelle
nergie.
Pour comprendre comment Einstein a expliqu ces faits
mystrieux, retournons dans notre entrept, maintenant chauff la
temprature tropicale de trente degrs. Supposons que le propritaire,
qui dteste les enfants, exige que toutes les personnes ges de moins
de quinze ans vivent en contrebas de lentrept, porte de vue des
adultes grce un norme balcon panoramique. En outre, la seule
faon dont un enfant puisse quitter lentrept est de payer au garde les
droits de sortie, dun montant de quatre francs cinquante. (Le bailleur
est un vritable monstre.) Les adultes qui, sous votre conseil et comme
nous lavons dcrit plus haut, ont ordonn leur richesse collective par

coupures, ne peuvent donner de largent aux enfants quen le leur


lanant depuis le balcon. Voyons ce qui se passe.
La personne qui dtient les pices de cinq centimes commence
par en lancer quelques-unes, mais la somme est bien trop maigre pour
quaucun des enfants puisse sortir. Et, puisquune mer quasi infinie
denfants se dispute frocement la moindre pice de monnaie, mme si
on leur en lanait un nombre norme, aucun enfant narriverait, mme
de loin, runir la somme de quatre francs cinquante dont il aurait
besoin. Cela reste vrai pour les adultes dtenteurs de pices de dix
centimes, de vingt ou cinquante centimes et mme dun ou deux francs.
Mme si chacun deux en lanait une quantit extravagante, un enfant
isol aurait bien de la chance sil parvenait semparer ne serait-ce que
dune seule pice (la plupart nattrapent rien du tout), mais il est certain
quaucun enfant ne pourrait runir les quatre francs cinquante
ncessaires sa sortie. En revanche, lorsque ladulte dtenant les
pices de cinq francs commencera les lancer une une, alors les
quelques chanceux qui pourront semparer dune seule de ces pices
seront en mesure de schapper immdiatement. Notez bien que, mme
si cet adulte venait soublier et lancer des tonnes de pices de cinq
francs, le nombre des enfants qui pourraient partir augmenterait
normment, mais chacun aurait exactement cinquante centimes en
poche aprs avoir pay le garde. Et cela reste vrai indpendamment du
nombre total de pices qui auraient t lances.
Voici en quoi cela a un rapport avec leffet photolectrique. En
sappuyant sur les rsultats exprimentaux rappels plus haut, Einstein
a suggr dintgrer la conception de Planck de lnergie ondulatoire
morcele une nouvelle description de la lumire. Selon lui, un
faisceau lumineux devrait en fait tre considr comme un jet de petits
paquets de minuscules particules de lumire qui ont t par la
suite baptiss photons par le chimiste Gilbert Lewis (nous nous en
sommes servi dans lexemple de la montre photon du chapitre 2).
Pour se faire une ide des chelles en jeu, selon cette -conception
corpusculaire de la lumire, une ampoule classique de cent watts met
environ cent milliards de milliards de photons (10 2 0 ) par seconde.
Einstein sest appuy sur cette nouvelle reprsentation pour proposer
un mcanisme microscopique expliquant leffet photolectrique : un

lectron est ject dune surface mtallique lorsquil est heurt par un
photon suffisamment nergtique. Et quest-ce qui dtermine lnergie
dun photon individuel ? Pour illustrer les rsultats exprimentaux,
Einstein a suivi la voie ouverte par Planck et -propos que lnergie de
chaque photon est proportionnelle la frquence de londe lumineuse
(le facteur de proportionnalit tant la constante de Planck h).
Ainsi, comme dans lexemple des enfants, les lectrons dun
mtal, pour se voir jects de la surface, doivent tre bousculs par un
photon possdant au minimum une certaine nergie. (Comme les
enfants, il est trs improbable quun lectron donn soit heurt par
plus dun seul photon la plupart ne sont pas touchs du tout.) Et, si la
frquence du faisceau de lumire incident est trop basse, aucun photon
naura la fougue ncessaire pour extraire des lectrons. Aucun des
enfants na les moyens de schapper malgr le nombre gigantesque de
petites pices dont les adultes les aspergent. De mme, aucun lectron
nest libr malgr lnorme quantit dnergie que reprsente, au total,
le faisceau incident, si sa frquence (et donc lnergie individuelle de
ses photons) est trop basse.
Tout comme les enfants qui parviennent quitter lentrept ds
que les pices sont suffisamment grosses, les lectrons sont jects ds
que la frquence de la lumire incidente sa valeur lmentaire en
nergie devient assez haute. En outre, de mme que la personne
dtenant les pices de cinq francs augmente la somme totale en lanant
un plus grand nombre de pices, lintensit totale dun faisceau
lumineux dune frquence donne augmente avec le nombre de
photons qui le composent. Et, comme davantage de pices impliquent
plus denfants autoriss sortir, davantage de photons impliquent plus
dlectrons bousculs et jects. Notez toutefois que lnergie
rsiduelle dont dispose chaque lectron aprs avoir t ject ne
dpend que de lnergie du photon qui la frapp et celle-ci est
dtermine par la frquence du rayon lumineux, non par son intensit.
Tout comme les enfants quittent lentrept avec cinquante centimes,
quel que soit le nombre de pices envoyes, chaque lectron quitte la
surface avec la mme nergie et donc la mme vitesse ,
indpendamment de lintensit totale de la lumire incidente. Plus de
pices signifie seulement plus denfants librs ; plus dnergie dans le

pinceau lumineux implique seulement plus dlectrons jects. Si lon


veut que les enfants quittent le sous-sol avec plus dargent en poche, il
faut augmenter la valeur des pices ; si lon veut que les lectrons
quittent la surface avec une vitesse plus leve, il faut augmenter la
frquence du rayon de lumire incident cest--dire augmenter la
valeur en nergie des photons qui clairent la surface mtallique.
Tout cela concide parfaitement avec les observations
exprimentales. La frquence de la lumire (sa couleur) dtermine la
vitesse des lectrons jects ; lintensit totale du faisceau dtermine le
nombre dlectrons expulss. Cest ainsi quEinstein a tabli que
lintuition quavait eue Planck du morcellement de lnergie rvlait
un aspect fondamental des ondes lectromagntiques : celles-ci sont
composes de particules les photons , petits paquets, ou quanta, de
lumire. Le morcellement de lnergie de chacune de ces ondes est
d au fait quelles sont constitues de ces petits paquets .
La dcouverte dEinstein reprsentait un progrs immense. Mais,
comme nous allons le voir, les choses sont moins claires quil ny
parat.

Onde ou particule ?
Comme chacun sait, leau et donc aussi les vagues est
compose dun nombre colossal de molcules deau. Alors est-il
rellement surprenant que les ondes de lumire soient, elles aussi,
composes dun nombre colossal de particules, savoir les photons ?
La rponse est oui. Mais la surprise rside dans les dtails. Voici plus de
trois sicles, Newton avait proclam que la lumire tait constitue de
particules ; lide nest donc pas vraiment nouvelle. Toutefois, certains
contemporains de Newton, notamment le physicien nerlandais
Christiaan Huygens, sy taient opposs et avaient dmontr que la
lumire tait une onde. Le dbat a fait rage jusquau moment o les
expriences du physicien anglais Thomas Young, au dbut du
X IX e sicle, ont tabli que Newton avait tort.
La figure 4.3 reprsente schmatiquement le mcanisme
exprimental de Young connu sous le nom dexprience de la double
fente. Richard Feynman aimait dire que lon pouvait saisir toute la

mcanique quantique en analysant soigneusement les implications de


cette seule exprience, qui mrite donc dtre explicite. Comme nous
le montre la figure 4.3, on envoie de la lumire sur une paroi dans
laquelle on a pratiqu deux fentes. Une plaque photographique
recueille la lumire qui les a traverses les zones les plus claires de la
photographie indiquent davantage de lumire incidente. Lexprience
consiste comparer les images obtenues sur la plaque photographique
selon que lune, lautre ou les deux fentes sont ouvertes.

Figure 4.3 Da n s lex pr ien ce de la dou ble fen t e, u n fa iscea u de lu m ir e cla ir e


u n e pa r oi da n s la qu elle deu x fen t es on t t pr a t iqu es. La lu m ir e qu i pa sse
a u t r a v er s de lobst a cle est a lor s r ecu eillie su r u n e pla qu e ph ot og r a ph iqu e,
a lor s qu u n e ou les deu x fen t es son t ou v er t es.

Figure 4.4 Da n s cet t e ex pr ien ce, la fen t e de dr oit e est ou v er t e, don n a n t


lim a g e ph ot og r a ph iqu e in diqu e.

Si la fente de gauche est occulte et celle de droite ouverte, la


photographie ressemble la figure 4.4. Cela est parfaitement sens
puisque la lumire ne peut passer que par la fente ouverte et sera donc
concentre du ct droit de la photographie. De mme, si lon occulte
la fente de droite et que lon ouvre celle de gauche, alors, la
photographie sera semblable celle de la figure 4.5. Lorsque les deux
fentes sont ouvertes, la reprsentation corpusculaire de la lumire
propose par Newton prvoit que le clich photographique sera celui
de la figure 4.6, un amalgame de ceux des figures 4.4 et 4.5. Si lon
conoit les corpuscules de lumire de Newton comme de petites billes
lances contre un mur, celles qui atteignent la plaque se concentrent
dans lalignement des fentes. La reprsentation ondulatoire de la
lumire, au contraire, donne une interprtation trs diffrente de ce
qui se passe lorsque les deux fentes sont ouvertes. Voyons cela

Figure 4.5 La sit u a t ion est a n a log u e celle de la fig u r e 4 .4 , m a is, ici, seu le la
fen t e de g a u ch e est ou v er t e.

Figure 4.6 La v ision cor pu scu la ir e n ew t on ien n e de la lu m ir e pr v oit qu e, si


les deu x fen t es son t ou v er t es, les pla qu es ph ot og r a ph iqu es m on t r er on t u n e
fu sion des im a g es des fig u r es 4 .4 et 4 .5 .

Imaginons un moment quau lieu dondes lumineuses nous


utilisions des vagues. Le rsultat sera le mme, mais il est plus facile de
raisonner avec de leau. Quand les vagues heurtent la paroi, des ondes
circulaires mergent de chaque fente, semblables celles que lon cre
en jetant un caillou dans leau, comme lillustre la figure 4.7. (Cest
facile vrifier : prenez un carton avec deux fentes et une bassine

deau.) Lorsque les vagues mergeant des deux fentes se rencontrent, il


se passe quelque chose de trs intressant. Si deux crtes de londe se
chevauchent, la hauteur de la vague en ce point est gale la somme
des hauteurs des deux crtes initiales. Si deux creux se chevauchent, la
profondeur de la vague en ce point sera augmente de la mme
manire. Et, finalement, si la crte dune vague issue dune fente
rencontre le creux dune vague mergeant de lautre fente, alors elles
sannulent lune lautre. (En fait, cest lide qui se trouve derrire les
couteurs sophistiqus qui liminent le bruit de fond : ils reprent la
forme de londe sonore entrante et en produisent une seconde,
exactement oppose , qui compense le bruit indsirable.) Entre ces
chevauchements extrmes bosse avec bosse, creux avec creux et
bosse avec creux , il y a toute une srie daugmentations et
dattnuations partielles. Si vous formiez, avec bon nombre de compagnons, une ligne de petits bateaux parallles la paroi et si
chacun annonait quel degr il est ballott par les vagues sortantes, le
rsultat ressemblerait ce que lon voit droite dans la figure 4.7 : les
points o lon est trs secou se trouvent l o les crtes (ou les creux)
des vagues des deux fentes concident. Les rgions o le cahot est
minimal, voire inexistant, sont celles pour lesquelles les crtes dune
fente concident avec les creux de lautre.

Figure 4.7 Les on des cir cu la ir es qu i m er g en t de ch a cu n e des deu x fen t es se


r ecou v r en t lu n e la u t r e, con du isa n t u n e on de t ot a le in t en sifie en cer t a in s
poin t s et a t t n u e da u t r es.

Puisque la plaque photographique signale combien elle a t


cahote par la lumire incidente, le mme raisonnement transpos
limage ondulatoire dun rayon lumineux nous conduit prdire que,
si les deux fentes sont ouvertes, la photographie ressemblera celle de
la figure 4.8. Les zones les plus lumineuses sont celles o les crtes (ou
les creux) des ondes lumineuses de chaque fente concident. Les zones
sombres sont celles o les crtes dune onde rencontrent les creux
dune autre, conduisant leur annulation. Cette alternance de bandes
sombres et lumineuses sappelle une figure dinterfrence. La diffrence
entre cette photographie et celle de la figure 4.6 est loquente ; il existe
donc une exprience concrte permettant de distinguer les deux
interprtations, corpusculaire ou ondulatoire, de la lumire. Young a
ralis une version de cette exprience et obtenu un rsultat identique
celui de la figure 4.8, confirmant ainsi linterprtation ondulatoire. La
conception corpusculaire de Newton tait vaincue (mais il fallut pas
mal de temps pour que les physiciens sy rsignent). Par la suite, les

fondements mathmatiques de la description ondulatoire triomphante


furent solidement tablis par Maxwell.

Figure 4.8 Si la lu m ir e est u n e on de, a lor s, lor squ e les deu x fen t es son t
ou v er t es, il y a u r a in t er fr en ce en t r e les deu x pa r t ies de lon de qu i pa ssen t
pa r ch a cu n e des fen t es.

Or Einstein, celui-l mme qui a ananti la rvre thorie de la


gravitation de Newton, semble maintenant ressusciter son modle
corpusculaire de la lumire en introduisant les photons. Nous
retrouvons bien sr la mme question : comment une description
corpusculaire peut-elle rendre compte des interfrences de la
figure 4.8 ? premire vue, vous pourriez faire la suggestion suivante.
Leau est compose de molcules dH2 O les particules deau.
Pourtant, quand un trs grand nombre de ces molcules scoulent
ensemble, elles peuvent produire des vagues, avec les proprits
dinterfrence correspondantes quillustre la figure 4.7. Ainsi, il
pourrait paratre raisonnable de supposer que les proprits
ondulatoires, comme les figures dinterfrence, dcoulent dune
interprtation corpusculaire de la lumire condition que celle-ci
implique un nombre norme de ces particules de lumire.
Mais le monde microscopique est bien plus subtil. Mme si lon
diminuait sans cesse lintensit de la source lumineuse de la figure 4.8,
jusquau point o les photons seraient mis un un en direction de la
paroi disons au rythme dun photon toutes les dix secondes , eh
bien, la plaque photographique aurait toujours laspect de la figure 4.8.

Si lon attend suffisamment longtemps pour quun nombre norme de


ces petits paquets de lumire isols traversent les fentes puis laissent
chacun leur empreinte lendroit o ils frappent la plaque
photographique, on verra tous ces petits points saccumuler pour
former limage dune figure dinterfrence. Cest prodigieux ! Comment
des photons, particules individuelles, qui traversent la paroi un un et
frappent la plaque photographique sparment, peuvent-ils se
dbrouiller pour produire lalternance de bandes sombres et claires
dune figure dinterfrence ? Selon le raisonnement conventionnel,
chacun de ces photons passe ou bien par la fente de gauche ou bien par
la fente de droite, et lon devrait donc observer le dessin de la
figure 4.6. Or ce nest pas le cas.
Si vous ne trouvez pas ce phnomne naturel sidrant, cela
signifie soit que vous tes blas parce que vous le connaissez dj, soit
que ma description nest pas suffisamment impressionnante. Donc, au
cas o cette dernire hypothse serait la bonne, je vais vous offrir une
nouvelle description, lgrement diffrente. Fermons la fente de
gauche et envoyons les photons un par un sur la paroi. Certains
photons passent au travers, dautres non. Ceux qui franchissent la
fente crent, point par point, une image comme celle de la figure 4.4.
prsent, recommenons lexprience avec une nouvelle plaque
photographique mais en ouvrant cette fois les deux fentes. Tout
naturellement, vous pensez que cela ne peut quaugmenter le nombre
total de photons qui traversent la paroi, exposant donc la pellicule
plus de lumire quau cours de la premire exprience. Mais, lorsque
lon examine limage produite, on saperoit non seulement que
certaines zones, sombres la premire fois, sont maintenant claires,
mais quil y a aussi des endroits, brillants lors de la premire
exprience, qui sont devenus sombres, comme sur la figure 4.8. En
augmentant le nombre des photons qui viennent frapper la plaque
photographique, nous avons donc diminu la luminosit de certaines
zones. Dune manire ou dune autre, des photons individuels,
momentanment spars, sont capables de se neutraliser
mutuellement. Rflchissez-y. Cela na ni queue ni tte : des photons
qui auraient pu passer par la fente de droite pour frapper la plaque
photographique un certain endroit sabstiennent de le faire quand la

fente de gauche est ouverte (et cest la raison pour laquelle il y a une
bande sombre cet endroit). Mais comment diable un minuscule
paquet de lumire traversant lune des fentes peut-il bien tre affect
par le fait que lautre fente soit ouverte ou non ? Comme le faisait
remarquer Feynman, cest comme si vous tiriez sur la paroi la
mitraillette et que, lorsque les deux fentes sont ouvertes, des balles
distinctes, tires sparment, trouvaient le moyen de sannuler,
laissant sur la cible une zone intacte, alors que celle-ci serait atteinte si
une seule des fentes de lobstacle tait ouverte.
Ces expriences montrent que les particules de lumire dEinstein
sont bien diffrentes de celles de Newton. Dune manire ou dune
autre, les photons bien qutant des particules possdent aussi
certaines caractristiques ondulatoires de la lumire. Le fait que
lnergie de ces particules soit dtermine par une caractristique
ondulatoire la frquence constitue le premier indice dune trange
union. Leffet photolectrique et lexprience des deux fentes
enfoncent entirement le clou. Leffet photolectrique nous montre
que la lumire possde des caractristiques corpusculaires.
Lexprience de Young rvle que la lumire exhibe des proprits
dinterfrence propre aux ondes. Ensemble, elles indiquent que la
lumire a en mme temps des proprits ondulatoires et corpusculaires.
LUnivers microscopique exige que lon se dbarrasse de notre
intuition selon laquelle on a affaire ou bien une onde ou bien une
particule, et que nous admettions quil est possible dtre les deux la
fois. Cest ici que la remarque de Feynman selon laquelle personne ne
comprend la thorie quantique prend tout son sens. Certes, on peut
laborer des expressions comme dualit onde/corpuscule , on peut
mme traduire ces mots en un langage mathmatique qui dcrit le
rsultat de ces expriences avec une prcision incroyable. Mais il est
extrmement difficile de comprendre rellement, de faon vraiment
intuitive, ces proprits fascinantes du monde microscopique.

Les particules matrielles sont aussi des ondes


Au cours des dix, vingt premires annes du X X e sicle, certains
des plus grands thoriciens de la physique se sont dmens pour tablir

une comprhension mathmatiquement solide et physiquement


cohrente des particularits, jusque-l caches, de la ralit
microscopique. Sous linfluence de Niels Bohr Copenhague, par
exemple, de grands progrs ont t accomplis grce lanalyse des
proprits de la lumire mise par des atomes dhydrogne trs
chauds. Mais ces travaux et les autres ressemblaient plus un
raccommodage de fortune des ides du X IX e avec les concepts
quantiques nouvellement dcouverts qu un cadre cohrent
permettant de dcrire lUnivers physique. Compare au contexte clair,
logique, des lois du mouvement de Newton ou de la thorie
lectromagntique de Maxwell, la thorie quantique, incomplte, tait
dans une situation chaotique.
En 1923, un jeune aristocrate franais, le prince Louis de Broglie,
a apport un nouvel lment la mle quantique, qui a grandement
aid la mise en place dun cadre mathmatique pour la mcanique
quantique moderne. Cela lui a valu le prix Nobel de physique en 1929.
Sappuyant sur une suite de raisonnements inscrits dans la relativit
restreinte dEinstein, de Broglie a suggr que la dualit
onde/corpuscule sappliquait non seulement la lumire, mais aussi
la matire. En gros, son raisonnement tait le suivant : la relation E
= mc2 relie la masse lnergie ; Planck et Einstein avaient reli
lnergie des ondes leur frquence ; donc, en combinant les deux, la
masse devait elle aussi avoir une incarnation ondulatoire. En
exploitant soigneusement cet enchanement dides, de Broglie a
propos que, par analogie avec le fait que la lumire est un phnomne
ondulatoire dont la thorie quantique rvle quelle admet une
description corpusculaire tout aussi valable, un lectron que nous
concevons normalement comme une particule pourrait admettre
une description quivalente en termes dondes. Einstein a
immdiatement adopt lide de De Broglie, puisquelle constituait un
prolongement naturel ses propres contributions. Mais rien ne
remplace une confirmation exprimentale : or, grce aux travaux de
Clinton Davisson et Lester Germer, celle-ci arriva rapidement.
Vers le milieu des annes vingt, Davisson et Germer, deux
physiciens travaillant pour la compagnie de tlphone amricaine Bell,
tudiaient la faon dont un faisceau dlectrons rebondissait sur un

morceau de nickel. Pour nous, le seul dtail qui compte est que, dans
une telle exprience, les cristaux de nickel se comportent comme les
deux fentes des expriences illustres par les figures de la partie
prcdente en fait, il est tout fait correct de considrer que cette
exprience est la mme, ceci prs que lon use dun faisceau
dlectrons plutt que dun rayon lumineux. Adoptons ce point de vue.
Davisson et Germer ont analys les lectrons qui passaient travers les
deux fentes, en leur faisant heurter un cran phosphorescent qui
enregistrait le point dimpact de chacun deux sous la forme dun petit
point clair un peu comme dans un tlviseur. Ils ont fait une
dcouverte remarquable : un motif trs semblable celui de la
figure 4.8 se dessinait. Leur exprience rvlait donc que les lectrons
engendraient des phnomnes dinterfrence, signature caractristique
dune onde. Les endroits noirs sur lcran phosphorescent refltaient le
fait que des lectrons staient annuls entre eux, comme les vagues
ou les photons. Mme si lon affinait le faisceau lectronique de
sorte que, par exemple, un lectron par seconde seulement soit mis,
alors, un un, les lectrons fabriqueront des raies claires et des raies
sombres, point par point. Comme les photons, les lectrons se
dbrouillent pour interfrer entre eux en ce sens que des lectrons
isols, avec un peu de temps, reconstruisent la figure dinterfrence
propre aux ondes. Nous sommes donc amens conclure que chaque
lectron possde un aspect ondulatoire, paralllement son
interprtation habituelle en termes de particule.
Bien que nous nayons dcrit que le cas des lectrons, des
expriences du mme type mnent la conclusion que toute la matire
a un aspect ondulatoire. Mais comment cela peut-il saccorder avec
notre exprience quotidienne dune matire solide, fiable et
entirement diffrente des ondes ? Eh bien, de Broglie a tabli une
formule pour la longueur donde des ondes de matire : celle-ci est
proportionnelle la constante de Planck h. (Plus prcisment, la
longueur donde est donne par h divise par la quantit de
mouvement du corps matriel.) h tant minuscule, les longueurs
donde rsultantes le sont tout autant, par comparaison aux chelles de
la vie quotidienne. Cest pourquoi le caractre ondulatoire de la
matire ne devient manifeste que lors dinvestigations microscopiques

scrupuleuses. Tout comme la valeur norme de c, la vitesse de la


lumire, occulte la vritable nature de lespace et du temps, la petitesse
de h occulte le caractre ondulatoire de la matire dans le monde de
tous les jours.

Des ondes de quoi ?


Le phnomne dinterfrence dcouvert par Davisson et Germer a
illustr dune manire on ne peut plus concrte la nature ondulatoire
des lectrons. Des ondes, certes, mais des ondes de quoi ? Lune des
premires suggestions, due au physicien autrichien Erwin Schrdinger,
tait que les ondes reprsentaient des lectrons diffus . Cela tait
une premire approximation de ce que pouvait tre l onde dun
lectron , mais trop rudimentaire. Lorsquon tale quelque chose,
une partie se trouve ici, une autre l Or on ne rencontre jamais la
moiti ni le tiers dun lectron, ni aucune autre fraction, dailleurs. Et
lon voit mal alors ce quest un lectron diffus . En 1926, le
physicien allemand Max Born proposa une alternative en affinant
linterprtation de Schrdinger. Cest cette interprtation
dveloppe ensuite par Bohr et ses collaborateurs qui est encore
admise aujourdhui. La suggestion de Born reprsente lun des aspects
les plus tranges de la thorie quantique, mais une foule de rsultats
exprimentaux semblent lui donner raison. Born a postul que londe
dun lectron doit se comprendre en termes de probabilit. Les endroits
o lamplitude (plus prcisment le carr de lamplitude) de londe est
leve sont ceux o lon a le plus de chances de trouver llectron ; les
endroits o le carr de lamplitude est faible sont ceux o lon a le moins
de chances de le trouver. La figure 4.9 en illustre un exemple.

Figure 4.9 Lon de a ssocie u n lect r on est plu s im por t a n t e a u x en dr oit s o


lon a plu s de ch a n ces de t r ou v er llect r on , et sa t t n u e pr og r essiv em en t
a u x en dr oit s o la pr oba bilit de le t r ou v er est m oin dr e.

Cest une ide vraiment trange. Quest-ce que les probabilits


peuvent bien avoir faire avec la physique fondamentale ? Nous
sommes habitus aux probabilits pour les courses de chevaux, la
roulette ou pile ou face, o elles ne sont alors que le reflet dune
connaissance incomplte. la roulette, si nous connaissions prcisment
la vitesse de la roue, le poids et la duret de la petite bille de marbre,
son point dimpact et sa vitesse lorsquelle tombe, toutes les
spcifications sur le matriau des cases, et ainsi de suite, alors nous
pourrions, laide dordinateurs suffisamment puissants, prvoir avec
certitude sur quel numro la petite bille sarrtera. Les casinos
comptent sur notre incapacit vrifier toutes ces informations et
effectuer les calculs ncessaires avant de faire nos jeux. Mais les
probabilits telles que nous les rencontrons dans les casinos ne
dvoilent rien de particulirement fondamental sur le fonctionnement
de la nature. La mcanique quantique, au contraire, injecte des
concepts probabilistes au cur de lUnivers et un niveau bien plus
profond. Selon Born et aprs plus dun demi-sicle dexpriences, la
nature ondulatoire de la matire implique que la matire elle-mme
exige une description fondamentale en termes probabilistes. Pour des
objets macroscopiques comme une tasse de caf ou la bille de la

roulette, la formule de De Broglie montre que le caractre ondulatoire


est quasi imperceptible, de sorte que, dans la plupart des situations
ordinaires, on peut ignorer les probabilits quantiques
correspondantes. Mais, au niveau microscopique, il savre que nous
ne pourrons jamais faire mieux quvaluer la probabilit de trouver un
lectron un endroit donn.
Un avantage de linterprtation probabiliste est que si les ondes
des lectrons ont les proprits des autres ondes comme celle de
former toutes sortes dondulations diffrentes aprs avoir rencontr
un obstacle , cela ne signifie pas pour autant que llectron lui-mme
puisse se briser en mille morceaux. Cela veut plutt dire quil existe un
certain nombre dendroits o lon pourrait trouver llectron avec une
probabilit non ngligeable. En pratique, cela implique que, si lon
rpte plusieurs fois exactement la mme exprience sur un lectron,
la mesure de sa position, par exemple, ne donnera pas le mme rsultat
chaque fois. Au contraire, les renouvellements successifs de
lexprience produiront diffrents rsultats, avec la proprit que le
nombre de fois o lon trouve llectron un endroit donn dpend de
la forme de son onde de probabilit. Si londe de probabilit de
llectron (son carr, plus prcisment) est deux fois plus leve en A
quen B, la thorie prdit quen rptant maintes fois lexprience on
trouvera deux fois plus souvent llectron en A quen B. Il est
impossible de prdire lissue exacte dune exprience ; le mieux que
lon puisse faire est de donner la probabilit doccurrence de telle issue
ou de telle autre.
Cela dit, si lon peut dterminer mathmatiquement la forme
prcise des ondes de probabilit, on est en mesure de tester leurs
prdictions probabilistes, en rptant de nombreuses fois une mme
exprience, ce qui revient dterminer exprimentalement la
probabilit dobtenir tel ou tel rsultat particulier. Quelques mois
peine aprs la proposition de De Broglie, Schrdinger a franchi le pas
dcisif dans cette direction et tabli lquation qui rgit la forme et
lvolution des ondes de probabilit ou, comme on finit par les
baptiser, des fonctions donde. Il na pas fallu longtemps avant que
lquation de Schrdinger et linterprtation probabiliste soient mises
contribution pour obtenir des prdictions extraordinairement

prcises. Ainsi, ds 1927, linnocence classique tait perdue. Cen tait


fini de lUnivers rgl comme du papier musique, dont les
constituants lmentaires, mis en mouvement un moment dans le
pass, obissaient de manire discipline leur destine invitable et
unique. En vertu des principes de la mcanique quantique, lUnivers
obit un modle mathmatique prcis et rigoureux, mais qui ne
dtermine que la probabilit doccurrence dun futur possible ce
futur ntant pas forcment celui qui se ralise.
Beaucoup ont trouv cette conclusion troublante et mme tout
bonnement inacceptable. Einstein tait de ceux-l. Dans lune de ses
formules les plus clbres, Einstein a lanc aux inconditionnels de la
thorie quantique : Dieu ne joue pas aux ds avec lUnivers. Pour
lui, si les probabilits intervenaient dans la physique fondamentale,
ctait en raison dune version subtile de largument que nous avons
avanc pour la roulette : notre comprhension de la matire souffrirait
dune incompltude fondamentale. Pour Einstein, il ny avait pas de
place dans lUnivers pour un futur dont la forme prcise impliquerait
une part de hasard. La physique doit prdire lvolution de lUnivers, et
non une simple probabilit pour quait lieu telle volution plutt que
telle autre. Mais toute une srie dexpriences certaines des plus
convaincantes ont t ralises aprs sa mort ont confirm de faon
clatante quEinstein avait tort. Comme la dit le physicien britannique
Stephen Hawking, ce sont les ides dEinstein qui taient confuses,
pas la thorie quantique6 .
Nanmoins, le dbat sur la signification relle de la thorie
quantique se poursuit avec la mme intensit. Tout le monde est
daccord sur la faon dutiliser les quations de la mcanique quantique
pour faire des prdictions prcises. Mais il nexiste aucun consensus
sur ce que signifie en fait davoir des ondes de probabilit, ni comment
une particule choisit de suivre tel ou tel futur parmi toutes ses
volutions possibles, ni mme si elles choisissent rellement, plutt
que de se sparer en affluents, pour vivre tous les futurs possibles dans
une jungle toujours en expansion dUnivers parallles. Ces problmes
dinterprtation pourraient eux seuls faire lobjet dun livre, et il
existe en fait beaucoup dexcellents ouvrages qui adoptent lune ou
lautre faon de voir la thorie quantique. Mais, quelle que soit

linterprtation que lon adopte, une chose est sre : la mcanique


quantique montre indniablement que lUnivers repose sur des
principes trs bizarres du point de vue de notre exprience
quotidienne.
La leon magistrale de la relativit et de la thorie quantique est
quen sondant en profondeur les mcanismes fondamentaux de notre
Univers nous rencontrons des caractristiques bien diffrentes de ce
quoi nous nous attendons. Si lon a laudace de poser des questions
profondes, il faut tre prt sadapter limprvu, dans la mesure o
lon est prt en accepter les rponses.

Le point de vue de Feynman


Richard Feynman a t lun des plus grands thoriciens depuis
Einstein. Il avait accept sans arrire-penses lessence probabiliste de
la mcanique quantique, mais a propos, dans les annes suivant la
Seconde Guerre mondiale, une nouvelle faon, trs puissante, de
concevoir la thorie. En ce qui concerne les prdictions numriques, la
vision de Feynman est en accord parfait avec tout ce qui a prcd. Cest
sa formulation qui est trs diffrente. Donnons-en une description
dans le contexte de lexprience des lectrons et des fentes de Young.
Ce qui est troublant dans la figure 4.8, cest que nous imaginons
que chaque lectron passe soit par la fente de droite, soit par la fente
de gauche, et lon attend alors que lunion des figures 4.4 et 4.5,
comme dans la figure 4.6, rende compte des observations avec
prcision. Un lectron passant par la fente de droite ne devrait pas se
soucier de lexistence dune fente gauche et vice versa. Cest pourtant
ce quil fait, sans que lon sache bien comment. La figure dinterfrence
obtenue implique quil y a eu chevauchement et mlange dun quelque
chose qui est sensible aux deux fentes, mme si lon envoie les lectrons
un par un. Schrdinger, de Broglie et Born ont expliqu ce phnomne
en associant une onde de probabilit chaque lectron. Comme les
vagues de la figure 4.7, londe de probabilit des lectrons voit les
deux fentes et est sujette au mme type dinterfrence, consquence de
leur entremlement. Les endroits o les interfrences intensifient
londe de probabilit, comme les zones de secousses importantes sur la

figure 4.7, sont ceux o lon aura le plus de chances de trouver


llectron. Les endroits o, au contraire, les interfrences attnuent
londe de probabilit, comme les zones de cahot minimal sur la
figure 4.7, sont ceux o lon naura que peu voire pas du tout de
chances de trouver llectron. Ceux-ci viennent frapper lcran
phosphorescent un par un, se rpartissent selon ce profil de probabilit
et construisent ainsi une figure dinterfrence comme celle de la
figure 4.8.
Feynman a choisi une autre tactique. Il a remis en question
lhypothse classique de dpart selon laquelle chaque lectron passe
travers lune ou lautre des fentes. Vous pourriez penser que cette
proprit est tellement essentielle au fonctionnement des choses quil
est ridicule de la rcuser. Aprs tout, ne peut-on pas regarder entre les
fentes et lcran phosphorescent pour voir par quelle fente passe
llectron ? Certes. Mais alors on modifie lexprience. Pour voir
llectron, il faut lui faire quelque chose par exemple lclairer, cest-dire lui faire rflchir des photons. Aux chelles de tous les jours, les
photons agissent comme de petites sondes ngligeables, que
rflchissent les arbres, les tableaux ou les gens, sans aucun effet sur le
mouvement de ces corps matriels comparativement normes. Mais
les lectrons sont de minuscules brins de matire. Quel que soit le soin
que lon mette dterminer par quelle fente ils passent, les photons, en
rebondissant sur les lectrons, affectent forcment leur mouvement
ultrieur. Et cette modification de leur mouvement change le rsultat
de lexprience. Perturbons-la juste assez pour pouvoir dterminer par
quelle fente est pass chaque lectron. Lexprience montre que les
rsultats deviennent alors ceux de la figure 4.6 ! Dans le monde
quantique, une fois quil a t tabli par quelle fente est pass
llectron, les phnomnes dinterfrence disparaissent.
Feynman tait donc en droit de relever ce dfi puisque en dpit
du fait que notre exprience du monde semble exiger que chaque
lectron passe par lune ou lautre fente vers la fin des annes vingt,
les chercheurs avaient compris que toute tentative de vrifier cet
aspect, apparemment essentiel, de la ralit annulait lexprience.
Feynman a dclar que chaque lectron qui atteignait lcran
phosphorescent avait en fait travers les deux fentes. Cela a lair

invraisemblable, mais attendez un peu : les choses vont devenir encore


plus tranges. Feynman a argument quen cheminant de la source vers
lcran phosphorescent chaque lectron empruntait simultanment
toutes les trajectoires possibles ; un certain nombre dentre elles sont
illustres dans la figure 4.10. Llectron traverse mthodiquement la
fente de gauche. Simultanment, et de faon tout aussi mthodique, il
traverse la fente de droite. Il peut aussi se diriger vers la fente de
gauche et changer de cap soudainement pour finalement traverser
celle de droite. Il serpente davant en arrire pour finir par la fente de
gauche. Ou encore il fait un long voyage dans la galaxie dAndromde
avant de revenir se glisser dans la fente de gauche puis de poursuivre
son chemin vers lcran. Et ainsi de suite. Llectron, selon Feynman,
gote tous les chemins possibles qui le mnent de son point de
dpart son point darrive.

Figure 4.10 En v er t u de la for m u la t ion de la m ca n iqu e qu a n t iqu e pa r


Fey n m a n , il fa u t con sidr er qu e les pa r t icu les v on t du n poin t u n a u t r e en
pa ssa n t pa r t ou s les ch em in s possibles. Ici, seu les qu elqu es-u n es pa r m i
lin fin it de possibilit s pou r u n seu l lect r on a lla n t de la sou r ce lcr a n
ph osph or escen t son t in diqu es. Not ez qu e cet lect r on pa sse en fa it pa r les
deu x fen t es.

Feynman a prouv quil tait possible dassigner un nombre


chacun de ces chemins, de sorte que leur moyenne pondre conduise

exactement la mme valeur pour la probabilit que celle calcule


avec la fonction donde. Ainsi, selon Feynman, il nest pas ncessaire
dassocier une onde de probabilit llectron. Au lieu de cela, il nous
faut imaginer autre chose, aussi trange, sinon plus. La probabilit
pour que llectron vu comme un corpuscule du dbut jusqu la
fin arrive en un point choisi sur lcran est le rsultat de leffet
combin de toutes les faons, pour lui, dy arriver. Cette approche de la
mcanique quantique est connue comme la mthode de Feynman de
sommation sur tous les chemins possibles7 .
ce stade, vous devriez protester : comment un lectron peut-il
emprunter simultanment des chemins diffrents et qui plus est en un
nombre infini ? Lobjection parat justifie, mais la thorie quantique
la loi physique de notre monde exige quon laisse en suspens des
plaintes si prosaques. Le rsultat des calculs mens selon lapproche
de Feynman concide avec ceux de la mthode des fonctions donde,
qui concident avec les observations. Nous devons laisser la nature le
soin de dfinir ce qui est sens et ce qui ne lest pas. Comme la dit un
jour Feynman, [la thorie quantique] nous fournit une description de
la Nature qui est absurde du point de vue du sens commun. Mais elle
est en accord parfait avec lexprience. Jespre donc que vous
accepterez la Nature telle quElle est : absurde8 .
Quel que soit le degr dabsurdit de la nature aux chelles
microscopiques, les choses doivent sarranger dune faon ou dune
autre pour que lon retrouve les faits prosaques et familiers de notre
monde de tous les jours. Dans ce but, Feynman a prouv que si lon
observe le mouvement de grands objets des balles de base-ball, des
avions ou des plantes, tous normes compars aux particules
subatomiques sa rgle, qui consiste associer un nombre chaque
chemin possible, garantit que, lorsquon combine leurs contributions,
ils sannulent tous entre eux, sauf un. En ralit, parmi linfinit des
chemins possibles, un seul compte en ce qui concerne le mouvement
dun grand objet. Et cette trajectoire est prcisment celle qui dcoule
des lois du mouvement de Newton. Cest pourquoi, dans la vie de tous
les jours, les objets semblent suivre, de leur point dorigine leur
destination, une trajectoire unique, simple et prdictible. Mais, pour
les corps microscopiques, la rgle de Feynman qui attribue un nombre

chaque chemin rvle que beaucoup dentre eux peuvent contribuer


et le font leur mouvement. Dans lexprience des fentes de
Young, par exemple, certains chemins passent par des fentes
diffrentes, crant la figure dinterfrence observe. Dans le royaume
microscopique, rien ne nous permet daffirmer que llectron traverse
lune ou lautre fente. La figure dinterfrence ainsi que la formulation
alternative de la mcanique quantique par Feynman tmoignent
prcisment du contraire.
Diffrentes interprtations dun livre ou dun film peuvent
contribuer notre comprhension de diffrents aspects de luvre ;
cela vaut aussi pour les formulations de la mcanique quantique. Bien
que
leurs
prdictions
saccordent
toujours
parfaitement,
linterprtation en termes de fonctions donde et la somme sur les
chemins de Feynman fournissent autant de faons de comprendre ce
qui se passe. Comme nous allons le voir, lune et lautre dmarche
fournit un cadre explicatif prcieux selon le contexte.

Ltranget quantique
Vous devriez dsormais avoir une ide de la manire
radicalement nouvelle dont fonctionne lUnivers selon la thorie
quantique. Si vous navez pas encore t victime des vertiges dont
parlait Bohr, ltranget quantique dont nous allons maintenant parler
devrait vous faire tourner la tte.
Il est bien plus difficile de comprendre viscralement la
thorie quantique que la relativit, car il est difficile de penser comme
un tre miniature, qui aurait vu le jour et aurait t lev dans le
royaume microscopique. Il y a cependant un aspect de la thorie qui
peut servir de balise notre intuition, puisque cest le sceau qui
distingue fondamentalement le raisonnement quantique du
raisonnement classique. Il sagit du principe dincertitude (ou relations
dincertitude), tabli par le physicien allemand Werner Heisenberg en
1927.
Ce principe rpond une objection qui vous a peut-tre dj
frapp. Nous avons soulign quen dterminant la fente par laquelle
tait pass llectron (sa position) on perturbait forcment son

mouvement ultrieur (sa vlocit). Pourquoi ne pas dterminer la


position de llectron laide dune source lumineuse chaque fois plus
douce afin quelle ait sur son mouvement un effet attnu ? Du point
de vue de la physique du X IX e sicle, cest possible. Avec une lampe
trs tamise (et des dtecteurs toujours plus sensibles), nous pourrions
produire sur llectron un impact quasi nul. Mais la mcanique
quantique, elle, souligne la dficience de ce raisonnement. Nous
savons maintenant quen attnuant lintensit de la source lumineuse
nous diminuons en fait le nombre des photons quelle met. Lorsquon
nmet plus les photons quun par un, on ne peut continuer de baisser la
lumire sans lteindre. Il existe une limite quantique fondamentale la
douceur de notre sonde. Ainsi, en mesurant sa position, nous
perturberons toujours, mme trs lgrement, la vitesse de llectron.
Eh bien, cest presque correct ! La loi de Planck indique que
lnergie dun photon isol est proportionnelle sa frquence
(inversement proportionnelle sa longueur donde). En usant dune
lumire de frquence toujours plus basse (longueur donde de plus en
plus grande), nous pourrions donc produire des photons chaque fois
plus doux. Mais il y a un hic. Lorsquune onde se rflchit sur un objet,
linformation que nous en retirons ne nous permet de localiser lobjet
quavec une marge derreur gale la longueur donde. Pour vous forger
une ide intuitive de ce point important, imaginez que nous tentions de
dterminer avec prcision la position dun gros rocher, lgrement
immerg, par la faon dont il affecte le passage des vagues de locan.
lapproche du rocher, les vagues forment un train bien ordonn de
cycles de crtes et de creux qui se succdent les uns les autres. Aprs
tre passs sur le rocher, les cycles individuels de londe sont dforms
signe rvlateur de la prsence du rocher. Et, comme les graduations
les plus petites dun double dcimtre, chaque cycle de crtes et de
creux reprsente la plus petite unit du train de londe, de sorte quen
examinant seulement la faon dont celles-ci ont t perturbes on
pourra dterminer la position du rocher, mais au mieux avec une
marge derreur gale la longueur dun cycle de londe, cest--dire sa
longueur donde. Avec la lumire dont les photons peuvent tre
considrs, grossirement, comme les cycles individuels de londe (la
hauteur dun cycle tant dtermine par le nombre de photons) ,

on peut localiser un objet laide des photons au mieux avec une


prcision gale leur longueur donde.
Et voici lacrobatie quantique. Avec de la lumire de haute
frquence (courte longueur donde), nous pourrions localiser llectron
avec plus de prcision. Mais les photons de haute frquence sont trs
nergtiques et perturbent grandement la vitesse de llectron. Avec de
la lumire de basse frquence (grande longueur donde), nous
minimisons leffet sur le mouvement de llectron, puisque les photons
ont une nergie bien moindre, mais le prix payer en est le sacrifice de
la prcision dans la dtermination de la position de llectron.
Heisenberg a russi quantifier cette comptition et a tabli une
relation mathmatique entre la prcision avec laquelle on peut
mesurer la position de llectron, dune part, et sa vitesse, dautre part.
Conformment notre discussion, celles-ci sont inversement
proportionnelles : une mesure plus prcise de la position implique
forcment une plus grande imprcision dans la mesure de la vitesse, et
rciproquement. Et, mme si nous avons restreint notre discussion
un moyen particulier de savoir o est llectron, il est essentiel de
signaler que Heisenberg a prouv que ce compromis entre la prcision
de mesure de la position et celle de la vitesse est une caractristique
fondamentale, valable quels que soient lquipement ou la procdure
utiliss. Contrairement aux thories de Newton, ou mme dEinstein,
dans lesquelles on dcrit le mouvement dune particule en donnant sa
position et sa vitesse, la mcanique quantique rvle quau niveau
microscopique il est impossible de connatre ces deux grandeurs avec
exactitude. En outre, plus on est prcis pour lune delles, moins on lest
pour lautre. Finalement, et bien que nous ayons seulement parl
dlectrons jusquici, ces ides sappliquent directement tous les
constituants de la nature.
Einstein a tent de minimiser limportance de cette entorse la
thorie classique en argumentant que, mme si le raisonnement
quantique limite manifestement notre connaissance de la position et de
la vitesse, llectron, lui, a toujours une position et une vitesse prcises.
Mais, au cours des vingt dernires annes, des progrs thoriques dus
lIrlandais John Bell, ainsi que les rsultats exprimentaux dAlain
Aspect et de ses collaborateurs, ont montr de faon convaincante

quEinstein avait tort. Les lectrons et tout le reste, dailleurs ne


peuvent pas tre dcrits la fois comme se trouvant tel endroit et
ayant telle vitesse. La mcanique quantique montre non seulement
quune telle affirmation ne pourra jamais tre vrifie
exprimentalement comme nous venons de lexpliquer mais aussi
quelle sera directement en contradiction avec dautres rsultats
exprimentaux, tablis plus rcemment.
En fait, si lon pouvait capturer un seul lectron dans une grosse
bote bien solide, dont on rapprocherait ensuite les parois jusqu
localiser sa position avec de plus en plus de prcision, on verrait
llectron sy agiter de plus en plus frntiquement. Un peu comme sil
tait pris de claustrophobie, llectron devient compltement fou il
se jette contre les murs de la bote avec une ardeur toujours croissante
et une vitesse imprvisible. La Nature nautorise pas que lon accule ses
constituants. Dans lhistoire du H-Bar, nous avons suppos que h tait
beaucoup plus grand que dans le monde rel, soumettant ainsi les
objets ordinaires aux effets quantiques. Les glaons des
rafrachissements de Wallace et Gromit sentrechoquaient violemment
car ils souffraient de claustrophobie quantique. Bien que le monde du
H-Bar soit imaginaire en ralit, h est minuscule , cette forme de
claustrophobie est omniprsente petite chelle. Le mouvement des
particules microscopiques se dchane lorsquelles sont examines et
confines dans des rgions toujours plus petites de lespace.
Les relations dincertitude expliquent aussi un phnomne
stupfiant, connu sous le nom deffet tunnel. Lancez une bille en plastique contre un mur en bton de quinze mtres de haut, la physique
classique confirme ce que votre instinct vous dit dj : la bille va
rebondir. La raison en est que le projectile na pas assez dnergie pour
pntrer un tel obstacle. Mais, au niveau des particules lmentaires, la
mcanique quantique montre sans quivoque que les fonctions donde
(autrement dit, les ondes de probabilit) des particules qui constituent
la bille ont toutes une petite partie qui se retrouve de lautre ct du
mur. Cela signifie quil y a une chance petite mais non nulle que le
projectile puisse quand mme traverser le mur et rapparatre de
lautre ct. Comment est-ce possible ? Lexplication, ici encore, est
donne par les relations dincertitude de Heisenberg.

Vous tes compltement dmuni et vous apprenez soudainement


quun parent loign sest teint dans une contre lointaine et vous a
lgu une immense fortune. Le problme est que vous navez pas un
centime pour payer le billet davion. Vous expliquez la situation vos
amis : si seulement ils acceptaient de vous aider surmonter lobstacle
qui se dresse entre vous et votre nouvelle fortune en vous prtant de
quoi payer le prix du billet, vous pourriez les rembourser votre
retour. Mais personne na la somme ncessaire. Vous vous souvenez
alors dun vieil ami qui travaille pour une compagnie arienne, et vous
implorez la mme faveur de sa part. Lui non plus na pas dargent, mais
il vous propose une solution. Le systme de comptabilit de la
compagnie arienne est tel que, si vous faites parvenir le paiement du
ticket dans les vingt-quatre heures suivant votre arrive destination,
personne ne remarquera quil na pas t pay avant le dpart. Grce
cette astuce, vous pourrez rclamer votre hritage.
Les procdures comptables de la mcanique quantique sont trs
semblables. Heisenberg a prouv quil existe un compromis entre la
prcision des mesures de position et de vitesse, mais il a montr aussi
quil existe un arrangement du mme type entre la prcision des
mesures dnergie et la dure de ces mesures. Selon la thorie quantique,
on ne peut pas dire quune particule a prcisment telle ou telle nergie
tel ou tel instant. Pour amliorer lexactitude des mesures dnergie,
il faut des dures de plus en plus longues. En gros, cela signifie que
lnergie dune particule peut fluctuer normment tant que cette
fluctuation a lieu pendant un laps de temps assez bref. Ainsi, tout
comme le systme comptable de la compagnie arienne vous autorise
emprunter le prix du billet davion condition que vous le remboursiez
rapidement, la mcanique quantique autorise les particules
emprunter de lnergie condition quelles la restituent dans les
dlais temporels imposs par les relations dincertitude.
Les mathmatiques de la thorie quantique attestent que plus la
barrire nergtique est grande, moindre est la probabilit que cette
comptabilit microscopique originale sapplique. Mais, face un bloc
de bton, des particules microscopiques peuvent, et elles le font
parfois, emprunter suffisamment dnergie pour faire ce qui est
impossible du point de vue de la physique classique : pntrer

temporairement et creuser un tunnel travers une rgion o elles


nauraient initialement pas assez dnergie pour entrer. Comme les
objets ordinaires sont toujours compliqus, constitus de toujours plus
de particules, cet effet tunnel peut certes avoir lieu, mais il devient trs
improbable, puisque toutes les particules doivent avoir la chance de
traverser ensemble. Les pripties du cigare de Wallace, du glaon
dans le verre ou encore de Wallace et Gromit eux-mmes qui
traversent un des murs du bar peuvent se produire. Dans le monde
imaginaire du H-Bar, o h tait trs lev, cet effet tunnel est banal.
Mais les rgles probabilistes de la mcanique quantique et en
particulier la petitesse de h dans la ralit impliquent que si vous
faisiez mine de traverser un mur chaque seconde il vous faudrait
attendre au moins lge estim de lUnivers avant davoir une bonne
chance de russir. En faisant preuve dune patience (et dune longvit)
infinie, vous pourriez, tt ou tard, vous retrouver de lautre ct du
mur
Les relations de Heisenberg dvoilent le cur de la mcanique
quantique. Des certitudes qui nous semblaient inbranlables les
objets ont une position et une vitesse bien dfinies, leur nergie est
donne chaque instant apparaissent maintenant comme de
vagues artefacts de la valeur infime de la constante de Planck
compare aux ordres de grandeur de la vie courante. Un dernier point,
de toute premire importance : lorsquon les applique la structure de
lespace-temps, ces caractristiques quantiques dvoilent des
imperfections fatales dans les mailles de la gravitation et mnent au
troisime et principal conflit que la physique a d affronter au cours du
X X e sicle.

1- Richard Feynman, The Character of Physical Law, Cambridge, Massachussets, MIT Press, 1965, p. 129.
2- Bien que les travaux de Planck aient rsolu le casse-tte de lnergie infinie, ce but ntait apparemment pas sa
motivation initiale. En fait, Planck cherchait comprendre un problme apparent : celui de la faon dont lnergie est
distribue dans un four chaud un corps noir , plus prcisment en fonction des diverses valeurs de longueurs
donde. Pour plus de dtails sur lhistoire de ces dveloppements, les lecteurs curieux pourront consulter louvrage de
Thomas S. Kuhn, Black-Body Theory and the Quantum Discontinuity, 1894-1912, Oxford, Grande-Bretagne, Clarendon, 1978.
3- Plus prcisment, Planck prouva que les ondes dont lnergie minimale excde la contribution moyenne dnergie
annonce (par la thermodynamique du XIX e sicle) sont supprimes exponentiellement. Cette suppression est dautant
plus nette que lon examine des frquences plus leves.

4- La constante de Planck vaut 1,05 1027 grammes-centimtres2/seconde.


5- Voir Timothy Ferris, Coming of Age in the Milky Way, New York, Anchor, 1989, p. 286.
6- Stephen Hawking, sminaire donn le 21 juin 1997 au Amsterdam Symposium on Gravity, Black Holes, and
Strings .
7- Signalons que lapproche de Feynman de la mcanique quantique permet de driver celle qui se fonde sur les
fonctions donde, et vice versa : les deux visions sont donc parfaitement quivalentes. Nanmoins, les concepts, le langage et
linterprtation de chaque approche sont assez diffrents, mme si les rponses auxquelles elles conduisent sont absolument
identiques.
8- Richard Feynman, Lumire et matire. Une trange histoire, Paris, Seuil, Points-Science 1992, p. 25.

5
Relativit gnrale et mcanique quantique :
vers une nouvelle thorie
Notre comprhension du monde physique sest considrablement
approfondie au cours du X X e sicle. Grce aux outils thoriques de la
mcanique quantique et de la relativit gnrale, nous sommes en
mesure de comprendre et de prvoir des effets mesurables du domaine
subatomique celui des amas galactiques et mme jusqu lUnivers
dans sa totalit. Cest un vritable exploit. Nest-il pas stimulant que
des tres vivants, confins sur une plante en orbite autour de la plus
banale des toiles, aux confins dune galaxie plutt ordinaire, aient t
capables, par la pense et lexprimentation, dlucider des
mcanismes parmi les plus mystrieux de lUnivers physique ? Et,
pourtant, les physiciens, de par leur nature, ne seront satisfaits que
lorsquils auront le sentiment davoir atteint le degr de
comprhension le plus profond et le plus lmentaire possible. Stephen
Hawking en parle comme dun premier pas vers la connaissance de
l esprit de Dieu1 .
Il devient chaque jour plus vident que la mcanique quantique et
la relativit gnrale sont loin de fournir un tel niveau de
comprhension. Leurs domaines dapplication respectifs sont si
diffrents que, dans la plupart des cas, on doit utiliser lune ou lautre
thorie, mcanique quantique ou relativit gnrale, mais pas les deux.
Toutefois, dans des conditions extrmes, pour des objets la fois trs
massifs et trs petits par exemple, le centre dun trou noir ou
lUnivers lors du big-bang , une bonne comprhension des

phnomnes fait appel aux deux thories. Malheureusement, tout


comme lassociation du feu et de la poudre, lunion de la thorie
quantique et de la relativit gnrale est explosive. Certains problmes
physiques, pourtant correctement formuls, conduisent des rsultats
aberrants lorsque lon combine les quations des deux thories. Cela
donne souvent des absurdits, comme une probabilit quantique dont
la valeur nest pas 21, ni 73, ni 91 %, mais linfini ! Que diable peut bien
signifier une probabilit suprieure 100 %, et a fortiori une
probabilit infinie ? Il y a l un srieux problme. Reste le cerner plus
prcisment, par un examen minutieux des fondements de la
mcanique quantique et de la relativit gnrale.

Au cur de la mcanique quantique


La dcouverte par Heisenberg des relations dincertitude a
profondment et irrmdiablement boulevers la physique.
Probabilits, fonctions donde, interfrences, quanta sont autant de
notions qui imposent une vision radicalement nouvelle. Un physicien
classique pur et dur aurait toujours pu saccrocher lespoir tnu
que ces fantaisies le ramneraient finalement un cadre proche de
lancienne cole de pense. Avec le principe dincertitude, toute
tentative de se cramponner au pass est voue lchec.
En vertu du principe dincertitude, lUnivers se rvle tre un
milieu effervescent si on lexamine sur des distances de plus en plus
courtes et des chelles de temps de plus en plus petites. Nous avons
dj entrevu cela au chapitre prcdent, lorsque nous avons tent de
localiser avec prcision des particules lmentaires comme llectron :
sa position peut tre dautant mieux estime quon lclaire par une
lumire de frquence plus leve, mais au prix de perturbations de plus
en plus violentes. Les photons de haute frquence sont trs
nergtiques et, de ce fait, soumettent llectron des chocs
considrables qui modifient sa vitesse de manire significative. Comme
le tumulte dune pice pleine denfants dont les positions instantanes
vous seraient connues avec prcision mais dont vous ignoreriez les
vitesses rapidit et direction des mouvements , cette incapacit

connatre la fois la position et la vitesse des particules lmentaires


indique que le monde microscopique est turbulent par nature.
Cette analogie, si elle reprsente de faon simple le lien entre
incertitude et agitation, ne rvle en fait quune partie de lhistoire. En
particulier, elle pourrait laisser croire que cette incertitude nest due
qu la maladresse de nos observations. Ce nest pas le cas. Un exemple
plus juste serait le comportement violent dun lectron confin dans
une petite bote : celui-ci sagite en tous sens, toute vitesse. Mme en
labsence de chocs directs provoqus par nos photons
perturbateurs, la vitesse de llectron change radicalement, tout
instant et de manire imprvisible. Mais cet exemple ne suffit pas
puiser toutes les caractristiques stupfiantes que la dcouverte de
Heisenberg confre au monde microscopique. Mme dans la plus
paisible des situations, dans une portion vide de lespace par exemple,
le principe dincertitude prdit lexistence dune activit
microscopique dbordante, dautant plus que les chelles de distance
et de temps sont rduites.
Seule lapproche quantique permet dexpliquer cela. Dans le
chapitre prcdent, nous avons vu quune particule comme un lectron
peut emprunter temporairement de lnergie pour franchir une
barrire physique, de mme que lon peut emprunter temporairement
de largent pour venir bout dune gne financire. Mais la thorie
quantique ajoute un complment important cette analogie.
Imaginons un emprunteur invtr qui fasse le tour de ses amis pour
qumander de largent. Supposons quil demande des sommes dautant
plus importantes que le dlai du prt est court. Emprunter puis
rembourser, emprunter puis rembourser continuellement,
inlassablement, il nempoche de largent que pour le restituer au plus
vite. Comme les cours de la Bourse, la somme dont dispose notre
emprunteur subit constamment dnormes fluctuations, mais, au bout
du compte, ltat de ses finances ne sera pas plus confortable quau
dbut.
Les relations dincertitude de Heisenberg stipulent que de tels
changes frntiques dnergie et dimpulsion ont lieu continuellement,
sur des distances ou des dures microscopiques. Mme dans une
rgion vide de lespace une bote vide, par exemple , le principe de

Heisenberg nonce qunergie et impulsion sont incertaines . Elles


fluctuent entre des valeurs extrmes, dautant plus loignes que la
taille de la bote ou lchelle de temps sont plus petites. Cest un peu
comme si lintrieur de la bote tait une zone emprunteuse ,
extorquant continuellement des prts lUnivers pour ensuite les
lui rembourser . Mais quels sont les protagonistes de ces changes
dans une rgion vide de lespace ? Tout. Littralement tout. Lnergie
(ainsi que limpulsion) est lultime monnaie dchange. E = mc2 :
lnergie peut devenir matire et inversement. Ainsi, une fluctuation
dnergie suffisamment importante pourra, par exemple, donner
naissance un lectron et son compagnon antimatriel, le positron,
mme si lespace tait initialement vide ! Puisque cette nergie doit
tre rapidement rembourse, les deux particules vont sannihiler
mutuellement aprs un instant, remboursant ainsi lnergie emprunte
pour leur cration. Il en va de mme pour toutes les transactions
dnergie et dimpulsion cration puis annihilation de particules,
folles oscillations du champ lectromagntique, fluctuations des
champs de forces faible et forte. Avec lincertitude quantique,
lUnivers lchelle microscopique devient une arne grouillante et
chaotique. Feynman aimait ironiser : Crer, annihiler ; crer,
annihiler quelle perte de temps2 ! En moyenne, lemprunt et le
remboursement squilibrent, de sorte quune rgion vide a toutes les
apparences de la tranquillit tant quon ne lobserve pas avec une
prcision microscopique. Le principe dincertitude rvle pourtant que
la moyenne macroscopique estompe la richesse dactivit du monde
microscopique3. On le verra sous peu, cest justement ce tumulte qui
constitue lobstacle majeur lunion de la relativit gnrale la
mcanique quantique.

La thorie quantique des champs


Dans les annes trente et quarante, sous linfluence de figures
marquantes telles que Paul Dirac, Wolfgang Pauli, Julian Schwinger,
Freeman Dyson, Sin-Itiro Tomonaga et Richard Feynman, pour ne
citer queux, les thoriciens nont eu de cesse que de trouver un cadre
mathmatique permettant de dcrire la turbulence de lUnivers

microscopique. Lquation de Schrdinger (voque au chapitre 4) na


pu fournir quune description approche de la physique
microscopique. Cette approximation marche tant que lon ne se penche
pas sur lagitation microscopique, mais elle seffondre (tant du point de
vue exprimental que thorique) ds que lon sen approche.
Lingrdient physique essentiel que Schrdinger a nglig
dinclure dans son formalisme de la mcanique quantique, cest la
relativit restreinte. En fait, la premire quation donde pose par
Schrdinger tait relativiste, mais elle conduisait des rsultats en
conflit avec les mesures faites sur latome dhydrogne. Cela a d
linciter suivre une voie traditionnelle et prouve : diviser pour
rgner. Souvent, il vaut mieux avancer par petits pas successifs, en
tenant compte tour tour des dcouvertes les plus rcentes, plutt que
de tenter une enjambe colossale vers une nouvelle thorie qui
intgrerait demble toutes nos connaissances sur lUnivers physique.
Schrdinger a donc commenc par dfinir un cadre mathmatique
pour dcrire la dualit onde/corpuscule (qui avait t mise en vidence
exprimentalement), sans soccuper de la relativit restreinte4.
Les chercheurs ont trs vite compris que cette dernire tait
indispensable toute thorie quantique. En effet, lagitation quantique
ne se conoit que si lon admet que lnergie a de multiples faons de se
manifester et ce, en vertu de la fameuse loi E = mc2 , issue de la
relativit restreinte. En ignorant laspect relativiste, Schrdinger se
privait de la convertibilit entre matire, nergie et mouvement.
Les efforts pour concilier relativit restreinte et thorie
quantique se sont dabord concentrs sur la force lectromagntique et
ses inter-actions avec la matire. Ainsi, une succession davances
astucieuses a donn naissance llectrodynamique quantique, la plus
simple des thories quantiques des champs (relativistes). Thorie quantique,
car aspects probabilistes et incertitude font partie de ses ingrdients de
base. Thorie des champs, car elle relie les principes quantiques la
notion classique du champ de forces, ici, le champ lectromagntique
de Maxwell. Enfin, il sagit bien dune thorie relativiste puisque la
relativit restreinte en est aussi un ingrdient de dpart. (Pour nous
reprsenter un champ quantique en partant de limage du champ
classique un ocan de lignes de champ invisibles, qui imprgnent

tout lespace , il nous faut complter cette image par deux aspects. Il
faut dabord imaginer quun champ quantique est constitu dlments
corpusculaires, comme les photons pour le champ lectromagntique ;
puis que lnergie prend la forme du mouvement et de la masse des
particules. Elle passe sans cesse dun champ quantique lautre, tandis
que les champs vibrent, dans lespace et dans le temps.)
Llectrodynamique quantique est sans doute la plus prcise des
thories de la nature. Les travaux de Toichiro Kinoshita, de luniversit
de Cornell, le dmontrent. Depuis trente ans, ce physicien des
particules utilise llectrodynamique quantique pour calculer de
manire trs dtaille certaines proprits de llectron. Au dbut,
Kinoshita a noirci des centaines de pages de calculs ; aujourdhui, il a
recours aux ordinateurs les plus puissants. Le jeu en valait la
chandelle : ses prvisions concernant llectron ont reu une ample
confirmation exprimentale, mieux quau milliardime prs ! Laccord
entre prdiction thorique et ralit physique est vritablement
stupfiant. Avec llectrodynamique quantique, les chercheurs
disposent dun cadre mathmatique prdictif complet grce auquel ils
ont pu consolider le concept du photon comme plus petit grain de
lumire et lucider ses interactions avec les particules charges
comme llectron.
Aprs un tel succs, au cours des annes soixante et soixante-dix,
les physiciens ont cherch sinspirer de llectrodynamique
quantique pour dvelopper une comprhension analogue des forces
faible, forte et gravitationnelle. Cette voie sest rvle trs fructueuse
pour les interactions faible et forte. Deux thories trs semblables
llectrodynamique quantique ont ainsi vu le jour : la chromodynamique
quantique et la thorie lectrofaible. Chromodynamique quantique est
une dnomination plus pittoresque que dynamique quantique de
linteraction forte , mais qui ne doit pas tre prise au pied de la lettre.
linverse, ladjectif lectrofaible est reprsentatif du tournant qui
a marqu notre comprhension des forces de la nature.
Sheldon Glashow, Abdus Salam et Steven Weinberg ont reu le
prix Nobel pour avoir unifi les interactions faible et
lectromagntique. Leurs travaux dmontrent que ces thories
quantiques des champs sunissent naturellement, bien quelles

semblent trs diffrentes. Les champs de la force nuclaire faible


sattnuent trs vite pour sannuler au-del des chelles subatomiques,
tandis que les champs lectromagntiques lumire visible, rayons X,
signaux radio ou de tlvision se manifestent lchelle
macroscopique. Glashow, Salam et Weinberg ont pourtant tabli qu
des tempratures et des nergies suffisamment leves par
exemple lors des quelques secondes qui ont suivi le big-bang les
champs fusionnent . Rien ne les distingue plus et on les appelle, plus
justement, des champs lectrofaibles. Ds que la temprature baisse, ce
quelle fait depuis le big-bang, nos deux thories cristallisent en se
diffrenciant. Dans notre Univers froid, par brisure de symtrie
procd que lon dcrira plus loin , les forces lectrodynamique et
faible ont des formes diffrentes et se distinguent lune de lautre.
Donc, si lon rcapitule, ds les annes soixante-dix, les
chercheurs taient parvenus une description quantique satisfaisante
pour trois des quatre interactions (forte, faible, lectromagntique) et
avaient prouv que deux dentre elles (faible, lectromagntique)
dcoulaient dune interaction unique (force lectrofaible). Au cours
des vingt dernires annes, de multiples expriences ont t ralises
pour tester les thories quantiques des trois forces non
gravitationnelles leurs interactions mutuelles ou leurs interactions
avec les particules de matire (introduites au chapitre 1). La thorie a
pass toutes les preuves haut la main. Concrtement, les
exprimentateurs mesurent tout dabord la bagatelle de dix-neuf
paramtres : les masses des particules (table 1.1), leurs charges la
mesure de leur couplage linteraction (table incluse dans la note 1
du chapitre 1), lintensit de chacune des trois forces (qui dcoule des
donnes de la table 1.2), et quelques autres paramtres quil est inutile
dnumrer ici. Les chercheurs insrent ces donnes dans leurs
thories quantiques des particules matrielles et de leurs interactions.
Les rsultats exprimentaux confirment de faon spectaculaire les
prdictions thoriques ainsi obtenues, et ce, jusquaux limites
technologiques actuelles, des nergies suffisantes pour pulvriser la
matire en poussires dun -milliardime de milliardime de mtre !
En raison de ce succs, les physiciens ont baptis cette thorie des trois

interactions non gravitationnelles et des trois familles de particules


matrielles modle standard de la physique des particules.

Particules intermdiaires
Dans le modle standard, de mme que le photon est le plus petit
paquet de champ lectromagntique, les champs des forces faible
et forte ont leurs particules lmentaires. Nous y avons fait allusion au
chapitre 1 : les plus petits paquets dinteraction forte sont les gluons,
ceux de linteraction faible sont les bosons faibles (plus prcisment, les
bosons W et Z). Le modle standard stipule que ces particules nont
aucune structure interne. Elles sont aussi lmentaires que celles des
trois familles de particules de matire.
Les bosons de jauge photons, gluons, bosons faibles
fournissent une description microscopique des interactions quils
vhiculent. Prenons lexemple de deux particules de mme charge. Ces
deux particules se repoussent, ce que lon peut expliquer
grossirement en faisant appel au champ lectrique qui accompagne
chacune delles, comme le halo de leur quintessence lectrique. Elles se
repoussent car leurs champs de force se repoussent. En fait,
lexplication microscopique est assez diffrente. Le champ
lectromagntique est semblable une nue de photons dont les
particules charges se bombardent mutuellement. Imaginons deux
patineurs sur glace qui se lancent des boules de bowling et sempchent
davancer. Cest une analogie approximative de la faon dont deux
particules charges sinfluencent par lchange de petits paquets de
lumire.
Un aspect essentiel fait pourtant dfaut limage des patineurs
puisque, pour eux, lchange de boules de bowling est toujours
rpulsif (il les spare). Mais lchange de photons entre particules
de charges opposes rsulte dune force attractive. Cest un peu comme
si le photon transmettait moins la force elle-mme quun message
indiquant au destinataire le comportement adopter en prsence de
cette force. Entre particules de mme charge, le photon dlivre le
message sparez-vous . Entre particules de charges opposes, il
transmet rejoignez-vous . Pour cette raison, on dit parfois que le

photon est la particule intermdiaire de la force lectromagntique. Il en


va de mme pour les gluons et les bosons faibles, particules
intermdiaires des interactions forte et faible. La force nuclaire forte confine les quarks lintrieur des protons et des neutrons, par
lchange de gluons entre les quarks. Les gluons sont comme la glu
qui assure la cohsion des particules subatomiques. La force nuclaire
faible est responsable de la dsintgration des particules dans certaines
formes de radioactivit ; ses mdiateurs sont les bosons faibles.

Symtrie de jauge
Vous lavez certainement remarqu, la gravitation brille par son
absence dans notre discussion des thories quantiques des forces de la
nature. tant donn le succs de ces thories, vous vous dites peut-tre
quil suffit dadopter la mme approche pour dcrire la gravitation,
dont les quanta seraient alors les gravitons. premire vue, cette ide
parat dautant plus approprie que la description quantique des trois
forces non gravitationnelles met en lumire une similitude frappante
de ces thories avec un aspect de la gravitation que nous avons
rencontr au chapitre 3.
Permettez-moi de vous rafrachir la mmoire : la force
gravitationnelle nous assure que les observateurs sont tous sur un pied
dgalit, et ce, quel que soit leur mouvement. Mme les observateurs
acclrs peuvent se prtendre au repos sils attribuent la force que
provoque leur acclration leur immersion dans un champ
gravitationnel. En ce sens, la gravitation fait rgner la symtrie : grce
elle, tous les points de vue, tous les rfrentiels sont vritablement
quivalents. Cest ici que se situe la similitude avec les forces
lectromagntiques faible et forte. Elles aussi font rgner leurs
symtries, bien plus abstraites que celle associe la gravitation.
Pour sen faire une ide, mme grossire, prenons un exemple de
ce que sont ces principes de symtrie. Il existe trois couleurs de
quarks (voir la table de la note 1 du premier chapitre) : le rouge, le bleu
et le vert (ce ne sont que des tiquettes , sans aucun rapport avec la
couleur au sens visuel du terme). La couleur dun quark , cest-dire sa charge sous linteraction forte, mesure sa raction la force

nuclaire forte, de mme que sa charge lectrique mesure sa rponse


la force lectromagntique. Les donnes collectes ce jour dvoilent
une certaine symtrie parmi les quarks : les interactions entre deux
quarks de la mme couleur (quils soient rouges, bleus ou verts) sont de
mme nature ; les interactions entre quarks de couleurs diffrentes
(quil sagisse dune paire rouge-bleu, bleu-vert ou rouge-vert) sont
elles aussi identiques. Mais laspect le plus frappant reste venir : ces
interactions entre quarks ne sont pas affectes par un dcalage
systmatique de ces trois couleurs (rouge, bleu et vert devenant par
exemple jaune, indigo et violet). Aucune modification non plus si le
dcalage devait tre diffrent dun point un autre, ou dun instant
lautre. On dit dune sphre quelle possde la symtrie de rvolution
car on a beau la tourner dans tous les sens, ou lobserver sous
nimporte quel angle, elle garde le mme aspect. De mme, on dira de
lUnivers quil possde la symtrie de linteraction forte : ces dcalages
des charges sont sans effet sur la physique. Pour des raisons
historiques, les chercheurs appellent cette symtrie de linteraction
forte une symtrie de jauge5.
Voici lessentiel : tout comme lindpendance des points de vue en
relativit gnrale requiert lexistence de la force gravitationnelle, des
recherches fondes sur les travaux de Hermann Weyl (annes vingt)
puis de Chen-Ning Yang et Robert Mills (annes cinquante) ont montr
que toute symtrie de jauge requiert lexistence dune certaine force.
Imaginez que la temprature, lhumidit et la pression de lair dans une
pice soient maintenues constantes par un systme qui -compense
parfaitement la moindre influence du milieu extrieur. Certains
champs de force, comme lont montr Yang et Mills, jouent un rle
analogue, puisquils compensent parfaitement le moindre dcalage des
charges des particules, de sorte que leurs interactions physiques nen
sont pas modifies. La force correspondant la symtrie de jauge des
couleurs des quarks nest autre que la force nuclaire forte. Sans elle,
cette symtrie de jauge ne serait pas une symtrie de la nature : la
physique serait diffrente aprs dcalage des couleurs.
La gravitation et la force nuclaire forte ont des proprits
compltement diffrentes (souvenons-nous, par exemple, que la
gravitation est beaucoup moins intense que la force forte, et quelle

agit sur des distances bien plus grandes). Elles ont pourtant un hritage
commun puisque toutes deux sont ncessaires la ralisation de certaines symtries de lUnivers. Il en est de mme des forces faible et
lectromagntique, qui sont associes dautres symtries de jauge
les symtries de jauge faible et lectromagntique. Les quatre
interactions sont donc directement lies des principes de symtrie.
Cette caractristique commune des quatre forces de la nature est
de bon augure : pourquoi ne pas incorporer les prceptes quantiques
la relativit gnrale et btir ainsi une thorie quantique du champ de
gravitation ? Une telle dmarche sinscrirait dans la ligne des succs
obtenus par les physiciens pour les trois autres forces. Au fil des
annes, un nombre incroyable de thoriciens ont emprunt cette voie,
mais elle sest rvle seme dobstacles, que personne na russi
surmonter entirement. Voyons pourquoi

Relativit gnrale et mcanique quantique


Le domaine dapplication de la relativit gnrale est celui des
grandes distances, les distances astronomiques. de telles chelles, la
thorie dEinstein prvoit quun espace vide (de masses) est un espace
plat, comme lillustre la figure 3.3. Si lon cherche marier relativit
gnrale et mcanique quantique, il faut oprer un changement
dchelle radical et scruter les proprits microscopiques de lespace. Ce
zoom est illustr par la figure 5.1 o sont successivement agrandies des
zones de plus en plus petites de la structure spatiale. Les premiers
agrandissements ne donnent pas grand-chose : comme le montre la
figure 5.1, la structure de lespace ne change pas. Dans un cadre
purement classique, ce calme plat persisterait jusquaux chelles les
plus petites possibles. Mais cette conclusion est rfute par la thorie
quantique : absolument tout est sujet aux fluctuations inhrentes au
principe dincertitude. Mme le champ de gravitation. Sil est nul
classiquement, il ne lest, du point de vue quantique, quen moyenne ;
sa valeur fluctue. En outre, toujours en vertu du principe dincertitude,
on sattend ce que la valeur du champ oscille dautant plus quon
lobserve plus petite chelle. La mcanique quantique nous a enseign

les alas du confinement : si lon rduit davantage lchelle, les


ondulations seront encore plus importantes.

