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PHILIP K. DICK

LE DIEU VENU
DU CENTAURE
traduit de lamricain
par Guy Abadia

Titre original :
THE THREE STIGMATA
OF PALMER ELDRITCH

Philip K. Dick, 1964


Pour la traduction franaise :
ditions Opta, 1969

Du mme auteur
aux ditions Jai lu
Loterie solaire, Jai lu 547
Dr Bloodmoney, Jai lu 563
Le Matre du Haut Chteau, Jai lu 567
rebrousse-temps, Jai lu 613
Les clans de la lune alphane, Jai lu 879
Blade Runner, Jai lu 1768
Les braconniers du cosmos, Librio 211

Ce que je veux dire, cest enfin gardez-vous doublier que


nous ne sommes que des cratures issues de la poussire. Oui,
cest peu comme encouragement, il faut bien se mettre a dans
la tte. Mais cela dit et compte tenu somme toute dun mauvais
dpart, les choses pourraient tre pires. Aussi je suis persuad
en ce qui me concerne que mme dans une situation aussi
pourrie nous saurons nous en tirer. Vous me saisissez ?
Extrait dune audio-circulaire diffuse au niveau
des conseillers prvog de la firme Combins
Poupe Pat, S.A., et dicte par Leo Bulero
aussitt aprs son retour de Mars.

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Barney Mayerson sveilla avec un exceptionnel mal de tte
dans une chambre inconnue dun immeuble rsidentiel
inconnu. ct de lui, les couvertures remontes jusqu ses
paules lisses et nues, la bouche dlicatement entrouverte pour
respirer et la tte aurole dune cascade de cheveux dun blanc
cotonneux, dormait une fille quil ne connaissait pas.
Je vais tre en retard, se dit-il en se laissant glisser du lit,
luttant pour se maintenir debout, les yeux ferms pour refouler
sa nause. Si cela se trouvait, il tait plusieurs heures de son
lieu de travail. Qui sait mme sil navait pas quitt les tatsUnis ? Cependant, il tait toujours sur la Terre ; la pesanteur qui
le faisait tituber tait normale et familire.
Et dans la pice ct, pose au pied du sofa, se trouvait la
valise galement familire, celle de son psychiatre le Dr Sourire.
Nu-pieds, il gagna sans bruit le living-room et sassit ct
de la valise. Il louvrit, tourna quelques boutons et mit en
marche le Dr Sourire. Des compteurs commencrent tourner
et le mcanisme ronronna.
O suis-je ? demanda Barney. Et quelle distance de New
York ?
Ctait cela le principal. Il remarqua alors lhorloge murale de
la cuisine du conapt. Elle indiquait 7 h 30. Il tait encore tt.
Le mcanisme, extension portative du Dr Sourire, connect
par micro-relais lordinateur qui se trouvait dans les sous-sols
de limmeuble de Barney New York, la Rsidence Prestige 33,
dclara de sa voix de crcelle :
Ah ! Mr Bayerson.
Mayerson , corrigea Barney en se passant une main
fbrile dans les cheveux. Que sest-il pass hier soir ? (Il vit alors
avec une sensation de profonde aversion physique les bouteilles
moiti vides de bourbon, deau de Seltz et de bitter, les citrons

et les bacs glaons parpills dans la cuisine.) Qui est cette


fille ?
Le Dr Sourire rpondit :
La fille qui est dans le lit est Miss Rondinella Fugate. Roni,
comme elle vous a autoris lappeler.
Le nom lui tait vaguement familier et, bizarrement,
semblait li dune faon ou dune autre son travail.
coutez , dit-il la valise ; mais dans la chambre voisine la
fille commena sagiter. Il referma aussitt le Dr Sourire et se
mit debout, humble et niais, vtu de son seul caleon.
Tu es debout ? demanda la fille dune voix ensommeille.
(Elle se dbattit un instant avec les draps et sassit, lui faisant
face. Jolie, estima Barney, avec de grands yeux tout fait
ravissants.) Quelle heure est-il et est-ce quil y a du caf ?
Il retourna dans la cuisine et mit la cuisinire en marche.
Tandis que leau du caf tait en train de chauffer, il entendit
une porte se fermer. Elle tait passe dans la salle de bains.
Leau jaillit. Roni prenait sa douche.
Revenu dans le living-room, il brancha nouveau le Dr
Sourire.
Qua-t-elle voir avec les Combins P.P. ?
Miss Fugate est votre nouvelle assistante. Elle est arrive
hier de Chine populaire o elle occupait pour les Combins P.P.
le poste de conseillre prvog pour tout le secteur. Cependant,
Miss Fugate, malgr son immense talent, a trs peu
dexprience, et cest ce qui a amen Mr Bulero vous la confier
pour une courte priode dans lespoir que par vos soins experts
vous sauriez euh je ne voudrais pas que mes paroles fussent
mal interprtes
Parfait, dit Barney.
Il entra dans la chambre, trouva ses vtements dposs par
lui sans doute en tas sur le sol et commena shabiller
laborieusement. Il tait toujours aussi nauseux et le moindre
mouvement risquait de lui soulever violemment lestomac.
Cest juste, dit-il au Dr Sourire en boutonnant sa chemise
et en retournant dans le living-room. Je me souviens du mmo
de vendredi concernant Miss Fugate. Son talent prvisionnel est
erratique. Elle a fait une faute en slectionnant ce fameux
7

panoramique de la Guerre de Scession amricaine Imaginez


un peu : elle prvoyait un succs sans prcdent en Chine
populaire ! (Il se mit rire.)
La porte de la salle de bains sentrouvrit. Il eut une brve
vision de Roni toute rose, frache et satine, en train de se
scher.
Tu mas appele, chri ?
Non, non. Je parlais mon docteur.
Tout le monde peut se tromper, dit le Dr Sourire sans trop
de conviction.
Comment se fait-il, dit Barney, quelle et moi aprs si
peu de temps ?
Il fit un geste vague en direction de la chambre coucher.
Question daffinit, dit le Dr Sourire.
Non, srieusement.
Cest tout simple. tant cognitifs tous les deux, vous avez
pressenti que tt ou tard il devait y avoir entre vous des
relations de type rotique. Aussi avez-vous dcid dun commun
accord, aprs un ou deux verres : quoi bon attendre
davantage ? Ars longa, vita brevis
La valise se tut car Roni Fugate, nue, avait fait son apparition
la porte de la salle de bains et passait pas feutrs devant eux
pour regagner la chambre coucher. Elle avait un corps mince
et droit, un maintien absolument superbe, remarqua Barney, et
des seins menus et retrousss dont les bouts ntaient pas plus
gros que deux petits pois roses. Deux petites perles roses,
rectifia-t-il mentalement.
Je voulais te le demander hier soir, dit Roni. Pourquoi estce que tu consultes un psychiatre ? Et tu nas pas voulu le lcher
une seconde, tu sais. Tu las laiss en marche jusqu ce que
(Elle haussa un sourcil et le regarda avec curiosit.)
Je lai tout de mme arrt ce moment-l, fit remarquer
Barney.
Tu me trouves jolie ?
Elle se haussa sur la pointe des pieds, le corps tendu, les bras
dresss au-dessus de sa tte, et au grand tonnement de Barney,
se mit excuter une srie de mouvements rapides, sautillant et
bondissant tour tour, les seins tressautant.
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Certainement, murmura-t-il, pris de court.


Je pserais une tonne, haleta Roni, si je ne faisais pas ces
exercices chaque matin. Veux-tu servir le caf, sil te plat, mon
chri ?
Tu es bien ma nouvelle assistante aux Combins P.P. ?
demanda Barney.
Bien sr que oui ; tu veux dire que tu ne te rappelles pas ?
Mon pauvre chri, jai limpression que vous autres, les supercognitifs, vous voyez si bien lavenir que vous avez parfois un
mal fou vous souvenir du pass. Que te reste-t-il exactement
de la soire dhier ?
Elle interrompit ses exercices pour souffler un peu.
Oh, dit-il en faisant un geste vague. Je devine peu prs
tout.
coute-moi. Tu ne peux avoir quune raison de te
promener avec un psychiatre. Tu as reu une feuille de
recrutement. Vrai ou faux ?
Au bout dun moment, il hocha affirmativement la tte. Cela,
il ne lavait pas oubli. La fameuse enveloppe turquoise de
forme allonge tait arrive depuis une semaine ; mercredi
prochain, il devrait se prsenter lhpital militaire des Nations
Unies, situ dans le Bronx, pour y subir un test daptitude
mentale.
Est-ce que a a march ? Est-ce quil (elle dsigna la
valise) a russi te rendre malade ?
Barney se tourna vers lextension portative du Dr Sourire.
Quest-ce que vous en dites ?
La valise rpondit :
Malheureusement vous tes encore tout fait apte au
service, Mr Mayerson. Vous tes capable de supporter dix
Freuds de tension mentale. Jen suis navr. Mais il nous reste
plusieurs jours ; nous ne faisons que commencer.
Roni Fugate se rendit dans la chambre coucher, ramassa
ses dessous et commena se vtir.
Pense un peu, dit-elle dun air songeur. Si tu tais recrut
et quon tenvoie aux colonies je pourrais trs bien me
retrouver ton poste.
Elle sourit, exhibant une superbe range de dents rgulires.
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Ctait une sombre perspective. Et, en cette occurrence, son


talent de cognitif ne laidait nullement. Lissue tait incertaine,
mi-chemin entre une foule de causes et deffets qui
sannihilaient rciproquement.
Tu nes pas capable doccuper ce poste, dit-il. Tu nas
mme pas su ten tirer en Chine populaire, o il est pourtant
plus facile de concevoir les pr-lments.
Mais un jour elle apprendrait ; cela, il le prvoyait
clairement. Elle tait jeune et dbordait dun talent inn. Tout
ce quil lui manquait pour devenir son gale et il tait le
meilleur de la corporation , ctait quelques annes
dexprience. Tandis quil se remmorait peu peu les divers
lments de la situation, son esprit retrouva toute sa lucidit. Il
avait de grandes chances dtre recrut. Et mme si ce ntait
pas le cas, Roni Fugate pouvait trs bien lui souffler sa place,
cette place enviable et de tout repos laquelle il stait hiss
patiemment aprs avoir pein pendant treize annes de sa vie.
Et tout ce quil avait trouv comme solution cette situation
rjouissante, ctait de coucher avec la fille. Il se demandait
comment il avait pu en arriver l.
Il se pencha vers la valise et dit tout bas au Dr Sourire :
Vous pouvez peut-tre mexpliquer pour quelle fichue
raison, avec tous les embtements que jai dj, jai t encore
Je vais te le dire, moi, lui cria Roni de la salle de bains.
(Elle avait pass un sweater vert ple des plus moulants et tait
occupe le boutonner devant le miroir de sa coiffeuse.) Tu me
las expliqu hier soir, aprs ton cinquime bourbon. Tu as dit
(Elle sinterrompit, lil en feu.) Ce ntait pas trs lgant. Ce
que tu as dit, cest : Faute de battre son ennemi, on le rallie.
Seulement, je regrette davoir le dire, ce nest pas le verbe
rallier que tu as utilis.
Hem, fit Barney, et il alla la cuisine se verser une tasse de
caf.
En principe, il ne devait pas tre trs loin de New York. Si
Miss Fugate tait galement employe par les Combins P.P.,
elle devait rsider distance raisonnable de son lieu de travail.
Ils pourraient faire le trajet ensemble. Charmant. Il tait curieux
de savoir si leur employeur Leo Bulero approuverait cet tat de
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choses sil tait au courant. La compagnie pratiquait-elle une


politique spcifique lgard de ses employs qui couchaient
ensemble ? En tout cas, il y avait un rglement, prvu dans
presque tous les autres domaines. Ce quil navait jamais russi
comprendre, cest comment un homme qui passait le plus clair
de ses jours sur les plages de lAntarctique ou dans les cliniques
dvolthrapie en Allemagne trouvait encore le temps dtablir
des rgles propos de nimporte quoi.
Un jour, se dit-il, je vivrai comme Leo Bulero ; au lieu de
croupir New York, par une temprature de 80 degrs
centigrades
Sous ses pieds le sol se mit trpider. Le systme rfrigrant
de limmeuble venait de se mettre en marche. Une autre journe
commenait.
travers les vitres de la cuisine, le soleil brlant et hostile
prenait forme derrire les ensembles de conapts qui cachaient
lhorizon. Il ferma les yeux pour se protger de la rverbration.
Encore une journe qui promettait. Les vingt Wagners seraient
largement atteints. Pas besoin dtre un cognitif pour prvoir
cela.
Dans son conapt du Grand Ensemble 492 difi dans les
faubourgs de Marilyn Monroe, New Jersey, Richard Hnatt
djeunait dun air morose tout en parcourant avec une
indiffrence plus que totale la colonne mtorologique de son
homojournal.
Le glacier principal, Ol Skintop, avait encore rgress de
4,62 Grables pendant les dernires vingt-quatre heures. Et la
temprature releve New York midi tait en augmentation
de 1,46 Wagners par rapport celle du jour prcdent. En outre,
le taux dhumidit d lvaporation des ocans avait progress
de 16 Selkirks. Toujours plus chaud, toujours plus humide. La
nature poursuivait sa marche inexorable, et vers quoi ? Hnatt
repoussa le journal et alla ramasser le courrier qui avait t
distribu avant laube. Il y avait longtemps que les facteurs ne se
risquaient plus dehors en plein jour.
La premire facture qui lui tomba sous les yeux concernait
les charges proportionnelles pour le systme rfrigrant. Un
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vritable vol organis. Il leur devait exactement dix peaux et


demie pour le mois dernier ce qui reprsentait une hausse de
trois quarts de peau par rapport avril. Un jour, se dit-il, il fera
si chaud que tout fondra comme du beurre. Il se rappelait le
jour o sa collection de 33 tours stait liqufie en un bloc
compact ctait juste au dbut du sicle la suite dune
panne du systme de rfrigration. Maintenant quil avait des
bandes magntiques loxyde de fer, il tait plus tranquille. Et
au mme moment, chaque perroquet, chaque oiseau ming
vnusien de limmeuble tait tomb raide mort. Sans compter la
tortue du voisin qui avait t bouillante vive dans son
aquarium. Naturellement, cela stait pass pendant le jour
alors que tout le monde les hommes tout au moins tait
parti travailler. Les femmes, elles, staient rfugies au dernier
sous-sol, persuades (ctait Emily qui lui avait rapport tout
cela) que le moment fatal tait finalement arriv pas dans un
sicle, mais tout de suite. Les prvisions du Caltech avaient t
fausses sauf que, naturellement, ctaient les femmes qui se
trompaient. Il y avait eu simplement rupture du cble
dalimentation principal et les robots spcialiss avaient vite
rpar la chose.
Dans le living-room, sa femme tait assise en blouse bleue
devant une pice de cramique quelle tait en train de vernisser
avec application, le bout de la langue entre les dents, les yeux
brillants Le pinceau tait mani avec dextrit et dj il
pouvait dire que lobjet serait une russite. Le spectacle dEmily
son travail lui rappela la tche dsagrable qui lattendait
aujourdhui.
Dun ton grognon, il dit :
Et si nous attendions encore avant daller le trouver ?
Jamais nous naurons une meilleure collection lui
montrer, rpondit Emily sans quitter des yeux son travail.
Sil dit non ?
Nous continuerons. Tu croyais que nous abandonnerions
simplement parce que mon ex-mari ne peut pas ou ne veut
pas prdire le succs commercial que ces nouvelles poteries
finiront par rencontrer sur le march ?

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Tu le connais, moi pas, dit Richard Hnatt. Je suppose quil


nest pas rancunier ? Quil aura oubli le pass ?
Et dailleurs, de quoi lancien mari dEmily aurait-il pu lui
tenir rigueur ? Personne ne lui avait jamais nui. Ctait plutt le
contraire, en croire Emily.
Ctait drle dentendre tout le temps parler de Barney
Mayerson sans lavoir rencontr une seule fois. Mais
maintenant cette lacune allait tre comble, il avait rendez-vous
avec lui dans son bureau des Combins P.P. tout lheure 9
heures. Naturellement, Mayerson aurait le beau rle. Un seul
coup dil et il pouvait le congdier avec sa collection. Non,
dirait-il, les Combins P.P. ne sont pas intresss par la
minification de ces objets. Croyez-en mon talent de cognitif,
mon exprience des tudes prvog. Et Richard Hnatt naurait
plus qu regagner la sortie, sa collection de poteries sous le
bras, sans autre adresse o se prsenter.
Il regarda par la fentre et constata avec rpugnance que la
chaleur avait dj dpass les bornes de lendurance humaine.
Les trottoirs staient brusquement vids et les rares passants
couraient se mettre labri. Il tait 8 h 30 et il ne voulait pas
tre en retard. Il se leva et alla chercher dans le placard du
vestibule son casque colonial et son indispensable bloc
rfrigrant. La loi exigeait quun tel appareil soit fix sur le dos
de tous les usagers des transports en commun jusqu la tombe
de la nuit.
Au revoir, dit-il sa femme avant douvrir la porte.
Au revoir et bonne chance !
Elle se concentrait plus que jamais sur son vernissage
minutieux et il constata soudain que son travail labsorbait
tellement quelle ne pouvait sen dtacher mme pour une
seconde. Il ouvrit la porte et sapprta sortir dans le corridor,
sentant sur sa nuque lair frais du bloc portatif qui bourdonnait
doucement dans son dos.
Ah ! oui, lui cria Emily au moment o il allait fermer la
porte. (Elle avait lev la tte maintenant, rejetant en arrire ses
longs cheveux chtains qui lui tombaient sur les yeux.) Noublie
pas de me vidphoner ds que tu auras vu Barney, quelle que soit
la rponse.
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Daccord, dit-il, et il referma la porte derrire lui.


Au bas de la rampe, il entra dans la banque de limmeuble et
libra leur coffre individuel quil emporta dans une chambre
prive. L, il en sortit la valise contenant lchantillonnage de
poteries quil devait soumettre Mayerson.
Peu de temps aprs, il prenait place bord dune rame interimmeubles isolation thermique, en route vers le centre de New
York et limmense et ple btisse de ciment synthtique qui
abritait les bureaux o Poupe Pat et tous les lments de son
univers miniature avaient t conus. La clbre poupe, se ditil, qui avait conquis lhomme au moment mme o celui-ci
conqurait les plantes du systme solaire. Poupe Pat,
lobsession des colons. Le pathtique symbole de la vie sur les
plantes capable, elle seule, de rsumer lexistence de ces
malheureux, victimes des lois de lONU sur le service slectif,
arrachs de force la Terre, condamns recommencer une
existence misrablement inhumaine sur Mars, Vnus,
Ganymde, partout o les bureaucrates de lONU savisaient de
les dposer et qui survivaient malgr tout.
Et dire quici nous trouvons dj nous plaindre, songea
Hnatt.
Lindividu assis ct de lui, dge moyen, vtu dun casque
gris, dune chemise sans manches et dun short rouge vif la
couleur prise par les hommes daffaires , lui fit remarquer :
Encore une journe qui sannonce chaude.
Oui.
Quest-ce que vous transportez dans ce carton ? Un repas
de pique-nique pour une colonie de Martiens ?
De la cramique, dit Hnatt.
Que vous cuisez rien quen lexposant au soleil de midi,
jimagine ? (Lhomme daffaires gloussa, prit son homojournal
et louvrit la premire page.) Un vaisseau de provenance
extrieure au systme solaire scrase sur Pluton, lut-il. Des
recherches sont en cours pour le retrouver. Vous croyez que ce
sont des cratures ? Toutes ces choses qui nous viennent de
lespace, a me fait froid dans le dos.
Il est plus probable quil sagit dun de nos vaisseaux qui
revient, dit Hnatt.
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Vous avez dj vu une de ces cratures de Proxima ?


En photo seulement.
Rpugnant. Sils retrouvent lpave sur Pluton et quil
sagisse dun de ces tres, jespre quils nhsiteront pas
utiliser leurs lasers. Aprs tout, il y a une loi qui les empche
dempiter sur notre systme.
Exact, approuva Hnatt.
Est-ce que je peux voir vos cramiques ? Moi, cest les
cravates. La cravate vivante Werner, imitation fait main, dans
toute une gamme de coloris titaniens jen porte une, vous
voyez ? Les couleurs sont une vritable forme de vie primitive
que nous importons et que nous levons ici, sur la Terre.
Comment nous nous y prenons pour les faire se reproduire, cest
notre secret de fabrique, comme la formule du Coca-Cola.
Pour des raisons similaires, il mest impossible, malgr
tout le dsir que jen ai, de vous montrer ma collection de
cramiques. Ce sont des nouveauts que je dois prsenter un
cognitif prvog des Combins P.P. Sil accepte de les minifier,
cest gagn en ce qui nous concerne. Il ny aura plus qu
communiquer le renseignement au disc-jockey comment
sappelle-t-il dj ? qui gravite autour de Mars, et le tour est
jou.
Les cravates Werner font dj partie des Combins Poupe
Pat, linforma son interlocuteur. Son petit ami Walt en a toute
une armoire. (Il tait rayonnant.) Quand les Combins P.P. ont
dcid de minifier nos cravates
Vous avez parl Barney Mayerson ?
Ce nest pas moi qui lui ai parl. Cest notre directeur
rgional. On dit que Mayerson nest pas commode. Il obit
apparemment de simples impulsions et ses dcisions sont
irrvocables.
Est-ce quil se trompe parfois ? En refusant des objets qui
ont ensuite du succs ?
Bien sr que oui. Cest peut-tre un cognitif, mais a ne
lempche pas de rester humain. Tenez, je vais vous dire une
chose qui pourrait vous aider. Il se mfie normment des
femmes. Son mariage sest bris il y a deux ou trois ans et il ne
sen est jamais remis. Par deux fois sa femme a t enceinte,
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voyez-vous, et le conseil dadministration de son ensemble de


conapts, le 33 si je ne me trompe, sest runi pour voter leur
expulsion tous deux parce quils avaient enfreint le rglement
de limmeuble. Vous connaissez le 33 ; vous savez combien il est
difficile daccder un immeuble de cette catgorie, dot dun
numro aussi bas. Eh bien, plutt que davoir abandonner son
conapt, il a prfr demander le divorce et la laisser partir avec
lenfant. Apparemment, il a dcid par la suite quil avait
commis une grave erreur, et il sest plus ou moins aigri. Je crois
quil na jamais cess de se reprocher cette erreur. Une erreur
bien comprhensible, notez bien. Quest-ce que vous et moi ne
donnerions pas pour avoir un conapt au 33, ou mme au 34 ?
Quoi quil en soit, il ne sest jamais remari. Cest peut-tre un
no-chrtien. Mais lorsque vous essaierez de lui faire larticle,
surtout prenez bien garde tout ce qui touche aux femmes. Ne
dites pas : Cet article plaira particulirement aux dames ou
autre chose dans ce got-l. En fait, la plupart des articles de
dtail sont achets
Merci pour le tuyau, dit Hnatt.
Il se leva, la valise la main, et se fraya un chemin jusqu la
sortie. Il poussa un soupir. Cela nallait pas tre facile. La
situation lui semblait tout fait dsespre. Il ne voyait gure
comment surmonter le handicap que constituait le pass
dEmily.
Il eut la chance de trouver tout de suite un taxi. Tandis quil
remontait contre-courant la circulation vers le centre de la
ville, il jeta un coup dil son homojournal, sattardant sur
larticle annonant laccident du vaisseau venu supposait-on
de Proxima et qui avait fait tout ce chemin pour aller scraser
quelque part au milieu des tendues glaces le bel
euphmisme ! de Pluton. Dj on supposait quil pouvait
sagir de lindustriel interplantaire bien connu Palmer Eldritch,
qui stait rendu une dizaine dannes auparavant dans le
systme proxien sur invitation du Grand Conseil des Proxiens
humanodes, dsireux de moderniser leurs usines en sinspirant
des mthodes de la Terre. Depuis, on navait plus jamais
entendu parler dEldritch.

16

Il vaudrait mieux pour la Terre, se dit Hnatt, quEldritch ne


ft pas vraiment de retour. Habitu agir en solitaire, cet
homme avait des mthodes beaucoup trop radicales. Il avait
accompli des miracles en implantant des autofabs sur les
plantes colonises mais comme toujours tait all trop loin
en voulant voir trop grand. Les biens de consommation staient
entasss dans les endroits les plus inattendus, l o il ny avait
pas encore de colons pour les utiliser. Ils staient transforms
petit petit en monceaux de dchets inexorablement corrods
par les intempries. Des temptes de neige, si lon pouvait
encore croire de pareilles choses dire quil y avait des
endroits o il faisait froid. Trop froid, mme.
Monsieur est arriv, linforma le taxi autonome en
larrtant devant ldifice immense mais en grande partie
souterrain qui abritait les Combins P.P. et vers lequel
convergeaient de nombreux employs commodment abrits
par des rampes isolation thermique.
Il paya le taxi, descendit et courut aussitt se mettre labri
vers la rampe la plus proche. Lespace dune seconde, expos
laction directe des rayons du soleil, il sentit ou imagina que
son piderme se contractait, comme si sa peau allait se
desscher telle celle dun crapaud et son corps se vider de son
fluide vital.
Il atteignit rapidement les tages infrieurs et la
rceptionniste le fit entrer dans le bureau de Mayerson. La
pice, agrablement frache et peu claire, invitait la dtente,
mais au lieu de cela Hnatt agrippa de plus belle sa valise
dchantillons et murmura entre ses dents, le corps tendu, une
prolixe prire.
Voici Mr Mayerson, monsieur Hnatt, annona sans le
regarder la rceptionniste, grande et impressionnante avec son
corsage chancr et ses talons hauts. (Debout derrire
Mayerson se tenait une fille aux cheveux dun blanc blouissant,
vtue dun sweater vert ple. Le sweater tait trop collant et les
cheveux un peu trop longs.) Et voici Miss Fugate, lassistante de
Mr Mayerson.
Assis son bureau, Barney Mayerson continuait dtudier un
document comme si rien ne stait pass. Richard Hnatt attendit
17

en silence, en proie des motions diverses : la fureur, qui lui


nouait la gorge et se logeait dans sa poitrine, une angoisse toute
naturelle et, au-dessus de tout cela, une curiosit grandissante.
Ctait donc a le premier mari dEmily qui, en croire le
reprsentant en cravates vivantes, ruminait encore amrement
ses regrets davoir divorc. Mayerson tait un individu plutt
trapu, g dune quarantaine dannes et pourvu dune
chevelure ondoyante qui ntait pas prcisment au got du
jour. Il avait lair morose mais rien dans son attitude nindiquait
une hostilit quelconque. Peut-tre ne savait-il pas encore
Faites-moi voir vos poteries, dit Mayerson sans
prambule.
Richard Hnatt posa la valise sur le bureau, louvrit, sortit un
par un les objets dart quil disposa soigneusement devant lui, et
fit un pas en arrire.
Au bout dun moment, Mayerson dclara :
Non.
Non ? Non quoi ?
a ne marchera pas. (Mayerson ramassa son document et
reprit sa lecture.)
Vous voulez dire que vous venez de le dcider comme a ?
demanda Hnatt, incapable de croire que ctait dj fini.
Exactement, approuva Mayerson. Comme a. (La
collection de poteries ne lintressait plus du tout.)
En ce qui le concernait, Richard Hnatt tait dj reparti avec
sa valise.
Miss Fugate savana.
Excusez-moi, monsieur Mayerson.
Quy a-t-il ? demanda Mayerson en haussant les sourcils.
Je regrette davoir le dire, monsieur Mayerson, fit-elle en
sapprochant des poteries. (Elle en choisit une quelle prit dans
sa main, soupesa, lissa du doigt.) Mon impression est trs
diffrente de la vtre. Je sens que ces cramiques auront du
succs.
Hnatt les regarda tour de rle.
Passez-moi celui-ci, dit Mayerson en dsignant un vase
gris fonc.

18

Hnatt le lui tendit aussitt. Mayerson le garda un instant


dans sa main.
Non, dit-il finalement. (Ses sourcils taient froncs
maintenant.) Je ne ressens toujours absolument rien. mon
avis vous faites erreur, Miss Fugate. (Il posa le vase sur le
bureau.) Cependant, reprit-il en sadressant Richard Hnatt, en
raison de cette divergence de vues entre Miss Fugate et moimme (Il se gratta le nez dun air songeur.) Laissez-moi donc
ces objets pendant quelques jours ; je les examinerai
ultrieurement. (Visiblement, il navait aucune intention de ce
genre.)
Miss Fugate avana la main et se saisit dune pice minuscule
la forme bizarre quelle pressa, presque tendrement, contre sa
poitrine.
Celle-ci, tout particulirement. Je reois des manations
trs puissantes de celle-ci. Ce sera la plus apprcie de toutes.
Tranquillement, Barney Mayerson dclara :
Vous perdez la tte, Roni. (Il semblait vraiment en colre
maintenant ; son visage stait assombri.) Je vous appellerai,
dit-il Richard Hnatt, lorsque jaurai pris une dcision
dfinitive. Mais je ne vois pas ce qui me ferait changer davis,
aussi ne soyez pas trop optimiste. Et dailleurs, il est inutile de
me les laisser.
Il posa sur son assistante, Miss Fugate, un long regard
courrouc.

19

2
Ce matin-l vers 10 heures, Leo Bulero, prsident du conseil
dadministration des Combins P.P., reut dans son bureau un
appel vido fort attendu de lAgence Tri-Plantaire, compagnie
prive spcialise dans les enqutes en tout genre. Il avait
retenu leurs services dans les minutes qui avaient suivi
lannonce de laccident survenu sur Pluton au vaisseau
intersystmes suppos rentrer de Prox.
Malgr limportance quil attribuait cette communication, il
ncoutait que dune oreille car il avait dautres sujets de
proccupation pour linstant.
Ctait ridicule, si lon songeait que les Combins P.P.
payaient chaque anne un norme tribut lONU pour assurer
leur impunit ; mais ridicule ou pas, toujours est-il quun
vaisseau de guerre du Bureau de Contrle des Stupfiants des
Nations Unies venait de saisir proximit de la calotte glaciaire
de Mars une cargaison entire de D-Liss, dune valeur dun
million de peaux au bas mot, en provenance des plantations
troitement surveilles de Vnus. Il tait probable quune partie
de largent gnreusement distribu se perdait quelque part
dans les ddales complexes de la hirarchie onusienne.
Le plus malheureux, cest quil ne pouvait rien y faire. Pour
lui, lONU tait une monade sans fentres sur laquelle il navait
aucune prise.
Les intentions du Bureau de Contrle des Stupfiants taient
claires. Ils voulaient forcer les Combins P.P. leur intenter une
action judiciaire en vue de rcuprer la cargaison. La preuve
serait ainsi tablie que la gomme D-Liss, illgalement
consomme par un si grand nombre de colons, tait cultive,
traite et distribue par une filiale clandestine des Combins
P.P. Cest pourquoi, malgr limportance de la cargaison, il
prfrait se rsigner la perdre plutt que de se risquer faire
un procs.
20

Les homojournaux ne staient pas tromps, disait Flix


Blau, directeur de lAgence Tri-Plantaire, sur lcran du
vidphone. Il sagit effectivement de Palmer Eldritch et il semble
quil soit encore en vie malgr de trs graves blessures. Nous
croyons savoir quun vaisseau des lignes rgulires des Nations
Unies le transporte en ce moment vers un hpital dont
lemplacement, naturellement, est gard secret.
Hum ! fit Leo Bulero en hochant doucement la tte.
Cependant, en ce qui concerne ce quEldritch a pu
ramener du systme de Prox
Vous ne le saurez jamais, interrompit Leo. Eldritch se
taira, un point cest tout.
Il y a quand mme une rumeur, dit Blau, qui peut vous
intresser. On dit qu bord de son vaisseau Eldritch avait et a
toujours des cultures de lichens qui font lobjet de soins tout
particuliers et qui ressemblent beaucoup la varit titanienne
partir de laquelle est fabrique la gomme D-Liss. Jai pens
quil convenait (Blau sinterrompit avec tact.)
Est-ce quil existe un moyen de dtruire ces cultures ? (La
rponse de Leo avait t instinctive.)
Malheureusement les hommes dEldritch sont dj sur
place. Il ne fait aucun doute quils sopposeraient
vigoureusement toute tentative de ce genre. (Blau avait lair
navr.) Bien sr, nous pouvons toujours essayer pas par la
force, peut-tre, mais avec un peu dargent judicieusement
rparti.
Essayez, dit Leo qui ne se faisait pourtant pas dillusions.
(Ce serait indubitablement une perte de temps et defforts.)
Mais est-ce quil nexiste pas une loi spciale des Nations Unies
interdisant limportation de toute forme de vie provenant dun
autre systme ? (Que de soucis en moins sil pouvait convaincre
les militaires de lONU de dverser leurs bombes sur les restes
du vaisseau dEldritch. Il inscrivit sur son agenda : Appeler mon
avocat, dposer plainte lONU pour importation de lichens.)
Je vous rappellerai plus tard, dit-il Blau, et il raccrocha.
Je crois dailleurs que je vais me plaindre directement aux
intresss, dcida-t-il. Il appuya sur une touche de son intercom
et demanda sa secrtaire :
21

Appelez-moi lONU New York en priorit. Demandez le


secrtaire Hepburn-Gilbert en personne.
Il se trouva bientt en communication avec lhabile politicien
indien qui tait devenu lanne prcdente secrtaire gnral de
lONU.
Ah ! monsieur Bulero, dit Hepburn-Gilbert avec un sourire
narquois. Vous dsirez porter plainte au sujet de la saisie de
cette cargaison de D-Liss
Je ne sais pas quoi vous faites allusion, dit Leo. Ce dont
je dsire vous parler na rien voir avec votre cargaison de DLiss. Est-ce que vous vous rendez compte de ce que Palmer
Eldritch est en train de faire ? Il a introduit dans notre systme
des lichens dorigine extra-solaire. Ce pourrait tre le dbut
dune pidmie analogue celle que nous avons connue en 98.
Cela ne nous a pas chapp. Cependant, on nous assure
chez Eldritch quil sagit dune espce solaire quil a emporte
lors de son voyage vers Prox et quil ramne avec lui
maintenant Elle lui servait de source de protines, parat-il.
(Un sourire de condescendance joyeuse dvoila la blancheur de
ses dents. La minceur du prtexte semblait lamuser.)
Et vous y croyez ?
Bien sr que non. (Le sourire de Hepburn-Gilbert
saccentua.) Mais quel est votre intrt dans cette affaire,
monsieur Bulero ? Vous avez une euh prdilection
particulire pour les lichens ?
Je suis un citoyen vigilant du systme solaire. Et jinsiste
pour que vous preniez des mesures.
Elles sont dj prises, rpondit Hepburn-Gilbert. Nous
avons ordonn une enqute nous avons charg Mr Lark que
vous connaissez de soccuper de la chose. Vous me saisissez ?
La conversation senlisa sans autre rsultat. Il raccrocha en
pestant contre les politiciens. Quand ctait Leo Bulero, ils
sarrangeaient pour prendre des mesures draconiennes. Mais
ds quil sagissait dun Palmer Eldritch ah ! Mr Bulero, se ditil en singeant la voix du secrtaire gnral, a cest tout autre
chose, voyez-vous.
Il connaissait Lark, en effet. Ned Lark tait la tte du
Bureau des Stupfiants lONU et ctait lui le responsable de la
22

saisie de sa dernire cargaison de D-Liss. Hepburn-Gilbert


savait ce quil faisait en introduisant Ned Lark dans laffaire. Les
Nations Unies visaient tablir ainsi une espce de
marchandage. On ferait traner les choses en longueur, on ne
prendrait aucune mesure contre Eldritch tant que Leo Bulero
naurait pas fait un geste de son ct en rduisant ses
expditions de D-Liss. Il sentait cela sans pouvoir naturellement
en apporter la preuve. Aprs tout, le sournois politicien la
peau brune ne lavait dit aucun moment. Voil quoi on
sexpose lorsquon sadresse ces types des Nations Unies,
songea Leo. La politique afro-asiatique. Un vritable bourbier.
Encadr, contrl, dirig par des trangers. Il regarda dun air
furieux lcran muet du vidphone.
Tandis quil rflchissait la conduite tenir, sa secrtaire
Miss Gleason lappela lintercom :
Monsieur Bulero, Mr Mayerson est ici ; il voudrait que
vous lui accordiez quelques instants.
Un moment plus tard, son expert charg de pressentir les
futures tendances du march sasseyait en face de lui, les
sourcils froncs.
Quest-ce qui vous tracasse, Mayerson ? demanda Leo.
Parlez, je suis l pour a, pour que vous veniez pleurer dans
mon gilet. Dites-moi de quoi il sagit et je vous prendrai la main.
(Sa voix tait sarcastique.)
Cest au sujet de mon assistante, Miss Fugate.
Oui. Jai appris que vous couchiez avec elle.
Il ne sagit pas de a.
Oh ! je vois, dit Leo. Ce nest quun -ct de la question.
Je veux dire quil sagit dun autre aspect de la conduite de
Miss Fugate. Nous nous sommes trouvs rcemment en
dsaccord complet devant un reprsentant
Vous avez refus un article et elle ntait pas de votre avis,
dit Lo.
Oui.
Sacrs cognitifs ! Vous mtonnerez toujours. Il sagissait
peut-tre davenirs parallles. Et alors vous voulez que je lui
donne lordre de toujours soutenir votre point de vue lavenir ?

23

Cest mon assistante, dit Barney. Elle est cense suivre


mes directives.
Eh bien, il me semble quelle a dj fait de gros progrs
dans ce sens en couchant avec vous, non ? (Il rit.) Disons quelle
devrait vous soutenir en prsence des reprsentants et, si elle a
des doutes, vous en faire part en priv.
Je naccepte mme pas a, dit Barney en fronant les
sourcils de plus belle.
Vous savez, dit Leo vivement, que lvolthrapie ma
confr un lobe frontal largi. Pratiquement, je suis assez
avanc pour tre un peu cognitif moi-mme. Ctait un
reprsentant en poteries ? En cramique ?
Sans enthousiasme, Barnay acquiesa.
Ce sont les poteries de votre ex-femme, dit Leo. (Il savait
que les crations de celle-ci se vendaient bien ; elles taient
distribues en exclusivit par un des plus grands magasins
dobjets dart de La Nouvelle-Orlans et il avait souvent vu des
annonces dans les homojournaux de la cte Est et mme de
San Francisco.) Est-ce quelles marcheront, Barney ? insista-t-il
en le dvisageant. Est-ce que Miss Fugate avait raison ?
Elles ne marcheront jamais ; cest tout ce quil y a de plus
certain. (Mais Barney prononait cela dune voix mal assure.
Son intonation ne correspondait pas ce quil disait. Elle
manquait par trop de conviction.) Cest du moins ce que je
prvois, ajouta-t-il dun air ttu.
Trs bien, dit Leo. Je vous fais confiance. Mais si jamais
ces poteries devaient un jour tre la mode et que nous ne
puissions en fournir des minifications aux colons pour leurs
combins (Il balana doucement la tte.) La jeune personne
qui partage en ce moment votre lit pourrait trs bien occuper
aussi votre fauteuil.
Barney se leva.
Vous ferez donc en sorte que Miss Fugate adopte une
position diffrente ? (Son visage sempourpra.) Je vais essayer
de tourner la phrase autrement, bafouilla-t-il tandis, que Leo
sesclaffait.
Comptez sur moi, Barney. Je vais lui secouer un peu les
puces. Elle est jeune, elle nen mourra pas. Et vous, vous prenez
24

de lge, vous avez besoin quon mnage votre dignit. (Il se leva
aussi, alla vers Barney et lui donna une grande claque dans le
dos.) Mais croyez-moi, cessez donc de vous ronger les sangs ;
oubliez un peu votre ex-femme.
Je lai oublie.
Des femmes, il nen manque pas, dit Leo en pensant
Scotty Sinclair, sa matresse du moment. (Scotty, blonde et frle
mais la poitrine faite au moule, qui devait graviter en ce
moment huit cents kilomtres dapoge dans sa villa-satellite
en attendant quil prenne son week-end.) Il ny a qu se baisser
pour en ramasser. Ce nest pas comme les vieux timbres-poste
ou les peaux de truffe qui nous servent de monnaie.
Il savisa alors quil pourrait contribuer arranger les choses
en cdant Barney une de ses matresses au rancart, mais qui
pouvait encore servir.
Je sais ce que nous allons faire, commena-t-il ; mais
Barney lui coupa aussitt la parole dun geste catgorique.
Non ? demanda Lo.
Non. Dailleurs a marche trs bien avec Roni Fugate. Une
la fois, cest assez pour un homme normal. (Barney lorgna
svrement son employeur.)
Je suis daccord. Moi aussi je nen vois quune la fois.
Quest-ce que vous croyez, que jentretiens un harem, l-haut
la Rsidence Winnie-the-Pooh ?
La dernire fois que jy suis mont, dit Barney, ctait en
janvier loccasion de votre rception danniversaire
Ah ! oui les rceptions. a, cest autre chose.
Ce qui sy passe ne compte pas. (Il raccompagna Barney
la porte de son bureau.) Vous savez, Mayerson, un bruit court
votre sujet. Un bruit qui ne me plat pas du tout. On dit que
vous vous promenez partout avec une valise psychiatrique
Est-ce que vous auriez reu votre lettre de recrutement ?
Aprs un silence gn, Barney acquiesa.
Et vous ne nous disiez rien ! Quand aurions-nous su la
vrit ? Le jour de votre dpart pour Mars ?
Je vais y couper.

25

Bien sr, vous croyez a ? Comme tous les autres !


Comment pensez-vous que lONU a russi peupler quatre
plantes, six satellites
Je vais chouer au test daptitude mentale, dit Barney.
Mon talent de cognitif me le fait prsager. Je ne suis pas capable
de supporter assez de Freuds pour leur donner satisfaction
Regardez. (Il tendit les mains ; elles tremblaient de faon
perceptible.) Voyez ma raction la remarque anodine de Miss
Fugate. Voyez ma raction devant les poteries dEmily que
mapportait Hnatt. Voyez
Daccord, dit Lo.
Il tait proccup. En gnral, les feuilles de recrutement
laissaient un rpit de quatre-vingt-dix jours avant
lincorporation, et Miss Fugate serait difficilement en mesure
dassurer la relve de Barney dans un dlai aussi court. Bien sr,
il pouvait transfrer Mac Ronston de Paris mais mme
Ronston, aprs quinze ans de service, navait pas lenvergure de
Barney Mayerson. Il avait lexprience, mais le talent ne pouvait
se communiquer. Ctait un don du ciel.
Les Nations Unies sont en train de mavoir sur toute la ligne,
se dit Leo. Il aurait bien voulu savoir si larrive de la feuille de
recrutement de Barney en cette priode cruciale tait une
simple concidence ou une tentative de plus pour sonder ses
points faibles. Dans les deux cas, ctait un coup dur ; et aucune
pression auprs des Nations Unies ne pouvait faire exempter
Barney.
Et tout cela, se dit-il, parce que je fournis du D-Liss aux
colons. Il faut pourtant bien que quelquun le fasse. Autrement,
quoi leur serviraient leurs Combins Poupe Pat ?
Sans compter que ctait une des oprations commerciales
les plus profitables de tout le systme solaire. Cela reprsentait
pas mal de peaux de truffe, et les Nations Unies le savaient.
12 h 30, heure de New York, Leo Bulero djeuna au Renard
Pourpre dans un salon particulier en compagnie dune nouvelle
secrtaire. Assise en face de lui, Pia Jurgens mangeait avec des
gestes prcis, mastiquant avec application laide de ses petites
dents fines. Ctait une rousse. Il aimait bien les rousses ; ou
elles taient outrageusement laides, ou prodigieusement
26

sduisantes. Miss Jurgens appartenait la dernire catgorie.


Sil pouvait trouver un prtexte pour la transfrer la Rsidence
Winnie-the-Pooh en admettant que Scotty ny voie pas
dobjection. Mais lventualit contraire tait plus que probable.
Scotty avait une petite tte dure, ce qui est toujours dangereux
chez une femme.
Dommage que je ne puisse pas la refiler Barney, se dit-il.
Dune pierre deux coups ; Barney psychologiquement plus
stable, et moi libre de
Oh ! et puis zut, se dit-il. Barney a besoin dtre instable ;
sinon il est bon pour la plante Mars. Cest pour a quil se
promne avec sa valise qui parle. Sincrement, je ne comprends
plus le monde daujourdhui. Jaurais d vivre au XXme sicle,
en un temps o le rle des psychanalystes tait de diminuer la
tension nerveuse de leurs patients.
Vous ne dites jamais rien, monsieur Bulero ? demanda
Miss Jurgens.
Non.
Il reprit le fil de ses penses. Comment pourrais-je influer
sur le comportement de Barney de faon le rendre comment
dire ? plus inapte ?
Mais ce ntait pas aussi simple que a en avait lair ; il le
savait instinctivement, grce son lobe frontal largi. On ne
peut pas rendre malade quelquun de bien-portant rien quen
donnant un ordre.
Aprs tout, qui sait ?
Il sexcusa, partit la recherche du robot serveur et demanda
quon apportt un vidphone sa table.
Quelques instants plus tard, il tait en communication avec
Miss Gleason son bureau.
Je dsire voir Miss Rondinella Fugate, appartenant au
personnel de Mr Mayerson, ds que je serai de retour mon
bureau. Et surtout, que Mr Mayerson nen sache rien, cest bien
compris ?
Entendu monsieur Bulero, dit la secrtaire en prenant
note.

27

Jai entendu, dit Pia Jurgens lorsquil raccrocha. Si je


voulais, je pourrais tout raconter Mr Mayerson ; je le vois
presque tous les jours au
Leo clata de rire. Lide que Pia Jurgens pourrait jeter aux
orties les brillantes perspectives davenir quil tait capable de
lui offrir lamusait.
Allez, dit-il en lui tapotant la main, ne vous inquitez pas.
Ce nest pas dans la nature humaine. Finissez votre croquette de
grenouille la ganymdienne et rentrons au bureau.
Je veux dire, reprit Miss Jurgens, vexe, que je trouve
tonnant de vous voir parler si librement devant quelquun que
vous connaissez peine.
Elle le dvisagea et sa poitrine, dj passablement opulente,
se gonfla encore sous le coup de lindignation.
La rponse vidente est quil faut mieux nous connatre,
dit Leo avec gourmandise. Avez-vous dj pris du D-Liss ?
demanda-t-il pour la forme. Vous devriez. Malgr
laccoutumance. Cest une exprience. (Naturellement, il en
avait une rserve de qualit suprieure la Rsidence Winniethe-Pooh ; lorsquil recevait des amis, ils en prenaient
frquemment pour animer la soire.) Si je vous demande a, ditil, cest que vous me semblez appartenir la catgorie des
femmes doues dune imagination active, et que la raction au
D-Liss dpend en grande partie des capacits dimagination et
de cration dont chacun fait preuve.
Jaimerais essayer un jour, dit Miss Jurgens. (Elle regarda
furtivement autour delle, baissa la voix et se pencha vers lui.)
Mais cest illgal !
Vous croyez ? (Il la regarda avec de grands yeux.)
Vous le savez bien.
coutez, dit Leo. Je peux vous en procurer.
Bien entendu, ils se drogueraient ensemble. Lorsque les
conditions taient runies, les esprits des partenaires
fusionnaient et devenaient une entit nouvelle du moins cest
ce quils prouvaient. Quelques sances ensemble, et il
connatrait Pia Jurgens fond. Il y avait quelque chose chez
cette fille part son dveloppement anatomique qui le
fascinait. Il souhaitait ardemment avoir un contact avec elle.
28

Nous ne nous servirons pas de combin, pensa-t-il. Par une


trange ironie, lui, le crateur et fabricant du microcosme de
Poupe Pat, prfrait utiliser la gomme D-Liss sans accessoire.
Quest-ce quun Terrien pouvait gagner se servir dun combin
reproduisant en miniature les conditions normales dune cit de
la Terre ? Pour les pionniers envoys sur un satellite loign, en
butte aux lments en furie, obligs de se tapir au fond dun
clapier entour de cristaux de mthane solidifi et de cratures
inquitantes, ctait tout diffrent. Poupe Pat et son combin
taient la seule voie par laquelle ils pouvaient rintgrer leur
univers natal. Mais lui, Leo Bulero, en avait assez de lunivers
natal o il vivait toujours. Mme Winnie-the-Pooh, avec ses
plaisirs plus ou moins raffins, ne russissait pas combler le
vide. Et pourtant
Ce D-Liss, dit-il Miss Jurgens, cest quelque chose ; pas
tonnant que ce soit prohib. Cest comme une religion. Le DLiss, cest la religion des colons. (Il rit tout bas.) Une bonne
prise, un quart dheure dincubation, et ensuite (Il balaya lair
de la main.) Plus de clapier. Plus de mthane solidifi. a vous
donne une nouvelle raison de vivre. Est-ce que le risque et la
dpense ne sont pas largement justifis ?
Mais pour nous quy a-t-il danalogue ? se demanda-t-il avec
mlancolie. En mettant au point les Combins Poupe Pat et en
exploitant le lichen qui servait la fabrication du D-Liss en
tablettes, il avait rendu la vie supportable plus dun million
dexpatris involontaires de la Terre. Mais que rcoltait-il en
change ? Ma vie, se dit-il, est entirement voue au bien
dautrui, et je commence en avoir plus quassez ; a ne me
suffit plus. Il y avait bien son satellite, o lattendait Scotty ; il y
avait, comme toujours, les menus dtails de ses deux grandes
affaires solidaires, lune lgale, lautre pas mais tait-ce l tout
ce quil tait en droit dattendre de lexistence ?
Il nen savait rien. Et les autres nen savaient pas davantage
qui, linstar de Barney Mayerson, taient tous occups, des
degrs divers, limiter en tous points. Barney avec sa
Rondinella Fugate, ple rplique de Leo Bulero et Miss Jurgens.
Et partout o il posait son regard ctait la mme chose. Mme
Ned Lark, le chef du Bureau des Stupfiants, menait sans aucun
29

doute ce genre de vie. Mme Hepburn-Gilbert, qui devait


entretenir quelque part une starlette sudoise au teint ple,
grande et dote de seins aussi volumineux que des boules de
bowling. Et mme Palmer Eldritch Non, se dit-il, pas Palmer
Eldritch ; lui, il a d trouver quelque chose. Pendant les dix ans
quil a passs dans le systme proxien. Quest-ce quil a pu
dcouvrir ? Sans doute quelque chose qui en valait la peine, qui
valait de scraser sur Pluton ?
Vous avez vu les homojournaux ? demanda-t-il Miss
Jurgens. Ce vaisseau qui sest cras sur Pluton ? Cest
quelquun, ce Palmer Eldritch. Il ny en a pas deux comme lui.
Jai lu, dit Miss Jurgens, quil tait un peu fou
Forcment, dix annes de sa vie, dix annes de
souffrances, et pour quel rsultat ?
Il aura srement trouv une compensation quelque part,
dit Miss Jurgens. Il est peut-tre fou, mais il sait ce quil fait. Il a
d veiller ses intrts, comme tout le monde. Il nest tout de
mme pas drang ce point.
Jaimerais le rencontrer, dit Leo Bulero, lui parler, ne
serait-ce quune seule minute.
Il prit, cet instant mme, la rsolution de le faire, de
dcouvrir lhpital o Palmer Eldritch tait soign et de
pntrer nimporte quel prix dans sa chambre pour tenter de
lui arracher son secret.
Je croyais toujours, dit Miss Jurgens, lorsque la premire
expdition a quitt notre systme pour une autre toile
comme cest dj loin ! quelle nous rapporterait (Elle
hsita.) Non, cest trop bte ; mais jtais une gosse ce
moment-l, au moment o Arnoldson a effectu le premier
aller-retour jusqu Prox. Je veux dire que jtais une gosse
quand il est revenu. Eh bien, je croyais dur comme fer quen
allant tellement loin il (elle baissa la tte, vitant de soutenir
son regard), il trouverait Dieu.
Je lai pens moi aussi, se dit Leo. Et jtais adulte lpoque.
La trentaine passe. Je lai souvent dit Barney Mayerson.
Dailleurs, songea-t-il, je nai jamais cess dy croire. Mme
en ce moment. Mme lorsquil sagit de Palmer Eldritch.

30

Aprs djeuner, de retour son bureau, il fit la connaissance


de Miss Rondinella Fugate. Elle lattendait lorsquil arriva.
Pas mal du tout, se dit-il en refermant la porte derrire lui.
Le corps bien fait ; les yeux splendides, lumineux. Elle semblait
nerveuse ; elle croisa les jambes, rajusta sa jupe et lobserva du
coin de lil tandis quil sasseyait son bureau en face delle.
Trs jeune, se dit Leo. Une enfant qui nhsite pas contredire
son suprieur lorsquelle juge quil a tort. Tout fait charmant
Savez-vous pourquoi vous vous trouvez dans mon
bureau ? demanda-t-il.
Je suppose que vous tes en colre parce que jai contredit
Mr Mayerson. Mais je vous assure que jai vraiment peru
quelque chose dans la ligne de vie de ces cramiques. Que
pouvais-je faire dautre ? (Elle se leva demi, comme pour
implorer, puis se rassit.)
Je vous crois, dit Leo. Mais Mr Mayerson est trs
susceptible en ce moment. Si vous vivez avec lui, vous devez
savoir quil ne se spare pas de sa valise psychiatrique. (Il ouvrit
le tiroir de son bureau et en sortit une bote de Cuesta Reys de
qualit suprieure. Il tendit la bote Miss Fugate qui accepta
avec empressement un cigare effil de couleur sombre. Il en prit
un galement, lui offrit du feu, alluma son cigare et se renversa
dans son fauteuil.) Vous savez qui est Palmer Eldritch ?
Oui.
Seriez-vous capable dutiliser votre talent de cognition
dans un autre domaine que les prvisions commerciales ? Dici
un mois environ, tous les homojournaux mentionneront les
coordonnes de Palmer Eldritch comme un dtail normal et
sans importance. Jaimerais que vous voquiez ces journaux
pour me dire o il se trouve en ce moment. Je sais que vous
pouvez le faire.
Et vous feriez mieux dy arriver, ajouta-t-il en son for
intrieur, si vous voulez conserver votre place. Il attendit en
fumant son cigare, observant la fille et se disant avec une pointe
denvie que si elle tait aussi bonne au lit quelle en avait lair
Dune petite voix hsitante, Miss Fugate dclara :
Je nai quune impression trs vague, monsieur Bulero.
a ne fait rien, voyons toujours. (Il se munit dun stylo.)
31

Il fallut Miss Fugate plusieurs minutes et, comme elle le


rpta plusieurs reprises, son impression manquait de nettet.
Mais il eut bientt sur son carnet devant lui les mots : Hpital
des Vtrans James Riddle, Base III, Ganymde. Un
tablissement appartenant aux Nations Unies, naturellement.
Mais il avait prvu la chose. Ce ntait pas un empchement
insurmontable. Il sarrangerait pour entrer.
Et il nest pas hospitalis sous ce nom-l, poursuivit Miss
Fugate, que leffort avait rendue ple et nerveuse. (Elle ralluma
son cigare qui stait teint, se carra dans son fauteuil et croisa
de nouveau ses jambes souples.) Les homojournaux diront
quEldritch tait inscrit sur les registres de lhpital sous le nom
de (Elle sinterrompit, plissa fortement les paupires et poussa
un soupir.) Je ny arrive pas, dit-elle. Une seule syllabe. Frent.
Brent. Non, ce doit tre Trent. Oui, cest a, Eldon Trent. (Elle
sourit, soulage. Ses grands yeux ptillaient dune joie nave,
enfantine.) Ils se sont donn un mal fou pour le garder cach. Et
on lui pose des tas de questions, diront les journaux. Ce qui
prouve quil nest pas inconscient. (Son visage sassombrit tout
coup.) Attendez, je suis en train de lire un grand titre. Je suis
dans mon conapt, toute seule. Cest le dbut de la matine et je
lis la premire page. Oh ! mon Dieu !
Quy a-t-il dcrit ? demanda Leo en se penchant prement
vers la fille dont le dsarroi tait manifeste.
Dans un souffle, Miss Fugate murmura :
Le titre dit que Palmer Eldritch est mort. (Elle cligna des
paupires ; son regard effar fit le tour de la pice puis revint
lentement se fixer sur lui. Elle le considrait avec un mlange de
crainte et dincertitude, ramasse sur elle-mme comme pour
chercher lui chapper, blottie au fond de son fauteuil, les
doigts nerveusement entrelacs.) Et vous tes accus du crime,
monsieur Bulero. Cest vrai. Cest ce que disent les titres.
Vous voulez dire que je vais lassassiner ?
Elle fit oui de la tte.
Mais ce nest pas une certitude. Cest seulement, un des
futurs possibles vous comprenez ? Cest--dire, nous voyons
Je sais. (Il avait lhabitude des cognitifs. Barney Mayerson
travaillait depuis treize ans pour les Combins P.P., et dautres
32

depuis plus longtemps encore.) Mais a pourrait arriver, ajoutat-il dun ton grinant.
Et pourquoi diable irais-je faire une chose pareille ? se
demanda-t-il. Impossible de le savoir maintenant. Peut-tre,
lorsquil aurait dcouvert Eldritch, lorsquil lui aurait parl
Miss Fugate dclara :
Je ne crois pas quil soit raisonnable de contacter Mr
Eldritch, compte tenu de ce futur possible. Je veux dire quil y a
un risque considrable. De lordre de quarante pour cent,
peu prs. Presque une chance sur deux.
Son visage tait plus serein maintenant, et elle fumait son
cigare en le dvisageant tranquillement de ses grands yeux noirs
et profonds ; sans aucun doute, elle se demandait avec une
intense curiosit quelles raisons pourraient bien le pousser
accomplir un tel acte.
Il se leva et se dirigea vers la porte du bureau quil ouvrit.
Merci, Miss Fugate. Votre concours ma t fort prcieux.
Il attendit, signifiant clairement par son attitude que
lentretien tait termin.
Cependant Miss Fugate ne se levait pas. Il se heurtait au
mme type dobstination purile qui avait fait sortir Barney
Mayerson de ses gonds.
Monsieur Bulero, dit-elle dune voix tranquille, jai peur
que mon devoir ne moblige attirer lattention des autorits de
lONU sur cette affaire. Nous autres cognitifs
Il referma la porte du bureau.
Vous autres cognitifs, dit-il, attachez trop dimportance
aux affaires des autres.
Mais elle le tenait. Il se demandait quel parti elle allait
vouloir tirer de son information.
Il est possible que Mr Mayerson soit recrut, dit Miss
Fugate. Naturellement, vous ne lignorez pas. Comptez-vous
user de votre influence pour quils le laissent tranquille ?
En toute franchise, il rpondit :
Javais en effet plus ou moins lintention de laider y
chapper.
Monsieur Bulero, dit-elle dune voix menue mais ferme, je
vais faire un march avec vous. Laissez-les lincorporer. Ensuite,
33

je deviendrai votre conseillre prvog pour New York. (Elle


attendit. Leo Bulero ne disait rien.) Quest-ce que vous en
pensez ? demanda-t-elle.
Visiblement, elle navait aucune exprience de ce genre de
tractations ; cependant, elle entendait mener celle-ci bien
dans toute la mesure du possible. Aprs tout, se dit-il, tout le
monde doit prendre un jour un dpart. Peut-tre assistait-il en
ce moment la phase initiale de ce qui serait plus tard une
brillante carrire.
Il se rappela alors quelque chose. La raison pour laquelle elle
avait t transfre du bureau de Pkin pour venir occuper le
poste dassistante de Barney Mayerson. Ses prvisions avaient
eu un caractre erratique, dsordonn. Certaines beaucoup
trop, en fait staient rvles fausses. Peut-tre sa prdiction
concernant sa prtendue inculpation pour le meurtre de Palmer
Eldritch ( supposer quelle nait pas menti, quelle ait dcrit
rellement ce quelle voyait dans les journaux) tait-elle une
erreur du mme type.
Bon, laissez-moi rflchir, dit-il tout haut. Donnez-moi un
ou deux jours.
Jusqu demain matin, dit Miss Fugate dun ton ferme.
Leo se mit rire.
Je comprends pourquoi Barney tait si furieux. (Sans
compter que son propre talent prvisionnel devait lui faire
sentir, mme indistinctement, que son assistante uvrait pour
mettre en pril sa carrire.) coutez, dit-il en se rapprochant
delle. Vous tes la matresse de Mayerson. Que diriez-vous de le
laisser tomber ? Je peux vous offrir lusage exclusif dun satellite
entier. ( supposer, bien sr, quil pt en vincer Scotty.)
Non, je vous remercie, dit Miss Fugate.
Pourquoi ? (Il tait pris de court.) Votre carrire
Je mentends trs bien avec Mr Mayerson. De plus, je
naime pas tellement les bul (elle se reprit), les hommes qui se
font traiter dans ces cliniques.
nouveau il ouvrit la porte du bureau.
Vous aurez la rponse demain matin.
Ainsi, se dit-il en la regardant sortir par le bureau de la
rceptionniste, jaurai le temps de contacter Ganymde et
34

Palmer Eldritch et de savoir un peu plus prcisment si ses


prvisions sont fantaisistes ou non.
Aprs avoir referm la porte sur la jeune femme, il se rassit
son bureau et appuya sur la touche du vidphone qui le mettait
en communication avec lextrieur. Lorsquil eut la standardiste
de New York, il demanda :
Passez-moi lHpital des Vtrans James Riddle, Base III
de Ganymde. Je dsire parler Mr Eldon Trent qui y est
hospitalis. Personnellement.
Il donna son nom et son numro, raccrocha, appuya
plusieurs fois sur le levier et fit le numro du Spatioport
Kennedy.
Il rserva une place bord du vaisseau express qui quittait
New York le soir mme destination de Ganymde, puis se mit
faire les cent pas dans son bureau en attendant la
communication avec lHpital James Riddle.
Bulbocrne, se dit-il. Elle avait mme le culot dappeler ainsi
son patron.
Dix minutes plus tard on lappela de Ganymde.
Je regrette, monsieur Bulero, sexcusa la standardiste,
mais, par ordre de ses mdecins, Mr Trent nest pas autoris
recevoir des communications dans sa chambre.
Rondinella Fugate ne stait donc pas trompe. Il y avait bien
lHpital James Riddle un nomm Eldon Trent qui, selon
toute probabilit, tait Palmer Eldritch. Cela valait certainement
la peine dy aller. Mais pour aboutir quoi ? se demanda-t-il
avec ironie. Pour rencontrer Eldritch, avoir avec lui une
altercation au sujet de Dieu sait quoi et causer finalement sa
mort ? Un homme quen ce moment je ne connais mme pas. Et
cause de qui je vais me trouver inculp. Agrable perspective.
Mais sa curiosit avait t veille. Au cours de sa carrire il
navait jamais prouv le besoin, sous quelque prtexte que ce
ft, de tuer un homme. Ce qui allait se passer entre Eldritch et
lui allait tre ncessairement unique. Il ne faisait aucun doute
que le voyage Ganymde simposait.
Il lui tait difficile maintenant de reculer. Il avait la ferme
intuition que les choses tourneraient en sa faveur. Dautant plus

35

que Rondinella Fugate avait seulement parl dinculpation


dassassinat, et non de condamnation.
Accuser de meurtre un homme de son envergure, mme si
les Nations Unies sen chargeaient, ntait pas chose aise.
Il tait prt leur donner leur chance.