Figure 5.1 En g r ossissa n t su ccessiv em en t u n e r g ion de lespa ce, on peu t


ex a m in er ses pr opr it s u lt r a m icr oscopiqu es. Les t en t a t iv es du n ifica t ion de
la t h or ie qu a n t iqu e et de la r ela t iv it g n r a le se h eu r t en t leffer v escen ce
qu a n t iqu e v iolen t e qu i r g n e a u der n ier n iv ea u de g r ossissem en t .

Cest la courbure de lespace qui rvle la prsence du champ de


gravitation. Ses fluctuations conduisent donc des distorsions de plus

en plus violentes de lespace, distorsions que lon commence


discerner au quatrime niveau de la figure 5.1. Rduisons encore
lchelle, pour atteindre le dernier niveau : les fluctuations quantiques
du champ gravitationnel produisent des distorsions terribles. tel
point que lespace na plus rien dun objet courbure douce comme la
membrane plate du chapitre 3. Il prend plutt la forme turbulente et
biscornue quillustre le dernier niveau de la figure. Lexamen
ultramicroscopique de lespace (et du temps) rvle une terrible
facette de lUnivers : les notions conventionnelles de droite et gauche,
devant et derrire, haut et bas (et mme avant et aprs) perdent leur
sens. John Wheeler a invent le terme de mousse quantique pour dcrire
cette cumeuse effervescence. Ici se dvoile lincompatibilit
fondamentale entre la mcanique quantique et la relativit gnrale :
aux chelles microscopiques, la violence des fluctuations du monde quantique
invalide lhypothse centrale de la relativit gnrale puisque lespace nest
plus lisse. La clef de vote de la thorie quantique les relations
dincertitude entre ici en conflit direct avec celle de la relativit
gnrale un espace(-temps) gomtriquement lisse.
Ce conflit se manifeste de faon tout fait concrte. Les calculs
qui marient mcanique quantique et relativit gnrale conduisent
toujours au mme rsultat insens : linfini. la manire dune
institutrice de lancien temps, la nature nous tape sur les doigts coups
dinfini. Elle nous indique ainsi que nous avons commis une grave
erreur6. Les quations de la relativit gnrale ne supportent pas
leffervescence de la mousse quantique.
Revenons des distances plus ordinaires (en remontant aux
tapes initiales de la figure 5.1). Les ondulations, si violentes petite
chelle, se compensent, de mme quen moyenne le compte en banque
de notre emprunteur invtr ne reflte pas ses mauvaises habitudes,
et la structure de lUnivers retrouve sa douce et lisse gomtrie.
Comparons cela un tableau pointilliste. Observons-le de loin. Les
points qui le composent se mlangent pour donner limpression dune
image lisse, avec des variations continues, douces, dune zone une
autre. Il faut sen approcher pour sapercevoir quil ne sagit que dune
apparence : le tableau nest plus quune fort de petits points, tous bien
distincts les uns des autres. Notez que lon ne peut se rendre compte de

son caractre discontinu (des petits points distincts) que si on


lexamine de trs prs ; de loin, il parat continu. De mme, lespacetemps semble lisse tant quil nest pas observ avec une prcision
ultramicroscopique.
Voil pourquoi la relativit gnrale nest efficace qu des
distances (et pour des dures) o lhypothse, cruciale, dune
gomtrie courbure douce est parfaitement justifie. courte
distance (et courte dure), cette hypothse seffondre et la relativit
gnrale succombe aux fluctuations quantiques.
Les principes fondateurs de la relativit gnrale et de la
mcanique quantique permettent dvaluer lchelle partir de laquelle
ces phnomnes pernicieux deviendraient perceptibles (et en de de
laquelle le paysage pourrait ressembler au dernier niveau de la
figure 5.1). Cette chelle, appele longueur de Planck, est le rsultat de
lunion de la constante de la gravitation (qui mesure lintensit de la
force gravitationnelle) et de la constante de Planck (mesurant
lintensit des effets quantiques). La trs faible valeur de ces deux
constantes -conduit, pour la longueur de Planck, un rsultat qui
dpasse lentendement : un millionime de milliardime de
milliardime de milliardime de centimtre (10 3 3 centimtres)7 !
Pour saisir ce que cela veut dire, imaginez que les atomes aient la taille
de lUnivers connu ; la longueur de Planck correspondrait alors la
hauteur dun arbre ordinaire !
Vous comprenez maintenant que lincompatibilit entre relativit
gnrale et mcanique quantique nintervient que pour un domaine
quasi sotrique de lespace-temps. Cela vaut-il la peine que lon sen
proccupe ? Les physiciens sont diviss sur la rponse cette question.
Certains en prennent bonne note puis sen retournent joyeusement
leurs recherches, dont lchelle est bien suprieure la longueur de
Planck, et pour lesquelles la relativit gnrale et/ou la mcanique
quantique peuvent tre utilises sans risque. Dautres restent
inconsolables lide que les deux piliers fondamentaux de la physique
puissent tre profondment incompatibles, quand bien mme il faille
atteindre des distances ultramicroscopiques pour sen rendre compte.
Pour cette deuxime catgorie de physiciens, notre comprhension de
lUnivers physique contiendrait un dfaut essentiel qui serait lorigine

de lincompatibilit entre nos deux thories. Leur point de vue, plus


intuitif que rationnel, est que si une description de lUnivers, la plus
profonde et la plus lmentaire possible, est concevable, alors cette
description devra tre cohrente et harmonieuse. La plupart des
physiciens ont effectivement du mal admettre que le fruit de nos
efforts comprendre lUnivers puisse se rduire laccolement
conflictuel (mathmatiquement incohrent) de deux formalismes,
aussi puissants quils puissent tre isolment.
Les physiciens ont bien tent de rsoudre ce conflit. Ils ont essay
de modifier la relativit gnrale, la mcanique quantique. Malgr leur
ingniosit et leur audace, toutes ces tentatives se sont soldes par des
checs
Jusqu la dcouverte de la thorie des supercordes8.

1- Stephen Hawking, Une brve histoire du temps, Paris, Flammarion, 1989, p. 213.
2- Richard Feynman, cit par Timothy Ferris, in The Whole Shebang New York, Simon & Schuster, 1997, p. 97.
3- Si lide quil puisse se passer quoi que ce soit dans une rgion vide vous laisse perplexe, il est important de raliser
que le principe dincertitude pose une limite la vacuit, qui na plus la mme signification. Par exemple, le principe
dincertitude appliqu la distorsion des ondes en prsence dun champ (telles que des ondes lectromagntiques qui se
propagent dans une rgion o rgne un champ lectromagntique) montre que lamplitude de londe est lie la vitesse de
variation de lamplitude par la mme relation que celle qui unit position et vitesse dune particule : plus lamplitude est
connue avec prcision, moins on aura dinformation sur ses variations. Dire quune rgion de lespace est une rgion vide
signifie, entre autres, quil ne sy propage aucune onde, que tous les champs y ont une valeur nulle. Plus simplement,
lamplitude des ondes qui traversent cette rgion vide est exactement gale zro. Or, lamplitude tant connue de manire
exacte, le principe dincertitude indique quelle varie de faon alatoire : elle peut prendre une tout autre valeur dun
instant lautre, de sorte qu linstant suivant lamplitude nest plus nulle, mais la portion despace considre demeure
une rgion vide . Ce nest quen moyenne que le champ sera nul puisquil prend, ici une valeur positive, l une valeur
ngative. En moyenne, lnergie de cette rgion nest pas modifie. Mais cela ne vaut quen moyenne. Du fait de
lincertitude quantique, lnergie du champ mme dans une rgion vide fluctue entre des valeurs dautant plus
loignes que les chelles de distance et de temps dobservation sont plus courtes. Lnergie associe ces fluctuations brves
du champ pourra tre matrialise, via E = mc 2, en une particule et son antiparticule, lesquelles sannihileront en toute hte
pour que lnergie, en moyenne, nen soit pas modifie.
4- La premire quation que Schrdinger tenta dcrire tenait compte de la relativit restreinte mais ne dcrivait
pas correctement le comportement quantique de llectron dans latome dhydrogne. Toutefois, cette quation se rvla
rapidement prcieuse dans dautres contextes, et elle lest encore ce jour. Quand Schrdinger publia finalement son
quation relativiste, il avait t devanc par Oscar Klein et Walter Gordon, de sorte quelle sintitule aujourdhui quation
de Klein-Gordon .
5- Remarquons, lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, que les principes de symtrie
de la physique des particules reposent sur la thorie des groupes, plus prcisment des groupes de Lie. Les particules
lmentaires sont organises en reprsentations de certains groupes, et les quations qui rgissent leur volution sont
invariantes sous les transformations de symtrie correspondantes. La symtrie de linteraction forte est celle de SU(3)
(lanalogue, pour les espaces complexes, des rotations ordinaires trois dimensions) et les trois couleurs de quarks se
transforment comme lune de ses reprsentations de dimension 3. Le dcalage des couleurs (rouge, bleu, vert, jaune,
indigo, violet) est une transformation de SU(3) qui agit sur les coordonnes de couleur dun quark. Dans le cas dune
symtrie de jauge, les transformations du groupe peuvent dpendre du point de lespace-temps : les couleurs des quarks
pourront tourner diffremment dun point un autre, ou dun instant lautre.

6- Au cours de llaboration des thories quantiques des trois forces non gravitationnelles, les chercheurs ont dj eu
affaire des rsultats infinis. Ils ont appris sen dbarrasser grce un outil connu sous le nom de renormalisation.
Malheureusement, les infinis qui surgissent de lunion des thories quantique et gravitationnelle sont bien plus tenaces car ils
y survivent. Plus rcemment, les physiciens ont compris que ces infinis ne sont quun signal dalarme, qui se dclenche
lorsquils exploitent une thorie au-del des limites de son domaine dapplication.
La recherche actuelle ambitionne une thorie qui naurait, en principe, pas de limites dapplication la thorie
ultime . Aussi, les physiciens aspirent une thorie qui ne soit pas infeste dinfinis, quand bien mme elle aurait
dcrire les systmes physiques les plus extrmes.
7- Lestimation de la longueur de Planck peut se comprendre avec des arguments simples, issus de ce que les
physiciens appellent lanalyse dimensionnelle. Lide est la suivante. Certes, une thorie est formule comme une srie
dquations, mais, si cette thorie doit dcrire des phnomnes naturels, les symboles abstraits qui peuplent ses quations
sont intimement lis des caractristiques physiques. En particulier, il est essentiel de dfinir un systme dunits. Prenons
lexemple dun symbole qui reprsenterait une longueur. Si les quations indiquent que ce symbole prend la valeur 5, encore
faut-il prciser sil sagit dune longueur de cinq centimtres, cinq kilomtres ou cinq annes-lumire.
Une chelle simpose naturellement toute thorie qui met en jeu la fois relativit gnrale et thorie quantique.
La relativit gnrale dpend de deux constantes fondamentales de la nature : la vitesse de la lumire dans le vide, c, et la
constante de la gravitation, ou constante de Newton, G. La mcanique quantique, quant elle, dpend de la constante de
Planck, h). Si lon examine les dimensions les units de ces trois constantes (par exemple, la dimension de c est celle
dune vitesse : une longueur divise par un temps, etc.), on saperoit que la combinaison
a les dimensions
dune longueur.
Il sagit de la longueur de Planck, du haut de ses 1,616 1033 centimtres. Elle fait intervenir la fois les
constantes caractristiques de la relativit gnrale (c et G) et celles de la mcanique quantique (h). Pour cette raison, la
longueur de Planck donne lchelle naturelle laquelle deviendraient mesurables les effets dune thorie unifiant
mcanique quantique et relativit gnrale.
Le terme longueur de Planck apparatra souvent dans le texte pour dsigner, de faon approximative, des
longueurs du mme ordre de grandeur que ses 1033 centimtres.
8- Paralllement la thorie des cordes, il existe actuellement deux autres voies de recherche vers lunification de
la relativit gnrale et de la mcanique quantique. Lune delles, la thorie des twistors , fut introduite par Roger Penrose,
de luniversit dOxford. La seconde est la mthode dite des nouvelles variables elle sinspire, en partie, des travaux de
Penrose , dveloppe par Abhay Ashtekar, de luniversit de Pennsylvanie. Nous ne faisons ici que mentionner ces thories,
bien que de plus en plus dindications laissent souponner quelles puissent tre profondment lies la thorie des cordes.
Il nest pas exclure que ces trois approches conduisent finalement la mme solution pour rconcilier mcanique
quantique et relativit gnrale.

Troisime partie
La symphonie cosmique

6
En avant la musique :
les bases de la thorie des cordes
Depuis bien longtemps, la musique est une source inpuisable de
mtaphores pour ceux qui sinterrogent sur le cosmos. De la musique
des sphres des pythagoriciens aux harmonies de la nature , nous
recherchons en chur depuis des sicles le chant de la nature dans les
douces errances des corps clestes et les fulminations exubrantes des
particules subatomiques. Avec la dcouverte de la thorie des
supercordes, les mtaphores musicales prennent une tout autre ralit,
-puisque, selon cette thorie, le royaume microscopique serait baign
de cordelettes minuscules, dont les modes de vibration orchestrent
lvolution du cosmos. Avec la thorie des supercordes, le vent du
renouveau souffle en rafales sur notre Univers olien.
Pour le modle standard, les constituants lmentaires de
lUnivers sont des ingrdients ponctuels, dpourvus de structure
interne. Mais, en dpit de sa puissance, cette approche (les prdictions
du modle standard lchelle microscopique ont presque toutes t
vrifies au milliardime de milliardime de mtre prs, ce qui
correspond aux limites technologiques actuelles), ne saurait en aucun
cas tre la thorie ultime, ni mme une thorie complte, car elle
ninclut pas la gravitation. Qui plus est, les tentatives pour intgrer
cette dernire dans un cadre quantique se sont toutes soldes par des
checs, en raison des violentes fluctuations quantiques de la structure
spatiale qui se manifestent aux chelles microscopiques cest--dire
en dessous de la longueur de Planck. Ce conflit non rsolu nous pousse

approfondir notre comprhension de la nature. En 1984, les


physiciens Michael Green, alors au Queen Mary College de Londres, et
John Schwarz, de Caltech, en Californie, ont pour la premire fois
donn de bonnes raisons de penser que la thorie des supercordes (ou, en
abrg, la thorie des cordes) pourrait bien ouvrir la voie.
La thorie des cordes propose de modifier fondamentalement la
description thorique des proprits ultramicroscopiques de lUnivers
et cette modification, comme les chercheurs lont compris peu peu,
transforme la relativit gnrale dEinstein juste comme il faut pour
quelle soit entirement compatible avec la thorie quantique. Selon la
thorie des cordes, les ingrdients lmentaires de la nature ne sont
pas des particules ponctuelles. Il sagit plutt de minuscules filaments
unidimensionnels, un peu comme de petits lastiques de caoutchouc,
extrmement fins, qui vibrent inlassablement. Toutefois, ne vous
laissez pas berner par leur nom : contrairement un bout de corde
ordinaire, lui-mme compos de molcules et datomes, les cordes de
la thorie des cordes seraient les fondements mmes de la matire, les
constituants ultramicroscopiques des particules qui composent les
atomes eux-mmes. Les cordes de la thorie des cordes sont si
infinitsimales en moyenne, leur longueur est peu prs gale la
longueur de Planck quelles semblent ponctuelles, mme lorsquon les
examine avec nos instruments les plus puissants.
Pourtant, le simple remplacement des particules ponctuelles par
ces brins de corde a de profondes consquences. En tout premier lieu,
il semblerait que la thorie des cordes soit mme de rsoudre le
conflit entre la thorie quantique et la relativit gnrale. Nous le
verrons, le fait que les cordes aient une extension spatiale est un
lment essentiel dune description harmonieuse et unique des deux
thories. Un deuxime point est que la thorie des cordes fournit une
thorie vritablement unifie, puisquelle propose que toute la matire
et toutes les forces dcoulent dun ingrdient unique que sont ces
cordes oscillantes. Finalement, au-del de ces prouesses, la thorie des
cordes, elle aussi, modifie radicalement notre entendement de
lespace-temps (nous y reviendrons de manire plus approfondie dans
les -chapitres suivants)1.

Une brve histoire des cordes


En 1968, un jeune thoricien du nom de Gabriele Veneziano se
dmenait pour tenter dexpliquer diverses proprits de la force
nuclaire forte que lon avait observes exprimentalement.
lpoque, Veneziano travaillait au CERN, lacclrateur de particules
europen de Genve. Cela faisait plusieurs annes quil tudiait
diffrents aspects du problme, jusquau jour o il a eu une rvlation :
sa grande surprise, il a ralis quune formule sotrique, concocte
deux sicles plus tt des fins purement mathmatiques par le clbre
mathmaticien suisse Leonhard Euler la fonction bta dEuler,
comme on lappelle , semblait dcrire nombre des proprits des
particules sujettes linteraction forte. Cette dcouverte offrait un
rsum mathmatique puissant de nombreuses caractristiques de
linteraction forte et a dclench une vague de recherches exaltes
autour de la fonction bta et de ses gnralisations, pour dcrire la
kyrielle de donnes rcoltes par les broyeurs datomes des quatre
coins du monde. Et pourtant, en un certain sens, lobservation de
Veneziano tait incomplte. Comme une formule quun tudiant aurait
apprise par cur sans en connatre ni la signification ni lorigine, la
fonction bta dEuler avait lair de marcher sans que personne ne sache
pourquoi. Il sagissait dune formule en qute de justification. Il en fut
ainsi jusquen 1970, lorsque Yoichiro Nambu, de l-universit de
Chicago, Holger Nielsen, de linstitut Niels-Bohr, Copenhague, et
Leonard Susskind, de luniversit de Stanford, ont lev le voile sur la
physique jusque-l inconnue qui se cachait derrire la formule dEuler.
Ces trois chercheurs ont montr que si lon modlisait les particules
lmentaires par de petites cordes unidimensionnelles en vibration,
leurs interactions nuclaires seraient prcisment dcrites par la
fonction dEuler. Si ces cordes taient suffisamment petites,
spculaient-ils, elles auraient toujours lair de particules ponctuelles et
resteraient compatibles avec les observations exprimentales.
Cette thorie tait simple et agrable du point de vue intuitif, mais
il a fallu peu de temps pour que lon rfute cette description corde
de linteraction forte. Dans les annes soixante-dix, des expriences
dans le domaine des hautes nergies, capables de sonder le monde

subatomique encore plus profondment, ont montr que de


nombreuses prvisions du modle des cordes entraient en conflit
direct avec les observations. la mme poque, la chromodynamique
quantique (cest--dire la thorie quantique de champs de particules
ponctuelles) tait en cours dlaboration, et son incroyable succs dans
la description de linteraction forte eut raison de la thorie des cordes,
qui fut abandonne.
La plupart des physiciens des particules pensaient que la thorie
des cordes avait t relgue aux oubliettes de la science, mais une
poigne de chercheurs obstins nen dmordaient pas. Schwarz, par
exemple, avait le sentiment que la structure mathmatique de la
thorie des cordes tait si magnifique et possdait tant de proprits
miraculeuses quelle mnerait forcment quelque chose de
fondamental2 . Lun des dfauts que les physiciens avaient reproch
la thorie des cordes tait quavec elle on avait vraiment trop
lembarras du choix. La thorie contenait des configurations de cordes
vibrantes, dont les proprits sapparentaient celles des gluons, et qui
justifiaient ses premires revendications dcrire linteraction forte.
La thorie recelait en outre dautres particules, semblables aux bosons
intermdiaires, mais qui navaient rien voir avec les observations
exprimentales de la force nuclaire forte. En 1974, John Schwarz et
Jol Scherk, de lcole normale suprieure, Paris, ont franchi un pas
audacieux et dcisif en transformant ce vice apparent en vertu. Ils ont
tudi les caractristiques de cet tonnant mode vibratoire dun boson
intermdiaire et ont compris que ses proprits lidentifiaient
parfaitement lhypothtique particule mdiatrice de la force
gravitationnelle : le graviton. Bien que ces paquets lmentaires de
linteraction gravitationnelle naient pas encore t observs, la thorie
prdit certaines proprits fondamentales quils doivent possder. Or
Scherk et Schwarz ont trouv certains modes de vibration qui
reproduisent exactement ces proprits. Partant de cette constatation, ils ont conclu que les premires tentatives de la thorie
des cordes avaient chou car les physiciens avaient trop limit sa
porte. Pour eux, la thorie des cordes ntait pas simplement une
thorie de la force forte : ctait une thorie quantique incluant
galement la gravitation3.

On ne peut pas dire que la communaut des physiciens ait


accueilli cette proposition dans lenthousiasme. En fait, selon Schwarz,
[leur] travail fut unanimement ignor4 . La voie du progrs tait dj
jalonne de tentatives infructueuses dunification de la relativit
gnrale et de la thorie quantique. Comme la thorie des cordes stait
rvle incapable de dcrire linteraction forte, il paraissait insens de
prtendre lutiliser dans un but encore plus ambitieux. Plus accablant
encore, la fin des annes soixante-dix et au dbut des annes quatrevingt, certains travaux ont montr que la thorie des cordes et la
mcanique quantique avaient leurs propres conflits, plus subtils. La
force gravitationnelle semblait avoir encore rsist son intgration
la description microscopique de lUnivers.
Il en alla ainsi jusquen 1984. Dans un article phare, point
culminant de plus de douze annes de recherches actives, trs
largement ignores et souvent catgoriquement rejetes par la plupart
des physiciens, Green et Schwarz ont tabli que le conflit quantique
dlicat qui affectait la thorie des cordes pouvait tre rsolu. Ils ont
montr en outre que la thorie rsultante avait suffisamment
dampleur pour englober toutes les forces et aussi toute la matire.
Tandis que la nouvelle de ce rsultat se rpandait au sein de la
communaut scientifique internationale, les physiciens des particules,
par centaines, abandonnrent leurs projets de recherche et
sengagrent dans des oprations de grande envergure sur ce qui
semblait bien tre le dernier champ de bataille thorique dans la qute
sculaire de la comprhension des mcanismes les plus fondamentaux
de lUnivers.
Cest en octobre 1984 que jai commenc mon troisime cycle
luniversit dOxford. Jtais tout excit lide dapprendre le
maniement de la thorie quantique des champs, des thories de jauge
et de la relativit gnrale, mais mes ans semblaient penser
majoritairement que les jours de la physique des particules taient
compts. Le modle standard tait en place et lincroyable prcision de
ses prdictions exprimentales laissait penser que sa vrification
ntait plus quune question de temps et ne tenait qu des dtails.
Dpasser les limites du modle pour inclure la gravitation, et mme
expliquer les donnes exprimentales qui le sous-tendent les dix-neuf

paramtres, les masses et les charges des particules lmentaires, ainsi


que les intensits relatives des interactions, ont t tablis
exprimentalement, mais leur justification thorique est inconnue ,
semblait une tche si colossale que tous les chercheurs, hormis les plus
courageux, baissaient les bras. Six mois plus tard, lhumeur avait
compltement chang. Le succs de Green et de Schwarz parvint mme
nos oreilles dtudiants et nous tions maintenant galvaniss par
limpression de vivre un tournant fondamental dans lhistoire de la
physique. Beaucoup dentre nous travaillaient tard dans la nuit afin de
matriser le vaste domaine de la physique thorique et des
mathmatiques indispensables la comprhension de la thorie des
cordes.
La priode de 1984 1986 fut finalement qualifie de premire
rvolution des supercordes . Durant ces annes, des physiciens du
monde entier ont publi, en tout, plus dun millier darticles de
recherche sur la thorie des cordes. Ces travaux ont tabli de manire concluante que bien des aspects du modle standard quon avait mis
des dizaines dannes dcouvrir mergeaient naturellement et
simplement de la structure de la thorie des cordes. Comme la dit
Michael Green : Il suffit de faire connaissance avec la thorie des
cordes, et de raliser que presque tous les plus grands dveloppements
en physique de ces cent dernires annes mergent avec une
incroyable lgance dun point de dpart si simple, pour comprendre
que cette thorie irrsistible occupe vraiment une place part5. Nous
verrons en outre que, sur bien des points, la thorie des cordes offre
une explication plus complte et plus satisfaisante que le modle
standard. Ces progrs ont convaincu beaucoup de physiciens que la
thorie des cordes empruntait la bonne voie pour tenir sa promesse
dtre lultime thorie unificatrice.
Nanmoins, les thoriciens des cordes butaient encore et encore
sur la mme pierre dachoppement. En physique thorique, on est
souvent confront des quations qui sont tout bonnement trop
compliques comprendre ou analyser. Les physiciens tentent alors
de les rsoudre de manire approche. Dans la thorie des cordes, la
situation est encore plus pineuse. La dtermination mme des quations
se rvle si difficile que, jusquici, seules des versions approches ont

pu tre tablies. On en est donc rduit trouver des solutions


approximatives des quations approches. Aprs les progrs
spectaculaires de la premire rvolution des supercordes, les
physiciens ont dcouvert que leurs approximations taient
inutilisables pour rsoudre certaines questions essentielles qui
faisaient obstacle des dveloppements futurs. Sans proposition
concrte pour aller plus loin, bien des physiciens qui travaillaient sur la
thorie des cordes sen sont retourns, dus, leurs anciennes
recherches. Pour les autres, la fin des annes quatre-vingt et le dbut
des annes quatre-vingt-dix ont t une priode difficile. Comme un
trsor tincelant, enferm double tour dans un coffre-fort et
seulement visible par un tout petit trou de serrure, la thorie des cordes faisait miroiter sa beaut et ses promesses, mais la clef pour
librer ses pouvoirs demeurait introuvable. Les l-ongues priodes de
scheresse taient rgulirement ponctues de dcouvertes
importantes, mais tout le monde savait que de nouvelles mthodes,
capables de surpasser les approximations prcdentes, taient
devenues indispensables.
Puis, lors dune intervention qui cloua sur place un auditoire
prestigieux pendant le congrs Strings95, le physicien Edward Witten
exposa le plan de bataille pour la prochaine tape et ouvrit ainsi la
deuxime rvolution des supercordes . Depuis ce jour, les
thoriciens travaillent avec ardeur affiner un ensemble de mthodes
nouvelles et prometteuses pour surmonter les obstacles thoriques
rencontrs jusque-l. Les difficults qui sannoncent mettent rude
preuve lingniosit des physiciens des cordes, mais le bout du t-unnel
est peut-tre proche.
Dans ce qui suit, nous dcrirons la thorie des cordes telle quelle
dcoule de la premire rvolution, ainsi que certains travaux
ultrieurs, annonciateurs de la deuxime rvolution. De temps autre,
nous voquerons certains aspects nouveaux issus de cette dernire,
mais nous naborderons vraiment ces avances quaux chapitres 12 et
13.

Les atomes des Grecs encore ?

Nous lavons mentionn au dbut de ce chapitre, et la figure 1.1


lillustre : la thorie des cordes affirme que si lon pouvait examiner les
particules du modle standard, prsumes ponctuelles, avec une
prcision dpassant de loin nos capacits actuelles, nous verrions que
chacune delles est un minuscule petit brin de corde oscillante.
Pour des raisons qui deviendront claires sous peu, la longueur
typique de ces petits brins de corde est de lordre de la longueur de
Planck, environ cent milliards de milliards (102 0 ) de fois plus petite
quun noyau atomique. Pas tonnant qu ce jour les expriences aient
t incapables de dvoiler la nature corde de la matire : les cordes
sont infinitsimales, mme lchelle des particules subatomiques.
Pour observer directement les cordes, il faudrait un acclrateur qui
bombarde matire contre matire des nergies quelques millions de
milliards de fois plus leves que celles de tout ce qui a dj t
construit.
Nous allons bientt dcrire les consquences prodigieuses qui
rsultent du remplacement des particules ponctuelles par des cordes,
mais penchons-nous dabord sur une question plus lmentaire : de
quoi ces cordes sont-elles faites ?
Il existe deux rponses possibles. La premire est que les cordes
sont rellement fondamentales : ce sont les atomes , les constituants
inscables, au sens o lentendaient les Grecs. En tant que plus petits
composants de la moindre chose, elles reprsentent le terme ultime
la dernire dune srie de poupes russes des nombreuses couches
de sous-structures du monde microscopique. De ce point de vue, bien
que les cordes aient une extension spatiale, la question de leur
composition na pas de sens. Si les cordes taient faites dautre chose,
elles ne seraient plus fondamentales. linverse, ce qui -composerait
les cordes les dtrnerait immdiatement et pourrait prtendre son
tour tre lingrdient le plus lmentaire de lUnivers. En invoquant
notre analogie alphabtique, les phrases composent les paragraphes,
les mots sagencent en phrases, et les lettres forment les mots. De quoi
les lettres sont-elles faites ? Du point de vue linguistique, cest le
terminus. Les lettres, ce sont les lettres : lments constitutifs
fondamentaux du langage crit, elles nadmettent pas de sousstructure. Sinterroger sur leur composition na aucun sens. De mme,

une corde nest quune corde : il ny a rien de plus fondamental, on ne


peut les dcrire comme tant constitues dune autre substance.
Ctait la premire rponse. La seconde repose sur le simple fait
que nous ne savons pas encore si la thorie des cordes est la thorie
correcte ou ultime de la nature. Si la thorie des cordes se rvle tre
ct de la plaque, alors nous pouvons les oublier, et avec elles nos
interrogations sur leur constitution. Certes, cest une possibilit, mais,
depuis le milieu des annes quatre-vingt, les recherches semblent la
rfuter en bloc. Toutefois, lhistoire nous a clairement appris que
chaque fois que notre comprhension de lUnivers se prcise nous
trouvons des ingrdients encore plus petits reprsentant le niveau le
plus fondamental de la matire. Voici donc une autre possibilit :
mme si les cordes venaient chouer en tant que thorie ultime, elles
pourraient bien tre une couche supplmentaire de loignon cosmique,
couche qui ne deviendrait visible qu lchelle de la longueur de
Planck, mais qui ne serait pas la dernire. Dans ce cas, les cordes
seraient effectivement constitues dune structure encore plus petite.
Les thoriciens des -cordes ont envisag cette possibilit et continuent
de le faire. ce jour, certaines tudes thoriques rvlent des indices
intrigants laissant entrevoir que les cordes auraient une sousstructure, mais il ny a pas encore de preuve dfinitive. Seul le temps et
des recherches approfondies mettront un point final ces questions.
Hormis quelques spculations dans les chapitres 12 et 15, nous considrerons ici les cordes la manire de la premire rponse, cest-dire que nous les prendrons comme lingrdient le plus fondamental
de la nature.

Lunification par la thorie des cordes


Outre son incapacit incorporer la force gravitationnelle, le
modle standard prsente un autre dfaut : il ne donne aucune
explication sur les dtails de sa construction. Pourquoi la nature a-telle slectionn lagencement de forces et de particules que nous avons
dpeint dans les chapitres prcdents et rsum dans les tables 1.1 et
1.2 ? Pourquoi les dix-neuf paramtres qui dcrivent quantitativement
ces ingrdients prennent-ils les valeurs quils prennent ? Comment ne

pas trouver arbitraire leur nombre et leurs proprits ? Une


justification profonde se cache-t-elle derrire ces constituants
lapparence alatoire, ou les dtails des proprits de lUnivers ont-ils
t choisis fortuitement ?
Le modle standard lui-mme noffre aucune explication puisquil
utilise la liste des particules et de leurs proprits comme des donnes
mesures exprimentalement. De mme que les cours de la Bourse ne
peuvent servir dterminer la valeur de notre portefeuille si lon ne
sait pas quel est notre investissement initial, le modle standard ne
peut servir aucune spculation sans la donne de dpart que sont les
proprits des particules lmentaires6. Une fois que les physiciens
exprimentateurs ont fastidieusement mesur toutes ces donnes,
alors, les thoriciens peuvent faire des prvisions laide du modle
standard, comme, par exemple, le rsultat du bombardement de telle
ou telle particule dans un acclrateur. Mais le modle standard ne
fournit pas plus dexplications pour les proprits des particules des
tables 1.1 et 1.2 que lindice du Dow Jones du jour nen fournit pour nos
investissements dil y a dix ans.
En fait, si les expriences avaient dvoil un monde
microscopique avec une liste de particules sensiblement diffrente et
des interactions lgrement diffrentes, le modle standard aurait pu
saccommoder de ces changements, en fournissant dautres paramtres
la thorie. Cest en ce sens que le modle standard, qui peut sajuster
tout un spectre de possibilits, est trop flexible pour expliquer les
proprits des particules lmentaires.
La thorie des cordes est radicalement diffrente. Elle constitue
un difice thorique unique et inflexible. Elle ne repose sur aucune
donne, si ce nest un seul nombre, dcrit plus loin, qui tablit lchelle
de rfrence pour les mesures. Toutes les proprits du microcosmos
sont la porte de son empire explicatif. Pour comprendre ce que cela
veut dire, prenons tout dabord des cordes plus familires, celles dun
violon. Chacune de ces cordes recle un nombre immense (et mme
infini) de modes de vibration diffrents, connus sous le nom de
rsonances, dont la figure 6.1 illustre quelques exemples. Il sagit des
modes de vibration dont les crtes et les creux sont uniformment
rpartis et sinscrivent exactement entre les deux extrmits fixes de la

corde. Nous entendons ces diffrents modes vibratoires comme des


notes musicales distinctes. Les cordes de la thorie des cordes
prsentent des proprits similaires. Les modes de rsonance de la
corde sont ceux dont les crtes et les creux se rpartissent exactement
le long de son extension spatiale. La figure 6.2 en donne quelques
exemples. Voici le point essentiel : de mme que les diffrents modes
vibratoires dune corde de violon gnrent des notes musicales
diffrentes, les diffrents modes de vibration dune corde fondamentale
gnrent des masses et des charges diffrentes. Cest primordial, alors
rptons-le. En vertu des prceptes de la thorie des cordes, les
proprits dune particule lmentaire sa masse et ses diverses
charges dinteraction sont dtermines par le mode vibratoire de
rsonance qui anime sa corde interne.

Figure 6.1 Les cor des du n v iolon v ibr en t selon des m odes de v ibr a t ion da n s
lesqu els u n n om br e en t ier de cr t es et de cr eu x se r pa r t it en t r e ses deu x
ex t r m it s.

Figure 6.2 Les bou cles de la t h or ie des cor des v ibr en t selon des m odes de
r son a n ce a n a log u es ceu x des cor des de v iolon da n s lesqu els u n
n om br e en t ier de cr t es et de cr eu x se r pa r t it su r t ou t e la lon g u eu r .

Cest plus facile comprendre pour les masses des particules.


Lnergie dun mode de vibration donn dpend de son amplitude la
distance maximale entre ses creux et ses bosses et de sa longueur
donde la distance entre deux crtes successives. Plus lamplitude est
grande et plus la longueur donde est courte, plus lnergie est grande.
Cela reflte ce quoi vous pourriez vous attendre intuitivement : les
modes de vibration les plus frntiques ont plus dnergie, les plus
modrs en ont moins. Nous donnons quelques exemples dans la
figure 6.3. Cela nous est galement familier, puisque les cordes de
violon pinces plus vigoureusement vibrent plus fort tandis que celles
que lon a pinces plus dlicatement vibrent plus doucement. Par
ailleurs, la relativit restreinte nous a enseign que masse et nergie
sont les deux faces dune mme mdaille : une nergie plus grande
implique une masse plus leve et vice versa. Donc, si lon en croit la
thorie des cordes, la masse dune particule lmentaire est spcifie
par lnergie du mode de vibration de la corde qui la compose. Les
particules lourdes ont une corde interne qui vibre plus nergiquement,
tandis que les cordes des particules lgres vibrent plus
nonchalamment.

Figure 6.3 Les con fig u r a t ion s v ibr a t oir es plu s fr n t iqu es on t plu s dn er g ie.

Puisque la masse dune particule dfinit ses proprits


gravitationnelles, nous discernons une association directe entre les
modes de vibration de la corde et la rponse des particules
linteraction gravitationnelle. Le raisonnement est un peu plus abstrait,
mais les thoriciens ont dcouvert une correspondance semblable
entre dautres caractristiques des modes de vibration des cordes et les
proprits des particules vis--vis des autres forces. Par exemple, la
charge lectrique, la charge faible et la charge forte dune corde
donne sont dtermines par la manire prcise dont elle vibre. En
outre, cette reprsentation vaut mme pour les particules mdiatrices
des interactions. Des particules comme le photon, les bosons faibles et
les gluons dcoulent dautres rsonances de cordes. Et, surtout, le
point capital est que, parmi les diffrents modes vibratoires des
cordes, il en est un qui reproduit parfaitement les proprits du
graviton, assurant que la gravitation fait partie intgrante de la
thorie7.
Nous voyons ainsi quen vertu de la thorie des cordes les
proprits de chaque particule lmentaire rsultent du mode de
rsonance particulier de sa corde interne. Ce point de vue diffre
radicalement de celui quavaient adopt les physiciens avant la
dcouverte de la thorie des cordes ; lpoque, les diffrences entre
les particules lmentaires taient interprtes comme rsultant du fait
que chaque type de particule tait un brin dun matriau diffrent .
Les particules taient lmentaires et lon pensait que chacune tait
constitue dune toffe diffrente. L toffe de llectron, par
exemple, avait une charge lectrique ngative, tandis que celle du

neutrino nen avait pas. La thorie des cordes remanie compltement


cette interprtation, puisquelle dclare identique l toffe de toute la
matire et de toutes les forces. Chaque particule lmentaire se
compose dune seule corde, cest--dire que chaque particule est une
corde, et toutes les cordes sont rigoureusement identiques. La
diffrence entre les particules provient des diffrents modes de
vibration de leurs cordes respectives. Les diffrentes particules
lmentaires sont en fait les diffrentes notes dune corde
fondamentale. LUnivers, compos dune quantit immense de ces
cordes vibrantes, est une symphonie cosmique.
Ce survol montre quel point le cadre unificateur quoffre la
thorie des cordes est extraordinaire. Chaque particule de matire,
chaque messagre dinteraction consiste en une corde, dont le mode de
vibration dfinit l empreinte digitale . Puisque le moindre processus
physique, le moindre vnement de lUnivers peut tre dcrit, son
niveau le plus fondamental, en termes de forces agissant sur ces
composants matriels lmentaires, la thorie des cordes semble
promettre une description unique, unifie de lUnivers physique : une
thorie du tout.

La musique de la thorie des cordes


Mme si la thorie des cordes rduit nant le concept des
particules lmentaires sans structure interne, le langage dantan, lui,
rsiste, dautant quil fournit une description prcise de la ralit
jusquaux plus infimes chelles de distance. Suivant les pratiques
habituelles du domaine, nous continuerons donc parler de
particules lmentaires , mme si nous penserons ce qui apparat
comme des particules lmentaires mais qui est en fait de petits brins
de cordes vibrantes . Dans la partie prcdente, nous avons expliqu
que les masses et les charges de ces particules lmentaires rsultent
de la faon prcise dont vibrent leurs cordes respectives. Cela nous a
permis de comprendre la chose suivante : si nous arrivons identifier
prcisment les configurations vibratoires autorises des cordes
fondamentales autrement dit, les notes quelles peuvent jouer ,
nous devrions tre en mesure dexpliquer les proprits observes des

particules lmentaires. Ainsi, et cest une premire, la thorie des


cordes instaure un cadre permettant dexpliquer les proprits des
particules observes dans la nature.
ce stade, nous devrions saisir une corde et la pincer de
toutes les faons possibles afin de mettre en vidence ses rsonances
vibratoires. Et, si la thorie des cordes est correcte, nous trouverions
alors que les modes de vibration possibles conduisent exactement aux
proprits observes des particules de matire et des interactions
rsumes dans les tables 1.1 et 1.2. videmment, les cordes sont bien
trop petites pour que lon puisse raliser cette exprience in situ.
Toutefois, grce aux mathmatiques, il est possible de pincer
thoriquement les cordes. Au milieu des annes quatre-vingt, de
nombreux partisans de la thorie des cordes croyaient que lappareil
mathmatique requis pour ce faire tait sur le point dexpliquer les
proprits les plus fines de lUnivers, son niveau le plus
microscopique. Quelques physiciens enthousiastes proclamrent
mme que la thorie ultime avait enfin t perce jour. Avec une
bonne dizaine dannes de recul, il est clair que cette euphorie tait
prmature. La thorie des cordes a ltoffe dune thorie ultime, mais
les obstacles sont nombreux qui nous empchent de dduire le spectre
des vibrations avec la prcision requise pour les comparer aux
rsultats exprimentaux. Aujourdhui, nous ne savons donc pas si les
caractristiques fondamentales de notre Univers, rsumes par les
tables 1.1 et 1.2, sexpliquent par la thorie des cordes. Nous y
reviendrons au chapitre 9 : sous certaines hypothses, que nous
tablirons clairement, la thorie des cordes peut gnrer un Univers
dont les proprits sont en accord qualitatif avec les donnes connues
pour les forces et les particules. Mais nous ne sommes pas encore en
mesure dextraire de la thorie des prdictions numriques prcises.
Ainsi, bien que le contexte de la thorie des -cordes, contrairement au
modle standard, soit capable de justifier pourquoi les forces et les
particules ont les proprits quelles ont, nous navons pas encore
russi lui extorquer cette explication. Cependant, fait remarquable
que nous verrons dans les chapitres suivants, la thorie des cordes est
si riche et si vaste que, bien que nous ne puissions pas encore
dterminer ses proprits les plus prcises, nous sommes dj en

mesure de comprendre une ribambelle de nouveaux phnomnes


physiques qui dcoulent de la thorie.
Dans les chapitres suivants, nous reviendrons en dtail sur ces
obstacles. Il est toutefois instructif de commencer par une approche
gnrale. Dans le monde qui nous entoure, les cordes ont toutes les
tensions envisageables. Les lacets dune paire de chaussures sont plutt
lches par comparaison aux cordes tendues dun violon. Et celles-ci,
leur tour, sont bien moins tendues que les cordes dacier dun piano. Le
nombre unique que la thorie requiert pour fixer son chelle globale
est justement la tension de la corde. Comment dtermine-t-on cette
tension ? Eh bien, si nous pouvions pincer une corde fondamentale,
cela nous renseignerait sur sa rigidit, et nous pourrions mesurer sa
tension un peu comme nous mesurons celle des cordes familires.
Mais, puisque les cordes fondamentales sont si minuscules, cest
irralisable : une mthode indirecte simpose. En 1974, lorsque Scherk
et Schwarz ont propos didentifier un mode de vibration particulier de
la corde au graviton, ils ont exploit cette suggestion pour prdire la
tension des cordes. Leurs calculs ont montr que lintensit de la force
transmise par le graviton tait inversement proportionnelle la
tension de la corde. Puisque le graviton vhicule la force
gravitationnelle une interaction intrinsquement faible , ils en ont
dduit que la corde avait une tension colossale, dun millier de
milliards de milliards de milliards de milliards (103 9 ) de tonnes ; cest
ce que lon appelle la tension de Planck. Les cordes fondamentales sont
donc extraordinairement tendues si on les compare aux exemples plus
ordinaires. Et cela a trois consquences importantes.

Les trois consquences de lextrme tension de la


corde
Premirement, linverse des extrmits dune corde de violon
ou de piano qui est immobilise afin de lui assurer une longueur fixe,
aucune contrainte analogue nassigne une longueur la corde
fondamentale. Au contraire, sa tension norme la fait se contracter
jusqu une taille minuscule. Des calculs montrent qu la tension de

Planck les cordes ont, typiquement, la longueur de Planck 10 3 3


centimtres , comme nous lavons dj mentionn8.
Deuximement, du fait de leur tension colossale, lnergie typique
de ces cordes vibrantes est extrmement leve. Pour le comprendre,
notez quil est dautant plus difficile de faire vibrer une corde que sa
tension est plus forte. Par exemple, il est plus facile de pincer une
corde de violon que de pincer une corde de piano. Ainsi, deux cordes
qui ne sont pas soumises la mme tension, mais qui vibrent
exactement de la mme manire, nauront pas la mme nergie. La
corde la plus tendue aura plus dnergie que la corde la moins tendue,
puisquil faut fournir plus dnergie pour la mettre en mouvement.
Cela montre que lnergie dune corde vibrante est dtermine par
deux facteurs : la manire prcise dont elle vibre (aux modes les plus
frntiques correspond une nergie plus leve) et sa tension (plus la
tension est forte, plus lnergie est importante). premire vue, cette
description peut vous faire croire quen adoptant des modes de
vibration toujours plus doux des configurations avec une amplitude
attnue, et de moins en moins de crtes et de creux une corde
pourrait perdre progressivement son nergie. Mais, comme nous
lavons vu au chapitre 4 dans un contexte diffrent, la thorie
quantique rfute ce raisonnement. Comme pour toute autre vibration
ou phnomne ondulatoire, lnergie de ces configurations nexiste
quen units lmentaires discontinues. En gros, largent dont dispose
chacun de vos compagnons dans lentrept est un nombre entier de fois
la valeur de la coupure qui lui a t confie, et lnergie dune
configuration vibratoire de la corde est un multiple dune valeur
dunit minimale dnergie. En particulier, cette unit dnergie est
proportionnelle la tension de la corde (ainsi quau nombre de bosses
et de creux du mode de vibration choisi) tandis que le multiplicateur
entier est donn par lamplitude de la configuration vibratoire.
Le point capital est le suivant : puisque lunit dnergie est
proportionnelle la tension de la corde, et puisque cette tension est
norme, alors les nergies fondamentales minimales sont elles aussi
colossales compares aux ordres de grandeur habituels en physique
des particules lmentaires. Ce sont des multiples de ce que lon
appelle lnergie de Planck. Pour vous faire une ide des chelles en jeu,

notez que, transpose en masse laide de la fameuse formule de


conversion dEinstein E = mc2 , lnergie de Planck conduit une masse
de lordre de dix milliards de milliards (101 9 ) de fois celle du proton.
Cette masse gigantesque ( lchelle des particules lmentaires) est
connue sous le nom de masse de Planck ; elle quivaut peu prs la
masse dun grain de poussire ou dun million de bactries moyennes.
Ainsi, lquivalent-masse typique dune corde vibrante est gal n fois
(n = 1, 2, 3,) la masse de Planck. Les physiciens expriment souvent
cela en disant que lchelle dnergie (et donc de masse) naturelle
ou typique de la thorie des cordes est lchelle de Planck.
Ce dernier point soulve une question essentielle, directement
lie au but initial qui tait de reproduire les proprits des particules
des tables 1.1 et 1.2 : si lchelle dnergie naturelle de la thorie des cordes est quelque dix milliards de milliards de fois celle du proton,
comment peut-elle rendre compte des particules tellement plus lgres
les lectrons, les quarks, les photons, etc. qui composent le monde
qui nous entoure ?
Encore une fois, la rponse est donne par la thorie quantique.
Les relations dincertitude garantissent que rien nest jamais
compltement au repos. Tous les corps sont sujets aux convulsions
quantiques, car, sils ne ltaient pas, on saurait avec prcision o ils se
trouvent et quelle vitesse ils se dplacent, ce qui contredirait le
principe de Heisenberg. Cela vaut aussi pour les cordes ; quelle que soit
son apparente placidit, une corde subit toujours une vibration
quantique minimale. Le point remarquable, dcouvert pour la
premire fois dans les annes soixante-dix, cest quil peut y avoir des
compensations dnergie entre ces spasmes quantiques et les vibrations
plus intuitives abordes plus haut, illustres par les figures 6.2 et 6.3.
En effet, par lentremise des bizarreries de la thorie quantique,
lnergie associe aux spasmes quantiques dune corde est ngative, ce
qui diminue lnergie globale de la corde vibrante dune quantit peu
prs gale lnergie de Planck. Cela veut dire que les modes de
vibration les moins nergtiques, pour lesquels nous aurions escompt
une nergie gale lnergie de Planck (cest--dire une fois la masse de
Planck), se trouvent compenss et produisent donc des vibrations
dnergie relativement basse des nergies dont les quivalents en

masse sont de lordre de celles des particules de matire et


dinteraction regroupes dans les tables 1.1 et 1.2. Ce sont donc ces
configurations vibratoires de plus basse nergie qui devraient constituer
le pont entre la description thorique en termes de cordes et le monde
de la physique des particules, accessible lexprience. En voici un
exemple important : pour le mode de vibration dont les proprits en
font un bon candidat la description du graviton, Scherk et Schwarz
ont montr que les compensations dnergie sont exactes et rsultent
donc en une particule de linteraction gravitationnelle dnue de
masse. Cest exactement ce que lon attend du graviton ; la force
gravitationnelle est transmise la vitesse de la lumire, et seules les
particules sans masse peuvent voyager cette vitesse maximale. Les
configurations vibratoires de basse nergie constituent lexception
plutt que la rgle. La vibration la plus typique dune corde
fondamentale correspond une particule dont la masse vaut des
milliards de milliards de fois celle du proton.
Cela suggre que les particules lmentaires comparativement
lgres des tables 1.1 et 1.2 mergeraient de la fine brume qui flotte sur
locan houleux des cordes nergtiques. Mme une particule aussi
lourde que le quark t, dont la masse vaut peu prs cent quatre-vingtneuf fois celle du proton, ne peut provenir dune configuration de
vibration que si limmense chelle dnergie des cordes lnergie de
Planck est compense par les spasmes de lincertitude quantique
plus dun cent millions de milliardime. Imaginez que vous jouiez au
Juste Prix et que le prsentateur vous confie dix milliards de
milliards de francs en vous mettant au dfi de faire des achats qui
cotent autrement dit, compensent toute la somme, cent quatrevingt neuf francs prs, pas un franc de plus ou de moins. Des dpenses
aussi normes quoique trs prcises mettraient rude preuve
mme lexpertise des personnes les plus dpensires au monde. Des
calculs approchs en thorie des cordes, o la devise est de lnergie
plutt que de largent, incitent penser que de telles -compensations
dnergie peuvent avoir lieu. Mais, pour des raisons qui deviendront de
plus en plus claires dans les chapitres suivants, la vrification
thorique de ces compensations avec un tel niveau de prcision nest
pas encore notre porte. Malgr cela, nombre de proprits de la

thorie des cordes, moins sensibles ces dtails ultrafins, peuvent tre
formules et comprises sans quivoque.
Et cela nous amne la troisime consquence de la colossale
tension des cordes. Celles-ci peuvent vibrer selon une infinit de
modes de vibration diffrents. Par exemple, la figure 6.2 montre le
dbut dune squence sans fin de possibilits caractrises par un
nombre chaque fois plus important de crtes et de creux. Cela ne
signifie-t-il pas quil devrait y avoir, en consquence, une squence
sans fin de particules lmentaires, contrairement ce que laissent
penser les tables 1.1 et 1.2 ?
La rponse est oui : si lon en croit la thorie des cordes, chaque
mode de vibration parmi cette infinit de rsonances correspond une
particule lmentaire. Cependant, et cest un point essentiel, la tension
norme des cordes fait que presque tous ces modes de vibration
correspondront des particules extrmement lourdes (les quelques
autres tant les configurations de plus basse nergie qui bnficient de
compensations quasi exactes avec les spasmes quantiques de la corde).
nouveau, le terme lourdes signifie ici plusieurs fois plus lourdes
que la masse de Planck. tant donn que nos plus puissants
acclrateurs de particules atteignent des nergies de lordre dun
millier de fois la masse du proton, cest--dire moins dun millionime
de milliardime de lnergie de Planck, nous sommes loin de pouvoir
rechercher les nouvelles particules que prdit la thorie des cordes.
Il existe dautres approches, plus indirectes, qui pourraient nous
permettre de les observer. Par exemple, les nergies mises en jeu lors
de la naissance de lUnivers auraient largement suffi produire ces
particules. En gnral, nous ne nous attendons pas ce quelles aient
survcu jusqu ce jour, car ces particules ultralourdes sont
habituellement instables. Elles cdent leur norme masse en se
dsintgrant en une cascade dautres particules de plus en plus lgres,
pour finir par donner les particules habituelles, relativement lgres,
du monde qui nous entoure. Cependant, on pourrait envisager quun de
ces tats vibratoires ultralourds un reliquat du big-bang ait
effectivement subsist jusqu aujourdhui.

Gravitation, thorie quantique et thorie des cordes

Le cadre unificateur de la thorie des cordes est trs sduisant.


Mais son vritable attrait rside dans sa capacit attnuer les conflits
entre la force gravitationnelle et la thorie quantique. Souvenez-vous
que le problme du mariage de la relativit gnrale et de la mcanique
quantique surgit lorsque le fondement de la premire lespace et le
temps constituent une structure gomtrique la courbure douce se
heurte la loi fondamentale de la seconde tout, dans lUnivers, y
compris la structure de lespace et du temps, subit des fluctuations
quantiques dautant plus violentes que lchelle est petite. Pour des
distances en de de lchelle de Planck, les ondulations quantiques
deviennent si frntiques quelles dtruisent la notion mme dun
espace gomtrique la courbure douce ; ce qui signifie que la
relativit gnrale seffondre.
La thorie des cordes adoucit la violence des fluctuations
quantiques en estompant les proprits courte distance de
lespace. Il existe deux rponses, lune approximative et lautre plus
prcise, la question de savoir ce que cela signifie rellement et en
quoi cela rsout le conflit. Nous les dtaillerons toutes les deux, lune
aprs lautre.

La rponse approximative
Cela peut vous sembler rudimentaire, mais lun des moyens
dexaminer la structure dun objet est de le bombarder avec toutes
sortes de projectiles et dobserver la faon dont ceux-ci sont dvis.
Par exemple, nous voyons les objets grce aux photons quils
rflchissent et qui transportent linformation que nos yeux recueillent
et que notre cerveau dcode. Les acclrateurs de particules
fonctionnent sur le mme principe : ils jettent des bouts de matire,
lectrons ou protons, les uns contre les autres ou mme sur dautres
cibles, et des dtecteurs sophistiqus analysent la pluie de dbris pour
en dduire larchitecture des objets mis en jeu.
Cest une rgle gnrale : la dimension de la particule-sonde dfinit
une limite infrieure lchelle de longueur que lon explore. Pour
vous faire une ide de limportance de cette remarque, imaginez que
Jules et Jim dcident de se cultiver un peu et sinscrivent un cours de

dessin. Au fur et mesure que le trimestre avance, les performances


artistiques de Jules agacent de plus en plus Jim, tel point quil le
provoque en un duel inhabituel. Il propose que chacun prenne un
noyau de pche et en dessine une interprtation plus vraie que
nature . Le dfi est inhabituel en ceci que ni Jules ni Jim ne sont
autoriss regarder le noyau de pche. Au lieu de cela, chacun a la
possibilit de se renseigner sur sa taille, sa forme et ses dtails en le
bombardant avec diffrents projectiles (sauf des photons !) et en
observant la manire dont ils sont dvis, comme lillustre la
figure 6.4. son insu, Jim remplit le canon de Jules de calots
(comme dans la figure 6.4 [a]) et met dans le sien des billes de
plastique de cinq millimtres, beaucoup plus petites (comme dans la
figure 6.4 [b]). Chacun sinstalle derrire son canon et la comptition
commence.

Figure 6.4 Un n oy a u de pch e est soig n eu sem en t fix u n v iseu r . Ju les et Jim
le dessin en t en obser v a n t com m en t les objet s des son des don t ils le
bom ba r den t son t dflch is. A v ec des son des de plu s en plu s pet it es (a) des
ca lot s, (b) des billes de cin q m illim t r es, (c) des billes du n dem i-m illim t r e
on peu t dessin er des cr oqu is de plu s en plu s pr cis.

Au bout dun moment, le meilleur dessin que Jules parvient


griffonner est le croquis de la figure 6.4 (a). En observant les
trajectoires des calots dflchis, il a appris que le noyau tait une petite
masse la surface dure. Mais cest tout ce quil a pu en tirer. Les calots
sont trop gros pour tre sensibles la structure fine du noyau de
pche. Lorsquil jette un il au dessin de Jim (figure 6.4 (b)), il constate
avec surprise quil a t battu. Mais un coup dil au canon de Jim
rvle le pot aux roses : les particules-sondes dont use Jim sont
suffisamment fines pour que certaines des nervures les plus paisses de
la surface du noyau affectent leur angle de dflexion. Ainsi, en
envoyant bon nombre de ces billes de cinq millimtres sur le noyau de
pche et en observant la dviation de leurs trajectoires, Jim a pu
dessiner un croquis bien plus prcis. Jules, qui ne savoue pas vaincu,
retourne son canon, le remplit de particules-sondes encore plus
petites des billes dun demi-millimtre suffisamment rduites pour
entrer et donc tre dflchies par les plus fines nervures de la surface
du noyau. En observant comment ces projectiles sont dvis, il
excute la version gagnante de la figure 6.4 (c).
Lenseignement est clair : pour tre utiles, les particules-sondes ne
peuvent tre beaucoup plus grandes que les aspects physiques quelles
servent sonder, faute de quoi elles seront insensibles aux structures
que lon cherche mettre en vidence.
Bien sr, le mme raisonnement vaut si lon sonde le noyau de
pche encore plus profondment pour dterminer ses structures
atomiques et subatomiques. Des billes dun demi-millimtre ne seront
alors daucune utilit ; elles sont bien trop grosses pour tre le moins
du monde sensibles la structure atomique. Cest pourquoi les
acclrateurs de particules utilisent des protons ou des lectrons
comme sondes, puisque, de par leur petite taille, ils sont bien plus
adapts cette tche. Aux chelles subatomiques, o les concepts
quantiques remplacent le raisonnement classique, la mesure la plus
pertinente de la sensibilit dune particule en tant que sonde est sa
longueur donde quantique, qui indique lincertitude sur sa position. Ce
point va de pair avec notre discussion des relations dincertitude au
chapitre 4, o nous avons montr que la marge derreur rsultant de
lutilisation dune particule comme sonde (il sagissait de photons, mais

cela sapplique toutes les autres particules) tait peu prs gale la
longueur donde quantique de ladite particule. En termes plus
approximatifs, disons que la sensibilit dune particule ponctuelle en
tant que sonde est estompe par les spasmes de la thorie
quantique, un peu comme la prcision du scalpel dun chirurgien est compromise si celui-ci a la tremblote. Mais rappelez-vous quau
chapitre 4 nous avons aussi remarqu le fait important que la longueur
donde quantique dune particule est inversement proportionnelle
son impulsion, et donc, en gros, son nergie. Ainsi, en augmentant
lnergie dune particule ponctuelle, on peut raccourcir sa longueur
donde on peut rduire le flou quantique de sorte quelle pourra
servir sonder des structures physiques de plus en plus fines.
Intuitivement, les particules de haute nergie ont un pouvoir pntrant
plus grand et peuvent donc sonder des caractristiques encore plus
minuscules.
cet gard, la distinction entre particules ponctuelles et brins de
cordes devient manifeste. linstar des billes dvoilant des
particularits de la surface du noyau de pche, lextension spatiale
intrinsque des cordes leur interdit de sonder la structure de quoi que
ce soit de plus petit quelles dans ce cas, des structures des chelles
de -longueur infrieure la longueur de Planck. Dune manire un peu
plus prcise, en 1988, le physicien David Gross et son tudiant Paul
Mende ont montr quen tenant compte de la thorie quantique, si lon
augmente continuellement lnergie dune corde, on naugmente pas
ses capacits sonder des structures plus fines (ce qui est en
opposition directe avec ce que lon observe pour les particules
ponctuelles). Ils ont tabli que lorsquon augmente lnergie dune
corde, en premier lieu, elle est dabord capable de sonder des
structures plus petite chelle, de mme quune particule ponctuelle
nergtique. Mais, ds que son nergie dpasse celle requise pour
analyser des structures lchelle de Planck, le surplus dnergie cesse
daiguiser ses capacits danalyse. Au contraire, cette nergie fait que la
corde sallonge, et diminue donc sa sensibilit petite chelle. En fait,
bien que la taille typique dune corde soit la longueur de Planck, si on
pouvait lui fournir suffisamment dnergie une quantit dnergie
dpassant nos rves les plus fous, de lordre des nergies du big-

bang , nous pourrions lagrandir jusqu une taille macroscopique, ce


qui en fait une bien pitre sonde pour le microcosmos ! Cest un peu
comme si les cordes, contrairement aux particules ponctuelles, avaient
deux sources de flou : lagitation quantique, comme pour une
particule ponctuelle, et leur propre extension spatiale. Augmenter
lnergie dune corde attnue les effets de la premire source mais
amplifie finalement les effets de la seconde. Quoi quon fasse, le
caractre tendu de la corde nous empche de lutiliser pour sonder
des phnomnes en de de la longueur de Planck.
Or tout le conflit entre la relativit gnrale et la thorie
quantique dcoule des proprits de la structure spatiale aux distances
infrieures la longueur de Planck. Si les constituants lmentaires de
lUnivers eux-mmes ne permettent pas de sonder des distances infrieures
la longueur de Planck, alors, ni eux ni rien dautre ne sera jamais affect par
les prtendues dsastreuses ondulations quantiques qui rgnent cette chelle.
Cela ressemble ce qui se passe lorsque lon caresse des mains un plan
de granit trs finement poli. Bien qu lchelle microscopique le granit
soit granuleux et irrgulier, nos doigts sont incapables de distinguer
ces variations et sa surface nous parat parfaitement lisse. Nos gros
doigts patauds estompent le caractre microscopique du granit. De
mme, puisquelle a une extension spatiale, la corde a galement une
sensibilit limite pour les courtes distances. Elle ne peut pas dtecter
de variations de taille infrieures la longueur de Planck. Comme nos
doigts sur le granit, les cordes estompent les fluctuations
ultramicroscopiques frntiques du champ gravitationnel. Mme si les
fluctuations en question sont bel et bien l, ce flou les attnue juste
assez pour remdier lincompatibilit entre la relativit gnrale et la
mcanique quantique. En particulier, la thorie des cordes balaie les
infinis pernicieux (dont nous avons parl au chapitre prcdent) qui
surgissent ds que lon tente de fonder une thorie quantique de la
gravitation en termes de particules ponctuelles.
La diffrence essentielle entre lanalogie du granit et la structure
spatiale relle est quil existe des moyens de mettre nu la nonhomognit microscopique de la surface de granit : il suffit dutiliser
des sondes plus fines, plus prcises que nos doigts. Un microscope
lectronique pourrait permettre de voir des dtails de la surface

infrieurs un millionime de centimtre, ce qui est suffisant pour en


rvler toutes les imperfections. Au contraire, avec la thorie des
cordes, il ny a aucun moyen de rendre manifestes les imperfections
subplanckiennes de la structure spatiale. Dans un Univers rgi par les
lois de la thorie des cordes, la notion conventionnelle selon laquelle
nous pouvons dissquer la nature jusqu des chelles toujours plus
petites et sans limites nest plus valable. Il existe une limite, et lon bute
sur elle avant que leffervescence quantique de la figure 5.1 ne fasse
sentir ses effets dvastateurs. Finalement, dans une certaine mesure
(que nous prciserons dans les derniers chapitres), on pourrait mme
faire comme si les tumultueuses fluctuations quantiques
subplanckiennes nexistaient pas. Un positiviste vous dirait que rien
nexiste sil ne peut au moins en principe tre observ et mesur.
Puisque lon suppose que la corde est lobjet le plus lmentaire de
lUnivers, et puisquelle est trop grande pour subir les violentes
ondulations de la structure spatiale, eh bien, ces fluctuations ne
peuvent tre mesures et, dans le cadre de la thorie des cordes, ne se
manifestent tout simplement pas.

Un tour de passe-passe ?
Cette explication vous laissera peut-tre insatisfait : au lieu de
montrer que la thorie des cordes matrise les ondulations quantiques
de lespace aux chelles subplanckiennes, on dirait que nous avons
profit de lextension spatiale de la corde pour luder compltement la
question. Alors, avons-nous rsolu quoi que ce soit ? En fait, oui. Les
deux points suivants devraient vous en convaincre.
Premirement, largument prcdent laisse penser que les
fluctuations problmatiques sont un artefact de la formulation de la
relativit gnrale et de la thorie quantique en termes de particules
ponctuelles. Ainsi, en un sens, nous aurions cr de toutes pices le
conflit central de la physique thorique contemporaine. Parce que
nous avions envisag en premier lieu toutes les particules matrielles
et toutes les particules dinteraction comme des objets ponctuels sans
dimensions spatiales, nous tions contraints dtudier les proprits de
lUnivers jusqu des distances arbitrairement courtes. Et, aux

distances les plus infimes, nous nous sommes heurts des problmes
apparemment insurmontables. La thorie des cordes nous enseigne
que nous avons but sur ces problmes uniquement parce que nous
navions pas compris les vraies rgles du jeu ; les nouvelles rgles
posent quil existe une limite la finesse avec laquelle nous pouvons
sonder lUnivers et une limite relle la finesse avec laquelle notre
notion conventionnelle de distance peut sappliquer la structure
ultramicroscopique du cosmos. Il apparat maintenant que ces
fluctuations spatiales pernicieuses ont merg de nos thories car nous
navions pas conscience de ces limites et que notre interprtation en
termes de particules ponctuelles nous conduisait franchir
outrageusement les bornes de la ralit physique. tant donn la
simplicit de cette solution, vous pourriez vous demander pourquoi il a
fallu tellement de temps pour comprendre que la description en termes
de particules ponctuelles ntait quune idalisation et que, dans la
ralit, les particules possdent une extension spatiale. Cela nous
amne au second point. Il y a longtemps, certains des plus grands
esprits de la physique thorique, comme Pauli, Heisenberg, Dirac et
Feynman, ont effectivement propos que les constituants de la nature
ne fussent pas des points mais de petites gouttes ou de petites
ppites ondoyantes. Ils ont dcouvert quil est trs difficile de btir
une thorie dont les constituants fondamentaux ne sont pas des
particules ponctuelles et qui soit nanmoins en accord avec les
principes physiques les plus lmentaires. (Parmi ces principes
incontournables : la conservation de la probabilit quantique, qui fait
que des objets physiques ne peuvent soudainement disparatre de
lUnivers sans laisser de trace, ou limpossibilit de transmettre
linformation plus vite que la lumire.) Les recherches ont montr que
lun de ces principes, ou les deux, tait toujours viol lorsque lon
renonait au paradigme de la particule ponctuelle. Ainsi, pendant bien
longtemps, la possibilit dune thorie quantique fonde sur autre
chose que des particules ponctuelles restait une chimre. Ce que la
thorie des cordes a de vritablement impressionnant, cest quaprs
plus de vingt ans de recherches sans concessions, malgr le caractre
peu familier de certains de ses aspects, il savre quelle respecte
vraiment toutes les proprits ncessaires et inhrentes une thorie

physique. Mieux encore : le mode de vibration qui correspond au


graviton indique que la thorie des cordes est une thorie quantique
qui inclut la gravitation.

La rponse plus prcise


La rponse approximative rsume lessentiel de la raison pour
laquelle la thorie des cordes simpose l o la thorie des particules
ponctuelles a chou. Donc, si vous le souhaitez, vous pouvez passer
directement la partie suivante sans perdre le fil logique de la
discussion. Mais, puisque nous avons expos les ides de base de la
relativit restreinte au chapitre 2, nous disposons des outils
permettant de dcrire de manire plus fidle la faon dont la thorie
des cordes apaise la violence des spasmes quantiques.
La rponse prcise repose sur les mmes ides centrales que la
rponse approche, mais nous les exprimons directement au niveau
des cordes. Comparons en dtail les sondes de particules ponctuelles et
de cordes. Nous verrons que la nature tendue des cordes estompe
linformation que lon aurait pu obtenir avec une sonde ponctuelle : ici
encore, elle balaie gaiement le problme des distances ultracourtes, au
cur du dilemme de la physique contemporaine. Considrons tout
dabord la faon dont les particules ponctuelles interagiraient si elles
existaient rellement, et la faon dont elles pourraient servir de
sondes. Linteraction la plus lmentaire est la collision entre deux
particules, dont les trajectoires se croisent, comme dans la figure 6.5.
Si ces particules taient des boules de billard, elles se heurteraient, et
chacune serait dflchie selon une nouvelle trajectoire. En vertu de la
thorie des champs quantiques de particules ponctuelles, le
phnomne est essentiellement le mme lorsque deux particules
lmentaires entrent en collision elles diffusent et -continuent le
long de trajectoires dvies , mais les dtails diffrent un peu.

Figure 6.5 Deu x pa r t icu les in t er a g issen t elles se cog n en t , pr ov oqu a n t


la dflect ion de la t r a ject oir e de ch a cu n e delles.

Figure 6.6 Da n s la t h or ie qu a n t iqu e des ch a m ps, u n e pa r t icu le et son


a n t ipa r t icu le peu v en t t em por a ir em en t sa n n ih iler lu n e la u t r e, pr odu isa n t
u n ph ot on . Pa r la su it e, ce ph ot on don n er a u n e a u t r e pa ir e pa r t icu lea n t ipa r t icu le, lesqu elles ch em in er on t su r des t r a ject oir es diffr en t es.

Pour simplifier tout en restant prcis, imaginons que lune des


deux particules soit un lectron et que lautre soit son antiparticule, un
positron. Lorsque matire et antimatire se rencontrent, elles
sannihilent en un clair dnergie pure, produisant, par exemple, un
photon9. Pour distinguer la trajectoire du photon de celles de llectron
et du positron, nous utiliserons une convention traditionnelle en
physique, qui consiste reprsenter le photon par une ligne ondule.
Typiquement, le photon cheminera un peu puis cdera lnergie de la
paire originelle lectron/positron en produisant une autre paire
lectron/positron avec les trajectoires indiques lextrme droite de
la figure 6.6. Finalement, deux particules lances lune contre lautre
interagissent par la force lectromagntique et mergent selon des
trajectoires dflchies ; une squence fort semblable notre
description de la collision des boules de billard.
Ce sont les dtails de linteraction qui nous intressent ; plus
prcisment, le point o llectron et le positron de dpart sannihilent

pour produire le photon. Vous allez le voir, llment essentiel est que
lon peut, sans quivoque, identifier compltement linstant et lendroit
de cet vnement : il est indiqu sur la figure 6.6.
En quoi cette histoire change-t-elle si lon remplace les objets que
nous croyons ponctuels par des cordes unidimensionelles ? Le principe
de base de linteraction reste le mme, ceci prs que les objets en
collision sont maintenant de petites boucles oscillantes, comme dans la
figure 6.7. Si elles vibrent selon les bonnes rsonances, elles
correspondent alors llectron et au positron qui entrent en collision,
comme dans la figure 6.6. Seulement, si on les observe aux chelles
ultraminuscules, bien au-del de tout ce que notre technologie peut
atteindre actuellement, leur nature corde se dvoile. Comme dans le
cas des particules ponctuelles, les deux cordes se rencontrent et
sannihilent en un clair. Lclair en question, un photon, est lui-mme
une corde dans un tat vibratoire particulier. Ainsi, les deux cordes
incidentes interagissent en se fondant lune dans lautre pour former
une troisime corde, ce quillustre la figure 6.7. Et, tout comme pour
les particules ponctuelles, cette corde voyage un peu, puis relche
lnergie venant des deux cordes initiales en se scindant en deux autres
cordes qui continuent leur chemin. Encore une fois, depuis nimporte
quel point de vue qui ne soit pas ultramicroscopique, ce processus
ressemble linteraction des deux particules ponctuelles de la
figure 6.6.

Figure 6.7 (a) Deu x cor des en t r en t en collision et se fon den t en u n e t r oisim e
cor de. Celle-ci se spa r e en su it e pou r en for m er deu x a u t r es, qu i ch em in en t
su r des t r a ject oir es dflch ies. (b) Le m m e pr ocessu s qu en (a), le
m ou v em en t des cor des t a n t m is en v a leu r . (c) Un a cclr de
lin t er a ct ion de deu x cor des qu i ba la ien t leu r su r fa ce du n iv er s .

Il existe toutefois une diffrence cruciale entre ces deux


descriptions. Nous avons soulign que linteraction entre les particules
ponctuelles a lieu en un point prcis dans lespace et dans le temps, une
localisation au sujet de laquelle tous les observateurs saccorderont.
Comme nous allons le voir maintenant, cela nest plus vrai pour
linteraction entre cordes. Observons cela en comparant la faon dont Wallace et Gromit, nos deux observateurs en mouvement relatif du
chapitre 2, dcriraient linteraction. Nous verrons quils ne tombent
pas daccord sur o et quand les deux cordes se touchent pour
la premire fois.
Imaginons que nous observions linteraction entre cordes laide
dun appareil photo dont on laisserait ouvert lobturateur afin de saisir
toute lhistoire du processus sur un seul bout de pellicule10. La
figure 6.7 (c) reproduit le rsultat, connu sous le nom de surface
dunivers des cordes. En dcoupant la surface dunivers en morceaux

parallles comme on tranche une baguette de pain, on peut retracer


lhistoire de linteraction entre les cordes dinstant en instant. Un
exemple de ce dcoupage est donn par la figure 6.8. Plus prcisment,
la figure 6.8 (a) montre Wallace, fixant trs attentivement du regard les
deux cordes incidentes, et le plan associ, qui reprsente la tranche
spatiale de tous les vnements qui ont lieu au mme instant, selon son point
de vue. Comme dans les chapitres prcdents, nous avons supprim
lune des dimensions spatiales de ce diagramme pour le rendre plus
clair. Bien sr, dans la ralit, il y a pour chaque observateur un
ensemble tridimensionnel dvnements ayant lieu au mme instant.
Les figures 6.8 (b) et 6.8 (c) donnent deux autres clichs successifs
deux tranches suivantes de la surface dunivers montrant
comment Wallace voit les deux cordes se rejoindre. Le point essentiel
est que la figure 6.8 (c) montre linstant, selon Wallace, o les deux
cordes se touchent pour la premire fois, avant de se fondre pour
produire la troisime corde.
Faisons de mme pour Gromit. Comme nous en avons discut au
chapitre 2, le mouvement relatif de Wallace et Gromit implique quils
ne sont pas daccord sur la simultanit des vnements. Du point de
vue de Gromit, les vnements de lespace qui ont lieu en mme temps
appartiennent un plan diffrent, indiqu sur la figure 6.9. Toujours
de son point de vue, la surface dunivers de la figure 6.7 (c) doit tre
tranche avec un angle diffrent pour reflter la progression de
linteraction dun instant lautre.

Figure 6.8 Les deu x cor des in ciden t es, du poin t de v u e de W a lla ce, t r ois
in st a n t s su ccessifs. En (a) et (b), les cor des se r a ppr och en t lu n e de la u t r e ; en
(c), elles en t r en t en con t a ct pou r la pr em ir e fois, de son poin t de v u e.

Figure 6.9 Les deu x cor des in ciden t es du poin t de v u e de Gr om it , t r ois


in st a n t s su ccessifs. En (a) et (b), les cor des se r a ppr och en t lu n e de la u t r e ; en
(c), elles en t r en t en con t a ct pou r la pr em ir e fois, selon lu i.

Figure 6.10 W a lla ce et Gr om it son t en dsa ccor d qu a n t la posit ion de lin t er a ct ion .

Les figures 6.9 (b) et 6.9 (c) montrent des instants successifs, cette
fois selon Gromit, incluant linstant o il voit les deux cordes
incidentes se joindre et produire la troisime corde.
La figure 6.10 compare les figures 6.8 (c) et 6.9 (c). Nous voyons
que Wallace et Gromit sont en dsaccord quant la position et
linstant o les deux cordes entrent en contact. La corde, en tant
quobjet tendu, assure quil ny a aucune faon univoque de dfinir la

position dans lespace ou linstant dans le temps o les cordes interagissent


et, qu linverse, cela dpend du mouvement des observateurs.
Si lon use exactement du mme raisonnement pour linteraction
entre particules ponctuelles, alors, comme le rsume la figure 6.11,
nous retrouvons la conclusion annonce plus haut il existe un point
de lespace et du temps o les particules interagissent. Les particules
ponctuelles confinent toute leur interaction en un point donn. Quand
la force qui entre en jeu dans leur interaction est la force
gravitationnelle cest--dire quand la particule intermdiaire
implique dans linteraction est le graviton au lieu du photon , ce
confinement de leffet de la force en un point unique conduit des
rsultats dsastreux, comme les infinis auxquels nous avons fait
allusion plus haut. Les cordes, au contraire, laissent dans le flou
lendroit o ont lieu les interactions. Puisque, pour des observateurs
diffrents, linteraction a lieu en diffrentes positions de la partie
gauche de la surface de la figure 6.10, cela signifie que le point
dinteraction est rparti parmi ces diffrentes positions. Cela tale
leffet de la force et, dans le cas de linteraction gravitationnelle, dilue
de manire significative ses proprits ultramicroscopiques tel
point que les calculs fournissent un rsultat fini la place des infinis
prcdents. Voil une version plus prcise de l effet de flou de la
rponse approche. Et, encore une fois, ce flou se traduit par une
attnuation des spasmes ultramicroscopiques de lespace, alors que les
distances en de de lchelle de Planck sont estompes.

Figure 6.11 Des obser v a t eu r s en m ou v em en t r ela t if sa ccor den t su r la posit ion


et lin st a n t de lin t er a ct ion en t r e deu x pa r t icu les pon ct u elles.

Avec la thorie des cordes, cest comme si lon regardait le monde


travers des lunettes trop faibles ou trop fortes : les dtails
subplanckiens qui seraient accessibles une sonde ponctuelle
deviennent diffus et anodins. Mais, contrairement au cas dune
mauvaise vue, si la thorie des cordes reprsente la description ultime
de lUnivers, il nexiste aucun verre correcteur qui permette de faire le
point sur ces prtendues fluctuations subplanckiennes. Dans un
Univers o il existe une limite infrieure concernant les distances
auxquelles on peut avoir accs, ou dont on peut dire quelles existent
au sens conventionnel, on chappe lincompatibilit entre la relativit
gnrale et la thorie quantique, qui ne se manifeste quaux distances
en de de lchelle de Planck. Tel est lUnivers dcrit par la thorie
des cordes, qui nous montre comment les lois du grand et du petit
peuvent tre -harmonises.

Au-del des cordes ?

Les cordes sont particulires pour deux raisons. Premirement,


bien quelles possdent une extension spatiale, elles admettent une
description cohrente dans le cadre de la thorie quantique.
Deuximement, parmi les modes vibratoires de rsonance, il en est un
qui possde les proprits exactes du graviton, et la force
gravitationnelle est donc une partie intrinsque de sa structure. Mais,
de mme que la thorie des cordes rvle que la notion habituelle de
particule ponctuelle sans dimension nest quune abstraction
mathmatique sans existence dans la ralit, se pourrait-il quun brin
unidimensionnel infiniment fin soit galement une idalisation
mathmatique ? Se pourrait-il que les cordes aient une certaine
paisseur comme la surface dune chambre air bidimensionnelle
ou, encore plus raliste, comme un beignet tridimensionnel trs
fin ? Les difficults apparemment insurmontables rencontres par
Heisenberg, Dirac et dautres dans leurs tentatives de construire une
thorie quantique de ppites tridimensionnelles ont, maintes
reprises, fait obstacle aux chercheurs qui essayaient de suivre les
squences de ce raisonnement.
Et pourtant, vers le milieu des annes quatre-vingt-dix, de
manire tout fait inattendue, les thoriciens des cordes ont compris,
par des dductions indirectes et plutt astucieuses, que des objets
fondamentaux de plus haute dimension jouent en fait un rle subtil et
important dans la thorie des cordes elle-mme. Les chercheurs ont
progressivement ralis que la thorie ne contenait pas que des cordes.
Une remarque essentielle, centrale la deuxime rvolution des
supercordes amorce par Witten et quelques autres en 1995, est que la
thorie des cordes renferme des ingrdients aux dimensions diverses
et varies : des disques, constituants bidimensionnels, des sortes de
gouttes tridimensionnelles et, en prime, dautres possibilits plus
exotiques encore. Ces avances rcentes seront abordes aux
chapitres 12 et 13. Pour le moment, poursuivons notre rcit et
explorons plus avant les nouvelles proprits dun Univers constitu
de cordes unidimensionnelles plutt que de particules ponctuelles sans
dimension.

1- Le lecteur expert reconnatra que ce chapitre dcrit uniquement la thorie des cordes perturbative ; les aspects
non perturbatifs seront abords aux chapitres 12 et 13.
2- Entretien avec John Schwarz le 23 dcembre 1997.
3- Des suggestions semblables furent proposes indpendamment par Tamiaki Yoneya, Korkut Bardakci et Martin
Halpern. Le Sudois Lars Brink apporta galement une contribution significative aux premiers dveloppements de la thorie
des cordes.
4- Entretien avec John Schwarz le 23 dcembre 1997.
5- Entretien avec Michael Green le 20 dcembre 1997.
6- Le modle standard propose en fait un mcanisme selon lequel les particules acquirent une masse le
mcanisme de Higgs, du nom du physicien cossais Peter Higgs. Mais sil sagit dexpliquer les masses des particules, cela ne
fait donc que reporter le problme la justification des proprits dune particule hypothtique, fournisseuse de masse
le fameux boson de Higgs. La qute exprimentale de cette particule est en cours, mais je le rpte, mme si on la mettait
en vidence et si lon mesurait toutes ses caractristiques, nous nobtiendrions encore que des donnes pour le modle
standard, dont la thorie noffre aucune explication.
7- lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, notons que la correspondance entre les
modes de vibration de la corde et les charges dinteraction admet la description suivante. Lorsque lon quantifie le
mouvement de la corde, les modes vibratoires autoriss sont reprsents par des vecteurs dun espace de Hilbert, comme
pour nimporte quel systme quantique. Ces vecteurs peuvent stiqueter par leurs valeurs propres sous un ensemble
doprateurs hermitiques commutants. Parmi ces oprateurs se trouvent le hamiltonien dont les valeurs propres donnent
lnergie et donc la masse de ltat vibratoire de la corde ainsi que les gnrateurs des diverses symtries de jauge que
respecte la thorie. Les valeurs propres de ces derniers oprateurs donnent les charges dinteraction de ltat vibratoire
associ.
8- Sappuyant sur des dveloppements glans lors de la deuxime rvolution des supercordes (aborde au
chapitre 12), Witten, et surtout Joe Lykken, du Fermilab, dans lIllinois, ont mis le doigt sur une chappatoire subtile, mais
tout fait envisageable, cette conclusion. Lykken, mettant cela en uvre, a propos que les cordes puissent vritablement
tre sous-tendues, auquel cas elles pourraient tre beaucoup plus longues que ce que lon ne pensait au dpart. Si longues,
en fait, quelles seraient mme observables par la prochaine gnration dacclrateurs. Si cette ventualit pouvait se rvler
exacte, nous aurions la perspective excitante que beaucoup des implications de la thorie des cordes, dont nous discutons
dans ce chapitre et dans les suivants, puissent tre vrifies exprimentalement dici une dizaine dannes. Mme avec le
scnario plus conventionnel adopt par la plupart des thoriciens des cordes, et selon lequel les cordes auraient une
longueur typique de lordre de 1033 centimtre, il existe des faons dtournes de les mettre en vidence
exprimentalement ; nous verrons cela au chapitre 9.
9- Le lecteur expert aura reconnu que le photon produit dans la collision entre un lectron et un positron est un
photon virtuel, et quil doit donc cder rapidement son nergie en produisant une paire particule/antiparticule.
10- videmment, un appareil photo fonctionne en rcuprant les photons rflchis par la surface des objets
photographis, et en les dposant sur le film photographique. Notre utilisation de lappareil photo dans cet exemple est
symbolique, puisque nous nenvisageons pas que des photons soient rflchis par les cordes en collision. Nous cherchons
simplement dcrire, sur la figure 6.7 (c), toute lhistoire de linteraction. Cela tant dit, signalons un autre point, assez
subtil, que la discussion du texte lude. Nous avons appris au chapitre 4 quil est possible de formuler la mcanique
quantique par linterprtation de Feynman de sommation sur tous les chemins possibles. Celle-ci analyse le mouvement des
objets en combinant les contributions de toutes les trajectoires envisageables depuis un certain point de dpart jusqu un
certain point darrive (et chaque trajectoire contribue par un poids statistique dtermin par Feynman). Dans les
figures 6.6 et 6.7, nous nindiquons quune trajectoire parmi linfinit des trajectoires que peut suivre une particule
ponctuelle (figure 6.6) ou une corde (figure 6.7) pour aller de sa position initiale sa destination finale. Cependant, la
discussion de cette section sapplique aussi bien toutes les autres trajectoires possibles, et donc au processus dinteraction
lui-mme. (La formulation de Feynman de la mcanique quantique des particules ponctuelles fut gnralise au cas de la
thorie des cordes par Stanley Mandelstam de luniversit de Californie Berkeley, et par le physicien russe Alexander
Polyakov, maintenant professeur au dpartement de physique de luniversit de Princeton.)

7
Le super de la supercorde
Lorsquil apprit que lexpdition dEddington de 1919, destine
vrifier la prdiction dEinstein que la lumire des toiles tait dvie
par le Soleil, avait t couronne de succs, le physicien nerlandais
Hendrik Lorentz expdia un tlgramme Einstein pour le lui
annoncer. Alors que se rpandait la nouvelle de la confirmation de la
relativit gnrale, un tudiant demanda Einstein ce quil aurait dit si
lexprience dEddington navait pas corrobor ses prdictions. Il
rpondit : Jaurais t dsol pour Notre Seigneur, car la thorie est
correcte1. Bien sr, si les expriences avaient vraiment chou
confirmer les prvisions dEinstein, la thorie naurait pas t
consacre, et la relativit gnrale ne serait jamais devenue un pilier de
la physique moderne. Mais ce quEinstein voulait dire, cest que la
relativit gnrale dcrit la gravitation dune manire si profondment
lgante, avec des ides si simples et pourtant si efficaces, quil avait du
mal imaginer que la nature ait pu passer ct. Pour Einstein, la
relativit gnrale tait trop belle pour tre fausse.
Cependant, les jugements esthtiques narbitrent pas la vrit
scientifique. Au bout du compte, les thories ne sont juges que par la
faon dont elles rsistent aux dures et froides ralits exprimentales.
Toutefois, cette dernire remarque est sujette dimportantes
rserves. Lorsquune thorie est en cours dlaboration, son tat
inachev empche souvent quon puisse juger ses consquences
exprimentales. Nanmoins, les physiciens ont des choix faire et des
jugements formuler quant lorientation quils souhaitent imprimer
leur thorie en cours de dveloppement. Certaines de ces dcisions

sont dictes par la logique interne ; nous exigeons videmment dune


thorie cohrente quelle vite les illogismes. Dautres choix sont
guids par une ide qualitative des implications exprimentales dune
construction thorique par rapport une autre ; en gnral, une
thorie qui nest pas capable de dcrire le monde qui nous entoure est
sans grand intrt. Mais il ne fait aucun doute que certaines des
dcisions que prennent les thoriciens ne sont motives que par des
raisons esthtiques, en vertu desquelles les thories doivent exhiber
llgance et la beaut structurelle qui vont de pair avec le monde que
nous observons. videmment, rien ne garantit que cette stratgie
conduise la vrit. Peut-tre quau loin, en profondeur, lUnivers a
une structure bien moins lgante que nos expriences ne nous le
laissent penser, ou peut-tre encore dcouvrirons-nous que nos
critres esthtiques actuels ncessitent dtre affins ds lors quon les
applique des -contextes de moins en moins familiers. Nanmoins, et
surtout une poque o nos thories dcrivent des domaines de
lUnivers chaque fois plus difficiles explorer exprimentalement, les
physiciens comptent sur ce sentiment esthtique pour les tenir lcart
des voies sans issue dans lesquelles ils pourraient sgarer. ce jour,
cette approche a fourni un point de repre efficace et perspicace.
En physique comme en art, la symtrie est une des clefs de
lesthtique. Mais, en physique, la symtrie a une signification concrte
et bien dfinie. En fait, en se penchant attentivement sur la notion de
symtrie jusqu ses conclusions mathmatiques, au cours des
dernires dcennies, les physiciens ont dcouvert des thories dans
lesquelles -particules de matire et dinteraction sont plus entremles
que quiconque naurait pu limaginer. Ces thories, qui unifient non
seulement les forces de la nature mais aussi ses constituants matriels,
affichent la plus grande des symtries possibles et, pour cette raison,
ont t baptises supersymtriques. La thorie des supercordes, nous
allons le voir, est tout la fois lanctre et lapoge du cadre
supersymtrique.

De la nature des lois physiques

Imaginez un univers dans lequel les lois de la physique seraient


aussi phmres que la mode, changeant dune anne lautre, dune
semaine lautre, et mme dun instant lautre. Le moins quon puisse
dire est que dans un tel monde, en supposant que ces changements ne
perturberaient pas les processus lmentaires de la vie, on ne
sennuierait pas une seule seconde. La moindre action serait une
incroyable aventure, puisque des variations alatoires nous
empcheraient duser de notre exprience du pass pour prvoir
lavenir.
Pour un physicien, un tel univers serait un cauchemar. Les
physiciens, comme la plupart des gens, comptent de manire cruciale
sur la stabilit de notre Univers : les lois vraies aujourdhui taient
vraies hier et le seront toujours demain (mme si nous navons pas
encore t assez malins pour les dcouvrir toutes). Aprs tout, quel
sens peut-on bien donner au terme loi si celles-ci peuvent changer
brusquement ? Cela ne veut pas dire pour autant que lUnivers soit
statique ; il change par dinnombrables aspects, dun instant lautre.
Cela signifie plutt que les lois qui gouvernent ces volutions sont fixes
et immuables. Vous vous demandez peut-tre comment nous en
sommes certains. En fait, nous ne le sommes pas. Mais le succs avec
lequel nous avons pu dcrire bien des aspects de lUnivers, du big-bang
aujourdhui, assure que si les lois taient changeantes, elles se
transformeraient vraiment trs lentement. La plus simple des
suppositions qui concide avec tout ce que nous savons reste donc que
ces lois sont fixes.
Imaginez maintenant un univers dans lequel les lois de la
physique seraient aussi idiosyncrasiques que les cultures locales,
changeant de manire imprvisible dun endroit lautre, rsistant
toute tentative de standardisation. Comme pour Gulliver, les voyages
dans un tel monde promettraient un riche assortiment dexpriences
inattendues. Mais, pour le physicien, ce serait un autre cauchemar. Il
est dj assez difficile, par exemple, de vivre avec le fait que la
lgislation dun pays nest pas forcment valable dans un autre. Mais
imaginez la tournure que prendraient les choses si les lois de la nature
taient aussi varies. Dans un tel monde, les expriences menes dans
un lieu donn seraient sans le moindre rapport avec les lois physiques

en vigueur partout ailleurs. Et les physiciens devraient rpter leurs


expriences encore et encore, pour explorer les lois de la nature
valables dans -chaque endroit. Heureusement, tout ce que nous savons
porte croire que les lois de la physique sont les mmes partout.
Toutes les expriences du monde entier convergent vers le mme
ensemble dexplications physiques sous-jacentes. En outre, nos
capacits expliquer, laide dune srie unique de principes
physiques, les observations astrophysiques de vastes rgions du
cosmos nous laissent penser que les mmes lois sont effectivement
vraies partout. Nayant jamais voyag lautre bout de lUnivers, nous
ne pouvons pas exclure la possibilit quune autre physique ait cours
ailleurs, mais tout porte croire le contraire.
Toutefois, cela ne signifie pas que lUnivers a le mme aspect, ou
les mmes proprits de dtail, en diffrents endroits. Sur la Lune, un
cosmonaute sur des chasses peut faire beaucoup de choses
impossibles sur Terre. Mais nous savons que la diffrence est due au
fait que la Lune est beaucoup moins massive que la Terre ; cela ne veut
pas dire que les lois de la gravit changent dun endroit un autre. La
loi de la gravitation de Newton ou, plus prcisment, celle dEinstein
reste la mme sur Terre et sur la Lune. La diffrence dans les
expriences de lastronaute tient au changement dun dtail
environnemental, pas une variation des lois physiques.
Les physiciens disent que ces deux proprits des lois physiques
le fait quelles ne dpendent ni de lendroit ni de linstant o vous les
utilisez sont des symtries de la nature. Ce quils veulent dire, cest que
la nature traite chaque instant et chaque endroit de la mme faon
symtriquement en faisant en sorte que les mmes lois
fondamentales y soient en vigueur. Comme en art et en musique, ces
symtries sont fondamentalement satisfaisantes : elles soulignent
lordre et la cohrence des mcanismes de la nature. Llgance de la
richesse, de la complexit et de la diversit des phnomnes qui
mergent dun simple ensemble de lois universelles est au moins en
partie ce quoi pensent les physiciens quand ils parlent de beaut .
Dans notre expos des thories de la relativit restreinte et
gnrale, nous avons rencontr dautres symtries de la nature.
Souvenez-vous que le principe de relativit, qui se trouve au cur de la

relativit restreinte, stipule que les lois physiques sont les mmes quel
que soit le mouvement relatif, vitesse constante, dobservateurs
individuels. Cest une symtrie parce que cela implique que la nature
traite tous ces observateurs de la mme faon, symtriquement.
Chacun deux peut lgitimement se considrer au repos. Encore une
fois, cela ne veut pas dire que des observateurs en mouvement relatif
feront des observations identiques ; comme nous lavons vu, il existe
mme -toutes sortes de diffrences stupfiantes dans leurs observations.
Mais ces diffrences refltent des dtails de lenvironnement, car les
observateurs sont en mouvement relatif, mme si les observations sont
gouvernes par des lois identiques.
Le principe dquivalence de la relativit gnrale a permis
Einstein dtendre cette symtrie en montrant que les lois de la
physique sont identiques pour tous les observateurs, mme sils
subissent un mouvement acclr compliqu. Souvenez-vous
quEinstein a concrtis cela en comprenant quun observateur
acclr peut tout aussi lgitimement se dclarer au repos et proclamer
que la force quil ressent est due un champ gravitationnel. Une fois la
gravitation prise en compte, tous les points de vue dobservation se
trouvent sur un pied dgalit. Au-del de laspect intrinsquement
esthtique de ce traitement galitaire de tous les mouvements, nous
avons vu que ces principes de symtrie jouaient un rle central dans
les conclusions tonnantes auxquelles Einstein est parvenu pour la
gravitation.
Existe-t-il dautres principes de symtrie concernant lespace, le
temps et le mouvement que les lois de la nature doivent respecter ? En
y rflchissant, on pourrait envisager une autre possibilit. Les lois de
la physique doivent tre indpendantes de langle sous lequel vous
faites vos observations. Par exemple, si vous faites une exprience
puis dcidez de retourner tout lappareillage et de recommencer, alors
les mmes lois devraient sappliquer. On appelle cela la symtrie de
rotation, et elle signifie que les lois de la physique traitent de manire
identique toutes les orientations possibles. Ce principe de symtrie va de
pair avec les prcdents.
En existe-t-il dautres ? Une autre symtrie se serait-elle faufile
entre les mailles du filet ? On pense aux symtries de jauge associes

aux interactions autres que gravitationnelles, que nous avons


voques au chapitre 5. Bien quelles soient indniablement des
symtries de la nature, celles-ci restent plus abstraites ; ici, nous
concentrons notre analyse sur les symtries qui ont un lien direct avec
lespace, le temps ou le mouvement. Avec ces restrictions, il y a de
grandes chances que vous ne puissiez faire aucune autre proposition.
En fait, en 1967, les physiciens Sidney Coleman et Jeffrey Mandula ont
russi prouver quaucune autre symtrie associe lespace, au
temps ou au mouvement ne peut tre combine celles que nous
venons de dtailler pour donner une thorie ayant le moindre rapport
avec le monde dans lequel nous vivons.
Pourtant, par la suite, un examen minutieux de ce thorme,
fond sur les ides de bon nombre de physiciens, rvla quil y avait
une lacune, assez subtile : le rsultat de Coleman et Mandula
nexploitait pas entirement les symtries relatives ce que lon
appelle le spin.

Le spin
Une particule lmentaire comme un lectron peut suivre une
orbite autour dun noyau atomique un peu comme la Terre autour du
Soleil. Mais, avec la description traditionnelle de llectron comme
particule ponctuelle, on sattend ce quil nexiste pas danalogue la
rotation de la Terre autour de son axe. Quand un objet tourne sur luimme, les points de son axe de rotation comme le point central dun
disque tournant ne bougent pas. Si un objet est rellement ponctuel,
il nexiste aucun autre point qui pourrait tre extrieur un
prtendu axe de rotation. Il semblerait donc que la notion dobjet
ponctuel tournant sur lui-mme nait aucun sens. Il y a bien des annes,
ce raisonnement fut remis en cause par une autre surprise, quantique.
En 1925, les physiciens nerlandais George Uhlenbeck et Samuel
Goudsmit ont compris quun certain nombre de proprits
surprenantes de la lumire mise et absorbe par les atomes pouvaient
tre expliques si lon admettait que llectron possde des proprits
magntiques trs particulires. Une centaine dannes plus tt, le
Franais Andr Marie Ampre avait montr que le magntisme

rsultait du mouvement de charges lectriques. Uhlenbeck et


Goudsmit ont suivi cette piste et trouv que seul un mouvement bien
particulier de llectron pouvait produire les proprits magntiques
que suggraient les donnes : un mouvement de rotation sur lui-mme,
le spin2. Contrairement ce que lon pouvait penser, les lectrons ont
un mouvement de rvolution et un mouvement de rotation.
Uhlenbeck et Goudsmit voulaient-ils vraiment dire que llectron
tourne sur lui-mme ? Oui et non. Ce quils ont montr, en fait, cest
quil existe une notion quantique du spin peu prs quivalente
limage usuelle de rotation sur soi, mais inhrente la thorie
quantique. Cest une de ces proprits du monde microscopique qui
remettent en question les ides classiques par un coup de thtre
quantique vrifi exprimentalement. Imaginez par exemple une
patineuse qui tourbillonne sur elle-mme. Lorsquelle ramne les bras
le long du corps, elle tourne plus vite ; si elle les tend, elle tourne plus
lentement. Tt ou tard, selon lardeur avec laquelle elle sest mise
tourner, elle finira par ralentir et simmobiliser. Ce nest pas le cas du
spin dcouvert par Uhlenbeck et Goudsmit. Selon leurs travaux et les
tudes -ultrieures, chaque lectron de lUnivers tourne constamment
et indfiniment un rythme fixe et invariable. Le spin de llectron nest
pas un tat de mouvement transitoire comme le serait la rotation sur
eux-mmes de certains objets familiers. Le spin de llectron est une proprit intrinsque, comme sa masse ou sa charge lectrique. Un
lectron qui ne tourbillonnerait pas de la sorte ne serait pas un lectron.
Les travaux originaux concernaient llectron, mais les physiciens
ont eu tt fait de dcouvrir que ces ides sur le spin sappliquaient
toutes les particules de matire des trois familles de la table 1.1. Et cela
est vrai dans les moindres dtails : toutes les particules mat-rielles
(ainsi que leurs partenaires antimatrielles) ont un spin gal celui de
llectron. Dans leur jargon, les physiciens disent que les particules de
matire sont toutes de spin 1/2 , o la valeur 1/2 est, grosso modo,
une mesure quantique de la rapidit avec laquelle les particules
tournent 3. Par ailleurs, les physiciens ont montr que les porteurs
des forces non gravitationnelles les photons, les bosons de jauge
faibles et les gluons possdent galement cette caractristique

intrinsque, qui se trouve valoir le double de celle des particules de


matire. Toutes sont de spin 1 .
Et la gravitation ? Bien avant la thorie des cordes, les physiciens
avaient pu dterminer le spin que devrait avoir lhypothtique graviton
afin de transmettre linteraction gravitationnelle. La rponse : le
double du spin des photons, des bosons faibles et des gluons, cest-dire un spin 2 .
Dans le contexte de la thorie des cordes, le spin tout comme la
masse et les charges sous les interactions est associ au mode de
vibration de la corde. Comme avec les particules ponctuelles, il est un
peu droutant denvisager le spin dune corde comme littralement issu
de sa rotation dans lespace, mais cela fournit une image
approximative. ce propos, nous pouvons maintenant clarifier un
point important voqu plus haut. En 1974, Scherk et Schwarz ont
proclam que la thorie des cordes tait une thorie quantique
incorporant la force gravitationnelle, car ils avaient dcouvert que les
cordes avaient ncessairement, dans leur rpertoire de vibration, une
configuration de masse nulle et de spin 2, les signes caractristiques du
graviton. Et qui dit graviton dit gravitation.
Munis de ces notions de base sur le concept de spin, tournonsnous maintenant vers le rle quil a jou dans la rvlation dune lacune
au sein du rsultat de Coleman et Mandula sur les symtries possibles
de la nature, mentionn dans la partie prcdente.

Supersymtrie et superpartenaires
Comme nous lavons soulign, si le concept de spin fait penser
limage dune toupie, il sen carte radicalement par sa nature
quantique. Sa dcouverte en 1925 rvla une nouvelle sorte de
mouvement de rotation qui nexistait pas dans lunivers classique.
Cela suggre la question suivante : de mme que le mouvement de
rotation ordinaire sassortit du principe de symtrie de linvariance par
rotation ( la physique traite toutes les orientations spatiales sur un
pied dgalit ), se pourrait-il que le mouvement de rotation un peu
plus subtil associ au spin conduise une autre symtrie des lois de la
nature ? Ds 1971, les physiciens avaient dmontr que la rponse tait

affirmative. Bien que lhistoire complte soit assez complique, lide


de base est que, si lon prend en compte le spin, une symtrie
supplmentaire des lois de la nature devient mathmatiquement possible.
Celle-ci est connue sous le nom de supersymtrie4.
La supersymtrie nest pas associe un changement de point de
vue simple et intuitif ; les dcalages dans le temps et dans lespace, le
changement dorientation angulaire et de vitesse du mouvement
puisent ces possibilits. Mais le spin tant analogue au mouvement de
rotation, avec une tournure quantique, la supersymtrie peut tre associe
un changement de point de vue dans une extension quantique de
lespace et du temps . Ces guillemets sont particulirement importants
car les dernires phrases ont pour seul but de donner une vague ide de
la faon dont la supersymtrie trouve sa place au sein du cadre gnral
des principes de symtrie5. La comprhension des origines de la
supersymtrie se rvle assez dlicate et nous concentrerons donc
notre attention sur lune de ses premires implications si tant est que
les lois de la nature incluent effectivement ses principes bien plus
facile saisir.
Au dbut des annes soixante-dix, les physiciens ralisrent que,
si lUnivers tait supersymtrique, les particules devaient exister par
paires avec des spins respectifs diffrant dune demi-unit. On appelle
ces paires de particules des superpartenaires, quelles soient ponctuelles
(comme dans le modle standard) ou de petites cordes vibrantes.
Puisque les particules de matire ont un spin 1/2 alors que les
particules dinteraction ont un spin 1, la supersymtrie pourrait
associer apparier particules de matire et particules dinteraction.
Ainsi, elle apparatrait comme un concept unificateur fabuleux. Le
problme rside dans les dtails.
Ds le milieu des annes soixante-dix, en cherchant incorporer
la supersymtrie au modle standard, les physiciens ont dcouvert
quaucune des particules connues celles des tables 1.1 et 1.2 ne
pouvait tre partenaire lune de lautre. linverse, des analyses
thoriques dtailles ont montr que, si lUnivers tait
supersymtrique, chaque particule connue devait avoir une particule
superpartenaire non encore dcouverte, dont le spin serait infrieur
dune demi-unit celui de son homologue connue. Par exemple, il

devait exister une particule de spin 0 partenaire de llectron ; cette


particule hypothtique a t baptise slectron (contraction de
supersymtrique avec lectron ). Idem pour toutes les autres
particules de matire, par exemple avec les superpartenaires
hypothtiques des neutrinos et des quarks : les sneutrinos et les squarks,
de spin 0. De mme, les particules dinteraction devaient avoir des
superpartenaires de spin 1/2 : les photinos pour les photons, les gluinos
pour les gluons et, pour les bosons Z et W, les zinos et les winos.
premire vue, la supersymtrie ne parat absolument pas
rentable : elle requiert toute une srie de nouvelles particules et se
solde par le ddoublement de la liste des ingrdients lmentaires.
Puisque aucune de ces particules superpartenaires na encore jamais
t dtecte, vous seriez tout fait en droit de reprendre votre
compte le commentaire de Rabi cit dans le chapitre 1 sur la
dcouverte du muon, en dclarant que personne na command de
supersymtrie , et de rejeter en bloc ce principe de symtrie.
Pourtant, un grand nombre de physiciens estiment quon aurait tort de
rcuser demble la supersymtrie. Et cela pour trois raisons.

Les arguments en faveur de la supersymtrie : avant


la thorie des cordes
Dabord, il y a des raisons esthtiques : les physiciens ont du mal
imaginer que la nature puisse respecter presque toutes les symtries
mathmatiquement possibles, mais pas toutes. Bien sr, on peut
envisager que, finalement, il ne soit fait des symtries quune
utilisation incomplte, mais ce serait tellement dommage ! Cest un peu
comme si Bach, aprs avoir dvelopp par un crescendo de multiples
voix entremles un astucieux schma de symtrie musicale, laissait de
ct la mesure de rsolution finale.
Ensuite, mme dans le cadre du modle standard thorie qui
ignore la gravitation , certains problmes techniques pineux
associs divers processus quantiques se laissent facilement rsoudre
ds lors que la thorie est supersymtrique. Le fait est que chacune des
espces de particules apporte sa propre contribution la frnsie

quantique du monde microscopique. Et, dans ltuve de cette fureur


quantique, les physiciens ont dcouvert que certains processus
dinteraction entre particules ne sont cohrents que si certains
paramtres numriques du modle standard sont ajusts avec une
extrme prcision, suprieure un million de milliardime, afin
dannuler des effets quantiques des plus pernicieux. Une telle prcision
est celle dont il faudrait faire preuve pour atteindre, avec une carabine
terriblement puissante, une cible situe sur la Lune, avec une marge
derreur infrieure lpaisseur dune amibe ! Certes, on peut procder
des ajustements numriques aussi prcis dans le modle standard,
mais beaucoup de chercheurs trouvent suspect quune thorie soit
dlicate au point quelle seffondre si lon modifie la quinzime
dcimale dun seul des nombres dont elle dpend6.
La supersymtrie change compltement la donne, car les
contributions quantiques des bosons, les particules dont le spin est un
nombre entier (leur nom rend hommage au physicien indien Satyendra
Bose), et des fermions, particules dont le spin est un nombre demientier (leur nom se rfre au physicien italien Enrico Fermi), tendent
sannuler. Comme dans une sorte de jeu bascule, lorsque les spasmes
quantiques des bosons comptent positivement, ceux des fermions
comptent ngativement, et vice versa. Et, puisque la supersymtrie
assure que bosons et fermions interviennent par paires, de relles
compensations auront lieu ds le dbut, et ces compensations
attnuent considrablement certains des effets quantiques les plus
frntiques. Il se trouve que la cohrence du modle standard
supersymtrique, cest--dire le modle standard augment de toutes les
particules superpartenaires, ne procde plus de lajustement dlicat et
inconfortable dont dpendait le modle standard ordinaire. Il sagit l
dune question trs technique, mais, pour beaucoup de physiciens des
particules, cela rend la supersymtrie trs sduisante.
La dernire pice conviction en faveur de la supersymtrie vient
de ce que lon appelle la grande unification. Lun des aspects droutants
des quatre forces de la nature est lcart norme entre leurs intensits
intrinsques. La force lectromagntique est cent fois moins intense
que la force forte, la force faible lest encore un millier de fois moins et
la force gravitationnelle est cent millions de milliards de milliards de

milliards (103 5 ) de fois plus faible. En 1974, sinspirant du travail


prcurseur (plus tard couronn par le prix Nobel) de Glashow, Salam
et Weinberg, qui tablissait une relation fondamentale entre les forces
lectromagntique et faible (voir le chapitre 5), Glashow et son
collgue de Harvard Howard Georgi ont propos de forger un lien
analogue avec la force forte. Leur travail, qui mettait en uvre la
grande unification de trois des quatre forces, se distinguait de la
thorie lectrofaible par un aspect essentiel : tandis que les forces
faible et lectromagntique cristallisaient en une union plus
symtrique ds lors que la temprature de lUnivers dpassait le
million de milliards de degrs au-dessus du zro absolu (101 5 degrs
Kelvin), Georgi et Glashow ont montr que lunion avec la force forte
ne se manifestait qu une temprature dix mille milliards de fois plus
leve environ dix milliards de milliards de milliards de degrs audessus du zro absolu (102 8 Kelvin). Dun point de vue nergtique,
cela correspond un million de milliards de fois la masse du proton,
soit environ quatre ordres de grandeur en dessous de la masse de
Planck. Georgi et Glashow ont transpos sans vergogne la physique
thorique un domaine dnergies suprieures de plusieurs ordres de
grandeur tout ce que lon avait os explorer jusque-l.
Des travaux ultrieurs, mens Harvard par Georgi, Helen Quinn
et Weinberg en 1974, ont rendu encore plus vidente lventuelle
unicit des forces non gravitationnelles dans le cadre de la grande
unification. Puisque leur contribution continue de jouer un rle
important dans lunification des forces et dans le verdict quant la
pertinence physique de la supersymtrie, prenons le temps de
lexpliquer.
Nous savons tous que lattraction lectrique entre deux particules
de charge oppose, ou lattraction gravitationnelle entre deux corps
massifs, est dautant plus intense que les objets sont proches. Ce sont
des caractristiques simples et bien connues de la physique classique.
Il se passe pourtant des choses inattendues quand on tudie les effets
de la thorie quantique sur lintensit des forces. Mais pourquoi la
mcanique quantique devrait-elle avoir un quelconque effet ? Ici
encore, la rponse est que cela est d aux fluctuations quantiques.
Lorsque lon tudie le champ de force lectrique dun lectron, par

exemple, on lobserve en fait travers un brouillard druptions et


dannihilations temporaires de paires particule/antiparticule, qui se
produisent dans lespace environnant llectron. Voici quelque temps,
les physiciens ont compris que ce brouillard foisonnant de fluctuations
microscopiques obscurcissait partiellement le champ de force de
llectron, un peu comme une lgre brume peut attnuer la lueur dun
phare. Notez que si lon se rapproche de llectron, ayant travers une
couche plus importante de ce voile nuageux de particules et
dantiparticules, nous sentirons moins cette attnuation. Cest
pourquoi lintensit du champ lectrique dun lectron augmente
mesure que lon sen approche.
Les physiciens distinguent cette augmentation dintensit
dorigine quantique de celle que lon connaissait en physique classique
en disant que lintensit intrinsque de la force lectromagntique
augmente aux courtes chelles de distance. Ce nest donc pas que
lintensit du champ augmente parce que lon se rapproche de
llectron, mais plutt quune plus grande partie de son champ
lectrique intrinsque devient visible. En fait, cette analyse sapplique
non seulement llectron, mais toutes les particules charges, et
cest cela que lon exprime en disant que les effets quantiques font que
lintensit de la force lectromagntique augmente plus courte
distance.
Quen est-il des autres forces du modle standard ? Comment
leurs intensits intrinsques varient-elles avec les chelles de
distance ? En 1973, Gross et Frank Wilczek, Princeton et,
indpendamment, David Politzer, Harvard, se sont penchs sur la
question et ont obtenu une rponse surprenante : le nuage quantique
de cration et dannihilation de particules amplifie lintensit des forces
nuclaires faible et forte. Ainsi, lorsquon les examine de plus prs,
pntrant plus avant le voile nuageux, nous subirons moins son effet
ampli-ficateur. Lintensit de ces forces est donc attnue lorsquon se rapproche.
Semparant de cette dcouverte, Georgi, Quinn et Weinberg en
ont tir un rsultat remarquable. Ils ont prouv quen prenant
soigneusement en compte cette frnsie quantique on parvenait
finalement ce que les intensits des forces non gravitationnelles

convergent. Bien que les intensits de ces trois forces restent trs
diffrentes aux chelles accessibles la technologie actuelle, Georgi,
Quinn et Weinberg soutenaient que ces carts ntaient dus quaux
diffrents effets quexerait sur chaque force le halo de suractivit
quantique. Leurs calculs montraient que si lon pntrait cette brume
afin dtudier les forces non pas aux chelles quotidiennes, mais sur
des distances dun centime de milliardime de milliardime de
milliardime de centimtre (102 9 centimtre, peine dix mille fois la
longueur de Planck), les intensits des trois forces non
gravitationnelles deviendraient quivalentes.
Bien que fort loignes de lexprience ordinaire, les hautes
nergies en jeu ces distances infinitsimales sont caractristiques de
lUnivers primordial, chaud et agit, peine g dun millime de
milliardime de milliardime de milliardime de milliardime (10 3 9 )
de seconde, et dont la temprature atteignait les 102 8 degrs Kelvin
mentionns plus haut. Un peu comme une collection dingrdients
disparates des bouts de mtal, de bois, de pierre, de minraux, et
ainsi de suite fond pour donner un plasma homogne et uniforme si
on la porte des tempratures suffisamment leves, ces travaux
thoriques montrent qu ces tempratures dmesures les forces
forte, faible et lectromagntique se fondent en une seule et
formidable force. Cest ce que schmatise la figure 7.1 7.

Figure 7.1 v olu t ion des in t en sit s des t r ois for ces n on g r a v it a t ion n elles
lor squ elles opr en t su r des dist a n ces de plu s en plu s cou r t es ou , de
m a n ir e qu iv a len t e, t elles qu elles in t er v ien n en t da n s des pr ocessu s de plu s
en plu s n er g t iqu es.

Bien que nous ne disposions pas des technologies requises pour


sonder de telles chelles de distance ni pour produire des tempratures
aussi leves, depuis 1974, les exprimentateurs ont grandement
amlior la mesure de lintensit des trois forces non gravitationnelles,
dans des conditions plus habituelles. Ces valeurs les points de dpart
des courbes des intensits des trois forces de la figure 7.1 sont les
donnes initiales des extrapolations quantiques de Georgi, Quinn et
Weinberg. En 1991, Ugo Amaldi, du CERN, ainsi que Wim de Boer et
Hermann Frstenau, de luniversit de Karlsruhe, en Allemagne, ont
refait les calculs de lextrapolation de Georgi, Quinn et Weinberg en
tenant compte de ces perfectionnements exprimentaux et mis au jour
deux faits importants. Le premier est quaux trs courtes distances
(autrement dit, haute nergie/haute temprature) les intensits des
trois forces non gravitationnelles sont presque gales, mais pas tout
fait, comme le montre la figure 7.2. Le second est que cet cart, tnu
mais incontestable, disparat si lon incorpore la supersymtrie. Cela est
d au fait que les nouvelles particules superpartenaires que requiert la
supersymtrie contribuent aux fluctuations quantiques, et ces
fluctuations additionnelles fournissent juste le coup de pouce quil faut
pour que les intensits des forces convergent.

Figure 7.2 Lopt im isa t ion du ca lcu l des in t en sit s des for ces r v le qu e, sa n s la
su per sy m t r ie, celles-ci n e con v er g en t pa s t ou t fa it .

Beaucoup de chercheurs ont du mal croire que la nature a choisi


les forces en sorte que, pour lextrmement petit, leurs intensits
sunifient presque, mais pas tout fait. Cest comme si lon assemblait un
puzzle dont la pice finale tait lgrement dforme et ne rentrait pas
exactement dans lemplacement qui lui est rserv. La supersymtrie
rectifie prestement sa forme, et ainsi toutes les pices tiennent bien en
place.
Cette dernire dcouverte a un autre intrt ; elle rpond la
question : Pourquoi na-t-on jamais observ aucune des particules
supersymtriques ? Les calculs qui ont men la convergence des
intensits des trois forces, ainsi que dautres considrations tudies
par bien dautres physiciens, indiquent que les particules
superpartenaires doivent tre beaucoup plus lourdes que les particules
connues. Bien que lon ne puisse faire aucune prdiction dfinitive, les
recherches suggrent que les particules supersymtriques pourraient
tre mille fois plus lourdes que le proton, voire plus. Le fait que mme
les plus sophistiqus de nos acclrateurs de particules ne peuvent

atteindre ces nergies permettrait dexpliquer pourquoi ces particules


nont pas encore t dcouvertes. Dans le chapitre 9, nous discuterons
des espoirs que lon peut avoir de dterminer exprimentalement, dans
un futur relativement proche, si la supersymtrie est vraiment une
proprit de notre Univers.
videmment, les raisons que nous avons avances de croire en la
supersymtrie, ou du moins de ne pas la rejeter, sont loin dtre toute
preuve. Nous avons vu comment la supersymtrie lve nos thories
leur forme la plus symtrique, mais vous pourriez soutenir que
lUnivers se moque bien datteindre la forme la plus symtrique qui soit
mathmatiquement possible. Nous avons signal le point technique
important que la supersymtrie nous pargne de devoir ajuster les
valeurs des paramtres du modle standard afin dviter de subtils
problmes quantiques, mais vous pourriez avancer que la vraie thorie
de la nature pourrait trs bien vivre sur le fil du rasoir, la frontire
entre la cohrence et lautodestruction. Nous avons dtaill comment
la supersymtrie modifiait les intensits intrinsques des trois forces
non gravitationnelles, juste comme il faut pour les unir en une force de
grande unification, mais vous pourriez prtendre, ici encore, que rien
dans la nature ne dicte que les intensits de ces forces doivent
converger aux chelles microscopiques. Et, finalement, vous pourriez
proposer une explication bien plus simple du fait que les particules
supersymtriques nont pas encore t dcouvertes, qui serait tout
bonnement que notre Univers nest pas supersymtrique et, donc, que
ces particules nexistent pas.
Personne ne peut rfuter ces objections. Mais les arguments en
faveur de la supersymtrie stoffent considrablement ds que lon
considre son rle dans la thorie des cordes.

La supersymtrie dans la thorie des cordes


La thorie des cordes originale, telle quelle a merg des travaux
de Veneziano la fin des annes soixante, incorporait toutes les
symtries que nous avons introduites au dbut de ce chapitre, mais pas
la supersymtrie (qui navait pas encore t dcouverte). En fait, la
premire thorie fonde sur lide des cordes a t baptise thorie des

cordes bosoniques. Ladjectif bosonique indique que tous les modes de


vibration de cette corde ont un spin gal un nombre entier ; il ny a
pas de configurations fermioniques, cest--dire pas de configurations
dont les spins diffreraient dun nombre entier par une demi-unit.
Cela a engendr deux problmes.
Premirement, si la thorie des cordes est cense dcrire toutes
les forces et toute la matire, elle devrait, dune manire ou dune
autre, contenir des modes de vibration fermioniques, puisque les
particules matrielles connues ont toutes un spin gal 1/2.
Deuximement, et cela est bien plus troublant, il existe une
configuration vibratoire de la thorie des cordes bosoniques dont la
masse (plus exactement, dont le carr de la masse) est ngative ; on
appelle ce type de particule un tachyon. Mme avant la thorie des
cordes, des physiciens avaient envisag lventualit que notre monde
contienne des particules tachyoniques, en sus des particules
habituelles avec une masse positive, mais ils ont conclu de leurs efforts
quil est trs difficile, voire impossible, de prserver la logique de ces
modles. De mme, dans le cadre de la thorie des cordes bosoniques,
les chercheurs ont tent toutes sortes dacrobaties pour donner un sens
ltrange prdiction du mode de vibration tachyonique, en vain. Ces
caractristiques semblaient dire que la thorie des cordes bosoniques
tait certes intressante, mais quil lui manquait un petit quelque chose
dessentiel.
En 1971, Pierre Ramond, de luniversit de Floride, a relev le
dfi consistant modifier la thorie des cordes bosoniques pour
inclure des modes de vibration fermioniques. Avec ces travaux et les
rsultats ultrieurs de John Schwarz et dAndr Neveu, une nouvelle
version de la thorie des cordes a vu le jour. Et, la surprise quasi
gnrale, les modes de vibration bosoniques et fermioniques de cette
nouvelle thorie semblaient exister par paires. chaque configuration
bosonique tait associe une configuration fermionique, et vice versa.
Ds 1977, les travaux de Ferdinando Gliozzi, de luniversit de Turin,
de Scherk et de David Olive, de lImperial College de Londres, ont fait
la lumire sur cet appariement. La nouvelle thorie des cordes
contenait la supersymtrie, et le fait que les modes de vibration
bosoniques et fermioniques allaient par paires refltait cette nature

hautement symtrique. La thorie des cordes supersymtriques


cest--dire la thorie des supercordes venait de natre. De plus,
Gliozzi, Scherk et Olive avaient prouv un autre rsultat essentiel : les
supercordes ne souffraient pas de lembarrassante vibration
tachyonique des cordes bosoniques. Petit petit, les pices du puzzle
se mettaient en place.
Nanmoins, la premire consquence majeure des travaux de
Ramond et de Neveu et Schwarz ne concernait pas la thorie des
cordes. Ds 1973, les physiciens Julius Wess et Bruno Zumino avaient
compris que la supersymtrie, la nouvelle symtrie qui provenait de la
reformulation de la thorie des cordes, pouvait galement sappliquer
aux thories des particules ponctuelles. Leurs progrs ont t rapides
et ils sont parvenus inclure la supersymtrie dans la thorie
quantique des champs de particules ponctuelles. lpoque, la thorie
quantique des champs constituait lintrt central des physiciens des
particules, la thorie des cordes devenant un sujet de plus en plus
avant-gardiste. Ainsi, les travaux de Wess et Zumino ont t le point de
dpart dune quantit incroyable de recherches sur ce qui a t
finalement baptis la thorie quantique des champs supersymtrique. Le
modle standard supersymtrique que nous avons introduit dans la
partie prcdente reprsente lun des sommets de ces recherches
thoriques ; et nous voyons ainsi que, par une ironie de lhistoire,
mme cette thorie, fonde sur des particules ponctuelles, doit
normment la thorie des cordes.
Avec la rapparition de la thorie des supercordes au milieu des
annes quatre-vingt, la supersymtrie a refait surface dans le contexte
original de sa dcouverte. Et, dans ce cadre, les arguments en sa faveur
vont bien plus loin que ceux que lon a prsents dans la partie
prcdente. La thorie des cordes est la seule manire que lon connaisse dunir la relativit gnrale et la thorie quantique. Mais
seule la version supersymtrique de la thorie des cordes chappe au
problme pernicieux du tachyon et contient des modes de vibration
fermioniques mme de dcrire les particules matrielles du monde
qui nous entoure. Ainsi, la supersymtrie chemine main dans la main
avec les principes de la thorie des cordes qui proposent une thorie
quantique de la gravitation et proclament lunification de toutes les

forces et de toute la matire. Si la thorie des cordes est correcte, la


supersymtrie devrait ltre aussi.
Cependant, jusquau milieu des annes quatre-vingt-dix, un
aspect particulirement gnant parasitait la thorie des cordes
supersymtrique.

Le super-embarras du choix
Si quelquun venait vous annoncer quil a rsolu le mystre du
sort dAntoine de SaintExupry, vous pourriez tre sceptique. Mais,
sil fournissait une explication mrement rflchie et abondamment
documente, vous accepteriez certainement de lcouter et, qui sait ?
peut-tre mme vous laisseriez-vous convaincre. Imaginez alors que
dans un dernier souffle il vous annonce quil a mme une deuxime
explication. Vous lcoutez patiemment et ralisez avec surprise que
cette explication alternative est tout aussi bien documente et
argumente que la premire. Faisant suite cette deuxime
explication, il vous en propose une troisime, une quatrime et mme
une cinquime, chacune diffrente et plus convaincante. Il ne fait pas
de doute qu la fin de lexprience vous nen saurez pas plus sur le sort
de Saint-Exupry quau dbut. Dans la jungle des explications
fondamentales, le plus est incontestablement le moins.
Ds 1985, et en dpit de lexcitation bien comprhensible quelle
suscitait, la thorie des cordes commenait ressembler notre
spcialiste de Saint-Exupry. Voici pourquoi : cette poque, les
physiciens avaient compris que la supersymtrie, devenue un lment
essentiel de la thorie des cordes, pouvait tre incorpore celle-ci
non pas dune, mais de cinq manires diffrentes. Chaque mthode
rsulte dun appariement de modes de vibration bosoniques et
fermioniques, mais dont les dtails, et avec eux bien dautres
proprits des thories correspondantes, diffrent considrablement.
Leurs noms ne prsentent pas dintrt particulier, mais notons que ces
cinq thories des cordes supersymtriques sont respectivement
appeles la thorie de type I, la thorie de type IIA, la thorie de type IIB, la
thorie htrotique de type O(32) (prononcez o trente-deux ) et la
thorie htrotique de type E 8 E 8 (prononcez e huit fois e huit ).

Tous les aspects de la thorie des cordes dont nous avons discut
jusqu prsent sont valables pour chacune de ces thories ; seuls des
dtails plus fins les distinguent.
Cinq versions diffrentes de ce qui tait suppos tre une thorie
du tout, voire la thorie unifie, ultime : voil qui tait embarrassant
pour les thoriciens des cordes. De mme quil nexiste quune seule
explication ce qui est rellement arriv Saint-Exupry (quon la
dcouvre un jour ou non), on sattend ce quil en soit de mme pour la
comprhension la plus fondamentale et la plus profonde des
mcanismes de notre Univers. Nous vivons dans un monde ; nous
voulons une explication.
Pour rsoudre ce problme, une possibilit serait que, malgr
lexistence de cinq thories diffrentes, quatre dentre elles soient
simplement limines par lexprience, ne laissant quune seule
explication valable et pertinente. Mais, mme si ctait le cas, il nous
resterait toujours la question obsdante de savoir pourquoi ces
thories taient concevables en premier lieu. Selon les propos
dsabuss du grand physicien Edward Witten, si lune des cinq
thories dcrit notre Univers, qui donc habite les quatre autres8 ? Le
rve du physicien est que la qute de rponses ultimes le mne une
seule conclusion, unique et absolument irrfutable. Idalement, la
thorie ultime quil sagisse de la thorie des cordes ou dautre
chose devrait tre ce quelle est simplement parce quil nexiste
aucune autre possibilit. Si nous devions dcouvrir quune seule
thorie, logiquement cohrente, inclut les ingrdients de base de la
relativit gnrale et de la thorie quantique, nous serions srs davoir
atteint la comprhension la plus fondamentale des raisons pour
lesquelles notre Univers a les proprits quil a. En un mot, ce serait le
paradis de lunification9.
Comme nous le verrons au chapitre 12, des recherches rcentes
ont fait faire un pas de gant la thorie des supercordes dans la
direction de cette utopie, en montrant que les cinq thories diffrentes
sont en fait cinq faons distinctes de dcrire une seule et mme thorie
magistrale. La thorie des cordes est marque du sceau de lunicit.
Les pices du puzzle semblent se mettre en place, mais, comme
nous le verrons dans le chapitre suivant, lunification par la thorie des

cordes exige une nouvelle transgression fondamentale de notre savoir


conventionnel.

1- Albert Einstein, cit dans louvrage de R. Clark, Einstein : The Life and Times, New York, Avon Books, 1984, p. 287.
2- En anglais, le mot spin dsigne un mouvement de rotation sur soi-mme. (N.d.T.)
3- Plus prcisment, le spin 1/2 signifie que la contribution du spin de la particule son moment angulaire vaut
h)/2.
4- La dcouverte et les dveloppements de la supersymtrie ont une histoire complique. Outre celles cites dans le
texte, la supersymtrie a bnfici des contributions essentielles de R. Haag, M. Sohnius, J. T. Lopuszanski, Y. A. Golfand,
E. P. Lichtman, J.-L. Gervais, B. Sakita, V. P. Akulov, D. V. Volkov et V. A. Soroka, parmi beaucoup dautres. Certains de leurs
travaux sont rpertoris dans louvrage de Rosanne Di Stefano, Notes on the Conceptual Development of Supersymmetry,
Institute for Theoretical Physics, State University of New York at Stony Brook, preprint ITP-SB-8878.
5- lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, notons que cette extension implique
denrichir les coordonnes cartsiennes habituelles de lespace-temps par deux nouvelles coordonnes quantiques, appelonsles u et v, qui sont anticommutantes : u v = v u. La supersymtrie senvisage alors comme les translations dans cette forme
despace-temps quantiquement modifie.
6- lattention des lecteurs que les dtails sur cet aspect un peu technique intressent, notons ce qui suit. Dans la
note 6 du chapitre 6, nous avons mentionn que le modle standard recourt une particule fournisseuse de masse le
boson de Higgs pour doter les particules des tables 1.1 et 1.2 de leurs masses observes. Pour que ce procd fonctionne, la
particule de Higgs elle-mme ne doit pas tre trop lourde ; les tudes montrent que sa masse ne devrait pas dpasser un
millier de fois celle du proton. Or il se trouve que les fluctuations quantiques tendent contribuer de manire substantielle
la masse du boson de Higgs, pouvant lamener jusqu lchelle de Planck. Toutefois, les thoriciens ont dcouvert que cette
issue, qui dvoilerait un dfaut majeur dans le modle standard, peut tre vite si certains paramtres du modle (et
notamment la masse dite nue du boson de Higgs) sont minutieusement ajusts, avec une prcision dpassant les 1 pour
1015, afin dannuler les effets de ces fluctuations quantiques sur la masse de la particule de Higgs.
7- Un dtail subtil remarquer sur la figure 7.1 est que lintensit de la force faible est reprsente entre celles des
forces forte et lectromagntique, alors que nous avions dit plus haut quelle tait plus faible que les deux autres.
Lexplication se trouve dans la table 1.2, o lon voit que les particules qui transmettent linteraction faible sont trs massives,
alors que celles des interactions forte et lectromagntique sont dnues de masse. Intrinsquement, lintensit de la force
faible (telle que la mesure sa constante de couplage, un concept que nous rencontrerons au chapitre 12), est celle quindique
la figure 7.1, mais ses particules messagres, massives, sont de lents convoyeurs de son influence et attnuent donc ses effets.
Nous verrons au chapitre 14 -comment la force gravitationnelle trouve sa place dans la figure 7.1.
8- Edward Witten, cours du Heinz Pagels Memorial Lecture Series, Aspen, Colorado, 1997.
9- Pour une discussion en profondeur de ces ides et de leurs dclinaisons, consultez Steven Weinberg, Le rve
dune thorie ultime, op. cit.

8
Dimensions caches
Einstein a rsolu deux des principaux conflits scientifiques du sicle pass, dabord avec la relativit restreinte puis avec la relativit
gnrale. Les problmes qui avaient initialement motiv ses travaux
nen laissaient pas prsager lissue, mais chacune de ses solutions
transforma compltement notre comprhension de lespace et du
temps. La thorie des cordes rsout le troisime conflit majeur du
X X e sicle et, dune manire quEinstein lui-mme aurait certainement
trouve remarquable, requiert que lon rvise nouveau radicalement
notre conception de lespace et du temps. La thorie des cordes branle
tel point les fondements de la physique moderne que mme le
nombre de dimensions de lUnivers, un dtail si largement accept que
vous auriez pu le croire labri de toute remise en question, se voit
compltement boulevers.

Lillusion de lhabitude
Lexprience forge lintuition. Et mme plus : lexprience fournit
le cadre au sein duquel nous analysons et interprtons nos perceptions.
Par exemple, vous pensez sans doute quun enfant sauvage , lev
par une meute de loups, doit voir le monde dune manire fort
diffrente de la vtre. Mme des comparaisons moins extrmes, par
exemple entre des personnes issues de traditions culturelles trs
diffrentes, soulignent quel point nos expriences dterminent notre
tournure desprit.

Il existe cependant certaines choses que tout le monde ressent. Et,


souvent, les croyances et les attentes qui dcoulent de ces expriences
universelles sont les plus difficiles identifier et les plus dures
vaincre. En voici un exemple, simple mais fondamental. Si vous vous
levez, vous pouvez voluer dans trois directions indpendantes, cest-dire travers trois dimensions spatiales indpendantes. Absolument
tous les parcours que vous pourrez suivre et quelle quen soit la
complexit rsultent dune combinaison de mouvements dans ce que
nous pourrions appeler la dimension droite/gauche , la dimension
avant/arrire et la dimension haut/bas . chacun de vos pas
correspondent trois choix implicites qui dterminent comment vous
vous dplacez dans chacune de ces trois dimensions.
Une remarque quivalente, que nous avons rencontre lors de
notre discussion de la relativit restreinte, est que tout point dans
lUnivers peut tre entirement spcifi par trois nombres indiquant sa
position dans ces trois dimensions spatiales. Dans un langage plus
familier, vous donnez une adresse New York en prcisant la rue (le
point dans la dimension droite/gauche ), la rue ou lavenue qui la
croise (le point dans la direction avant/arrire ) et le numro de
ltage (le point dans la direction haut/bas ). En adoptant un point
de vue plus moderne, et sachant que les travaux dEinstein nous
poussent considrer le temps comme une autre dimension (la
dimension futur/pass ), nous avons donc au total quatre
dimensions (trois spatiales et une temporelle). On spcifie les
vnements de lUnivers en indiquant o et quand ils ont lieu.
Cet aspect de notre monde est si lmentaire, si vident et si compltement omniprsent quil semble vraiment labri de toute
remise en question. Et pourtant, en 1919, un mathmaticien polonais
peu connu, Theodor Kaluza, de luniversit de Knigsberg, a eu
laudace de dfier lvidence : il a propos quen fait lUnivers pouvait
ne pas avoir trois dimensions spatiales, mais plus. Parfois, les
suggestions premire vue stupides sont tout bonnement stupides.
Parfois, elles remettent tout en cause. Bien quil lui ait fallu un bon
bout de temps pour se diffuser, la proposition de Kaluza a fini par
rvolutionner la formulation des lois physiques. Et lon na pas fini de
ressentir les secousses de son ide prmonitoire.

Invent par Kaluza, perfectionn par Klein


Lide que notre Univers puisse avoir plus de trois dimensions
spatiales peut vous sembler idiote, bizarre, voire mystique. En ralit,
elle est fort concrte et parfaitement plausible. Pour sen convaincre,
commenons par changer temporairement de point de vue et, au lieu
denvisager lUnivers dans son ensemble, considrons un objet plus
banal comme un long et fin tuyau darrosage.
Imaginez que lon droule quelques centaines de mtres de tuyau
au-dessus dun gouffre et quon lobserve depuis une certaine distance,
disons quatre cents mtres, comme dans la figure 8.1(a). cette
distance, vous percevrez facilement lextension horizontale du tuyau,
mais, moins davoir une vue perante, vous aurez du mal distinguer
lpaisseur du tuyau. De votre point de vue lointain, vous penserez donc
quune fourmi vivant sur ce tuyau ne pourra se dplacer que dans une
dimension : la dimension droite/gauche, sur toute la longueur du
tuyau. Et, si lon vous demandait de prciser la position de la fourmi
un moment donn, vous nauriez quune information fournir : la
distance entre celle-ci et lextrmit droite (ou gauche) du tuyau.
Finalement, une distance de quatre cents mtres, un long bout de
tuyau darrosage apparat comme un objet unidimensionnel.

Figure 8.1 (a) Un t u y a u da r r osa g e, obser v de t r s loin , r essem ble u n objet


u n idim en sion n el. (b) Lor squ on lex a m in e la lou pe, u n e secon de dim en sion
a y a n t la for m e du n cer cle et qu i est en r ou le a u t ou r du t u y a u dev ien t
v isible.

En ralit, nous savons bien que le tuyau a une paisseur. Certes,


vous aurez du mal faire le point quatre cents mtres, mais, avec une
paire de jumelles, vous pourrez zoomer sur le tuyau et observer
directement sa circonfrence, comme le montre la figure 8.1(b). Avec
ce point de vue agrandi, vous verrez que la petite fourmi vivant sur le
tuyau peut, en fait, ramper dans deux directions indpendantes : la
dimension droite/gauche qui stend sur la longueur du tuyau et que
nous avons dj identifie, et la dimension dans le sens des aiguilles
dune montre (ou dans le sens contraire) autour de la partie circulaire
du tuyau. Pour indiquer o se trouve la petite fourmi un certain
moment, il faut en fait spcifier deux donnes : la position de celle-ci le
long du tuyau, ainsi que sa position autour de la circonfrence. Cela
reflte le fait que la surface du tuyau darrosage est bidimensionnelle1.
Il existe nanmoins une nette diffrence entre ces deux
dimensions. La direction le long du tuyau est tendue, longue et
aisment visible. La direction qui encercle lpaisseur du tuyau est
courte, enroule et plus difficile voir. Pour dcouvrir cette
dimension circulaire, il faut examiner le tuyau vraiment de plus prs.

Cet exemple met en vidence un aspect subtil et important des


dimensions spatiales : il en existe deux sortes. Elles peuvent tre
grandes, tendues et donc directement visibles, ou petites, enroules et
bien plus difficiles dtecter. Bien sr, dans cet exemple, il ne nous a
pas fallu beaucoup defforts pour rvler la dimension enroule
(lpaisseur du tuyau). Une paire de jumelles a suffi. Mais, avec un
tuyau darrosage extrmement fin fin comme un cheveu ou comme
un capillaire , la dtection de la dimension enroule et t bien plus
difficile.
Dans un article quil a adress Einstein en 1919, Kaluza faisait
une suggestion surprenante. Il proposait que la structure spatiale de
lUnivers puisse possder plus de dimensions que les trois habituelles.
La raison pour laquelle il en tait venu formuler cette thse si
radicale, comme nous allons le voir sous peu, tait quil avait
dcouvert quelle fournissait un cadre lgant et sduisant pour unifier
la thorie de la relativit gnrale dEinstein et la thorie de
llectromagntisme de Maxwell en un modle conceptuel unique.
Mais, tout dabord, comment cette proposition peut-elle bien tre
compatible avec le fait flagrant que nous voyions trois dimensions ?
La rponse cette question, implicite dans le travail de Kaluza,
puis explicite et affine par le mathmaticien sudois Oskar Klein en
1926, est que la structure spatiale de lUnivers peut prsenter la fois des
dimensions tendues et des dimensions enroules. Ainsi, comme lextension
horizontale du tuyau darrosage, il renferme de grandes dimensions,
tendues et aisment visibles, savoir les trois dimensions spatiales de
notre exprience quotidienne. Mais, comme la circonfrence du tuyau
darrosage, lUnivers pourrait galement avoir des dimensions
spatiales supplmentaires, intimement enroules dans un espace
minuscule si minuscule quil serait rest, jusqu ce jour, labri de
toute dtection, mme par les appareils les plus sophistiqus.
Pour mieux voir ce que veut dire cette proposition tonnante,
revenons notre tuyau darrosage. Imaginez quon ait peint des cercles
noirs, peu espacs entre eux, faisant le tour de sa circonfrence. De
trs loin, le tuyau ressemble toujours une fine ligne
unidimensionnelle. En zoomant laide des jumelles, vous pourrez
dtecter la dimension enroule (encore plus facilement aprs nos

travaux de peinture) et vous verrez limage illustre dans la figure 8.2.


Celle-ci souligne le fait que la surface du tuyau est bidimensionnelle,
avec une grande dimension, tendue, et une petite dimension,
circulaire. Kaluza et Klein ont propos que notre Univers spatial tait
analogue, mais avec trois grandes dimensions tendues et une petite
dimension circulaire soit quatre dimensions spatiales au total.
Dessiner quelque chose qui ait autant de dimensions tant bien
difficile, nous nous -contenterons dune reprsentation contenant deux
dimensions tendues et une petite dimension circulaire. On peut voir
cela dans la figure 8.3, o lon a grossi successivement la structure
spatiale, un peu comme nous avions zoom sur la surface du tuyau
darrosage.

Figure 8.2 La su r fa ce du t u y a u da r r osa g e est bidim en sion n elle : u n e


dim en sion (lex t en sion h or izon t a le), in diqu e pa r la flch e dr oit e, est lon g u e
et t en du e ; la u t r e (a u t ou r de la cir con fr en ce), sig n a le pa r la flch e
cou r be, est cou r t e et en r ou le.

Figure 8.3 Com m e da n s la fig u r e 5 .1 , ch a qu e n iv ea u su ccessif r epr sen t e u n


g r ossissem en t n or m e de la st r u ct u r e spa t ia le du n iv ea u pr cden t . Not r e
Un iv er s pou r r a it a v oir des dim en sion s su pplm en t a ir es com m e n ou s le
v oy on s pa r t ir du qu a t r im e n iv ea u de g r ossissem en t si celles-ci son t
en r ou les da n s u n espa ce su ffisa m m en t pet it pou r t r e r est es in dcela bles
ce jou r .

Tout en bas de la figure, limage montre la structure manifeste de


lespace le monde environnant ordinaire des chelles familires,
de lordre du mtre. Ces distances sont reprsentes par les plus

grosses lignes du quadrillage. Dans les images suivantes, on zoome sur


la structure de lespace en scrutant des rgions de plus en plus petites,
que lon grossit successivement afin de les rendre plus visibles.
Dabord, lorsquon examine la structure de lespace des chelles de
plus en plus petites, il ne se passe pas grand-chose ; il garde en gros la
mme apparence qu plus grande chelle, comme on peut le voir aux
trois premiers niveaux de grossissement. Cependant, mesure que
nous avanons jusquau quatrime niveau de grossissement de la
figure 8.3, une nouvelle dimension circulaire, enroule, devient
visible, un peu comme les boucles de laine qui composent les poils dun
tapis. Kaluza et Klein ont propos que cette dimension circulaire
supplmentaire existait en chaque point des dimensions tendues, tout
comme la dimension circulaire du tuyau darrosage existe en chaque
point de son extension horizontale. (Pour plus de clart, nous navons
dessin que quelques chantillons de la dimension circulaire.) La
figure 8.4 est un plan rapproch de la structure microscopique de
lespace selon Kaluza-Klein.

Figure 8.4 Les lig n es du qu a dr illa g e r epr sen t en t les dim en sion s t en du es de
n ot r e ex pr ien ce qu ot idien n e, t a n dis qu e les pet it s cer cles fig u r en t u n e
dim en sion n ou v elle, m in u scu le et en r ou le su r elle-m m e. Com m e les
pet it es bou cles de la in e qu i com posen t les poils du n t a pis, les cer cles ex ist en t
en ch a qu e poin t des dim en sion s t en du es h a bit u elles m a is, pou r plu s de
v isibilit , n ou s les dessin on s r pa r t is su r les in t er sect ion s du qu a dr illa g e.

Les similitudes avec le tuyau darrosage sont flagrantes, mais il


existe toutefois des diffrences importantes. LUnivers a trois grandes
dimensions spatiales (dont seulement deux sont dessines), contrairement au tuyau darrosage, qui nen a quune. Plus important
encore, nous dcrivons maintenant la structure spatiale de lUnivers
lui-mme, et pas dun simple objet, comme le tuyau, qui existe au sein
de lUnivers. Mais lide de base ne change pas : comme pour la
circonfrence du tuyau darrosage, si la dimension supplmentaire de
lUnivers est trs petite, elle sera bien plus difficile dtecter que les
grandes dimensions. En fait, si sa taille est suffisamment petite, elle
sera hors de porte de nos plus puissants appareils. Mais le plus
important, cest que la dimension circulaire nest pas une simple bosse
lintrieur des dimensions habituelles comme lillustration pourrait
vous le laisser croire. La dimension circulaire est rellement une nouvelle
dimension, qui existe en tous les points des dimensions familires, tout
comme chacune des dimensions haut/bas , droite/gauche et
avant/arrire existe elle aussi en tous les points. Il sagit dune
nouvelle dimension indpendante, dans laquelle la fourmi, si elle tait
assez petite, pourrait se promener. Pour spcifier la position spatiale
de cette fourmi ultramicroscopique, il nous faudrait prciser ses
coordonnes dans les trois dimensions habituelles (reprsentes par le
quadrillage) et aussi dans la dimension circulaire. Il faudrait donc quatre
donnes spatiales ; en ajoutant le temps, cela fait un total de cinq
donnes spatio-temporelles, une de plus que ce qui est communment
admis.
Ainsi, nous dcouvrons avec surprise que, mme si nous ne
voyons que trois dimensions spatiales, le raisonnement de Kaluza et de
Klein montre que cela nexclut pas lexistence de dimensions
supplmentaires, dans la mesure o celles-ci sont ultrapetites.
LUnivers pourrait trs bien avoir des dimensions caches.
Petites, certes, mais petites quel point ? Les expriences les
plus sophistiques peuvent dtecter des structures de lordre dun
milliardime de milliardime de mtre. Une dimension enroule une
chelle infrieure cette distance minuscule serait trop tnue pour
tre dtecte. En 1926, Klein a combin la suggestion initiale de Kaluza
avec des ides issues du domaine naissant de la thorie quantique. Ses

calculs indiquaient quune dimension circulaire additionnelle pourrait


tre aussi petite que la longueur de Planck, ce qui dpasse largement
nos capacits de dtection. Depuis lors, les physiciens appellent thorie
de Kaluza-Klein la possible existence de minuscules dimensions
spatiales supplmentaires2.