36

3
Non loin de limmeuble des Combins P.P., Richard Hnatt
tait assis dans un bar devant un verre de tequila, sa valise
pose devant lui sur la table. Il savait pertinemment quon ne
pouvait rien reprocher aux poteries dEmily. Ce quelle faisait
devait pouvoir se vendre. Le seul problme avait trait son exmari et sa position de force.
Et cette force, Barney Mayerson en avait fait usage.
Il faut que jappelle Emily pour lui annoncer la chose, se ditil en se levant de son sige.
Un homme lui barrait le chemin, un individu rondelet mont
sur des jambes filiformes.
Qui tes-vous ? demanda Hnatt.
Comme un jouet mcanique, lhomme stait mis tressauter
devant lui, fouillant dans sa poche comme pour y gratter
activement quelque microorganisme familier dont les proprits
parasitiques eussent rsist par miracle lpreuve du temps.
Cependant, ce quil exhiba enfin ntait quune vulgaire carte de
visite.
Nous nous intressons beaucoup vos cramiques,
monsieur Hnatt.
Icholtz , lut Hnatt sur la carte. (Il ny avait que ce
simple nom, sans autre renseignement, pas mme un numro
de vidphone.) Mais je nai ici que des chantillons. Je peux vous
donner le nom de maisons de dtail qui commercialisent notre
production, mais ces poteries
Sont destines la minification, je sais. Et cest
prcisment ce que nous dsirons. Nous avons lintention de
minifier vos poteries, monsieur Hnatt. Nous sommes
convaincus que Mayerson se trompe et quelles connatront trs
bientt une vogue certaine.
Hnatt ouvrit de grands yeux.

37

Vous voulez les minifier et vous ne faites pas partie des


Combins P.P. ?
Mais personne dautre ntait sur le march. Tout le monde
savait que les Combins P.P. avaient un monopole.
Le petit homme rondelet sassit devant la table ct de la
valise ouverte, sortit son portefeuille et se mit compter des
peaux.
Nous leur ferons trs peu de publicit au dbut. Mais par
la suite
Il tendit Hnatt la liasse de peaux de truffe bruntres et
parchemines la forme de vie biltong qui servait de monnaie
dchange dans tout le systme solaire en raison de sa structure
molculaire unique, base dun amino-acide protique, la seule
ne pouvoir tre reproduite pas les duplicateurs.
Il faudra que jen parle ma femme, dit Hnatt.
Vous ntes pas accrdit par votre firme ?
Euh si. (Il accepta la liasse de peaux.)
Le contrat. (Icholtz exhiba un document, ltala sur la
table et lui tendit un stylo.) Il nous donne lexclusivit.
En se penchant pour signer, Richard Hnatt vit en tte du
contrat le nom de la firme que reprsentait Icholtz : les Produits
K-Priss de Boston. Il nen avait jamais entendu parler. K-Priss
cela lui rappelait quelque chose, il ne savait quoi exactement. Ce
nest quaprs avoir appos sa signature, alors quIcholtz
dtachait lexemplaire qui lui revenait, que le rapprochement
simposa.
La drogue hallucinogne illgale D-Liss, utilise dans les
colonies en association avec les Combins Poupe Pat.
Une espce de pressentiment ml un malaise se forma en
lui. Mais il tait trop tard pour reculer. Icholtz tait en train de
refermer la valise dont le contenu appartenait maintenant aux
Produits K-Priss de Boston, U.S.A., Terre.
Comment pourrais-je vous contacter ? demanda Hnatt
Icholtz, qui sloignait dj de la table.
Vous ne nous contacterez pas. Si nous avons besoin de
vous, nous vous le ferons savoir, dit Icholtz avec un bref sourire.
Comment lannoncer Emily ? Hnatt compta les peaux et lut
le contrat, savisant peu peu de limportance de la somme quil
38

venait de recevoir dIcholtz. Il y avait l de quoi payer Emily et


lui un sjour dune semaine dans lune des stations ultra-chic
de lAntarctique frquentes par les riches de la Terre et o il
supposait que Leo Bulero et ses pareils passaient leur t un
t qui maintenant durait toute lanne.
Ou alors, songea-t-il nous pourrions faire encore bien
mieux. Cet argent pourrait nous ouvrir les portes de
ltablissement le plus slect de la plante. Si Emily acceptait, ils
prendraient lavion pour les Deux-Allemagnes et soffriraient un
sjour dans une des cliniques dvolthrapie du Dr Willy
Denkmal.
Il senferma dans la cabine vidphonique du bar et appela
Emily.
Fais tes valises. Nous partons pour Munich. Pour (Il cita
au hasard le nom dune clinique. Il avait lu des publicits pour
celle-ci dans des revues parisiennes.) Pour Eichenwald,
annona-t-il. Le Dr Denkmal est
Barney les a acceptes ? dit Emily.
Non, mais les Combins P.P. ont maintenant un
concurrent. (Il ne se tenait plus denthousiasme.) Et si Barney
nen a pas voulu, tant pis pour lui. Nous faisons une meilleure
affaire avec cette nouvelle firme. Ils doivent tre pleins aux as.
Je serai l dans une demi-heure. Je moccuperai de retenir les
places. Imagine un peu : lvolthrapie pour nous deux !
Dune toute petite voix, Emily dclara :
Maintenant quelle est notre porte, je ne suis plus tout
fait sre den avoir envie.
Mais si, tu le veux, dit-il, troubl. Pense que a peut nous
sauver la vie, ou au moins celle de nos enfants ceux que nous
aurons peut-tre un jour. Et mme si nous ne pouvons pas y
rester longtemps, mme si nous ne devons voluer quun petit
peu, regarde toutes les portes que a nous ouvrira. Nous serons
reus partout. Est-ce que tu connais personnellement quelquun
qui a t trait par lvolthrapie ? On parle tout le temps de
monsieur ou madame Untel dans les carnets mondains des
homojournaux, mais
Je ne veux pas de ces horribles poils, dit Emily. Et je ne
veux pas que ma tte slargisse. Non, je nirai pas la clinique
39

dEichenwald. (Elle parlait dune voix dcide et son visage tait


impassible.)
Trs bien. Jirai seul.
Ils en retireraient tout de mme un avantage conomique.
Aprs tout, ctait lui qui allait visiter les clients. Et il pourrait
sjourner la clinique deux fois plus longtemps, et ainsi voluer
deux fois plus supposer que le traitement russisse.
Certaines personnes y taient rfractaires, sans que ft engage
la responsabilit du Dr Denkmal ; la capacit dvoluer ntait
pas donne tous de la mme faon. En ce qui le concernait, il
tait tranquille. Il voluerait de faon remarquable, rattraperait
tous les gros bonnets et dpasserait mme certains dentre eux
sur le plan de cette substance chitineuse laquelle Emily, selon
le prjug consacr, avait fait lallusion tout lheure sous le
nom de poils .
Et quest-ce que je vais faire pendant ton absence ?
Fabriquer des poteries ?
Prcisment, dit-il.
Car dsormais les commandes allaient se succder. Sinon,
quel intrt les produits K-Priss de Boston retireraient-ils de la
minification ? Il tait vident quils employaient leurs propres
cognitifs prvog, tout comme les Combins P.P. Mais alors il se
rappela ce quavait dit Icholtz : trs peu de publicit au dbut.
Cela signifiait, songea-t-il, que la nouvelle firme ne disposait pas
dun rseau de disc-jockeys satelliss autour des lunes et des
plantes colonises ; contrairement aux Combins P.P., ils
navaient pas leur Allen et leur Charlotte Faine pour diffuser
leur publicit.
Mais il fallait du temps pour satelliser des disc-jockeys.
Ctait tout naturel.
Et cependant il ntait pas tranquille. Lide lui vint, tout
coup, que la firme pourrait tre illgale. Peut-tre que le KPriss, tout comme le D-Liss, est une drogue prohibe. Peut-tre
nous sommes-nous fourrs, par ma faute, dans une situation
dangereuse.
Le K-Priss, dit-il tout haut Emily. Tu as dj entendu
parler de a ?
Non.
40

Il sortit le contrat et lexamina nouveau. Quelle poisse ! se


dit-il. O ai-je encore t mettre les doigts ? Si seulement cet
idiot de Mayerson avait t fichu de dire oui
10 heures du matin, un coup de trompe horrible et familier
rveilla en sursaut Sam Regan et il se rpandit en imprcations
contre le vaisseau de lONU qui croisait l-haut. Le vacarme
tait on ne peut plus dlibr. Ceux du vaisseau dsiraient
sassurer au pralable que ctaient bien les colons du clapier
Chicken Pox et non une forme de vie autochtone qui
rcupreraient les colis quils allaient larguer.
Cest bon, on y va, murmura Sam Regan en son for intrieur.
Il enfila une salopette pressurise, mit ses bottes et se dirigea,
toujours sans se presser et en bougonnant, vers la rampe de
sortie.
Il est en avance aujourdhui, se plaignit Tod Morris. Et je
parie quil ny a encore rien dautre que des produits
alimentaires de base comme du sucre et du saindoux. Rien dont
nous pourrions faire nos dlices , jen suis sr.
Au sommet de la rampe, Norman Schein sarc-bouta et
poussa la trappe avec son paule. Une froide lumire solaire
descendit sur eux et leur fit cligner les yeux.
La coque brillante du vaisseau de lONU se dtachait sur un
ciel sombre au-dessus de leur tte, comme si elle pendait un fil
invisible. Excellent pilote, jugea Tod, et qui connat bien la
rgion de Fineburg Crescent. Il agita la main en direction du
vaisseau ; une fois de plus, le vacarme clatant rsonna et il dut
se boucher prcipitamment les oreilles.
Un projectile sortit du ventre de lastronef, ouvrit ses
stabilisateurs et tomba en vrille vers le sol.
Bah ! fit Sam Regan, cur. Ce ne sont que des matires
premires ; il ny a pas de parachute.
Et il se dtourna dun air indiffrent.
Quel aspect lamentable offrait la surface aujourdhui, se dit-il
en laissant errer son regard sur le paysage martien. vous
glacer le sang. Quest-ce que nous sommes donc venus faire ici ?
Mais on ne nous a pas laiss le choix.

41

Dj le projectile avait atterri. Sa coque avait t ventre par


le choc et un certain nombre de containers apparaissaient au
regard des trois colons. Quelque chose comme deux cents kilos
de sel. Sam Regan prit un air encore plus dprim.
H, dit Schein en marchant vers le projectile et en plissant
les paupires. Je crois que je vois l quelque chose dutilisable.
On dirait des radios, l dans ces botes, dit Tod. Des
transistors. (Il embota pensivement le pas Schein.) Peut-tre
quon pourrait en tirer parti pour les combins.
Le mien a dj la radio, dit Schein.
Tu peux utiliser les pices pour construire une tondeuse
gazon automatique, dit Tod. Tu nen as pas, nest-ce pas ?
Il connaissait sur le bout des doigts le combin Poupe Pat
des Schein ; plus dune fois, les deux couples Schein et sa
femme avec lui et la sienne avaient fusionn, tant
compatibles.
Va pour les radios, dit Sam Regan. Je sais quoi en faire,
moi.
Son combin ntait pas encore quip du systme
douverture automatique du garage que Schein et Tod
possdaient dj. Il avait pris sur eux un retard considrable.
Naturellement, tous ces gadgets pouvaient sacheter ; mais, en
ce moment, il ntait pas riche. Il avait consacr la totalit de sa
rserve de peaux la satisfaction dun besoin quil jugeait plus
pressant : il avait achet un pourvoyeur une assez grande
quantit de D-Liss quil avait enterre dans la partie du dortoir
qui lui tait rserve, au niveau infrieur de leur clapier
collectif.
Pour sa part, il tait croyant : il proclamait le miracle de la
translation, cet instant quasi sacr o les lments miniaturiss
du combin cessaient de simplement reprsenter la Terre pour
devenir la Terre. En compagnie des autres, il avait maintes fois
fusionn, grce au D-Liss, dans cette maison de poupe qui
avait la vertu dabolir le temps et lespace. De nombreux colons
taient encore incroyants ; pour eux, les combins ntaient rien
dautre que le symbole dun univers dont laccs leur tait
jamais interdit. Mais, un par un, les incroyants finissaient par
tre convertis.
42

Mme maintenant, alors que la matine venait peine de


commencer, il prouvait le dsir de redescendre chercher dans
sa cachette une tablette de D-Liss et de la partager avec ses
compagnons, pour les faire communier avec lui dans lacte le
plus solennel quil leur tait donn daccomplir.
Il se tourna vers Tod et Norm Schein.
Qui fait un voyage avec moi ? Je redescends. Cest moi qui
offre le D-Liss.
Une proposition laquelle il tait difficile de rsister. La
convoitise anima le regard des deux hommes.
De si bonne heure ? dit Norm Schein. Nous nous levons
peine. Mais pour ce quil y a faire, aprs tout. (Il donna un
coup de pied dsabus une norme drague semi-autonome qui
tait reste parque lentre du clapier depuis plusieurs jours
maintenant. Personne navait plus le courage de monter la
surface continuer les oprations de dblaiement inaugures au
dbut du mois.) Mais quand mme, grommela-t-il, nous
sommes censs travailler la surface dans nos jardins.
Pour un jardin, tu peux dire que tu es servi, dit Sam Regan
en faisant la grimace. Comme cette espce de plante qui pousse
l, tu as un nom pour a ?
Norm Schein, les mains dans les poches de sa salopette,
traversa un terrain sablonneux et friable recouvert dun
semblant de vgtation clairseme et se dirigea vers le jardin
potager qui avait t jadis lobjet de ses soins minutieux. Il
sarrta pour examiner les plates-bandes dans lespoir que de
nouvelles graines spcialement prpares avaient germ. Peine
perdue.
Bette poire, dit Tod en manire dencouragement. Pas
vrai ? Je reconnais les feuilles, malgr les mutations.
Norm arracha une feuille, la porta sa bouche et la recracha
aussitt. Elle tait amre et pleine de sable.
Helen Morris mergea cet instant du clapier, toute
frissonnante sous la froide lumire de Mars.
Nous avons un problme, dit-elle aux trois hommes. Moi
je dis que les psychanalystes, sur la Terre, prenaient cinquante
dollars de lheure, et Fran prtend que ctait seulement pour
trois quarts dheure. Vous comprenez, expliqua-t-elle, nous
43

voudrions mettre un analyste dans notre combin mais il faut


que tout soit prcis parce quil sagit dun article authentique,
fabriqu sur Terre, qui a t livr la semaine dernire par ce
vaisseau de Leo Bulero, vous vous souvenez
Nous nous souvenons, dit Norm Schein dun ton amer.
Il se souvenait aussi du prix demand par lemploy de Leo
Bulero. Et pendant ce temps, dans leur satellite, Allen et
Charlotte Faine vantaient leur marchandise avec force dtails
pour mieux aiguiser leur apptit.
Demande aux Faine, dit Tod, le mari dHelen. Appelle-les
par radio la prochaine fois que leur satellite passera. (Il consulta
son bracelet-montre.) Encore une heure. Ils ont tous les
renseignements techniques sur les articles authentiques.
Dailleurs, il aurait d y avoir une notice dans lemballage. (Il
tait contrari car, bien sr, ctait avec ses peaux les siennes
et celles de sa femme quavait t paye la poupe miniature
reprsentant un psychanalyste humain, livre complte avec
son divan, son bureau et sa bibliothque pleine douvrages
incroyablement bien minifis.)
Tu as consult un analyste quand tu tais sur Terre, dit
Helen en sadressant Norm Schein. Combien est-ce quil ta
pris ?
Cest--dire que jai surtout connu la thrapie de groupe,
dit Norm. la clinique dHygine Mentale de Berkeley, on
payait selon ses revenus. Et, bien sr, Poupe Pat et son petit
ami vont chez un psychanalyste priv.
Il traversa dans toute sa longueur le jardin qui lui avait t
attribu, passant au milieu des feuilles denteles dont aucune
navait rsist aux attaques des micro-parasites locaux. Sil
pouvait trouver une seule plante encore saine, cela suffirait lui
remonter le moral. Tous les insecticides de la Terre avaient
chou ici. Les parasites locaux prospraient merveille.
Pendant dix mille ans ils avaient attendu, arms de patience,
que quelquun savist de faire pousser quelque chose.
Tu ferais mieux darroser, dit Tod.
Ouais, admit Norm Schein.
Il sloigna, morose, en direction du systme de pompage
hydraulique du Chicken Pox, raccord au rseau dirrigation,
44

maintenant en partie ensabl, qui desservait tous les jardins de


leur clapier. Avant darroser, il fallait enlever le sable, se dit-il.
Sils ne mettaient pas la superdrague en action le plus
rapidement possible, ils nallaient plus pouvoir arroser mme
sils en avaient envie. Le fait est quil nen avait pas
particulirement envie.
Mais il ne pouvait pas non plus, comme Sam Regan, se
dsintresser de la situation et redescendre dans son trou pour
bricoler son combin avec amour, apportant un changement
par-ci, une nouveaut par-l ou pire encore, comme lavait
propos Sam Regan, aller extraire une dose de D-Liss de sa
prcieuse cachette et entrer tout de suite en communication.
Nous avons quand mme des responsabilits, pensa-t-il.
Il se tourna vers Helen.
Tu veux demander ma femme de monter ?
Elle pourrait le guider tandis quil conduirait la drague. Fran
avait le coup dil.
Je vais la chercher, dit Sam Regan en se dirigeant vers la
trappe. Personne ne vient avec moi ?
Personne ne le suivit. Tod et Helen Morris taient
maintenant partis inspecter leur propre jardin et Norm Schein
tait occup retirer la housse protectrice de la drague avant de
mettre le lourd vhicule en marche.
Sam Regan dcouvrit Fran Schein accroupie devant le
combin Poupe Pat que les Schein partageaient avec les
Morris, entirement absorbe par la tche quelle accomplissait.
Sans lever les yeux, Fran expliqua :
Nous avons conduit Poupe Pat en ville dans sa nouvelle
Ford dcapotable et nous avons parqu la voiture devant un
compteur et mis une pice. Elle a fait ses courses et maintenant
elle est dans le salon du psychanalyste o elle lit Fortune. Mais
combien paie-t-elle ?
Elle leva la tte, lissa sa longue chevelure brune et lui sourit.
Fran tait sans doute la personnalit la plus attirante et la plus
intense de tout leur clapier ; ce ntait pas la premire fois quil
se faisait cette remarque.
Comment peux-tu, lui dit-il, tamuser avec a sans mcher
du (Il regarda autour de lui. Apparemment ils taient seuls. Il
45

se pencha vers elle en disant tout doucement :) Viens avec moi


et on prendra du D-Liss tous les deux, comme lautre fois.
Daccord ?
Son cur battit plus fort tandis quil attendait la rponse ; le
souvenir du jour o ils avaient prouv ensemble les effets de la
translation le laissait pantelant.
Helen Morris va tre
Non, ils sont en train de faire marcher la drague, l-haut.
Ils en ont pour une bonne heure au moins. (Il prit Fran par la
main et laida se relever.) Cette drague est faite pour quon
sen serve, dit-il en la guidant dans le corridor, pas pour quon
lenterre dans un coin. Elle vieillit et se rouille. Elle devient
moins puissante.
Et Dieu sait que nous payons assez cher, songea-t-il avec
amertume, pour viter de la gcher. Malgr certains mais pas
dans leur clapier qui prtendaient que lnergie assurant la
translation ne dpendait pas du D-Liss mais de la fidlit de
reproduction du combin. Cette thorie tait son sens
absurde, mais elle avait ses partisans.
Comme ils entraient furtivement dans la cellule de Sam
Regan, Fran dclara :
Je veux bien prendre du D-Liss avec toi, Sam, mais
condition que nous ne fassions rien, l-bas sur Terre, que
nous ne ferions pas ici. Dtre Pat et Walt pour un temps ne
nous donne pas le droit
Elle le regarda en fronant les sourcils comme pour lui
reprocher leur dernire escapade et le rendre responsable
lavance de tout ce qui pourrait arriver.
Tu admets donc que nous allons bel et bien sur Terre.
Ils avaient dj discut de ce point fondamental plusieurs
fois dans le pass. Fran avait tendance soutenir que la
translation ne seffectuait quau niveau des apparences, lies aux
manifestations extrieures des objets et endroits concerns, et
non leur essence.
Je crois, pronona Fran lentement tout en dgageant sa
main de celle de Sam et en sarrtant devant lentre de la
cellule, que de toute faon, que ce soit illusion de nos sens,
hallucination provoque par la drogue ou translation vritable
46

de Mars la Terre ( nouveau, elle le fixa gravement.) Je crois


que nous devons nous abstenir. Afin de ne pas contaminer
lexprience de la communication. (Tout en le regardant
dcoller soigneusement du mur le lit mtallique et enfoncer
dans la cavit ainsi rvle un bton muni dun crochet, elle
poursuivit :) Cela devrait tre une exprience purificatrice. Nous
nous dpouillons de nos enveloppes charnelles, nous perdons
notre matrialit comme on dit, pour revtir des corps
immortels, au moins pour un temps. Ou pour lternit, si on
admet, comme certains, que le temps et lespace nexistent plus.
Tu ne crois pas, Sam ? (Elle poussa un soupir.) Je sais que tu ne
penses pas comme moi.
La spiritualit, dit-il dun ton cur tout en retirant le
paquet de D-Liss de la cavit. Tu nies la ralit. Et quest-ce que
tu reois en change ? Rien du tout.
Je reconnais, dit Fran en se rapprochant pour le voir
ouvrir le paquet, que je ne peux pas prouver quon ait quoi que
ce soit gagner pratiquer labstinence. Mais il y a une chose
que je sais. Ce que vous et les autres sensualistes parmi nous
vous vertuez ne pas reconnatre, cest quen prenant du DLiss et en abandonnant notre corps, nous mourons. Et en
mourant nous chappons au poids du (Elle hsita.)
Dis-le, fit Sam en finissant douvrir le paquet.
Avec un couteau, il dtacha une lamelle de la masse
compacte de fibres brunes laspect vgtal.
Du pch, termina Fran.
Sam Regan clata dun grand rire.
Daccord. Au moins, tes positions sont orthodoxes. (La
plupart des colons, en effet, auraient approuv Frein sur ce
point.) Mais, dit-il en remettant le paquet en scurit dans sa
cachette, ce nest pas pour a que jen prends, moi. Pas pour
chapper quelque chose pour avoir quelque chose de plus,
au contraire. (Il referma la porte du rduit, sortit rapidement
son combin Poupe Pat, ltala sur le sol et mit chaque objet en
place avec clrit.) Une chose laquelle, normalement, nous
navons pas droit, ajouta-t-il, comme si Fran ne le savait pas
dj.

47

Le mari de Fran, ou sa propre femme, ou tous les deux mme


pouvaient trs bien les surprendre en tat de translation. Leurs
corps seraient simplement assis distance convenable lun de
lautre, sans quaucun observateur lesprit mal tourn pt rien
voir dindcent. La lgislation tait formelle sur ce point.
Ladultre ne pouvait tre prouv. Des experts de lONU sur
Mars et les autres colonies sy taient essays en vain. Pendant
toute la dure de la translation, tout tait permis : linceste, le
meurtre, nimporte quoi, en restant du point de vue juridique
une simple illusion, un dsir sans consquence.
Cest cette particularit extrmement intressante du D-Liss
qui avait sduit Sam ds le dbut. part cela, la vie sur Mars
prsentait pour lui peu dattraits.
Je crois, dit Fran, que tu es en train de minciter faire le
mal.
Elle sassit dun air attrist, fixant de ses grands yeux bruns
un point imaginaire situ au centre du combin, ct de
limposante garde-robe de Poupe Pat. Lair absent, sans mot
dire, elle jouait avec un manteau de zibeline minifi.
Il lui tendit la moiti de la tablette de D-Liss, mit la part qui
lui revenait dans sa bouche et commena mcher avec avidit.
Toujours maussade, Fran se mit mcher aussi.
Il tait Walt. Il possdait une fuse de sport Jaguar XXB,
vitesse de pointe 25 000 km/h. Ses chemises venaient dItalie et
ses chaussures dAngleterre. Il sveilla et chercha
machinalement du regard la petite tlvision son chevet. Elle
lui servait en mme temps de rveille-matin et serait
automatiquement branche sur le clbre show matinal du
prsentateur Jim Briskin. Coiffe dune perruque rouge vif,
limage de Briskin se matrialisait dj sur lcran. Walt se
dressa sur son sant, enfona un bouton qui fit basculer le haut
de son lit de faon lui fournir un dossier et sinstalla
confortablement pour suivre un instant lmission en cours.
Je me trouve en ce moment au coin de Van Ness Street et
de Market Street San Francisco, annona plaisamment
Briskin, et nous allons dans un instant assister linauguration
du nouvel ensemble souterrain de conapts Sir Francis Drake, le
48

premier tre entirement souterrain. nos cts, venue


spcialement pour cette inauguration, se trouve la clbre
vedette de la chanson
Walt arrta la tlvision, se leva et marcha pieds nus jusqu
la fentre. Il ouvrit les volets et contempla les rues de San
Francisco, chaudes et miroitantes sous le soleil du petit matin,
les collines et les maisons blanches. Ctait samedi matin et, au
lieu daller travailler Palo Alto, il avait rendez-vous
perspective agrable avec sa petite amie Pat Christensen, qui
possdait un petit conapt moderne sur les hauteurs de Potrero
Hill.
Ctait toujours samedi matin.
Dans la salle de bains, il shumecta la figure, fit gicler un peu
de crme raser et se rasa. Tandis quil regardait dans la glace
son visage aux traits familiers, il aperut une note fixe au mur
laide dune punaise et rdige de sa propre criture :
CECI EST UNE ILLUSION. TU ES SAM REGAN, COLON SUR
LA PLANTE MARS. PROFITE BIEN DE TON TEMPS DE
TRANSLATION, VIEUX.
APPELLE TOUT DE SUITE PAT !
Et la note tait signe Sam Regan.
Une illusion, songea-t-il en interrompant son rasage. De
quelle sorte ? Il essaya dvoquer quelque chose. Sam Regan
Mars. Un clapier sinistre oui, une image prenait forme
vaguement dans son esprit ; mais elle semblait si lointaine, si
impossible et si peu convaincante. Il haussa les paules et
continua se raser, intrigu et prsent lgrement dprim.
Bon, trs bien, et mme si la note disait vrai ? Mme si ces
inquitants souvenirs dune pseudo-existence dexil involontaire
dans un environnement inhumain avaient un lien quelconque
avec la ralit ? tait-ce une raison pour saboter ce quil tait en
train de faire ? Il allongea le bras, arracha la feuille de papier et
en fit une boule quil jeta dans la cuvette des W.C.
Ds quil eut fini de se raser, il appela Pat au vidphone.
coute, Walt, fit-elle aussitt, dun ton vif et tranchant.
(Sur lcran, sa chevelure blonde chatoyait ; elle venait de la
49

faire scher.) Je ne veux pas sortir avec toi. Je sais ce que tu as


en tte et a ne mintresse pas, un point cest tout. Je ten prie,
Walt, essaie de comprendre.
Ses yeux dun gris bleut gardaient leur froideur.
Hum, fit-il, branl et cherchant une rponse. Mais il fait
une journe merveilleuse nous devrions aller quelque part.
Visiter le Golden Gate Park, par exemple.
Il va faire trop chaud pour sortir.
Mais non, dit-il, irrit. Ce sera plus tard. Et si on allait se
promener sur la plage et batifoler dans les vagues, non ?
Elle hsitait, visiblement tente.
Mais notre conversation de tout lheure
Il ny a pas eu de conversation. Je ne tai pas vue depuis
une semaine. Depuis samedi dernier. (Il sefforait dtre aussi
ferme et convaincant que possible.) Je passerai te prendre dans
une demi-heure. Mets ton maillot espagnol, le jaune avec des
bretelles.
Oh ! celui-l, fit-elle avec une moue de ddain. Il nest plus
du tout la mode. Mais jen ai un autre, un sudois que tu ne
connais pas. Je le porterai si cest autoris. La vendeuse ntait
pas trs sre.
OK., fit-il, et il raccrocha.
Une demi-heure plus tard il se posait avec sa Jaguar sur la
terrasse de limmeuble rsidentiel de Pat.
Celle-ci tait en sweater et en pantalon. Le maillot, expliquat-elle, tait dessous. Un panier de pique-nique la main, elle
gravit la rampe sa suite jusqu lendroit o tait gare la
fuse.
Insouciante et jolie, elle courait pour le rattraper, ses
sandales clapotant sur le sol. Tout marchait comme il lavait
espr. La journe allait tre une russite malgr tout, malgr
les quelques hsitations quil avait prouves au dpart et qui,
Dieu merci, staient vanouies maintenant.
Attends de voir mon nouveau maillot, dit-elle en se
glissant dans la fuse, le panier sur les genoux. Tout ce quil y a
de plus provocant. Il existe peine. Cest bien simple, il faut
avoir la foi pour y croire. (Et comme il sasseyait ct delle,
elle se pencha sur lui :) Jai rflchi cette conversation que
50

nous avons eue non, laisse-moi finir. (Elle lui mit un doigt sur
les lvres pour le faire taire.) Je sais trs bien quelle a eu lieu,
Walt. Mais en un sens cest toi qui as raison. En fait, ton attitude
est la bonne. Il faut essayer de tirer le plus davantages possible
de la situation. Les minutes nous sont dj assez comptes ou
du moins cest limpression que jai. (Elle sourit faiblement.)
Alors, Walt, conduis aussi vite que tu pourras. Jai hte darriver
locan.
Au mme instant, pratiquement, ils se posaient sur le
parking lextrmit de la plage.
Il va faire plus chaud, dit Pat. Chaque jour un peu plus
chaud, nest-ce pas ? Jusqu ce que ce soit intolrable. (Elle ta
son sweater en le faisant passer par-dessus la tte puis, se
tortillant sur le coussin du vhicule, se dbarrassa de son
pantalon.) Mais nous ne vivrons pas aussi longtemps Ce nest
que dans cinquante ans que plus personne ne pourra mettre le
nez dehors midi. Nous nen sommes pas encore l.
Elle ouvrit la portire et sortit, vtue de son nouveau maillot
de bain. Elle navait pas menti. Il fallait vraiment avoir foi en
linvisible pour distinguer le moindre vtement. Ce dont ni lun
ni lautre ne trouvaient se plaindre.
Ils marchrent cte cte le long de la grve, sarrtant
parfois pour examiner les mduses, les coquillages et les dbris
rejets par les vagues.
En quelle anne sommes-nous ? demanda soudain Pat en
sarrtant brusquement.
Le vent ramenait en arrire sa chevelure flottante dont la
masse cotonneuse formait au soleil un rseau de filaments
dors.
Euh je crois que cest (Mais le souvenir ne lui venait
pas.) Oh ! et puis tant pis ! dit-il, contrari.
Cela na pas dimportance. (Elle lui prit le bras et ils
poursuivirent leur chemin.) Regarde, l-bas, ce petit coin isol
derrire les rochers. (Elle acclra lallure. Son corps
merveilleux ondoyait, ses muscles se tendaient sous leffort,
luttant contre le sable, le vent et la pesanteur oublie dun
monde dsormais perdu.) Est-ce que je suis, comment dj
Fran ? demanda-t-elle soudain. (Elle contourna un rocher.
51

Lcume dune vague lui lcha les pieds, les chevilles. Elle fit un
petit bond en arrire, riant et frissonnant au contact de leau
froide.) Ou bien Patricia Christensen ? (Elle passa les deux
mains dans ses cheveux.) Ils sont blonds, donc je suis Pat.
Poupe Pat. (Elle disparut derrire les rochers. Il la suivit
rapidement.) Jtais Fran, continua-t-elle. Mais maintenant a
na plus dimportance. Jaurais pu aussi bien tre nimporte qui,
Fran ou Helen ou Mary, a ne ferait aucune diffrence
maintenant, hein ?
Si, dit-il en la rattrapant. (Il tait essouffl.) Limportant,
cest que tu sois toujours Fran. En essence.
En essence. (Elle se laissa tomber sur le sable, sallongea
sur un coude et se mit dessiner avec un caillou noir et pointu
des arabesques sur le sable mouill. Puis elle lana le caillou au
loin et sassit face locan.) Mais les apparences cest Pat.
(Elle mit les mains au-dessous de ses seins et les souleva
langoureusement, le visage perplexe.) a, dit-elle, cest Pat.
Pas moi. Les miens sont plus petits, je men souviens.
Il sassit ct delle sans rien dire.
Nous sommes ici, poursuivit-elle, pour faire ce que nous
ne pouvons pas faire l-bas. L o nous avons laiss nos corps
corruptibles. Et tant que nos combins resteront en tat de
fonctionner, tout (Elle fit un geste en direction de locan puis
toucha nouveau son corps, incrdule.) Tout a ne peut pas se
dfaire, nest-ce pas ? Nous avons endoss limmortalit. (Elle se
recoucha sur le dos, colle au sable, et ferma les yeux, un bras
repli contre son visage.) Et puisque nous sommes l et que
nous pouvons faire ce qui est interdit au clapier, ta thorie toi
cest quil faut profiter de loccasion.
Il se pencha sur elle et lembrassa sur la bouche.
lintrieur de sa tte, une voix sleva. Mais moi je le fais
quand a me plat. Et dans chaque membre de son corps
sinstalla une volont trangre. Il se redressa, sloignant de la
fille. Aprs tout, pensa Norm Schein avec un rire, moi je suis
mari avec elle.
Qui ta permis dutiliser mon combin ? demanda Sam
Regan, furieux. Sors de ma cellule. Et je parie que cest avec
mon D-Liss, encore.
52

Cest toi qui nous lavais propos, rpliqua le cohabitant de


son corps spirituel. Jai dcid de te prendre au mot.
Je suis l moi aussi, pensa Tod Morris, et si vous voulez
mon avis
Personne ne te le demande, pensa Norm Schein, irrit.
Personne ne ta demand de venir non plus. Tu nas qu
remonter faire le zouave dans ton jardin minable, si a ne te
plat pas.
Calmement, Tod Morris pensa : Je suis avec Sam. Cest le
seul moment o je puisse faire a. Leurs volonts se
conjugurent ; une fois de plus, Walt se pencha sur la fille
tendue sur le sable. Il lembrassa sur la bouche, longuement
cette fois-ci et avec un moi de plus en plus grand.
Sans ouvrir les yeux, Pat murmura :
Moi aussi je suis l. Cest Helen. Et aussi Mary, ajouta-telle. Mais ce nest pas ta rserve de D-Liss que nous utilisons,
Sam. Nous avons apport le ntre.
Les bras de Poupe Pat se nourent autour de son cou, mus
par limpulsion unique et conjugue des trois femmes. Pris de
court, Sam Regan rompit le contact avec Tod Morris ; il joignit
ses efforts ceux de Norm Schein, et Walt se redressa,
abandonnant Poupe Pat.
Les vagues de locan caressaient leurs chevilles tandis quils
restaient sans rien dire sur la plage, leurs deux corps abritant
six personnes en essence. Deux dans six, songea Sam Regan.
Lternel mystre. Comment une telle chose pouvait-elle
saccomplir ? Toujours la mme question. Mais tout ce qui
mintresse, se dit-il, cest de savoir si oui ou non ils mont pris
mon D-Liss. Et je parie que oui. Ce quils disent, je men fiche.
Je ne les crois pas.
Poupe Pat se leva en disant :
Bon, eh bien, puisquil ne se passe rien par ici, je crois que
je vais aller me baigner.
Elle entra dans leau sur la pointe des pieds puis plongea
dans une gerbe dcume tandis que, tapis dans leur corps
unique, ils la regardaient sloigner.
Nous avons rat notre chance, pensa Tod Morris.
Cest ma faute, admit Sam
53

En unissant leurs efforts, Tod et lui russirent mettre Walt


debout ; il fit quelques pas en direction de la fille puis, dans
leau jusquaux chevilles, simmobilisa.
Dj Sam Regan sentait sestomper leffet de la drogue. Il se
sentait faible et frissonnant et la ralit le rendait malade. Bon
sang, se dit-il. Dj fini. Dj de retour au clapier, la fosse o
nous croupissons comme des vers au fond dune bote, apeurs
par la lumire du jour. Blancs, ples et rpugnants. Il tressaillit.
Tressaillit et vit, une fois de plus, la cellule familire, le lit
de fer, le lavabo, la table et le rchaud Et inertes, tasses sur
elles-mmes dans un coin de la pice, les carcasses vides de Tod
et Helen Morris, Fran et Norm Schein, et de sa propre femme,
Mary. Leurs yeux vides taient grands ouverts et il se dtourna,
pris de nause.
Pos par terre au milieu deux il y avait son combin. Il
sapprocha et observa les poupes Walt et Pat, places au bord
de locan proximit de leur Jaguar. Bien entendu, Poupe Pat
avait sur elle son maillot sudois quasi invisible et un minuscule
panier provisions tait sur le sable, non loin delle.
ct du combin, se trouvait un morceau de papier
demballage qui avait contenu du D-Liss. Il nen restait plus une
miette. Il dirigea son regard en faisant un violent effort sur
lui-mme vers les cinq silhouettes amorphes et vit quun
mince filet de salive bruntre et visqueux leur dgoulinait
encore du coin de la bouche.
Face lui, Fran Schein remua, ouvrit les yeux et poussa un
gmissement. Elle posa son regard sur lui, puis soupira dun air
las.
Ils nous ont rejoints, fit-il.
Nous avons mis trop longtemps. (Elle se leva
maladroitement, trbucha, faillit tomber. Il se leva lui aussi
aussitt et la rattrapa dans ses bras.) Cest toi qui avais raison ;
nous aurions d le faire tout de suite, si nous en avions envie.
Mais (Elle sabandonna contre lui, un instant.) Jaime bien les
prliminaires. Marcher le long de la grve, te montrer le maillot
de bain qui nen est pas un (Elle sourit faiblement.)
Ils en ont encore pour plusieurs minutes, je suppose, dit
Sam. Ils ont pris le D-Liss plus tard que nous.
54

Les yeux largis, elle rpondit :


Cest vrai. (Elle se libra de son treinte, courut vers la
porte, louvrit et disparut au dtour du couloir.) Chez moi,
appela-t-elle. Viens vite !
Il la suivit en riant. Ctait trop drle. Devant lui, la jeune
femme gravissait toute vitesse la rampe qui conduisait son
niveau du clapier. Il la rattrapa, la saisit par la taille au moment
o elle atteignait sa cellule. Ensemble, ils tombrent en riant et
en se dbattant sur le dur plancher de mtal, puis roulrent
jusquau mur oppos.
On les a eus, aprs tout, se dit-il, et il se mit lui dgrafer son
soutien-gorge, dboutonner son chemisier, dfaire la
fermeture glissire de sa jupe et lui ter ses ballerines, le
tout en une seule opration experte ; sa main tait partout et
Fran poussa un soupir qui cette fois ntait pas de lassitude.
Je vais fermer la porte, dit-il.
Il se leva, alla rapidement vers la porte, mit le verrou.
Pendant ce temps, Fran finissait de se dfaire de ses vtements.
Reviens vite, dit-elle. Ne regarde pas. (Elle les mit
sommairement en tas, avec les chaussures par-dessus comme
deux presse-papiers.)
Il se glissa ct delle et elle lagrippa aussitt de ses mains
habiles et lgres ; les yeux illumins, elle se mit louvrage,
dlicieusement.
Ici mme, en plein-cur de leur sinistre demeure
martienne vrai dire, ils navaient russi que grce la bonne
vieille mthode, lunique : la drogue apporte par les
pourvoyeurs furtifs. Cest grce au D-Liss que tout tait
possible ; ils continuaient ne pas pouvoir sen passer. Ils
ntaient libres en aucune faon.
Tandis que les genoux de Fran enserraient ses flancs nus, il
se dit : Et en aucune faon nous ne voulons tre libres. Ctait
juste le contraire, en ralit. Et tout en passant une main
brlante sur le ventre frmissant de Fran, il pensa : Une petite
dose supplmentaire nous ferait mme le plus grand bien.

55

4
lentre de lHpital des Vtrans James Riddle de la
Base III de Ganymde, Leo Bulero tendit son coteux melon en
fourrure de wublon la rceptionniste en blouse blanche et
annona :
Je viens rendre visite lun de vos malades, un certain Mr
Eldon Trent.
Je regrette beaucoup, monsieur, commena la jeune fille,
mais il linterrompit :
Dites-lui que Leo Bulero est ici, vous entendez ? Leo
Bulero.
Il lorgna en direction du registre, sous la main de la fille, et
releva le numro de la chambre dEldritch. Tandis quelle se
tournait vers son standard, il prit dun pas dcid la direction du
couloir. Quils aillent au diable, se dit-il. Je nai pas fait des
millions de kilomtres pour rien ; jentends voir cet homme, ou
cette chose, peu importe.
Un soldat de lONU en uniforme et arm larrta sur le pas de
la porte, un trs jeune homme aux yeux clairs et humides
comme ceux dune fille ; des yeux qui disaient non
catgoriquement, mme lui.
Daccord, grommela Leo. Mais, sil savait qui est devant sa
porte, il vous ordonnerait de me laisser entrer.
son oreille, une voix fminine et perante le fit sursauter :
Comment avez-vous dcouvert que mon pre est ici,
monsieur Bulero ?
Il se retourna et vit une femme dallure trapue, ge environ
de trente-cinq ans. Elle le contemplait avec attention et il se dit :
Cest Zoe Eldritch. Je la reconnatrais entre mille ; elle figure
assez souvent dans le carnet mondain des homojournaux.
Un officiel des Nations Unies sapprocha deux.
Miss Eldritch, si vous le dsirez, nous pouvons demander
Mr Bulero de quitter les lieux ; cest vous de dcider.
56

Il adressa un sourire Leo qui lidentifia aussitt. Ctait le


chef de la division juridique de lONU, le suprieur de Ned Lark,
Frank Santina. Alerte, lil sombre, vibrant de tout son corps,
Santina les regarda lun aprs lautre, attendant une rponse.
Non, dit finalement Zoe Eldritch. Du moins, pas tout de
suite. Pas tant que je ne saurai pas comment il a dcouvert que
mon pre est ici. Nest-ce pas, monsieur Bulero ?
Santina murmura :
Il tient probablement a dun de ses cognitifs prvog. Pas
vrai, Bulero ?
contrecur, Leo acquiesa.
Voyez-vous, Miss Eldritch, expliqua Santina, un homme
comme Bulero peut acheter nimporte quoi, nimporte quelle
forme de talent. Cest pourquoi nous lattendions. (Il dsigna les
deux gardes en faction la porte de Palmer Eldritch.) Et cest la
raison pour laquelle il faut quils soient deux, en permanence.
Comme je vous lai dj expliqu.
Il ny a pas moyen de discuter affaires avec Palmer
Eldritch ? demanda Bulero. Cest pour cela que je suis venu. Je
nai aucune intention illicite, croyez-le bien. mon avis, ou bien
vous tes tous fous ou bien vous essayez de cacher quelque
chose.
Vous vous sentez coupables. (Il les observa tour tour mais
nobtint aucune raction.) Est-ce que Palmer Eldritch est
vraiment ici, dabord ? fit-il. Je parie que non. ( nouveau,
aucune raction ; aucun de ses deux interlocuteurs ne releva le
dfi.) Jen ai assez, dit-il. Le voyage a t fatigant. Allez tous
vous faire pendre. Je vais aller manger un morceau, puis trouver
une chambre dhtel o je dormirai dix heures daffile et
oublierai tout a. (Il leur tourna le dos et sloigna.)
Ni Santina ni Miss Eldritch ne firent le moindre geste pour
lempcher de partir. Frustr, il poursuivit son chemin, en proie
une rancur oppressante.
La seule faon darriver joindre Palmer Eldritch serait
dutiliser un intermdiaire. Peut-tre, songea-t-il, Flix Blau et
sa police prive trouveraient-ils un moyen. Cela valait la peine
dessayer.

57

Chaque fois quil tait abattu ce point, plus rien ne semblait


avoir dimportance. Pourquoi ne pas faire ce quil avait dit :
manger quelque chose, saccorder un repos dont il avait grand
besoin et oublier Palmer Eldritch pour linstant ? Quils aillent
tous au diable, se dit-il en quittant lhpital et en suivant le
trottoir la recherche dun taxi. Il pensait la fille dEldritch.
Cette femme hommasse avec ses cheveux coups court et pas de
maquillage. Pouah !
Il trouva un taxi et se laissa emporter en lair tout en
rflchissant.
Grce au vidsystme de lappareil, il contacta Flix Blau sur
la Terre.
Je suis content que vous appeliez, dit ce dernier ds quil
leut identifi. Une organisation vient de se constituer Boston
dans des circonstances assez troublantes. Elle semble avoir
surgi comme a, du jour au lendemain, au grand complet.
Quest-ce quelle fait ?
Ils se prparent lancer quelque chose ; tout le rseau
commercial est en place, y compris trois satellites publicitaires
analogues aux vtres, un sur Mars, un sur Io et un sur Titan. Le
bruit court quils vont exploiter un article entrant directement
en comptition avec vos Combins Poupe Pat. Cela
sappellerait la Petite Amie Connie. Joli, nest-ce pas ?
Et comment dire ladditif ?
Aucun renseignement l-dessus. supposer quil y en ait
un, il serait sans doute en dehors des circuits lgaux. Est-ce
quun combin reprsente un intrt quelconque en dehors de
son additif ?
Aucun.
Alors, cela rpond votre question.
Je vous ai appel, dit Leo, pour voir si vous pouviez
trouver un moyen de me faire rencontrer Palmer Eldritch. Il se
trouve ici, sur la Base III de Ganymde.
Vous vous souvenez de mon rapport concernant
limportation par Eldritch dun lichen analogue celui qui entre
dans la fabrication du D-Liss ? Navez-vous pas limpression
que, derrire cette firme de Boston, il pourrait y avoir Palmer
Eldritch ? Quoique, mon avis, ce serait un peu rapide. Mais
58

rien ne soppose ce quil ait prvenu sa fille par radio il y a des


annes.
Il faut absolument que je le voie.
Il est lHpital James Riddle, je prsume. Cest ce que
nous souponnions dj. propos, est-ce que vous avez dj
entendu parler dun certain Richard Hnatt ?
Jamais.
Un reprsentant de cette nouvelle maison de Boston la
contact lautre jour et a conclu avec lui une transaction
commerciale. Ce reprsentant, un nomm Icholtz
Quel bourbier, dit Leo. Et je ne peux mme pas arriver
jusqu Eldritch. Santina est devant la porte avec cette gouine.
(Et avec ces deux-l, personne ne russirait passer, se dit-il.)
Il donna Flix Blau ladresse dun htel de la Base III, celui
o il avait laiss ses bagages, et raccrocha.
Je crois quil a raison, se dit-il. Ce nouveau concurrent doit
tre Palmer Eldritch. Cest bien ma veine. Palmer Eldritch
rentre de Prox et dcide de se lancer dans les affaires, et il faut
que ce soit juste moi qui me trouve dans sa ligne de tir.
Pourquoi est-ce que je ne fabrique pas bien tranquillement des
dispositifs de guidage pour fuses, avec des concurrents
normaux comme General Electric ou General Dynamics ?
Maintenant le lichen rapport par Eldritch commenait le
proccuper pour de bon. Une amlioration par rapport au DLiss, probablement. Meilleur march la production, capable
de fournir une translation de dure et dintensit suprieures.
Fichtre !
Une ide farfelue germa dans son esprit. Il se souvenait
dune organisation, manant de la Rpublique Arabe Unie, qui
louait les services dassassins spcialiss. Mais ils pouvaient
toujours y aller, avec Palmer Eldritch Un homme pareil, une
fois quil avait une ide en tte
Et cependant la prcognition de Rondinella Fugate
demeurait : un jour, il serait inculp pour le meurtre de Palmer
Eldritch.
Selon toute vraisemblance il trouverait un moyen malgr les
obstacles.

59

Il avait avec lui une arme si petite, si infime que mme la


fouille la plus pousse ne parviendrait pas la dceler. Cela
faisait quelque temps quun chirurgien de Washington la lui
avait cousue dans la langue : une aiguille empoisonne,
autoguide et haute vlocit, base sur un modle conu par
les Sovitiques mais nettement amliore en ceci quune fois
quelle avait atteint sa victime elle se dissolvait compltement,
sans laisser aucune trace. Le poison tait galement original ; il
nagissait nullement sur le cur ou sur la respiration. En fait ce
ntait pas un poison mais un virus filtrant qui se multipliait
dans le sang de la victime et causait la mort dans les quarantehuit heures. Il tait dune espce peu connue, carcinomateuse,
importe dune des lunes dUranus, et lui avait cot une
fortune. Tout ce quil avait faire tait de se tenir une
longueur de bras de sa victime en puissance et dexercer de la
main une pression la base de sa langue tout en sortant celle-ci
dans la direction voulue. Ainsi, sil pouvait seulement approcher
Eldritch
Et je ferais mieux de my prendre, savisa-t-il, le plus tt
possible, avant que cette socit bostonienne soit en tat de
produire. Avant quelle puisse fonctionner mme sans laide
dEldritch. Comme toutes les mauvaises herbes, il fallait
larracher de bonne heure ou pas du tout.
Aprs avoir regagn son htel, il appela les Combins P.P.
pour savoir sil y avait du nouveau.
Oui, rpondit Miss Gleason ds quelle leut reconnu. Il y a
eu une communication dune certaine Miss Impatience White
si jai bien pris son nom. Voici son numro. Cest sur Mars.
Elle mit la feuille de papier en vidence contre lcran.
Tout dabord Leo se demanda qui pouvait bien tre cette
femme. Puis il se souvint et un frisson le parcourut. Elle !
Pourquoi appelait-elle ?
Je vous remercie, grommela-t-il, et il raccrocha. Bon Dieu,
si jamais la division juridique de lONU avait t lcoute car
Impy White, qui oprait partir de Mars, tait lune de ses
meilleures pourvoyeuses en D-Liss.
Avec beaucoup de rpugnance, il composa le numro.

60

Lil vif et le visage menu, non dpourvue dun certain


charme, limage dImpy White se forma sur le vidcran. Il se
ltait toujours reprsente beaucoup plus trapue. En fait, elle
avait une vigueur nerveuse.
Monsieur Bulero, ds que jaurai fini de parler
Il ny avait pas dautre liaison ?
Il existait bien un moyen moins direct par lequel Conner
Freeman, chef des oprations sur Vnus, pouvait entrer en
contact avec lui. Impy White aurait pu passer par Freeman, son
suprieur.
Jai visit un clapier ce matin, monsieur Bulero, dans
lhmisphre sud de Mars, avec une cargaison. Les colons nen
ont pas voulu. Sous prtexte quils avaient dpens toutes leurs
peaux dans lachat dun nouveau produit. De la mme catgorie
que ce que nous vendons. Le K-Priss. Et
Leo Bulero coupa la communication et resta dans son
fauteuil en silence, branl. Il rflchissait.
Je dois dabord ne pas maffoler, se dit-il. Aprs tout,
jappartiens une varit humaine volue. Ctait donc bien
a : le nouveau produit de cette firme de Boston. Driv du
lichen dEldritch, vraisemblablement. Il est couch dans son lit
dhpital moins dun kilomtre de moi, et il dirige tout
distance, sans doute par lintermdiaire de Zoe, sans que je
puisse faire quoi que ce soit. Tout le processus est en marche. Il
est dj trop tard pour moi. Mme cette aiguille dans ma
langue, se dit-il, elle ne sert plus rien.
Mais je trouverai quelque chose, jen suis sr. Comme
toujours.
Ce ntait pas encore la fin des Combins P.P.
Le seul ennui tait : que faire ? La rponse lui chappait, ce
qui ntait pas fait pour calmer ses sueurs froides.
Inspire-moi, dveloppement cortical artificiellement
acclr, pensa-t-il en guise de prire. Que Dieu maide
terrasser mes ennemis. Peut-tre que si je faisais appel mes
cognitifs prvog, Roni Fugate et Barney Mayerson peut-tre
quils trouveraient quelque chose. Surtout Barney, ce vieux
routier. Il na pas encore t mis contribution dans cette
affaire.
61

Une fois de plus, il appela les Combins P.P. sur la Terre.


Cette fois-ci, il demanda le service de Barney Mayerson.
Il se souvint alors des dmls de Barney avec le
recrutement, de son besoin urgent de prouver son incapacit de
supporter une trop grande tension nerveuse sil ne voulait pas
finir ses jours dans un clapier martien.
Cette preuve, se dit Leo Bulero, je la lui fournirai. Il peut
considrer que le danger est dores et dj cart.
Lorsque lappel de Ganymde fut enregistr, Barney
Mayerson tait seul dans son bureau.
La conversation ne dura pas longtemps ; lorsquil eut
raccroch, Barney regarda sa montre et smerveilla. Cinq
minutes peine. Un tournant de son existence.
Il se leva, enfona le bouton de son intercom et dit :
Je ny suis pour personne jusqu nouvel ordre. Pas mme
pour surtout pas pour Miss Fugate.
Il se dirigea vers la fentre et contempla la rue dserte et
brlante.
Leo lui avait mis toute laffaire sur les bras. Ctait bien la
premire fois quil voyait son patron seffondrer. Incroyable,
songea-t-il : Leo Bulero mis en chec par le premier concurrent
quil ait jamais connu. Lapparition de cette nouvelle compagnie
de Boston lavait totalement dcontenanc. Il navait pas
lhabitude. Lhomme tait devenu, pour linstant tout au moins,
un petit enfant.
Il ne faisait aucun doute que Leo finirait par se tirer daffaire.
Mais en attendant quest-ce que je peux y gagner ? se
demanda Mayerson, sans voir tout de suite la rponse. Je peux
venir en aide Leo, mais quest-ce que Leo peut faire pour moi ?
Cette dernire question tait plus son got ; en fait ctait la
seule faon denvisager les choses. Ctait Leo lui-mme qui,
depuis des annes, lui avait appris penser de cette faon. Son
patron naurait pas voulu quil en ft autrement.
Aprs avoir mdit quelques instants, il se concentra, comme
Leo le lui avait demand, sur lavenir. Et tant quil y tait, il
examina une fois de plus sa propre situation par rapport au
recrutement.

62

Mais le sujet tait trop mince, trop insignifiant pour figurer


dans les annales publiques. Il navait pas de grands titres
dhomojournaux prospecter, pas de bulletins dinformation
couter ce ntait nullement comparable au problme soulev
par Leo. Bien au contraire, il percevait une profusion darticles
de presse o les noms de Leo et de Palmer Eldritch taient
voqus. Naturellement, tout cela tait noy dans un nombre
incalculable dalternatives confuses et contradictoires. Leo
rencontrant Eldritch ; Leo ne le rencontrant pas. Et il se
concentra de toutes ses forces Leo inculp pour le meurtre de
Palmer Eldritch ! Bon Dieu ! quest-ce que cela voulait dire ?
Ni plus ni moins, dcouvrit-il en approfondissant ses
recherches, que ce qui tait crit. Et si Leo tait arrt, jug et
condamn, cela pouvait trs bien signifier la fin des Combins
P.P. en tant quentreprise qui lui versait son salaire, et donc la
fin dune carrire laquelle il avait tout sacrifi, y compris son
mariage et la femme que encore maintenant ! il aimait.
De toute vidence, son intrt lui commandait,
imprativement, de prvenir Leo. Mais mme ainsi le
renseignement pouvait tre exploit avec profit.
Il rappela Lo.
Jai ce que vous mavez demand.
Bravo. (Leo triomphait ; son visage color, oblong,
surmont de son bulbe chitineux, semblait respirer de
soulagement.) Je vous coute, Barney.
Il se prsentera bientt une situation que vous pourrez
exploiter, dit Barney. Vous arriverez rencontrer Palmer
Eldritch. Pas lhpital o il est en ce moment, mais ailleurs. Il
sera transfr quelque part, sur sa demande. (Avec prcaution,
car il ne voulait pas dvoiler tout ce quil avait appris, Barney
ajouta :) Il y aura un certain refroidissement dans ses relations
avec lONU. Il se sert deux maintenant, tant quil est invalide,
pour assurer sa protection, mais ds quil ira mieux
Des dtails, demanda aussitt Leo en inclinant la tte de
ct avec vivacit.
Je voudrais quelque chose en change.
De quoi ? (Le visage de Leo sassombrit.)