Alles et venues sur un tuyau darrosage


Lexemple du tuyau darrosage et lillustration de la figure 8.3 ont
pour but de vous aider imaginer comment notre Univers pourrait
avoir des dimensions supplmentaires. Mais il est trs difficile, mme
pour les spcialistes dans ce domaine, de visualiser un univers ayant
plus de trois dimensions spatiales. Pour cette raison, les physiciens
sefforcent davancer en imaginant ce que serait la vie dans un univers
de dimension infrieure (suivant ainsi la piste initie par Edwin Abbott
en 1884, dans le merveilleux classique de vulgarisation Flatland 3), ce
qui a pour but de nous faire comprendre que lUnivers a plus de
dimensions que celles dont nous sommes directement -conscients.
Tentons cette exprience et imaginons un univers bidimensionnel
ayant lallure de notre tuyau darrosage. Pour cela, je vous invite
abandonner le point de vue de lobservateur extrieur pour qui le
tuyau darrosage nest quun objet de lUnivers. Il vous faut quitter le
monde tel que vous le connaissez et pntrer ce nouvel Univers
Tuyau-darrosage, dont toute lextension spatiale est constitue par la
surface dun tube trs long (infiniment long, si vous voulez). Vous voil
devenu une fourmi minuscule, qui vit sa vie sur cette -surface.
Allons encore plus loin : imaginez que la dimension circulaire de
lUnivers Tuyau-darrosage est si courte que ni vous ni aucun autre de
ses habitants navez conscience de son existence. Bien au contraire :
pour vous et pour les autres habitants de lUnivers Tuyau, il est une
certitude, une vidence fondamentale qui ne saurait tre remise en
question : lUnivers possde une seule dimension spatiale. (Et, si
lUnivers Tuyau-darrosage avait eu sa fourmi Einstein, ses habitants
auraient pu dire que leur Univers avait une dimension spatiale et une
dimension temporelle.) En fait, cette proprit est tellement triviale

que les habitants du tuyau ont baptis leur monde Filterre, soulignant
clairement quil ne possde quune dimension spatiale.
La vie sur Filterre est bien diffrente de la ntre. Par exemple,
votre corps familier ne peut pas tenir sur Filterre. Quels que soient vos
efforts, vous ne pourrez jamais rien changer au fait que vous ayez une
longueur, une hauteur et une paisseur, cest--dire une extension
spatiale en trois dimensions. Sur Filterre, rien daussi extravagant nest
concevable. Noubliez pas que, mme si limage que vous vous faites de
Filterre est encore celle dun objet long et filiforme inclus dans notre
espace, vous devez rellement envisager Filterre comme un univers en
soi, en dehors duquel rien dautre nexiste. Et, en tant quhabitant de
Filterre, vous devez tenir dans son extension spatiale. Essayez de vous
reprsenter cela. Mme si vous vous rincarniez en fourmi, cela ne
marcherait toujours pas. Il vous faudrait aplatir votre corps jusqu ce
quil ressemble plutt un vers, puis laplatir encore jusqu ce quil
nait plus du tout dpaisseur. Pour tenir sur Filterre, vous devez tre
une crature qui a seulement une longueur.
Imaginez aussi que vous ayez un il chaque extrmit de votre
corps. Contrairement aux yeux humains qui pivotent dans les trois
dimensions, vos yeux de filtre sont immobiles, en place pour
toujours, fixant chacun ltendue de la distance unidimensionnelle. Et
ce nest pas une limitation anatomique de votre nouvelle incarnation.
Car vous savez, ainsi que tous les autres filterriens, quil ny a pas
dautre direction dans laquelle regarder, puisque Filterre na quune
dimension. Lavant et larrire constituent eux seuls toute lextension
de Filterre.
On pourrait tenter dimaginer dautres aspects de la vie sur
Filterre, mais on comprendrait assez vite quil ny a pas grand-chose de
plus dire. Imaginez par exemple quun autre filtre se trouve lun ou
lautre de vos cts : vous verriez lun de ses yeux celui qui vous
fait face , mais, contrairement aux yeux humains, les siens ne
seraient quun simple point. Sur Filterre, les yeux ne prsentent aucune
fioriture et ne trahissent aucune motion il ny a simplement pas de
place pour ces aspects familiers. De plus, vous seriez coinc pour
toujours avec cette vision ponctuelle de lil de la filcrature voisine.
Si vous vouliez la dpasser afin dexplorer la partie de Filterre derrire

elle, vous seriez trs du : vous ne pouvez pas la dpasser. Elle vous
barre la route et il ny a pas moyen, sur Filterre, de la contourner.
Lordre des filtres le long de ltendue de Filterre est fixe et immuable.
Quelle calamit !
Quelques milliers dannes aprs une piphanie religieuse sur
Filterre, un filtre du nom de Kaluza K. Line a redonn espoir aux
filterriens opprims. la suite dune inspiration divine ou simplement
de lexaspration de toutes ces annes passes fixer lil ponctuel de
son voisin, il a propos que Filterre pouvait ne pas tre
unidimensionnelle. Il a mis lhypothse que Filterre tait en fait
bidimensionnelle, la seconde dimension spatiale tant une dimension
circulaire minuscule qui aurait, jusqualors, chapp la dtection
cause de sa toute petite taille. Allant plus loin, car combien la vie serait
diffrente si seulement cette direction enroule pouvait sagrandir, son
ide sest rvle possible grce aux travaux dun de ses collgues, Filstein. LUnivers dcrit par Kaluza K. Line vous a sidr, vous et vos
camarades, et vous a tous remplis despoir. Si les filterriens pouvaient
se croiser librement grce la seconde dimension, ce serait la fin de
lesclavage spatial ! De toute vidence, Kaluza K. Line a dcrit la vie sur
un univers tube paissi .
En effet, si la dimension circulaire augmentait, Filterre se
dilaterait et deviendrait un Univers Tuyau ; votre vie serait
transforme sous bien des rapports. Prenez votre corps, par exemple.
En tant que filtre, tout ce qui se trouve entre vos deux yeux en
constitue lintrieur. Ainsi, vos yeux jouent le mme rle pour votre
corps filaire que la peau pour notre corps humain : ils reprsentent la
frontire entre le dedans et le dehors. Sur Filterre, pour avoir accs
lintrieur de votre corps filaire, un mdecin na dautre choix que den
percer la surface ; autrement dit, sur Filterre, la chirurgie passe par
les yeux.
Imaginez maintenant ce qui arriverait si Filterre possdait une
dimension enroule et si cette dimension se dilatait jusqu une taille
observable. Alors on pourrait maintenant observer votre corps sous
un angle nouveau, et voir ainsi directement son intrieur, comme le
montre la figure 8.5. Grce cette deuxime dimension, un chirurgien
pourrait vous oprer en accdant directement vos entrailles.

Bizarre ! Avec le temps, les filterriens dvelopperaient sans doute une


enveloppe corporelle pour protger lintrieur de leurs corps, exposs
depuis peu au contact du monde extrieur. En outre, leur volution les
conduirait certainement devenir des tres dots aussi bien dune
longueur que dune paisseur : des cratures plates glissant le long de
lUnivers Tuyau bidimensionnel, comme lillustre la figure 8.6. Si la
dimension circulaire devenait vraiment grande, cet univers
bidimensionnel ressemblerait fort au Flatland dAbbott : un monde
bidimensionnel imaginaire, quAbbott avait dot dun riche bagage
culturel et mme dun systme de castes satirique, fond sur la forme
gomtrique de tout un chacun. Il tait difficile dimaginer que quoi
que ce soit dintressant puisse avoir lieu sur Filterre il ny a
simplement pas la place , mais la vie sur un tuyau darrosage regorge
de possibilits. La transition dune deux dimensions spatiales
suffisamment grandes pour tre observables est spectaculaire.
Et, maintenant, le refrain : pourquoi sarrter en si bon chemin ?
Pourquoi lunivers bidimensionnel lui-mme ne pourrait-il pas
comporter une dimension enroule et, secrtement, se rvler
tridimensionnel ? La figure 8.4 permet dillustrer cela, mais il faut
prciser que nous imaginons maintenant quil nexiste que deux
dimensions spatiales ayant une extension (quand nous avons introduit
cette image, nous avons dit que le quadrillage plat reprsentait trois
dimensions). Si la dimension circulaire venait augmenter, un tre
bidimensionnel dcouvrirait un monde radicalement diffrent, dans
lequel ses dplacements ne seraient plus limits aux seuls mouvements
de droite -gauche et davant en arrire le long des dimensions
habituelles. Cette crature pourrait alors se dplacer dans une
troisime dimension, la direction haut/bas autour de la boucle. Et,
si la dimension circulaire venait acqurir une taille suffisamment
importante, cet univers tridimensionnel pourrait mme sidentifier
notre Univers. Nous ne savons pas, ce jour, si nos trois dimensions
spatiales stendent rellement linfini ou si, au contraire, certaines se
referment sur elles-mmes pour former une boucle gante, bien audel de la porte de nos tlescopes les plus puissants. Si la dimension
circulaire de la figure 8.4 devenait assez grande si elle stendait sur

des milliards dannes-lumire , cette image pourrait trs bien


reprsenter notre monde.

Figure 8.5 Les filt r es on t u n e v u e dir ect e su r lin t r ieu r du cor ps de leu r s con g n r es ds lor s qu e Filt er r e st en d en u n Un iv er s T u y a u .

Figure 8.6 Des cr a t u r es pla t es, bidim en sion n elles, v iv a n t su r lUn iv er s


Tu y au .

Et le refrain se rpte : pourquoi sarrter en si bon chemin ?


Nous aboutissons ainsi la vision de Kaluza et Klein : notre Univers
tridimensionnel pourrait receler une quatrime dimension spatiale,
non encore dcouverte. Si cette ventualit stupfiante, ou sa
gnralisation davantage de dimensions enroules (nous y

reviendrons sous peu), tait le reflet de la ralit, et si ces dimensions


boucles sur elles-mmes venaient crotre pour atteindre des tailles
macroscopiques, alors, comme les exemples prcdents le laissent
prsager, la vie telle que nous la connaissons serait grandement
transforme.
Tout aussi surprenant que cela puisse paratre, si ces dimensions
supplmentaires
restaient
enroules
sur
elles-mmes
et
microscopiques, elles auraient tout de mme de profondes
consquences.

Lunification aux dimensions suprieures


Lide de Kaluza selon laquelle notre Univers possderait plus de
dimensions spatiales que celles que nous voyons directement tait dj
remarquable en soi. Un autre point la rendit rellement intressante.
Einstein avait formul la relativit gnrale dans le cadre familier dun
univers comportant trois dimensions spatiales et une dimension
temporelle. Le formalisme mathmatique de la thorie, quant lui,
peut se gnraliser de manire tout fait directe, conduisant des
quations analogues pour un univers prsentant des dimensions
supplmentaires. Partant de la modeste hypothse dune seule
dimension supplmentaire, Kaluza a refait toute lanalyse
mathmatique et driv de nouvelles quations.
Il a obtenu ainsi des quations relatives aux trois dimensions
ordinaires quasi identiques celles dEinstein. Mais, puisquil avait
ajout une quatrime dimension spatiale, Kaluza na pas t surpris de
dcouvrir des quations supplmentaires, outre celles quEinstein
avait obtenues initialement. Aprs avoir tudi ces quations associes
la nouvelle dimension, il a compris quil se passait quelque chose
dincroyable. Les quations additionnelles ntaient autres que les
quations de Maxwell dcrivant la force lectromagntique ! En
ajoutant une seule dimension spatiale, Kaluza avait runi la thorie de
la gravitation dEinstein et la thorie de la lumire de Maxwell !
Avant les travaux de Kaluza, on pensait que la gravitation et
llectromagntisme taient deux forces sans rapport entre elles. En
ayant laudace et la crativit de proposer que notre Univers avait une

dimension spatiale supplmentaire, Kaluza suggrait quelles taient,


en fait, intimement lies. En vertu de sa thorie, gravitation et
lectromagntisme taient toutes deux associes aux ondulations de la
structure de lespace-temps ; la gravitation procde des distorsions des
trois dimensions spatiales habituelles, tandis que llectromagntisme
dcoule de celles de la nouvelle dimension enroule sur elle-mme.
Kaluza a adress son article Einstein, et, en premier lieu, celui-ci
a t fort intrigu. Le 21 avril 1919, il rpondait Kaluza quil ne lui
tait jamais venu lesprit que lunification pouvait merger dun
monde cylindrique cinq dimensions [quatre despace et une de
temps] . Et il ajoutait : premire vue, votre ide me plat
normment4. Cependant, environ une semaine plus tard, Einstein
crivait de nouveau Kaluza, mais, cette fois, il se montrait plus
sceptique : Jai lu votre article en dtail et le trouve rellement
intressant. Jusquici, je ne dcle aucune impossibilit. Dun autre
ct, je dois admettre que les arguments que vous avancez ne sont pas
assez convaincants5. Puis finalement, le 14 octobre 1921, plus de
deux annes plus tard, Einstein crivait encore une fois Kaluza, aprs
avoir pris le temps de digrer un peu mieux lapproche radicale de
celui-ci : Je reviens sur mon opinion qui vous avait empch, voici
deux ans, de publier votre ide dunification de la gravitation et de
llectricit Aprs tout, sil vous en convient, je proposerai tout de
mme votre article lAcadmie6. Ctait tardif, mais Kaluza avait
finalement reu lapprobation du matre.
Lide tait de toute beaut, mais des tudes ultrieures de la
proposition de Kaluza, amliore par Klein, ont prouv quelle entrait
directement en conflit avec les donnes exprimentales. Les tentatives
dintroduction de llectron dans la thorie prdisaient, entre sa masse
et sa charge, des relations trs diffrentes des valeurs exprimentales.
Et, comme il ny avait apparemment aucun moyen de rsoudre ce problme, les physiciens qui staient intresss lide de Kaluza ont
fini par sen dtourner. Einstein et quelques autres ont continu, de
temps autre, envisager vaguement lventualit de dimensions
supplmentaires enroules, mais lapproche fut rapidement relgue
aux marges de la physique thorique.

En un certain sens, lide de Kaluza tait trop en avance sur son


temps. Les annes vingt ont marqu le dbut dun vritable
engouement pour la physique thorique et exprimentale qui
sattachait comprendre les lois fondamentales du monde
microscopique. Les thoriciens taient compltement absorbs par le
dveloppement de la mcanique quantique et de la thorie quantique
des champs. Les exprimentateurs taient occups dcouvrir les
proprits dtailles des atomes ainsi que les nombreux constituants
lmentaires de la matire. La thorie guidait lexprience et
lexprience contribuait affiner la thorie, et, en un demi-sicle, le
modle standard a vu le jour. Il nest donc pas trs surprenant que les
spculations propos de dimensions supplmentaires aient t laisses
de ct pendant ces annes productives et exaltantes. Les physiciens
taient occups exploiter les puissantes mthodes de la thorie
quantique, dont les implications produisaient quantit de prdictions
testables exprimentalement, et il restait peu dintrt pour la vague
possibilit que lUnivers soit radicalement diffrent de tout ce que lon
envisageait, des chelles si minuscules quelles taient impossibles
sonder, mme avec les instruments les plus puissants.
Mais, tt ou tard, tous les engouements perdent de leur ardeur.
Vers la fin des annes soixante et le dbut des annes soixante-dix, la
structure thorique du modle standard tait en place. Vers la fin des
annes soixante-dix et le dbut des annes quatre-vingt, nombre de ses
prdictions avaient t vrifies exprimentalement, et la plupart des
physiciens des particules en concluaient que la confirmation du reste
ntait quune question de temps. Un certain nombre de dtails
importants restaient en suspens, mais le sentiment gnral tait que
lon avait rpondu aux questions essentielles sur les interactions forte,
faible et lectromagntique.
Le temps semblait donc venu de se pencher nouveau sur la plus
monumentale de toutes les questions : lnigmatique conflit entre la
relativit gnrale et la thorie quantique. La description russie de
trois des forces de la nature par une thorie quantique a donn aux
chercheurs le courage de tenter dintroduire la quatrime force, la
gravitation. Toutes les tentatives ayant tourn court, lesprit des
physiciens sest progressivement ouvert des approches plus

radicales. Aprs avoir t laisse pour morte la fin des annes vingt,
la thorie de Kaluza-Klein tait mre pour une rsurrection.

La thorie de Kaluza-Klein modernise


Au cours des soixante annes qui ont suivi la proposition de
Kaluza, la comprhension de la physique sest considrablement
modifie et approfondie. La thorie quantique avait t amplement
vrifie. Les forces faible et forte, inconnues dans les annes vingt,
avaient t dcouvertes et analyses. Certains physiciens ont mis
lide que si la proposition de Kaluza avait chou ctait quil ne
connaissait pas ces autres forces ; peut-tre stait-il montr trop
conservateur dans son ramnagement de lespace. Plus de forces, cela
voulait dire plus de dimensions. On a mme dmontr quune seule
dimension circulaire supplmentaire, mme si elle fournissait les
indices de la relation entre la relativit gnrale et
llectromagntisme, tait tout bonnement insuffisante.
Ds le milieu des annes soixante-dix, les chercheurs ont
concentr leurs efforts sur des thories avec un grand nombre de
dimensions spatiales enroules sur elles-mmes. La figure 8.7 illustre
lexemple de deux dimensions supplmentaires enroules qui forment
la surface dune balle, cest--dire dune sphre. Comme dans le cas
dune dimension circulaire unique, ces dimensions supplmentaires
sont ajoutes en chaque point des dimensions habituelles. (Encore une
fois, par souci de clart, nous navons dessin quun chantillon de ces
dimensions sphriques, en des points rgulirement espacs.) On peut
aussi imaginer dautres formes pour ces dimensions supplmentaires.
Par exemple, la figure 8.8 reprsente une autre possibilit, avec deux
nouvelles dimensions ayant la forme dun beignet trou, cest-dire dun tore. Bien que nous soyons incapables de les dessiner, on peut
imaginer des possibilits compliques, avec trois, quatre, cinq ou un
nombre arbitraire de dimensions spatiales supplmentaires, qui
sentortillent en un vaste catalogue de formes exotiques. Ici encore, la
condition requise est que toutes ces dimensions aient une extension
spatiale infrieure aux plus petites chelles de distances que nous

puissions sonder, puisque aucune exprience na encore dvoil leur


existence.

Figure 8.7 Deu x dim en sion s su pplm en t a ir es en r ou les, for m a n t u n e sph r e.

Figure 8.8 Deu x dim en sion s su pplm en t a ir es en r ou les, for m a n t u n t or e.

Les propositions les plus prometteuses taient celles qui


incluaient aussi la supersymtrie. Les physiciens espraient que
lannulation partielle, procdant de lappariement des particules, des
fluctuations quantiques les plus svres pourrait aider aplanir les
difficults entre la gravitation et la thorie quantique. Ils ont invent le
nom de supergravit en dimensions suprieures pour dcrire ces thories

englobant la gravitation, des dimensions supplmentaires et la


supersymtrie.
Comme lors de la tentative originale de Kaluza, beaucoup de ces
versions de la supergravit semblaient trs prometteuses. Les
nouvelles quations, qui rsultaient des dimensions supplmentaires,
rappelaient
trangement
celles
utilises
pour
dcrire
llectromagntisme et les forces faible et forte. Mais un examen
attentif a montr que les anciens problmes persistaient. Pis, les
pernicieuses ondulations de lespace petite chelle, bien quattnues
par la supersymtrie, ne ltaient pas assez pour produire une thorie
viable. Il savra aussi trs difficile, pour les physiciens, dlaborer une
thorie de haute dimensionnalit, unique, raisonnable, et incluant
toutes les caractristiques des forces et de la matire7.
Petit petit, il devint vident que divers fragments dune thorie
unifie remontaient la surface, mais quil manquait un lment
crucial capable de les lier fermement entre eux dune manire
quantiquement cohrente. En 1984, le chanon manquant fit une
entre thtrale et sempara du rle principal : ctait la thorie des
cordes.

La thorie des cordes : encore plus de dimensions


nouvelles
prsent, vous devriez tre convaincu que lUnivers peut avoir
des dimensions spatiales supplmentaires ; tant quelles sont
suffisamment petites, rien ne les exclut. Mais ces dimensions
additionnelles vous paraissent sans doute bien artificielles. Notre
incapacit sonder des distances infrieures un milliardime de
milliardime de mtre autorise non seulement la prsence de
dimensions supplmentaires minuscules, mais aussi toutes sortes de
possibilits saugrenues : pourquoi pas une civilisation microscopique
de minuscules petits bonshommes verts ? Certes, les premires
semblent plus raisonnables que ces derniers, mais le fait de postuler
ces possibilits non vrifies et invrifiables pour le moment est
aussi arbitraire dans un cas comme dans lautre.

Ctait vrai avant la thorie des cordes. Celle-ci rsout le dilemme


central de la physique contemporaine, lincompatibilit entre thorie
quantique et relativit gnrale, et unifie notre comprhension de toutes les forces fondamentales et de tous les constituants
lmentaires de la matire. Or, pour accomplir ces exploits, il se trouve
que la thorie des cordes requiert que notre Univers possde des
dimensions supplmentaires.
Voici pourquoi. Lune des plus grandes dcouvertes de la thorie
quantique est que notre pouvoir prdictif se limite laffirmation que
tel ou tel rsultat se produira avec telle ou telle probabilit. Einstein
trouvait cela dplaisant, et peut-tre tes-vous daccord avec lui, mais
cest comme a. Or nous savons tous quune probabilit est toujours un
nombre compris entre 0 et 1, ou entre 0 et 100 si on les exprime par
des pourcentages. Les physiciens ont dcouvert le signe qui trahit le
dtraquement de la thorie quantique : ds quun calcul particulier
conduit des probabilits qui nentrent pas dans ces bornes. Par
exemple, nous avons mentionn plus haut quun indice de
lincompatibilit entre la relativit gnrale et la thorie quantique,
dans le cadre dune thorie de particules ponctuelles, est que certains
calculs produisent des probabilits infinies. Et nous avons expliqu
que la thorie des cordes remdie ces infinis. Mais nous navons pas
encore mentionn un problme rsiduel, assez subtil. la naissance de
la thorie des cordes, les chercheurs ont trouv que certains calculs
donnaient des probabilits ngatives, elles aussi en dehors des
limites autorises. premire vue, la thorie des cordes semblait stre
noye dans son propre bain quantique.
Avec une dtermination acharne, les physiciens ont cherch et
trouv la cause de ce rsultat inacceptable. Lexplication commence
par une observation simple. Si une corde est contrainte exister sur
une surface bidimensionnelle une table ou un tuyau darrosage par
exemple , le nombre de directions indpendantes dans lesquelles elle
peut vibrer se limite deux : les dimensions droite/gauche et
avant/arrire . Toute configuration vibratoire qui reste sur la
surface implique une combinaison de vibrations dans ces deux
directions. En consquence, cela signifie galement quune corde sur
Flatland, sur lUnivers Tuyau ou sur tout autre monde bidimensionnel

est -contrainte vibrer dans un total de deux dimensions spatiales


indpendantes. Au contraire, si la corde est autorise quitter la
surface, le nombre de vibrations indpendantes passe trois, puisque
la corde peut maintenant osciller aussi dans la direction haut/bas .
Et, de mme, dans un univers trois dimensions spatiales, une corde
peut vibrer dans trois directions indpendantes. Bien quil devienne
plus difficile visualiser, ce schma se reproduit : dans un univers
prsentant plus de dimensions spatiales, il y a toujours plus de
directions indpendantes selon lesquelles la corde peut osciller.
Nous insistons sur cette proprit de loscillation des cordes car
les physiciens ont dcouvert que les calculs problmatiques
dpendaient du nombre de directions indpendantes dans lesquelles
elles peuvent vibrer. Les probabilits ngatives provenaient dune
disparit entre ce que la thorie exigeait et ce que la ralit semblait
imposer : les calculs montraient que, si les cordes pouvaient vibrer
dans neuf directions spatiales indpendantes, toutes les probabilits
ngatives sannuleraient entre elles. Trs bien ; cest gnial, en thorie ;
et alors ? Si la thorie des cordes est cense dcrire notre monde avec
ses trois dimensions spatiales, nous ne sommes pas tirs daffaire.
Vraiment ? Suivant une piste vieille de plus dun demi-sicle, nous
devinons que Kaluza et Klein fournissent une chappatoire. Puisque les
cordes sont si petites, non seulement elles peuvent vibrer dans des
dimensions grandes et tendues, mais elles peuvent tout aussi bien
osciller dans dautres dimensions, enroules et minuscules. Et nous
pouvons ainsi satisfaire, dans notre Univers, lexigence de neuf
dimensions spatiales de la thorie des cordes, en supposant la
Kaluza-Klein quen plus de nos trois dimensions spatiales il en existe
six autres, enroules sur elles-mmes. Et cest ainsi que la thorie des
cordes, sur le point dtre radie du royaume de la pertinence
physique, fut sauve. De plus, au lieu de postuler simplement
lexistence de ces dimensions supplmentaires comme lavaient fait
Kaluza, Klein et leurs successeurs, la thorie des cordes les exige. Pour
quelle ait un sens, lUnivers doit possder neuf dimensions -spatiales
et une dimension temporelle, soit dix dimensions en tout. Et la
suggestion de Kaluza, datant de 1919, a trouv sa tribune la plus convaincante et la plus puissante.

Quelques questions
Cela soulve un certain nombre de questions. Premirement,
pourquoi la thorie des cordes requiert-elle ce nombre prcis de neuf
dimensions spatiales pour saffranchir des probabilits absurdes ? Cest
sans doute la question dont la rponse est la plus difficile formuler
sans recours au formalisme mathmatique. Un calcul direct y rpond,
mais personne na dinterprtation intuitive, ni dexplication exempte
de dtails techniques, du nombre qui en ressort. Le physicien Ernest
Rutherford a dit un jour, en essence, que si lon nest pas capable
dexpliquer un rsultat en termes simples, sans formalisme, cest quon
ne le comprend pas vraiment. Il ne voulait pas dire que le rsultat est
faux, mais seulement quon ne comprend pas vritablement son
origine, son sens ou ses implications. Et cest peut-tre le cas de la
haute dimensionnalit de la thorie des cordes. (Au fait, profitons-en
pour nous prparer, juste entre parenthses, lun des aspects de la
deuxime rvolution des supercordes que nous aborderons au
chapitre 12. Le calcul qui sous-tend la conclusion quil existe dix
dimensions despace-temps neuf despace et une de temps se
rvle tre un calcul approch. Dans le milieu des annes quatre-vingtdix, Edward Witten, se fondant sur ses propres recherches ainsi que
sur les travaux antrieurs de Michael Duff, de luniversit A&M du
Texas, et de Chris Hull et Paul Townsend, de luniversit de
Cambridge, a montr que le calcul approch ngligeait en fait une
dimension spatiale : la thorie des cordes, a-t-il expliqu au grand
tonnement de la plupart des chercheurs, exige en fait dix dimensions
spatiales et une de temps, soit onze dimensions en tout. Laissons de ct
ce rsultat essentiel jusquau chapitre 12 ; il naura en effet que peu
voir avec ce que nous exposerons dici l.)
Deuximement, si les quations de la thorie des cordes (ou, plus
prcisment, les quations approches qui sous-tendent nos
explications prliminaires au chapitre 12) montrent que lUnivers
possde neuf dimensions spatiales et une dimension temporelle,
comment se fait-il que trois dimensions spatiales (et une temporelle)
soient grandes et tendues, alors que toutes les autres sont minuscules
et entortilles ? Pourquoi ne sont-elles pas toutes tendues, ou toutes

entortilles, ou nimporte quoi dautre ? Pour le moment, personne ne


connat la rponse cette question. Si la thorie des cordes se rvle
exacte, nous devrions, au bout du compte, pouvoir connatre la
rponse, mais, ce stade, notre comprhension de la thorie nest pas
encore assez approfondie pour atteindre ce but. Ce qui ne veut pas dire
quil ny ait pas eu de vaillantes tentatives. Par exemple, dun point de
vue cosmologique, on peut imaginer quau commencement toutes les
dimensions taient entortilles, puis que lors dune explosion de type
big-bang trois dimensions spatiales et une temporelle se seraient
dployes puis dilates jusqu leur extension actuelle, tandis que les
autres seraient restes minuscules. Quelques bauches darguments
ont t avances pour rpondre cette question. Nous y reviendrons
au chapitre 14, mais ces explications nen sont qu leurs
balbutiements. Par la suite, nous supposerons qu lexception de ces
trois dimensions spatiales toutes sont enroules, en accord avec ce que
nous observons autour de nous. Un des objectifs premiers de nos
recherches est dtablir que cette supposition dcoule de la thorie
elle-mme.
Troisimement, tant donn la ncessit de nombreuses
dimensions supplmentaires, est-il possible que certaines soient, en
fait, de -nouvelles dimensions temporelles, et non spatiales ? Si vous y
rflchissez quelques minutes, vous verrez quil sagit dune possibilit
vraiment bizarre. Nous avons une comprhension viscrale de ce que
peut signifier, pour lUnivers, davoir plusieurs dimensions spatiales,
puisque, dans le monde dans lequel nous vivons, nous avons
constamment affaire leur multiplicit. Mais quest-ce que cela
pourrait bien vouloir dire davoir plusieurs temps ? Est-ce que lun
deux sidentifierait au temps tel que nous lexprimentons, dun point
de vue psychologique, tandis que lautre serait quelque peu
diffrent ?
Cela devient encore plus trange si lon envisage une dimension
temporelle enroule. Par exemple, imaginons quune petite fourmi
trotte autour dune dimension spatiale supplmentaire qui forme une
boucle. Elle se retrouvera alors perptuellement la mme position
chaque fois quelle aura fait un tour complet. Cela ne reprsente rien de
bien mystrieux en soi, puisque nous sommes habitus la possibilit

de revenir, si lon en fait le choix, en un mme lieu de lespace aussi


souvent quil nous plat. Mais, si la dimension enroule tait une
dimension de temps, alors la parcourir entirement signifierait revenir,
aprs un certain laps de temps, un instant antrieur dans le temps. Bien
sr, cela dpasse de trs loin notre exprience. Le temps, tel que nous
le connaissons, est une dimension que lon ne peut parcourir que dans
une direction, et de manire absolument irrvocable, sans jamais
pouvoir revenir un instant aprs quil est pass. videmment, il se
pourrait que les dimensions temporelles enroules aient des proprits
trs diffrentes de limmense dimension temporelle qui est cense
stendre depuis la cration de lUnivers jusqu linstant prsent. Mais,
contrairement aux nouvelles dimensions spatiales, lexistence de
nouvelles dimensions temporelles, jusquici inconnues, ncessiterait
une restructuration encore plus formidable de notre intuition. Certains
thoriciens ont explor cette possibilit, mais pour le moment les
rsultats sont peu concluants. Dans notre expos de la thorie des
cordes, nous nous cantonnerons lapproche plus conventionnelle ,
dans laquelle toutes les dimensions enroules sont des dimensions
spatiales, mais lventualit fascinante de nouvelles dimensions
temporelles pourrait bien avoir un rle jouer dans les
dveloppements futurs.

Implications physiques des nouvelles dimensions


Des annes de recherche depuis larticle original de Kaluza
montrent que, mme si ces dimensions supplmentaires doivent rester
minuscules, elles ont nanmoins des effets indirects importants sur la
physique du monde qui nous entoure. Dans la thorie des cordes, ce
lien entre les proprits microscopiques de lespace et les
consquences physiques de la thorie est particulirement
transparent.
Pour le comprendre, souvenez-vous que, selon les principes de la
thorie des cordes, les masses et les charges des particules sont
dtermines par les modes de rsonance possibles des cordes.
Reprsentez-vous une toute petite corde, qui bouge et qui oscille, et
vous comprendrez pourquoi les configurations rsonantes dpendent

de son environnement spatial. Imaginez par exemple des vagues sur


leau. Dans limmense tendue dun ocan, des ondulations isoles sont
relativement libres de se former et de voyager dun ct ou dun autre,
un peu comme les modes vibratoires dune corde qui se dplace au sein
de dimensions spatiales tendues. Cette corde a la mme libert
doscillation, dans chacune des directions tendues, tout instant.
Mais, lorsquune vague de notre ocan traverse un environnement plus
entrav, la forme prcise de son mouvement ondulatoire en sera
certainement affecte, par la profondeur de leau par exemple, ou
encore par la position et la forme des rochers quelle rencontre, par les
canaux dans lesquelles leau sengage, et ainsi de suite. Imaginez encore
un tuyau dorgue ou un cor dharmonie. Le son que produit chacun de
ces instruments est une consquence directe des configurations
vibratoires de lair lintrieur ; et celles-ci sont dtermines par la
forme et la taille de lenvironnement spatial au sein de linstrument
dans lequel les flux dair sont canaliss. Des dimensions spatiales
enroules ont un effet semblable sur les modes de vibrations possibles
dune corde. Puisque les cordes minuscules vibrent dans toutes les
dimensions spatiales, la faon prcise dont les dimensions
supplmentaires sentortillent et senroulent sur elles-mmes aura une
grande influence et restreindra svrement les configurations
vibratoires possibles. Ce sont ces configurations rsonantes, en grande
partie dtermines par la gomtrie des nouvelles dimensions, qui
forment le spectre des proprits possibles des particules que lon
observe dans les dimensions tendues. Et cela signifie que la gomtrie
des dimensions supplmentaires dtermine les attributs de la physique
fondamentale, comme les masses ou les charges des particules que lon
observe dans les trois dimensions habituelles de notre exprience quotidienne.
Ce point est si important et si fondamental quil mrite dtre
lourdement soulign. Selon la thorie des cordes, lUnivers se compose
de petites cordes, dont les rsonances vibratoires sont lorigine
microscopique des masses et des charges dinteraction des particules.
La thorie des cordes exige galement la prsence de dimensions
spatiales supplmentaires, qui doivent tre entortilles en une taille
minuscule pour saccorder avec le fait quelles nont jamais t
observes. Or une toute petite corde peut explorer un espace tout

petit. La corde se dplace tout en oscillant, et la forme gomtrique de


ces dimensions supplmentaires joue un rle essentiel dans la
dtermination des configurations de rsonance. Puisque les modes de
vibration des cordes se manifestent en tant que masses et charges des
particules lmentaires, nous en concluons que ces proprits
fondamentales de lUnivers sont dtermines, dans une large mesure,
par la taille et la forme gomtrique des dimensions supplmentaires.
Cest lune des dcouvertes les plus profondes de la thorie des cordes.
Puisque les dimensions supplmentaires influencent si
profondment les proprits physiques fondamentales de notre
Univers, nous devrions maintenant chercher comprendre quoi
ressemblent ces dimensions enroules.

quoi ressemblent les dimensions entortilles ?


Les dimensions spatiales supplmentaires de la thorie des cordes
ne peuvent pas se ratatiner nimporte comment ; les quations de la
thorie restreignent svrement leur forme gomtrique. En 1984,
Philip Candelas, de luniversit du Texas, Austin, Gary Horowitz et
Andrew Strominger, de luniversit de Californie, Santa Barbara, et
Edward Witten ont montr quune classe particulire de formes
gomtriques six-dimensionnelles pouvait satisfaire leurs conditions.
Ces figures sont connues sous le nom despaces de Calabi-Yau (ou formes
de Calabi-Yau), en lhonneur des deux mathmaticiens, Eugenio Calabi,
de luniversit de Pennsylvanie, et Shing-Tung Yau, de Harvard, dont
les recherches dans un contexte parallle, mais antrieur la thorie
des cordes, occupent une place centrale dans la -comprhension de ces
espaces. Bien que les mathmatiques dcrivant les espaces de CalabiYau soient complexes et subtiles, nous pouvons nous faire une ide de
ce quoi ils ressemblent laide dun dessin8.
La figure 8.9 montre un exemple despace de Calabi-Yau9. Comme
vous pouvez le voir, il faut garder lesprit que cette image a des
limitations intrinsques. Nous tentons de reprsenter une figure sixdimensionnelle sur une feuille de papier bidimensionnelle et cela
produit invitablement des distorsions considrables. Nanmoins,
cette image donne tout de mme une ide de ce quoi ressemble un

espace de Calabi-Yau10. Lespace de la figure 8.9 reprsente lune des


dizaines de milliers dexemples possibles de formes de Calabi-Yau qui
satisfont aux contraintes strictes que la thorie des cordes impose aux
dimensions supplmentaires. Bien que lappartenance un club de
plusieurs dizaines de milliers de membres puisse ne pas sembler tre
une condition trs restrictive, comparez cela au nombre infini de formes mathmatiquement concevables ; sous cet angle, les espaces de
Calabi-Yau sont effectivement assez rares.

Figure 8.9 Un ex em ple despa ce de Ca la bi-Y a u .

Pour vous claircir un peu les ides, imaginez que vous


remplaciez chacune des sphres de la figure 8.7 qui reprsentent
deux dimensions enroules par un espace de Calabi-Yau. Cest--dire
quen chaque point des trois dimensions tendues habituelles la thorie
des cordes dclare que se trouvent six dimensions jusquici
inattendues, minutieusement entortilles dans lune de ces formes
lallure complique, comme lillustre la figure 8.10. Ces dimensions
sont une partie intgrante et omniprsente de la structure spatiale ;
elles existent partout. Par exemple, si vous balayez un grand arc de la
main, vous ne la dplacez pas seulement dans les trois dimensions
habituelles, mais aussi dans toutes ces dimensions enroules. Bien sr,
ces dimensions sont si petites que votre main les traverse un nombre
incalculable de fois, revenant sans cesse au point de dpart. Leur taille
minuscule implique quil ny a pas beaucoup de place pour un objet

macroscopique comme votre main : tout se combine pour que vous


nayez absolument pas conscience du voyage que votre bras a
parcouru travers les dimensions entortilles la Calabi-Yau.

Figure 8.10 Si lon en cr oit la t h or ie des cor des, lUn iv er s a u r a it des


dim en sion s su pplm en t a ir es, en t or t illes da n s u n espa ce de Ca la bi-Y a u .

Cest un aspect stupfiant de la thorie des cordes. Mais, si vous


tes dot dun esprit pratique, vous serez tent de ramener la
discussion un niveau plus concret et plus fondamental. Maintenant
que nous avons une ide plus prcise de ce quoi ressemblent ces
dimensions supplmentaires, reste savoir quelles sont les proprits
qui dcoulent de la vibration des cordes travers ces espaces, et si ces
proprits sont compatibles avec les observations exprimentales.
Cest la question un million de francs de la thorie des cordes !

1- Lide est simple mais, les ambiguts du langage commun pouvant prter confusion, deux prcisions
simposent. Premirement, nous considrons que la fourmi est contrainte ne vivre que sur la surface du tuyau. Si, au
contraire, la fourmi pouvait percer le tuyau si elle pouvait en pntrer le caoutchouc , nous aurions besoin de trois
nombres pour spcifier sa position, puisquil nous faudrait indiquer aussi jusqu quelle profondeur elle aurait creus. Mais si
la fourmi ne parcourt que la surface du tuyau, sa position peut ntre prcise que par deux nombres. Cela nous mne la
seconde remarque. Mme si la fourmi nhabitait que la surface du tuyau, nous pourrions aussi bien choisir dindiquer o elle
se trouve par trois nombres : les positions dans les dimensions habituelles de lespace tridimensionnel, droite-gauche ,
avant-arrire et haut-bas . Mais, sachant que la fourmi ne vit que sur la surface du tuyau, les deux nombres
mentionns dans le texte correspondent aux donnes minimales qui dfinissent la position de la fourmi de manire unique.
Et cest ce que lon entend en disant que la surface du tuyau est bidimensionnelle.
2- Chose tonnante, les physiciens Savas Dimopoulos, Nima Arkani-Hamed et Gia Dvali, sappuyant sur des
recherches antrieures dIgnatios Antoniadis et Joseph Lykken, firent remarquer quil serait tout fait possible quune
dimension enroule supplmentaire, de taille aussi grande quun millimtre, nait pas encore t observe

exprimentalement. La raison en est que les acclrateurs de particules sondent le monde microscopique en usant des forces
forte, faible et lectromagntique. On ignore en gnral la force gravitationnelle, incroyablement faible des nergies
exprimentalement accessibles. Mais Dimopoulos et ses collaborateurs notrent que si la dimension enroule avait
principalement une influence sur la force gravitationnelle (ce qui savre tout fait plausible dans la thorie des cordes), elle
aurait trs bien pu chapper toutes les expriences existantes. Dans un futur assez proche, de nouvelles expriences
gravitationnelles, beaucoup plus sensibles, se mettront la recherche de ces grandes dimensions enroules. Un rsultat
positif reprsenterait lune des plus grandes dcouvertes de tous les temps.
3- Edwin Abbott, Flatland, Princeton, Princeton University Press, 1991.
4- Albert Einstein dans une lettre adresse T. Kaluza, cite par Abraham Pais, Subtle is the Lord : The Science
and the Life of Albert Einstein, Oxford, Oxford University Press, 1982, p. 330.
5- Albert Einstein dans une lettre adresse T. Kaluza, cite par D. Freedman and P. Van Nieuwenhuizen, The
Hidden Dimensions of Spacetime , Scientific American, 252, 1985, p. 62.
6- Ibid.
7- Les physiciens dcouvrirent que la caractristique du modle standard la plus difficile inclure dans une
formulation en dimensions suprieures tait ce que lon appelle la chiralit. Pour ne pas surcharger lexpos, nous nen avons
pas parl dans le texte principal, mais, lattention des plus curieux, en voici quelques mots. Imaginez que lon vous montre
le film dune certaine exprience scientifique et que lon vous mette au dfi de dterminer si la camra a film lexprience
directement ou si elle a film son image dans un miroir. Le cadreur tant un expert, les signes qui auraient pu trahir la
prsence du miroir nentrent pas en ligne de compte. Pensez-vous pouvoir relever ce dfi ? Au milieu des annes cinquante,
les travaux thoriques de T. D. Lee et C. N. Yang, ainsi que les rsultats exprimentaux de C. S. Wu et de ses collaborateurs,
dvoilrent que lon peut relever ce dfi, condition que lexprience filme soit approprie. Plus prcisment, leurs travaux
tablirent que les lois de lUnivers ne possdent pas une parfaite symtrie miroir, en ce sens que limage dans un miroir de
certains procds ceux qui dpendent directement de la force faible ne peuvent pas avoir lieu dans notre monde, mme si
le procd initial, lui, est observ. Ainsi, en regardant le film, si vous y voyez un de ces procds interdits, vous pourrez tre
sr quil sagit de limage-miroir dune exprience et pas de lexprience elle-mme. Puisque les miroirs intervertissent la
gauche et la droite, le travail de Lee, Yang et Wu tablit que lUnivers ne prsente pas de symtrie parfaite entre droite et
gauche dans le jargon du milieu, lUnivers est chiral. Cest cette caractristique du modle standard (de la force faible en
particulier) que les physiciens trouvrent quasiment impossible incorporer un cadre de supergravit en dimensions
suprieures. Pour viter la confusion, notons quau chapitre 10 nous aborderons un concept de la thorie des cordes connu
sous le nom de symtrie miroir , mais, dans ce contexte, lutilisation du mot miroir est compltement diffrente de
celle que lon en fait ici.
8- lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, notons quune varit de Calabi-Yau est une
varit de Khler, complexe, dont la premire classe de Chern est nulle. En 1957, Calabi mit lhypothse que toutes ces
varits admettaient une mtrique plate, et Yau prouva en 1977 que cette conjecture tait exacte.
9- Cette illustration, reproduite avec lautorisation gracieuse dAndrew Hanson, de luniversit de lIndiana, fut
labore laide de lextension de graphisme 3-D de Mathematica.
10- lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, notons que ce Calabi-Yau est une vraie
tranche tridimensionnelle de lhypersurface de degr 5 du quatre-espace projectif complexe.

9
Signatures exprimentales
Rien ne ferait plus plaisir aux thoriciens des cordes que de
pouvoir prsenter firement au reste du monde une liste de prdictions
dtailles, testables exprimentalement. Une chose est sre : il est
impossible dtablir si une thorie dcrit notre monde sans la
soumettre des vrifications exprimentales. Et peu importe que la
thorie des cordes soit trs sduisante ; si elle ne dcrit pas
correctement notre Univers, elle naura pas plus de pertinence quun
jeu de Donjons et Dragons compliqu.
Edward Witten aime dire que la thorie des cordes a dj fait
une
prdiction
spectaculaire,
amplement
confirme
exprimentalement : La thorie des cordes prsente la proprit
remarquable de prdire la gravit1. Ce que Witten veut dire par l, cest
que Newton et Einstein ont labor des thories de la gravitation car
leurs observations de notre monde leur montraient clairement
lexistence de la -gravit, qui requrait donc une explication prcise et
cohrente. linverse, un physicien qui tudierait la thorie des
cordes, mme en ne sachant absolument rien de la relativit gnrale,
en trouverait inexorablement le chemin. Avec son mode vibratoire du
graviton, de spin 2 et de masse nulle, la thorie des cordes contient
entirement la gravitation, bien ancre au cur de sa structure
thorique. Comme le dit encore Witten, le fait que la gravit soit une
consquence de la thorie des cordes reprsente lune des plus grandes
dcouvertes thoriques que lon ait jamais faites2 . condition que
cette prdiction soit rebaptise postdiction , dans la mesure o
les physiciens avaient dcouvert des descriptions thoriques de la

gravitation bien avant de connatre la thorie des cordes, Witten


signale quil sagit l dun accident de lHistoire. Et il ajoute quon
pourrait tout fait imaginer que dautres civilisations volues de
lUnivers aient dcouvert la thorie des cordes en premier lieu, et
quune thorie de la gravit nen ait t obtenue que comme une
consquence -stupfiante.
Mais comme lhistoire des sciences de notre plante est ce quelle
est, pour beaucoup, cette postdiction de la gravit reprsente une confirmation exprimentale peu convaincante de la thorie des cordes.
La plupart des physiciens prfreraient lune des deux choses
suivantes : ou bien une vritable prdiction de la thorie des cordes
que les exprimentateurs pourraient confirmer, ou bien la postdiction
dune des proprits de notre monde qui na pas encore dexplication
(comme la masse de llectron ou lexistence de trois familles de
particules). Dans le prsent chapitre, nous verrons jusquo sont alls
les thoriciens dans la poursuite de ces objectifs.
Fait ironique, nous verrons que, bien que la thorie des cordes
soit potentiellement la thorie la plus prdictive que les physiciens
aient jamais tudie une thorie qui a la capacit dexpliquer les
proprits les plus fondamentales de la nature , ceux-ci ne sont pas
encore en mesure de faire des prdictions suffisamment prcises pour
tre confrontes aux donnes exprimentales. Tel lenfant qui reoit
pour Nol le cadeau de ses rves mais narrive pas le faire marcher
parce quil manque une ou deux pages du mode demploi, les
physiciens sont aujourdhui en possession de ce qui pourrait bien tre
le Graal de la science moderne, mais ils ne peuvent librer son pouvoir
prdictif avant davoir russi crire compltement le mode demploi.
Nanmoins, comme nous le verrons dans ce chapitre, avec un peu de
chance, lune des caractristiques centrales de la thorie des cordes
pourrait recevoir une confirmation exprimentale dans les dix annes
venir. Et, avec encore plus de chance, des preuves indirectes de la
thorie pourraient tre obtenues tout moment.

Entre deux feux

La thorie des cordes est-elle correcte ? Nous nen savons rien. Si


vous tes convaincu que les lois de la physique ne doivent pas tre
scindes entre celles qui gouvernent le micro et celles qui rgissent le
macro ; si vous pensez aussi que nous ne devons pas baisser les bras
tant que nous ne disposerons pas dune thorie dont le domaine
dapplication soit sans limites, alors la thorie des cordes est la seule
option. Cependant, vous pourriez soutenir que cela est rvlateur du
manque dimagination des physiciens et non de la prtendue unicit
fondamentale de la thorie des cordes. Vous pourriez mme aller plus
loin et souligner que, comme lhomme qui cherche la clef quil a perdue
uniquement sous lclairage dun lampadaire, les physiciens se
blottissent autour de la thorie des cordes car les caprices de lhistoire
des sciences ont mis un arbitraire pinceau de lumire dans sa
direction. Voire. Enfin, si vous tes plutt conservateur, ou si vous
aimez jouer lavocat du diable, vous pourriez mme clamer que les
physiciens nont pas de temps perdre sur une thorie qui repose sur
une nouvelle caractristique de la nature si infinitsimale quelle est
impossible explorer exprimentalement.
Si vous aviez formul ces plaintes dans les annes quatre-vingt, au
moment des premiers succs de la thorie des cordes, certains des
physiciens les plus respects se seraient joints vous. Par exemple, au
milieu des annes quatre-vingt, le prix Nobel Sheldon Glashow, de
Harvard, et Paul Ginsparg, alors lui aussi Harvard, avaient attaqu
publiquement labsence de vrifiabilit exprimentale de la thorie des
cordes :
A u lieu de r ech er ch er la con fr on t a t ion t r a dit ion n elle en t r e
t h or ie et ex pr ien ce, les t h or icien s des su per cor des pou r su iv en t u n e
h a r m on ie in t er n e, o lg a n ce, u n icit et est h t ism e dfin issen t la
v r it . Lex ist en ce de la t h or ie t ien t des con ciden ces m a g iqu es, des
a n n u la t ion s m ir a cu leu ses et a u x r ela t ion s en t r e des dom a in es
a ppa r em m en t sa n s r a ppor t (et peu t -t r e m m e en cor e in con n u s) des
m a t h m a t iqu es. Ces pr opr it s con st it u en t -elles u n e r a ison su ffisa n t e
pou r a ccept er la r a lit des su per cor des ? Les m a t h m a t iqu es et
lest h t iqu e
su ppla n t en t -elles
et
t r a n scen den t -elles
v r a im en t
lex pr ien ce 3 ?

Ailleurs, Glashow poursuivait :

La t h or ie des su per cor des est si a m bit ieu se qu elle n e peu t t r e


qu e pa r fa it em en t ex a ct e ou com plt em en t fa u sse. Le seu l pr oblm e est
qu e les m a t h m a t iqu es su r lesqu elles elle r epose son t si n ou v elles et si
difficiles qu e lon n e sa it pa s com bien de dcen n ies cela v a pr en dr e 4.

Il allait mme jusqu critiquer le fait que les thoriciens des


cordes soient pays par les dpartements de physique et autoriss
pervertir des tudiants facilement impressionnables , alors que la
thorie des cordes tait une science qui noffrait aucune solution, un
peu comme pouvait ltre, au Moyen ge, la thologie5.
Peu de temps avant sa mort, Richard Feynman avait clairement
dit quil ne pouvait croire que la thorie des cordes tait le remde
unique aux problmes en particulier, les infinis pernicieux qui
entravaient la fusion harmonieuse entre la gravitation et la thorie quantique.
Mon opin ion m a is je peu x m e t r om per est qu il y a plu s
du n e fa on de dpecer u n ch a t . Je n e cr ois pa s qu il n ex ist e qu u n e
seu le m a n ir e de se dba r r a sser des in fin is. Selon m oi, le fa it qu u n e
t h or ie sen a ffr a n ch isse n e con st it u e pa s u n e r a ison su ffisa n t e pou r
cr oir e en son u n icit 6.

Howard Georgi, minent collgue et collaborateur de Glashow


Harvard, tait lui aussi, la fin des annes quatre-vingt, un critique
virulent de la thorie des cordes,
Si lon se la isse en v o t er pa r la ppel des sir n es de lu n ifica t ion
ex t r m e , des dist a n ces si pet it es qu e n os a m is ex pr im en t a t eu r s n e
peu v en t plu s n ou s a ider , a lor s on ser a bien en n u y s, ca r n ou s n e
pou r r on s plu s u ser de ce pr ocd cr u cia l qu est lla g a g e des ides, qu i
dist in g u e la ph y siqu e de t a n t da u t r es a ct iv it s h u m a in es m oin s
in t r essa n t es7.

Comme cest souvent le cas pour les dbats de grande importance,


chacun de ces dtracteurs soppose un fervent dfenseur. Witten
raconte que, lorsquil a appris comment la thorie des cordes englobait
la gravit et la thorie quantique, cela a t le plus grand frisson
intellectuel de sa vie8. Cumrun Vafa, de Harvard, lun des chefs de file
de la thorie des cordes, dit que la thorie des cordes laisse vraiment
entrevoir la plus profonde comprhension de lUnivers que lon ait
jamais eue9 . Pour Murray Gell-Mann, prix Nobel, la thorie des

cordes est une chose fabuleuse et il sattend quune version de la


thorie des cordes soit un jour la thorie du monde dans sa totalit10.
Comme vous le voyez, le dbat salimente, dune part, de la
physique et, dautre part, de diverses philosophies sur la faon dont la
physique doit tre pratique. Les traditionalistes pensent que le
cadre thorique doit tre intimement li aux observations
exprimentales selon le modle fructueux de la recherche au cours des
derniers sicles. Mais dautres pensent que lon doit tre capable de
sattaquer des questions qui dpassent ce que nos capacits
exprimentales actuelles permettent de tester directement.
En dpit de ces philosophies fort diffrentes, la critique de la
thorie des cordes sest pas mal attnue au cours de ces dix dernires
annes. Glashow attribue cela deux choses. Dabord, il remarque
quau milieu des annes quatre-vingt,
les t h or icien s des cor des pr ocla m a ien t a v ec zle et ex u br a n ce
qu ils a u r a ien t bien t t des r pon ses t ou t es les qu est ion s de ph y siqu e.
Com m e ils son t dev en u s bien plu s pr u den t s, u n e bon n e pa r t ie de m es
cr it iqu es des a n n es qu a t r e-v in g t n e son t plu s de m ise 11 .

Ensuite :
Nou s, t h or icien s n on cor dist es, n a v on s pa s fa it le m oin dr e
pr og r s a u cou r s des dix der n ir es a n n es. Don c, la r g u m en t selon
lequ el la t h or ie des cor des est la seu le opt ion pse de t ou t son poids
da n s la ba la n ce. Cer t a in es qu est ion s n e t r ou v er on t pa s de r pon ses
da n s le ca dr e con v en t ion n el de la t h or ie qu a n t iqu e des ch a m ps.
Qu elqu e ch ose da u t r e pou r r a it y r pon dr e, et la seu le a u t r e possibilit
qu e je con n a isse est la t h or ie des cor des12.

Georgi revient sur la priode des annes quatre-vingt, un peu


dans le mme esprit :
m a in t es r epr ises a u dbu t de son h ist oir e, la t h or ie des
cor des sest u n peu t r op m ise en a v a n t . Da n s les a n n es qu i on t su iv i,
ja i dcou v er t qu e cer t a in es de ses ides con du isen t des fa on s
in t r essa n t es den v isa g er la ph y siqu e, et celles-ci m on t t u t iles da n s
m on pr opr e t r a v a il. pr sen t , je su is h eu r eu x qu e des g en s se
con sa cr en t la t h or ie des cor des ca r il est cla ir qu il en sor t ir a qu elqu e
ch ose du t ile 13.

Le thoricien David Gross, auteur de contributions importantes,


aussi bien en physique conventionnelle quen thorie des cordes, a
rsum la situation avec loquence :
Da n s le t em ps, lesca la de des m on t a g n es de la n a t u r e t a it
con du it e pa r les ex pr im en t a t eu r s. Nou s a u t r es t h or icien s pa r esseu x
r est ion s la t r a n e. De t em ps a u t r e, ils la n a ien t u n ca illou
ex pr im en t a l qu i n ou s t om ba it su r la t t e. Nou s fin ission s pa r n ou s en
fa ir e u n e ide et pou r su iv ion s la v oie qu ils a v a ien t ou v er t e. A pr s
a v oir r ejoin t n os a m is, n ou s leu r ex pliqu ion s lide et com m en t ils en
t a ien t a r r iv s l . Ct a it la m a n ir e a n cien n e et fa cile (du m oin s pou r
les t h or icien s) desca la der la m on t a g n e. Il n ou s t a r de t ou s de
r en ou er a v ec cet t e poqu e. Ma is, il se peu t qu e n ou s a y on s, n ou s
t h or icien s, pr en dr e a u jou r dh u i la t t e de la cor de. Et cest u n e
a v en t u r e bien plu s solit a ir e 14.

Les thoriciens des cordes nont aucune envie de faire du trekking


en solitaire sur les sommets du mont Nature ; ils prfreraient de loin
en partager le fardeau et lexcitation avec leurs collgues
exprimentateurs. Si, actuellement, les cordages et les crampons
thoriques ncessaires au dernier effort pour atteindre le sommet ont
t labors en partie, alors que ceux des exprimentateurs nexistent
pas encore, cest seulement d une disparit dorigine technologique
une dsynchronisation de lHistoire. Mais cela ne signifie pas que la
thorie des cordes soit spare de lexprience. Au contraire, les
thoriciens nourrissent lespoir de laisser tomber une pierre
thorique depuis la cime des ultrahautes nergies sur la tte des
exprimentateurs qui campent bien plus bas. Cest lun des buts
principaux de la recherche actuelle en thorie des cordes. Aucune
pierre na encore pu tre dtache, mais, comme nous nous allons le
voir, une petite poigne de cailloux sduisants et prometteurs a t
jete.

La voie de lexprience
Sans une perce technologique stupfiante, nous ne pourrons
jamais explorer des distances aussi infimes que celles qui
permettraient de voir une corde directement. Grce dimmenses
acclrateurs, les physiciens peuvent descendre jusqu un

milliardime de milliardime de mtre. Pour sonder des distances plus


courtes, il faut des nergies plus leves et donc de plus grosses
machines, capables de concentrer toute cette nergie sur une seule
particule. La longueur de Planck est quelque dix-sept ordres de
grandeur en dessous de ce que nous pouvons voir actuellement. Ainsi,
avec les technologies actuelles, il nous faudrait un acclrateur de la
taille de la galaxie pour voir les cordes individuellement. En fait,
Shmuel Nussinov, de luniversit de Tel-Aviv, a montr que cette
estimation grossire, fonde sur de simples calculs de
proportionnalit, est sans doute trop optimiste ; selon son analyse, plus
prcise, il faudrait un acclrateur de la taille de lUnivers. (Lnergie
ncessaire pour sonder la matire la longueur de Planck est peu
prs gale un millier de kilowatts/heure, cest--dire lnergie
ncessaire pour faire fonctionner un radiateur lectrique pendant une
centaine dheures, ce qui nest pas particulirement extravagant. Le
dfi technologique qui semble insurmontable est de concentrer toute
cette nergie sur une seule particule, cest--dire une seule corde.)
Dans la mesure o le Congrs amricain a finalement annul le
financement du Supercollisionneur Superconducteur un
acclrateur
denviron
quatre-vingt-six
kilomtres
de
circonfrence , on ne doit pas sattendre obtenir des fonds pour un
acclrateur capable dtudier la matire lchelle de Planck. Si nous
voulons tester exprimentalement la thorie des cordes, ce sera
forcment dune manire indirecte. Il faudra dfinir des consquences
physiques de la thorie que lon pourra observer des chelles de
longueur bien suprieures celles de la corde en soi15.
Dans leur article fondateur, Candelas, Horowitz, Strominger et
Witten avaient fait un premier pas dans cette direction. Ils ont
dcouvert non seulement que les dimensions supplmentaires de la
thorie des cordes doivent tre enroules en une forme de Calabi-Yau,
mais ils en ont dduit aussi certaines consquences pour les
configurations vibratoires possibles des cordes. Lun de leurs rsultats
essentiels met en lumire des solutions spectaculaires et inattendues
quoffre la thorie des cordes des problmes anciens en physique des
-particules.

Souvenez-vous que les particules lmentaires dcouvertes par


les physiciens sorganisent en trois familles identiques, avec des
particules de plus en plus massives dune famille lautre. La question
mystrieuse qui restait sans rponse avant la thorie des cordes est :
pourquoi y a-t-il des familles, et pourquoi trois familles ? Et voici ce que
propose la thorie des cordes. Un espace de Calabi-Yau typique
contient des trous, semblables ceux dun beignet, ou encore dun
multibeignet , comme le montre la figure 9.1. Pour les espaces de
Calabi-Yau de dimension suprieure, il peut, en fait, y avoir un grand
nombre de trous de diffrentes sortes, et ces trous peuvent, euxmmes, avoir diverses dimensions (ce sont des trous
multidimensionnels ), mais la figure 9.1 en donne lide essentielle.
Candelas, Horowitz, Strominger et Witten ont soigneusement analys
leffet de ces trous sur les modes de vibration possibles des cordes.
Voici ce quils ont dcouvert.

Figure 9.1 Un beig n et ou t or e et ses cou sin s plu sieu r s poig n es.

Il existe une famille de vibrations de cordes de plus basse nergie


associe chaque trou de la portion de lespace que reprsente la forme
de Calabi-Yau. Puisque les particules lmentaires habituelles -doivent
correspondre aux modes de vibration de plus basse nergie, lexistence
de trous multiples un peu comme ceux du multibeignet implique
que les configurations vibratoires des cordes sorganisent en familles
multiples. Si le minuscule espace de Calabi-Yau possde trois trous,
nous aurons trois familles de particules lmentaires16. Ainsi, la thorie
des cordes proclame que lorganisation en familles, observe
exprimentalement, nest ni inexplicable, ni alatoire, ni dorigine

divine, mais reflte le nombre de trous de la forme gomtrique que


composent les dimensions supplmentaires ! Cest le genre de rsultat
qui donne des palpitations aux physiciens.
Vous pensez peut-tre que le nombre de trous des dimensions
entortilles lchelle de Planck physique du sommet de la
montagne par excellence lance vers des nergies accessibles une
pierre exprimentale. Aprs tout, les exprimentateurs peuvent tablir
et ils lont mme dj fait le nombre de familles de particules :
trois. Malheureusement, le nombre de trous que prsente chacune des
dizaines de milliers de formes de Calabi-Yau connues parcourt une
large gamme. Certaines en ont trois. Dautres en ont quatre, cinq,
vingt-cinq, et ainsi de suite certaines en ont mme jusqu quatre
cent quatre-vingts. Le problme est quactuellement personne ne sait
dduire des quations de la thorie des cordes la forme de Calabi-Yau que
composent les dimensions spatiales supplmentaires. Cest seulement si nous
parvenions mettre la main sur le principe qui permet de slectionner
lune des formes de Calabi-Yau parmi les nombreuses possibilits
quune pierre dgringolerait du sommet jusquau campement des
exprimentateurs. Si la forme de Calabi-Yau choisie par les quations
se trouvait contenir trois trous, ce serait une postdiction stupfiante de
la thorie des cordes, lexplication dune caractristique connue de
notre monde qui, sans cela, serait reste un mystre. Mais le principe
qui permet de faire un choix au sein des diverses formes de Calabi-Yau
demeure un problme sans solution. Nanmoins et cest ici que
rside le point important , la thorie des cordes a la capacit de
rsoudre ce mystre fondamental de la physique des particules, et, en
soi, cela reprsente dj un progrs considrable.
Le nombre de familles de particules nest quune des implications
exprimentales de la forme gomtrique des dimensions enroules.
Par leurs effets sur les modes de vibration des cordes, dautres
consquences englobent les proprits dtailles des particules de
matire et dinteraction. Ainsi, dans un travail ultrieur, Strominger et
Witten ont montr que les masses des particules de chaque famille
dpendent accrochez-vous, a va tanguer de la faon dont les
frontires des diffrents trous multidimensionnels de lespace de
Calabi-Yau sintersectent et se chevauchent. Cest assez difficile

visualiser, mais lide est que, les cordes vibrant dans les dimensions
supplmentaires, larrangement prcis des diffrents trous et la faon
dont lespace de Calabi-Yau les enveloppe dans ses replis ont un impact
direct sur les configurations vibratoires possibles. Les dtails sont
difficiles suivre et ne sont vraiment pas essentiels mais, comme pour
le nombre des familles, limportant est que la thorie des cordes nous
fournit un cadre explicatif pour rpondre des questions sur lesquelles
les thories prcdentes restaient muettes comme de savoir
pourquoi llectron et les autres particules ont les masses quelles ont.
Une fois encore, tous ces calculs exigent que nous sachions quelle
forme de Calabi-Yau correspond aux dimensions supplmentaires.
Ce qui prcde nous laisse entrevoir comment la thorie des
cordes pourrait, un jour, expliquer les proprits de la matire runies
dans la table 1.1. Les thoriciens des cordes pensent quun scnario
analogue pourra aussi, un jour, expliquer les proprits des particules
des interactions fondamentales rpertories dans la table 1.2. En fait,
tandis que les cordes se tordent et ondulent, serpentant au travers des
dimensions tendues et des dimensions enroules, un petit sousensemble de leur vaste rpertoire oscillatoire consiste en des
vibrations dont le spin est gal 1 ou 2. Celles-ci sont les candidates
aux tats vibratoires correspondant aux messagers des forces. Quelle
que soit la forme de lespace de Calabi-Yau, il existe toujours un mode
de vibration dont la masse est nulle et dont le spin vaut 2 ; on lidentifie
au graviton. linverse, la liste des particules messagres de spin 1
leur nombre, lintensit de la force quelles transmettent, les
symtries de jauge quelles respectent dpend de manire cruciale de
la forme gomtrique prcise des dimensions entortilles. Ici encore,
on voit que la thorie des cordes fournit un cadre permettant de
justifier les particules dinteraction observes dans lUnivers, cest-dire dexpliquer les proprits des forces fondamentales. Mais, tant
que lon ne saura pas prcisment quelle forme de Calabi-Yau adoptent
les dimensions supplmentaires, on ne peut faire ni prdictions ni
postdictions -concluantes (qui aillent au-del de la remarque de Witten
au sujet de la postdiction de la gravitation).
Pourquoi ne peut-on pas trouver la bonne forme de CalabiYau ? La plupart des thoriciens des cordes blment linadquation des

outils thoriques actuellement disponibles. Comme nous le verrons en


dtail au chapitre 12, le cadre mathmatique de la thorie est si
compliqu que les physiciens ne peuvent faire que des calculs
approchs, laide dun formalisme connu sous le nom de thorie des
perturbations. Dans ce type dapproximation, tous les espaces de CalabiYau possibles sont sur le mme pied dgalit ; les quations nen
distinguent aucun. Et, puisque les consquences physiques de la
thorie des cordes dpendent ce point de la forme prcise des
dimensions supplmentaires, si lon nest pas capable de slectionner
un espace de Calabi-Yau plutt quun autre, on ne peut tirer aucune conclusion exprimentalement vrifiable. Lun des objectifs de la
recherche est de dvelopper des mthodes thoriques pour dpasser
lapproche approximative, en esprant que, entre autres avantages,
elles permettront de choisir un espace de Calabi-Yau unique pour les
dimensions supplmentaires. Nous aborderons les progrs faits dans
cette direction au chapitre 13.

Lpuisement des possibilits


Vous vous posez peut-tre la question suivante : mme si lon ne
sait pas encore quel espace de Calabi-Yau a choisi la thorie des
cordes, sommes-nous srs que tous les choix conduisent des
proprits physiques en accord avec les observations ? En dautres
termes, si nous pouvions dcliner les proprits physiques associes
chacun de tous les espaces de Calabi-Yau possibles pour les runir en
un norme catalogue, en trouverions-nous qui collent la ralit ?
Cest une question importante, mais deux raisons font quil est difficile
dy rpondre compltement.
Une bonne faon de commencer est de se concentrer sur les
Calabi-Yau qui conduisent trois familles. Cela restreint
considrablement la liste des choix viables, mais ceux-ci restent trs
nombreux. Remarquez toutefois que lon peut dformer un beignet
poignes multiples partir dune forme donne jusqu une plthore
dautres formes une infinit, en fait sans modifier le nombre de ses
trous. La figure 9.2 reprsente une distorsion de ce type, excute sur
la dernire forme gomtrique de la figure 9.1. Dune manire

analogue, nous pouvons partir dun espace de Calabi-Yau trois trous,


puis le dformer continment sans modifier le nombre de trous, en
passant par une squence infinie dautres formes. (Lorsque nous avons
mentionn plus haut quil existait des dizaines de milliers de CalabiYau, nous avions dj regroup ceux dont les formes sobtiennent par
de telles dformations continues, et compt tout le groupe comme un
seul espace de Calabi-Yau.) Le problme est que le dtail des proprits
physiques des vibrations de cordes, leurs masses et leur rponse aux
forces dpendent rellement de ces dtails de forme, mais, une fois
encore, nous navons aucun moyen de slectionner une possibilit
plutt quune autre. Et peu importe le nombre dtudiants en thse que
les professeurs de physique pourront embaucher, il est tout
bonnement impossible de deviner la physique correspondant une
liste infinie de formes diffrentes.
Cela a conduit les thoriciens des cordes examiner la physique
rsultant dun petit chantillon despaces de Calabi-Yau. Mais, mme
dans ce cas, la vie na rien dun long fleuve tranquille. Les quations
approches dont les chercheurs se servent aujourdhui ne sont pas
assez puissantes pour dduire compltement la physique dcoulant du
choix dun certain espace de Calabi-Yau. Certes, dans un certain sens,
elles permettent daller assez loin dans la comprhension des
proprits de vibration des cordes, dont on espre quelles
correspondent aux particules observes. Mais pour tirer des
conclusions physiques dcisives, comme la masse de llectron ou
lintensit de la force faible, il faut des quations bien plus exactes que
ne le permet le cadre actuel. Rappelez-vous lexemple du Juste Prix
au chapitre 6 : lchelle dnergie naturelle de la thorie des cordes
est lnergie de Planck. Ce nest que grce des compensations
extrmement dlicates que la thorie fournit des modes de vibration
dont les masses sont de lordre de celles des particules connues. Ces
compensations dlicates exigent des calculs prcis, car mme dinfimes
erreurs ont un effet considrable sur cette exactitude. Nous le verrons
dans le chapitre 12, au cours de la dernire dcennie, les physiciens ont
fait des progrs -considrables pour transcender ces quations
approches. Il reste toutefois encore un bon bout de chemin
parcourir.

Figure 9.2 La for m e du n beig n et poig n es m u lt iples peu t t r e dist or du e de


bien des fa on s, sa n s qu en soit m odifi le n om br e de ses t r ou s.

Alors, o en sommes-nous ? Eh bien, mme si nous navons aucun


critre fondamental pour slectionner un espace de Calabi-Yau plutt
quun autre, mme si nous ne disposons pas de tous les outils
thoriques ncessaires lextraction des consquences observables de
tel ou tel choix, nous pouvons toujours nous demander sil existe ne
serait-ce quun seul choix dans le catalogue des espaces de Calabi-Yau,
qui concide au moins peu prs avec les observations. La rponse
cette question est assez encourageante. Bien que la plupart des espaces
de Calabi-Yau possibles conduisent des consquences observables
fort diffrentes de notre monde (diffrents nombres de familles de
particules, diffrents nombres ou types de forces fondamentales,
parmi dautres dviations plus substantielles), il en existe quelquesunes dont la -physique rsultante est qualitativement proche de ce que
lon observe effectivement. Ainsi, il existe des espaces de Calabi-Yau
qui, si on les choisit pour les dimensions enroules de la thorie des
cordes, engendrent des vibrations trs proches des particules du
modle standard. Et, fait trs important, la thorie des cordes
rconcilie avec succs la force gravitationnelle et ce cadre quantique.
Avec notre degr de comprhension actuel, on ne peut gure
esprer mieux. Sil existait un grand nombre despaces de Calabi-Yau
en accord approximatif avec lexprience, le lien entre un choix
spcifique et la physique observe serait moins intressant. Beaucoup
de possibilits feraient laffaire, de sorte quaucune ne se distinguerait,
mme dun point de vue exprimental. Dun autre ct, si aucune des
formes de Calabi-Yau ntait capable de fournir les proprits
physiques observes, cela voudrait dire que le cadre magnifique de la
thorie des cordes na rien voir avec notre Univers. Le fait que lon ait
trouv un petit nombre de formes de Calabi-Yau qui, avec nos

capacits actuelles encore grossires dterminer leurs


implications physiques, semblent correspondre de vagues conditions
dacceptabilit est un rsultat extrmement encourageant.
Lexplication des proprits des particules lmentaires de
matire et dinteraction reprsenterait lun des plus grands, voire le
plus grand exploit scientifique. Nanmoins, vous pourriez demander
sil existe des prdictions de la thorie des cordes (par opposition aux
postdictions) que les physiciens exprimentaux pourraient tenter de
confirmer ds maintenant ou dans un avenir proche. Car il en existe.