63

En change de la date et de lendroit exacts o vous


pourrez rencontrer Palmer Eldritch avec succs.
Leo grommela :
Et quest-ce que vous allez me demander ?
Il dvisagea Barney avec apprhension. Lvolthrapie ne lui
avait pas apport la tranquillit.
Un quart pour cent de votre chiffre daffaires pour les
Combins P.P non compris vos autres revenus.
Il faisait allusion au rseau de plantations sur Vnus do
provenait le D-Liss.
Par tous les diables ! sexclama Leo en respirant
bruyamment.
Et ce nest pas tout.
Quest-ce que vous voulez de plus ? Vous serez riche.
Je dsire que la structure du systme de conseillers prvog
que vous utilisez soit remodele. Chacun gardera son poste et
occupera nominalement les mmes fonctions qu prsent,
cette seule diffrence prs : toutes les dcisions devront mtre
pralablement soumises pour acceptation dfinitive. Jaurai un
droit de contrle absolu sur toutes les questions importantes.
Ainsi je ne serai plus la tte dune rgion dtermine ; vous
pourrez donner New York Roni ds que
Assoiff de pouvoir, dit Leo dune voix grinante.
Barney haussa les paules. Il pouvait appeler cela comme il le
voudrait. Le principal tait que sa carrire arrivait son point
culminant. Et cest ce que tout le monde recherchait. Leo Bulero
le tout premier.
Daccord, dit Leo en hochant la tte. Si a vous amuse,
vous pouvez mener tous les autres conseillers prvog la
baguette ; moi, a ne me gne pas. Et maintenant, dites-moi
comment, o et quand
Vous pourrez rencontrer Palmer Eldritch dans trois jours.
Un de ses propres vaisseaux, sans marque extrieure, lui fera
quitter Ganymde aprs-demain pour le conduire dans sa
rsidence de la Lune. Il y poursuivra sa convalescence, mais en
dehors du territoire des Nations Unies. Frank Santina
nexercera plus aucune emprise sur les vnements, aussi vous
pouvez loublier. Le 23, Eldritch recevra des journalistes dans sa
64

proprit et il leur donnera sa version de ce qui sest pass


pendant son voyage. Il sera de bonne humeur du moins cest
ce que diront les reporters et apparemment en bonne sant et
heureux dtre de retour. Et il insistera beaucoup sur
Dites-moi seulement comment je ferai pour entrer. Il y
aura quand mme un service dordre.
Pour votre gouverne, dit Barney, je vous signale que les
Combins P.P. font paratre quatre fois par an un bulletin
spcialis intitul Problmes de la minification. Cest une si
petite affaire que vous ne savez probablement pas quelle existe.
Vous me suggrez dy aller en tant que reporter au nom de
notre organe maison ? Je pourrais pntrer dans le saint des
saints rien que sur cette base-l ? (Leo semblait cur.) a
alors, dire que jai pay pour avoir un renseignement aussi
miteux ! Demain, si a se trouve, cela figurera dans tous les
homojournaux. Si les journalistes sont invits, il faut bien que
la nouvelle soit rendue publique.
Barney haussa les paules sans prendre la peine de rpondre.
Jai limpression de mtre fait avoir, dit Leo. Je me suis
trop prcipit. Enfin, ajouta-t-il avec philosophie, vous pouvez
peut-tre me dire ce quil donnera aux reporters en guise
dexplications. Qua-t-il dcouvert dans le systme de Prox ?
Est-ce quil fait allusion aux lichens quil a ramens avec lui ?
Oui. Il prtend quil sagit dune varit inoffensive,
approuve par le Bureau de Contrle des Stupfiants des
Nations Unies, et destine remplacer (il hsita) certains
produits toxiques largement rpandus. Et
Et, termina Leo dune voix glace, il va annoncer la mise
sur pied dune organisation destine couler ce merveilleux
produit non toxique.
Oui, fit Barney, sous le nom de K-Priss et avec le slogan
suivant : La gomme K-Priss, le meilleur des caprices.
Crnom de nom !
Tous les dtails ont t mis au point depuis longtemps par
laser-radio intersystmes, par lintermdiaire de sa fille avec
laccord de Santina et de Lark, des Nations Unies ; en fait, avec
lapprobation de Hepburn-Gilbert lui-mme. Ils voient l un
moyen de mettre fin au trafic du D-Liss.
65

Il y eut un moment de silence.


Cest bon, dit Leo dune voix rauque au bout dun certain
temps, je regrette seulement que vous nayez pas su prvoir tout
cela un ou deux ans lavance. Il est vrai que vous ntes quun
employ et que personne ne vous avait rien demand.
Barney haussa les paules.
Avec une expression sinistre, Leo Bulero raccrocha.
Et voil, se dit Barney. Jai enfreint la rgle dor du parfait
employ : ne dites jamais votre suprieur une chose quil na
pas envie dentendre. Je me demande quelles vont tre les
consquences.
La sonnerie du vidphone retentit nouveau ; une fois de
plus, le visage de Leo Bulero se forma sur lcran.
coutez, Barney. Je viens de penser quelque chose. a ne
va pas vous faire plaisir, aussi prparez-vous.
Je suis prt.
Jai oubli, et jai eu tort, que javais dj eu une
conversation avec Miss Fugate et quelle est au courant de
certains vnements futurs concernant Palmer Eldritch et moimme. vnements dont elle pourrait ventuellement, si elle se
voyait contrarie et votre ide de mener tout le monde la
baguette la contrarierait certainement tirer parti contre nous.
En fait, jai rflchi et je me suis dit quil ny avait pas de raison
pour que tous mes conseillers prvog ne finissent pas par en
savoir autant ; aussi cette ide de vous mettre la tte de
Ces vnements auxquels vous faites allusion,
interrompit Barney, concernent votre inculpation pour
lassassinat de Palmer Eldritch. Vrai ou faux ?
Leo poussa un grognement, respira bruyamment et le
considra dun air morose. Finalement, avec beaucoup de
rpugnance, il approuva.
Je ne vous laisserai pas vous ddire, fit Barney. Vous venez
linstant de me faire certaines promesses et jentends que vous
les
Mais, geignit Leo, cette idiote de fille, on ne peut pas sy
fier, elle va aller trouver les flics de lONU. Elle est en train de
me possder, Barney !
Moi aussi, fit remarquer ce dernier tranquillement.
66

Oui, mais ce nest pas la mme chose. Je vous connais


depuis des annes. (Leo parut rflchir rapidement, examinant
la situation laide de toutes ses facults du stade, comme il
aimait le dire plaisamment : Homo sapiens amlior.) Vous
tes un chic type. Vous ne seriez pas capable de faire ce quelle
veut faire. Et je peux toujours vous offrir le pourcentage sur le
chiffre daffaires que vous mavez demand. Hein ? (Il considra
Barney avec anxit mais avec une dtermination inbranlable.
Il venait darrter sa dcision.) Quest-ce que vous en dites ?
Nous tombons daccord l-dessus ?
Nous sommes dj tombs daccord.
Mais bon Dieu, puisque je vous dis que javais oubli
Si vous ne tenez pas vos promesses, dit Barney, je vous
quitte. Jirai ailleurs exercer mon talent.
Il avait attendu cela depuis trop dannes pour pouvoir
reculer maintenant.
Vous ? dit Leo, incrdule. Je vois. Il ne sagit mme plus
daller trouver la police. On veut changer de bord prsent.
Rallier Palmer Eldritch.
Barney ne dit rien.
Espce de faux jeton ! fit Leo. Voil donc ce quon gagne
essayer de tenir le coup dans les moments difficiles. Mais je
vous avertis : je ne suis pas si sr que Palmer vous accepterait. Il
a probablement dj organis son service prvog ; et si cest le
cas il doit dj tre au courant de ma (Il sinterrompit.)
Entendu ; je prends le risque. Je crois que vous pchez par excs
dorgueil, Barney. Comment les Grecs appelaient-ils a ?
Hubris ? Comme Satan, vous voulez aller trop loin ; eh bien,
allez-y. Faites tout ce que vous voudrez, dailleurs. Je men
moque. Et bonne chance, mon vieux. Fates-moi savoir
comment vous vous en tirez. Et la prochaine fois quil vous
viendra lenvie de faire chanter quelquun
Barney coupa la communication. Lcran prit un ton gris
terne. Gris, se dit-il, comme tout ce qui est en moi et autour de
moi ; gris comme la ralit. Il se leva, raide, et marcha de long
en large dans son bureau, les mains dans les poches.
Le mieux que jaie faire lheure quil est, dcida-t-il, cest
que le ciel me protge de faire quipe avec Roni Fugate.
67

Parce que cest delle que Leo a le plus peur, et juste titre. Il
doit y avoir une galaxie de choses quelle ferait et que je ne ferais
pas. Et Leo le sait trs bien.
Il se rassit son bureau et envoya chercher Roni.
Salut, fit-elle lorsquelle apparut, vtue dune pittoresque
robe en soie la pkinoise, sans soutien-gorge. Que se passe-til ? Jai essay de te voir il y a une minute, mais
Tu ne te promnes donc jamais avec tes vtements au
complet ? Tiens, ferme la porte.
Elle ferma la porte.
Cependant, ajouta Barney, je dois te rendre cette justice :
tu as t exquise au lit hier soir.
Merci. (Son visage frais et juvnile sclaira.)
Est-ce que tu prvois avec certitude que notre employeur
va assassiner Palmer Eldritch ? Ou bien y a-t-il un doute ?
Elle avala sa salive, inclina la tte de ct et murmura :
Mais cest quil est pourri de talent ! (Elle sassit en
croisant ses jambes, qui taient nues.) Bien sr quil y a un
doute. Dabord, je trouve que cest idiot de la part de Mr Bulero,
puisque cela entrane la fin de sa carrire. Les journaux ne
connaissent pas ne connatront pas son mobile, aussi je ne
peux pas savoir, mais il faut que ce soit quelque chose dnorme,
de terrifiant, tu ne trouves pas ?
La fin de sa carrire, dit Barney, cest aussi la fin de la
tienne et de la mienne.
Mais non, fit Roni. Pas forcment, mon chri. Rflchis un
peu. Mr Palmer Eldritch va prendre sa place dans le domaine de
la minification. Cest le mobile le plus probable de Mr Bulero.
Bon. Est-ce que a ne nous donne pas dj un aperu des
ralits conomiques venir ? Mme si Mr Eldritch mourait, il
est plus que probable que son organisation
Alors on dserte et on passe chez Eldritch ? Tout
simplement ?
Roni sembla rflchir, les sourcils froncs, puis elle dclara
en choisissant ses mots :
Non, ce nest pas ce que je veux dire exactement. Mais il
faudra veiller garder nos distances par rapport Mr Bulero ;
nous navons pas nous laisser entraner dans sa chute Jai
68

encore beaucoup dannes devant moi, et toi aussi dans une


moindre mesure.
Merci, dit-il dun ton acide.
Ce quil faut maintenant, cest tablir soigneusement nos
plans. Et si des cognitifs ne sont pas capables de faire des
projets davenir
Jai fourni Leo des renseignements qui amneront une
rencontre entre Palmer Eldritch et lui.
Est-ce que tu as song quils pourraient arriver conclure un
accord ? (Il la regarda avec insistance.)
Je je ne vois rien de ce genre. Aucun article
dhomojournal qui en parle.
Seigneur, fit-il dun air suprieur. Ils ne vont pas le crier
sur les toits.
Ah (Mortifie, elle hocha la tte.) Je crois que tu as
raison.
Et si une telle chose arrive, poursuivit Barney, je ne donne
pas cher de nous deux. Si nous quittions Leo pour Eldritch,
nous nen serions pas moins sa merci, et dans ce cas autant
abandonner tout de suite la carrire de conseiller prvog. (Cela
ne faisait pour lui aucun doute, et il voyait lexpression de
Roni Fugate quelle partageait son sentiment.) Si nous essayons
de contacter Palmer Eldritch
Pas si . Nous ne pouvons pas faire autrement.
Pourquoi ? Nous pouvons trs bien continuer comme a.
(En bons employs de Leo Bulero, se dit-il, quil surnage ou quil
coule, quittes disparatre compltement avec lui.) Mais je vais
te dire ce quon pourrait faire : nous entendre avec tous les
autres conseillers prvog qui travaillent aux Combins P.P. pour
former un syndicat. (Ctait une ide quil chrissait depuis des
annes.) Une guilde, en quelque sorte, jouissant dun monopole.
Nous pourrions alors dicter nos conditions la fois Leo et
Eldritch.
Tu oublies, dit Roni, quEldritch dispose, de toute
vidence, de sa propre quipe de conseillers prvog. (Elle le
regarda en souriant.) Mon pauvre chou, tu ne sembles pas
savoir trs bien ce quil faut faire. a se voit sur ta figure. Et dire

69

que tu as des annes dexprience ! (Elle hocha tristement la


tte.)
Je vois, dit-il, pourquoi Leo avait tellement peur de te
contrarier.
Parce que je dis la vrit ? fit-elle en arquant les sourcils.
Peut-tre. Cest vrai que tout le monde a peur de la vrit. Toi,
par exemple tu ne veux pas admettre que si tu as dit non ce
malheureux reprsentant en cramiques, ctait pour exercer
une forme de reprsailles sur la femme qui
Tais-toi ! fit-il, sauvagement.
Et sais-tu o il doit se trouver en ce moment, ce type ?
Chez Palmer Eldritch, tout simplement. Tu lui as fait et sa
femme par la mme occasion une faveur. Tandis que, si tu
avais dit oui, tu les aurais lis au sort dune compagnie
dclinante tout en leur tant leur unique chance de (Elle
sinterrompit.) Je te fais du mal.
Il fit un geste vague.
Tout cela na rien voir avec la raison pour laquelle je tai
fait venir.
Cest juste, admit-elle. Tu mas fait venir pour que nous
mettions au point ensemble la meilleure faon de trahir Leo
Bulero.
coute, commena-t-il, dcontenanc.
Cest pourtant ainsi. Tu sais que tu ne peux pas ten tirer
tout seul. Tu as besoin de moi. Je nai pas encore dit non,
rassure-toi. Cependant, je ne pense pas que ce soit le lieu ni le
moment de discuter de a, attendons dtre la maison, au
conapt. Daccord ? (Elle lui adressa un sourire panoui, dune
chaleur communicative.)
Daccord. (Cest elle qui avait raison.)
Comme ce serait triste, dit-elle, sil y avait un micro cach
dans ton bureau. Peut-tre toute cette conversation a-t-elle t
enregistre lintention de Mr Bulero.
Au lieu de cesser, son sourire stait accentu. Il tait fascin.
Cette fille ne tremblait devant rien ni personne sur la Terre, ou
mme dans le systme solaire tout entier, se dit-il.
Il aurait bien voulu tre comme elle. Car il subsistait un
problme qui le hantait tout particulirement et quil navait
70

encore abord ni avec Leo ni avec elle, mais qui devait


certainement tracasser Lo et elle aussi, si elle avait lesprit
aussi rationnel quelle le prtendait.
Il restait encore tablir la preuve que ce qui tait revenu de
Prox, la personne ou la chose qui stait crase sur Pluton, tait
bien Palmer Eldritch.

71

5
Financirement nanti par le contrat sign avec les
promoteurs du K-Priss, Richard Hnatt sempressa dappeler
lune des cliniques dvolthrapie du Dr Willie Denkmal dans les
Deux-Allemagnes. Il choisit la plus centrale, Munich, et
demanda une rservation pour Emily et pour lui.
Me voil au pinacle, songea-t-il tout en attendant avec Emily
dans le salon tape--lil dcor de peaux de gnoff du
Dr Denkmal. Comme son habitude, ce dernier avait tenu
avoir en personne un premier entretien avec eux bien que,
naturellement, le traitement proprement dit ft toujours men
bien par des membres de son quipe.
a me rend nerveuse, chuchota Emily. (Elle avait une
revue sur les genoux mais se sentait incapable de lire.) Cest si
peu naturel.
Pas du tout, rpliqua Hnatt avec vigueur. Il sagit au
contraire dune acclration du processus volutif naturel, qui
dailleurs ne sarrte jamais. Il se fait simplement un rythme si
lent que nous ne le percevons pas. Regarde nos anctres de lge
des cavernes : leur corps tait couvert de poils, ils navaient pas
de menton et leur cerveau occupait une zone frontale rduite. Et
ils avaient dnormes molaires soudes pour mcher des graines
crues.
Daccord, dit Emily en hochant la tte.
Et plus nous nous en loignerons, mieux cela vaudra. Ils
ont volu pour faire face lre de la glace ; nous, nous devons
voluer pour affronter lre du feu : tout juste le contraire. Et
nous avons besoin pour cela de cette substance chitineuse et de
laltration de notre mtabolisme qui nous rend capables de
dormir tout veills et aussi de
Du bureau du Dr Denkmal, un individu petit et gros, au type
allemand trs prononc, avec des cheveux blancs et une
moustache la Albert Schweitzer, venait de sortir. Quelquun
72

laccompagnait et Richard Hnatt put voir de prs pour la


premire fois de sa vie les effets de lvolthrapie. Cela faisait un
autre effet que de regarder les photos dans le carnet mondain
des homojournaux.
La tte de cet homme lui rappelait une photographie quil
avait vue jadis dans un manuel. La photo avait pour lgende :
Hydrocphale. Ctait le mme renflement au-dessus de la ligne
des sourcils ; le crne tait nettement en forme de dme et
semblait bizarrement fragile. On comprenait tout de suite en le
voyant pourquoi ceux qui avaient eu la chance de subir le
traitement avaient t familirement surnomms les
bulbocrnes. On dirait que a va clater, se dit Hnatt,
impressionn. Et cette espce dcorce massive. Les cheveux
avaient laiss place un rseau de chitine plus fonc et plus
uniforme. Bulbocrne ? Une noix de coco, plutt.
Ah ! Monsieur Hnatt, dit le docteur Denkmal en passant
devant eux, et madame Hnatt. Je serai vous dans une minute.
(Il se tourna vers lhomme qui laccompagnait.) Vous avez de la
chance que nous ayons pu vous recevoir aujourdhui, monsieur
Bulero. Dans un si court dlai. En tout cas, je puis vous dire que
vous navez pas du tout recul ; en fait, vous avez mme
progress un peu.
Mais Mr Bulero tait en train de dvisager Richard Hnatt.
Jai dj entendu votre nom quelque part. Ah ! oui, cest
Flix Blau qui ma parl de vous. (Son visage suprmement
intelligent sassombrit et il ajouta :) Vous avez rcemment sign
un contrat avec une firme de Boston appele (le visage oblong
et comme dform par un miroir dfectueux se tendit) les
Produits K-Priss ?
A allez au diable ! bredouilla Hnatt. Votre conseiller
prvog nous a claqu la porte au nez.
Leo Bulero le considra un instant, puis se tourna en
haussant les paules vers le Dr Denkmal.
Je repasserai dans deux semaines.
Deux ! Mais
Denkmal fit un geste de protestation.
Dans une semaine cest impossible. Je quitte la Terre pour
un certain nombre de jours.
73

nouveau, le regard de Bulero sattarda sur Richard et Emily


Hnatt, puis il sortit dun pas rapide.
Le Dr Denkmal le regarda partir.
Trs volu, cet homme-l. la fois du point de vue
physique et spirituel. (Il se tourna vers les Hnatt.) Bienvenue
la clinique dEichenwald, fit-il dun ton chaleureux.
Merci, dit Emily un peu nerveusement. Est-ce que a fait
trs mal ?
Notre traitement ? (Le Dr Denkmal mit un petit rire
amus.) Pas le moins du monde. Bien quil puisse occasionner
un choc 8 au sens figur au dbut ; au moment o vous
sentirez stendre votre zone corticale. De nombreux concepts
nouveaux et passionnants vous viendront alors lesprit, en
particulier de nature religieuse. Ah ! si seulement Luther et
Erasme vivaient encore aujourdhui ; rien de plus facile que de
rsoudre leurs controverses grce lvolthrapie. La vrit leur
apparatrait alors tous les deux, comme zum Beispiel en ce qui
concerne la transsubstantiation vous savez, le Blut und (Il
sinterrompit en toussotant.) Le sang et lhostie, nest-ce pas,
pendant la messe. Trs voisin de ce qui se passe avec les
mcheurs de D-Liss ; aviez-vous dj fait le rapprochement ?
Mais venez, nous allons commencer.
Il donna une claque dans le dos de Richard Hnatt et les fit
entrer dans son bureau tout en dtaillant Emily au passage
dune faon bien peu en rapport, se dit Hnatt, avec ses
proccupations spirituelles.
Ils se trouvrent bientt devant un vaste laboratoire quip
de tout lattirail scientifique et de deux tables la Frankeinstein
au grand complet, sans oublier les fers destins entraver les
poignets et les chevilles. En voyant cela, Emily geignit et eut un
mouvement de recul.
Vous navez rien craindre, madame Hnatt. Comme les
lectrochocs, cela cause certaines ractions musculaires ; simple
rflexe, nest-ce pas ? (Il eut un petit sourire nerveux.) Et
maintenant il faut euh enlever vos vtements, nest-ce pas ?
Chacun de son ct, bien sr ; puis revtir une blouse et
auskommen vous comprenez ? Une infirmire vous assistera.
Nous possdons dj vos coordonnes mdicales. Votre dossier
74

est arriv dAmrique. Excellente sant tous les deux ; bonne


condition physique. (Il conduisit Richard Hnatt dans une petite
pice isole par un rideau, puis le laissa et retourna vers Emily.
En entrant dans la cabine, Richard Hnatt entendit le
Dr Denkmal sadresser Emily dune voix douce mais ferme. Le
mlange tait habilement dos et Hnatt commena par se sentir
envieux et souponneux. Puis il se renfrogna. Ce ntait pas
ainsi quil avait imagin la chose. Ce ntait pas assez excitant
son got.)
Et pourtant, Leo Bulero venait de sortir de cette mme
pice ; cela aurait d suffire le mettre dans la note. Ce ntait
pas nimporte o quon pouvait rencontrer Leo Bulero.
Un peu plus serein, il entreprit de se dshabiller.
Quelque part, Emily poussa un petit cri aigu.
Il se redressa et sortit, bouillant danxit. Mais il trouva
Denkmal son bureau, en train dexaminer leurs dossiers.
Emily devait tre avec linfirmire, se dit-il, donc tout allait bien.
Bon sang, se dit-il, ce que je peux tre sur les nerfs ! Il
regagna la cabine et recommena se dshabiller. Il saperut
que ses mains tremblaient.
Quelques instants plus tard, il se retrouva attach sur lune
des deux tables avec Emily non loin de lui dans la mme
situation. Elle aussi semblait apeure ; elle tait ple et ne disait
rien.
Vos glandes, expliqua le Dr Denkmal tout en se frottant
jovialement les mains et en coulant en direction dEmily des
regards empreints de lubricit, seront stimules, en particulier
la glande de Kresy, qui contrle le taux de lvolution, nicht
wahr ? Vous savez tout cela ; tous les coliers le savent, car cest
enseign maintenant dans le monde entier, ce que nous avons
dcouvert ici. Aujourdhui, ce que vous allez constater, ce nest
pas lapparition de lenveloppe chitineuse ou du bouclier
crbral ni la perte des ongles vous ne saviez pas cela, je
parie ! mais seulement une lgre quoique trs importante
modification de votre lobe frontal. Cela vous picotera un peu, et
cest tout. Vous serez devenu plus intelligent.
nouveau, il mit le mme petit rire nerveux.

75

Richard Hnatt, pieds et poings lis sur sa table, se sentait


malheureux comme un chien promis quelque inquitante
exprience. Quelle drle dentre en matire, se dit-il
lugubrement, puis il ferma les yeux.
Un infirmier se matrialisa ct de lui, blond, le type
nordique, sans intelligence.
Nous passons de la musique apaisante, dit le Dr Denkmal
en appuyant sur un bouton. (Une srie de sons multiphoniques
filtra des quatre coins de la pice, version orchestrale insipide
de quelque opra populaire italien, Puccini ou Verdi, il ne savait
pas.) Et maintenant hre, Mr Hnatt. (Denkmal se pencha vers
lui, soudain srieux.) Comprenez-moi bien. Il arrive de temps
autre que cette thrapeutique provoque comment ditesvous ? un choc lenvers.
Un choc en retour, dit Hnatt dune voix grinante. (Il
stait attendu cela.)
Mais la plupart du temps nous ne connaissons que des
succs.
Voici,
monsieur
Hnatt,
en
quoi
consiste
malheureusement ce choc en retour. Au lieu dune volution, la
stimulation de la glande de Kresy est susceptible de provoquer
au contraire une rgression.
Rgression jusqu quel point ? demanda Hnatt.
Oh ! un tout petit peu. Mais cest parfois dsagrable. Bien
entendu, nous pouvons nous en apercevoir trs vite et cesser
aussitt le traitement. En gnral, la rgression se trouve ainsi
enraye. Mais pas toujours. Parfois, lorsque la glande de Kresy a
t incite (Il ft un geste vague.) Elle ne veut plus sarrter.
Mon devoir tait de vous avertir, au cas o vous auriez des
scrupules. Vous comprenez ?
Je prends le risque, dit Richard Hnatt. Il me semble que
cest ce que tout le monde fait, nest-ce pas ? Vous pouvez y
aller, je suis daccord.
Il se tortilla, regarda Emily du coin de lil. Encore plus ple
que tout lheure, le regard vitreux, celle-ci hocha presque
imperceptiblement la tte.
Ce qui va srement se passer, se dit-il, fataliste, cest que lun
de nous deux probablement Emily voluera et que lautre
(moi) rgressera jusquau stade du Sinanthrope, avec des
76

molaires soudes, un cerveau minuscule, des jambes arques et


des murs de cannibale. Je me vois assez mal en train de faire
larticle dans ces conditions-l.
Le Dr Denkmal abaissa une manette tout en sifflotant
allgrement entre ses dents lair de lopra.
Lvolthrapie avait commenc pour les Hnatt.
Il lui sembla prouver une perte de poids, sans plus, tout au
moins au dbut. Puis une cruelle douleur lui martela le crne.
Avec la douleur vint presque immdiatement une
comprhension nouvelle et accrue. Ctait un effroyable risque
quEmily et lui taient en train de prendre, et il ntait pas juste
dy soumettre sa femme rien que pour augmenter les ventes.
Visiblement, elle le faisait contrecur. Et si elle rgressait
juste assez pour perdre son don artistique ? Ils seraient ruins
tous les deux. Il ne pouvait poursuivre sa carrire que si Emily
restait lune des meilleures cramistes de la plante.
Arrtez, scria-t-il, mais aucun son ne parut sortir de ses
lvres.
Ses cordes vocales avaient fonctionn normalement il avait
senti le mot se former dans sa gorge mais il navait rien
entendu. Puis la comprhension lui revint. Il tait en train
dvoluer. Le processus tait en route. Sa nouvelle perspicacit
rsultait du changement de mtabolisme de son cerveau. Alors,
si Emily allait bien, tout allait pour le mieux.
Il dcouvrit galement que le Dr Denkmal ntait quun
charlatan sans envergure et que toute son activit dcoulait de
la vanit des mortels qui sobstinaient vouloir devenir plus que
ce quils avaient le droit dtre, et ce de la faon la plus terrestre
et la plus phmre possible. Quils aillent au diable, ses
contrats, ses ventes. Quelle importance tout cela pouvait-il avoir
en comparaison de la possibilit de faire accder le cerveau
humain des ordres de pense totalement diffrents ? Comme
par exemple
Au-dessous stendait le monde spulcral, limmuable
univers dmoniaque soumis la loi des effets et des causes. Au
milieu taient les humains, exposs tout moment plonger,
basculer et sengouffrer dans labme infernal. Ou au contraire
77

slever jusqu lunivers thr qui les surplombait et qui


constituait la tierce partie de ce monde ternaire. Toujours, dans
sa sphre mdiane, un homme risquait de basculer dans
labme. Et pourtant la possibilit de slever ne lui tait jamais
refuse. Nimporte quel aspect, nimporte quelle squence de la
ralit tait chaque instant en puissance lune et lautre de ces
deux possibilits. Lenfer et le paradis, et pas aprs la mort mais
tout de suite ! La dpression, toutes les maladies mentales,
ctait la chute. Et le reste comment y accdait-on ?
Par lempathie. La capacit de saisir autrui non de lextrieur
mais de lintrieur. Par exemple, est-ce que pour lui les poteries
dEmily avaient jamais reprsent autre chose que des objets
destins un march ? Ce que jaurais d y voir, se dit-il, cest
lintention cratrice, lesprit intrinsque de luvre.
Cest comme pour ce contrat avec les produits K-Priss,
savisa-t-il. Jai sign sans la consulter : quel manque dthique
absolu ! Je lai enchane une compagnie quelle serait en droit
de juger indigne de minifier ses uvres Nous navons aucun
tmoignage concernant la valeur de leurs combins. Cest peuttre du travail bcl, de qualit infrieure. Et maintenant il est
trop tard : lenfer est pav de dcisions trop htives. Et qui sait
sils ne sont pas mls la fabrication illgale dune drogue de
translation ? Cela expliquerait le nom de K-Priss si semblable
D-Liss. Mais non le fait davoir choisi ce nom ouvertement
montre bien quils nont en tte aucune intention illgale.
Mais alors En un clair dintuition, la conclusion simposa :
quelquun avait dcouvert un produit de translation qui
satisfaisait le Bureau de Contrle des Stupfiants de lONU. Ils
avaient donn leur accord et, incessamment, le K-Priss allait
apparatre librement sur le march. Pour la premire fois, on
pourrait se procurer une telle drogue pas seulement dans de
lointaines colonies o la lgislation ne sappliquait pas, mais ici
mme, sur la Terre.
Cela signifiait que les combins K-Priss contrairement
ceux de Poupe Pat pourraient trouver un march sur la
Terre, en mme temps que la drogue. Et plus les conditions
atmosphriques saggraveraient, plus la Terre se transformerait
en un milieu hostile, plus ils se vendraient. Le march contrl
78

par Leo Bulero tait ridiculement restreint en comparaison de


celui auquel pourraient prtendre plus tard mais pas tout de
suite les produits K-Priss.
Le contrat quil avait sign ntait peut-tre pas si mauvais,
aprs tout. Et pas tonnant quils laient pay aussi cher.
Ctait une grosse compagnie, qui avait des plans denvergure. Il
fallait galement quils disposent de capitaux illimits.
Et o trouver des capitaux illimits ? Nulle part sur la Terre,
il en avait galement lintuition. Probablement auprs de
Palmer Eldritch, qui venait de regagner le systme solaire aprs
avoir conclu une alliance conomique avec les Proxiens.
Ctaient eux qui se trouvaient derrire le K-Priss. Ainsi donc,
pour avoir loccasion de ruiner Leo Bulero, les Nations Unies
navaient pas hsit permettre une race non solaire doprer
dans le systme.
Ctait un mauvais march, fatal mme peut-tre.
Sans transition, le Dr Denkmal tait en train de le gifler pour
lui faire reprendre conscience.
Alors, quel effet cela fait-il ? demanda-t-il en lexaminant
de prs. Est-ce que vos proccupations sont larges et
universelles ?
Ou oui, bredouilla Hnatt en se redressant sur son sant.
(On lavait dtach.)
Dans ce cas, nous navons rien craindre. (Le mdecin
semblait radieux et ses moustaches blanches vibraient comme
des antennes.) Allons voir maintenant comment se comporte
Mrs Hnatt. (Une infirmire tait dj en train de librer Emily.
Elle sassit, un peu hbte, et billa. Le Dr Denkmal parut
alarm.) Comment vous sentez-vous, madame ? senquit-il.
Trs bien, murmura Emily. Il mest venu toutes sortes
dides de poteries. la suite les unes des autres. (Elle regarda
timidement dabord le docteur puis son mari.) Est-ce que a
veut dire quelque chose ?
Du papier, fit le Dr Denkmal en sortant un carnet. Un
stylo. (Il tendit tout cela Emily.) Mettez vos ides l-dessus.

79

Emily esquissa en tremblant quelques schmas de poteries.


Elle semblait avoir de la difficult contrler son stylo. Mais
cela passera, se dit Hnatt.
Parfait, dit le Dr Denkmal lorsquelle eut termin. (Il
montra les esquisses Richard Hnatt.) Activit cphalique
hautement organise. Imagination suprieure, nest-ce pas ?
Les esquisses taient certainement excellentes, brillantes
mme. Pourtant, Hnatt avait limpression que quelque chose
ntait pas normal. Quelque chose dans les dessins. Mais ce
nest quaprs avoir quitt la clinique, pendant quils attendaient
ensemble leur arotaxi labri du rideau antithermique qui
protgeait limmeuble, quil comprit.
Les ides taient excellentes mais Emily les avait dj
excutes. Il y avait des annes de cela, alors quelle venait de
concevoir ses premiers modles valables sur le plein
professionnel. Elle lui avait montr les esquisses, puis les
poteries elles-mmes. Ils ntaient mme pas encore maris.
Est-ce quelle ne sen souvenait pas ? Visiblement, la rponse
tait non.
Il se demandait pourquoi elle lavait oubli et ce que cela
impliquait. Il ntait pas rassur du tout.
Il est vrai quil stait senti continuellement nerveux depuis le
dbut du traitement. Dabord ctait lhumanit qui lavait
proccup, puis le systme solaire en gnral, et maintenant sa
femme. Peut-tre tait-ce l tout simplement une manifestation
de ce que le Dr Denkmal avait appel une activit cphalique
hautement organise , songea-t-il. La stimulation du
mtabolisme crbral.
Ou peut-tre pas.
son arrive sur la Lune, sa carte officielle de presse
troitement serre entre ses doigts, Leo Bulero se retrouva au
milieu dune foule de reporters bord dun tracteur de surface
en route vers la rsidence de Palmer Eldritch.
Votre identit, monsieur, glapit un garde arm mais qui ne
portait pas les couleurs de lONU, au moment o il sapprtait
mettre pied terre sur laire de stationnement.

80

Leo Bulero se trouva ainsi coinc la sortie du tracteur avec


derrire lui la meute des reporters presss de sortir, et qui
commenaient murmurer.
Monsieur Bulero, fit le garde dun ton laconique en lui
rendant sa carte de presse, Mr Eldritch vous attend. Passez par
ici.
Il fut immdiatement remplac par un autre garde qui
commena vrifier lidentit des reporters un par un.
Quelque peu nerveux, Leo Bulero suivit le premier garde
dans un tube atmosphre pressurise et agrablement
conditionne qui les conduisit jusqu la rsidence proprement
dite.
L, la sortie du tube, apparut un autre garde en uniforme
qui leva le bras en pointant sur lui un petit objet brillant.
H l ! protesta faiblement Leo en sarrtant.
Il fit volte-face, rentra la tte dans les paules et russit
faire quelques pas dans la direction do il tait venu.
Le rayon dune varit qui lui tait inconnue le toucha et
il tomba en avant en essayant damortir sa chute laide de ses
bras.
Lorsquil reprit conscience, il tait ridiculement emmaillot
sur une chaise au milieu dune pice nue. Sa tte bourdonnait et
son regard embrum fit le tour de la pice pour napercevoir
quune petite table sur laquelle reposait un appareil
lectronique.
Faites-moi sortir dici, cria-t-il.
Aussitt lappareil lectronique rpondit :
Bonjour, monsieur Bulero. Je suis Palmer Eldritch. Vous
vouliez me voir, je crois.
Ce sont des procds indignes, fit Leo Bulero. Mendormir
par tratrise et mattacher ainsi !
Prenez un cigare. (De lappareil lectronique sortit un
prolongement muni dun long cigare vert. Le bout du cigare
sembrasa dans un petit nuage de fume et le bras mcanique le
prsenta Leo Bulero.) Jen ai ramen dix botes de Prox, mais
malheureusement une seule a survcu laccident. Ce nest pas
du tabac. Cest suprieur au tabac. Quest-ce quil y a, Leo ?
Pourquoi vouliez-vous me voir ?
81

Vous tes dans cet objet, Eldritch ? demanda Leo Bulero.


Ou bien il y a seulement un micro ?
Ne vous inquitez pas, dit la voix provenant de la bote
mtallique. Elle avait continu lui tendre le cigare allum mais
elle le retira subitement, en crasa lextrmit et le fit
disparatre lintrieur delle-mme. Est-ce que vous aimeriez
voir quelques vues en couleurs de mon voyage dans le systme
proxien ?
Vous vous moquez de moi.
Non, dit Palmer Eldritch. Srieusement, elles vous
donneront une ide de ce que jai endur quand jtais l-bas. Ce
sont des chrono-diapos en 3-D ; elles sont excellentes.
Non, merci.
Nous avons trouv cette aiguille dans votre langue, et elle
a t retire. Mais il pourrait y avoir autre chose, du moins nous
le craignons.
Cest trop dhonneur que vous me faites. Je ne mrite pas
toutes ces attentions.
Jai appris beaucoup de choses pendant les quatre annes
que jai passes sur Prox. Six ans pour faire le voyage, quatre lbas. Les Proxiens vont envahir la Terre.
Vous vous fichez de moi, dit Lo.
Je comprends votre raction. Les Nations Unies,
Hepburn-Gilbert en particulier, ont eu exactement la mme.
Mais cest vrai. Pas au sens traditionnel de la chose, non, mais
dune manire plus profonde, plus brutale, que je nai pas pu
comprendre tout fait malgr les longues annes que jai
passes parmi eux. Si a se trouve, cest en relation avec le
rchauffement progressif de la Terre. Ou peut-tre que quelque
chose de pire nous attend.
Parlez-moi des lichens que vous avez ramens.
Je me les suis procurs de faon illgale. Les Proxiens ne
savent pas que jen ai emport. Ils en font usage au cours de
leurs orgies rituelles. De mme que les Indiens de chez nous
utilisaient le peyotl et la mescaline. Cest pour cela que vous
vouliez me voir ?
Bien sr. Vous empitez sur un domaine qui est le mien.
Vous avez dj cr une socit, je le sais. Je men moque, moi,
82

que vos Proxiens envahissent la Terre. Cest ce que vous tes en


train de me faire qui mintresse. Vous ne pouvez pas aller
exercer vos talents dans un autre domaine que celui de la
minification ?
La pice lui clata au visage. Une lumire blanche descendue
du plafond lenveloppa et il ferma les yeux. Fichtre, se dit-il. Et
dailleurs je ne crois pas toutes ces histoires sur les Proxiens. Il
dit a pour essayer de dtourner notre attention de ce quil est
en train de manigancer. Simple stratgie de sa part.
Il ouvrit les yeux et se retrouva assis sur un talus gazonn.
ct de lui, une petite fille jouait avec un yo-yo.
Ce jouet, dit Leo Bulero, est trs populaire dans le systme
proxien. (Il saperut que ses mains et ses jambes ntaient plus
entraves. Il se mit debout pniblement et fit quelques
mouvements.) Comment vous appelez-vous ? demanda-t-il.
Monica, dit la petite fille.
Les Proxiens, ceux du type humanode tout au moins,
portent des perruques et de fausses dents.
Il saisit pleine main la tignasse blonde de lenfant et tira.
Ouille ! fit-elle. Vous tes un mchant homme. Il la lcha
et elle recula de quelques pas sans cesser de jouer au yo-yo, en
lui lanant des regards mfiants.
Pardon, murmura-t-il. (Ses cheveux taient vritables.
Peut-tre ntait-il pas dans le systme proxien. Mais quel que
soit lendroit o il se trouvait, Palmer Eldritch tait en train
dessayer de lui dire quelque chose.) Est-il vrai que vous vous
prparez envahir la Terre ? demanda-t-il la petite fille. Si
cest vrai, vous nen avez pas lair.
Et si Eldritch stait tromp ? Sil avait mal compris les
Proxiens ? sa connaissance, Palmer navait pas volu comme
lui, il ne disposait pas des pouvoirs de comprhension que
confrait lvolthrapie.
Mon yo-yo, dit lenfant, est magique. Je peux faire tout ce
que je veux avec. Quest-ce que vous voulez que je vous fasse ?
Demandez. Vous avez lair dun gentil monsieur.
Conduisez-moi votre suprieur, fit Leo. Une vieille
plaisanterie. Vous ne la comprendriez pas. Il y a un sicle quon
ne lutilise plus. (Il regarda autour de lui et ne vit aucun signe
83

dhabitation, rien quune plaine gazonne. Trop froid pour la


Terre, se dit-il. Au-dessus, le ciel bleu. Lair est bon, se dit-il.
Dense.) Est-ce que vous me plaignez, demanda-t-il haute voix,
parce que Palmer Eldritch met le nez dans mes affaires et va
probablement me ruiner ? Il va falloir que je trouve un terrain
dentente avec lui. (Maintenant que le tuer est hors de question,
songea-t-il, morose.) Mais, poursuivit-il, je ne vois pas trs bien
ce que jaurais lui offrir. Cest lui qui pour linstant semble
dtenir toutes les cartes. Voyez, par exemple, la faon dont il me
retient ici, et je ne sais mme pas o je suis. (Non pas que cela
ait vraiment de limportance, se dit-il, car, o que je sois, cet
endroit est contrl par Palmer Eldritch.)
Des cartes, dit lenfant. Jai un paquet de cartes dans ma
valise.
Il ne voyait aucune valise :
O a ?
La petite fille se mit genoux, toucha lherbe ici et l. Tout
un panneau glissa sans faire de bruit. Elle mit la main dans la
cavit ainsi rvle et la ressortit avec une valise.
Je la cache, expliqua-t-elle, cause des parrains.
Quest-ce que cest que ces parrains ?
Pour tre ici, il faut avoir un parrain. On en a tous. Cest
eux qui paient tout, jusqu ce quon soit guri et quon puisse
rentrer la maison, si on a une maison. (Elle sassit ct de la
valise et louvrit ou du moins essaya, car la serrure rsista.)
Zut ! scria-t-elle. Je me suis trompe de valise. a, cest le Dr
Sourire.
Un psychiatre ? demanda vivement Leo. Dun des grands
ensembles de conapts ? Faites-le marcher.
Avec obligeance, la petite fille fit marcher le psychiatre.
Bonjour, Monica, fit la valise de sa voix mtallique.
Bonjour vous, galement, monsieur Bulero. (Elle prononait
son nom dune drle de faon, en insistant sur la dernire
syllabe.) Et que faites-vous donc ici ? Tss-tss, vous tes
beaucoup trop vieux pour cet endroit. Ou auriez-vous rgress
par suite dune fcheuse utilisation de cette volthrapie rgggg
clic ! (Le Dr Sourire vibra dangereusement, puis reprit :)
Thrapie Munich ?
84

Je vais trs bien, assura Leo. Mais dites-moi, docteur


Sourire, vous ne connatriez pas quelquun que je connais qui
pourrait me faire sortir dici ? Donnez-moi un nom, nimporte
lequel, je ne peux pas rester ici plus longtemps, vous
comprenez ?
Je connais Mr Bayerson, dit le Dr Sourire. En fait, en ce
moment mme, je suis avec lui par le truchement de mon
extension portative, naturellement dans son bureau.
Je ne connais personne du nom de Bayerson, dit Leo. Mais
o sommes-nous ici ? a ma tout lair dun camp de repos pour
enfants mal portants, ou sans le sou, ou est-ce que je sais. Au
dbut javais cru me trouver dans le systme proxien, mais
puisque vous tes l a ne peut pas tre a. Bayerson, savisa-t-il
soudain. Vous voulez dire Mayerson ! Barney Mayerson, des
Combins P.P.
Oui, cest lui, dit le Dr Sourire.
Entrez en contact avec lui. Dites-lui dappeler
immdiatement Flix Blau, de lAgence Tri-Plantaire ou je ne
sais trop quoi. Quil dise Blau dentreprendre des recherches
pour savoir exactement o je me trouve et quil menvoie un
vaisseau. Vous avez compris ?
Entendu, dit le Dr Sourire, jentre immdiatement en
liaison avec Mr Mayerson. Il est en confrence avec Miss Fugate,
son assistante, qui est aussi sa matresse et qui porte
aujourdhui hmm Ils sont justement en train de parler de
vous. Mais, naturellement, je ne puis vous rapporter leurs
paroles. Secret professionnel, vous comprenez. Elle porte
Daccord, on sen fout, fit Leo dun ton irrit.
Veuillez mexcuser un instant, dit la valise, pendant que je
mabsente. (Elle semblait vexe. Puis ce fut le silence.)
Jai une mauvaise nouvelle vous annoncer, dit la petite
fille.
Quest-ce que cest ?
Je vous ai fait une farce. Ce ntait pas le vrai Dr Sourire.
Ctait pour rire, pour ne pas tre trop seuls. Il est vivant mais il
nest pas reli lextrieur. Il est ce quon appelle en position
intrinsque.

85

Il savait ce quelle voulait dire par l. La valise tait


autonome. Mais comment aurait-elle pu connatre Barney et
Miss Fugate, jusque dans les dtails de leur vie intime ?
Jusquaux vtements quelle portait ? Visiblement, lenfant ne
disait pas la vrit.
Qui tes-vous ? demanda-t-il. Monica comment ?
Il y avait en elle quelque chose qui lui tait familier.
Me revoil, annona brusquement la valise. Eh bien,
monsieur Bulero ( nouveau, cette prononciation bizarre.) Je
viens de discuter avec Mr Mayerson et il prviendra Flix Blau
comme vous le lui demandez. Mr Mayerson croit avoir lu un
jour dans un homojournal un article dcrivant un camp de
lONU qui ressemblerait au vtre, quelque part dans la rgion
de Saturne. Pour enfants retards. Il dit que
Fichtre, dit Leo. Cette enfant est loin dtre retarde.
Plutt le contraire, vrai dire. Tout a navait aucun sens.
Mais une chose tait certaine en tout cas : Palmer Eldritch
voulait lui extorquer quelque chose : Ce ntait pas seulement
pour son dification quil tait ici ; on tait en train dessayer de
lintimider.
lhorizon une forme apparut, gigantesque et grise, fonant
sur eux une incroyable vitesse.
Ctait une crature au museau effil orn de terribles
moustaches.
Cest un rat, dit Monica calmement.
Si grand que a ? ( la connaissance de Leo, nul endroit du
systme solaire, lune ou plante ntait cens abriter une bte
sauvage aussi gigantesque.) Que va-t-il nous faire ? demanda-til, tonn de voir quelle navait pas peur.
Oh ! fit Monica, je suppose quil va nous tuer.
Et a ne vous effraie pas ? (Il avait lanc cela comme un
cri.) Je veux dire, a vous est gal de mourir comme a, sans
rien faire ? Mange par un rat de la taille dune
Il saisit la petite fille par une main, ramassa la valise du D r
Sourire de lautre main et commena sloigner du rat grandpeine.
Le rat arriva leur hauteur, les dpassa et sloigna. Il ne fut
bientt plus quun point lhorizon.
86

La petite fille ricana.


Je vous ai bien fait peur. Je savais quil ne nous verrait
pas. a leur est impossible. Pour eux, nous sommes invisibles.
Invisibles ?
Il comprit, ce moment-l, o il se trouvait. Flix Blau ne le
trouverait jamais. Mme en cherchant jusqu la fin de ses jours.
Eldritch lui avait fait subir une injection intraveineuse dune
drogue de translation, sans aucun doute le K-Priss. Lendroit o
il se trouvait tait un univers non existant, analogue cette
Terre o se rendaient les colons lorsquils consommaient
son propre produit, le D-Liss.
Et le rat, contrairement tout le reste, tait authentique.
Contrairement eux : la petite fille et lui-mme. Ils ntaient
pas rels ; pas ici tout au moins. Quelque part devaient se
trouver leurs corps, vides, flasques et silencieux, abandonns
pour un temps de tout leur contenu crbral. Et ce quelque part
tait sans aucun doute la rsidence lunaire de Palmer Eldritch.
Vous tes Zoe, dit-il. Nest-ce pas ? Cest ce que vous
voudriez tre nouveau. Une petite fille de huit ans. Cest a ?
Avec de longs cheveux blonds. (Et mme, se dit-il, avec un nom
diffrent.)
Avec raideur, lenfant rpondit :
Il ny a aucune Zoe ici.
Aucune autre que vous. Votre pre est Palmer Eldritch,
cest a ?
Avec une grande rpugnance, lenfant hocha affirmativement
la tte.
Et cet endroit vous est spcialement rserv ? Vous y venez
souvent ?
Cet endroit est moi, fit la petite fille. Personne ny vient
sans ma permission.
Dans ce cas, pourquoi mavoir laiss venir ?
Il savait quelle ne laimait pas. Ctait manifeste depuis le
dbut.
Parce que, rpliqua-t-elle, nous pensons que vous pourrez
peut-tre empcher les Proxiens de faire ce quils prparent.
Encore cette histoire ! (Il se refusait la croire.) Votre
pre
87

Mon pre est en train dessayer de nous sauver. Il ne


voulait pas ramener ce K-Priss. Ils ly ont forc. Le K-Priss est
lagent par lequel nous leur serons livrs. Vous comprenez ?
De quelle faon ?
Parce quils exercent leur contrle sur toutes ces zones.
Comme cet endroit o nous nous trouvons. L o lon va quand
on a pris du K-Priss.
Vous navez pas lair soumise une influence trangre,
en juger par ce que vous tes en train de me dire.
Mais je le serai bientt, dit la petite fille en hochant
gravement la tte. Comme mon pre. Cest sur Prox quil a
commenc. Cela fait des annes quil en prend. Il est trop tard
pour lui maintenant, et il le sait.
Prouvez-moi tout cela, dit Leo. Donnez-moi la moindre
parcelle de preuve, que je puisse mtayer sur quelque chose de
concret.
La valise, quil tenait toujours la main, intervint alors :
Ce que dit Monica est vrai, monsieur Bulero.
Comment le savez-vous ? dit Leo, irrit.
Parce que moi aussi, rpliqua la valise, je suis sous
linfluence proxienne ; cest la raison pour
Allez au diable, dit Leo en posant la valise, tous les deux,
avec votre K-Priss. Cette fichue drogue a tout embrouill. Je ne
sais mme plus o jen suis. Vous, vous ntes pas Zoe vous ne
savez mme pas qui cest. Et vous vous ntes pas le Dr
Sourire, et vous navez pas appel Barney et il ne parlait pas
avec Roni Fugate. Tout cela nest quune hallucination produite
par la drogue. Ce sont mes propres craintes au sujet de Palmer
Eldritch qui me sont reprojetes, toutes ces idioties o il serait
sous linfluence des Proxiens et vous avec. A-t-on jamais
entendu parler dune valise domine par une forme
dintelligence extra-terrestre ? (Lair profondment indign, il
sloigna.)
Je sais ce que cest, se dit-il. Palmer Eldritch espre de cette
faon dominer mon esprit. Cest une forme de ce quon appelait
jadis le lavage de cerveau. Il essaie de me terroriser. En valuant
soigneusement chacun de ses pas, il continua sans se retourner.

88

Ce fut une erreur presque fatale. Quelque chose cest


peine sil laperut du coin de lil se rua en direction de ses
jambes. Il fit un bond de ct et la chose le dpassa, dcrivant
aussitt un cercle serr, le temps de se rorienter et de foncer
nouveau vers sa proie.
Les rats ne vous voient pas, lui cria la petite fille, mais les
glucks, si ! Vous feriez mieux de courir !
Sans voir clairement ce que ctait il estimait en avoir vu
assez , il se mit courir.
Et ce quil avait vu, il ne pouvait lattribuer aux effets du KPriss. Car ce ntait ni une illusion ni un stratagme de Palmer
Eldritch destin le terroriser. Le gluck, quelle que ft sa
nature, ne pouvait en aucun cas tre issu de la Terre ou dun
cerveau de la Terre.
Derrire lui, abandonnant la valise, la petite fille courait
aussi.
Et moi ? fit la voix angoisse du Dr Sourire.
Personne ne retourna le chercher.
Sur le vidcran, limage de Flix Blau dclara :
Jai examin les donnes que vous mavez communiques,
monsieur Mayerson. Il en ressort assez clairement que votre
employeur Mr Bulero qui est galement mon client se trouve
lheure actuelle sur un petit satellite artificiel en orbite autour
de la Terre et qui porte la dnomination lgale de Sigma 14-B.
Mes recherches mont permis de dterminer le nom du
propritaire qui serait un industriel en carburants pour fuses
de St. George, dans lUtah. (Il consulta les papiers tals devant
lui.) Les Entreprises Robard Lethane. Lethane tant leur
marque dpose pour
Cest bon, dit Barney Mayerson. Je les contacterai.
Quavait bien pu faire Leo pour se retrouver dans un endroit
pareil ?
Autre chose. Les Entreprises Robard Lethane ont t
enregistres le mme jour, il y a quatre ans, que les Produits KPriss de Boston. Jai pens que cela pourrait vous intresser.
Pour ma part, jy vois plus quune simple concidence.
Comment faire sortir Leo de ce satellite ?
89

Vous pourriez dposer un mandement auprs des


tribunaux requrant
Trop long, fit Barney.
Il avait le dsagrable sentiment que sa responsabilit
personnelle tait engage dans toute cette affaire. Il apparaissait
avec clart maintenant que Palmer Eldritch avait organis cette
confrence de presse dans lunique dessein dattirer Leo Bulero
dans sa rsidence lunaire. Et lui, le cognitif Barney Mayerson,
lhomme qui prvoyait lavenir, avait march, avait
admirablement contribu faire tomber Leo dans le panneau.
Flix Blau dclara :
Je serais en mesure de vous fournir une centaine
dhommes, de diverses succursales de mon organisation. De
votre ct, vous pourriez en runir une cinquantaine des
Combins P.P. Vous pourriez investir le satellite.
Pour le retrouver mort.
Exact. (Blau fit une espce de moue.) Vous pourriez peuttre aller trouver Hepburn-Gilbert et rclamer lassistance des
Nations Unies. Ou encore, ce quil y a de plus simple, essayer de
contacter Palmer ou ce qui a pris sa place et traiter
directement avec lui pour rcuprer Lo.
Barney coupa la communication. Il demanda aussitt une
ligne extraplantaire en disant :
Appelez-moi Palmer Eldritch, sur la Lune. En priorit ;
cest trs urgent, mademoiselle.
Comme il attendait, Roni Fugate lui fit remarquer de sa place
lautre extrmit de la pice :
Apparemment nous sommes pris de vitesse ; nous
naurons plus le temps de passer lennemi.
a men a tout lair.
Eldritch avait su oprer ; il avait laiss son adversaire
accomplir tout le travail. Nous y compris, se dit Barney, Roni et
moi. Il nous aura probablement de la mme faon. Peut-tre
mme attend-il en ce moment notre arrive sur le satellite. Cela
expliquerait la prsence du Dr Sourire ct de Lo.
Je me demande, dit Roni en jouant distraitement avec la
fermeture de son corsage, sil serait de notre intrt de travailler
pour un homme aussi habile. Si cest bien un homme. Car jai de
90

plus en plus limpression que ce nest pas vraiment Palmer


Eldritch qui est revenu, mais lun dentre eux. Tt ou tard je
crois quil nous faudra accepter lvidence. Ce quoi il faut nous
attendre, maintenant, cest linvasion du march par la gomme
K-Priss. Avec la bndiction des Nations Unies. (Elle disait cela
dun ton amer.) Et Leo, qui au moins est de notre race et qui ne
cherche dans cette affaire qu se remplir un peu les poches,
sera tu ou limin (Elle regardait droit devant elle,
frmissante dindignation.)
Patriotisme, fit Barney.
Non, instinct de conservation. Je nai aucune envie de me
retrouver un beau matin en train de mastiquer cette salet et de
faire le voyage pour je ne sais o mais pas au pays de
Poupe Pat, cest sr.
Lopratrice du vidphone annona :
Jai une personne nomme Zoe Eldritch au bout de la
ligne, monsieur. Dsirez-vous lui parler ?
Daccord, se rsigna Barney.
Une femme lil vif, la chevelure coupe court, apparut
en miniature sur lcran.
Oui ?
Ici Mayerson, des Combins P.P. Que faut-il faire pour que
vous nous rendiez Leo Bulero ? (Il attendit. Pas de rponse.)
Vous savez trs bien de quoi je parle, nest-ce pas ?
Mr Bulero a t victime dun malaise son arrive chez
mon pre, fit-elle au bout de quelques secondes. Il se repose
linfirmerie. Ds quil se sentira mieux
Puis-je envoyer un mdecin de notre compagnie pour
lexaminer officiellement ?
Mais certainement. (Elle navait pas sourcill.)
Pourquoi ne nous en avez-vous pas fait part ?
Nous venons seulement dy songer. Mon pre allait
justement vous appeler. Il semble que ce ne soit rien dautre
quune raction au changement de gravit. Cest assez frquent
chez les personnes dun certain ge qui nous rendent visite.
Contrairement ce qua fait Mr Bulero pour son satellite
Winnie-the-Pooh, nous navons pas essay dtablir ici une
gravit artificielle analogue celle de la Terre. Ce nest pas
91

grave, comme vous le voyez (Elle eut un bref sourire.) Il sera


de retour chez vous dans la soire au plus tard. Vous aviez peur
dautre chose ?
Jai peur, dit Barney, que Leo ne soit plus sur la Lune.
Quil soit sur un satellite terrestre appel Sigma 14-B et
appartenant une socit de St. George que vous contrlez. Estce que je me trompe ? Et ce qui se trouve dans votre infirmerie
nest pas Leo Bulero.
Roni ouvrit de grands yeux.
Vous pouvez venir vrifier par vous-mme, dit Zoe dun
ton glacial. Il sagit bien de Leo Bulero, pour autant que nous le
sachions tout au moins. Cest en tout cas lhomme qui est arriv
ici en mme temps que les reporters des homojournaux.
Je viendrai la rsidence, dit Barney. (Et il sut quil tait
en train de commettre une erreur. Son talent de cognitif len
avertissait. lautre bout de la pice, Roni Fugate avait bondi
sur ses pieds et restait fige. Elle lavait peru elle aussi. Il ferma
le vidphone et la regarda en disant :) Un employ des Combins
P.P. se suicide. Cest bien a ? Ou quelque chose dapprochant.
Dans les journaux de demain matin.
Le titre exact commena Roni.
Peu importe le titre exact.
Mais ce serait le soleil, il le savait. Le corps dun homme
dcouvert midi sur une rampe pour pitons. Mort par
absorption dune quantit excessive de radiations solaires.
Quelque part dans le centre de New York. L o les hommes
dEldritch lavaient dpos. Lauraient dpos.
Il aurait pu se passer en loccurrence de son pouvoir de
cognition. Car il navait pas lintention den tenir compte.
Mais ce qui le retournait le plus, ctait la photo sur la page
de lhomojournal. Le gros plan dun cadavre ratatin par le
soleil.
Arriv devant la porte du bureau, il sarrta sans pouvoir
faire un pas de plus.
Tu ne peux pas y aller, dit Roni.
Non.

92

Pas aprs avoir vu cette photo, se dit-il. Finalement, Leo


devra se dbrouiller tout seul. Il retourna sa table de travail et
sassit.
Le seul ennui, fit Roni, cest que, sil sen sort, a ne va pas
tre commode de lui expliquer pourquoi tu nas rien pu faire.
Je sais.
Mais ctait loin dtre le seul ennui. En fait, cest tout juste si
cela avait une quelconque importance.
Car Leo ne reviendrait probablement jamais.