Superparticules
Les obstacles thoriques qui, aujourdhui, nous empchent
dobtenir des prdictions dtailles nous obligent rechercher des
aspects gnriques plutt que spcifiques dun univers procdant des
cordes. Dans ce contexte, gnrique se rfre des caractristiques si
fondamentales de la thorie des cordes quelles sont relativement
insensibles (voire compltement indpendantes) ces proprits
dtailles de la thorie qui restent hors de notre porte. On peut
sinterroger sur ces caractristiques en toute confiance, mme avec
une comprhension incomplte de la thorie entire. Dans les
chapitres suivants, nous reviendrons sur dautres exemples mais, pour
le moment, concentrons-nous sur lun deux : la supersymtrie.
Comme nous lavons dj expliqu, une proprit fondamentale
de la thorie des cordes est son haut degr de symtrie. Elle contient
non seulement les principes de symtrie intuitifs mais respecte aussi
lextension mathmatique maximale de ces principes : la
supersymtrie. Comme nous lavons vu au chapitre 7, cela signifie que
les modes de vibration vont par paires des paires de
superpartenaires dont les lments ne se distinguent que par une
demi-unit de spin. Si la thorie est correcte, certaines de ces
oscillations de cordes doivent correspondre aux particules
lmentaires observes. Et, consquence de lappariement
supersymtrique, la thorie des cordes prvoit donc que chacune des
particules connues possde un superpartenaire. On peut dterminer les
charges dinteraction de ces superpartenaires, mais on nest pas encore

en mesure de prciser leur masse. Mme ainsi, la prdiction de


lexistence des superpartenaires est une caractristique gnrique de la
thorie des cordes ; cest une proprit qui reste vraie
indpendamment des aspects de la thorie que nous navons pas
encore russi comprendre.
Aucun superpartenaire na encore t observ. Cela pourrait
vouloir dire quils nexistent pas et que la thorie des cordes est fausse.
Mais beaucoup de physiciens des particules ont le sentiment que les
superpartenaires sont trs lourds et donc hors datteinte de nos
capacits exprimentales. En ce moment, les physiciens construisent
un norme acclrateur Genve : le Grand Collisionneur de Hadrons
(LHC). Ils esprent que cette machine sera assez puissante pour
permettre dobserver les particules supersymtriques. Lacclrateur
devrait tre oprationnel avant 2010 et la supersymtrie pourrait donc
tre confirme peu de temps aprs. Comme le dit Schwarz, il faut
absolument que lon dcouvre la supersymtrie dans pas trop
longtemps. Une fois quon laura dcouverte, ce sera fantastique17 .
Cependant, il faut garder deux choses prsentes lesprit. Mme
si lon dcouvre les superpartenaires, cela ne suffira pas tablir la
validit de la thorie des cordes. Comme nous lavons vu, bien que la
supersymtrie ait t dcouverte en tudiant la thorie des cordes, elle
sinsre aussi avec succs dans les thories des particules ponctuelles
et nest donc pas lapanage des cordes. linverse, mme si le LHC ne
trouve pas les particules superpartenaires, cela ne suffira pas non plus
rfuter la thorie des cordes, puisquil se peut que les
superpartenaires soient trop lourds pour tre la porte de cette
machine.
Cela tant dit, la dcouverte des superpartenaires serait vraiment
une preuve indirecte convaincante et excitante en faveur de la thorie
des cordes.

Particules aux charges fractionnaires


Une autre signature exprimentale de la thorie des cordes, en
rapport avec la charge lectrique, est un peu moins gnrique que celle
des particules superpartenaires mais tout aussi spectaculaire. Les

particules lmentaires du modle standard reprsentent un ensemble


plutt limit de charges lectriques : les quarks et les antiquarks ont
des charges lectriques gales un tiers ou deux tiers, et toutes les
autres particules ont une charge ou bien nulle, ou bien gale un ou
moins un. Toute la matire connue de lUnivers procde de
combinaisons de ces particules. Dans la thorie des cordes, cependant,
certaines configurations vibratoires correspondraient des particules
ayant des charges lectriques trs diffrentes. Par exemple, la charge
dune particule pourrait avoir des valeurs exotiques comme un
cinquime, un onzime, un treizime ou un cinquante-troisime, parmi
toute une srie dautres possibilits. Ces charges lectriques
inhabituelles sont envisageables dans la mesure o les dimensions
enroules prsentent certaines proprits gomtriques : des trous
ayant ltrange proprit que les cordes qui les encerclent peuvent sen
librer simplement en les entourant un nombre prcis de fois18. Les
dtails ne sont pas trs importants, mais il se trouve que le nombre
denroulement requis pour que la corde se libre se manifeste dans les
modes de vibration autoriss et dtermine le dnominateur de ces
charges -fractionnaires.
Certains espaces de Calabi-Yau prsentent ces proprits
gomtriques et dautres non. Cest pour cette raison que lventualit
de charges lectriques inhabituelles nest pas aussi gnrique que celle
de lexistence de particules supersymtriques. Dun autre ct, alors
que la prdiction des superpartenaires nest pas une proprit unique
la thorie des cordes, des dizaines dannes dexpriences ont prouv
quaucune thorie de particules ponctuelles ne permet de justifier
lexistence de ces charges lectriques exotiques. Certes, on peut les
introduire de force dans une telle thorie, mais avec llgance
proverbiale dun lphant dans un magasin de porcelaine. Le fait
quelles puissent dcouler de proprits gomtriques simples que
pourraient possder les dimensions supplmentaires fait de ces
charges inhabituelles une signature exprimentale naturelle de la
thorie des cordes.
Comme pour les superpartenaires, aucune de ces particules
exotiques na jamais t observe, et notre comprhension de la
thorie des cordes ne nous permet pas de prdire leur masse, si tant est

que les dimensions supplmentaires ont les proprits requises pour


les engendrer. Si elles existent, le fait quon ne les ait pas dtectes peut
sexpliquer par la possibilit quelles soient trop lourdes pour nos
capacits technologiques actuelles en fait, il est mme possible que
leur masse soit de lordre de la masse de Planck. Mais, si une
exprience future mettait au jour de telles charges exotiques, cela
serait une preuve convaincante en faveur de la thorie des cordes.

ventualits moins probables


Il existe dautres moyens de trouver des preuves en faveur de la
thorie des cordes. Par exemple, Witten a not lventualit que les
astrophysiciens pourraient un jour observer une signature directe de la
thorie parmi les donnes astrophysiques. Comme nous lavons vu au
chapitre 6, la taille dune corde est de lordre de la longueur de Planck,
mais des cordes trs nergtiques peuvent avoir une taille bien plus
grande. En fait, lnergie du big-bang aurait t assez leve pour
produire quelques cordes macroscopiques, lesquelles auraient pu
atteindre lchelle astronomique par le truchement de lexpansion cosmique. Un jour peut-tre, une corde de ce type traversera le ciel
toil, laissant son empreinte, mesurable et parfaitement
reconnaissable, parmi les donnes des astronomes (par exemple un
petit dcalage dans la temprature du rayonnement de fond cosmique ;
voir le chapitre 14). Comme le dit Witten, bien quun peu fantaisiste,
cest mon scnario favori de la confirmation de la thorie des cordes,
car rien ne rglerait la question de manire aussi spectaculaire que le
fait dobserver une corde dans un tlescope19 .
Dautres signatures exprimentales possibles de la thorie des
cordes, plus terre terre, ont t proposes. En voici cinq exemples.
Premirement, dans la table 1.1, nous avons signal que nous ne
savions pas si les neutrinos taient simplement trs lgers ou sils
taient effectivement dnus de masse. Selon le modle standard, ils
ont une masse nulle, mais sans que lon sache vraiment pourquoi. Un
dfi pour la thorie des cordes serait de fournir une explication
indubitable aux observations actuelles et futures concernant les
neutrinos, surtout si les expriences dvoilent quils possdent bien

une masse, infime mais non nulle. Deuximement, certains processus


hypothtiques, interdits par le modle standard, pourraient tre
autoriss par la thorie des cordes. Parmi eux, la dsintgration du
proton (pas de panique, si sa dsintgration se rvlait possible, elle
serait terriblement lente) et lventualit de certaines transmutations
et dsintgrations de diverses combinaisons de quarks, qui violent des
proprits tablies voici fort longtemps de la thorie des champs
de particules ponctuelles20. Ces processus sont particulirement
intressants car, tant absents de toutes les thories conventionnelles,
ce sont des signaux sensibles dune physique dont lexplication fait
ncessairement appel de nouveaux principes thoriques. Si un seul
de ces processus venait tre observ, cela fournirait un terrain fertile
la thorie des cordes pour en donner lexplication. Troisimement,
pour certains espaces de Calabi-Yau, il existe des configurations
vibratoires particulires qui pourraient correspondre de nouveaux
champs de force, dintensit minuscule et de trs longue porte. Si lon
devait dcouvrir les effets de lune quelconque de ces forces, alors ils
pourraient bien reflter une partie de la nouvelle physique qui dcoule
de la thorie des cordes. Quatrimement, comme nous le verrons dans
le chapitre suivant, les astrophysiciens ont runi des indices que notre
galaxie et peut-tre mme lUnivers entier contiendrait de la
matire noire, invisible, dont la nature reste dterminer. Grce ses
nombreux modes de vibration, la thorie des cordes peut proposer des
candidats ; le verdict dpendra des rsultats exprimentaux venir sur
les proprits prcises de la matire noire.
Et, finalement, un cinquime moyen de relier la thorie des
cordes aux observations pourrait faire intervenir la constante
cosmologique. Nous en avons parl au chapitre 3 : cest le terme
quEinstein a ajout aux quations de la relativit gnrale pour faire
en sorte que lUnivers soit statique. La dcouverte ultrieure de
lexpansion de lUnivers a conduit Einstein se djuger, mais, entretemps, les physiciens ont ralis quil ny avait aucune raison
particulire pour que la constante cosmologique soit nulle. En fait,
celle-ci peut sinterprter comme une sorte dnergie globale
accumule dans le vide de lespace, de sorte que sa valeur devrait tre
calculable en thorie et mesurable en pratique. Or, ce jour, les calculs

et les mesures sont totalement en dsaccord : les observations


montrent que la constante cosmologique est ou nulle (comme le
suggra finalement Einstein) ou trs petite. En revanche, les calculs
indiquent que les fluctuations quantiques du vide devraient conduire
une constante cosmologique non nulle dont la valeur serait suprieure,
de quelque cent vingt ordres de grandeur (un un suivi de cent vingt
zros) aux rsultats exprimentaux ! Cela reprsente un dfi et une
opportunit fantastiques pour les thoriciens des cordes : peuvent-ils
rduire cette discordance et expliquer pourquoi la constante
cosmologique est nulle ? Ou encore, si les expriences tablissent
finalement quelle prend une valeur faible mais non nulle, la thorie des
cordes peut-elle fournir une explication ? Si les thoriciens des cordes
parviennent relever ce dfi ce qui nest pas encore le cas , nous
aurons alors un argument de poids en faveur de la thorie des cordes.

Une estimation
Lhistoire de la physique est remplie dides qui semblaient
premire vue impossibles tester, mais qui ont fini par devenir, suite
des dveloppements inattendus, exprimentalement vrifiables. Lide
que la matire est compose datomes ; la prdiction par Pauli de
lexistence de particules fantomatiques, les neutrinos ; la possibilit
que lespace contienne des toiles neutrons et des trous noirs Voil
trois ides importantes de ce type : elles sont aujourdhui admises par
tous, mais, leurs dbuts, elles relevaient davantage de la sciencefiction que de la science.
Ce qui a motiv lintroduction de la thorie des cordes est au
moins aussi attrayant que chacune de ces trois ides ; en fait, cette
thorie est considre comme lavance la plus importante et la plus
excitante depuis la dcouverte de la thorie quantique. Cette comparaison
est particulirement justifie car lhistoire de la mcanique quantique
nous enseigne quen physique il faut souvent des dizaines dannes
pour quune thorie parvienne maturit. Et les physiciens qui ont
labor la thorie quantique disposaient dun norme avantage par
rapport aux thoriciens des cordes : la thorie quantique, mme
lorsquelle ntait que partiellement formule, bnficiait dun contact

direct avec les rsultats exprimentaux. Mais il a quand mme fallu


plus de trente ans pour que sa structure logique soit tablie, et une
vingtaine dannes encore pour y intgrer la relativit restreinte. Nous
nous efforons aujourdhui dy incorporer la relativit gnrale ; cette
tche reprsente un dfi bien plus important et, surtout, elle rend le
contact avec lexprience bien plus difficile. Contrairement ceux qui
ont dvelopp la thorie quantique, les thoriciens des cordes ne
bnficient pas de lclairage des rsultats exprimentaux pour les
aider passer ltape suivante.
Il est donc tout fait envisageable que plus dune gnration de
physiciens consacre sa vie ltude et au dveloppement de la thorie
des cordes, sans jamais recevoir en retour le moindre cho
exprimental. Le nombre considrable de physiciens qui, de par le
monde, travaillent avec ardeur la thorie des cordes savent quils
prennent un grand risque : celui de voir les efforts dune vie entire ne
pas aboutir. Il ne fait aucun doute que les progrs thoriques
importants continueront de se produire, mais seront-ils suffisants pour
triompher des obstacles actuels et donner des prdictions concluantes,
vrifiables exprimentalement ? Les tests indirects que nous avons
mentionns plus haut permettent-ils vraiment dprouver la validit de
la thorie des cordes ? Ces questions sont au centre des proccupations
des chercheurs, mais ce sont des questions ouvertes. Seul le temps
nous permettra de connatre les rponses. La superbe simplicit de la
thorie des cordes, la faon dont elle apprivoise le conflit entre
relativit gnrale et thorie quantique, son aptitude unifier tous les
ingrdients de la nature et son pouvoir prdictif, potentiellement
illimit, sont autant daspects stimulants qui nous incitent courir le
risque.
Ces nobles considrations sont renforces par la capacit de la
thorie des cordes mettre en lumire des caractristiques physiques
entirement indites de lUnivers, rvlant une cohrence profonde et
subtile des mcanismes de la nature. Pour reprendre la distinction que
nous avons introduite plus haut, bon nombre de ces caractristiques
nouvelles reprsentent des aspects gnriques qui, en faisant
abstraction de dtails encore inconnus, seront les proprits
lmentaires dun univers constitu de cordes. Parmi ces proprits,

les plus stupfiantes ont une influence profonde sur notre


comprhension toujours changeante de lespace et du temps.

1- Edward Witten, Reflections on the Fate of Spacetime , Physics Today, avril 1996, p. 24.
2- Entretien avec Edward Witten le 11 mai 1998.
3- Sheldon Glashow et Paul Ginsparg, Desperately Seeking Superstrings ? , Physics Today, mai 1986, p. 7.
4- Sheldon Glashow, The Superworld I, d. A. Zichichi New York, Plenum, 1990, p. 250.
5- Sheldon Glashow, Interactions, New York, Warner Books, 1988, p. 335.
6- Richard Feynman, Superstrings : A Theory of Everything ?, d. Paul Davies et Julian Brown, Cambridge, GrandeBretagne, Cambridge University Press, 1988.
7- Howard Georgi, The New Physics, d. Paul Davies, Cambridge, Grande-Bretagne, Cambridge University Press
1989, p. 446.
8- Entretien avec Edward Witten le 4 mars 1998.
9- Entretien avec Cumrun Vafa le 12 janvier 1998.
10- Murray Gell-Mann, cit dans Robert P. Crease et Charles C. Mann, The Second Creation, op. cit., p. 414.
11- Entretien avec Sheldon Glashow le 28 dcembre 1997.
12- Entretien avec Sheldon Glashow le 28 dcembre 1997.
13- Entretien avec Howard Georgi le 28 dcembre 1997. Au cours de cet entretien, Georgi signala aussi que la
rfutation exprimentale de la prdiction de la dsintgration du proton, issue de la premire thorie dunification propose
par Glashow et lui-mme (je vous renvoie au chapitre 7), joua un rle important dans son refus dadopter la thorie des
cordes. Il fit remarquer de manire poignante que sa thorie de grande unification invoquait un domaine dnergies
beaucoup plus leves que toutes les thories envisages jusqualors, et quand il fut prouv que sa prdiction tait fausse
quand il se fit rembarrer par la nature son attitude envers ltude de la physique aux nergies extrmement leves
changea du tout au tout. Quand je lui ai demand si la confirmation exprimentale de sa thorie dunification aurait pu lui
donner le cur de continuer jusqu lchelle de Planck, il rpondit : Oui, cest bien possible.
14- David Gross, Superstrings and Unification , dans Proceedings of the XXIV International Conference on High
Energy Physics, d. R. Kotthaus et J. Khn, Berlin, Springer-Verlag, 1988, p. 329.
15- Cela tant dit, il est intressant de garder lesprit la possibilit, signale dans la note 8 du chapitre 6, que les
cordes pourraient tre beaucoup plus longues que ce quon pensait initialement, et quelles pourraient donc tre lobjet
dobservations exprimentales directes dans les acclrateurs des prochaines dcennies.
16- lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, notons que le rsultat mathmatiquement
prcis en est que le nombre de familles vaut la moiti de la valeur absolue du nombre dEuler de lespace de Calabi-Yau. Le
nombre dEuler lui-mme est la somme alterne des dimensions des groupes dhomologie de la varit que nous appelons
improprement des trous multidimensionnels . Donc, trois familles dcoulent dun espace de Calabi-Yau dont le nombre
dEuler est 6.
17- Entretien avec John Schwarz le 23 dcembre 1997.
18- lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, notons que nous faisons rfrence des
varits de Calabi-Yau avec un groupe fondamental non trivial, dont lordre, dans certains cas, dtermine le dnominateur
de la charge fractionnaire.
19- Entretien avec Edward Witten le 4 mars 1998.
20- Notons lattention des experts que certains de ces processus violent la conservation du nombre leptonique
ainsi que la symtrie sous linversion de CPT (charge, parit, temps).

Quatrime partie
La thorie des cordes
et la structure de lespace-temps

10
Gomtrie quantique
En une dizaine dannes, Einstein a boulevers le cadre newtonien
plusieurs fois centenaire et propos une comprhension radicalement
nouvelle et profonde de la gravit. Depuis, les experts et les profanes
smerveillent de loriginalit monumentale de cet exploit, accompli
par un homme seul. Nanmoins, il ne faut pas perdre de vue les
circonstances historiques favorables qui ont contribu au succs
dEinstein. En tte de celles-ci se trouvent les dcouvertes du
mathmaticien Georg Bernhard Riemann au X IX e sicle, qui dfinissent
lappareil gomtrique ncessaire la description des espaces courbes
de dimensions arbitraires. Dans son clbre cours inaugural de 1854
luniversit de Gttingen, Riemann avait fait voler en clats le concept
euclidien de lespace plat et ouvert la voie dun traitement
mathmatique dmocratique de la gomtrie sur toutes sortes de
surfaces courbes. Ces dcouvertes fournirent les mathmatiques
indispensables lanalyse quantitative despaces courbes comme ceux
des figures 3.4 et 3.6. Quant au gnie dEinstein, il a t de reconnatre
que ce domaine des mathmatiques tait taill sur mesure pour sa
nouvelle vision de la force gravitationnelle, affirmant avec audace que
les mathmatiques de la gomtrie de Riemann taient parfaitement
adaptes la physique de la gravitation.
Aujourdhui, presque un sicle aprs le tour de force dEinstein, la
thorie des cordes propose une description quantique de la gravitation
qui, par ncessit, modifie la relativit gnrale quand les distances se
rapprochent de la longueur de Planck. Puisque la gomtrie
riemannienne reprsente le cur mathmatique de la relativit

gnrale, elle devra donc tre modifie elle aussi afin de reflter
fidlement la nouvelle physique, toute petite chelle, de la thorie
des cordes. La relativit gnrale dclare que les proprits courbes de
lUnivers sont dcrites par la gomtrie de Riemann, mais la thorie
des cordes soutient que cela est vrai seulement si lon considre la
structure de lUnivers grande chelle. lchelle de la longueur de
Planck, une nouvelle gomtrie doit merger, qui va de pair avec la
nouvelle physique des cordes. Ce cadre gomtrique nouveau sappelle
la gomtrie quantique.
Contrairement au cas de la gomtrie riemannienne, il ny a pas
dopus gomtrique tout prt qui attendrait patiemment sur ltagre
dun mathmaticien que les thoriciens des cordes sen emparent pour
le mettre au service de la gomtrie quantique. En fait, les physiciens
et les mathmaticiens tudient avec ardeur la thorie des cordes et,
petit petit, ils runissent les lments dune branche nouvelle de la
physique et des mathmatiques. Bien que lhistoire nen ait pas encore
t compltement crite, ces recherches ont dj mis au jour nombre
de proprits gomtriques indites de lespace-temps, des proprits
qui auraient certainement ravi Einstein lui-mme.

Au cur de la gomtrie riemannienne


Si vous sautez sur un trampoline, le poids de votre corps courbe
la toile en tirant ses fibres lastiques. Cet tirement est le plus
accentu lendroit o vous sautez ; il sattnue vers les bords du
trampoline. Pour sen apercevoir trs clairement, il suffit de peindre
sur la toile une image connue, comme la Joconde. Quand la toile du
trampoline ne supporte aucun poids, Mona Lisa est normale. Mais, ds
que vous montez sur le trampoline, son image se dforme, surtout la
partie qui se trouve juste sous vos pieds, comme lillustre la figure 10.1.
Cet exemple permet daller droit au cur du cadre mathmatique
labor par Riemann pour dcrire les formes courbes. Sinspirant de
recherches antrieures des mathmaticiens Gauss, Lobatchevsky,
Bolyai et quelques autres, celui-ci a montr quune analyse minutieuse
des distances entre tous les points dun objet, ou sur un objet, permettait
de quantifier limportance de sa courbure. En gros, plus ltirement

(non uniforme) est important plus les relations entre distances


diffrent de celles dun espace plat , plus la courbure de lobjet est
grande. Par exemple, sous vos pieds, le trampoline se trouve fortement
tir, de sorte que les relations entre les distances sparant les points
de cette zone sont compltement dformes. Et cest cette rgion du
trampoline qui possde la courbure la plus importante, puisque cest l
que Mona Lisa est le plus dforme, avec une grimace au coin de son
sourire habituellement nigmatique.

Figure 10.1 Lor squ e v ou s v ou s t en ez su r le t r a m polin e, lim a g e de la Jocon de


se dfor m e sou s v ot r e poids.

Einstein a adopt les dcouvertes mathmatiques de Riemann en


leur donnant une interprtation physique prcise. Comme nous lavons
vu au chapitre 3, il a montr que la courbure de lespace-temps donne
forme la force gravitationnelle. Voyons ce que cela veut dire plus
prcisment. Mathmatiquement, la courbure de lespace-temps
comme la courbure du trampoline est le reflet de relations
dformes des distances entre ses points. Dun point de vue physique, la
force gravitationnelle subie par un objet est le rsultat direct de cette
dformation. En fait, en considrant un objet de plus en plus petit, la
physique et les mathmatiques saccordent chaque fois plus
prcisment mesure que lon tend vers la ralisation physique du
concept mathmatique abstrait quest le point. Mais la thorie des

cordes pose une limite la prcision avec laquelle la physique de la


gravitation peut concrtiser le formalisme gomtrique de Riemann,
car elle pose une limite la taille des objets. Une fois arriv aux cordes,
on ne peut pas aller plus loin. La notion traditionnelle de particule
ponctuelle nexiste pas dans la thorie des cordes, et cest l un lment
essentiel de sa capacit fournir une thorie quantique de la
gravitation.
Cela
montre
-concrtement
quaux
chelles
ultramicroscopiques le cadre gomtrique riemannien, qui sappuie de
manire fondamentale sur les distances entre points, sera modifi par
la thorie des cordes.
Cette observation na que peu dimportance pour les applications
macroscopiques ordinaires de la relativit gnrale. Dans les tudes
cosmologiques, par exemple, les physiciens modlisent couramment
des galaxies entires par des points, puisque leur taille, par
comparaison au reste de lUnivers, est vraiment minuscule. Pour cette
raison, lutilisation directe du formalisme gomtrique riemannien est
une trs bonne approximation, comme le prouve le succs de
lapplication de la relativit gnrale la cosmologie. Mais, dans le
domaine microscopique, la nature tendue des cordes implique que la
gomtrie riemannienne ne peut pas tre le bon outil mathmatique.
Comme nous allons le voir, celui-ci doit tre remplac par la gomtrie
quantique de la thorie des cordes, qui dvoile des proprits
radicalement nouvelles et inattendues de lespace-temps.

Rcration cosmologique
Selon le modle cosmologique du big-bang, la totalit de lUnivers
aurait merg dune explosion cosmique violente, voici une quinzaine
de milliards dannes. Aujourdhui, comme la dcouvert lastronome
amricain Edwin Hubble, les dbris de cette explosion, sous la
forme de plusieurs millions de galaxies, continuent sloigner les uns
les autres. LUnivers est en expansion. Nous ne savons pas si cette
croissance cosmique continuera pour toujours ou si lexpansion
ralentira un jour, puis sarrtera pour sinverser et produire une
implosion cosmique. Astronomes et astrophysiciens cherchent
rpondre cette question par lexprience, car la rponse fait

intervenir une grandeur quon devrait, en principe, pouvoir mesurer :


la densit de matire moyenne de lUnivers.
Si la densit moyenne de matire dpasse une densit dite critique,
valant environ un centime de milliardime de milliardime de
milliardime (102 9 ) de gramme par centimtre cube peu prs
cinq atomes dhydrogne par mtre cube , alors la force
gravitationnelle qui imprgne le cosmos sera suffisamment importante
pour freiner et inverser lexpansion. Si la densit moyenne de matire
est infrieure cette valeur critique, lattraction gravitationnelle sera
trop faible pour arrter lexpansion, et celle-ci continuera
indfiniment. (En vous fondant sur vos propres observations de notre
monde, vous pourriez croire que la densit moyenne de lUnivers
dpasse de loin la valeur critique. Mais gardez lesprit que la matire
comme largent a tendance se rassembler. Partir de la densit de
masse moyenne de la Terre, du systme solaire ou mme de la Voie
lacte comme indicateur de celle de lUnivers entier, cest un peu
comme prendre les revenus de Bill Gates pour talon des finances
moyennes de la -plante. Tout comme la plupart des gens ont des
revenus incomparablement plus faibles que ceux de Bill Gates ce qui
abaisse considrablement la moyenne , il y a aussi normment
despace quasiment vide entre les galaxies (ce qui diminue
radicalement la moyenne globale de densit de matire).
Une analyse mticuleuse de la distribution des galaxies a permis
aux astronomes de se faire une ide assez prcise de la quantit
moyenne de matire visible dans lUnivers. Il se trouve que celle-ci est
largement infrieure la valeur critique. Mais de nombreux indices,
aussi bien thoriques quexprimentaux, semblent indiquer que
lUnivers est rempli de matire noire, invisible. Cette matire-l ne
participe pas aux processus de fusion nuclaire qui alimentent les
toiles, de sorte quelle ne produit pas de lumire ; elle est donc
indtectable par les tlescopes des astronomes. Personne ne sait
encore ce quest cette matire invisible, et encore moins combien il y
en a. ce jour, le sort de notre Univers, actuellement en expansion,
reste un mystre.
Supposons toutefois que la densit de masse dpasse la valeur
critique et quun jour, dans un futur lointain, lexpansion sarrte et que

lUnivers commence seffondrer sur lui-mme. Toutes les galaxies se


rapprocheront lentement les unes des autres, et, avec le temps, leur
vitesse dapproche augmentera tel point quelles finiront par se
prcipiter les unes sur les autres des vitesses fulgurantes. LUnivers
entier se contractera en une masse cosmique toujours plus rduite : de
sa taille maximale de plusieurs milliards dannes-lumire, il se
rtrcira jusqu quelques millions dannes-lumire. Gagnant chaque
instant plus de vitesse, absolument tout lUnivers se trouvera ramen
la taille dune galaxie, puis dune simple toile, puis dune plante, dune
orange, dun petit pois puis dun grain de sable. Si lon en croit la
relativit gnrale, lUnivers se rtrcira ensuite jusqu la taille dune
molcule, dun atome et finalement, dans un inexorable crunch
cosmique, il finira par ne plus avoir de taille du tout. Ainsi, selon la
thorie conventionnelle, lUnivers a commenc par un bang partir
dun tat initial de taille nulle et, sil possde suffisamment de masse, il
sachvera par un crunch cosmique du mme type.
Or, ds que les distances concernes atteignent ou dpassent la
longueur de Planck, la thorie quantique, nous le savons maintenant
parfaitement, invalide les quations de la relativit gnrale. Il nous
faut alors faire appel la thorie des cordes. Ainsi, tandis que la
relativit gnrale dEinstein autorise que lUnivers devienne
arbitrairement petit exactement de la mme manire que la
gomtrie riemannienne autorise quune forme abstraite prenne une
taille aussi petite que notre imagination le permet , on est en droit de
se demander comment la thorie des cordes modifie cette image. Cest
ce que nous allons voir prsent : la thorie des cordes pose nouveau
une limite infrieure aux distances physiquement accessibles. Elle
proclame que ni lUnivers ni aucune de ses dimensions spatiales ne
peuvent en aucun cas tre rduits une taille infrieure la longueur
de Planck.
Avec lexprience que vous avez maintenant de la thorie des
cordes, vous pourriez tre tent de deviner comment cela va se passer.
Aprs tout, quel que soit le nombre de points que lon pourrait empiler
des particules ponctuelles, entendons-nous , leur volume total sera
toujours gal zro. linverse, si ces particules taient des -cordes,
entasses ensemble avec des orientations compltement arbitraires,

elles formeraient un petit tas dextension non nulle, un peu comme une
pelote planckienne dlastiques emmls. Cet argument pourrait vous
mettre sur la bonne voie, mais vous passeriez toutefois ct de
caractristiques importantes et subtiles que la thorie des cordes
emploie avec lgance pour imposer une taille minimale lUnivers.
Celles-ci mettent en valeur, de manire concrte, la nature de la
physique qui entre en jeu, ainsi que son influence sur la gomtrie de
lespace-temps.
Pour expliquer ces aspects importants, prenons dabord un
exemple qui limine les dtails superflus sans pour autant faire le
sacrifice de cette nouvelle physique. Plutt que de considrer les dix
dimensions spatio-temporelles de la thorie des cordes, ou mme les
quatre dimensions tendues qui nous sont familires, retournons
notre Univers Tuyau. Au chapitre 8, nous avions introduit cet univers
deux dimensions pour expliquer les travaux de Kaluza et de Klein
datant des annes vingt. Servons-nous-en maintenant comme dune
aire de jeux cosmologique permettant dexplorer les proprits de
la thorie des cordes dans un contexte simple. Ce que nous en tirerons
nous permettra ensuite de mieux comprendre les dimensions spatiales
que requiert la thorie des cordes. Imaginons quau commencement la
dimension circulaire de lUnivers Tuyau est bien dodue, puis quelle se
met rtrcir de plus en plus, transformant le tuyau en un univers
semblable Filterre une version partielle et simplifie du bigcrunch .
La question qui nous intresse est de savoir si les proprits
physiques et gomtriques de cet effondrement cosmique se rvlent
diffrentes selon que lUnivers est fond sur des cordes ou sur des
particules ponctuelles.

La nouveaut fondamentale
Il ne faut pas chercher bien loin pour dcouvrir la nouveaut
physique essentielle qui dcoule des cordes. Une particule ponctuelle
qui se dplace dans cet univers bidimensionnel peut excuter les
mouvements illustrs par la figure 10.2 : elle peut bouger le long de la
direction tendue du tuyau, elle peut tourner autour de sa partie

enroule ou effectuer toute autre combinaison de ces deux


mouvements. Un brin de corde a accs aux mmes mouvements, la
diffrence tant quil vibre en parcourant la surface, comme le montre
la figure 10.3 (a). Nous avons dj abord cette distinction en dtail :
les oscillations de la corde lui confrent des caractristiques comme la
masse ou les charges dinteraction. Bien que cela soit un aspect central
de la thorie des cordes, il nest pas notre priorit ici : nous avons dj
vu ses implications physiques.

Figure 10.2 Des pa r t icu les pon ct u elles se dpla a n t su r u n cy lin dr e.

prsent, nous nous intressons une autre diffrence entre le


mouvement des particules ponctuelles et des cordes, une diffrence
qui dpend directement de la forme de lespace dans lequel les cordes
voluent. Puisque la corde est un objet tendu, il existe une autre
configuration en plus de celles que lon a dj mentionnes : elle peut
senrouler la manire dun lasso, en quelque sorte autour de la
partie circulaire de lUnivers Tuyau, comme sur la figure 10.3(b)1. La
corde pourra toujours glisser et osciller, mais elle le fera dans cette
configuration gnralise. En fait, la corde peut senrouler autour de la
partie circulaire de lespace un nombre quelconque de fois, ce que
montre aussi la figure 10.3(b), tout en continuant de vibrer. Lorsquune
corde est dans cette configuration, on dit de son mouvement quil est
dans un mode enroul. tre dans un mode enroul est clairement une
caractristique propre aux cordes. Il ny a pas dquivalent pour les
particules ponctuelles. Il nous reste lucider les implications de ce
type de mouvement qualitativement nouveau, aussi bien pour les
cordes elles-mmes que pour les proprits gomtriques des
dimensions autour desquelles elles senroulent.

Figure 10.3 Su r u n cy lin dr e, les cor des peu v en t se dpla cer de deu x fa on s
diffr en t es, selon des con fig u r a t ion s en r ou les (b) ou n on en r ou les (a).

La physique des cordes enroules


Jusquici, nous avons concentr notre attention sur des cordes
qui ntaient pas enroules. Les cordes enroules autour dune
composante circulaire de lespace partagent quasiment toutes les
proprits des cordes que nous avons dj tudies. Leurs oscillations,
comme celles de leurs analogues non enroules, contribuent de
manire cruciale leurs proprits. La diffrence essentielle est que la
corde enroule prsente une masse minimale, dtermine par la taille de
la dimension circulaire correspondante et par le nombre de tours que
fait la corde autour delle. Le mouvement oscillatoire de la corde
fournit alors une contribution additionnelle ce minimum.
Il nest pas difficile de comprendre le pourquoi de cette masse
minimale. La longueur la plus courte pour une corde enroule est
donne par la circonfrence de la dimension circulaire et par le
nombre de tours de la corde. une longueur de corde minimale
correspond une masse minimale : plus la corde est longue, plus la
masse est leve (puisquil y en a plus). La circonfrence dun cercle
tant proportionnelle son rayon, la masse minimale des modes
enrouls est proportionnelle au rayon du cercle envelopp. En
appliquant la formule dEinstein, E = mc2 , qui relie masse et nergie,
nous pouvons galement dire que la limite nergtique dune corde

enroule est proportionnelle au rayon de la dimension circulaire. (Les


cordes non enroules ont, elles aussi, une toute petite longueur
minimale car, sinon, nous serions revenus au royaume des particules
ponctuelles. Le mme raisonnement pourrait mener la conclusion
que mme les cordes non enroules ont une masse minimale,
minuscule mais non nulle. Cela est vrai dans une certaine mesure, mais
les effets quantiques dcrits au chapitre 6 souvenez-vous de
lexemple du Juste Prix annulent exactement cette contribution
la masse. Rappelons-le, cest ainsi que les cordes non enroules
pouvaient engendrer photon, graviton et autres particules dpourvues
de masse, ou presque. cet gard, les cordes enroules sont
diffrentes.)
Comment lexistence de configurations de cordes enroules
affecte-t-elle les proprits gomtriques des dimensions autour
desquelles elles senroulent ? La rponse, dcrite pour la premire fois
en 1984 par les physiciens japonais Keiji Kikkawa et Masami
Yamasaki, est la fois surprenante et remarquable.
Considrons les dernires tapes cataclysmiques du big-crunch
de lUnivers Tuyau. Le rayon de la dimension circulaire se rtrcit
jusqu la longueur de Planck et, si lon en croit la relativit gnrale,
continue rtrcir jusqu des distances encore plus courtes. Mais la
thorie des cordes rinterprte radicalement ce qui se passe. Elle
affirme que tous les processus physiques qui ont lieu dans lUnivers
Tuyau, dont la dimension circulaire continue de se rtrcir en de de
la longueur de Planck, sont absolument identiques aux processus
physiques qui se produiraient si la dimension circulaire devenait plus
grande que la longueur de Planck ! Ainsi, ds que la dimension
circulaire tente de dpasser la longueur de Planck, la thorie des cordes retourne la situation aux dpens de la gomtrie. Cette
volution peut tre trs exactement rinterprte selon les principes
de la thorie des cordes : la dimension circulaire rtrcit jusqu la
longueur de Planck puis commence crotre. La thorie des cordes
rcrit les lois de la gomtrie courte distance en sorte que ce qui avait
lapparence dun effondrement cosmique complet soit maintenant vu
comme un rebondissement. La dimension circulaire peut trs bien se
rduire jusqu la longueur de Planck. Mais les modes enrouls

garantissent que toute tentative de la rtrcir davantage se soldera par


son expansion. Voyons pourquoi.

Le spectre des tats de la corde

Lexistence de ces configurations enroules implique que lnergie


dune corde de lUnivers Tuyau a deux origines : le mouvement
vibratoire et lenroulement. Grce Kaluza et Klein, nous savons
quelles dpendent toutes deux de la gomtrie du tuyau, cest--dire
du rayon de sa composante circulaire (mais avec un caractre distinct
particulier aux cordes, puisque les particules ponctuelles ne peuvent
pas s enrouler ). La premire tche est donc de dterminer
prcisment comment les contributions de lenroulement et de la
vibration lnergie de la corde dpendent de la taille des dimensions
circulaires. Pour ce faire, il est commode de sparer le mouvement
vibratoire de la corde en deux catgories : les vibrations uniformes
dune part et ordinaires dautre part. Les vibrations ordinaires font
rfrence aux oscillations habituelles, dont nous navons cess de
discuter, comme celles quillustre la figure 6.2. Les vibrations
uniformes font rfrence un mouvement encore plus simple : le
mouvement global de la corde glissant dune position une autre sans
changer de forme. Tous les mouvements de la corde procdent dune
combinaison de glissement et doscillation de vibrations uniformes
et ordinaires , mais, pour le moment, il est plus facile de les dissocier
de cette manire. En fait, les vibrations ordinaires ne jouent pas un rle
central dans le raisonnement, de sorte que nous ne rintroduirons
leurs effets quaprs avoir expos lessentiel de largument.
Voici les deux observations principales. Premirement, les
excitations vibratoires uniformes de la corde ont des nergies
inversement proportionnelles au rayon de la dimension circulaire. Cest
l une -consquence directe des relations dincertitude quantique : un
plus petit rayon confine davantage la corde, et la claustrophobie
quantique accrot la quantit dnergie de son mouvement. Ainsi, alors
que le rayon de la dimension circulaire dcrot, lnergie du
mouvement de la corde augmente forcment, signe caractristique de
la proportionnalit inverse. Deuximement, comme nous lavons vu

dans la partie prcdente, les nergies des modes enrouls sont


directement et pas inversement proportionnelles au rayon. Cela est
d au fait que la longueur minimale de la corde enroule, et donc son
nergie minimale, est proportionnelle au rayon. Ces deux remarques
tablissent que de grandes valeurs du rayon impliquent de hautes
nergies denroulement et de basses nergies de vibration, tandis que
de petites valeurs du rayon correspondent de faibles nergies
denroulement et de grandes nergies de vibration.
Cela nous conduit la clef de vote du raisonnement : tout
Univers Tuyau de grand rayon correspond un autre univers, de petit
rayon, dans lequel les nergies vibratoires sont gales aux nergies
denroulement des cordes du premier univers et, inversement, les
nergies denroulement sidentifient aux nergies vibratoires. Or,
puisque les proprits physiques ne dpendent que de lnergie totale
dune configuration de corde et pas de la faon dont lnergie se
distribue entre contributions denroulement et doscillation , il ny a
aucune distinction physique entre ces formes gomtriquement distinctes de
lUnivers Tuyau. Cest pourquoi, aussi trange que cela puisse paratre,
la thorie des cordes proclame quil ny a aucune diffrence entre un
gros tuyau et un tuyau fin .
Cest la faon dont le cosmos se protge, un peu comme vous le
feriez face lnigme suivante. Imaginez que lon vous dise que les
cotes en Bourse de deux entreprises disons que lune fabrique des
vlos dappartement et que lautre vend des pacemakers soient
inextricablement corrles. Aujourdhui, leur cours est dun euro
laction, et un informateur fiable vous a prdit que, si lune des deux
cotes augmente, lautre diminuera et vice versa. En outre, votre
informateur qui est digne dune confiance aveugle (mais dont les
informations sont la limite de la lgalit) vous signale que le
lendemain, la clture de la Bourse, les cours de ces deux actions
seront inversement proportionnels. Autrement dit, si lune des actions
finit deux euros, lautre clturera un demi-euro (cinquante cents) ;
si la premire finit dix euros, la seconde clturera un dixime
deuros (dix cents) et ainsi de suite. Mais une chose que votre
informateur ne peut pas vous prdire, cest quelle cote augmentera et
quelle cote diminuera. Que faire ?

Eh bien, il faut immdiatement investir tout votre argent en


Bourse, en le divisant quitablement entre les actions de ces deux
entreprises. Comme vous pourrez facilement le vrifier en calculant
quelques exemples, peu importe la clture du jour suivant, votre
investissement ne peut pas perdre de sa valeur. Au pis, il restera gal
lui-mme (si les deux entreprises cotent nouveau un euro laction) :
tout mouvement des cours selon les informations de votre initi
augmentera votre portefeuille. Par exemple, si lentreprise de vlos
clture quatre euros et celle des pacemakers un quart deuro (vingtcinq cents), leur valeur combine slve quatre euros vingt-cinq (et
ce pour chaque paire dactions), comparer aux deux euros de la
veille. De plus, du point de vue des bnfices nets, peu importe que ce
soit la socit des vlos qui finisse en hausse et celle des pacemakers en
baisse, ou linverse. Si vous ne vous intressez qu la somme dargent
totale, ces deux situations distinctes sont financirement
indiscernables.
Pour les cordes, la situation est analogue en ce sens que lnergie
des configurations procde de deux sources vibration et
enroulement dont les contributions lnergie totale de la corde sont
gnralement diffrentes. Mais, comme nous allons le voir en dtail,
certaines paires de circonstances gomtriques distinctes qui
conduisent soit de hautes nergies denroulement et de basses
nergies de vibration, soit linverse sont physiquement indiscernables.
Et ici, contrairement lanalogie financire, o des considrations
autres que la richesse globale permettent de distinguer les deux types
de portefeuille, il ny a absolument aucun moyen de distinguer
physiquement les deux -scnarios.
En fait, pour affiner encore lanalogie avec la thorie des cordes,
nous devons envisager ce qui se passe si, lors de votre investissement
initial, vous ne divisez pas votre argent de manire quilibre entre les
deux firmes mais achetez plutt, disons, mille actions de lentreprise de
vlos et trois mille actions de celle des pacemakers. Cette fois, la valeur
totale de votre portefeuille dpend effectivement de laquelle des deux
compagnies finit la hausse ou la baisse. Par exemple, si le march
clture dix euros (vlos) et dix cents (pacemakers), votre
investissement initial de quatre mille euros vaudra maintenant dix

mille trois cents euros. Si linverse se produit les cours sarrtent


dix cents (vlos) et dix euros (pacemakers) , la valeur de votre
portefeuille est de trente mille cent euros.
Toutefois, les relations inversement proportionnelles entre les
cotes la clture du march garantissent le rsultat suivant. Si lun de
vos amis faisait des investissements exactement inverses aux
vtres trois mille actions de lentreprise de vlos et mille actions de
celle de pacemakers , la valeur de son portefeuille atteindrait dix
mille trois cents euros si, la clture de la Bourse, les pacemakers
taient en hausse et les vlos en baisse (le mme que le vtre dans la
situation vlos en hausse, pacemakers en baisse) contre trente mille
cent euros si les vlos taient en hausse et les pacemakers en baisse (ici
encore, le mme que le vtre dans la situation symtrique). Autrement
dit, du point de vue de la valeur totale en Bourse, le fait dintervertir les
cours en hausse et les cours en baisse est exactement compens par la
permutation du nombre dactions de chaque compagnie.
Gardez bien cette dernire remarque en tte, et revenons la
thorie des cordes. Considrons les nergies de cordes possibles dans
un exemple spcifique. Supposons que le rayon de la dimension
circulaire de lUnivers Tuyau vaut, mettons, dix fois la longueur de
Planck. Nous traduisons cela en crivant R = 10. Une corde peut
envelopper cette dimension circulaire une fois, deux fois, trois fois, et
ainsi de suite. Ce nombre est son nombre denroulement. Lnergie
correspondante, dtermine par la longueur de la corde enroule, sera
proportionnelle au produit du rayon et du nombre denroulement. En
outre, quel que soit son enroulement, la corde effectue aussi un
mouvement de vibration. Comme les vibrations uniformes qui nous
intressent maintenant ont des nergies qui dpendent inversement du
rayon, celles-ci sont proportionnelles des multiples de linverse du
rayon 1/R qui vaut, dans notre exemple, un dixime de la longueur
de Planck. Nous appelons ce nombre entier le nombre de vibration3.
Comme vous le voyez, la situation est trs semblable celle que
nous avons rencontre la Bourse, les nombres denroulement et de
vibration tant des analogues directs des actions de chaque entreprise,
tandis que R et 1/R sapparentent aux cours de clture de chaque type
daction. De mme que vous pouvez calculer facilement la valeur totale

de votre investissement laide du nombre de vos actions dans chaque


socit et leurs cotes respectives, nous pouvons calculer lnergie
totale dune corde en termes des nombres denroulement, de vibration,
et du rayon. Le tableau 10.1 donne, pour un Univers Tuyau dont le
rayon vaut R = 10, une liste partielle de ces nergies totales pour
diverses configurations de cordes, lesquelles sont spcifies par leur
nombre denroulement et par leur nombre de vibration.

Table 10.1 Qu elqu es ex em ples de con fig u r a t ion s den r ou lem en t et de v ibr a t ion
du n e cor de se dpla a n t su r lu n iv er s qu e m on t r e la fig u r e 1 0 .3 , a v ec u n
r a y on R = 1 0 . Les n er g ies de v ibr a t ion con t r ibu en t pa r des m u lt iples de
1 /1 0 et les n er g ies den r ou lem en t pa r des m u lt iples de 1 0 , ce qu i con du it
a u x n er g ies t ot a les in diqu es. Lu n it dn er g ie est ln er g ie de Pla n ck ; pa r
ex em ple, 1 0 ,1 da n s la der n ir e colon n e sig n ifie 1 0 ,1 fois ln er g ie de Pla n ck .

Un tableau complet serait infiniment long, puisque les nombres


denroulement et de vibration peuvent prendre des valeurs entires
arbitraires, mais cet extrait suffit notre expos. Nous voyons que
nous sommes dans une configuration de haute nergie denroulement

et de basse nergie de vibration : les nergies denroulement sont des


multiples de 10 tandis que les nergies de vibration sont des multiples
de son inverse, 1/10.
Imaginez maintenant que le rayon de la dimension circulaire
diminue par exemple de 10 9,2, puis 7,1 puis 3,4, puis 2,2, puis
1,1, puis 0,7 puis tout du long jusqu 0,1 (1/10) o, pour illustrer
notre propos, il se stabilise. Dans cette forme gomtriquement
distincte de lUnivers Tuyau, il est possible dlaborer un tableau
semblable des nergies de cordes : les nergies denroulement sont
maintenant des multiples de 1/10 tandis que les nergies de vibration
sont des multiples de son inverse, 10. Les rsultats sont regroups dans
le tableau 10.2.

Table 10.2 Lqu iv a len t du t a blea u 1 0 .1 , ceci pr s qu e le r a y on est


m a in t en a n t ch oisi g a l 1 /1 0 .

premire vue, les deux tableaux semblent distincts. Mais un


examen attentif rvle que, bien que listes dans un ordre diffrent, les
donnes de la colonne nergie totale sont identiques pour les deux
tableaux. Pour retrouver celle qui, dans le tableau 10.2, correspond
celle du tableau 10.1, il suffit dintervertir les nombres de vibration et
denroulement. Autrement dit, les contributions denroulement et de

vibration jouent des rles complmentaires lorsque le rayon de la


dimension circulaire varie de 10 1/10. Ainsi, en ce qui concerne
lnergie totale, il ny a aucune distinction entre ces deux tailles
diffrentes de la dimension circulaire. La permutation des
configurations vlos en hausse, pacemakers en baisse et
pacemakers en hausse, vlos en baisse est exactement compense
en permutant le nombre dactions de chaque entreprise. De mme,
linterversion du rayon 10 et du rayon 1/10 est exactement compense
par la permutation des nombres denroulement et de vibration. De
plus, bien que nous nous soyons concentrs, par souci de simplicit,
sur un rayon initial valant R = 10 et son inverse 1/10, les conclusions
que nous venons de tirer restent les mmes pour nimporte quel choix
de rayon et son inverse4.
Les tableaux 10.1 et 10.2 sont incomplets pour deux raisons. La
premire, nous venons de le mentionner, est que nous navons list
quune petite partie des nombres denroulement et de vibration, parmi
linfinit que la corde peut prsenter. videmment, cela ne constitue
pas un problme en soi nous pourrions allonger ces tableaux aussi
loin que notre patience nous le permettrait, et la relation entre eux
resterait valable. Secundo, mis part lnergie denroulement, nous
navons considr, jusqu prsent, que les contributions lnergie qui
dcoulent du mouvement de vibration uniforme de la corde. Nous
devons maintenant rintroduire les vibrations ordinaires, puisque
celles-ci apportent des contributions additionnelles lnergie totale
de la corde et dterminent aussi ses charges dinteraction. Toutefois, et
cest l le point important, les recherches ont montr que ces
contributions ne dpendent pas de la valeur du rayon. Ainsi, mme si
nous devions ajouter ces caractristiques plus dtailles des attributs
de la corde aux tableaux 10.1 et 10.2, ces derniers se correspondraient
toujours exactement, puisque les contributions issues des vibrations
ordinaires les modifient tous les deux de la mme manire. Nous
concluons donc que les masses et les charges des particules sur un
Univers Tuyau de rayon R sont compltement identiques celles des
particules dun Univers Tuyau de rayon 1/R. Et, puisque ces masses et
ces charges gouvernent la physique fondamentale, il ny a aucun
moyen de distinguer physiquement ces deux univers gomtriquement

distincts. Toute exprience mene dans lun des deux a son exprience
correspondante, qui peut tre faite dans lautre univers, et qui
conduira exactement au mme rsultat.

Controverse
Wallace et Gromit ont t transforms en des cratures
bidimensionnelles. Ils choisissent dlire domicile dans lUnivers
Tuyau, o ils deviennent professeurs de physique. Aprs avoir install
leurs laboratoires concurrents, chacun annonce avoir dtermin la
taille de la dimension circulaire de leur Univers. Fait surprenant, bien
quils aient tous deux une excellente rputation, leurs conclusions se
contredisent. Wallace prtend que le rayon R est gal dix fois la
longueur de Planck tandis que Gromit annonce quil vaut un dixime
de la longueur de Planck.
Gromit, commence Wallace, daprs mes calculs selon la thorie
des cordes, si la dimension circulaire a un rayon de 10, les cordes
auront des nergies donnes par le tableau 10.1. Jai fait des
expriences pousses avec le nouvel acclrateur dans le domaine des
nergies de Planck, et elles ont amplement confirm mes prdictions.
Donc, jaffirme avec confiance que la dimension circulaire possde un
rayon R = 10. Gromit taie ses rsultats avec exactement les mmes
remarques, sauf que sa conclusion est que la liste des nergies obtenue
est celle du tableau 10.2, confirmant que le rayon est gal 1/10.
Dans un clair de gnie, Gromit montre Wallace que les deux
tableaux, bien quorganiss diffremment, sont en fait identiques.
Wallace, qui, comme chacun sait, est moins vif que Gromit, demande :
Comment est-ce possible ? Je sais que diffrentes valeurs du rayon
conduisent, par le biais de calculs de mcanique quantique lmentaire
et des proprits des cordes enroules, diffrentes valeurs possibles
pour lnergie et les charges des cordes. Si on est daccord sur ces
dernires, on doit ltre aussi pour le rayon.
Gromit, faisant usage de sa toute nouvelle dcouverte en thorie
des cordes, rpond : Ce que tu dis est presque exact. Il est
habituellement vrai que deux valeurs diffrentes du rayon conduisent
des nergies permises diffrentes. Cependant, dans le cas particulier o

les deux valeurs du rayon sont inverses lune de lautre comme 10 et


1/10 , les nergies permises et les charges sont identiques. Tu vois,
jappelle un mode de vibration ce que tu appelles un mode
denroulement, et ce que tu appelles mode de vibration, eh bien, je
lappelle mode denroulement. Or la nature na que faire du langage
quon utilise. Mais, plutt, la physique est gouverne par les proprits
des ingrdients fondamentaux les masses des particules (leurs
nergies), et leurs charges dinteraction. Et que le rayon vaille R ou
1/R, la liste complte de ces proprits pour les ingrdients
fondamentaux en thorie des cordes est identique.
Dans un clair de comprhension dbride, Wallace rpond : Je
crois que jai compris. Bien que le dtail des descriptions que toi ou moi
pourrions donner des cordes diffre quelles soient enroules autour
de la dimension circulaire ou quil sagisse des dtails de leur
comportement vibratoire , la liste complte des caractristiques
physiques laquelle elles aboutissent est la mme. Donc, puisque les
proprits physiques de lUnivers dpendent de ces proprits des
constituants lmentaires, il ny a aucune distinction, ni aucun moyen
de diffrencier des rayons qui sont inverses lun de lautre.
Exactement.

Trois questions
ce stade, vous seriez en droit de dire : Si jtais une petite
crature vivant dans lUnivers Tuyau, je naurais qu mesurer la
circonfrence du tube avec une bande dadhsif pour dterminer sans
quivoque la valeur de son rayon. Alors quoi rime cette histoire de
possibilits indiscernables et de rayons diffrents ? En plus, la thorie
des cordes nest-elle pas cense nous dbarrasser des distances
subplanckiennes ? Alors pourquoi parle-t-on seulement de dimensions
circulaires dont le rayon serait une fraction de la longueur de Planck ?
Et finalement, tant quon y est, qui peut bien sintresser cet Univers
Tuyau, et comment tout cela se combine-t-il si lon considre toutes les
dimensions ?
Commenons par rpondre la dernire question ; cela nous conduira aux deux premires.

Nous nous sommes restreints une dimension spatiale tendue et


une dimension enroule seulement par souci de simplicit. Si nous
considrons trois dimensions spatiales tendues et six dimensions
enroules cela correspond au plus simple de tous les espaces de
Calabi-Yau , la conclusion reste exactement la mme. Chaque cercle
possde un rayon qui, sil est remplac par son inverse, conduit un
univers physiquement identique.
On peut mme pousser cette conclusion un pas de gant plus loin.
Dans notre Univers, nous observons trois dimensions spatiales, et
chacune delles, selon les observations astronomiques, semble
stendre sur une quinzaine de milliards dannes-lumire (une annelumire vaut environ une dizaine de milliers de milliards de kilomtres,
donc cette distance quivaut quelque cent cinquante mille milliards
de kilomtres). Comme nous lavons mentionn au chapitre 8, rien ne
nous indique ce qui se passe au-del. Nous ne savons pas si ces
dimensions continuent indfiniment ou si, par exemple, elles
senroulent sur elles-mmes, prenant la forme dun norme cercle, bien
au-del des capacits des tlescopes les plus puissants. Si cela tait le
cas, un cosmonaute cheminant dans lespace toujours dans la mme
direction finirait par dcrire un cercle autour de lUnivers comme
Magellan autour de la Terre et par revenir son point de dpart.
Les dimensions tendues habituelles pourraient donc trs bien
avoir elles aussi une forme circulaire et tre, par consquent, sujettes
lidentification physique des rayons R et 1/R de la thorie des cordes.
Pour donner quelques chiffres approximatifs, si les dimensions
familires taient circulaires, alors, leur rayon devrait tre au moins
aussi grand que les quinze milliards dannes-lumire mentionnes plus
haut. Cela reprsente une dizaine de millions de milliards de milliards
de milliards de milliards de milliards de milliards (R = 106 1 ) de fois la
longueur de Planck, et cette dimension continuerait de crotre avec
lexpansion de lUnivers. Si la thorie des cordes est correcte, cette
situation serait physiquement identique celle o les dimensions
habituelles auraient un rayon incroyablement minuscule, soit 1/R
= 1/106 1 = 106 1 fois la longueur de Planck ! Celles-ci seraient nos
dimensions habituelles mais dans la description alternative que fournit la
thorie des cordes. En fait, dans ce langage rciproque, ces cercles

minuscules deviennent de plus en plus petits avec le temps, puisque, si


R crot, 1/R diminue. L, il semblerait que nous ayons vraiment
dpass les limites. Comment cela est-il possible ? Comment un tre
humain, du haut de ses un mtre soixante-quinze, pourrait-il tenir
dans un univers si incroyablement microscopique ? Comment une telle
poussire dunivers peut-elle tre physiquement identique la grande
expansion que nous montre le firmament ? Et, l, nous arrivons par la
force des choses la deuxime de nos trois questions. La thorie des
cordes est cense liminer la possibilit de sonder les distances
subplanckiennes. Or, si une dimension circulaire possde un rayon R
suprieur la longueur de Planck, son inverse 1/R est ncessairement
une fraction de cette mme longueur de Planck. Que se passe-t-il dans
ce cas ? La rponse, qui concerne aussi la premire de nos trois
questions, illustre un aspect important et dlicat concernant espace et
distance.

Les deux notions de distance rciproques de la


thorie des cordes
La distance est un concept si lmentaire dans notre
comprhension du monde quil est facile de sous-estimer sa
profondeur et sa subtilit. Avec les effets surprenants que la relativit
restreinte et gnrale a eus sur nos concepts de lespace et du temps, et
avec les nouveauts issues de la thorie des cordes, nous sommes tenus
plus de prudence, mme dans notre dfinition des distances. En
physique, les dfinitions les plus importantes sont celles dites
oprationnelles , cest--dire qui fournissent un moyen, au moins en
principe, de mesurer ce que lon dfinit. Aprs tout, quimporte le
degr dabstraction dun concept donn ; si lon dispose dune
dfinition oprationnelle, celle-ci ramne sa signification une
procdure exprimentale permettant den mesurer la valeur.
Comment donner une dfinition oprationnelle du concept de
distance ? Dans le contexte de la thorie des cordes, la rponse cette
question est assez surprenante. En 1988, les physiciens Robert
Brandenberger, de luniversit de Brown, et Cumrun Vafa, de Harvard,

ont montr que si la forme spatiale dune dimension est circulaire, il


existe deux dfinitions oprationnelles, diffrentes mais relies entre
elles, de la distance. Chacune conduit une procdure exprimentale
distincte pour mesurer la distance mais toutes deux se fondent,
globalement, sur le mme principe : si un objet se dplace avec une
vitesse fixe et connue, on peut mesurer une distance donne en
dterminant le temps mis par cet objet la parcourir. La diffrence
entre les deux procdures tient au choix de lobjet. La premire
dfinition fait appel des cordes qui ne sont pas enroules autour dune
dimension circulaire, tandis que la seconde utilise des cordes qui sont
enroules. Ainsi, en thorie des cordes, la nature tendue de lobjet
utilis dtermine lexistence de deux dfinitions oprationnelles,
naturelles, de la distance. Dans une thorie de particules ponctuelles, il
ny a pas de notion denroulement et il ny a donc quune seule
dfinition de ce type.
Comment les rsultats de chaque procdure se distinguent-ils ? La
rponse de Brandenberger et de Vafa est aussi surprenante que subtile.
On peut saisir lide qui sous-tend le rsultat en faisant appel aux
relations dincertitude. Les cordes qui ne sont pas enroules peuvent se
dplacer librement et sonder toute la circonfrence du cercle, une
longueur proportionnelle R. En vertu du principe dincertitude, leurs
nergies sont proportionnelles 1/R (souvenez-vous de la relation
entre lnergie dune sonde et les distances auxquelles elle est sensible,
aborde au chapitre 6). Par ailleurs, nous avons vu que les cordes
enroules possdent une nergie minimale proportionnelle R ; les
relations dincertitude nous indiquent alors quen tant que sondes de
distances elles seront sensibles linverse de cette valeur, soit 1/R.
Lincarnation mathmatique de cette ide montre que, si chacune des
deux cordes tait utilise pour mesurer le rayon dune dimension
circulaire de lespace, la corde non enroule donnerait R l o la corde
enroule fournirait 1/R. Comme prcdemment, les distances sont
exprimes en tant que multiples de la longueur de Planck. Le rsultat
de chaque exprience dtient une part gale de lgitimit reprsenter
le rayon du cercle la thorie des cordes nous enseigne quen utilisant
diffrentes sondes pour mesurer des distances on peut aboutir des
rsultats diffrents. En fait, cette proprit se gnralise toutes les

mesures de longueurs et de distances ; elle ne concerne pas seulement


la dtermination de la taille des dimensions circulaires. Les rsultats
obtenus laide dune corde enroule ou dune corde non enroule
seront inverses lun de lautre5.
Si la thorie des cordes dcrit bien notre Univers, comment se
fait-il que nous nayons encore jamais rencontr ces deux notions
possibles de distance dans un contexte ordinaire ou scientifique ?
Chaque fois que nous effectuons un trajet donn, nous le faisons dune
manire conforme notre exprience de lexistence dun concept
unique de distance ; rien ne donne penser quil puisse en exister un
second. Alors pourquoi passons-nous ct de lautre alternative ? La
rponse est que, malgr le haut degr de symtrie de nos explications,
ds que R (et donc 1/R) scarte de manire significative de la valeur 1
(qui vaut, rptons-le, une fois la longueur de Planck), alors, lune des
deux dfinitions oprationnelles devient extrmement difficile
mettre en uvre, tandis que lautre savre bien plus facile. Grosso
modo, nous utilisons toujours lapproche la plus commode et ignorons
compltement lventualit dune autre possibilit.
Cela est d la grande diffrence de masse des sondes utilises
haute nergie denroulement, basse nergie de vibration et vice
versa si le rayon R (et donc 1/R) scarte de manire significative de
la longueur de Planck (cest--dire de R = 1). Ici, les hautes
nergies, pour des rayons fort diffrents de la longueur de Planck,
correspondent des sondes incroyablement massives des milliards
de milliards de fois plus lourdes que le proton, par exemple et les
basses nergies des sondes dont la masse est peine suprieure
zro. Dans de telles circonstances, il existe une diffrence
monumentale de difficult entre les deux moyens de mesure : mme la
production de configurations de cordes massives reste, actuellement,
bien au-del de nos moyens technologiques. Donc, en pratique, une
seule des deux mthodes est technologiquement ralisable, celle qui
fait intervenir la plus lgre des deux configurations de cordes. Cest
elle dont nous avons implicitement fait usage, jusqu prsent, dans
toutes nos explications impliquant des distances. Cest elle qui forge
notre intuition.

Laissons de ct les aspects pratiques : dans un univers rgi par la


thorie des cordes, nous serions libres de mesurer les distances avec
lune ou lautre approche. Lorsque les astronomes valuent la taille
de lUnivers , ils le font en examinant les photons qui, aprs avoir
travers le cosmos, passent par leurs tlescopes. Sans faire de mauvais
jeu de mots, dans ce contexte, les photons sont les modes de cordes
lgers. Le rsultat obtenu est une longueur, mentionne plus tt, gale
106 1 fois celle de Planck. Si les trois dimensions spatiales habituelles
taient en fait circulaires (et si la thorie des cordes est correcte), des
astronomes utilisant des instruments de mesure compltement
diffrents (qui pour le moment nexistent pas) pourraient, en principe,
mesurer ltendue du cosmos laide des modes lourds de cordes
enroules. Ils obtiendraient un rsultat qui serait linverse de cette
distance gigantesque. En ce sens, nous pouvons envisager lUnivers
comme tant immense ou minuscule. Si lon en croit les modes de
cordes lgers, lUnivers est grand et en expansion ; si lon en croit les
modes lourds, il est petit et en contraction. Et il ny a pas de
contradiction ; nous avons deux dfinitions, distinctes mais toutes
deux aussi valables, de la distance. La premire des deux dfinitions
nous est beaucoup plus familire du fait de nos limitations
technologiques, mais chacune reprsente un concept galement
recevable.
Nous pouvons maintenant rpondre la question sur les humains
de grande taille vivant dans un petit univers. Lorsque nous mesurons la
taille dun tre humain comme valant un mtre soixante-quinze, par
exemple, nous usons forcment du mode lger. Pour comparer cette
taille celle de lUnivers, il nous faut user de la mme procdure de
mesure qui, comme indiqu plus haut, donne quinze milliards
dannes-lumire pour ltendue de lUnivers, un rsultat sans
commune mesure avec les un mtre soixante-quinze prcdents.
Demander -comment cette personne peut bien tenir dans un mini
univers tel que le mesureraient les modes lourds est une question
dnue de sens : cela revient comparer des pommes et des oranges.
Puisque nous disposons maintenant de deux concepts de distance
selon que lon fait usage des modes lourds ou des modes lgers, nous

sommes tenus de comparer des mesures qui ont t faites de la mme


manire.

La taille minimale autorise


Nous avons fait un bon bout de chemin et sommes maintenant
prts pour le point essentiel. Si lon se cantonne mesurer les distances
de la manire facile , cest--dire en utilisant les modes de cordes
lgers plutt que les lourds, les rsultats obtenus seront toujours
suprieurs la longueur de Planck. Pour comprendre cela, repensons
lhypothse du big-crunch pour les trois dimensions tendues, en les
supposant circulaires. titre dexemple, supposons quau dbut de
notre exprience de pense les modes lgers soient ceux des cordes
non enroules, et que celles-ci permettent de dterminer que lUnivers
prsente un rayon norme qui rtrcit avec le temps. Tandis quil
diminue, les modes non enrouls deviennent de plus en plus lourds et
les modes enrouls de plus en plus lgers. Quand le rayon a rtrci
jusqu la longueur de Planck cest--dire quand R prend la valeur
1 , les modes de vibration et denroulement ont des masses
comparables. Les deux procdures de mesure des distances deviennent
-toutes deux aussi difficiles mettre en uvre et, de plus, elles
mneraient toutes deux au mme rsultat puisque 1 est son propre
inverse.
mesure que le rayon continue de diminuer, les modes
denroulement deviennent plus lgers que les modes non enrouls et,
par -consquent, puisque nous optons toujours pour lapproche
facile , ce sont eux qui doivent maintenant servir mesurer les
distances. Si lon en croit cette procdure de mesure, qui conduit aux
inverses de ce que mesurent les modes non enrouls, le rayon est
suprieur la longueur de Planck et il augmente. Cela reflte simplement
le fait que, lorsque R la quantit obtenue laide des cordes
non enroules dcrot jusqu 1 et continue de diminuer, 1/R la
quantit que mesurent les cordes enroules augmente jusqu 1 et
crot. Ainsi, en prenant soin dutiliser toujours les modes lgers
lapproche facile de mesure des distances , on ne rencontrera
pas de distance infrieure la longueur de Planck.

En particulier, on vite ainsi le big-crunch jusqu une extension


nulle puisque le rayon de lUnivers, tel que le mesurent les modes de
cordes lgers, reste toujours suprieur la longueur de Planck. Plutt
que de tendre vers cette dernire et de continuer vers des longueurs
toujours plus courtes, le rayon tel que le mesurent les modes lgers
dcrot jusqu la longueur de Planck puis commence aussitt raugmenter. Leffondrement devient un rebond.
Lutilisation des modes de cordes lgers pour mesurer les
distances correspond notre notion conventionnelle de longueur, celle
qui existait bien avant la dcouverte de la thorie des cordes. Et,
comme nous lavons vu au chapitre 5, cest cause de cette notion de
distance que nous nous sommes heurts aux problmes
insurmontables des ondulations quantiques violentes ds
quintervenaient les chelles subplanckiennes. Une fois encore, nous
voyons que, grce cette autre perspective, la thorie des cordes vite
les distances ultracourtes. Dans le cadre physique de la relativit
gnrale et dans le contexte mathmatique correspondant de la
gomtrie riemannienne, il nexiste quun seul concept de distance,
lequel peut atteindre des valeurs arbitrairement petites. Dans le cadre
physique de la thorie des cordes et, par suite, dans le contexte de la
discipline naissante quest la gomtrie quantique, il existe deux
notions de distance. En usant judicieusement de lune ou de lautre,
nous obtenons un concept de distance qui cadre la fois avec notre
intuition et avec la relativit gnrale lorsque les chelles de distance
sont grandes, mais qui en diffre radicalement ds lors que celles-ci
deviennent trop petites. Plus prcisment, les distances
subplanckiennes deviennent inaccessibles.
Ces explications tant un peu complexes, insistons nouveau sur
le point central. Imaginons que nous fassions abstraction de la
distinction entre les approches faciles et difficiles de mesure des
longueurs et que nous continuions dutiliser, disons, les modes
non enrouls, tandis que R diminue au-del de la longueur de Planck.
Pourrions-nous alors descendre jusquaux distances subplankiennes ?
Nous avons vu que, dans cette question, le mot distance doit tre
interprt avec soin puisquil peut avoir deux significations
diffrentes, dont une seule correspond la notion traditionnelle. Et,

dans ce cas, si nous persistons mesurer les distances laide des


cordes non enroules alors que R devient infrieur la longueur de
Planck (et bien que ces modes soient maintenant devenus plus lourds
que ceux des cordes enroules), nous choisissons lapproche
difficile de mesure des longueurs, de sorte que la signification du
mot distance ne correspond plus lusage courant. Toutefois, cette
discussion nest pas quune question de smantique ni mme de
commodit ou de faisabilit des mesures. Mme si nous adoptions la
notion de distance inhabituelle et dcrivions le rayon comme tant
infrieur la longueur de Planck, la physique comme nous avons
tent de lexpliquer dans les parties prcdentes resterait identique
celle dun univers dont le rayon, au sens habituel, serait suprieur la
longueur de Planck (comme latteste, par exemple, la correspondance
exacte entre les tableaux 10.1 et 10.2). Et cest la physique qui compte,
non les mots utiliss pour la dcrire.
Brandenberger, Vafa et dautres chercheurs ont exploit ces ides
pour proposer une rcriture des lois de la cosmologie dans laquelle le
big-bang comme le big-crunch, au lieu de faire intervenir un univers de
taille nulle, impliqueraient un univers dont toutes les dimensions
atteindraient la longueur de Planck. Cette proposition trs sduisante
permettrait dviter les nigmes mathmatiques, physiques et logiques
dun univers qui manerait de (ou seffondrait en) un point infiniment
dense. Il est certes difficile dimaginer lUnivers entier compress
lintrieur dune minuscule coquille planckienne. Mais lide de le
comprimer jusquen un point, sans aucune extension, dpasse
compltement lentendement. La cosmologie des cordes, que nous
aborderons au chapitre 14, nen est qu ses balbutiements, mais cest
un domaine trs prometteur qui pourrait bien proposer une alternative
plus facile accepter que le modle habituel du big-bang.

Quel est le degr de gnralit de tout cela ?


Et si les dimensions spatiales nont pas une forme circulaire ? Estce que la conclusion remarquable dune tendue spatiale minimale
tient toujours ? On nen sait rien. Laspect essentiel des dimensions
circulaires est quelles offrent la possibilit dy enrouler des cordes.

Tant que les dimensions spatiales indpendamment des dtails de


leur forme permettent aux cordes de les envelopper, la plupart des
conclusions que nous avons tires devraient rester valables. Mais que
se passerait-il si, par exemple, deux des dimensions avaient la forme
dune sphre ? Dans ce cas, les cordes ne se laisseraient pas piger
dans une configuration enroule, car elles pourraient toujours
glisser , un peu comme un lastique peut se dgager dun ballon de
foot. La thorie des cordes limite-t-elle tout de mme la taille minimale
de ces dimensions ?
De nombreuses recherches semblent indiquer que la rponse nest
pas la mme selon quune dimension spatiale entire est rtrcie
(comme dans les exemples de ce chapitre) ou (comme nous le verrons
aux chapitres 11 et 13) quune portion isole de lespace seffondre.
Lavis gnral des thoriciens des cordes est que, indpendamment de
la forme, il existe une longueur minimale, comme dans le cas des
dimensions circulaires, tant quil sagit de rduire une dimension
spatiale entire. La dmonstration de cette hypothse est un des
objectifs importants des recherches venir car elle aurait un impact
direct sur de nombreux aspects de la thorie des cordes, et en
particulier sur ses implications en cosmologie.

La symtrie miroir
Avec la relativit gnrale, Einstein a jet un pont entre la
physique de la gravitation et la gomtrie de lespace-temps. La thorie
des cordes renforce et largit le lien entre physique et gomtrie,
puisque les proprits des cordes vibrantes leurs masses et leurs
charges dinteraction sont pour une large part dtermines par les
proprits des composantes entortilles de lespace. Or nous venons de
voir que la gomtrie quantique lassociation physique/gomtrie
issue de la thorie des cordes prsente quelques caractristiques
surprenantes. En relativit gnrale et en gomtrie
conventionnelle , un cercle de rayon R est tout simplement diffrent
dun cercle de rayon 1/R ; en thorie des cordes, ces deux cercles sont
physiquement indiscernables. Cela nous encourage aller plus loin et
nous demander sil existe des formes gomtriques de lespace qui se

diffrencieraient par des aspects beaucoup plus marqus non


seulement par leur taille globale mais, par exemple, par leur forme et
qui resteraient nanmoins physiquement indiscernables.
En 1988, Lance Dixon, du Centre de lacclrateur linaire de
Stanford, a fait une remarque essentielle sur ce point, qui a ensuite t
dveloppe par Wolfgang Lerche, du CERN, Vafa, Harvard, et
Nicholas Warner, alors au MIT. Sappuyant sur des arguments dordre
esthtique fonds sur des considrations de symtrie, ces chercheurs
ont fait la suggestion audacieuse que deux choix diffrents despaces
de Calabi-Yau pourraient conduire une mme physique.
Pour vous faire une ide de la faon dont cela pourrait tre
possible, souvenez-vous que le nombre de trous des dimensions
supplmentaires enroules en une forme de Calabi-Yau dtermine le
nombre de familles de vibration des cordes. Ces trous sont analogues
ceux dun tore ou de ses cousins poignes multiples, comme dans la
figure 9.1. Un inconvnient des figures bidimensionnelles, les seules
que lon puisse imprimer sur ces pages, est quelles ne permettent pas
de montrer quun espace de Calabi-Yau six dimensions possde des
trous de toutes les dimensions possibles. Bien quils soient plus
difficiles imaginer, ces espaces admettent une description
mathmatique trs claire. Un point central est que le nombre de
familles de particules nest sensible quau nombre total de trous, et non
au nombre de trous dans chaque dimension possible (cest la raison
pour laquelle, lors de nos explications dans le chapitre 9, nous ne nous
sommes pas proccup, par exemple, de dessiner les distinctions entre
les diffrents types de trous). Donc, imaginez deux espaces de CalabiYau dont le nombre de trous de diverses dimensions est diffrent, mais
dont le nombre total de trous est le mme. Puisque le nombre des trous
de chaque dimension est diffrent, ces deux espaces de Calabi-Yau ont
des formes distinctes. Mais, puisquils ont le mme nombre total de
trous, ils conduisent tous deux un univers avec le mme nombre de
familles. Bien sr, cela ne reprsente quune seule proprit physique.
Laccord sur toutes les proprits serait une exigence beaucoup plus
restrictive, mais cela donne au moins une ide de la manire dont la
conjecture de Dixon-Lerche-Vafa-Warner pourrait se rvler correcte.

lautomne 1987, javais rejoint le dpartement de physique de


Harvard aprs avoir termin ma thse. Mon bureau se trouvait
quelques portes de celui de Vafa. Pendant ma thse, je mtais intress
aux proprits physiques et mathmatiques des dimensions enroules
de la thorie des cordes. Vafa savait cela et me tenait constamment
inform de son travail dans ce domaine. Le jour de lautomne 1988 o il
a fait un dtour par mon bureau pour me parler de la conjecture
laquelle lui, Lerche et Warner taient parvenus, jtais la fois curieux
et sceptique. Curieux parce que je savais que, sils avaient raison, une
nouvelle voie de recherches sur la thorie de cordes souvrait ;
sceptique, car je ne savais que trop bien la distance qui spare une
conjecture de sa dmonstration.
Durant les mois suivants, jai souvent pens leur hypothse et,
franchement, je mtais pratiquement persuad quelle tait fausse.
Mais un projet de recherche, apparemment sans rapport avec cette
question, que javais entrepris en collaboration avec Ronen Plesser,
lpoque tudiant en thse Harvard, devait me faire changer davis.
Plesser et moi nous tions intresss la possibilit de dvelopper des
mthodes pour manipuler mathmatiquement un espace de Calabi-Yau
initial afin de produire un autre espace de Calabi-Yau, jusque-l
inconnu. Nos recherches portaient essentiellement sur une technique
connue sous le nom dorbifold, qui avait t invente, au milieu des
annes quatre-vingt, par Dixon, Jeffrey Harvey, de luniversit de
Chicago, Vafa et Witten. Grosso modo, il sagit dune procdure selon
laquelle diffrents points dun espace de Calabi-Yau initial sont colls
entre eux selon des rgles mathmatiques qui garantissent lobtention
dun autre espace de Calabi-Yau. Cest ce que reprsente
schmatiquement la figure 10.4. Les mathmatiques qui sous-tendent
les manipulations de la figure 10.4 sont si terriblement compliques
que les thoriciens des cordes navaient tudi cette procdure quen
lappliquant aux formes les plus simples, des versions de dimension
leve des formes torodales de la figure 9.1. Toutefois, avec Plesser,
nous avons compris que certaines dcouvertes rcentes et magnifiques
de Doron Gepner, alors Princeton, pouvaient fournir un cadre
thorique puissant permettant dappliquer les techniques de

lopration dorbifold aux espaces de Calabi-Yau dans toute leur


complexit, comme celui de la figure 8.9.
Aprs plusieurs mois de recherches intensives sur cette ide, nous
sommes parvenus un rsultat surprenant. Si lon identifiait certains
ensembles de points dune manire bien prcise, alors lespace de
Calabi-Yau ainsi produit diffrait de celui de dpart par un aspect
tonnant : le nombre de trous de dimensions impaires du nouveau tait
gal au nombre de trous de dimensions paires de lancien, et vice versa.
En particulier, cela signifie que le nombre total de trous et donc le nombre de familles de particules restait le mme pour les deux
espaces, bien que linterversion pair/impair impliqut que leur forme
et leur structure gomtrique fondamentale taient fort diffrentes6.

Figure 10.4 Lopr a t ion dorbifold est u n e pr ocdu r e da n s la qu elle u n e n ou v elle


for m e de Ca la bi-Y a u est obt en u e en iden t ifia n t div er s poin t s du n espa ce de
Ca la bi-Y a u in it ia l.

Enthousiasms par le point de contact que nous semblions avoir


trouv avec la conjecture de Dixon-Lerche-Vafa-Witten, Plesser et moi
avons attaqu la question charnire : outre le nombre de familles de
particules, les deux espaces diffrents de Calabi-Yau saccordent-ils

sur dautres proprits physiques ? Aprs quelques mois


supplmentaires danalyses mathmatiques prcises et compliques
qui ont bnfici des encouragements et des suggestions inspires de
Graham Ross (mon directeur de thse Oxford) et de Vafa , Plesser
et moi-mme avons pu avancer, avec une quasi-certitude, que la
rponse tait affirmative. Pour des raisons mathmatiques en rapport
avec linterversion pair/impair, nous avons propos le terme de
varits miroirs pour dcrire ces espaces de Calabi-Yau physiquement
quivalents mais gomtriquement distincts7. Les deux espaces de
Calabi-Yau dune paire miroir ne sont pas littralement les images
miroirs lun de lautre, au sens o on lentend dans la vie de tous les
jours. Mais, bien quils aient des proprits gomtriques diffrentes,
ils conduisent un seul et mme univers physique lorsquon les choisit
en tant que dimensions supplmentaires de la thorie des cordes.
Durant les semaines qui ont suivi cette dcouverte, Plesser et moi
tions trs anxieux. Nous tions conscients de dtenir une nouvelle
pice importante du puzzle de la physique des cordes. Nous venions de
montrer que la liaison troite entre gomtrie et physique initie par
Einstein tait considrablement modifie par la thorie des cordes : des
formes gomtriques radicalement diffrentes, qui auraient eu des
proprits compltement divergentes dans le cadre de la relativit
gnrale, engendraient, en thorie des cordes, une physique identique.
Et si nous avions commis une erreur ? Et si leur physique se distinguait
par des aspects subtils qui nous auraient chapp ? Quand nous avons
montr nos rsultats Yau, par exemple, celui-ci a dclar, poliment
mais fermement, que nous avions forcment fait une erreur ; il estimait
que, dun point de vue mathmatique, nos rsultats taient bien trop
baroques pour tre vrais. Son opinion nous freina dans notre lan.
Cest une chose que de faire une erreur dans une assertion modeste, qui
nattire que peu dattention. Mais notre rsultat proposait une avance
inattendue, dans une direction nouvelle, et il produirait coup sr une
vive raction. Sil tait faux, tout le monde le saurait.
Finalement, aprs maintes vrifications et re-vrifications, nous
avons eu suffisamment confiance en nous pour soumettre notre article
publication. Quelques jours plus tard, jtais assis mon bureau
lorsque le tlphone a sonn. Ctait Philip Candelas, de luniversit du

Texas, qui ma dabord demand si jtais bien assis. Je ltais, en effet.


Il ma alors annonc quavec deux de ses tudiants, Monika Lynker et
Rolf Schimmrigk, ils avaient trouv un rsultat renversant. En
examinant scrupuleusement une collection norme despaces de
Calabi-Yau engendre par ordinateur, ils avaient dcouvert que
presque tous allaient par paires et ne se distinguaient que par la
permutation du nombre de trous pairs et impairs. Je lui ai rpondu que
jtais toujours assis, car Plesser et moi-mme avions fait la mme
dcouverte. Le travail de Candelas et le ntre taient
complmentaires ; nous avions fait un pas en avant en montrant que la
physique rsultant dune paire miroir restait la mme, tandis que
Candelas et ses tudiants avaient montr quun nombre considrable
de Calabi-Yau formaient des paires miroirs. Ces deux articles signaient
la dcouverte de la symtrie miroir de la thorie des cordes8.

La physique et les mathmatiques de la symtrie


miroir
Lassouplissement de lassociation rigide et unique labore par
Einstein entre la gomtrie de lespace et la physique observable est
lun des retournements de situation tonnants produits par la thorie
des cordes. Mais ces dcouvertes sont bien plus quun simple
changement de perspective philosophique. La symtrie miroir, en
particulier, fournit un outil efficace pour comprendre la fois la
physique de la thorie des cordes et les mathmatiques des espaces de
Calabi-Yau.
Les mathmaticiens qui travaillent dans le domaine de la
gomtrie algbrique tudiaient les espaces de Calabi-Yau pour des
raisons purement mathmatiques, bien avant lavnement de la thorie
des cordes. Ils avaient pouss assez loin lanalyse des proprits de ces
espaces gomtriques sans jamais souponner la moindre application
physique. Toutefois, certaines caractristiques des espaces de CalabiYau staient rvles difficiles, voire quasi impossibles dmler
entirement. Mais la dcouverte de la symtrie miroir a compltement
transform le tableau. En essence, la symtrie miroir proclame que
certaines paires particulires despaces de Calabi-Yau, que lon croyait

jusqualors sans rapport entre eux, sont intimement lies par la thorie
des cordes. Ces espaces sont unis par lunivers physique commun que
chacun engendre lorsquon le slectionne pour les dimensions
supplmentaires. Ce rapport insouponn constitue un nouvel outil
mathmatique et physique extrmement prcis.
Imaginez que vous soyez occup calculer les proprits
physiques (les masses et les charges des particules) associes un
choix possible despace de Calabi-Yau. Vous ne vous souciez pas
particulirement de savoir si vos rsultats concordent avec
lexprience puisque, comme nous lavons vu, un certain nombre
dobstacles thoriques et technologiques rendent cette tche trs
ardue. En fait, vous laborez une exprience de pense qui se demande
quelle allure aurait le monde si un espace de Calabi-Yau particulier
tait slectionn. Pendant un temps, tout va pour le mieux, mais, au
beau milieu de vos travaux, vous tombez sur un calcul mathmatique
littralement insurmontable. Personne, mme les meilleurs
mathmaticiens du monde, ne sait comment sy prendre. Vous tes
coinc. Mais vous ralisez alors que cet espace de Calabi-Yau a un
partenaire miroir. Puisque la physique des cordes associe chaque
membre dune paire miroir est identique, libre vous de faire vos
calculs en utilisant lun ou lautre. Ainsi, vous transposez le calcul
difficile sur lespace de Calabi-Yau de dpart en un calcul sur son
miroir ; vous tes assur que le rsultat la physique sera le mme.
premire vue, vous pourriez penser que la version transpose du
calcul sera aussi difficile que sur loriginal. Mais, l, vous tombez sur
une agrable et puissante surprise : mme si les rsultats sont les
mmes, les dtails sont fort diffrents, et, dans certains cas, les calculs
horribles dont vous tiez parti deviennent extrmement faciles sur
lespace de Calabi-Yau miroir. Il ny a pas dexplication simple de la
raison pour laquelle cela se produit, mais au moins pour certains
calculs il en est ainsi de manire quasi certaine, et lattnuation du
degr de difficult peut tre spectaculaire. Bien sr, les consquences
sont claires : vous ntes plus coinc.
Cest un peu comme si lon vous demandait de compter le nombre
exact doranges entasses dans un norme panier faisant quinze mtres
de ct et cinq mtres de profondeur. Vous commencez les compter

une par une mais ralisez assez rapidement que cest bien trop
laborieux. Heureusement, lun de vos amis, qui tait prsent au
moment de la livraison des oranges, passe par l. Il vous indique
quelles sont arrives soigneusement emballes dans de petites botes
(dont il a justement un exemplaire en main), en piles de vingt botes de
hauteur, vingt de profondeur et vingt de largeur. Vous calculez
rapidement que cela reprsente huit mille botes ; il ne vous reste plus
qu dterminer combien doranges contient chacune delles. Cela ne
pose pas de difficult particulire : il suffit demprunter la bote de
votre ami et de la remplir doranges. En rorganisant astucieusement le
calcul, vous lavez rendu considrablement plus facile.
Il en va de mme pour de nombreux calculs en thorie des cordes.
Du point de vue dun espace de Calabi-Yau, un calcul peut procder
dun nombre norme dtapes mathmatiques difficiles. Toutefois, en
transposant le calcul son miroir, celui-ci peut tre rorganis bien
plus efficacement, ce qui permet de le conclure avec plus daisance.
Plesser et moi avions fait cette remarque, et elle a t mise en pratique
de manire impressionnante dans des travaux ultrieurs de Candelas et
de ses collaborateurs, Xenia de la Ossa, Linda Parkes et Paul Green. Ils
ont montr que des calculs dune difficult inimaginable pouvaient tre
rsolus, grce au point de vue miroir, en quelques pages dalgbre et
avec un ordinateur de bureau.
Il sagissait l dun dveloppement particulirement excitant pour
les mathmaticiens, car certains de ces calculs taient prcisment
ceux sur lesquels ils coinaient depuis des annes. La thorie des
cordes cest du moins ce que proclamaient les physiciens les avait
coiffs au poteau.
Sachez quil existe, entre physiciens et mathmaticiens, un certain
esprit de comptition, sain et gnralement de bon aloi. Or il sest avr
que deux mathmaticiens norvgiens, Geir Ellingsrud et Stein Arild
Strmme, travaillaient justement sur lun des nombreux calculs dont
Candelas et ses collaborateurs avaient triomph grce la symtrie
miroir. En gros, il sagissait de calculer le nombre de sphres que lon
pouvait entasser lintrieur dun espace de Calabi-Yau particulier, un peu comme dans notre histoire doranges dans leur
gigantesque panier. Lors dune confrence de physiciens et de

mathmaticiens Berkeley en 1991, Candelas annona les rsultats que


son groupe avait obtenus en utilisant la thorie des cordes et la
symtrie miroir : 317 206 375. Ellingsrud et Strmme prsentrent le
rsultat de leur propre calcul : 2 682 549 425. Pendant des jours,
mathmaticiens et physiciens dbattirent : qui avait raison, qui avait
tort ? La question tait devenue un test dcisif de la fiabilit
quantitative de la thorie des cordes. Un certain nombre de personnes
ont mme fait remarquer (en plaisantant) que ce test reprsentait le
meilleur moyen connu pour comparer la thorie des cordes
lexprience. Qui plus est, les rsultats de Candelas allaient bien au-del
du seul rsultat numrique quEllingsrud et Strmme dclaraient avoir
calcul. Ses collaborateurs et lui prtendaient rpondre aussi
beaucoup dautres questions, extraordinairement plus difficiles, si
difficiles, en fait, quaucun mathmaticien navait jamais tent de les
aborder. Mais les rsultats de la thorie des cordes taient-ils fiables ?
Le colloque sest sold par beaucoup dchanges fructueux entre
physiciens et mathmaticiens, mais sans que la question ait pu tre
tranche.
Environ un mois plus tard, un e-mail a circul parmi les
participants de la rencontre de Berkeley, intitul : La physique a
gagn ! . Ellingsrud et Strmme avaient trouv une faute dans leur
programme informatique, et celui-ci, une fois lerreur corrige,
confirmait le rsultat de Candelas. Depuis lors, nombre de vrifications
mathmatiques ont t effectues sur la fiabilit quantitative de la
symtrie miroir : elle a pass tous les tests avec succs ! Trs
rcemment, presque dix ans aprs la dcouverte de la symtrie miroir,
les mathmaticiens ont grandement avanc dans la comprhension de
ses fondements mathmatiques. En partant des contributions
importantes des mathmaticiens Maxim Kontsevich, Yuri Manin, Gang
Tian, Jun Li et Alexander Givental, Yau et ses collaborateurs, Bong
Lian et Kefeng Liu, ont fini par trouver une preuve mathmatique
rigoureuse pour le dnombrement des sphres contenues dans un
espace de Calabi-Yau, rsolvant ainsi des questions qui, depuis des
sicles, reprsentaient des nigmes pour les mathmaticiens.
Mais ce quillustrent ces dveloppements, cest le rle que la
physique a commenc jouer dans les mathmatiques modernes.

Pendant longtemps, les physiciens ont explor les archives


mathmatiques la recherche doutils pour construire et analyser des
modles du monde physique. Aujourdhui, avec la thorie des cordes,
la physique commence rembourser ses dettes et fournir aux
mathmaticiens de nouvelles approches leur permettant de rpondre
aux questions quils se posent. La thorie des cordes offre un cadre
unificateur la physique, mais elle pourrait bien contribuer forger
une union tout aussi fondamentale au sein des mathmatiques ellesmmes.

1- Par souci de compltude, notons que, mme si la plupart des aspects que nous avons abords jusqu prsent
sappliquent aussi bien aux cordes ouvertes (une corde dont les extrmits ne sont pas reboucles) quaux cordes fermes (les
cordes qui nous ont occups jusquici), le sujet dont on discute maintenant est un de ceux pour lesquels les deux types de
cordes peuvent prsenter des proprits diffrentes. En fait, une corde ouverte ne va pas semmler en senroulant autour
de la dimension circulaire. Cependant, dans des travaux qui jourent finalement un rle central dans la deuxime rvolution
des supercordes, Joe Polchinski, de luniversit de Californie Santa Barbara, et deux de ses tudiants, Jian-Hui Dai et
Robert Leigh, montrrent en 1989 comment les cordes ouvertes trouvent parfaitement leur place au sein des conclusions
que nous tirerons la fin de ce chapitre.
2- Certaines des ides de cette partie, ainsi que des suivantes, sont assez complexes. Ne vous laissez pas dcourager
si vous avez un peu de mal suivre chaque tape de lenchanement des explications surtout la premire lecture.
3- Au cas o vous vous demanderiez pourquoi les nergies correspondant aux vibrations uniformes sont un nombre
entier de fois 1/R, il vous suffit de vous reporter la discussion du chapitre 4 sur la thorie quantique dans lentrept, en
particulier. Nous avons appris cette occasion que la thorie quantique implique que lnergie, comme largent, est compose
de paquets discrets. Dans le cas du mouvement de vibration uniforme de la corde dans lunivers Tuyau darrosage, ce paquet
dnergie vaut prcisment 1/R, comme nous lavons montr dans le texte par lentremise des relations dincertitude. Ainsi,
les nergies de vibration uniforme sont un multiple entier de 1/R.
4- Mathmatiquement, lidentit entre les nergies des cordes dans un univers dont le rayon de la dimension
circulaire vaut R ou 1/R vient du fait que les nergies sont de la forme v/R + eR, o v est le nombre de vibration et e le nombre
denroulement. Cette quation est invariante sous la permutation simultane de v et e dune part, et de R et 1/R, dautre
part cest--dire sous linterversion des nombres denroulement et de vibration ainsi que sous linversion du rayon. Dans le
texte, nous travaillons en units de Planck, mais on peut revenir des units plus conventionnelles en rcrivant la formule
de lnergie en termes de
lchelle des cordes, comme on lappelle dont la valeur est de lordre de la longueur
de Planck, 10 33 centimtre. On peut alors rexprimer lnergie de la corde comme v/R + eR/, qui devient invariante sous
linterversion de e et de v ainsi que R et /R, o les rayons sont maintenant exprims en termes dunits conventionnelles de
distance.
5- Peut-tre vous demandez-vous comment il est possible, pour une corde qui est tire sur tout le tour de la
dimension circulaire de rayon R, davoir un rayon gal 1/R. La question est tout fait lgitime, mais la rponse rside dans
la formulation imprcise de la question elle-mme. Voyez-vous, quand on dit que la corde entoure le cercle de rayon R, on
invoque ncessairement une dfinition de la distance (en sorte que les mots rayon R aient un sens). Mais cette dfinitionci de la distance est celle qui est pertinente pour les cordes qui ne sont pas enroules autrement dit, pour les modes de
vibration. Du point de vue de cette dfinition des distances et seulement de celle-ci , les configurations de cordes
enroules semblent stirer autour de la partie circulaire de lespace. Cependant, en vertu de la seconde dfinition des
distances, celle qui dpend des configurations de cordes enroules, ces dernires sont aussi bien localises dans lespace que
le sont les modes de vibration du point de vue de la premire dfinition des distances, en sorte quelles voient un rayon
valant 1/R, comme lexplique le texte.
Cet claircissement donne une ide de la raison pour laquelle les cordes enroules et non enroules mesurent des
distances inverses lune de lautre. Mais cest un peu subtil, et il vaut peut-tre la peine de prciser les dtails de lanalyse
technique sous-jacente, lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique. En vertu de la mcanique

quantique ordinaire des particules ponctuelles, distance et impulsion (lnergie, essentiellement) sont relies par une
transformation de Fourier. Autrement dit, un vecteur propre de loprateur de position |x> sur un cercle de rayon R peut
tre dfini comme
o p = v/R et |p> est un vecteur propre de loprateur dimpulsion (lanalogue
directe de ce que nous avions appel un mode de vibration uniforme de la corde mouvement global sans changement de
forme). Toutefois, dans la thorie des cordes, il existe une seconde notion du vecteur propre de position
laide des tats de cordes enroules par
. Avec ces dfinitions, nous voyons immdiatement que

, dfinie

est un vecteur propre enroul, avec

est priodique, de priode 2R, tandis que

est

priodique avec la priode 2R. Cela indique que x est une coordonne de position sur un cercle de rayon R alors que
correspond la position sur un cercle de rayon 1/R. Et mme, encore plus explicitement, on peut imaginer deux paquets
donde |x> et
, partant tous deux de lorigine, quon laisse voluer dans le temps pour mettre en uvre notre approche
oprationnelle de dfinition de la distance. Le rayon du cercle, tel que le mesure lune ou lautre sonde, est alors
proportionnel au laps de temps ncessaire pour que le paquet donde revienne sa configuration initiale. Puisquun tat
dnergie E volue avec un facteur de forme faisant intervenir E t, nous voyons que la dure, et donc le rayon, sera t ~ 1/E ~
R pour les modes de vibration et t ~ 1/E ~1/R pour les modes denroulement.
6- lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, notons de manire plus prcise que le
nombre de familles de vibrations de cordes vaut la moiti de la valeur absolue du nombre dEuler du Calabi-Yau, comme nous
lavions mentionn dans la note 16 du chapitre 9. Ce dernier est donn par la diffrence entre h2,1 et h1,1, o hp.q. dnote le
nombre de Hodge de bi-degr (p, q). une constante prs, ceux-ci comptent, respectivement, le nombre de 3 cycles et de 2cycles dhomologie (les trous tridimensionnels et les trous bidimensionnels ). Ainsi, lorsquon parle, dans le texte, du
nombre total de trous, lanalyse plus prcise montre que le nombre de familles dpend de la valeur absolue de la diffrence
entre les nombres de trous de dimensions paires et impaires. La conclusion, quant elle, reste identique. Par exemple, si
deux espaces de Calabi-Yau ne se distinguent que par la permutation de leurs nombres de Hodge h2.1 et h1.1, le nombre de
familles et le nombre total de trous ne sera pas modifi.
7- Le nom vient du fait que les diamants de Hodge rsum mathmatique des trous de diverses dimensions
dun espace de Calabi-Yau de chacun des Calabi-Yau dune paire miroir sont comme le reflet lun de lautre dans un
miroir.
8- Le terme symtrie miroir est aussi utilis dans un autre contexte physique, compltement diffrent, comme celui
des questions de chiralit savoir si lUnivers est ou non nantiomorphe que nous avons abordes dans la note 7 du
chapitre 8.

11
Dchirer lespace-temps
tirez un lastique avec insistance, il finira tt ou tard par casser.
Ce simple fait a inspir beaucoup de physiciens au fil des annes : peuton faire de mme avec la structure spatiale de lUnivers ? Lespace
peut-il se dchirer, ou bien nous trompons-nous lourdement en
prenant lanalogie de la toile lastique au pied de la lettre ?
La relativit gnrale rpond quon ne peut pas dchirer la
structure de lespace1. Ses quations sont fermement ancres dans la
gomtrie riemannienne, et, comme nous lavons not au chapitre
prcdent, il sagit dun cadre qui analyse les distorsions dans les
relations de -distance entre points voisins de lespace. Pour que ces
relations de distance aient un sens, le formalisme mathmatique sousjacent requiert que le substrat de lespace soit lisse ce terme a aussi
un sens mathmatique, mais le sens quon lui donne dans la vie de tous
les jours le rsume correctement : pas de plis, pas daccrocs, pas de
morceaux rapics et pas de dchirures. Si la structure de lespace
venait dvelopper de telles irrgularits, alors les quations de la
relativit gnrale cesseraient dtre valables, ce qui serait le signal de
telle ou telle catastrophe cosmique, issue dsastreuse laquelle
chappe notre Univers apparemment disciplin.
Mais, au fil du temps, cela na pas empch des thoriciens
imaginatifs denvisager que, dans le contexte dune nouvelle
formulation de la physique (qui irait au-del de la thorie classique
dEinstein afin dincorporer la physique quantique), de telles
dchirures, perforations et recollements de la structure spatiale
seraient possibles. En fait, la dcouverte que la thorie quantique

conduit de violentes ondulations petite chelle a pouss certains


spculer que des dchirures pourraient tre une caractristique
microscopique banale de la structure spatiale. Le concept des trous de
ver (une notion familire tous les inconditionnels de Star Trek)
procde de telles rveries. Lide est simple : imaginez que vous soyez
le directeur gnral dune grosse entreprise, dont le sige se trouve au
trente-neuvime tage dune tour de la Dfense. Hlas, votre principal
collaborateur est install au trente-neuvime tage de la tour voisine.
Comme il est malheureusement impossible de dmnager lun ou
lautre de vos bureaux, vous proposez la solution naturelle suivante :
construire une passerelle entre les deux tours. Cela permettra tout le
monde de se dplacer librement, sans avoir descendre et remonter
trente-neuf tages chaque fois.
Un trou de ver joue un rle similaire : il sagit dun pont ou dun
tunnel qui constitue un raccourci dune rgion de lUnivers vers une
autre. Dans un modle bidimensionnel, imaginez que lUnivers ait la
forme de la figure 11.1. Si le sige de votre socit se trouve prs du
cercle de la partie infrieure de la figure 11.1(a), vous ne pouvez vous
rendre au bureau de votre adjoint, situ prs du cercle suprieur, quen
traversant tout le chemin en U , qui vous mne dun bout de
lUnivers lautre. Mais, si la structure de lespace pouvait se dchirer
pour former des trous comme en 11.1(b) et qu partir de ces trous des
tentacules pouvaient se former qui fusionneraient comme en 11.1(c),
alors, un pont spatial relierait ces deux rgions initialement loignes.
Cest cela, un trou de ver. Cela ressemble lexemple de la passerelle
entre les tours de la Dfense, mais avec une diffrence essentielle : la
passerelle entre les deux tours traverse une rgion existante de lespace,
savoir lespace qui spare les deux tours. Le trou de ver, en revanche,
cre une nouvelle rgion de lespace, puisque lespace courbe
bidimensionnel de la figure 11.1(a) reprsente tout ce qui existe (dans le
cadre de notre modle deux dimensions). Les rgions extrieures
ne sont que le reflet de linadquation de lillustration, qui dpeint
lUnivers en U comme un objet plong dans notre Univers de
dimension suprieure. Le trou de ver cre une nouvelle portion
despace et ouvre donc la voie un nouveau territoire spatial.

Existe-t-il des trous de ver dans lUnivers ? Personne ne le sait.


Et, sils existent, sont-ils microscopiques ou embrassent-ils de vastes
rgions de lUnivers (comme dans Star Trek) ? Un lment essentiel
pour dcider de leur possibilit serait de dterminer si la structure de
lespace peut tout simplement se dchirer.

Figure 11.1 (a) Da n s u n u n iv er s en U , la seu le fa on da ller du n e ex t r m it


la u t r e est de t r a v er ser t ou t e lt en du e du cosm os. (b) La st r u ct u r e de
lespa ce se dch ir e, et les deu x pa r t ies du n t r ou de v er com m en cen t se
dv elopper . (c) Les deu x bou t s du t r ou de v er se fon den t , for m a n t u n e
n ou v elle pa sser elle u n r -a ccou r ci du n e ex t r m it de lUn iv er s la u t r e.

Les trous noirs fournissent un deuxime exemple intressant o


la structure de lespace est tire au bout de ses limites. La figure 3.7
montre que lnorme champ gravitationnel dun trou noir produit une
courbure si extrme quen son centre la structure de lespace semble
avoir t pince ou perfore. Contrairement aux trous de ver, il existe
de bonnes raisons exprimentales de penser que les trous noirs
existent, et la question de savoir ce qui se passe en leur centre est une
question scientifique et non un jeu de lesprit. Les conditions au centre
du trou noir sont si extrmes que les quations de la relativit gnrale
cessent dy tre valables. Certains physiciens pensent quil y a vraiment
une perforation, mais que nous sommes protgs de cette

singularit cosmique par lhorizon du trou noir, qui interdit quoi


que ce soit dchapper son emprise gravitationnelle. En raisonnant de
la sorte, Roger Penrose, de luniversit dOxford, a chafaud
lhypothse dune censure cosmique qui permettrait ces
irrgularits de lespace dexister seulement si elles restent bien labri
de notre regard, profondment enfouies derrire le voile dun horizon.
Par ailleurs, avant la dcouverte de la thorie des cordes, certains
physiciens ont conjectur que lunion de la thorie quantique et de la
relativit gnrale montrerait coup sr que les perforations
apparentes de lespace sont en fait adoucies reprises , si lon peut
dire par des considrations quantiques.
La dcouverte de la thorie des cordes, avec lunion harmonieuse
quelle ralise entre la mcanique quantique et la relativit gnrale,
permet enfin dtudier ces questions. Jusqu prsent, les thoriciens
des cordes nont pas t en mesure dy rpondre compltement, mais,
ces dernires annes, certains problmes ont t rsolus. Dans ce
chapitre, nous allons voir comment, pour la premire fois, la thorie
des cordes montre quil existe vraiment des situations diffrentes
des trous de ver et des trous noirs par certains cts dans lesquelles
la structure de lespace peut effectivement se dchirer.

Une possibilit bien tentante


En 1987, Shing-Tung Yau et son tudiant Gang Tian ont fait une
observation mathmatique intressante. En se servant dune
procdure mathmatique bien connue, ils ont montr quon pouvait
transformer certains espaces de Calabi-Yau en dautres espaces de
Calabi-Yau, en trouant leur surface puis en recousant le trou qui en
rsultait selon un schma mathmatique bien prcis2. Pour rsumer, ils
ont montr lexistence dun type particulier de sphre
bidimensionnelle la surface dun ballon, si vous voulez lintrieur
dun espace de Calabi-Yau donn, comme dans la figure 11.2. (Un
ballon est tridimensionnel, mais, ici, nous ne faisons rfrence qu sa
surface ; nous laissons de ct son paisseur ainsi que lespace quil
renferme. Les points de la surface du ballon peuvent tre reprs par
deux nombres la latitude et la longitude , tout comme on se

repre la surface de la Terre. Cest pour cette raison que la surface du


ballon, de mme que la surface du tuyau darrosage des chapitres
prcdents, est bidimensionnelle.) Ensuite, ils ont rtrci la sphre
jusqu ce quelle soit pince en un point unique, comme lillustre la
squence de la figure 11.3. Cette image, ainsi que les autres images de
ce -chapitre, ont t simplifies et ne reprsentent que la partie la plus
importante de lespace de Calabi-Yau. Mais noubliez pas que ces
transformations ont lieu au sein dun espace de Calabi-Yau plus grand,
comme sur la figure 11.2. Enfin, Tian et Yau ont lgrement incis
lespace de Calabi-Yau au point de pincement (figure 11.4(a)), lont
ouvert et y ont insr une autre forme sphrique (figure 11.4 (b))
quils ont ensuite gonfle en une forme bien rebondie (figures 11.4
(c) et 11.4 (d)).

Figure 11.2 La r g ion du Ca la bi-Y a u m ise en v iden ce con t ien t u n e sph r e.

Figure 11.3 Un e sph r e lin t r ieu r du n espa ce de Ca la bi-Y a u se r t r cit


ju squ u n poin t , pin a n t la st r u ct u r e de lespa ce. Nou s sim plifion s cet t e
fig u r e et les su iv a n t es en n e m on t r a n t qu u n e pa r t ie de la for m e com plt e du
Ca la bi-Y a u .

Les mathmaticiens appellent cette squence une transition de


flop. Cest comme si la forme initiale tait retourne3 pour prendre
une nouvelle orientation lintrieur de lespace de Calabi-Yau global.
Yau, Tian et quelques autres ont remarqu que, dans certains cas, la
nouvelle forme de Calabi-Yau obtenue par flop, comme dans la
figure 11.4(d), est topologiquement distincte du Calabi-Yau initial de la
figure 11.3(a). Cest une faon complique de dire quon ne peut pas
transformer lespace de Calabi-Yau de la figure 11.3(a) en celui de la
figure 11.4(d) sans y faire un trou un moment ou un autre.

Figure 11.4 Un espa ce de Ca la bi-Y a u pin c sou v r e, et u n e sph r e se dv eloppe


qu i lisse sa su r fa ce. La sph r e in it ia le de la fig u r e 1 1 .3 est retourne : elle
subit un flop .

Dun point de vue mathmatique, la procdure de Yau et Tian est


intressante car elle permet de produire de nouveaux espaces de
Calabi-Yau partir de ceux que lon connat dj. Mais son vritable
intrt est dordre physique, car elle soulve une question brlante : la
squence qui va de la figure 11.3(a) 11.4(d) nest-elle quune
procdure mathmatique, ou bien se produit-elle effectivement dans la
nature ? Contrairement aux suppositions dEinstein, la structure de
lespace peut-elle se dchirer puis se rparer ?

Le point de vue miroir

Pendant les deux annes qui ont suivi lobservation de 1987, Yau
ma rgulirement encourag rflchir aux possibles incarnations
physiques de ces transitions de flop. Je nai pas suivi ses conseils. Ces
transitions de flop me semblaient tre de pures abstractions
mathmatiques, sans incidences physiques possibles. En fait, partir
du rsultat expos au chapitre 10, selon lequel les dimensions
circulaires ont un rayon minimal, il est tentant de dire que la thorie
des cordes interdit la sphre de la figure 11.3 de rtrcir jusqu ne
plus tre quun point. Mais, comme nous lavons galement not, si
cest une portion de lespace qui seffondre dans le cas prsent, il
sagit dune partie sphrique dun espace de Calabi-Yau et non une
dimension spatiale entire, largument qui identifie petits et grands
rayons nest plus directement applicable. Cet argument pour interdire
les transitions de flop ne rsiste pas un examen minutieux, mais la
possibilit que la structure de lespace-temps puisse se dchirer parat
tout de mme assez peu probable.
Or, en 1991, le physicien norvgien Andy Ltken et Paul
Aspinwall, un de mes anciens camarades dOxford qui enseigne
aujourdhui luniversit de Duke, se sont pos une question qui sest
rvle trs intressante : si la structure spatiale de la portion CalabiYau de notre Univers devait subir une de ces transitions de flop avec
dchirure, que se passerait-il du point de vue du Calabi-Yau miroir ?
Pour comprendre les motivations de cette question, vous devez vous
souvenir que la physique qui dcoule de lun ou lautre membre dune
paire miroir despaces de Calabi-Yau (sils sont choisis pour les
dimensions supplmentaires) est la mme, alors que la complexit des
mathmatiques ncessaires pour en extraire la physique peut tre fort
diffrente. Aspinwall et Ltken ont suppos que la description miroir
de la transition mathmatique complique des figures 11.3 et 11.4
pouvait tre beaucoup plus simple et donner une vue plus claire de la
physique associe.
lpoque de leurs travaux, la comprhension de la symtrie
miroir ntait pas suffisante pour rpondre leur question. Toutefois,
ils ont remarqu que rien, dans la description miroir, ne semblait
indiquer de consquences physiques dsastreuses associes la
dchirure dune transition de flop. la mme priode, le travail de

Plesser et de moi-mme sur les paires miroirs despaces de Calabi-Yau


(voir chapitre 10) nous a conduits, de manire inattendue, nous
intresser aussi aux transitions de flop. Cest un fait bien connu des
mathmaticiens que le collage de divers points entre eux, comme dans
la figure 10.4, cest--dire la procdure utilise pour construire les
paires miroirs, mne des situations gomtriques identiques aux
pincements et aux perforations des figures 11.3 et 11.4. Cependant,
Plesser et moi navons pas trouv de dsastres physiques associs. De
plus, en nous inspirant des observations dAspinwall et de Ltken (ainsi
que dun de leurs articles antrieurs, crit en collaboration avec
Graham Ross), nous avons ralis que nous pouvions,
mathmatiquement, rparer le pincement de deux faons. Dans lun
des cas, on obtient lespace de Calabi-Yau de la figure 11.3(a), tandis
que dans lautre on aboutit la figure 11.4(d). Et cela suggrait que le
passage de la figure 11.3(a) la figure 11.4(d) pouvait, en fait, avoir lieu
dans la nature.
Ds la fin de lanne 1991, quelques thoriciens des cordes ont
commenc se dire que la structure de lespace pouvait se dchirer.
Mais on ne connaissait pas les moyens techniques pour tablir ou rfuter cette possibilit surprenante.

Pas pas
De temps autre, au cours de lanne 1992, Plesser et moi avons
essay de montrer que la structure de lespace-temps pouvait subir des
transitions de flop. Nos calculs fournissaient, par-ci, par-l, des
lments convaincants, mais nous ne trouvions pas de preuve
formelle. Au printemps, Plesser, de passage lInstitut dtudes
avances (IAS) de Princeton pour faire un sminaire, a racont
Witten, en priv, nos efforts. Aprs lui avoir fait un rsum de nos
ides, il attendit la rponse de Witten. Celui-ci sest dtourn du
tableau et a -commenc fixer des yeux la fentre de son bureau.
Aprs une minute de silence, voire deux, il sest tourn nouveau vers
Plesser pour lui dire que, si notre ide fonctionnait, ce serait
spectaculaire . Cela nous redonna courage. Mais aprs quelque temps,

comme nous navancions plus, chacun de nous sest attaqu dautres


projets de thorie des cordes.
Et, pourtant, je continuais ruminer sur ces transitions de flop
qui dchirent lespace. Les mois passaient, et jtais de plus en plus sr
quelles devaient faire partie intgrante de la thorie des cordes. Les
calculs prliminaires que Plesser et moi avions faits ainsi que des
discussions enrichissantes avec David Morrison, un mathmaticien de
luniversit de Duke, nous donnaient limpression que ctait la seule
conclusion naturelle de la symtrie miroir. Lors dune visite
luniversit de Duke, Morrison et moi, grce quelques observations
utiles de Sheldon Katz, de luniversit dOklahoma, lui aussi en visite
Duke cette poque, avons fini par mettre au point une stratgie. Mais,
lorsque nous nous y sommes mis, nous nous sommes aperus que les
calculs taient extraordinairement compliqus. Mme avec
lordinateur le plus rapide du monde, il faudrait plus dun sicle pour en
venir bout ! Nous avions progress, mais il nous fallait une nouvelle
ide pour amliorer de manire consquente lefficacit de notre
mthode de calcul. Or, sans le savoir, Victor Batyrev, un
mathmaticien de luniversit dEssen, avait eu cette ide dans deux
articles parus au printemps et lt 1992.
Batyrev sintressait la symtrie miroir la suite des succs de
Candelas et de ses collaborateurs pour rsoudre le problme de
comptage des sphres, dcrit la fin du chapitre 10. Toutefois, en tant
que mathmaticien, Batyrev tait troubl par les mthodes que Plesser
et moi avions employes pour trouver les paires miroirs despaces de
Calabi-Yau. Nous avions utilis des outils familiers en thorie des
cordes, mais Batyrev ma confi plus tard que, pour lui, ctait de la
magie noire . Cela reflte le foss qui spare la physique des
mathmatiques. Comme la thorie des cordes brouille les frontires,
les diffrences importantes de langage, de mthode et de style nen
sont que plus apparentes. Les physiciens sont comme des
compositeurs avant-gardistes, prts se jouer des rgles
traditionnelles et frler les limites de lacceptable pour atteindre leur
but. Les mathmaticiens sont comme des compositeurs classiques,
travaillant gnralement dans un cadre bien plus restrictif, rechignant
passer ltape suivante tant que toutes les prcdentes nont pas t

tablies avec la rigueur ncessaire. Chaque approche a ses avantages et


ses inconvnients ; chacune est une source unique de dcouvertes.
Comme pour la musique classique et la musique moderne, on ne peut
pas dire quune approche est la bonne et lautre la mauvaise : les
mthodes que lon choisit dutiliser sont une question de got et
dhabitude.
Batyrev a entrepris de reformuler la construction des varits
miroirs dans un cadre mathmatique plus conventionnel, et il a russi.
Sinspirant de travaux antrieurs de Shi-Shyr Roan, un mathmaticien
tawanais, il a trouv une procdure mathmatique systmatique pour
produire des paires miroirs despaces de Calabi-Yau. Sa construction
se ramenait la procdure que Plesser et moi avions trouve pour nos
exemples, mais elle tait plus gnrale et sexprimait dune manire
plus familire aux mathmaticiens.
Lenvers de la mdaille tait que les articles de Batyrev faisaient
appel des domaines des mathmatiques que la plupart des physiciens
ne connaissaient pas. Moi-mme, par exemple, je pouvais comprendre
lessence de ses arguments, mais javais beaucoup de mal saisir
nombre de dtails essentiels. Toutefois, une chose tait claire :
convenablement comprise et applique, la mthode de Batyrev
permettrait peut-tre de rsoudre la question des transitions de flop
avec dchirure de lespace.
Ds la fin de lt, galvanis par ces dveloppements, jai dcid de
me pencher nouveau sur le problme du flop lexclusion de tout
autre sujet. Morrison devait passer une anne sabbatique Princeton,
et je savais quAspinwall sy trouverait aussi. Quelques coups de
tlphone, quelques messages lectroniques, et je me suis dbrouill
pour obtenir un cong de luniversit Cornell et passer, moi aussi,
lautomne 1992 lIAS.

Une stratgie voit le jour


On serait bien en peine dimaginer un endroit plus idal pour de
longues heures dintense concentration que lIAS. Fond en 1930,
lInstitut est install au milieu des champs, en bordure dune fort
idyllique, quelques kilomtres de luniversit de Princeton. On dit

qu lInstitut aucune distraction ne peut vous dtourner de votre


travail, car il ny a pas de distractions.
Aprs avoir quitt lAllemagne en 1933, Einstein a rejoint
lInstitut et y est rest jusqu la fin de ses jours. On limagine mditant
sur la thorie des champs unifie, dans lenvironnement calme,
solitaire et presque monacal de cet tablissement. Lhritage de ses
penses profondes imprgne latmosphre, ce qui, selon ltat de vos
propres recherches, peut tre stimulant ou dprimant.
Peu de temps aprs notre arrive, Aspinwall et moi marchions
dans Nassau Street (la grande rue de la ville de Princeton), la
recherche dun restaurant. Ce ntait pas une mince affaire car Paul est
un fervent amateur de viande alors que je suis vgtarien. Tout en
marchant, nous changions les dernires nouvelles lorsquil ma
demand sur quoi je travaillais. Je lui ai rcit mon oraison sur
limportance de savoir si lUnivers, dans la mesure o il est dcrit par la
thorie des cordes, pouvait subir des transitions de flop. Je lui ai
expliqu la stratgie que javais poursuivie jusque-l, ainsi que mon
espoir que les travaux de Batyrev nous permettraient de dcouvrir les
pices manquantes. Je croyais prcher un converti, je pensais quil
serait enthousiasm. Il nen tait rien. Aujourdhui, je sais que sa
rticence tait en grande partie due la rivalit intellectuelle bon
enfant que nous entretenions de longue date, et dans laquelle chacun
jouait pour lautre lavocat du diable. En quelques jours, il a chang
davis et nous nous sommes concentrs sur les flops.
Entre-temps, Morrison tait arriv lui aussi, et nous nous
retrouvions tous les trois dans le tea-room de lInstitut pour laborer
une stratgie. Notre objectif principal tait de dterminer si le passage
de la figure 11.3 la figure 11.4 pouvait se produire dans notre
Univers. Mais il tait impossible dattaquer frontalement le problme
car les quations sont extrmement difficiles, surtout lorsque lespace
se dchire. Nous avons donc dcid de reformuler le problme en
termes de sa description miroir, dans lespoir que les quations
seraient plus maniables. Cest ce quillustre schmatiquement la
figure 11.5 : la ligne du haut reprsente la transformation originale de
la figure 11.3(a) la figure 11.4(d), et la ligne du bas reprsente le
mme processus du point de vue de lespace de Calabi-Yau miroir.

Comme nous lavions dj peru, dans la reformulation miroir, la


thorie des cordes semble se comporter parfaitement bien et ne
conduire aucune catastrophe. Comme on peut le voir dans la partie
infrieure de la figure 11.5, aucun pincement ni aucune dchirure ne se
produit. Cependant, la vraie question que soulevait cette observation
tait la suivante : avions-nous pouss la symtrie miroir au-del de ce
qui tait possible ? Les espaces de Calabi-Yau en haut et en bas, du ct
gauche de la figure 11.5, engendrent la mme physique. Mais est-il vrai
qu chaque tape de lvolution en passant ncessairement par les
tapes intermdiaires, pincement, incision, rparation les proprits
physiques des deux points de vue demeurent identiques ?

Figure 11.5 Un e t r a n sit ion de flop a v ec dch ir u r e de lespa ce (lig n e du h a u t )


et sa r efor m u la t ion m ir oir (lig n e du ba s).

Nous avions de bonnes raisons de penser que les relations


puissantes entre espaces miroirs taient conserves au cours du
processus conduisant la dchirure du Calabi-Yau du haut de la
figure 11.5, mais personne ne savait si les espaces du haut et du bas de
la figure formaient toujours une paire miroir aprs la dchirure. Et
ctait la question cruciale. Car, si tel tait le cas, labsence de
catastrophe du point de vue de lespace miroir aurait voulu dire quil
ny en avait pas non plus du point de vue de lespace original, et cela
aurait dmontr quen thorie des cordes lespace peut se dchirer.
Cette question pouvait se rduire un calcul : extraire les proprits physiques de lUnivers que fournit lespace de Calabi-Yau du haut
aprs la dchirure (en utilisant par exemple la forme tout en haut
droite de la figure 11.5) puis les comparer celles de son suppos
miroir (la forme en bas droite de la figure 11.5).
Cest ce calcul quAspinwall, Morrison et moi-mme nous
sommes attels durant lautomne 1992.

Longues nuits dans les pas dEinstein


Edward Witten est dou dune intelligence acre que masque une
voix feutre, avec une pointe de supriorit dsabuse, presque
ironique. Il est considr comme le digne successeur dEinstein dans le
rle du plus grand physicien vivant. Certains vont mme plus loin et
disent quil est le plus grand physicien de tous les temps. Il a un apptit
insatiable pour les problmes physiques les plus ardus et exerce une
influence phnomnale sur lorientation des recherches en thorie des
cordes.
Lampleur et la profondeur des travaux de Witten sont
lgendaires. Sa femme, Chiara Nappi, qui est galement physicienne
lIAS, le dcrit assis dans leur cuisine, explorant mentalement les
frontires de la thorie des cordes, se levant de temps autre pour
prendre du papier et un crayon et vrifier un ou deux dtails
insaisissables4. Un collgue qui, pendant un t, a occup le bureau
voisin de celui de Witten, raconte une autre histoire : tandis que luimme peinait sur de difficiles calculs en thorie des cordes, il entendait
le cliquetis incessant du clavier de Witten, dont les ides novatrices
scoulaient de son esprit son traitement de texte, sans autre
intermdiaire.
Une semaine aprs mon arrive, Witten et moi discutions dans la
cour de lInstitut. Comme il minterrogeait sur mes projets, je lui ai
parl des transitions de flop et de la stratgie que nous avions mise au
point. Son visage sclaira, mais il ma mis en garde : les calculs seraient
affreusement difficiles. Il ma galement signal une faiblesse
potentielle dans notre stratgie, qui dcoulait de recherches que javais
faites quelques annes auparavant avec Vafa et Warner. Le point quil
souleva se rvla tangent notre approche, mais cela la conduit
rflchir des questions qui, plus tard, se sont avres relies et
complmentaires.
Aspinwall, Morrison et moi-mme avions dcid de diviser le
calcul en deux parties. premire vue, il aurait pu tre naturel de
chercher dabord la physique associe au dernier espace de Calabi-Yau
de la ligne du haut de la figure 11.5, puis de faire de mme pour le
dernier espace de la ligne du bas. Si la dchirure du Calabi-Yau du haut

ne dtruit pas la relation miroir, alors, les deux espaces de Calabi-Yau


finaux devraient donner la mme physique, de mme que les deux
Calabi-Yau initiaux partir desquels ils ont t obtenus. (Cette faon
de reformuler le problme vite des calculs difficiles pour le CalabiYau du haut lorsquil se dchire.) Or il se trouve que les calculs pour
dterminer la physique associe au dernier Calabi-Yau du haut sont
tout ce quil y a de plus simple. La relle difficult de ce programme
rsidait tout dabord dans la dtermination de la forme prcise du
Calabi-Yau final de la ligne du bas de la figure 11.5 le miroir suppos
du Calabi-Yau du haut puis dans lextraction de la physique associe.
Une procdure pour accomplir la seconde tche extraire les
caractristiques physiques issues du dernier espace de Calabi-Yau de la
ligne infrieure, une fois que sa forme serait prcisment connue
avait t labore quelques annes auparavant par Candelas.
Cependant, son approche impliquait des calculs compliqus, et, dans
notre cas prcis, il nous fallait un programme informatique astucieux
pour en venir bout. Aspinwall, qui, outre un physicien de renom, est
un programmateur hors pair, sest attel cette tche. Morrison et moi
nous sommes chargs de la premire, cest--dire de lidentification de
la forme prcise du candidat pour le Calabi-Yau miroir.
Sur ce point, nous avions le sentiment que le travail de Batyrev
pouvait nous aider. Cependant, une fois encore, le foss culturel entre
les mathmatiques et la physique et, dans le cas prsent, entre
Morrison et moi a commenc freiner notre progression. Il nous
fallait unir le pouvoir des deux disciplines afin de trouver la forme
mathmatique des espaces de Calabi-Yau du bas qui correspondait au
mme univers physique que les Calabi-Yau du haut si tant est que les
dchirures dues au flop faisaient partie du rpertoire de la nature. Mais
aucun de nous ne comprenait suffisamment bien le langage de lautre
pour voir clairement comment atteindre ce but. Il est devenu vident
quil fallait que chacun de nous prenne un cours intensif sur le terrain
dexpertise de lautre. Nous avons donc dcid de passer nos journes
avancer les calculs le plus possible, et nos soires jouer au professeur
ou llve, tour de rle : je donnais Morrison un cours de physique
dune heure ou deux, puis il mexpliquait les maths pendant une heure
ou deux. Lcole finissait vers onze heures du soir.

Nous nous tenions notre programme, jour aprs jour. La


progression tait lente, mais les choses commenaient se mettre en
place. Pendant ce temps, Witten faisait des progrs importants en
reformulant le point faible quil avait identifi auparavant. Son travail
jetait les bases dune nouvelle mthode, plus puissante, pour traduire la
physique de la thorie des cordes dans les mathmatiques des espaces
de Calabi-Yau. Aspinwall, Morrison et moi le rencontrions
quotidiennement, et il nous exposait les nouveauts qui dcoulaient de
son approche. Les semaines passaient et il devenait de plus en plus clair
que son travail, partant dune situation compltement diffrente de la
ntre, convergeait, de manire inattendue, sur la question des
transitions de flop. Aspinwall, Morrison et moi avons compris que, si
nous ne finissions pas rapidement notre calcul, Witten nous coifferait
au poteau.

Week-end, boulot et packs de bire


Rien de tel que la concurrence pour aider un physicien se
concentrer. Aspinwall, Morrison et moi tions passs la vitesse
suprieure. Mais cela signifiait une chose pour Morrison et moi, et une
tout autre pour Aspinwall. Aspinwall est un curieux mlange de
sensibilit aristocratique anglaise et dune trs lgre dose de malice.
En ce qui -concerne les habitudes de travail, il est peut-tre le plus
civilis des physiciens que je connaisse. Alors que bon nombre dentre
nous sommes des oiseaux de nuit, lui sarrte toujours aprs dix-sept
heures. La plupart dentre nous travaillons pendant les fins de semaine,
pas Aspinwall. Et, sil russit sen tirer aussi bien, cest quil est la
fois vif et efficace. Pour lui, passer la vitesse suprieure, cest
simplement rgler son niveau defficacit un cran plus haut.
Dcembre tait dj l. Cela faisait des mois que Morrison et moi
changions nos connaissances et cela commenait payer. Nous tions
sur le point de pouvoir identifier la forme prcise du Calabi-Yau que
nous cherchions. Par ailleurs, Aspinwall avait pratiquement fini son
programme et il attendait notre rsultat, qui en serait la donne de
dpart. Un jeudi soir, Morrison et moi tions finalement convaincus
davoir identifi le Calabi-Yau recherch. Cela aussi devait se rduire

une procdure qui exigeait ses propres lignes de code, assez simples.
Vendredi aprs-midi, nous avions mis au point le programme ; dans la
soire, notre contribution tait fin prte.
Mais il tait cinq heures passes et nous tions vendredi.
Aspinwall tait rentr chez lui et ne reviendrait pas avant lundi. Or
nous ne pouvions rien faire sans son programme. Ni Morrison ni moi
ne pouvions imaginer une seconde de patienter tout le week-end. Nous
tions sur le point de rpondre la question qui nous taraudait depuis
si longtemps sur lventualit de dchirures spatiales dans la structure
du cosmos, et le suspense devenait insoutenable. Nous avons fini par
appeler Aspinwall chez lui. Il a commenc par refuser de venir
travailler le lendemain matin comme nous le lui demandions.
Finalement, aprs moult grognements, il a consenti nous rejoindre,
condition que nous lui achetions un pack de bire. Nous avons accept.

Le moment de vrit
Samedi matin, nous nous sommes retrouvs lInstitut comme
prvu. Ctait une belle matine ensoleille et lambiance tait la
plaisanterie. Pour ma part, je mattendais moiti quAspinwall ne
vienne pas ; quand il est arriv, jai pass un quart dheure le fliciter
pour ce premier week-end au bureau. Il ma assur que cela ne se
reproduirait jamais.
Nous nous sommes installs autour de lordinateur de Morrison.
Aspinwall lui a expliqu comment faire apparatre son programme
lcran et nous a montr la forme prcise que devait avoir la donne de
dpart. Morrison a format convenablement les rsultats que nous
avions obtenus la nuit prcdente, et nous fmes fins prts.
Grosso modo, le calcul consistait dterminer la masse dune
certaine sorte de particule un mode de vibration particulier de la
corde lorsque celle-ci voluait dans un univers prenant la forme de
lespace de Calabi-Yau que nous avions mis tout lautomne identifier.
Nous esprions que cette masse serait la mme que celle obtenue par
un calcul analogue, effectu sur la forme de Calabi-Yau issue de la
transition de flop. Ce calcul-l tait relativement facile et nous lavions
termin des semaines plus tt ; la rponse tait 3, dans les units

particulires que nous avions choisi dutiliser. Puisque nous faisions


maintenant numriquement, sur ordinateur, le calcul miroir, nous
attendions un rsultat trs voisin de 3, mais pas tout fait gal :
quelque chose comme 3,000001 ou 2,999999, o la diffrence
minuscule serait due des erreurs darrondis.
Morrison sest install devant lordinateur, le doigt en suspens audessus de la touche Entre. La tension tait son comble. Il a dit Cest
parti ! et a lanc le calcul. En quelques secondes, lordinateur a
propos son rsultat : 8,999999. Mon cur a fait un bond. Se pouvaitil que les transitions de flop avec dchirure anantissent la relation
miroir, ce qui aurait voulu dire quen fait elles ne pouvaient avoir lieu ?
Cependant, nous avons ralis tous les trois, presque aussitt, quil
devait se passer quelque chose dtrange. Quand bien mme une relle
discordance aurait-elle exist entre les physiques issues des deux
espaces, il tait trs peu probable que le calcul de lordinateur conduise
un nombre aussi proche dun nombre entier. Si nos propositions
taient fausses, il ny avait aucune raison au monde pour que lon
obtienne autre chose quune suite de chiffres arbitraire. Nous avions
obtenu une rponse fausse, mais cela voulait peut-tre dire, tout
simplement, que nous avions fait une simple erreur darithmtique.
Aspinwall et moi sommes retourns au tableau et, en un instant, nous
avons dcouvert notre erreur : nous avions oubli un facteur 3 dans le
calcul plus simple effectu des semaines plus tt ; le vrai rsultat
tait 9. Lordinateur avait donc fourni exactement la rponse que nous
souhaitions !
Bien sr, laccord aprs-coup tait peu convaincant. Quand on
connat la rponse, il est trop facile de trouver un moyen de lobtenir.
Il nous fallait un autre exemple. Ayant dj crit lessentiel des lignes
de code du programme, ce ntait pas trop difficile mettre en uvre.
Nous avons calcul la masse dune autre particule pour le Calabi-Yau
du haut, prenant cette fois grand soin de ne pas commettre derreurs.
La rponse tait 12. Nous nous sommes jets sur lordinateur. Quelques
secondes aprs, il rpondait 11,999999. Bingo ! Nous avions montr
que lespace miroir suppos tait bien lespace miroir, et donc que les
transitions de flop avec dchirure de lespace faisaient partie de la
physique de la thorie des cordes.

ce moment, jai bondi de ma chaise et je me suis mis courir


comme un fou autour du bureau. Morrison a jailli de derrire
lordinateur. Quant Aspinwall, il sest content de dire calmement :
Cest gnial, mais je savais que a allait marcher. Puis dajouter :
Et, dabord, o est ma bire ?

Comment Witten sy est pris


Ce lundi-l, nous nous sommes rendus triomphalement auprs de
Witten pour linformer de notre succs. Il tait ravi de notre rsultat.
Or nous dcouvrmes que lui aussi venait de trouver un moyen de
prouver que les transitions de flop se produisaient bien en thorie des
cordes. Ses arguments taient trs diffrents des ntres et
permettaient de mieux comprendre pourquoi les dchirures spatiales
nont pas de consquences catastrophiques.
Son approche souligne la diffrence de comportement entre les
particules ponctuelles et les cordes lorsque de telles dchirures se
produisent. La distinction essentielle en est quil existe pour la corde
deux types de mouvement autour de laccroc, mais seulement un pour
la particule ponctuelle. La corde peut se dplacer le long de la
dchirure, de mme que la particule ponctuelle, mais elle peut aussi
lentourer tout en avanant, comme lillustre la figure 11.6. Dans son
essence, lanalyse de Witten rvle que les cordes qui entourent la
dchirure, ce que les particules ponctuelles ne peuvent faire, protgent
lunivers environnant des effets catastrophiques qui pourraient se
produire. Cest comme si la surface dunivers de la corde la surface
bidimensionnelle que balaie la corde lorsquelle se dplace dans
lespace -constituait un cran protecteur qui annule prcisment les
aspects dsastreux de la dgnrescence gomtrique de la structure
spatiale.

Figure 11.6 La su r fa ce du n iv er s qu e ba la ie la cor de fou r n it u n bou clier qu i


a n n u le les effet s, pot en t iellem en t ca t a cly sm iqu es, a ssocis u n e dch ir u r e
de la st r u ct u r e spa t ia le.

Vous vous demandez peut-tre ce qui se passerait si une telle


dchirure avait lieu et sil ny avait pas de cordes autour pour faire
cran. Vous vous dites peut-tre aussi quune corde une boucle
infiniment fine fournit une protection aussi efficace quun cerceau
contre une bombe fragmentation. La rsolution de ces deux points
repose sur un aspect central de la thorie quantique, que nous avons
expliqu au chapitre 4. Nous avons vu que, dans la formulation de
Feynman, un objet, quil sagisse dune particule ou dune corde,
chemine dun point un autre en empruntant toutes les trajectoires
possibles. Le mouvement rsultant est une combinaison de toutes les
possibilits, la contribution relative de chacune des trajectoires
possibles tant dtermine par les mathmatiques de la thorie
quantique. Si une dchirure devait avoir lieu dans la structure de
lespace, certains des chemins possibles des cordes en mouvement
lentoureraient des trajectoires comme celles de la figure 11.6. Mme
sil semble ny avoir aucune corde autour de la dchirure au moment
o celle-ci a lieu, la thorie quantique tient compte des effets
physiques de toutes les trajectoires de cordes possibles et, parmi elles,
dun grand nombre (infini, en fait) de chemins qui lencerclent. Ce sont
ces contributions dont Witten a prouv quelles annulent justement la
calamit cosmique que crerait, sinon, la dchirure.

En janvier 1993, Witten et nous trois avons publi simultanment


nos articles sur larchive lectronique dInternet (grce laquelle les
communications en physique deviennent immdiatement accessibles
aux chercheurs du monde entier). Les deux articles dcrivaient, selon
des points de vue trs diffrents, les premiers exemples de transitions
avec changement de topologie, le nom technique des processus avec
dchirure. La thorie des cordes avait quantitativement rsolu
lancienne question.

Consquences
Nous avons fait grand cas de la dcouverte que des dchirures spatiales pouvaient avoir lieu sans produire de catastrophes physiques.
Mais que se passe-t-il quand la structure de lespace se dchire ?
Quelles en sont les consquences observables ? Nous avons vu que
nombre des proprits du monde environnant dpendent du dtail de
la structure des dimensions enroules. Vous pourriez donc penser que
les transformations plutt radicales dun espace de Calabi-Yau en un
autre, comme celle quillustre la figure 11.5, auraient des rpercussions
physiques considrables. Nanmoins, les dessins de basse dimension
dont nous nous servons pour visualiser ces espaces rendent les
transformations plus compliques quelles ne le sont en ralit. Si nous
pouvions visualiser la gomtrie six-dimensionnelle, alors, oui, nous
verrions que lespace se dchire, mais quil le fait dune manire plutt
douce. Cela ressemble plus luvre dune mite sur de la laine qu un
pantalon trop serr qui craque quand on se penche.
Notre travail et celui de Witten montrent que des caractristiques
physiques comme le nombre des familles de vibrations de cordes et le
type de particules de chaque famille ne sont pas modifies par ces
processus. Puisque lvolution de lespace de Calabi-Yau passe par une
dchirure, ce sont les valeurs prcises des masses des particules
individuelles qui peuvent en tre affectes les nergies des
configurations possibles des vibrations de cordes. Nos travaux ont
prouv que ces masses varieraient continment en rponse aux
changements de forme gomtrique de la composante Calabi-Yau de
lespace ; certaines augmenteraient tandis que dautres diminueraient.

Cependant, il est capital quil ny ait ni saut catastrophique, ni pic, ni


aucune autre caractristique bizarre pour ces masses variables au
cours de la dchirure. Du point de vue de la physique, le moment de la
dchirure ne prsente aucune particularit distinctive.
Ce problme soulve deux questions. Premirement, nous nous
sommes concentrs sur des dchirures de la structure spatiale qui concernent la composante de lUnivers du Calabi-Yau sixdimensionnel. De telles dchirures peuvent-elles avoir lieu aussi dans
les trois dimensions tendues qui nous sont familires ? La rponse est,
presque certainement, oui. Aprs tout, lespace, cest lespace quil
soit enroul en forme de Calabi-Yau ou quil se dploie sur limmense
tendue de lUnivers que nous percevons par une nuit claire et toile.
En fait, nous avons vu plus haut que les dimensions spatiales
habituelles pourraient elles aussi tre enroules en une forme gante
qui se refermerait sur elle-mme, au loin, de lautre ct de lUnivers,
de sorte que mme la distinction entre les dimensions qui sont
enroules et celles qui ne le sont pas est quelque peu artificielle. Bien
que notre analyse et celle de Witten sappuient effectivement sur des
proprits physiques des formes de Calabi-Yau, le rsultat le fait que
la structure de lespace puisse se dchirer sapplique nen pas
douter plus largement.
Deuximement, une de ces dchirures qui changent la topologie
pourrait-elle se produire aujourdhui ? demain ? Est-il possible quune
dchirure ait dj eu lieu dans le pass ? Oui. Les mesures
exprimentales des masses des particules lmentaires indiquent que
leurs valeurs sont trs stables dans le temps. Mais si nous remontons
aux toutes premires res qui ont suivi le big-bang, mme des thories
qui ne sont pas fondes sur les cordes invoquent dimportantes
priodes durant lesquelles les masses des particules lmentaires ont
effectivement pu changer avec le temps. Ces priodes, du point de vue
de la thorie des cordes, auraient trs bien pu faire intervenir des
dchirures modifiant la topologie comme celles abordes dans ce
chapitre. Plus prs de nous, la stabilit observe des masses des
particules lmentaires implique que, si lUnivers tait en train de subir
une de ces dchirures spatiales, celle-ci serait excessivement lente si
lente que ses effets sur les masses des particules lmentaires seraient

plus -faibles que notre sensibilit exprimentale actuelle. Fait


remarquable, si cette condition tait remplie, lUnivers pourrait tre,
en ce moment mme, en proie une csure spatiale. Si celle-ci avait
lieu suffisamment lentement, nous nen saurions rien. Cest l lun des
rares exemples en physique o labsence de phnomnes observables
importants est source dune grande excitation. Labsence de
consquences catastrophiques dune volution gomtrique aussi
exotique tmoigne quel point la thorie des cordes a dpass les
attentes dEinstein.

1- Le lecteur la tournure desprit plus mathmatique reconnatra que nous posons la question de savoir si la
topologie de lespace est dynamique cest--dire si elle peut changer. Nous utiliserons souvent le langage du changement
de topologie dynamique. Notons toutefois que, en pratique, on considre habituellement une famille despace-temps
dpendant dun paramtre et dont la topologie change en fonction de ce paramtre. Techniquement parlant, ce paramtre
nest pas le temps, mais, dans certaines limites, il pourra sidentifier essentiellement celui-ci.
2- lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, notons que cette procdure implique
lclatement des courbes rationnelles dune varit de Calabi-Yau puis, dans certaines circonstances, la rparation des
singularits rsultantes par des rsolutions successives.
3- Flopped, en anglais. (N.d.T.)
4- K. C. Cole, New York Times Magazine, 18 octobre 1987, p. 20.

12
Au-del des cordes :
la recherche de la thorie M
Dans sa longue qute dune thorie unifie, Einstein sest demand
si Dieu aurait pu faire lUnivers dune manire diffrente ; cest--dire
si la contrainte de la simplicit logique laisse quelque libert ou pas du
tout1 . Avec cette remarque, Einstein formulait pour la premire fois
un point de vue partag aujourdhui par beaucoup de physiciens : sil
existe une thorie ultime de la nature, alors, un des arguments les plus
convaincants en faveur de sa forme prcise serait que la thorie ne
peut pas en avoir une autre. La thorie ultime aurait ncessairement la
forme quelle a car elle reprsenterait lunique cadre explicatif capable
de dcrire lUnivers sans incohrences internes ni aberrations
logiques. Une telle thorie proclamerait que les choses sont ce quelles
sont car elles doivent tre ainsi. La moindre variation, aussi petite soitelle, conduirait une thorie qui comme lnonc cette phrase est
un mensonge smerait les graines de sa propre destruction.
Le chemin est long et tortueux pour tablir ce caractre invitable
de la structure de lUnivers, car il faut affronter certaines des questions
les plus fondamentales de tous les temps. Ces questions se heurtent au
mystre qui entoure celui ou ce qui est responsable des innombrables
choix apparemment ncessaires llaboration de notre Univers.
Linvitabilit rpond ces questions et efface les alternatives.
Linvitabilit signifie quen ralit il ny a pas de choix : lUnivers
naurait pas pu tre diffrent. Comme nous lexpliquerons dans le
chapitre 14, rien ne nous assure que lUnivers soit construit avec tant

de rigueur. Nanmoins, la recherche dune telle rigidit dans les lois de


la nature se trouve au cur du programme dunification de la physique
moderne.
Ds la fin des annes quatre-vingt, les physiciens ont compris que,
mme si la thorie des cordes sapprochait dune description unique de
lUnivers, elle ny parvenait pas compltement. Il y avait deux raisons
cela. Dabord, comme nous lavons brivement mentionn au
chapitre 7, on a dcouvert quil existait en fait cinq versions diffrentes
de la thorie. Peut-tre vous souvenez-vous quon les appelle thorie
de type I, de type IIA, de type IIB, htrotique O(32) (abrg en
htrotique O) et htrotique E8 E8 (abrg en htrotique E). Ces
thories partagent certaines caractristiques lmentaires : leurs
modes de vibration dterminent les masses et les charges dinteraction
possibles, toutes requirent au total dix dimensions despace-temps,
leurs dimensions enroules doivent ltre sous lune des formes de
Calabi-Yau, et ainsi de suite. Cest pourquoi, dans les chapitres
prcdents, nous navons pas insist sur leurs diffrences. Pourtant, au
cours des annes quatre-vingt, on a prouv quelles sont diffrentes les
unes des autres. Vous en apprendrez plus sur leurs proprits en vous
rfrant aux notes, mais il suffit de savoir quelles se distinguent par la
manire dont elles incluent la supersymtrie ainsi que par certains
dtails importants des configurations vibratoires quelles soustendent2. (La thorie de type I, par exemple, contient des cordes
ouvertes, dont les extrmits sont libres, en plus des boucles fermes
dont nous avons dj parl.) Cela constituait un rel motif dinquitude
pour les thoriciens des cordes : il est peut-tre impressionnant davoir
une proposition srieuse de thorie finale et unifie, mais le fait den
avoir cinq semble couper lherbe sous le pied de chacune delles.
Le deuxime cart par rapport au caractre invitable de la
structure de lUnivers est plus subtil. Pour lapprcier pleinement, il
faut comprendre que toutes les thories physiques comportent deux
parties. La -premire est lensemble des notions fondamentales de la
thorie, gnralement exprimes sous la forme dquations
mathmatiques. La seconde, ce sont les solutions de ces quations.
Sans rentrer dans les dtails, disons que certaines de ces quations ont
une solution et une seule, tandis que dautres prsentent plus dune

solution (et parfois mme beaucoup plus). (Prenons un exemple


simple : lquation 2 multipli par un certain nombre gal 10 a une
solution : 5. Mais lquation 0 que multiplie un certain nombre donne
0 prsente un nombre infini de solutions, puisque 0, multipli par
nimporte quel nombre, donne toujours 0.) Ainsi, mme si la recherche
aboutit une thorie unique avec des quations uniques, il se peut que
le caractre invitable soit compromis parce que les quations
admettent plusieurs solutions. Or, ds la fin des annes quatre-vingt, il
est devenu clair que ctait le cas pour la thorie des cordes. En
tudiant les quations de lune ou lautre des cinq thories, les
physiciens ont dcouvert quelles avaient effectivement beaucoup de
solutions par exemple, les nombreuses manires dont on peut
enrouler les dimensions supplmentaires et que chaque solution
correspondait un univers avec des proprits diffrentes. La plupart
de ces univers, bien que dcoulant de solutions valables des quations
de la thorie des cordes, taient sans rapport avec le monde tel que
nous le connaissons.
Ces carts par rapport linvitabilit pourraient sembler tre des
caractristiques fcheuses de la thorie des cordes. Mais, depuis le
milieu des annes quatre-vingt-dix, des travaux ont fait natre lespoir
que cela pourrait tre d la manire dont les thoriciens des cordes
ont analys la thorie. Pour rsumer, les quations de la thorie des
cordes sont si compliques que personne ne connat leur forme exacte.
Les physiciens nont su en formuler que des versions approches. Et ce
sont ces quations approches qui diffrent dune thorie lautre. Ce
sont elles, dans le contexte de nimporte laquelle des cinq thories, qui
produisent une plthore de solutions, une surabondance dunivers
indsirables.
Depuis le dbut de la deuxime rvolution des supercordes en
1995, des indices de plus en plus nombreux se sont accumuls selon
lesquels les quations exactes, qui sont toujours hors de notre porte,
pourraient rsoudre ces problmes et donner ainsi la thorie des
cordes le sceau de linluctable. En fait, la plus grande satisfaction de
la plupart des spcialistes, on a dj tabli que les quations exactes,
lorsque nous les connatrons, montreront que les cinq thories des cordes sont en fait intimement lies. Tels les bras dune toile de mer,

elles font toutes partie dune entit dont les proprits dtailles sont
aujourdhui lobjet de recherches intenses. Les physiciens sont
maintenant convaincus quil nexiste pas cinq thories distinctes, mais
une seule thorie, qui les rassemble toutes dans un cadre thorique
unique. Et, comme la lumire qui nat lorsque des relations dissimules
sont subitement rvles, cette union fournit un point de vue nouveau
et puissant pour dchiffrer lUnivers selon la thorie des cordes.
Pour comprendre ces dcouvertes, nous devrons aborder
certains des dveloppements les plus pointus et les plus difficiles de la
thorie. Il nous faudra tudier la nature des approximations utilises
dans ltude de la thorie des cordes, ainsi que les limitations qui leur
sont inhrentes. Nous devrons nous familiariser avec les techniques
astucieuses appeles collectivement dualits que les physiciens ont
exploites pour luder certaines de ces approximations. Et finalement
il nous faudra suivre le raisonnement dlicat qui fait usage de ces
techniques pour arriver aux dcouvertes remarquables auxquelles
nous avons fait allusion plus haut. Ne vous inquitez pas : la partie
vraiment difficile du travail a dj t faite par les thoriciens des
cordes et nous nous contenterons ici dexpliquer leurs rsultats.
Nanmoins, comme il y a de nombreux fragments pars
expliquer et assembler, on risque facilement, dans ce chapitre, de ne
plus voir la fort cache derrire les arbres. Et si, quelque moment
que ce soit, vous trouvez la discussion un peu trop complique et tes
tent de passer directement aux trous noirs (chapitre 13) ou la
cosmologie (chapitre 14), revenez sur vos pas et jetez un il rapide la
partie suivante, qui rsume les grandes tapes de la deuxime
rvolution des supercordes.