93

6
Le gluck lui avait attrap la cheville et essayait de le boire
grce aux tubes capillaires, pareils des cils vibratiles, quil lui
avait enfoncs dans la chair. Leo Bulero poussa un cri et
brusquement, Palmer Eldritch se trouva devant lui.
Vous vous tes tromp, dit Eldritch. Je nai pas trouv
Dieu dans le systme proxien. Mais jai trouv mieux. (Avec un
bton il repoussa le gluck qui retira ses cils contrecur et se
contracta sur lui-mme jusquau moment o il fut forc de
lcher Leo. Il se laissa tomber terre et sloigna en rampant
tandis quEldritch continuait le tourmenter avec sa baguette.)
Dieu, poursuivit Eldritch, nous promet la vie ternelle. Je fais
mieux que cela : je la dispense.
Vous la dispensez, et comment ?
Encore tout faible et tremblant de soulagement, Leo se laissa
tomber sur lherbe, sassit et chercha reprendre son souffle.
Grce au lichen que nous sommes en train de rpandre
sous le nom de K-Priss, dit Eldritch. Et qui noffre que trs peu
de ressemblance avec votre propre produit, Leo. Le D-Liss est
dpass. Car en fait quoffre-t-il ? Une chappatoire de quelques
instants, dans un univers de fantasmes. Qui se soucie dun si
mince ersatz alors que maintenant, grce moi, le produit
authentique est la porte de nimporte qui ? (Et il ajouta :)
Comme nous en faisons lexprience.
Cest ce que javais suppos. Mais si vous croyez que les
gens vont payer pour subir une exprience pareille (Leo fit un
geste en direction du gluck qui rdait toujours alentour tout en
les surveillant du coin de lil.) Vous perdez la tte.
Cest un cas particulier, destin vous convaincre de
lauthenticit de la chose. Rien ne vaut, de ce point de vue-l, la
douleur physique et la terreur. Le gluck vous aura prouv sans
nul doute possible quil ne sagit pas dune hallucination. Il
aurait pu vous tuer. Et sil lavait fait, ctait fini pour vous. Rien
94

de comparable au D-Liss, nest-ce pas ? (Eldritch savourait


visiblement la situation.) Moi-mme, jai eu du mal le croire,
lorsque jai dcouvert ce lichen dans le systme Prox. Jai dj
vcu un sicle, Leo, en lutilisant l-bas sous la surveillance de
leurs mdecins. Jen ai absorb par voie orale, intraveineuse,
sous forme de suppositoires ; jen ai brl et jai respir la
fume ; jen ai fait bouillir dans de leau et jai inhal les
vapeurs. Jen ai absorb sous toutes les formes possibles et
imaginables, et cela ne ma pas fait de mal. Sur les Proxiens,
leffet produit est mineur. Rien de comparable ce qui se passe
chez nous. Pour eux, cest moins un stimulant quune qualit
suprieure de tabac. Vous dsirez en savoir davantage ?
Pas particulirement.
Eldritch sassit dans lherbe, proximit, posa son bras
artificiel sur ses genoux replis et se mit jouer machinalement
avec son bton tout en observant le gluck qui ne se rsignait pas
encore partir.
Lorsque nous aurons regagn notre ancien corps et vous
remarquerez lemploi du mot ancien , terme qui ne pourrait
en aucun cas sappliquer au D-Liss vous constaterez quaucun
temps ne sest coul. Nous pourrions rester ici cinquante ans,
cela ny changerait rien. Nous nous retrouverions dans ma
rsidence lunaire comme si rien ne stait pass et un
observateur quelconque serait incapable de dceler la moindre
perte de conscience, comme cest le cas pour le D-Liss, ni la
moindre transe ou la moindre stupeur. Un simple battement de
cils, peut-tre. Lespace dune demi-seconde. Je veux bien vous
accorder cela.
Et quest-ce qui dtermine la dure de notre sjour ici ?
demanda Lo.
Notre attitude, et non pas la quantit absorbe. Nous
pouvons nous retirer nimporte quel moment. Cest la raison
pour laquelle la quantit de drogue ingurgite na pas besoin
Cest faux. Parce que cela fait un bon moment que jessaie
de me sortir de l.
Oui, fit Eldritch. Mais ce nest pas vous qui avez construit
ce site o nous nous trouvons. Cest moi. Et tout ce qui sy
trouve est moi. Jai cr les glucks, le paysage (Il dcrivit une
95

large courbe avec son bton.) Tout ce que vous voyez l, y


compris votre propre corps.
Mon corps ?
Leo sexamina. Ctait bien son corps, un corps familier,
intimement connu, qui tait sa proprit et non celle dEldritch.
Cest ma volont qui vous a fait surgir ici mme, tel que
vous tes dans cet univers, expliqua Eldritch. Cest cela, voyezvous, qui a surtout plu Hepburn-Gilbert, en bon bouddhiste
quil est. Cest la possibilit qui vous est donne de vous
rincarner sous la forme que vous choisissez, ou que lon choisit
pour vous, comme dans le cas prsent.
Cest donc pour cela que les Nations Unies ont march, fit
Leo. (Cela expliquait pas mal de choses.)
Grce au K-Priss, on passe de vie en vie, on est insecte,
professeur de physique, pervier, protozoaire, moisissure,
pripatticienne dans le Paris de 1904, ou encore
Ou encore gluck. Lequel de nous deux est le gluck ?
Je vous lai dit. Il est issu dune partie de moi-mme. Vous
aussi, vous pourriez fabriquer quelque chose. Allez-y ; projetez
une fraction de votre essence. Elle se matrialisera delle-mme.
Il ny a que le logos fournir ; vous vous souvenez ?
Je me souviens, dit Lo.
Il se concentra et, au bout dun instant, apparut non loin
deux une masse inextricable de fils, de barreaux et de
prolongements bizarres en forme de courroie.
Quest-ce que cest que a ? demanda Eldritch.
Un pige glucks.
Eldritch renversa la tte en arrire et clata de rire.
Bravo. Mais ne faites pas encore de pige Eldritch. Il me
reste des choses vous dire.
Ils regardrent le gluck sapprocher du pige avec mfiance
et en reniflant. Lorsquil fut lintrieur, le mcanisme se
referma avec un bruit sec. Le gluck tait prisonnier. Le pige
opra promptement : un bref grsillement, un filet de fume, et
plus de gluck.
Devant Leo une petite section dair miroita. Un livre noir en
mergea que Leo saisit au vol, feuilleta rapidement et, satisfait,
posa sur ses genoux.
96

Et a ? demanda Eldritch.
Une Bible. Jai pens que je serais plus en scurit avec a.
Pas ici. Ici, cest mon domaine. (Eldritch fit un geste en
direction de la Bible, qui disparut aussitt.) Mais vous pourriez
avoir le vtre et le remplir de Bibles si cela vous chante. De
mme que chacun pourra avoir le sien, ds que notre campagne
aura commenc. Nous aurons nos combins, naturellement,
mais seulement dans une phase ultrieure qui concernera la
Terre. Et de toute faon ce nest quune formalit, un rite destin
faciliter la transition. Le K-Priss sera commercialis selon les
mmes principes que le D-Liss. Les deux produits se feront
librement concurrence. Nous nattribuerons au K-Priss aucune
vertu que ne possde pas le D-Liss. Nous ne voulons pas faire
peur au public : la religion est devenue un sujet trop dangereux.
Ce nest quau bout de quelques essais que les deux aspects
essentiellement nouveaux leur apparatront labsence totale
de temps coul et lautre, le plus vital peut-tre : laccs un
univers authentique et nouveau, et non une srie de
fantasmes.
Cest ce que beaucoup de personnes ressentent propos
du D-Liss, fit remarquer Leo. Ils proclament comme un article
de foi quils ont bel et bien sjourn sur la Terre.
Des fanatiques, dit Eldritch dun ton cur. Il est bien
vident quil sagit dune illusion puisquil ny a pas de Poupe
Pat ou de Walt Essex et que, de toute faon, la structure mme
du milieu o ils voluent en tat de transe est limite aux objets
pralablement installs dans leurs combins. Pour quils
disposent dune machine automatique laver la vaisselle, il faut
dabord quils aient lobjet minifi. Et un non-participant verra
tout de suite que les poupes ne vont nulle part, quelles ne sont
pas habites. On peut le prouver
Vous aurez cependant du mal les convaincre, dit Leo. Ils
resteront fidles au D-Liss. Ils nont jamais eu se plaindre de
Poupe Pat. Pourquoi abandonneraient-ils ?
Je vais vous le dire, moi, fit Eldritch. Parce que, quelle que
soit la satisfaction que leur donnent Poupe Pat et Walt, ils sont
tt ou tard forcs de rintgrer leur clapier. Vous tes-vous
demand quel effet cela produisait ? Essayez donc. Rveillez97

vous dans un clapier de Ganymde aprs vous tre senti libre


pendant vingt ou trente minutes. Je vous garantis, Leo, que cest
une exprience que vous noublierez jamais.
Hmm.
Il y a autre chose, et vous le savez aussi bien que moi.
Lorsque le colon sest vad pendant quelques instants et quil
revient la ralit, il nest plus en tat de reprendre sa vie
quotidienne et normale. Il est dmoralis. Mais si au contraire il
a pris du K-Priss
Il sinterrompit. Leo ne lcoutait plus. Il tait de nouveau
occup matrialiser quelque chose dans lespace.
Un court escalier apparut, dont le sommet se perdait dans un
cercle lumineux.
O cela mne-t-il ? demanda Eldritch avec une expression
irrite sur le visage.
New York, fit Leo. Je rentre aux Combins P.P. (Il se
leva et se dirigea vers lescalier.) Voyez-vous, Palmer, jai la
nette impression quil y a quelque chose de dfectueux dans
votre produit. Quelque chose qui mchappe et que nous
narriverons pas dceler avant quil soit trop tard. (Il
commena monter les marches, puis se rappela la petite fille,
Monica. Il se demandait si elle ne risquait rien dans cet univers
que contrlait Palmer Eldritch.) Et lenfant ? dit-il. (Do il tait,
il apercevait encore Eldritch, assis avec son bton au pied de
lescalier.) Jespre que les glucks lont laisse tranquille.
La petite fille, expliqua Eldritch, ctait moi. Cest ce que
jessayais de vous expliquer. Cest ce que je voulais dire en
parlant de rincarnation, de victoire sur la mort.
Voil pourquoi, dit Leo en clignant des paupires, je lui
trouvais un air si
Il sinterrompit et regarda de plus prs.
Eldritch ntait plus assis dans lherbe. sa place, la valise du
r
D Sourire pose ct delle, se trouvait la petite Monica. Il ny
avait plus aucun doute maintenant.
Il avait dit elle, ils avaient dit la vrit.
Lentement, Leo redescendit lescalier et sassit dans lherbe
une fois de plus.

98

Je suis contente que vous ne partiez pas, dit la petite


Monica. Cest agrable davoir quelquun dintelligent et
dvolu comme vous qui parler. (Elle tapota familirement la
valise pose ct delle.) Je suis retourne le chercher. Les
glucks lui faisaient une peur atroce. Je vois que vous avez trouv
le moyen de nous en dbarrasser. (Elle dsignait du menton le
pige glucks, maintenant vide, qui attendait sa prochaine
victime.) Cest trs ingnieux de votre part. Je ny avais pas
pens. Il fallait voir comme je menfuyais devant eux. Raction
de panique diencphalique.
Dun ton incertain, Leo lui demanda :
Vous tes Palmer, nest-ce pas ? Je veux dire en dedans,
pour de bon ?
Considrez par exemple la doctrine mdivale qui oppose
la substance aux apparences, dclara la petite fille dun ton
plaisant. Mes apparences sont celles de cette enfant ; mais ma
substance, comme le vin et lhostie dans la transsubstantiation
Cest bon, dit Leo. Vous tes Eldritch. Vous mavez
convaincu. Mais cet endroit ne me plat quand mme pas. Ces
glucks
Ils nont rien voir avec le K-Priss, fit la petite fille. Ils
sont un produit de mon imagination, pas de celle du lichen.
Pourquoi lunivers que je me construis devrait-il tre
ncessairement agrable ? Jaime bien y mettre des glucks. Ils
correspondent quelque chose qui se trouve en moi.
En admettant, dit Leo, que je veuille construire moi aussi
mon propre univers, je suppose quil doit y avoir en moi quelque
chose de mauvais, un aspect de ma personnalit que je ne
connais pas et qui me conduirait engendrer des cratures
encore plus horribles que la vtre.
Au moins, avec les combins Poupe Pat, comme Eldritch
lui-mme lavait fait remarquer, on tait limit par ce qui tait
codifi lavance. Il y avait l une sorte de scurit.
Quel que soit le rsultat, il peut tre supprim, dit lenfant
avec indiffrence, sil ne vous plat pas. Et sil vous plat (elle
eut un haussement dpaules) vous navez qu le garder.
Pourquoi pas ? Vous ne faites de mal personne. Vous tes tout

99

seul dans votre (Elle se tut aussitt en portant vivement la


main la bouche.)
Tout seul, murmura Leo. Vous voulez dire que chacun
volue dans un univers subjectif diffrent ? Donc ce nest pas
comme avec les combins, o tous les membres dun mme
groupe qui ont absorb du D-Liss sidentifient soit Pat, soit
Walt ? Mais cela signifie que vous ntes pas ici.
Ou bien, se dit-il, que je ne suis pas ici. Mais dans ce cas
Lenfant lobservait avec attention, essayant dvaluer sa
raction.
Nous navons pas pris de K-Priss, poursuivit Leo dune
voix tranquille. Cest un pseudo-univers hypnagogique,
entirement provoqu par des moyens artificiels. Nous ne
sommes nulle part ailleurs qu notre point de dpart. Nous
sommes dans votre rsidence de la Lune. Le K-Priss est
incapable de crer un monde diffrent, et vous le savez. Il ny a
pas de vritable rincarnation. Tout a nest que du vent.
La petite fille, sans mot dire, continuait de regarder Leo.
Froide et impntrable, elle le fixait de ses yeux brillants.
Sincrement, Palmer, dit Leo, quest-ce que provoque le KPriss en ralit ?
Je vous lai dit (La voix de la fillette tait devenue pre.)
Mme le degr de ralit est infrieur celui du D-Liss. Et
dans le cas de ce dernier la controverse est toujours ouverte
pour dterminer la validit de lexprience, sa nature
authentique ou au contraire purement hallucinatoire. plus
forte raison, dans le cas du K-Priss, cest la seconde hypothse
qui simpose.
Non, rpliqua Monica, et vous feriez mieux de me croire.
Autrement vous ne sortirez jamais dici vivant.
On ne meurt pas dans une hallucination. De mme quon
ne renat pas. Je rentre chez moi. ( nouveau, Leo se dirigea
vers lescalier.)
Allez-y, montez, fit la voix de la fillette derrire lui. Je
men moque. Nous verrons bien o cela vous mnera.
Leo gravit les marches et passa au travers du cercle
lumineux.

100

Un soleil aveuglant et brlant sabattit sur lui. Il traversa


prcipitamment la rue expose et courut se mettre labri dune
entre dimmeubles.
Un arotaxi qui lavait aperu fondit sur lui du haut des
gratte-ciel avoisinants.
Vous montez, monsieur ? Il vaut mieux vous mettre
labri : il est presque midi.
Haletant, presque suffoquant, Leo dit :
Oui, merci. Conduisez-moi aux Combins P.P.
Il grimpa grand-peine dans le vhicule et se laissa aller
contre le dossier du sige, dans la fracheur procure par le
bouclier antithermique.
Le taxi dcolla. Presque aussitt, il redescendait se poser sur
le terrain priv de limmeuble principal de sa compagnie.
Ds quil se trouva dans lantichambre de son bureau, Leo
demanda Miss Gleason :
Trouvez-moi Mayerson. Voyez pourquoi il na rien tent
pour me secourir.
Vous secourir ? fit Miss Gleason dun air constern. Que
vous est-il donc arriv, monsieur Bulero ? (Elle le suivit
lintrieur du bureau.) O tiez-vous et comment ?
Trouvez-moi Mayerson, cest tout.
Il sassit devant son bureau familier, soulag dtre enfin de
retour. Au diable Palmer Eldritch, se dit-il en prenant dans le
tiroir de son bureau sa meilleure pipe de bruyre anglaise et sa
bote de tabac hollandais.
Il tait en train dallumer sa pipe lorsque la porte souvrit.
Barney Mayerson, lair humble et les traits tirs, fit son
apparition.
Eh bien ? demanda Leo en tirant sur sa pipe avec nergie.
Je, commena Barney. (Il se tourna vers Miss Fugate qui
venait dentrer derrire lui. Puis il carta les bras en un geste
dimpuissance et se retourna vers Leo en disant :) Vous tes tout
de mme l.
Bien sr que je suis l. Je me suis construit un escalier
pour rentrer. Vous ne voulez pas rpondre et mexpliquer
pourquoi vous navez rien fait ? Tant pis. Jai pu me passer de
vous. Jai maintenant une ide prcise de ce que cest que cette
101

nouvelle substance appele K-Priss. Elle est nettement


infrieure au D-Liss. Je nhsite pas le crier bien haut. On sait
demble quon est en train de subir une exprience de nature
purement hallucinatoire. Il ny a pas le moindre doute. Et
maintenant, au travail. Eldritch a convaincu lONU en mettant
en avant le fait que le K-Priss favorise une authentique
rincarnation, ce qui satisfait les convictions religieuses de plus
de la moiti des membres de lAssemble gnrale, sans parler
de ce sinistre Hindou, Hepburn-Gilbert lui-mme. Mais cest l
une supercherie, car le K-Priss na pas du tout ce genre de
proprit. Au contraire, son aspect ngatif rside tout entier
dans sa nature solipsiste. Dans le cas du D-Liss, lexprience
collective est valable dans la mesure o les autres membres du
clapier (Il sinterrompit, irrit.) Quy a-t-il, Miss Fugate ?
Quest-ce que vous regardez de cette faon ?
Excusez-moi, monsieur Bulero, murmura Miss Fugate,
mais il y a une crature sous votre bureau.
Leo se pencha.
Quelque chose stait gliss entre le sol et la base du bureau ;
quelque chose de glauque qui le regardait sans bouger.
cartez-vous, fit Leo. (Puis, sadressant Barney :) Allez
me chercher un bton, un manche balai, nimporte quoi, que
je puisse lloigner.
Barney sortit.
Bon sang, Miss Fugate, dit Leo en tirant prcipitamment
sur sa pipe. Je nose imaginer ce quil y a l-dessous. Et ce que
cela signifie.
Eldritch sous lapparence de la petite Monica avait peuttre eu raison, songea-t-il, lorsquil avait dit : Je men moque.
Nous verrons bien o cela nous mnera.
La chose sortit de sous le bureau et se dirigea en rampant
vers la porte. Elle disparut.
Ctait encore pire que les glucks. Il ne pouvait dtacher son
regard de la porte.
Miss Fugate, dit-il enfin, je regrette, mais je pense que
vous pouvez regagner votre bureau. Je ne crois pas utile de
disserter plus avant sur les mesures ncessites par lapparition

102

du K-Priss sur le march. Car en fait je ne parle personne. Je


suis juste en train de radoter tout seul.
Il se sentait dprim. Eldritch lavait possd sur toute la
ligne. Et la validit (tout au moins lapparente validit) de
lexprience venait de lui tre dmontre. Il avait lui-mme
confondu lhallucination avec la ralit. Seule limmonde
crature introduite dlibrment par Palmer Eldritch avait
rvl la vrit.
Sinon, songea-t-il, jaurais pu continuer indfiniment.
Vivre un sicle, comme disait Eldritch, dans cet ersatz
dunivers.
Nom de Dieu, se dit-il, je suis foutu.
Miss Fugate, fit-il haute voix, je vous en prie, ne restez
pas ainsi. Retournez dans votre bureau. (Il se leva, alla jusquau
distributeur deau frache et se versa un gobelet deau minrale.
Boire de leau qui nexiste pas, se dit-il, avec un corps qui
nexiste pas, devant une employe qui nexiste pas.) Miss
Fugate, demanda-t-il, tes-vous pour de bon la matresse de Mr
Mayerson ?
Oui, monsieur Bulero, comme je vous lai dj dit.
Et vous ne voulez pas tre la mienne. (Il secoua la tte dun
air navr.) Parce que je suis trop vieux et trop volu. Vous
savez ou plutt vous ne savez pas que je dispose au moins
dun pouvoir limit dans cet univers. Je pourrais refaire mon
corps, me rendre plus jeune.
Ou encore, songea-t-il, vous rendre plus vieille. Quest-ce que
vous diriez de a ? Il but, se dbarrassa du gobelet. Sans la
regarder, il se dit : Vous avez mon ge, Miss Fugate. Vous tes
plus vieille, mme. Attendez ; vous avez quatre-vingt-douze ans
dsormais. Dans cet univers tout au moins. Ici, vous avez
vieilli Le temps a pass pour vous parce que vous avez
repouss mes avances et que je naime pas quon repousse mes
avances. En fait, se dit-il, vous avez dpass les cent ans, vous
tes dessche, ratatine, rabougrie, sans dents et sans yeux.
Vous tes une chose immonde.
Derrire lui, il entendit un bruit rauque et grinant, une
inspiration pareille un rle et une voix chevrotante et
perante, voquant le cri dun oiseau effray :
103

Oh ! monsieur Bulero
Jai chang davis, pensa Leo. Vous tes redevenue comme
avant. Je retire ce que jai dit. Daccord ? Il se retourna et vit
Roni Fugate, ou plutt ce qui se trouvait lendroit quelle
occupait tout lheure. Une toile daraigne, des filaments dune
substance fongode enrouls sur eux-mmes pour former une
colonne fragile et vacillante Il vit la tte aux joues caves, aux
yeux inertes et mous comme une gele flasque do suintaient
des larmes visqueuses, des yeux qui voulaient lancer un appel
mais ne savaient o se tourner car ils ne voyaient pas.
Vous tes redevenue comme avant, dit Leo dune voix pre
en fermant les yeux. Vous me direz quand ce sera fini.
Un bruit de pas. Des pas dhomme. Barney qui revenait dans
le bureau.
Seigneur Dieu ! dit Barney en simmobilisant sur le seuil.
Les yeux ferms, Leo demanda :
Elle nest pas encore redevenue comme avant ?
Elle ? O est Roni Et a, quest-ce que cest ?
Leo rouvrit les yeux.
Ce ntait pas Roni qui se trouvait l, ni mme une rplique
plus vieille de Roni. Ctait une flaque, une flaque vivante o
nageaient des dbris gristres, brchs, pointus.
La matire organique qui la constituait se rpandait peu
peu vers lextrieur ; puis, dans un frisson, elle se rtracta sur
elle-mme. Au centre, les fragments de substance gristre
sorganisrent en une boule grossire sur laquelle vinrent flotter
des cheveux colls et enchevtrs. Des orbites difformes et vides
sesquissrent, la forme dun crne apparut, dans lattente de
quelque innommable vie. Ctait le dsir inconscient de Leo de
voir Roni subir le processus volutif dans toute son horreur qui
avait engendr cette monstruosit.
Les mchoires claqurent, comme secoues par dinvisibles
fils. Drivant au milieu de la flaque glatineuse, elles
croassrent :
Voyez-vous, monsieur Bulero, elle na jamais vcu aussi
longtemps. Vous auriez d y penser. (Ctait la voix, lointaine
mais reconnaissable, non pas de Roni Fugate mais de Monica.)
Vous lui avez attribu une centaine dannes alors quelle nen
104

dpassera pas soixante-dix. Ce qui fait quelle est morte depuis


trente ans ; et vous avez voulu la faire revivre. Et mme pire
(Les mchoires dentes sagitrent, les orbites brent.) Vous
lavez fait voluer alors quelle ntait mme pas vivante mais
Le crne cessa de jacasser et se dsagrgea morceau par
morceau. Les substances organiques se dispersrent une fois de
plus et tout se dissipa.
Au bout dun moment Barney dit :
Faites-nous sortir dici, Lo.
H, Palmer, fit Leo. (Il ne matrisait plus sa voix, apeure
comme celle dun enfant.) coutez-moi. Jabandonne.
Srieusement, jabandonne.
Sous ses pieds, la moquette du bureau se mit pourrir, se
transformant en une substance spongieuse et vivante qui donna
naissance des fibres vertes. Il vit que ctait de lherbe. Puis les
murs et le plafond seffondrrent, se rsorbrent en une fine
poussire qui pleuvait silencieusement de partout comme de la
cendre. Et le ciel bleu et froid apparut, intact, au-dessus de sa
tte.
Assise dans lherbe, le bton sur ses genoux et la valise du D r
Sourire ct delle, Monica demanda :
Vous vouliez peut-tre que Mr Mayerson reste ? Je me suis
dit que ce ntait pas la peine et je lai laiss sen aller avec tout
le reste. Daccord ? (Elle lui sourit.)
Daccord, strangla Leo. Il regarda tout autour de lui et ne
vit quune plaine verte.
Mme la poussire qui avait constitu limmeuble des
Combins P.P. avait totalement disparu, lexception dune
mince couche blanche qui lui recouvrait encore les mains et une
partie des vtements. Il se brossa dun air songeur.
Monica dclara :
Homme, tu es issu de la poussire et la poussire tu
Daccord ! hurla-t-il. Jai compris. Ctait une illusion que
javais fabrique. Bon. Daccord. Et puis aprs ? Vous avez
prouv ce que vous vouliez. Vous tes le matre ici ; et moi je ne
suis rien. Rien quun fantme.

105

Il dbordait de haine envers Palmer Eldritch. Si jamais


jarrive sortir dici, se dit-il. Si je russis te fausser
compagnie, salaud
Tss, tss, fit la petite fille dont les prunelles brillrent dun
clat mobile. Vous nallez pas employer un tel langage. Pas ici.
Je ne le permettrai pas. Je ne vous dirai mme pas ce que je
ferai si vous persistez, mais vous me connaissez, monsieur
Bulero. Exact ?
Exact, dit Lo.
Il fit quelques pas, sortit son mouchoir et pongea la sueur
qui perlait sur sa lvre suprieure et dans son cou. Mon Dieu,
pensa-t-il, aidez-moi. Si Vous le faites, si Votre emprise stend
jusque sur ce monde, je ferai tout ce que Vous voudrez. Je suis
las, mon Dieu, et maintenant jai peur. Je sens que mon corps
va mourir, mme si ce nest rien dautre quun ectoplasme, un
fantme de corps.
Pris de nause, il se courba et vomit dans lherbe. Pendant
longtemps ou ce qui lui sembla durer longtemps il resta
ainsi prostr ; puis il se sentit mieux. Il put se tourner et
marcher lentement vers la petite fille assise auprs de la valise.
Voici les conditions, dclara la petite fille. Nous allons
tablir des liens commerciaux troits entre votre compagnie et
la mienne. Nous avons besoin de votre superbe rseau de
satellites artificiels, de votre flotte moderne dastronefs de
transport et de vos immenses plantations vnusiennes. Nous
avons besoin de tout, Bulero. Nous ferons pousser notre lichen
l o vous cultivez du D-Liss ; nous lexpdierons par les mmes
vaisseaux, nous le distribuerons aux colons par les mmes
pourvoyeurs expriments, nous ferons appel des
professionnels comme Allen et Charlotte Faine pour notre
publicit. Il ny aura pas de concurrence entre le D-Liss et le KPriss parce quil ny aura quun seul produit : le K-Priss. Vous
allez annoncer que vous vous retirez du march. Vous
comprenez, Leo ?
Oui, fit Leo. Jcoute.
Et vous le ferez ?
Bien sr, fit Leo, et il bondit sur lenfant.

106

Ses mains se refermrent sur son cou ; il le serra. Elle le


regarda bien en face, rigide, la bouche fronce, muette. Elle
nessaya pas de se dbattre ni de le griffer. Il continua de serrer
pendant si longtemps quil lui sembla finalement que ses mains
staient soudes elle pour lternit, comme les racines
noueuses de quelque vieille plante dcrpite mais encore
vivante.
Lorsquil desserra son treinte, elle tait morte. Son corps
saffaissa en avant, se tordit et tomba sur le ct pour enfin
simmobiliser dans lherbe, sur le dos. Pas de sang. Aucune trace
de lutte, lexception des ecchymoses dun rouge sombre que
portait son cou.
Il se releva en se disant : Est-ce que a y est enfin ? Si elle
ou il, ou je ne sais quoi meurt ici, est-ce que tout est fini ?
Mais le pseudo-univers demeurait. Il stait attendu le voir
svanouir en mme temps que steignait la vie de MonicaEldritch.
Intrigu, il resta sans bouger, humant lair, coutant une
brise lointaine. Rien navait chang, lexception de la petite
fille qui tait morte. Pourquoi ? Le raisonnement qui lavait
pouss agir tait-il erron ? Ctait incroyable.
Il se pencha vers le Dr Sourire.
Expliquez-moi a, vous.
Fort obligeamment, le Dr Sourire dclara de sa voix de
crcelle :
Ici, il est mort, monsieur Bulero. Mais pas dans sa
rsidence de la Lune
Daccord, fit Leo dune voix rude. Mais dites-moi comment
sortir dici. Comment regagner la Lune, la (Il fit un geste
vague.) Vous voyez ce que je veux dire. La ralit.
En ce moment mme, expliqua le Dr Sourire, Palmer
Eldritch, quoique passablement furieux, est en train de vous
administrer par voie intraveineuse une substance qui annulera
les effets de la piqre de K-Priss laquelle vous avez t soumis.
Vous ne tarderez pas vous rveiller. Ce sera mme instantan,
en fonction de lcoulement du temps sur la Lune. Mais dans ce
monde-ci (Il eut un petit rire.) Cela pourrait vous sembler plus
long.
107

Plus long ? Combien de temps ?


Oh ! des annes peut-tre, dit le Dr Sourire. Mais peut-tre
moins. Quelques jours ? Quelques mois ? La notion de temps est
minemment subjective. Attendons de voir comment vous
ragirez.
Leo sassit en soupirant prs du corps de lenfant, mit sa tte
dans ses mains, le menton contre la poitrine, et se prpara
attendre.
Je vous tiendrai compagnie, dit le Dr Sourire, si jen suis
capable. Mais jai bien peur que, sans la prsence stimulante de
Mr Eldritch (Sa voix, remarqua Leo, stait affaiblie ; le dbit
avait ralenti.) Rien ne peut maintenir la cohsion de ce monde,
psalmodia-t-elle, except Mr Eldritch. Cest pourquoi je crains
fort
La voix steignit compltement.
Il ny eut plus que le silence. Mme la brise lointaine stait
tue.
Combien de temps ? se demanda Leo. Puis lide lui vint
dessayer de crer quelque chose, comme tout lheure.
Gesticulant, se tordant les mains la manire dun chef
dorchestre inspir, il essaya de matrialiser devant lui un
arotaxi.
Au bout dun moment une maigre silhouette se profila.
Insubstantielle, elle demeura incolore, presque transparente. Il
se leva, sen approcha et essaya nouveau de toutes ses forces.
un moment, elle sembla gagner en couleur et en ralit, puis
elle devint soudain fixe ; comme une coquille abandonne, elle
saffaissa et clata en morceaux. Des fragments deux
dimensions voltigrent et se brisrent. cur, Leo tourna le
dos et sloigna.
Il erra ainsi un certain temps, jusquau moment o il tomba
sur quelque chose qui tait dans lherbe. Quelque chose de mort.
Il sen approcha prudemment. Voil tout ce quil reste de ce que
jai fait, se dit-il.
Il voulut repousser le gluck mort de la pointe de son soulier.
Le soulier passa entirement au travers et il recula avec stupeur.
Il poursuivit son chemin, les poings serrs au fond des
poches ; il ferma les yeux et formula une prire, vaguement
108

cette fois-ci. Ce ntait dabord quune pense peine amorce,


mais elle se prcisa peu peu. Je finirai par lavoir, se dit-il.
Dans le monde rel. Et pas seulement pour moi, pas seulement
pour sauver les Combins P.P. et lindustrie du D-Liss. Mais
pour (il vibrait de rsolution) pour le systme solaire tout
entier. Parce que Palmer Eldritch est un envahisseur, et voil
comment nous sommes tous appels finir sur un monde
dlabr comme celui-ci, un dsert de choses mortes rduites
ltat de dbris. Voil la rincarnation promise HepburnGilbert.
Il continua marcher au hasard puis, insensiblement, reprit
le chemin de la valise qui avait abrit le Dr Sourire.
Quelque chose tait pench sur la valise. Quelque chose
dhumain ou de quasi humain.
En le voyant, la silhouette se redressa aussitt ; son crne
chauve miroita un instant au soleil tandis quelle le contemplait,
fige de surprise. Puis elle bondit et sloigna rapidement.
Un Proxien.
Il songea, tout en la regardant senfuir, que cette apparition
clairait la situation sous un jour nouveau. Pour que Palmer
Eldritch ait fait figurer de tels lments dans son dcor, il fallait
que ses relations avec les Proxiens fussent restes fort troites
aprs son retour dans le systme. Lapparition donnait la
mesure de son inconscient au niveau le plus profond. Palmer
Eldritch lui-mme ignorait peut-tre que son univers
hallucinatoire tait ainsi peupl. Sans doute aurait-il t le
premier surpris en voyant le Proxien.
moins, naturellement, que ce monde ne fit partie du
systme de Prox.
Ce serait peut-tre une bonne ide de suivre ce Proxien.
Il se mit en route dans cette direction et marcha
apparemment pendant des heures. Il ne vit rien dautre que
lherbe sous ses pieds et lhorizon plat. Puis, la fin, une forme
se dessina dans le lointain. Il obliqua dans cette direction et se
retrouva bientt, de faon imprvue, face un astronef dress
vers le ciel. Il sarrta et carquilla les yeux. Le vaisseau ntait
pas terrien ; mais il ntait pas proxien non plus.

109

Tout simplement, il nappartenait ni un systme ni


lautre.
Pas plus dailleurs que les deux cratures qui saffairaient au
pied du vaisseau. Jamais il navait rencontr dtres semblables.
Grands, minces, munis de membres fluets comme des roseaux
et dune tte grotesque, en forme duf, qui mme cette
distance semblait trangement fragile, ils devaient appartenir,
se dit-il, une race hautement volue et pourtant apparente
aux Terriens, avec lesquels leur ressemblance tait plus
probante quavec les Proxiens.
Il savana vers eux, le bras lev pour les saluer.
Lune des deux cratures laperut, ouvrit la bouche et
poussa lautre du coude. Les deux tres le contemplrent un
moment, puis le premier dit :
a alors, Alec, regarde : cest un primitif. Un pr-homme,
tu sais ?
Oui, approuva son compagnon.
Attendez, fit Leo Bulero. Vous parlez le langage de la
Terre, langlais du XXIe sicle Vous avez d rencontrer des
Terriens.
Des Terriens ? dit celui qui sappelait Alec. Nous sommes
des Terriens. Et vous, quest-ce que vous faites l ? Une crature
teinte depuis des sicles, cest tout ce que vous tes. Enfin,
peut-tre pas depuis des sicles, mais depuis longtemps en tout
cas.
Il doit y en avoir encore une rserve sur cette lune, dit
lautre. (Puis, sadressant Leo :) Combien y en a-t-il part
vous, mon vieux ? Nayez pas peur : nous ne voulons pas vous
faire de mal. Est-ce quil y a des femmes ? Est-ce que vous vous
reproduisez ? (Il se tourna vers son compagnon en hochant la
tte.) Je nen reviens pas. On dirait quil y a des sicles et des
sicles de diffrence. Quand on pense quon a franchi dun bond
une centaine de milliers dannes. Sans linvention du
Dr Denkmal, ces prhommes seraient peut-tre encore
Denkmal, dit Leo. (Ctait donc l le dernier achvement
de lvolthrapie. Un temps relativement bref avait d scouler.
Quelques dcennies tout au plus. Mais comme eux, il avait
limpression quun gouffre les sparait. Ce ntait pourtant
110

quune illusion. Lui-mme, quand il aurait fini son traitement, il


pourrait leur ressembler. Si lon exceptait la membrane
chitineuse, lune des premires caractristiques de
lvolthrapie, qui avait apparemment disparu.) Je me fais
traiter une fois par semaine dans sa clinique, Munich. Je suis
en train dvoluer. (Il sapprocha deux et se mit les dvisager
curieusement.) O est votre membrane ? demanda-t-il. Pour
vous protger du soleil ?
Oh ! a, dit celui qui sappelait Alec en faisant un geste de
drision. Il y a longtemps que cette farce du rchauffement de
latmosphre est finie. Ctait un coup des Proxiens, avec la
complicit du Rengat. Vous le savez bien. Ou peut-tre que
non.
Palmer Eldritch, dit Lo.
Oui, acquiesa Alec. Mais on a fini par lavoir. Sur ce
satellite o nous sommes, justement. Cest un lieu de plerinage
maintenant. Pas pour nous mais pour les Proxiens. Ils viennent
en cachette rendre hommage sa mmoire. Vous nen avez pas
vu ? Nous sommes censs arrter tous ceux que nous trouvons.
Cest un territoire du systme solaire, appartenant aux Nations
Unies.
Cest un satellite de quelle plante ?
Les deux Terriens volus sourirent en mme temps.
De la Terre, fit Alec. Il est artificiel et sappelle Sigma 14-B.
Cela fait des annes quil a t construit. Il nexistait pas votre
poque ? a mtonnerait. Il est extrmement ancien.
Je suppose, rpondit Leo. Mais dans ce cas, vous pourriez
peut-tre me conduire sur la Terre ?
Bien sr. (Les deux Terriens volus acquiescrent en
mme temps.) Nous dcollons mme dans une demi-heure.
Vous pouvez venir vous et le reste de votre tribu. Vous navez
qu nous en indiquer lemplacement.
Je suis tout seul, dit Leo avec agacement, et il nest pas
ncessaire de parler de tribu. Je ne suis pas un homme
prhistorique.
Il se demandait comment il avait fait pour chouer, cette
fois-ci, dans lavenir. Ou bien tait-ce encore une hallucination
provoque par le meneur de jeu, Palmer Eldritch ? Pourquoi
111

tout cela aurait-il t plus rel que la petite Monica, ou les


glucks, ou les Combins P.P. quil avait visits et vus se
dsintgrer ? Cet avenir-l tait issu directement du cerveau de
Palmer Eldritch. Toutes ces pripties taient le produit de son
imagination fertile et brillante, en attendant le moment o il se
rveillerait sur la Lune, une fois dissips les effets de la piqre
de K-Priss. Et rien dautre.
Dailleurs, de lendroit o il se trouvait, il discernait assez
vaguement la ligne dhorizon travers la coque du vaisseau.
Celui-ci tait translucide, comme sil manquait de substance.
Quant aux deux Terriens de lavenir, il les percevait sous la
forme dune image floue qui lui rappelait lpoque o il tait
astigmate, avant davoir reu des yeux parfaitement sains par
transplantation chirurgicale.
Il tendit la main vers le premier Terrien.
Jaimerais vous serrer la main, dit-il. Alec, le Terrien,
avana galement la main avec un sourire.
Elle passa au travers de celle de Leo et ressortit de lautre
ct.
H, fit Alec en fronant les sourcils et en retirant
prcipitamment sa main. Que se passe-t-il ? (Il se tourna vers
son compagnon.) Ce type nest pas rel ; nous aurions d nous
en douter. Cest un comment appelait-on a ? Ces gens qui
avaient pris de cette substance diabolique ramene par Eldritch
du systme de Prox. Un fantasme. Voil ce que cest. Un
vulgaire fantasme. (Il regarda Leo dun air furibond.)
Un fantasme ? fit Leo dune voix faible.
Puis il comprit quAlec avait raison. Son vritable corps tait
sur la Lune ; pas ici.
Mais les deux Terriens de lavenir, qutaient-ils dans ce cas ?
Peut-tre aprs tout ntaient-ils pas issus de limagination
dlirante de Palmer Eldritch. Celui qui sappelait Alec le
dvisageait en ce moment.
Tu sais, dit-il son compagnon, sa tte ne mest pas
inconnue. Je suis sr de lavoir vu en photo quelque part. (Il
demanda Leo :) Comment vous appelez-vous ? (Son regard se
fit plus dur, plus intense.)
Je suis Leo Bulero, dit Lo.
112

Les deux Terriens volus bondirent de surprise.


H ! sexclama Alec. Pas tonnant que sa tte mait dit
quelque chose. Cest lhomme qui a tu Palmer Eldritch ! (Il
sadressa Leo :) Vous tes un hros, mon vieux ; mais vous ne
devez pas le savoir puisque vous ntes quun fantasme, hein ?
Et vous tes revenu hanter les lieux historiques de
Il nest pas revenu, interrompit son compagnon, puisquil
vient du pass.
a ne lempche pas de revenir. Cest la deuxime fois quil
vient ici, par rapport son propre temps. Il a t attir ici pour
la seconde fois parce que cet endroit est historiquement li la
mort de Palmer Eldritch. (Il leur tourna le dos et se mit courir
vers lastronef.) Je vais avertir les journalistes, leur cria-t-il.
Peut-tre quils pourront faire une photo de vous : le fantasme
de Sigma 14-B. (Il fit un grand geste.) Les touristes vont venir
pour de bon maintenant. Mais attention : et si le fantasme
dEldritch voulait venir, lui aussi ? Pour se venger. (Cette pense
ne semblait pas le rjouir particulirement.)
Cest dj fait, dit Lo.
Alec sarrta puis revint lentement sur ses pas.
Il est venu ? (Il regarda autour de lui avec apprhension.)
O est-il ? Prs dici ?
Il est mort, fit Leo. Je lai tu. trangl.
Il nprouvait pas la moindre satisfaction cette pense.
Comment pouvait-on se rjouir davoir tu quelquun, surtout
lorsquil sagissait dun enfant ?
Dire quils sont condamns recommencer pendant toute
lternit, fit Alec, impressionn.
Il ouvrait de grands yeux et hochait doucement sa grosse tte
ovode.
Je ne recommenais rien du tout, fit Leo. Ctait la
premire fois. (Et il ajouta en son for intrieur : Et pas la vraie.
Celle-l reste encore venir.)
Vous voulez dire, articula lentement Alec, que
Non, je ne lai pas encore tu. Mais selon lun de mes
conseillers prvog, cela ne saurait tarder. En principe.
Ce ntait pas une fatalit invitable et il ne pouvait loublier.
Et Eldritch le savait aussi ; ce qui pouvait expliquer certains
113

aspects de son comportement. Il essayait du moins le croyaitil de reculer lventualit de sa propre mort.
Venez, dit Alec en sadressant Leo. Je vais vous montrer
le monument commmoratif. (Avec son compagnon, il prit les
devants. Leo les suivit sans conviction.) Les Proxiens, poursuivit
Alec par-dessus son paule, sont toujours en train dessayer de
le vous savez bien. Profrer.
Profaner, corrigea son compagnon.
Oui, fit Alec en hochant gravement la tte. Tenez, cest ici.
(Il sarrta.)
Devant eux slevait une imitation fort impressionnante
de colonne de granit sur laquelle, hauteur dhomme, avait t
solidement rive une plaque de cuivre. En ayant beaucoup de
mal en croire ses yeux, Leo dchiffra la plaque :
IN MEMORIAM. EN LAN DE GRACE 2016, NON LOIN DE
CET EMPLACEMENT, LENNEMI DU SYSTEME SOLAIRE
PALMER ELDRITCH A T DFAIT LA SUITE DE SON
COMBAT AVEC LE CHAMPION DES NEUF PLANTES, LE
TERRIEN LEO BULERO.
a alors ! sexclama Leo, impressionn malgr lui. (Il relut
plusieurs fois linscription.) Je me demande, dit-il, sadressant
surtout lui-mme, si Palmer a dj vu a.
Sil est lui aussi un fantasme, a ne mtonnerait pas, dit
Alec. Sous sa forme initiale, le K-Priss provoquait ce que son
promoteur Palmer Eldritch lui-mme appelait des
harmoniques temporels. Ce que vous tes en ce moment,
prcisment. Des annes aprs votre mort, vous affectez encore
un certain espace-temps. (Il se retourna vers son compagnon.)
Leo Bulero est bien mort, nest-ce pas ?
Bien sr quil est mort. Depuis des dizaines dannes.
Dailleurs, il me semble avoir lu commena Alec.
Il se tut subitement et regarda quelque chose qui se trouvait
derrire Leo. Il poussa son compagnon du coude. Leo se
retourna pour voir ce que ctait.
Un chien pel, efflanqu, blanc et disgracieux sapprochait.
Cest vous ? demanda Alec.
114

Non.
On dirait un chien-fantasme, fit Alec. Tenez, on voit un
peu au travers.
Les trois hommes regardrent le chien sapprocher, puis les
dpasser en direction du monument.
Alec ramassa un caillou quil lana vers le chien. Le caillou
passa travers lanimal et retomba dans lherbe de lautre ct.
Ctait bien un fantasme.
Tandis que les trois hommes lobservaient, le chien sarrta
un instant devant le monument, redressa la tte comme pour
lire la plaque et
Diffamation ! scria Alec, le visage empourpr de colre.
Il courut vers le chien en gesticulant, essaya de lui dcocher
un coup de pied et porta la main sa ceinture sans russir dans
son excitation saisir la crosse de son laser.
Profanation, corrigea le compagnon dAlec.
Cest Palmer Eldritch, dclara Leo.
Eldritch leur montrait ainsi son mpris pour le monument,
en mme temps quune absence totale dinquitude en ce qui
concernait lavenir. Il nexisterait jamais un tel monument. Le
chien sloigna sans se presser, apparemment indiffrent aux
injures que lui adressaient les deux Terriens volus.
Vous tes sr quil nest pas vous ? demanda Alec dun
air souponneux. Pour autant que je sache, vous tes le seul
fantasme dans les environs.
Leo sapprta rpondre pour expliquer ce qui stait pass.
Il tenait ce quils comprennent. Et puis, sans crier gare, sans
prparation daucune sorte, les deux Terriens de lavenir
disparurent ; la plaine gazonne, le monument, le chien, le
paysage tout entier tout se volatilisa, comme si lappareil qui
avait servi la projection stait trouv soudainement
dbranch. Il ny avait plus autour de lui quun vide clatant,
une rverbration blouissante annonciatrice, se dit-il, de cet
piphnomne auquel on donne le nom de ralit .
Il tait assis au milieu dune pice nue, dans la rsidence
lunaire de Palmer Eldritch, face lappareil lectronique pos
sur la table.
Lappareil dclara :
115

Oui, je lai vu, ce monument. Il se trouvait peu prs dans


quarante-cinq pour cent des futurs que jai visits. Un peu
moins que la moyenne, aussi vous comprendrez que je ne sois
pas trop proccup. Un cigare ?
nouveau, la machine lui offrit un cigare tout allum.
Non, merci, fit Leo.
Je vais vous rendre votre libert, dit la bote. Pour quelque
temps, vingt-quatre heures environ. Vous allez pouvoir
rejoindre votre modeste bureau dans votre insignifiante
compagnie. L, je vous demande de bien rflchir la situation.
Vous avez vu de quoi le K-Priss est capable. Vous ne pouvez nier
que votre produit antdiluvien ne soutient pas, mme de loin, la
comparaison. Sans compter que
Foutaise ! fit Leo. Le D-Liss est nettement suprieur.
Rflchissez bien, dit lappareil lectronique avec
assurance.
Entendu.
Avec quelque raideur, Leo se leva. Est-ce quil avait
rellement t sur le satellite artificiel Sigma 14-B ? Ctait l un
travail pour Flix Blau. Les experts trouveraient la rponse.
Inutile de perdre du temps avec a. Le problme immdiat tait
plus srieux. Il navait pas encore chapp au contrle de
Palmer Eldritch.
Il ne lui chappait que si son ennemi en dcidait ainsi. Ctait
une ralit dont il devait tenir compte, quelle ft agrable ou
non.
Je voudrais vous faire remarquer, dit la bote, que jai us
de comprhension avec vous, Leo. Jaurais pu mettre heu
disons un point final la courte phrase que constitue votre
existence. Quand je voulais. Pour cette raison, jattends jexige
la mme chose de vous.
Je vous ai dit que jallais y rflchir, rpondit Leo.
Il se sentait nerv, comme sil avait bu trop de caf, et il
souhaitait sen aller aussi vite que possible. Il ouvrit la porte et
sapprta sortir dans le couloir.
Il allait refermer la porte derrire lui lorsque la bote
lectronique ajouta :

116

Si vous ne vous dcidez pas maider, Leo, je nai pas


lintention dattendre : il faudra que je vous tue. Pour sauver ma
propre existence. Vous comprenez ?
Je comprends, dit Leo, et il referma la porte derrire lui.
Et moi aussi, songea-t-il, il faudra que je vous tue mais ne
pourrions-nous pas employer tous les deux une expression un
peu moins brutale : que je vous donne le coup de grce ?
Et je ne le ferai pas seulement pour moi, mais pour le
systme tout entier. Pour ces deux patrouilleurs terriens de
lavenir, par exemple ; afin quils aient quelque chose devant
quoi monter la garde. Ils seront mon soutien moral.
Il sloigna lentement vers le fond du couloir. Les
journalistes ntaient pas encore partis. En fait, ils navaient pas
encore obtenu leur interview. Le temps coul, pratiquement,
avait t nul : sur ce point-l Palmer avait donc raison.
Au milieu des reporters, Leo se sentit considrablement
apais. Peut-tre pourrait-il sen sortir ; peut-tre Palmer allaitil pour de bon le laisser partir. Il connatrait nouveau les joies
de la vie.
Mais dans son for intrieur il ne se faisait pas dillusions.
Eldritch ne le laisserait jamais partir. Il faudrait dabord que
lun deux ft dtruit.
Il esprait que ce ne serait pas lui. Mais il avait la terrible
intuition, malgr lexistence du monument, que le risque
inverse tait grand.

117

7
La porte du bureau de Barney Mayerson souvrit et Leo
Bulero, harass et fourbu par son voyage, apparut sur le seuil.
Vous navez rien fait pour maider.
Au bout dun certain temps, Barney rpondit :
Cest exact.
Inutile dessayer de lui expliquer pourquoi. Non parce que
Leo ne comprendrait pas ou ne le croirait pas, mais simplement
parce que son motif ne faisait pas le poids.
Vous tes renvoy, Mayerson.
Daccord.
Le principal, se dit Barney, cest dtre vivant. Si javais t
chercher Leo, je ne le serais plus. Dune main engourdie, il
commena rassembler les affaires personnelles qui taient sur
son bureau et les dposer dans une valise chantillons vide.
O est Miss Fugate ? demanda Leo. Elle prendra votre
place. (Il sapprocha de Barney et le dvisagea.) Pourquoi
ntes-vous pas venu mon secours, Barney ? Vous ntes mme
pas fichu de mindiquer une raison ?
Jai pressenti que a maurait cot trop cher : la vie.
Mais vous ntiez pas forc de venir en personne. Nous
sommes une grande compagnie Vous auriez pu envoyer une
expdition. Vrai ou faux ?
Ctait exact. Et cela ne lui tait mme pas venu lesprit.
Donc, poursuivit Leo, vous dsiriez quil marrive quelque
chose de fatal. Il ny a aucune autre interprtation possible.
Peut-tre tait-ce inconscient, non ?
Cest possible, admit Barney. Une chose tait certaine, il
ny avait pas pens.
Leo devait avoir raison. Sinon, pourquoi se serait-il drob
ses responsabilits, qui consistaient ainsi que Flix Blau
lavait suggr envoyer sur la Lune un groupe arm issu des

118

Combins P.P. ? La rponse tait claire, maintenant. Et


tellement vidente.
Jai pass de sales moments, Barney, dans cette rsidence
sur la Lune. Ce Palmer Eldritch est un sorcier. Il men a fait voir
de toutes les couleurs. Il a fait des choses que vous et moi
naurions jamais crues possibles. Se transformer en petite fille,
par exemple, ou mexpdier dans lavenir quoique je ne pense
pas quil lait voulu ou fabriquer de toutes pices un univers
avec un affreux animal nomm le gluck et un New York truqu
o vous figuriez en mme temps que Roni. Quelle horreur ! (Il
frissonna.) Quest-ce que vous allez faire ?
Je nai quun endroit o aller.
Et cest ? (Leo le dvisagea avec apprhension.)
Une seule autre personne est mme dutiliser mon talent
de prvog.
Alors vous tes mon ennemi !
Vous lavez dmontr vous-mme.
En ce qui le concernait, Barney reconnaissait volontiers le
bien-fond de linterprtation par Leo de son impuissance
agir.
Dans ce cas jaurai votre peau vous aussi. En mme
temps que celle de ce magicien fou, ce soi-disant Palmer
Eldritch.
Pourquoi soi-disant ? demanda Barney en relevant
vivement la tte.
Parce que je suis de plus en plus convaincu quil na rien
dhumain. Je ne lai jamais vu en personne en dehors de la
priode o jtais sous linfluence du K-Priss. Autrement, il sest
toujours adress moi par lintermdiaire dun gadget
lectronique.
Intressant, fit Barney.
Nest-ce pas ? Et vous tes si corrompu que vous allez lui
offrir vos services, sans vous soucier de savoir si ce nest pas un
Proxien travesti, ou autre chose de pire, qui se serait introduit
dans son vaisseau pendant son voyage daller ou de retour, en
plein espace, et qui aurait pris sa place. Si vous aviez pu voir les
glucks

119

Alors, dit Barney, grand Dieu, ne me forcez pas partir !


Gardez-moi avec vous.
Impossible. Vous avez failli aux rgles les plus
lmentaires de la loyaut. (Leo dtourna son regard.) Je
voudrais ne pas vous en vouloir mais (Il serra les poings en un
geste futile.) Il a presque russi mavoir. Et puis, lorsque je
suis tomb sur ces deux Terriens volus, cela ma aid.
Jusquau moment o Eldritch est apparu sous la forme dun
chien qui a urin sur le monument. (Il grimaa dun air navr.)
Il na pas eu besoin de nous faire un dessin pour nous
manifester son mpris. (Comme pour lui-mme, il ajouta :) Sa
certitude de gagner, son assurance, mme aprs avoir vu cette
plaque.
Souhaitez-moi bonne chance, dit Barney.
Il se sentait vide et inutile, comme un mannequin bourr de
son.
Tandis quil attendait lascenseur, Roni Fugate arriva en
courant, haletante, le visage anim danxit.
Barney il ta renvoy ? Il fit signe que oui.
Mon Dieu, fit Roni. Et maintenant ?
Maintenant, dit-il, je change de bord. Pour le meilleur et
pour le pire.
Mais comment pourrons-nous continuer vivre ensemble,
si je travaille ici pour Leo et si tu
Je nen ai pas la moindre ide. (Lascenseur automatique
tait arriv. Il y pntra.) bientt, dit-il en appuyant sur le
bouton.
Les portes glissrent, cachant Roni sa vue. bientt, dans
ce que les no-chrtiens appellent lenfer, se dit-il.
Probablement pas avant. moins, ce qui na rien dimpossible,
que nous soyons dj en enfer.
Arriv au niveau de la rue, il sortit des Combins P.P. et
sabrita sous le bouclier antithermique en attendant de trouver
un taxi.
Il courait dj vers un appareil qui venait de simmobiliser
devant lui lorsquune voix angoisse le hla de lentre de
limmeuble :
Barney, attends !
120

Tu perds la tte, dit-il Roni. Retourne ta place. Tu


serais folle dabandonner une brillante et prometteuse carrire,
surtout maintenant quelle sagrmente des restes de la mienne.
Nous devions faire quipe, tu ne te souviens pas ? Cest
moi-mme qui te lai dit. Quest-ce qui nous en empche
maintenant ?
Tout est chang. cause de mon incapacit morbide, ou
de mon impuissance, appelle a comme tu voudras, aller
porter secours Leo sur la Lune. (Il se voyait sous un jour
diffrent maintenant. Il avait perdu la sacro-sainte estime en
laquelle il stait toujours tenu jusqu prsent.) Ne me fais pas
croire que tu voudrais rester avec moi, poursuivit-il. Un jour ou
lautre tu serais en difficult, tu aurais besoin daide, et je ferais
exactement comme pour Leo : je te laisserais tenfoncer sans
lever le petit doigt.
Mais ta propre vie tait
Cest toujours le cas, fit-il remarquer. Quoi quon fasse.
Cest le propre de la comdie dans laquelle nous nous dbattons.
Ce ntait pas une excuse, pas ses propres yeux. Il monta
dans le taxi, donna machinalement ladresse de son conapt et se
laissa aller contre le dossier de la banquette tandis que
lappareil prenait son essor dans le ciel torride. Tout en bas,
labri du bouclier antithermique, Roni Fugate le regardait partir
en se protgeant les yeux du revers de la main, esprant sans
doute quil allait changer davis et revenir.
Mais il continua.
Il faut un certain courage, se dit-il, pour se regarder en face
et se dire carrment : tu es un pourri. Tu as agi comme un
salaud et tu recommenceras. Ce ntait pas un accident, ctait
lmanation authentique de ta personnalit.
Le taxi commenait descendre. Il se prpara sortir son
portefeuille et saperut avec stupeur quil ntait pas devant son
immeuble. Affol, il essaya de savoir o il tait. Puis il ralisa
tout coup. Ctait le Grand Ensemble 492. Il avait donn au
taxi ladresse dEmily !
Et allez donc ! Pour un retour au pass, cen tait un. L au
moins les choses avaient un sens, se dit-il. Javais une carrire,
je savais exactement ce que jattendais de lavenir, ce que jtais
121

dispos abandonner, sacrifier, changer et contre quoi.


Tandis que maintenant
Maintenant il avait sacrifi sa carrire en change (il lavait
cru) de sa vie. La mme logique lavait amen jadis changer
Emily contre sa carrire. Ctait aussi simple que a. La boucle
tait boucle. Il tait habit non par des principes hautement
idalistes, non par lappel dune vocation puritaine, mais par un
instinct qui devait animer les cratures les plus viles, les plus
rampantes de tout lunivers. Seigneur Dieu ! se dit-il. Voil
comment jai agi. Je me suis fait passer avant Emily, puis avant
Leo. Quel genre dtre humain suis-je donc ? Et bientt, au
moins jai eu lhonntet de la prvenir, ctait le tour de Roni.
Invitablement.
Peut-tre quEmily pourra maider, se dit-il. Cest peut-tre
pour a que je suis ici, inconsciemment. Elle a toujours t forte
pour ces choses-l. Jamais elle na t dupe des faux-fuyants
que jinventais pour camoufler la ralit. Et naturellement, cela
ne faisait que minciter davantage me dbarrasser delle. En
fait, avec quelquun comme moi, cette seule raison suffisait.
Mais qui sait peut-tre que maintenant je pourrais mieux
rsister.
Quelques instants plus tard, il sonnait la porte dEmily.
Si elle me conseille daller chez Eldritch, se dit-il, je le ferai.
Sinon, tant pis. Mais son mari et elle travaillent pour Eldritch.
Comment pourraient-ils me donner une opinion dfavorable ?
Ainsi, ctait couru davance. Si a se trouve, je le savais dj en
venant ici.
La porte souvrit. Vtue dune blouse bleue tache dargile
la fois frache et dessche. Emily ouvrit de grands yeux en le
voyant.
Bonjour, dit-il. Leo ma renvoy. (Il attendit mais elle ne
disait rien.) Je peux entrer ?
Entre. (Elle le prcda lintrieur du conapt. Au milieu
du living-room le tour familier occupait, comme toujours, une
norme place.) Je travaillais.
Cest une agrable surprise, Barney. Si tu veux du caf, il
faudra

122

Jtais venu te demander conseil, dit Barney. Mais


maintenant jai dcid que ce ntait pas la peine.
Il fit quelques pas jusqu la fentre, posa par terre sa valise
chantillons et laissa errer son regard au-dehors.
a ne tennuie pas que je continue travailler ? Javais une
bonne ide, ou du moins il me le semblait. (Elle se frotta les
sourcils, puis les yeux.) Maintenant je ne sais plus je me sens
fatigue. Je me demande si cest lvolthrapie.
Le traitement volutif ? Tu suis a ?
Il pivota pour lexaminer de plus prs. Avait-elle chang
physiquement ?
Il avait limpression sans doute parce quil ne lavait pas
vue depuis longtemps que ses traits staient paissis.
Lge, sans doute, songea-t-il. Mais
Tu en es satisfaite ?
Tu sais, jen suis seulement nia premire sance. Mais je
ne sais pas. Jai lesprit un peu confus. Je narrive pas me
concentrer. Jai limpression que mes ides sembrouillent.
Tu devrais laisser tomber ce traitement. Tant pis si cest le
dernier cri ; tant pis si tous les gens bien ne jurent que par a.
Tu as sans doute raison. Mais ils taient tellement
contents. Richard et le Dr Denkmal. (Elle pencha lgrement la
tte, attitude quil connaissait bien.) Ils savent ce quils font,
non ?
Personne ne sait. Cest un domaine encore mal connu.
Abandonne. Cest bien de toi de te laisser mener par nimporte
qui.
Il avait pris un ton autoritaire ; dinnombrables fois durant
leur vie commune il avait utilis ce ton, gnralement avec
succs mais pas toujours. Il vit que, cette fois, ctait le dernier
cas : elle avait pris son regard ttu, qui marquait son refus dune
soumission passive.
Cest moi de dcider, dit-elle avec dignit. Et jai
lintention de continuer.
En haussant les paules il erra dans le conapt dun air
dsuvr. Il navait aucune autorit sur elle. Aprs tout, tant pis
pour elle. Mais tait-ce bien vrai que a lui tait gal ? Une
image simposa son esprit, Emily en train de rgresser et
123

essayant en mme temps de travailler, de faire uvre cratrice.


Ctait la fois grotesque et sinistre.
coute, lcha-t-il. Si ce type taime vraiment
Puisque je te dis, fit Emily, que cest moi seul de dcider.
(Elle sabsorba une fois de plus dans son travail. Un grand vase
col troit prenait forme ; il savana pour mieux lexaminer. Ce
sera bien, dcida-t-il. Mais lobjet avait quelque chose de
familier. Est-ce quelle nen avait pas dj fait un semblable ? Il
sabstint de toute remarque et se contenta de lexaminer.)
Quest-ce que tu vas faire maintenant ? demanda Emily.
Pour qui pourrais-tu travailler ?
Elle semblait sintresser sincrement son sort. Cela lui
rappela la faon dont, il y avait peu de temps, il avait empch la
vente de ses cramiques aux Combins P.P. Elle aurait pu en
concevoir de lanimosit. Quil nen ait rien t tait typique
delle. Car, elle savait trs bien que ctait lui qui avait mis
Richard Hnatt la porte.
Si a se trouve mon avenir est dj dcid. Jai reu une
feuille de recrutement.
Bont divine ! Toi sur Mars. Je narrive pas imaginer a.
Je pourrai toujours prendre du D-Liss, fit Barney.
Seulement
Seulement, se dit-il, au lieu dun combin Poupe Pat jaurai
peut-tre un combin Emily. Pour partir la recherche du
temps perdu, pour essayer de retrouver dans un monde de
chimre la vie qui aurait pu tre la mienne et laquelle,
dlibrment, stupidement, jai tourn le dos. La seule priode
de ma vie o jai t vritablement heureux. Naturellement, je
ne pouvais pas le savoir alors ; je navais aucun point de
comparaison comme aujourdhui.
Y aurait-il une chance, fit-il tout haut, pour que tu
acceptes de revenir ?
Elle le regarda avec de grands yeux et il lui rendit son regard,
tous deux galement interloqus par la proposition quil venait
de faire.
Cest srieux, dit-il.
Quand as-tu dcid a ?
Peu importe. Le principal cest que je le pense.
124

Ce que je pense moi compte aussi, fit tranquillement


Emily. (Elle reprit son travail.) Je suis parfaitement heureuse
avec Richard. Nous nous accordons trs bien.
Son visage tait serein. Ses mots exprimaient le fond exact de
sa pense. Il tait perdu, condamn croupir dans le nant dont
il stait lui-mme entour. Et il navait que ce quil mritait. Ils
le savaient tous deux sans avoir besoin de le dire.
Je men vais, dit-il.
Emily ne protesta pas. Elle se contenta de hocher la tte.
Jespre de tout cur, dit Barney, que tu nes pas en train
de rgresser. Personnellement, je serais port le croire. a se
voit sur ton visage. Regarde-toi dans la glace.
Sur ces mots il la quitta et referma la porte derrire lui. Il
regrettait ce quil avait dit. Pourtant ce serait peut-tre un bien
cela pourrait laider. Jen suis sr, je ne veux pas de a pour elle.
Personne ne le veut. Pas mme son mari, cet ne bt quelle
prfre moi pour une raison que jignorerai toujours. Sauf
que pour elle le mariage a peut-tre laspect de la fatalit. Elle
tait destine vivre avec Richard Hnatt, destine ne jamais
redevenir ma femme. On ne peut renverser le cours du temps.
Ou plutt si, songea-t-il, on peut, lorsquon prend du D-Liss.
Ou ce nouveau produit, le K-Priss. Tous les colons le font. On
nen trouve pas sur Terre, mais il y en a sur Mars, sur Vnus, sur
Ganymde, dans toutes les colonies frontires.
Si tout le reste choue, il y a toujours a.
Et peut-tre mme ny avait-il que a. Car
En dernire analyse, il ne pouvait pas aller trouver Palmer
Eldritch. Pas aprs ce quil avait fait ou essay de faire
Leo. Il y rflchissait en attendant un taxi. Devant lui, la rue
miroitait au soleil. Et si je partais, tout simplement ? pensa-t-il.
Personne ne me retrouverait jusquau jour de ma mort. Ce serait
un moyen comme un autre Ctait ma dernire chance de
trouver du travail. Cest ce qui amuserait Leo, si jen finissais
maintenant. a ltonnerait, sans doute ; a lui ferait plaisir
aussi.
Et puis allez, se dit-il, on verra bien. Jappelle Eldritch. Je lui
demande sil a quelque chose pour moi.

125

Il trouva une cabine de vidphone et demanda la rsidence


dEldritch sur la Lune.
Ici Barney Mayerson, expliqua-t-il. Ancien conseiller
prvog chez Leo Bulero. Jtais en fait le bras droit du patron
aux Combins P.P.
Le chef du personnel de chez Eldritch frona les sourcils.
Quest-ce que vous voulez ?
Jaimerais voir si vous pouvez me trouver un emploi.
Dsol mais nous navons besoin daucun conseiller
prvog.
Voudriez-vous poser la question Mr Eldritch, sil vous
plat ?
Mr Eldritch a dj fait savoir son opinion sur la question.
Barney raccrocha et quitta la cabine.
Il ntait pas rellement surpris.
Sils avaient dit : Venez sur la Lune pour un premier
entretien, est-ce que jaurais accept ? Oui, se dit-il, jy serais
all ; mais arriv un certain point, jaurais tout lch. Une fois
que jaurais t certain dobtenir le poste.
Il retourna la cabine de vidphone et appela loffice de
recrutement des Nations Unies.
Mr Barney Mayerson lappareil, dit-il. (Il leur donna son
numro de code-identit officiel.) Jai reu ma feuille de
recrutement lautre jour. Jaimerais courter les formalits et
migrer tout de suite.
Lexamen daptitude physique est indispensable, lui apprit
le bureaucrate onusien. Ainsi que les tests mentaux, dailleurs.
Mais si vous voulez, vous pouvez vous prsenter nimporte
quel moment et les passer.
Daccord, dit Barney. Cest ce que je vais faire.
Et puisque vous tes volontaire, monsieur Mayerson, vous
avez le droit de choisir
Nimporte quelle lune ou plante fera laffaire.
Il raccrocha, sortit de la cabine, trouva un taxi et donna
ladresse du bureau de recrutement situ dans son quartier.
Tandis que le taxi bourdonnait dans le ciel de New York, un
autre appareil quitta le sol et vint se placer au-dessus de lui
dans un grand battement de stabilisateurs latraux.
126

Ils veulent entrer en contact avec nous, linforma le circuit


autonome du taxi o il se trouvait. Dsirez-vous leur rpondre ?
Non, dit Barney. Acclrez. (Puis il se ravisa.) Pouvez-vous
leur demander qui ils sont ?
Par radio, peut-tre. (Le taxi resta un instant silencieux,
puis il dclara :) Ils disent quils ont un message pour vous de la
part de Palmer Eldritch. Il vous fait dire quil accepte de vous
embaucher et que vous ne devez pas
Voulez-vous rpter ? demanda Barney.
Mr Eldritch, quils reprsentent, accepte de vous
embaucher comme vous en avez fait la demande rcemment,
bien que leur rgle gnrale soit de
Passez-les-moi, dit Barney.
Un micro lui fut prsent.
Qui tes-vous ? demanda Barney dans le micro.
Une voix quil ne connaissait pas rpondit :
Ici Icholtz, des Produits K-Priss de Boston. Pouvons-nous
nous poser un instant et discuter de votre candidature un
emploi dans notre firme ?
Je suis en route pour le bureau de recrutement. Je suis
volontaire.
Vous navez rien fait par crit, nest-ce pas ? Il ny a rien de
sign ?
Non.
Bon. Alors, il nest pas trop tard.
Mais sur Mars, dit Barney, je pourrai prendre du D-Liss.
Et pourquoi diable voulez-vous faire une chose pareille ?
Pour retourner avec Emily.
Qui est-ce ?
Mon ex-femme. Que jai laiss tomber parce quelle tait
enceinte. Et je me rends compte maintenant que cest la seule
poque de ma vie o jai t heureux. Je laime encore plus
quavant, en fait. Au lieu de passer a sest aggrav.
coutez, fit Icholtz. Nous pouvons vous fournir tout le KPriss que vous voudrez, et comme rsultat cest nettement
suprieur. Vous pourrez vivre ternellement dans un prsent
immuable et parfait en compagnie de votre ex-pouse. Il ny a
donc aucun problme.
127

Mais si je ne veux pas travailler pour Palmer Eldritch ?


Vous tiez candidat !
Il mest venu des doutes, fit Barney. De graves doutes.
coutez, ne mappelez pas, cest moi qui vous appellerai. Si je ne
suis pas recrut. (Il rendit le micro au taxi.) Tenez. Merci.
Cest trs patriotique daller faire son service, fit
remarquer le taxi.
Mlez-vous de vos affaires.
mon avis, vous faites votre devoir, ajouta tout de mme
le taxi.
Si seulement javais t sur Sigma 14-B porter secours
Leo. Ou bien tait-ce la Lune ? Je ne sais pas. Je ne me souviens
mme plus. Cest comme un rve embrouill. Bref, si je lavais
fait, je travaillerais encore pour lui et tout irait bien.
Tout le monde commet des erreurs, dclara le taxi dun
ton sentencieux.
Mais certaines sont fatales, dit Barney. (Surtout quand
elles concernent ceux qui vous sont chers, votre femme, vos
enfants et mme votre patron, ajouta-t-il en son for intrieur.)
Et puis, se dit-il, berc par le bourdonnement du taxi, arrive
linstant o vous commettez votre erreur ultime. Celle qui
concerne votre vie entire et la rsume. Entrer chez Eldritch ou
accepter dtre recrut. Telle est lalternative. Et quelle que soit
la rponse, il y a une chose qui est sre :
Cest la mauvaise solution.
Une heure plus tard il avait subi, avec succs, lexamen
daptitude physique et affrontait une srie de tests mentaux
administrs par quelque chose de vaguement analogue au D r
Sourire.
Il les russit galement.
Dans un tat brumeux, il prta serment ( Je jure fidlit et
allgeance notre mre la Terre, etc.) puis, muni dun
fascicule dinformation du type Bienvenue dans notre grande
famille ! , fut renvoy dans son conapt pour faire ses valises. Il
disposait de vingt-quatre heures avant le dpart de son astronef
pour Dieu sait quelle destination dont le nom quon avait

128

jusqu prsent nglig de lui communiquer pouvait aussi


bien tre mane, thecel, phars.
Me voil dans le bain, se dit-il, en proie toutes sortes de
ractions : satisfaction, soulagement, terreur, mlancolie lie
une inexorable impression de dfaite. Enfin, se dit-il en
regagnant son conapt en taxi, a vaudra toujours mieux que de
faire un tour au soleil.
Mais tait-ce bien sr ?
Une chose tait certaine, ctait moins rapide. Il fallait plus
longtemps pour mourir de cette faon. Cinquante ans, peut-tre.
En un sens, cela lui semblait plus rconfortant.
Dailleurs, rflchit-il, jaurai toujours la possibilit
dacclrer les choses. On doit trouver autant doccasions sur les
colonies quici. Peut-tre mme davantage.
Tandis quil faisait ses valises, labri pour la dernire fois
dans son prcieux et confortable conapt, la sonnerie du
vidphone retentit.
Monsieur Bayerson
Une jeune femme tout sourire : quelque employe subalterne
appartenant un quelconque service rattach loffice colonial
des Nations Unies.
Mayerson.
Cest cela. Je vous appelle pour vous communiquer votre
lieu daffectation ; et estimez-vous heureux, monsieur
Mayerson ! Il sagit de la zone fertile de Mars connue sous le
nom de Fineburg Crescent. Je suis sre que vous vous y plairez.
Eh bien, au revoir, monsieur, et bonne chance. (Et elle continua
de sourire jusqu ce quil et coup limage. Du sourire de
quelquun qui ne partait pas.)
Bonne chance vous aussi, dit-il.
Fineburg Crescent. Il en avait entendu parler. Ctait un coin
relativement fertile, en effet. En tout cas, les colons de l-bas
avaient des jardins ; ce ntaient pas, comme dans certains
secteurs, de vastes tendues glaces de cristaux de mthane
solidifi, o de violentes temptes de gaz venaient
perptuellement tout dtruire. L, au moins, il pourrait monter
de temps autre la surface, sortir de son clapier.

129

Dans un coin du living-room tait pose la valise contenant


le Dr Sourire. Il la brancha et dit :
Vous allez avoir du mal le croire, docteur, mais
dornavant je naurai plus besoin de vos services. Au revoir et
bonne chance, comme disait la fille qui ne partait pas. (En guise
dexplication, il ajouta :) Je me suis port volontaire.
Cdryxxxxx, cliqueta le Dr Sourire tandis que des rouages
senclenchaient quelque part dans les sous-sols du conapt. Mais
ce nest pas votre genre. Pourquoi avez-vous fait cela, monsieur
Mayerson ?
Impulsion suicidaire, fit Barney.
Il dbrancha le psychiatre et continua faire ses valises en
silence. Seigneur, songea-t-il, dire quil ny a pas si longtemps
Roni et moi nous faisions de beaux projets. Avec quel ensemble
touchant nous devions laisser choir Leo et passer chez Eldritch
avec armes et bagages. Et que sont devenues toutes ces
rsolutions ? Je vais te le dire, moi, poursuivit-il en son for
intrieur : Leo nous a devancs, voil tout.
Et Roni maintenant se retrouve ma place. Prcisment ce
quelle voulait.
Plus il y pensait, plus la frustration lenvahissait. Mais il ny
avait rien faire, rien dans ce monde-ci tout au moins. Peuttre, lorsquil prendrait lhabitude de consommer du D-Liss ou
du K-Priss, aurait-il accs un univers On frappa la porte.
Salut, dit Leo. Je peux entrer ? Il pntra dans le conapt en
pongeant son vaste front laide dun mouchoir pli. Chaude
journe, hein ? Selon lhomojournal, cest encore mont de six
diximes de
Si vous tes venu moffrir de reprendre ma place, dit
Barney en interrompant sa tche, cest trop tard. Je me suis
enrl. Je pars demain pour Fineburg Crescent.
Quelle ironie, si Leo tait venu pour faire la paix. Le dernier
tour de roue de la Fortune aveugle.
Je ne vous propose pas de reprendre votre place. Et je sais
que vous allez tre incorpor. Jai mes informateurs au service
du recrutement. Par ailleurs, le Dr Sourire ma tenu
continuellement au courant. Il tait pay vous ne le saviez pas,

130

bien sr pour me faire part de lvolution du traitement


auquel il vous soumettait.
Quest-ce que vous voulez, alors ?
Que vous acceptiez un travail pour le compte de Flix
Blau. Tout est dj arrang.
Je vais passer le restant de mes jours Fineburg Crescent,
fit Barney. Vous navez donc pas compris ?
Ne vous nervez pas. Jessaie de tirer le meilleur parti
dune situation peu reluisante et vous devriez maider de votre
ct. Nous avons tous deux agi avec trop de prcipitation, moi
en vous renvoyant et vous en vous enrlant sans rflchir. Mais
coutez, Barney, je crois que jai trouv le moyen de coincer
Palmer Eldritch. Jen ai longuement discut avec Flix Blau et
lide ne lui dplat pas. Vous allez vous faire passer pour un
colon (Il se reprit :) Ou plutt, vous allez faire comme si de
rien ntait, vivre la vie des vrais colons, vous intgrer au
groupe. Bon. Dans quelque temps, vraisemblablement au cours
de la semaine prochaine, Eldritch va commencer distribuer
son K-Priss dans la zone o vous serez. Peut-tre vous
contacteront-ils du premier coup. En tout cas, cest ce que nous
esprons. Nous comptons l-dessus, mme.
Barney redressa vivement la tte.
Je suis cens me prcipiter pour en acheter ?
Exactement.
Pourquoi ?
Vous dposerez une plainte nos juristes se chargeront de
la rdaction auprs des Nations Unies. Dclarant que cette
salet de produit a occasionn chez vous des ractions
secondaires dune extrme toxicit. On verra quoi plus tard.
Nous ferons le maximum de battage autour du procs. Les
Nations Unies seront forces de prohiber le K-Priss en tant que
produit toxique et dangereux. Il naura plus aucune chance
dtre distribu sur Terre. Je dois dire que votre dpart des
Combins P.P. et votre dcision de vous enrler tombent
vraiment pic. Vous nauriez pas pu mieux choisir votre
moment.
Barney secoua ngativement la tte.
Quest-ce que vous voulez dire ?
131

Je ne marche pas.
Pourquoi ?
Barney haussa les paules. vrai dire il ne savait pas.
Aprs la faon dont je vous ai laiss tomber
Vous avez cd la panique. Vous ne saviez pas quoi faire.
Ce nest pas votre mtier, aprs tout. Jaurais d demander au
Dr Sourire de contacter plutt le chef de notre police intrieure,
John Seltzer. Et puis daccord, vous avez fait une erreur, mais
cest termin maintenant.
Non, dit Barney.
Pas aprs ce que jai appris sur moi-mme, songea-t-il.
Jamais je ne pourrai oublier. Ces clairs de lucidit quon a
parfois sont toujours orients dans un seul sens. Ils visent droit
au cur. Et ils sont empoisonns.
Pour lamour du ciel, Barney, ne commencez pas vous
ronger. Vous avez quand mme la vie devant vous ; mme si
cest Fineburg Crescent. Et puis, vous auriez probablement t
recrut de toute faon. Non ? Vous ntes pas daccord ? (Agit,
Leo faisait les cent pas dans le living-room.) Dommage. Mais
tant pis. Ne nous aidez pas. Laissez Eldritch et ses Proxiens se
livrer leurs manigances et semparer du systme solaire, ou
pire, de lunivers tout entier, en commenant par nous.
Il se tut et fixa sur Barney un regard accusateur.
Laissez-moi rflchir.
Attendez davoir pris du K-Priss. Vous verrez. Cette drogue
nous contaminera tous. a vous travaille de lintrieur, a
monte petit petit la surface. Cest de lalination pure et
simple. (Respirant pniblement, secou par une violente quinte
de toux, Leo sarrta.) Le cigare, sexcusa-t-il dune voix faible.
Seigneur ! (Son regard sarrta sur Barney.) Il ma lanc un
ultimatum, vous le saviez ? Je suis cens capituler avant
demain. Sinon (Il fit claquer ses doigts.)
Je ne peux pas tre sur Mars aussi rapidement, dit Barney.
Et encore moins me prcipiter sur le premier ravitailleur venu
pour lui acheter du K-Priss.
Je sais. (La voix de Leo tait dure.) Mais il ne pourra pas
me dtruire si vite. Il lui faudra des semaines, peut-tre des
mois. Et, ce moment, la procdure sera dj engage et nous
132

pourrons commencer agir. Vous devez vous dire que ce nest


pas trs probant, mais
Contactez-moi lorsque je serai sur Mars, dit Barney.
mon clapier.
Cest ce que je ferai ! (Et, moiti pour lui-mme, Leo
ajouta :) Ainsi, vous aurez une raison.
Comment ?
Rien du tout.
Expliquez-vous.
Leo haussa les paules.
Bah ! Je sais dans quel ptrin vous tes. Roni vous a pris
votre place ; vous aviez raison. Et je vous ai fait suivre. Je sais
que vous avez fil directement chez votre ancienne femme. Vous
laimez toujours et elle refuse de vous suivre, nest-ce pas ? Je
vous connais mieux que vous ne vous connaissez vous-mme. Je
sais exactement pourquoi vous ntes pas venu mon secours
lorsque jtais entre les griffes de Palmer. Lunique ambition de
votre vie consistait faire en sorte doccuper mon fauteuil. Et
maintenant que vos projets sont leau, il vous faut quelque
chose de neuf pour repartir de zro. Cest ainsi. Cest vous qui
lavez voulu, en vous montrant trop gourmand. Mais je peux
vous dire une chose, je nai pas lintention de me retirer et je ne
lai jamais eue. Vous tes dou, mais pas comme numro un.
Seulement comme prvog. Vous avez lesprit trop mesquin.
Voyez la faon dont vous avez mis la porte ce malheureux
Richard Hnatt. Je regrette, Barney, mais cest tout fait typique
de votre faon dagir.
Daccord, fit Barney au bout dun moment. Vous avez
peut-tre raison.
Eh bien, disons que vous avez appris vous connatre. Et
vous pouvez repartir dun nouveau pied maintenant. Grce
Fineburg Crescent. (Il lui tapa sur lpaule.) Devenir quelquun
dimportant dans votre clapier ; le rendre productif ou rentable
ou Dieu sait quoi. Et vous serez un agent de Flix Blau. Voil qui
est formidable.
Si javais voulu, dit Barney, jaurais pu passer chez
Eldritch.

133

Oui, mais vous ne lavez pas fait. Alors quoi bon y


revenir ?
Vous croyez que jai bien fait de me porter volontaire ?
Mon pauvre vieux, quelle autre solution aviez-vous ? dit
Leo tranquillement.
Il ny avait rien rpondre, et tous deux le savaient.
Et lorsque vous serez tent, ajouta Leo, de vous apitoyer
sur vous-mme, noubliez surtout pas ceci : Palmer Eldritch
veut me tuer Ma situation est bien plus prcaire que la vtre.
Je suis prt le croire.
Ctait fort plausible, en effet, et lintuition de Barney, une
fois de plus, le lui confirmait.
Il nen restait pas moins que, ds linstant o la procdure
contre Eldritch serait entame, sa propre situation naurait rien
envier celle de Lo.
Il prfrait ne pas y penser.
Ce soir-l il se retrouva bord dun vaisseau de lONU en
route vers la plante Mars. ct de lui, visiblement apeure
mais dsesprment sereine, tait assise une jolie brune aux
traits finement dessins. Son nom, lui dclara-t-elle presque
aussitt aprs que lastronef eut atteint la vitesse de libration
elle semblait anxieuse dengager la conversation avec nimporte
qui pour soulager sa tension nerveuse tait Anne Hawthorne.
Elle aurait pu chapper lincorporation, ajouta-t-elle avec un
rien de nostalgie dans la voix, mais avait prfr, par
patriotisme, se conformer la froide et imprative exhortation
au devoir des Nations Unies.
Et comment auriez-vous fait pour passer au travers ?
demanda-t-il, par curiosit.
Oh ! un souffle au cur, fit Anne. Et une tachycardie
complique darythmie.
Sans parler des contractions auriculaires, nodales et
ventriculaires prmatures, ou encore de la tachycardie
auriculaire, ou des lancements auriculaires et de la fibrillation
auriculaire, dit Barney, qui avait tudi sans rsultat la
question.

134

Jaurais pu fournir lappui des certificats manant


dhpitaux, de mdecins ou de compagnies dassurances. (Elle le
dtailla dun air intress.) Mais vous aussi vous avez lair de
quelquun qui aurait pu leur chapper, monsieur Payerson.
Mayerson. Je me suis port volontaire, Miss
Hawthorne : (Mais je naurais pu leur chapper bien
longtemps, ajouta-t-il intrieurement.)
Les gens sont trs religieux aux colonies. Cest ce quon dit,
tout au moins. quelle confession appartenez-vous, monsieur
Mayerson ?
Hem ! fit-il, embarrass.
Je crois que vous feriez mieux de vous dcider avant
darriver. On attendra de vous que vous assistiez aux services
religieux. Cest un des effets de cette drogue, voyez-vous le DLiss. Beaucoup de gens se sont convertis lune des croyances
officielles quoique, vrai dire, la majorit des colons trouvent
dans la pratique de la drogue une exprience religieuse
amplement suffisante. Jai quelques parents sur Mars, cest
pour cela que je suis un peu au courant. Je suis affecte
Fineburg Crescent. Et vous ?
Au bout du monde, songea Barney.
Comme vous, fit-il tout haut.
Qui sait, nous serons peut-tre dans le mme clapier, dit
Anne Hawthorne. (Son visage aux traits cisels avait un air
songeur.) Jappartiens la branche rforme de lglise noamricaine, la New Christian Church des tats-Unis et du
Canada. Il y a une mission no-amricaine Fineburg Crescent,
et par consquent un prtre. Jespre bien pouvoir communier
au moins une fois par mois, et me confesser deux fois par an,
comme sur la Terre. Notre glise possde de nombreux
sacrements Avez-vous reu les deux principaux sacrements,
monsieur Mayerson ?
Euh, hsita Barney.
Le Christ nous recommande dobserver deux sacrements,
expliqua patiemment Anne Hawthorne. Le baptme par leau et
la sainte communion. Cette dernire, administre en Sa
mmoire, fut inaugure lors de la Sainte Cne.
Ah ! oui. Vous voulez dire le pain et le vin.
135

Vous savez que labsorption du D-Liss opre la translation


cest le terme quils emploient du participant dans un autre
univers. Lopration reste sculire, cependant, dans la mesure
o elle est temporaire et uniquement matrielle. Le pain et le
vin
Excusez-moi, Miss Hawthorne, fit Barney, mais votre
histoire de chair et de sang, moi jai peine y croire. Cest
beaucoup trop mystique pour mon got.
Bas sur des postulats bien trop incertains, se dit-il. Mais elle
avait raison. Les pratiques religieuses, cause du D-Liss, taient
devenues trs courantes sur les lunes et les plantes colonises
et il sy heurterait invitablement, comme disait Anne.
Avez-vous lintention de vous mettre au D-Liss ? demanda
Anne.
Certainement.
Vous y croyez. Et pourtant, vous savez trs bien que la
Terre laquelle la drogue vous donne accs nest pas la vraie.
Je prfre ne pas en discuter, dit Barney. On a
limpression du rel, cest le principal.
Tout comme dans les rves.
Mais en plus fort, fit-il remarquer. En plus net. Et on (il
allait dire communie) participe en mme temps que dautres qui
vivent la mme exprience. Aussi ce nest pas tout fait une
illusion. Les rves, eux, sont personnels. Cest la raison pour
laquelle on les identifie des illusions. Tandis que Poupe Pat
Il serait intressant de connatre lopinion de ceux qui
fabriquent les combins Poupe Pat, fit Anne dun air pensif.
Je peux vous le dire. Pour eux, ce nest quun commerce
comme les autres. De mme que ceux qui fabriquent le vin et
lhostie sacramentels nont probablement
Puisque vous voulez essayer le D-Liss, dit Anne
Hawthorne, et y placer votre foi en une nouvelle existence, ne
pourriez-vous pas vous laisser convaincre dadhrer lglise
no-amricaine ? Vous verriez ainsi par vous-mme si votre
nouvelle foi ne mrite pas de spanouir de faon plus
Pas question, dit-il.
Je veux bien croire au D-Liss, ajouta-t-il pour lui seul, et
mme si cest ncessaire au K-Priss, mais cest tout. Vous
136

pouvez avoir foi en quelque chose qui date de vingt et un sicles


si vous voulez ; pour ma part, jaime autant quelque chose de
neuf.
Pour tre sincre, monsieur Mayerson, jai lintention
dessayer de convertir le plus possible de colons la religion
no-chrtienne tout en les dtournant du D-Liss. Cest en fait la
raison pour laquelle jai refus dchapper au service slectif.
(Elle lui adressa un sourire, si charmant quil se sentit dsarm.)
Est-ce mal ? Trs franchement, je suis persuade que le fait de
sadonner au D-Liss indique chez tous ces gens une soif relle de
ce que lglise no-amricaine peut
Je crois, dit Barney gentiment, que vous devriez les laisser
tranquilles.
Et moi aussi, songea-t-il. Jai assez dennuis comme a pour
quelle vienne aggraver les choses avec son fanatisme religieux.
Mais elle navait pas lair dune fanatique. Il tait intrigu. O
avait-elle t chercher de si solides convictions ? Il les concevait
dans les colonies o le besoin sen faisait rellement ressentir.
Mais sur la Terre ?
Dans un cas pareil, lexistence du D-Liss, lexprience de la
translation de groupe ne constituaient pas une explication.
Peut-tre, se dit-il, faut-il attribuer cela au processus dsormais
inexorable de transformation de la Terre en un vaste dsert
brl, un enfer en somme. Le dsir inconscient daccder une
vie nouvelle, une existence meilleure, tout cela expliquerait le
renouveau de mysticisme auquel nous assistons en ce moment.
Moi-mme, songea-t-il, tout ce que jai t, Barney Mayerson
de la Terre, employ aux Combins P.P., heureux possesseur
dun conapt dans un ensemble prestigieux au numro 33
incroyablement bas, je suis mort et enterr. Fini, liquid, effac
comme par une ponge.
Et que je le veuille ou pas, je suis n une seconde fois.
tre colon sur Mars, dit-il, ce sera autre chose que de vivre
sur la Terre. Peut-tre, lorsque jy serai
Il se tut. Il avait voulu dire : Peut-tre ce moment-l seraije intress par les dogmes de votre glise. Mais en toute
sincrit il ne pouvait pas encore laffirmer. Mme sous la forme
dune conjecture. Tout son tre se hrissait au contact dune
137

idologie encore si trangre sa formation intellectuelle. Et


pourtant
Allez-y, fit Anne Hawthorne. Finissez votre phrase.
Nous en reparlerons, dit Barney, lorsque jaurai pass un
certain temps au fond dun clapier sur un monde hostile.
Lorsque jaurai commenc vivre ma nouvelle vie, si on peut
appeler a une vie.
Sa voix tait empreinte damertume, il fut surpris par sa
frocit qui frisait langoisse, aprs tout, se dit-il humblement.
Entendu, dit Anne tranquillement. Ce sera avec plaisir.
Aprs cela ils restrent silencieux. Barney dplia son
homojournal et, ct de lui, Anne Hawthorne, missionnaire
en route pour la plante Mars, lut un livre. Il essaya de
dchiffrer le titre du coin de lil et saperut quil sagissait du
clbre ouvrage dEric Lederman sur la vie aux colonies, Le
plerin sdentaire. Dieu sait o elle avait dnich cet
exemplaire. Les autorits de lONU avaient interdit ce livre et il
tait extrmement difficile de se le procurer. Et pour le lire ici,
bord dun vaisseau de lONU, il fallait un certain courage. Ce qui
ne laissait pas de limpressionner.
Il la regarda furtivement et saperut quil la trouvait
extraordinairement son got, mis part peut-tre le fait
quelle tait un peu trop mince, ne se maquillait pas et
dissimulait la plus grande partie de son abondante chevelure
brune sous un grand bret blanc. Elle semblait vtue, dcida-til, pour un long voyage qui se terminerait lglise. Mais il
aimait sa faon de sexprimer, sa voix tendre et module. Il se
demandait sil aurait loccasion de la revoir sur Mars.
Il saperut quil souhaitait ardemment une telle rencontre.
En fait tait-ce inconvenant ? il souhaitait avoir loccasion
de participer avec elle une prise de D-Liss.
Oui, se dit-il, cest inconvenant parce que je sais trs bien
quelle ide jai derrire la tte, et ce que lexprience de la
translation signifierait pour moi.
Mais il le souhaitait quand mme.

138

8
Norm Schein tendit la main en disant :
Comment allez-vous, monsieur Mayerson ? Nous sommes
l pour vous accueillir. Bienvenue hem sur Mars.
Je mappelle Fran Schein, dit sa femme en serrant
galement la main de Barney. Vous verrez que la vie du clapier
est tranquille et ordonne. Je ne pense pas que vous vous y
dplairez trop. (Elle ajouta, comme pour elle seule :) Juste ce
quil faut.
Elle sourit, mais Barney ne lui rendit pas son sourire. Il tait
maussade, harass et dprim, comme la plupart des colons
lore dune existence quils savaient difficile et dpourvue de
signification.
Mais ne comptez pas sur nous, ajouta-t-elle, pour vous en
vanter les mrites. a cest le travail de lONU. Nous ne sommes
que des victimes, comme vous. Nous sommes l depuis un peu
plus longtemps, cest tout.
Ne noircis pas trop le tableau, avertit Norm Schein.
Mais cest la vrit. Mr Mayerson est courageux ; il nest
pas prt se laisser raconter des histoires. Nest-ce pas,
monsieur Mayerson ?
Pour linstant, quelques illusions ne me feraient pas de
mal, dit Barney en sasseyant sur un banc de fer lentre du
clapier.
Le tracteur des sables qui lavait amen tait en train de
dcharger ses bagages. Il le considra dun il morose.
Dsole, dit Fran.
On peut fumer ?
Barney sortit de sa poche un paquet de cigarettes terriennes.
Le regard des Schein se riva sur le paquet quil leur tendit tour
tour dun air gn.
Vous arrivez un moment difficile, expliqua Norm Schein.
Nous avons un problme. (Il regarda furtivement les autres.)
139

Mais puisque vous faites partie du clapier maintenant, je ne vois


aucune raison de ne pas vous mettre au courant. Cela vous
concerne autant que nous.
Tod Morris intervint :
Et sil allait tout raconter ?
Nous pouvons lui faire jurer le secret, dit Sam Regan, et sa
femme, Mary, approuva. Notre discussion, monsieur
Geyerson
Mayerson, corrigea Barney.
porte sur les mrites du D-Liss, qui a t jusqu prsent
notre moyen de translation efficace et prouv, opposs ceux
du K-Priss, un nouveau produit que nous navons pas encore
essay. Nous envisagions dabandonner le D-Liss et
Attendons dtre en bas, dit Norm Schein en fronant les
sourcils.
Tod Morris sassit sur le banc ct de Barney et poursuivit :
Le D-Liss est condamn. Il est trop difficile avoir, il cote
beaucoup trop cher, et pour ma part je suis fatigu de Poupe
Pat. Cest trop artificiel, trop superficiel et matrialiste cest le
terme que nous utilisons ici (Il cherchait ses mots avec peine.)
Vous savez bien : tous ces appartements, ces voitures, ces bains
de soleil sur la plage, ces vtements la mode tout cela nous a
sduits quelque temps, mais dun point de vue non matrialiste
a ne nous suffit plus. Vous voyez ce que je veux dire, monsieur
Mayerson.
Norm Schein sinterposa :
Daccord, mais il na pas connu tout cela ; il na pas eu le
temps de devenir blas. Peut-tre quil apprcierait lexprience.
Tout comme nous au dbut, approuva Fran. Mais nous
navons pas encore vot. Nous ne savons pas quel produit nous
allons acheter dsormais. Je crois quil faudrait laisser Mr
Mayerson loccasion dessayer les deux. Ou peut-tre
connaissez-vous dj le D-Liss, monsieur Mayerson ?
Un tout petit peu, dit Barney. Jen ai pris une seule fois, il
y a trop longtemps pour que je men souvienne avec prcision.
Ctait Leo qui le lui avait fait prendre ; il lui en avait offert
de grandes quantits, tout ce quil aurait voulu, mais il avait
refus. La chose ne lavait pas tent.
140

Vous devez trouver que cest une bien trange faon de


vous accueillir, dit Norm Schein, que de vous mler nos petites
controverses. Mais vous arrivez au moment critique o nous
venons dpuiser tout notre D-Liss et o il nous faut, soit
renouveler nos stocks, soit changer de produit. Naturellement,
la pourvoyeuse de D-Liss, Impy White, nous presse de passer
par elle Avant ce soir, il faudra que nous nous soyons dcids
dans un sens ou dans lautre. Et cela aura des rpercussions sur
tout le restant de notre existence.
Estimez-vous donc heureux de ne pas arriver demain, dit
Fran, aprs le vote.
Elle lui sourit dun air engageant, essayant de le mettre son
aise, ils navaient rien dautre lui offrir quun peu de solidarit
humaine, ce quils faisaient maintenant avec gentillesse.
Quel endroit, se disait Barney. Pour le restant de mon
existence Il avait du mal le croire, mais ce quils disaient
tait la vrit. Aucune disposition navait t prvue, une fois
quon y tait, pour sortir du service slectif de lONU. Ces gens
reprsentaient dsormais son unique horizon. Et pourtant il
aurait pu tomber plus mal. Deux de leurs femmes taient assez
sduisantes physiquement et il pouvait dire ou croyait pouvoir
dire quelles taient intresses . Il ressentait avec acuit la
complexit du subtil rseau de rapports qui avaient d se
dvelopper entre ces gens dans latmosphre confine du
clapier.
La seule faon de sen tirer, lui dit tranquillement Mary
Regan en sasseyant sur le banc du ct oppos celui de Tod
Morris, passe par lune ou lautre des deux drogues, monsieur
Mayerson. Autrement, comme vous pouvez le voir (elle posa
une main sur son paule ; dj, le contact physique tait l), ce
serait tout simplement impossible. Nous finirions par nous
entre-tuer de dsespoir.
Oui, dit-il. Je comprends.
Mais il navait pas eu besoin de venir sur Mars pour le savoir.
Comme tous les Terriens, il avait entendu parler de la vie aux
colonies et de lpre combat men journellement contre la trop
facile tentation den finir rapidement et une fois pour toutes.

141

Quoi dtonnant, dans ces conditions, ce que le


recrutement, comme cela avait t le cas pour lui au dbut, soit
combattu comme la peste. Lviter, ctait se raccrocher la vie.
Ce soir, lui dit Mary Regan, nous nous procurerons soit
une drogue soit lautre. Impy doit passer chez nous vers 19
heures, heure locale. Il faudra que nous ayons pris une dcision.
Pourquoi ne pas voter maintenant ? proposa Norm Schein.
Je crois que Mr Mayerson, bien qu peine arriv, est
suffisamment prpar. Ai-je raison ou pas, Mayerson ?
Tout fait, dit Barney.
Le tracteur des sables avait maintenant termin le
dchargement. Ses maigres possessions taient entasses
devant lentre du clapier et dj les rafales de sable les
menaaient. Si on ne les descendait pas rapidement dans le
clapier, la poussire et le sable les recouvriraient. Aprs tout, se
dit-il, cela vaudrait peut-tre mieux. Mes derniers liens avec le
pass
Mais ses compagnons vinrent son aide et se passrent les
valises de main en main jusquau convoyeur mcanique qui
reliait le clapier la surface. Sil se dsintressait de ses affaires,
ce ntait pas le cas des autres colons. Ils avaient plus
dexprience.
Ici on apprend vivre au jour le jour, lui dit Sam Regan.
Inutile de penser au lendemain. Un temps pour le travail, un
temps pour les distractions. Nos seuls drivatifs.
Barney se dbarrassa de sa cigarette et sapprta soulever la
plus lourde de ses valises.
Merci, dit-il. (Le conseil tait judicieux.)
Excusez-moi, dit Sam Regan.
Avec dignit, il alla ramasser le mgot que Barney venait de
jeter.
Assis dans la pice centrale du clapier prvue pour les
recevoir tous, les membres de la collectivit, y compris le
nouveau venu Barney Mayerson, se prparrent solennellement
voter. Heure locale : 18 heures. Le repas du soir, pris comme
de coutume, tait termin : la vaisselle tait range et lave dans

142

la machine adquate. Personne navait plus rien faire. Le poids


du dsuvrement les accablait tous.
Rassemblant les bulletins, Norm Schein annona :
Quatre pour le K-Priss, trois pour le D-Liss. Telle est la
dcision. Eh bien, qui de nous ira annoncer la mauvaise
nouvelle Impy White ? (Il scruta tour tour chacun des
visages assembls autour de la table.) Elle ne va pas tre
contente, cest moi qui vous le dis.
Je men charge, dit Barney.
Sidrs, les trois couples le dvisagrent.
Mais vous ne la connaissez mme pas, protesta Fran
Schein.
Je dirai que cest ma faute, fit Barney. Cest moi qui ai fait
pencher la balance en faveur du K-Priss.
Il savait quils le laisseraient faire ; la corve ntait pas de
tout repos.
Une demi-heure plus tard, il faisait les cent pas dans
lobscurit silencieuse de lentre du clapier, fumant une
cigarette et piant les bruits insolites de la nuit martienne.
Dans le lointain un objet zbra le ciel, sinterposant entre les
toiles et son champ de vision. Quelques instants plus tard il
entendit des rtrofuses. Il attendit, les bras croiss, plus ou
moins rassur.
Une silhouette fminine apparut bientt, vtue dune lourde
salopette.
Schein ? Morris ? Cest vous, alors Regan ? (Elle tendit le
cou dans sa direction, avana bout de bras une lanterne
infrarouge.) Je ne vous connais pas. (Elle sarrta,
immdiatement sur ses gardes.) Jai un pistolet laser. (Elle
lexhiba, le pointa sur lui.) Parlez.
loignons-nous dabord du clapier, dit Barney.
Avec une extrme prudence, Impatience White laccompagna
un peu plus loin. Elle accepta son bloc-identit quelle dchiffra
la lueur de la lanterne.
Vous tiez chez Leo Bulero, dit-elle en le jaugeant du
regard. Alors ?
Alors, dit-il, ici au clapier Chicken Pox, nous changeons en
faveur du K-Priss.
143

Pourquoi ?
Ne discutez pas et ne cherchez pas revenir. Vous pouvez
vrifier auprs de Leo aux Combins P.P., ou de Conner
Freeman, sur Vnus.
Je ny manquerai pas, rpondit Impy White. Ce K-Priss est
une salet. Cest un produit toxique et dangereux et, ce qui est
bien pire, gnrateur de rves dvasion morbides et
inhumains (Elle agita vaguement son arme.) Des rves
bizarres et grotesques, dune nature compltement aberrante.
Expliquez-moi la raison de cette dcision.
Il ne rpondit rien et se contenta de hausser les paules.
Ctait curieux, cependant, la faon dont elle ragissait. Tant de
dvotion idologique le faisait sourire. En fait, rflchit-il, un tel
fanatisme reprsentait exactement le contre-pied de lattitude
affiche par la jeune missionnaire bord du vaisseau TerreMars. Que les implications soient diffrentes ne changeait rien
laffaire. Ctait la premire fois quil sen rendait compte.
Rendez-vous demain soir la mme heure, dclara
Impatience White. Si vous avez dit la vrit, trs bien ; sinon
Sinon quoi ? articula posment Barney. Vous ne pouvez
pas nous forcer consommer votre produit. Il est illgal, aprs
tout ; nous pourrions demander la protection de lONU.
On voit que vous tes nouveau, dit-elle sans cacher son
sarcasme. LONU est parfaitement au courant de nos activits
dans la rgion. Je les paie rgulirement pour quils me laissent
tranquille. Quant au reste ( nouveau, elle agita son laser.) Si
lONU protge le K-Priss et quil soit en passe de devenir
Vous changerez de camp, termina Barney.
Sans rpondre, elle lui tourna le dos et sloigna.
Presque immdiatement sa silhouette disparut dans la nuit
martienne. Il resta un instant sur place puis se dirigea
lentement vers lentre du clapier, guid par la forme sombre et
massive dune sorte de tracteur agricole gar proximit de la
trappe.
Eh bien ? (La voix de Norm Schein le fit sursauter.) Je suis
venu voir combien de trous son laser avait faits dans votre
crne.
Elle a pris la chose avec philosophie.
144

Impy White ? (Norm eut un rire perant.) Elle nest pas


femme abandonner si facilement un trafic en or. Dites-moi
plutt ce qui sest pass en ralit.
Elle reviendra aprs en avoir rfr ses suprieurs. (Il
commena descendre dans le clapier.)
Oui, a me parat plausible. Ce nest quune excutante.
Sur la Terre, Leo Bulero
Je sais. (Il ne voyait aucune raison de leur cacher ses
antcdents ; de toute faon les colons finiraient bien par le
savoir un jour ou lautre.) Jtais le conseiller prvog de Leo
New York.
Et vous avez vot pour le K-Priss ? demanda Norm,
incrdule. Vous vous tes disput avec Bulero ou quoi ?
Je vous le dirai un autre jour.
Arriv au bas de la rampe, Barney pntra dans la pice
commune o les autres attendaient.
Fran Schein laccueillit avec soulagement.
Au moins, elle ne vous a pas massacr avec ce petit joujou
quelle porte toujours sur elle. Vous avez d limpressionner.
Est-ce que nous en sommes dbarrasss ? demanda Tod
Morris.
Je vous le dirai demain soir, fit Barney.
Nous vous trouvons trs courageux, dit Mary Regan.
vrai dire, vous tombez point pour remonter notre moral qui
tait bien bas.
Et allez donc ! ironisa Helen Morris. Ne trouvez-vous pas,
mesdames, que nos efforts pour impressionner le nouveau venu
sont un peu trop voyants ?
Je nessayais pas de limpressionner, dit Mary Regan en
rougissant.
De le flatter, alors, dit Fran Schein doucement.
Et toi ? explosa Mary. Tu as t la premire lui sauter
dessus ds quil a pass cette rampe. Ou du moins, tu aurais
bien voulu, tu laurais fait si tout le monde navait pas t l, ton
mari surtout.
Pour changer de conversation, Norm Schein dclara :
Quel dommage que nous ne puissions pas sortir une
dernire fois ces bons vieux combins Poupe Pat. Je suis sr
145

que vous auriez aim a, Barney. Vous auriez au moins su


contre quoi vous avez vot. Allons (Lentement, il fit le tour des
visages assembls dans le clapier, posant sur chacun dentre eux
un regard significatif.) Vous nallez pas me dire que personne
dans cette assemble na eu la bonne ide de planquer un peu de
D-Liss quelque part ? Voyons. Soyez gnreux envers le
nouveau. Montrez-lui que vous ntes pas
Daccord, cria Helen Morris, empourpre de dpit. Jen ai
un tout petit peu, juste assez pour durer trois quarts dheure.
Mais cest absolument tout ce que jai, et si le K-Priss nest pas
encore prt tre distribu dans notre secteur ?
Va chercher ton D-Liss, lui dit Norm. (Et tandis quelle
sloignait, il ajouta :) Et ne vous en faites pas. Le K-Priss est
dj l. Tout lheure, tandis que je ramassais un sac de sel
parachut par lONU, je suis tomb par hasard sur un de leurs
pourvoyeurs. Il ma laiss sa carte. (Il la montra.) Tout ce que
nous avons faire, cest allumer un flambeau au nitrate de
strontium 19 h 30 exactement, et ils descendront de leur
satellite
Satellite ! (Tout le monde tait mdus.) Dans ce cas, dit
Fran avec animation, ils doivent avoir la bndiction de lONU.
Ou bien est-ce quils ont leurs combins, avec des disc-jockeys
bord du satellite pour faire de la publicit leurs minifications ?
vrai dire, je ne sais pas encore, admit Norm. Il faudra
attendre que la poussire sapaise pour y voir un peu plus clair.
Sur Mars, mit Sam Regan dune voix caverneuse, elle ne
sapaisera jamais.
Ils taient assis tous en cercle. Devant eux, le combin
Poupe Pat, complet et sophistiqu, leur tendait les bras. Ils
taient tous sous son charme, dautant plus, se dit Norm Schein,
que loccasion tait tout fait spciale ; jamais plus elle ne se
reprsenterait sauf, naturellement, sils utilisaient le combin
avec le K-Priss. Mais il ntait pas bien sr que ce soit possible.
En tout cas, il tait presque certain, sans savoir pourquoi, que ce
ne serait jamais la mme chose quavec le D-Liss. Et qui sait
sils allaient apprcier la diffrence ?

146

Comme je vous lai dit, expliqua Sam Regan Barney,


nous allons passer notre priode de translation couter et
regarder le nouvel animateur de livres de Poupe Pat la toute
dernire nouveaut sortie sur la Terre. Dailleurs, vous en
connaissez certainement le principe beaucoup mieux que nous,
et vous allez nous lexpliquer.
Consciencieusement, Barney obit :
Vous insrez lun des livres, par exemple Moby Dick, dans
le rceptacle. Puis vous rglez le cadran sur la dure longue ou
brve et vous choisissez la version : comique, ou comme-dansle-livre, ou triste. Ensuite, vous placez lindicateur dans la
position qui correspond au grand artiste classique qui animera
votre livre. Dali, Bacon, Picasso Lappareil est rgl de faon
transposer sous forme de dessins anims le style dune douzaine
dartistes rputs dans tout le systme. Vous navez qu
prciser lesquels lachat. Et, plus tard, vous compltez en
achetant ce qui vous manque.
Formidable, sexclama Norm Schein, dbordant
denthousiasme. Il y a vraiment de quoi se distraire. Jaimerais
bien connatre la version comique, mettons des Hauts de
Hurlevent.
Dun air rveur, Fran soupira et sadressa Mayerson :
Comme vous devez tre imprgn de lesprit de la Terre
que vous venez de quitter, Barney. Vous semblez en transporter
encore les effluves avec vous.
Bah ! fit Norm Schein. Cest la mme chose pour nous
tous, lorsque nous sommes en translation. (Plein dimpatience,
il tendit la main vers la maigre rserve de D-Liss.) Allons-y.
Commenons. (Il prit sa part et se mit mastiquer
vigoureusement.) Luvre qui va vous tre prsente ce soir
sous la forme dun dessin anim longue dure en version
comique dans le style de Chirico sintitule (il rflchit un
instant) hem Les Mditations de Marc-Aurle.
Trs subtil, lana Helen Morris. Jallais suggrer
justement les Confessions de saint Augustin, dans le style de
Lichtenstein en comique, naturellement.

147

Je suis srieux. Imaginez un peu : toutes ces perspectives


surralistes, des ruines dsertes, avec des colonnes doriques
abattues, des chapiteaux creux
Tout le monde devrait commencer, conseilla Fran en
prenant sa part. Sinon nous ne serons pas synchro.
On offrit une part Barney. La fin dune poque, songea-t-il
en commenant mcher. Le dernier soir, pour ce clapier-ci ; et
ensuite ? Ensuite, si Leo ne se trompe pas, ce sera
incroyablement plus terrible. Sans comparaison. Naturellement,
on ne peut pas dire que Leo soit dsintress. Mais il est volu.
Et pas sot.
Ces objets minifis auxquels jadis jai donn mon accord, se
dit-il. Dans un moment je me retrouverai au milieu deux, rduit
leur dimension. Et, contrairement aux autres, jaurai la
possibilit de comparer mon exprience ce que jai laiss si
rcemment derrire moi.
Et dans peu de temps, savisa-t-il, il faudra faire la mme
chose avec le K-Priss.
Vous allez voir, lui dit Norm Schein, cest une sensation
trs bizarre de se retrouver lintrieur dun mme corps en
compagnie de trois autres types. Tout le monde doit se mettre
daccord sur ce quon veut lui faire faire, ou tout au moins une
majorit agissante doit se dgager, sinon on se trouve bel et bien
coinc.
En fait, dit Tod Morris, cest ce qui arrive la moiti du
temps.
Un par un, les autres commencrent mastiquer leur part de
D-Liss. Barney fut le dernier et le plus hsitant. Oh ! et puis zut,
se dit-il brusquement. Il se leva et traversa la pice jusquau
lavabo o il recracha sa boulette de D-Liss moiti mche.
Les autres, assis autour du combin, taient dj entrs dans
la phase comateuse et nul ntait en tat de lui prter attention.
Il se retrouvait soudain trangement seul, avec le clapier sa
disposition pour un temps.
Il erra travers la pice, conscient du silence.
Je ne peux pas, se dit-il. Je ne peux pas me rsoudre
prendre cette salet de drogue comme les autres. Du moins, pas
tout de suite.
148

Une sonnerie retentit.


Quelquun lentre du clapier demandait tre admis
lintrieur. La dcision ne tenait qu lui. Il se mit gravir la
rampe en esprant ne pas commettre une erreur. Sil sagissait
dune descente de lONU, il aurait du mal les empcher de
surprendre ses compagnons inanims devant leur combin en
flagrant dlit dabsorption de D-Liss.
lentre du clapier, lanterne la main, se tenait une jeune
femme affuble dune lourde combinaison rtention
thermique, extrmement maladroite dans ce costume dont elle
navait visiblement pas lhabitude.
Comment allez-vous monsieur Mayerson ? dit-elle. Vous
vous souvenez de moi ? Je me suis sentie si affreusement seule
que jai russi vous retrouver. Puis-je entrer ? (Ctait Anne
Hawthorne. Il la regarda dun air tellement hbt quelle
ajouta :) Mais peut-tre tes-vous occup ? Je reviendrai une
autre fois. (Elle se retourna demi, prte sen aller.)
Je vois, dit Barney, que la plante Mars vous a caus un
choc.
Cest trs mal de ma part, monsieur Mayerson, mais je
dteste dj cet endroit de toute mon me. Je sais je devrais
adopter une attitude de patience et de rsignation, mais (Elle
tendit sa lanterne en direction du paysage qui entourait le
clapier. Sa voix tait tremblante et dsespre.) Cest plus fort
que moi : je ne dsire plus quune seule chose maintenant :
trouver un moyen de retourner sur la Terre. Je nai plus envie
de convertir quiconque ou de changer quoi que ce soit. Je veux
men aller, cest tout. (Et elle ajouta dune voix morose :) Mais je
sais que cest impossible ; alors jai pens venir vous voir.
Voil.
Il la prit par la main et la conduisit au bas de la rampe,
jusqu la cellule qui lui avait t attribue.
O sont vos compagnons ? demanda-t-elle en tournant
vivement la tte.
Partis.
Ils sont sortis ? (Elle ouvrit la porte de la pice commune
et les vit, affaisss autour du combin.) Ah ! partis comme a.
Mais et vous ? (Elle referma la porte et frona les sourcils,
149

visiblement perplexe.) Vous mtonnez. Jaurais accept avec


joie un peu de D-Liss, ce soir, dprime comme je le suis. Je
vois que vous supportez tout cela mieux que moi. Je me sens
tellement inapte.
Peut-tre, dit Barney, navons-nous pas les mmes
motivations.
Des motivations, jen avais des tas en arrivant ici. (Elle ta
son encombrante combinaison et sassit tandis quil prparait
du caf.) Ceux de mon clapier il se trouve huit cents mtres
au nord du vtre sont partis , eux aussi, de la mme faon.
Saviez-vous que nous tions si prs lun de lautre ? Est-ce que
vous seriez venu me voir ?
Bien sr, dit Barney. (Il trouva des tasses et des soucoupes
en plastique, dcores sans imagination, les posa sur la table
pliante et avana deux chaises galement pliantes.) Peut-tre,
aprs tout, poursuivit-il, le domaine de Dieu ne stend-il pas
jusqu la plante Mars. Peut-tre avons-nous, en quittant la
Terre
Ridicule, fit Anne en sortant de son apathie.
Je savais quavec a je russirais vous mettre en colre.
videmment ! Dieu est partout. Mme ici. (Elle tourna
vers lui un visage pathtique.) Mais pourquoi faut-il que nous y
restions toute la vie ? Ne pourrait-on pas nous renvoyer chez
nous au bout dune certaine priode ?
Une colonie, par dfinition, se doit dtre permanente. Et
puis, plutt que de cuire petit feu sur la Terre
Et lvolthrapie ? Elle pourrait tre applique tout le
monde, au lieu dtre rserve aux riches. Mais je ne veux pas de
a non plus : cette membrane chitineuse. Ny a-t-il pas de
rponse, monsieur Mayerson ? Vous savez quen tant que
nochrtiens, on nous enseigne que nous sommes des
voyageurs errant sur une terre trangre. Nest-ce pas ce que
nous sommes effectivement devenus, maintenant que la Terre
va cesser dtre notre monde naturel ? Et ce nest certainement
pas a qui va la remplacer. Nous navons plus de patrie ! (Elle le
regarda, les narines palpitantes.) Plus de maison !
Eh bien, dit-il, mal laise, il nous reste toujours le D-Liss
et le K-Priss.
150

Vous en avez ?
Non.
Tant pis. (La tte incline en avant, elle sembla se perdre
dans de sombres mditations.) Je sais ce qui va se passer,
monsieur Mayerson Barney. Je ne vais convertir personne au
no-christianisme. Au contraire, cest eux qui finiront par me
convertir au D-Liss, au K-Priss ou tout autre vice en usage ici.
Nimporte quel moyen dvasion sera bon. Le sexe, par exemple.
Cest que la promiscuit est terrible sur Mars. Tout le monde
couche avec nimporte qui. Jessaierai cela aussi. Jy suis prte
ds prsent seulement je narrive pas me faire cette
nouvelle situation Avez-vous eu le temps de jeter un vritable
coup dil la surface tout lheure ?
Oui.
Il navait pas t tellement impressionn de voir les jardins
dlaisss, les quipements abandonns, les tas de surplus
pourrissants. Il savait quil en tait presque toujours ainsi dans
les zones limitrophes, que ce soit aux colonies ou sur la Terre.
LAlaska tait encore dans cet tat il ny avait pas si longtemps ;
et lexception de quelques stations touristiques, ctait encore
le cas de lAntarctique en ce moment.
Ces colons, ct, avec leur combin, dit Anne
Hawthorne. Supposons quon leur retire Poupe Pat et quon la
mette en pices. Que leur arriverait-il ?
Ils continueraient comme si rien ne stait pass. (Le fait
tait dsormais tabli : les supports matriels ntaient pas
obligatoires au droulement de lhallucination.) Mais pourquoi
voudriez-vous faire une chose pareille ?
Cette ide le surprenait par son ct sadique. Il ne laurait
jamais crue capable, lors de leur premire rencontre, de nourrir
de pareilles penses.
Par iconoclastie, fit Anne. Je veux dtruire leurs idoles, et
Poupe Pat et Walt sont des idoles. Je veux faire cela parce
que (Elle marqua un temps darrt.) Parce que je les envie. Ce
nest pas par ferveur religieuse, non ; cest un sentiment goste,
cruel. Je le sais bien. Si je ne peux pas les imiter
Vous le pouvez. Vous le ferez. Et moi aussi. Mais pas tout
de suite.
151

Il lui versa une tasse de caf. Elle sen saisit dun air absorb,
svelte et gracile maintenant quelle navait plus cette
combinaison difforme. Elle tait, jugea-t-il, presque aussi
grande que lui. Avec des talons, elle le dpasserait peut-tre.
Son nez tait particulier. Il se terminait presque en boule. Non
dune faon qui prtait rire, mais plutt qui fleurait le
terroir, dcida-t-il. Elle lui faisait penser ces paysans
normands ou saxons penchs sur leur lopin de terre.
Pas tonnant quelle dtestt Mars ce point.
Historiquement, ses anctres avaient d vnrer le sol
authentique de la Terre, son odeur, sa texture et, par-dessus
tout, la formidable mmoire dont il tait le dpositaire, les
restes transmus de tant de cratures de toutes sortes qui sy
taient succd avant de scrouler, mortes, et de se transformer
non pas en poussire mais en humus fertile. Elle pourrait
toujours cultiver un jardin sur Mars : qui sait si elle ne russirait
pas l o tous les autres avaient chou ? Il ne comprenait pas
pourquoi elle tait tellement dprime. tait-ce la raction
normale de tout nouvel arrivant ? Pour sa part, il nprouvait
rien de semblable. Ou bien tait-ce que, dans un coin recul de
son inconscient, il esprait toujours trouver un moyen de sen
sortir et de retourner sur la Terre ? Dans ce cas, ce ntait pas
Anne qui avait besoin dtre soigne, ctait lui.
Jai un tout petit peu de D-Liss, Barney, dclara soudain
Anne. (Elle fouilla dans la poche du pantalon de grosse toile que
lui avait attribu lONU et en sortit un petit paquet.) Je lai
achet tout lheure dans mon clapier. Le colon qui me la
vendu tait persuad que le K-Priss allait lui ter toute sa
valeur ; aussi il ma fait un prix. Jai essay den prendre, je
lavais pratiquement dans la bouche, mais, comme vous, je nai
pas pu. Est-ce quune ralit sordide ne vaut pas mieux que la
meilleure des illusions ? Mais est-ce bien dillusion quil sagit,
Barney ? Je ne connais rien la philosophie. Expliquez-moi, car
tout ce que je connais cest la foi religieuse et jai peur que cela
ne maide gure comprendre ces drogues de translation. (Dun
seul coup elle ouvrit le paquet. Ses doigts y plongrent
pathtiquement.) Je nen peux plus, Barney.