La deuxime rvolution des supercordes : rsum


La dcouverte primordiale de la deuxime rvolution des
supercordes est rsume par les figures 12.1 et 12.2. La figure 12.1
reprsente la situation avant la dcouverte rcente quil tait possible
de dpasser (partiellement) les mthodes approches dont les
physiciens usaient traditionnellement pour analyser la thorie des
cordes. On voit que les cinq thories des cordes taient envisages

comme compltement distinctes. La figure 12.2 indique qu linstar


des cinq bras de ltoile de mer, grce aux rcentes dcouvertes, toutes
les thories des cordes sont maintenant comprises comme faisant
partie dun cadre unique. (En fait, nous verrons avant la fin de ce
chapitre quune sixime thorie un sixime bras sera mme
ajoute cette union.) Ce cadre unificateur a t provisoirement
baptis thorie M, pour des raisons qui deviendront claires par la suite.
La figure 12.2 reprsente une tape fondamentale dans la qute de la
thorie ultime : des branches apparemment distinctes de la thorie des
cordes sont maintenant rassembles en une thorie unique, qui
englobe tout, et qui pourrait bien tre la thorie du tout, recherche
depuis si longtemps.

Figure 12.1 Pen da n t des a n n es, les ph y sicien s t r a v a illa n t su r les cin q
t h or ies des cor des pen sa ien t t r a v a iller su r des t h or ies com plt em en t
dist in ct es.

Figure 12.2 Des r su lt a t s issu s de la deu x im e r v olu t ion des su per cor des on t
m on t r qu en fa it les cin q t h or ies des cor des fon t pa r t ie du n seu l ca dr e,
u n ifi, qu e lon a ba pt is t h or ie M.

Bien quil reste beaucoup accomplir, les physiciens ont dj


dvoil deux aspects fondamentaux de la thorie M. Dabord, celle-ci
vit en onze dimensions (dix spatiales et une temporelle). Kaluza avait
dcouvert quune dimension spatiale supplmentaire permettait
lunion inattendue de la relativit gnrale et de llectromagntisme.
De manire analogue, les thoriciens ont ralis quune dimension
spatiale additionnelle en thorie des cordes outre les neuf
dimensions spatiales et la dimension temporelle expliques dans les
chapitres prcdents permettait une synthse profondment
satisfaisante des cinq versions de la thorie. De plus, cette dimension
spatiale supplmentaire ne sort pas dun chapeau ; les thoriciens des
cordes ont compris que les raisonnements des annes soixante-dix et
quatre-vingt qui ont -conduit aux dix dimensions despace-temps
taient approchs, et que les calculs exacts, que lon peut maintenant
mener bien, montrent que, jusquici, une dimension spatiale nous
avait chapp.
La seconde proprit de la thorie M que lon a dcouverte est
quoutre les cordes elle contient dautres objets : des membranes
bidimensionnelles, des bulles tridimensionnelles (appeles des trois-branes) et tout un tas dautres ingrdients. Comme pour la onzime

dimension, cet aspect de la thorie M merge lorsquon se libre des


contraintes dues aux approximations utilises jusquau milieu des
annes quatre-vingt-dix.
Au-del de ces dcouvertes et des nombreuses autres auxquelles
on est parvenu au cours de ces dernires annes, la vraie nature de la
thorie M reste mystrieuse cest un des sens que suggre le M .
travers le monde, les physiciens schinent atteindre une
comprhension complte de cette thorie M, qui pourrait bien
constituer le problme central de la physique du X X Ie sicle.

Une mthode dapproximation


Les limitations des mthodes que les physiciens ont utilises pour
analyser la thorie des cordes sont lies ce que lon appelle la thorie
des perturbations. La thorie des perturbations est un nom choisi pour
dcrire lapproximation laquelle on a recours pour tenter de
rpondre grossirement une question, puis lamlioration
systmatique de cette approximation, obtenue en regardant de plus en
plus prs les dtails que lon ignorait initialement. Elle joue un rle
important dans de nombreux domaines. Elle a jou un rle essentiel
dans la comprhension de la thorie des cordes et, comme lillustre
lanalogie suivante, on la rencontre aussi frquemment dans notre vie
de tous les jours.
Imaginez que votre voiture se mette faire des siennes. Vous
lemmenez chez un garagiste pour la faire rviser. Aprs lavoir contrle dun coup dil, celui-ci vous annonce la mauvaise nouvelle :
il faut changer le bloc moteur et, pour les pices et la main-duvre, il
faudra compter dans les 5 500 francs. Cest une estimation grossire et
vous vous attendez ce quelle soit prcise mesure que les dtails du
travail ncessaire deviendront apparents. Quelques jours plus tard,
ayant eu le temps de faire quelques tests supplmentaires sur la
voiture, le mcanicien vous donne une estimation plus prcise :
5 750 francs. Il explique quil vous faut aussi un nouveau rgulateur,
qui cote environ 250 francs, pices et main-duvre comprises.
Finalement, quand vous revenez pour rcuprer votre auto, il vous
prsente une note de 5 927,50 francs. Cela comprend, explique-t-il, les

5 750 francs du bloc moteur et du rgulateur, plus 115 francs pour une
courroie de ventilateur, 60 francs pour un cble de batterie et
2,50 francs pour un boulon isolant. Le montant initial estim
5 500 francs a t affin en incluant de plus en plus de dtails. Dans le
jargon des physiciens, on appelle ces dtails des perturbations de
lapproximation initiale.
Lorsque la thorie des perturbations est utilise de manire
approprie, lestimation initiale reste raisonnablement proche de la
rponse finale ; lorsquon les prend en compte, les dtails fins que lon
avait ignors lors de lvaluation initiale ninduisent quune faible
diffrence dans le rsultat final. Mais parfois, au moment de payer la
facture, celle-ci peut devenir scandaleusement diffrente du devis
initial. Certes, vous pourriez utiliser des termes plus fleuris, mais,
techniquement, cest un chec de la thorie des perturbations. Cela signifie
que lapproximation de dpart ntait pas un bon indicateur de la
rponse finale car, au lieu de donner de petites dviations, les
raffinements ont produit des modifications importantes de
lestimation approche. Comme nous lavons brivement mentionn
dans les chapitres prcdents, jusquici, nos explications de la thorie
des cordes reposaient sur une approche perturbative, assez semblable
celle de notre garagiste. La comprhension incomplte de la
thorie des cordes laquelle nous avons fait rfrence de temps en
temps trouve ses racines, dune manire ou dune autre, dans cette
mthode dapproximation. Pour bien saisir limportance de cette
remarque, expliquons la thorie des perturbations dans un contexte
moins abstrait que celui de la thorie des cordes, mais qui sen
approche plus que lexemple du mcanicien.

Un exemple classique de thorie des perturbations


Lanalyse du mouvement de la Terre dans le systme solaire est
un exemple classique dune approche perturbative. Sur des distances
aussi grandes, seule la force gravitationnelle intervient. Mais, sans
autres approximations, les quations mises en jeu sont extrmement
compliques car, selon les prceptes de Newton et dEinstein, tout
exerce une influence gravitationnelle sur tout, et cela conduit

rapidement une bataille gravitationnelle range, fort complexe et


mathmatiquement impossible manipuler, entre la Terre, la Lune, le
Soleil, les autres plantes et en principe tous les autres corps
clestes. Comme vous pouvez limaginer, on ne peut pas tenir compte
de toutes ces influences pour dterminer le mouvement exact de la
Terre. En fait, mme avec seulement trois objets clestes, les quations
sont si compliques que personne ne sait les rsoudre en entier3.
Nanmoins, grce lapproche perturbative, nous pouvons prdire
le mouvement de la Terre au sein du systme solaire avec une trs
bonne prcision. La masse norme du Soleil (compare celle de tous
les autres objets de notre systme solaire) ainsi que sa proximit avec
la Terre (compare celle de toutes les autres toiles) en font, de loin,
linfluence dominante sur le mouvement de notre plante. Ainsi, nous
pouvons obtenir une bonne estimation en ne considrant que
linfluence gravitationnelle du Soleil. Dans de nombreux cas, cela suffit
amplement. Si besoin est, on peut affiner cette approximation en
incluant successivement les effets gravitationnels des premiers corps
les plus influents aprs le Soleil, comme la Lune ou toute autre plante
qui se trouve prs de la Terre au moment considr. Les calculs
peuvent devenir plus difficiles mesure que la toile mergente des
influences gravitationnelles devient plus complique, mais cela ne
vient pas obscurcir la philosophie perturbative : linteraction
gravitationnelle Soleil/Terre nous donne une explication
approximative du mouvement de la Terre tandis que les complications
dues aux autres effets gravitationnels reprsentent des
perfectionnements de plus en plus fins.
Dans cet exemple, lapproche perturbative fonctionne parce que
linfluence physique prdominante possde une description thorique
relativement simple. Ce nest pas toujours le cas. Par exemple, si lon
sintresse au mouvement de trois toiles de masses comparables, en
orbite les unes autour des autres dans un systme ternaire, il ny a pas
de relation gravitationnelle dont les effets lemportent sur les autres.
De mme, il ny a pas dans ce cas dinteraction dominante qui fournirait
une bonne estimation de dpart, que les autres effets ne feraient
quaffiner. Si nous tentions dutiliser lapproche perturbative, par
exemple en ne considrant que lattraction gravitationnelle entre deux

des toiles et en lutilisant comme valuation de dpart, nous aurions


tt fait de constater que notre dmarche a chou. Nos calculs
rvleraient que les raffinements au mouvement prdit, dus
linclusion de la troisime toile, ne sont pas petits mais sont en fait
aussi importants que la soi-disant approximation. Nous le savons bien :
le mouvement de trois personnes qui dansent le jerk na pas grandchose voir avec celui de deux personnes qui dansent le tango.
Limportance des raffinements signifie que lapproximation de
dpart tait loin du compte et que tout le raisonnement tait construit
sur un chteau de cartes. Notez que ce nest pas simplement
lintroduction de perfectionnements trop importants dus la troisime
toile qui est en cause. Il y a un effet domino : ceux-ci ont un impact
considrable sur le mouvement des deux autres toiles qui ont, leur
tour, un effet notable sur le mouvement de la troisime, qui produit
alors une influence substantielle sur les deux autres, et ainsi de suite.
Tous les filins de cette toile gravitationnelle sont dgale importance et
doivent tre pris en compte simultanment. Souvent, dans des cas
comme celui-ci, le seul recours est de faire appel la force brute des
ordinateurs pour simuler le mouvement rsultant.
Cet exemple illustre combien il est important, lorsque lon utilise
une approche perturbative, de dterminer si lestimation de dpart est
vraiment une approximation et, si cest bien le cas, de prciser combien
de dtails plus fins, et lesquels, il faudra inclure afin datteindre le
niveau de prcision dsir. Comme nous allons le voir, ces questions
sont essentielles lorsquon applique les outils perturbatifs au monde
microscopique.

Une approche perturbative de la thorie des cordes


Dans la thorie des cordes, les processus physiques sont
construits partir des interactions lmentaires entre cordes
vibrantes. Comme nous lavons expliqu la fin du chapitre 64, ces
interactions font intervenir la jonction et la sparation des cordes,
comme dans la figure 6.7, que lon a reproduite la figure 12.3 par
commodit. Les chercheurs ont montr comment une formule
mathmatique prcise tait associe la reprsentation schmatique

de la figure 12.3 une formule qui exprime linfluence que chaque


corde incidente exerce sur le mouvement rsultant de lautre. (Les
dtails de la formule diffrent pour les cinq thories de cordes, mais
pour le moment, nous ignorerons ces aspects plus fins.) Sans la thorie
quantique, cette formule mettrait un point final lhistoire de
linteraction entre les cordes. Mais leffervescence quantique dicte
par le principe dincertitude implique que des paires corde/anticorde
(deux cordes qui excutent des modes de vibrations opposs) peuvent
apparatre temporairement, en empruntant de lnergie lUnivers,
condition quelles sannihilent lune lautre en toute hte, remboursant
ainsi le prt dnergie. De telles paires de cordes, nes de lagitation
quantique mais qui vivent dnergie emprunte et doivent donc se
recombiner rapidement en une seule corde, sont connues sous le nom
de paires de cordes virtuelles. Et bien quelle ne soit que momentane, la
prsence phmre de ces paires de cordes virtuelles additionnelles a
une incidence sur les proprits dtailles de linteraction.

Figure 12.3 Les cor des in t er a g issen t pa r jonction et sparation.

La figure 12.4 illustre cela de manire schmatique. Les deux


cordes initiales se rencontrent au point marqu (a), o elles se fondent
en une seule corde. Cette corde voyage un peu, mais, en (b), les
fluctuations quantiques effrnes conduisent la cration dune paire
de cordes virtuelles. Celles-ci font un bout de chemin avant de
sannihiler en (c), produisant, nouveau, une seule corde. Finalement,
en (d), cette corde abandonne son nergie en se dissociant en une paire
de cordes qui sloignent dans de nouvelles directions. Du fait de la
boucle unique au centre de la figure 12.4, les physiciens appellent cela
un processus une boucle . Comme pour linteraction reprsente
par la figure 12.3, une formule mathmatique prcise peut tre

associe ce diagramme pour rsumer leffet que la paire de cordes


virtuelles a sur le mouvement des deux cordes originelles.

Figure 12.4 Leffer v escen ce qu a n t iqu e peu t pr ov oqu er lr u pt ion du n e pa ir e


cor de/a n t icor de (b) et son a n ih ila t ion (c), con du isa n t u n e in t er a ct ion plu s
com pliqu e.

Lhistoire ne sarrte pas l, car les spasmes quantiques peuvent


induire un nombre quelconque de ces ruptions temporaires, produisant une squence de paires de cordes virtuelles. Et cela conduit
des diagrammes avec chaque fois plus de boucles, comme lexprime la
figure 12.5. Chacun de ces diagrammes offre une manire simple et
pratique de dcrire les processus physiques en jeu : les cordes
incidentes se fondent entre elles, lagitation quantique fait que la corde
ainsi produite se spare en une paire de cordes virtuelles, lesquelles
cheminent un peu puis sannihilent lune lautre en se fondant en une
seule corde, laquelle voyage un peu puis produit une autre paire de
cordes virtuelles, et ainsi de suite. Comme dans les autres diagrammes,
il existe une formule mathmatique pour chacun de ces processus, qui
rsume les effets sur le mouvement de la paire de cordes originelle5.

Figure 12.5 Leffer v escen ce qu a n t iqu e peu t con du ir e de n om br eu ses


su ccession s de cr a t ion et da n n ih ila t ion de pa ir es cor de/a n t icor de.

Le garagiste dtermine la note finale pour la rparation de la


voiture en affinant son estimation originale de 5 500 francs, laquelle
il additionne les corrections : 250 francs, 115 francs, 60 francs puis
2,50 francs. On atteint une comprhension toujours plus prcise du
mouvement de la Terre en affinant linfluence du Soleil, en lui ajoutant
les effets moins importants de la Lune et des autres plantes. Sur ce
mme principe, les thoriciens des cordes ont montr que lon peut
comprendre linteraction entre deux cordes en additionnant les
expressions mathmatiques des diagrammes sans boucle (pas de paire
virtuelle), une boucle (une paire de cordes virtuelles), deux boucles
(deux paires de cordes virtuelles), et ainsi de suite, comme le
symbolise la figure 12.6. Le calcul exact requiert dadditionner les
expressions mathmatiques associes chacun de ces diagrammes,
avec un nombre de boucles sans cesse croissant. Mais, puisquil existe
un nombre infini de tels diagrammes et que les calculs mathmatiques
associs chacun deux deviennent de plus en plus difficiles mesure
que le nombre de boucles augmente, cette tche se rvle impossible.
Pour cette raison, les thoriciens des cordes ont formul ces calculs
dans un cadre perturbatif en supposant que le processus sans boucle
constitue une estimation de dpart raisonnable et que les diagrammes
boucles fourniraient des corrections de plus en plus fines.

Figure 12.6 Lin flu en ce t ot a le qu e ch a qu e cor de in ciden t e ex er ce su r la u t r e


est du e la su per posit ion des in flu en ces fa isa n t in t er v en ir des dia g r a m m es
qu i pr sen t en t de plu s en plu s de bou cles.

En fait, quasiment tout ce que lon sait de la thorie des cordes


y compris lessentiel de ce que nous avons prsent dans les
chapitres prcdents a t dcouvert grce des calculs faisant
usage de cette approche perturbative. Mais, pour pouvoir se fier la
prcision des rsultats obtenus, encore faut-il dterminer si les
approximations de dpart, qui ignorent tout sauf quelques-uns des
premiers diagrammes de la figure 12.6, sont bien des estimations
approches. Cela nous conduit poser la question cruciale : avonsnous vraiment des approximations ?

Lapproximation est-elle une bonne approximation ?


Cela dpend. Bien que la formule mathmatique associe
chaque diagramme devienne trs complique mesure que le nombre
de boucles augmente, les thoriciens des cordes ont pu dceler une
caractristique fondamentale et essentielle. Un peu comme la
rsistance dune ficelle nous indique la probabilit quelle finisse en
lambeaux si on ltire et si on la malmne vigoureusement, il existe un
nombre qui dtermine la probabilit quune corde se spare en deux
cordes sous leffet des fluctuations quantiques, formant
temporairement une paire virtuelle. Ce nombre est connu sous le nom
de constante de couplage des cordes (plus prcisment, chacune des cinq
thories des -cordes possde sa propre constante de couplage, comme
nous allons le voir sous peu). Le nom est plutt loquent : la constante
de couplage dcrit la force avec laquelle les spasmes quantiques de

trois -cordes (la corde initiale et les deux autres, virtuelles, en


lesquelles elle se scinde) sont relis avec quelle ardeur, si lon peut
dire, elles sont couples les unes aux autres. Le formalisme montre que
plus la constante de couplage est leve, plus les spasmes quantiques
sont susceptibles de faire se scinder (et se refondre ultrieurement)
une corde initiale ; plus la constante de couplage est faible, moins il y a
de chances pour que ces cordes virtuelles voient le jour.
Nous aborderons sous peu la question de la dtermination de la
valeur de la constante de couplage pour chacune des cinq thories.
Mais, tout dabord, quel est le sens exact des mots faible ou
leve lorsque lon estime sa valeur ? Eh bien, les mathmatiques
qui sous-tendent la thorie des cordes montrent que la ligne frontire
entre une valeur faible et une valeur leve est le chiffre 1 : si la
constante de couplage est infrieure 1 comme une succession
dclairs , lruption momentane dun grand nombre de paires de
cordes virtuelles est dautant plus improbable. Et si la constante de
couplage vaut 1 ou plus, il est dautant plus probable quun nombre
toujours plus grand de ces paires virtuelles fasse une apparition
temporaire6. En consquence, si la constante de couplage des cordes
est infrieure 1, les contributions des diagrammes boucles
deviendront de plus en plus petites mesure que le nombre de boucles
-augmentera. Et cest exactement ce dont on a besoin dans le cadre
perturbatif, puisque cela veut dire que nous obtiendrons des rsultats
avec une prcision raisonnable, mme si lon ignore tous les processus
part ceux qui nont que quelques boucles. Mais, si la constante de
couplage nest pas infrieure 1, les contributions des diagrammes
boucles deviendront dautant plus importantes que le nombre de
boucles augmente. Comme dans le cas du systme dtoiles ternaire,
cela invalide lapproche perturbative. Lapproximation de dpart le
processus sans boucle nest pas une bonne approximation. (Cette
discussion vaut pour chacune des cinq thories des cordes la valeur
de la constante de couplage dtermine, pour toute thorie, lefficacit
du schma dapproximation perturbatif.)
Cela nous conduit naturellement la question essentielle : quelle
est la valeur de la constante de couplage (ou, plus prcisment, quelles
sont les valeurs des constantes de couplage dans chacune des cinq

thories des cordes) ? Aujourdhui, personne ne le sait. Cest lune des


questions ouvertes les plus importantes de la thorie des cordes. Tout
ce que lon sait, cest que les conclusions obtenues dans un cadre
perturbatif ne seront justifies que si la constante de couplage est
infrieure 1. En outre, la valeur prcise de la constante de couplage a
un effet direct sur les masses et les charges des diffrents modes
vibratoires. Nous voyons donc quune bonne part de la physique
dpend de la valeur des constantes de couplage. Penchons-nous donc
dun peu plus prs sur la raison pour laquelle cette question
fondamentale dans lune ou lautre des cinq thories demeure sans
rponse.

Les quations de la thorie des cordes


Lapproche perturbative pour dterminer la faon dont les cordes
interagissent permet aussi dobtenir les quations fondamentales de la
thorie. En essence, les quations de la thorie des cordes spcifient
comment les cordes interagissent et, inversement, la faon dont cellesci interagissent dfinit directement les quations de la thorie.
Comme premier exemple, sachez quil existe, dans chacune des
cinq thories, une quation cense spcifier la valeur de la constante
de couplage. Pourtant, aujourdhui, les physiciens ne disposent, dans
chaque thorie, que dune approximation de cette quation, obtenue
en valuant mathmatiquement, par une approche perturbative, un
petit nombre des diagrammes de cordes pertinents. Voici ce que disent
ces quations approches : dans les cinq thories, la constante de
couplage prend une valeur telle que, si elle est multiplie par zro, le
rsultat est zro. Cest une quation terriblement dcevante ; en effet,
tout nombre multipli par zro donne zro, de sorte que lquation
peut tre rsolue par nimporte quelle valeur de la constante de
couplage. Donc, dans lune ou lautre des cinq thories, lquation de la
constante de couplage ne donne aucune information sur sa valeur.
Dans la mme veine, il existe, dans chacune des cinq thories, une
autre quation suppose dterminer la forme prcise des dimensions
tendues et des dimensions enroules. La version approche de cette
quation est bien plus restrictive que celle de la constante de couplage,

mais elle admet tout de mme beaucoup de solutions. Par exemple, le


cas de quatre dimensions tendues despace-temps et de six
dimensions spatiales en une forme de Calabi-Yau quelconque fournit
toute une classe de solutions, mais cela npuise pas toutes les
possibilits : une rpartition diffrente du nombre de dimensions
tendues et de dimensions enroules est permise7.
Que faire de ces rsultats ? Il y a trois possibilits. Dabord
commenons par la plus pessimiste , bien que chaque thorie des
cordes contienne des quations censes dterminer la valeur de sa
constante de couplage ainsi que la dimension et la forme gomtrique
prcise de lespace-temps ce quoi aucune autre thorie ne peut
prtendre , mme la forme exacte, encore inconnue, de ces
quations, pourrait admettre un vaste spectre de solutions,
affaiblissant ainsi leur pouvoir prdictif. Si tel tait le cas, ce serait un
bond en arrire. En effet, la promesse de la thorie des cordes est
quelle sera capable dexpliquer ces aspects de lUnivers, plutt que de
ncessiter quon les dtermine par des observations exprimentales et
quon les insre ensuite, plus ou moins arbitrairement, dans la thorie.
Nous reviendrons sur cette ventualit au chapitre 15. Ensuite, la
souplesse indsirable des quations approches pourrait tre le
symptme dun lger dfaut dans notre raisonnement. Nous tentons
dappliquer une approche perturbative pour spcifier la valeur de la
constante de couplage des cordes. Or, comme nous lavons vu, les
mthodes perturbatives nont de sens que si celle-ci est infrieure 1,
de sorte que notre calcul pourrait reposer sur une hypothse injustifie
concernant son propre rsultat prcisment, que le rsultat soit plus
petit que 1. Notre chec pourrait fort bien indiquer que cette
hypothse est errone et que, peut-tre, la constante de couplage de
lune ou lautre des cinq thories est suprieure 1. Enfin, cette
flexibilit indsirable pourrait simplement reflter le fait que nous
utilisons des quations approches et non exactes. Par exemple, mme
si la constante de couplage, dans une thorie donne, tait infrieure
1, les quations de la thorie pourraient toujours dpendre
sensiblement des contributions de tous les diagrammes. Cest--dire
que laccumulation des petites perturbations de diagrammes
prsentant chaque fois plus de boucles, elle pourrait se rvler

essentielle pour modifier les quations approches qui admettent de


nombreuses solutions en des quations exactes qui seraient
beaucoup plus restrictives.
Ds le dbut des annes quatre-vingt-dix, cause de ces deux
dernires possibilits, la plupart des chercheurs avaient compris quen
sappuyant compltement sur le cadre perturbatif on faisait obstacle au
progrs. La prochaine tape, tout le monde en convenait plus ou
moins, ncessiterait une approche non perturbative une approche qui
ne serait pas dpendante des techniques de calcul approch et qui
pourrait donc aller au-del des limitations du cadre perturbatif. En
1994, la dcouverte de tels moyens tenait du rve. Pourtant, les rves
deviennent parfois ralit.

Dualit
Une fois lan, des centaines de chercheurs du monde entier se
retrouvent lors dune confrence consacre la rcapitulation des
rsultats de lanne coule et lvaluation des mrites relatifs des
diverses voies de recherche possibles. Selon les progrs faits pendant
lanne coule, on peut gnralement prdire le degr de curiosit et
dexcitation des participants. Au milieu des annes quatre-vingt,
lapoge de la premire rvolution des supercordes, les runions
bouillonnaient dune euphorie peine contenue. Les physiciens
caressaient lespoir quils comprendraient bientt la thorie des cordes
et quon verrait alors quelle tait bien la thorie ultime de lUnivers.
Rtrospectivement, ctait trs naf. Les annes suivantes ont montr
que bien des aspects profonds et subtils de la thorie des cordes taient
loin davoir livr leurs secrets. Les espoirs irralistes des dbuts ont
provoqu un contrecoup ; comme tout ne se mettait pas en place
immdiatement, beaucoup de chercheurs se sont dcourags. la fin
des annes quatre-vingt, les confrences refltaient cette humeur
morose : les rsultats taient certes intressants, mais linspiration
faisait dfaut. Certains sont mme alls jusqu proposer que lon cesse
dorganiser ces confrences annuelles sur les cordes. Mais les choses
ont redmarr au dbut des annes quatre-vingt-dix. Grce quelques
dcouvertes capitales, dont certaines ont t expliques dans les

chapitres prcdents, la thorie des cordes a repris du poil de la bte et


les chercheurs ont retrouv excitation et optimisme. Mais trs peu de
chose laissait prsager ce qui sest pass lors de la confrence
Strings95 qui sest tenue en mars 1995 luniversit de Californie
du Sud.
Lorsque arrive le moment de son intervention, Edward Witten
avance grands pas vers lestrade et prononce un discours qui sonne le
dbut de la deuxime rvolution des supercordes. Sinspirant de
travaux antrieurs de Duff, Hull, Townsend, et de dcouvertes de
Schwarz, du physicien indien Ashoke Sen et de quelques autres, Witten
propose une stratgie pour dpasser la comprhension perturbative de
la thorie des cordes. Une partie centrale du plan repose sur le concept
de dualit.
Les physiciens emploient le terme dualit pour dcrire des
modles thoriques apparemment diffrents, mais dont on peut
montrer quils dcrivent la mme physique. Il existe des exemples
triviaux de dualit, dans lesquels des thories ostensiblement
diffrentes sont en fait identiques et napparaissent comme distinctes
que par la faon dont elles sont prsentes. Un locuteur du franais ne
reconnatra peut-tre pas immdiatement la relativit gnrale si celleci lui est dcrite en chinois. Cependant, un physicien qui parlerait
couramment les deux langues pourrait facilement traduire lune dans
lautre, tablissant ainsi leur quivalence. Cet exemple est considr
comme trivial car on ne gagne rien, du point de vue de la physique,
une telle traduction. Si un locuteur bilingue franais chinois tudie un
problme ardu de relativit gnrale, celui-ci constitue le mme dfi,
quil soit formul dans lune ou lautre langue. Passer du franais au
chinois, et vice versa, napporte aucun indice physique nouveau.
Des exemples non triviaux de dualit sont ceux pour lesquels des
descriptions distinctes de la mme situation fournissent effectivement
des indices physiques et des mthodes mathmatiques danalyse
diffrents et complmentaires. En fait, nous avons dj rencontr deux
exemples de dualit. Dans le chapitre 10, nous avons expliqu que la
thorie des cordes dans un univers avec une dimension circulaire de
rayon R peut aussi bien tre dcrite dans un univers avec une
dimension circulaire de rayon 1/R. Voil deux situations gomtriques

distinctes qui, grce aux proprits de la thorie des cordes, sont en


fait physiquement quivalentes. La symtrie miroir en est un second
exemple : l, deux espaces de Calabi-Yau diffrents pour les six
dimensions spatiales supplmentaires des univers qui, premire
vue, paratraient compltement distincts conduisent exactement
aux mmes proprits physiques. On obtient des descriptions duales
dun mme univers. Contrairement au cas du franais et du chinois,
lessentiel, ici, est que des points de physique cruciaux dcoulent de
lutilisation de ces descriptions duales, comme celui de la taille
minimale dune dimension circulaire ou les processus changement de
topologie dans la thorie des cordes.
Dans son expos la confrence Strings95, Witten a montr
lexistence dun type de dualit nouveau et fondamental. Comme nous
lavons rapidement soulign au dbut de ce chapitre, il a propos que
les cinq thories des cordes, bien quapparemment diffrentes de par
leur construction lmentaire, taient en fait cinq faons diffrentes de
dcrire la mme physique sous-jacente. Ainsi, au lieu davoir cinq
thories distinctes, nous aurions simplement cinq fentres diffrentes
donnant sur un mme contexte thorique.
Avant les progrs du milieu des annes quatre-vingt-dix, la
possibilit dune version si grandiose de la dualit tait une de ces ides
dont les physiciens rvaient, mais dont ils ne parlaient que trs
rarement, si ce nest jamais, car elle paraissait trop fantaisiste. Si deux
thories des cordes se distinguent par des dtails importants de leur
construction, il est difficile dimaginer quelles puissent tre en fait des
descriptions diffrentes de la mme physique. Nanmoins, grce la
puissance de la thorie des cordes, de plus en plus dindices signalent
que les cinq thories sont duales. Et qui plus est, comme nous allons
lexpliquer, Witten a donn les preuves que mme une sixime thorie
entrait dans la danse.
Ces dveloppements sont intimement relis aux questions
concernant lapplicabilit des mthodes perturbatives que nous avons
rencontres la fin de la partie prcdente. La raison en est que les
cinq thories des cordes sont manifestement diffrentes quand elles
sont faiblement couples un terme du jargon qui signifie que la
constante de couplage de la thorie est trs infrieure 1. Du fait de

leur -confiance dans les mthodes perturbatives, les physiciens sont


longtemps rests incapables de rpondre la question des proprits
quaurait lune ou lautre des thories de cordes si sa constante de
couplage tait suprieure 1 le comportement dit fortement coupl.
Ce que dclarent Witten et quelques autres, comme nous nous
apprtons lexpliquer, cest que lon peut maintenant rpondre cette
question cruciale. Leurs rsultats suggrent de manire convaincante
quavec une sixime thorie, qui reste encore dcrire, le
comportement en couplage fort de nimporte laquelle des cinq thories
admet une description duale dans les termes du comportement en
couplage faible dune autre, et rciproquement.
Pour saisir un peu plus concrtement ce que cela signifie,
considrez lanalogie suivante. Lun adore la glace mais, si trange que
cela puisse paratre, na jamais vu leau (sous sa forme liquide). Lautre
adore leau mais, tout aussi trangement, na jamais vu la glace. Par un
heureux concours de circonstances, ils dcident de sassocier pour
faire du camping dans le dsert. Alors quils sont prts partir, chacun
est fascin par lquipement de lautre. Lamateur de glace est captiv
par le liquide transparent et doux de lamateur deau ; lamateur deau
est fascin par les petits cubes solides de lamateur de glace. Ni lun ni
lautre na la moindre ide quil existe en fait une relation profonde
entre leau et la glace ; pour eux, ce sont deux substances
compltement diffrentes. Mais, tandis quils progressent dans la
chaleur torride du dsert, ils dcouvrent avec stupeur que, petit
petit, la glace se transforme en eau. Et, dans le froid glacial de la nuit,
ils sont tout aussi stupfaits de voir que, petit petit, leau liquide se
transforme en glace solide. Ils comprennent alors que ces deux
substances quils croyaient, initialement, compltement
indpendantes sont troitement lies.
La dualit entre les cinq thories des cordes est quelque peu
similaire : grosso modo, la constante de couplage joue un rle
semblable celui de la temprature dans lanalogie du dsert. Comme
leau et la glace, les cinq thories paraissent premire vue
compltement indpendantes. Mais, lorsque leur constante de
couplage respective varie, les thories se transmutent entre elles.
linstar de la glace qui se transforme en eau lorsque sa temprature

augmente, une thorie des cordes se transforme en une autre quand on


augmente la valeur de sa constante de couplage. Et il nous reste un bon
bout de chemin faire pour montrer que toutes les thories des cordes
sont des descriptions duales dune unique structure sous-jacente
lanalogue de H2 O pour leau et la glace.
Le raisonnement qui sous-tend ces rsultats repose presque
entirement sur des arguments provenant des principes de symtrie.
Voyons cela dun peu plus prs.

La puissance de la symtrie
Au fil des annes, personne na jamais tent dtudier les
proprits des thories des cordes pour de grandes valeurs de leur
constante de couplage, car personne ne savait comment procder sans
avoir recours au cadre perturbatif. Pourtant, la fin des annes
quatre-vingt et au dbut des annes quatre-vingt-dix, les physiciens
ont fait quelques progrs, lents mais soutenus, dans lidentification de
certaines proprits particulires dont certaines masses et charges
dinteraction qui font partie de la physique couplage fort dune
thorie des cordes donne, tout en restant la porte de nos calculs. Le
calcul de ces proprits, qui dpasse forcment le contexte perturbatif,
a jou un rle central dans lorientation des dcouvertes de la seconde
rvolution des supercordes. Or il est fermement ancr dans la
puissance de la symtrie.
Les principes de symtrie fournissent des outils efficaces pour comprendre le monde physique. Nous avons vu, par exemple, que le
fait bien attest que les lois de la physique ne privilgient aucun
endroit dans lUnivers, ni aucun instant dans le temps, nous permet
davancer que les lois en vigueur ici et maintenant le sont galement
nimporte o et nimporte quand. Cest un exemple grandiose, mais les
principes de symtrie peuvent se rvler tout aussi importants dans
des circonstances moins gnrales. Imaginez par exemple que vous
soyez tmoin dun crime mais que vous nayez pu voir, et en un clin
dil, que la moiti droite du visage du coupable ; le dessinateur des
services de police pourra tout de mme utiliser vos indications pour
dessiner tout son visage. Grce la symtrie. Bien quil y ait des

diffrences entre les cts droit et gauche dun visage, la plupart sont
suffisamment symtriques pour que limage dun ct, une fois
retourne, donne une bonne approximation de lautre ct.
Dans ces applications toutes trs diffrentes, le pouvoir de la
symtrie repose sur sa capacit dtablir certaines proprits de
manire indirecte ce qui est souvent bien plus facile quune approche
directe. Nous pourrions nous renseigner sur la physique fondamentale
de la galaxie dAndromde en nous y rendant, en y trouvant une plante en orbite autour dune toile, en y construisant des
acclrateurs et en y menant le mme type dexpriences que sur
Terre. Mais lapproche indirecte qui invoque la symtrie par
changement de lieu est bien plus facile. Nous pourrions aussi
dterminer quoi ressemble lintgralit du visage du meurtrier en le
capturant, mais il est quand mme plus simple dexploiter la symtrie
droite/gauche8.
La supersymtrie est un principe de symtrie plus abstrait, qui
relie les proprits physiques des constituants lmentaires
comportant diverses quantits de spin. Il ny a gure plus que de faibles
indices exprimentaux, permettant daffirmer que le monde
microscopique possde cette symtrie. Mais, pour des motifs dont
nous avons dj discut, on a de bonnes raisons de le penser. Une
chose est sre : la supersymtrie fait partie intgrante de la thorie des
cordes. Dans les annes quatre-vingt-dix, la suite des travaux
prcurseurs de Nathan Seiberg, les physiciens ont compris que la
supersymtrie fournissait un outil prcis et efficace pour rpondre, par
des moyens indirects, certaines questions essentielles et trs
difficiles.
Mme sans comprendre tous les dtails complexes dune thorie,
le fait quelle soit supersymtrique nous permet dimposer des
contraintes considrables aux proprits quelle pourra prsenter.
Prenons une analogie linguistique : imaginez que lon vous explique
quune squence de lettres a t inscrite sur un bout de papier, et que
cette squence contient, mettons, une seule occurrence des cinq
voyelles a , e , i , o , u . Le bout de papier est enferm
dans une enveloppe cachete. Sans autre information, il ny a aucun
moyen de deviner la squence ; cela pourrait tre une suite arbitraire

de lettres contenant toutes les voyelles, comme mvcfujzaxodxfewyycdi


ou nimporte laquelle dune infinit de possibilits. Imaginez que lon
nous donne ensuite deux autres indices : la squence cache est un mot
franais et contient le nombre minimal de lettres compatible avec le
fait de comporter toutes les voyelles. partir du nombre infini de
squences de lettres, ces derniers indices rduisent les possibilits un
seul mot le mot franais le plus court qui contienne toutes les
voyelles : oiseau.
La supersymtrie fournit des indices de ce genre en ce qui
concerne les thories qui incluent ses principes. Pour vous en faire une
ide, imaginez que lon vous prsente une nigme physique semblable
la devinette linguistique que lon vient de dcrire. Dans une bote se
trouve dissimul quelque chose on ne vous dit pas de quoi il sagit
qui possde une certaine charge dinteraction. Cette charge pourrait
tre lectrique, magntique, ou lune ou lautre de ses gnralisations,
mais, pour rester concret, disons que lobjet a trois units de charge
lectrique. Sans autre information, on ne peut pas dterminer lidentit
du mystrieux contenu. Il pourrait sagir de trois particules de charge
1, comme des positrons ou des protons ; il pourrait sagir de quatre
particules de charge 1 et dune de charge moins 1 (comme llectron),
puisque la charge totale de cette combinaison est toujours gale 3 ; on
pourrait aussi imaginer neuf particules de charge un tiers (comme le
quark u) ou ces mmes neuf particules accompagnes de nimporte
quel nombre de particules dnues de charge (comme les photons).
Comme dans le cas de la squence de lettres caches avec pour seul
indice le fait quelle contenait les cinq voyelles, les possibilits sont
innombrables.
Mais supposons maintenant que lon vous donne deux indices
supplmentaires : la thorie qui dcrit le monde et donc le contenu
de la bote est supersymtrique, et la bote contient la masse minimale
compatible avec le tout premier indice (trois units de charge). En
sappuyant sur les ides de E. Bogomolnyi, Manoj Prasad et Charles
Sommerfield, les physiciens ont montr que cette spcification dun
cadre organisationnel prcis (celui de la supersymtrie, lanalogue de la
langue franaise) et la contrainte de minimalisme (le minimum de
masse pour une quantit choisie de charge lectrique, lanalogue du

mot le plus court contenant toutes les voyelles) spcifient le contenu


cach de manire unique. Cest--dire quen sassurant que le contenu
de la bote est le plus lger possible pour la charge voulue, son identit
est compltement dfinie. Les constituants de masse minimale pour
une charge donne sont connus sous le nom dtats BPS, en lhonneur
de leurs trois dcouvreurs9.
Le point important au sujet des tats BPS est que leurs proprits
sont dtermines de manire unique, simple et exacte, sans recours
aux calculs perturbatifs. Cela reste vrai quelle que soit la valeur des
constantes de couplage. Cest--dire que mme si la constante de
couplage des cordes est leve, auquel cas lapproche perturbative
nest plus valable, nous pourrons dduire les proprits exactes des
configurations BPS. Ces proprits sont souvent appeles masses et
charges non perturbatives puisque leurs valeurs transcendent le mode
dapproximation perturbatif. Pour cette raison, vous pouvez aussi
envisager les tats BPS comme des tats au-del des perturbations .
Les proprits BPS npuisent quune petite partie de la physique
dune thorie des cordes donne, pour une valeur leve de sa
constante de couplage. Elles fournissent nanmoins un moyen tangible
de saisir certaines de ses caractristiques en couplage fort. Lorsque
lon augmente la constante de couplage dune thorie des cordes
donne au-del du domaine accessible la thorie des perturbations,
notre comprhension limite se raccroche aux tats BPS. Comme un
petit chantillon de quelques mots choisis dune langue trangre, nous
verrons que ceux-ci nous permettent davancer assez loin.

La dualit dans la thorie des cordes


Suivons Witten et prenons lune des cinq thories des cordes,
disons, la thorie de type I, et imaginons que ses neuf dimensions
spatiales soient toutes plates et droules. lvidence, ce nest pas du
tout raliste mais cela simplifie la discussion ; nous reviendrons aux
dimensions enroules sous peu. Supposons tout dabord que la
constante de couplage soit trs infrieure 1. Dans ce cas, les outils
perturbatifs sont valables, de sorte que nombre des proprits
dtailles de la thorie peuvent tre, et ont t, dtermines avec

prcision. Augmentons la valeur de la constante de couplage tout en la


maintenant bien plus petite que 1 ; les mthodes perturbatives restent
valables. Les proprits de la thorie changent un peu par exemple,
la valeur numrique associe au processus de diffusion dune corde par
une autre sera lgrement diffrente du fait des diagrammes boucles
de la figure 12.6, dont la contribution est dautant plus importante que
la constante de couplage est leve. Mais, au-del de ces modifications
concernant le dtail des proprits numriques, le contenu physique
global de la thorie reste le mme, et ce tant que la constante de
couplage se cantonne au domaine perturbatif.
Lorsque lon augmente la constante de couplage de la thorie de
type I au-del de 1, les mthodes perturbatives ne sont plus valables ;
nous devons donc nous concentrer uniquement sur le petit ensemble
de charges et de masses non perturbatives les tats BPS qui
restent la porte de notre comprhension. Voici ce que Witten a
avanc et quil a ensuite confirm en collaboration avec Joe
Polchinski, de luniversit de Californie, Santa Barbara : ces
caractristiques de couplage fort de la thorie de type I concident exactement
avec les proprits connues de la thorie htrotique O, lorsque la valeur de
la constante de couplage de cette dernire est faible. Autrement dit, lorsque
la constante de couplage de la thorie de type I est leve, les masses et
charges particulires que lon est en mesure dextraire sont
prcisment gales celles de la thorie htrotique O lorsque sa
constante de couplage est faible. Cela suggre fortement que ces deux
thories qui, premire vue, semblent aussi diffrentes que leau et la
glace sont en fait duales. Ainsi, la physique en couplage fort de la
thorie de type I serait peut-tre identique la physique en couplage
faible de la thorie de type htrotique O. Des arguments du mme
type fournissent des indices tout aussi convaincants que la rciproque
est galement vraie : la physique de la thorie de type I, faible
constante de couplage, est identique celle de la thorie htrotique O,
forte constante de couplage10. Ces deux thories semblaient sans
relation quand on les analysait avec les mthodes dapproximations
perturbatives, mais on voit maintenant quelles se transforment lune
dans lautre un peu comme leau et la glace lorsque lon fait varier
la valeur de leur constante de couplage.

Ce rsultat, essentiel et nouveau, dans lequel la physique en


couplage fort dune thorie est dcrite par la physique faible couplage
dune autre, est connu sous le nom de dualit couplage fort/couplage
faible. Comme les autres dualits dont nous avons discut, celle-ci nous
indique quen fait les deux thories ne sont pas distinctes. Elles offrent
plutt deux descriptions diffrentes de la mme thorie sous-jacente.
Contrairement la dualit triviale franais/chinois, la dualit couplage
fort/couplage faible est trs puissante. Lorsque la constante de
couplage dun des membres dune paire de thories duales est faible,
nous savons analyser ses proprits physiques laide des outils
perturbatifs. Toutefois, si la constante de couplage de cette mme
thorie est grande, et donc si les mthodes perturbatives cessent dtre
valides, nous pouvons maintenant utiliser la description duale
description dont la constante de couplage, elle, est faible et
revenir aux outils perturbatifs. Nous dtenons maintenant des
mthodes quantitatives permettant danalyser une thorie que nous
croyions initialement hors datteinte.
La preuve formelle que la physique en couplage fort de la thorie
des cordes de type I est identique la physique en couplage faible de la
thorie htrotique O et vice versa est extrmement difficile
tablir, et lon ny est pas encore parvenu. La raison en est simple. Un
des membres de la paire de thories supposes duales est inaccessible
lanalyse perturbative, puisque sa constante de couplage est trop
grande. Cela fait obstacle au calcul direct dun grand nombre de ses
proprits physiques. En fait, cest justement ce point qui rend la
dualit propose si puissante, puisque, si elle est juste, elle fournit un
nouvel outil pour analyser une thorie en couplage fort : lutilisation de
mthodes perturbatives sur sa description duale qui, elle, est en
couplage faible.
Mme si nous ne pouvons pas prouver que les deux thories sont
duales, laccord parfait entre les proprits que nous pouvons extraire
avec confiance constitue une preuve trs attrayante que la relation
couplage fort/couplage faible conjecture pour les thories de type I et
htrotique O est correcte. En fait, les calculs de plus en plus
ingnieux, qui ont t mens afin de tester la dualit propose ont tous

donn des rsultats positifs. La plupart des thoriciens des cordes sont
convaincus que la dualit est juste.
En suivant la mme approche, on peut tudier les proprits en
couplage fort dune autre des thories des cordes restantes, celle de
type IIB. Hull et Townsend ont t les premiers le conjecturer, et les
recherches de nombre de physiciens semblent le confirmer : il se passe
autre chose de tout aussi remarquable. mesure que la constante de
couplage de la corde de type IIB devient de plus en plus forte, il se
trouve que ses proprits physiques, que nous sommes toujours en
mesure de comprendre, sidentifient exactement aux proprits de
couplage faible de la corde de type IIB elle-mme. En dautres termes,
la corde de type IIB est auto-duale11. Plus prcisment, lanalyse
dtaille indique de manire convaincante que si la constante de
couplage de la corde de type IIB tait suprieure 1, et si nous
changions sa valeur en son inverse (qui est donc infrieur 1), la
thorie rsultante serait absolument identique celle dont nous tions
partis. Cela ressemble un peu ce que nous avons trouv en essayant
de rduire une dimension circulaire une longueur infrieure la
longueur de Planck : si nous tentions daugmenter le couplage de la
thorie de type IIB vers une valeur suprieure 1, la thorie obtenue
serait quivalente la thorie de type IIB avec un couplage infrieur
1.

Rsum de ce que nous avons appris jusquici


Voyons o nous en sommes. Ds le milieu des annes quatrevingt, les physiciens avaient construit cinq thories diffrentes. Avec
les mthodes dapproximation de la thorie des perturbations, elles
paraissaient toutes distinctes. Mais cette mthode nest valable que si
la constante de couplage dune thorie donne est infrieure 1. On
esprait tre en mesure de calculer la valeur prcise de la constante de
couplage pour chaque thorie, mais la forme des quations approches
rend cela impossible. Pour cette raison, les physiciens se sont fix
comme but dtudier chacune des cinq thories pour une fourchette de
valeurs des constantes de couplage respectives, quelles soient
infrieures ou suprieures 1 cest--dire la fois en couplage faible

et fort. Mais les mthodes perturbatives traditionnelles ne donnent


aucune indication sur les caractristiques de ces thories en couplage
fort.
Rcemment, grce la puissance de la supersymtrie, les
physiciens ont appris calculer quelques-unes des proprits en
couplage fort dune thorie donne. Et, la surprise quasi gnrale, les
proprits en couplage fort de la thorie htrotique O semblent
identiques aux proprits en couplage faible de la thorie de type I, et
rciproquement. En outre, la physique en couplage fort de la corde de
type IIB est identique ses propres proprits lorsque son couplage
est faible. Ces liens inattendus nous incitent emboter le pas Witten
et poursuivre avec les deux autres thories, de type IIA et
htrotique E, afin de voir comment celles-ci sinscrivent dans ce
tableau. Et, l, des surprises encore plus extravagantes nous attendent.
Pour nous y prparer, commenons par une petite digression
historique.

La supergravit
la fin des annes soixante-dix et au dbut des annes quatrevingt, avant lengouement pour la thorie des cordes, beaucoup de
thoriciens poursuivaient une thorie unifie de la mcanique
quantique, de la gravitation et des autres forces, dans le contexte de la
thorie quantique des champs de particules ponctuelles. Ils caressaient
lespoir que lon viendrait bout des incompatibilits entre thories
des particules ponctuelles contenant la gravitation et thorie
quantique en sintressant des thories ayant un grand nombre de
symtries. En 1976, Daniel Freedman, Sergio Ferrara et Peter Van
Nieuwenhuizen, lpoque tous trois luniversit de New York,
Stony Brook, ont dcouvert que les thories les plus prometteuses
taient celles qui faisaient intervenir la supersymtrie. En effet, la
tendance des bosons et des fermions donner des fluctuations
quantiques qui sannulent aide calmer la violente agitation quantique.
Les auteurs ont invent le terme supergravit pour dcrire les thories
de champs quantiques supersymtriques qui tentaient dincorporer la
relativit gnrale. Ces tentatives de fondre la relativit gnrale dans

la thorie quantique se sont soldes par un chec. Nanmoins, et nous


lavons mentionn au chapitre 8, il y avait une leon prmonitoire
tirer de ces recherches, leon qui prsageait lavnement de la thorie
des cordes.
La leon en question, qui est peut-tre devenue plus claire avec
les travaux datant de 1978 dEugne Cremmer, de Bernard Julia et de
Jol Scherk, tous de lcole normale suprieure, tait que les tentatives
qui sapprochaient le plus de la russite taient des thories de
supergravit formules non pas en quatre dimensions, mais en des
dimensions plus leves. Plus prcisment, les versions les plus
prometteuses taient celles qui faisaient appel dix ou onze
dimensions, et le cas de onze dimensions se rvla maximal12. Le
contact avec les quatre dimensions observables est obtenu, une fois
encore, grce aux ides de Kaluza et Klein : on enroule les dimensions
supplmentaires. Dans les thories dix dimensions, comme dans la
thorie des cordes, six dimensions taient entortilles, tandis que, pour
la thorie onze dimensions, ctait le cas pour sept dentre elles.
Quand, en 1984, la thorie des cordes a enflamm la communaut
des physiciens, le point de vue sur les thories de supergravit de
particules ponctuelles a chang du tout au tout. Nous avons insist sur
ce point de nombreuses reprises : tant que lon examine une corde
avec la prcision actuelle ou mme avec celle qui sera disponible dans
un futur proche, elle ressemblera une particule ponctuelle. Et lon peut
prciser cette remarque informelle comme suit : lorsque lon tudie des
processus de basse nergie en thorie des cordes ces processus qui
nont pas suffisamment dnergie pour sonder la nature tendue,
ultramicroscopique, de la corde , on peut approximer une corde par
un objet ponctuel dnu de toute structure, et utiliser le formalisme de
la thorie quantique des champs. Mais on ne peut pas utiliser cette
approximation lorsque des processus courte distance ou haute
nergie sont en cause : nous savons qualors la nature tendue de la
corde est cruciale pour rsoudre le conflit entre relativit gnrale et
thorie quantique. Mais, des nergies suffisamment basses cest-dire des distances suffisamment grandes , on ne rencontre pas ce
problme, de sorte que lon fait souvent cette approximation afin de
rendre les calculs plus commodes.

La thorie quantique des champs qui se rapproche ainsi le plus de


la thorie des cordes nest autre que la supergravit dix dimensions.
Les proprits particulires de la supergravit dix-dimensionnelle,
dcouvertes dans les annes soixante-dix et quatre-vingt, sont
maintenant comprises comme tant les vestiges basse nergie de la
puissance sous-jacente de la thorie des cordes. Les chercheurs qui
tudiaient la supergravit dix-dimensionnelle avaient dcouvert le
sommet dun immense iceberg. En fait, il se trouve quil existe quatre
thories diffrentes de la supergravit en dix dimensions, qui se
distinguent par la faon prcise dont la supersymtrie est introduite.
Trois dentre elles savrent tre les approximations par des particules
ponctuelles, en basse nergie, des cordes de type IIA, IIB et
htrotique E. La quatrime est lapproximation basse nergie la
fois des cordes de type I et htrotique O ; rtrospectivement, ctait la
premire indication du lien troit qui unit ces deux thories.
Cest une bien belle histoire, ceci prs que la supergravit onze
dimensions semble avoir t abandonne en cours de route. La thorie
des cordes, formule en dix dimensions, ne parat pas laisser de place
une thorie onze dimensions. Pendant des annes, le point de vue
adopt par la plupart des thoriciens des cordes mais pas tous
tait que la supergravit onze dimensions ntait quune lucubration
mathmatique sans rapport avec la physique de la thorie des cordes13.

Les balbutiements de la thorie M


Aujourdhui, le dcor a bien chang. Pendant la confrence
Strings95, Witten a montr que si lon part de la corde de type IIA et
que lon augmente sa constante de couplage depuis une valeur trs
infrieure 1 jusqu une autre, trs suprieure 1, alors, la physique
que nous sommes encore capable danalyser (essentiellement celle des
configurations BPS) possde une approximation de basse nergie qui
est justement la supergravit onze dimensions.
Lorsque Witten a annonc sa dcouverte, son auditoire a t
sidr. Depuis, elle a chamboul toute la communaut des physiciens
de la thorie des cordes. Pour presque tous les chercheurs, ctait un
dveloppement compltement inattendu. Votre premire raction

pourrait dailleurs faire cho celui des plus grands experts : Comment
une thorie spcifique aux onze dimensions peut-elle avoir quelque chose
voir avec une thorie diffrente, dix dimensions ?
La rponse a de profondes consquences. Pour la comprendre,
nous devons dcrire le rsultat de Witten avec plus de prcision. En
fait, il sera plus facile de commencer par un rsultat voisin, d Witten
et un jeune chercheur de Princeton, Petr HoXXXava, qui concerne la
corde htrotique E. Ils ont dcouvert que celle-ci, en couplage fort,
possde galement une description en onze dimensions, et la figure 12.7
nous montre comment. lextrmit gauche de la figure, la constante
de couplage de la corde htrotique E est trs infrieure 1. Cest le
domaine que nous avons dcrit dans les chapitres prcdents, et que
les thoriciens des cordes tudient depuis dix bonnes annes. En se
dplaant vers la droite de la figure 12.7, nous augmentons
progressivement la valeur de la constante de couplage. Avant 1995, les
thoriciens des cordes savaient que cela rendrait les contributions des
diagrammes boucles (cf. figure 12.6) de plus en plus importantes et
que, si la constante de couplage augmentait, cela finirait par invalider
tout le formalisme perturbatif. Mais ce que lon ne suspectait pas, cest
quavec laugmentation de la constante de couplage une nouvelle
dimension devenait visible ! Cest la dimension verticale de la
figure 12.7. Gardez lesprit que, sur cette figure, le quadrillage
bidimensionnel du dpart reprsente les neuf dimensions spatiales de
la corde htrotique E. Ainsi, la nouvelle dimension verticale
reprsente une dixime dimension spatiale, ce qui, avec la dimension
temporelle, nous donne un total de onze dimensions despace-temps.

Figure 12.7 Lor squ e lon a u g m en t e la con st a n t e de cou pla g e de la cor de de


t y pe h t r ot iqu e E, u n e n ou v elle dim en sion a ppa r a t , et la cor de elle-m m e
st ir e en u n e m em br a n e de for m e cy lin dr iqu e.

La figure 12.7 illustre aussi une consquence profonde de cette


nouvelle dimension : la structure de la corde htrotique E change
mesure que cette dimension se dveloppe. Partant dune boucle
unidimensionnelle, elle stire jusqu devenir un ruban, puis
finalement un cylindre dform lorsque lon augmente encore la valeur
de sa constante de couplage ! En dautres termes, la corde
htrotique E est en fait une membrane bidimensionnelle dont la largeur
(la hauteur , sur la figure 12.7) est contrle par la valeur de la
constante de couplage. Pendant plus de dix ans, les thoriciens ont
utilis des mthodes perturbatives rigidement dpendantes de
lhypothse que la constante de couplage reste trs petite. Comme la
montr Witten, cette supposition a pour consquence que les
ingrdients
fondamentaux
ressemblent

des
cordes
unidimensionnelles et se comportent comme elles bien quelles
possdent en fait une deuxime dimension spatiale, dissimule. Cette
seconde dimension se manifeste ds lors que lon abandonne
lhypothse que la constante de couplage demeure trs petite, afin
dexaminer la physique de la corde htrotique E en couplage fort.
Cette dcouverte ninvalide aucune des conclusions que nous
avons tires au cours des chapitres prcdents, mais elle nous impose
de les envisager dun il nouveau. Par exemple, comment saccorde-telle avec les neuf dimensions spatiales, plus une temporelle, quexige la
thorie des cordes ? Eh bien, souvenez-vous de ce que nous avons dit
au chapitre 8 : cette condition dcoule du comptage du nombre de
directions indpendantes dans lesquelles une corde peut vibrer, o lon
sassure que ce nombre est prcisment celui qui garantit que les
probabilits quantiques prennent des valeurs senses. La nouvelle
dimension que nous venons de dcouvrir nest pas une dimension dans
laquelle la corde htrotique E peut vibrer, puisque cette dimension
est enchane la structure des cordes elles-mmes. Autrement dit, le
cadre perturbatif que les physiciens ont dploy pour driver la
condition dun espace-temps dix dimensions posait au dpart que la
constante de couplage de la corde htrotique E tait petite. Bien que
cela nait t compris que bien plus tard, deux approximations
mutuellement consistantes en dcoulaient implicitement : la largeur de
la membrane de la figure 12.7 tait si petite quelle avait lapparence

dune corde ; et la onzime dimension tait si petite quelle restait en


de de la sensibilit des quations perturbatives. Ce schma
dapproximation nous faisait voir un univers dix-dimensionnel rempli
de cordes unidimensionnelles. Et nous voyons prsent que cela nest
que lapproximation dun univers onze dimensions contenant des
membranes deux dimensions.
Pour des raisons techniques, Witten est tomb pour la premire
fois sur la onzime dimension en tudiant des proprits en couplage
fort de la corde de type IIA. Lhistoire est assez semblable : comme
dans le cas de la corde htrotique E, il existe une onzime dimension
dont la taille est contrle par la constante de couplage de la corde de
type IIA. Quand on augmente sa valeur, une nouvelle dimension
apparat. Cependant, comme lexplique Witten, au lieu de stirer en
ruban la manire de la corde htrotique E, la corde de type IIA
stend en un tube, un peu comme une chambre air (voir la
figure 12.8). Ici aussi, Witten a montr que, mme si les thoriciens
avaient toujours envisag les cordes de type IIA comme des objets
unidimensionnels, ayant une longueur et pas dpaisseur, cela ntait
que le reflet des mthodes dapproximation perturbatives pour
lesquelles la constante de couplage est suppose petite. Si la nature
requiert effectivement une faible valeur de cette constante de
couplage, lapproximation est valable. Mais les arguments de Witten et
des autres physiciens qui ont contribu la deuxime rvolution des
supercordes donnent de bonnes raisons de penser que les cordes de
type IIA et htrotique E sont, fondamentalement, des membranes
bidimensionnelles voluant dans un univers onze dimensions.

Figure 12.8 Lor squ e lon a u g m en t e la con st a n t e de cou pla g e de la cor de de


t y pe IIA , les bou cles u n idim en sion n elles in it ia les st ir en t en u n objet
bidim en sion n el qu i r essem ble u n e ch a m br e a ir .

Mais quest-ce donc que cette thorie onze dimensions ? Witten


et quelques autres ont propos que la thorie de champs quantiques de
supergravit onze dimensions, abandonne depuis fort longtemps, en
soit une approximation aux basses nergies (basses par comparaison
avec lnergie de Planck). Mais comment la dcrire aux hautes
nergies ? Ce sujet est actuellement au centre des recherches. Nous
savons, comme le montrent les figures 12.7 et 12.8, que la thorie
onze dimensions contient des objets tendus bidimensionnels des
membranes deux dimensions. Et, comme nous allons le voir trs vite,
dautres objets tendus, de dimensions diffrentes, jouent eux aussi un
rle important. Mais, part ce mli-mlo de proprits, personne ne sait
quoi ressemble cette thorie onze dimensions. Les membranes en sontelles lingrdient fondamental ? Quelles sont les proprits qui la
dfinissent ? Comment tablit-elle le lien avec la physique telle que
nous la connaissons ? Si les constantes de couplage savrent petites,
les meilleures rponses ces questions sont celles que nous avons
exposes aux chapitres prcdents, puisque en couplage -faible, nous
retrouvons la thorie des cordes. Mais, si les constantes de couplage
savrent leves, personne, aujourdhui, ne connat les rponses ces
questions.
En attendant, Witten a provisoirement baptis cette thorie
thorie M. quoi renvoie ce nom ? Il existe autant de rponses que de
personnes qui vous posez la question. En voici quelques exemples :
thorie Mystre, thorie Mre (comme la Mre de toutes les
thories ), thorie des Membranes (puisque les membranes semblent
en faire partie), thorie des Matrices (en vertu de travaux rcents de
Tom Banks et Stephen Shenker, de luniversit Rutgers, de Willy
Fischler, de luniversit du Texas, Austin et de Lenny Susskind, qui
proposent une nouvelle interprtation de la thorie). Nous ne savons
pas encore ce que veut dire son nom ni ce que sont ses proprits, mais
il est dores et dj clair que la thorie M fournit le substrat unificateur
des cinq thories des cordes.

La thorie M et sa toile dinterconnexions

On connat la vieille histoire des trois aveugles et de llphant. Le


premier aveugle attrape une des dfenses de lanimal et le dcrit
comme lisse et solide. Le deuxime attrape une de ses pattes et le dcrit
comme une masse de muscle, paisse et rugueuse. Le troisime attrape
sa queue et le dcrit comme maigre et nerveux. Les trois descriptions
sont si diffrentes que chacun imagine quil sagit dun animal diffrent.
Pendant des annes, les physiciens ressemblaient aux trois aveugles,
persuads que les cinq thories des cordes taient trs diffrentes.
Aujourdhui, grce aux dcouvertes de la deuxime rvolution des
supercordes, les chercheurs ont compris que la thorie M, tel le
pachyderme, unifie les cinq thories des -cordes.
Dans ce chapitre, nous avons expliqu les changements qui se
produisent dans notre comprhension de la thorie des cordes lorsque
lon sloigne du domaine perturbatif, cadre qui tait implicitement
celui des chapitres prcdents. La figure 12.9, o les flches indiquent
les thories duales, rsume les relations que nous avons voques
jusquici. Comme vous le voyez, il existe tout un rseau de connexions,
mais celui-ci est encore incomplet. On peut apporter la dernire touche au tableau en introduisant les dualits du -chapitre 10.

Figure 12.9 Les flch es in diqu en t qu elles t h or ies son t du a les en t r e elles.

Souvenez-vous de la dualit qui intervertit une dimension


circulaire de rayon R avec une autre de rayon 1/R. Nous avons gliss
sur lun des aspects de cette dualit quil faut maintenant tirer au clair.
Nous avons expliqu les proprits des cordes dans un univers
possdant une dimension circulaire, mais sans dire laquelle des cinq
thories des cordes nous manipulions. Nous avons alors montr que la
permutation des modes denroulement et de vibration dune corde
permet de dcrire un univers ayant une dimension circulaire de
rayon 1/R, en termes dun univers ayant une dimension circulaire de

rayon R. Le point que nous avons escamot est que cette dualit
intervertit les cordes de type IIA et IIB, ainsi que les cordes
htrotique O et htrotique E. Autrement dit, lnonc plus prcis de
la dualit grand rayon/petit rayon est le suivant : la physique de la
corde de type IIA, dans un univers avec une dimension circulaire de
rayon R, est rigoureusement identique la physique de la corde de
type IIB dans un univers avec une dimension circulaire de rayon 1/R
(un nonc analogue vaut pour les cordes htrotique E et
httotique O). Cet affinement de la dualit grand rayon/petit rayon ne
change rien aux conclusions du chapitre 10, mais a une consquence
essentielle sur la prsente discussion.
En tablissant un lien entre les thories de type IIA et IIB et
htrotique O et E, la dualit grand rayon/petit rayon complte le
rseau des connexions, comme lindiquent les lignes en pointill de la
figure 12.10. On y voit que les cinq thories des cordes, ainsi que la
thorie M, sont duales les unes des autres. Ensemble, elles forment la
trame dune mme toile thorique ; et elles fournissent cinq approches
diffrentes pour dcrire une seule et unique physique sous-jacente.
Pour telle application, telle formulation peut se rvler plus efficace.
Par exemple, il est bien plus facile de travailler avec la corde
htrotique O en couplage faible quavec la corde de type I fortement
couple. Elles dcrivent nanmoins la mme physique.

Figure 12.10 En in t r odu isa n t les du a lit s qu i fon t in t er v en ir la for m e


g om t r iqu e de lespa ce-t em ps (com m e da n s le ch a pit r e 1 0 ), les cin q t h or ies
des cor des et la t h or ie M son t t ou t es lies en t r e elles pa r u n r sea u de
du a lit s.

Un tour dhorizon
prsent, nous pouvons mieux comprendre les deux figures 12.1
et 12.2 introduites au dbut de ce chapitre pour en rsumer les points

essentiels. La figure 12.1 montre comment, avant 1995, nous


disposions de cinq thories des cordes apparemment distinctes.
Beaucoup de physiciens travaillaient sur lune ou lautre thorie, mais,
sans les dualits, elles apparaissaient comme des thories diffrentes.
Chacune de ces thories possdait des caractristiques variables
comme la valeur de sa constante de couplage, ou la forme gomtrique
et la taille de ses dimensions enroules. On esprait (et lon espre
toujours) que ces proprits lmentaires seraient dtermines par la
thorie elle-mme, mais, comme ils ntaient pas en mesure de les
prciser au moyen de leurs quations approches, les physiciens tudiaient, pour toute une srie de possibilits, la physique qui en
dcoulait. Cest ce que reprsentent les rgions ombres de la
figure 12.1 : chaque point de ces rgions correspond un choix
particulier de la constante de couplage et de la gomtrie enroule.
Sans dualit, il sagit toujours de cinq (collections de) thories
disjointes.
Mais prsent, si lon applique toutes les dualits que nous avons
exposes, en faisant varier la constante de couplage et les paramtres
gomtriques, nous pouvons passer dune thorie lautre, condition
dinclure aussi la rgion centrale et unificatrice quest la thorie M ;
cest ce que montre la figure 12.2. Bien que nous nayons quune
comprhension fragmentaire de la thorie M, ces arguments indirects
tayent laffirmation selon laquelle elle est le substrat unificateur de
nos cinq thories. De plus, nous avons appris que la thorie M est en
relation directe avec une sixime thorie la supergravit onze
dimensions , ce qui est illustr par la figure 12.11, une version plus
labore de la figure 12.214.
La figure 12.11 montre que les ides et les quations
fondamentales de la thorie M, bien que celle-ci ne soit pour le
moment que partiellement comprise, unifient toutes les formulations
de la thorie des cordes. La thorie M est le pachyderme thorique qui
a rvl aux yeux des thoriciens des cordes un cadre unificateur
encore plus majestueux.

Figure 12.11 En in cor por a n t les du a lit s, les cin q t h or ies des cor des, la
su per g r a v it on ze dim en sion s et la t h or ie M se fon den t en u n ca dr e u n ifi
et u n iqu e.

Un aspect surprenant de la thorie M : la dmocratie


dimensionnelle
Lorsque la constante de couplage est faible, dans lune ou lautre
des cinq rgions pninsulaires suprieures de la carte des thories de la
figure 12.11, lingrdient fondamental de la thorie semble tre une
corde unidimensionnelle. Toutefois, nous voyons maintenant cette
observation sous un jour nouveau. Si lon part soit de la rgion
htrotique E, soit de celle de la corde de type II A et que lon
augmente la valeur de leur constante de couplage respective, nous
migrons vers le centre de la carte de la figure 12.11, et les cordes une
dimension deviennent des membranes bidimensionnelles. De plus, par
le biais dune squence plus ou moins complique de relations de
dualit impliquant la fois les constantes de couplage et la forme des
dimensions spatiales enroules, nous pouvons joindre nimporte quel
point de la figure nimporte quel autre. Les membranes
bidimensionnelles que nous avons rencontres dans les points de vue
htrotique E et de type IIA peuvent tre adoptes mesure que lon
se dplace vers lune des trois autres thories des cordes de la
figure 12.11. Les cinq formulations en termes de cordes font toutes
intervenir des membranes bidimensionnelles.