152

Attendez, dit-il en posant sa tasse et en se prcipitant vers


elle. (Mais il tait trop tard, elle avait dj mis le D-Liss dans sa
bouche.) Et moi ? demanda-t-il, lgrement amus. Vous navez
pas compris. Vous allez tre toute seule en translation. (Il la prit
par le bras et la conduisit rapidement dans le couloir, puis dans
la pice commune o gisaient les autres colons. Il linstalla
parmi eux en disant dun ton compatissant :) De cette faon,
votre exprience sera partage. Cela aide, ce quon dit.
Merci, dit-elle dune voix dj somnolente.
Ses yeux se fermrent et son corps, petit petit, saffaissa.
Et maintenant, se dit-il, elle est Poupe Pat. Dans un monde
sans histoire.
Il se pencha en avant et dposa un baiser sur sa bouche.
Je suis encore veille, murmura-t-elle.
Oui, mais vous ne vous souviendrez de rien.
Oh ! si, fit Anne Hawthorne dans un souffle.
Puis elle sombra. Il restait seul en compagnie de sept
enveloppes corporelles inhabites. Il regagna aussitt ses
quartiers, o les deux tasses de caf taient encore fumantes.
Je mprendrais facilement dune telle fille, pensa-t-il. Ce ne
serait pas comme avec Roni, ou mme Emily. Quelque chose de
nouveau. De mieux ? sinterrogea-t-il. Ou est-ce leffet du
dsespoir ? Ce que je viens prcisment de lui voir faire avec le
D-Liss : avaler sans broncher, parce quil ny a rien dautre, rien
que les tnbres. a ou le nant. Et pas pour un jour, pour une
semaine, mais pour toujours. Tomber amoureux delle, cest ce
quil me reste faire.
Seul, il mdita en buvant son caf jusquau moment o les
colons, reprenant conscience dans la pice commune,
commencrent grogner et sagiter. Il posa sa tasse et sortit
les rejoindre.
Pourquoi vous tes-vous dgonfl, Mayerson ? demanda
Norm Schein en faisant la grimace et en se frottant le front. Bon
Dieu, quel mal la tte je tiens ! (Il remarqua alors Anne
Hawthorne. Toujours inconsciente, elle tait adosse au mur, la
tte penche en avant.) Qui est-ce, celle-l ?

153

Fran, qui venait de se remettre pniblement sur ses jambes,


rpondit :
Elle nous a rejoints vers la fin. Cest une amie de
Mayerson. Ils se sont connus pendant le voyage. Elle est gentille
mais un peu bigote. Vous verrez. (Elle lexamina dun il
critique.) Pas trop mal. Jtais curieuse de voir quoi elle
ressemblerait. Je laurais imagine un peu plus austre.
Sam Regan savana vers Barney.
Pourquoi ne pas lui demander de venir vivre avec vous,
Mayerson ? Nous serions heureux de laccueillir parmi nous. Ce
nest pas la place qui manque ici, et vous auriez, disons une
femme. (Il examina Anne son tour.) Ouais, fit-il. Belle gosse.
De longs cheveux noirs. Jaime a.
Tu aimes a, hein ? lui dit Mary Regan dune voix acerbe.
Oui, et alors ? Jai bien le droit, non ? rpondit Sam
hargneusement.
Elle nest pas libre, fit Barney.
Tous les regards curieux convergrent sur lui.
Cest drle, dit Helen Morris. Quand nous tions avec elle,
tout lheure, ce nest pas ce quelle semblait dire ; on avait
limpression quelle et vous aviez seulement
On ne peut pas, interrompit Fran Schein, demander une
no-chrtienne de venir vivre avec vous. Nous avons eu un
couple de ces gens-l lanne dernire avec nous ; nous avons
t obligs de voter leur expulsion. Ils peuvent causer de
terribles dgts, sur Mars. Noubliez pas que nous avons
partag ses penses ! Elle sest voue corps et me je ne sais
quelle secte religieuse, avec tous les rites, les sacrements et tout
le fatras dmod que cela comporte. Et elle y croit dur comme
fer.
Je sais, dit Barney dun ton raide.
Dune manire bon enfant, Tod Morris intervint :
Ce quelle dit est vrai, Mayerson. Nous sommes trop
ltroit ici pour pouvoir nous permettre dimporter de la Terre
une idologie fanatique. La seule mthode, cest de vivre et
laisser vivre. (Il alluma une cigarette et considra Anne
Hawthorne dun air songeur.) Cest drle quune jolie fille

154

comme a se soit embarque l-dedans. Enfin, tous les gots


sont dans la nature.
Est-ce quil vous a sembl que lexprience de la
translation lui plaisait ? demanda Barney Helen Morris.
Oui, jusqu un certain point. Naturellement, a la un peu
droute Toujours, la premire fois. Elle ne savait pas trs
bien sy prendre pour manipuler le corps. Mais elle semblait
dsireuse dapprendre. Naturellement, maintenant quelle la
pour elle toute seule, cest beaucoup plus facile. Cest un
excellent entranement.
Barney se pencha et ramassa la petite poupe vtue dun
short jaune, dun T-shirt en coton rayures rouges et de
sandales. Cette chose tait maintenant Anne Hawthorne. Dune
faon subtile que personne ne savait expliquer vraiment. Et
pourtant il pouvait dtruire la poupe, lcraser dans sa main,
sans quAnne, du fond de sa proto-existence, en ft nullement
affecte.
Jaimerais lpouser, fit-il soudain tout haut.
Qui a ? demanda Tod. Poupe Pat ou bien la nouvelle ?
Il veut dire Poupe Pat, dit Norm Schein en ricanant.
Non, fit Helen svrement. Et je trouve quil a raison.
Nous pourrons tre quatre couples au lieu de trois plus un
homme en trop.
Est-ce quil y a quelque chose par ici, demanda Barney,
avec quoi on puisse se soler ?
Nous avons de lalcool, dit Norm. Un ersatz de gin de
mdiocre qualit, mais il titre plus de quarante degrs. Cela fera
laffaire.
Donnez-men, dit Barney en faisant mine de sortir son
portefeuille.
Cest gratuit. Les vaisseaux de lONU nous le parachutent
par cuves.
Il se dirigea vers un petit meuble, sortit une cl et louvrit.
Dites, Mayerson, demanda Sam Regan, quest-ce qui vous
fait prouver le besoin de vous soler ? Est-ce nous ? Le
clapier ? Ou bien Mars tout court ?
Non.

155

Ce ntait rien de tout cela. Ctait en rapport avec Anne et la


dsintgration de sa personnalit. Avec la faon dont elle avait
succomb au D-Liss, dun seul coup, avouant par l son
incapacit faire face. Ctait un symbole qui le concernait, lui
aussi. Il se reconnaissait dans tout ce quelle avait fait.
Sil pouvait lui venir en aide, il se viendrait en aide luimme. Sinon
Il avait lintuition quautrement tout serait fini pour eux
deux. Mars, pour Anne et pour lui, signifierait la mort. Et
probablement dans peu de temps.

156

9
Lorsquelle mergea de son exprience de translation, Anne
Hawthorne resta taciturne et maussade. Ce ntait pas bon
signe, se dit Barney. Elle aussi avait d avoir une prmonition
du mme ordre. Si ctait le cas, toutefois, elle nen laissa rien
paratre. Elle se contenta daller rapidement chercher sa
combinaison tanche quelle avait laisse dans la cellule de
Barney.
Il faut que je retourne mon clapier, expliqua-t-elle aux
colons assembls qui la regardaient revtir son costume
encombrant. Merci de mavoir permis dutiliser votre combin.
Dsole, Barney, ajouta-t-elle en inclinant lgrement la tte, a
na pas t trs chic de vous laisser tomber comme je lai fait.
Il laccompagna, pied, travers le dsert de sable
maintenant plong dans lobscurit. Ils marchrent en silence,
ouvrant lil en prvision dune rencontre avec un prdateur
local, une espce de chacal autochtone dou de certains
pouvoirs tlpathiques, contre lequel on les avait mis en garde.
Ils ne virent rien cependant.
Comment tait-ce ? demanda finalement Barney.
Vous voulez dire le fait dtre cette poupe imbcile avec
ses toilettes, son petit ami, sa voiture et (Elle frissonna.)
Ctait abominable. Enfin, ce nest pas le mot. Simplement
sans objet. a ne ma rien apport. Jai eu limpression davoir
nouveau seize ans.
Oui, approuva Barney. (Il y avait effectivement de cela
dans Poupe Pat.)
Barney, dit-elle tout doucement. Jai besoin de trouver
autre chose. Aidez-moi, voulez-vous ? Vous tes intelligent,
adulte et plein dexprience. La drogue ne ma rien apport. Et
je sais quavec le K-Priss ce ne sera gure mieux. Parce que
quelque chose en moi sy oppose vous me comprenez ? Oui,
jen suis sre. Vous navez mme pas voulu essayer une seule
157

fois, vous. Vous me comprenez srement. (Elle lui saisit le bras,


saccrocha lui dans lobscurit.) Il y a autre chose que jai
appris ce soir, Barney. Eux aussi en ont assez. Ils nont fait que
se chamailler pendant tout le temps quils que nous avons
pass lintrieur de ces poupes. a ne les a pas amuss une
seule seconde.
Diable !
Balanant la lanterne devant elle, Anne Hawthorne
poursuivit :
Jen suis sincrement navre pour eux, Barney. Encore
plus que pour (Elle se tut, marcha quelque temps en silence
puis dclara subitement :) Jai chang, Barney. Je le sens tout au
fond de moi. Jai envie de masseoir ici, nimporte o, rien que
vous et moi dans le noir, et de Je nai pas besoin de le dire,
nest-ce pas ?
Non, admit Barney. Mais vous le regretteriez, aprs ; et
moi aussi, cause de votre raction.
Jessaierai la prire, dit-elle. Cest difficile de savoir prier.
Pas pour soi, pour les autres. Cest ce que nous appelons la
prire dintercession. Et ce nest pas le Dieu qui est quelque part
dans le ciel que nous prions cest le Saint-Esprit qui est en
nous. Cest trs diffrent. Cest le Paraclet. Vous est-il arriv de
lire Paul ?
Paul comment ?
Dans le Nouveau Testament. Ses ptres aux Corinthiens
ou aux Romains vous savez. Daprs Paul, notre ennemi cest
la mort. Cest le dernier ennemi que nous avons surmonter,
aussi cest sans doute le plus grand. Nous sommes tous
corrompus, si lon se rfre Paul, pas seulement dans notre
corps mais aussi dans notre me. Ce qui fait quils doivent
mourir tous les deux afin que nous puissions renatre avec de
nouveaux corps, non pas de chair mais incorruptibles. Vous
saisissez ? Et tout lheure, tandis que jtais Poupe Pat jai
eu le sentiment bizarre dtre cest mal de dire une telle chose
ou dy croire, mais
Mais, termina Barney sa place, vous avez prouv
quelque chose de similaire. Vous vous y attendiez, pourtant.
Vous me lavez dit vous-mme bord du vaisseau. (Elle ntait
158

pas la seule, dailleurs, songea-t-il, avoir remarqu la


ressemblance.)
Cest juste. Mais ce qui mavait chapp ce moment-l,
cest que (Elle se tourna vers lui dans lobscurit. Cest peine
sil pouvait discerner son visage.) Lexprience de la translation
est la seule chose qui sen rapproche de ce ct-ci de la mort.
Cest donc une terrible tentation. Si ce ntait pas cette horrible
poupe
Il y a le K-Priss, dit Barney.
Jy pensais. Si vraiment ctait a, si cela correspondait
lhomme corruptible de Paul assumant lincorruptibilit je ne
pourrais pas men empcher, Barney. Il faudrait que je prenne
du K-Priss. Je ne supporterais pas dattendre jusqu la fin de
ma vie. Une vie qui pourrait durer, qui sait, cinquante ans un
demi-sicle ! (Elle eut un haut-le-corps.) Pourquoi attendre, si
je pouvais avoir tout cela maintenant ?
La dernire personne qui jai parl, dit Barney, et qui ait
fait lexprience du K-Priss, ma dclar que ctait lvnement
le plus horrible de sa vie.
Dans quel sens ?
Il sest fourvoy dans le domaine de quelquun, ou de
quelque chose, quil considrait comme particulirement
dangereux, quelquun qui a russi le terroriser. Et il a eu de la
chance il le dit lui-mme de pouvoir sen sortir indemne.
Dites-moi, Barney. Pourquoi tes-vous sur Mars ? Oh !
nallez pas me raconter que cest cause du service slectif.
Quelquun daussi important que vous aurait pu aisment aller
trouver un psychiatre
Je suis sur Mars, dit Barney, parce que jai commis une
erreur. (Dans sa terminologie elle, rflchit-il, on dirait : un
pch. Et dans ma terminologie moi galement, dcida-t-il.)
Vous avez fait du mal quelquun, cest a ?
Il haussa les paules.
Et cause de cela vous voil ici pour le restant de votre
vie, reprit Anne. Barney, pourrez-vous me procurer du K-Priss ?
Trs bientt. (Il ne tarderait pas rencontrer lun des
pourvoyeurs de Palmer Eldritch, cela ne faisait aucun doute. Il

159

la prit par lpaule et ajouta :) Mais vous savez, vous pouvez en


trouver vous-mme tout aussi facilement.
Ils marchrent cte cte et il lattira contre lui. Elle se laissa
faire, poussant mme un soupir de soulagement.
Barney, dit-elle, jai quelque chose vous montrer. Un
papier que quelquun ma donn l-bas, au clapier. Il parat
quils en ont lanc tout un tas lautre jour. a vient des gens de
chez K-Priss. (Elle fouilla un instant dans la poche de son
volumineux costume puis, la lueur de la lanterne, il vit la
feuille de papier plie.) Lisez. Vous comprendrez mieux ce que
je ressens propos du K-Priss pourquoi le problme est si
angoissant pour moi.
Il rapprocha la feuille de papier de la lanterne et lut la
premire ligne qui se dtachait en grosses lettres noires :
DIEU PROMET LA VIE TERNELLE. NOUS, NOUS LA
DISPENSONS.
Vous voyez ? demanda Anne.
Je vois. (Il ne prit mme pas la peine de lire le reste. Il
replia le papier et le lui rendit la gorge serre.) Tout un
programme.
Et qui dit vrai.
La Vrit, dit Barney, oppose au Mensonge.
Mais des deux, lequel tait pire ? En toute justice divine,
Palmer Eldritch aurait d scrouler raide mort pour le
blasphme hurl par le prospectus. Mais un tel vnement
ntait sans doute pas prs de se produire. Un visiteur fondant
sur nous depuis le systme proxien, venant nous offrir ce que
nous qumandons en vain depuis deux mille ans quy a-t-il de
foncirement mauvais cela ? Difficile dire. Mais cest
indniable. Peut-tre parce quun asservissement total Palmer
Eldritch, pareil celui qua connu Leo, nous attend. Eldritch
sera constamment en nous dsormais, il sinsinuera dans notre
vie. Tandis que reste passif Celui qui nous a toujours accord
jusquici sa protection.
Chaque fois que nous entrerons en translation, songea-t-il,
nous verrons non pas Dieu mais Eldritch.
haute voix, il dit :
Et si le K-Priss vous doit
160

Ne dites pas a.
Si Palmer Eldritch vous doit, alors peut-tre (Il
sinterrompit car devant eux venait dapparatre le clapier dont
lentre, faiblement entoure dun halo, se dtachait dans
lobscurit martienne.) Vous voil arrive, dit-il.
Il rpugnait la laisser partir. De son bras pass autour de
son paule il la retenait, pensant ce quil avait dit tout lheure
aux colons.
Retournons l-bas ensemble, dit-il. Au clapier. Nous nous
marierons officiellement.
Elle ouvrit de grands yeux et, de faon dconcertante, clata
de rire.
Dois-je considrer cela comme un refus ? demanda-t-il,
glac.
Oh ! Barney, dit Anne, cest simplement ce mot de clapier
qui me paraissait tout coup si ridicule. Pardonnez-moi, je ne
voulais pas rire. Mais la rponse, bien sr, est non. (Elle scarta
de lui et alla ouvrir la trappe extrieure du clapier. Puis elle posa
sa lanterne et savana vers lui, les bras tendus.) Faisons
lamour, dit-elle.
Pas ici. Cest trop prs de lentre.
O vous voudrez alors. Emmenez-moi. (Elle lui passa les
bras autour du cou.) Maintenant. Tout de suite.
Il la souleva dans ses bras et la transporta lcart de
lentre.
Mon Dieu, fit-elle lorsquil la posa par terre dans
lobscurit.
Elle se mit haleter, peut-tre cause du froid soudain qui
sabattait sur eux, pntrant leurs paisses combinaisons
protectrices dsormais inutiles, devenues un obstacle la vraie
chaleur.
Une loi de la thermodynamique, se dit-il. change de
chaleur. Des molcules passant de lun lautre, les siennes et
les miennes mlanges, tendant vers une entropie ? Pas tout
fait encore, songea-t-il.
Elle cria faiblement dans lobscurit.
Je te fais mal ?
Non, non. Sil te plat.
161

Le froid envahissant lui pntrait la colonne vertbrale, les


oreilles. Il lignora du mieux quil put, mais pensa une
couverture, une paisse couverture de laine Bizarre, de telles
proccupations en un moment pareil. Il rvait de sa douceur, de
son poids sur son corps, du contact rche de ses fibres contre sa
peau. Au lieu de cet air rarfi, fragile, glacial, qui le forait
respirer en haletant, comme sil tait prt suffoquer.
Tu tu ne te sens pas bien ? demanda-t-elle.
Je ne peux pas respirer. Cest lair.
Pauvre, pauvre Seigneur, jai oubli ton nom !
a alors !
Barney !
Il lagrippa.
Non ! Narrte pas. (Elle sarc-boutait. Ses dents
claquaient.)
Je ne marrte pas.
Ouhhh !
Il rit.
Ne te moque pas de moi, sil te plat.
Ce ntait pas mchamment.
Un long silence, puis elle geignit. Elle surgit de l comme
oublieuse du choc de son exprience rcente, crature soumise
et ple, digne et dvtue, frle et transparente grenouille
galvanise, victime consentante et lucide prte depuis des
lustres recevoir une vie insuffle de lextrieur.
a va bien ?
Oui, dit-elle. Oui, Barney, a va trs bien. Oui !
Plus tard, tandis quil sen retournait, la dmarche pesante,
vers son propre clapier, il se dit : Peut-tre suis-je en train de
faire le jeu de Palmer Eldritch, en la brisant ainsi, en la
dmoralisant comme si elle ntait pas dj dmoralise,
comme si nous ne ltions pas tous
Quelque chose lui barrait la route. Il fit halte, chercha dans
son vtement larme quon lui avait confie. Il y avait, la nuit
surtout, outre les sinistres chacals tlpathes, de malfaisantes
cratures indignes capables dinfliger des piqres et des
morsures Il avana prudemment sa lanterne, sattendant
162

voir quelque grotesque organisme aux tentacules vermiculaires ;


au lieu de cela il vit un petit vaisseau pos verticalement, un
modle rac et rapide qui venait certainement datterrir car ses
tuyres fumaient encore. Il avait d descendre en vol plan, se
dit Barney, car il navait entendu aucun bruit de rtrofuse.
Une silhouette sextirpa du vaisseau, se secoua, alluma sa
lanterne, aperut Barney et grogna :
Je suis Allen Faine. Je vous ai cherch partout. Leo veut
garder le contact avec vous par mon intermdiaire. Je vous
tldiffuserai des messages en code votre clapier. Voici le
code. (Il lui tendit un petit volume.) Vous me connaissez, nestce pas ?
Oui. Vous tes le disc-jockey (trange, cette rencontre en
plein dsert martien avec un homme des Combins P.P. Elle
avait quelque chose de surnaturel.) Merci, dit-il en acceptant le
petit livre. Quest-ce que je dois faire, crire au fur et mesure
que vous parlez et puis misoler dans un coin pour dcoder ?
Il y aura un tlviseur personnel dans votre cellule. Nous
avons arrang cela en disant qutant nouveau sur Mars vous
avez besoin
Daccord, dit Barney en hochant la tte.
Je vois que vous avez dj trouv une fille. Excusez-moi
davoir utilis le projecteur infrarouges, mais
Je ne vous excuse pas.
Vous verrez que la vie prive nexiste pratiquement pas
dans ce domaine-l. Cest comme une petite ville de province.
Tout le monde ici est avide de ragots. Je suis bien plac pour le
savoir : cest mon rle de me tenir au courant et de transmettre
ce que je sais. Naturellement, il y a des tas de choses qui
mchappent. Qui est cette fille ?
Je ne sais pas, dit Barney dune voix sardonique. Il faisait
nuit, je nai pas bien vu.
Il se remit en route, sapprtant contourner le vaisseau
dress vers le ciel.
Attendez. Il faut que vous sachiez ceci : un pourvoyeur de
K-Priss opre en ce moment dans votre secteur et devrait selon
nos calculs se prsenter ds demain matin votre clapier. Il
faudra que vous soyez prt. Veillez surtout ce quil y ait
163

suffisamment de tmoins quand vous achterez le paquet. Ils


doivent assister la transaction entire ; et quand vous
commencerez en prendre, assurez-vous que tout le monde
puisse identifier avec certitude ce que vous consommez. Vous
voyez le topo ? ajouta Faine. Vous devez faire en sorte que le
pourvoyeur vous parle le plus possible ; quil vous donne toutes
les garanties sur son produit. Verbalement, bien sr. Arrangezvous pour que ce soit lui qui vous fasse larticle. Ce nest pas
vous de lui demander de vous en vendre. Vous avez bien
compris, nest-ce pas ?
Et quest-ce que je gagne, moi, dans tout a ?
Pardon ?
aucun moment Leo na pris la peine de
Je vais vous dire, fit Allen Faine tranquillement. Nous
vous ferons quitter Mars. Voil quelle sera votre rtribution.
Au bout dun moment Barney demanda :
Srieusement ?
Ce sera illgal, naturellement. Seules les Nations Unies
pourraient vous rapatrier lgalement sur la Terre, et a ne
risque pas darriver. Mais nous viendrons vous chercher un soir
et nous vous transfrerons la Rsidence Winnie-the-Pooh.
Pour y rester dfinitivement.
Jusqu ce que les chirurgiens de Leo vous donnent un
nouveau visage, de nouvelles empreintes, un nouveau trac
encphalographique, une identit diffrente, en somme. Vous
pourrez alors reprendre, selon toute vraisemblance, votre
ancien poste aux Combins P.P. Dici deux ans, deux ans et
demi, vous serez nouveau le conseiller new-yorkais de Leo
Bulero. Vous voyez quil ny a pas lieu pour vous de dsesprer.
Et si je navais pas envie de tout a ?
Quoi ? Mais tous les colons ne demandent qu
Je vais y rflchir, dit Barney, et je vous ferai connatre ma
rponse. Mais je demanderai peut-tre quelque chose en plus.
Ctait Anne quil pensait. Lide de retourner sur Terre et
de tout recommencer comme avant y compris avec Roni
Fugate, peut-tre lui plaisait moins, un niveau instinctif et
inconscient, quil naurait pu le croire. Il se sentait
profondment transform par Mars, ou par le sentiment quil
164

prouvait pour Anne, ou par les deux peut-tre. Et puis, se dit-il,


cest moi qui ai demand venir ici. Je nai pas t rellement
enrl de force. Que je noublie jamais cela.
Je suis au courant de quelques-uns des faits, Mayerson.
Votre prsence ici est une expiation, nest-ce pas ?
Surpris, Barney releva la tte.
Vous aussi ?
Dcidment, latmosphre martienne tout entire semblait
imprgne du sentiment religieux.
Peut-tre que le terme ne vous plat pas, dit Faine, mais
cest pourtant le seul. coutez-moi, mon vieux. Avant dtre
transfr la Rsidence Winnie-the-Pooh, vous aurez largement
loccasion dexpier. Il y a une chose que vous ne savez pas
encore. Regardez a.
Il lui tendit, avec rpugnance, un petit tube en plastique.
Refroidi, Barney demanda :
Quest-ce que cest ?
Vos symptmes. Leo a pens, suivant les conseils de ses
experts, quil ne suffirait pas que vous vous prsentiez devant
les tribunaux en dclarant que vous avez subi un dommage
physique. Ils insisteront pour vous soumettre un examen
approfondi.
Dites-moi sans dtour ce quil y a dans ce tube.
Lpilepsie, Mayerson. Du type Q, le plus virulent, celui
dont on ne connat pas bien les causes, quil sagisse dune lsion
organique indcelable llectro-encphalographie ou dun
processus psychogne.
Et les symptmes ?
Le haut mal, dit Faine. (Puis il ajouta :) Je suis dsol,
Mayerson.
Je vois. Et combien de temps cela durera-t-il ?
Nous vous administrerons lantidote aprs rglement du
litige ; pas avant. Comptez un an au plus. Vous comprenez
pourquoi je disais tout lheure que vous auriez largement
loccasion dexpier le fait de navoir pas secouru Leo. Et nous
esprons que les rpercussions provoques par le nom de cette
maladie, associ celui du K-Priss, entraneront

165

Bien sr, dit Barney. pilepsie, cest le mot magique quil


suffit de prononcer pour faire peur tout le monde. Comme le
cancer, jadis. Le public en a une crainte irraisonne parce quil
sait que nimporte qui, tout moment, peut en tomber victime
sans avertissement.
Surtout lorsquil sagit du type Q rcemment dcouvert.
Songez quaucune thorie na encore pu lexpliquer. Mais le plus
important, avec cette forme particulire dpilepsie, cest quelle
nentrane aucune lsion organique du cerveau ; ce qui signifie
que nous pourrons vous remettre sur pied normalement.
Maintenant, le tube que vous voyez ici contient une toxine
mtabolique dont laction est voisine de celle du mtrazol.
Voisine seulement car, linverse du mtrazol, elle continue de
provoquer des accs accompagns de la dformation
caractristique de llectro-encphalogramme jusqu ce quon
la neutralise, ce que nous sommes prts faire, comme je vous
lai dit.
Est-ce quun test de fractionnement du sang ne rvlerait
pas la prsence de cette toxine ?
Il rvlera la prsence dune toxine, et nous tablons
prcisment l-dessus. Car nous demanderons la mise sous
squestre de tous les documents relatifs aux examens physiques
et mentaux que vous avez subis dernirement et nous
apporterons ainsi la preuve qu votre arrive sur Mars vous ne
prsentiez aucun symptme pileptique. Ce qui permettra Leo
ou plutt vous daffirmer que la prsence dune toxine
dans votre sang est due laction du K-Priss.
Mme, dit Barney, si je perds mon procs
Les ventes du K-Priss en seront fortement affectes.
Dailleurs, la majorit des colons a toujours t intimement
persuade qu la longue les drogues de translation ont des
effets biochimiquement nfastes. En outre, ajouta Faine, la
toxine que contient ce tube est relativement rare. Pour lobtenir,
Leo a d passer par certaines filires hautement spcialises.
Elle est originaire, si je ne me trompe, de Io. Un certain
docteur
Willy Denkmal, fit Barney.
Faine haussa les paules.
166

Possible. En tout cas, la voici entre vos mains. Ds que


vous aurez t expos laction du K-Priss, vous devrez
labsorber. Faites en sorte davoir votre premire attaque en
prsence de tous les autres colons de votre clapier. Que tout le
monde puisse vous voir. Ds que laccs sera pass, prcipitezvous sur le vidphone pour demander lassistance mdicale de
lONU. Que ce soit un de leurs mdecins qui vous examine.
Nacceptez aucun soin priv.
Ce ne serait peut-tre pas une mauvaise ide, dit Barney, si
un mdecin de lONU pouvait me faire un lectroencphalogramme au cours dune crise.
Absolument. Et essayez si possible de vous faire diriger sur
un hpital de lONU. Il y en a trois en tout sur Mars. Vous aurez
dexcellentes raisons mettre en avant, car (Il hsitait
poursuivre.) Trs franchement, avec cette toxine, vos crises
revtiront un aspect extrmement agressif, aussi bien vis--vis
des autres que vis--vis de vous-mme. Techniquement, elles
seront du type hystrique, dbouchant sur une perte de
connaissance plus ou moins totale. Ds le dbut, aucun doute ne
pourra subsister sur la nature des symptmes car cest du
moins ce quon ma expliqu vous passerez tour tour par une
phase tonique extrmement typique, accompagne de violentes
contractions musculaires, puis par la phase clonique, o les
convulsions alterneront avec des priodes daccalmie. Le tout,
naturellement, tant couronn de syncopes.
En dautres termes, dit Barney, la crise convulsive
classique.
Cela vous fait peur ?
Je ne vois pas en quoi cela aurait de limportance. Jai une
dette envers Leo. Nous savons tous cela. Le mot expiation
me gne un peu, mais je suppose quil ny en a pas dautre.
Il tait curieux de savoir de quelle faon linoculation de cette
maladie affecterait son aventure sentimentale avec Anne
Hawthorne. Trs probablement, elle se terminerait l. Ctait un
gros sacrifice quil faisait Leo. Il est vrai que Leo faisait lui
aussi quelque chose : le sortir de Mars, ce ntait pas une mince
affaire.

167

Nous sommes peu prs certains, dit Faine, quils


essaieront de vous supprimer ds linstant o vous parlerez de
choisir un avocat. En fait, ils
Jaimerais rentrer au clapier si a ne vous drange pas. (Il
fit mine de sloigner.) Daccord ?
Entendu. Allez reprendre vos occupations habituelles.
Mais laissez-moi vous donner un dernier conseil au sujet de
cette fille. La loi de Doberman vous vous souvenez quil fut le
premier se marier, puis divorcer sur Mars nous apprend
que les chances de succs dune liaison contracte sur cette
fichue plante sont inversement proportionnelles
lattachement que vous ressentez envers la personne en
question. Je vous donne deux semaines tout au plus. Non pas
cause de vos crises dpilepsie, mais parce que cest ainsi. Cest
la polka des chaises la mode de Mars. Et les Nations Unies
encouragent cette tendance parce que, tout btement, cela
signifie davantage denfants pour peupler la colonie. Vous
saisissez ?
Les Nations Unies, dit Barney, napprouveraient sans
doute pas ma liaison avec elle car elle nest pas base sur le
mme genre de chose.
Vous en avez limpression, dit Allen Faine tranquillement,
mais vous vous trompez. Jour et nuit, je parcours cette plante
en tous sens. Je ne fais qunoncer une vrit notoire.
Subjectivement, croyez-moi, je compatis de tout mon cur.
Merci, dit Barney.
Il commena sloigner, en balanant sa lanterne, dans la
direction de son clapier. Attach autour de son cou, le
modulateur qui le prvenait chaque fois quil se rapprochait et
chose plus importante pour lui quil sloignait de son clapier
acclra son blip-blip.
Je prendrai leur toxine, se dit-il, et jirai devant les tribunaux
poursuivre ces crapules pour les beaux yeux de Leo. Je lui dois
bien a. Mais je ne retournerai pas sur la Terre. Je me
dbrouillerai ici ou alors nulle part. Avec Anne Hawthorne, si
possible, ou sinon tout seul, ou avec quelquun dautre. Je vivrai
selon la loi de Doberman, comme Faine la prdit. Mais

168

nimporte comment ce sera ici, sur cette pauvre plante, cette


terre promise .
Ds demain matin, se promit-il, je dblaierai le sable de
cinquante mille sicles pour crer mon premier jardin potager.
Cest par l quil faut commencer.

169

10
Le lendemain, Norm Schein et Tod Morris passrent les
premires heures de la matine lui expliquer lart de
manipuler les dragues, bulldozers et excavatrices qui tous
taient tombs des degrs divers de dlabrement. La plupart
des engins, cependant, taient capables, si on insistait, de
fournir un effort supplmentaire. Mais les rsultats ntaient
gure brillants. Ils taient rests inutiliss depuis trop
longtemps.
Lorsque midi arriva, il tait puis. Il saccorda une pause, au
pied dun tracteur colossal et mang par la rouille, et sortit ses
rations quil agrmenta dun peu de th presque chaud que Fran
Schein avait eu lamabilit de lui monter dans un thermos.
En bas, au clapier, les autres devaient sadonner leurs
occupations habituelles ; il ne se souciait pas de savoir
lesquelles.
Partout autour de lui leurs jardins abandonns finissaient de
tomber en dcrpitude. Il se demandait si le sien aurait bientt
le mme aspect. Peut-tre tous les colons avaient-ils connu au
dbut la mme ardeur au travail. Pour peu peu retomber dans
une apathie sans espoir. Mais tait-ce vraiment dsespr ? Il se
refusait le croire.
Cest une question dattitude, dcida-t-il. Et nous y avons
nous tous, aux Combins P.P. largement contribu. En leur
fournissant un moyen dvasion facile et inoffensif. Et voil
maintenant que Palmer Eldritch savance pour prendre la
relve. Nous lui avons moi le tout premier trac la voie. Que
va-t-il se passer prsent ? Existe-t-il seulement un moyen par
lequel je puisse, comme dit Faine, expier ?
Helen Morris, qui sapprochait ce moment-l, linterpella
joyeusement :
O en sont les travaux agricoles ? (Elle se laissa tomber
ct de lui et ouvrit un pais catalogue de graines frapp sur
170

toute la largeur de sa couverture de lestampille des Nations


Unies.) Notez ce quoi vous avez droit gratuitement : peu
prs toutes les graines qui veulent bien pousser sur ce sol, y
compris les navets. (Elle sappuya contre lui en tournant les
pages.) Mais je dois vous prvenir quil y a dans les parages un
petit mammifre rongeur qui sort la nuit de son terrier et qui
dvore tout ce quil trouve. Prenez vos prcautions. Il vous
faudra placer quelques piges autopropulss.
Daccord, dit Barney.
Cest tout un spectacle, ces piges homostatiques
poursuivant une souris martienne travers le dsert. Quest-ce
quils peuvent courir vite ! Aussi bien la souris que le pige. Et
pour corser la chose, on peut engager les paris. Moi, je parie en
gnral pour le pige. Jai beaucoup dadmiration pour eux.
Je crois que cest ce que je ferais moi aussi, dit Barney.
Un pige, ctait une chose qui imposait le respect. Une
situation o toutes les portes, en somme, taient sans issue.
Quelle que soit ltiquette dont elles taient ornes.
De plus, ajouta Helen, les Nations Unies mettront,
toujours gratuitement, deux robots votre disposition. Pour
une priode qui ne devra pas excder six mois. Aussi je vous
conseille de prvoir soigneusement lusage auquel vous les
destinerez. Le mieux serait encore de les affecter la
construction dun rseau dirrigation. Le ntre est en piteux tat
lheure quil est. Parfois les canalisations doivent parcourir
trois cents kilomtres dans le dsert ; souvent plus. Vous pouvez
galement conclure un compromis avec
Pas de compromis, dit Barney.
Mais il sagit l dun compromis raisonnable. Trouver
quelquun dans un clapier avoisinant qui a commenc son
propre rseau et la abandonn par la suite ; le lui racheter et le
dtourner votre profit. Cette fille, est-ce quelle va venir vivre
ici avec vous ?
Il ne rpondit pas. Il observait, dans le ciel noir et toil de
Mars midi, un vaisseau qui dcrivait des cercles. Le
pourvoyeur de K-Priss ? Le moment tait-il dj venu de
sempoisonner afin dassurer la survie dun monopole, dun

171

gigantesque empire interplantaire dont il ne retirait plus,


prsent, le moindre profit ?
Cest drle, songea-t-il, comme linstinct dautodestruction
peut parfois se montrer tenace.
Plissant les paupires pour mieux voir, Helen Morris
dclara :
Nous avons de la visite. Et ce nest pas un vaisseau de
lONU. (Elle se leva aussitt et courut vers le clapier.) Je vais les
prvenir.
Il passa la main gauche lintrieur de sa combinaison et
toucha le tube de plastique au fond de sa poche intrieure. Il
songeait : Comment ai-je pu en arriver l ? Ce ntait pas
possible. Rien dans ses antcdents naurait laiss prvoir une
chose pareille. Peut-tre, se dit-il, est-ce le dsespoir davoir
tout perdu. Mais il ny croyait pas vraiment. Il y avait autre
chose.
Tandis que le vaisseau se posait proximit sur le dsert
martien, il pensa : Peut-tre est-ce le dsir de dtourner Anne
du K-Priss. Mme si la dmonstration est truque. Car si
jaccepte dabsorber la toxine, se dit-il, elle refusera den
prendre. Et cela me suffit.
Du sas du vaisseau sortit Palmer Eldritch.
Son identit ne faisait aucun doute. Depuis quil stait cras
sur Pluton, les homojournaux navaient cess de publier sa
photo. Naturellement, les photos taient vieilles de dix ans,
mais ctait lui tout de mme. Osseux, les cheveux gris,
dpassant largement un mtre quatre-vingts, il avait les bras
toujours en mouvement et la dmarche particulirement rapide.
Et son visage avait quelque chose de ravag, de dessch ;
comme si, conjectura Barney, toute la couche adipeuse avait t
ronge de lintrieur ; comme si Eldritch, un moment de son
existence, avait d se nourrir sur ses propres rserves, dvorant
avec apptit, qui sait, les parties superflues de sa personne. Il
avait aussi dnormes dents en acier poses, antrieurement
son expdition sur Prox, par des chirurgiens dentistes tchques.
Elles taient soudes ses mchoires de faon permanente : il
mourrait avec. Et son bras droit tait artificiel. Il y avait vingt
ans quil avait perdu le vrai au cours dune partie de chasse sur
172

Callisto. Naturellement, celui-ci tait suprieur dans la mesure


o il lui permettait dutiliser toute une panoplie spcialise de
mains interchangeables. En ce moment mme, Eldritch arborait
un organe prhensile cinq doigts qui aurait facilement pass
pour humain, net t son lger clat mtallique.
De plus, il tait aveugle. Aveugle au sens originel, au mme
titre quil tait manchot. Car des prothses avaient t faites, au
prix quEldritch pouvait et voulait bien payer. Elles avaient t
poses juste avant son dpart pour Prox par des
ophtalmologistes brsiliens. Ctait un superbe travail. Les
prothses, incorpores aux cavits osseuses, taient dpourvues
de pupille ou de toute espce de muscle moteur. Au lieu de cela,
une vision panoramique tait assure par un objectif grand
angulaire sous la forme dune fente horizontale et fixe qui les
traversait dun bout lautre. Laccident survenu ses yeux
primitifs nen avait pas vraiment t un. Des personnes
inconnues lui avaient dlibrment projet du vitriol au
visage, pour des raisons galement inconnues du public tout
au moins ; car en ce qui le concernait, il tait certain quEldritch
savait quoi sen tenir. Toujours est-il quil navait souffl mot,
stait abstenu de porter plainte et tait all directement trouver
son quipe dophtalmologistes brsiliens. Ses yeux artificiels
fente horizontale avaient sembl lui plaire ; presque aussitt
aprs son opration, il stait montr en public aux crmonies
dinauguration du nouvel opra de St. George, dans lUtah, sans
paratre prouver la moindre gne. Mme maintenant, dix ans
aprs, ce type dopration tait extrmement rare et ctait la
premire fois que Barney avait loccasion de contempler de prs
les luxvid Jensen grand angulaire. Ctait un spectacle qui
limpressionnait beaucoup plus quil ne laurait cru moins
que ce ne ft quelque chose de plus subtil dans lapparence
mme de Palmer Eldritch.
Monsieur Mayerson, dit ce dernier en souriant.
Ses dents dacier brillrent un instant sous la ple clart du
soleil martien. Il tendit la main vers Barney qui fit
automatiquement de mme.
Sa voix, se dit Barney. Elle provient dautre part que Il
battit des paupires, incrdule. La silhouette tout entire avait
173

quelque chose dimmatriel. travers elle, faiblement, on


pouvait distinguer le paysage. Ctait une apparition provoque
par quelque moyen artificiel, et lironie de la chose frappa
aussitt Barney : non content de faire appel des prothses de
toutes sortes, Eldritch semblait maintenant avoir renonc
totalement passer pour un tre de chair et de sang. Est-ce l ce
qui nous est revenu de Prox ? se demanda Barney. Si oui,
Hepburn-Gilbert sest laiss jouer. Cette chose-l na plus rien
dun tre humain.
Je suis rest bord du vaisseau, dit Palmer Eldritch. (La
voix sonore provenait dun haut-parleur fix la coque de
lastronef.) Simple prcaution, face un employ de Leo Bulero.
La main fantme frla celle de Barney. Il se sentit travers
par un frisson glac, signe dune aversion plus psychologique
que relle puisque rien, la vrit, ne justifiait une telle
sensation.
Un ex-employ, rectifia-t-il.
Un par un, maintenant, les autres colons mergeaient du
clapier. Les Schein, les Morris et les Regan entourrent
prudemment, comme des enfants, la silhouette nbuleuse qui se
tenait devant Barney.
Que se passe-t-il ? demanda Norm Schein dun ton
incertain. Cest un simulacre. Je naime pas du tout a. (Il se
rapprocha de Barney et poursuivit :) Nous vivons dans le dsert,
Mayerson. Nous recevons frquemment des images de toutes
sortes de visiteurs, de vaisseaux et de formes de vie
inhabituelles. Ce sont des mirages. Ni lui ni son vaisseau ne sont
l en ralit.
Cest sr, renchrit Tod Morris. Je parie quils sont mille
kilomtres au moins. Cest une illusion doptique. On sy fait.
Mais pourtant vous mentendez, fit remarquer Palmer
Eldritch. (Sa voix, enfle par le haut-parleur, rsonnait.) Je suis
bel et bien ici, pour parler affaires avec vous. Qui est votre chef
de clapier ?
Cest moi, fit Norm Schein.
Ma carte, dit Eldritch en prsentant un petit rectangle de
carton. (Norm Schein tendit une main hsitante. La carte lui
chappa des doigts et alla tomber un peu plus loin sur le sable.
174

En voyant cela, Eldritch sourit. Ce fut un sourire froid et creux,


qui semblait pomper en lui tout ce qui lenvironnait, y compris
latmosphre tnue quils respiraient.) Lisez-la, conseilla
Eldritch. (Norm se pencha en avant et examina la carte.) Cest
cela, dit Eldritch. Je suis ici pour signer un contrat avec votre
groupe. Pour vous fournir
pargnez-nous vos discours sur ce que le bon Dieu nous
promet, fit Norm Schein. Dites-nous seulement combien cela va
nous coter.
Environ dix fois moins que le produit concurrent. Et cest
beaucoup plus efficace. Vous naurez mme pas besoin de
combin. (En parlant Eldritch semblait sadresser directement
Barney. Son regard, cependant, restait hermtique en raison de
la structure mme de ses prothses visuelles.) Est-ce que vous
vous plaisez sur Mars, monsieur Mayerson ?
normment, dit Barney.
Hier soir, monsieur Mayerson, lorsque Allen Faine est
descendu de son ridicule petit satellite pour vous rencontrer
de quoi avez-vous parl ?
Affaires, dit Barney avec raideur.
Il rflchit trs vite, mais la question suivante tomba,
implacable, du haut-parleur :
Donc, vous travaillez toujours pour Leo. En fait, votre
venue sur Mars juste avant notre premire livraison de K-Priss a
t savamment prpare lavance. Pour quelle raison ? Avezvous lintention de prparer une manuvre ? Il ny a pourtant
aucun matriel de propagande parmi vos bagages : pas de
prospectus ni dimprims daucune sorte, en dehors des
ouvrages habituels. Des rumeurs, peut-tre. De bouche oreille.
Le K-Priss est quoi donc, monsieur Mayerson ? Dangereux si
on en prend trop ?
Je ne sais pas encore. Jattends dessayer.
Nous attendons tous, dit Fran Schein. (Elle avait apport
avec elle une liasse de peaux de-truffe, dans lintention vidente
de payer tout de suite.) Pouvez-vous nous livrer maintenant ou
faudra-t-il attendre ?
Je puis vous livrer un premier stock, dit Eldritch.

175

Un sabord souvrit dans le flanc du vaisseau. Un petit


tracteur en jaillit et fona aussitt dans leur direction. Arriv
un mtre deux, il freina brutalement et jecta un colis
envelopp de papier demballage. Le colis tomba leurs pieds et
Norm Schein, finalement, se baissa pour le ramasser. Au moins,
ce ntait pas un fantasme. Il commena le dfaire avec
mfiance.
Du K-Priss, fit Mary Regan en retenant son souffle. Tout
a ! Combien, monsieur Eldritch ?
En tout, dit Eldritch, cinq peaux.
Le tracteur avana un petit tiroir, exactement de la taille
requise.
Aprs quelques palabres, les colons runirent la somme et
dposrent les cinq peaux dans le tiroir qui se referma aussitt
tandis que le tracteur pivotait sur lui-mme et regagnait
prcipitamment sa base. Limmatriel Palmer Eldritch, lui,
demeura. Il semblait jouir du spectacle, se dit Barney. La
certitude que Leo lui prparait un mauvais coup ne linquitait
gure. Cela lui tait parfaitement indiffrent au contraire.
cette pense Barney se sentit dprim. Il sloigna et se
dirigea, solitaire, vers le mince carr de terrain dfrich qui
serait plus tard son jardin. Tournant le dos Eldritch et aux
colons, il mit en marche un engin autonome. Dans un
ronflement asthmatique, la machine se mit absorber le sable
dans ses entrailles, bruyamment et grand-peine. Il se
demandait combien de temps elle tiendrait. Et ce quil fallait
faire, sur Mars, quand on avait besoin de rparations.
De derrire lui, la voix de Palmer Eldritch lui parvint :
Maintenant, monsieur Mayerson, vous aurez de quoi
ruminer pendant le restant de votre vie.
Il se tourna, involontairement, car il navait plus affaire un
fantasme. Lhomme tait finalement descendu de son vaisseau.
Cest exact, dit-il. Et rien ne pourrait me ravir davantage.
(Il reporta son attention sur lexcavatrice autonome.) O doiton sadresser pour faire rparer son matriel ? demanda-t-il
Eldritch. Est-ce que ce sont les Nations Unies qui sen
chargent ?
Comment le saurais-je ? fit Eldritch.
176

Comme Barney tripotait lexcavatrice autonome, un morceau


de mtal lui resta dans les mains. Il le soupesa dun air songeur.
Il tait lourd et avait peu prs la forme dun dmonte-pneu. Je
pourrais le tuer avec a, se dit-il. Sans plus attendre. Est-ce que
a ne rsoudrait pas bien des choses ? Pas de toxine pour
provoquer des accs dpilepsie ; pas de procs mais il y aurait
des reprsailles de leur part. Je ne survivrais Eldritch que de
quelques heures.
Cependant est-ce que a nen vaut pas tout de mme la
peine ?
Il se retourna. Le reste arriva si vite que ses sens neurent pas
le temps de le capter. Du vaisseau jaillit un rayon laser dont il
sentit le formidable impact sur la barre de mtal quil tenait la
main. Au mme instant Palmer Eldritch se propulsait en arrire
avec une agilit incroyable, en rebondissant dans la faible
pesanteur martienne comme un ballon ; sous le regard mdus
de Barney, il sloigna en flottant, grimaant un sourire de ses
normes dents dacier et agitant son bras artificiel, tandis que
son corps dcharn tait anim dun lent mouvement de
rotation sur lui-mme. Puis, comme ferr par une ligne
invisible, il progressa par -coups vers le vaisseau selon une
trajectoire sinusodale. Subitement, il disparut, happ
lintrieur du vaisseau.
Quest-ce quil fabrique ? demanda Norm Schein de
lendroit o il se trouvait avec ses compagnons. Bon Dieu,
quest-ce qui sest pass ?
Barney ne rpondit rien. Encore tremblant, il dposa par
terre ce quil restait de la barre de mtal. Ce ntait plus quun
trognon de substance calcine et cassante, qui seffrita en
touchant le sol.
Ils ont eu une discussion tous les deux, fit Tod Morris.
Apparemment, ils nont pas pu sentendre.
Nimporte comment, dit Norm, nous avons le K-Priss.
lavenir, Mayerson, vous feriez mieux dviter Eldritch. Vous me
laisserez traiter seul avec lui. Jignorais que vous tes un
employ de Leo Bulero
Je ltais, rectifia Barney dun air absorb tout en
continuant manipuler lexcavatrice autonome.
177

Il avait chou dans sa premire tentative. Une semblable


occasion se renouvellerait-elle jamais ?
Mais avait-il vraiment eu la moindre chance contre Palmer
Eldritch ?
Aux deux questions, dcida Barney, la rponse tait : non.
Tard dans laprs-midi, les colons se runirent pour
inaugurer le K-Priss. Latmosphre tait tendue et solennelle.
Aucun mot ne fut prononc tandis que les tablettes, une par
une, taient dballes et circulaient de main en main.
Pffouh ! grimaa Fran Schein. Quel horrible got !
Mche et tais-toi, lui lana son mari, impatient, en
commenant mastiquer sa propre part. Cest vrai, on dirait du
champignon pourri. (Stoque, il avala sa salive et continua
mcher.) Beuhh, fit-il, secou par un haut-le-cur.
Et dire que nous faisons a sans mme un combin, dit
Helen Morris. O allons-nous nous retrouver ? Nimporte o,
comme a ? Jai peur, ajouta-t-elle aussitt. Est-ce que nous
serons tous ensemble ? Vous en tes sr, Norm ?
On sen fiche, dit Sam Regan, la bouche pleine.
Regardez-moi bien, demanda Barney Mayerson.
Tous les regards se portrent sur lui avec curiosit. Quelque
chose dans sa voix imposait le respect.
Je mets le K-Priss dans ma bouche, dit Barney en joignant
le geste la parole. Vous avez tous bien vu, nest-ce pas ?
Maintenant je commence mcher.
Son cur battait coups redoubls. Seigneur, songea-t-il.
Est-ce que jaurai la force daller jusquau bout ?
Ouais, on vous voit trs bien, fit Tod Morris en hochant
lentement la tte. Et aprs ? Vous allez vous vanouir en fume,
ou vous envoler comme Eldritch, ou bien quoi ?
Il attaqua son tour sa tablette. Ils taient tous les sept en
train de mcher, maintenant, constata Barney. Il ferma les yeux.
Sans transition, sa femme tait penche sur lui.
Tu me diras, dclarait-elle, si tu veux un second
Manhattan ou pas. Parce que, si cest oui, il faudra que je
demande au frigo encore un peu de glace pile.
Emily, dit Barney.
178

Oui, mon chri, dit-elle dun ton caustique. Chaque fois


que tu prononces mon nom de cette faon, je sais que tu vas
tembarquer dans un de ces sermons dont tu as le secret. Quy at-il encore, cette fois-ci ? (Elle sassit face lui sur le bras du
canap en rajustant sa jupe. Ctait le paro mexicain bleu et
blanc quil lui avait offert pour Nol.) Je tcoute, dit-elle.
Pas de sermon, fit Barney.
Est-ce vrai ? se demanda-t-il. Que je suis toujours faire des
discours ? Il se mit debout en titubant, se retint au lampadaire.
Mais tu es bard, ma parole, dit Emily en le regardant dun
il souponneux.
Bard. Il navait pas entendu ce mot-l depuis ses annes
duniversit. Il y avait longtemps quil tait dmod et,
naturellement, Emily lutilisait encore.
On dit maintenant, articula-t-il aussi distinctement que
possible, fnugl. Tu ten souviendras ? Fnugl.
Dun pas mal assur, il alla jusquau buffet de cuisine o se
trouvaient les bouteilles.
Fnugl, rpta Emily en soupirant. (Elle avait lair triste. Il
sen aperut et se demanda pourquoi.) Barney, dit-elle enfin, ne
bois pas tant, veux-tu ? Appelle a bard ou fnugl ou comme tu
voudras, cest la mme chose. Mais je sais que tout est ma faute.
Si tu bois, cest parce que je suis tellement inapte.
Ce nest pas parce que tu es inapte. Je suis trop exigeant,
cest tout.
Jai lhabitude de trop attendre des autres, se dit-il. Je veux
quils soient aussi solides, aussi inbranlables que moi, au lieu
de se laisser aller tout le temps des sensibleries ridicules.
Mais une artiste, songea-t-il. Ou qui se dit artiste. Bohme
serait plus exact. Une vie dartiste, avec le talent en moins.
Il se versa nouveau boire, cette fois-ci du bourbon pur,
sans glace.
Lorsque tu te sers ainsi, dit Emily, je sais que tu es de
mauvais poil et que a va clater. Je naime pas a.
Tu nes pas oblige de rester.
Mais tu mennuies la fin ! Je nai pas envie de men aller.
Tout ce que je te demande, cest dtre (Elle fit un geste vague,
futile.) Un peu plus aimable, plus charitable, je ne sais pas moi.
179

Apprendre fermer les yeux sur (Sa voix se brisa, dune faon
presque inaudible elle poursuivit :) Mes faiblesses.
Mais je ne peux pas fermer les yeux. Jaimerais bien. Tu
crois que cest agrable de vivre avec quelquun qui est
incapable de mener bien quoi que ce soit, incapable darriver
quelque chose ? Tiens, par exemple la fois o tu oh ! et puis
ce nest pas la peine.
quoi bon poursuivre ? Emily ne changerait jamais. Elle
tait tout simplement irrcuprable. Pour elle, une journe bien
remplie consistait passer son temps tripoter une bouillie
grise et excrmentielle, ou fourrer son bras des heures durant
dans un grand vase dargile grasse. Et pendant ce temps
Le temps leur filait entre les doigts. Tout le monde, y compris
les employs de Leo Bulero et parmi eux tout spcialement ses
conseillers prvog, montait en grade ; chaque individu croissait,
spanouissait. Je ne serai jamais conseiller prvog New York,
se dit-il. Toute ma vie, je serai condamn moisir Dtroit o
rien, absolument rien ne se passe jamais.
Sil pouvait dcrocher ce poste New York Ma vie aurait
enfin un sens, se dit-il. Je connatrais le bonheur car jaurais un
mtier auquel je pourrais me donner fond. Quaurait-il pu
demander dautre ? Cest tout ce quil me faut. Je ne dsire rien
dautre.
Je sors, lana-t-il Emily en reposant son verre. (Il alla
chercher son pardessus dans larmoire.)
Tu seras l avant que jaille me coucher ?
Elle le suivit lugubrement jusqu la porte du conapt o ils
vivaient depuis deux ans maintenant, sous le numro 11139584
en comptant partir du centre de New York.
On verra, rpondit-il en ouvrant la porte.
Dans le couloir lattendait un homme grand, aux cheveux
gris, aux dents dacier, aux yeux sans pupille. Il tendit Barney
une main artificielle lclat bleut et dit :
Comment allez-vous, Mayerson ?
Il souriait de toutes ses dents mtalliques.
Palmer Eldritch, dit Barney. (Il se tourna vers Emily.) Tu
as srement vu sa photo dans les homojournaux. Cest cet
industriel si clbre. (Naturellement, il lavait reconnu tout de
180

suite.) Vous vouliez me parler ? demanda-t-il dune voix


hsitante.
Il y avait dans cette rencontre quelque chose de bizarre et de
mystrieux, comme si tout cela stait dj produit mais dune
faon diffrente.
Permettez-moi de parler un instant votre mari, dit
Eldritch Emily dune voix particulirement douce. (Il fit un
signe Barney et ils sortirent dans le couloir. La porte se
referma derrire eux. Emily avait obi docilement. Eldritch
avait maintenant abandonn son sourire.) Mayerson, dit-il,
vous tes en train de gcher votre temps. Vous ne faites que
rpter le pass. quoi bon vous vendre du K-Priss ? Vous tes
un pervers. Cest la premire fois que je vois une chose pareille.
Je vous accorde encore dix minutes, et je vous ramne au
clapier qui est votre vritable place. Alors, dpchez-vous de
savoir ce que vous voulez et de remettre un peu dordre dans
votre cervelle embrouille.
Quest-ce que cest, dit Barney, que le K-Priss ?
La main artificielle se leva ; avec une force norme, Palmer
Eldritch le poussa en arrire.
H, dit Barney en luttant pour conserver son quilibre.
Quest-ce qui ?
Il tait allong sur le dos. Une douleur lancinante lui vrillait
les tempes. Il russit avec difficult ouvrir les yeux et
accommoder son regard sur la pice qui lentourait. Il venait de
se rveiller. Il portait un pyjama quil voyait pour la premire
fois. tait-il dans le conapt de quelquun dautre, affubl des
vtements dun autre homme ?
Pris de panique, il examina le lit. ct de lui, dormait une
fille quil ne connaissait pas, la bouche dlicatement entrouverte
pour respirer, la tte aurole dune cascade de cheveux dun
blanc cotonneux, les paules lisses et nues.
Je suis en retard, dit-il. (Sa voix tait raille et
mconnaissable.)
Mais non, murmura la fille sans ouvrir les yeux. Sois
tranquille. Il faut peine (Elle billa et ouvrit les yeux :) un
quart dheure pour aller au travail. (Elle lui sourit, comme si ses

181

inquitudes lamusaient.) Tu dis a tous les matins. Va plutt


toccuper du caf. Il me faut du caf.
Tout de suite, dit-il en sextrayant du lit.
Jeannot Lapin, dit la fille dun ton moqueur. Tu as peur de
tout. Peur de moi, peur de ton travail et tu cours sans cesse.
Mon Dieu, fit Barney. Jai tourn le dos tout.
Tout quoi ?
Emily. (Il regarda la fille, Roni Machin-chose, et sa
chambre coucher.) Il ne me reste plus rien prsent.
Ah ! bravo, fit Roni dune voix sarcastique. Toi au moins,
on peut dire que tu as lart de faire des compliments.
Et cest arriv il y a un moment peine. Qui aurait pu le
croire ? Juste avant larrive de Palmer Eldritch.
Palmer Eldritch ? Quest-ce que tu racontes ? Il doit se
trouver en ce moment dans un lit dhpital, quelque part dans la
rgion de Jupiter ou de Saturne, se remettre des suites de son
accident sur Pluton.
Elle parlait avec un ddain o perait une pointe de curiosit.
Je viens de rencontrer Palmer Eldritch, affirma-t-il, but.
Et il songea : Il faut que je retourne voir Emily. Il ramassa
ses vtements, tituba avec eux jusqu la salle de bains et claqua
la porte derrire lui. Rapidement, il se rasa, shabilla et reparut
devant la fille toujours couche en disant :
Il ne faut pas men vouloir. Je suis oblig de partir.
Un instant plus tard, sans mme avoir pris son petit
djeuner, il se retrouvait la sortie de limmeuble, labri du
bouclier antithermique, lafft dun taxi.
Larotaxi, un nouveau modle flambant neuf, le dposa
presque aussitt devant limmeuble dEmily. Il paya en hte,
sengouffra dans lentre et se retrouva devant la porte dEmily.
Le temps semblait avoir suspendu son cours. Autour de lui, tout
semblait fig, paralys, en attente. Il tait le seul objet en
mouvement dans un monde stationnaire.
Il sonna.
La porte souvrit et un homme apparut.
Oui ?
Il tait brun, assez bien de sa personne, avec dpais sourcils
et des cheveux lgrement friss et peigns avec soin. Il tenait
182

la main un homojournal ; Barney aperut derrire lui une table


dresse pour le petit djeuner.
Vous tes Richard Hnatt, fit Barney.
Oui. (Intrigu, lautre le regardait avec attention.) Je vous
connais ?
Emily apparut, vtue dun sweater col roul et dun
pantalon tout tach.
Grand Dieu, mais cest Barney, fit-elle en sadressant
Hnatt. Mon premier mari. Entre donc.
Elle ouvrit la porte toute grande et il pntra dans le conapt.
Elle semblait heureuse de le voir.
Heureux de faire votre connaissance, dit Hnatt dun ton
neutre. (Il allait lui tendre la main mais sembla se raviser et
proposa :) Du caf ?
Merci. (Il sassit devant la table un endroit libre.) coute,
dit-il Emily. (Il ne pouvait attendre davantage. Il fallait quil
lui parle maintenant, malgr la prsence de Hnatt.) Jai eu tort
de vouloir divorcer. Jaimerais me remarier avec toi.
Recommencer comme avant.
Dune faon quil ne serait pas prs doublier, Emily clata de
rire. Apparemment incapable de rpondre, elle alla lui chercher
une tasse avec sa soucoupe. Il se demandait si elle donnerait
jamais une rponse quoi que ce soit. Ctait bien delle, de rire
comme a. Ctait la solution de facilit. Celle qui convenait le
mieux sa paresse congnitale. Seigneur, se dit-il en regardant
fixement devant lui.
Hnatt sassit face lui en disant :
Nous sommes maris. Quest-ce que vous avez cru, que
nous vivions seulement ensemble ?
Son visage stait assombri, mais il ne paraissait pas sur le
point de perdre son sang-froid.
Sans lui accorder la moindre attention, Barney se tourna vers
Emily.
Un mariage a sannule. Veux-tu te remarier avec moi ?
Il se leva et fit quelques pas hsitants dans sa direction. Elle
choisit ce moment pour se retourner tranquillement vers lui et
lui mettre une tasse vide dans les mains.
Mais non, dit-elle sans cesser de sourire.
183

Son regard dbordait dune lueur de compassion. Elle


comprenait quil tait sincre, que ce ntait pas un simple
caprice de sa part. Mais la rponse tait tout de mme non, et il
savait quil en serait ainsi jusqu la fin des temps. Elle navait
mme pas prendre de dcision. Tout simplement, ce quil lui
proposait navait pas de ralit pour elle. Autrefois, se dit-il,
sciemment, je lai meurtrie, brise, dtruite ; et voici le rsultat.
Je rcolte ce que je mrite. Le mal que je lui ai fait retombe sur
moi.
Il retourna, les jambes molles, sasseoir la table. Tandis
quelle lui versait du caf, il regardait ses mains. Avant, ctaient
celles de ma femme, se dit-il. Et jai tout abandonn. Par
autodestruction. Je voulais me voir mourir. Il ny a pas dautre
explication. Ou tais-je idiot ce point ? Non. La btise ne suffit
pas expliquer une aussi norme, aussi vidente
Et comment vont les choses, Barney, demanda Emily.
Bah, a va trs bien. (Sa voix tremblait.)
On ma dit que tu vivais avec une petite rousse trs
mignonne, dit-elle.
Elle se rassit sa place et continua son petit djeuner.
Cest fini, dit Barney. Depuis longtemps.
Avec qui, alors ?
Elle disait cela sur le ton de la conversation. Comme si elle
tuait le temps avec une amie denfance ou encore sa voisine de
palier. Comment peut-elle agir de la sorte avec moi ? se dit-il.
Impossible. Cest une attitude quelle se donne, pour cacher
quelque chose de plus profond.
Tout haut, il dclara :
Tu refuses de revenir avec moi parce que tu as peur que
que je te laisse nouveau tomber. Mais a ne risque pas
darriver, tu sais. Jamais plus je ne recommencerai.
Sans smouvoir, Emily rpondit :
Je regrette que tu prennes les choses de cette faon,
Barney. Est-ce que tu consultes un analyste ? On ma dit que tu
transportais une valise psychiatrique partout o tu allais.
Le Dr Sourire, dit-il, la mmoire lui revenant. (Il avait d
le laisser chez Roni Fugate.) Jai besoin quon maide, ajouta-t-il
en regardant Emily. Ny a-t-il aucun moyen ?
184

Il se tut. Ne peut-on modifier le pass ? sinterrogea-t-il.


videmment non. Les effets et les causes agissent dans une
seule direction. Les changements sont irrversibles. Ce qui est
fait est fait, et je ne vois pas pourquoi je reste encore ici. Il se
leva.
Jai d perdre la tte, dit-il. Excusez-moi. Je ne suis qu
moiti rveill Ce matin, je ne sais plus ce que je fais.
Vous ne buvez pas votre caf ? proposa Hnatt. Une petite
goutte de gnle pour laccompagner ?
Son visage ntait plus aussi tourment maintenant. Comme
Emily, il assumait nouveau un air tranquille, dgag.
Je ny comprends rien, dit Barney. Palmer Eldritch ma
pourtant bien demand de venir ici. (Ou bien se trompait-il ?)
Je croyais que a russirait, dit-il dun air dconfit.
Hnatt et Emily sentre-regardrent.
Eldritch est lhpital, commena Emily.
Quelque chose a d se dtraquer, fit Barney. Eldritch a d
perdre le contrle. Il faut que je le retrouve. Il saura
mexpliquer. (Il se sentait en proie une incommensurable
panique qui lenvahissait jusquau bout des ongles.) Au revoir,
russit-il articuler.
Il senfuit en ttonnant vers la porte.
Attendez, dit Richard Hnatt derrire lui.
Il se retourna. Assise sa place la table, Emily arborait un
sourire fig en buvant son caf petites gorges. En face delle,
demi tourn vers Barney, Hnatt tenait sa fourchette dans sa
main artificielle. Lorsquil porta un morceau duf sa bouche,
Barney vit briller dnormes dents saillantes en acier. Hnatt
avait des cheveux gris et des yeux ternes beaucoup plus grands
que tout lheure. Sa seule prsence suffisait emplir la pice.
Mais ctait toujours Hnatt. Je ne comprends pas, se dit Barney.
Il resta devant la porte du conapt, attendant comme lavait
demand Hnatt. Est-ce quon ne dirait pas Palmer Eldritch ?
sinterrogea-t-il. Dans les photos, il a un bras artificiel, des
dents en acier et des yeux Jensen. Mais ce ntait pourtant pas
Eldritch.
En toute honntet, fit Hnatt, je dois vous informer
quEmily vous est bien plus attache quelle ne voudrait le
185

laisser paratre. Je le sais parce quelle me la dit. Plusieurs fois.


(Il poursuivit, sadressant Emily :) Tu es du type vertueux. Tu
crois de ton devoir dliminer tout sentiment lgard de
Barney. Tu las toujours cru, dailleurs. Oublie un peu tes
principes moraux. On ne btit pas un mariage sur de telles
ides. Un peu de spontanit, que diable. Tu as peur de (Il fit
un geste vague.) Te parjurer envers moi ? Mais nest-il pas plus
important de faire face tes propres sentiments, au lieu de les
camoufler sous une faade dabngation ? Tiens, regarde ce que
tu as fait avec Barney : tu tes laiss abandonner par lui parce
que tu jugeais que tu navais pas le droit dentraver sa carrire.
Eh bien, ton attitude na aucunement chang, ajouta-t-il. Et tu
fais fausse route. Sois donc fidle toi-mme.
Sur ces mots, il sourit Barney et lun de ses yeux morts se
ferma en un clin dil mcanique.
Ctait bien Palmer Eldritch prsent. Compltement.
Emily, cependant, ne semblait pas sapercevoir du
changement. Son sourire stait teint ; elle semblait confuse,
dsoriente et de plus en plus furieuse.
Tu exagres, dit-elle enfin son mari. Jai dit exactement
ce que je pensais, je ne suis pas une hypocrite et je naime pas
quon maccuse den tre une.
nouveau, lhomme assis en face delle parla :
Tu nas quune vie. Si tu veux la vivre avec Barney plutt
quavec moi
Non. (Elle le foudroya du regard.)
Je men vais, dit Barney.
Il ouvrit la porte. Ctait sans espoir.
Attendez. (Palmer Eldritch courut aprs lui.) Je vous
accompagne en bas.
Ensemble, les deux hommes gagnrent lescalier.
Ne perdez pas espoir, dit Eldritch. Rappelez-vous : cest la
premire fois que vous prenez du K-Priss. Dautres occasions se
prsenteront. Insistez jusqu ce que vous russissiez.
Mais quest-ce que cest que ce K-Priss ? demanda Barney.
son oreille, une voix fminine ne cessait de rpter :

186

Barney, rveille-toi. (Quelquun le secouait. Il ouvrit les


yeux, ses paupires papillotrent. Agenouille ct de lui, une
main sur son paule, se trouvait Anne Hawthorne.) Quel effet
cela fait-il ? Je passais, je nai trouv personne. Alors, je suis
entre et je vous ai trouvs tous en cercle, compltement en tat
de transe. Et si javais t quelquun de lONU ?
Tu mas rveill, dit-il Anne ds quil eut conscience de
ce quelle venait de faire.
Il tait du et frustr. Il lui en voulait. Mais il ne sattarda
pas aux regrets. Dj, le dsir brlant naissait en lui de
recommencer au plus vite. Rien dautre ne comptait, ni Anne ni
les colons affaisss sur eux-mmes tout autour de lui.
Cest si bien que a ? demanda Anne avec perspicacit.
(Elle toucha la poche de son manteau.) Il est venu chez nous
galement. Jen ai achet. Un homme grand, avec des yeux et
des dents bizarres et des cheveux gris.
Eldritch. Ou son simulacre. (Il avait mal aux articulations,
comme sil tait rest recroquevill sur lui-mme des heures
daffile. Pourtant, en regardant sa montre, il vit que quelques
secondes, une minute tout au plus, avaient d scouler.)
Eldritch est partout, fit-il. Donne-moi ton K-Priss.
Non.
Il haussa les paules pour ne pas laisser voir sa dception, la
violence de la privation physique. Bah, Palmer Eldritch ne
tarderait pas revenir. Il devait connatre les effets de sa
drogue. Peut-tre repasserait-il aujourdhui, dailleurs.
Raconte, dit Anne.
Cest un univers hallucinatoire o Eldritch fait office de
dieu omniprsent. Il te donne une chance de faire ce qui est
impossible autrement : reconstruire le pass comme tu aurais
voulu quil soit. Mais, mme avec Eldritch, cest difficile. a
prend du temps. (Il se tut, massant son front endolori.)
Tu veux dire quil ne suffit pas de claquer les doigts,
comme a, pour avoir tout ce quon veut ? Comme dans un
rve ?
Ce nest pas du tout comme dans un rve.
Cest bien pire, songea-t-il. Ce serait plutt un avant-got de
lenfer. Oui, cest bien ainsi que devait tre lenfer : sans cesse
187

renouvel et sans cesse rfractaire. Mais, selon Eldritch, avec


suffisamment de temps et defforts on pouvait modifier le
pass.
Si tu retournes, commena Anne.
Si ! (Il la regarda avec fixit.) Mais il faut que jy retourne.
Je nai rien pu faire cette fois-ci. (Des centaines de fois, se dit-il.
Il faudra bien a.) coute. Il faut que tu me donnes ton K-Priss.
Pour lamour du ciel. Je suis sr de pouvoir la convaincre.
Eldritch est de mon ct. Il la travaille en mme temps que moi.
Elle est dj branle, je lai prise par surprise
Il se tut soudain et regarda Anne. Il y a quelque chose qui
nest pas normal, se dit-il. Parce que
Anne avait une main et un bras artificiels. Les doigts de
plastique et de mtal ntaient qu quelques centimtres de lui
et il les distinguait clairement. Et lorsquil plongea son regard
dans le sien, il se sentit au bord dun abme aussi profond que
lespace intersystmes do Palmer Eldritch avait merg un
beau jour. Derrire ces paupires teintes semblait le guetter le
nant dun univers encore inexplor.
Vous en reprendrez plus tard, fit Anne dune voix calme.
Une sance par jour vous suffit amplement. (Elle sourit.)
Autrement vous allez vous ruiner ; et si vous ne pouvez plus
vous procurer du K-Priss, comment diable ferez-vous ?
Elle lui souriait de toutes ses dents dacier.
Autour de lui, les autres colons commenaient se rveiller
en grognant. Un par un, ils se redressaient, comme regret,
rassemblant leurs esprits. Anne avait disparu. Il se leva
pniblement. Du caf, se dit-il. Je suppose quelle est alle faire
du caf.
Bigre ! fit Norm Schein.
O tes-vous alls ? demanda Tod Morris. (La langue
pteuse et les yeux chassieux, il se releva galement et aida sa
femme, Helen, en faire autant.) Moi, jai revcu mon
adolescence luniversit, le jour o je suis vraiment sorti avec
une fille pour la premire fois, pour de bon, vous comprenez ?
(Il jeta, nerveusement, un coup dil en direction dHelen.)

188

Cest trs nettement suprieur au D-Liss, affirma Mary


Regan. Incomparable. Si vous saviez ce que jtais en train de
faire (Elle gloussa dun air gn.) Mais je ne peux pas vous le
dire. (Elle se tut, carlate.)
Barney Mayerson regagna sa cellule et referma la porte
derrire lui. Il sortit le tube en plastique que lui avait donn
Allen Faine. Cest le moment, se dit-il. Mais est-ce rellement
fini ? Cette image dEldritch, tout lheure, tait-ce seulement
une surimpression, un rsidu hallucinatoire, ou bien un clair
de pntration intuitive de ce qui tait prsent leur vritable
condition, pas seulement la sienne mais celle de tous les autres
colons ?
Dans cette dernire hypothse, ce ntait certainement pas le
moment dabsorber la toxine. Il lui restait au moins
suffisamment de lucidit pour le comprendre.
Nanmoins, il se mit dvisser le bouchon.
Une toute petite voix manant de lintrieur du tube
stridula :
Vous tes observ en permanence, Mayerson. Ne nous
obligez pas intervenir. Vous vous en repentiriez srieusement.
Dsol !
Il reboucha prcipitamment le tube dans lequel il ny avait
rien, dailleurs.
Que se passe-t-il ? demanda Anne en mergeant de la
cuisine contigu la cellule. (Elle portait un tablier quelle avait
dnich quelque part.) Quest-ce que tu as dans la main ?
De quoi mvader, fit-il dune voix grinante. De cet
endroit.
De quel endroit ? (Son apparence tait redevenue
normale. Plus rien ntait anormal maintenant.) Tu nas pas lair
bien, Barney ; je tassure. Est-ce que cest cause du K-Priss ?
Cest un genre de gueule de bois. (Est-ce que Palmer
Eldritch tait vraiment dans cet objet ? Il examina
soigneusement le tube en le faisant tourner dans la paume de sa
main.) Y a-t-il un moyen dentrer en contact avec le satellite des
Faine ?
Oh ! sans doute. Peut-tre en leur vidphonant ou
Va demander Norm Schein de me lappeler, dit Barney.
189

Docile, Anne se leva. La porte de la cellule se referma sur


elle.
Il alla aussitt extraire le code que lui avait donn Faine de
sa cachette derrire la cuisinire. Il lui faudrait coder son
message.
Les pages du livre taient entirement blanches.
Bon, se dit-il, tant pis si je ne peux pas le faire passer en
code. Il faudra que a parte, mme avec les moyens du bord.
La porte souvrit et Anne apparut.
Mr Schein est en train de sen occuper. Il dit quici ils leur
demandent tout le temps des disques choisis.
Il la suivit le long du corridor jusqu une pice exigu o
Norm tait assis devant un metteur. Lorsque Barney fit son
apparition, il tourna la tte en disant :
Jai pu avoir Charlotte est-ce que a fera laffaire ?
Non. Allen, fit Barney.
Daccord. (Au bout dun instant, Norm annona :) Tenez,
je vous passe ce vieux farceur de Al en personne. (Il tendit le
microphone Barney. Sur lcran minuscule, la figure joviale et
professionnelle dAllen Faine apparut.) Un nouveau colon qui
vous parle, expliqua Norm en lui reprenant brivement le
micro. Barney Mayerson, je vous prsente la moiti du tandem
qui contribue conserver le moral des habitants de Mars.
(Entre ses dents, il murmura :) Seigneur, quel mal de tte !
Excusez-moi.
Il quitta sa place devant lmetteur et disparut en titubant au
dtour du couloir.
Monsieur Faine, dit Barney en choisissant ses mots, jai eu
tout lheure une conversation avec Mr. Palmer Eldritch. Il a
fait allusion lentrevue que vous et moi avons eue
dernirement. Dans ces conditions, je me suis permis de penser
quil ntait pas
Quelle entrevue ? demanda froidement Allen Faine.
Barney garda quelques instants le silence.
Il est clair quils avaient une camra infrarouge en marche,
poursuivit-il enfin. Sans doute bord dun satellite. Cependant,
il ne semble pas que le contenu de notre conversation leur soit

190

Vous tes compltement fou, dit Faine. Je ne vous connais


pas. Je nai jamais eu de conversation avec vous. Vous avez un
disque demander ou pas ? (Il avait un visage impassible et son
air dtach ne semblait nullement feint.)
Vous ne savez pas qui je suis ? demanda Barney dun ton
incrdule.
Faine coupa la communication. Lcran steignit, ne
refltant plus que le vide de lespace. Barney reposa son micro.
Il nprouvait rien. Rien que de lapathie. Il passa devant Anne
sans la voir et sortit dans le couloir. L, il sarrta, sortit son
paquet le dernier ? de cigarettes terriennes et en alluma une
en songeant. Ce quEldritch a fait Leo sur la Lune, ou sur
Sigma 14-B, ou Dieu sait o encore, il est en train de me le faire
ici. Et il nous aura tous un par un. Isols. Finie la vie
communautaire. Finie pour moi, en tout cas.
Et tout ce que jai pour lutter, se dit-il, cest un tube qui a (ou
na pas) contenu un jour une toxine extrmement coteuse et
rare, capable de mettre mon cerveau en droute mais qui ne
renferme plus prsent que Palmer Eldritch, ou pas mme lui.
Une simple partie de lui-mme : sa voix.
Lallumette lui brlait les doigts ; il ne sen aperut mme
pas.

191

11
Consultant les papiers pars sur sa table, Flix Blau
annona :
Il y a maintenant quinze heures quun vaisseau autoris
par lONU et appartenant lgalement aux Produits K-Priss a
atterri sur Mars et commenc sa premire distribution de
tablettes aux clapiers de Fineburg Crescent.
Leo Bulero se pencha vers lcran et joignit les mains en
disant :
Y compris le clapier Chicken Pox ?
Flix Blau acquiesa dun bref signe de tte.
lheure quil est, reprit Leo, Mayerson aurait d
ingurgiter sa dcoction brouille-cervelle et nous aurions d
avoir de ses nouvelles par le rseau de satellites.
Je ne lignore pas.
William C. Clarke est bien son poste ? (Clarke tait le
juriste attitr des Combins P.P. sur Mars.)
Oui, dit Flix Blau, mais Mayerson ne la pas non plus
contact. Il na contact personne. (Il repoussa la liasse de
papiers.) Cest tout ce que je sais pour le moment.
Peut-tre quil est mort, fit Leo. Il se sentait dprim et
morose. Peut-tre les convulsions ont-elles t si terribles que
Mais nous laurions su ; obligatoirement, lun des trois
hpitaux de lONU aurait t averti.
O se trouve Palmer Eldritch ?
Personne ici na russi le savoir. Il a quitt la Lune et
sest volatilis. Nous avons totalement perdu sa trace.
Je donnerais mon bras droit, fit Leo, pour savoir ce qui
peut se tramer l-bas, dans le clapier de Barney.
Pourquoi nallez-vous pas sur Mars ?
Merci, fit Leo aussitt. Je ne bouge plus des Combins P.P.
aprs ce qui mest arriv sur la Lune. Vous ne pourriez pas
envoyer sur place un de vos hommes ?
192

Nous avons cette fille, Anne Hawthorne. Mais elle na pas


non plus donn signe de vie. Peut-tre ferai-je le dplacement,
si vous ne voulez pas y aller.
Ne comptez pas sur moi, fit Lo.
a vous cotera un paquet.
Daccord. Je paierai. Mais au moins nous aurons un
espoir. Pour linstant, nous sommes strictement dans le cirage.
(Perdants sur toute la ligne, songea-t-il.) Envoyez-moi votre
facture, ajouta-t-il.
Est-ce que vous vous rendez compte de ce que vous auriez
payer si je mourais sur Mars, sils russissaient mavoir ?
Mon organisation vous
Je vous en prie, dit Leo, nen parlons plus. Quest-ce donc
que cette plante Mars ? Un cimetire dont Eldritch est le
fossoyeur ? Admettons. Palmer Eldritch a d avaler Barney tout
cru. votre tour, maintenant. Allez au clapier Chicken Pox. (Il
raccrocha.)
Derrire lui, Roni Fugate, sa conseillre attitre pour la
rgion de New York, avait tout cout attentivement. En voil
une qui nen perd pas une miette, se dit Lo.
Vous avez bien enregistr ? lana-t-il dune voix dure.
Vous tes en train de lui faire exactement ce quil vous a
fait.
Qui a ? Quoi ?
Barney avait peur de vous suivre lorsque vous avez disparu
sur la Lune. Maintenant, cest vous qui
Ce serait de la folie, dit Leo. Javoue que Palmer Eldritch
ma fait tellement peur que je nose pas mettre le bout du nez
hors de cet immeuble. Tout ce que vous dites est exact. Mais je
nirai pas sur Mars.
Seulement, susurra Roni, personne ne vous mettra la
porte, comme Barney.
Je me suis dj mis la porte. lintrieur de moi-mme.
a fait mal.
Pas assez pour vous faire aller sur Mars.
Daccord ! (Il dcrocha sauvagement le combin et rappela
Flix Blau.) Blau, jai chang davis. Jy vais. Tant pis si cest
compltement fou.
193

Franchement, rpondit Flix Blau, si vous voulez mon


avis, cest exactement ce que Palmer Eldritch veut que vous
fassiez. Pour prouver votre courage, vous allez
Eldritch na aucun pouvoir sans cette drogue, dit Leo. Tant
quil ne pourra pas men administrer, je serai en scurit. Je
prendrai avec moi quelques gardes du corps pour veiller ce
quil ne men injecte pas par surprise comme la dernire fois.
Mais dites, vous venez quand mme, hein ? (Il pivota sur son
sige pour faire face Roni.) a vous va ?
Oui.
Vous entendez ? Elle dit que a va. Alors cest entendu,
vous venez avec moi sur Mars pour me tenir compagnie ?
Et si vous vous trouvez mal, je vous ferai respirer des sels,
dit Flix Blau. Trs bien. Rendez-vous votre bureau dans (Il
consulta son bracelet-montre.) Deux heures. Nous mettrons au
point les derniers dtails. Procurez-vous un appareil rapide.
Jamnerai galement deux ou trois hommes en qui jai
confiance.
Et voil, dit Leo Roni en coupant la communication.
Vous tes arrive vos fins. Vous avez subtilis son poste
Barney et, si je ne reviens jamais de Mars, vous avez une chance
de vous asseoir dans mon fauteuil par-dessus le march.
Il la foudroya du regard. Les femmes, se dit-il. Elles peuvent
faire de nous tout ce quelles veulent. Mre, pouse, employe
mme. Elles nous entortillent comme autant de petits bouts de
thermoplastique.
Je pensais a, monsieur Bulero ? Cest rellement ce que
vous croyez ?
Il la regarda longuement, durement.
Oui. Parce que vous avez une ambition insatiable. Cest
rellement ce que je crois.
Vous vous trompez.
Si je ne reviens pas de la plante Mars, viendrez-vous me
chercher ? (Il attendit mais elle ne rpondit pas. Lhsitation se
refltait sur son visage et cela le fit rire bruyamment.) Bien sr
que non, dit-il.
Dun air glac, elle se leva.

194

Je dois retourner dans mon bureau. Jai de la vaisselle


juger. De nouveaux modles en provenance du Cap.
Il la regarda partir en se disant : Au moins, je suis sr quelle
est vritable. Ce nest srement pas Palmer Eldritch. Mais si jen
reviens, il faudra que je trouve le moyen de me dbarrasser
delle rapidement. Je naime pas tre manuvr.
Palmer Eldritch, savisa-t-il subitement, a bien pris la forme
dune petite fille sans parler de cet horrible chien. Et si ce
ntait pas Roni Fugate ? Si ctait Eldritch ?
Cette pense le ft frissonner.
Ce qui nous attend, se dit-il, ce nest pas linvasion de la
Terre par les Proxiens, ces cratures venues dun autre systme.
Non. Cest Palmer Eldritch qui lui tout seul se rpand, gagne
de plus en plus de terrain comme une mauvaise herbe. force
denfler, finira-t-il par clater ? Tous ces simulacres dEldritch
sur la Terre, la Lune, Mars. Tous ces Palmer Eldritch qui
senflent, qui senflent et qui clatent : pop, pop, pop ! Comme
dans Shakespeare, une pingle la bonne place au dfaut de la
cuirasse et hop ! plus de roi.
Mais dans ce cas prcis, songea Leo, quest-ce qui ferait office
dpingle ? Et la cuirasse avait-elle seulement un dfaut ? Je
nen ai pas la moindre ide, pas plus que Flix ou Barney. Et il y
a gros parier que Flix serait bien en peine de trouver le
moyen de contrer Eldritch. Kidnapper Zoe, cette mgre qui lui
tient lieu de fille ? Eldritch sen moquerait. moins que Palmer
ne soit galement Zoe. Peut-tre quil nexiste pas de Zoe,
indpendamment de lui. Et voil dans quel ptrin nous serons
jusqu ce que nous ayons trouv le moyen de nous dbarrasser
de lui, songea-t-il. Trois plantes et six lunes, envahies de
rpliques et dextensions dun seul homme. Cest un vritable
protoplasme que cet homme-l, avec sa capacit de se rpandre,
de se reproduire et de se diviser. Et tout cela cause de cette
sale drogue extra-terrestre, ce K-Priss de malheur.
Une fois de plus devant son vidphone, il composa le numro
du satellite dAllen Faine. Quelque temps aprs, frle et
insubstantielle mais prsente malgr tout, limage de son
premier disc-jockey se formait sur lcran.
Oui, monsieur Bulero ?
195

Vous tes certain que Mayerson na pas essay de vous


contacter ? Vous tes sr quil a bien le code ?
Pas le moindre signe de vie. Nous sommes lafft du
moindre message en provenance du clapier Chicken Pox. Nous
avons vu le vaisseau dEldritch se poser proximit il y a
plusieurs heures de cela et nous avons vu Eldritch en sortir. Il
sest aussitt dirig vers le groupe de colons et, bien que nos
camras naient pu enregistrer les dtails, il ne fait pas lombre
dun doute que la transaction a eu lieu sur-le-champ. Et, ajouta
Faine, Barney Mayerson se trouvait parmi les colons qui sont
venus accueillir Eldritch la surface.
Je crois comprendre ce qui sest pass, fit Leo. Daccord, je
vous remercie.
Il raccrocha. Barney est redescendu dans le clapier avec le KPriss, se dit-il. Et aussitt ils se sont tous mis en prendre.
partir de l, tout tait fini. Comme pour moi sur la Lune. Notre
stratgie exigeait que Barney absorbe du K-Priss. Et par l
mme nous jouions le jeu dEldritch. Ds lors que Barney
prenait la drogue, notre plan tait vou lchec. Car chacun des
univers hallucinatoires engendrs par le K-Priss est sous le
contrle dEldritch. Il est partout la fois. Ou plutt, rectifia Leo
mentalement, ces univers sont tous dans sa tte. Je suis bien
plac pour le savoir, moi qui en ai fait lexprience.
Lennui, songea-t-il, cest que lorsquon y est entr, on ne
peut plus en sortir. On croit tre libre, mais ce nest quune
illusion. Cest un sens unique. Et pour autant que je sache, moimme je nen suis pas encore sorti.
Ctait peu probable quand mme. Mais cela prouve, se dit
Leo, que jai encore peur de lui. Roni Fugate la bien vu. Assez
peur (je le reconnais) pour laisser choir Barney comme il ma
laiss choir. Et encore. Barney avait-il son talent de cognitif. Il
savait ce qui lattendait avec presque autant de prcision que
moi a posteriori. Pas tonnant quil ait rencl.
qui de se sacrifier ? se demanda Leo. Moi, Barney, Flix
Blau qui aura le premier lhonneur de se faire gober tout cru
par Palmer Eldritch ? Car que sommes-nous dautre pour lui
que de la nourriture en puissance, toute prte tre ingre ? Ce

196

qui nous est revenu du systme proxien, cest une bouche, une
immense bouche qui finira par nous avaler tous.
Et on ne pourra pas le taxer de cannibalisme. Pour la bonne
raison quil nest pas humain. Je le sais. Ce nest pas un tre
humain quil y a dans la peau de Palmer Eldritch.
Ce quil y avait au juste, il aurait bien voulu le savoir. Tant de
choses avaient pu se passer, soit laller soit au retour, dans
limmensit sans borne qui spare le Soleil de Proxima. Peuttre est-ce arriv, se dit Leo, ds le voyage daller. Peut-tre,
pendant dix ans, a-t-il dvor tous les Proxiens ; puis, aprs
avoir bien lch son assiette, nous est-il revenu bien
tranquillement. Pouah ! Il en avait le frisson.
Et voil, songea-t-il. Plus que deux heures de vie
indpendante ; plus le temps quil faut pour accomplir le voyage
jusqu Mars : dix heures en tout dexistence personnelle, et
puis plus rien. Et dire que, sur toute la plante Mars, cette
horrible drogue est distribue en ce moment. Que de gens
capturs dans ses filets et promis la rclusion dans les
labyrinthes dun univers hallucinatoire tiroirs. Comment les
bouddhistes de lONU, ceux de la clique de Hepburn-Gilbert,
appellent-ils cela ? Maya. La mre de lillusion. Tu parles.
cur, il allongea le bras vers son intercom afin de
commander un vaisseau rapide pour le voyage. Et il me faut un
excellent pilote, savisa-t-il. Il y a eu trop daccidents ces
derniers temps avec ces atterrissages autonomes. Je nai aucune
envie daller mparpiller dans le paysage. Surtout ce paysagel.
Sadressant Miss Gleason, il demanda :
Quel est le meilleur pilote interplantes dont nous
disposons ?
Don Davis, fit Miss Gleason sans hsiter. Il a fait ses
preuves lors de ses voyages vnusiens, nest-ce pas ?
Elle vitait de faire explicitement allusion au D-Liss ; mme
lintercom pouvait tre surveill.
Dix minutes plus tard, tous les dtails du voyage taient
rgls.
Leo Bulero se cala dans son fauteuil et alluma un norme
havane feuille claire conserv, depuis des annes sans doute,
197

dans un humidificateur lhlium. Lorsquil le dcapita dun


coup de dents, le cigare lui parut sec et cassant. Il craquait
dsagrablement sous la dent. Il se sentit du. Il avait lair si
bien conserv dans sa bote. Cest ainsi, se dit Leo. On ne sait
quoi sen tenir que quand on a le nez dessus.
La porte de son bureau souvrit. Miss Gleason apparut, une
liasse de papiers la main.
La main qui tenait les papiers tait artificielle. Elle brillait
dun clat indiscutablement mtallique. Aussitt, il leva les yeux
pour examiner le visage et le reste du corps. Lhomme de
Nanderthal, se dit-il. Voil quoi me font penser ces molaires
gantes en acier inoxydable. Une immense dgnrescence.
Deux cent mille ans de rgression. Rvoltant. Et ces yeux luxvid,
ou vidlux, ou est-ce que je sais. Sans pupille. Rien quune fente.
Fabriqus, il est vrai, par les laboratoires Jensen de Chicago.
Allez au diable, Eldritch, fit-il.
Je serai votre pilote, galement, dit Palmer Eldritch sous
la forme de Miss Gleason. Et javais lintention de venir vous
accueillir larrive. Mais cest trop, jimagine. Et trop tt.
Donnez-moi les papiers signer, dit Leo en tendant la
main.
Vous avez quand mme lintention de faire le voyage ?
(Eldritch semblait sincrement tonn.)
Oui, dit Leo en attendant patiemment les papiers.
Lorsquon a touch une fois au K-Priss, on est dchu. Cest
sans doute ce quaurait dit Anne Hawthorne dans sa
phrasologie dogmatique, fanatique et dvote. Tout comme le
pch, se dit Barney Mayerson, cest la condition pralable la
servitude. Cest la Chute. Et la tentation est la mme.
Mais ce qui nous fait dfaut dans le cas prsent, cest le
moyen de nous racheter. Faudra-t-il aller jusqu Prox pour le
dcouvrir ? Mme l, il nest pas sr quil existe. Mme dans
tout lunivers, vrai dire.
Anne Hawthorne apparut la porte de la salle des
transmissions du clapier.
Tu te sens bien ?

198

Parfaitement bien, dit Barney. Vois-tu, nous ne pouvons


nous en prendre qu nous-mmes. Personne ne nous a forcs
consommer du K-Priss. (Il laissa tomber sa cigarette par terre et
lcrasa du bout de son soulier.) Et tu ne veux pas me donner ta
tablette, dit-il.
Mais ce ntait pas Anne qui la lui refusait. Ctait Eldritch
qui tirait les ficelles, qui le faisait languir.
Je pourrais trs bien la lui prendre de force, savisa Barney.
Arrte ! dit-elle. Ou dit Eldritch.
H ! scria Norm Schein de lintrieur de la salle des
transmissions en bondissant de sa chaise, sidr. Quest-ce que
vous faites, Mayerson ? Laissez-la
Le bras artificiel frappa violemment Barney. Les doigts
mtalliques se refermrent sur sa gorge. Agiles et efficaces, ils
cherchaient lendroit o la mort pourrait tre administre de la
faon la plus sre. Mais Barney avait la tablette, et ctait le plus
important pour lui. Il laissa aller la crature.
Il ne faut pas faire a, Barney, dit-elle lentement. Cest
trop prs de la premire dose. Attention !
Sans rpondre, il sloigna en direction de sa cellule.
Rends-moi un service, cria-t-elle derrire lui. Partage la
tablette en deux, je viendrai aussi.
Pourquoi ?
Ma prsence sera peut-tre utile.
Je saurai me tirer daffaire tout seul.
Si seulement, se dit-il, jarrivais surprendre Emily avant le
divorce, avant lapparition de Richard Hnatt dans sa vie
comme la premire fois. Cest le seul moment o jaurais
vritablement une chance. Sans relche, se dit-il. Il faudra que
jessaie sans relche ; jusqu ce que je russisse.
Il ferma la porte cl.
Tandis quil absorbait avidement son K-Priss, il songea Leo
Bulero. Il sen est sorti, lui. Probablement parce quil tait de
taille rsister Palmer Eldritch. Ou bien Palmer lui a-t-il tout
simplement lch du fil pour le laisser samuser au bout de sa
ligne ? Il aurait pu venir mon secours. Quoique, l o je suis
maintenant, plus personne ne puisse venir mon secours.
Mme Eldritch ma prvenu, par la bouche dAnne Hawthorne.
199

Mme lui, il se sent dpass. Alors quoi ? Aurais-je plong assez


loin pour chapper son influence ? Serais-je arriv la limite
au-del de laquelle mme lui nose plus saventurer, l o plus
rien nexiste ?
En tout cas, songea-t-il, il est trop tard pour rebrousser
chemin.
Il ressentait une douleur la tte et il ferma les yeux sans le
vouloir. Ctait comme si son cerveau, apeur et dou de vie,
avait remu lintrieur de sa bote crnienne. Il lavait senti
tressaillir. Altration du mtabolisme, se dit-il.
Au secours, fit-il haute voix.
Et alors ? grina une voix masculine. Quest-ce que vous
voulez que je fasse, que je vous tienne la main ? Ouvrez les yeux
ou fichez le camp dici. Ce sjour sur Mars vous a compltement
ramolli. Rveillez-vous, bon sang !
Taisez-vous, dit Barney. Vous ne voyez pas que je suis
malade comme un chien ? (Il ouvrit les yeux et se trouva face
Leo Bulero, trnant derrire son bureau de chne massif.)
coutez, reprit-il. Je suis bourr de K-Priss. Jen ai trop pris. Je
ne sais pas o je vais. Si vous ne pouvez pas maider, je suis
foutu.
Ses jambes pliaient sous lui comme du coton tandis quil se
laissait tomber sur le sige le plus proche.
Leo lexamina soigneusement travers la fume de son
cigare :
Vous tes sous leffet du K-Priss, en ce moment ? (Il frona
les sourcils.) Voil deux ans que
Le K-Priss est prohib ?
Exact : prohib. Seigneur, je me demande si a vaut la
peine de vous adresser la parole. Quest-ce que vous tes, un
fantasme issu du pass ?
Je viens de vous le dire. Jen suis bourr bloc ! (Barney
serra convulsivement les poings.)
Cest bon, cest bon, fit Leo en soufflant devant lui un pais
nuage de fume grise. Ne vous nervez pas. Moi aussi, jai t
faire un petit tour dans le futur, et je nen suis pas mort. Et puis
quoi, vous tes un cognitif, vous. Vous devriez avoir lhabitude.
Nimporte comment (Il se carra dans son fauteuil, le fit pivoter
200

puis croisa les jambes.) Jai vu ce monument. En lhonneur de


qui ? De moi. (Il lana Barney un regard de biais puis haussa
les paules.)
Je nai rien faire ici, dit Barney. Cette priode ne me vaut
rien du tout. Je veux retrouver ma femme. Je veux Emily.
Il sentait monter en lui le got amer de la dception.
Emily, fit Leo Bulero en hochant la tte. (Il appuya sur le
bouton de son intercom.) Miss Gleason, quon ne nous drange
pas pendant quelques instants, je vous prie. (Il reporta son
attention sur Barney quil dvisagea avec soin.) Son mari,
Hnatt cest bien ainsi quil sappelle, nest-ce pas ? Il sest fait
pingler par la police de lONU en mme temps que le reste de
la bande dEldritch. Il tait li eux par contrat. Eh bien, on lui
a laiss le choix injuste, direz-vous, mais je ny suis pour rien
entre une peine de prison et lmigration. Il a migr.
Et elle ?
Avec son affaire de cramiques ? Comment vouliez-vous
quelle continue au fin fond du dsert martien ? Naturellement,
elle la aussitt plaqu. De sorte que si vous aviez attendu
tes-vous rellement Leo Bulero ? Ou Palmer Eldritch ?
Vous dites tout cela pour me tourmenter davantage, hein ?
Palmer Eldritch est mort, dit Leo en soulevant un sourcil.
Mais tout ceci nest pas rel. Cest une hallucination
provoque par la drogue. Un effet de la translation.
Pas rel, mon il, grogna Leo. Quest-ce que je suis, moi,
alors ? (Il pointa un index menaant vers Barney.) Cest vous
qui tes une illusion venue du pass. Vous prenez la situation
compltement lenvers. Vous entendez a ? (De toute la force
de ses deux mains runies, il donna un grand coup sur son
bureau.) Cest le bruit de la ralit. Et je vous rpte que votre
ex-pouse et Hnatt ont divorc. Je le sais, puisquelle nous
donne toutes ses poteries minifier. Pas plus tard que jeudi
dernier, elle tait dans le bureau de Roni Fugate.
Lair hargneux, il tira sur son cigare tout en continuant
foudroyer Barney du regard.
Tout ce que jai faire, dans ce cas, dit Barney, cest daller
la trouver.

201

Oui, approuva Leo en hochant la tte. Mais il y a autre


chose. Quest-ce que vous comptez faire au sujet de Roni
Fugate ? Vous vivez avec elle dans cet univers que vous vous
plaisez qualifier dirrel.
Suffoqu, Barney sexclama :
Encore ! Au bout de deux ans ?
Et Emily le sait puisque, depuis quelle doit passer par
Roni pour nous vendre ses cramiques, elles sont devenues
copines. Elles nont plus de secrets lune pour lautre. Mettezvous la place dEmily. Si elle accepte de vous reprendre, Roni
est capable de lui refuser ses poteries. Cest un risque, et je parie
quEmmie nest pas prte le courir. Vous comprenez, nous
laissons Roni une libert de dcision absolue, exactement
comme pour vous jadis.
Emily ne ferait jamais passer sa carrire avant sa vie
prive.
Cest pourtant ce que vous avez fait. Peut-tre avez-vous
fait cole. Peut-tre quEmily a appris a votre contact. Et de
toute faon, mme dbarrasse de Hnatt, pourquoi Emily
voudrait-elle retourner avec vous ? Elle a parfaitement russi.
Elle est connue travers la plante entire. Et elle doit se
trouver la tte dun joli pcule Vous voulez savoir la vrit ?
Elle a tous les hommes quelle veut. Elle na qu lever le petit
doigt. Rendez-vous lvidence, Barney : elle na pas besoin de
vous. Et puis, quest-ce que vous reprochez Roni ?
Franchement, si jtais vous
Vous tes Palmer Eldritch.
Moi ? (Leo se donna un grand coup sur la poitrine.) Jai
tu Eldritch, Barney. Cest la raison pour laquelle on ma rig
ce monument. (Sa voix tait calme et contenue, mais sa figure
stait empourpre.) Est-ce que jai des dents en acier ? Un bras
artificiel ? (Il leva les deux mains.) Alors ? Et mes yeux
Barney se dirigea vers la porte du bureau.
O allez-vous ?
Je suis certain, dit Barney en ouvrant la porte, que si
jarrive lui parler quelques minutes
Inutile, mon vieux, fit Leo en secouant fermement la tte.

202

Barney attendit lascenseur dans le couloir tout en se disant :


Ctait peut-tre rellement Leo. Et il avait peut-tre raison.
Dans ces conditions, je nai aucune chance si Palmer Eldritch
ne maide pas.
Anne avait raison. Jaurais d lui donner la moiti de la
tablette et nous aurions pu essayer ensemble. Anne ou Palmer
cest la mme chose. Tout se rapporte lui. Le crateur. Voil ce
quil est. Le crateur et le propritaire de tous ces mondes.
Nous ne faisons que les occuper et lui peut sy promener
son gr. Envoyer valser les dcors dun coup de pied, renverser
le cours des choses, sincarner dans lun dentre nous. Dans tous
mme, si telle est sa volont. ternel, en dehors du temps,
assemblage de segments originaires de toutes les autres
dimensions il a mme accs un univers dans lequel il est
dj mort.
Homme, il tait parti pour Prox, dieu, il en tait revenu.
haute voix, face la cage dascenseur vide, Barney
implora :
Palmer Eldritch, aidez-moi. Je veux retrouver ma femme.
Il regarda furtivement autour de lui : personne navait t l
pour surprendre ses paroles.
Lascenseur arriva. Les portes coulissrent. lintrieur,
quatre hommes et deux femmes attendaient, silencieusement.
Tous taient Palmer Eldritch. Les hommes comme les
femmes : mme bras artificiel, mmes dents dacier mme
visage dcharn, aux cheveux gris et aux yeux Jensen.
Presque lunisson, mais pas tout fait, comme si chacune
tait dsireuse douvrir la bouche avant les autres, les six
personnes dclarrent :
Vous ne pourrez plus regagner votre vritable univers,
Mayerson. Vous tes all trop loin cette fois-ci. La dose tait
trop massive. Je vous avais prvenu.
Faites quelque chose, supplia Barney. Il faut quelle me
revienne.
Vous ne comprenez pas, firent dun commun accord les
Palmer Eldritch tout en secouant gravement la tte. (Leo avait
eu la mme raction tout lheure ; ctait le mme non
catgorique.) Comme quelquun vous la dj fait remarquer,
203

vous tes ici dans votre propre avenir ; un autre vous-mme y


est dj install. Il ny a donc pas de place pour vous. Affaire de
logique : au profit de qui suis-je cens dtourner Emily ? Le
vtre ? Ou celui du Barney Mayerson lgitime qui a vcu
normalement jusqu la prsente priode ? Et ne croyez pas quil
na pas essay de reprendre Emily. Navez-vous donc pas
imagin un seul instant quau moment de la sparation des
Hnatt il a tent le tout pour le tout ? Jai fait ce que jai pu pour
laider. Ctait il y a plusieurs mois, juste aprs quon eut
expdi Richard Hnatt sur Mars malgr ses protestations
vhmentes. Personnellement, je plains Hnatt. Ctait une
machination monte entirement par Leo, naturellement. Et
puis dailleurs, vous navez qu vous regarder. (Les six Palmer
firent un geste de ddain.) Comme dit Leo, vous ntes quune
illusion. Littralement, on voit travers vous. Tenez, je vais
vous dire de faon plus prcise ce que vous tes. (Des six
bouches la fois, la sentence, calmement, tomba :) Vous tes un
fantme.
Barney les considra sans rien dire et ils lui rendirent son
regard, placidement, sans smouvoir.
Essayez donc de btir votre vie sur de telles prmisses,
reprirent-ils. Quoi quil en soit, vous possdez maintenant ce
que promet saint Paul et qui ferait tomber en pmoison votre
amie Anne Hawthorne, si elle le savait. Vous ntes plus dot,
comme le commun des mortels, dune prissable enveloppe
charnelle ; vous avez revtu la place une apparence thre.
Quel effet cela vous fait-il, Mayerson ? (Le ton tait moqueur,
mais la compassion se lisait nanmoins sur chacun des six
visages.) Vous navez plus besoin de manger, de boire, de
respirer vous pouvez volont passer travers les murs ou
nimporte quel objet matriel. Vous apprendrez avec le temps. Il
est certain que, sur le chemin de Damas, Paul a eu une vision en
rapport avec ce phnomne. Comme vous le voyez, ajoutrent
en chur les Eldritch, mon point de vue nest pas tellement
loign des thories chrtiennes et no-chrtiennes soutenues
par Anne. Elles aident en effet expliquer beaucoup de choses.
Et vous, Eldritch, dans tout cela ? demanda Barney. Vous
tes mort, assassin par Leo il y a deux ans. (Et je nignore pas,
204

ajouta-t-il en son for intrieur, que vous endurez les mmes


affres que moi.) Quelque part en chemin, le mme processus a
d sengager pour vous. Vous avez abus du K-Priss et vous non
plus vous ne pouvez pas maintenant regagner votre temps.
Ce monument, murmurrent les six Eldritch en un mme
souffle lointain, est dune inexactitude flagrante. Il se trouve
quun combat spatial a rellement eu lieu au large de Vnus.
Jtais (ou je suis cens avoir t) bord du premier vaisseau.
Leo tait bord du second. Nous revenions dune confrence
trois qui stait droule sur Vnus en compagnie de HepburnGilbert et Leo a profit de loccasion pour attaquer notre
vaisseau. Voil sur quelles bases ce monument a t difi.
Grce dhabiles pressions conomiques exerces auprs des
organismes politiques appropris, Leo a su se mnager une
place de choix dans les manuels dhistoire.
Deux personnes, un homme lallure importante suivi dune
jeune femme qui devait tre sa secrtaire, dbouchrent
lextrmit du couloir. Ils jetrent en passant un drle de regard
Barney et aux six cratures qui se trouvaient dans lascenseur.
Aussitt, les six cratures cessrent dtre Palmer Eldritch.
Le changement sopra sous les yeux de Barney. Il avait
maintenant devant lui six personnes tout fait normales et
dissemblables.
Barney sloigna de lascenseur. Il erra dans les corridors
pendant une priode de temps indtermine puis empruntant la
rampe, il descendit au rez-de-chausse o tait situ
lorganigramme des Combins P.P. Il chercha son nom et le
numro de son bureau. Comble de lironie, son nom tait
prcd du titre quil avait essay de ravir par la force Leo peu
de temps auparavant : Coordinateur Prvog, hirarchiquement
au-dessus de tous les autres conseillers. Encore une fois, si
seulement il avait attendu
Sans aucun doute, Leo avait russi le faire revenir de Mars.
Il lavait sauv de lunivers des clapiers. Et cela impliquait un
grand nombre de choses.
Le procs envisag ou une quelconque stratgie de
rechange avait russi. Ou russirait. Et dans pas longtemps
peut-tre.
205

Latmosphre hallucinatoire provoque par Palmer Eldritch,


ce pcheur dmes, tait minemment efficace mais non pas
parfaite. Elle tait limite dans le temps. Sil stait seulement
abstenu de toucher au K-Priss aprs la premire fois
Ce ntait peut-tre pas par hasard quAnne Hawthorne
stait trouve en possession dune tablette de K-Priss. Si son
hypothse tait fonde, les protestations de la jeune fille avaient
t simules ; elle lui avait tendu une perche quil stait
empress de saisir sans se douter quil tait manuvr par
Palmer Eldritch.
Et pas moyen de faire machine arrire.
Si toutefois il fallait en croire Eldritch, parlant par
lintermdiaire de Leo. Par lintermdiaire de sa congrgation,
dissmine partout. Tout reposait sur des si.
Il prit lascenseur jusqu ltage o se trouvait son bureau.
Lorsquil ouvrit la porte, lhomme assis la table de travail
leva la tte en disant :
Referme cette porte. Nos minutes sont prcieuses.
Il se mit debout et Barney le dtailla dun air songeur tout en
refermant docilement la porte derrire lui.
Merci, lui dit son moi futur dun ton glacial. Et
maintenant, cesse de te tracasser pour trouver le moyen de
regagner ton poque. Tu y arriveras. La technique utilise par
Eldritch affectait surtout affecte, si tu prfres voir cela de ton
point de vue toi lapparence des choses, et pas forcment
leur ralit intrinsque. Tu me suis ?
Je je te crois sur parole.
Naturellement, poursuivit son alter ego, jai beau jeu den
parler maintenant que tout est fini. Palmer Eldritch continue
se manifester de temps autre, parfois mme en public ; mais je
sais, et tout le monde, jusquaux lecteurs les plus ignares des
homojournaux de bas tage, sait quil sagit seulement dun
fantasme. Palmer Eldritch, le vrai, est enterr quelque part sur
Sigma 14-B, cest un fait prouv. Mais la situation est tout autre
en ce qui te concerne. Pour toi, Palmer Eldritch pourrait se
manifester nimporte quel moment ; et ce qui serait un
fantasme mes yeux aurait pour toi une existence bien relle. Il
en sera de mme lorsque tu retourneras sur Mars. Tu y
206

rencontreras un Palmer Eldritch tout fait authentique, et


franchement je ne tenvie pas.
Dis-moi seulement comment y retourner, fit Barney.
Tu renonces Emily ?
Jai peur. (Et Barney se sentit transperc par son propre
regard, charg de la connaissance du futur.) Eh bien ? lcha-t-il.
Tu ne voudrais tout de mme pas que jessaie de
timpressionner en prtendant le contraire ?
Ce qui donnait Eldritch une norme emprise sur tous
ceux qui ont eu limprudence dabsorber du K-Priss, cest que le
retour ltat normal est extrmement lent et graduel. Il
saccomplit par paliers successifs, chaque hallucination se
rapprochant un peu plus de la ralit que la prcdente.
Parfois, le processus demande des annes entires. Cest ce
qui a dcid les Nations Unies changer davis en fin de compte
et se retourner contre Eldritch. Hepburn-Gilbert tait sincre,
au dbut, lorsquil croyait que la drogue aidait mieux pntrer
la ralit concrte. Mais plus tard tous ceux qui ont fait ou ont
vu faire lexprience du K-Priss se sont rendu compte que ctait
prcisment le
Je nai donc jamais rcupr aprs la premire dose.
Exact. Tu nas jamais regagn la ralit absolue. Comme
cela aurait t le cas si tu ttais abstenu vingt-quatre heures de
plus. Les fantasmes dEldritch se seraient volatiliss sans laisser
de trace ; tu serais libre. Mais Eldritch a russi te faire
absorber une seconde dose plus massive. Il savait quon tavait
envoy sur Mars pour uvrer contre lui, sans avoir la moindre
ide de ce qui se tramait. Il avait peur de toi.
trange dentendre dire une chose pareille. Cela sonnait
faux. Avec tous les pouvoirs quil avait dtenus et dtenait
encore Mais Eldritch avait eu connaissance lui aussi du
monument rig dans lavenir. Il savait que, dune faon ou
dune autre, il finirait par se faire tuer.
La porte du bureau souvrit brusquement.
Roni Fugate apparut sur le seuil. En les voyant, elle resta
sans raction elle se contenta de les regarder stupidement, la
bouche ouverte. Finalement, elle murmura :

207

Un fantasme. Je crois que cest celui qui est debout. Celui


qui est le plus prs de moi.
Encore tremblante, elle entra dans le bureau en refermant la
porte sur elle.
Cest exact, lui dit le Barney futur en la dvisageant avec
attention. Tu peux dailleurs ten assurer en passant ta main
travers.
Ce quelle fit. Barney Mayerson vit la main de Roni passer
travers son corps puis disparatre.
Jai dj vu des fantasmes, fit-elle en retirant sa main.
(Elle avait repris son assurance.) Mais jamais de toi, mon chri.
Tous ceux qui ont absorb cette abomination se sont un jour ou
lautre transforms en fantasmes. Mais, depuis quelque temps,
on en voyait beaucoup moins. Tu te rappelles, il y a un an
environ, on ne pouvait pas faire deux pas sans en rencontrer un.
Mme Hepburn-Gilbert a fini par se trouver nez nez avec luimme. Il ne lavait pas vol, conclut-elle.
Tu te rends bien compte, lui dit lalter ego, quil est sous la
domination dEldritch. Mme si pour nous celui-ci nexiste plus.
Aussi nous devons rester sur nos gardes. Dun instant lautre,
Eldritch peut dnaturer ses perceptions. Et le cas chant, il
naura pas dautre ressource que de ragir en consquence.
Roni sadressa Barney :
Et quest-ce que nous pourrions faire pour taider ?
Il veut retourner sur Mars, dit lalter ego. Ils ont mis en
place une machination pour dtruire Eldritch en passant par les
tribunaux interplantaires. Il est cens absorber une drogue
pilepsigne, le KV-7. Ne me dis pas que tu as oubli tous ces
dtails ?
Non, mais laffaire na jamais t plaide, fit Roni. Eldritch
a accept un compromis. Le litige a t rgl lamiable.
Nous pouvons te transporter sur Mars, dit lalter ego
Barney, bord dun vaisseau des Combins P.P. Mais cela
narrangera rien : non seulement Eldritch te suivra et
taccompagnera pendant tout le voyage, mais encore il sera lbas pour taccueillir. Cest un de ses petits jeux prfrs.
Noublie pas que le fantasme est libre daller o il lui plat. Il
nest limit ni par le temps ni par lespace. Cest prcisment ce
208

qui le caractrise, cela et le fait quil est dpourvu de


mtabolisme, tout au moins selon notre acception du terme.
Assez bizarrement, cependant, il est affect par la pesanteur.
Bien que nos connaissances soient encore incompltes, un
grand nombre dtudes ont t publies rcemment sur la
question. En particulier, conclut-il sur un ton qui en disait long,
sur le point suivant : comment exorciser un fantasme et le
renvoyer son propre espace-temps.
Tu es press de te dbarrasser de moi ? demanda
froidement Barney.
Exact, rpondit son double sans se dpartir de son calme.
De la mme faon que tu es press de rentrer chez toi. Tu sais
maintenant que tu as commis une erreur. Tu sais que
Il jeta un regard de biais Roni et se tut aussitt. Il ne
dsirait pas faire allusion Emily devant elle.
Quelques tentatives ont t faites avec des lectrochocs
haute tension et faible intensit, fit Roni. Avec des champs
magntiques aussi. luniversit de Colombia, ils
Les meilleurs rsultats jusqu prsent, interrompit lalter
ego, ont t obtenus par la section de physique de Cal, sur la
cte ouest. Le fantasme est soumis une irradiation de
particules bta qui dsintgrent la base protique ncessaire
Cest bon, dit Barney. Je vais vous laisser tranquilles. Je
vais aller voir la section de physique de Cal ce quils peuvent
faire pour moi.
Il se sentait vaincu, abandonn de tous, y compris de luimme, son ultime ressource. Seigneur ! songea-t-il, en proie
une fureur amre et impuissante.
Cest drle, dit Roni.
Quest-ce qui est drle ? demanda lalter ego en renversant
son sige en arrire et en croisant nonchalamment les bras.
Ce que tu viens de dire propos de Cal. Pour autant que je
sache, ils nont jamais fait la moindre recherche sur les
fantasmes.
Elle sadressa tranquillement Barney :
Demande-lui de te montrer ses mains.
Tes mains, dit Barney. (Mais dj lhorrible mtamorphose
avait commenc se produire, dans la mchoire, surtout, dont il
209

reconnaissait la dformation caractristique.) Bon, a suffit, ditil dune voix indistincte.


Il lui sembla que les murs vacillaient autour de lui.
Aide-toi, le ciel taidera, persifla lalter ego. Vous croyez
vraiment, Mayerson, que vous arrangez les choses en allant
frapper toutes les portes pour essayer de vous faire prendre en
piti ? Jai piti de vous, moi. Je vous avais prvenu de ne pas
absorber cette seconde dose. Je vous librerais volontiers si je
savais comment ; et croyez-moi, jen sais plus sur cette drogue
que nimporte qui dautre.
Que va-t-il lui arriver ? demanda Roni lalter ego qui nen
tait plus un du tout. (La mtamorphose tait acheve et ctait
Palmer Eldritch qui tait assis derrire le bureau, grand, les
cheveux gris, renvers dans son fauteuil pivotant auquel il
imprimait un lger mouvement de balancement, gigantesque
monceau de toiles daraigne sculaires empruntant, de faon
presque incongrue, une forme quasi humaine.) Mon Dieu, estce quil est condamn errer ternellement de cette faon ?
Excellente question, fit Palmer Eldritch gravement.
Jaimerais bien le savoir moi aussi. Autant pour moi-mme que
pour lui. Noubliez pas que je suis dans le bain encore plus que
lui. (Il sadressa Barney :) Vous comprenez, je suppose, quil
nest nullement obligatoire que vous assumiez votre Gestalt
ordinaire. Vous pouvez tre un vulgaire caillou, ou un arbre, ou
un lment de toiture antithermique. Jai t tout cela, et bien
plus encore. Si vous devenez un objet inanim, une vieille
souche par exemple, le cours du temps na plus de prise sur
vous. Cest une solution intressante pour qui dsire chapper
son existence de fantasme. Mais ce nest pas mon cas. (Sa voix
stait adoucie.) Pour moi, retourner mon espace-temps
quivaut mourir par les bons soins de Leo Bulero. Je ne puis
survivre que sous ma forme actuelle. Mais vous (Il fit un geste
large en souriant faiblement.) Soyez un roc, Mayerson. Laissez
scouler tout le temps quil faudra avant que disparaisse leffet
de la drogue. Dix ans. Un sicle. Un million dannes. Soyez un
fossile dans une vitrine de muse.
Au bout dun moment, Roni Fugate dclara :
Il a peut-tre raison, Barney.
210

Barney sapprocha du bureau, souleva dans ses mains un


presse-papiers en verre et le reposa.
Nous ne pouvons pas le toucher, dit Roni, mais il
Cette aptitude des fantasmes manipuler des objets, fit
remarquer Palmer Eldritch, apporte la preuve quils ont une
existence relle et ne sont pas de simples projections de lesprit.
Souvenez-vous des manifestations attribues aux revenants : ils
taient capables de projeter des objets travers une pice, mais
eux aussi taient incorporels.
Rive lun des murs de la pice, il y avait une plaque. Ctait
une rcompense dcerne jadis Emily pour une srie de
poteries quelle avait exposes. Jamais il navait voulu sen
sparer.
Je veux tre cette plaque, dcida Barney.
Elle tait en bois dur, probablement de lacajou, et en cuivre.
Elle ferait un long usage et, de plus, il savait que jamais son
alter ego ne labandonnerait. Il marcha vers la plaque en se
demandant comment on cessait dtre un homme pour se
mtamorphoser en un objet de cuivre et de bois riv au mur
dun bureau.
Dsirez-vous que je vous aide, Mayerson ? demanda
Eldritch.
Oui.
Quelque chose sempara de lui et le souleva. Il tendit les bras
pour essayer de rsister. Invinciblement, il tait attir au fond
dun interminable tunnel dont les parois se rtrcissaient autour
de lui Il se sentait enserr de toutes parts et comprit quil avait
fait erreur. Palmer Eldritch, une fois de plus, avait referm son
tau sur lui, dmontrant de faon clatante son pouvoir sur tous
ceux qui avaient touch au K-Priss. Eldritch tait intervenu, il
ne savait pas dans quel sens, mais ce qui tait arriv ntait pas
ce quil avait dit. Pas ce qui avait t promis.
Que le diable vous emporte, Eldritch, fit Barney.
Il nentendait mme pas sa propre voix. Il nentendait rien. Il
descendait toujours, immatriel, affranchi prsent des lois de
la pesanteur, devenu moins encore quun fantasme.
Laissez-moi au moins quelque chose, Palmer, implora-t-il
silencieusement. Par piti. Mais sa prire, il le savait, avait dj
211

t rejete. Palmer Eldritch avait agi depuis longtemps il tait


trop tard ; il avait toujours t trop tard. Mais jirai jusquau
bout du procs, se promit Barney. Je trouverai le moyen de
retourner sur Mars, davaler la toxine et de passer le reste de
mon existence me battre devant les tribunaux
interplantaires et je gagnerai. Pas pour Leo ni pour les
Combins P.P., mais pour moi.
Il entendit alors un grand rire. Le rire de Palmer Eldritch,
mais mergeant de
Sa propre bouche.
Il regarda ses mains, distingua la gauche, ple, rose, faite de
chair et de peau, couverte dun lger duvet et presque invisible,
puis la droite, brillante, parfaite de simplicit mcanique,
tellement suprieure loriginale depuis longtemps oublie.
Il savait maintenant ce qui lui tait arriv. Une supertranslation de son point de vue tout au moins avait t
accomplie, vers laquelle tous les vnements prcdents avaient
peut-tre converg.
Cest moi, savisa-t-il, que Leo Bulero tuera. Cest ma mort
que commmorera le monument.
Je suis Palmer Eldritch.
Dans ce cas, songea-t-il au bout dun moment tandis que le
dcor autour de lui semblait saffermir et se clarifier, je me
demande comment il sen tire avec Emily.
Mal, jespre.