Cela soulve deux questions. Premirement, les membranes


bidimensionnelles sont-elles les ingrdients fondamentaux de la
thorie des cordes ? Et, deuximement, puisque lon a franchi le pas
entre les particules ponctuelles sans dimension et les cordes une
dimension dans les annes soixante-dix et quatre-vingt, et que lon voit
maintenant que la thorie des cordes contient en fait des membranes
deux dimensions, ne pourrait-il pas y avoir des objets de plus haute
dimension ? lheure o jcris ces mots, la rponse ces questions
nest pas totalement connue. La situation est la suivante.
La supersymtrie nous a permis de comprendre chaque
formulation de la thorie des cordes au-del du domaine de validit des
mthodes dapproximation perturbatives. En particulier, les proprits
des tats BPS leurs masses et leurs charges dinteraction sont
dtermines de manire unique par la supersymtrie et cela nous a
permis de dduire certaines de leurs caractristiques en couplage fort
sans avoir effectuer directement les calculs, qui sont dune
complexit inimaginable. En fait, grce aux travaux originels de
Horowitz et Strominger et aux travaux ultrieurs de Polchinski,
remarquablement novateurs, nous en savons maintenant beaucoup
plus sur les tats BPS. Non seulement nous connaissons leurs masses et
leurs charges, mais nous avons maintenant une comprhension claire
de ce quoi ils ressemblent. Et cest peut-tre la plus surprenante de
toutes les dcouvertes. Certains des tats BPS sont des cordes
unidimensionnelles. Dautres sont des membranes deux dimensions.
Ces formes nous sont maintenant familires. Mais il en existe dautres,
qui ont trois, quatre dimensions En fait, ltendue des possibilits
englobe toutes les dimensions spatiales jusqu neuf inclus. La thorie
des cordes ou la thorie M, quel que soit son nom au bout du compte,
contient donc toute une varit dobjets de dimensions diffrentes. Les
physiciens ont invent le terme trois-brane pour dcrire les objets
tendus ayant trois dimensions spatiales, quatre-brane pour ceux qui en
possdent quatre et ainsi de suite jusquaux neuf-branes (et de manire
gnrale, pour un objet ayant p dimensions spatiales, o p reprsente
un nombre entier, les physiciens ont imagin le terme p-brane). Parfois,
en suivant cette terminologie, on dcrit les cordes comme des unebranes et les membranes comme des deux-branes. Ces objets tendus

faisant tous partie de la thorie, Paul Townsend a dcrt quil


sagissait dune dmocratie des branes .
Quoi quil en soit, les cordes les objets tendus
unidimensionnels occupent une place particulire pour la raison
suivante. Les physiciens ont montr que la masse des objets tendus de
toutes les dimensions, lexception des cordes, est inversement
proportionnelle la valeur de la constante de couplage associe
lorsque lon se trouve dans lune des cinq rgions de la figure 12.2. Cela
signifie quen couplage faible, dans nimporte laquelle des cinq
formulations, tous ces objets, lexception des cordes, sont
terriblement massifs plusieurs ordres de grandeur plus lourds que la
masse de Planck. Parce quils sont si lourds et puisque, en vertu de la
formule E = mc2 , il faut des nergies extraordinairement leves pour
les produire, les branes nexercent quune faible influence sur la
physique (mais il y a des exceptions, comme nous le verrons au
chapitre suivant). Toutefois, ds que lon saventure hors des rgions
pninsulaires de la figure 12.11, les branes de haute dimension
deviennent plus lgres et jouent un rle de plus en plus important15.
Ainsi, limage quil faut garder en tte est la suivante. Dans la
rgion centrale de la figure 12.11 : une thorie dont les ingrdients
fondamentaux ne sont pas seulement des cordes ou des membranes,
mais des branes de toutes sortes de dimensions, toutes plus ou moins
sur un pied dgalit. Aujourdhui, nous ne comprenons pas bien
encore bon nombre des aspects fondamentaux de cette thorie globale.
Mais une chose est sre : en cheminant depuis la partie centrale vers
nimporte laquelle des rgions pninsulaires, seules les cordes (ou des
membranes enroules qui ressemblent de plus en plus des cordes,
comme dans les figures 12.7 et 12.8) sont suffisamment lgres pour
tablir le contact avec la physique telle que nous la connaissons les
particules de la table 1.1 et les quatre forces en vertu desquelles elles
interagissent. Les analyses perturbatives que les thoriciens des cordes
ont utilises pendant presque vingt ans se sont rvles insuffisantes
pour dcouvrir ces objets tendus supermassifs de plus haute
dimension ; les cordes prdominaient, de sorte que la thorie fut
affuble du nom trop peu dmocratique de thorie des cordes .
Dans lensemble, dans ces rgions de la figure 12.11, il est justifi, dans

la plupart des cas, dignorer tous les objets autres que les cordes. En
essence, cest ce que nous avons fait jusquici dans ce livre. Cependant,
nous voyons maintenant que la thorie est plus riche quon naurait
jamais pu limaginer.

Y a-t-il dans tout cela quoi que ce soit qui rgle les
questions en suspens de la thorie des cordes ?
Oui et non. Nous avons amlior notre comprhension en nous
affranchissant de certaines conclusions qui, rtrospectivement, taient
des consquences des analyses perturbatives approximatives. Mais la
palette actuelle des outils non perturbatifs reste trs limite. La
dcouverte du rseau remarquable des dualits nous fournit des
moyens bien plus puissants pour sonder la thorie des cordes, mais
nombre de questions demeurent en suspens. Aujourdhui, par exemple,
nous ne disposons que dquations approches pour dterminer la
valeur de la constante de couplage des cordes et ces quations, nous
lavons vu, sont trop rudimentaires pour tre utiles. Nous ne savons
toujours pas non plus pourquoi il existe prcisment trois dimensions
spatiales tendues, ni quelle est la forme exacte des dimensions
enroules. Ces questions exigent des mthodes non perturbatives plus
puissantes.
Mais notre comprhension de la structure logique et de la porte
de la thorie des cordes sest considrablement approfondie. Avant les
dcouvertes rsumes dans la figure 12.11, le comportement en
couplage fort de chaque thorie de cordes tait entour dun pais
mystre. Comme sur les cartes anciennes, le royaume du couplage fort
restait une contre inexplore, peuple de dragons et dautres
monstres marins. Nous savons maintenant que, si le voyage jusquaux
territoires du couplage fort traverse les rgions mal connues de la
thorie M, il nous ramne en fin de compte dans les parages
confortables du couplage faible, mais dans le langage dual de ce qui
tait jadis une thorie des cordes diffrente.
La dualit et la thorie M unifient les cinq thories des cordes et
suggrent une conclusion importante. Il se pourrait bien quaucune
autre surprise ne nous attende. Quand un gographe est parvenu

remplir la moindre rgion dune sphre reprsentant le globe terrestre,


la carte est termine et le savoir gographique complet. Cela ne veut
pas dire que lexploration de lAntarctique ou dune le perdue de la
Micronsie soient sans intrt. Cela veut simplement dire que lre des
dcouvertes gographiques touche sa fin, ce que confirme labsence
de zones blanches sur le globe. La carte des thories de la
figure 12.11 joue un rle analogue pour les thoriciens des cordes. Elle
couvre tout le spectre des thories que lon peut atteindre en partant
de nimporte laquelle des cinq constructions initiales. Nous sommes
loin davoir une comprhension dtaille des terres inconnues de la
thorie M, mais il ny a plus de rgions blanches. Comme le gographe,
le thoricien des cordes peut maintenant dclarer, avec un optimisme
mesur, que la figure 12.11 est une bauche complte du spectre des
thories logiquement cohrentes qui incorporent les dcouvertes
fondamentales du X X e sicle : la relativit restreinte et gnrale, la
thorie quantique, les thories de jauge des interactions forte, faible et
lectromagntique,
la
supersymtrie
et
les
dimensions
supplmentaires de Kaluza et Klein.
Le dfi pour le thoricien des cordes peut-tre devrions-nous
lappeler un M-thoricien est prsent de prouver que certains
points sur la carte des thories de la figure 12.11 dcrivent notre
Univers tel quil est. Pour y parvenir, il lui faudra dcouvrir les
quations exactes, compltes, dont la solution spcifie ce point
insaisissable, puis de comprendre la physique correspondante avec
une prcision suffisante pour permettre des comparaisons
exprimentales. Comme la dit Witten : La vritable comprhension
de la thorie M et de la physique quelle recle transformera notre
comprhension de la nature au moins aussi radicalement que lont fait
les plus grands bouleversements scientifiques du pass16. Tel est le
programme dunification pour le X X Ie sicle.

1- Albert Einstein, cit dans John D. Barrow, Theories of Everything, New York, Fawcett-Columbine, 1992, p. 13.
2- Rsumons brivement les diffrences entre les cinq thories des cordes. Notons tout dabord que les
perturbations vibratoires peuvent circuler autour de la corde dans le mme sens ou dans le sens contraire aux aiguilles dune
montre. Les cordes de type II A et de type II B diffrent par le fait que, dans la deuxime thorie, les vibrations allant dans et
contre le sens des aiguilles dune montre sont identiques, tandis que, pour la premire, elles sont exactement opposes dans

leur forme. Dans ce contexte, oppos a un sens mathmatique prcis, mais il est plus facile de raisonner en termes du spin
des modes vibratoires rsonnants de chaque thorie. Dans la thorie de type IIB, il se trouve que toutes les particules ont leur
spin dans la mme direction (elles ont la mme chiralit), tandis que, dans la thorie de type IIA, elles ont leur spin dans les
deux directions (elles prsentent les deux chiralits). Et, malgr tout, chacune inclut la supersymtrie. Les deux thories
htrotiques se diffrencient dune manire analogue mais plus spectaculaire. Chacune de leurs vibrations dans le sens des
aiguilles dune montre ressemble celles des thories de type II (si lon se concentre sur les vibrations dans ce sens, les
thories de type IIA et IIB sont les mmes), mais dans le sens oppos, leurs vibrations sont celles de la thorie des cordes
bosonique originale. Bien que la thorie bosonique prsentt des problmes insurmontables lorsquon la considrait pour les
vibrations de cordes dans les deux sens, David Gross, Jeffrey Harvey, Emil Martinec et Ryan Rhom ( lpoque, tous taient
luniversit de Princeton et ils furent baptiss le Quartet de Cordistes de Princeton ) ont montr en 1985 quune thorie
parfaitement sense apparat si lon combine la corde bosonique avec la corde de type II. Le caractre trange de cette union
est que lon sait, depuis les travaux de Claude Lovelace, de luniversit de Rutgers, datant de 1971, et ceux de Richard
Brower, de luniversit de Boston, de Peter Goddard, de Cambridge, et de Charles Thorn, de luniversit de Floride
Gainesville, en 1972, que la corde bosonique requiert un espace-temps 26 dimensions, tandis que la supercorde, comme
nous lavons expliqu, ncessite 10 dimensions. Ainsi, les constructions des cordes htrotiques sont dtranges hybrides
heterosis, du grec heteros, autre pour lesquels les vibrations dans le sens des aiguilles dune montre vivent en
10 dimensions et les modes vibratoires allant dans le sens contraire vivent en 26 dimensions ! Avant que vous ne vous
embrouilliez essayer de comprendre cette union embarrassante, sachez que Gross et ses collaborateurs ont montr que les
16 dimensions supplmentaires du ct bosonique devaient tre entortilles selon lune des deux formes trs particulires du
beignet de haute dimension, produisant les thories htrotique O et htrotique E. Puisque les 16 dimensions
supplmentaires du ct bosonique sont rigidement enroules, chacune des deux thories se comporte comme si elle avait
rellement 10 dimensions, comme dans le cas du type II. Encore une fois, les deux thories htrotiques incluent une
certaine version de la supersymtrie. Pour finir, la thorie de type I est un cousin proche de la corde de type IIB ceci prs
que, en plus des cordes fermes dont nous avons discut dans les chapitres prcdents, elle contient aussi des cordes dont
les extrmits sont indpendantes connues sous le nom de cordes ouvertes.
3- Lorsque, dans ce chapitre, nous parlons de rponses exactes comme le mouvement exact de la Terre, ce
que nous voulons dire, en ralit, est la prvision exacte pour une certaine grandeur physique au sein dun cadre thorique
prdfini. Tant que nous ne disposerons pas de la thorie ultime peut-tre lavons-nous maintenant, peut-tre ne lauronsnous jamais , toutes nos thories ne seront elles-mmes que des approximations de la ralit. Mais les approximations en ce
sens nont rien voir avec les explications de ce chapitre. Ici, nous nous intressons au fait que, pour une thorie donne, il
est parfois difficile, voire impossible, dextraire les prvisions exactes de la thorie. Au -contraire, nous sommes alors
contraints de les obtenir en usant de mthodes dapproximation fondes sur une approche perturbative.
4- Les lecteurs qui ont saut la partie du chapitre 6 intitule La rponse plus prcise pourront parcourir plus
rapidement le dbut de cette partie.
5- Ces diagrammes sont les versions, dans le cadre de la thorie des cordes, de ceux invents par Richard Feynman
pour effectuer les calculs perturbatifs en thorie quantique des champs de particules ponctuelles.
6- Plus prcisment, chaque paire de cordes virtuelles, cest--dire chaque boucle dun diagramme, contribue par
un facteur multiplicatif constitu parmi dautres termes plus compliqus de la constante de couplage. Plus de boucles
se traduisent par plus de facteurs du couplage. Si la constante de couplage des cordes est infrieure 1, des multiplications
rptes reviennent une contribution totale toujours plus petite ; si elle vaut 1 ou plus, sa multiplication successive donne
une contribution dont lordre de grandeur est gal ou plus lev.
7- lattention des lecteurs la tournure desprit plus mathmatique, notons que lquation impose que lespacetemps ait une mtrique plate. Si lon spare lespace par le produit cartsien de lespace-temps quadridimensionnel de
Minkowski et dun espace de Khler compact six dimensions, la condition de platitude quivaut imposer que ce dernier
espace soit une varit de Calabi-Yau. Voil pourquoi les espaces de Calabi-Yau jouent un rle si important dans la thorie
des cordes.
8- videmment, rien nassure de manire certaine que ces approches indirectes soient justifies. Par exemple, de
mme que certains visages ne sont pas symtriques, il se pourrait que les lois de la physique soient diffrentes dans certaines
rgions recules de lUnivers, comme nous en discuterons brivement au chapitre 14.
9- Le lecteur expert aura reconnu que ces affirmations requirent la supersymtrie dite N = 2.
10- Pour tre un peu plus prcis, si lon note gHO la constante de couplage de la thorie htrotique O et gI celle de
la thorie de type I, alors, la relation entre les deux thories tablit que celles-ci sont physiquement identiques tant que gHO
= 1/gI, ce qui est quivalent gI = 1/gHO. Quand lune des constantes de couplage est leve, lautre est faible.

11- Cela est trs semblable la dualit (R, 1/R) explique auparavant. Si lon note gIIB la constante de couplage de la
corde de type IIB, la proposition, qui semble tre vraie, est que les valeurs gIIB et 1/gIIB dcrivent la mme physique. Si gIIB
est grand, 1/gIIB est petit, et vice versa.
12- Si toutes les dimensions sont enroules sauf quatre, une thorie qui aurait plus de onze dimensions au total
conduirait ncessairement des particules dnues de masse avec un spin suprieur 2, ce quinterdisent la fois les considrations thoriques et les observations exprimentales.
13- Le travail important que publirent, Duff, Paul Howe, Takeo Inami et Kelley Stelle en 1987 en fournit une
exception notable. Dans cet article, ils sappuient sur des dcouvertes antrieures dEric Bergshoeff, Ergin Sezgin et
Townsend pour proposer que la thorie des cordes dix-dimensionnelles ait une connexion profonde en onze dimensions.
14- Plus prcisment, ce diagramme devrait sinterprter comme lnonc que nous disposons dune seule thorie,
laquelle dpend dun certain nombre de paramtres. Ces paramtres incluent les constantes de couplage ainsi que les
paramtres de taille et de forme gomtriques. En principe, nous devrions pouvoir utiliser la thorie pour calculer des valeurs
prcises de tous ces paramtres une valeur prcise de sa constante de couplage et une forme prcise de sa gomtrie
spatiale mais, dans ltat actuel de notre comprhension thorique, nous ne sommes pas en mesure de ce faire. Et donc,
pour mieux comprendre la thorie, les cordistes tudient ses proprits en faisant varier les valeurs de ces paramtres sur
tout un spectre de possibilits. Lorsque celles-ci sont choisies lintrieur de lune des six rgions pninsulaires de la
figure 12.11, la thorie prsente les proprits inhrentes lune des cinq thories de cordes ou la supergravit onze
dimensions, comme indiqu. Lorsque les valeurs des paramtres sont choisies dans la rgion centrale, la physique est
gouverne par la thorie M, qui reste un mystre.
15- Notons toutefois que, mme dans les rgions pninsulaires, il existe des moyens insolites avec lesquels les branes
peuvent avoir une influence sur la physique qui nous est familire. Par exemple, on a propos que nos trois dimensions
spatiales tendues pourraient elles-mmes tre une trs grande trois-brane dploye. Si tel tait le cas, nous vaquerions nos
affaires quotidiennes en voluant travers une membrane tridimensionnelle. Des recherches dans cette voie sont
actuellement en cours.
16- Entretien avec Edward Witten le 11 mai 1998.

13
Les trous noirs
du point de vue de la thorie des
cordes/thorie M
Lantagonisme de lre pr-cordes entre la relativit gnrale
et la thorie quantique allait lencontre du sentiment viscral que les
lois de la nature doivent saccorder en un tout cohrent et sans failles.
Mais ce conflit tait plus quune insurmontable disjonction abstraite.
Les conditions physiques extrmes mises en jeu lors du big-bang ou
celles qui prdominent au sein des trous noirs ne peuvent pas tre
comprises sans une formulation quantique de la force gravitationnelle.
la lumire de la thorie des cordes, nous caressons maintenant
lespoir de rsoudre ces pais mystres. Dans ce chapitre et le suivant,
nous montrerons jusquo les thoriciens des cordes ont pu avancer
dans la comprhension des trous noirs et de lorigine de lUnivers.

Trous noirs et particules lmentaires


premire vue, il est difficile dimaginer deux choses plus
diffrentes que les trous noirs et les particules lmentaires. Nous nous
reprsentons habituellement les trous noirs comme les corps clestes
les plus gargantuesques, et les particules lmentaires comme les
grains de matire les plus tnus. Mais les recherches de la fin des
annes soixante et du dbut des annes soixante-dix, dues, entre
autres, Demetrios Christodoulou, Werner Israel, Richard Price,

Brandon Carter, Roy Kerr, David Robinson, Stephen Hawking et Roger


Penrose, ont montr que les trous noirs et les particules lmentaires
sont peut-tre moins diffrents quon ne pourrait le croire. John
Wheeler a rsum leurs dcouvertes en disant que les trous noirs
nont pas de cheveux . Il entendait par l qu lexception dun petit
nombre de signes particuliers tous les trous noirs se ressemblent. Les
signes particuliers ? Le premier, bien sr, est la masse. Quels sont les
autres ? Les recherches ont rvl quil sagit de la charge lectrique et
des autres charges que peuvent possder les trous noirs, ainsi que de
leur vitesse de rotation. Et cest tout. Deux trous noirs de mme masse,
de mmes charges et de mme moment angulaire sont rigoureusement
identiques. Les trous noirs nont pas de permanentes labores
cest--dire dautres traits distinctifs qui les distingueraient les uns
des autres. Cela ne vous rappelle rien ? Souvenez-vous que ce sont
justement ces proprits la masse, les charges et le spin qui
distinguent une particule lmentaire dune autre. Au fil des annes,
ces analogies ont conduit beaucoup de chercheurs penser que les
trous noirs pourraient ntre en fait que de gigantesques particules
lmentaires.
En fait, selon la thorie dEinstein, il nexiste pas de masse
minimale pour un trou noir. Quelle quen soit la masse, si lon
comprime un petit morceau de matire jusqu une taille suffisamment
petite, la relativit gnrale prdit quil deviendra un trou noir. (Plus la
masse est faible, plus il faut lcraser.) Ainsi, on peut imaginer une
exprience de pense o lon partirait de paquets de matire de plus en
plus lgers, pour les crabouiller en des trous noirs de plus en plus
petits, afin de comparer les proprits de ces trous noirs avec celles
des particules lmentaires. Comme ils nont pas de cheveux, pour des
masses suffisamment petites, les trous noirs ainsi forms
ressembleraient fort des particules lmentaires. Dans les deux cas, il
sagirait de petits paquets entirement dfinis par leur masse, leurs
charges dinteraction et leur spin.
Mais il y a un hic. Les trous noirs astrophysiques, dont les masses
sont gales plusieurs masses solaires, sont si normes et si lourds que
la thorie quantique nentre pas en ligne de compte : les seules
quations de la relativit gnrale suffisent expliquer leurs

proprits. (Il sagit ici de la structure globale du trou noir et non de la


zone deffondrement centrale, dont la taille minuscule requiert trs
certainement lusage dune description quantique.) Or, en tentant de
fabriquer des trous noirs de moins en moins massifs, on arrive un
point o ils deviennent si lgers et si petits que la thorie quantique
entre tout de mme dans la danse. Cela se produit si la masse totale du
trou noir est infrieure ou gale la masse de Planck. (Du point de vue
de la physique des particules lmentaires, la masse de Planck est
norme quelque dix milliards de milliards de fois la masse du proton.
Toutefois, du point de vue des trous noirs, cette masse, qui quivaut
celle dun grain de poussire moyen, est infime.) Ainsi, les physiciens
qui rflchissaient aux rapports intimes entre trous noirs minuscules et
particules
lmentaires
se
heurtaient
immdiatement

lincompatibilit entre la relativit gnrale lme thorique des


trous noirs et la thorie quantique. lpoque, cet antagonisme a
bloqu tout progrs dans cette curieuse direction.

La thorie des cordes permet-elle daller plus loin ?


La rponse est oui. En proposant, de manire inattendue, un
modle sophistiqu des trous noirs, la thorie des cordes tablit le
premier lien thorique intressant entre trous noirs et particules
lmentaires. La route est assez sinueuse, mais elle nous permettra
daborder les dveloppements les plus intressants de la thorie des
cordes, et le dtour en vaut la peine.
Tout commence par une question, apparemment sans rapport
avec les trous noirs, que les thoriciens des cordes se posent depuis la
fin des annes quatre-vingt. Les mathmaticiens et les physiciens
savent depuis longtemps que, lorsque six dimensions spatiales sont
enroules en une forme de Calabi-Yau, celle-ci englobe gnralement
deux sortes de sphres. La premire est la sphre bidimensionnelle,
comme la surface dun ballon, qui a jou un rle central dans les
transitions de flop dont nous avons parl au chapitre 11. Lautre type
de sphre est plus difficile dcrire mais non moins frquent. Il sagit
de sphres tridimensionnelles comme les surfaces des ballons qui
peupleraient les stades dun univers possdant quatre dimensions

spatiales tendues. Bien sr, comme nous lavons expliqu dans le


chapitre 11, dans notre monde, un ballon ordinaire est lui-mme un
objet tridimensionnel, mais sa surface, comme la surface du tuyau
darrosage, est bidimensionnelle : deux nombres suffisent latitude et
longitude, par exemple pour localiser nimporte lequel de ses points.
Nous imaginons maintenant une dimension supplmentaire : un ballon
quadridimensionnel dont la surface est tridimensionnelle. Il est peu
prs impossible de se reprsenter un ballon comme celui-ci, et, dans la
plupart des cas, nous ferons donc appel des analogues de dimension
infrieure, plus faciles visualiser. Mais, comme nous allons le voir
tout de suite, un des aspects de la nature tridimensionnelle de ces
surfaces sphriques est dune importance capitale.
En tudiant les quations de la thorie des cordes, les physiciens
ont compris quil tait possible, et mme probable, quau fil du temps
ces sphres trois dimensions rtrcissent seffondrent et
finissent par atteindre un volume extrmement exigu. Mais que se
passerait-il, se demandent les thoriciens des cordes, si la structure de
lespace venait seffondrer de cette manire ? Quels effets produirait
ce type de pincement de la structure spatiale ? La question ressemble
celle que nous avons pose puis rsolue au chapitre 11, ceci prs quil
sagit ici de sphres tridimensionnelles, tandis que dans le chapitre 11
nous nous intressions seulement leffondrement de sphres
bidimensionnelles. (Et, toujours dans ce chapitre, nous envisagions le
rtrcissement dune partie du Calabi-Yau, pas du Calabi-Yau luimme, de sorte que la dualit grand rayon/petit rayon du chapitre 10
ne sappliquait pas.) Voici la principale diffrence qualitative due au
changement de dimension1. Une des dcouvertes essentielles du
chapitre 11 tait que les cordes, lorsquelles se dplacent dans lespace,
peuvent enlacer une sphre bidimensionnelle. Cest--dire que leur
surface dunivers, bidimensionnelle, peut envelopper compltement la
sphre deux dimensions, comme dans la figure 11.6. Et cela fournit la
protection ncessaire pour que leffondrement de la sphre
bidimensionnelle
nait
pas
de
consquences
physiques
catastrophiques. Mais nous nous intressons maintenant lautre type
de sphre lintrieur du Calabi-Yau, qui a trop de dimensions pour
quune corde puisse lenvelopper dans son mouvement. Si vous avez du

mal visualiser tout cela, rduisez toutes les dimensions dune unit.
Imaginez les sphres tridimensionnelles comme les surfaces
bidimensionnelles de ballons ordinaires, condition de vous
reprsenter aussi les cordes, unidimensionnelles, comme des
particules ponctuelles sans dimension. Alors, tout comme une
particule ponctuelle sans dimension ne peut rien entourer (a fortiori
une sphre deux dimensions), eh bien, une corde bidimensionnelle ne
peut tout bonnement pas envelopper une sphre trois dimensions.
Ce type de raisonnement a conduit les thoriciens des cordes se
dire que si la sphre tridimensionnelle dun Calabi-Yau venait
seffondrer une possibilit qui naurait rien dextraordinaire et serait
mme tout fait banale si lon en croit les quations approximatives de
la thorie des cordes , cela pourrait se solder par un cataclysme. En
fait, les quations approches de la thorie, labores avant la
deuxime rvolution, semblaient indiquer que loccurrence dun tel
effondrement chamboulerait compltement le fonctionnement de
lUnivers ; le pincement de la structure spatiale dchanerait nouveau
certains des infinis que la thorie des cordes avait apprivoiss. Pendant
des annes, les thoriciens des cordes ont d vivre avec cette
possibilit inquitante, quoique pas trs convaincante. Puis, en 1995,
Andrew Strominger a montr que ces spculations pessimistes taient
fausses.
Strominger, sappuyant sur un travail pionnier de Seiberg et
Witten, sest servi de la dcouverte que la thorie des cordes, lorsquon
lexamine avec la nouvelle prcision quoffre la seconde rvolution,
nest pas seulement une thorie des cordes unidimensionnelles. Il a
suivi le raisonnement suivant. Une corde unidimensionnelle ou une
une-brane dans la nouvelle terminologie peut envelopper
entirement une partie unidimensionnelle de lespace, un cercle, par
exemple, comme lillustre la figure 13.1. (Remarquez que celle-ci est
diffrente de la figure 11.6, dans laquelle une corde unidimensionnelle,
en se dplaant au cours du temps, entoure une sphre deux
dimensions. La figure 13.1 est un clich, pris un instant donn.) De
mme, nous voyons sur cette figure quune membrane
bidimensionnelle une deux-brane peut envelopper et recouvrir
compltement une sphre bidimensionnelle, un peu la manire dont

une feuille de cellophane pourrait recouvrir la surface dune orange.


Bien que cela soit plus difficile visualiser, Strominger a suivi ce fil et a
fini par comprendre que les nouveaux ingrdients tridimensionnels de
la thorie des cordes les trois-branes pouvaient envelopper et
recouvrir compltement une sphre tridimensionnelle. Puis, laide
dun calcul simple, il a prouv que la trois-brane fournissait aussi un
cran sur mesure pour annuler tous les effets cataclysmiques que les
chercheurs redoutaient.

Figure 13.1 Un e cor de peu t en t ou r er u n e bou cle u n idim en sion n elle de la


st r u ct u r e spa t ia le ; u n e m em br a n e bidim en sion n elle peu t en en v elopper
u n e pa r t ie bidim en sion n elle.

Cela reprsentait une dcouverte importante. Mais sa puissance


relle nest devenue apparente que quelque temps aprs.

Dchirons la structure de lespace-temps en toute


confiance
La physique a ceci de particulirement excitant que ltat des connaissances peut changer radicalement du jour au lendemain. Le
lendemain du jour o Strominger a dpos son article sur larchive
lectronique dInternet, je le lisais, assis mon bureau de luniversit
de Cornell. En un clair, Strominger avait su utiliser les tout derniers
dveloppements en thorie des cordes pour rsoudre lune des
questions les plus pineuses sur lenroulement des dimensions
supplmentaires. Mais, en rflchissant son article, jai t frapp par
le fait que ce ntait peut-tre pas tout.

Au chapitre 11, nous avons tudi un processus en deux temps,


dans lequel une sphre bidimensionnelle se rduisait dabord un
point, causant une dchirure de la structure de lespace, puis se
dveloppait nouveau de faon rparer laccroc. Dans son article,
Strominger tudiait ce quil se passe quand une sphre
tridimensionnelle se rduit un point et montrait que les nouveaux
objets tendus de la thorie des cordes assurent que la physique reste
parfaitement sense. Son article sarrtait l. Pouvait-il donc exister
une deuxime partie cette histoire, qui aurait fait intervenir, une fois
encore, une dchirure de lespace et sa rparation ultrieure grce la
r-expansion des sphres ?
Au printemps 1995, Dave Morrison ma rendu visite Cornell. Un
aprs-midi, nous nous sommes retrouvs pour discuter de larticle de
Strominger. En quelques heures, nous avons labor les grandes lignes
de la deuxime partie de lhistoire. En nous inspirant des
dcouvertes, datant de la fin des annes quatre-vingt, des
mathmaticiens Herb Clemens, de luniversit de lUtah, Robert
Friedman, de luniversit de Columbia, et Miles Reid, de luniversit de
Warwick (telles que les ont appliques Candelas, Green et Tristan
Hbsch, alors luniversit du Texas, Austin), nous avons trouv
que, lorsquune sphre tridimensionnelle seffondre, il est possible que
le Calabi-Yau se dchire et se rpare ensuite lui-mme en rouvrant la
sphre. Mais une surprise de taille nous attendait. Alors que la sphre
vanescente possdait trois dimensions, celle en expansion nen
possdait plus que deux. Il nest pas vident dimaginer quoi cela
ressemble, mais nous pouvons nous en faire une ide grce une
analogie de dimension infrieure. Au lieu de considrer une sphre
tridimensionnelle qui seffondre pour se faire remplacer par une
sphre bidimensionnelle, imaginons une sphre unidimensionnelle qui
seffondre pour se voir remplacer par une sphre sans dimensions.
Tout dabord, quest-ce donc quune sphre une ou zro
dimension ? Procdons par analogie. Une sphre bidimensionnelle est
lensemble des points de lespace tridimensionnel qui sont tous la
mme distance dun point central donn, comme le montre la
figure 13.2(a). Dans le mme ordre dides, une sphre
unidimensionnelle est lensemble des points dun espace

bidimensionnel (la surface de cette page, par exemple) qui sont gale
distance dun centre donn. Comme lindique la figure 13.2(b), ce nest
rien dautre quun cercle. Finalement, en suivant le mme fil
conducteur, une sphre sans dimension est lensemble des points dun
espace unidimensionnel (une ligne) quidistants un centre donn. La
figure 13.2(c) rvle que cela se rsume deux points, le rayon de la
sphre sans dimension tant gal la distance de chaque point leur
centre commun. Ainsi, lanalogie de basse dimension du paragraphe
prcdent fait intervenir un cercle (la sphre une dimension) qui
rtrcit jusqu un point o lespace se dchire, pour finalement se voir
remplac par une sphre sans dimension (deux points). La figure 13.3
donne corps cette description abstraite.

Figure 13.2 Sph r es don t le n om br e de dim en sion s son t fa ciles v isu a liser
celles a y a n t (a) deu x , (b) u n e et (c) zr o dim en sion s.

Supposons que lon parte de la surface dun tore dans lequel serait
plonge une sphre unidimensionnelle (un cercle), comme lillustre la
figure 13.3. Imaginons alors quau cours du temps le cercle en question
rtrcisse jusqu pincer la structure de lespace. Nous pouvons
rparer laccroc en autorisant lespace se dchirer temporairement et
en remplaant la sphre unidimensionnelle rtrcie le cercle
vanescent par une sphre sans dimension deux points qui
colmate les trous des portions suprieure et infrieure de la forme
rsultant de la dchirure. Comme le montre la figure 13.3, celle-ci
ressemble une banane tordue qui, par des dformations douces (qui
ne dchirent pas lespace), peut tre remodele continment en la
surface dun ballon. Nous voyons donc que, lorsquune sphre
unidimensionnelle seffondre pour tre remplace par une sphre sans
dimension, la topologie du tore initial, cest--dire sa forme

fondamentale, est compltement modifie. Dans le contexte des


dimensions spatiales enroules, la squence de la figure 13.3
reviendrait ce que lunivers de la figure 8.8 volue en celui de la
figure 8.7.

Figure 13.3 Un e pa r t ie cir cu la ir e du beig n et (t or e) se r du it u n poin t . La


su r fa ce sou v r e, la issa n t deu x poin t s de per cem en t . Un e sph r e zr o
dim en sion (deu x poin t s) sy g lisse , en r em pla cem en t de la sph r e
u n idim en sion n elle de dpa r t (le cer cle), pou r r pa r er la dch ir u r e de la
su r fa ce. Cela con du it u n e v olu t ion v er s u n e for m e com plt em en t
diffr en t e u n ba llon .

Bien quil sagisse dune analogie, celle-ci illustre les aspects


essentiels de ce que Morrison et moi avons prsent comme la
deuxime moiti de lhistoire commence par Strominger. Aprs
leffondrement dune sphre tridimensionnelle du Calabi-Yau, il nous
semblait que lespace pourrait se dchirer puis se rparer lui-mme
grce une sphre bidimensionnelle, donnant lieu des changements
de topologie bien plus spectaculaires que ceux que Witten et nousmmes avions dcouverts dans nos travaux prcdents (ceux du
chapitre 11). De cette manire, un espace de Calabi-Yau pourrait se
transformer en un autre, totalement diffrent un peu comme le
beignet de la figure 13.3 devient un ballon , tout en conservant un
comportement physique sens. Le tableau commenait se prciser,
mais nous savions quil faudrait rgler certains points cruciaux pour
tablir que notre deuxime partie de lhistoire nintroduisait aucune
singularit cest--dire aucune consquence pernicieuse et
physiquement inacceptable. Ce soir-l, chacun est rentr chez soi avec
la jubilation intrieure que procure la certitude de tenir une
dcouverte majeure.

E-mails en rafale

Le lendemain matin, jai reu un e-mail de Strominger, qui voulait


savoir ce que je pensais de son article. Il tait davis quil devait
cadrer dune manire ou dune autre avec mes travaux en collaboration
avec Aspinwall et Morrison et quil avait lui aussi envisag
lventualit dun lien avec le phnomne de changement de topologie.
Je lui ai immdiatement rpondu, en lui racontant les grandes lignes
des rsultats que nous avions obtenus avec Morrison. Sa rponse ma
fait comprendre quil tait aussi excit que nous.
Pendant les jours suivants, nous navons pas cess dchanger des
messages lectroniques, alors que nous cherchions fbrilement
mettre un peu de rigueur quantitative dans notre ide dun changement
de topologie si radical. Lentement mais srement, les dtails se sont
organiss. Ds le mercredi suivant, une semaine aprs que Strominger
avait publi son ide initiale, nous disposions du premier jet dun
article commun, qui dchiffrait les nouvelles transformations radicales
de la structure de lespace lors de leffondrement dune sphre
tridimensionnelle.
Le lendemain, Strominger devait donner un sminaire Harvard,
il a donc quitt Santa Barbara au petit matin. Morrison et moi devions
mettre la dernire main larticle et le soumettre larchive
lectronique le soir mme. vingt-trois heures quarante-cinq, nous
avions vrifi et revrifi nos calculs et tions certains que tout se
tenait parfaitement. Nous avons donc dpos larticle par voie
lectronique et sommes sortis du btiment de physique. En marchant
vers ma voiture (je devais reconduire Morrison la maison quil avait
loue pour le semestre), nous avons commenc jouer lavocat du
diable, imaginant les critiques les plus incisives que lon pourrait
opposer nos rsultats. En quittant le campus, nous avons ralis que
nos arguments, quoique srieux et convaincants, ntaient pas toute
preuve. Nous refusions de penser quils pouvaient tre faux, mais il
tait clair que la vigueur de nos dclarations et les termes que nous
avions employs par endroits pouvaient prter le flanc des critiques
malintentionnes, susceptibles dobscurcir limportance des rsultats.
Peut-tre aurait-il t prfrable dcrire larticle un ton en dessous,
dattnuer la porte de nos affirmations et de laisser la communaut

des physiciens la libert de juger le papier selon ses mrites, plutt que
douvrir la porte des ractions hostiles.
Nous roulions toujours lorsque Morrison ma rappel quen vertu
des rgles de larchive lectronique nous avions jusqu deux heures du
matin pour rviser larticle, aprs quoi il serait librement accessible au
public dInternet. Nous avons fait demi-tour aussitt, sommes revenus
au dpartement de physique, avons rcupr larticle et nous sommes
attels la tche de modrer notre prose. Heureusement, ctait assez
facile. En remplaant quelques mots dans des paragraphes importants,
nous avons russi adoucir lextrmisme de nos dclarations sans pour
autant en compromettre le contenu technique. Moins dune heure plus
tard, nous redposions larticle et convenions de ne pas en parler
pendant le trajet de retour.
Le lendemain, ds le dbut de laprs-midi, il tait vident que les
ractions taient enthousiastes. Parmi les nombreux e-mails, il y en
avait un de Plesser, qui nous faisait lun des plus beaux compliments
quun physicien puisse faire un autre : Jaurais vraiment aim y
penser moi-mme ! Malgr nos angoisses de la veille, nous avions
convaincu nos pairs que non seulement la structure de lespace pouvait
subir les petits accrocs dj dcouverts, mais que des dchirures bien
plus violentes, illustres grossirement par la figure 13.3, pouvaient
aussi se produire.

Retour aux trous noirs et aux particules


lmentaires
Quel rapport tout cela peut-il bien avoir avec les trous noirs et les
particules lmentaires ? Un rapport fondamental. Posons-nous la
mme question quau chapitre 11 : quelles sont les consquences
physiques observables de ces dchirures de la structure de lespace ?
Pour les transitions de flop, ltonnante rponse cette question est
quil ne se passe rien du tout. Pour les transitions conifold le nom
technique qui dsigne les transitions radicales que nous venions de
dcouvrir , il ne se produit pas non plus de catastrophe physique
(comme il y en aurait eu en relativit gnrale), mais il y a des
consquences observables trs nettes.

Deux notions corrles sous-tendent ces consquences


observables ; nous allons les dtailler tour de rle. Premirement,
comme nous lavons vu, la dcouverte de Strominger a t de
comprendre quune sphre tridimensionnelle lintrieur dun CalabiYau peut se rduire un point sans entraner de dsastre, parce quune
trois-brane peut lenvelopper et fournir un parfait bouclier. Mais
quoi ressemble cette configuration de brane enroule ? Un travail
antrieur de Horowitz et Strominger avait montr que pour des tres
qui, comme nous, nont conscience que des trois dimensions spatiales
tendues, la trois-brane tale autour de la sphre
tridimensionnelle induirait un champ gravitationnel semblable celui
dun trou noir2. Cest loin dtre vident, et seule une tude minutieuse
des quations qui rgissent les branes permet dclaircir la question.
Encore une fois, la reprsentation fidle, sur ces pages, de ces
configurations de haute dimension est extrmement difficile, mais la
figure 13.4 en traduit grossirement lide laide dune analogie
faisant intervenir des sphres bidimensionnelles. Comme on peut le
voir, une membrane bidimensionnelle peut envelopper une sphre
deux dimensions (laquelle se trouve au cur dun Calabi-Yau, luimme en un point donn des dimensions tendues). Quelquun qui
regarderait ce point travers les dimensions tendues sentirait la
brane enveloppe par lentremise de sa masse et de ses forces
dinteraction, ces proprits dont Horowitz et Strominger ont montr
quelles ressemblaient justement celles dun trou noir. De plus, dans
son article novateur de 1995, Strominger argumentait que la masse de
la trois-brane cest--dire la masse du trou noir tait
proportionnelle au volume de la sphre tridimensionnelle quelle
entoure : plus le volume de la sphre est grand, plus la trois-brane doit
ltre pour lenvelopper, et donc, aussi, plus lourde elle deviendra. De
mme, plus le volume de la sphre est petit, plus la masse de la troisbrane qui lentoure est faible. Ainsi, quand la sphre seffondre, la
trois-brane qui la recouvre, et que nous percevons comme un trou
noir, semble devenir de plus en plus lgre. Une fois que la sphre sest
rduite un point, le trou noir correspondant tenez-vous bien se
retrouve dnu de masse. Bien que cela semble compltement loufoque

et mystrieux un trou noir sans masse ? , nous verrons bientt quel


rapport cela a avec la physique des cordes.
Le second ingrdient important est que le nombre de trous dans
une forme de Calabi-Yau dtermine le nombre de modes vibratoires de
basse nergie, et donc de faible masse, qui pourraient rendre compte
des particules de la table 1.1 et des messagers des forces. Or les
transitions conifold avec dchirure de lespace changent le nombre de
trous (comme le trou du beignet de la figure 13.3, qui disparat dans le
processus de la dchirure et de sa rparation). On sattend alors une
modification du nombre de modes de vibration de petite masse.
Effectivement, lorsque Morrison, Strominger et moi-mme avons
tudi cela en dtail, nous avons dcouvert que le remplacement de la
sphre tridimensionnelle, rduite un point, par la sphre
bidimensionnelle augmentait exactement dune unit le nombre de
vibrations dnues de masse. (Lexemple de la figure 13.3, du beignet
qui devient un ballon, pourrait laisser penser que le nombre de trous
et donc le nombre de configurations diminue, mais cest une
proprit trompeuse, propre cette analogie.)

Figure 13.4 Lor squ u n e br a n e en v eloppe u n e sph r e a u sein des dim en sion s
en r ou les, elle a ppa r a t com m e u n t r ou n oir da n s les dim en sion s t en du es
qu i n ou s son t fa m ilir es.

Pour combiner ces remarques celles des deux paragraphes


prcdents, imaginez une squence de clichs dun espace de CalabiYau, dans laquelle la taille dune sphre tridimensionnelle donne se

rduirait de plus en plus. La premire remarque implique quune troisbrane enveloppant cette sphre et qui nous apparat comme un trou
noir voit sa masse diminuer progressivement, jusqu leffondrement
final, o elle sannule. Mais encore une fois, quest-ce que cela signifie ?
La rponse devient claire grce la seconde observation. Nos travaux
ont montr que les nouveaux modes de vibration sans masse, issus de
la transition conifold, sont la description microscopique de la particule sans
masse quest devenu le trou noir. Nous en avons conclu que, lorsquun
Calabi-Yau subit une transition conifold, un trou noir, initialement
massif, devient de plus en plus lger, jusqu perdre toute sa masse et
se transformer en particule non massive comme un photon. Dans la
thorie des cordes, cela nest autre quune corde unique, qui vibre
selon un mode bien prcis. De cette faon, pour la premire fois, la
thorie des cordes tablit une correspondance concrte, directe et
quantitativement irrfutable entre trous noirs et particules
lmentaires.

De la fonte des trous noirs


Le rapport ainsi tabli entre trous noirs et particules lmentaires
ressemble beaucoup un phnomne familier connu sous le nom
savant de transition de phase. Un exemple simple de transition de phase
est celui du chapitre prcdent : leau peut se prsenter sous forme
solide (la glace), liquide (leau liquide) et gazeuse (la vapeur deau). Ce
sont des phases de leau, et les transformations de lune en lautre
sappellent des transitions de phase. Morrison, Strominger et moi avons
montr quil existe une analogie, aussi bien physique que
mathmatique, entre ces transitions de phase et les transitions conifold
dun Calabi-Yau vers un autre. nouveau, linstar de quelquun qui,
nayant jamais vu deau ou de glace, ne saurait pas quil sagit de deux
phases dune mme substance, jusque-l, les physiciens navaient pas
ralis que ce type de trous noirs et les particules lmentaires
reprsentaient en fait deux phases de la mme substance corde. La
temprature environnante dtermine la phase dans laquelle se trouve
leau, et la forme topologique lallure des dimensions
supplmentaires dtermine si certaines configurations physiques de la

thorie des cordes apparaissent comme des trous noirs ou comme des
particules lmentaires. Ainsi, dans la premire phase, le Calabi-Yau
initial (lanalogue de la phase solide de la glace, disons), on trouve
certains trous noirs. Dans la deuxime phase, le second Calabi-Yau
(lanalogue de la phase liquide de leau), ces trous noirs ont subi une
transition ils ont fondu , en quelque sorte vers la phase de
modes de vibrations de cordes. La dchirure de lespace des transitions
conifold nous fait passer dun Calabi-Yau un autre. Ce faisant, il
dcoule que trous noirs et particules lmentaires, comme leau et la
glace, sont les deux faces dune mme mdaille. Et, donc, les trous
noirs sinsrent parfaitement dans le cadre de la thorie des cordes.
Nous avons volontairement utilis la mme analogie (leau) pour
ces transmutations radicales qui dchirent lespace et pour les
transmutations des cinq thories des cordes les unes vers les autres
(chapitre 12), parce que tout simplement elles sont fondamentalement
relies. Souvenez-vous que la figure 12.11 illustrait le fait que les cinq
thories sont duales entre elles et quelles sont ainsi unifies en une
unique thorie matresse. Mais le fait de pouvoir passer continment
dune description une autre de pouvoir, au dpart de nimporte
quel point de la figure 12.11, atteindre nimporte quel autre subsistet-il, mme aprs que nous avons enroul les dimensions
supplmentaires en un Calabi-Yau ou un autre ? Avant la dcouverte
des rsultats stupfiants des changements de topologie, on pensait que
la rponse tait non, puisquil ny avait aucun moyen connu de
dformer continment un Calabi-Yau en un autre. Mais nous voyons
maintenant quen fait la rponse est oui : grce aux transitions
conifold, -physiquement senses, on peut transformer de manire
continue nimporte quel Calabi-Yau en nimporte quel autre. En faisant
varier les constantes de couplage et la gomtrie des Calabi-Yau, nous
voyons que toutes les constructions de cordes constituent, nouveau,
les phases diffrentes dune seule thorie. Mme aprs enroulement
des dimensions supplmentaires, lunit de la figure 12.11 subsiste.

Lentropie des trous noirs

Pendant longtemps, certains des physiciens thoriciens les plus


minents ont mis des hypothses sur lexistence possible de processus
avec dchirure de lespace et de liens entre trous noirs et particules
lmentaires. Bien que ces spculations fussent, au dpart, perues
comme de la science-fiction, lavnement de la thorie des cordes et la
dcouverte de ses capacits unir relativit gnrale et thorie
quantique nous ont permis de faire passer ces conjectures sur le devant
de la scne, la pointe de la science. Enhardis par ce succs, nous en
arrivons nous demander si dautres des mystrieuses proprits de
notre Univers qui ont rsist avec enttement toute rsolution
pendant des annes ne pourraient pas succomber elles aussi la
puissance de la thorie des cordes. La principale parmi celles-ci est la
notion dentropie dun trou noir. Cest ici que la thorie des cordes a
donn sa plus belle dmonstration, en fournissant la solution dun
problme fondamental, vieux dun quart de sicle.
Lentropie est une mesure du dsordre. Par exemple, lorsque
votre bureau est une montagne en pagaille, avec des couches
superposes de livres ouverts, darticles peine feuillets, de vieux
journaux et de courrier prim, eh bien, cest un tat de grand
dsordre, de grande entropie. Au contraire, quand vous lorganisez avec
mthode, articles classs par ordre alphabtique, journaux
convenablement rangs par ordre chronologique, livres tris par
auteurs, crayons et stylos runis dans les rcipients prvus cet effet,
alors, votre bureau est dans un tat ordonn ou, de manire
quivalente, de faible entropie. Cet exemple illustre lessentiel de lide,
mais les physiciens ont formul une dfinition quantitative complte
de lentropie. Celle-ci permet de dcrire lentropie dun systme laide
dune valeur numrique prcise : plus le nombre est grand, plus
lentropie est leve ; plus il est petit, plus lentropie est faible. Les
dtails sont un peu compliqus, mais, grosso modo, cette grandeur
compte le nombre de rarrangements possibles des ingrdients dun
systme physique donn qui laissent intacte son apparence globale.
Quand votre bureau est rang et structur, presque nimporte quel
rarrangement modifier le classement des journaux, des livres ou
des articles, sortir les crayons de leur pot perturberait son
organisation. Cela reflte le fait quil a une faible entropie. linverse,

quand votre bureau ressemble un champ de bataille, il existe un


grand nombre de rarrangements des journaux, des articles et du
courrier prim qui le laisseront aussi dsordonn quavant, sans
modifier son allure gnrale. Cela traduit le fait quil a une grande
entropie.
Certes, limage du ramnagement des livres, des articles et des
journaux sur un bureau et du jugement selon lequel tel ou tel
rarrangement laisse intacte son apparence gnrale manque de
prcision scientifique. Dans la dfinition rigoureuse de lentropie
intervient en fait le comptage, ou le calcul, du nombre des
rarrangements possibles des proprits quantiques microscopiques
des constituants lmentaires dun systme physique qui naffecte pas
ses proprits macroscopiques (comme son nergie ou sa pression).
Les dtails nont pas une importance capitale tant que vous comprenez
que lentropie est un concept quantique parfaitement quantitatif qui
mesure prcisment le dsordre global dun systme physique.
En 1970, Jacob Bekenstein, qui prparait alors sa thse de
doctorat sous la direction de John Wheeler, Princeton, a eu une ide
audacieuse. Il a propos que les trous noirs puissent avoir une entropie
une norme entropie. Ce qui motivait Bekenstein tait la respectable
seconde loi de la thermodynamique, trs bien vrifie, qui dclare que
lentropie dun systme crot ncessairement : tout tend vers un plus
grand dsordre. Mme si vous rangez votre bureau, diminuant par l
son entropie, lentropie totale, qui inclut celle de votre corps et de lair
contenu dans la pice, augmente. Eh oui : pour ranger votre bureau,
vous devez dpenser de lnergie ; vous devez dranger quelques-unes
des molcules de graisse de votre corps, bien ordonnes, pour fournir
cette nergie vos muscles, et, mesure que vous organisez votre
bureau, votre corps met de la chaleur, laquelle provoque une plus
grande agitation et donc un plus grand dsordre parmi les molcules
dair. Quand tous ces effets sont pris en compte, ils dpassent la
diminution de lentropie de votre bureau, de sorte que lentropie totale
augmente.
Mais que se passe-t-il, sest demand Bekenstein, si lon range son
bureau prs de lhorizon dun trou noir et quon installe une pompe
vide qui aspire toutes les molcules dair frachement agites pour les

rejeter dans les profondeurs caches lintrieur de lhorizon ? Allons


mme encore plus loin : et si la pompe vacuait, dans les entrailles du
trou noir, tout lair de la pice, tout le fouillis du bureau, et mme le
bureau avec, vous laissant dans une pice vide dair, froide et tout ce
quil y a de plus ordonne ? Puisque lentropie de votre pice a
diminu, Bekenstein en dduisit que pour satisfaire la seconde loi de la
thermodynamique il fallait que le trou noir possde une entropie, et
que celle-ci augmente suffisamment, lorsquil absorbait de la matire,
pour compenser la diminution dentropie observe lextrieur.
En fait, pour tayer sa proposition, Bekenstein sest mme appuy
sur un rsultat connu d Stephen Hawking. Celui-ci avait montr que,
dans nimporte quelle interaction physique, laire de lhorizon dun trou
noir souvenez-vous, il sagit de la surface de non-retour qui masque
tous les trous noirs augmente forcment. Hawking argumentait que,
lorsquun astrode tombait dans un trou noir, ou quun trou noir
aspirait une partie de lenveloppe gazeuse dune toile voisine, ou que
deux trous noirs entraient en collision puis fusionnaient dans tous
ces cas ainsi que dans tous les autres , laire totale de lhorizon du
trou noir augmentait toujours. Pour Bekenstein, lvolution fatale vers
une aire toujours plus grande suggrait un lien avec lvolution
inexorable vers un tat de plus haute entropie, incarne par la seconde
loi de la thermodynamique. Il a fait la proposition que laire de
lhorizon du trou noir fournissait une mesure prcise de son entropie.
Toutefois, en y regardant de plus prs, il y a deux raisons pour
lesquelles la plupart des physiciens nont pas pris lide de Bekenstein
au srieux. Premirement, les trous noirs semblaient tre certains des
objets les plus ordonns et les plus organiss de tout lUnivers. Une fois
que lon a mesur la masse dun trou noir, ses charges dinteraction et
son moment angulaire, son identit est prcisment dfinie. Avec si
peu de caractristiques dfinitives, le trou noir semble ne pas possder
une structure suffisante pour abriter un quelconque dsordre. La
seconde raison qui rendait lide de Bekenstein difficile avaler tait
que lentropie, comme nous lavons vu, est un concept quantique,
tandis que les trous noirs, jusqu trs rcemment, restaient
dsesprment fidles au camp oppos de la relativit gnrale,
classique. Au dbut des annes soixante-dix, sans moyen dunir la

relativit gnrale et la thorie quantique, il semblait pour le moins


curieux denvisager lhypothse dune entropie des trous noirs.

Noir, cest noir ?


En fait, Hawking lui-mme avait pens lanalogie entre sa loi
daugmentation de laire du trou noir et la loi de linvitable
accroissement de lentropie, mais il avait cart lide comme une
simple concidence. Hawking se fondait sur sa loi dextension daire et
sur certains autres rsultats (obtenus en collaboration avec James
Bardeen et Brandon Carter) pour affirmer quaprs tout, si lon prenait
au srieux lanalogie entre les lois concernant les trous noirs et celles
de la thermodynamique, non seulement il faudrait identifier laire de
lhorizon du trou noir lentropie, mais il faudrait aussi lui affecter une
temprature. (Et sa valeur prcise serait dtermine par lintensit du
champ gravitationnel du trou noir sur son horizon.) Mais, si un trou
noir possde une temprature non nulle mme infime , les
principes physiques les plus lmentaires et les plus srs exigent quil
mette des radiations, un peu comme un tison ardent. Or tout le monde
sait que les trous noirs sont noirs, cest--dire quils nmettent rien.
Hawking, et presque tout le monde, estimait donc que cela excluait
lhypothse de Bekenstein. Il pensait au contraire que laspiration par
un trou noir de matire possdant de lentropie revenait la perte pure
et simple de cette entropie. Et voil pour la seconde loi de la
thermodynamique !
Telle tait la situation jusquen 1974, lorsque Hawking fit une
dcouverte vraiment tonnante. Les trous noirs ntaient pas
compltement noirs. Si lon fait abstraction de la thorie quantique et si
lon ninvoque que les lois classiques de la relativit gnrale, alors,
comme on lavait tabli quelque soixante ans plus tt, les trous noirs ne
devaient rien laisser chapper pas mme la lumire leur emprise
gravitationnelle. Mais lintroduction des prceptes quantiques modifie
profondment cette conclusion. Hawking ne disposait pas dune
version quantique de la relativit gnrale, mais il put exploiter une
union partielle de ces deux outils thoriques pour obtenir des rsultats
limits mais fiables. Et le plus important dentre eux tait que les trous

noirs mettent effectivement des radiations, dun point de vue


quantique.
Les calculs sont longs et fastidieux, mais lide centrale de
Hawking est simple. Nous avons vu que les relations dincertitude
assurent que mme le vide est le thtre dune agitation frntique de
particules virtuelles qui apparaissent un court instant et sannihilent
ensuite. On trouve aussi ce comportement quantique agit dans la
rgion de lespace qui entoure lhorizon dun trou noir. Et Hawking a
compris que la puissance gravitationnelle du trou noir pouvait fournir
une paire virtuelle, une paire de photons par exemple, lnergie qui
suffirait les sparer juste assez pour que lune des deux particules soit
happe par le trou noir. Son alter ego ayant disparu dans les entrailles
du trou noir, lautre photon na plus de partenaire avec qui sannihiler.
Hawking a montr que le photon restant recevrait mme un lan
dnergie de la force gravitationnelle du trou noir et, alors que son
partenaire tomberait lintrieur, se trouverait ject au loin. Hawking
a alors peru que, pour quelquun qui observerait le trou noir
distance, leffet combin de cette sparation de paires de photons
virtuels, lequel a lieu continuellement tout autour de lhorizon du trou
noir, apparatrait comme un flux constant de radiation sortante. Les
trous noirs rayonnent.
De plus, Hawking a calcul la temprature quun observateur
loign associerait la radiation mise et trouv quelle tait donne
par lintensit de la force gravitationnelle sur lhorizon du trou noir,
exactement comme lindiquait lanalogie propose entre les lois de la
physique des trous noirs et celles de la thermodynamique3. Bekenstein
avait raison : les rsultats obtenus par Hawking prouvaient que
lanalogie devait tre prise au srieux. Et ils montraient mme que
ctait bien plus quune analogie ; ctait une identit. Les trous noirs ont
une entropie. Ils ont une temprature. Et les lois gravitationnelles de la
physique des trous noirs ne sont rien dautre quune rcriture des lois
de la thermodynamique dans un contexte gravitationnel compltement
atypique. La dcouverte de Hawking clata comme une bombe.
Pour vous donner une ide des chelles mises en jeu, sachez que,
si lon prend soigneusement en compte tous les dtails, un trou noir
dont la masse atteindrait environ trois fois celle du Soleil aurait une

temprature de lordre dun centime de millionime de degr audessus du zro absolu. Ce nest pas zro, mais presque. Les trous noirs
ne sont pas noirs, mais cest tout juste. Malheureusement, il en rsulte
que la radiation quils mettent est infime et donc impossible dtecter
exprimentalement. Toutefois, il existe une exception. Les calculs de
Hawking ont aussi prouv que plus la masse du trou noir est faible, plus
leve sera sa temprature et donc plus importantes seront ses
radiations. Par exemple, un trou noir lger comme un petit astrode
rayonnerait autant quune bombe hydrogne dun million de
mgatonnes, avec des rayonnements concentrs dans la partie gamma
du spectre lectromagntique. Les astrophysiciens ont scrut le ciel
la recherche de ces radiations, mais, part des possibilits peu
convaincantes, ils sont revenus bredouilles. Cela semblerait indiquer
que ces trous noirs lgers, sils existent, sont trs rares4. Hawking aime
dire en plaisantant que cest bien dommage, car si le rayonnement des
trous noirs que prdisent ses travaux avait t dtect5, il aurait trs
certainement obtenu le prix Nobel.
Contrairement sa minuscule temprature de moins dun
millionime de degr, si lon calcule lentropie dun trou noir de trois
masses solaires, par exemple, le rsultat est un nombre absolument
norme : 1 suivi de 78 zros ! Et plus le trou noir est massif, plus grande
est lentropie. Le succs des calculs de Hawking tablit sans quivoque
que cela traduit le dsordre colossal que reprsentent les trous noirs.
Mais un dsordre de quel type ? Nous avons vu que les trous noirs
apparaissent comme des objets dune extraordinaire simplicit, alors,
quelle peut bien tre la source de ce dsordre envahissant ? Sur cette
question, les calculs de Hawking restent parfaitement silencieux. Son
union partielle de la relativit gnrale et de la thorie quantique
permettait dobtenir la valeur numrique de lentropie dun trou noir,
mais elle noffrait aucun indice quant sa signification microscopique.
Pendant prs dun quart de sicle, certains des plus grands -physiciens
ont tent de comprendre quelles pouvaient tre les proprits
microscopiques des trous noirs qui rendraient compte de leur
entropie. Mais, en labsence dune symbiose fiable de la thorie
quantique et de la relativit gnrale, on navait pu dvoiler que des
bribes de rponse, et le mystre restait complet.

Bienvenue dans le monde de la thorie des cordes


Tout au moins jusquen 1996, lorsque Strominger et Vafa
sinspirant des dcouvertes antrieures de Sen et de Susskind ont
dpos sur larchive lectronique un article intitul Origine
microscopique de lentropie de Bekenstein-Hawking . Dans ce travail,
Strominger et Vafa utilisaient la thorie des cordes pour identifier les
constituants microscopiques dune certaine classe de trous noirs et
calculer prcisment lentropie associe. Leurs recherches
sappuyaient sur les nouvelles possibilits de saffranchir partiellement
des approximations perturbatives en usage dans les annes -quatrevingt et au dbut des annes quatre-vingt-dix. Leur rsultat concordait
parfaitement avec celui prdit par Bekenstein et Hawking et apportait
ainsi la touche finale un tableau commenc plus de vingt ans
auparavant.
Strominger et Vafa se sont concentrs sur une classe de trous
noirs dits extrmals. Ce sont des trous noirs dots dune charge vous
pouvez la considrer comme une charge lectrique et qui possdent
la masse minimale compatible avec cette charge. Comme on le voit, ils
sont trs semblables aux tats BPS expliqus au chapitre 12. En fait,
Strominger et Vafa ont exploit cette similitude aussi loin que possible.
Ils ont dmontr quils pouvaient construire thoriquement, bien
sr certains trous noirs extrmals en partant dun ensemble prcis
de branes BPS (de dimensions particulires) quils reliaient entre elles
selon un schma mathmatique dtermin. Un peu comme on peut
construire un atome toujours thoriquement en partant de
quelques quarks et dlectrons et en les organisant prcisment en
neutrons et protons entours dlectrons en orbite, Strominger et Vafa
ont montr comment les ingrdients nouveaux de la thorie des cordes
pouvaient tre utiliss pour former certains trous noirs.
En ralit, les trous noirs constituent lune des issues possibles de
lvolution des toiles. Aprs avoir brl tout son combustible pendant
des millions dannes de fusion nuclaire, une toile na plus la force (la
pression, dirige vers lextrieur) de rsister celle, colossale, de la
gravitation, dirige vers lintrieur. Lorsquun certain nombre de
conditions particulires sont satisfaites, cela se solde par une explosion

cataclysmique ; ltoile seffondre violemment sous leffet de son


propre poids gigantesque et forme un trou noir. Contrairement ce
mode de formation raliste, Strominger et Vafa proposaient des trous
noirs sur mesure . Ils retournaient la mdaille de la formation des
trous noirs en montrant comment les construire de manire
systmatique dans limaginaire des thoriciens en runissant
lentement et mticuleusement une combinaison prcise de branes.
La puissance de cette approche tait vidente. En contrlant la
construction microscopique de leurs trous noirs, Strominger et Vafa
pouvaient compter facilement, et de manire directe, le nombre des
rarrangements des constituants microscopiques du trou noir qui
laissaient inchanges ses proprits macroscopiques sa masse et ses
charges. Ils ont alors compar ce nombre laire de lhorizon du trou
noir, lentropie propose par Bekenstein et Hawking, et ont trouv un
accord parfait. Au moins dans le cas des trous noirs extrmals, ils
avaient pu utiliser la thorie des cordes pour expliquer les proprits
microscopiques des constituants et lentropie associe. Cela rsolvait
un problme vieux dun quart de sicle6.
Nombre de thoriciens des cordes ont vu dans ce succs une
pice conviction solide et importante en faveur de la thorie. Notre
comprhension de la thorie des cordes est trop fragmentaire pour que
lon puisse tablir, de manire directe et prcise, le rapport avec des
observations exprimentales comme, par exemple, la masse des
quarks ou des lectrons. Mais nous voyons maintenant que la thorie
des cordes fournit ici la premire explication fondamentale dune
proprit des trous noirs connue depuis longtemps, mais qui a
dsaronn pendant des annes les physiciens usant de thories plus
conventionnelles. Et cette proprit des trous noirs est en rapport
direct avec la conjecture de Hawking selon laquelle ils devraient
rayonner, prvision qui, en principe, pourrait tre mesure
exprimentalement. videmment, cela impliquerait que lon dcouvre
effectivement un trou noir dans la vote cleste et que lon puisse
construire un appareillage suffisamment sensible pour dtecter ses
radiations. Concernant un trou noir assez lger, cette dernire tape
serait la porte des technologies actuelles. Bien que ce programme
exprimental nait pas encore port ses fruits, il insiste nouveau sur le

fait que lon devrait pouvoir franchir labme entre la thorie des
cordes et les ralits physiques du monde naturel. Mme Sheldon
Glashow, grand dtracteur de la thorie des cordes dans les annes
quatre-vingt, a dit rcemment : Quand les thoriciens des cordes
parlent des trous noirs, ils parlent presque de phnomnes
observables, et a, cest impressionnant7 !

Les autres mystres des trous noirs


Malgr ces dveloppements impressionnants, deux mystres
fondamentaux subsistent. Le premier concerne linfluence des trous
noirs sur le concept de dterminisme. Au dbut du X IX e sicle, le
mathmaticien franais Pierre Simon de Laplace a nonc la
consquence des lois du mouvement de Newton la plus stricte et la plus
dcisive -concernant les rouages de lUnivers :
Un e in t ellig en ce qu i, u n in st a n t don n , pou r r a it com pr en dr e
t ou t es les for ces qu i a n im en t la n a t u r e et la sit u a t ion r espect iv e de t ou s
les t r es qu i la com posen t , qu i pou r r a it , de plu s, t r e a ssez v a st e pou r
sou m et t r e ces don n es u n e a n a ly se, pou r r a it en g lober , da n s u n e
m m e for m u le, les m ou v em en t s des plu s g r a n ds objet s de lUn iv er s et
ceu x des plu s lg er s des a t om es. Pou r u n e t elle in t ellig en ce, il
n ex ist er a it r ien din cer t a in et le fu t u r com m e le pa ss sou v r ir a ien t
ses y eu x 8.

En dautres termes, si lon connaissait les positions et les vitesses,


un instant donn, de toutes les particules de lUnivers, on pourrait, en
principe, utiliser les lois de Newton pour dterminer leurs positions et
leurs vitesses nimporte quel moment, pass ou futur. Selon ce point
de vue, le moindre vnement, de la formation du Soleil la
crucifixion du Christ, en passant par le regard que nos yeux posent sur
notre monde, dcoule rigoureusement des positions et des vitesses
prcises des ingrdients corpusculaires de lUnivers quelques instants
aprs le big-bang. Cette vision rigide de lexpansion de lUnivers
soulevait toutes sortes de dilemmes philosophiques dlicats autour de
la question du libre arbitre, mais son ampleur a t grandement
attnue par lavnement de la thorie quantique. Les relations
dincertitude de Heisenberg temprent le dterminisme de Laplace,

puisquil nous est fondamentalement impossible de connatre les


positions et les vitesses prcises de tous les constituants de lUnivers.
Au contraire, ces proprits classiques sont remplaces par les
fonctions donde quantiques, qui nous indiquent seulement la
probabilit quune particule donne se trouve ici ou l, ou quelle ait
telle ou telle vitesse.
Toutefois, lchec de la vision de Laplace ne ruine pas
entirement lide du dterminisme. Les fonctions donde les ondes
de probabilits de la mcanique quantique voluent avec le temps en
vertu de rgles mathmatiques bien prcises, comme les quations de
Schrdinger (ou ses versions relativistes, lquation de Dirac et
lquation de Klein-Gordon). Cela signifie que le dterminisme quantique
remplace le dterminisme classique de Laplace : la connaissance des
fonctions donde pour tous les ingrdients fondamentaux de lUnivers
un instant donn permettrait une intelligence suffisamment
vaste de dterminer ces fonctions donde nimporte quel -instant
pass ou futur. En vertu du dterminisme quantique, la probabilit
quun quelconque vnement donn ait lieu un instant choisi dans le
futur est entirement dtermine par la connaissance des fonctions
donde tout instant antrieur. Laspect probabiliste de la mcanique
quantique adoucit considrablement le dterminisme de Laplace en
transformant linvitabilit des vnements en ventualits, mais ces
dernires restent parfaitement dtermines au sein du cadre
conventionnel de la thorie quantique.
En 1976, Hawking a compris que lexistence des trous noirs
transgresserait mme cette forme adoucie de dterminisme. Une fois
encore, les calculs sur lesquels repose cette affirmation sont
pouvantablement compliqus, mais lide centrale est assez simple.
Lorsque quelque chose tombe dans un trou noir, celui-ci aspire aussi sa
fonction donde. Mais cela implique que, dans sa tche de
dtermination des fonctions donde tous les instants futurs, notre
intelligence suffisamment vaste sera leurre de manire
irrmdiable. Pour prdire entirement le futur, il faut connatre
entirement toutes les fonctions donde daujourdhui. Si certaines
disparaissent dans les abysses des trous noirs, linformation quelles
reprsentent est perdue.

premire vue, on pourrait penser que cette complication due


aux trous noirs ne mrite pas tant dinquitude. Puisque tout ce qui gt
en de de lhorizon du trou noir est coup du reste de lUnivers, ne
peut-on pas tout simplement oublier ce qui a eu le malheur dy
tomber ? En outre, dun point de vue philosophique, ne peut-on pas se
dire que lUnivers na pas vraiment perdu linformation que contenait
la matire aspire par le trou noir, quelle est juste enferme dans une
rgion de lespace que nous, tres rationnels, cherchons viter tout
prix ? Avant la dcouverte par Hawking du fait que les trous noirs ne
sont pas vraiment noirs, la rponse toutes ces questions tait
affirmative. Mais, aprs que Hawking eut montr que les trous noirs
rayonnaient, lhistoire a t transforme. Les rayonnements
transportent de lnergie, et le trou noir qui les met voit donc sa masse
diminuer : il svapore peu peu. Ce faisant, la distance qui spare la
partie centrale du trou noir de son horizon se rduit lentement, et,
tandis que ce voile recule, des rgions de lespace, initialement
dcouples, rintgrent la vie cosmique. Et nos spculations
philosophiques sont maintenant confrontes au fait suivant : les
informations contenues dans les choses qua avales le trou noir les
donnes que nous imaginions perdues dans ses entrailles refont-elles
surface mesure que le trou noir svapore ? Cest linformation
requise pour que survive le dterminisme quantique ; cette question
conduit donc directement se demander si les trous noirs
nimprgnent pas lvolution de notre Univers dune suite fortuite
dvnements, encore plus fondamentale.
lheure o jcris ces mots, la rponse cette question ne fait
pas lunanimit parmi les physiciens. Pendant des annes, Hawking a
dfendu avec ferveur lhypothse selon laquelle linformation ne
rapparaissait pas : selon lui, les trous noirs dtruisent linformation, et
donc introduisent un nouveau type dincertitude au sein de la
physique, en plus de lincertitude habituelle associe la thorie
quantique9 . En fait, Hawking, en association avec Kip Thorne, de
Caltech, a fait un pari avec John Preskill (lui aussi de Caltech) concernant le sort de linformation pige par le trou noir : Hawking et
Thorne ont pari que linformation tait perdue tout jamais, alors que
Preskill a pari que linformation rapparaissait mesure que le trou

noir rayonnait et rtrcissait. Lenjeu ? De linformation, au sens


propre du terme : Le (ou les) perdant rcompensera le (ou les)
gagnant en lui offrant lencyclopdie de son choix.
La question nest pas encore rgle, mais Hawking a reconnu
rcemment que la nouvelle approche des trous noirs offerte par la
thorie des cordes montre, comme nous lavons expliqu plus haut,
quil pourrait y avoir un moyen permettant linformation de refaire
surface10. La nouveaut est que, pour le type de trous noirs tudis par
Strominger et Vafa ainsi que par beaucoup dautres physiciens depuis
leur article initial, linformation peut tre enregistre puis restitue par
ses branes constitutives. Cette ventualit, comme la dit rcemment
Strominger, a conduit certains thoriciens des cordes crier victoire,
affirmer que linformation tait rcupre lorsque le trou noir
svapore. mon avis, cette conclusion est prmature ; il reste
beaucoup de travail fournir pour savoir si cest vraiment le cas11 .
Vafa est daccord et ajoute quil demeure agnostique sur ce point, qui
pourrait se solder par lune ou lautre issue12 . La rponse cette
question est lun des principaux enjeux de la recherche actuelle. Voici
comment la prsente Hawking :
La plu pa r t des ph y sicien s v eu len t cr oir e qu e lin for m a t ion n est
pa s per du e, ca r cela a ssu r er a it qu e le m on de est u n lieu s r et
pr v isible. Ma is je cr ois qu e, si lon pr en d a u sr ieu x la r ela t iv it
g n r a le, on doit a ccept er lv en t u a lit qu e lespa ce-t em ps se n ou e lu im m e et qu e lin for m a t ion se per de da n s ses r eplis. La qu est ion de
sa v oir si ou i ou n on il y a per t e din for m a t ion est a u jou r dh u i lu n e des
pr in cipa les qu est ion s de la ph y siqu e t h or iqu e 13.

Le second mystre non rsolu concernant les trous noirs est celui
de la nature de lespace-temps en leur centre14. Une application directe
de la relativit gnrale, qui remonte aux travaux de Schwarzschild en
1916, montre que la masse et lnergie normes entasses au cur du
trou noir engendrent une fissure destructrice de lespace-temps, qui le
dforme de manire radicale en un tat de courbure infinie : il est pinc
par une singularit spatio-temporelle. Voici lune des -conclusions que
les physiciens en tirent : puisque toute la matire qui a travers
lhorizon est inexorablement attire vers le point central du trou noir,
et puisque cette matire na aucun futur, alors, au cur du trou noir, le

temps lui-mme touche sa fin. Dautres physiciens, qui, des annes


durant, ont tudi les proprits du cur des trous noirs laide des
quations dEinstein, ont mis lhypothse extravagante que celui-ci
pourrait constituer une porte vers un autre univers, qui ne serait reli
au ntre que par le centre du trou noir. En gros, l o le temps de notre
Univers touche sa fin commencerait le temps de lunivers qui lui est
attach.
Nous reviendrons sur certaines des implications de cette
possibilit ahurissante dans le chapitre suivant ; pour le moment,
jaimerais souligner un point important. Souvenons-nous de la leon
principale : les extrmes, masses normes et tailles minuscules, qui
conduisent des densits extraordinairement leves invalident
lus