212

12
De Proxima du Centaure jusqu la Terre elle-mme, il
dployait sa formidable treinte. Ce ntait pas un tre humain
qui tait revenu. Et il disposait dun immense pouvoir. Il savait
vaincre la mort.
Mais il ntait pas heureux. Pour la simple raison quil tait
tout seul. Ce quoi il avait essay de remdier aussitt. Il stait
donn beaucoup de mal pour en attirer dautres sur la voie quil
avait suivie.
Parmi eux se trouvait Barney Mayerson.
Voyons, Mayerson, fit-il sur le ton de la conversation,
quest-ce que vous avez perdre ? Rflchissez un peu : dans
ltat actuel des choses, vous tes fini pas de femme, un pass
que vous regrettez. Vous avez fait un mauvais choix un
carrefour dcisif de votre existence alors que personne ne vous y
obligeait. Et vous ne pouvez pas rparer. Mme si lavenir devait
durer un million dannes, il ne pourrait pas vous rendre ce que
vous avez dfait de vos propres mains. Vous saisissez mon
raisonnement ?
Pas de rponse.
Et il y a une chose que vous oubliez, continua-t-il aprs un
temps darrt. Cette espce de savant allemand a fait rgresser
votre ex-femme avec son volthrapie. Je sais, elle a eu ou
plutt son mari le bon sens dinterrompre aussitt le
traitement ; et sa production se vend toujours aussi bien : elle
na pas rgress ce point. Mais quand mme vous ne
voudriez plus delle. Ce serait plus fort que vous. Vous la
trouveriez lgrement plus vide, un tout petit peu plus stupide.
Et ce ne serait pas comme par le pass. Mme si elle voulait
revenir avec vous. Tout serait diffrent.
Il marqua nouveau un temps darrt. Cette fois-ci, il y eut
une rponse :
Cest bon !
213

O aimeriez-vous aller ? poursuivit-il alors. Mars, non ?


Bon, la Terre, alors.
Barney Mayerson, lintrieur de lui-mme, rpondit :
Pas la Terre. Je lai quitte volontairement. Jen avais
assez. Tout tait fini pour moi.
Daccord, pas la Terre. Voyons voir. Hum, rflchit-il. Et
Prox, hein ? Vous ne connaissez pas le systme proxien ni les
Proxiens. Je fais office de pont entre les deux systmes. Grce
moi, ils peuvent venir ici, dans le systme solaire, nimporte
quel moment condition que je le leur permette. Je ne lai
jamais permis jusquici. Mais il faut voir comme ils en ont envie.
Ils sont tous aligns bien sagement, comme des gosses devant
un cinma le samedi aprs-midi.
Transformez-moi en caillou.
Pourquoi ?
Pour que je ne ressente plus rien, rpondit Barney
Mayerson. Il ny a de place pour moi nulle part.
a ne vous plat pas dtre transfr avec moi dans un
mme organisme homogne ?
Pas de rponse.
Vous pouvez partager mes ambitions. Jen ai revendre.
ct desquelles celles de Leo sont drisoires. (Sauf que, bien sr,
se dit-il, Leo va bientt massassiner. Selon les critres
temporels extrieurs ltat de translation, tout au moins.)
Tenez, je vais vous expliquer une de ces ambitions. Une petite.
a vous stimulera peut-tre un peu.
Jen doute, fit Barney.
Je vais devenir une plante.
Barney se mit rire.
Vous trouvez a drle ? (Il tait furieux.)
Je trouve que vous tes cingl. Que vous soyez un homme
ou une chose venue de lespace intersystmes, vous nen tes
pas moins compltement dtraqu.
Je ne vous ai pas expliqu, fit-il avec dignit, ce que
jentendais exactement par l. Jai lintention dtre tous les
habitants de cette plante la fois. Vous savez laquelle ?
La Terre.
Absolument pas. Mars.
214

Pourquoi Mars ?
Cest un endroit (Il cherchait ses mots.) Neuf. Inexploit.
Plein de potentialits. Je serai lintrieur de chacun des
colons, au fur et mesure quils arriveront et commenceront
leur nouvelle existence. Je serai le guide de leur civilisation. Je
serai leur civilisation !
Pas de rponse.
Eh bien, dites quelque chose.
Comment se fait-il, dit Barney, si vous pouvez tre une
plante entire, que je ne puisse pas tre une toute petite plaque
fixe au mur de mon bureau ?
Hum, fit-il, dconcert. Cest bon. Vous pouvez tre cette
plaque. Quest-ce que vous voulez que a me fasse ? Soyez ce
que vous voudrez vous avez pris la drogue, vous avez le droit
de vous transformer en tout ce quil vous plaira. Naturellement,
cela ne se passera pas rellement. Cest la vrit. Ce que je vous
dis l, cest le fin du fin : il sagit bien dune hallucination. Ce qui
donne lexprience une si grande apparence de ralit, cest
quelle va de pair, exactement comme dans le cas des rves, avec
certains caractres prmonitoires. Jen ai visit un million, de
ces soi-disant mondes de translation . Je les ai tous vus. Et
savez-vous ce quils sont ? Rien du tout. Cest comme un rat
blanc prisonnier qui lancerait de temps autre des stimuli
telle ou telle zone de son cortex Cest curant.
Je vois, dit Barney Mayerson.
Et vous voulez aller moisir dans lun deux, sachant cela ?
Au bout dun moment, Barney rpondit :
Certainement.
Cest bon ! Je vous transformerai en caillou. Je vous
mettrai quelque part au bord de locan, l o vous pourrez
couter le bruit des vagues pendant un ou deux millions
dannes. Cela devrait vous satisfaire. (Bougre didiot, songea-til avec vhmence. Un caillou ! Seigneur !)
Suis-je ramolli ou quoi ? demanda Barney. (Pour la
premire fois le doute semblait stre insinu dans sa voix.) Estce l ce que voulaient les Proxiens ? Est-ce pour cela quon vous
a envoy ?

215

On ne ma pas envoy. Je suis venu ici de mon plein gr.


Cest plus drle que de vivre au milieu du cosmos avec les
toiles incandescentes pour seules compagnes. (Il gloussa.)
Ramolli je pense bien que vous ltes. Et vous voulez tre un
caillou. Franchement, Mayerson, ce nest pas du tout ce que
vous dsirez en ralit. Ce que vous dsirez, cest la mort.
La mort ?
Vous ne le saviez pas ? (Il tait incrdule.) Allons !
Non. Je ne le savais pas.
Cest tout simple, Mayerson. Je vais vous envoyer dans un
monde o vous serez un chien cras en putrfaction au fond
dun foss. Songez-y : quel soulagement ce sera pour vous !
Vous allez prendre ma place. Vous lavez dj prise. Cest vous
que Leo Bulero tuera. Cest cela, le chien crev au fond du foss.
Et moi, se dit-il, je vivrai. Cest le cadeau que je vous fais. Un
cadeau empoisonn. Je vous laisse mourir ma place et dans
quelques mois un monument sera rig sur Sigma 14-B, mais je
serai labri dans votre corps. Et lorsque vous quitterez Mars
pour reprendre votre poste aux Combins P.P., vous serez
Palmer Eldritch. Et jchappe mon destin.
Ctait aussi simple que a.
Eh bien, Mayerson, conclut-il, las de discuter. Excution,
comme on dit. Considrez-vous comme ject. Nous ne sommes
plus un seul et mme organisme. Nous assumons de nouveau
sparment nos destines respectives. Cest ce que vous avez
demand. Vous tes bord dun vaisseau de Conner Freeman
qui vient de quitter Vnus et je suis au clapier Chicken Pox. Je
possde la surface un jardin potager qui fait merveille et je
couche avec Anne Hawthorne toutes les fois quil men prend
lenvie Cest la belle vie, en ce qui me concerne. Jespre que
vous tes galement satisfait de la vtre.
Et, cet instant, il mergea.
Il se trouvait dans la cuisine contigu sa cellule dans le
clapier. Il se faisait frire une pole de champignons locaux
lair sentait le beurre et les pices et, dans la pice voisine, son
magntophone portatif jouait une symphonie de Haydn.
Satisfait, lme en paix, il songea : Exactement ce que je voulais.
Un peu de repos et de tranquillit. Aprs tout, jy tais habitu
216

l-bas, dans le vide intersystmes. Il billa, stira


voluptueusement et dclara :
Jai russi.
Assise dans la pice voisine, en train de lire un homojournal
emprunt au service de documentation manant de lun des
satellites de lONU, Anne Hawthorne sinforma :
Russi quoi, Barney ?
trouver la dose dassaisonnement parfaite, fit-il.
Je suis toujours Palmer Eldritch se dit-il, et je suis ici. Je
survivrai lattaque de Leo et je saurai utiliser au mieux cette
vie dont Barney na pas su, ou voulu, tirer parti. Nous verrons
bien sil sera du mme avis lorsque les canons de Leo feront
voler son vaisseau en poussire et quil se verra sur le point de
quitter une existence amrement regrette.
bloui par la clart qui lentourait, Barney Mayerson cilla. Au
bout dune seconde, il comprit quil se trouvait bord dun
vaisseau. La pice tait banale, un mlange de salon et de
chambre coucher, mais le mobilier tait riv au plancher. De
plus, la gravit tait inhabituelle ; artificiellement cre, elle ne
reproduisait pas exactement celle de la Terre.
Et il y avait une ouverture sur lextrieur. troite et de la
forme dun rayon de cire dabeille dans une ruche. Mais il alla
coller son il lpais hublot de plastique travers lequel il
discerna le vide de lespace. Le Soleil, aveuglant, emplissait une
partie du panorama et il tendit le bras, distraitement, pour faire
fonctionner le filtre noir. Ce faisant, il aperut sa main. Sa main
artificielle, mtallique, superbement efficace.
Il quitta aussitt sa cabine et longea la coursive jusquau
poste de contrle dont la porte tait verrouille. De son poing
dacier, il tambourina sur lpais blindage jusquau moment o
quelquun vint ouvrir.
Oui, monsieur Eldritch, fit le jeune pilote blond en saluant
avec dfrence.
Vous allez envoyer un message.
Stant muni dun stylo, le pilote se pencha sur le bloc fix
une extrmit de son tableau de bord.
Le destinataire, monsieur ?
217

Mr Leo Bulero.
Lo Bulero, crivit le pilote rapidement. Faut-il le faire
relayer par la Terre, monsieur ? Auquel cas
Inutile. Leo est proximit, bord de son propre vaisseau.
Dites-lui (Il se concentra rapidement.)
Dsirez-vous lui parler, monsieur ?
Je ne veux pas quil me tue. Voil ce que jessaie de lui
dire. Ni quil vous tue vous, ainsi que tous ceux qui sont bord
de cette lente et monstrueuse cible mouvante.
Mais quoi bon ? se dit-il. Quelquun de chez Flix Blau
mpiait certainement lorsque je suis mont bord, sur Vnus.
Leo sait que Palmer Eldritch est dans le vaisseau, il ny a rien
faire.
Vous voulez dire que la concurrence est devenue serre
ce point ? demanda le pilote, interloqu. Il avait pli.
Zoe Eldritch, sa fille, vtue dun ensemble tyrolien et de
chaussons de fourrure, fit son apparition.
Que se passe-t-il ?
Leo est prs dici, fit-il. Son vaisseau est arm avec la
permission de lONU. Nous avons t attirs dans un guetapens. Nous naurions jamais d aller sur Vnus. HepburnGilbert est de connivence avec eux. (Il sadressa au pilote.)
Essayez de le contacter. Je retourne dans ma cabine.
Des clous, gronda le pilote. Essayez vous-mme. Cest
aprs vous quil en a.
Il se laissa glisser de son sige en lui cdant ostensiblement
la place.
Barney sassit en soupirant et manipula lmetteur. Il le rgla
sur la frquence de dtresse, se saisit du micro et dclara :
Leo, vieille fripouille, vous avez russi me possder. Vous
mavez attir l o je ne peux rien faire. Vous et votre satane
flotte, vous aviez dj tout combin avant mon retour de Prox
vous avez eu lavantage ds le dpart. (Il se sentait plus
courrouc quautre chose maintenant.) Nous navons rien
bord de ce vaisseau. Absolument rien pour nous protger. Vous
vous attaquez une cible sans dfense.
Il marqua un temps darrt, cherchant quoi dire dautre. Que
je suis Barney Mayerson, se dit-il, et quEldritch ne sera jamais
218

attrap ni tu parce quil se transfrera ternellement dune


existence lautre ? Et quen ralit vous allez tuer quelquun
que vous connaissez bien et que vous aimez ?
Dis quelque chose, souffla Zoe.
Leo, fit-il dans le micro. Laissez-moi retourner sur Prox.
Par piti. (Il attendit, captant pour toute rponse les parasites
qui parvenaient son couteur.) Cest trs bien, fit-il. Je retire
tout ce que jai dit. Je ne quitterai jamais le systme solaire et
vous ne me tuerez jamais, mme avec laide de Hepburn-Gilbert
ou de qui vous voudrez. (Il sadressa Zoe :) Quest-ce que tu
dis de a, hein ? (Il laissa tomber bruyamment le micro.) Cest
fini.
La premire dcharge de laser coupa presque le vaisseau en
deux.
Gisant sur le sol du poste de contrle, Barney Mayerson
entendit le sifflement asthmatique et saccad des pompes air
durgence qui se mettaient en branle. Jai ce que je voulais, se
dit-il. Ou plutt ce que Palmer prtend que je voulais. La mort.
Tout prs de l, lappareil de Leo Bulero, un chasseur arm
par les Nations Unies, manuvrait pour placer sa seconde et
fatale dcharge. Dj, sur lcran du poste de contrle, les
flammes de ses tuyres taient apparentes.
Il sapprta mourir.
Soudain, sans transition, Leo Bulero apparut lentre de sa
cellule et marcha vers lui.
Curieuse, Anne Hawthorne se leva de son sige en disant :
Ainsi, vous tes Leo Bulero. Jaurais un certain nombre de
questions vous poser au sujet de votre produit, le D-Liss
Je nai rien voir avec le D-Liss, fit Leo. Cest une rumeur
tout fait dnue de fondement. Aucune de mes activits
commerciales nest en quoi que ce soit illgale. Dites-moi,
Barney, est-ce que oui ou non vous avez aval (Il baissa la
voix, se pencha vers Barney Mayerson et finit dans un souffle :)
Vous savez quoi.
Je men vais, sempressa de dire Anne.
Non, grogna Leo. (Il se tourna vers Flix Blau qui hocha la
tte.) Nous savons que vous travaillez pour Blau, ajouta-t-il
ladresse dAnne. (Puis il secoua Barney Mayerson, irrit.) Je ne
219

pense pas quil lait prise, fit-il mi-voix. Je vais le fouiller. (Il se
mit explorer mthodiquement les poches de Barney.) Je lai !
scria-t-il enfin en exhibant le tube qui contenait la toxine
crbrale. (Il dvissa le bouchon et regarda lintrieur.) Intact,
dit-il Blau, compltement cur. Pas tonnant que Faine
nait pas eu de ses nouvelles. Il sest dgonfl.
Je ne me suis pas dgonfl, dit Barney. (Il ajouta en son
for intrieur : Je reviens de loin. a ne se voit donc pas ?) Le KPriss, dit-il tout haut. Je reviens de trs loin.
Vous croyez ? Vous tes rest parti peine deux
minutes, fit Leo dun ton mprisant. Nous sommes arrivs ici
juste au moment o vous veniez de vous enfermer. Un type
Norm je ne sais plus qui nous a ouvert la porte avec son passe.
Il doit tre chef de clapier, je suppose.
Souvenez-vous, dit Anne, que lexprience subjective du KPriss est indpendante de notre perception du temps. Pour lui,
plusieurs heures ou plusieurs jours se sont peut-tre couls.
(Elle regarda avec sympathie dans la direction de Barney.)
Nest-ce pas ?
On ma tu, fit Barney. (Il se redressa sur son sant, pris
de nause.) Vous mavez assassin.
Il y eut un long silence embarrass.
Cest moi que vous faites allusion ? demanda finalement
Flix Blau.
Non, dit Barney.
Cela navait plus dimportance. Jusqu ce quil se drogue
nouveau, tout au moins. Alors, la fin surviendrait rapidement.
Palmer Eldritch triompherait. Il verrait sa survie assure. Ctait
cela qui tait insupportable. Non pas lide de sa propre mort
qui viendrait un jour ou lautre mais celle de Palmer Eldritch
revtant limmortalit. Mort, songea-t-il, o est ta victoire sur
cette crature ?
Je me sens insult, se plaignit Flix Blau. Pourquoi ditesvous quon vous a assassin, Mayerson ?
Nous vous avons tir du coma, au contraire. Et nous avons
d accomplir pour ce faire un long et difficile voyage. Sans
parler des risques auxquels mon client Leo Bulero sexpose en
venant dans le fief de Palmer Eldritch. (Il regarda autour de lui
220

avec apprhension.) Faites-lui prendre cette toxine, dit-il Leo,


et regagnons la Terre avant quil se passe quelque chose de
terrible. Je sens a dans lair.
Il se dirigea vers la porte de la cellule.
Acceptez-vous de la prendre, Barney ? fit Lo.
Non.
Pourquoi ? Lassitude, Patience, mme.
Jaccorde trop de prix la vie. (Jai dcid de mettre fin
mon expiation, ajouta-t-il en son for intrieur. Mieux vaut tard
que jamais.)
Que vous est-il arriv durant la translation ?
Barney se mit sur ses pieds. Cest peine sil y parvint.
Il ne vous le dira pas, dclara Flix Blau, sur le seuil.
Et notre accord, Barney ? dit Leo. Je vous ferai sortir de
Mars. Vous le savez bien. Et lpilepsie du type Q ne signifie pas
la fin de
Vous perdez votre temps, dit Blau en lanant Barney un
dernier regard venimeux. Quelle erreur davoir plac tous vos
espoirs sur un type pareil !
Il a raison, Leo, fit Barney.
Jamais plus vous ne quitterez Mars, dit Leo. Je ne
bougerai pas le petit doigt pour vous faire regagner la Terre.
Quelle que soit la suite des vnements.
Je sais.
Et a vous est gal. Vous allez passer le reste de votre
existence vous droguer stupidement. (Il le regardait
furieusement, sans comprendre.)
Plus jamais, dit Barney.
Alors quoi ?
Je vivrai ici. En colon. Je ferai prosprer mon jardin la
surface, je construirai des systmes dirrigation et tout a. (Il se
sentait las et la nause ne lavait pas quitt.) Je regrette, fit-il
simplement.
Moi aussi, dit Leo. Et je ne comprends pas.
Il regarda Anne Hawthorne, qutant vainement une rponse
de ce ct-l, puis haussa les paules et se dirigea vers la porte.
L, il hsita, sapprtant ajouter quelque chose, mais il
renona. Accompagn de Flix Blau, il sloigna dans le couloir.
221

Barney couta le bruit de leurs pas rsonner le long de la rampe


qui conduisait la surface, puis dcrotre pour laisser
finalement place au silence. Il alla jusquau lavabo se verser un
verre deau.
Au bout dun moment, Anne dclara :
Je comprends.
Tu crois ? (Leau lui fit du bien. Elle faisait disparatre les
derniers effets du K-Priss.)
Une partie de toi est devenue Palmer Eldritch ; et une
partie de lui sest incarne en toi. Jamais plus vous ne pourrez
vous sparer compltement. Vous serez toujours
Tu perds la tte.
Harass, il sappuya contre le bord du lavabo pour ne pas
tomber. Ses jambes taient dfaillantes.
Eldritch a obtenu de toi ce quil voulait, reprit Anne.
Non, car je suis revenu trop tt. Il aurait fallu que je reste
en translation encore cinq ou dix minutes. Lorsque la deuxime
salve arrivera, cest Eldritch qui sera bord du vaisseau. Pas
moi.
Cest pourquoi, songea-t-il, je nai pas besoin de me
dtraquer le cerveau en imaginant une solution de dsespoir
labore au dernier moment, Eldritch est condamn de toutes
les faons ou plutt, se reprit-il, la crature est condamne.
Je vois, fit Anne. Et tu es sr que cette vision du futur que
tu as eue pendant la translation
Elle est valable. (Car il ne sappuyait pas que sur les
renseignements obtenus sous leffet de la drogue. Il avait
galement son talent de cognitif.) Et Palmer Eldritch ne lignore
pas non plus, poursuivit-il. Il tentera, il tente, tout ce qui est en
son pouvoir pour se sortir de l. Mais il ne pourra rien faire.
Ou du moins, savisa-t-il, il est probable quil ne pourra rien
faire. Mais ctait l lessence mme du futur : une srie de
possibilits entremles. Depuis longtemps, il avait appris les
accepter, sy frayer cote que cote un chemin au mieux de
son intuition. Cest ainsi quil avait pu conserver sa place chez
Lo.
Mais cause de cela Leo te laissera croupir ici. Il ne fera
rien pour te ramener sur la Terre. Tu nas pas compris quil tait
222

srieux en disant cela ? Je lai bien vu sur son visage. Lui vivant,
jamais tu
La Terre, dit Barney, je lai assez vue.
Lui aussi avait parl srieusement tout lheure. Sa vritable
place, il le sentait maintenant, tait sur Mars. Ce qui tait bon
pour Palmer Eldritch ltait aussi pour lui. Car Palmer Eldritch
avait vcu de nombreuses existences. Une immense exprience
avait d saccumuler dans cet homme, ou cette crature, quelle
quelle soit. Et sa fusion avec Eldritch pendant la translation lui
avait laiss une marque indlbile, sous la forme dune espce
de perception universelle. Il tait curieux de savoir si Eldritch
avait reu de lui quelque chose en change. Est-ce que je
possde une caractristique qui aurait bien pu lintresser ?
Lintuition ? Les tats dme, ou le souvenir, ou le sens des
valeurs ?
La question avait son importance, dcida-t-il. Mais la
rponse tait non.
Notre adversaire, crature horrible et inhumaine, sest
insinu comme une maladie lintrieur dun membre de notre
race au cours dun long voyage entre la Terre et Prox et
pourtant, il en savait bien plus long que moi sur la vritable
signification de notre existence l-bas. Lavantage du recul.
Acquis au cours de longs sicles passs driver sans but au
milieu de lespace, attendre que passe sa porte une
quelconque forme de vie, pour la saisir et en revtir
lapparence Voil sans aucun doute la source de son savoir.
Non pas une hypothtique exprience, mais une sombre rverie,
solitaire et sans fin. En comparaison, moi, je navais rien vu,
rien fait du tout.
la porte de la cellule, Norm et Fran Schein apparurent.
Alors, Mayerson, comment tait-ce ? Est-ce que cest
meilleur la deuxime fois ?
Ils entrrent, attendant sa rponse avec intrt.
a ne vaut rien, dit Barney.
Du, Norm dclara :
Je nai pas eu du tout la mme raction. Jai aim a, au
contraire. Bien plus que le D-Liss. Sauf que (Il hsita. Le
visage soucieux, il regarda sa femme la drobe.) Il y avait une
223

espce de prsence rampante l o je me trouvais. Comme une


ombre au tableau. Naturellement, jtais ce moment-l
Tu vois bien que Mr Mayerson est fatigu, interrompit
Fran. Tu lui donneras les dtails plus tard.
Norm Schein considra Barney dun il souponneux.
Vous tes un drle de numro, Barney. peine revenu
vous la premire fois, vous vous prcipitez sur Miss Hawthorne
ici prsente pour lui arracher des mains sa tablette et vous allez
vous enfermer dans votre cellule ; et prsent vous voudriez
nous faire croire (Il haussa les paules avec philosophie.)
Enfin, disons que vous avez un peu trop forc sur la dose. Vous
manquez de modration, mon vieux. Moi, jessaierai encore une
fois. Mais prudemment. Pas comme vous. (Comme sil cherchait
se donner du courage, il ajouta dune voix plus forte :)
Certainement, je recommencerai. Car jai aim a.
Except, dit Barney, cette prsence inquitante.
Je lai sentie moi aussi, dclara tranquillement Fran. Et je
ne toucherai plus cette drogue. Quelle que soit cette chose, elle
me fait peur. (Elle frissonna et se rapprocha de son mari.
Automatiquement, en un rflexe n dune longue habitude, il
passa son bras autour de sa taille.)
Vous navez pas en avoir peur, dit Barney. Elle essaie
seulement de vivre, tout comme nous.
Mais elle tait tellement, commena Fran.
Cest normal, dit Barney. Nimporte quelle crature ayant
vcu aussi longtemps nous inspirerait de la rpulsion. Notre
esprit se refuse accepter le concept dune aussi monstrueuse
longvit.
vous entendre, vous avez lair de bien la connatre, dit
Norm.
Je la connais, effectivement, songea Barney. Nen ai-je pas,
comme disait Anne, une petite partie lintrieur de moimme ? Et jusqu ce quelle meure, dici quelques mois, une
portion de moi restera incorpore elle. Le moment le plus
pnible, rflchit-il, ce sera quand Leo la tuera. Je me demande
ce que je ressentirai alors
Cette chose, dit-il en sadressant tout le monde mais en
particulier Norm Schein et son pouse, a un nom que vous
224

reconnatriez si je vous le disais. Bien quil soit certain quelle ne


songerait jamais se dsigner ainsi. Cest nous qui lui avons
attribu ce titre. la suite dune exprience distance, tale
sur des milliers dannes. Tt ou tard, nous devions nous
trouver confronts avec elle. Sans la distance. Ni les annes.
Vous voulez parler de Dieu, fit Anne Hawthorne.
Il jugea inutile de rpondre, part un lger signe
dassentiment.
Mais un Dieu qui fait le mal ? murmura Fran Schein
dans un souffle.
Ce nest quun aspect suggr par notre exprience
subjective.
Nai-je donc pas russi vous faire comprendre a ? se
demanda Barney. Faut-il vous raconter comment la crature a
essay, sa faon, de me venir en aide ? Bien quelle soit elle
aussi enchane par les forces du destin, qui semblent
transcender tout ce qui vit, aussi bien elle que nous ?
a alors, fit Norm Schein, dont les commissures des lvres
saffaissrent en une moue de consternation.
Un instant, il ressembla un petit garon qui on vient de
voler ses billes.

225

13
Plus tard, lorsque ses jambes eurent cess de se drober sous
lui, il conduisit Anne Hawthorne la surface et lui montra les
dbuts de son jardin.
Tu sais, dit Anne, il faut un certain courage pour laisser
choir les gens de cette faon.
Tu parles de Leo ? (Il comprenait ce quelle voulait dire.
Personne ne pouvait nier limportance de ce quil venait de faire
Leo et toute son organisation.) Leo est assez grand, lui fit-il
remarquer. Il sen relvera. Il se rendra compte quil lui faut
affronter Eldritch par ses propres moyens, et il le fera.
Et cest beaucoup plus que ce que le procs lui aurait
apport, se dit-il. Mon talent de cognitif est l pour me
lindiquer.
Des betteraves, dit Anne. (Elle stait assise sur le gardeboue dun tracteur autonome et examinait des sachets de
semences.) Jai horreur des betteraves. Nen plante pas, sil te
plat. Surtout pas des mutantes, celles qui sont vertes et longues
et ont peu prs la saveur dun bouton de porte en plastique de
lanne dernire.
Tu songes donc venir ttablir ici ?
Non. (Sans avoir lair de rien, elle sabsorba dans la
contemplation de la bote de commande homostatique du
tracteur et joua machinalement avec un cble dalimentation
effiloch et en partie carbonis.) Mais je serai sans doute
amene partager un repas avec votre groupe de temps autre.
Aprs tout, tels que vous tes, vous tes mes seuls voisins.
coute, fit-il, ce grotesque tas de ruines que tu prtends
habiter (a y est, songea-t-il, voil que je me laisse gagner par
un chauvinisme au rabais.) Mon clapier, reprit-il nanmoins,
enfonce le tien nimporte quel jour de la semaine.
Et le dimanche ? Tu te surpasses, ce jour-l ?

226

Le dimanche, nous navons pas le droit. Nous le


consacrons la lecture des critures.
Il ne faut pas rire de a, fit doucement Anne Hawthorne.
Je ne riais pas.
Ce que tu as dit tout lheure de Palmer Eldritch
Il y a une chose que je voulais texpliquer, dit Barney. Ou
deux, tout au plus. Primo, son existence tu sais de quoi je
parle est relle. Sa prsence est relle. Sans doute pas de la
faon dont nous lavons imagine et ressentie jusqu prsent
mais dune manire plus subtile que nous ne concevrons peuttre jamais. Et secundo (Il hsita.)
Dis toujours.
Il ny a pas grand-chose quil puisse faire pour nous, dit
Barney. Il essaie. Il est l, les bras ouverts et les mains vides ; il
comprend, il voudrait bien nous aider, mais ce nest pas si
simple que a. Ne me demande pas pourquoi. Il ne le sait peuttre pas lui-mme. Il en est peut-tre encore se poser la
question. Aprs lavoir rumine pendant tout ce temps.
Et ce nest pas le temps qui lui manque, songea-t-il, ou qui
lui manquera sil parvient chapper Leo Bulero. Brave Leo,
tellement humain, tellement plus prs de nous par
comparaison. Savait-il seulement contre quoi il avait entrepris
de lutter ? Et sil savait essaierait-il quand mme, garderait-il
ses plans inchangs ?
Pour Barney, cela ne faisait aucun doute. Il ntait pas
cognitif pour rien.
Cette chose qui a rencontr Eldritch et sest empare de
lui, reprit Anne. Cest vrai quelle nous est suprieure et que
nous ne pouvons ni la juger ni apprcier ses motivations. Cest
un mystre qui nous dpasse. Mais je persiste croire que tu te
trompes, Barney. Une chose qui vient nous les bras ouverts et
les mains vides, comme tu dis, ne peut pas tre Dieu. Cest une
crature faonne par quelque chose de plus grand quellemme, tout comme nous. Dieu na pas t faonn, et il ne se
pose pas de problmes.
Jai senti en lui, fit Barney, un je ne sais quoi
dindiscutablement divin. (Et particulirement, pensa-t-il, au

227

moment o jtais le plus dsempar, o Eldritch ma donn ma


chance.)
Tu ne comprends pas, dit Anne. Il est certain quil se
trouve lintrieur de chacun dentre nous. plus forte raison,
dans la forme de vie suprieure dont nous sommes en train de
parler. Sa prsence est ncessairement encore plus manifeste.
Mais laisse-moi te raconter lhistoire du chat et de lentrecte.
Elle est brve et trs simple. Cest une matresse de maison qui
reoit dner, et elle a pos en attendant une merveilleuse
entrecte de cinq livres sur le buffet de la cuisine. Lorsque les
invits arrivent, elle bavarde avec eux dans le salon, ils prennent
un verre ou deux. Puis elle sexcuse, va dans la cuisine pour
prparer lentrecte et saperoit quelle a disparu. Et que voitelle dans un coin, en train de se pourlcher tranquillement les
babines ? Le chat de la maison.
Le chat a mang lentrecte, dit Barney.
Tu crois a ? Les invits accourent ; ils discutent. Les cinq
livres dentrecte se sont volatilises et le chat a lair
parfaitement satisfait et repu. Pesons le chat , suggre
quelquun. Ils ont tous un peu bu et lide leur parat excellente.
Ils vont dans la salle de bains et placent le chat sur la bascule. Il
pse cinq livres. Tout le monde se presse autour de la bascule et
un invit dit : Cest bien a, le compte y est. Ils sont certains
de savoir ce qui sest pass maintenant quils possdent une
preuve concrte. ce moment un autre invit, pris de scrupule,
demande dune voix intrigue : Mais o est le chat ?
Jai dj entendu cette histoire, dit Barney. Je ne vois pas
en quoi elle sapplique notre problme.
Tout simplement, elle pose le problme ontologique en
termes immdiats. Si tu lexamines de plus prs
Bah, fit-il, irrit. Cinq livres de chat, cest cinq livres de
chat il ny a pas dentrecte si la bascule indique cinq livres.
Rappelle-toi le vin de lhostie, fit tranquillement Anne.
Il la regarda fixement. Un moment, lide sembla merger.
Oui, reprit-elle. Le chat ntait pas lentrecte.
Mais le chat pouvait tre une manifestation de lentrecte
ce moment particulier. La pierre dachoppement, en
loccurrence, cest le mot : est. Tu ne peux pas dire que ce qui
228

sest insinu lintrieur de Palmer Eldritch est Dieu, car tu ne


peux pas prtendre en savoir autant sur Lui ; personne ne le
peut. Mais cette entit venue de lespace peut trs bien, comme
nous, tre faonne Son image. Pour peu quil ait eu le bon
plaisir de revtir cette forme pour se montrer nous. Si la carte
nest pas le territoire, le pot nest pas le potier. Aussi, Barney,
laissons lontologie de ct : vitons de dire, est. (Elle le
dvisagea anxieusement pour voir sil lavait comprise.)
Un jour, dit Barney, ce monument sera lobjet dun culte.
Non pas, songea-t-il, en raison de lexploit qua ralis ou,
plus exactement, que ralisera Leo Bulero. Mais nous serons
amens fatalement, toute notre socit, comme jai dj
commenc le faire, projeter en cette crature, dune drisoire
et pitoyable faon, notre conception de la puissance infinie. Et
nous aurons raison, en un sens, car cette puissance est
indubitablement l. Quant dterminer sa vritable nature,
comme dit Anne
Je vois que tu as envie de rester seul avec ton jardin,
dclara cette dernire. Je vais rentrer au clapier. Bonne chance.
Et, Barney (Elle sapprocha de lui, lui prit la main et la serra
longtemps dans la sienne.) Ne tabaisse jamais. Dieu ou tre
suprieur, quel quil soit, je suis sre que celui que nous avons
rencontr ne voudrait pas cela. Et le voudrait-il que tu naurais
quand mme pas le faire. (Elle se pencha, lembrassa et
commena sloigner.)
Est-ce que tu me donnes raison ? cria Barney dans sa
direction. Cela servira-t-il quelque chose dessayer damnager
ce jardin ? Ou sommes-nous condamns finir comme les
autres ?
Ce nest pas moi quil faut le demander. Je ne suis pas
qualifie.
Tout ce qui tintresse, fit-il avec vhmence, cest le salut
de ton me.
Non. Mme cela ne mintresse plus. Javoue tre
terriblement dsoriente. Tout ici me droute. Tiens. (Elle
revint lentement vers Barney, le regard terne et le visage
sombre.) Lorsque tu mas bouscule, tu te rappelles ? Pour

229

marracher ma tablette de K-Priss. Sais-tu ce que jai vu en toi ?


Je dis bien vu, et non pas cru voir.
Une main artificielle. Une mchoire dforme. Et des
yeux
Oui. Ces yeux mtalliques, marqus dune fente Questce que a voulait dire ?
Que tu regardais la ralit absolue. Lessence au-del de la
simple apparence. (Dans ta terminologie toi, pensa-t-il, ce que
tu as vu se nomme des stigmates.)
Elle le considra gravement pendant un moment.
Cest ainsi que tu es rellement ? dit-elle enfin en se
dtournant avec une manifeste aversion. Pourquoi parais-tu
diffrent ? Tu nes pas comme a maintenant. Je ne comprends
pas. (Dune voix frmissante, elle ajouta :) Je naurais pas d
raconter cette histoire de chat.
Jai vu la mme chose en toi, Anne. ce moment prcis.
La main qui ma rsist navait certainement aucun rapport avec
celle dont ta gratifie la nature.
Avec quelle facilit tout rentrait dans lordre. La Prsence
habite en nous, songea-t-il, en puissance sinon dans la ralit.
Est-ce une maldiction ? demanda Anne. Nous avons
lcho dune maldiction divine originelle. Tout serait-il en train
de recommencer ?
Cest toi quil faut demander cela. Nas-tu pas vu les trois
stigmates ? La main artificielle, les yeux Jensen et la mchoire
dforme
Symboles, songea-t-il, de limmanence en nous de cette
crature. Sans que nous ayons invoqu sa prsence. Et nous
ne disposons pas des sacrements intermdiaires qui pourraient
nous garantir delle. Nous ne pouvons pas la forcer par des rites
subtils, laborieux et prouvs, se cantonner dans des
substances dtermines analogues au pain et au vin. Elle est l,
tale, au grand jour. Elle regarde dans nos yeux et par nos yeux.
Cest le prix, dcida Anne, que nous devons payer pour
avoir voulu goter au K-Priss. La rdition du pch originel.
(Sa voix tait trangement amre.)
Sans doute. Mais je crois avoir dj pay.

230

Ou t deux doigts de payer, rectifia-t-il mentalement.


Cette crature, que nous ne connaissons que sous son enveloppe
terrienne, voulait se substituer moi linstant de sa
destruction. Au lieu de Dieu acceptant de prir pour lhomme,
comme jadis, nous avons vu lespace dun instant une
puissance la puissance suprieure demander lhomme de se
sacrifier pour elle.
Cela suffit-il la ranger parmi les forces du mal ? se
demanda-t-il. Largument que jai oppos Fran Schein reste-til valable ? Cela suffit, en tout cas, la rendre infrieure ce qui
nous a rendu visite deux mille ans avant elle. Il sagit ni plus ni
moins, comme dit Anne, du dsir dun organisme issu de la
poussire de se perptuer. Ce dsir, nous lavons toujours eu. Ne
prfrons-nous pas immoler un agneau plutt que dtre
immols ? Puisque loblation est ncessaire, autant la faire subir
un autre que soi-mme. Notre vie entire est ddie cet
unique principe. Pourquoi pas la sienne ?
Au revoir, fit Anne. Je te laisse tes mditations. Tu peux
tinstaller dans cette drague et creuser ta guise. Peut-tre que,
la prochaine fois que je viendrai te voir, il y aura ici un systme
dirrigation complet.
Elle lui adressa, brivement, un dernier sourire et sloigna
en direction de son clapier.
Rest seul, Barney escalada le marchepied de la drague,
sinstalla dans la cabine et dclencha le mcanisme rouill et
imprgn de sable. Avec un lugubre grincement de protestation,
la machine sortit, comme regret, de sa lthargie. Ctait pour
elle le strident appel de la trompette du jugement, mais elle
ntait pas encore tout fait prte.
Il avait d excaver environ cinq cents mtres de tranche
irrgulire lorsquil saperut quune forme de vie indigne,
quelque crature des sables de Mars, le suivait distance
respectueuse. Il arrta aussitt la drague et fouilla du regard la
froide et aveuglante rverbration.
La crature faisait vaguement songer une vieille grandmre quatre pattes, tout efflanque et visiblement jeun.
Ctait probablement le fameux chacal tlpathe contre lequel
231

on lavait maintes reprises mis en garde. Tout en gardant


soigneusement ses distances, la crature lobserva un bon
moment de lair de quelquun qui na rien eu se mettre sous la
dent depuis de longs jours, puis projeta ses penses. Ctait
donc bien cela, il avait eu raison.
Puis-je vous manger ? demanda la crature, pantelante, la
mchoire pendante.
Bon Dieu non, fit Barney en cherchant prcipitamment
dans la cabine de la drague quelque chose qui pt servir darme.
Sa main se referma sur une grosse cl molette quil brandit
en direction du prdateur martien, la laissant parler pour lui.
Descendez de l, mit la crature, la fois autoritaire et
suppliante. Je ne peux pas vous atteindre l-haut.
La pense suivante tait probablement destine tre
formule in petto, mais elle fut quand mme projete.
Visiblement, la crature ntait pas trs astucieuse.
Jattendrai, dcida-t-elle. Il finira par tre oblig de
descendre.
Barney fit faire volte-face la drague et reprit la direction de
son clapier. Le moteur se mit ahaner un rythme dune
lenteur inquitante. Tous les deux mtres, il paraissait sur le
point de rendre lme. Barney avait le pressentiment quil ny
arriverait jamais. Peut-tre la crature avait-elle raison. Peuttre serait-il oblig, en fin de compte, de descendre et de
laffronter.
pargn, songea-t-il, avec une profonde amertume, par la
forme de vie infiniment suprieure qui sest empare de Palmer
Eldritch et qui fait planer sa menace sur tout un systme tout
cela pour finir dans le ventre dune bte chtive. La fin dun long
priple, se dit Barney. Une fin quil y a seulement cinq minutes,
malgr mon talent de cognitif, je naurais jamais anticipe. Sans
doute mon inconscient sy refusait-il comme le Dr Sourire, sil
tait ici, ne manquerait pas de le souligner.
Avec un gmissement poussif, la drague se cabra
violemment, se raidit, puis, dans un dernier soubresaut, expira.
Un long moment, Barney resta en silence sa place. Droit
devant lui, quelque distance de l, le chacal affam ne le
quittait pas des yeux.
232

Cest bon, dit Barney. Me voil.


Il sauta de la drague en faisant tournoyer sa cl molette.
La crature fona sur lui.
Arrive presque sa porte, elle poussa soudain un
jappement aigu, vira sur place et passa ct de lui sans le
toucher. Il la suivit du regard. Impur , pensa la crature. Elle
sarrta distance et le considra peureusement, la langue
pendante.
Vous tes un tre impur, linforma-t-elle lugubrement.
Impur, pensa Barney. Comment ? Pourquoi ?
Cest ainsi, rpondit le prdateur. Regardez-vous. Je ne
peux pas vous manger. Je serais malade.
Immobile, en proie une dception mle daversion, la
crature semblait terrorise par Barney.
Peut-tre sommes-nous tous impurs, vos yeux. En tant
que Terriens, trangers votre monde.
Cest vous seul, rpondit le chacal sans la moindre
hsitation. Regardez pouah ! votre bras droit ; votre main. Il
y a quelque chose dintolrablement anormal en vous. Comment
pouvez-vous tre aussi souill ?
Il ne prit pas la peine de regarder son bras et sa main. Ctait
inutile.
Calmement, aussi dignement quil le put, il reprit travers
sables le chemin du clapier.
Cette nuit-l, au moment o il sapprtait se coucher sur
ltroit lit de fer de sa cellule, quelquun frappa la porte.
H, Mayerson. Ouvrez-moi.
Il passa sa robe de chambre et alla ouvrir la porte.
Le cargo est de retour, fit Norm Schein avec animation en
le saisissant par le revers de sa robe de chambre. Vous savez, le
pourvoyeur de K-Priss. Sil vous reste encore quelques peaux,
vous feriez bien de
Sils veulent me voir, dit Barney en lui faisant lcher prise,
il leur faudra descendre jusquici. Vous navez qu leur faire la
commission. (Il referma la porte tandis que Norm sloignait
bruyamment.)

233

Il sassit devant la table laquelle il prenait habituellement


ses repas, sortit son paquet le dernier de cigarettes
terriennes et fuma, plong dans une mditation profonde,
tandis que les pas des colons rsonnaient de toutes parts dans
les corridors. Comme des souris, pensa-t-il, attires par lodeur
du fromage.
La porte de sa cellule souvrit. Il ne leva pas les yeux. Il
demeura absorb dans la contemplation de la table, du cendrier,
de la bote dallumettes et du paquet de Camel.
Monsieur Mayerson.
Je sais ce que vous allez dire, fit Barney.
Palmer Eldritch entra dans la cellule et ferma la porte. Il
sassit face Barney en disant :
Exact, mon cher ami. Je vous ai laiss partir juste avant.
Avant que Leo tire sa deuxime salve. Ma dcision a t
mrement pese. Et croyez-moi, jai eu le temps dy rflchir.
Un peu plus de trois sicles. Mais je ne vous dirai pas pourquoi.
a mest gal, dit Barney sans lever les yeux.
Vous ne pouvez pas me regarder ?
Je suis impur, dclara Barney.
QUI VOUS A DIT A ?
Un animal du dsert. Il ne mavait jamais vu auparavant. Il
a fallu quil sapproche de moi pour le savoir.
Hmm ! Peut-tre ses motifs
Il ny a pas de motif qui tienne. En fait, ctait tout le
contraire. La crature tait moiti morte de faim et ne
demandait qu me dvorer. Aussi, cela devait tre vrai.
La mentalit primitive, dit Palmer Eldritch, fait souvent la
confusion entre le sacr et limpur. Pour elle, les deux sont
tabou. Lors des rites de
Oh ! taisez-vous, dit Barney avec amertume. Vous savez
trs bien que cest la vrit. Je suis vivant, je ne mourrai pas
bord de ce vaisseau, mais je suis souill.
Par moi ?
Prenez a comme vous voudrez.
Au bout dun moment, Eldritch haussa les paules.
Cest bon. Jai t exil dun systme stellaire son nom
ne vous apprendrait rien et jai lu domicile dans le corps de
234

cet aventurier de la finance originaire de votre systme, le jour


o il ma rencontr sur sa route. Une partie de ce qui sest
produit en lui vous a t transmise, mais elle est ngligeable.
Avec les annes, les effets samenuiseront de plus en plus,
jusqu disparition complte. Vos amis colons ne sen
apercevront mme pas car ils sont touchs eux aussi. Ctait
invitable, ds linstant o ils ont got au produit que nous leur
avons vendu.
Jaimerais savoir, dit Barney, vers quel but vous tendiez en
introduisant le K-Priss parmi nous.
Je voulais me perptuer, dit tranquillement la crature qui
lui faisait face.
ce moment-l, Barney leva enfin les yeux.
Une forme de reproduction ?
Oui. La seule qui me soit possible.
Mon Dieu ! fit Barney, en proie une insurmontable
aversion. Nous serions tous devenus vos enfants.
Ne vous faites plus de souci pour a, monsieur Mayerson,
dit la crature en clatant dun rire humain et jovial. Occupezvous de votre petit jardin de surface, finissez votre systme
dirrigation. Pour ma part, franchement, jaspire la mort. Je
serai content lorsque Leo ralisera ce quil prpare dj Il a
commenc tirer les consquences de votre refus dabsorber sa
toxine crbrale. Nimporte comment, je vous souhaite
beaucoup de chance sur Mars. Personnellement, javoue que je
me serais trs bien fait une telle existence, mais les choses ont
tourn diffremment, voil tout.
Palmer Eldritch se leva.
Vous pourriez retourner en arrire, dit Barney. Reprendre
votre ancienne forme, celle sous laquelle Eldritch vous a
rencontr. Vous ntes pas oblig de vous trouver lintrieur de
ce corps au moment o Leo ouvrira le feu sur votre vaisseau.
Vous croyez ? fit la crature dun ton moqueur. Et si
quelque chose dinfiniment pire mattendait, pour le cas o je ne
serais pas l-haut au rendez-vous ? Mais vous ne pourriez pas
comprendre. Vous tes une entit la vie trop brve, et dans
une vie brve il y a beaucoup moins de (Songeuse, la crature
sinterrompit.)
235

Ne le dites pas, fit Barney. Je nai pas envie de le savoir.


Lorsquil leva nouveau les yeux, Palmer Eldritch ntait
plus l.
Il alluma une autre cigarette. Cest lamentable, songea-t-il.
Voil notre comportement lorsque finalement, aprs avoir tant
attendu, nous entrons en contact avec une autre forme
dintelligence lintrieur de la galaxie. Et sa raction. Elle ne
laisse rien envier la ntre. Sous certains aspects, elle est pire.
Et il ny a rien qui puisse redresser la situation. Plus
maintenant.
Et Leo qui croyait quavec ce simple tube de toxine nous
avions une chance. Quelle ironie !
Quant moi, me voil, sans avoir eu besoin de commencer
cette grotesque farce destine aux tribunaux, physiquement,
radicalement impur.
Peut-tre Anne peut-elle faire quelque chose pour moi,
songea-t-il subitement. Il doit bien exister une mthode pour
rendre quelquun sa condition premire, celle davant la
souillure. Il essaya de rassembler ses souvenirs, mais il en savait
vraiment trs peu sur le culte no-chrtien. Nimporte
comment, cela valait la peine dessayer. Ctait le seul espoir
auquel il pt se raccrocher, et il allait avoir besoin despoir dans
les annes venir.
Aprs tout, la crature venue de lespace et qui avait pris
lapparence de Palmer Eldritch tait en quelque sorte
apparente Dieu. Elle faisait partie de la Cration de Dieu et il
portait une part de la responsabilit de tout ce qui tait arriv. Il
semblait Barney quil aurait assez de sagesse pour ladmettre.
Il en parlerait tout de mme Anne Hawthorne. Elle
trouverait peut-tre la technique approprie pour lui venir en
aide. Mais il tait sceptique. Car un terrible pressentiment
simposait clairement lui, qui peut-tre le concernait en mme
temps que tous ceux qui lentouraient.
Le salut ntait pas un vain mot. Mais
Il ntait pas pour tout le monde.
En route pour la Terre aprs lchec de leur mission auprs
de Barney Mayerson sur Mars, Leo Bulero et son collaborateur
236

Flix Blau entreprirent dexaminer la situation sous tous les


angles. Le plan suivre leur semblait tout trac maintenant.
Il se dplace continuellement entre un satellite artificiel
sur orbite autour de Vnus et les autres plantes, sans parler de
sa rsidence sur la Lune, dit Flix Blau pour rsumer la
conversation. Et tout le monde sait quel point un vaisseau est
vulnrable une fois dans lespace. Un tout petit trou, et (Il fit
un geste loquent.)
Nous ne pouvons pas nous passer de la coopration des
Nations Unies, dit Leo dune voix renfrogne.
Tout ce que lui et son organisation avaient le droit de
possder, ctaient des armes individuelles. Pas de quoi
transpercer un vaisseau.
Jai quelques renseignements l-dessus, dit Blau en
fouillant dans sa serviette. Mon organisation, comme vous ne
lignorez peut-tre pas, a des ramifications jusque dans
lentourage de Hepburn-Gilbert. Nous ne sommes pas en
mesure de le forcer faire quoi que ce soit, mais nous pouvons
au moins discuter. (Il exhiba un document.) Le secrtaire
gnral sest mu de la prsence peu prs constante de Palmer
Eldritch dans chacun des univers hallucinatoires engendrs par
le K-Priss. Il nest pas assez sot pour ne pas interprter les
consquences que cela implique. Si le phnomne doit
continuer se produire, il est probable que nous pouvons nous
attendre une coopration accrue, officieuse au moins, de sa
part. Par exemple
Permettez-moi de vous poser une question, linterrompit
Leo. Depuis combien de temps avez-vous une main artificielle ?
Flix Blau baissa les yeux et laissa chapper un grognement
de surprise.
Mais vous aussi, dit-il. Et vos dents ont un drle daspect.
Ouvrez la bouche, que je puisse mieux les voir.
Sans rpondre, Leo quitta son sige et se rendit aux toilettes
pour sexaminer dans la glace.
Il ny avait aucun doute. Mme les yeux taient touchs.
Rsign, il regagna sa place ct de Flix Blau. Les deux
hommes restrent silencieux pendant un moment. Dune faon
mcanique, Flix se mit remuer ses papiers (Dieu du ciel, se
237

dit Leo, dune faon littralement mcanique !) tandis que Leo


ne le quittait des yeux que pour scruter par le hublot, dun
regard hbt, lobscurit toile du vide interplantaire.
Flix dclara finalement :
a fait un choc, sur le moment, vous ne trouvez pas ?
Je vous crois, approuva Leo dune voix teinte. Mais,
Flix quallons-nous faire ?
Accepter, dit Flix.
Il regardait, avec une intense fixit, le reste des passagers
assis de part et dautre du couloir central. Leo leva les yeux et il
vit aussi. La mme dformation de la mchoire. La mme main
droite, mtallique et luisante, tenant soit un homojournal, soit
un livre, ou encore pianotant distraitement sur laccoudoir. Et
ainsi jusquau bout du couloir, l o commenait la cabine du
pilote. Et mme l, se dit Leo. Tous sans exception.
Je ne comprends pas ce qui se passe, dit Leo dun ton
dsespr. Est-ce que nous sommes en translation, sous leffet
de cette ignoble drogue ? (Il fit un geste dimpuissance.) Nous
avons perdu lesprit tous les deux, non ?
Est-ce que vous avez pris du K-Priss ?
Non. Jamais depuis cette unique piqre sur la Lune.
Moi non plus, dit Flix. Pas mme une seule fois. Le mal
est en train de gagner. Sans mme le support de la drogue. Il se
rpand partout. Cette chose est partout. Mais cest mieux ainsi.
Hepburn-Gilbert sera oblig, prsent, de reconsidrer la
position de lONU. Il verra lennemi sous son vritable visage.
Cette fois-ci, Palmer Eldritch a fait une erreur. Il est all trop
loin.
Il ny est peut-tre pour rien, dit Lo.
Peut-tre ce maudit organisme tait-il, comme un
protoplasme, oblig de stendre instinctivement, indfiniment,
pour survivre. Jusqu ce quil soit dtruit la source, pensa-t-il.
Et cest nous que revient cette tche. moi notamment, qui
suis lHomo Sapiens evolvens. Parfaitement. Tel que je suis ici,
assis dans ce fauteuil, je reprsente lhomme du futur. Si nous
obtenons lassistance des Nations Unies.
Je suis, se dit-il, le Protecteur de la race humaine.

238

Il se demanda si le mal avait dj atteint la Terre. Il imaginait


toute une civilisation de Palmer Eldritch, une arme de Palmer
Eldritch rpandus la surface du globe, aux cheveux gris et aux
joues creuses, tous munis dun bras artificiel, dune dentition
excentrique et dune vision mcanique. La perspective ntait
gure attrayante. Lui, le Protecteur, se refusait envisager une
chose pareille. Et si la contagion stendait notre cerveau ? se
demanda-t-il. Si nous avions non seulement lanatomie, mais la
mentalit de cette chose quadviendrait-il de nos plans pour la
dtruire ?
Non, je parie que cest encore une illusion, se dit-il. Je suis
sr que jai raison, cest Flix qui se trompe. Je suis encore sous
linfluence de cette unique dose. Je ne men suis jamais relev,
voil tout. Il prouvait un certain soulagement cette pense,
car elle signifiait quil existait encore une Terre vritable,
intacte. Ctait lui seul qui tait affect. Mme si lauthenticit
de Flix Blau ct de lui, celle du vaisseau, celle des souvenirs
de sa visite sur Mars Barney Mayerson semblait irrfutable.
Dites, Flix, fit-il en le poussant du coude, vous tes une
illusion. Vous saisissez ? Je suis dans un monde forg par la
drogue. Naturellement, je ne peux pas vous le prouver, mais
Navr, dit Flix dun ton laconique, mais vous vous
trompez.
Allons donc ! Vous allez voir que je vais me rveiller, ou
Dieu sait comment cela sappelle lorsquon est pour de bon
dbarrass de cette salet.
Tenez, je vais absorber des tas de liquides pour en laver mon
sang au plus vite. (Il fit claquer ses doigts.) Mademoiselle, dit-il
en agitant le bras avec animation. Apportez-nous boire tout de
suite. Un bourbon leau pour moi. (Il questionna Flix Blau du
regard.)
La mme chose, murmura Flix. Avec un peu de glace. Pas
trop, parce que cest dsagrable quand elle fond.
Lhtesse arriva bientt, portant un plateau.
Cest vous qui voulez de la glace ? demanda-t-elle Flix.
Elle tait blonde et jolie ; ses yeux verts avaient lclat de
deux belles pierres polies. Lorsquelle se pencha sur lui, Leo
entrevit la rondeur charmante de ses seins. Le spectacle lui mit
239

du baume au cur. Mais ce qui gchait limpression densemble,


ctait la mchoire horriblement dforme. Il se sentit du et
frustr. Et les yeux aux merveilleux longs cils taient
maintenant remplacs par des fentes. Dprim et morose, il
dtourna son regard jusqu ce quelle ft partie. Cela va tre
particulirement difficile, se dit-il, en ce qui concerne les
femmes. Il envisageait sans plaisir, par exemple, sa premire
rencontre avec Roni Fugate.
Vous avez vu ? demanda Flix en portant son verre ses
lvres.
Oui. Cela montre quel point nous devons agir vite. Ds
que nous serons New York, nous irons trouver cet idiot de
Hepburn-Gilbert.
Pourquoi ? demanda Flix.
Leo le regarda fixement, puis dsigna sans mot dire la main
luisante et artificielle de Flix qui tenait le verre.
Je crois que je commence my faire, dit Flix dun air
songeur.
Cest ce que je pensais, se dit Leo. Exactement ce quoi je
mattendais. Mais jai confiance. Je vaincrai. Un jour ou lautre,
jen suis sr, je finirai par craser cette chose. Je me connais,
maintenant ; je connais ltendue de mes possibilits. Tout
repose sur mes paules, et cest aussi bien ainsi. Grce mon
incursion dans lavenir, jen sais assez pour ne jamais
abandonner, mme si tous les autres doivent succomber. Mme
si je suis le dernier humain conserver intacte la flamme du
pass. Le pass davant Palmer Eldritch. Jai foi en certains
pouvoirs qui ont t implants en moi depuis le dbut et qui,
la longue, russiront faire pencher la balance de mon ct. En
un sens, il ne sagit pas de moi. Il sagit dune puissance dont je
suis le dpositaire et que mme Palmer Eldritch ne peut me
ravir, puisquil ne dpend pas de moi de la perdre ou de la
conserver. Et je la sens grandir en moi. Invulnrable ces
modifications extrieures somme toute ngligeables : les bras,
les yeux, les dents labri des atteintes de cette malfaisante et
ngative triade de lalination, du dsespoir et de la ralit
douteuse que Palmer Eldritch a ramene avec lui de Proxima.
Ou plutt de lespace intermdiaire.
240

Il songea : Nous avons dj vcu des milliers dannes sous le


coup dune antique maldiction, de plus haute source que celle
dEldritch, qui a en partie profan et dtruit notre caractre
sacr. Si celle-l na pas russi nous faire plier compltement,
comment celle-ci le pourrait-elle ? moins que leurs effets ne se
conjuguent. Si cest ce quil croit si Palmer Eldritch est
convaincu quil est venu pour a , il se trompe lourdement. Car
ces pouvoirs qui ont t implants en moi mon insu ils ne
tombent pas sous le coup de la maldiction originelle. Voil
pourquoi.
Cest mon cerveau volu, songea-t-il, qui me dit cela. Elles
nont pas t inutiles, ces sances dvolthrapie Je nai peuttre pas vcu aussi longtemps que Palmer Eldritch, dun ct,
mais de lautre jai derrire moi cent mille ans dvolution
artificielle acclre, avec la sagesse correspondante. Jen ai eu
pour mon argent. Jamais la situation ne mest apparue aussi
clairement. Dans les stations climatiques de lAntarctique, jirai
retrouver mes pareils ; tous ensemble, nous formerons une
guilde de Protecteurs. Pour sauver les autres.
H, Blau, fit-il en donnant une bourrade de son coude non
artificiel la semi-crature assise ct de lui. Je suis votre
descendant. Eldritch est venu dun espace diffrent, mais moi je
viens dun temps diffrent. Vous saisissez ?
Hum ! murmura Flix Blau.
Regardez bien mon front largi. Je suis un bulbocrne, pas
vrai ? Et ce rseau de chitine. Il nest pas quau sommet. Il est
partout. La thrapeutique, dans mon cas, a parfaitement russi.
Aussi, ne perdez pas espoir. Ayez confiance en moi.
Oui, Lo.
Attendez seulement que je my mette. Il y aura du sport. Et
tant pis si ce sont des yeux Jensen artificiels qui vous regardent
momentanment. Vous savez qui il y a lintrieur. Daccord ?
Daccord, Leo. Tout ce que vous voudrez, Lo.
Leo ? Pourquoi est-ce que vous mappelez tout le temps
Leo ?
Raide, les deux mains crispes sur les accoudoirs de son
sige, Flix Blau leva vers lui un regard implorant.
Rflchissez, Leo. Pour lamour du ciel, concentrez-vous.
241

Oui. Je vois. (Dgris, rappel plus de modration, Leo


hocha gravement la tte.) Dsol. a ma chapp. Je sais quoi
vous faites allusion. Je sais de quoi vous avez peur. Mais
rassurez-vous. Je suivrai votre conseil : je me concentrerai. (Il
hocha de nouveau la tte, solennellement, et promit :) Cela ne se
produira plus.
Inexorablement, le vaisseau poursuivait sa course vers la
Terre.
FIN

242